Мерлянов Юрий Николаевич: другие произведения.

Литрпг

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 4.33*19  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЛитРПГ, оцифровка и прочие вкусности


   Глава 1
  
  
   Вот уже битые минуты три я без особых успехов отбивался от нападок непойми чего или кого, сначала банально отпихивая это ногой, потом отпинывая, а затем и вовсе, наклонившись, сграбастал за шкирку и легонько, чтобы не навредить, зашвырнул в ближайший куст, выглядевший довольно густым и мягким. Шелест сминаемых веток, дрожание листвы и неумолимое чудо-юдо несется ко мне с еще более яростным оскалом. Неужто еще больше обиделся? Даже не знаю, что тут впору, плакать или смеяться. По идее, и так ведь понятно, но рука не поднимается, ну, не могу, и все тут. А монстрик и не думает отступать, и плевать видно зверьку, что даже до голени мне не дотягивает, и навредить-то особо ничем не может, зубки крохотные, явно насекомых грызет, но норов словно у берсерка, не остановить. И получилось-то как все неудачно, сам не хотел, так случай заставил. В реале бы даже не обратил внимания, ну, шуганул бы кошку там, или собаку, не специально же, и забыли, а тут все, край, была б его воля, уже давно сгрыз бы или порвал меня как Тузик тряпку. И опять висит на штанине, безрезультатно ее теребя.
   - Господи, куда я попал?
   Но ощущения были просто бесподобные, более того, ничего такого не то, что не ожидал, а даже не подозревал о возможности подобной реалистичности. Продумано было просто все и вся, виртуальный мир поражал каждую секунду хотя бы тем, что требовалось приложить усилие, дабы понять, что это всего лишь игра, а не более. Графика потрясала: каждый стебелек, каждая травинка, будили водоворот эмоций, а их колыхания на ветру, цвет и смена оттенков при изменении угла освещения, то, как они прогибаются, когда на них садится насекомое, о котором можно также не менее получаса рассказывать. Да тут все приводило в дикий, просто неописуемый восторг. Плавность движений, порывы воздуха на коже и тепло, когда солнце пробивалось лучами сквозь буйную зелень листвы, то, как ощущается напряжение ног при ходьбе или сжатые в кулак пальцы - я чувствовал их все и каждый по отдельности. Словно и не лежал в кресле, обвитый десятками проводов и прочих примочек. А когда, делая первые шаги в этом мире, запнувшись и полетев вперед, шуганул из травы нечто маленькое, пушистое и стремительное, то даже расхохотался от избытка чувств, пока не пришла бяда в виде рассерженного маленького демоненка. И тут уже был край, даже не знаю, что реальнее, это место или...
   Они появились в магазинах совершенно неожиданно, будто по какому-то волшебству, без длительной рекламной компании и всеобщего зомбирования. Наши деятели, обычно, такое раскручивают задолго до полного представления, и тут вдруг вот, не по шаблону. Было несколько странно и не менее интересно. Никакой рекламы по телевиденью или в интернете, ни одного плаката или еще чего подобного я так и не увидел. А появившиеся, со временем, фансайты, оказались единственным источником информации, коей, по сути, были сущие крохи. Но крохи исключительно положительные, ни одного отрицательного отзыва, ни одной жалобы или чего такого, народ будоражило с каждым днем, и новинка становилась все популярнее и популярнее. А потом выяснилось, что мы не единственные и далеко не первые, что, чуть ли, не в половине цивилизованного мира уже несколько недель представлена эта эпопея, все набирающая и набирающая обороты.
   Виртуальная реальность, что б ее, о ней лишь разговоры да пересуды были, новости от ученых какого-то института и простенькие, не впечатляющие программки, не более. А потом, в один прекрасный день, узнаешь, что с прилавков магазинов буквально разрывают запасы нового наркотика, оказавшегося совершенно недорогим и вполне доступным. Естественно, начались выяснения, стали снимать репортажи и тому подобное, но суть сводилась лишь к одному. Есть компания, никому почти не известная и развивающая данную технологию на свой страх и риск, прошедшая все необходимые проверки и получившая добро и выход на рынки сбыта. Все. Информационная пустота. Я такого никогда еще не видел и предпочел подождать недельку-другую, авось выплывет что печальное. Да куда там, как ни крути, а сам, периодически, заходил на все возникающие форумы и, почитывая тамошнюю писанину, таки не выдержал.
   Комплект оборудования стоил как хороший, но, все же, не настолько дорогой компьютер, что бы его не мог позволить себе, чуть ли, не каждый третий. Другое дело, что при покупке возникала проблема иного рода, приходилось проходить тест на совместимость, вернее, зрелость покупателя, что обуславливалось какими-то совершенно непонятными научными объяснениями, заключавшимися, проще говоря, в том, что чуть ли каждый второй в силу своей, эмм, неразвитости, просто не смог бы пользоваться данным девайсом. Криков и воплей было море, особенно от детей, так как их забраковывало чаще всего - не созрели, не доросли, не окрепли, и все в таком духе. Обуславливалось, по общей версии, это тем, что вход и слияние с виртуальным миром напрямую затрагивали действие сознания, не влияя на него напрямую, а лишь позволяя совместное содействие. А юный и неокрепший разум не настолько прочно держался за настоящую реальность и чаще витал в мире сказок и всевозможных волшебностей, что могло повлечь за собой разнообразеные расстройства. В общем, тут все оказалось четко и вполне логично - виртмир был местом отдыха для шестнадцати плюс и редко, когда пропускал кого иного. И то попадались такие индивиды, что не могли пройти тест и в свои двадцать, тридцать, а то и более. И скандалы возникали один за другим. Мне же повезло, надетый на голову виртшлем, свет в глаза и гул в ушах показали полную пригодность и через какое-то время, оформив все бумаги, я оказался счастливым обладателем вирткресла и довеска в несколько коробок поменьше. Быстро, просто и качественно, так что в тот же вечер и началось мое путешествие в неизведанное.
   Разум будоражило еще то, что производитель так и не заимел ни своего собственного сайта ни, какой-либо, службы поддержки пользователей, ничего. Просто выбросил продукцию на рынок и продолжил следить за ее своевременным поступлением, так как товар на полках не заканчивался. В общем, пустил все на самотек, оставив потребителям самим вникать в аспекты игры и выяснять все закономерности и нюансы. Да только кому в здравом уме при таком великолепии оформления придет в голову, пройдя пару шагов, покидать игру и бежать на форум строчить свои выводы. Так, разве что в рабочее время или в перерывах на обед, не более. В общем, инфы почти не было, перед всеми лежал, судя по всему, невероятно огромный, непознанный мир с неограниченными возможностями. И это заставляло кровь кипеть, будоражило интерес и приковывало к себе не хуже какого-нибудь наркотика.
   Я, в свою бытность заядлым геймером, переиграл в столько игр, в стольких рпг гонял по локациям мобов, да и не только, что, со временем, это все наскучило, и даже не представлял себе, что могу еще чем-нибудь вроде такого заинтересоваться. Да и время то ушло, вырос, поменялись интересы, взрослая жизнь сменила приоритеты и все такое, не было уже желания бегать, суетится, крафтить и сражаться. Перерос. Думалось мне тогда. Теперь же...
   В итоге, пришлось опять наклоняться, брать зверька за шкирку и, вытянув маленького воина перед собой, сердито погрозить ему пальцем:
   - Ты меня не трогай, мал еще, стукну пару раз, и окочуришься, понял? - грозно сведенные вместе брови результата не принесли, да и палец был воспринят, скорее, как угроза, в которую тут же поспешили вцепиться, да только не достали, в общем, пока провал.
   - Ты меня слушай, чертенок, я тебе не враг, и отстань от меня уже, надоел, - и несильным броском вновь зафутболил его в куст, теперь уже подальше, а сам, не теряя времени, тут же направился в другую сторону, ну, не может же он вечно за мной бегать, у каждого моба своя территория. И оказался прав, сзади еще злостно пошуршали листвой, выискивая мои следы, грозно попищали и успокоились. Враг был изгнан, враг бежал. Я лишь в который раз покачал от восхищения головой, ну, разрабы, ну, геймдизайнеры, такое создать умудриться.
   Спустя некоторое время любования окружающими со всех сторон райскими кущами, решил-таки разобраться с игровыми настройками и меню - старая еще привычка, все под себя, что б удобнее, да и ознакомиться с ассортиментом никогда не помешает. А уж в том, что тут он просто обязан быть более чем богат, я не сомневался, с таким-то началом.
   И так. По умолчанию в обзоре никаких окон и никаких баров не предусматривалось, ни карты, ни кнопок, ничего. В инструкции же было прописано слишком мало, и опять-таки отдано в разбор полетов самому игроку. В принципе, я только "за", так даже интереснее. Хватало и того, что дали, а именно краткий экскурс, так сказать, по взаимодействию. Для входа - сесть, принять удобное положение, одеть виртшлем, подсоединить с два десятка накладок с проводами, дождаться, когда вирткресло обтечет вашу тушку на подобии кокона и вдавить пальцем кнопку входа. Сам процесс соединения занимал пару минут, пока настраивался контакт с сознанием и начинали работать протоколы связи - это, кстати, было тоже прописано, чтобы народ не думал, будто легкое гудение и длительная темнота начало эпического надувательства. Все происходило в соответствии с нормами о безопасности и здоровье потребителя. Далее тьма светлела, и перед взором на пару секунд возникал яркий, белесый канал входа, будто затягивающий в себя и пропихивающий в игровое меню. Ни заставок, ни роликов, кстати, тоже не было.
   Просто приятный глазу, тьфу ты, восприятию, фон и предложение по созданию аватара. Да, да, именно так, не персонажа, а аватара, причем слепить можно было лишь одного и только в соответствии со своим полом. Вроде бы, все вполне предсказуемо и понимаемо, да вот только дальше начиналось совсем непонятное и меня, сначала, это ввело в ступор. Раса - только одна, человек. Долго смотрел на этот абсурд, но так и не нашел скрытых меню или проставленных галочек с ограничениями. Взгляд шарил по всему доступному пространству и не находил, за что зацепиться, а именно так здесь было все устроено. Уперся в интересующее, и тут же выпадает контекстное меню, просто и эффективно. Хотя, если просто мазнуть глазом, не останавливаясь, или уставиться, но будто в прострации, ничего не происходило, в общем, удобно, чего уж тут. Что же, ладно, человек, так человек.
   Далее: рост, цвет кожи, телосложение, лицо, прическа и так далее. И ели на первый взгляд с этими пунктами все было понятно и просто, то из-за более детального ознакомления начались конфузы. Какие бы варианты не предлагались, сколько бы вариаций не перепробовал, но, взять, хотя бы, тот же фэйс - он хоть как-то, но походил на мой собственный. И все, что я мог, это лишь немногим скруглить, сделать его более худым, немногим уродливее или наоборот, располагающим к себе. Но основа оставалась неизменной и узнавалась без труда. Это, что же, получается, оборудование считывает и такое? С ростом та же самая ерунда, в общем, вся внешность, хоть и претерпела частичные изменения, но в целом осталась прежней, разве что стал чутку симпатичнее. Затем, наконец, дали хоть сколь что-нибудь проясняющий выбор, ведь даже названия игры не было, и с каждым мгновением происходящее казалось все страньше и страньше.
   Предлагалось определиться со стартовой локацией, показав сначала двухмерную карту огромнейшего материка и разбив ее на доступные, как я понял, зоны. Более того, был, также, предложен альтернативный вариант, скорее всего для игроков, не особо разбирающихся в тонкостях подобных игр. Ткнет такой пальцем в лесистую местность, выбрав ее точкой старта, и замается продираться сквозь густые буреломы и непроходимы чащи, а потом еще окажется, что и поселений никаких рядом нет, не то, что городов. Кстати, обжитых мест на карте действительно не было. И мой взгляд уперся в альтернативу.
   Итак, какую местность предпочитаете: холмы, равнины, леса, джунгли, пески, горы, пещеры и еще с десяток наименований. Круто, действительно есть, где развернуться. Выбираю третье, и тут же выпадает очередной список: доступно семь наиболее заселяемых представителями вашей расы мест, желаете выбрать? И бегать в толпе, деля мобов, в толкучке и все такое? Ну, уж нет, да и перерос я эти порывы, хочется чего-то более спокойного, так-с, ага, вот - малозаселенные районы и незаселенные. Хотя слегка смутила формулировка "представителями вашей расы", а что, имеются и другие? Для выбора был доступен лишь человек, может, спецом так раскидали, в одних странах одно, в других другое. Ладно, выбираю последнее. И, все, больше для выбора не дали абсолютно ничего, а кнопка "Готово" тут же отправила меня на перерождение, выкинув в мир игры. Однако!
   Однако сказать, что этот момент никак не запомнился, значит нагло соврать, хотя бы потому, что тушка моя из полной темноты меню создания вмиг проявилась на чудовищной высоте, в облаках, и стремглав ухнула вниз, не избежав ни единой вполне закономерной прелести. Свист проносящегося мимо воздуха оглушал, напор ветра заставлял щуриться и отводить, мигом начавшие слезиться, глаза, а нутро буквально прилипло к груди, вжалось, пытаясь выбраться через горло наружу. Реалистичность ощущений одновременно и пугала, и вызывала щенячий восторг, даже захотелось проорать нечто матерное, задорное, но, не успел. Зеленый массив приблизился неожиданно быстро и буквально впечатался в меня, погасив свет, все звуки и ощущения. Через мгновение мрак начал не спеша светлеть и истаял вовсе, явив взору то, от чего до сих пор пребывал под впечатлением.
   Так-с, посмотрим, задерживаюсь взглядом в правом верхнем углу, вызывая панель с иконками менюшек, позволявшими получать инфу о мире и персонаже, а также творить со своим детищем все, что только допускала игра. Ну, и по порядку.
   Персонаж. На фоне буйства зелени прямо передо мной, тут же, в воздухе, проявилось полупрозрачное окно, явив моему взору ни много не мало, а самое что ни на есть настоящее зеркало. При желании и с помощью все того же приема можно было менять интенсивность прозрачности, а также размеры меню, уменьшив его до более компактного варианта, что я и сделал. Задумка с отражением была великолепна, хоть и перекрывала почти весь обзор, я же, как приверженец старой школы, больше тяготел к хардкору и минимизировании помех, так что в будущем вряд ли буду созерцать себя в полный рост. Справа от куклы, которая выглядела теперь скорее как виртобраз, а не зеркальное отображение, в столбик были перечислены известные и имеющиеся у меня параметры. "Известные" потому, как ниже, при желании, шло к прокрутке достаточно свободного места с явным намеком на получение чего-то еще. И уже одно это наводило на вопрос - что можно было еще всунуть в игру помимо и так немало значащих характеристик? Выносливость, сила, ловкость, харизма, мудрость, удача, интеллект, восприятие - неужели мало? Видимо, да, ох, и накрутили же разрабы, чем дальше в лес, тем толще партизаны, так, что ли? Значения уже оказались заданы и к распределению ничего дано не было, вот как, то есть, меня, по сути, как и с внешностью, скорее всего, отсканировали и выдали соответствие в игре, весело.
   Также присутствовали показатели урона, защиты, уклонения, игнорирования, сопротивления и прочее, и прочее, судя по которым, игра сулила просто-таки невероятное разнообразие или же жуткий хардкор, с учетом всех представленных условностей. А еще отдельными графами были представлены жизнь и выносливость аватара. В итоге, после общей оценки, передо мной предстала следующая картина:
   - Раса - человек, с этим все понятно, как и то, что я 1 уровня;
   - Жизни - 50, вопросительно наведенный взгляд выдал вполне ожидаемое объяснение: показатель живучести аватара, когда параметр станет равен нулю, наступит смерть;
   - Выносливость - 5, отображает вашу способность к действию, когда параметр станет равен нулю, аватар не сможет выполнить ни единого действия;
   - Сила - 7, отображает физические возможности аватара;
   - Ловкость - 8, отображает... стоп, а это еще что, более длительная задержка на характеристике тут же выдала небольшое подменю с перечнем вторичных характеристик, явно завязанных на основной. Присматриваюсь к остальным статам, и в них также, со временем, раскрываются подобные дополнения, каждое со своим списком. Бред, очень, очень сильно намудрили разработчики, выходило, что ловкость, как таковая, имела влияние на координацию, уворот и - перечень бы явно еще продолжался, но пока был пуст. Значит, очередные скрытые значения, потому как неизученные, насколько я понимаю;
   - Интеллект - 6, бяда, не шибко умный, выходит;
   - Мудрость и Харизма оказались равны - 4;
   - Восприятие - 8;
   - Удача - 3, самый маленький показатель, печаль, я думал о себе как о более везучем. С чего вдруг аппаратура решила отсчитать мне так мало, ума не приложу, сделали из меня неудачника какого-то, понимаешь.
   Вторичные характеристики пока не имели значений, видать, появятся со временем. Все защиты были по нулям, сопротивляемости тоже, как и уворот - везде ноль процентов. Даже урон пока не отображался, что странно, бить-то я могу даже рукой, почему нет хотя бы показателя для рукопашного боя?
   Следующее меню открыло, собственно, рюкзак, вернее, как открыло - показало доступ ровно к десяти ячейкам, абсолютно пустым, гол как сокол, так сказать.
   Далее шли достижения, и вот тут я застрял минут на десять, пытаясь разобраться в хитросплетениях возможных комбинаций, и сказать, что их было много, значит не сказать ничего. Однако, ни для удобства пользования, ни для сортировки, не было предоставлено никаких градаций, хочешь - ройся, ищи, подбирай и сопоставляй, вариаций сотни, если не тысячи. Не один день уйдет на перелопачивание подобного списка. Причем часть из них ставила крест на других или открывала доступ к закрытым, усиливала одни и ослабляла иные. Очуметь возможностей, и прибавки-то в некоторых весьма ощутимы, если судить по собственным первоначальным статам. Тот же "Терпила", дающийся не пойми за что - кстати, да, условия ни для одного не прописаны - сразу увеличивал количество жизней на сто пятьдесят единиц. Только вот как его получить, пойди догадайся. Наверняка есть какое-то логично объяснение, только вот ни на одном форуме я ничего конкретного не нашел. Разве что невнимательно искал, мелькнула мысль, но была тут же отметена, смотрим дальше - таланты.
   - О, - все, что и смог из себя выдавить, меню талантов было девственно пустым, ни веток развития, ни вкладок, ни-че-го. Походу, уже начинаю привыкать к подобной чертовщине и "логике" разрабов, так как почти сразу же закрыл это и открыл следующее меню - "Задания". Ну, хоть тут все ясно, пусто потому, что их и нет, ладно, к черту. Надоело биться лбом, слишком много непонятного, а мир вокруг так и манит своим великолепием. Вызванная карта показало лишь ту область, которую уже видел, причем там, где прошел, все было четче, чем где успел лишь взглядом мазнуть. В принципе, понравилось, местность рисуется параллельно ее разведке, а значит, вполне будет пользоваться спросом та же профессия картографа, если она тут есть, возьмем на заметку.
   А пока, пока, надо бы, прикинуть, куда идти и чем, в случае чего, отбиваться, совсем ведь не факт, что тут вся живность на уровне того ненормального хомяка. Хотя хомяк ли, скорее помесь котенка с ящерицей, или чем еще похуже, больно хорошо уж у разрабов вышло, натурально и убедительно. Настоящая гроза лесов - я улыбнулся. Окинув взглядом буйные заросли и плотный ковер из трав под ногами, пришел к выводу, что так даже дубины какой не найти. Придется-таки углубляться в лес, не торчать же на месте. И попер напролом, ломая кусты и создавая вокруг себя поистине грандиозный шум. А что, вокруг все так заросло, что по-другому никак, совсем. И буквально пару минут спустя поплатился за свою беспечность - меня атаковали.
   Я даже не заметил начала боя, просто правую ногу слегка обожгло и не понять, что происходит, было невозможно, к тому же брошенный вниз взгляд тут же вычленил в траве сердито выгнутую шерстяную спинку. Ба, опять старый знакомец?! Хотя... похож, крупнее, разве что, да и не бросается бездумно как тот. В следующее мгновение зверек резко скакнул в мою сторону и попытался вновь вцепиться зубами в прорванную ткань штанов, кстати, слегка окрасившуюся красным. Черт, ах ты ж! И, совсем не размышляя, скорее на рефлексах, чем осознанно, быстро поднял и опустил обутую в сапог ногу на голову не успевшей увернуться блохе. Громко хрустнуло. И затихло. Меня же изнутри тут же заполнила легкая щекотка, едва-едва ощутимая, почти на грани. Встряхнув головой и так ничего и не поняв, вновь открыл панель менюшек и принялся разбираться с настройками. Так, вывести и закрепить, ммм, слева в углу: полосу жизни, полосу выносливости и опыт, пока хватит, забивать себе обзор всем остальным не видел смысла.
   Итак, жизни уменьшились на единицу, то бишь маленький поганец наносит именно столько урона. А уровень опыта обозначен сейчас как пять из ста пятидесяти, ясно. Нагнувшись, подтянул брючину - укусы почти затянулись, кровь не идет, а штаны не жалко, явно барахло, как и рубаха с сапогами, начальные шмотки, как ни как. А вот это непорядок - нижнее белье явно зажали, самое ценное болтается из штанины в штанину, словно колокол на ветру, и ведь ничего не поделаешь, ладно, наверстаем со временем. Попытка подобрать что-либо с трупика успехом не увенчалась, видать, не хватает нужного навыка.
   Следующие полчаса тупо брел, не разбирая дороги в сторону выбранного ориентира, да и какая вообще разница, куда идти - ни поселений, ни НПС, никого в округе кроме меня, осознанно выбравшего путь одиночки. И раз уж тут все для меня одного родимого, будем, как говорится, обживать все по порядку. А пока попробуем добраться вон до той гряды. По пути в гуще разлапистых трав и прочей широколистой флоры таки сподобился найти себе нечто, похожее на дубинку. Пару взмахов, воздух гудит, рассекаемый новым оружием, и мне уже на некоторую толику спокойнее, не всех же сапогами давить. Что интересно, птиц слышалось море, просто какофония из щебета, трелей и посвистываний, но не видно ни одного взмаха крыльев, ни единого разноцветного перышка. Это что, тупо пустили звук фоном и все? Со зверьми тоже глухо, ни звука, ни вида. Еще меня одолевала тревога по поводу такой скрытности по множеству параметров, характеристик, достижений и прочему и прочему. К чему это все, в чем смысл? Если попытаться объяснить логически, выходило что-то вроде следующего: принцип игры был завязан на всестороннем познании мира и развитие своего аватара в режиме, так сказать, пошаговости. Никогда подобного не делал? Значит, нет и описания соответствующего навыка, кстати, ну ка, попробуем.
   Открыв меню персонажа, сразу же увидел и изменения. Кукла довольно понтовито сжимала в руках точную копию моей дубины, периодически помахивая ею и приноравливаясь, будто готовясь для удара. Дебил какой-то, а не я - увиденное слегка огорчило, неужто мир игры видит меня таким придурком? Выходило, что да, хотя первый уровень всего, параметры базовые, минимальные, расти есть куда. А вот и графа с уроном, цифры в ней говорили, что с руки я выдам от восьми до десяти единиц урона, то есть с противником, равным мне, придется долбануть по нему шесть раз минимум. И то, если не будет никакой порезки от защиты и прочего.
   Вокруг же все еще ни души и невероятная реалистичность и красота окружающей природы, понемногу начавшие приедаться. И ведь из-за чего? К делу не приставлен, заняться нечем, топаю и топаю, словно турист какой-то. Был бы хоть травником, уж точно насобирал бы хоть чего-нибудь, благо зелень прет как ненормальная изо всех щелей, и разнообразие ее велико. Но опять не судьба, мал да зелен. И словно накаркал, услышали меня или почуяли еще как, но спустя какое-то время все переменилось кардинально, и я драпал что есть мочи. А меня все равно нагоняли. Трещали сминаемые кусты, что-то повизгивало, затем раздавались взрыки, словно тварь не могла определиться, запеть ей или заорать. Меня же гнал вперед не столько страх, сколько нежелание принимать бой с неизвестным противником, да еще в такой тесноте, как все эти кусты, ветви и прочая хрень, при которой толком даже не размахнешься. И первая же попавшая полянка стала нашим местом схватки.
   Как только впереди забрезжил просвет, и я заприметил столь искомое, сразу же направил свои стопы туда, и с разворота, придав замаху еще большую силу, с надсадным хеканьем опустил свою дубину на то, что вылетело в просвет вслед за мной. Оп! Оружие треснуло и приказало долго жить, отлетев предавшей меня половиной далеко в кусты. Я же за доли секунды таки смог понять, кто и что меня так азартно все это время гнало. Хряк, обычный лесной хряк, то бишь кабан, и он был бы им, не будь покрыт чешуей, начиная от середины туловища и заканчивая задними ногами. А к груди шла коричневая и, по-видимому, довольно жесткая шерсть, так как топорщилась она знатно. В ярости что ли, зверь ужасный?
   И я отвесил ему пинка, попав по рылу и заставив взвизгнуть, мотнуть башкой в сторону. Похоже, от дубины ему сильно поплохело, по крайней мере, не такой он уже резвый, жаль, не видать его полосы хитпоинтов.
   После пинка умудрился сразу же отпрыгнуть, охватывая поле боя цепким взглядом, нет ни палок, ни камней, придется вручную или драпать. Второе не вариант, да и сколько может быть жизней у моба в стартовой локации, всяко не больше чем у меня. Будем считать, что десятку-таки ему снял, дубиной-то, плюс пинок, ну, на пятерочку потянет, хотя... Меню открылось мгновенно и, позволив ухватит взглядом нужную графу, тут же закрылось, ага, четыре единицы без оружия если. Выходит, был прав, пока что-либо не сделаешь, характеристика не проявится.
   В следующее мгновение я уже был сбит с ног и с натугой удерживал морду монстра прямо над своим лицом. Отвлекся, понимаешь, и прозевал. Из такого положения ни ударить толком, ни что-либо еще, кроме как сверлить животину взглядом, всячески ругая себя за халатность. Хряк вдруг резко и сильно мотнул башкой в сторону, и меня тут же обожгло, черт, рука! Рукав рубахи не спеша окрашивался красным. Ловя появившуюся возможность, тут же перекатился вправо и получил ожег уже в спину, показывающий прямое попадание недружелюбного моба. Полоска жизней, мигнув, просела почти на треть, высветив тридцать семь из пятидесяти. Это же сколько он наносит, по семь, где-то? Но валяться времени не было и, стиснув зубы от продолжающих печь попаданий, я вновь перекатился в сторону, пропуская очередную атаку моба.
   В общем, прыгал и скакал до тех пор, пока мои пинки и тычки не довели-таки бедного моба до каления и тот благополучно не скончался, а я смог, наконец, перевести дыхание и подвести итог. Выносливость оказалась потрачена почти на половину и теперь медленно и не спеша восстанавливалась, параллельно убирая и одышку. Ясно, слишком много прыжков и прочих ненужных движений, еще немного, и тупо валялся бы на травке, беспомощно наблюдая, как тварь терзает мою бренную тушку. По хитпоинтам просел до пятнадцати и это очень и очень невесело, собственная халатность раздражала и удручала. Впрочем, первый бой, как ни как, ожидать много не стоило. И оружие подберу себе получше, и не одно. Кстати об этом, вспыхнувшее перед глазами очередное меню смогло меня, наконец, порадовать. Дробящее оружие, полоса навыка - один из ста. Вот! Как и предполагал, значит, нужна дубинка, и нужно копье, буду качать еще и колющее.
   Теперь по хитам моба, десятка с дубинки, и моих восем тычек по четыре единицы урона, итого выходит сорок два хита, если не было никаких защит или чего-то еще, о чем пока не знаю. Мда. Эх, дубинка, дубинка, четыра удара, поджопник и я в дамках, а ты подвела так не вовремя. Лечиться-то мне теперь как? Оглядев себя с боков и констатировав изменение цвета одежки с серой на грязно-серую, а местами даже хуже, ближе к бордовому, да еще порванную, пришел к выводу, что так дальше играть нельзя. Нублю по страшному.
   Следующие полчаса, а то и больше, были потрачены на приведение себя в порядок, обзаведение оружием, причем проверенным. Для чего битых минут пять терроризировал им местные деревья, пока оно не сломалось, и не было признано годным. После чего оказался выломан брат близнец потерпевшего поражения от моих проверок оружия и, спустя еще некоторое время, к нему присоединилось небольшое копьецо, хотя, скорее, все же, посох, заточить то его было нечем. Но штрыкать с расстояния вполне можно, так что пойдет. И только после этого занялся поиском еды, благо лес изобиловал всевозможными фруктами с тем лишь подвохом, что все они произрастали на достаточно большом удалении от земли. Пришлось лезть. И вот тогда я, наконец, увидел обитающих здесь пернатых. Мать моя женщина, сколько их тут, наверное, сотни видов, и это только те, что попадались на глаза.
   Первый попавшийся в руки плод прошел скорую проверку методом капельки на кожу, потом на язык, а когда увидел, с каким аппетитом их трескают пернатые, плюнул на все и с удовольствием вгрызся в податливый фрукт. Полоса жизней тут же, мигнув, неуверенно поползла вправо, и пока я ел, не останавливалась. Фуух, ну, хоть с этим-то решили. Перед спуском все десять ячеек инвентаря забил этими же плодами, сочными, вкусными и неплохо восстанавливающими хиты. С пятнадцати до полных пятидесяти вытянули всего три штуки, то есть, где-то, по двенадцать жизней с каждого, запомним.
   Со спуском проблем не возникло, царапаться было не о что, а ветви представляли собой довольно удобную лесенку, знай себе ноги вовремя переставляй только, и все. Дубинка и копьецо были на месте, прислоненные к стволу, да и кто бы их тут взял, так что, продолжаем движение к выбранной цели. Честно говоря, сам не знаю, почему решил идти к скале, просто - а куда еще? Примерно минут через десять я уже сам заприметил возможность подраться, не выдав себя никак и ничем: копия покойного хряка, один в один, рыла у одного из деревьев носом землю, явно что-то выискивая. Упускать такую возможность не хотелось и, присев, стараясь издавать как можно меньше шума, стал красться к жертве.
   Не тут-то было, видать, опять отсутствие какого-то навыка, меня заметили даже не на подходах, а шагов за двадцать и, яростно взвизгнув, ринулись в атаку.
   - Что б тебя, - и сам встаю в полный рост, прикидывая, с чего лучше начать. Моб добежал за считанные секунды, враз преодолев небольшую канавку и мастерски лавируя между молодыми деревцами, едва-едва задевая их боками. Прыжок! И тут же сильный, резкий удар дубиной, целивший в голову, но попавший по спине. Ничего, и так сойдет. Затормозил противник, лишь пробежав еще пару метров, развернулся, нашел меня взглядом своих красных бусинок и, словно предупреждающе, взвизгнув, скакнул на сближение.
   Удар! Копьецо выстрелило и укололо моба, совсем чуть-чуть промазав и угодив левее правого глаза, тому не понравилось, и вновь попытка атаки. Я же, не будь дураком, после каждого удара делал пару шагов и отходил к ближайшему дереву, становясь под его защиту. В случае чего, просто спрячусь за него, тем более что и с линии атаки этой бестии, оказалось, довольно легко уходить. В общем, бой занял не больше пары минут. Отступил, ударил, отступил - и вся тактика, ни единицы жизни моб мне так и не снял, плевое дело. Полоска опыта заполнилась еще больше, показав двадцать из ста пятидесяти. Кстати об этом.
   Опять настройки, взгляд бежит по возможностям корректировки и в нужных местах проявляются галочки: отметить, отметить, отметить...
   Вот, теперь все как надо, ну, или почти. Во время боя над противником теперь будет отображаться полоса жизни, а удары по нему станут высвечивать цифры урона, выскакивающие над его головой. Криты же вообще вылетят более жирным и более быстро, будто выплюнутые системой, это тоже, оказалось, можно настроить. А после драки, перед глазами всплывет надпись с сообщением о полученном опыте, впрочем, любое системное сообщение теперь будет видно сразу, а не как в начале, что все отключено в режиме тотальной реальности, что б его, и поди догадайся, что к чему. Голосовое сопровождение отмечать не стал, не нужно оно мне. Итак, до следующего уровня осталось всего девять кабанов, найти бы только их. В меню же персонажа, все по-прежнему оставалось статичным, ничего нового не появилось, даже во вторичных умениях, печаль.
   На пятом кабане, оказывается, у них тут у каждого своя территория, просто знай себе, ходи от одного к другому, как раз по пути, случилась неприятность. Вернее, неожиданность. Хряк оказался самкой, и не подозревавший о такой подлянке, я получил, в итоге, сразу двух противников. И меня чуть не слили в первые же мгновения, удачно завалив назем и буквально засыпав с двух сторон ожогами от попаданий. Еле выкрутился, уложив-таки наземь обоих и поспешно открывая инвентарь - подлечиться, а вдруг тут еще один отпрыск бегает, внутри же снова, словно щекотка распространяется.
  

"Получено 30 единиц опыта"

   Да знаю, знаю, взгляд уже метнулся вверх и влево, следя за пополнявшимися жизнями, а также отмечая рост опыта - еще трех мобов, и все. А теперь о печальном, сам бой показал недостаток восприятия, иначе бы второй моб не оказался незамеченным. Недостаток меткости - промазал ударами аж два раза, хотя цель и находилась, чуть ли, не перед самым носом. Да и умение владения оружием, что тем, что тем, просто аховое, иногда почти само с рук выскользнуть пыталось, особенно при прямых ударах, когда моб еще вроде и отбивать его пытался, мотая башкой. Короче, нуб я еще, и ох какой. Пришедшая в голову мысль тут же сменила течение настроения и, быстро дожевав последний необходимый плод, принялся за ее проверку.
   Опер копье об одно из деревьев, оставив лишь дубинку, выбрал другое и принялся не так, чтобы и сильно, но довольно ощутимо колотить по нему своим оружием. До начала процесса навык владения "дробящим" показывал две единицы. Удар, замах, удар, треск, удар, еще замах, снова удар, и так минут десять, пока выносливость не упала до половины и уверенно не поползла в ноль. Одышка была - мама не горюй, дыхание участилось, стало более сиплым, в боку предательски начало покалывать. Вот ведь реалистичность, ну, разрабы, ну молодцы, настолько все подогнать и выверить. В итоге своего махания дубиной навык таки удалось поднять до трех, сразу обломав мои чаяния быстрой прокачки. Выходит, своего рода, альтернатива, только урезанная по эффективности в несколько раз. Хочешь, пожалуйста, колоти по деревьям сколько душе угодно, только в бою, где ты и сам можешь получить в ответ, профит несоразмерно выше. То есть вариант годен лишь при определенных условиях, тратить же на него время сейчас я посчитал довольно глупым. Кстати, а что хоть дает эта тройка в навыке? Опять меню, взглядом останавливаюсь на интересующем, и разу справка:
  
   "Навык владения дробящим оружием, ранг Новичек. Штраф к шансу критического удара - 100%. Штраф к шансу парирования - 100%. Штраф на износ оружия - 100%. Штраф к меткости - 10%"
  
   О, как, и с копьем не лучше, там у меня единица из ста, так как бил, в основном, дубиной. И поднять навык до получения уровня или, хотя бы, вровень с ним, никак не получится. Да и качать сразу оба умения не вариант, долго, лучше выбрать что-то одно. В итоге пришлось искать и выламывать запасную дубину, буду дробящее развивать. И снова в путь. В новых боях проблем не возникало, в худшем случае мазал по разу, да и только. После гибели последнего моба щекотка усилилась и дополнилась ощущениями тепла, а перед глазами вспыхнуло особо ярко, на миг отвлекая от всего:
  

"Получен 2 уровень"

   Ну, наконец-то, что там с персом? Оппа, в меню персонажа в графе свободные очки красовалась целая десятка, более того, стали доступными некоторые вторичные характеристики, а выносливость, сила и ловкость приняли новые значения, поднявшись сами по себе. Не говоря уже про жизни, увеличившиеся до шестидесяти. По всему выходило, чем разнообразнее будет мое здесь пребывание, тем больше всевозможных плюшек откроется, да еще и сами по себе будут, похоже, апаться. Теперь к очкам, куда же вас деть? Зависит от того, что думаю развивать. И я задумался, надолго так, с сомнением перебирая одну идею за другой.
   Не было ведь никакой информации даже о том, что в этом мире вообще возможно? Маги, стрелки, воины ближнего боя, лекари, монахи, а вдруг тут даже огнестрельное оружие есть? Тяжело, очень тяжело, не хотелось вбивать в потом даром оказавшийся бы ненужным стат. Ладно, будем отталкиваться от того, что уже есть - дубина. Значит, воин ближнего боя, нужна ловкость, сила, выносливость, это основное, плюс их вторичные производные, которые, кстати, тоже уже открылись и их можно прокачивать. Жизни здесь пополнить было нельзя, походу, сами растут ну, или от шмота еще в дальнейшем какого. Тогда так, в силу - три, в ловкость - два, в выносливость - пять, итого каждая из трех характеристик по десятке. Урон тут же поднялся до одиннадцати-тринадцати за удар, значит, одно очко силы считается за единицу повреждения, ясно. По ловкости так и не нашел, что отметить, зато меткость получила значение в один процент, не давший мне никакого пояснения. Или все само собой должно разуметься, или пока еще рано, мал уровнем слишком. Ох, как же все разрабы тут засекретили, и зачем, спрашивается? Но я-то уже знал, вернее, догадывался, подобная система лишь распаляла интерес, по крайней мере, меня буквально тянуло посмотреть, что будет дальше, чем все обернется. Неизвестность манила и распаляла, буквально вынуждая играть дальше - хитро, ничего не скажешь.
   Теперь навыки, и тут сюрприз, не знаю, какова тенденция и принцип прокачки, однако "дробящее" замерло на отметке семнадцать из ста, более того, вверху так же была графа с количеством доступных к распределению очей. Думать тут особо было и не над чем, к тому же, логика игры становилась постепенно понятной - сейчас у меня показывало лишь навыки прокачки "дробящего" и "колющего". А значит, все доступные десять очей в первое, итого - двадцать семь. По всему выходило, что каждый поднятый уровень персонажа дает по десять очей распределения в оба меню, или же возможно что-то еще. Но уже хоть какая-то конкретика, тем более что и этого на форумах не было.
   А потом, когда спустился с очередного склона, лес словно подменили, во-первых, больше старых деревьев и расстояния между ними также шире, ковер травы под ногами меньше и не такой густой, да еще и коряг всяких, корней полным-полно, споткнуться раз плюнуть. Но и видимость улучшилась, теперь просмотр лесного массива значительно увеличился, уже хоть что-то. Ну, и мобы, их тут стало больше, их тут стало чаще, и скучать я перестал совсем. Более того, благодаря настройкам, мог уже видеть их названия и уровень, так вот теперь мне противостояли с первого по четвертый, и не только хряки, оказавшиеся обычными "Кабанами лесными", но еще и куда менее приятные особи. Нечто вроде волка, только сильно уж измененного - небольшие рожки на голове, шипы на хребте и вдоль боков, на ребрах, а хвост и вовсе, представлял из себя пучок плетей, причем длинных и довольно гибких. И если со вторыми и третьими уровнями еще более-менее справлялся, то с четвертыми все было куда как проблемнее.
   Пришлось застрять и тупо чистить местность, иначе дальше пройти совсем никак, а мобы оказались еще и социальными, тюкнешь одного, и к тебе бежит сразу два, а то и три. На дерево взбираешься, они попрыгают, повизжат, и ходу. Но попробуй только слезть, вмиг визг и топот, и снова внизу караулят. В общем, искусственный интеллект у тварей заставил меня попотеть. Был бы лук, и тот бы не помог, без возможности достать уходят ведь, твари такие. А когда добрался до "Волка проклятой земли", опять чуть не слился, слишком уж необычными оказались атаки твари. Во-первых, верткий, мазать я стал гораздо чаще, во-вторых, монстр оказался существенно быстрее кабанов и умудрялся бить даже тогда, когда получалось забежать ему за спину. Хвосты мгновенно щелкали, рассекая воздух и, слава богу, что мимо, пройди по мне такие удары, даже не знаю, выжил бы, учитывая, что жизней и так половина оставалась. Крутились мы друг с другом довольно долго, волчара - из-за моих попыток увернуться, отпрыгнуть и отбежать, я - приноравливаясь и подыскивая оптимальный стиль боя. Хороводы давно пора было заканчивать, так что сделал то единственное, на что хватило ума - подобрал с земли отброшенную ранее дубину и стал молотить тварь сразу с двух рук, полностью игнорируя его атаки. И таки передамажил, заскулив напоследок, тварь истошно всхрапнув, бессильно распласталась на земле. Череп деформирован и заляпан кровью, сочащейся из множества трещин и мест, где дубины счесали, буквально сорвав кожу. Бока и спина тоже получили свою серию ударов, обломавших добрую половину шипов, в общем, намолотился я знатно.
   Да и сам получил не мало, восемь жизней в остатке, выносливость упала ниже половины, руки гудят, в висках набатом стучит кровь, то еще состояние. Все-таки, четвертый уровень противника для второго совсем не подарок, если бы еще не мазал, а так...
   Догнавшись фруктами и наблюдая, как пекущие, словно от ожегов, места укусов и рваных ран затягиваются прямо на глазах. Кусаешь, жуешь, и края вспоротой кожи сходятся, прекращает идти кровь и все заживает. Чудеса, да и только. Потом вновь лезу в менюшки, ага, с персонажем все по-старому, а вот в навыках появилась новая графа - "Парное оружие", получившее в шкалу развития единицу опыта. Дробящее же поднялось до тридцати пяти. Выставить, что ли, что бы система объявляла о поднятии навыков? И потом вечно отвлекаться на каждую единицу апа, всплывающую перед глазами? Нет, буду, лучше, так смотреть. А теперь вывод, с одноуровневыми мобами можно и одному против двух, с остальными только дуэли, никакой халатности больше от себя не потерплю, слишком рискованно. Да и не понятно вообще, что будет со смертью, информационный голод тут дай бог, все методом тыка, да только не все хочется проверять.
   Спустя час-полтора игры и сражений с фауной нутро вновь ощутило приступ щекотки и тепла, а перед глазами высветилась надпись:
  

"Получен 3 уровень"

   Естественно, ту же полез в меню персонажа, ага, те же десять очей. Итого, после распределения, имеем показатель жизни - семьдесят, ловкости - тринадцать, выносливости - двенадцать, силы - пятнадцать. В остальное не вкладывался осознанно, во-первых, для ближника пока это самые основные характеристики, остальные не вижу смысла качать. Во-вторых, они за собой тянут и вторичные, в которые если вбивать очки, то только при выборе какой-нибудь узкой специализации. А так оно все понемногу подтягивается следом. И шкала жизней увеличилась до семидесяти, значит, по десятке за уровень. В навыках опять все вбросил в "дробящее", подняв его до сорока пяти. "Парное" решил качать само по себе, в бою, орудуя теперь только обеими дубинками. Кстати, справка по "парному" показывала следующее:
  
   "Парное оружие, ранг Новичек. Штраф к меткости - 10%. Штраф к урону - 10%. Штраф к парированию - 10%"
  
   И тут же сам собой возник вопрос - а почему нет, к примеру, того же блокирования, могу ведь на скрещенные дубины принять удар? И уворота как таковой себя никак не проявляет. Но долго мозг ломать не пришлось, открытое меню перса оказалось более чем красноречивым. Да и прошлые догадки лишь подтверждали наиболее вероятный ответ на данный вопрос. У меня просто не было графы блокирования, а уворот, по-прежнему, красовался нулем в процентах. Вывод ясен, надо пробовать блокировать, пытаться уворачиваться, парировать и вообще все, что только в голову взбредет. Игра затягивала все больше и больше, и уже не столько своей красотой и разнообразием, сколько продуманностью и возможностями. Но надо было и меру знать, сколько уже в ней торчу, часа три или больше? Пора бы и перерыв сделать, так что, нашарив в мгновенно выскочившей панели менюшек символ выхода, с трудом попрощался с игрой.
  
  
   Глава 2
  
  
   В реале пробыл не долго, приготовил поесть, принял душ, так как уж очень хотелось, не знаю даже, почему, а потом, сытый и готовый продолжить, с нетерпением полез в вирткресло.
   И снова светящийся тоннель, утягивающий сознание куда-то вглубь себя, а вот падения с высоты уже не было, картинка плавно и мягко растворилась зеленью окружающего меня леса. И я тут же оказался атакован, болван распоследний, давно не играл, и на тебе. Умудрился выйти из игры на месте респа моба, совершенно не подумав о том, как буду возвращаться. Получи, гадина, на, на!
   Обмен ударами показал мое явное превосходство, даже была попытка блокирования, правда неудачная и увенчавшаяся укусом - скрещенные перед собой дубины были банально сбиты в сторону, открывая мобу простор для атаки. Но уровни равные, да и с тактикой поведения противника я знаком, так что замутузил бедолагу в три счета, подняв немного опыта и таки получив долгожданную графу "блокирование" со значением в один процент. Как и думал, делаешь - получаешь. Все просто. А кто не знает, будет ой как расстроен со временем, на форумах ведь об этом тоже ни слова.
   И тут же удивился сам себе, ведь все разложил по полочкам, почему так торможу-то? Наклонившись, попытался обшарить тушу мертвого моба, нет, видать, лут тут не так собирается. Неужели разрабы хотят, чтобы игроки реально вспарывали животных, копаясь в их внутренностях и получая необходимые ресурсы? Да ну, быть такого не может, игра ведь перестанет приносить удовольствие - копаться в трупах, мараться кровью, вонять потом, брр. С травничеством тоже ничего не вышло, сколько бы растений не рвал, ничему новому персонаж не обучался, никаких навыков не приобретал. Выходит, таки нужен учитель, обучающий основам, так сказать, или еще что, чего пока не знаю или упускаю.
   В итоге, до скальной гряды добрался, лишь почти получив новый уровень, да еще дубинки пришлось искать новые, взамен старым, не выдержали усердного пользования. Рубаха висела лохмотьями, штаны тоже еле держались порванные во множестве мест и прикрывавшие, слава богу, хотя бы срам. Сапоги лишь почти не пострадали, так, слегка только. Но это и понятно, начальные шмотки нубские, всегда сплошной хлам. И только теперь я понял, как накосячил, выбрав незаселенную локацию местом старта. Ведь ни НПС кругом, ни заданий, ничего. Тот же шмот купить или отремонтировать просто не у кого. Да и денег-то нет, мог бы мобов убивать и таскать тем же кожевникам или еще кому. А так - с гулькин нос вместо всего этого. Но удалять персонажа и начинать заново не хотелось, ностальгия по былым временам, по-старому хардкору манила и прельщала куда больше возможных благ при развитом социуме. А, ну их к черту, буду качать монаха отшельника, аскета или еще кого, подальше ото всех, так даже интереснее. А то, что нормального обмундирования мне не видать, ну, так это, во-первых, далеко не факт, вдруг на руины какие натолкнусь, а, во-вторых, мир этот явно полон неожиданностей, в нем все не так, как мы привыкли. Значит, можно извлечь выгоду из всего, и искать ее совсем не обязательно там, где и остальные.
   И словно опять накаркал. Нет, не руины, могильник, причем прямо в скале выдолбленный, и старый, очень старый, даже древний, я бы сказал. Символы на стенах почти стершиеся, камень тверди крошится, целыми пластами отваливается, вон, какие куски повсюду валяются. А то, что чье-то захоронение, так тут и сомнений нет, вон, куча выдолбленных вокруг входя черепов и прочей ужасти. И, пока стоял и разглядывал все это великолепие, по позвоночнику начинал бежать неприятный холодок, место нравилось мне все меньше и меньше. Если допустить, что там может быть нечто живое или полуживое, или мертвое, но способное мне наподдать, вопрос лишь в том, смогу ли ему наподдать в ответ, и я? Если скелеты, то дробящее, по идее, самое то. Да и зверье вокруг склепа моего уровня, ну, почти, четверок мало совсем бегает, и то один на один рву их в легкую. Не думаю, что тут что-то выше пятого или шестого может обретаться. Но боязно было, реалистичность уже перестала потрясать, почти привык за это время, но от этого эффект полного погружения не стал менее эффективным. Пальцы скользнули по одному из черепов и ощутили его шероховатость, прошлись по глазницам, носу, и замерли, вместе с взглядом, наткнувшимся на, казалось бы, сущую мелочь. Зубки у черепков были или слегка подпилены, специально, или соответствовали своей природе. Ого, так там что, вампир, или вампиры захоронены? И какой шанс у новичка справиться хотя бы с одним? Мне резко расхотелось ступать под каменные своды.
   Во-первых, полнейший мрак, во-вторых, муторно мне от всего этого и, в-третьих, да пошло оно. Развернувшись, сделал пару шагов от скалы, а потом, резко дернувшись назад к проему, что есть силы, гаркнул:
   - Эгегей! - и тут же отпрянул, пораженный своей выходкой. Тишина, ни звука в ответ, лишь позади щебечут птицы, а солнце ласково обтекает лучами, но теплее от них не становилось, кожа буквально за считанные мгновения покрылась пупырышками, а я с холодеющим нутром отшатнулся еще дальше. В темноте провала раздался скрип.
   Вся беда именно что в реальности, ощущения были такие, будто смотришь какой-то навороченный ужастик, а когда нервы начинают звенеть, словно натянутые струны, от появляющегося монстра, вдруг осознаешь, что ты там, внутри, в одной комнате со всеми обреченными бедолагами. Я сейчас чувствовал примерно то же, мне явно не послышалось, и развернуться и дать деру, хотелось больше всего. Но тут уже в позу стало мое взрослое "я" - играешь в игру, так играй, выйдет что, засунь дубину ему в череп и проверни по часовой, или слетай на респ, вернись и добей гадину. Из принципа. Делов-то, нашел, чего пугаться. Но мурашки не проходили, да еще по спине, словно холодным чем плеснули, атмосфера игры поражала вновь.
   И как-то так получилось, скорее от неожиданности, чем от страха, первое, что я сделал, когда во мраке прохода наметилось движение - это со всей дури метнул туда одну из булав. И попал. Звук соприкосновения вышел глухой и жесткий, удар явно пришелся в броню или еще что-то твердое. Затем мое оружие упало наземь, а вслед за ним шлепнулось и что-то еще.
   - Ахгррр, - хриплое, горловое, оно донеслось до меня и словно отрезвило, напрочь стерев все мысли и приготовив к схватке, если смогу, или к бегству, если нет. Все просто, бей или беги, ну, есть, еще, и умри, но этот вариант мне не нравился.
   А потом на границу тени и света ступило нечто, нечто невысокое, сутулое и худое, в каких-то обмотках и явно, не особо поворотливое, учитывая шатающуюся походку и необходимость существа придерживаться за стену. Лица видно не было, сплошные обрывки свисающего лохмотьями капюшона скрывали личину появившегося существа, едва ли, не лучше, чем при своей былой целостности. Хотя кое-что разглядеть мне, все же, удалось, и я лишь покрепче сжал дубину - живым оно не было и, судя по всему, уже очень давно. Надпись же над головой показывала лишь имя, без уровня - Арргат. Некоторое время мы стояли друг напротив друга, продолжая игру в гляделки, затем существо вытянуло руку и бросило за границы тени мою дубинку. В прорезях свисавших лохмотьев что-то черное разошлось в стороны, и тварь просипела:
   - Меткий, какой, может, зайдешь ко мне в госсти, и повторишь броссок? - и только тогда я понял, что это нечто ехидно скалится, растянув черные губы в слишком широком для человека оскале и обнажив почти такие же черные зубы и десна. И зубки, если меня не подводит зрение, острехонькие, прямо как у черепов вокруг входа. И еще, похоже, выйти из могильника оно не может, или притворяется таким, в общем, осторожность лишней не будет.
   - Знакомиться будем? - выдал первое, что пришло на ум и, как ни странно, голос при этом ни разу не дрогнул, хотя внутри комок неуверенности никуда не делся, казалось, еще миг и он, разбухнув, покроется липкой патокой страха.
   - Знакомитьсся, - просипело существо, - поссле этого, - и черный палец указал на дубину у моих ног. Бинтов на все тело, походу, не хватило, или сгнили, не знаю, да и из одежды были лишь остатки капюшона, так что руку я рассмотрел вполне неплохо. Обнаженная до локтя, плоть была вся иссушена и покорежена, словно чернослив, и еще матовая, она не отражала, а поглощала свет, хотя собеседник тут же убрал ее из-под прямых солнечных лучей.
   - Так напугал ты меня, - и наклонился за дубинкой. Собеседник тут же сделал рывок вперед и остановился, когда понял, что я даже не шелохнулся. Фокус не удался, новому испугу я не поддался, не дрогнув и также спокойно распрямившись, лишь внутренне слегка похолодев.
   - А, теперь что не так? - существо, наклонив голову, пристально посмотрело мне в глаза.
   - Все так, Арргат, все так.
   - Гхсссс, знаешь меня, - тон монстра выдал его озадаченность, - и не боишьсся?
   - Ну, ты ведь там, - киваю на линию света у его ног, - а я здесь.
   - Но ссветило не вечно будет на небоссводе, - вновь оскалилась тварь.
   - Ага, - и, соображая, во что же я вляпался, начинаю искать варианты спасения, драться уже не хотелось вовсе, - а ты поглупел, выходит, раз хочешь зарезать курицу, которая несет золотые яйца.
   Мгновение стояла тишина.
   - Кхакие яйца? - и недоумения в его голосе было столько, что сразу понял - оппонент ни черта не понял и отнюдь не прикидывается.
   - Сам подумай, - киваю в ответ, - наступит ночь, ты, ну, сам знаешь, и что дальше? Опять склеп, опять одиночество и вечное прозябание, - надеюсь, он сам додумает все, о чем я не сказал по незнанию, боясь ляпнуть лишнее и не в тему.
   - Тхебе-то что? - после некоторой заминки просипела тварь.
   - Мне - ничего, а может и что-то, зависит от того, чего хочешь ты, - и жду, выгорит или нет? Если второе, драпать буду, не останавливаясь, не с моим жалким третьим уровнем пытаться соперничать с тем, у кого даже его определить не могу. Как на меня, стоящее напротив нечто больше смахивало на лича или еще кого-то из не мертвых. Может и вампир какой разновидности, зубы-то острые.
   Опять молчание, и глазами сверлит так, словно пытается мне в черепушку забраться. Наконец, затянувшая пауза прерывается, и я слышу:
   - Окажешьсся полезным, будешь жить, но ты сслаб, и до насступления ночи должен сстать ссильнее, иначе окажешьсся бессполезным, - каламбурит, гад, но мурашки по коже так и бегут от его голоса.
   - Насколько сильнее-то? - а сам думаю, если заломит нереальный уровень, можно еще будет выйти из игры до утра, а там просто свалить куда подальше, авось не найдет.
   - Вдвое, - гаркает сипло и тут же, развернувшись, скрывается во тьме.
   Меня же будто отпускает, озноб, периодически пробирающий все нутро, стихает, и я начинаю соображать уже как человек вне опасности, более спокойно и взвешенно. Хотя меч над головой все еще висит. Итак, какой-то мертвый придурок, по сути, дал задание, и если я его выполню, то - что? Награда, по идее, опыт там или еще какая плюшка, ну, и дальнейшая цепочка квестов, не зря же все это. И чем больше обмозговывал происходящее, тем больше уверялся в том, что следует принять предложение и, хотя бы, посмотреть, что будет дальше. Ситуация-то действительно интересная, лишь бы, гад, не затаил на меня зло за тот бросок, ночью, как я понял, буду в полной его власти. Итак, качаться до шестого уровня. Что же, это мы можем.
   Четвертый уровень добил довольно быстро и, распределяя характеристики, заметил нечто новое, появление нового параметра - "Отвага", получившего значение в 1%. И тут же подвел базу. Страшно было? Было. Со трахом боролся? Боролся. Получи отвечающий за это параметр, блин, а ведь круто, ничего не скажешь.
   Волки, кабаны, волки, кабаны и снова волки и кабаны. Чем дальше от первого уровня, тем больше опыта требовалось для перехода на следующий, тем сильнее они били и разнообразнее становились их атаки. Между зверьем второго и пятого уровней разница была весомой, казалось бы, один и тот же хряк, а бой отличается кардинально. Как я понял, тут у них ареолы обитания целые, и уровень моба вовсе не означает, что это уже другая тварь, нет. Просто, более матерая, дольше прожившая, что ли, и существенно больше умевшая. Шестой уровень принес уже совсем теперь привычные ощущения, да, приятно, но и только, не более. Привычно открываю меню и распределяю очки, ничего нового не появилось, а старое не спеша растет, все ожидаемо и вполне обычно. Взгляд на солнце дал понять, что до его заката не так уж и много времени, светило уже давно намылило лыжи свалить куда подальше и довольно успешно следовало своему плану. А я, со всем этим, довольно сильно забрался в чащу, и до могильника мне еще топать и топать. Так что, кругом, и шагом марш к возможному работодателю, ну, или убивцу, тут уж как карта ляжет. Шестой уровень повысил мои хитпоинты до ста пяти, сила стала равна тридцати, ловкость - двадцати двум, а выносливость - восемнадцать. Я решил и дальше так все распределять: в силу пятерку, а в остальные по три и две единицы соответственно.
   Когда же открыл навыки, меня ожидал сюрприз. В "дробящем" насчитывалось уже девяносто шесть очей из ста, а сверху ждали готовые к распределению еще десять. Ни мгновения не думая, вбухал четыре единицы, и перед глазами тут же всплыло сообщение:
  

"Навык "Дробящее оружие" достиг ранга "Ученик"

  
   Ага, теперь уже не сотню надо набить, а все двести, тенденция ясна. Так, а что с характеристикой? И снова в воздухе, в полупрозрачном окне всплывает информация:
  
   "Навык владения дробящим оружием, ранг Ученик. Штраф к шансу критического удара - 50%. Штраф к шансу парирования - 50%. Штраф на износ оружия - 50%. Штраф к меткости - 5%"
  
   Понятно, в половину, потом вообще без штрафов и пойдет, наконец, прибавка. Вообще принцип ясен и для увеличения уровней, и для всего остального тоже. С каждым новым шкала опыта растет на те же сто очей, то есть при ста пятидесяти на первом, на моем шестом уже требуется накопить шестьсот пятьдесят. А жизни получают прибавку ровно в десятку, что абсолютно не сопоставимо с хитпоинтами мобов. Их полоски жизни все еще не имели никаких обозначений, и размер жизней тварей приходилось высчитывать только по урону по ним. Причем с пятых уровней у мобов появился показатель защиты, режущий мой показатель атаки, и удары наносили немногим меньше, чем были должны. То есть о чистом уроне теперь можно забыть. И вот, выходило, что еще и по жизням я проседать начал, у тварей их прирост оказался существенно выше, правда, урон не так рос, но мне уже надоело лазить на деревья за фруктами. В общем, все тяжелее и тяжелее.
   Оставшиеся шесть пунктов вбил туда же, качаем одно, толку будет больше. Итого в "дробящем" - сто шесть из двухсот, а в "парном" - тридцать семь, не густо. И урон тридцать один-тридцать три. Это при моих-то хитах, да обладай мобы таким повреждением, улетала бы моя тушка с двух тычек. Но баланс игры им такого не позволил, зато дал около двухсот пятидесяти жизней. Вот и получается уже, что хочешь, не хочешь, а тупо стоять и кто кого передамажит совсем не вариант.
   К склепу вернулся почти вовремя, Арргат уже был вне могильника и расхаживал взад-вперед, смешно разминаясь и потягиваясь. Выглядело все достаточно комично, если бы не распространяющееся вокруг нечто муторное и мрачное. Взгляд этого не охватывал, но ощущения приходили именно такие - будто аура какая, наконец, получила свободу и подминала под себя метр за метром. Хотя днем этого совершенно не ощущалось.
   - Агсс, явилсся таки, вижу, окреп, - прошипел работодатель, и сразу же перед глазами всплыло:
  

"Получено 70 единиц опыта"

   Ого, а это выгодное дело, за моба дают по-прежнему пятнадцать, а тут почти в пять раз больше, выгодный парниша.
   - Как ты и сказал, все сделал, - чинно киваю, останавливаясь в паре метров.
   - Ну-ну, - и смотрит, оценивающе так, как кошка на мышку: сожрать, или не сожрать, вот в чем вопрос. Но, походу, я тогда-таки на нужную мозоль наступил, так что ждем продолжения, - пойдешь, куда сскажу, ссил должно хватить, заберешь оберег в форме ссолнца и принессешь мне.
   Смотрит.
   - Пойти, забрать, принести, - киваю.
   - Туда, не ссворачивая, - указывает рукой, - будет роща, и алтарь, ты еще здессь?
   - Ориентиры, может, есть, вдруг мимо пройду?
   - Какие ориентиры, сказал же, туда, - и Арргат вновь махнул рукой, - и к утру что б был.
   Мужик серьезный, шутить и повторять не любит, что-либо еще спрашивать я попросту не решился, не буду зря его сердить. Потому молча развернулся и, стараясь прикинуть, как буду шастать по ночному лесу при редком свете луны, с возможностью нарваться на мобов, да еще успеть все нужно к сроку. И уже отходя от склепа вновь зашел в настройки и включил отображение мини-карты. С ней хоть проще будет ориентироваться, увижу, по прямой все еще чешу, или нет. Потом вызвал меню заданий и совсем не удивился, когда перед глазами вплыло лишь скудное описание взятого квеста и - все. Ни награды, ни куда топать, только название искомой вещи, упоминание рощи и обозначение сроков. Аскетичность зашкаливает просто, или же... или же игра подталкивает к тому, чтобы больше полагались на себя, на свою память, учились общаться, развивали кругозор - еще парочка подобных мыслей, и начну как родитель о правильном питании, полезности прогулок на воздухе и физических нагрузках. Короче, тут, в этом мире, клювом не щелкать, смотреть внимательно, все запоминать и мотать на ус. Подсказки мизерные, если вообще есть, и напрягать мозги придется постоянно. Не дай бог отклонюсь от "сказал же, туда" - и банально не успею к утру. Думаю, завязка на этом, а еще на мобах, могущих меня задержать, плюс сама охрана рощи, не зря же работодатель велел подкачаться. В общем, не отвлекаться, а то споткнусь еще.
   Как ни странно, но мобов почти не было, видно везенье этой ночью было на моей стороне, лишь кабан четвертого уровня, да волк пятого, и расправился я с ними довольно-таки быстро. Вялые они оказались, будто сонные. А, может, и вправду дневные создания, впрочем, не суть важно. В очередной раз, сверившись с мини-картой и удостоверившись, что направление держу верное, полез вверх по склону. И спускаться с него, было не в пример легче, пришлось рискнуть и закинуть дубины наверх, потом кое-как вскарабкаться, а затем еще битых пять минут искать свое добро. И по-другому, главное, никак, склон мог тянуться в обе стороны довольно далеко, а у меня время. В общем, худо-бедно, но шел. Потом пришлось взять слегка влево, а то по карте сразу стало видно, что начал забирать в сторону. Если бы не она, вообще не знаю, как бы добрался, ориентиров ведь ни одного. А так потихоньку прогрызал на ней светлую дорожку посреди полного мрака, и все искривления сразу становились видны.
   Роща нашлась лишь тогда, когда уже и не знал, дойду ли до нее вообще этой ночью. Казалось, отмахал с десяток километров, петляя в этой чаще и выбирая более-менее проходимый путь. Плюс темнота, когда лунный свет не осиливал густоту листвы, и приходилось, чуть ли, не на ощупь, спотыкаясь и падая брести почти на автопилоте, по мини-карте. И вот, лес заканчивается полумесяцем, обхватывающим небольшое, плотно стоящее скопление не то берез, не то еще чего, короче - роща. Но выходить из-под прикрытия деревьев почему-то не хотелось, складывалось впечатление, будто только этого и ждут. Пространство-то открытое, выйду, покажусь, и все - драка неизбежна, причем сколько там противников, неизвестно. Мне бы эффект неожиданности, разведку какую, а наобум переться как-то страшновато. Ладно, вариантов все равно нет, и я, перехватив дубинки поудобнее, направился вперед.
   Расстояние сокращалось, а напряжение все росло и росло. С каждым шагом увеличивалось чувство тревоги, будто сам иду в ловушку, но, ни шороха, ни каких-либо иных посторонних звуков нет, только ночная тишина и ничего более. И это напрягало тоже. В Рощу входил почти на пике, нервы чуть не звенели от натяжения, пискни рядом мышь, и я бы или элементарно обделался, или разразился бы безостановочной серией ударов, лупя все, до чего смогу дотянуться. Атмосфера игры пробирала до костей, казалось, даже пятки вспотели за эти пару минут, что крался от дерева к дереву. И, по-прежнему, никого и ничего. Затем был ступор, когда роща закончилась и на небольшой полянке, перед глазами предстал окутанный лунным светом каменный, полу обвалившийся алтарь. Некоторое время я тупо пялился на него, затем, напомнив себе, что время не ждет, не спеша и осторожно направился к явно искомому. Ведь где еще быть оберегу, как не на своем алтаре?
   И точно, в специальном по форме углублении, ничем особо не примечательный лежал амулет, выполненный в виде солнечного лика с глазами, носом и ртом, обрамленными пламенными языками. Каменная побрякушка не казалась чем-то особенным, я бы такую не купил даже кому-нибудь в подарок. Но раз Арргату она нужна, что же. Закинув правую дубинку под мышку, протянул руку и осторожно поднял с алтаря безделушку. И тут же со всех сторон шибануло яростным визгом, будто сдувалась одновременно тысяча воздушных шаров, а по поляне начал гулять безумный воздушный поток, причесывающий все сначала в одну сторону, потом в другую, да так, что меня чуть ли не к земле пригибало. Под впечатлением у меня снова, наверное, выбросился адреналин, а когда заметил выпрыгнувшую на поляну здоровенную тень с ярко красными, сверкающими на темном фоне глазами, адреналина стало еще больше. И я на карачках, с трудом преодолевая бушующий ветер, погреб прочь, периодически бросая затравленные взгляды на ужасающую фигуру. Та же стояла во весь рост, даже не покачиваясь, и сверлила меня глазами так, что по спине толпами начали бегать мурашки. Под конец я выпрямился и дал такого стрекача, что в ушах только ветер свистел. А позади уже трещали деревца и раздавался утробный рев - погоня началась.
   Я петлял и лавировал, пару раз чуть не расшибаясь о деревья из-за бешенного марафона в попытке оторваться, уйти, избежать столкновения с тем, с чем явно не смогу справиться. Если моб продолжит также ломиться напролом, нагонит еще до выхода из рощи, про лес вообще молчу, но не останавливаться же из-за этого. Происходи все это за монитором, дал бы бой и умер, не моргнув и глазом, тут же все воспринималось совсем иначе, слишком реально, слишком глубокое погружение, все слишком. И я бежал, выносливость постепенно начала приближаться к половине, появились признаки одышки, а потом деревья кончились, и моя тушка кубарем покатилась в траву. Причем ни оружия, ни оберег так и не выпустил. А когда стороны света перестали меняться друг с другом местами, тут же бросил взгляд назад и оцепенел, запечатлев миг, когда из недр рощи, ломая последнее на пути деревце, в прыжке взметнулась чудовищная тень.
   - Хана, - все, что и смогли выдавить губы, и в тот же миг в чудовищную фигуру, прямо в воздухе, врезалась тень поменьше, легко подправив ей траекторию и покатившись с ней по земле. Я даже понять ничего не успел, заметив лишь смазанный силуэт, вскочивший на ноги и почти мгновенно оказавшийся рядом с монстром. Обмен ударами и более мелкая фигура уже стоит несколько поодаль, а чудовище не подает признаков жизни. Скоротечность схватки потрясла до глубины души, и мне даже пришлось захлопнуть рот.
   - Не думал, что ты ссправишьсся, - послышалось от спасителя.
   - Арргат? - в моем голосе было предостаточно хрипотцы, чтобы понять все правильно. Тот рассмеялся:
   - Исспугалсся!
   - Еще бы, такая тварь на меня вылезла, постой, - наконец сообразил я, - так это была проверка?
   - Можно и так ссказать, - работодатель снова издал смешок и направился ко мне, - оберег.
   - Юмор у тебя, - буркнул и сунул ему в руку побрякушку.
   - Отлично.
  

"Задание "Добыть Солнечный оберег" выполнено"

"Получено 300 единиц опыта"

"Получено 100 репутации"

   Ого, шкала опыта заполнилась больше, чем на половину, а мужик реально крут, да еще щедр, даром, что нежить какая-то. Так еще и репутация капнула, обязательно гляну, только чуть попозже.
   - Чем дальше займемся? - встаю с земли, отряхиваясь и подхватывая дубинки.
   - Ну, - шепчет тот, - похоже, ты и вправду на что-нибудь да ссгодишьсся.
   - Зря ты так, между прочим, я единственный, кто будет тебе помогать, - пытаюсь набить себе цену.
   - Почему это? - он подозрительно уставился на меня, и я впервые увидел его глаза, лунный свет открыл мне больше, чем смогло солнце. Черные, без белков, и матовые, поглощающие свет, как его кожа, глаза мертвеца.
   - Ну, сам посуди, - продолжаю в том же духе, - я не бегу прочь. Выполняю твое поручение без лишних вопросов. Да и просто потому, что на многие километры вокруг ни души. Разве этого мало?
   - Вот как, а куда же вссе делиссь?
   - А, я откуда знаю, вокруг сплошные леса и ни одного поселения, - и сразу понял, что ляпнул это зря.
   - Тогда откуда ты ссам, и как нашел меня? - ну вот зачем мой язык сморозил это, в его голосе будто инеем все покрылось, сплошной холод и подозрительность.
   - Скажу честно, издалека, и твой склеп нашел совершенно случайно, к тому же, ты первый, с кем я могу нормально говорить, не отбиваясь дубинками. Плюс даешь задания, а значит, будет и награда, - озвучил интересующий меня вопрос. Опыт опытом, но материально тоже поиметь не помешает. К тому же, думаю, такая постановка вопроса будет ему понятна - корысть, выгода и все такое, какой никакой, а мотив для моей помощи.
   - Что ж, пуссть так, жду тебя у ссклепа, - и, мазнув по мне еще раз взглядом, буквально растворился в воздухе.
   Поверил ли он мне? Вряд ли, подозрительности в голосе хоть и поубавилось, но холод остался, да и плевать. С ним интересно, есть интрига, к тому же явно нежить, да еще дающая задания, и вокруг ни одного конкурента, вдруг на что-то стоящее наткнулся. Это не пойди собери десяток ромашек, не принеси пару писем и не испеки пару булок. Неет, тут все по-взрослому, хардкор. И я двинулся назад, не особо спеша, и не забывая поглядывать на мини-карту.
   По пути оприходовал трех кабанов и одного волка, после пережитого, они уже не казались мне такой уж угрозой, просто уходил с линии атаки, взмахи - и дубинки синхронно опускаются на хребет или макушку. Трещит, и отнюдь не мое оружие. Атаки в головы еще и сбивали противника с толку, заставляя слегка плыть, иногда это позволяло провести еще одну атаку. В общем, рос я не только физически и для боя, но еще и морально, получая от этого ни с чем не сравнимое удовольствие.
   К могильнику добрался лишь к рассвету, солнце еще не встало, но светало уже порядком. Совсем скоро, и его лучи начнут прощупывать весь горизонт, а там и само подтянется, начав выбираться куда повыше.
   - Арргат, я тут, - негромко позвал, приблизившись ко входу и не решаясь переступить незримую черту.
   - Ты не торопилсся, - из мрака, мгновения спустя, появилась знакомая фигура, и я сразу заметил у него на груди оберег. Безвкусица, но настолько ему нужна, что же он, интересно, дает?
   - Так пройти сколько, плюс зверье. У тебя как, есть для меня поручение? - решил брать быка за рога, чего время тянуть, чай, не ради общения меня позвал.
   - Бысстрый какой, - хмыкнул тот, - а награду за выполненное получить, видать, и не хочешь.
   - Тебе решать, - лучше так, чем поза требовательного выскочки, думаю, прокатит не хуже.
   Арргат улыбнулся:
   - Что же, вижу, понимаешь правильно, ладно, ссделаешь еще кое-что, а там поссмотрим.
   - Я весь во внимании.
   - Нужно еще одну вещицу досстать, вот карта, пойдешь на воссток, найдешь пещеру, окруженную бегущими ручьями, - он помолчал, - вссе, дальше ссам разберешьсся.
   - Понял, это все?
   - Вссе, - прошипел собеседник и скрылся в проеме.
   Что же, надеюсь, будет не как в предыдущий раз, хотя, не думаю, что своего единственно исполнителя он отправил бы на верную смерть. Ведь проникся, походу, тем, что сказал ему тогда. Идти пришлось теперь в другую сторону, и слава богу, опять карабкаться по тем склонам мне совсем не хотелось. По пути забрался на одно из деревьев и заполнил пустующее место в ячейках рюкзака плодами. Если повезет, еще до цели получу седьмой уровень. А если еще больше повезет, то по окончанию задания мертвый мужик выдаст мне, помимо опыта, о котором он, конечно же, не знает, еще и нечто материальное. На деньги мне было плевать, тратить их здесь некуда, а вот шмотку какую взял бы с радостью. На мне уже и так все разлазилось, рубаха лишь на добром слове держалась, штаны тоже. А у обувки начали протираться носки, в общем, беда.
   Первый же встреченный моб пятого уровня улетел секунд за десять. Мне все проще и проще давались бои с такими противниками, затем был еще один, и еще. Они появлялись, будто по указке, стоило мне лишь расправиться с кабаном, как пару шагов, и бежит его точная копия, или даже две. Кач шел безостановочно. Седьмой уровень набежал как-то сам собой, а потом еще и треть восьмого, как я, неожиданно для самого себя, замер на месте, ухватившись рукой за ближайшее дерево - пути вперед просто не было. Ну, или можно сделать еще шаг и сверзиться с довольно приличной высоты, как-то слишком резко сменился пейзаж. И пещера, ее было видно просто прекрасно, как и то, насколько меня завело в сторону. Черт!
   - Вот ведь, - я раздраженно оглядывал утес, на который меня непонятно как занесло. Он весь зарос деревьями и травой, да так, что и не понял, куда иду, и если бы вовремя не ухватился за ствол ближайшего дерева - трындец, лежал бы уже там внизу. Прямо магия какая. И тут же сзади раздалось мерное постукивание, легкие щелчки, почти на грани слышимости. Что за?
   Глаза шарили по плотно стоящим друг к другу стволам, всматривались в редкие щели между ними, но видимость была отвратная, не в пример просторам позади. И тут я увидел его, сначала не поверив, а потом - радостно осклабившись, везенье или нет, сейчас проверим. И атаковал, пока противник не продрался сквозь чащу полностью.
   Первый же удар был довольно мастерски отбит, да так, что чуть не выбил дубинку из руки. Кисть слегка обожгло, а полоса жизней, мигнув, потеряла пять очей. Черт, надо и на себя настроить урон, каждый раз отвлекаться, бросая взгляд на бар хитпоинтов не так уж и удобно. Противник же умудрился вылезти уже чуть больше, чем на половину, следовало поторопиться, он явно не чета кабанам. Да еще в латах, хоть и местами ржавых, но булавой своей отмахивается более чем умело. И особо не раздумывая, обрушился на частью застрявшую тварь, начав колотить ее, как только мог.
   Над врагом периодически вспыхивали и, взлетая немного повыше, рассеивались красные цифры нанесенного мной урона: двадцать восемь, двадцать шесть, двадцать семь, блок - и я опять чувствую жжение, отнимающее у меня семь единиц жизней. Конечно, своей деревяшкой по его железке, а что будет, когда он вылезет? То, что чертова костяшка разделается со мной быстрее, чем я с ней, сомнений почти не вызывало, не ожидал я, честно говоря, от скелета такой прыти. Если бы не его доспехи, уже б давно трещали его кости, но тогда бы он не застрял между деревьями, мда. Двадцать семь единиц урона, двадцать пять - режет броня мои атаки, ох, режет, чистым бы проходило все тридцать восемь. Скелет, изловчившись, умудрился отбить оба моих удара и ткнуть в меня шипом булавы, я отскочил, и тут же из дерева выпросталась нога, закованная в поножи и такой же пластинчатый сапог, и попыталась перетащить следом и все остальное тело. Да вот нагрудник никак не пускал.
   - Что, раньше не так плотно росли? - насмешка не вышла без ответа, и скелет что-то гневно заклацал, затрещал, а потом с силой рванулся и частично-таки прорвался вперед, вновь умудрившись чем-то зацепиться.
   - Э, нет, брат, я тебе не дам сюда вылезти, - и вновь стал осыпать его ударами, правда, уже больше пристально следя за его булавой, слишком уж ловко он ею отбивался. Постепенно жизни моба ушли за половину, его полоса хитов потемнела еще больше, став темно красной, а под конец так и вообще черной, и перед глазами всплыло сообщение:
  

"Получено 55 единиц опыта"

   И я, не веря тому, что все получится, мгновенно кинулся к поверженному противнику, занявшись мародеркой. Никогда бы не подумал, что в какой-нибудь мморпг такое возможно - булава из безвольно сжимающих ее пальцев свободно перекочевала в мою руку. Тяжесть метала мгновенно придала уверенности и поставила под вопрос дальнейшую прокачку парного оружия. Менее длинная, чем мои палки, с приличным и шипастым набалдашником на конце и пятисантиметровой иглой на самой вершине. Именно ею скелет пытался меня достать. Очуметь, мое первое настоящее оружие, причем полученное совершенно случайно, в дуэли на открытой местности мне вряд ли было что ловить, а если тварь и бегала б еще быстро, то точно каюк настал бы. Но это ведь не конец, подарки еще не закончились.
   И появилась проблема, сколько не дергал, как не пропихивал обратно, а тварь не сдвинулась ни на йоту, засела намертво. Черт, черт! Ладно, а если так - и принялся сдирать то, что было возможно: сапоги, перчатки, поножи и брюхо оказались цельными вместе с юбкой, так что тоже неудача, ну, и шлем - его таки содрал. Блин, большая часть брони осталась на скелете. Ну, уж нет, такой подарок, и уйти без него. Следующий час я потратил на то, что банально сбивал, ломал и крушил зажавшие мои трофеи деревья, стараясь разбить древесину в местах зажима. Иногда попадал по броннику, вызывая соответствующие звуки, и чертыхался, понимая, что гроблю его прочность. В общем, мытарство длилось и длилось, пока, наконец, я не пропихнул этого неудачник и сам не покатился за ним следом, лишь чудом удержавшись на краю утеса.
   - А, ты не хотел, - радостно шепнув, принялся обдирать мертвяка дальше. Через пару минут передо мной лежал полный комплект хоть и плохонькой на вид, но, все же, брони. И понеслась. Застежки простые, ума много не понадобилось, на мне осело как влитое, что панцирь, что сапоги, что пластинчатая юбка. Все сидело как на заказ шитое, да и кто бы сомневался, было б тут еще все по размерам, с ума бы все посходили. Последним делом водрузил на себя шлем, и начались проблемы. Мать честная, как скелет во всем этом двигался, так, посмотрим.
   Открыл сразу оба окна: персонажа и навыков, и в глаза тут же бросилась новая графа - "Тяжелая броня", одно очко из ста, затем вывел более подробную информацию:
  
   "Навык ношения тяжелой брони, ранг Новичек. Штраф к передвижению - 50%. Штраф к меткости - 50%. Штраф к скорости ударов - 50%. Штраф к шансу уворота - 100%. Штраф к ловкости и ее вторичным параметрам - 30%. Штраф к выносливости - 30%. Штраф к восприятию - 30%"
  
   Количество минусов поражало, да, первый раз надел, да, новичок, но такие штрафы - это просто ужас какой-то. Взгляд тут же прыгнул на статы, так и есть, ловкость понизилась, но ее вторичные неизменны, слишком маленькие там проценты. Нашел графу со скоростью передвижения - пятьдесят процентов вместо законных ста. Да я теперь как черепаха, и то она меня обогнать сможет. Кошмар, из плюсов только все три защиты от физического урона, поднявшиеся на три процента. Я даже скривился от такой несправедливости, мой первый доспех и такая подлянка. Мда, не стоит оно того, однозначно не стоит.
   И единственное, что таки радовало - это булава или, вернее, моргенштерн, как было сказано в описании. Если дословно, то "Некачественный моргенштерн", характеристики которого давали приличную фору любой моей дубинке. Прочность - сто шестьдесят из двухсот. Урон - от двадцати двух до двадцати восьми. А с моей силой этот показатель вырос до пятидесяти-пятидесяти шести, да я крут как никогда. Причем было еще такое подозрение, что из-за моего нубства на предметах, да и у самого перса открылись далеко не все плюшки, слишком уж игра неохотно все выдавала и была прижимиста, как не знаю кто. Небось, уровню, так, к десятому, моя палица получит еще парочку полезных характеристик. А броня, ну, что же, не качать же ее в лесу, да и не таскать за собой - глупо, так что пусть лежит, где респится скелет я примерно понял, будет нужда, заскочу еще разок.
   А пока придется исправлять сделанный крюк, обходить прилично придется, и мешкать отнюдь не стоит. В целом, оставшись довольным и по пути восстановив хиты плодами из рюкзака, я, помахивая из стороны в сторону оружием и привыкая к его весу, пробирался к своей цели. Топать пришлось прилично, солнце уже во всю стояло в зените, лаская своим взором и начиная жарить так, что о его ласковости я бы поспорил. Все-таки в лесу с этим было попроще. Хорошо еще разработчики не ввели в игру такой эффект как "потение", совсем не нужный дискомфорт, на мой взгляд, реалистичности и так хватает.
   Вблизи пещера оказалась еще более впечатляющей, чем издалека, это была своего рода насыпь с темным зевом прохода, уводившим куда-то в недра земли, без единого намека хоть на какое-то освещение. С обеих сторон холм окружали весело бегущие ручейки, соединяющиеся в один прямо перед самим входом, и выглядело все это совсем не обычно. Сразу складывалось впечатление, будто вода не спроста взяла кольцом этот вход, словно заточение какое, вопрос лишь в том, для чего? Что бы что-то не выпускать, или не впускать? Того же Арргата, например. Возьмем на заметку и, возможно, как-нибудь проверим, мертвый мужик может бояться воды. А водичка ничего так, освежает.
  

"Получен баф: Выносливость увеличена на 10%"

  
   - О, как, - приятная неожиданность, только вот нигде не написано, сколько он продержится. Кстати, пока вспомнил, тут же полез в настройки и выставил отображение урона по себе, изменив цвет белый.
   - Но что с темнотой-то делать? - взгляд порыскал по округе, будто ища готовое решение, но так ничего и не нашел. Потом достал из рюкзака карту, полученную от работодателя, повертел и так, и этак, с какой стороны ни посмотри, по всему выходило, что это некий лабиринт, причем подземный, иных вариантов я не видел. Но шастать там в темноте, брр, стремно. Альтернатива? Нет, отказываться не хочется, тогда так, по бумажке видно, что нужно пробраться в левый дальний конец, значит, одну руку на стену и пляшу вдоль нее, всячески прислушиваясь. Мда, план не радовал, вовсе, но ждать было нечего, так что спустя мгновение я уже двигался во тьму прохода.
   Шероховатая поверхность под рукой оказалась каменной, но достаточно гладкой, без сколов, рытвин и других сюрпризов. Глаза закрыл, так оказалось проще, и тупо вслушивался в каждый доносящийся до меня звук, пока лишь это были собственные шаги, шорхавшие по такой же явно скальной поверхности, и только. Тишина вокруг и будоражила, и успокаивала одновременно. Если не давать волю фантазии, то получалось, что иду по давным-давно всеми заброшенному и никому не нужному коридору, и нет тут ни живых, ни мертвых, никого. И бояться совершенно ничего. Но нет, нет, а мурашки умудрялись пробегать по спине. Что интересно, даже с закрытыми глазами мог пользоваться игровыми меню, в том числе и мини-карта видна была, как и прежде. Оп, поворот, и если меня не подводит память, то их еще будет ровно семь: четыре внутренних угла и три наружных. Затем дверь, не знаю, как буду ее открывать, и, собственно, сама комната, в которой, как сказал Арргат, сам разберусь.
   После очередных двух поворотов я уже окончательно уверился, что мне ничего не грозит. Под ноги не попалось ни одного уступа, ни одной подлянки, заставившей бы кубарем покатиться по полу или еще чего. Знай себе переставляй ноги, и свет тут действительно совершенно не нужен. Так и шел, мерно, не спеша, но уверенно. А потом сквозь веки пробрались лучи света, вынудившие мгновенно открыть глаза и замереть. Что за?!
   За поворотом, на противоположной стороне, горел настенный светильник, язычок пламени горел ровно и спокойно, давая освещение на небольшом от себя расстоянии. Я насторожился, откуда здесь такое, кто-то еще тут бродит? Не мог же огонь гореть здесь вечность, а значит, черт... что, значит-то? Игровой мир, тут это могло означать что угодно, как и то, что за углом, вытянувшись и замерев, стоит десяток стражи с алебардами наперевес. Хотя, скорее, мечами, тут особо не помашешь, не те размеры помещений.
   Но там никого не оказалось, как и дальше, и за следующим поворотом тоже. Зато на протяжении всего пути стены теперь украшали точно такие же светильники, один в один. Кто же в них поддерживает жизнь? Чертовщина какая-то, но идти стало проще, и до искомой двери удалось добраться намного быстрее, чем я шел до этого. А если бы не карта, мог ведь и правую сторону выбрать, а там плутать, наверное, можно было сутками, да и по моему маршруту тоже имелись ответвления, в общем, Арргат не зря мне эту бумажку дал.
   Створки дверей разошлись с еле слышным скрипом, тяжко ерзая в петлях и мало по малу, но поддаваясь и лишь еще больше накаляя атмосферу. Чую, нервы у меня понемногу вновь натягиваются в струны, хотя до звона еще далеко. Передо мной зал, идеально круглый, с теми же светильниками на стенах, выложенных затейливой мозаикой. Какие-то создания возносят хвалу солнцу, потом в других позах и большим количеством, и далее по возрастающей, пока цикл не замыкался. В центре же, на абсолютно гладком полу, замерев и не подавая признаков жизни, замерла кукла, или тело, уж и не знаю. Но угрозы я не ощущал, хотя и не сводил некоторое время с нее глаз. Ни единого движения. По всему выходило, что если нет скрытых ловушек, а труп не оживет, то я пришел за тем, что может быть только у него. Взгляду просто не за что было здесь уцепиться, стены, пол, и мертвый мужик или баба, не понять, в тряпках все. И первый же шаг изменил ситуацию полностью.
   - Сука! - выдал глухо и с перепугу, когда тело на полу резко дернулось и принялось подниматься. Я ожидал чего-то более ужасного, но противник, а это был именно он, оказался всего лишь мумией, а они меня не очень пугали. Другое дело, насколько это "лишь" оправдано, еще посмотрим, уровень у твари девятый, на два выше моего, хотя росточком она явно ниже, да и не шибко прыткая, наверное...
   - Черт! - бросок врага заставил меня уклониться в последний момент, а потом я еще и кубарем ушел в сторону, разрывая дистанцию и уворачиваясь от мелькнувших над головой корявых конечностей.
   - Шаааа, - донеслось от монстра и, нелепо хромая, тварь двинулась ко мне.
   Пятьдесят пять урона, пятьдесят шесть, пятьдесят три - и мне поплохело, жирная тварь шо ппц. Неповоротливая, неуклюжая, единственное что - атаки руками быстрые, но можно уворачиваться и бегать кругами, периодически нанося удары. Однако жизней - я почти скис, хватит ли у меня выносливости? На моей булаве об этом информации не было, но еще, когда шел сюда, заметил, насколько быстрее она стала убегать при взмахе новой железякой. А при нуле я просто упаду, и кирдык, тварь заломает в считанные секунды, жизней-то всего сто пятнадцать, не чета её. Три удара сняли монстру полторы сотни, а полоска жизни уменьшилась едва ли на двадцатую часть. Мааргх - так звали это чудище в бинтах, теперь совсем не походило на мумию, да и не было человеком при жизни, слишком странные пропорции тела. Но то, что без определенной тактики я проиграю, понимал точно, и мумия это, или нет, меня совершенно не спасет. Не было даже за что прятаться, были б колонны, водил вокруг них, какая-никакая, а защита.
   Пятьдесят три, пятьдесят - и снова в сторону, скрюченные ладони хватают лишь воздух. Был бы в той броне, уже б давно помер, а так хоть круги нарезаю. А выносливость медленно, но верно сходила на нет, всем своим видом показывая, что не то я качал, совсем не то, и сейчас придется расплачиваться. Двери же в коридор оказались закрыты, наглухо, даже не уследил, когда и как. В общем, печаль.
   А потом, совершенно случайно, сделал дающее хоть какую-то надежду открытие, так как одышка уже шла во всю. Удар пришелся не по рукам, туловищу или голове, как целил до этого, а по колену, и тварь тут же захромала еще больше. О, как, ну, держи еще. Опасность заключалась в том, что повышался риск подставиться под удар, чем Мааргх не преминул воспользоваться. Глухой удар и моя тушка отлетает в сторону, плечо горит огнем, словно в костер попало, а полоса жизней не досчитывается сорока единиц. Ахренеть противничек, ну, спасибо тебе, Арргат, сволочь ты мертвая, даже не предупредил, опять проверки твои гребаные? Чуть не скуля, но заставил себя встать и двинуться по кругу, скорость моба замедлилась, колено на вид казалось слегка вывернутым, но и только. Нужны были еще прямые попадания. Вот только и тварь ждала наверняка именно этого. Ладно, будем рисковать.
   И сделал совсем уж невероятное и тупое, но таки сработавшее. Буквально на карачках подлетев к твари сбоку и проносясь мимо, шандарахнул навершием моргенштерна, с оттяжкой, все по тому же колену, благополучно выйдя из-под контратаки. Ба, да у тебя свои слабые места есть, губы криво растянулись в ухмылке.
   - Хана тебе, Мааргх.
   - Шаааа! - пронеслось по залу в ответ, но меня это уже не пугало, лишь бы хватило выносливости. Хотя бы на это, ну пожалуйста, ну же, очень прошу, плиииз. И ее хватило, я с трудом оперся о стену, наблюдая, как тварь предпринимает жалкие попытки ползти, и как такой оказавшийся нужным мне параметр медленно, не спеша, ползет вправо, восстанавливаясь. Легкие, словно меха, надсадно гоняли воздух, в боку кололо, хотелось даже блевануть, и такая реалестичность мне совсем была не по нутру. Ну, погоняла меня эта тварь минут десять по кругу, ну, помахал я этой чертовой железякой от души, попрыгал и поскакал, получил по загривку, но не до такой же степени. Кстати, сколько она там весит? Вызванное меню тут же дало ответ - девять килограмм, ого, так вот оно что, черт, а я даже и не предполагал, погорячился, походу.
   - И как же мне тебя теперь разделать, а? - спросил у медленно ползущему ко мне мобу.
   - Шаааа! - прозвучало в ответ.
   - Я тебе сейчас шакну, я тебе так сейчас шакну, - пообещал, отделившись от стены и начиная заход на атаку. С какой бы стороны тебя так лупануть, что бы совсем издох? Но рисковать не буду, отхреначу тебе вторую ногу, затем руки, а потом и до черепушки дойду. Как-то все слишком просто получилось, или ты уже давно не так крут, как должен быть. Хотя четыре твои удара - и меня нет, повезло мне с тобой, ох, повезло. Второе колено продержалось ровно столько же, с десяток ударов, и монстр замедлился еще больше. Не знаю, почему он такой тормоз, руками размахивал он достаточно быстро, и что мешало ему ползать по полу, ума не приложу. Зацепился чем, что ли, ну да там уже все давно отсохнуть должно было, хе-хе.
   Продолжил экзекуцию с правой руки, напрочь перебив ее в локте и оставив безвольно волочиться. Мааргх, таки поняв, чем для него все это грозит и к чему идет, стал оглашать зал беспрерывными орами. И тут же получил моргенштерном в морду, за два удара вмявшему ему фейс куда-то в середину черепа. Но не убило. Отбив и вторую руку, сделал перерыв, выносливость опять дала сбой и пришлось усаживаться под стеночку, давая себе обещание следующие уровни вбить именно в нее. Спустя полчаса с Мааргхом было покончено, и я опустошенно уставился на теперь уже точно труп.
  

"Получено 170 единиц опыта"

   - Жирная сволочь, мне б твои хиты, - устало покачал головой, опуская булаву на пол и протягивая к нему руки. Понятия не имею, что там нужно Арргату, но это явно на нем, и обыск подтвердил мои выводы полностью. Не сразу, правда, но, помучавшись и буквально размотав до гола мертвого уродца, на левом предплечье, скрываемый под кучей тряпок, нашелся вырезанный из камня браслет
   с оттисками солнечного лика. И больше ничего, а в купе с тем, что было добыто в роще, это, скорее всего, именно то, что и нужно моему работодателю. Отлично.
   Двери поддались совершенно свободно, не знаю, что их удерживало до этого, но ни замков, ни засовов видно не было, даже торцы оказались цельными. Да и не важно, мыслями я уже был не здесь, сдавая НПС выполненное задание. Ирония была еще в том, что до восьмого уровня после победы над Мааргхом, мне оставалось всего десять очей, чуть-чуть не дотянул, смешно даже. Кстати баф исчез, только сейчас заметил, значит, где-то около часа висел. Запомним.
   У выхода вновь его на себя повесил, напившись из ручья, и зашагал дальше, внимательно вглядываясь по сторонам. Первый попавшийся же моб меня апнет, а там, глядишь, еще треть уровня по дороге набью, да и за квест капнет, может, и девятый получу. Сказано, сделано:
  

"Получен 8 уровень"

   И, как и планировал, всю десятку в выносливость, а в навыках - в дробящее. Если триста опыта еще набью по пути, будет шикарно, правда разница с мобами уже не радовала, вокруг могильника, в лучшем случае, четвертые да пятые бродят. Ладно, разберемся.
   Бои же теперь проходили вообще просто сказочно, и хоть капало с них уже не очень, по моим теперешним меркам, но скучно не было, и побеждал вообще без проблем. Хватало пяти-шести ударов максимум, мобов шатало после них и корежило, иногда даже уворачиваться не было необходимости, знай бей себе по оторопевшему противнику. Кстати об увороте, так и не дали даже единички процента, в чем суть? Или проворачиваемых мной периодически кульбитов и нырков в стороны недостаточно? Логика игры меня ставила в тупик в такие моменты.
   К могильнику добрался лишь к вечеру, когда солнце вновь намастырило лыжи и готовилось помахать всем ручкой, уйдя к себе за небосвод. Арргат ждал у входа, присев и прислонившись спиной к каменной арке. В зубах у него порхала травинка, а вид показался мне ну уж слишком умиротворенным.
   - Ты меня явно убить хочешь, - буркнул ему вместо приветствия, протягивая браслет.
   - Ну, ты ведь живой, и оружием обзавелсся, - довольно осклабился тот, чуть ли не рывком забирая квестовый итем. Осмотрел его со всех сторон, чуть ли не обнюхал, потом споро навинтил на левую кисть и закрепил на запястье, - так-то лучше.
   - А та мумия на предплечье носила, - заметил вдруг.
   - Сстраж? Жалкое ничтожессство, надеюссь, ты его изрядно покалечил... - и взгляд собеседника тут же оледенел, меня прямо морозом по хребту обдало.
   - Ну, если интересно, сначала отбил ему ноги, он ползать начал, потом руки, а там и до черепушки добрался, - начал я живописать подробности.
   - Хорошо, будем ссчитать, даже перевыполнил, - Арргат позволил себе улыбку.
  

"Получено 250 единиц опыта"

   Я мазнул взглядом по шкале, до следующего уровня оставалось немногим больше половины, жаль, думал, награда повкуснее будет. И, словно читая мои мысли, собеседник продолжил:
   - О твоей награде, думаю, это ссойдет, - и бросил мне нечто сверкнувшее в заходящих лучах солнца.
  

"Кольцо теневого дракона"

  
   Поймав, я озадаченно уставился на кольцо, выполненное в форме, кусающей себя за хвост шипастой ящерицы, работа искусная, сразу видно, а глазки сверкают красными камушками. Ого, а барин щедр, колечко-то не простое: бонус к выносливости - две единицы, бонус к жизни - десять, и самое вкусное - баф на ночное зрение, это был просто шик!
   - Спасибо, - ошалело кивнул ему, - никак еще подземелья какие ждут?
   - Ждут, и не одни, - расплылся тот в улыбке, - будешь чесстно вссе выполнять, награда будет рассти.
   - И не думал тебя обманывать, - сказано было искренне, от души, и он это понял, удовлетворенно кивнув. Похоже, лед тронулся, подозрения я у него больше не вызываю.
  

"Получено 50 единиц репутации"

   О, как, даже не за задание, а за простой разговор? Ну, разрабы, ну, молодцы, не ожидал. Кстати об этом, окно репутаций открылось моментально, высветив всего лишь одну графу с фракцией "Арргат", достигшую ста пятидесяти из пятисот, и ранг "Нейтралитет". Бонусов никаких, штрафов тоже.
   - Засснул, что ли? - ворвался в сознание недовольный шепот.
   - Что, а, прости, кольцо просто, такое, - нашелся я, - мне бы его в тот лабиринт. Кстати, вот карта, - протянул ему листок бумажки.
   - Не нужна уже, выброссь, - ладно, как скажет хозяин, мне не трудно.
   - Готов к очередному заданию, - выдал первое, что пришло на ум, чего, ждать-то, время идет, перерыв пока не хочется делать, слишком все вкусно и интересно развивается.
   - Какой бысстрый, - но вижу, что ему это импонирует, - для начала мы отссюда уберемсся, там, - он махнул рукой в сторону, - в дне пути мой замок, буду ждать тебя в нем.
   Оппа, а вот это уже круто, я, когда падал вначале вниз, никаких замков не видел и даже не рассчитывал так скоро увидеть хоть что-нибудь подобное. Могильник уже был для меня открытием, а теперь еще и замок, ну и ну.
   - Не уверен, что за день доберусь, дорог-то нет, но дойду обязательно, - киваю, уже решив, что таки выйду в реал, интерес интересом, а здоровье губить не хотелось.
   - Твои проблемы, - и закрывает глаза, давая понять, что аудиенция окончена.
   И мне ничего не остается, кроме как вновь пуститься в путь. На пальце, плотно обхватив фалангу, сидела ящерица, запихнувшая глубоко себе в пасть собственный хвост. Почему была выбрана именно она, а не змей какой, понятия не имел, но смотрелось красиво, и древне, казалось, она как живая, глазенки блестят, еще немного, и действительно начнет жевать собственную плоть. Красивое. По сторонам уже особо не смотрел и не любовался, период восхищений если и не прошел, то поутих точно. От реальности окружающий мир отличался лишь в более выгодную сторону - больше красок, ярких, насыщенных, меньше серости и невзрачности, глаз радуется всему, куда не попадает взгляд. А еще нет голода, и любое ранение можно залечить, просто наевшись в изобилии растущих вокруг плодов, и виртуальный рюкзак, в который запихнуть реально все, что угодно. Правда, у меня в нем ограничение по весу стоит, не больше сорока килограмм, что будет с перебором, не знаю, да и не интересно. А теперь перерыв, а то вообще не выйду из игры, замок ведь ждет.
  
  
   Глава 3
  
  
   Ого, засиделся я порядком, хорошо еще, что завтра выходной, а потом я в отпуске, прямо судьба подгадала со всем этим. И никаких обязательств, никому ничего не должен, никуда ехать не нужно, красота! Но сон еще никто не отменял, так что, замок подождет до утра. Ах, да, персонаж-то все еще без имени, вот ведь тоже странность какая, неужели и его предстоит заслужить? Залез в душ, ополоснулся и, не ужиная, не хотелось, полез в кровать.
   С утра, наскоро перекусив, словно наркоман полез опять в вирткресло, нацепил на себя все необходимое и вдавил кнопку, вот ведь затянуло как.
   Оказался на том же самом месте, в нескольких минутах ходьбы от могильника, в руке булава, на пальце кольцо, а в остальном все также печально, рванина рваная. Ничего, с этим НПС и оденусь, и раскачаюсь, и репутацию с ним набью, освоюсь - в общем, планы большие. Да и квесты, что дает, явно последовательные, по цепочке возникают, а значит, и награда будет расти. Интересно только, что будет, когда соберем ему весь комплект этих каменных безделушек. В меню заданий, кстати, так и значится: "Посетить замок Арргата" и стоит значок в виде четверки, оплетенной цепью. После недолгих размышлений, пришел к выводу, что это лишь подтверждает догадку о цепочке квестов - это будет четвертое задание, за которое получу от него опыт.
   Добирался долго, сменилась густота леса, деревья теперь росли на большем друг от друга удалении, появилось множество кустарников, часть из которых позволяла лакомиться своими ягодами, к сожалению, никаких бонусов не дававших. Трава стала гуще, но еще ниже, словно газон какой недавно стриженный, в общем, перемены налицо. Да и мобы сменились, теперь дорогу мне преграждали уже медведи и нечто на подобии лис, причем прямоходящих, и если первые бросались в атаку сразу же, едва завидев меня, то последние предпочитали преследовать, сбиваясь в стаи по две-три особи, и вот с ними выходило сложнее. Все были седьмого уровня, со своей тактикой боя и нюансами, вкурить которые полностью я так и не смог.
   Здоровых и тучных медведей лупил и бегал вокруг, стараясь не попасть под удар, когда моб опускался на все четыре, это значило, что будем играть в доганялки, в общем, прелестно проводил время. А когда замечал слежку, тут уже было не до прелестей, так как втроем они вполне могли меня слить, и бить пакостных тварей нужно сразу же, пока одна или еще две. Да вот только бегали, заразы, не хуже меня, и еще был риск нарваться на нового моба - особо не погоняешься. Приходилось прятаться, устраивать засады и ждать, пока потерявшие меня из виду мобы не начнут проводить разведку. Так и шел, то замедляясь, то ускоряясь, и совсем пропустил момент, когда внутри родилась щекотка и в каждую клеточку тела потек ручеек тепла.
  

"Получен 9 уровень"

   Ну, наконец-то, только вот моба второго добью и займусь персонажем. Кстати, тут халявы не было, жизни не восстановились, хитпоинты не добавились, видно, из-за того, что все еще в бою. И еще, если здесь все такое реальное, почему же параметры, к примеру, сила, не растет от моего махания этой железкой, должна ведь прокачиваться. Но разрабы, видно другого мнения.
   На распределении очей после победы над оставшейся последней лисой я опять задумался. На обычных мобов выносливости хватает, да и урона пока, в принципе, тоже. Мажу редко, во вторичные все еще не вижу смысла вкладываться. Другое дело, если вновь нарвусь на кого-то типа той мумии, короче, пятерку в силу, и пятерку в выносливость. В навыках все также - уже сто восемьдесят четыре из двухсот, совсем немного осталось.
   Мне бы профессию еще какую, столько всего по пути мог бы сделать для травника, кожевника, не знаю, следопыта, там, да кого угодно, кроме мордобоя ведь вообще ничем не занят. А вокруг явно полным-полно ресурсов, даже жаба давит немного.
   Потом сверзился в какую-то канаву с протекавшим в ней ручьем и изгваздался по самые уши, пытаясь выбраться наверх. Рубахе окончательно пришел конец, и я ее выбросил - радовало лишь, что погода самая что ни на есть летняя, высохну быстро, не простыну и даже насморк не подхвачу, если он тут возможен. Потом опять схватки, снова мой моргенштерн сминал бока и черепа лесному зверью, агрессивно бросавшемуся при первой же возможности. А их хватало: заметят, или услышат, или на помощь своим прибегут, тогда дело вообще становилось дрянь. Пару раз спасался, забираясь на деревья, а потом ждал, пока один не отбежит подальше, оставив мне на растерзание второго. В общем, разделяй и властвуй, иначе никак. К медведям и лисам добавились олени, с зубами и довольно острыми копытами, вот с ними оказалось труднее всего. Мало того, что десятые и одиннадцатые уровни, так и атаки какие подлые, без того, что ответит, и не подберешься. В общем, почти десятый взял, пока дальше, внизу, не увидел развалины старого то ли храма, то ли замка, по виду и не разберешь. Но, раз Арргат сказал замок, значит, пусть будет замок.
   Спуск не занял много времени, цепляясь за стволы деревьев и всячески тормозя ногами, я почти слетел вниз, толком не понимая, как не переломал себе все.
  

"Получено достижение "Ловкач"

   Оппа, это что-то новенькое, в открывшемся меню сразу же нашел достижения на "Л", ага, вот и оно:
  
   "Ловкач: Ловкость +1"
  
   И больше никакой информации, можно лишь предположить, в следствии чего мне его дали, и доступно ли улучшение. По всему выходило, это когда сверзился вниз и хочешь, не хочешь, а пришлось спускаться, цепляясь за все подряд, мог ведь и убиться. Скорее это и стало причиной, другого ничего не вижу. Встав и отряхнувшись, поднял взгляд на виднеющиеся сквозь небольшое редколесье стены замка - руины, да и только. Кладка местами не просто обвалилась, а просто рассыпалась в труху, вон, целые кучи на земле насыпаны. Это же сколько ему лет? Но делать нечего, встреча назначена именно здесь, разве что в округе еще какой замок найдется, в чем сильно сомневаюсь.
   Ворота искал не долго - обвалившаяся арка, такие же башенки по краям, сложившиеся внутрь на подобии карточного домика, остатки деревянных креплений, непонятно как еще сохранившихся и кое-как удерживающих все это вместе. И всюду запустение, поросль травы по колено, а местами, на стенах, даже плесень видна, и не маленьких размеров, причем. И тишина, ни птиц, ни зверья какого, лишь шелест крон и шепот ветра, да уж, атмосфера та еще.
   - Добралсся таки, - Арргат появился, словно из ниоткуда, - медленный ты, думал, ссъели тебя уже.
  

"Получен 10 уровень"

   - Не шути так, у меня большие планы на наше сотрудничество, - я прошел под аркой, слегка беспокоясь о ее состоянии, как бы не засыпало меня тут, и принялся осматривать внутренний двор, - ремонт не помешает, - выдал, наконец, оценку.
   - Вот и займиссь, - мне показалось, что ослышался.
   - Прости, что?
   - Инсструмент там, - Арргат кивнул на строение за спиной, вполне подходившее на роль сарая или какого-нибудь склада. Правда, там тоже все обвалилось, крыша просела, стены частью накренились, беда, в общем.
   - Сделаю, что скажешь, - не стал отнекиваться я, - только опыта в этом деле у меня нет.
   - Не проблема, к вечеру будет тебе насставник, гха, гха, гха, гха, - и зашелся подозрительно ехидным смехом, от которого у меня чуть мурашки по спине не побежали, - а пока ждешь, бери топор и руби вон там, - черный палец указал на стену замка, подразумевая, что деревья за ней не нужны.
   - Сделаю, - и, больше не переча, направился к складу, попутно открывая меню заданий. Негусто, как и всегда, руби, и будет тебе счастье, плюс пятерка, обвитая цепью. Ладно, походу, стану еще и лесорубом, а вот обещанная помощь заинтриговала, и озадачила. Явно не игрок, а НПС, а кто будет работать у такого хмыря, только не менее странный хмырь, я не в счет. Ладно, где тут у нас топоры, вилки, ножи?
   Мгновение спустя, хмуря брови и чуть ли не вздыхая, пер на плече насквозь проржавевший топор с треснувшей ручкой. Как бы он не развалился после пары-тройки ударов. Но Арргату, как всегда, на это плевать, задание дал и исчез. Что же, начнем с тебя - замах, удар, замах, удар. Выносливость ушла за середину после восемнадцати ударов, неплохо я ее таки прокачал, кстати, а распределить очки? И чуть не выпал в осадок, это что за хардкор такой? Свободной была всего одна единица, и взгляд шарил по ней, словно в надежде найти позади еще спрятавшийся ноль. Вот, черт, неужели с десятого теперь всегда так будет? То есть, начальные очки были ой как важны, и теперь это придется прочувствовать в полной мере. Хотя за раннее распределение и был спокоен, все-таки также вбил бы, но одно очко на уровень?! Трындец...
   Благо в навыках все те же десять оставили, добиваем "дробящее", совсем немного до уровня осталось, всего 4 единицы не хватило, а в статах вкидываю очко в ловкость. Отстает она у меня, как бы мазать дальше не пришлось с такой жадностью у разрабов, поднять-то будет нечем. И снова: замах, удар, замах, удар. Параметры у топора паршивые, урон никакой, в три раза хуже, чем у булавы, а сколько нужно дереву - понятия не имею, но щепки летят только так, и инструмент пока цел. Магия прямо какая-то. Первое дерево, истошно затрещав, рухнуло параллельно стене, я специально подрубил сначала немного ниже, а потом уже добил лесного исполина с другой стороны, выше, дав ему возможность упасть в "указанную" сторону, додавив сбоку собственным весом. Последние удары загоняли выносливость в катастрофически опасную зону, и ощущалось это вполне красочно. Казалось, руки и ноги просто повыпадают из суставов, продолжи я и дальше так издеваться над собой. Вывод, одно дерево - и я почти труп, в переносном смысле, конечно.
   До вечера удалось завалить подобным образом еще шесть штук, когда, во время перерыва, меня осенило зайти в навыки, и я тут же чуть не подпрыгнул от радости. Блин, ну какая красота, не игра, а прелесть.
  
   "Навык владения рубящим оружием, ранг Новичек. Штраф к шансу критического удара - 100%. Штраф к шансу парирования - 100%. Штраф на износ оружия - 100%. Штраф к меткости - 10%"
  
   А чуть ниже появилась строка в разделе умений:
  
   "Лесоруб, ранг Новичек. 1/100"
  
   Вот и все, умение получено, но вопрос в том, получил бы я его, если просто сам, без задания, взял бы в руки топор и пошел кромсать деревья? По идее, да, навыки владения оружием ведь именно так и появились, тогда почему не сработало с травником? Я ведь тогда несколько охапок нарвал для пробы, или нужно что-то еще? А потом меня отвлекли:
   - Это ты, букашка, помощник? - повернув голову в сторону говорящего, замер, пытаясь сообразить: бежать или нет.
   - Арргат сказал нарубить деревьев, - выдавил сипло и, несколько нервно, слегка взбледнув лицом, так как ко мне двигалось нечто невообразимое и огромное. Как оно вообще сумело до этого так бесшумно подобраться, ума не приложу. Ростом почти со стену замка, лишь чуть-чуть не дотягивает, громоздкое, нескладное и - каменное, что б меня. Каменный голем или великан, не знаю, грубо стесанная грудь, ноги, руки, да и голова тоже, все казалось незаконченным и на скорую руку непонятно как соединенным воедино. Получилось не очень, но внушительно, очень внушительно, да еще фигура местами поросла мхом, а на макушке торчал зеленый побег какого-то деревца. И вся эта гора сейчас двигалась ко мне, с каждым шагом заставляя почву слегка вибрировать, судя по расходящимся по земле мелким волнам, и еще, следов на земле не оставалось, огромные вмятины тут же словно зарастали, выравниваясь позади исполина.
   - Значит, ты, - пробасило все тем же растянутым голосом существо. И только тогда я, наконец, увидел то, на что сразу, почему-то, не обратил внимание. Во-первых, у моба было имя - Ннард, и, во-вторых, отсутствовал показатель уровня, что означало огромную между нами разницу. Ну, не мог я его определить, в обычных рпг просто знаки вопроса иногда ставят, а тут пошли куда дальше, пойди теперь догадайся, на десятку уровней разница, или на все сто.
   - Арргат сказал, ты будешь наставником, Ннард, а я помощником.
   - Так и сказал? - исполин замер и оценивающе осмотрел мою работу, - этого мало.
   - Сделаю, как скажешь, - пожал плечами, - мало, нарублю еще.
   - Нарубит он, - теперь уже в голосе было больше ворчания, - до скончания веков будешь этим прутиком махать.
   И просто, без затей, протянув руку, Ннард выдернул ближайшее дерево, словно травинку. Комья земли брызнули в стороны, словно град, а треск по округе разнесся такой, что хотелось упасть и зарыться в землю, казалось, лопнул сам мир. Грохот - великан бросил дерево в кучу к остальным, и потянулся за следующим, и опять все повторилось. Пришлось бежать под защиту стен, за угол, чтобы не быть убитым земляными снарядами или голова не лопнула от чудовищного треска.
   - Букашка испугалась? - довольно пробасил великан.
   - Еще бы, ты слишком могуч, чтобы быть рядом, когда что-то делаешь, - немного лести не повредит, думаю.
   - Ну-ну, может, Арргат и прав, и ты не бесполезен, хоть и мал, и юн, - и все таким басом, что не проникнуться ну никак не получалось, когда с тобой говорит гора, ты слушаешь, киваешь, и со всем соглашаешься. Но вот как он про возраст узнал-то? Или это на фоне его, игровых, любой персонаж покажется бабочкой однодневкой?
   - Если юность - это недостаток, то она быстро проходит, особенно, если есть кому учить, - не преминул вставить пять копеек на интересующую тему. Не зря ведь работодатель упомянул про "наставничество", значит, этот Ннард может многое из того, чего мне, наверняка, хотелось бы. Надо постараться заслужить доверие этой глыбы, расположить к себе.
   - Гха, гха, гха, гха, - упав наземь и закрыв уши руками, я не сразу понял, что это был смех, а не звуковая атака, - блоха, ты думаешь, мне не видна суть твоих потуг? Арртаг старше тебя в разы, а я старше в разы него, но ты смешной, гха, гха, гха, гха.
   - И честный, - опять ввернул нужное, - и еще не ленивый и знаю, чего хочу.
   - Вот как, - исполин замер, повернув в мою сторону голову, - и чего же ты хочешь?
   - Расти и развиваться, становиться сильнее, мудрее, познавать мир, существ, что в нем живут, радоваться и удивляться, да того же, что и все, - чую, разговор нужный, нельзя ударить в грязь лицом, может уже сейчас впечатление удастся хорошее произвести.
   - Не все, - голова великана мотнулась в отрицательном жесте, - но ты забавен, малек, тем более, здесь, с нами, мдаааа, - и вновь треск лопающейся древесины, земляной дождь и мой поспешный прыжок за угол стены. Больше мы не разговаривали, а я слегка расстроился, думал, разговор будет более плодотворным. Но "малек" уже лучше, чем "блоха". Шум стоял до самого вечера, а когда Ннард закончил, насчитал сорок три бревна и огромную просеку перепаханной земли. И уже не знал, поражаться еще или нет.
   - Теперь ты, - обернулся ко мне исполин, - обруби все сучья, оставь только стволы, а я подремлю пока, разбудишь потом.
   И там же, на месте, стал складываться в некое подобие каменного утеса, то бишь попросту сел и подтянул колени к подбородку, и тишина. Не увидь я все это собственными глазами, прошел мимо и ни за что не поверил бы, что совсем недавно вот это двигалось и дергало деревья как ромашки на лугу. У меня слов не хватало для описания того, что чувствовал, и какие впечатления получил за последние часы игры. Но время не ждет, топор в руки и бегом выполнять, работы до самого утра хватит. Но я ошибся, как только начало темнеть, справа от полоски жизней тут же появился значок шипастой ящерицы, внимательно что-то выглядывающей. И мир вокруг мгновенно поблек, убавил красок и яркости, одновременно став светлее и отчетливее, и взгляд сам собой нашел колечко на пальце - работает ведь, подарок. Дальше проще, вернее, так думалось, срубать торчащие кверху ветви оказалось не трудно, а вот те, что в бока и вниз - доконали меня очень быстро. На них уходила львиная доля времени, подлазить, примериваться, чертыхаться и искать другие варианты, а если стволы лежали одно на другом, то вообще беда. Короче, сделал, что смог, и работа, по моим меркам, вышла колоссальная, остальное без помощи Ннарда никак, но там крохи по сравнению с остальным. Пора будить.
   - Ннард, ты сказал разбудить тебя, - не особо громко и не решаясь приблизиться позвал я, вдруг он буйный спросонья, раздавит одним пальцем и все.
   Тишина.
   - Ннард, без тебя дальше никак.
   Тишина.
   - Ннард!
   Голова исполина дернулась:
   - Чего кричишь, малек? - прогудело глухо.
   - Без тебя дальше никак, где смог, сделал, как ты сказал, дальше не добраться, не пролезть.
   - А? - каменная фигура медленно и не спеша обвела взглядом нашу любительскую лесопилку, зацепилось на пару мгновений за кучу веток, которые чуть ли не час стаскивал в одно место, очищая место работы, и удивленно хмыкнуло, - а ты и впрямь шустрый, малек.
  

"Получено 230 единиц опыта"

   Отлично, значит, задание выполнено и сдано, но бросив взгляд на шкалу опыта, недоверчиво нахмурился - не понял. До десятого оставалось совсем немного, пару мобов убить, и я рассчитывал не только получить уровень, но еще и лишек сверху, тут за квесты довольно неплохо дают, а сейчас в шкале ровно двести тридцать, ровно на левелап. Это что же, уровень не перекрывается и гасит все лишки? Черт, знал бы, лучше б еще крипов прибил парочку.
   - Ты как, устал, наверное, - гора камня не сводила с моей персоны глаз.
   - Нет, Ннард, надо работать, говори, что, я сделаю, - если лесть не канает, проканает трудолюбие, не мытьем, так катанием.
   - Странный малек, теперь найди Арргата, у него для тебя что-то есть, а я пока других помощников подожду.
   - Понял, - честно говоря, только рад был такому повороту, не хотелось больше носиться с топором, тем более, что ремонт замка предполагал просто уйму подобной работы. А так хоть какое-то отвлечение.
   Арргат нашелся в главном зале, занимая, насколько понял, свое законное место, а именно - трон. Помещение было в ужасном состоянии, ничем не уступая обдертости и поруганию временем стенам снаружи. Окна зияли пустыми провалами, барельеф обсыпался, ступени скрошились в песок под ногами, в общем, проще снести и все заново отстроить, чем так. Хотя, им виднее.
   - Закончили там? - хозяин замка увидел меня раньше, чем я его.
   - Ннарду я пока не нужен, он сказал, у тебя для меня задание.
   - Ннард - как он тебе, сстарый булыжник? - работодатель внимательно уставился на меня.
   - Пока не знаю, очень сильный, с деревьями расправился быстрее меня, как дальше пойдет - без понятия, замки не чинил.
   - И ты не нарекаешь, не жалуешьсся, тебя вссе усстраивает?
   О чем это он, очередной приступ подозрительности? Да я, можно сказать, молюсь на него, столько за последнее время увидел с его подачи, такие впечатления. И какая альтернатива - бегать среди себе подобных, собирать цветы и охотиться на волков, Ннарда у них точно не будет, как и мумий, и тебя, в конце концов, тоже, вокруг слишком все уникально, что бы от такого отказываться.
   - Да нет, с чего вдруг. Ты справедлив, и не скучно тут, всегда есть чем заняться, и знакомые у тебя необычные, - я улыбнулся, давая понять, что не вижу смысла в его вопросе.
   - Значит, усстраивает тебя вссе?
   - Ну, да. Поручение есть для меня какое?
   - Ладно, ессть, вон, фляга, полная, не открывай. Сспусстишьсся в подвал замка, на ссамое дно, там будут криссталы, разобьешь вссе, а когда появитьсся сстраж, выплесснешь на него ссодержимое.
   - Спуститься, уничтожить кристаллы, выплеснут на стража флягу, понял.
   - И тебе не интерессно, что внутри?
   - Ну, думаю, если посчитаешь нужным, сам скажешь, - репутацию, очки репутации дай, жадина, лоялен к тебе, как никто, неужели не видно?
   - Хорошо, иди, - кивает, указывая куда-то в сторону.
   Фляга легкая, в отсутствие света не проблема, а стертые ступени, уводящие куда-то вниз, не такие уж и крутые. Вход был сразу у стены, когда-то тут имелись перила, но, видно, их время давным-давно вышло. По бокам, в стены иногда были вмурованы светильники, но, ни один из них не горел, а потом стали попадаться и ответвления, рукавами коридоров открывающие новые помещения и уводящие неизвестно куда. Иногда были видны целые залы, иногда каморки на несколько метров, по-разному. Но ступени уводили все ниже и ниже, и я шел, шел, шел, шел...
   Думал, они бесконечные, но вот, последняя ступень наполовину вошла в землю, не скалу, что странно, хотя я и не спец, но всегда думал, что на такой глубине уже лишь одна каменная твердь. И небольшой тоннель стал уводить меня дальше, стены и потолок были укреплены каменными балками, массивность которых поражала воображение, зачем тут такая мощь? Идти долго не пришлось, не было даже поворотов, просто прямой и длинный как кишка коридор, закончившийся пещерой, где-то десять на десять метров, грубо выкопанной и все с теми же монструозными подпорками. По периметру слабым светом тлели кристаллы, все, как и говорил Арргат, а в центре находилось нечто вроде огромного постамента или алтаря, не знаю, как правильнее сказать. И все испещрено непонятными символами, светящимися в такт кристаллам. Как я понял, с последним камнем появится страж, значит, пора заняться вандализмом.
   Булава довольно легко крошила и била в дребезги слабо трепыхающиеся белесым светом камни, а когда остался последний, на всякий случай открутил с фляги крышку, и опустил моргенштерн на кристалл.
   Порыв воздуха швырнул меня на стену, и я чуть было не выронил все из рук, оружие-то ладно, но расплескать все - это уже явный провал задания. А в центре, на постаменте, творилась магия, самая что ни на есть настоящая. Символы вспыхивали особенно ярко и гасли навсегда, лопаясь, трескаясь и разрушаясь, а над ним зарождался ярко белый вихрь, хлещущий по сторонам нестерпимо ярким светом. Всполохи были не постоянны и редки, но достаточно ощутимы, чтобы рефлекторно прикрыть глаза. А когда гул и тряска закончились, и я разлепил веки, то единственное, что успел, это в мгновение ока плеснуть из фляги в тянущуюся ко мне фигуру. По ушам шибануло затяжным и ужасным криком, и я, со страху, плеснул остатками еще и еще, с каждым разом наблюдая все убыстряющийся процесс распада светлой материи существа, и зарождение вместо нее мрака, пожирающего плоть незнакомца. Что интересно, мне его не было жалко, что белым, что как сейчас, чернеющим, морда у него была противная и мерзкая, я бы даже сказал жестокая. Если бы еще не вопил так, вообще хорошо, но приходилось терпеть, по ушам саднило нещадно. Думал, оглохну, и даже не заметил, как все стихло, и в пещере уже сам, один, в полном и гордом одиночестве.
   Поднимался со смешанными чувствами, как сказать нанимателю, что случайно угробил этого стража, или так и должно быть? По крайней мере, от инструкций отклонений не было, так что с меня взятки гладки. И поднимаясь по последним ступенькам, сразу начал заготовленное:
   - Арргат, там страж этот, он исчез и... - дальше говорить не имело смысла, тень у трона, точ-в-точь передающая очертания встреченного мною внизу существа, снимала все вопросы, - думал, испортил все.
   - Исспортил? - и улыбается, ага, доволен, что же, чудненько, - ты вссе ссделал правильно, молодец.
  

"Получено 250 единиц опыта"

"Получено 100 единиц репутации"

   - Отлично, можно поздравить с пополнением?
   - Пополнением? - не понял он.
   Киваю на тень:
   - В нашем полку прибыло?
   Он молчит, потом кивает, довольно ухмыляясь:
   - Прибыло, и еще прибудет.
  

"Поучено 50 единиц репутации"

   И не поверил глазам, откуда такая щедрость, промолчи я, и не перепало бы ничего, а тут на голом месте, значит, скрытая ветвь разговора, как и в тот раз, просто угадал. Ну, вот как можно в такое не играть, сколько же потеряли те бедолаги, коих отшил тест? Да волосы на себе пусть рвут. Некоторое время мы помолчали, и я не выдержал:
   - Арргат, мне к Ннарду идти или еще задания есть?
   - Неугомонный какой, - однако, по голосу понял, что наниматель доволен, - пока ссвободен, и наберись ссил, ессть для тебя кое-что, однако мал еще.
   Оппа, чую, шмотками запахло, а то до сих пор бегаю в подранных штанах, с голым торсом и уже начавшими расползаться сапогами. Давно пора меня одевать, только вот до какого уровня качаться?
   - Сильно нужно вырасти? - спрашиваю.
   Арргат оценивающе окинул взглядом, потом бросил:
   - Ссилы ссовссем немного не хватает.
   И больше на меня не взглянул, повернувшись к тени и о чем-то с ней зашептавшись. А мне только того и надо, сейчас перекур, а потом качаться, непонятно только, немного - это сколько? Ладно, выбежав за стену и пройдя немного в лес, нажал выход.
   Все дальнейшее было отработано: душ, еда, побродить-походить в процессе пережевывания по комнате, разгоняя кровь, проверить телефон, и, с чувством выполненного долга снова залезть в кресло.
   Ну, что, мобы, я иду, бить вас буду до посинения, а уровне на тринадцатом, гдето, придется вернуться, спросить, авось уже достоин. Первая же местная особь крипа нашлась сама, да еще умудрилась цапнуть, оставив на плече ранки укуса, жгущиеся огнем. Черт, зараза такая, и тут же была удостоена внимания моргентштерна, со всей дури въехавшего ей по лбу. Пятьдесят четыре очка урона, отлично, брони почти нет, продолжаем. Противником оказалось нечто не совсем понятное, что с чем скрещивали определить было довольно трудно, но имелись мех, жвалы, жучиные лапы, пушистый хвост и неразвитые стрекозьи крылья, коими монстр постоянно гонял ветер. "Гаррот" - прочитал я название, одиннадцатый уровень, не шибко ловок, не сильно кусюч, да и жизней, не так что бы очень. В чем же твоя фишка, друг? А в том, что она была у каждой твари, уже давно не сомневался: если не огромное количество хитов, то какая-то атака, или просто скорость, или компания таких же мобов, или еще что. Но с этим крипом все вышло иначе, по-новому и совсем неожиданно для меня.
   Когда у противника оставалось едва ли треть, тварь, что-то проскрежетав и особо быстро застрекотав крыльями, вдруг особо широко распахнула жвалы и буквально плюнула в меня чем-то, похожим на рой гнуса. И хорошо, что я пригнулся вовремя, так как тучка не спеша пролетело над головой, мимо... а потом пошла на разворот, и стало все понятно. А моб снова готовился отрыгнуть подобную гадость, пришлось заткнуть его парочкой ударов и вновь уходить с траектории движения роя. В общем, убил паршивца лишь тогда, когда за мной гонялось четыре тучки, и стоило их родителю скопытиться, как они сразу же потеряли ко мне интерес и рассеялись, разлетаясь кто куда.
  

"Получено 60 единиц опыта"

   Проведя неложные расчеты, прикинул, что при такой экспе, гриндить придется прилично, для тринадцатого уровня мобов семьдесят, а то и больше. Что же, за работу. Однобокий надоедливый фарм никогда мне особо не нравился, но это сидя за монитором, без личного участия, так сказать, тут же все было иначе, по-другому. И попробовать стоило всем. Одиннадцатый уровень порадовал возможностью улучшения навыка по дробящему оружию, и я все очки вновь вкинул в него.
  
   "Навык владения дробящим оружием, ранг Продвинутый"
  
   И никаких штрафов, а когда вбивал очко в силу, тут увидел и кое-что новое. Появилась графа "шанс критического удара" со значением в один процент. Значит, все криты каким-либо оружием действуют только с третьего уровня соответствующего навыка, и возьми я копье, критов мне опять не видать. А если парное? Поднятая через мгновение с земли палка за оружие игрой не посчиталась, пришлось порыскать взглядом и найти что посущественнее, да поувесистее. Ага, графа с критами поблекла и проценты исчезли, но уже хоть не скрывается полностью, и то хорошо, хоть с этим разобрались. И снова гринд, снова геноцид мобов, эх, если бы еще лут какой с них падал, вообще бы замечательно стало. Спустя час с копейками, все-таки наловчился я этих химер бить, система выдала:
  

"Получен 12 уровень"

   Распределив навыки и не успев отправиться на поиски очередного моба, услышал сзади легкий шепот:
   - Хозяин ждет тебя, - а повернувшись, успел заметить лишь истаявшую тень, теряющую очертания с каждым мгновением. Новый слуга Арргата, стало быть, кого же я ему освободил, и освободил ли? Интересно, интересно. Проходя мимо лесоповала, с удивлением окинул взглядом снующих между частью распиленных уже на брусья стволов безобразных существ, явно тех, кого ждал Ннард. Больше всего они походили на уродливых большеголовых карликов, с сильно обвисшей и почему-то темно-коричнево или бурой кожей. Коротышки суетливо оббегали стволы, обступали их со всех сторон, синхронно поднимали руки и резко опускали вниз. Одновременно с этим ствол дерева лопался, и получался идеально ровный срез, половинки переворачивал Ннард, и процедура повторялась, пока не получалось то, что исполин оценивал, как годное и не убирал на отдельную кучу. Брусьев там уже было прилично, чувствую, скоро придется и мне присоединиться к общей работе. Снующие уродцы, как и исполин, внимания на меня не обратили.
   - Ну, что же, вижу, ты посстаралсся, - Арргат кивнул на столик у входа, - возьми, а то бегаешь голодранцем.
   Опыта на этот раз мне не дали, видно, не квестовый кач был, да я и не заглядывал в список заданий, ничего бы это не изменило. На краю столешницы лежало богатство, по крайней мере, для меня, и я не мог отвести взгляда от подарка. Проклепання кожаная куртка, такие же штаны, перчатки и сапоги, а довершением всего оказалась повязка на голову, тоже из кожи, все темно бурого цвета, а торс и ноги защищали еще нашитые металлические бляхи. Вот это да, одним махом все проблемы, а бонусы-то какие, погодите-ка, да это же сет, хоть и низкоуровневый, но сет! И название какое: "Паломник темной луны"!
   - Арргат, спасибо, - даже голос дрогнул, а наниматель ехидно улыбнулся.
   - Сслез только не надо, иди уже, тебя Ннард ждет.
   Выйдя наружу, я тут же скинул с себя нубское тряпье и облачился в подарок - ну, черт возьми, ну, Арргат, ну услужил. Помимо брони, каждая шмотка давала еще бонусы к характеристикам, а полностью одетая навешивала бафом дополнительные пятьдесят единиц жизни. Да я просто монстр в таком прикиде. Защита от физического урона с ноля процентов тут же поднялась до десяти, причем по колющему, рубящему, и по дробящему, по всем трем. Сила и ловкость поднялись на пять единиц, меткость, которая до сих пор показывала один процент, выросла до шести. В общем, земля и небо по сравнению с тем, что было.
   - О, Арргат тебя приодел, - Ннард сразу оценил мое преображение, а бегающие у его ног карапузы лишь стрельнули глазками и продолжили раскалывать стволы.
   - Хоть голым уже себя не чувствую, - киваю согласно.
   - О, он умеет награждать, - и мне или показалось, или в голосе исполина промелькнуло нечто скрытное, недосказанное, - ты пришел помогать?
   - Да, я полностью в твоем распоряжении.
   - Тогда иди с ними, будешь охранять, - и кивнул в кучку мнущихся особняком уродцев. Перечить не стал, работа есть работа, и двинулся напрямую к подопечным. "Ургл" - прочитал над головой одного из карликов, недовольно жмурящегося в мою сторону, восьмой уровень, и кивнул, не доходя:
   - Выдвигаемся.
   Те споро развернулись и неуклюже, вразвалочку, но довольно быстро посеменили в сторону леса, я за ними. Охранять, думаю, придется от мобов, лишь бы их много не было, а то могу и не справиться. Но пока все шло гладко, и если какая тварь агрилась, то в одиночку, и много времени бой не занимал. Урглы тут же отходили в сторону и прижимались друг к другу, неотрывно таращась на происходящее действо, параллельно начиная комментировать. Каждый мой особо сильный удар сопровождался особо возбужденными вскриками, а болтали они довольно прикольно, выдавая что-то на подобии своего имени с разными интонациями и в вариациях. В этих стычках с мобами у меня впервые прошел крит, увеличивший урон вдвое, урглы буквально заголосили от этого, да так, что бросил в их сторону взгляд, неужто еще моб приперся? В общем, проблем пока не возникало, и продвигались мы довольно шустро. Лысые карлики достигали мне едва до ключицы, и это макушками, и вскоре я перестал их воспринимать, как возможную угрозу, до этого постоянно стараясь держать их в поле зрения. Они чем-то напоминали мне канадских сфинксов, есть такая порода кошек, только кожи у них обвисшей побольше, и на вид существенно более мерзкие.
   Потом пришлось вместе с ними карабкаться в гору, и очень удобной оказалась петля на боку, не знаю, для этих ли целей, но булава там держалась прекрасно, освободив мне обе руки. Хотя, думаю, пояс подошел бы лучше, но пока без него. И вот сверху начались уже трудности.
   Во-первых, новые мобы, верткие и быстрые, они нападали парами и тут же отступали, стараясь лишний раз не подставляться. Что-то на подобии ящериц, но очень неприятных. Ни одну так и не убил, пару раз попал, а потом просто отгонял, угрожающе помахивая моргенштерном и позволяя урглам убежать дальше. Потом относительно спокойным шагом и без каких-либо нападок пересекли высохшее русло реки, густо выложенное галькой и булыжниками побольше. Уродцы, пересекая эту местность, почему-то все время затравленно косились влево, словно опасаясь чего-то. Но обошлось.
   И вот мы добрались, здоровенный дуб, или не дуб, но листья похожи. Все зеленое, красивое, а ствол-то какой широченный, человек пять нужно для обхвата, не меньше. Обойдя его против часовой, тут же увидел, ради чего был затеян этот поход. Что-то вроде кокона, грязно зеленого цвета, всего в прожилках, да еще настораживающе пульсирующего. Урглы, постоянно озираясь, обступили его со всех сторон и выжидающе уставились на меня, мол, готов?
   - Давайте, ребята, действуйте, страхую, - кивнул им и поднял перед собой булаву. Что бы и откуда сейчас не выползло, его ждет коронный удар, надеюсь, критовый, и надеюсь, ошеломляющий. Ведь давно уже привык, почти каждые десять ударов в череп несут один особый, сбивающий с толку и позволяющий двинуть по башке безнаказанно еще один раз. И я был готов на все сто, так что давайте ребята, дерзайте. Но к тому, что произошло следом, готовым я не оказался.
   Уродцы вновь подняли ручонки и начали что-то там белькотать, и когда я повернулся в сторону возникшей угрозы, на которую мои подопечные отозвались испуганным курлыканьем, дико косясь широко раскрытыми глазами, у меня дрогнули колени. Вот же ж хрень!
   "Каргулл" - тринадцатый уровень, так еще полоса жизней и ник были стилизованно объяты языками пламени, босс, элитка? Твою ж налево, я лихорадочно облизнул губы, продолжая наблюдать, как огромный, с хороший внедорожник паук, плавно спускается на землю. В глаза тут же бросился черный матовый панцирь - не пробьешь, длинные, заканчивающиеся внушительными когтями лапы, и приличных размеров жвалы - помещусь между ними целиком, даже за шею хватать не будет. Черт, черт! Думай, голова, думай, должно же быть у него слабое место, у мумии нашел, и тут найду. А белькотание за спиной набирало панические нотки, урглы явно были не в восторге от происходящего, но мне было не до них. Самого колотило не меньше, выживу - отвага хоть на единицу, но прокачается точно, страшно ведь до жути!
   И все, до чего смог додуматься, это бить по сочленениям лап, но их, сука, восемь, восемь, черт возьми, пока одну расхреначу, он меня на ленточки распустит своими когтями. А тварь уже прочно стала на землю и, подняв высоко вверх переднюю пару лап, двинулась на меня. Вернее, к кокону и урглам, но я-то стоял на пути, и хрен поймешь, драться в лоб, пропустить и напасть с боку, а то и сзади, или ну его к чертовой матери. Но тогда задание провалится, а, в пень все! И, яростно заорав, кинулся вперед, будь что будет:
   - Ааааа! - и первый же удар выдает крит, восемьдесят очей урона. Эта тварь что, почти вполовину повреждения режет?! Моя атака не оказалась незамеченной, не знаю, почему гадина не двинула меня так еще на подходе, но сейчас все произошло настолько быстро и болезненно, что почти ничего и не понял. Вот, булава опускается на сочленение лапы, вижу выскакивающую жирную цифру крита, потом острое жжение в боку, переходящее на живот, и небо начинает сменяться землей несколько раз подряд. Удар о ствол попавшегося на пути дерева вызывает еще один "ожог", а вскользь брошенный взгляд на бар жизней заставляет сдавленно застонать - сто двадцать единиц из ста восьмидесяти за удар, два попадания, и я не жилец.
   И еще агро все на мне, с одной стороны и правильно, я ведь защитник, с другой - охохо.
   - Продолжайте, я его уведу! - ору что-то от страха лопочущим урглам, со стоном поднимаюсь на ноги, ощущая, как печет все нутро. Неужели ребра сломал, гад? И, кривясь от простреливающей боли в боку, начинаю судорожно перебирать ногами, паук чешет за мной, оставляя кокон с уродцами по правой стороне.
   - Сволочь, быстрая, - шепчу, то ли от страха, то ли от боли или даже злости, не знаю, но восьмилапое чудовище постепенно меня нагоняет, да и некуда тут бежать, разве что сверзиться с горы.
   Сам того не ведая, загоняю себя в тупик, по сторонам особо не побегаешь, места нет, а размах лап у твари позволит ей выловить меня на любом здесь расстоянии. Скриплю зубами от досады, и понимаю, что единственный шанс сделать хоть что-то, это прорваться обратно, и вижу лишь один путь, не менее опасный, чем другие, зато хоть на время выводящий из-под атак. Этот рывок я долго потом буду вспоминать, ох, и натерпелся же тогда, адреналин буквально накачивался в организм. Не знаю, каким чудом я отбил метнувшуюся ко мне лапу, руку тут же обожгло, но меня удар твари не задел, а оружие тут же перекочевало в левую, не пострадавшую. Тушка же моя буквально вытянулась в струну, на спине заезжая под брюхо чудовища. Этот фортель стоил мне еще нескольких жизней, так как спину, зад и бедра обожгло, видать приложился сильно. И - удар, скорее на рефлексе, бить из такой позиции неудобно, но получилось. Тварь вздрогнула, переступила лапами, но, видно, так и не поняла, куда я делся. Глаза-то у них на башке в круговую, а жертву нигде не видать. Ступор, мозги оказались несоразмерно меньше самого хозяина, и сложить два и два тварь пока не смогла. И хотя размахнуться было невозможно, я знай себе ковырял вздрагивающее от каждого попадания брюхо и ждал, ну, когда же ты уже поймешь. Ведь не может быть такого подарка. Радовало еще то, что урон проходил почти полностью, по шестьдесят, шестьдесят пять и почти не резался. Почти треть жизней мобу так сбил. А потом тот допер, и началась потеха.
   Я, поначалу, думал, он просто сядет на землю, прижав меня своим весом, и раздавит, как блоху. Мне что так, что так, крышка, не убегу, догонит, вот и не вылазил. Но гадина оказалась, все же, тупее, чем предполагал. Перебирая ногами, паук принялся семенить в сторону, да только на карачках я вполне успевал следом за ним, и все еще находился в его слепой зоне. Частота ударов уменьшилась, зато стал возможен замах, и начали проскакивать криты, тоже почти не режущиеся. Несколько раз даже под сто двадцать выбил, монстр от этих плюх вздрагивал особенно сильно, и вертеться начинал активнее. Но мы успевали и бегать, и лупить.
   На половине хитов тварь пару раз умудрилась шваркнуться о каменные стены, довольно удачно прижав к ним лапы, и я сориентировался почти мгновенно, с благодарностью приняв подарок. Одно дело бить без упора, и другое так, когда моб сам предлагает помощь - буквально в три резких замаха сочленение на одной из лап хлюпнуло, брызнув ихором, попав мне на лицо и в рот, да так, что от неожиданности проглотил. А потом таким же макаром, но минут десять спустя разделался с еще одной лапой, и все это по правому боку. Монстра накренило, пришлось переместиться влево и, ловя заминку, продолжить ковырять брюхо. Со временем броня дала трещину и меня вновь обдало отвратной жижей, зато криты стали буквально сыпаться, а булава нет-нет, и застревала в ране, погружаясь все глубже и глубже. Тупая тварь начинала дергаться сильнее, и все, что мне требовалось, это ухватиться и держать покрепче, а монстр сам разрывал себе брюхо. В конце всего этого на меня просто вывалилось требуха, покрыв с ног до головы, и больше от омерзения, чем от страха, рванул в сторону.
  

"Получено достижение "Один на один"

"Получено достижение "Гроза насекомых"

"Получено достижение "Выживший"

  
   Бой вышел эпический, если бы чудовище оказалось умнее, то просто опустило бы брюхо назем, или ускорилось и банально соскочило бы с меня. Но тварь выбрала метание в узкой, огражденной с двух сторон скальными выступами местности, и только это спасло жизнь мне, позволив забрать ее у монстра. Причем чувствовал я себя настолько паршиво, что не передать словами. Выносливость билась в красной отметке, голову повернуть, и то было невероятно тяжело, воздух казался почти каменным и грызть его не получалось, думал, подыхаю. Но нет, вне боя эта жесткая характеристика росла существенно стремительнее, но лучше мне не становилось. Выходит, не из-за нее, и тут же вспомнил о проглоченном ихоре. Твою ж мать! Как только смог, залез в инвентарь и начал поедать плоды один за другим, стало полегче, но мутило все равно. И хотя полностью вылечиться не получилось, не хватило запасов еды, но до сотни довел. Затем поднялся. Окинул взглядом распластавшийся на земле труп, и как только успел из-под него выбраться? Пара секунд осмотра, и без трофеев решил не уходить, обязательно попробую что-нибудь отчекрыжить.
   Сначала сбил все восемь когтей с лап, каждая из которых заняла по ячейке. Потом, обойдя чудовище вокруг, остановился у головы и принялся долбить в место стыка, не особо надеясь на успех. Но, получилось, и башка монстра, которую и поднимал-то с трудом, удивительным образом перекочевала к лапам, заняв сразу четыре ячейки, лишние когти пришлось нести в руках, положив их вместе с булавой на сгиб локтя.
   Покидая труп поверженного врага, чувствовал себя так, будто спас целый мир, защитив и дом родной, и сексапильную красотку у двери, ожидающую меня с благодарностью в тончайшем пеньюаре, и вообще, что герой и никак не меньше. Вымотался, одним словом, хотелось отдохнуть от всего этого, морально.
   Урглы встретили меня гробовым молчанием, даже с места не двинулись, прожигая меня взглядами. Словно призрака увидели, что, не ожидали, лысое племя?
   - Готовы? Двинули, - бросил устало и, не обращая на них внимания, направился в сторону замка. Сзади тихонько семенили карлики, таща что-то у себя над головой, кокона там уже не было, скорее, сверток, да мне и плевать было, хотелось поскорее сдать задание. Миновали русло, ящериц прошли вообще без проблем, несколько раз они высовывались посмотреть, кого к ним принесло, но, едва завидев меня и, наверное, мои трофеи, тут же прятались. Тоже самое и с мобами по дороге, нас пропускали, нам смотрели в след, и ни грамма агрессии, видать, хороший был паучок, злой. Ннард, завидев нашу процессию, лишь что-то глухо промычал, я расслышал только басовитое и низкое:
   - Мдааа.
   И мы втянулись под арку, урглы явно намеревались сдать добытое Арргату, походу, и по заданию тоже ему отчитываться. Встретили нас такой же мертвой тишиной, а наниматель лишь покачал головой, затем бросил:
   - Шусстрый.
   - Задание выполнено, Арргат, будешь трофеи принимать?
   - Какие трофеи, - он даже подался вперед, слегка привстав на троне.
   Я подошел ближе и вывалил к его ногам восемь когтей монстра и чудовищную голову с не менее чудовищными жвалами.
   - Не верю, ссам убил?
   - Ну, а кто еще, - киваю устало.
   - Не верю, - еще тише повторил Арргат, - но эта мелочь точно не могла.
   А мелочь уже споро затаскивала принесенное на лестницу, явно собираясь уволочь в один из коридоров этажами ниже. Да уж, они бы точно не одолели, лопотали так, будто уже смирились со смертью. Арргат вдруг довольно хлопнул по ручке трона, заставив тень стража с другой стороны невольно отшатнуться.
   - Удивил ты меня, еще больше, чем раньше, такая отвага досстойна награды, держи, носси и помни, кому сслужишь.
   На его раскрытой ладони тут же появилась тончайшая, словно паутинка, цепочка, с крохотным, матово черным камушком в простенькой оправе. И как только я принял подарок, перед глазами тут же всплыло:
  

"Получен 13 уровень"

"Получено 100 единиц репутации"

"Получено достижение "Владыка теней"

   А я, почти не обращая внимания на системные сообщения, с застрявшими в горле словами благодарности, пялился на чудо в своей руке.
   - Арргат, ты...
   - Нравитсся? - довольно рассмеялся тот.
   - Он, великолепен... - только и смог вымолвить я.
   - Ладно, на заднем дворе колодец, иди, приведи ссебя в порядок, а то воняешь ссильно.
   И мои ноги покорно понесли меня прочь, глаза же продолжали неотрывно сверлить амулет, бусинку камушка в центре и тончайшую оправу, вчитываясь и вчитываясь в характеристики.
  
   "Амулет Темного неба. Эпический. Неразрушимый. Привязываемый. Растущий в уровнях. Сетовый. Параметры: открытые базовые +5, открытые вторичные +1, все сопротивления +1%, выносливость +1%, жизни +1%, скорость бега +1%, бонус к опыту +1%, шанс критического удара +1%, наиболее прокаченный навык получает увеличение бонусов на 1%, баф "Ночное зрение", баф "Плащ теней", баф "Яростная кровь", шанс отразить заклинание обратно +1%"
  
   Я выдохнул, вспомнив, наконец, что нужно дышать, на душе было тотальное смятение, в один день и сразу столько всего - ощущения просто зашкаливали. Если я сейчас это одену, то все, оно мое навеки, даже с трупа не снять - привязываемое. И починке не подлежит- неразрушимое. Замена тоже не потребуется - амулет будет апаться вместе с хозяином, и страшно предположить, что будет на том же пятидесятом, к примеру. И это ведь только одна вещь из сета, а в собранном состоянии - даже представить не могу показатели такого комплекта, они будут буквально зашкаливать. Ну, что, с богом, и медленно, словно венец на коронации, продел голову в невесомую цепочку, амулет плотно прижался к шее, и тут же самостоятельно скользнул под куртку. Около жизней мгновенно высветилось три новых иконки, причем иконка ящерицы исчезла. Значит, ночное зрение, более мощный баф перебивает более слабый. Почитаем, что они там дают?
  
   "Ночное зрение - усиление высшего порядка, игнорирует сокрытие тьмы высшего порядка, эффект постоянен, бонус к восприятию ночью +10%"
  
   Ни хрена себе, восприятие как базовый параметр уже получает плюшки, а ночью еще и бонус, прямо чит какой-то. А вот что такое тьма высшего порядка, понятия не имею.
  
   "Плащ теней - бонус к сокрытию в тенях +10%, шанс быть обнаруженным в тенях -10%, сопротивление магии света +10%, сопротивления остальным стихиям +5%"
  
   Ну, тут у меня опять нет слов, куча сопротивлений, какие-то тени, скорее для инвизников полезно, но и я не откажусь. Удивил Арргат, ох, удивил, а я еще в него вначале дубиной запустил.
  
   "Яростная кровь - бонус к умениям на ярости +20%, прирост ярости +20%, сопротивление заклинаниям, действующих на разум +1% за каждую набранную единицу ярости"
  
  
   И это на жалком тринадцатом уровне? Отслежу тенденцию за пять, и можно будет, думаю, вешаться от радости. Хотя бафы, скорее всего, останутся неизменными, но это ничего не меняет. Уровней через двадцать амулет станет бесценным. Еще ведь и достижений дали, и немало, и описание появилось, с чего вдруг игра так расщедрилась, хотя, скорее, просто уровень уже позволяет:
  
   "Ловкач: Ловкость +1. Вы спаслись только благодаря врожденной ловкости"
  
   "Один на один: Жизнь +20. Вы одолели существо имея 10% шанс на победу"
  
   "Гроза насекомых: Урон по насекомым +1%. Убит один из королей насекомых"
  
   "Выживший: Выносливость +10, Жизнь +10. Вы выжили в бою с существом, имеющим пятикратный перевес в мощи"
  
   "Владыка теней: Бонус к репутации с темными фракциями +5%. Вы первый в этом мире, кто получил эпический предмет темной фракции"
  
   Сегодня какой-то день подарков, честное слово, наверное, глупая и счастливая улыбка навеки приклеилась к моему лицу. И хотя разработчики опростоволосились - пауки это не насекомые, даже такой огрех не значил ровным счетом ничего. Я был счастлив.
   Колодец нашелся довольно быстро, и в довольно неплохом состоянии, по сравнению со всем вокруг: рабочий ворот, ведро не дырявое, и цепь, по идее, выдержит, не порвется, звенья не проржавели еще напрочь. Мылся просто - поднял, перевернул, вылил на голову, холодно, но терпимо, процедуры повторились три раза и закончились. А пока сох на солнце, позволил себе прикрыть глаза и сам не заметил, как слегка задремал.
   Что за хрень, сон в игре?! Как такое возможно, точно помню, что-то видел, да только мозаика по кусочкам не собирается. Или это какой-то вид магии был, влияющей на разум? Тогда кто со мной так шутит, и шутит ли вообще? Ну, дела...
   Просохнув, встал, окинул взглядом задний дворик, отметив, что в целом он весь сохранился получше всего остального. Строения не обвалились, не было ни плесени, ни мха, так, разнотравие под ногами, не более. Но что-то смущало или, вернее сказать, не укладывалось в общую, привычную картину мира. Минуты три подозрительно оглядывался, пытаясь вычленить несоответствие, зацепившее глаз, и таки нашел. Проемы строений, арочный коридор на задний дворик, навес, достаточно обширный, чтобы скрыть все внутри густой и непроглядной темнотой. Я все это видел, не задумываясь и не отдавая отчета. И только когда зацепился взглядом еще раз за активный баф "Ночного зрения" - до меня дошло -эффект постоянен, даже при солнце в зените. Причем никакой блеклости оттенков, никакого проседания тонов, все цвета оставались яркими и четкими, позволяя рассмотреть любую мелочь вплоть до деталей. Да уж, поистине эпические возможности, но кольцо не отдам, там тоже полезные бонусы остались.
   Идти решил сразу к Ннарду, они там явно со всем уже справились, и моя помощь лишней не будет. Арргат же к нему зайти потом не просил, или не велел? Даже хмыкнул в такт мыслям, его брошенное "помни, кому служишь", явно намекало на уровень выстраиваемых между нами отношений. Но получаемые от него награды того стоили, пока можно и не придавать значения, а вдруг у него и остальные части комплекта сыщутся? Ннард с уродцами, казалось, только меня и ждали, все уже было расколото, рассортировано и разложено, походу, задания-цепочки на том и строились, что с определенного момента без вмешательства игрока дело дальше не двигалось.
   - Готов к работе, - отрапортовал, как только подошел к ним поближе.
   - Вижу, - растянуто пробасил исполин, - и вижу, Ааргат тебя вновь одарил, и щедро, - и опять скрытая насмешка, да что с ним такое, да, знаю, да покупают меня этим шмотом, ну и что? Осознанно ведь на подобное введусь, или ты знаешь что-то, чего не знаю я? Жаль, напрямик не спросить, явно еще не те у нас отношения.
   - Ладно, будем дальше трудиться, - пророкотал великан, - заодно и силенок тебе прибавиться.
   - Сражаться с кем будем? - понятливо киваю.
   - Зачем сражаться, нет, - каменная башка покачалась из стороны в сторону, - носить будешь, - и толстый, с хорошее дерево палец ткнул в горы подготовленного бруса, - а потом и строить, и чинить, много чему научишься, сил наберешься.
   Я замер, не совсем улавливая суть, причем тут сила и, видно понимая мое замешательство, исполин тяжело вздохнул:
   - Мелкий ты, и глупый, все бы бегать, суетиться да кулаки чесать. Вот, подрос, стал умнее, теперь сможешь более разносторонне развиваться, поносил тяжести - сила и прибавилась, побегал - стал выносливее и быстрее, понял, малек?
   Я же словно прозрел, ухватив суть, и еле сдержался, чтобы не разорвать рот улыбкой. Ну, наконец-то, о чем мечтал, чего хотел - нате распишитесь. Так что, с тринадцатого уровня это доступно, или еще к критерию добавить его "поумнел", сколько там интеллекта - одиннадцать? Черт, да я теперь параметры конвейером смогу поднимать, было б время.
   - Чего, застыл-то, малек, - вклинилось в сознание басовитое, - помогай.
   Легко не было, совсем, причем никому, не знаю, почему булыжник сам не перетаскал все это, ему на это хватило бы пять минут. Подозреваю, что дело в неуклюжести, больше бы разрушил, чем отработал, так что ладно, но нам-то от этого не легче. Работали группами, в моей было четыре ургла, они становились с одного конца бруса и поднимали его вместе, мне же приходилось свой край тащить одному. И при моей силе в полтинник с хвостиком давалось это достаточно тяжело, брусья были толщиной с мое туловище и длиной метров в пять, иногда четыре или вовсе, длиннющие, по десятке. Все это, конечно, на глаз и примерно, но хорошо, что в игре не потели, я б взмок еще на первой ходке. Складывали все это добро во внутреннем дворе, а Ннард следил за работой через пролом в стене. Я периодически открывал меню персонажа, в надежде увидеть изменения по силе, но, увы, там все было по-прежнему. И мои планы халявной раскачки меркли с каждым часом. Перетаскали все лишь ближе к вечеру, и когда последний брус упал на ожидающее его место, система высветила:
  

"Получено 120 единиц опыта"

   - Все, малек, пока можешь быть свободен, - и интерес ко мне тут же потеряли. Зашел к Арргату, авось у него что для меня имеется, но и он лишь отмахнулся:
   - Иди, погуляй, не мешай.
   В итоге, так и не найдя себе задание в замке, ну, не батрачить же бесплатно с его восстановлением, решил выйти на перекур в реал. Попил кофейку с бутербродом, прошвырнулся в магазин, прикупив еды еще на пару дней, по привычке залез в душ. И еще не включив воду, вдруг понял, что как-то это уже не нормально, слишком чистоплотный стал, с перебором. После игры прямо-таки какое-то ощущения нечистоты, что ли, появлялось. А потом махнул, да ну его, бред, что за сказки, и снова в кресло, снова в игру.
  
  
   Глава 4
  
  
   Как уже давно понял, время у нас тянулось одинаково и почти час в час, в смысле ночь в игре соответствовала по протяженности ночи в реале, ну, или примерно. И тут меня еще хватиться не успели. Кстати интересно, могут из-за моих выходов потом начаться расспросы типа куда исчез, где пропадал и тому подобные? Вот ведь конфуз будет, что я им отвечу?
   Первый моб даже не сопротивлялся, показалось даже, что тварь специально подставляется под удары и издохла прежде, чем вошел во вкус, на шестой или седьмой тычке, вроде. Я так и не смог понять, к какому виду она относиться, вроде и насекомое, и рои из пасти выпускает, но есть хвост, есть шерсть, химера не определялась совершенно никак. По любому в игре есть какое-то знание, позволяющее выявлять принадлежность, и если найду - выучу обязательно. В общем, моб за мобом, все дальше и дальше удалялся от замка, покидая его окрестности и забираясь неизвестно куда. Лес менялся, становясь гуще и мрачнее, что ли, яркая светлая зелень сменилась более темной, а сквозь увеличившуюся плотность листвы не пробивалось почти ни единого лучика солнца. Сменились и мобы, что было лишь на руку - тринадцатые и четырнадцатые уровни, и опыта с каждого по семьдесят одной единице, видно, амулет процент прибавил. Треть уровня набил на одном дыхании, выносливости хватало на трех, а то и четырех противников подряд. Работал как машина, сожалея по-прежнему лишь о том, что никакого лута мне до сих пор не видать.
   А потом зарядил дождь, да такой, что густые кроны, хоть и справлялись, но только у самых стволов - пришлось сделать перерыв. Так реалистичность зашкаливала и тут, намокшая почва вмиг становилась ловушкой, ноги разъезжались, скользили, а на особо неустойчивой поверхности еще и дебаф вешался - штраф к передвижению и ловкости. В общем, прикольно, в боях можно будет использовать, знание здесь тоже сила. Когда сидеть надоело, мелкими перебежками стал продвигаться дальше, с удивлением обнаружив, что мобы тоже не дураки мокнуть. Запримеченный издалека грызун, размером с хорошую овчарку, мокрый, нахохленный и явно жутко сердитый, судя по ссутулившейся фигуре, пережидал хляби небесные, сидя на корнях одного из лесных исполинов. Насколько я понимал, вся эта вода и шум должны были существенно снижать радиус агра крипов и их восприятие. Ну, по идее.
   И оказался прав, полностью незамеченным подобраться не удалось, тварь развернулась в мою сторону, когда был уже в паре метров позади, по задумке хотел подкрасться сзади и напасть с эффектом неожиданности. Во многих играх выполнение этого условия дает стопроцентный крит. Но, не судьба. Схватка с мешающими передвигаться корнями, мокрая, скользкая земля и отсутствие маневра - мы почему-то оба не горели желанием выбегать под дождь, толкаясь у дерева - растянули бой чуть ли не в два раза. Крыс пугал здоровенными зубищами, громко клацал, делал прыжок вперед и мелко семенил назад, я же постоянно оскальзывался и чертыхался, и как эта тварь так цепко по корням бегает. В ней же килограмм под восемьдесят, если не больше. Затем плюнул и прыгнул вперед, сбил тушу наземь, получив ряд неприятных попаданий когтистыми лапами и, удерживая моба прижатым к земле, за шею, что есть дури лупил по черепушке.
  

"Получено 71 единица опыта"

   Не сказать, что изгваздался, но чистым тоже себя не чувствовал, а потому вышел под проникающие сквозь листву потоки и тупо побрел вперед. Если мобы агрились и выбегали, лупил, ленились - ленился и я к ним идти. Надо же как, пара капель на нос упали, и они уже не бойцы, территорию защищать не хотят. Ай да игра, сколько всего интересного понапихано.
   Совершенно неожиданно, блуждания вывели на берег небольшого озера, полностью скрытого густой чередой кустарников и редких, но разлапистых деревьев, больше похожих на растущие рядом кусты, чем на своих сородичей вокруг. И тихо-тихо вокруг было, водная гладь даже не рябила от гуляющего по коже ветерка, странное место, "замершее" какое-то. Не знаю, что меня надоумило пройти вдоль берега, растительность не особо этому способствовала, но ноги сами понесли по часовой стрелке и остановились только тогда, когда сам, опомнившись, с удивлением воззрился на ступени. Под водой. Или не ступени, вели-то они не вниз, а к центру зеркальной поверхности, но выглядело все еще более странно, чем пару минут назад. Черт, идти-то по ним стремно, с булавой и в кожаной одежде - не выплыву, если что. И только повернулся спиной, как мощный поток воды сбил с ног, буквально бросив наземь, а тишину разорвал заливистый, женский хохот.
   - Твою... - нос, подбородок и щеки плотно упирались в размокший чернозем, ну, или чем оно тут было. Пахло не очень, не навозом, но и не фиалками. Одежда тоже, скорее всего, вымазана тем же, просто прекрасно. Попытка подняться вызвала еще одну волну хохота, так как руки и ноги вдруг разъехались, и я вновь шмякнулся вниз. Уяснив суть, переполз правее, где трава была гуще, и почва не так блестела, и встал, моментально обыскав взглядом кусты и спуск к воде. Никого.
   - И кто меня так? - почти обижено бросил в никуда, вытирая лицо и стряхивая с себя прилипшие комья земли.
   - Еще хочешь? - тут же раздалось откуда-то из-за кустов.
   - Увидеть тебя хочу, проказница, - а голосок ничего, красивый, хоть и шутки у его хозяйки препаскудные. Попади струя такой силы мне в лицо, глаз лишился бы однозначно.
   - А ты на ступени пройди и увидишь, - и смешок.
   - А ты возьмешь и сбросишь меня в воду.
   - Какой догадливый.
   - Так кто ты будешь, красавица? - ладно, пойдем другим путем.
   - Так уж и красавица, ты ведь меня не видел.
   - Зато слышу, с таким голоском и быть некрасивой? - льщу, как могу.
   - А вдруг я страшная, ты еще больше перепугаешься? - вот ведь упертый НПС, не поддается.
   - Я не из пугливых, да и тебе меня бояться нечего, не злой я.
   Собеседница вдруг заливисто рассмеялась, раскаты ее смеха разносились по водной глади, и вскоре гуляющее эхо было слышно со всех сторон.
   - Ну, у тебя и голосище, таким бы петь, - качаю головой, параллельно подбираясь и готовясь к чему угодно, кусты справа и слева, еле заметно, но покачивались. Окружают, берут в клещи, а эта голосистая отвлекает, что ли?
   - Так я и пою, могу и тебе, хочешь?
   - Нет уж, привык смотреть глаза в глаза, а раз ты такая стеснительная, то мне не интересно, ухожу.
   - Ну, куда же ты, не уходи, все равно ведь НЕ УЙДЕШЬ! - рявкнуло вдруг с такой силой и алчностью, что внутри все екнуло, полный ядовитой злобы голос саданул по ушам и приморозил к месту. Оцепенение спало лишь тогда, когда из кустов в мою сторону покатилось панцирное месиво из множества отвратных ракоподобных и прочих панцирных, щелкающих и клацающих челюстями, клешнями и множеством суставчатых лап. От такого мурашки на коже выстроились в ровные шеренги и замаршировали с небывалой отдачей. Струхнул я конкретно, и сильно, мгновенно оценив обстановку и решив, что воевать - себе дороже. А когда на ступени вывалилось то, что я принял за женщину, волосы чуть ли не дыбом встали. Мерзкое белесое порождение дна, червеобразная мокрица с человеческим, перекошенным от злобы лицом, продолжающая орать и издеваться.
   - ДАВАЙ СПОЮ, ИДИ КО МНЕ, ИДИ, Я УМЕЮ ПЕТЬ, ХОЧЕШЬ ПОСЛУШАТЬ?! - и жуткий, мерзкий хохот.
   Спринт с места взял резкий, и бежал быстро, размахивая булавой и особо не глядя, попадаю или нет, только б выбраться из окружения, перемахнуть через все растущий по краю вал, явно призванный остановить жертву и захлопнуть ловушку окончательно. Тараном врубился в кишащую мерзость, выстроившую блокаду уже мне по грудь и взбирающуюся снова и снова, толкнул, опрокинул, и полетел кубарем вслед за ними. Ноги тут же попали в тиски клешней, на голени, бедра и спину уже лезли новые твари, а я с силой отбивался от наседающего прямо перед лицом не то краба, не то помесь рака с улиткой с довольно опасными на вид жвалами. Еще немного, и погребения хватит, что бы уже не выбрался.
   - Твари! - плюю на недоноска и рывком отталкиваюсь от земли, переворачиваясь задом вниз и плюхаясь им на землю. Спину тут же обжигает укус, в руки впиваются чужие клешни, жала, начинают давить, вынуждая вновь распластаться на полу. Подняться со всем этим грузом стоило огромных усилий, хиты ушли в красную зону, меня шатало, видно, еще и ядовитые твари были, а монстр на ступенях все орал и издевался, противно гогоча совсем не миловидным голоском.
   - Саэт! - порыв холодного ветра мигом сбил с меня всю жующую и давящую к низу мерзость, расчистил пространство вокруг и заставил заткнуться чудовище у воды. Я еле стоял: двадцать хитпоинтов, семь выносливости и целый набор дебафов, даже булаву удерживать в руке было неимоверно сложно. Скосив взгляд, не поверил собственным глазам - страж, страж Арргата покачивался рядом со мной, паря в полуметре над поверхностью. Его лицо кривила жестокая усмешка, глаза смотрели недобро и со злым прищуром, что на меня, что на тварей.
   - Ты вовремя, - прохрипел я.
   - Ты нужен Ааргату, поторопись, - и прямо на глазах растаял, словно призрак, истончившись и пропав.
   Пару мгновений ничего не происходило.
   - Ты слуга Арргата, - снова приятным женским голоском пропела тварь, - мы не хотели обидеть темного лорда.
   Не знаю, что меня надоумило, но губы сами собой буркнули:
   - Выкуп.
   И тишина, тварь скривилась еще больше, было видно, что ей очень не понравилось то, что услышала, и я повторил.
   - Нападение на слугу Арргата, выкуп, - а сам еле шатаюсь.
   - НО ТЫ СААМ ПРИШЕЕЛ! - вновь перешла на ор тварь, - ТЕБЯ НЕ ЗВАЛИ!
   - Это все, - обвел рукой лес, кусты, озеро, - было ли, есть ли, но будет принадлежать ему. Осмотр территории после длительного отсутствия, и тут же нападение на его слугу, - что я мелю, ведь нарываюсь конкретно, сейчас от щелчка по носу подохну, выносливость еле-еле успела восстановиться, даже убежать не смогу далеко.
   Мнется, мнется, гадина, вижу, как пытается найти выход, но и боится, и войско ее гадское почти втянулось в озеро, а Арргат, все же, не простой мужик, оказывается. Ну, это и так было понятно, но вот и лишнее подтверждение, не хочет монстр ссориться, ох, как не хочет.
   - Как хочешь, - последняя попытка, ну же, сволочь, ну, что б ты сдохла у себя там на дне.
   - ХОРОШО, СТОЙ! ХОРОШО, ВЫКУП, БУДЕТ ВЫКУП! - и бултыхнулось в воду.
  

"Получено достижение "Черный певчий"

   Что за певчий еще такой? Открываю меню достижений, нахожу нужные графы, ага, вот:
  
   "Черный певчий: Харизма +3. Вы силой слова, буквально запугав, одолели противника, семикратно превосходящего вас силой"
  
   Ясно, нашел на кого нарваться, семикратная разница в мощностях, я бы даже поцарапать его не смог, за него все бы эти твари мелкие сделали. Хотя какие они мелкие, с кошку или даже с собаку, и много, и дебафы еще эти. Как только тварь вынырнула, я первым же делом заметил:
   - Твои мелкие отравили меня, - и стою, нарочито пошатываясь сильнее, чем было.
   - ХОДЮТ ТУТ, ХОДЮТ, ВЫКУПЫ ПОТОМ ТРЕБУЮТ, - если бы монстр не продолжал быть таким громогласным, его ворчание оказалось бы к месту, а так эти сомнительные причитания разлетались далеко вокруг, даже смешно стало, - ВЫКУП, - к ногам упал укутанный водорослями комок, - ОТ ЯДА, - рядом плюхнулась склянка с какой-то жижей внутри.
   - Претензий нет, ссора улажена, - киваю, поднимая вытребованное и медленно, все также пошатываясь, бреду прочь. Сзади тут же отчетливо раздается бултых, все, можно уже так не притворяться. Открыв крышку, оказавшуюся обычным деревянным стручком, понюхал содержимое и, скривившись, влил себя, как стопарик водки. Махом, чтобы не чувствовать и не ощущать. Куда там, прогорклой кислятиной обдало так, что дыхание сперлось, а на глазах выступили слезы. Прошло секунд через пять, и все пять секунд хотел родиться обратно. Кошмар, это что же такое было?!
   Затем развернул водоросли, содрал какие-то белесые нити, мгновенно уползшие в землю, от чего меня тут же передернуло - черви какие-то, что ли? В руках ведь держал. Последним слоем защиты оказалась обычная льняная ткань, скрывающая какую-то выпирающую во все стороны хренотень. Что-то вроде проволоки, только из явно дорогого металла, светящегося и хитроумно сплетенного в некую конструкцию, абсолютно непонятного предназначения. И ни названия, ни характеристик. Вроде камень у дороги подобрал.
   Раздумывать особо не стал, было бы что для меня ценное, может, и зажал бы, а так отнесу Арргату, выкуп-то за слугу, а не слуге, так правильнее будет. По пути залез на дерево и отожрался плодами, опять пополнив их запас в сумке. Если бы это была обычная рпг, этих десяти ячеек ни на что бы не хватило, а тут, вроде, и не надо больше.
   До замка дотопал ближе к вечеру, судя по тому, как низко находилось светило, хотя для меня лично ничего не поменялось, вокруг все оставалось таким же ярким и красочным. Ннарда с урглами по пути не встретил. А переступая порог залы, сразу понял, что что-то не так, судя по тому, как Арргат и страж на меня уставились. Ясно, заложил меня, гад, однако все пошло совсем по иному пути, работодатель не выдержал:
   - Гха, гха, гха, ну, ты даешь, молодец, - и театральным жестом вытер невозможную на его мертвом лице слезу, потом вскочил, рассмеялся еще громче прежнего и, растаяв в воздухе, оказался возле меня, - как только додумалсся к нему ссунуться?
   И морда довольная-довольная, с чего веселье-то такое.
   - Ну, гулял, зверье гонял, а тут озеро, а потом голос приятный, - вспоминаю последовательность.
   - Да, голос, гхе, гхе, это он может, - Арргат подмигнул стражу, и тот чинно поклонился, мол, понимаю, да.
   - Поговорили, а потом эти полезли, и, в общем... - я замялся.
   - Чуть не ссхарчили тебя, - еще шире улыбнулся наниматель.
   - Да, - кивнул с кислой миной, - он вовремя появился, - киваю на Стража.
   - Ох, ну, ты и циркач, - Арргат, развернувшись, не спеша побрел к трону, бубня что-то веселое себе под нос.
   - Так не все еще, - вспоминаю про выкуп, лежащий в рюкзаке.
   - Ты еще куда-то вляпаться умудрилсся? - ему что, вторую серию подавай, не комедийный сериал, чего разошелся-то так, только одному здесь и смешно.
   - Да нет, ситуацией воспользовался, стребовал в роли выкупа кое-что.
   Арргат явно не выдержал, опять переместился в пространстве и грохнулся на трон уже хохоча, причем не на сиденье, а на ручку, да так и сполз на пол, продолжая глухо кудахтать, смех у чувака был жуткий.
   - Гха, гха, гха, ты сслышал, нет, ты сслышал, гхе, гхе, гхе, он еще и шантажировал его, ну, кадр, ну что за кадр, - и все это полушипя, полусвистя, глухо, иногда надсадно, в общем, юмор одного, когда только он и понимает, что смешного, а другим или попросту все равно, или немного не по себе, как мне вот сейчас. Затем, отсмеявшись, он поднялся и умостился на трон:
   - Ладно, рассказывай, что там было.
   - Да что рассказывать, вот, - и протянул ему в полуразвернутом виде полученный выкуп. И тишина, причем мертвая, ни намека на смех.
   - Ты сстребовал сс него за нападение это? - по тону вопроса стало понятно, что с юмором точно покончили.
   - Твой выкуп, - киваю утвердительно, - а что, не сстоило?
   Он откинулся на спинку, внимательно меня разглядывая, потом потер переносицу, явно, скорее, для разнообразия, чем по необходимости, чесаться по определению там ничего не могло. И выдал:
   - Ты ведь понятия не имеешь, что у тебя в руках.
   Прозвучало не как вопрос, и я лишь кивнул, затем пожал плечами:
   - Ну, твоих распоряжений на этот счет не было, сделал, как посчитал нужным.
   - И ты вссе правильно ссделал, - он кивнул стражу, и тот забрал у меня сверток.
  

"Получено 100 единиц репутации"

"Получено достижение "Инициативный"

"Получено 14 уровень"

   Ох, ни хрена себе, опыта на целый уровень отвалил, это что же я такое ему принес? Святой грааль? А Арргат все так же сидел и молча меня рассматривал. Молчал и я, начав слегка переминаться с ноги на ногу. А Стражу явно было наплевать на всех и вся, он чем-то мне робота напоминал, только злого. Когда же сидевший на троне заговорил, сперва подумал, что ослышался:
   - У тебя ведь до ссих пор нет имени?
   Ступор длился недолго:
   - Пока нет, - да и где я его добуду, при создании перса не дали возможности, в игре не дали, беспредел с этим вопросом какой-то.
   - Тогда я дам его тебе, - и по тому, как это прозвучало, внутри меня все содрогнулось. События развивались слишком быстро. В зале словно сконцентрировалась некая энергия, густая, могучая и равнодушная. И эпицентром этой силы, насколько мне понималось, являлся именно Арргат, - за верную службу!
   Над замком вдруг низко и грозно пророкотало небо.
   - За исполнительность и отвагу!
   Второй раскат грохнул еще ниже, еще мощнее.
   - Нарекаю тебя!
   Грохнуло так, что сложилось впечатление, будто прямо под окнами взорвалось что-то, в самом дворе.
   - Гаумат! Что значит - не сворачивающий с пути! Гордись и помни, кто дал тебе имя!
   И мир померк, громовой раскат взорвался прямо у нас над головами, тугой и неумолимой волной швырнув меня на колени и вжав лбом в пол. Полоска хитов, жалобно моргнув, слетела на три четверти. И затрещали кости, хлынула носом кровь, глаза, не выдержав, полопались, расплескивая по лицу и орошая его горячей слизью - агония!
   Темнота буквально лезла со всех сторон, забивая и затмевая все ощущения, вливаясь потоками и заполняя все мое нутро, выдавив звуки, запахи, да вообще лишив всего, оставив лишь непроглядную черноту и - вспышка!
   - Ты чего разлегсся? - все исчезло, передо мной насмешливо замер Арргат, и не было ни крови, ни крошащихся костей, ни глаз, упаси господи, лопающихся в одно мгновение, что все это значит, иллюзия, магия?
   - Да так, привиделось, - судорожно вздохнув, поднялся с пола.
   - А, да, сслышал, бывало такое, если долго без имени, иногда и смерть наступала.
   И только теперь я заметил, что над опустевшей полосой здоровья, виднеется мой новый ник - Гаумат. Твою ж мать, так вот как тут имена получают, от НПС, и придумать ничего получше ты не смог? Внешне это никак на мне не отразилось, но в душе был самый настоящий переполох. И от имени, которое не особо нравилось. И от жуткого видения, пробравшего до самого нутра. И от грохота, который, судя по всему, эти двое не слышали. Вокруг происходит какая-то чертовщина, ей богу, а я ни черта не мог понять. Ладно, хоть не Гавноедом назвал, и то спасибо, Гаумат, так Гаумат, где-то даже прикольно звучит.
   - Благодарю тебя, Арргат, за имя, - чинно поклонился ему в пояс, все-таки завишу от него очень сильно, это стало вдруг понятно только сейчас, и дань уважения отдать, совсем не помешает. Да и роль отыгрывается, все интереснее.
   - Ладно, ладно, - тот натянуто улыбнулся, - не люблю вссе это раболепие.
   Я тут же выпрямился.
   - Думаю, у меня ессть теперь для тебя задание, но ты слишком мал, - и он уже недовольно осмотрел меня с ног до головы, - в общем, пока ссвободен, поднаберешьсся ссил, пришлю за тобой.
   Кивнул, несильно, помня о его неприязни к подхалимажу, развернулся и вышел наружу. Поздний вечер сменил расстановку сил, и сейчас, вполне возможно, дневных мобов заменяли ночные. Такое происходило не везде, но иногда доводилось попадать на такие территории, и вылезшие из своих нор хищники оказались существенно свирепее и опаснее. Со ступенек сходить не стал, отошел в сторону от входа и уселся под стеночку, прикрыв глаза. Нужно было подумать, причем хорошенько, взвесить все, да и просто дать мыслям свободно побегать. Что-то все слишком непонятнее и непонятнее в последнее время. Нет, это как раз и интересно, предложи мне кто махнуться аккаунтами, послал бы подальше, но, черт возьми, что же тут не так-то?
   Открыв меню перса, вбил очко в силу, потом залез в репутации и убедился в новом уровне - "Признание" - и в необходимости набрать теперь уже тысячу очей. То есть с каждым разом умножаем на два. Хотя с навыками тоже так, походу, было сто, потом двести, теперь уже четыреста требуется, тот же модификатор подсчета. А вот достижение меня удивило.
  
   "Инициативный: Удача +10. Опыт +10%. Вы смогли выполнить задание троекратной или выше для вас сложности из цепочки заданий до его получения и способом, отличающимся от стандартного"
  
   И пометка достижения - "уникальное", черт, а я реально везучий, походу. За что там удача отвечает? Ну, да, описания характеристик все еще нет, не заслужил, мал, или... а может, действительно "или" и просто не хватает ума, в смысле, интеллекта? Сила полсотни уже, а там всего одиннадцать единиц. Как бы мне не пожалеть вскорости о его нехватке.
   За стеной вдруг раздались довольно непривычные звуки, вроде как у обвала, когда с горы начинает катиться разнообразный камень, только тут этому негде было случиться, да грохот еще и нарастал. И интерес заставил выйти и посмотреть, что же там такое происходит. Увиденное впечатляло, и даже очень. Ннард, зависнув над дорогой, которой раньше не было, кстати, водил головой из стороны в сторону, словно ведя пересчет, и казался очень и очень занятым. А по дороге, безостановочно, и непонятно как, катились каменные булыжники, иногда в половину меня размером, затем разбивались на ручейки и отправлялись каждый к своей куче. По всему выходило, что процессом руководил именно Ннард, заставляющий все это двигаться и послушно выполнять его волю. Неужели магия земли с наглядным примером? Черт возьми, круто!
   Новосозданная дорога состояла из тех же самых булыжников, очень плотно друг к другу подогнанных и явно довольно прочно засевших в земле. Не без щелей, конечно, не тротуарная плитка и не мостовая какая, но для дороги в лесу, для тех же, телег с лошадьми - в самый раз. Не желая отвлекать великана, просто стоял и ждал, когда это закончится, с интересом продолжая наблюдать весь этот цирк. Иногда камни "ссорились", пытаясь вытолкнуть друг дружку и занять освободившееся место, но это быстро пресекалось первым же взглядом исполина. А поток камней все пер и пер, не иссякая, я уже даже стал прикидывать, какие куда пойдут: на арку ворот, на починку стен, на внутренний двор, там как раз больше всего требовалось, хотя и передняя стена прямо-таки просилась на снос и замену новой. Конца, в общем, так и не дождался, как бы до утра не затянулось все это.
   Мне дали четко понять - уровень слишком мал, так чего просиживать-то? И только собрался уходить, как тут же услышал:
   - Погоди, - басовитое гудение могло принадлежать только Ннарду, - есть разговор, закончу только.
   Вот и сходил на гринд, покачался. Заканчивал исполин еще час, а то и больше, я уже и сидел, и лежал, и пару травинок сгрызть успел, а каменный поток все не иссякал. Со временем стало тесно, гранитные глыбы вытеснили меня к арке, но и там не постоишь, стремно было, что обвалиться. В общем, забил болт и уселся во дворе под стеночкой.
   - Гаумат, спишь, что ли? - прогундело сверху.
   А, что? Продрав глаза, помотал головой, восстанавливая резкость и наводя фокус, что за ерунда, неужели действительно прикорнул? Грохота слышно больше не было, видать, прикатило достаточное количество, и Ннард хотел о чем-то поговорить. Заставлять ждать исполина не хотелось, так что вскоре вышел из ворот и кивнул:
   - Я был тебе нужен?
   - Да, пошли.
   И никаких объяснений, куда, для чего, зачем, да и что мне оставалось, я у них тут действительно как помощник, а то и слуга, правда, на особом счете, если можно так выразиться, награды не медяки, небось, оценили по достоинству. Шли недолго, правда в гору, и там, где гигант делал пару шагов, я блохой и на карачках прыгал минут пять, но добрались. Пещера. И, судя по тому, как она уходила круто вниз, глубокая.
   - Туда?
   - Спускайся.
   Вопросов нет, сказали - сделал. На всякий случай настроился дать отпор кому бы то ни было, кто захочет полакомиться гауматиной, но все прошло быстро и без эксцессов, я вышел к подземному озеру с небольшим водопадом, и великан был уже там. Очень хотелось узнать, как он сюда добрался, ведь проход всего один, да и не пролез бы он в него, но решил пока не наглеть, пусть сначала о своем скажет, чего хотел-то?
   - Вижу, тебе и имя дали, - гудит Ннард.
   - Дали, - согласно киваю.
   - Хорошо, и как, ничего необычного не случилось? - оппа, к чему такие вопросы, да, случилось, но тебе-то зачем?
   - А что?
   - Ты, видно, не совсем понял, кто такой Арргат.
   - Ну, может и так, но он работодатель, а я наемник, и ничего дурного мы не делаем.
   - Ясно, ясно, - создалось впечатление, что великан пожевал губами, до того реалистично все прозвучало.
   - Так что случилось, я тебе нужен помочь с чем-то?
   Он молчит, ну, ладно, помолчим.
   - Что мы здесь делаем, Нард? - наконец, не выдерживаю тягостной тишины.
   Тот вздыхает:
   - Я тебе сейчас кое-что скажу, а ты запомни, и забудь, вспомнишь, лишь когда придет время, - от его баса своды пещеры задрожали, что-то он темнит, да что происходит?
   - Ну, давай, - соглашаюсь.
   - Арргат, ни одно оружие в этом мире не сможет его одолеть.
   - И?
   - Запомнил?
   - Да.
   - Теперь забудь.
   - Забыл, - подыгрываю великану.
   - Хорошо, теперь иди.
   Из пещеры я выбрался, ощущая себя дураком, или же булыжник дебил, или вообще тогда ничего не понимаю. Допустим, сказанное важно, из этого следует, что Ннард предостерегает, намекая на то, что рано или поздно отношения с Арргатом изменятся, или изменится он сам, в общем, будет конфликт. Тогда суть в том, что никто вообще убить его не сможет, так как оружия против такого врага нет. Если все правда, конечно. И смысл тогда вообще подобное говорить, что так, что эдак мертвого чувака не одолеть. Не понимаю, в чем соль.
   Тогда другой вопрос, что мне с этим делать? Стукачом не был и не собираюсь без особой для себя выгоды становиться. Изменится ли мое отношение к Арргату и его заданиям, наградам и прочему вместе взятому? Нет, пока точно нет, без него тут со скуки помру. Самое смешное, что придется поступить, как и хотел Ннард - забыть.
   И, наконец, пошел гринд, безостановочный и беспощадный, прибавка к опыту в десять процентов показала себя на отлично, окупаясь на каждом седьмом мобе. Мне опять пришлось отойти подальше от замка, но уже ни к каким озерам и в прочие дебри я не лез, знай бил себе одних и тех же зверюг, попросту наворачивая круги по одной и той же местности. Так был взят к утру пятнадцатый, а к обеду и еще один уровень, и оба раза я вложился в силу, плюс два очка. Проверил амулет, но тот ни капли не подрос в характеристиках, что же, значит, пока рано.
   Что мне еще импонировало в этой игрушке, так это почти полное отсутствие требований к уровням и параметрам на шмотках. То есть одеть можно было что угодно, вот только сможешь ли ты этим владеть, будет ли комфортно? Тот же панцирный комплект со скелета, более чем уверен, что в обычной игрушке там стояло бы требование по силе. А где-то может быть указан и уровень, но, судя по имеющемуся у меня в наличии, такое больше свойственно более качественным вещам. И то не всем. К примеру, кольцо - требует шестой уровень. И амулет, не было бы у него свойства роста по уровням, уверен на все сто - требования зашкаливали бы. Ладно, на перекур.
   В игру вернулся лишь спустя два часа, пришлось спускаться во двор, болтать и пить пиво, у соседа сын из армии вернулся, второй день отмечали, а тут я мусор вышел вынести. Обязали-с, так сказать, по душам, то да се, и я еле дождался, пока стало удобным слинять.

"Получен 17 уровень"

  
   И опять в силу, какая, все-таки, была халява с десятью очками на уровень. Хоть бы не сильно затупил с их распределением.
   - Дерзы!
   - Лави!
   - Хватаи!
   - Гаамат!
   Недоуменно повернувшись на крики, я с удивлением уставился на бегущих в мою сторону пяток урглов, смешно машущих мне ручонками и выкрикивающих какую-то чушь. Кого ловить-то? Моб издох пару минут назад, и на поляне, кроме меня, никого больше не бы... ах ты ж твою налево. И с трудом поборол желание раздавить гадину ногой. Но, видимо, именно за ней эти уродцы и гнались.
   - А ну, замри! - рявкнул грозно, теряясь в догадках, как можно остановить хрупкого, на тонюсеньких лапках паука нежно бирюзового оттенка, в ширину и высоту с ладонь. И в руки не взять, брезгую, да и ядовитое, может. И эти орут, что б не упустил. На удивление, паук тут же замер, подняв две передние лапки и явно не сводя с меня взгляда всех своих глазенок. То, что маленькая пакость очень похожа на покойного Каргулла, заметил сразу, значит, все-таки за яйцами тогда ходили.
   Подоспевшие урглы тут же, без боязни, обступили существо и осторожно, словно оно было хрустальным, подняли на руки. Смотрелось забавно, два уродца бережно несут слегка покачивающееся создание, а остальные бегают вокруг, что-то бессвязно лопоча. Паучонок же неотрывно смотрел в мою сторону, и меня слегка проняло. Чует, что ли, что мамку его грохнул, или еще что?
   - Гаамат! - внезапно донеслось от ушедшей пятерки, и я, взглянув в их сторону, чертыхнувшись, бросился на помощь.
   И успел, одному карлику был уже почти трындец и ему никто помогал, моб рвал его, тряся в пасти так, что казалось, на куски разлетится. Хрясь! Дубина вошла в череп, выбив критом сто пятьдесят единиц. Хрусь! Чвак! И монстр благополучно скончался, одарив меня крохами опыта, качаться здесь становилось все невыгоднее и невыгоднее.
   - Цел, жить будешь? - обратился к пострадавшему.
   Тот, всхлипнув, кивнул и встал в строй, лады, пошли, ребята, провожу, все равно мне тут уже противников нет. Добравшись до замка, поинтересовался у тусовавшегося у стены Нарда, не помочь ли чем. Тот отказался. Ладно, пойду теперь на юг, только там еще и не был. Вообще не представляю, как бы играл в этой глуши, не встреть я этих всех образин, сколько интересного бы был лишен.
   И интересное нашло меня само. Углядев впереди виднеющиеся развалины какого-то домика, непонятно зачем выстроенного на таком отшибе, лесничий, может, какой обитал, тут же решил проверить, что почем. И проверил. Не успел переступить порог развалин, как из земли тут же выпросталась костяная рука, напрочь лишенная плоти, и крепко вцепилась в ногу. Через мгновение, я даже отреагировать не успел, тоже повторилось и со второй. Рывок - и мир катится кувырком, только вот плавали, знаем. Хотя кинули меня сильно, да вот вылезти вам не позволю, и пока парочка скелетов дружно прорывала себе путь наружу, я юлой крутился вокруг, охаживая их булавой.
   Первыми не выдержали руки, кости брызнули осколками сначала у одного, потом у другого, прорываться из земли наружу стало нечем. Ага, черепушки-то пустые, или расчет был на то, что испугаюсь и дам вам время выбраться? Ага, щаз, разбежались.

"Получено 120 единиц опыта"

"Получено 120 единиц опыта"

   Шестнадцатиуровневая нежить впечатлила лишь опытом за нее, не более. Дробящее оружие больше всего подходило для борьбы именно с таким врагом, так что тут все в ажуре, другое дело, что булавка уже несколько нубская для меня, но другой не имеем. Обшарив развалины с окрестностями, единственное, что нашел - это ржавый ключ под одним из камней.
   - Так, и что же ты открываешь? - но никаких замков и дверей поблизости я не припомню. Может, просто от самих руин, тут же был когда-то вход. И сразу же отмахнулся от этой идеи, слишком просто. Ключ перекочевал в рюкзак на место одного из плодов, который я тут же и съел. И опрометью полез вверх, по огрызкам стен, срываясь и вновь устремляясь забраться как можно выше. С двумя скелетами я, может и справлюсь, даже если они и не торчат из земли, а бегают с мечами и палицами наперевес. Но вот с четырьмя сразу не было и смысла вступать в бой, порвут как тузик грелку. Черт, откуда вы тут нарисовались?
   На печную трубу я таки вылез, и горестно уселся на ее край, а внизу, клацая челюстями, завели хоровод неугомонные костяки.
   - Э, заткнулись быстро! - их клацанье выводило из себя, и я периодически кричал им, что б замолкли, но твари меня мало праздновали. Походу, застрял тут надолго. И вариантов не вижу. Был бы уверен в выносливости, уже б давно деру дал, а так, догонят ведь, тот первый в доспехах резвый какой был, а эти голые, можно сказать. Правда, четырнадцатые, но оружием махать умеют явно, по удару сделают, и нет меня.
   - Да заглохните вы когда-нибудь? - их мельтешение начинало раздражать. Прошло какое-то время. Я развлекался, пытаясь плевками попасть на лысые, блестящие на солнце черепушки, но выходило слабо. Потом пялился в небо. Пытался выломать кусок из печной трубы, и мне это удалось, снаряд попал одному из карауливших в ребра и отлетел, не причинив тому ни единицы вреда. А потом я свалился, и стало уже не до того.
   Хрясь! Хрясь! Дзынь! Больно, суки, больно, с карачек встать мне почти не дают, гоняют, как сидорова козлика, постоянно ставя в одну и ту же позу - раком, когда все уклонения и прыжки заканчиваются на четвереньках. Но ситуация не патовая, как я ожидал, один соколик уже не досчитывается правой руки, а двуручным мечем махать одной ему не привычно. У другого жизни вообще в красной зоне, добил бы двумя ударами, так не дают. Ну а остальные, остальные целехоньки, в отличие от меня, две трети хитов как не бывало, выносливость на половине, все тело саднит. Зато блокировать научился, иначе давно бы уже на тот свет улетел. Хрясь! Еще семьдесят жизней снял у самого резвого, теперь целый у них лишь один, с дубиной.
   Вообще не представляю, почему еще живу, только благодаря их тупости и не иначе. Да, пытались окружить, да, прижимали к развалинам, да, еще что-то там хитрили. Но, черт возьми, два раза этот, с дубиной двуручной который, целил по мне, а попадал по своим, нанося полный урон. Потом умудрился столкнуть их друг с другом, полетели как кегли, не все, но было весело, руку тогда и отхреначил мечнику. А потом просек фишку с низким стартом и сейчас вовсю ею пользовался.
   Орудовали костяки своим оружием грамотно, получше, чем я булавой, но стоило мне оказаться ниже их тазобедренных косточек, как двуручные тут же теряли резкость и силу ударов, а из-под замахов сверху вниз уйти было не проблема. Другие два, с одноручными мечом и булавой по типу моей, пытались почему-то сначала колоть, и замахиваться для удара я им уже не давал: пинался, сбивал с ног, в общем, отбивался со всем усердием. И таких проколов насчитал уже больше десятка, давно бы меня покрошили, да котелки пустые.
   В следующее мгновение опять повезло, двуручный меч застрял в кладке, а троица других еще не обошла забор, разделяй и властвуй, как говориться. Хрясь! Минус семьдесят. Хрясь! Минус семьдесят три. Дзынь! Руку обожгло, когда моргенштерн напоролся на выставленный в блоке двуруч, и полоса хитов дрогнула, уменьшившись еще немного, да только одной рукой такой замах, как у меня, не сдержишь. И оружие падает наземь, вместе с оторвавшейся рукой. Черт, не успеваю добить. Через мгновение в проем залетают остальные архаровцы, а я рыбкой выпрыгиваю в окно, приземляясь точнехонько на невзрачный такой булыжник. Есть попадание, еще минус десять хитов. Сука, в метре вокруг нет больше ни одного камня, ну как так!
   Через семь секунд у меня снова гости, недоеденный плод летит в траву и салочки возобновляются. Если в скором времени ничего со всем этим не решу, эти твари решат со мной. Выносливость не вечная, и больше уходит, чем восстанавливается. Но случай все не подворачивался, и лезть на трех вооруженных мобов, было сродни прыжку в пропасть. Опять забег в руины, но твари урок выучили, поодиночке не ходят, да еще... блин, ну, не дебилы? Зная про окно, которым я и намеревался улизнуть, они втроем пошли меня гасить со входа, а что бы не убежал, оставили четвертого сторожить у окна. И оставили калеку, он что, ногами меня запинает, безрукий этот?
  

"Получено 120 единиц опыта"

   Сказочные простофили, хотя второй раз номер вряд ли пройдет, залажу опять в окно и позволяю крупицам выносливости упасть в мою копилку. Теперь все намного проще, тактика ясна. С четырьмя я бы такое не стал проворачивать, а с тремя - это прямая дорога к успеху. С одной стороны, могу так лазить до беско -нечности, не дерусь ведь, и выносливость копиться. С другой, раньше двое могли оставаться у окна снаружи, а другая пара заходила бы сквозь проем двери. Но мозгов не хвтаило. Теперь же, хочешь, не хочешь, а с какой-то стороны останется всего один скелет. И ему тут же кирдык, в своих возможностях навалять одному костяку я не сомневался. Так и получилось, втроем бегать они не захотели, оставив снаружи "парнишу" с одноручной булавой, и я его почти оприходовал, буквально пары ударов не хватило, но он уже не противник, причем их два таких уже. Да и третий покоцаный. Жаль, в окно не лезут, очень быстро бы отучил.
   Еще парочка кульбитов через оконный проем в обе стороны, и добиваю одного из подранков. Ну, дальше вообще просто, падает третий, а за ним и четвертый. Я же никакой радости от победы не чувствую, ну, не чистая она, нечем гордиться. И еще, урок на будущее, любой вооруженный моб - гораздо опаснее обычного зверья. Просто по тому, что урон выше.
   Капнул опыт, и я стал обладателем двуручного меча, такой же палицы, с набалдашником поболее моего, и их одноручных собратьев. Оружие неказистое, плохонькое и местами ржавое, но по урону моя булава ни с одним из них и рядом не лежала. Попробовал помахать двуручником и понял сразу - не мое. Меч да, получше, и урон неплохой, да только сложнее с ними, а набалдашником булавы как не попади - всегда больно. Да и навык качается нужный, нет, не мое. Так что прощай ты моя нубская булавушка, привет булавушка новая. Оставлять добро не хотелось, а потому занес в руины и затолкал все под рухнувшую стену, авось не исчезнет, заодно и проверим.
   Оставался ключ и направление, откуда прибежала эта братия, и не пойти проверить я не мог. Сразу же нашлась тропка, несильно петляющая и довольно приметная, выходит, топтали ее часто, патрули тут ходят, что ли? Не на зверей же скелеты охотятся, значит, что-то охраняют. Становилось интереснее. Не спеша и стараясь особо не шуметь, продвигался вперед - растительность густая, дальше трех-четырех метров редко, когда что видно, того и гляди, застукаю гадящего под кустом скелета, и по кумполу его, по кумполу! Если бы все так просто, уже б давно паровозы набирал и гасил молодецкими круговыми ударами по несколько рыл сразу. Но тем этот мир и отличался от всех прочих игрулек, что подобной лажы не имел. А если и имел, то уже не лажу, а достаточно сложную и качественную вариацию ведения боя. И мне она доступна не была. Оппа, а это уже что-то.
   Тропинка, со временем, начала забирать круто вниз, и внезапно обзавелась каменными ступенями, придавшими моему походу еще больше интриги. Кто станет в лесу делать такие удобства? Вариантов в голове крутилось масса, от тупых и недалеких мобов, до сокрытых под землей от чужих взглядов целых катакомб и лабиринтов с полчищами нежити и горами ценных трофеев. А через пару минут я уже стоял и теребил в руках ключ, пытаясь найти для него замочную скважину.
   Спуск вывел в небольшое каменное ущелье, полностью поросшее мхом и какой-то ползучей растительностью, да еще все кустарником поросло, хрен пролезешь. Но ступени упрямо шли вперед и заканчивались ровно посередине этого буйства зелени. Пахло, кстати, одуряющее, чем-то сладким и свежим, а еще были крохотные белые цветочки, редкой россыпью покрывавшие все скалы - так цвел вьюнок, причем, очень красиво, захвативший всю твердую поверхность в округе. Даже деревья, и те, не избежали его объятий. Я осмотрелся, и ничего не увидел. Стал на карачки и принялся лазить по периметру, постепенно сужая радиус поиска, к сожалению - ничего. Пришла очередь каменюк, и хоть вьющаяся поросль изрядно мешала, но с третьим выходом гранита на поверхность мне повезло, и должен признать, маскировка была что надо. До этого стоял в паре метров и ни черта не видел. В общем, была дверь, массивная, оббитая железом и сильно поржавевшая, поросшая мхом и прочей зеленью, полностью сокрытая ими, короче. И ни замка, ни засова, а значит, или мне повезет и есть замочная скважина, или там засов изнутри и это какой-то тайный выход откуда-то еще. Будет смешно, если из Арргатова замка.
   Тыкал, мыкал, сдирал мох, но отверстие таки нашел, потратив кучу нервов и ободрав чуть ли не половину двери. Это ж кем надо быть, что бы доступ к замку оказался почти у самой земли, черти тупорылые, в общем, ключ внутрь и - думал, старая ржавая развалюха вся закисла там и слиплась от времени в единый ком, но нет, даже не скрипнула. Тихий щелчок, и массивная дверь бесшумно отворилась на меня. Ну, ни хрена себе толщина, почти в ладонь и еще зазоры каменные такие же, что для прохода оставляло совсем немного пространства, как раз одному, и то если бочком. Что за хитрости дебильные?
   Вопрос "идти или нет" не стоял вообще, и вскоре я уже месил неровную поверхность с толстым слоем пыли. Воздух был слегка затхлым и прелым, проветривать тут видно было не кому, да и использовали проход тоже очень и очень давно. А значит, врагов нет. Со временем проход стал изгибаться вниз, стены окрасились красноватым, и я уперся в тупик. Слегка скругленная комнатушка имела всего один вход, и он был за моей спиной. И ни щелей, и ничего такого, что намекало бы на еще какой-нибудь сокрытый вход. По сценарию должен чесать затылок и с глупым выражением лица обшаривать помещение взглядом еще несколько раз. Однако хватило и одного, сразу заметив больно ровную каемку на потолке, словно рукотворный вырез с крышкой, от времени который вполне мог и срастись воедино. По крайней мере, иного объяснения я не видел и, сделав шаг в центр, с громким матом полетел в разверзшуюся под ногами ловушку.
   Полет оказался недолгим и закончился приземлением в водную стихию, огласив гробовую тишину вокруг громким всплеском и, когда вынырнул, еще одной матерной тирадой.
   - Что за на хрен, - прошипел сквозь зубы, выбираясь на небольшую полоску суши под самой стеной. Взгляд, быстро оббежавший приютившее меня нечто, ничего положительного не вынес, вход только один, и он вне досягаемости. Я зло уставился на дыру в потолке - метра четыре, не меньше, да еще над водой, сука! Потом уставился на водную гладь, есть еще мизерный шанс, что там, на дне, кроется вариант спасения, да и моя булава тоже, выпавшая во время падения. Слишком уж неожиданно все произошло.
   Пришлось опять лезть в воду, благо видимость в ней оказалась на удивление приличной, а не как с поверхности, от края до края водоема было метров семь, может, восемь, была видна и булава, и не особо широкий лаз, не знаю, удастся ли мне в него ввинтиться. Сплавал за оружием, потом вернулся и приблизился к лазу - ну, постараться и протиснуться попробовать стоит, дальше идет расширение и уводит он вроде вверх. Да и что думать, будто есть другой выход, или рискнуть и выбраться через него, или помереть в нем, или помереть там, сверху. Вынырнув, набрал в легкие кислорода побольше - и понеслась. Вытянувшись в струну, аккуратно влез в неровное отверстие, ощущая, как сжимается хватка на плечах, потом на бедрах и, наконец, свобода, пролез-таки, слава тебе господи.
   Проплыв еще некоторое время, пришлось вновь извиваться червяком, протискиваясь в подобное предыдущему отверстие, вышло и на этот раз, будто под меня делали, и вновь водоем, до поверхности, правда, уже существенно больше, да и краев его не вижу, муть начинается. Выныриваю, осматриваюсь, и тут же беру курс на бережок, выносливость в воде тоже, оказывается, расходуется. И только выбравшись, понял, сколько умудрился пробыть под водой, эх, разрабы, ну это уже совсем не реалистично, хоть и спасибо, конечно.
   Здесь уже было попросторнее, да и не так тоскливо, хотя цвета и краски глаз не радовали вовсе: серое, коричневое, бурое и темно желтое, ну никакого праздника души. Зато имелся выход, и я воспрянул духом, заметив его еще из воды. Странности начались немногим позже, когда после нескольких поворотов на стенах и потолке начали появляться явно рукотворные пометки: то крестик, то загогулина с черточками, то еще какая-то хрень. Кто-то здесь, все-таки бывает, следовало быть настороже. Пришлось замедлиться и почти красться, вслушиваясь в каждый шорох, издаваемый пока мной самим, посторонних звуков не было. А проход петлял слишком часто, и просмотр был возможен от угла до угла, метра два-три, не больше. И еще иногда приходилось сгибаться чуть ли не до земли, на карачки, правда, не становился ни разу еще.
   И потому первым, что смог выдать во всей этой вязкой и гнетущей тишине, когда за очередным поворотом буквально нос к носу столкнулся с крупноносой образиной - это смачный и быстрый удар по кумполу. Ту сразу повело, глаза разъехались, и я, понимая, что разговор уже не удастся, так как лапки моба рефлекторно потянулись к ножнам, врезал ей по черепу второй раз, потом третий и четвертый. Этого хватило, полоса жизни обнулилась, и противник бездыханной куклой свалился у моих ног.
  

"Получено 100 единиц опыта"

   "Пещерный пуль" - гласила надпись, шестнадцатый уровень. Что-то мало жизней у этой твари для такого уровня, четыре по семьдесят с мелочью, это, получается, около трехсот хитов, слабый противник. Обыскав поверженного врага, обнаружил лишь дрянной костяной нож и пованивающую набедренную повязку, без карманов, что и логично. Помародерствовать не вышло, а жаль и, переступив тушку, двинулся дальше. И понеслась, твою ж мать!!!
   Не знаю, кого я убил и куда вообще попал, но кишка коридора вывела меня в огромную пещеру и, не знаю, как, но меня тут же заметили, хотя выглянул, высунувшись лишь чуть-чуть. К проходу уже шла небольшая делегация, а заприметив чужака, тут же заголосила, и их ор подхватила вся округа. И стало ясно, почему у них такое название.
   - Пуль!
   - Пуль!
   - Уль!
   - Пуль! - неслось со всех сторон.
   - Пуль!
   - Пуль!
   Я же лихорадочно прикидывал свои шансы, по всему выходило, что даже такой слабый противник сомнет меня, банально задавив числом, и даром что в проход могла протиснуться лишь одна особь, ну, две, если ужаться. Выносливость ведь не бесконечна, рано или поздно выдохнусь, какие бы заторы из их трупов не делал. А есть выбор? Нет. Черт, черт!
   Хрясь! Хрясь! Хрясь! Хрясь! Пару секунд передышки и опять заново. Хрясь! Хрясь! Хрясь! Первого уже пытаются оттаскивать, стараюсь не дать и добиваю противника, укладывая его сверху, все - пробка. Но ее тут же растаскивают, за ноги и руки, и снова враг, и снова тупо лезет вперед, пытаясь достать меня своим ножичком. Хорошо хоть копий у них нет, хрясь! Хрясь! Убиваются быстро, без особого напряга, но за одним идет второй, потом третий, четвертый и так далее. Уже даже не смотрю на системные сообщения, опыт сыпется через каждые четыре-пять секунд, ровно столько требуется, чтобы отправить к предкам Пещерного пуля. И задолбали они уже своим ором:
   - Пуль!
   - Пуль!
   - Пуль!
   - Пуль!
   Действовало это на мозги довольно сильно, и на нервы, да и вообще сколько можно орать! Хрясь! Хрясь!
  

"Получено 100 единиц опыта"

   А еще меня теснили, постепенно выдавливая к водоему, и как только я сдам им этот коридор - мне хана. Смогу, конечно, уйти в воду, но что дальше? Конец очевиден, но попытки остановить наше продвижение пока успехом не увенчались, хотя бы потому, что твари падали вперед, а не назад. Поняв это, стал с последним ударом еще и с силой пинать их в живот, отталкивая от себя, вроде, помогло. Но и по ноге тут же чиркнул нож, голень обожгло. Урон копеешный, десятка, но неприятно, и обидчик тут же получил шипастым набалдашником моргенштерна в ответ. Что примечательно, они даже от боли, когда кривились, орали все то же "Пуль", изменяя лишь интонацию. Схватка продолжалась. И выносливость постепенно приближалась к опасной черте, одышка уже минут пять, как драла легкие, еще немного, и буду учиться их выплевывать.
   Попробовал сменить тактику, уложив еще двух, плюхнулся рядом на колени и, ухватив их за руки, уперся ногам в стены тоннеля, благо были они отнюдь не гладкие. И сработало! Карлики оказались не особо сильны, беря количеством, а тут, в узком проходе, стаскивать своих всем скопом они уже не могли, и в перетягивании трупов лидировал однозначно я, причем выносливость умудрялась еще и расти немного. Вот он, выход! На душе тут же полегчало, шанс выжить найден, потягаемся с ними так чуток, потом отпущу, и перебью еще с десяток, затем снова на пол и ноги в стены, пусть тащат. И так до упора, авось и удастся перебить их всех. Правда, тут был и неприятный вариант, они могли все бросить и вернуться в пещеру, банально дожидаясь меня там, и это было бы очень некстати. Но пока битва шла, и заканчиваться не думала.
   Уже потом, выбираясь на поверхность, до меня дошло, в чем дело - за моей спиной оказался единственный их источник воды, и оставлять меня в живых никто не собирался. В общем, кому расскажу, не поверят, в пещеру, ступая по устланному телами полу, я выбирался двадцатым уровнем. Впереди меня врассыпную бежал с десяток оставшихся уродцев, истошно вопя свое "Пуль" и с ужасом в глазах оглядываясь. Однако гнаться за ними не хотелось, пусть уходят, и так геноцид устроил, вон, достижение даже дали:
  

"Получено достижение "Коса смерти"

   "Коса смерти: +1% к урону и скорости атаки после убийства в течение тридцати секунд, бонус накапливается десятикратно. Вы смогли одолеть равного вам по силе противника, количеством орда, не умерев и лишь за половину отведенного времени"
  
   Вот это бонус, на губах заиграла довольная улыбка, если правильно себя раскачать, в массовых замесах цены мне не будет. Еще достижение дало кроху полезной информации, определив соотношение уровней как равные, при разнице в единицу. То есть, если и есть какие штрафы на опыт там, или еще что, то не в этом диапазоне. И еще интересно, половина отведенного времени - это сколько? И если бы управился еще быстрее, цифры оказались бы вкуснее?
   Пошарив взглядом по трупам, потом прошелся по пещере и с сожалением констатировал, что и брать-то у них нечего. Ну, зато три уровня с хвостиком набил, и ачивка, довольно неплохо вышло. Спустя полчаса я с трудом продирался сквозь совсем уж бесстыдно зауженные коридоры, отчетливо различая смену оттенков и ощущая на коже дуновение ветерка. Совсем немного осталось до моей свободы, сзади нагнать никто не пытался, боялись, а спереди все зависело лишь от меня и шуток судьбы, которая могла банально не дать мне выбраться, хотя бы сузив выход. Но, нет, вдыхать полной грудью оказалось слишком сладко и приятно, мрачность давящих на сознание стен со всех стороны сменилась безграничным пространством вокруг и невероятной голубизны небом. Хотелось даже петь, и я бы так и сделал, продекламировав парочку куплетов, если бы не незнакомая местность и опаска быть услышанным.
   Плохая новость заключалась в том, что понятия не имел, куда попал и в какой стороне замок. Пришлось выбрать дерево повыше и карабкаться на него, словно обезьянка, пока качать не стало особенно сильно, и дальше лезть я просто струсил, опасаясь сверзиться. И так, впереди ничего, кроме леса, справа тоже голяк, слева - оппа, и что там у нас? Что-то виднеется, только что, белое вроде, или серое. Но так как сзади от меня тоже был только лес, решение оказалось принято мгновенно, и ноги понесли в выбранном направлении. По пути набрел на рощу с плодами, наелся и затарился по полной, параллельно распределив доставшиеся очки в выносливость и, как обычно, в "дробящее".
   А потом чуть не влетел в кусты с перепугу, отпрыгнув, когда над головой достаточно громко и неожиданно прошелестело:
   - Пойдешь со мной!
   Страж темной кляксой висел над землей и насмешливо буравил меня своими глазенками. Я чертыхнулся:
   - Тебе нравиться издеваться надо мной, да?
   - Не без этого, - удовлетворенно кивнул тот.
   - Ну, веди тогда, - а у самого на языке вертелось несколько колкостей, да и без того было непонятно, с чего вдруг ко мне такое отношение, или он ко всем так, кроме Арргата. Того хозяином называет. Может, тогда, когда обливал его из фляги, светлого еще, боль какую причинил, а он запомнил? Больше так, вроде, не пересекались.
   Парящий впереди страж молчал всю дорогу, и я не решился нарушить негласную тишину, в нашей паре он лидер, тут было и так все понятно. Скажет, сделаю, ну, если не совсем безумное, конечно. А пока тупо пялился по сторонам, сверлил взглядом его исходящую туманом фигуру, чужеродным черным пятном смотрящуюся на фоне окружающей нас зелени, и ни о чем, по сути, не думал. Да и что гадать, и так все увижу, как доберемся. Шли, кстати, в сторону от выбранного мною ранее маршрута, углубляясь все дальше и дальше в лес. Потом был спуск и начало каменного ущелья, достаточно широкого, чтобы провести автостраду в четыре полосы. Красно-белый камень был теперь повсюду, и только небо над головой напоминало о том, что в мире остались и другие цвета. Не росло ничего, абсолютно, просто голые камни, и только. И когда уже хотел, было, начать расспросы, увидел и вероятную цель нашего похода, по спине тут же пробежал ряд мурашек, так как нас заметили тоже.
   - Сражаюсь только я, в бой не вступаешь, подбираешь яйца и складываешь сюда, далеко от меня не отходишь, - под ноги полетел увесистый и грубо сделанный, судя по толщине и косым швам, мешок из кожи.
   - В бой не вмешиваться и не подставляться, не отходить, собирать яйца, - кивнул понятливо, опасливо косясь на ринувшуюся к нам делегацию встречающих.
   Слева, под полосками хитов и выносливости, тут же появилась иконка, и я чуть не ахнул: "Темный страж", сто тридцать восьмой уровень, пятьдесят шесть тысяч жизней, и целый набор бафов. На меня, кстати, тоже навесилась парочка - "Защита Тени" и "Хор Ужаса". Первый, по описанию, увеличивал сопротивляемость ментального порядка, я такой у себя даже и не видел. Второй замедлял атаки по владельцу любым холодным, не усиленным магически оружием. Честно сказать, ступор слетел не сразу, пришлось осознавать происходящее постепенно.
   А Стража, видно, мой ответ удовлетворил, и он, развернувшись, не спеша поплыл навстречу приближающимся тварям. Ох, ну и заданьице, хоть стой, хоть падай. Да еще и в группе с НПС, и каким, опыта, наверное, совсем не будет. Но я ошибался.
   Встречали нас знатно, с размахом, молча и яростно, да только не по зубам им оказался монстр, почти сто сорокового уровня. Чудовища именовались как "Скальные жилоплеты" и были неизвестного мне уровня, возвышались над землей метра на три и выглядели соответствующе своему названию. Складывалось впечатление, что разработчики накурились, взяли костяк лягушки, натянули на него мясо и густо-густо перетянули жилами, вынудив мясо вздуваться и вылезать в прорехи. А потом забыли добавить кожу. Далее все это закрепили, снабдили жизнью и выпустили наводить страх и ужас. И не прогадали, хоть и находился позади Стража, но коленки еще немного, и начнут выдавать чечетку друг о друга. Хорошо еще противник молчуном оказался, квакни такая тварь, и стирка штанов мне обеспечена.
   Мой напарник же, подпустив парочку жилоплетов поближе, просто и без затей, резко взмахнул рукой, и проявившаяся мгновенно ринувшаяся на них тень клинка, перерубила тварей пополам.
  

"Получено 370 единиц опыта"

Получено 370 единиц опыта"

  
   Я сглотнул, ощущая себя букашкой, ничтожной и не растоптанной лишь потому, что полезна. И заметил, как исчез грызший меня ужас, пришлось сложить два и два, что привело к вполне закономерному выводу. Вот почему он сказал не отходить далеко, что бы баф не исчез, сопротивление ментальному воздействию, то есть, эти сволочи меня еще и осознанно пугали. Не без брезгливости взглянув на разваленные туши, истекающие и сочащиеся всяким непотребством, бросился вдогонку удаляющемуся Стражу. И понеслась потеха. Из громадной пещеры выпрыгивало то по одной особи, то по две, и по три случалось, и всегда результат был одним и тем же. Опыт, опыт, опыт, я рос буквально на дрожжах, наблюдая, как заполняется полоска уровня. Машина смерти впереди меня так ни разу не остановилась и не замедлилась, да и яиц пока не наблюдалось, так что продвигались достаточно быстро, оставляя позади себя лишь трупы.
   Почему разработчики не заткнули такую дыру в каче, понять не мог, да и не пытался, слишком сладкой была халява. Оппа, а это, случаем, не оно? Под стеночкой, окруженное булыжниками с мою голову, величественно возвышалось яйцо весом, наверное, килограмм под пятьдесят. Я озадаченно перевел взгляд на Стража, тот все понял правильно и бросил:
   - Поднеси к горловине, быстрее!
   Послушавшись, нагнулся и буквально накрыл пятнистую сферу мешком, полностью, и яйцо исчезло. А спутник плыл уже дальше. Ничего себе дела, руки даже не почувствовали прибавившегося веса, но отставать не хотелось, да и раздумывать особо было не над чем - магия - и бросился дальше. Как я понял, спешка таки была, мы торопились, напарник начал ускоряться и просто идти следом уже не получалось, с противником он расправлялся еще быстрее и пер дальше, замирая, разве что, только для сбора мной яиц. Причем за дальними мы не бегали, подбирая лишь ближайшие.
   Пещера спиралью уходила вниз, на этажах оказываясь просто невероятных размеров, что и понятно, твари тут жили те еще. С каждым спуском кладок становилось все больше, и иногда они вмещали по два-три яйца, а один раз так и вообще пять нашли, правда, очень уж крупных. Что еще заметил, напарник старался не приближаться к ним больше, чем на пару метров, и кривился даже с такого расстояния, явно ощущая нечто, недоступное мне. А потом вышла настоящая резня и я, чуть было, не попрощался с белым светом. Атаковавшие ранее жилоплеты хоть и перли со всех сторон, но добегали до нас не скопом и не в таких количествах, Страж справлялся, и безжизненный этаж больше ничем нам не угрожал. Тут же все вышло несколько иначе, мне даже пришлось отползти на десяток метров назад, так как ноги уже не держали, а хребет буквально обвили холодные, липкие щупальца ужаса. И хотя умом понимал, что это все твари, что они такое чудят, но телу было плевать, даже дышать становилось трудно, а монстры все прибывали и прибывали.
   И я первый раз увидел, как хитпоинты напарника не спеша поползли влево. Он по-прежнему за удар выносил трех, а то и четырех сразу, крутился как мог и, за что я ему особенно благодарен, никого ко мне не подпускал, четко следя за расстановкой сил. И когда ко мне дернулась одна такая туша, то сразу же выбросил руку в ее сторону, расчленяя надвое. И тут же получил несколько плюх, от которых его отбросило на пару метров. Думал, план дал трещину, переоценил Арргат своего слугу, но тут Страж смог удивить меня еще больше. Вернее, повергнуть в шок! Брошено было одно лишь слово:
   - Суррат! - и мертвецкая тишина, жилоплеты попадали там же, где и стояли, Страж пошатнулся, и опустился ниже к земле, а у меня запестрило перед глазами, выдавая системные сообщения. Однако времени обращать на них внимания не было, как и разглядывать учиненную вокруг бойню. Я кинулся, оббегая завалы из трупов, к кладкам яиц у стен, начав быстро набивать мешок. С виду он так и оставался просто грубой и безвкусой поделкой, и узнай кто, что в нем находится сейчас почти полсотни яиц весом примерно где-то от тридцати до семидесяти килограмм, а то и больше, не поверил бы.
   Ноги носили меня из стороны в сторону, туши тварей перекрывали видимость и вскоре даже Страж стал подсказывать направление. Чего же он боится, раз так торопится, что даже помогать начал? Потом был еще этаж, и еще, но живоглотов на встречу вышло всего с десяток на каждом, не больше, походу, все свои силы они сосредоточили в той чудовищной бойне. Это же какая дикая мощь подвластна этому сгустку тени, хорошие у Арргата последователи, словно бомбу на этаж сбросили: трупы, трупы, трупы.
   Последний этаж оказался совсем ничем не примечателен, гораздо меньше остальных, посередине неправильной формы водоем с кучей всплывающих кверху пузырьков и все. Страж тут же выпростал руку, уронив наземь черную, изредка выбрасывающую в пространство клубы дыма, пирамидку, что-то шепнул повелительным голосом, и воздух над ней в то же мгновение поплыл, принимая вид закручивающегося против часовой стрелки водоворота.
   - Прыгай! - с натугой просипел напарник, и я, понимая, что лучше всего сейчас подчиняться и выполнять все беспрекословно и в точности, сиганул прямо в центр разрастающейся воронки. И растянулся на твердом каменном полу, прижимая мешок к себе, сзади ухнуло, окатив воздушной волной и отфутболив к стене, у которой я достаточно чувствительно приложился головой. Минус двадцать хитов.
   Рядом раздались шаги и тихий голос поинтересовался:
   - И как?
   - Собрали, что успели.
   - А он?
   - Неплох, исполнителен, целеустремлен, полезен.
   - Отлично.
  

"Получено 200 единиц репутации"

   Муть в глазах прошла, и я, наконец, смог различить босые черные ноги у себя перед носом. А рядом и чуть выше парящую невысоко над полом дымку, добрались-таки, фух, ну и денек.
   - И долго ты ссобираешьсся валятьсся? - боже, Арргат, ты и не представляешь, как я рад тебя видеть, будто домой вернулся, в тепло, уют и безопасность. Последнее, пожалуй, главное. Кое-как поднявшись, кивнул и осторожно положил у ног нанимателя мешок:
   - Задание выполнено.
   - Вижу, ты сславно потрудилсся.
   А потом откуда-то издалека донеся небывалой злобы, боли и полный ненависти взрык, потонувший в пришедшем следом еще более громком и жутком грохоте. Казалось, сама твердь застонала от произошедшего.
  

"Получен 26 уровень"

"Получен 27 уровень"

"Получен 28 уровень"

"Получен 29 уровень"

"Получен 30 уровень"

"Получен 31 уровень"

"Получен 32 уровень"

"Получено достижение "Пособник смерти"

"Получено достижение "Один на один с Богом"

"Получено достижение "Гроза пресмыкающихся"

"Получено достижение "На пути к бессмертию"

"Получено достижение "Неуязвимый"

"Получено достижение "Уникум"

   - Издох, - довольно осклабился Арргат, а у меня чуть глаза из орбит не вылезали, пока читал сообщения системы.
   - Я еще к пещерным пулям забрел, - вспомнил вдруг, - перебил почти всех, извини, не знал, есть ли у тебя на них планы, - а даже если и есть, все равно отреспятся, так что не проблема.
   - Какой кадр расстет, - покачал головой наниматель, явно довольный, - они мне тоже никогда не нравилиссь, орут вечно, и да, ксстати, твоя награда, - кивает на один из столиков у входа.
   - Благодарю, - чинно склонив голову, подошел и не глядя забрал со столешницы какой-то сверток, - распоряжения будут?
   - Пока нет, но можешь сспроссить у Ннарда, он опять за работой.
   Еще раз склонив голову, развернулся и вышел. Сердце, если бы оно тут было и ощущалось, выпрыгнуло бы наружу уже давно, еще там, в зале. Я словно чумной спустился по ступеням, и буквально плюхнулся наземь под стеной у сарая, крепко зажмурившись. Ну, и денек. Пару минут посидел так, привыкая, пытаясь проникнуться атмосферой спокойствия и безопасности, надо бы перерыв сделать, что-то подкосило меня все это. Но это после, а пока посмотрим, что мне там набросала система.
   Твою за ногу, тридцать второй уровень, двенадцать раз апнуться успел, кошмар просто, не забанили бы за такое. Хотя логи поднимут, разберутся, так что не должны, по идее. По очкам, даже не знаю, ловкость как-то проседает, не начал бы мазать, подниму ее пока. Далее навыки, "дробящее", триста сорок шесть из четырехсот, ранг "Ученик" и еще сто восемьдесят очей свободных. Ну, ни черта себе! Это где-то с четырнадцатого, примерно, забыл вбивать, а потом и некогда было, дела...
  

"Навык "Дробящее оружие" достиг ранга "Специалист"

   "Навык владения дробящим оружием, ранг Специалист" - и что, никаких бонусов?! Только штрафы убрали и все, ну, бред же чистой воды, третий уровень навыка просто нулевка. У меня не было слов, рассчитывал на нечто полезное, а вышел пшик, и тут же расстроился еще больше, вспомнив о штрафе на износ оружия, перевел взгляд на свою железяку - твою мать! Я остался без средства переговоров, недолго же она мне прослужила. Еще пара ударов и, не знаю, рассыплется, развалится или просто испарится. Вот она, ложка дегтя в бочке меда. Потом перевел взгляд на нечто в другой руке и слегка приободрился, ты смотри, сумка. И тут же перед глазами всплыло:
  

"Добавить в основное пользование: Да/Нет"

   Конечно "Да". Ого, не уверен, правда, что награда соответствует выполненному заданию, я рассчитывал на нечто большее, но рюкзак сейчас показывал сорок шесть ячеек вместо десяти, и еще бонус в виде снижения веса на двадцать процентов. Интересно, насколько редкой посчитали бы такую сумку другие игроки. В целом остался доволен и открыл меню достижений.
  
   "Пособник смерти: Аура Боли, проявившие к вам и вашим союзникам агрессию существа, находящиеся не далее, чем в пяти метрах от вас, каждые пять секунд теряют 1% жизней. Вы победили противника, превышающего вас суммарной мощью более чем десятикратно, не нанеся ни единицы урона"
  
   "Один на один с Богом: Жизнь +300. Вы одолели существо с 0% шансом на победу"
  
   "Гроза пресмыкающихся: Урон по пресмыкающимся +1%. Убит один из королей пресмыкающихся"
  
   "На пути к бессмертию: Выносливость +50, Жизнь +100. Вы выжили в бою с существом, имеющим тридцатикратный перевес"
  
   "Неуязвимый: все защиты и сопротивления +10%. Вы победили в бою противника, тридцатикратно превышающего вас по мощи, не получив ни единицы урона"
  
   "Уникум: бонус опыта +5%. Получено десять уровней подряд в рекордные сроки"
  
   Первая ачивка еще и уникальной оказалась. Я вновь перечитал полученное - превращаюсь в какого-то монстра, ей богу. Защиты, ауры, дополнительные параметры и бонусы к ним, в игре вообще кто-нибудь имеет хотя бы половину этого? Если не ошибаюсь, то игра вышла в свет полтора месяца назад, у нас в городе она появилась вообще недавно. То есть, те, кто стартовал с самого начала, имеют приличную фору, интересно, как у них с прогрессом, сравнить бы.
   Затем мазнул взглядом по амулету и совсем не удивился изменениям и там. Со всеми этими буквально сыплющимися на меня подарками, иначе это никак не назовешь, уже начал привыкать ко всему подобному. Итак, растем? Растем, причем вполне понятно, все, кроме бафов, получило увеличение на единицу: или очков, или процентов, где что, и в следующий раз, думаю, ситуация будет та же. Потом перевел взгляд на характеристики и некоторое время тупо на них смотрел. Особой скудостью на общем плане выделялись интеллект, восприятие, удача и мудрость с харизмой. По идее они мне и не нужны, но выглядят плачевно, и подтянуть никак, не влаживая очки. Охо-хо, дела наши грешные, дела наши тяжкие. Выход.
  
  
   Глава 5
  
  
   - Ннард, тебе помощь нужна? - спросил, не доходя до следящего за процессом исполина. Поначалу я просто стоял, чуть ли рот не разинув, наблюдая, как каменные блоки в составе замка и его построек, явно требующие замены, не спеша, по очереди, чинно и неторопливо выскакивают со своих мест и кубарем скатываются в кучу б/у, насколько понимаю. Там их уже накопилось приличное количество. А все новье, что прикатилось не так давно, споро сменяло их на должности, каким-то образом подгоняясь по размерам и намертво замирая в новой кладке. Дыры так вообще зарастали буквально на глазах, вон, сейчас как раз стена латалась, гупанье и уханье стоит - дай бог. И как это все крутится, взмывает в воздух, Ннард просто виртуоз какой-то, ни за что не поверю, что игрокам доступно подобное.
   - Да, малек, скоро придут урглы, будете балками все укреплять, - растянуто пробасил исполин, - а пока обожди.
   Ну, понятно, сказанное значило одно, а по факту можно было и час прождать, и два, и три. Свалить мобов пинать не вариант: некрасиво, мобы тут маленькие для меня, да и нечем, разве что за мечом сгонять.
   - Ннард, а у тебя никакого оружия ненужного нет, что бы мне подошло? - чем черт не шутит, а вдруг.
   - А с твоим что? - прогудело в ответ.
   - Сломал, - и театрально повесил голову, булаву-то зашвырнул, куда подальше в лес, сразу как из-под арки вышел.
   - Гм, гм, могу и помочь тебе с этим, тебе палицы нравятся.
   - Ага, проще мне с ними, - не верю услышанному и боюсь спугнуть удачу.
   - Но ты ведь не умеешь с ними обращаться, - и смотрит, а я туплю, соображая, что он только что сказал.
   - Да вроде нормально с дробящим оружием наловчился.
   - Так, то дробящее, оно все им может быть, - задумчивый бас Ннарда тут же прервался легким обвалом у одной из стен. Похоже, пляшущие там булыжники что-то не поделили, или исполин, отвлекшись на меня, потерял контроль, но часть участвующих в ремонте каменюк посыпалась вниз, и крутилась теперь как юла, бодая друг дружку. Взгляд каменного великана тут же пресек этот беспредел и все вернулось на круги своя - работа продолжилась.
   - Так что с оружием? - напомнил о своей проблеме.
   - Тебе, для начала, стоит определиться, какое по руке, а не брать все подряд.
   - Так я и не беру, - вновь не понял сути сказанного, - мечами не пользуюсь, копьями тоже, только булавами и то одноручными.
   - Глупый малек, - Ннард склонил в мою сторону голову, - булавы разные все, и выбрав одну, ты научишься пользоваться именно ею. А пока ты просто учишься владеть тупыми и дробящими предметами, понял?
   Где-то вдалеке забрезжил свет истины, постепенно усиливаясь и приобретая смысл. Но понятно, все же, было, не все.
   - Но я уже пользовался двумя булавами, и никакой разницы не заметил, - озадаченно бросил в воздух, скорее для себя, чем в ответ.
   - А ты и не заметишь, этому только научить можно. А самому - жизни может не хватить, да и незачем, когда знания уже есть.
   И я прозрел. Дробящее - это и двуручные, и одноручные, и даже сковородки со скамейками, потому что дробят. А конкретного навыка владения булавами у меня нет. Да никакого навыка владения оружием я не удостоился получить, качая лишь, походу, бонусные показатели. Тоже важные, не спорю, но не основные. Сравнить если с обычной игрой, уже б давно были спецудары и прочая лабуда, но у меня их нет, потому как не выучено ни одно оружие. Вот почему не получаются нормальные круговые удары и все остальное. Я слепец, тугодум и баран.
   - А, кто же может меня обучить, Ннард? - и слышу вполне ожидаемое:
   - Тут, никто.
   Я поник, руки повисли вдоль тела сами собой, плечи опустились - толку от кучи достижений и крутого шмота, когда твоя мощь урезана на две трети, если не больше.
   - Не переживай, толк есть всегда, - прогудела скала.
   - Да в порядке все, просто... - и повел в воздухе рукой, мол, правда не особо приятна.
   - Иногда усилия от обратного, отрицаемые остальными, приносят неожиданные плоды, - и добавил, уже тише, - и это запомни, и забудь.
   Я вздрогнул, подняв на него взгляд, но Ннард уже вовсю был поглощен строительством. Отойдя к лесу и выбрав дерево почище, прислонился спиной и принялся ждать урглов, наблюдая за процессом издалека. Итак, на данном этапе любой из игроков заселенных областей и моего уровня надает мне по щам и даже не вспотеет. Только за счет того, что с самого начала определился с оружием и знает не просто, как махать режущим, колющим и так далее, но и какие приемы соответствуют именно его клинку. А значит и те четверо скелетов, показавшиеся мне серьезными противниками, были, всего-навсего, такими же неумехами, как и я сам. Это факт.
   Далее, научить меня этому тут никто не сможет, и у меня появляется выбор: остаться или уйти в соцзону, найти учителя и исправить персонажа. Второй вариант подразумевает явную порчу отношения с Арргатом и невозможность получать в дальнейшем от него плюшки, шмот и все такое. И я ни за что не поверю, что там у игроков наберется и треть моих бонусов. Про эпик вообще молчу, добыть его в течении полутора месяцев со дня выхода игры невозможно ни в какой игре. Вот и выходит, будь неполноценным по прокачке с возможностью исправиться в дальнейшем. Или откажись от возможных бонусов, и весьма редких, и стань как все, один из серой массы.
   Как только разложил по полочкам перспективу, тут же все заиграло иными красками, стало понятней и проще. Все сразу иметь не получится, и это правильно. И сюда, в незаселенную местность, я захотел попасть именно из-за возможной хардкорности и шанса отличаться ото всех. Так вот это оно и есть, отличие, так чего же я страдаю? И на губах заиграла легкая улыбка.
   - Гаамат!
   - Гаамат!
   - Гаамат!
   Запричитали на множество голосов поодаль, ага, пришли-таки работничики. Пришлось подниматься и плестись вслед споро переваливающейся на своих коротких ножках группе урглов. И пошла потеха, сам особо не понимая, что и куда надо, тупо брал, где и все, тащил вместе со всеми, держал, как и все, в общем, чернорабочая лошадка. Сотня выносливости оказалась просто бесподобным подспорьем, да и силы, вроде, хватало, так что перекуров не делал, а даже когда Ннард поинтересовался, не устал ли малек и не передохнуть ли ему, лишь покачал головой:
   - Пока могу что-то делать, буду это делать, лень никого не красит, - и понес, помогая урглам, здоровенный брус под задумчивый взгляд исполина.
   Сначала укрепляли арку и башенки, все старые и ненужные каменные блоки были сменяны, и мы в готовые пазы вставляли распорки. И это оказалось куда сложнее обычной переноски, особенно если речь шла о крыше. Перекрытия там имели свою, гораздо более густую структуру, и я не совсем понимал, честно говоря, зачем в некоторых местах вообще распорки. И не преминул спросить у Ннарда, на что был получен ответ - типа у разной магии разная восприимчивость к материальному проявлению. Короче я ни черта не понял, кроме одного, из-за магии, а значит то, что делаем мы, это только начало. Потом еще тут все магией какой укрепят, может, охранной или боевой. Да и толку гадать, на одни ворота с башенками часа четыре угрохали, а таким макаром весь замок нужно прошерстить.
   В реал я выходил еще два раза за двое суток, и все это время мы безостановочно пахали как папы карло. Пару раз видел Арргата, тот постоял, посмотрел, как мы трудимся, приметил меня, кивнул сам себе о чем-то, и свалил. В общем, не лентяй, чувак, не лентяй, пашу на тебя без обедов и перекуров, ну почти, ты то меня за этим не видишь, так что цени.
   Проще всего оказалось с сараем и прочими постройками вокруг замка, там схема конструкции наиболее простая и распорки становились на свои места в два счета. Потом происходило непонятное мне шевеление, камни ужимались, в некоторых местах доски протыкались насквозь, и вылезшая каменная спица загибалась. За время работы я такого насмотрелся предостаточно. А с замком мы вообще ничего делать не стали, так, кое-где камень поменялся и все, никаких распорок, никаких древесных усилителей. Порадовало увеличение силы к концу второго дня, все ждал - ну, когда же, напрягался ведь не по-детски. Единица капнула сама собой, подразумевая реальную возможность прокачки любого параметра, было бы время и желание. Ннард не обманул.
  

"Поучено 340 единиц опыта"

"Получено 200 единиц репутации"

   Ага, растет мое отношение с Арргатом, как ни как, его замок строю, естественно плюс к репе будет. В конце работы большой начальник обошел часть построек, осмотрел стены, башни у ворот, проверил еще по мелочи кое-где, и выдал:
   - Теперь ворота, - и скрылся в главном проходе, я вопросительно уставился на каменного великана, ну, чего ждем, булыжник, что дальше делать.
   - Ладно, - прогудел тот, - выдвигаемся.
   И мы пошли, сначала исполин, потом урглы, а там и я в конце пристроился, правда, вскоре нагнал Ннарда и, чтобы не перегибать палку, осведомился:
   - Ты не против поговорить?
   - Отчего же не поговорить, давай поговорим, чего тебе, малек?
   - Да я все о том же, неловко мне тебя просить как-то, - замялся для приличия.
   - А, ты же без оружия, - вспомнил сам великан, - ну, да, есть у меня кое-что. Да только надо ли оно тебе?
   - В смысле? - не понял я.
   - Да думаю, не помрешь ли ты там, Арргат огорчится.
   - Эм... - не придумал, что ответить.
   - Ладно, сам схожу, пока будете на ворота добывать.
   Если бы я знал, что за этим последует, прикусил бы язык и держал его за зубами, крепко на крепко, причем. Как же не вовремя мне приспичило задаться поиском новой железяки, ой, не вовремя, но тогда все казалось совсем по-другому, а игра, она, видно, такое любит, и любое "дай" тут же оборачивается сплошной чертовщиной. Ну, или, по крайней мере, у меня. Вон, было скучно, хрен меня какой-то занес к озеру. О, развалины, и к ним, и чуть скелеты не обглодали, а потом и из-под земли еле выбрался. Ничему, в общем, не учусь.
   Топали довольно долго, даже локация, судя по окружающему миру и новым, неизвестным мне ранее мобам, сменилась неоднократно. И теперь вокруг обступала сплошная хвоя, густая и высоченная, от чего мир казался несколько более мрачный, чем я привык. Что еще интересно, злобно провожавшие нас взглядом мобы, а было то еще зверье, не по моему уровню, конечно, но твари страшненькие. Так вот, даже не пикнули и не вякнули, лишь буркала гневно сверкали и, думаю, отнюдь не из-за численности урглов или моего над ними превосходства, подумаешь, десяток уровней. Ннард словно колосс шел впереди всех, не выбирая дороги и оставляя после себя погнутые, а то и, чуть ли, не с корнем вываленные деревья, втоптанные в землю, причем заподлицо, коряги, камни и прочую выступающую сомнительность. Короче пер напролом, и чхал на всех и вся, или просто не придавал значения, но даже урглы, трусливые, как я понял, по своей сути существа, ни разу встревожено не вскрикнули. Ургыкали себе тихонечко по пути, явно что-то обсуждая, и только.
   Честно говоря, поход мне нравился, спокойно, тихо, шелест леса, мерными убаюкивающими мелодиями уволакивающий душу, словно в иное царство. Казалось, именно здесь и должно находиться, только тут можно почувствовать себя тем, кем ты есть или можешь стать, раскрыться более полно, без условий и рамок настоящей жизни. Хорошо. И именно в тот момент, четко осознал, что не прочь и вовсе остаться в этом мире, жаль, что это всего лишь игра, осознал - и тут же стало не по себе. Реальный мир не тянул назад, не заигрывал, маня и обещая кучу плюшек, затравленное биение сердца и смертельно опасные повороты судьбы, в нем столько обыденности, сколько и грязи от приключений, тут же, даже самое страшное и отвратительное выглядело, одновременно еще и притягательным. Нет, не сравниться этим двум мирам, никогда. И почему-то сразу стало грустно.
   Хвоя сменилась низенькими, плотными и густо разросшимися кустарниками, я бы даже сказал - вышли на поле, если бы не это буйство флоры, слишком уж круто тут все росло. Хорошо еще, что шли в компании с собственным утрамбовочным катком, проделывавшем во всем этом великолепии широкую, только и того, что не асфальтную, просеку. А так бы пришлось продираться, угробив не один час, а то и вовсе до вечера промучались бы, и кто знает, что тут вообще обитает в этих зарослях.
   После обширных кустарных наделов, едва только вошли в опять более-менее нормальный лес, где всего вперемешку и много, я такие больше всего люблю, хлынул дождь, не сильный, но довольно долгий и упорный, заливая каждую прореху между листвой и каждую щель. Вымокли все, однако идти не перестали, хорошо хоть под ногами утоптано, а вмятая трава не давала земле скользить. Зато куртка липла к телу, да и в сапогах начало похлюпывать, а тот факт, что внизу лишь штаны и без нижнего - ну, в общем, тоже приятного мало. Вот ведь, а где-то там, это не то, что даже не проблема, а само собой разумеющееся и явно стоит гроши, любой купит при необходимости. Я же, как хардокрный игрок, иду своим путем, мда.
   И стали, даже не понял из-за чего, воруг все тот же лес, впереди спина замершего Ннарда, а урглы, урглам явно пофигу. И ни хрена не видно, что, почему и как.
   - Думаю, здесь начнете, - пробасил, наконец, исполин, потом повернулся в мою сторону, - ты тут присматривай за округой, а я пойду гляну, может, и помогу с твоей проблемой.
   - Спасибо, Ннард, выложусь по полной, - киваю, не зная, что еще сказать, такая мощь и вняла моей просьбе, даже неудобно как-то.
   - Не мнись, малек, - хмыкнул колосс, - мне не трудно, а ты и впрямь славный, как для человека.
   Я чуть не зарделся, лишь кивнул, повесив голову. Не знаю, но услышать это от него оказалось очень приятно и, необычно, что ли, да ив груди вроде как потеплело. Неужто сантименты проснулись? И дошло, ведь сколько уже здесь, а ни друга, ни товарища, никого нет рядом, игра-то социальная, сам себя обрек на одиночество, и тут первое искреннее слово. Арргат не в счет, у того чистый расчет и служба, здесь же другое. Ннард еще раз задумчиво хмыкнул и двинулся вправо, протаптывая новую просеку. Нашим же взорам открылось поистине удивительное - лес словно упирался в скалу, подойдя к ней максимально близко, деревья росли именно что в полуметре от скальной породы, упираясь в ту ветвями и довольно качественно ее маскируя. В нашем же месте, в смысле ниже сонма устремленных к небу веток, каменная стена оказалась густо задрапирована вьюнками, лианами, другой какой-то зеленью, торчащей из земли и облепившей всю округу ярко желтыми бутонами. В общем, пройди я в паре метров - и ничего бы не заметил, а так Ннард сам отметил нужное место, содрав часть зеленого покрова. И что еще примечательно, внизу, прислоненным к камню, нашлась десятка кирок. Вывод - место как минимум рабочее, инструмент был оставлен когда-то ранее и никем не стыбрен, что и понятно, зверью в округе оно без надобности.
   Дальше проще, урглы разобрали кирки, оставив на видном месте и явно специально лишь одну, и разошлись в стороны, принявшись молотить по камню. Ну и я не дурак, нагнулся, поднял, глянул: "Кирка рудокопа, обычная, неуничтожимая, урон по камню: двойной модификатор силы" - последнее особо понравилось, и слегка удивило, даже такое есть. А обычный урон, не по камню, ей же можно и в череп кому засадить, что, не предусмотрено игрой?
   Ответа не ждал, да и кто бы его дал, так что встал между двумя карликами и, замахнувшись, сделал свой первый удар. Крэнк! Сказал инструмент, выбивая небольшой кусочек породы. Крэнк! Повторил мгновение спустя. Крэнк! Потихоньку стала убывать выносливость, но с моим ее теперешним запасом в сотню единиц это случится не скоро, чай, не бой ведем, даже приятно в каком-то смысле так постоять, подолбить, да и по бокам урглы прикольно белькочут. Привык уже к ним, неплохие, в принципе, ребята, хоть и страшненькие, послабее меня, менее проворные, но у них есть свой стиль, свои особенности, даже различать некоторых стал. Особенно после того, как спас одного от моба, вон он, через двух от меня, слева машет киркой, постоянно что-то урглая себе под нос, трудяга.
   Трудились около двух часов, без перерывов и ни на что не отвлекаясь, а потом пришла беда, вернее, заставила побросать рабочий инструмент и живо отскочить от стены, глянув из нее множеством выпученных глаз. Урглы тут же принялись озабоченно лопотать, а потом тихонечко заголосили:
   - Гаамат.
   - Гаамат.
   - Гаамат.
   - Да понял, понял, - шикнул на них, не сводя взгляда с происходившего впереди, да и кирку свою единственный, кто не выпустил из рук, будет, чем отбиваться при случае. А на нас уже не глазели, наземь, прямо из зеленовато-красного камня, выпросталось с пяток лап явно наскемоподобного типа, утвердилось и потащило следом за собой и остальные части. Бог мой, я-то думал, тут штук пять-шесть мобов, а это все один?! И затравлено начал оглядываться по сторонам: сражаться, бежать, кайтить, да где же Ннард?! Тварь же не спеша выдиралась наружу, цвет в цвет повторяя тона камня и поражая своей маскировкой, хотя какой там, она и сама была из камня. Последнее словно выстрелом в голову пришло мгновенно, усвоилось, обработалось и принудило к действию.
   - Так, слушать, - зло прошипел, - я его уведу, вы снова за кирки и работать, ясно?!
   - Ургл, ургл, ургл, - чуть ли не шепотом отозвалось со вех сторон, вместе с покачиванием лысыми головами. Отлично, как буду справляться с монстром, еще не вылезшим полностью, но уже заставляющим задуматься о вечном, даже не представлял. По всему выходило, что тварь жила в камне, жрала камень, а мы приперлись на ее территорию и теперь будем биты. И завалить ее у нас ну никак не получится, семьдесят восьмой уровень, полоса жизней и ник, явно именной - "Баарз" - все было обвито каменной шипастой лозой и светилось бледным изумрудным светом. Элитка или босс, да без разницы, только и вариант, что увести до прихода нашей тяжелой кавалерии. Булыжник тоже ведь каменный, вот пусть две горы и разбираются, кто тут право имеет. Осталось лишь заагрить на себя и остаться в живых, мертвым не побегаешь.
   - Ну, что, Баарз, может, разойдемся миром? - слабая, конечно, попытка, но все же.
   Бусинки глаз устремились на меня, сфокусировавшись и начав сверлить так, что стало неуютно, а по спине побежали мурашки. За эту игровую неделю я уже к ним почти привык, вечные спутники, надо бы заглянуть в статы, проверить, как там отвага, давно уже не прокручиваю список вниз, авось и поднялось что. Там сначала идут первичные параметры типа ловкости, силы и тому подобное, потом, отдельной графой и уже не в зоне видимости, я ведь все минимизировал, скорость бега, удара и прочее. Потом вторичные навыки, защита, сопротивления, короче, прокрутка там длинная, но зато обзор не перекрывает.
   - Не получится по-хорошему? - и, уже зная ответ, сделал шаг вперед. Теперь лишь бы изловчиться, сделать пару ударов и деру. А то слишком уж у него много рук и ног, по любому зацепит. Тварь частью походила на краба, частью на медузу, растопырив сонм конечностей к верху и колыша ими, словно в ветреную погоду, хотя не представляю себе ураган, способный пригибать камень.
   Монстр лениво, даже как-то показушливо вытянул вперед длинную конечность, вгрызся ею в землю и повел в сторону, я даже чуть не ахнул. Ну, ни хрена себе, все и так было понятно - вот черта, за нее не лезть, убьет.
   - Но нам очень нужно, - все еще удивленным голосом сопроводил продолжающую расти полоску, - на ворота, ну дай немного. Лапа дрогнула и ткнула в мою сторону, а затем резко пошла вверх и с силой грохнулась в почву, да так, что комья полетели в стороны. Ответ оказался более чем ясен, что же.
   - Обойдите его и делайте, как сказал, - и, памятуя о быстроте ударов твари, сделал то единственное, что мог. Резко крутанулся вокруг своей оси и, надсадно хекнув, запустил кирку в тушу монстра. Десять единиц урона!
   Бежал, как мог, мог бы быстрее, бежал бы еще быстрее, но не мог. Глаза лихорадочно вглядывались вперед, ноги мелькали по земле на пределе, а та только и того, что не тряслась, хотя дрожь ощущалась вполне прилично. Баарз не стал спускать мне подобной выходки и тут же ринулся проучить обнаглевшую блоху. Хотя это я преувеличил, скорее микроба, так как по росту чудовище превосходило даже Ннарда, правда, и двигалось так же не спеша. Но мне хватало, оторваться не получалось. Плюс лавировать приходилось, далеко отбегать было нельзя, еще отагрится и хана урглам, а удары кирок слышались вполне отчетливо. Потому и решил водить его по дуге, выдерживая некий радиус, однако совсем не был уверен, что у меня это получится.
   Несколько раз он меня нагонял, и тогда жуткие лапы в буквальном смысле входили в землю чуть ли не на метр, и попади по мне такой удар - Арргат бы, надеюсь, долго плакал, хотя вряд ли. Я ведь даже респа в игре в глаза ни разу не видел и привязки никакой не делал, да и не дох еще, короче, ужас гнался по пятам. Прыжок, овражек оказался по пути и могу поспорить, тут же сравнялся по уровню с почвой вокруг, Баарз иногда умудрялся еще и пузом елозить, а звук оказался ой какой характерный, видать, не всегда выдерживали конечности веса такой каменюки. Слева с треском разлетелась сосна, а в спину градом застучали земляные снаряды, черт, как, близко-то. Вильнул вправо, надеясь, что чуть более густая, чем обычно, рощица, задержит погоню. Куда там, только треск погромче и снова совсем рядом очередное дерево терпит фиаско, разлетаясь к чертям собачьим в щепки. Оборачиваюсь и ору:
   - Ты чего злопамятный такой, а поговрить?
   Тварь тут же ускорилась, и тут же плюхнулась на пузо, я даже приостановился, гадая, к чему это. Ага, несколько конечностей по правой стороне безвольно повисли, явно сломанные, не выдержав чудовищного веса хозяина. Вот, кстати, чем мне еще Ннард нравился, за ним земля ровнехонькая, словно под линеечку, а за этим уродом все перепахано, взрыто, как после бомбежки, сплошная катастрофа ходячая. Вот и попался в одну из устроенных собою же канав, угодив туда лапами.
   Со спины твари тут же опустились на замену негодным несколько новых и в большем количестве, не столь толстые и, значит, не столь крепкие. И у меня начала зарождаться идея - а что, переломать ему все ноги, сам же и поможет, не подохнуть бы только в процессе этого всего, потом вернуться за киркой и затюкать это чудовище до смерти. Тюкать долго придется, ну а мы и не спешим, тем более, урглы то же самое добывают, пригоню их сюда, чем не вариант? И достижение какое дадут явно. В общем, побежали.
   Просчитался лишь в одном, в собственных силах, и если уворачиваться и скакать подобно сайгаку у меня еще получалось, буквально за секунды уходя из-под ударов, такие кульбиты выписывал, наверняка убивших бы меня моментально, то выносливость бесконечной не была. И хоть и много ее, но, все же, недостаточно. А сломанные еще раз несколько ног твари отняли едва ли 1% жизней. Была еще Аура Боли, да только больше той же секунды рядом с монстром не проживу, в общем, беги, Форест, беги, пока можешь. Задача со временем усложнилась еще и тем, что маршрут был выверен, дальше забегать опасался - может сорваться, ближе - стремно, урглы там его собственность потрошат, а ну как перекинется? И приходилось носиться не по лесу уже, а по вспаханному этим уродом полю, и чем дольше, тем сложнее, правда, тварь и сама нередко отставала, завязая в рытвинах и теряя конечности, но радости с этого было мало. Выносливость уверенно доползла до половины и показала намерение спуститься еще больше.
   Не радовали и жизни, тварь, хоть ни разу и не попала по мне, зато способствовала иному: шрапнелью разлетающиеся комья земли и камней в месте удара, щепки буквально взрывающихся деревьев, чуть ли не со свистом прошивающие округу, мои падения и кувырки головой вперед, нередко заканчивающиеся у ближайшего дерева. Все это не спеша, но верно отнимало хит за хитом, и из полных восьмиста с копейками трети уже как ни бывало.
   Зайдя на очередной полукруг, уже знал, в следующем дотяну лишь до половины, и там или случиться чудо, или подоспеет Ннард, или я помру, а может даже и раньше окочурюсь, понемногу стала проявляться одышка и колики в боку. Рывок в сторону вновь спас мое бренное тело, земля сзади вспоролась могучей косой и пошла в стороны каменным крошевом. Этого я не любил больше всего, такая шрапнель мне всю спину уже отбила, пришлось инстинктивно вжать голову в плечи, но не спасло. Тварь, больно же!
   А в стороне все стучали и стучали, глухо так, на пределе слышимости, но без остановок. Мне вообще повезло найти и это расстояние, и способ отделаться от твари, да и вообще столько продержаться, но я выбивался из сил и понимал это прекрасно. Ну же, Ннард, где тебя носит?
   - Кррркссккс! - раздалось вдруг сзади, слава тебе господи, несколько секунд передышки, не спасут, но все же. И обернулся. Ну, да, проблемки, опять поломка, оппа, а это уже что-то новенькое. Тварь дернулась на перекинутых со спины к земле новых лапах, неуверенно подогнувшихся под ее весом, и принялась опускать вниз все остальные, оставшись без абсолютно резерва, совсем. Потом, вздрогнув еще раз, привстала и, уже не так бодро, посеменила в мою сторону.
   - Да ты тупое, как пробка, - озадаченно пробормотал я, качая головой и понимая, что Арргат, возможно, не потеряет в моем лице такого полезного приспешника. И гонки продолжились, хотя теперь это больше походило на бег трусцой, что совершенно меня не устраивало. Твари нужен был мотив, требовалась нечто, что заставит ее ускориться и переломать к чертям собачьим и остальные свои ходули, пришлось почесать языком. Благо, Баарз явно понимал каждое слово.
   - Ты и дальше собираешься так волочиться, как беременный, право слово!
   - Что, уделала тебя блоха, как пить дать уделала, загоняла моська слона.
   - Раз ты не торопишься, я посплю пока, ты не против?!
   - Да что ж ты за улитка такая тихоходная, пойду лучше камень твой подолблю!
   И это стало последней каплей, Баарз вдруг ускорился, быстро-быстро засеменив лапами, а потом, словно кит, выбросившийся на берег, грохнулся на пузо и проехал так с десяток метров. Почти вся правая сторона лап была подмята жуткой тушей, с левой стороны слабо дергалось четыре покалеченных отростка, уполовиненных и явно не способных вести бой. И лишь одна, чудом уцелевшая лапа скребла по земле. Я замер, привалившись к земляному холмику, пытаясь отдышаться и все еще не веря, что смог, и что получилось. Руку бы дал на отсечение, была бы группа игроков там, или рейд, все перли бы драться в лоб, и никакой тактики, никакой хитрости. Игра продолжала удивлять меня все больше и больше.
   - Гаамат? - встревожено выдал первым меня приметивший ургл.
   Я кивнул, дойдя до брошенной мною кирки и поднимая ее:
   - За мной.
   Уродцы безропотно подчинились, выстроившись позади в цепочку и немного отстав. И наш паровозик двинулся по маршруту: травка, травка, рытвина, травка, травка, рытвина, яма, ров, воронка, рытвина, котлован и так далее. Местному пейзажу урон был нанесен колоссальный, но зато я жив, да и подопечные тоже, а Ннард сам виноват, все веселье пропустил. Когда же они увидели лежащего без движения Баарза, позади будто птичий рынок образовался, галдеж и периодическое "Гаамат" забило всю округу и мне стало даже как-то стремно. Если раньше агрессивных мобов отпугивал Ннард, а потом и Баарз, то теперь мы на собственном попечении. И если эти раскудахтавшиеся образины не угомоняться, у нас могут начаться проблемки.
   - А ну, тихо все! - прикрикнул на них, и шуму слегка поубавилось.
   - Он вылез из скалы, а значит и сам как скала, и у нас есть кирки, - подняв свою, потряс для солидности, - а еще нам нужен камень, вот с него мы его и заберем.
   И опять кудахтанье, опять цирк на проводе, да что с вами такое. Плюнув, повернулся спиной и направился к поверженному монстру, зайдя к нему с левого бока. Потом размахнулся, и зафигачил в отливающую красно-зеленым бочину, сколок неплохих размеров кусок. Монстр даже не дернулся, походу, о существовании боли тварь даже не знала, а глаза имела лишь спереди. Так что скребущая с той стороны лапа так и продолжала свое бесполезное занятие.
   - Ну, чего встали, тут безопасно? Ты, - указала на ургла, кому спас ранее жизнь, - иди сюда!
   Тот опасливо, мелкими шажками и судорожно сжимая в ручонках кирку, приблизился лишь на половину и замер, расширившимися от ужаса глазами уставившись на поверженную громадину.
   - Бог мой, - проворчав, пошел ему на встречу и, не побрезговав, схватил за руку, теплая, значит живой, не нежить какая, и потащил к монстру. Ургл пытался упираться, но не особо ретиво, а когда остановились у самого бока, пару мгновений даже не дышал, бедолага. Однако ничего не происходило, да и те, что остались, повытягивали шеи и вовсю таращились на своего собрата. А тот стоял себе вполне живой и невредимый. Потом, взяв кирку в обе руки, легонько стукнул по каменюке, затем еще раз и еще. А потом и вовсе шандарахнул, как у скалы, в общем, чувак явно просек всю фишку и тут что-то залопотал, продолжая долбить по монстру, отбивая от него кусок за куском. У меня, почему-то, тут же возникло предположение, что убить тварь обычным оружием и не получилось бы вовсе, а лишь таким, ремесленным, да и неспроста же оно было "неуничтожимым", вот ведь как все хитро. Спустя пять минут мы уже все были в работе, упорно стуча кирками.
   Бок монстра постепенно поддавался, опадая под ноги и чаще кусками величиной с кулак или даже больше, а не "кусками сахара" или вообще песком, как первоначально у скалы. И так бы мы и дальше его мутузили, пока к вечеру не наметилась тенденция - ровно посередке каменная броня монстра дала трещину, и все последующие по ней удары лишь расширяли ее. Работавшие там урглы тут же всполошились, начав кудахтать, чем и привлекли мое внимание. Оппа, а внутри он что, полый? И, не особо раздумывая, начал расширять отверстие, примерно за пару часов додолбив его до метра в диаметре, да так и замер, уставившись на открывшуюся мне картину. Там, в самом центре монстра, а он таки действительно оказался не цельным, полым, мерно вспыхивал бирюзовыми всполохами перевитый красными прожилками камень. И что более странно, находился он в подвешенном состоянии, без каких либо подборок, абсолютно не касаясь стенок каменной тюрьмы. Это одновременно и завораживало, и пугало, а когда прочитал название - "Умаккард" - перевитое все той же шипастой лозой, что и ник монстра, решение принял окончательно. Поначалу хотел просто разбить киркой, угробив Баарза, но тут теперь просто рука не поднимется.
   Еще полчаса ушло на увеличение проема, затем, отбросив инструмент, перекинулся через край и пополз вперед под вдруг заголосивших на все лады урглов. Туша монстра дрогнула, раз второй, начала наливаться дрожью, я тут же ускорился, оказавшись почти целиком внутри чудовища, протянул к камню руку - и все поплыло, я лишь отметил начавшие вплывать системные сообщения:
  

"Получен 33 уровень"

"Получен 34 уровень"

"Получен 35 уровень"

"Получено достижение "Вредитель"

"Получено достижение "Разрушитель"

"Получено достижение "Ходячая катастрофа"

"Получено достижение "Бессмертная грация"

"Получено достижение "Гроза камня"

"Получено достижение "Родство с...

  
   ... и свет померк.
  
   Глава 6
  
  
   Очнулся от легкого покачивания, будто вишу в гамаке и меня приятно так, расслабляющее колышет из стороны в сторону. Еще и птички где-то верху щебечут, а уж ветерок как приятно кожу охаживает, умиротворение было полным. И тут вдруг знакомое "ургл" откуда-то снизу, и прилично так снизу, в памяти тут же всплывают последние запечатлевшиеся мгновения, и меня буквально подбрасывает на ноги. Что бы в следующее мгновение я мог тут же распластаться вновь - до земли было метров пять, а то и шесть, если не больше. И еще возлежала моя тушка на каменной ладони не спеша шагающего Ннарда, нашелся-таки, прогульщик, сопровождаемого толпой урглов, тащащих на себе несколько уже однажды виденных мною мешков, правда эти помельче оказались.
   - Уже очнулся, малек, - и каменная длань пошла вниз, давая мне возможность спрыгнуть наземь.
   - Привет, Ннард, - как ни в чем не бывало, поприветствовал я великана.
   - Ишь, бодрый какой, - прогудел исполин, - ты как додумался ему в нутро забраться?
   Ага, значит, в курсе произошедшего, хотя, конечно, в куре, не карлики ведь меня тащат. Кстати, а ведь это именно он должен был защищать нас от каменного монстра, и слинял, оставив на растерзание, так сказать, но напоминать об этом не буду, не хочу наглеть.
   - Да, так... - неопределенно пожал плечами, а сам тут же открыл рюкзак и с облегчением выдохнул, "Умаккард" оказался внутри, заняв сразу четыре ячейки. Не успел ведь тогда проверить, получилось или нет, отключился.
   - Забрал сердце? - словно прочитал мои мысли исполин.
   - Ага, - отвел глаза.
   - Глупый ты, малек, - покачал Ннард головой, - "Сердце зверя" никому не дается, тебе повезло, что жив остался.
   У меня тут же стали торчком уши, поймав нужную волну и настроив локаторы, сто пудов сейчас прозвучит нечто очень интересное.
   - Что за Сердце?
   - Старая история, - громыхнуло в ответ, - то, чему не положено жить, внезапно обрело эту возможность, - и замолчал.
   - И? Что было дальше, Ннард? - я задрал на него голову.
   - Камень, вода, огонь и воздух пришли к жизни, теперь камень вновь свободен от вечного плена, - мне показалось, что он даже вздохнул, - ты сделал хорошее дело, малек.
  

"Получено 100 единиц репутации"

   - Надеюсь, что так, - согласно кивнул, соображая, это что же, пошла капать репа и с ним? Ну и ну...
   - Поверь, так лучше, и так правильно, - задумавшись, он что то хмыкнул себе под нос и продолжил, - и я отблагодарю тебя, внимай же, маленький Гаумат!
   И мир вдруг сузился до нас двоих, урглы, лес, щебет птиц и прочие звуки растворились на общем фоне, мы словно замерли в центре некой стабильности, а все, что дальше, расплывалось и множилось, становясь неважным, мелким и не стоящим внимания. Где же ты, сердце, почему не бьешься учащенно, пытаясь вырваться из груди, ощущения были те еще. С окружающим нас миром что-то происходило, причем понятно по чьей воле. А ведь и ты не так уж и прост, и уж точно не слуга Арргату, пришла вдруг мысль, но тут исполин продолжил:
   - Я научу тебя "Родству с Землей", так как "Сердце", прежде чем угаснуть, приняло тебя! Но ты молод, и кто знает, в какие края тебя занесет твой путь, однако знай, за каждое погашенное из оставшихся "Сердец" я буду благодарен, и награжу тебя соответствующе! - его голос грохотал подобно лавине, сминая и оглушая.
   - Получи же свою награду! - и я начал заваливаться на спину, потому как сознание поплыло, как свечка под напором паяльной лампы. Ноги сделались ватными, руки ослабли, обвиснув плетьми, и сознание схлопнулось.
   В себя пришел от того, что надо мной сгрудились и жалобно причитали урглы. Открыв глаза, я вновь крепко зажмурился, едва сдержавшись, чтобы не заорать благим матом. Черт возьми, увидеть их в первую очередь не полностью придя в сознание, вот чего никому не пожелаю. Первой мыслью было - капут, уже жрут! И только потом очухался, взяв себя в руки, и медленно сел.
   - Ты крепок, малек, думал, будешь дольше отлеживаться, - довольно сообщил басом Ннард, замерший неподалеку.
   - Что это было? - повернулся к нему.
   - Все в твоих руках, прислушайся к себе и поймешь, - загадочно прогудело в ответ, - а теперь пойдем, у нас еще неоконченные дела есть.
   Кое-как поднявшись и отряхнувшись, кивнул карликам, мол, все в порядке, подхватил с земли один из мешков и пошел вслед великану. В голове же просто роилось от догадок. Арргат - маг, Ннард - маг, Страж - очень сильный НПС и верен Арргату, вокруг ни одной нормальной души, лишь монстры и нежить, та же тварь у озера - явно с ней не так все просто, наведаться надо будет, пообщаться еще разок. Раньше, как-то не обращал на это все внимание так, в целом, окинув взглядом и обобщив, и зря. Картинка-то выходит занимательная.
   Безлюдная местность, все тихо, мирно, для этих мест, по крайней мере, и тут появляюсь я. Сидевший до этого в своем могильнике мертвый чувак, выбиравшийся лишь по ночам, получает недоступную ему никак безделицу и начинает гулять под солнцем. Потом еще одну, опять-таки с моей помощью, и покидает склеп, переезжая в замок. Занимается его восстановлением. Поучает чертовски мощного слугу, и снова благодаря моему участию. В округе его знают и бояться. На геноцид подгорного племени ему плевать, сам сказал, а может, и помог бы даже с этим, если бы захотел. Плюс яйца пауков, которых урглы явно начали разводить в подвалах замка. Все складывается в довольно занимательную картину. Если не повелитель зла, то уж какой-нибудь лорд зла точно, никем иным по канону и по тому, что я вижу, нежить вроде Арргата быть не может. И моя служба у него, выходит, пособничаю усилению его могущества. Плюс булыжник упомянул про его неуязвимость к оружию. Как бы, не пришлось мне со временем вести его армии в земли людей, а то всяко может случиться. Игра она такая...
   Но изменять хоть что-то смысла пока не видел, а по принципу "потом будет поздно" имел иное мнение - да пусть будет, все интереснее. Потом открыл менюшки и распределил свободные очки. В параметрах все в силу, в навыках - в "дробящее". Три уровня дали, круто, как ни как. Затем добрался до достижений, вчитываясь в выплывающие передо мной характеристики.
  
   "Вредитель: увеличение разрушительной мощи, мир страдает от вашего гнева. В следствии ведения вами боевых действий, окружающий мир понес ощутимые разрушения"
  
   "Разрушитель: увеличение разрушительной мощи, мир трепещет от вашего гнева. В следствии ведения вами боевых действий, окружающий мир понес чудовищные разрушения"
  
   "Ходячая катастрофа: увеличение разрушительной мощи, мир ужасается вашего гнева. В следствии ведения вами боевых действий, окружающий мир понес катастрофические разрушения"
  
   Ну, дела, это из-за того, что мы там с Баарзом натворили? Ну, тогда понятно, больше километра перепаханного леса, уничтоженной растительности и места обитания мирных мобов, не знаю, как за обычных, может и вовсе респится перестанут. Участок леса угроблен начисто, кстати, а достижения-то из одной цепочки, а вот и эпогей. Взглянув на выскочившее описание, чуть не споткнулся - ну, ни хрена ж себе, и как это понимать?
  
   "Смотритель мира: ваше влияние на мир превышает его влияние на вас, остерегайтесь прилагать сил больше, чем необходимо. Получены все достижения на разрушение мира. Выполнено скрытое условие - пассивное участие"
  
   "Бессмертная грация: Ловкость +5, Уворот +3%, Скорость бега +5%. Неоднократное выживание в бою с десятикратно и более превосходящим вас по мощи противником благодаря ловкости, стремительности и быстроте реакции"
  
   "Гроза камня: Урон по каменным существам +1%. Убит один из каменных королей"
  
   "Родство с Землей: в вас вошла искорка Земной сущности, растите ее и развивайте"
  
   И ели с бонусами и прочим тоже все в ажуре, вкусно и приятно, то о "Родстве" я такого сказать не мог, это что, магом тал, что ли? Смешно, с моим интеллектом только и могу, что пасочки лепить да куличики делать. И Ннард, зараза, отказался что-либо объяснять, а приставать с расспросами повторно не имел ни малейшего желания, еще репутацию снизит. Так, а это что, вроде неактивным было. И в следующее мгновение я таки споткнулся, выронив мешок и только чудом не полетел мордой вниз, жутко раскарячившись и замерев.
   - Гаамат? - тут же пришло сзади.
   - Я в норме, - поднял мешок и тут же занял свое место в походе.
   Обалдеть, мое первое активное умение! Захотелось расцеловать эту шагающую впереди каменюку, ибо кого же еще, но я быстро взял себя в руки. Нука-с, нука-с!
   "Каменная плоть: сопротивление стихие Земли +5%, пассивное, не считается бафом. Принцип действия - впитывает десятую часть любого входящего по вам урона, при достижении определенной границы повреждения должны быть отданы Земле, иначе умение уходит в откат на три минуты. Сброс урона возможен не чаще чем раз в три минуты. Обязательное условие - нахождение рядом со стихией Земли. Развиваемое. Активация - любое резкое движение с мысленным посылом"
   О, как! Еще десять процентов защиты, причем от всего, и знай только вовремя сбрасывай накопленное. Ну, булыжник, ну, удивил, такой подарок умудрился сделать. Ты же, получается, мой первый в этом мире учитель! Так, а где шкала или что там, ага - внизу под полосками жизней и выносливости появилась еще одна, обозначенная как "каменная плоть", вот и отлично. В первом же бою и опробую.
   Добравшись до замка, стали ссыпать содержимое мешков около арки и, как и думал, вместительность у них была поистине колоссальной. С одного такого выходила гора камне мне почти по грудь, а то и выше, и это не считая сыпавшегося еще песка.
   - Хорошие, крупные, - довольно качал головой Ннард, - отличные ворота получаться. А с последним упавшим булыжником пришло и системное сообщение:
  

"Получено 320 единиц опыта"

  
   Внезапно выплывший из-под арки Страж прошипел в пространство:
   - Гаумат, к хозяину, - я глянул на исполина.
   - Иди уж, сами управимся, - пробасил тот, отпуская меня пред светлые, тьфу ты, темные, мертвые очи начальства. Небось опять какую работенку для меня выискал, интересно. О, заодно и трофей ему сбагрю, вдруг что ценного перепадет в награду.
   - А, Гаумат, как там мои ворота? - разнесся по залу шепот восседающего на троне Арргата.
   - Камень добыли, будут ворота, и, Арргат, у меня тут трофей, не знаю, нужно ли тебе такое.
   - Трофей, - он встал, - я уже ничему не удвиляюссь, Гаумат, что там у тебя?
   - Да вот, - подойдя, вытащил из рюкзака "Сердце Земли".
   - И где ты такой на мою голову взялсся? - его губы разошлись в улыбке, а руки бережно приняли явно не простой камень, впрочем, иначе бы я его не пер.
   - Разве ж плохо? - пожал плечами.
   - Не то слово, Гаумат, не то слово, - потом обернулся к Стражу, - видишь, а ты говорил.
   Что там про меня наговаривала эта летающая наволочка в форме доспехов, знать не знал, да и не хотел, но то, что не особо нравлюсь ему, понял еще первых дней нашего, так сказать, знакомства. Даже констатация моей полезности у него выходила сухо и неохотно. Помню, помню я такое, так теперь еще и наговоры пошли. Вот ведь вредный НПС, как же с ним замириться?
   - И ты снова понятия не имеешь, что принесс? - вновь обернулся ко мне Арргат.
   - Неа, просто показалось, что может быть важным, выкинуть-то всегда не поздно.
   - Выкинуть, я тебе выкину, - однако прозвучало вполне довольно, - опять удивил, и порадовал, это досстойно награды.
   Оглядев меня и явно отметив отсутствие оружия, сделал правильные выводы, и через мгновение у него в руке блеснула темным металлом странной формы полностью черная булава. Легкий бросок, и я ловлю ее на лету.
   - Держи, пусть знают, за кого ты ссражаешьсся.
  

"Получено 100 единиц репутации"

  
   Я молча склонил голову в поклоне.
   - Будут ли распоряжения?
   - Пока нет, свободен, - и вновь уставился в баюкавшее на сгибе локтя "Сердце Камня".
   Нет, так нет, у меня уже были идеи насчет того, куда себя деть, а с новым оружием и подавно. Итак:
  
   "Карающая длань Теней: уникальное, неразрушимое, дробящее. Урон: 110 - 140. Шанс наложения "Слабости" - 5%. Шанс наложения "Немоты" - 5%. Шанс вызвать "Оглушение" - 5%"
  
   Вау, какая красота, урон тут же прыгнул, задрав мой показатель с руки в пятьдесят восемь, в среднем, в три раза. Сто шестьдесят четыре - сто девяносто четыре, конфетка просто, а не оружие, и чинить не надо, и дополнительный шанс оглушения. Выходя наружу, из-под арки, остановился посмотреть на творимое Ннардом священнодействие. Добытые нами камни уже были сложены в одну громадную кучу, и сейчас исполин явно собирался слепить из них ворота, интересно только как.
   - А, совсем забыл, держи, - обратился ко мне Ннард, едва увидев мою обновку, - и ты не напомнил.
   - Так э... - и с его пальцев мне под ноги упало еще одно чудо, правда, на этот раз полностью сотворенное из камня, судя по виду, - спасибо большое, - тут же опомнился я, нагибаясь и подбирая подарок.
   - Все, не мешай, иди, погуляй где-нибудь.
   Ясно, под ногами не мешаться, в процесс не встревать, даже издали и даже глазами. Подарочек хоть и был несколько хуже Арргатова, но оказался тоже с сюрпризом, и приятным.
  
   "Каменная стража зари: редкое, дробящее. Урон: 100 - 120. Прочность: 300/300. Сила +5. Шанс вызвать "Оглушение" - 3%"
  
   И вот я снова обеерукий, и опять вооружен и опасен, так что поход за двуручной палицу к развалинам откладывается на неопределенный срок. И вполне можно наведаться к знакомому уже озерцу, есть пара мыслишек насчет его обитателя. Сказано, сделано, с моим уровнем и новым оружием мобы улетали с полпинка, даже не интересно оказалось, тупо походя стукнул одной, второй, выписал ногой под зад и тварюшка благополучно издыхает. Только ни лута, ни опыта нормального, ерунда, в общем.
   Добравшись до озера, тут же пошел в сторону знакомого по печальным событиям спуску, решив обозначить свое присутствие заранее:
   - Эй, хозяин озера, разговор есть, пообщаемся?
   Поначалу, никакой реакции не наметилось, но я не сдавался:
   - Никаких плохих вестей, возможно, даже рад моему приходу будешь!
   - Ты ведь все равно сам постоянно, неужели поговорить не хочется?
   - И неужели не интересно, почему вновь к тебе пришел?
   Наконец, монстр таки подал голос:
   - Я ТЕБЯ НЕ ЗВАЛ! ВЫКУП У МЕНЯ СТРЕБОВАЛ! ЧЕГО ТЕБЕ ЕЩЕ?! - опять орет, я скривился, что за манера у этой твари, и злопамятная еще какая, у, гадина, но дипломатия она такая, буду улыбаться, пока терпения хватит. И, подойдя к просеке, ведущей вниз, к ступеням, остановился:
   - Давай, для начала, не будем кричать друг на друга, - предложил спокойно, - а пришел с предложением, думаю, тебе понравится.
   - С ПРЕДЛОЖЕНИЕМ! ТЫ! - и уже тише, нормальным голосом, - ты выкуп требовал, чего ты можешь мне предложить?
   И перевалился через ступени, осев на них всем своим грузным, червеобразным телом, какое же ты мерзкое и уродливое. Но на лице ничем своей неприязни не выдал, ни один мускул не дрогнул.
   - Есть предложение какого рода - у тебя могут быть интересы вне твоих владений, а я могу помочь тебе в их исполнении, если это не будет во вред моему господину и окажется соответственно вознаграждено. Как тебе такое?
   Если честно, я совсем не был уверен в том, что Арргат одобрил бы мою возможную халтурку на стороне. Но, во-первых, я обязательно стребую награду не только для себя, но и откат для него. А, во-вторых, смогу мотивировать это еще и тем, что копаю информацию об интересах этого водника, вдруг ему такое пригодится. Всегда полезно знать, кто у тебя в соседях. Кстати, звали эту пакость "Урргаз", я тогда не сподобился прочитать, все на него самого смотрел, разглядывал красавца этого. Но что-то тишина затянулась, не заснул он там часом?
   - Что скажешь, есть такое, чего бы тебе хотелось, и с чем я мог бы тебе помочь?
   - Хотелось, хотелось, - лицо твари корчилось, гримасничая, но ясно было одно - она взвешивает все "за" и "против".
   - Я не тороплю, могу зайти и через недельку, - показательно равнодушно развернувшись и играя оружием в обеих руках, я не спеша потащился прочь.
   - Стой, СТОЙ! Есть, есть у меня, а если ты того, и меня потом, - опять кривится, ну, понятно, чего опасается.
   - Ты меня туда насильно не гнал, за руки не тащил, если расскажешь все, как есть и не будет ловушек и неожиданностей, то любой провал уже моя вина, - спокойной констатировал, обернувшись к нему.
   - Ну, да, ну, да, так, так, - замерла тварь, потом, таки, родила, - в мое озеро уже давно ослаб ток воды, я знаю место, и что сделать скажу, но что и как не знаю.
   - В смысле, что там может поджидать, ты имеешь в виду? - переспросил на всякий случай.
   - Да, это, убьют, не убьют, могут, не могут, - ишь ты, а как бабой прикидывался куда как красноречивее был, что ж такое, нервничаешь никак, да?
   - Хорошо, информация не полная, тогда давай разделим задание на две части, - предложил возникшую тут же идею.
   - Чего? - непонимающе зыркнул на меня Урргаз.
   - Предлагаю отдельно провести разведку, и отдельно исправить там все, как ты скажешь.
   - А? В чем разница?
   - Ну, если там будет что-то такое, с чем я не смогу справиться, то у тебя останется лишь один вариант - обратиться за помощью к Арргату, так как только он тебе в этом случае поможет. Или не обратиться, твое дело, но ты будешь точно знать, что там и как. Естественно, когда я вернусь и все расскажу, нужно будет наградить меня, как исполнителя, и чем-то отблагодарить Арргата, я ведь ему служу.
   Урргаз тут же открыл рот, намереваясь явно опять раскричаться, но я резко поднял руку, прерывая не начавшийся монолог.
   - Естественно, тут награда на твое усмотрение, просто за информацию, сам решишь, с учетом того, что в дальнейшем тебе опять может потребоваться моя помощь, так что дурить не советую.
   - Дальше, если я справляюсь и полностью выполняю твое задание, то тут награда будет уже иная, посолиднее, заранее оговоренная для меня, и что-то в благодарность Арргату, ну, ты понял. За просто принесенные тебе слова одно - за выполненную работу что-то получше.
   Думал Урргаз долго, я уже и переминаться начал, прикидывая, а не сглупил ли, что вообще сюда пришел. Инициатива она не всегда полезна, может и что плохое обломиться. Да и как игра вообще воспримет мое вмешательство в процесс получения заданий, этот вопрос меня тоже интересовал, и даже очень. Потому как если выгорит, можно банальным общением выявлять интерес и возможности на этом навариться. Золотая жила, блин!
   - Хорошо, хорошо, согласен, согласен, - наконец выдала образина.
   - Я весь во внимании.
   И следующие полчаса меня инструктировали по поводу проблемы поступления воды в водоем. Короче, я уже даже знал, где это примерно находится, мы туда за коконом Каргулла ходили - пересохшее русло реки. Урргаз хотел, что бы я добрался до перекрывшей все это дело плотины и разнес ее к чертям собачьим, так как в каком-то месте что-то там втекало или не вытекало, толком из его объяснений понять было невозможно, но именно опустевшее русло и было причиной всех горестей.
   Потом перешли к обсуждению наград. К моему удивлению, жлобом тварь не оказалась, или ценила возможную выгоду куда выше, чем тупо валяющиеся у нее на дне побрякушки. Как ни как, а вода это ее жизнь, вон, мутная какая, чуть ли не болото даже. За разведку Урргаз посулил рассказать мне то, чего я о себе еще не знаю. На мой скепсис он лишь заметил, что этого гораздо более достаточно, чем я могу себе представить, пришлось поверить. Арргату же перепала бы некая шкатулка, содержимому которого он явно обрадуется.
   В случае же полного выполнения задания, к тому, что узнаю нечто о себе, он добавит очень, очень хороший, по его словам, оружейный пояс. Арргату же, вместе со шкатулкой, достанется еще старый обсидиановый шар для его работ. Тоже очень ценный, и редкий, и вообще это и так уже много, даже слишком, в общем, согласился и с этим.
   Заглянув же в список заданий, удовлетворенно хмыкнул - прав на все сто! Теперь к урглам, повыспрашиваю, чего они там так боялись в прошлый раз, может и Ннард что подскажет, а потом и за дело уже возьмусь.
   Но с карликами ничего не выгорело и совсем не потому, что отмалчивались, нет, наоборот даже, сказано оказалось столько всего, что голова кругом шла. Галдеть они умели, да и любили, вот только не понимал я их. Почти все выдаваемое ими имело созвучный с их именем корень "ургл", в тех или иных вариациях, конечно. И единственное, что они оказались годны выдавать более-менее сносно, это чужие имена: Гаамат, к примеру, или Аард, вместо Ннарда. Хотя каменный исполин понимал их прекрасно и лишь кивнул мне:
   - Иди, справишься.
   И я успокоился, добравшись до места едва ли не быстрее, чем до озера. По слабенькой и тонкой ниточке ручейка, пробившего в широком руле отсутствующей реки свою канавку, обозначил нужную мне сторону. Потом еще рез проверил запасы еды, напомнил себе о необходимости проверить новее умение, и спорым шагом двинулся навстречу опасности. В том, что она будет, сомневаться не приходилось.
   Плотину, составленную из всевозможного хлама: камней, бревен, каких-то досок, непонятно откуда взявшихся, хвои и прочего мусора, а так же целого куска черепицы - что заставило меня удивленно хмыкнуть, надо же, откуда, интересно - найти оказалось совсем не трудно. А вот что дальше делать, я не совсем понимал, вернее, сомневался в последовательности. По всему выходило, что затор кто-то устроил, а значит, как минимум, разобрать завал и прибить негодника или негодников. И вот что зачем, ставило в тупик. Заняться физическим трудом сейчас - могу просесть в выносливости и пропустить нападение. Пойду сначала на поиски - могу тупо никого не найти, не следопыт же, заблужусь еще. В общем, беда.
   Но все, как всегда и во всех играх, решилось само собой. Меня нашли первого, не оставив времени на раздумывание вообще. И честно скажу, Ннард меня, похоже, переоценил. На меня надвигалась стена щитов, и длинные острия копейных жал, и все, что я мог рассмотреть - это пучки хохолков сверху и босые, перепончатые лапы снизу. А также названия мобов: "Рргул водоемный", двадцать восьмой уровень.
   - А поговорить? - предпринял попытку уладить все миром, но был проигнорирован, и пришлось срочно менять дислокацию. Ага, а вы думали, я буду стоять и ждать, пока вы меня окружите и банально заколете? Нет уж, бой будет по моим правилам. Спустившись в русло, быстро перебежал на другой берег и, стараясь не шуметь, зашел к бравым ребятам во фланг с другой стороны. Особо мне это ничего не дало, зато показало противника во всей красе - ну, не то что бы и ах, но и не ох, хотя их копья от этого менее острыми не казались. Разбить строй вряд ли удастся, значит, надо атаковать самых крайних и пытаться смешать их, пусть путаются и атакуют хотя бы не все сразу.
   Наступавшая пятерка мобов действовала, на первый взгляд, довольно слаженно, и даже с моим преимуществом в уровнях это могло оказаться проблемой. Пока достану кого, уже нашпигуют железом, так еще и щиты. Вот как тут к крайним подобраться? А еще лучше в тыл, ладно, надо пробовать, а то вечность от них буду бегать. И рванул к правому от меня рргулу. Левые два тут же выбросили копья, но поздно, выпад среднего я умудрился отбить, а вот остальные два ужалили, причем довольно больно. А потом атаковал и сам - саданув плечом в щит и повалил горе-противника наземь. Затем тут же, с размаху, зарядил Арргатовым подарком в череп ближайшего моба, крит! Оглушение! И пошел делать мясорубку, что в моем случае означало как можно сильнее и быстрее размахивать оружием во все стороны в окружении превосходящего меня числом противника. И тут у них вышла проблемка, да еще какая - копья в ближнем бою не очень эффективны оказались, а вот я крошил их знатно. Первый слился буквально на двадцатой секунде боя, да и тактика оказалась уже ясно, так что особых проблем и не возникало. Да, попадали, да, жгло, и довольно больно, только их уже ничего не спасет. Упал второй, потом третий, а дальше я ощутил легкое покалывание во всем теле и тут же, интуитивно, скосил глаза вверх и влево - ага, пора. И резко крутанул кистями, заставляя воздух загудеть от пришедшего в движение метала с камнем, сброс! Мгновения не прошло, как покалывание со скоростью молнии ухнуло в ноги и исчезло, а полоса "Каменной плоти" вновь засветилась девственной белизной.
   - Вы сами напросились, - буркнул замершим поодаль противникам, вновь смыкающим щиты, и ринулся заканчивать этот бой.
   Не так уж и плохо для двадцать восьмых, должен заметить, две трети, паршивцы, сняли с меня таки, да и хитов у них даже с нашим разрывом в уровнях оказалось по более моих. Причем в два раза, другое уже дело урон и интеллект, все же, туповаты, собственно, только это и спасает, причем в который раз.
   По луту. Щиты - дерьмо, и явное, кое-как связанные и сколоченные дощечки и ветки, плотно, правда, но пять процентов защиты даже не смешно. Копья чуть лучше, наконечники не металл, каменные, довольно острые, но и только, я бы себе такое не взял, урон мизер. Ну, еще были набедренные повязки и всевозможные кулоны, цепочки, медальоны и прочий украшательский хлам, в общем, пусто. Единственный плюс - опыт, за каждого почти по три сотни дали, я вот, кстати, в упор не могу просчитать эту делягу с экспой, может, из-за того, что скачу совсем уж дико по квестам и уровням?
   А потом черт меня дернул пройти вдоль русла еще дальше, мать моя женщина! Глазам открылось то, что ну совсем никак не вписывалось в мои планы. Я-то думал, пара мобов, по башке им, потом завал, и все. Ага, щаз! Тут деревня целая, мать твою! Русло реки делало хороший такой крюк и резко уходило вниз, и вот там, в низине, стояло порядка десятка домишек из камыша и прочего плетения, а еще сновало около двадцати аборигенов. Что-то жарилось, где-то чем-то стучали, раздавались еле слышные окрики на абсолютной непонятной мне тарабарщине, в общем, жизнь кипела. А я стоял и никак не мог взять в толк - и что теперь со всем этим делать? Более того, не было понимания, к чему вообще понадобилась гать, и куда девалась вода, неужели где-то отвод есть?
   И пока жевал плоды, пачкая руки и подбородок, прикидывал шансы. Мало их, шансов - сомнут, затопчут и не заметят, авось и съедят еще потом. Вот кабы по одному два их выманивать, тогда да, все становиться вполне реально. Ага, вон еще двое из кустов вышли, с оружием: те же щиты и копья. Итого уже двадцать два, но кустов в округе много, так что...
   Вообще игра мне все больше и больше напоминала реальную жизнь, отдаляясь от аксиом и стереотипов стандартных мморпг, довольно ощутимо выделяясь на их общем фоне. Тут можно было одолеть гораздо более сильного противника, приложив к этому делу ум, а не просто силу или еще какие боевые навыки. Плюс местность, выполненная разработчиками с поразительной дотошностью, ее правильное использование тоже могло дать ощутимую выгоду, да и вообще, сравнивать то, и ЭТО, просто невозможно, абсолютно разные весовые категории. Тетрис и Истребитель, примерно, где-то, так. И под все эти мысли, не спеша, вытерев о себя руки - кстати, они не липли и пятен на куртке не оставили - поднялся и направился назад, к запруде, решив принимать на плечи проблемы по мере их наступления.
   А потом началось и вовсе уж странное. Первый же мой толчок ногой, пробный и довольно не сильный, должен сказать, примерочный, вывалил из общей массы целый пласт и выпустил в давно пустующее русло приличный такой ручеек.
   - Че за?
   Пнул ногой чуть правее и ближе к берегу, прямо в центр засевшего по диагонали к запруде бревна и еле успел отскочить, больше от неожиданности, чем из-за опасности. Половина самодельной плотины тут же ухнула вниз, с каким-то долгожданным ревом увлекая за собой тонны и тонны воды, напрочь вымывающие весь оставшийся заслон. Я же ахреневал, два тычка и столько простоявшая преграда сносится, словно песчинка какая. И хорошо хоть мозг еще соображал, мгновенно оценив ситуацию и поссоветов бежать-прятаться-хорониться. Нетто как набегут сейчас лишенные и обездоленные, вовек не отобьюсь. А вот поодиночке самых любопытных упокоить будет в самый раз. Сказано, сделано, и уже потом, замерев и почти не дыша, выжидая появления главного противника в произрастающих повсюду густых и довольно остро пахнущих кустах, до меня, наконец, дошло. "Смотритель мира", так его растак, ваше влияние на мир увеличено и все такое, бла-бла-бла и будьте осторожны. Я-то думал все несколько иначе и это простая бравада, а выходит. Лежавший неподалеку камень был тут же цепко схвачен рукой и медленно раздавлен, в порошок, насовсем, и без труда.
   Случившееся осознавал секунд пять, потом повторил эксперимент с еще одним, побольше и посолиднее - конец тот же, окатыш даже не трещал, правда, лопнул, распавшись на куски, но те скрошились довольно быстро и абсолютно не упираясь. Я вздохнул, вот тебе и конечная ачивка за выполнение всей цепочки, я теперь что же, любую крепость смогу руками разломать? Нет, наверняка есть какие-то ограничения, но полученная возможность впечатляла. И еще, светить ее не стоит, ни к чему это.
   А впереди, из кустов, уже вовсю выбегал народ, кто с оружием, кто без, а одно чудо и вовсе плошкой и ложкой вылетело, явно не успев довести трапезу до конца. И все лопотали, переглядывались, осматривались, в общем, никто ничего не понимал, благо тела их "друзей" я додумался оттащить куда подальше, да и исчезли они уже, небось, никто не найдет. О том, что среди жабьего народца, а ни к кому другому определить я их не смог, окажутся следопыты, совсем не думал. И зря. И следующие три минуты решили многое.
   Пришедшие с оружием два моба тут же метнули копья в кусты, правда, те, что правее, но направление оказалось выявлено правильно, меня вычислили! Тут же часть рргулов кинулась обратно, явно за оружием, а та парочка и еще трое метнулись к кустам. Идиоты!
   Такого подарка судьбы даже и не ждал, и всего делов-то, не дать себя завалить, а значит очень быстро, и сильно, и точно размахивать по сторонам булавами. И хоть умений никаких у меня выучено не было, но по дробящему оружию уже являлся специалистом без всяких там штрафов. Так что: хрясь, хрясь, крит, мимо, хрясь! И почти все по головам, мобы плыли, начинали шататься, видать, удачно проходил шанс оглушения, а затем упал и первый уродец.
  

"Получено 280 единиц опыта"

   Мобы пытались кидаться в ноги, в попытках повалить наземь, я отскакивал и бил по черепушкам, окружали, не давая сосредоточиться на ком-то конкретном, постоянно перемещаясь и атакуя, но вот интеллекта у программы просто отступить и дождаться помощи не хватало. Ну, тупая, и все тут. Так что подставлялись и дохли, а удары кулаками вреда почти не наносили при моих-то восьмистах тридцати с копейками хитах. Не бой - сказка, закончившаяся к тому же, очень быстро, как и начавшийся потом бег, с набежавшей вскоре оравой справиться я не смог бы никак. И сейчас ломился вперед с одной единственной целью - выжить, вот ведь как бывает: тут ты герой и ваще все пучком, и вот, уже бежишь поджав хвост и только и того, что не скуля. Рядом просвистело копье, над плечом, еще бы на ладонь влево и, я чертыхнулся, какая меткая сволочь. Принялся петлять, сбивая прицел, и покатился кубарем, теряя сначала одну булаву, потом вторую и прощаясь с жизнью.
   Спины мобов увидел, уже приземлившись, тупые твари явно дошли до границ территории и повернули назад, а меня добить-то было, всего ничего. Вздох облегчения показался слишком нервным и я прикрыл глаза, считая до десяти. Потом резко встал, нашел взглядом так постыдно потерянное оружие, и двинулся вслед удаляющимся мобом. А что делать, задание такое, твою за ногу!
   Провозился с ними до вечера, и еще середину ночи потратить пришлось, кстати, в темноте они оказались слепы, как не знаю кто, крошил их прямо в деревеньке ихней. Валишь, зажимаешь рот и мутузишь, а в десятке метров и если не шумим никто даже и не рыпнется. Партизанская война дала результат: все пункты задания выполнены, уровень поднят почти на треть, а в сумку уложено с десяток жареных рыбин - единственное, что мне здесь приглянулось. Больше брать у них оказалось нечего. Сейчас к Урргазу, сдам квест, отнесу Арргату откат и на выход.
   - Урргаз, ты тут?! - обозначил свое присутствие, не доходя до ступеней. Все-таки, побаивался я его, да и не доверял, плюс брезговал, мерзкий он и противный. Тварь выползла на берег, не на ступени, причем довольно быстро и морда какая довольная, прям светиться почти, неужто и впрямь такое важное дело сделали.
   - Гаумат, хорошо постарался, хорошо, молодец, все сделал, вода идет, медленно, но идет, - зачастил довольный монстр.
  

"Получено 400 единиц опыта"

   - Медленно, так, может, вернуться расчистить еще где? - спросил для проформы.
   - Нет, - махнул рукой, - русло старое, нужно время, само размоется.
   - Ну, ты дал задание, я выполнил все в точности, - намекнул на продолжение, - ко мне претензий нет?
   - Какие претензии, все хорошо, хорошо, ты молодец, молодец, награду хочешь? - с прищуром и ехидной улыбочкой уставилась на меня тварь.
   - Все, как договаривались, - киваю.
   - Хорошо, хорошо, заслужил.
   На берег тут же выползло два здоровенных ракообразных, я таких еще не видел, даже в том бою, когда Страж едва успел спасти, и оба тащили ком из водорослей и ила, видать, мой пояс и начальнику взятка.
   - Твое и Арргату, - словно читая мои мысли, выдал Урргаз.
   - Отлично.
   - Теперь, что и обещал, о тебе, - вновь затараторил монстр, - я тебя отравил, я тебя вылечил, но и не только. Изменения будут, уже есть, уже заметить мог, с водой проще, дышать проще, видеть проще, все будет проще.
   - Постой, постой, - у меня внутри все похолодело, - ты что же, превратить меня в кого-то решил?
   Глаза сузились, недобро на него посмотрел, но Урргаз, тут же, быстро-быстро замахал руками:
   - Нет, нет, ты слушай, слушай! Не внешне, не внутренне, это как понимание, но ты не поймешь, глуп, и мал, и еще, - тварь лукаво ухмыльнулась, - есть и другие, с ними, если договоришься, получишь больше.
   И тут же, развернувшись, полез в воду, бултых, и нет гадины. Я же стоял с открытым ртом, переваривая и осознавая услышанное.
   - ДНЕЙ ЧЕРЕЗ ПЯТЬ ЗАХОДИ! - разнеслось вдруг над рекой, да так, что вздрогнул, сволочь, опять напугал.
   Твою за ногу, вот что это сейчас было? То есть, та бутылочка с противоядием оказалась не просто противоядием, и теперь, благодаря ее содержимому, у меня что - хотя нет, сказал же вроде, что не мутирую. Ни ласт, ни хвоста ждать не придется. А если вспомнить, как нырял там, пол землей, и действительно какова видимость была, ведь удивился еще, то и вправду что-то происходит. Но хуже себя не чувствую. Как понимание, говоришь?
   Развернув ком, тут же отделил от грязи и травы пояс, не побоявшись спуститься к воде и хорошенько его прополоскать и, мокрый, тут же нацепил на себя. Толстая кожа была оббита бляхами, а по бокам еще спускалась на бедра кольчужной сеткой, к которой там и там крепились петли. Булавы в них вошли просто идеально, в общем, я был доволен, особенно, когда взглянул на характеристики вещи:
  
   "Пояс водной глади: уникальное. Защита от критического попадания +5%. Уворот +3%. Скорость бега +3%. Прочность: 250/250"
  
   Причем тут только водная гладь, было не понятно, но то, что, оказывается, есть еще характеристика, которую я банально проморгал, было неприятно. И точно, защита от крита - пять процентов, невнимательный я, однако. Затем провел водные процедуры со шкатулкой и шаром, кстати, довольно увесистым, и потопал к замку. По пути пришлось оприходовать несколько мобов, они даже с такой разницей в уровнях продолжали агриться, но это их проблемы, а когда дошел, почувствовал себя бараном, уставившимся на новые ворота.
   Изделие даже издалека казалось внушительным и невероятно прочным, гигантские створки оказались также, как и сам материла, зеленовато-красного оттенка и еще заимели барельеф по периметру, довольно замысловато отображающий неизвестных мне сражающихся друг с другом существ. Причем место стыка отнюдь не прерывало действие картины и поднятая с занесенным в воздух мечем рука на нем совсем не казалась разделенной надвое. Даже головой покачал, оценив толщину просвета - его почти не было, работа оказалась выполнена мастерски, и если бы не знал, что тут вход, так бы и подумал, как есть картина.
   Только как бы мне теперь попасть внутрь. Подойдя, пихнул правую рукой, ага, размечтался и, не долго думая, крикнул:
   - И как мне теперь внутрь попасть?!
   Мгновение ничего не происходило, потом одна из створок бесшумно отошла внутрь, родив щель и позволив мне в нее протиснуться. Ого, да тут чуть ли не локоть толщины, тараном не пробьешь, да уж, постарался Ннард.
   Арргата нашел все там же, мой наниматель НПС, походу, вовсе отсюда никуда не выходил, разруливая ситуацию и отсиживая зад на троне. И меня это вполне устраивало, хоть не надо бегать по всем этажам и искать, и то хорошо.
   - Выводок молодой, разбегаетсся, - кивнул он мне, едва завидев и поясняя только ему и понятно, хотя потом и до меня дошло, паучки, как и тот, первый, видно деру уже не раз давали, - ты что-то хотел?
   - Да, заработок принес, - киваю, выкладывая у окна на стол добычу. Кстати, а ведь его здесь не было, обживается, видать, скоро поуютнее станет.
   - Это откуда? - проскрежетал он с не вполне понятными для меня интонациями, вцепившись взглядом в шар.
   - Ну, ты заданий не даешь, Ннарду помощь не нужна, я и подумал, где и как могу для нас подзаработать, вот, себе пояс выбил, и две трети с добычи тебе, - киваю на вещи.
   А что, представил в лучшем виде, для нашего же общего блага тружусь, вон, шмотки какие тебе знатные притащил, и гораздо больше, чем себе, ты ж начальник, тебе все самое лучшее и вкусное. Надеюсь, примерно так он это все и воспринял, а то может и прикрыть столь выгодную работенку, не хотелось бы. Но Арргат молчал, явно ожидая продолжения.
   - К Урргазу ходил, ну, на озеро, у него там проблемы оказались, русло реки просил очистить от заводи и пустить воду обратно. Кстати, он тебя боится и явно не хочет ссориться, причем, возможно, даже под твою руку перейдет со временем, я над этим работаю.
   Последняя фраза явно попала в цель, мертвые губы, наконец, разошлись в подобии улыбки:
   - Так это сс него ты сстребовал?
   - Ну да, заранее договорился об оплате, были, конечно, опасения, что подсунет ерунду какую-то, но ему ведь это не выгодно, вдруг еще что понадобиться.
   - Понадобитьсся, за сстолько веков у него много чего накопилоссь, а проблемы ссоздать не проблема, - и захохотал, вот ведь, жук, сразу просек фишку, только с явно более гаденькой стороны, - молодец, продолжаешь удивлять.
  

"Получено 100 единиц репутации"

   - Если ты не против, он просил еще через недельку зайти, - решил закрепить успех, пусть уж сразу дает добро.
   - Хорошо, помогай, только ессли захочет что-нибудь раздобыть, ссначала мне покажешь, - и смотрит.
   - Понял, как скажешь, - киваю, а чего же не понять, да и правильно, тут вокруг одни монстры, и отношение у них ко всему соответственное, но поэтому мне и интересно с ними, - задания?
   - Нет пока, найди чем занятьсся ссам, - и уже в спину, - у тебя это хорошо выходит, - и легкий смешок.
   Выход.
   Глава 7
  
  
   Проспал долго, впрочем, вполне соответственно проведенному в игре времени, очень, кстати, надеюсь, что все НПС мое отсутствие вообще не воспринимали и не замечали, по идее, так было бы логично и разработчики должны были этот нюанс учесть. А то как бы не нарваться мне на неприятности в связи с долгим отсутствием, так как в игру зайду еще не скоро.
   Разбудил телефонный звонок, и пришлось внести в график еще и пункт помощи утопающему: знакомый просил подсобить с переездом, мебель там и все такое, отказывать не хотелось. А потому встал, принял душ, поел, и попер в город. Вернулся лишь четыре часа спустя, уставший и взмыленный, фу ты черт, сэкономил один на грузчиках, так спины чуть не понадрывали. Хоть накормил перед уходом и то хорошо.
   В игру входил, словно спасение получил, с облегчением и предвкушением, и с осознанием появившейся зависимости. Впрочем, если бы меня там все гнобили и намазывали тонким слоем на асфальт, думаю, отношение было бы другое.
   - И где тебя носсит, не сскажешь? - раздался над ухом не очень дружелюбный голос, - хозяин тебя ищет, ищет, вот где ты был?
   Скосив глаза, в немом удивлении уставился на не то гнома, не то еще какого карлика, с бородой и в одежде, причем добротной такой, подогнанной и, главное, чистой. И ник сверху - "Лубь", тридцать восьмой уровень, и больше ничего.
   - Ты кто? - наконец, выдавил из себя первое пришедшее на ум.
   - Кто, кто, распорялитель местный по велению хозяина, ты где был, паршивец?! - нечто под конец даже взвизгнуло, перейдя на крик. Оппа, влиянием давить пытается, интересно, но пока спускать наглеца на землю не будем, рано еще.
   - И где Арргат? - вновь проигнорировал ее вопрос.
   - Хозяин Арргат, хозяин! - коротышка чуть ли не слюной брызгал, сверля меня глазенками и быстро-быстро переступая ногами.
   - Ладно, сам найду, - не выдержал-таки я этого прессинга и помахал ручкой намерению не портить вот так сразу отношения с новым управляющим замка. Думаю, эта скотина мелкая не мне одному не нравится, впрочем, а каким он должен быть, распорядитель, у явно не добродушной нежити? Кто такой Арргат и в чем его цели, я примерно уже понял: власть, сила, богатство. Как обычно, в общем, и со мной, или без меня, но это у него будет. А так откормлюсь у этого пирога, благо калорийный оказался и вкусный, ну просто очень.
   - Ты куда?! Хозяин у себя в кабинете, на втором этаже!
   Вот оно как, однако, не было меня всего ничего, а как поменялось. И точно, в зале никого, трон пуст, а бывшая разрушенной каменная лестница, уводившая свои ступени наверх, оказалась полностью исправной. Что же, там мы еще не были.
   Сам по себе замок большим не был, скорее эдакая трехэтажная домина в готическом стиле, правда, высокая, обнесенная здоровенной каменной стеной и имеющая задний двор, и передний. А свободного пространства было совсем чуть, от сарая к сараю, не более, вот и сейчас, поднявшись на этаж, тут же сообразил, куда: коридор шел до самого конца и заканчивался приличных размеров окном, укрепленным толстой и вычурной решеткой. Справа и слева располагались двери или просто проемы в виде арок, и в одном из помещений явно кто-то был.
   - Арргат, ты хотел меня видеть?
   Начальство, занятое непонятными манипуляциями с обсидиановым шаром, получившим, кстати, витую треногу и контур из горящих свечей, ответило незамедлительно:
   - Да, проходи, ссадиссь.
   Я послушался и сделал шаг вперед, подавив в себе нечто вроде "вау" и, найдя глазами довольно древнее на вид деревянное кресло, молча сел, ожидая продолжения. Помещение оказалось обставлено полностью и явно служило неким заклинательным покоем, судя по алтарям у стен, чашам и густой вязи непонятных символов на стенах. Плюс свечи, обсидиановый шар и несколько единиц деревянной мебели: кресла, стулья, столы и тумбочки. Также присутствовали книжные полки, занятые едва ли на треть. В общем, впечатление производило.
   - Что сскажешь? - бросил он мне, наконец, не оборачиваясь. Похоже, весь наш разговор, о чем бы он ни был, мне придется лицезреть лишь его спину.
   - О чем, о замке? Ннард вроде бы закончил уже, еще обставить мебелью, помыть везде, слуг нанять, ну, не знаю, - пожимаю плечами.
   - Я не об этом, а присслуга уже ессть, я о тебе.
   - Обо мне, а что я? - не пойму, куда он клонит.
   - Как тебе сслужить у меня?
   - Отлично, - тут же выдаю без раздумий, - есть задания, есть награда, отношение, опять же, хорошее, прости, не совсем пойму, о чем ты.
   Про отношение, конечно же, брякнул для проформы, непись явно что-то задумал, и подсластить пилюлю будет не лишним. Пусть считает, будто меня все устраивает, что, в принципе, и так не далеко от истины.
   - Мне нужен эмиссар на воссток, - и добавил, спустя мгновение, - в земли, где живут подобные тебе.
   Оппа, в голове тут же сложилось два и два, а чувак ведь беспокоится, не свалю ли от него к своим, если пошлет, и миссия окажется не выполненной. И вот тут он прав, соблазн есть, но, с другой стороны, уже ведь прикидывал, что получу взамен, и меня это нисколечко не радует.
   - Как скажешь, ели надо - поеду, - но озвучит свои опасения пусть сам, не дело слишком умным казаться.
   - И я задаюссь вопроссом, нассколько ты верен мне, и могу ли я тебе доверять?
   А еще, внезапна пришла мысль, кроме меня, тебе и послать-то некого, всяко на клинки возьмут, вой поднимется, монстры, чудовища. Выходит, как ни крути, а нужен, очень нужен.
   - Это уже только тебе решать, - начал уверенным, спокойным голосом, - только вопрос странный, сколько всего было, а я еще здесь, и продолжаю быть полезным, смею надеяться.
   - Это так.
   - Да и куда я денусь, даже с меркантильной точки зрения с тобой мне всяко выгоднее, чем неизвестно где, с кем и как. А если судить о минусах, то для меня он лишь один, - ну же, чувак, давай, если ты решишь для меня эту проблему, тебе цены не будет.
   - И какой же?
   - Драться не умею, а научить некому, оружие хорошее, а машу им, словно оглоблями, иногда обидно даже, - и повесил голову, блин, ведь и самого проняло, ну, что скажешь?
   Повисшая тишина длилась недолго.
   - Что же, ессли только это, Лубь! - гаркнул Арргат, и когда карлик прискакал, вытянувшись и поедая начальство глазами, продолжил, - пойдешь сс ним в сстарую библиотеку.
   - Но хозяин, там ведь... - новоприбывший округлил глаза, недоговорив.
   - Вот и рзберетессь, васс двоих должно хватить.
   - Да хозяин, - печально пролепетал управляющий.
   - Ксстати, - он ненадолго задумался, - очисстите ее полносстью, Гаумат, поможешь ему, а потом будет тебе и награда.
   - Как скажешь, - я встал, - прикажешь выполнять?
   - Выполняй, - фигура у шара кивнула и вновь принялась в него всматриваться.
   Мы тихонечко вышли, стараясь не шуметь, и я тут же заработал гневный взгляд и тихое, чуть ли не змеиное шипение:
   - Кто тебя просил, из-за тебя все, вот чего ты полез, дылда тупоголовая?
   - А что не так?
   - Что не так?! Что не так, спрашиваешь? - мы уже спустились на пол пролета и Лубь позволил себе повысить тон, - а то, что из-за тебя нас теперь сожрать могут! Хозяин сам собирался разобраться, да ему и сил-то прикладывать не пришлось бы, но где он, и где мы, дубина ты бесполезная.
   Так, пора ставить этого наглеца на место, а то, чего гляди, наши отношения заостряться настолько, что накипит у бедолаги, и пырнет он меня где-то в закоулках замка, оно мне надо?
   - Послушайте уважаемый Лубь, - я ускорился и, обогнав его, замер напротив, почти лицо в лицо, - понятия не имею, с чего вы с самого начала так на меня взъярились, но у меня к вам предубеждений нет. И делить нам нечего. Более того, мне выгодно хорошее отношение с управляющим, - и сделал паузу, давая ему время переварить услышанное, - к тому же служим одному хозяину. А еще, как выяснилось, придется сражаться плечом к плечу, и я бы хотел прикрывать спину тому - кто прикроет, в случае необходимости, мою.
   Наши взгляды встретились и словно сцепились посередине, только и того, что никаких спецэффектов не последовало. Но я видел, что мои слова до него таки дошли, карлик скривился.
   - Ладно, может, ты и не такое полено, как я думал, пошли, в общем, а там посмотрим, - и, обойдя меня, двинулся дальше. Что же, надеюсь, хоть будущая драка растопит этот лед, и когда я ему только на мозоль успел наступить, ума не приложу.
   Выйдя наружу, проплелся вслед за скрывшейся в одном из сараев спиной и не поверил своим глазам. Внутри уже стояли кровать, стол и сундук, похоже, все налаживается даже еще быстрее, чем предполагал. Боюсь представить, что нас ждет, когда выйдем наружу - покрашенный замок?
   - Тебя не звал, но можешь остаться, - буркнул Лубь, копаясь в сундуке. Было видно, что въехал жилец совсем недавно, и вещи с мебелью лишь занесли, не расставив.
   - Ты это, если нужна будет помощь с расстановкой там, зови, - подал голос, - помогу. А что с дверью, когда будет?
   Ни в одном строении в обоих дворах еще не было дверей, все проемы пустовали, хотя в замке некоторые помещения уже были закрыты даже на замок, видел их, увесистые такие. Интересно, что же там за ними такое, ну, да не мне совать туда свой нос, по крайней мере, пока.
   - Посмотрим, может, и сам обойдусь, - опять бурчание, однако было видно, что Лубь явно борется с собой.
   Вскоре на свет появились кольчужка, такие же штаны, перчатки и зачехленный топор. Карлик споро накинул все это поверх себя, смешно попрыгал, влезая в нижнюю часть "доспеха", натянул перчатки и, расчехлив топор, кивнул:
   - Двигаем.
   - А у тебя может выйти уютный домик, печку какую поставить, шкуры, окно застеклить, хорошо выйдет, - задумчиво прикинул объем работ.
   - Себе такое сделай.
   - Не могу, - на его колкости решил внимания не обращать, - у меня нет своего места здесь.
   - В смысле? - не понял тот.
   - Ну, в смысле, у меня кровати даже нет.
   Лубь встал, обернулся, заглянул в лицо:
   - А спишь где?
   - Да, где придется, но чаще по заданиям мотаюсь, то Арргат куда пошлет, то Ннарду помочь надо.
   - Ясно, - в его лице явно что-то переменилось, - чего стоим, пошли.
   Пройдя в главный зал, свернули направо, к ведущим вниз ступеням. Что хорошо, светильники на стенах уже вовсю пылали, хотя мне свет был и без надобности, однако замок оживал. А учитывая, сколько сам приложил усилий, даже радость какую-то ощущал, причастность, так сказать. Эх, глянуть бы на все в законченном варианте, ну да время, дай бог, еще будет, успеется.
   Спустившись на два пролета, попали в небольшую комнатушку с двумя светильниками и внушительных размеров дверью. Лубь, остановившись перед ней, почему-то сразу прислушался, но оттуда не доносилось ни звука, и карлик, горестно вздохнув, впихнул ключ в замочную скважину.
   - Готов? - бросил он за спину.
   - Всегда, - не преминул с ответом.
   И дверь с клацаньем открылась, явив моему взору такой бедлам, такой беспорядок, что следующие слова вырвались сами собой:
   - Тут не оружие надо было брать, а метлы.
   - Метлы потом будут, сначала изведем то, что все это устроило, - проворчал Лубь и не спеша двинулся вперед, крепко сжимая в руках топор. Я пошел следом. В общем, библиотека строилась с размахом, это понял сразу, как только стало хоть что-то видно. Огромная пещера со сводом высотой в три-четыре метра над полом, с два десятка в длину и столько же, примерно, в ширину. И везде, абсолютно везде заваленные, поломанные, а то и погрызенные полки, про то, что творилось внизу, под ногами, лучше вообще не упоминать. Сплошной хруст и шелест: книги, пергаменты, свитки, рулоны, все вперемешку и в жутком беспорядке.
   - Это же какая тварь такое учудила?
   - Какая, какая, вот и увидим, какая, - он щурился в темноту, пытаясь что-то определить, и я не выдержал.
   - Что ищем-то?
   - Треноги ищем, с шарами такими, - после небольшой паузы выдал карлик.
   - Одна там, под полкой, - указал рукой на завал в паре метров от нас. В кипе книг и прочей макулатуры явственно проглядывались кованые ножки, а чуть дальше выглядывало и белесое полушарие.
   - Так чего стоишь, двинули.
   Но мы не двинули, а почти что прокрались, причем я лишь за компанию, а Лубь на полном серьезе и отставив легка в сторону топор. Но опасности я пока не видел, как и не слышал тоже, создавалось впечатление, что кроме нас тут вообще никого нет.
   - Надо ее поднять, ты давай, действуй, а я прикрою.
   Спорить не стал, тем более доказывать, что прикрывать должен все видящий, а не только слышащий, и принялся за дело. Булавы легли рядом, что бы в случае чего тут же оказаться в руках, и пошло поехало. Растаскать в стороны книги, не забывая посматривать по сторонам, убрать все лишнее и то, что может повредиться при вытаскивании кованой конструкции, потом слегка приподнять довольно тяжелую и массивную полку, и, зацепив ногой, сделать последний финт. Есть, по виду напоминает лампу и, думаю, скорее всего это она, только почему-то не рабочая. Закончилась манна, или что у них тут вместо батареек?
   - Ставь уже, - сипло буркнул карлик, - долго возишься.
   - Да ставлю, ставлю, - да будет свет сказал электрик, и перерезал провода, как только конечности треноги прочно встали на твердую поверхность, внутри сферы тут же забрезжил легкий огонек, постепенно начавший разгораться. Я тут же подхватил с пола свое оружие и отошел в сторону, еще рванет как.
   - Это безопасно?
   - А кто его знает, хозяин сказал, они полные.
   Последовавшая вслед за этим вспышка чуть не ослепила нас, в глазах полыхнуло, пошли круги, захотелось зажмуриться, но Лубь уже зло шипел, часто моргая:
   - Не закрывай глаза, сейчас вылезет! - и точно, секунд через десять, в дальнем конце библиотеки послышался сначала шелест, а потом и грохот, что-то завалилось на пол, наверняка еще одна полка, с нее посыпалась макулатура, а я уже приметил несущееся к нам нечто.
   - Лубь, справа!
   - Вижу, черт, до сих пор круги!
   - Я оттяну на себя, проморгайся, - и хотя сам еще толком не отошел после светового надругательства, оказался, более к нему устойчив.
   Удар! Словно кеглю, меня отбросило к ближайшей полке и ощутимо приложило спиной, хиты моргнули, уменьшившись, а через мгновение послышалось "Ёк" и напарника, видимо также совершившего небольшой перелет. Что за монстр нам противостоит, так и не смог усмотреть, лишь только ник - "Книжный демон", да еще отмети его скорость и силу. И вот куда эта тварь опять делась?
   - Лубь, цел? Это книжный демон какой-то.
   - Уверен? - карлик уже почти выбрался, отпихивая в сторону пару толстенных томов.
   - Да, успел заметить.
   - Плохо, быстрые и живучие твари.
   - Уже встречался с такими? - я медленно шел в его сторону, прислушиваясь и оглядываясь.
   - Нет, но читал, хитрые, и прячутся еще, - он таки вылез и тоже прислушался.
   - И наш спрятался, идеи есть? - голова была пустая.
   - Держимся вместе, ищем треноги и поднимаем их, они загораются только так.
   - А тварь?
   - И тварь, но сначала треноги, - и я понял, что он банально боится оказаться в кромешной темноте. Много он тогда не навоюет, а враг хитер и наверняка ударит в спину, да даже если и в лоб, все равно Лубь ничего не заметит.
   Дальше двигались спина к спине, у каждого свой сектор обзора и карлик периодически шептал:
   - Ну что, видишь?
   - Нет, пока нет, - он уже понял, что тьма для меня не помеха, но расспрашивать не стал, и я был ему за это благодарен. Наконец, под одним из завалов удалось углядеть уже знакомые ножки, и мы осторожно двинулись вперед. Процедура повторилась, и опять, когда свет жахнул по сторонам, издалека раздался шелест, а затем смазанная тень ударила нам во фланг. Вернее, попыталась повторить удавшееся ранее, но только уже с двумя сразу. И просчиталась, хотя и не сильно, нас таки отбросило в стороны, но задеть мы ее успели.
   - Ргхаа! - взрыкнула тень и в считанные мгновения скрылась из глаз.
   - Лубь, его, походу, раздражают эти вспышки, - сделал я предположение, - и знаешь, у меня есть идея.
   - Идея, черт, с твоими идеями, я себе зуб выбил, - карлик недовольно морщился, обследуя челюсть, - что ты там надумал уже?
   - Находим две треноги, одну ставим сразу, вторую - как он начнет бежать, тогда лупанет и по нему.
   - Можно попробовать, но ели разозлим его только и подохнем, виноват будешь ты, - он хмуро глянул на меня и я кивнул, а что, резонно.
   Следующие полчаса блужданий ничем особо интересным не запомнились, тварь не нападала, а мы знай себе пробирались от завала к завалу. Впрочем, обе треноги нашлись не так что бы и быстро, зато откопались довольно легко. Оттащив их на более-менее свободное пространство, заранее прикинули, куда отскочить, и кто как будет бить. Лубь предложил мочить монстра не сверху вниз, как в прошлый раз, а сразу в морду, боковым, плюс его скорость - попадания должны были выйти солидные. На том и порешили.
   - Готов?
   - Ставь уже, - буркнул напарник, и я поднял треногу, - глаза.
   Мы синхронно отвернулись, зажмурились и прикрыли лица руками. Вспышка! И опять шелест вдалеке, опять что-то с грохотом отлетает в сторону, рано, рано, пора - ставлю вторую! Два синхронных прыжка в стороны и два удара лились в один, и тут же зубодробительная отдача в руки, думал, хана, кисти полетят, сжимая оружие, в одну сторону, а я в другую, развернуло меня знатно.
   - Глаза! - орет уже Лубь, я зажмуриваясь и даже сквозь веки ощущаю, как их пробивает чуть ли не насквозь слепящим, ярким и обжигающим светом.
   - Ргхаа! - ревет монстр совсем поблизости.
   - Беей его!! - вопит карлик, бросаясь к бьющейся на полу туше. Одна тренога тут же улетает в сторону, и я понимаю, что на очереди вторая, слишком рядом они стояли, и что потом напарник буквально ослепнет, и с монстром останусь лишь я, один на один. Рывок, и обе булавы с глухим стуком вгрызаются в парящий темным дымком контур. Тут же рядом опускается топор, коротышка выкрикивает какую-то ерунду и вдруг быстро-быстро начинает шинковать беснующееся перед нами тело. Что характерно, так и не понял, как оно выглядит, все расплывчатое, мутное, но четыре лапы, голову и куцый хвост я выделил отчетливо. И снова повторил серию ударов, вливая почти не режущийся урон и даже выбивая один крит. Полоса жизней твари уверенно ползет к середине. Лубь продолжает орать, работая топором, как сумасшедший, словно берсерк дорвавшийся до боя, а может, так оно и было. У меня даже мелькнула мысль, что сойдись с ним один на один, лежать остался бы точно я, а он ушел. Но размышлять было некогда, и мы снова били его, били, били, пока у твари, наконец, не прошло оцепенение после вспышки, и она вновь раскидав нас, не ускакала вглубь библиотеки.
   - Фух, тяжко, - Лубь сидел, тяжело дыша и сплевывая кровь.
   - Зацепило? - мне, судя по всему, досталось меньше, умудрился оказаться у головы и лупил лишь по ней, напарник же стоял со стороны лап, за что и поплатился.
   - Жить буду, - он сплюнул еще раз, - идея рабочая, повторить бы.
   - Согласен, - и, не задавая больше вопросов, поплелся искать треноги.
   Если с двумя так хорошо вышло, то стремя выйдет еще лучше - логика была проста, а с пятью, так вообще прекрасно. Карлик, правда, ждал всего одну, но когда я вернулся, таща в подмышках и на руках целых четыре, лишь одобрительно кивнул. Разместили их с учетом трепыхания противника, но и не далеко, что бы успеть поднимать новые - ему две и мне три. Затем я подлечился плодами, на НПС, оказывается, такая фича не действовала, и карлик лишь бурчал, дожидаясь, пока я не доем очередной фрукт.
   - Ты только во время боя жрать не захоти, - буркнул он на последок, - давай.
   И все повторилось, чуть ли не один в один, Лубь даже к лапам опять подошел. Но предупредить я его не успел, бросился поднимать лампу. Кстати, тварь выбежала к нам полностью излеченная, отметил краем сознания.
   - Глаза!
   - Ргхаа! - вновь взревела тварь, и мы получили еще секунд тридцать относительно безопасной рубки.
   - От лап отойди! - ору уже вошедшему в раж напарнику, но тот не слышит, черт, время.
   - Глаза!
   Крит! Триста семьдесят единиц урона. Шмяк! Сто восемьдесят единиц урона. Хрясь! Сто сорок единиц урона. Бам! Я отлетаю в сторону, тварь умудрилась извернуться и каким-то чудом выстрелила лапой именно в меня. Я-то думал, вспышки ламп слепят ее.
   - Глаза! - орет уже Лубь и я, даже не попытавшись встать, тут же крепко зажмуриваюсь.
   - Ргхаа!
   И снова вперед, снова в бой, мы словно мясники вокруг туши, рубим ее, кромсаем, но она все не дохнет и не дохнет. Вновь наступает мой черед, я отскакиваю и на долю секунды в ступоре замираю - лампы нет. Наверное, монстр таки умудрился задеть лапой.
   - Лубь, лампы нет, твои! - ору что есть мочи и вновь кидаюсь на монстра, пытаясь выиграть карлику пару лишних секунд. Книжный демон внезапно ловко подсекает меня и придавливает сверху лапой, намереваясь встать, в грудь давит, словно каменная плита сверху упала.
   - Глаза! - вспышка.
   - Ргхаа! - давление тут же исчезает и я поднимаюсь, пошатываясь и пытаясь сфокусировать взгляд, провожаю отлетевшего в сторону напарника, причем существенно дальше, чем обычно, сжимаю покрепче в руках булавы, и как только их не выронил, и прыгаю вперед.
   На, на, на, гадина! Получай, на, тварь, вот тебе, вот! Походу, психанул, так как тупо вылез сверху, усевшись на спину или живот, тут не поймешь, и принялся безостановочно и остервенело лупить по всему, куда только можно. Голова, шея, мечущиеся вокруг лапы, голова, шея, голова. Крит! Удар, удар, удар! В бочину неслабо прилетело, таки попала, тварь, делаю резкий взмах и мысленно: "Сброс!" По телу прошла освежающая волна. Удар, крит, крит! И еще, помимо моих атак, здоровье твари явно тикало в минус и само, редко, но убывало, и лишь потом, оглядывая труп, вспомнил про полученную Ауру Боли. И прикинул, сколько времени я находились рядом, по проценту каждые пять секунд. Выходило - только ею снес монстру около двадцати процентов, остальное поделить между карликом и мной, как итог - Книжного демона убил я.
   Прихромавший спустя некоторое время Лубь снова подключился к избиению, я же уже даже не задумывался, почему монстр почти не брыкается, а передние лапы лишь слабо подрагивают, знай шинковал его ударами. Булавы опускались одна за другой, неумолимо и гулко вгрызаясь голову и основание шеи.
  

"Получено 620 единиц опыта"

   Я тут же замер, осознавая произошедшее, и, переведя взгляд на продолжавшего разносить на куски уже мертвого монстра карлика, негромко позвал:
   - Лубь, все, одолели мы его, прекращай, - и только тут заметил, что рядом с моими жизнями красуется иконка напарника.
   - Это тебе за зуб! - Лубь еще пару раз саданул его топором и, тяжело дыша, остановился. Потом перевел уставший взгляд на меня и выдал, - ладно, не такая уж ты и бесполезная дубина.
   Я улыбнулся, с трудом осознавая, что, скорее всего, подобные речи в его устах значат существенно больше, чем может показаться. И то, как он скривился, явно пытаясь неумело скрыть намек на улыбку, лишь подтверждало это.
   - Ты тоже неплох, - киваю, - тебе помочь со всем этим?
   Киваю на бардак и хаос вокруг нас, но он лишь еще раз кривится, затем тоже оглядывается и вздыхает:
   - Помощь не помешает, и урглов, пожалуй, пригоню еще.
   Потом он ушел, а я, принявшись уплетать оставшуюся еду, взялся за поиск треног. В течение двух часов нашлись все тридцать две штуки, и за это время сделано оказалось не так уж и мало. Лысые уродцы работали быстро и качественно, сначала поподнимали все полки, потом принялись разгребать завалы макулатуры, складируя по кучам отдельно книги, свитки и все остальное.
   - Глаза! - привычно крикнул в пространство и отвернулся сам, зажмурившись, все, последняя, походу.
   Нашел потом Лубя и принялся помогать ему с сортировкой, отмечая, что ни одна загогулина ни в одной книжке мне не знакома. Какой-то древний язык, что ли, но доставать карлика вопросами по этому поводу не стал.
   - Все книги с такими мордами, - короткий палец уткнулся в яростно оскаленную морду твари, искусно вырезанную из дерева и прилепленную на обложку, - туда кидай, кстати, та тварь из одной из них вылезла.
   - Сама? - решил уточнить, а то кто его знает, держишь такое в руках, и тут на тебе, "здрасьте и досвидание" в одном томе, и твое тело падает на пол.
   - Да нет, тут другое, уже не опасно, туда, короче, - и кидает свой экземпляр.
   - А эти давай сюда, и осторожно, проблем потом не обреешься, - и убирает в сторону тоненькую, почти как брошюрку, книженцию, - даже не дыши на них.
   Я киваю и продолжаю разбирать сносимую урглами макулатуру. Чуть попозже Лубь пригнал еще и припахал их тоже заниматься разбором, вдвоем бы мы и за неделю тут вряд ли управились. Как объяснил управляющий, сначала нужно все распределить по тематике, потом по классам, а далее составить план-схему выставления всего этого на полки. И когда все уйдут, ему тут еще пару деньков точно торчать придется. В общем, пахали мы, пахали.
   - Ты это, вот, - протянул он мне вдруг что-то жутко старое и начавшее уже рассыпаться, - отнеси хозяину, он тебя ждет.
  

"Получено 300 единиц опыта"

   Кивнув, я встал, спорить с неписями касательно заданий было верхом глупости, да и выбраться отсюда вполне соответствовало моим желаниям. Этот шелест, пыль и постоянная болтовня урглов начали уже раздражать. Не для этого, как ни как, начал играть, уборкой еще тут не занимался.
   - Арргат, я с докладом, - начальство нашлось все там же, похоже, это фишка такая, всегда на одном месте находиться, только с тронного зала теперь переехали в более комфортное помещение.
   - Ссправилисссь?
   - Да, там Книжный демон был, Лубь сказал, ты эту книгу ждешь.
   - Не я, ты, - прошелестел Арргат, - и еще, у тебя не так уж много времени, готовьсся, ты отправляешьсся на воссток.
   - Как скажешь, - легкий поклон и шаг назад, разворот и неспешным шагом удаляюсь, оставляя работодателя наедине с его мыслями. Руки же с нетерпением мнут твердую, иногда даже казалось, местами окаменевшую обложку. Что же это за подарок такой, читать-то по ихнему и не умею, а на вид тот еще рариет. Выскочив наружу, во двор, тут же усаживаюсь на ступени и, с замиранием сердца вглядываюсь в почти стертый, но все еще проглядывающийся символ кулака. Только вот когти на пальцах, да и кисть, почему-то четырехпалая, странно. Но в голове уже бродят мысли типа: ну не может Арргат выдать мне какой-то хлам, тут явно нечто особо ценное и редкое. И сердце замерло бы в предвкушении, будь оно у меня в груди, по крайней мере, дыхание участилось точно, а я все не решался перевернуть обложку, смакуя момент.
   Наконец, свершилось - и глаза с разочарованием уставились на титульную страницу, напрочь испещренную волнистыми линиями во всевозможных конфигурациях. Второй лист - и с обеих сторон то же самое, третий, четвертый - черт, это что, стеб такой? Пятый, шестой, седьмой - рисунок, плохонький, тоже наполовину стертый, как и вся писанина, но уже хоть что-то. Рука с растопыренными, опять-таки, четырьмя пальцами, ниже уже сжатая в кулак, и опять волнистая тарабарщина, опять мне ничего не понятно. Да что за на хрен?
   Молнией скользнул в подвальные этажи, добрался до библиотеки, нашел Лубя, все так же зарывающегося в завалы макулатуры.
   - Чего тебе? - скосил глаза тот.
   - Ты, случаем, не в курсе, что это за язык такой? - протягиваю ему раскрытую книгу.
   - Ну, знаю, только не читаю, - сразу же предупредил карлик.
   - Блин, мне Арргат в награду дал, а я ни гу-гу в этом, - растерянным взглядом вновь пробегаю по ничего не говорящим мне строчкам.
   - Это и не удивительно, мало кто в мире вообще помнит их язык.
   - Кого их-то? - присаживаюсь рядом и начинаю помогать с книгами, авось услышу что полезное.
   - Да были когда-то, давно, только хозяин и застал, ну, и Ннард, конечно.
   - Так кем они были? - а работы вокруг, океан, урглы даже трети еще не разобрали, а его , бедолагу, уже не видно от входа было за многоэтажными построениями книг, кип со свитками и стопками прочей бумажной мудрости.
   - Воинами, и говорили, сильными, только... - замялся карлик, ухмыльнувшись.
   - Что?
   - Безоружными, - и скосил хитрый взгляд.
   - В смысле, в рукопашную сражались? - не понял я.
   - Да, вера у них такая была.
   - С кулаками против меча, - покачал головой, - и много они навоевали?
   Карлик хмыкнул:
   - Ты пойми, остались лишь сказки, да легенды, и то - в общем, верить особо нечему. Давай я вот топор возьму, а ты с кулаками на меня пойдешь.
   - Нет, ну тут я не спорю, даже и с булавами не уверен, что одолею тебя, - не преминул польстить собеседнику, - но ради интереса, как там было?
   - Да как, весь материк покорили, только магией и можно было противостоять, а на оружие и броню врага, рассказывают, чхать они хотели.
   - Да ну? - это что же за воины такие были, может, гиганты или нежить какая.
   - Мне еще отец так рассказывал, ну, сам понимаешь, ребенками все были.
   Ох, ни хрена себе тут историческая проработка, тут что, у каждого непися своя память "от" и "до", с родословной и прочими нюансами? И я уже по другому взглянул на карлика, ну никак в голове не укладывалось, что вот этот субъект вдруг заговорит о родных, пусть даже вскользь.
   - Были, - киваю, - ты кстати, как нанялся-то сюда?
   Лубь посопел, явно раздумывая, а не послать ли меня куда подальше, но, все же ответил:
   - Долг у моего народа перед хозяином, вот я и пришел на зов.
   - Ясно, - продолжать допытываться не стал, не мое дело, да и ему тема не особо приятна, - а я случайно на его могильник наткнулся, потом одно задание, другое, и вот, бегаю, кручусь.
   Карлик вытаращил глаза:
   - Так ты что, с самого начала с ним?!
   - Эм, ну, можно сказать и так, - его реакция меня озадачила, то ли гнев, то ли еще что, не понять, - а что?
   - Ничего, - буркнул он, - иди, не мешай мне, потом поговорим, ННарда найди, если с книжкой помощь нужна.
   И все, меня явно отшили причем без вариантов, любые попытки лишь усугубят отношения. И что такого сказал или сделал, ума не приложу. Завидует, может, или еще что? Только чему завидовать, странный он, или я глупый, что тоже не маловероятно. Так, где тут у нас булыжник обретается, надеюсь, появился уже. Повезло, вон, опять в скалу трансформировасля и дрыхнет, трансформер каменный. Ассоциации заставили губы разойтись в улыбке, ох, нравиться мне эта игра.
   - Ннард, тебя можно побеспокоить? - тишина.
   - Ннард.
   И опять нет ответа, черт, похоже, у него это надолго, ну, не караулить же мне его. Я опустил глаза на книжку и вздохнул, придется тебе полежать в рюкзаке до лучших времен.
   - Чего тебе, малек? - бахнуло над ухом, да так, что даже подскочил на месте.
   - Ну, если ты не занят, хотел бы услышать твое мнение.
   - Гм, гм, мнение, значит.
   - Да, - киваю, - мне тут перепало кое-что, но я безграмотен, язык не понимаю.
   - Арргат дал? - каменный утес слегка преобразился, и уже можно было вычленить голову, испытывающее на меня смотрящую.
   - Ага.
   - Ну, покажи, - пробасило растянуто, и я вытянул раскрытую книгу вперед.
   - Пойдем! - вдруг совсем другим тоном прогудел исполин, начав принимать свою обычную форму. Секунд пять, и передо мной уже не кусок скалы, а каменный колосс неизвестного уровня и силы. Почему-то казалось, что по силе он может быть даже и не слабее Арргата, если сойдутся один на один, правда Страж вряд ли останется в стороне, а ведь он тоже силен, и предостаточно. Но явно им не ровня, в этом сомнений у меня не было.
   Привел он меня в уже знакомый грот, дожидаясь, пока спущусь, и явно что-то обдумывая, его хмыканье и угуканье были слышны еще на середине спуска. Вот как он так быстро умудрился очутиться внизу?
   - Садись, есть разговор.
   Я сел, приготовившись слушать.
   После небольшой паузы, исполин заговорил вновь:
   - Зря он сделал тебе такой подарок, не подумал.
   - В смысле, ему может понадобиться эта книга?
   - Не понадобиться, а навредить.
   Опять пауза, мне же понятнее не стало.
   И Ннард явно понял это, вздохнув.
   - Смотри, есть наш мир, - его слова густым басом обволакивали мое сознание, - в нем живут множество как разумных, так и нет. Некоторые из них миролюбивые, а другие - хищники. Это не значит, что они плохие, просто, - великан замолчал, явно подбирая слова, - они такие. Запомни это: не плохо, и не хорошо, так есть! - он поднял палец.
   Я кивнул.
   - Арргат - волк, причем матерый. Его поступки уже определены его естеством. Опять же, он не зло, он просто такой!
   Честно говоря, начал прифигевать понемногу, непись читает мне философскую лекцию, и сказать, что меня не пробирает, означает соврать. Его голос словно приковывал к себе, а слова казались непреложной истиной, в то же время, я понимал, это не магия, он просто открывает истину, говорит то, что есть. Абстрактный взгляд со стороны, так сказать.
   - И он уже однажды становился один на один с миром, и пал! - Ннард замолк, явно что-то вспоминая. Ух, дорого бы я отдал, что бы увидеть мельтешащие перед ним картинки.
   - Его остановили они, сторонники кулака, - пророкотал он наконец, - народец, ставший родоначальником этого искусства был малочислен, но не жаден, и обучал всех желающих. Арргат же, Арргат получил то, к чему и стремился, власть, силу, неуязвимость. Но все это не вечно и не абсолютно, там, где ничего не могло поделать оружие, справился кулак.
   - Его заточили, - свел воедино услышанное и то, что знал сам.
   - Да, хотя могли и убить.
   - Не захотели?
   - Не стали, потому что... - и Ннард взглянул на меня, да так, что мурашки по коже побежали, - но тебе это не нужно, все в прошлом.
   Я сглотнул.
   - И ты выучишь их язык, - и мир поплыл.
  
  
   Глава 8
  
  
   Очнулся в полном одиночестве, там же, в гроте, вокруг стояла полная тишина, но я каким-то внутренним чутьем знал, наверху сейчас жутко хлещет, буквально заливая тоннами воды всю округу. Дождь, не редкий гость в этих краях, зарядил вновь. Это не показалось мне странным, не показалось опасным или еще чем-то из ряда вон выходящим. С происходящими вокруг чудесами и необычностями я уже начал постепенно свыкаться, привыкая воспринимать их как должное.
   Рядом, около ноги лежала книга, потертая, огрубевшая и начавшая уничтожаться временем, но все еще читабельная. "Путь руки" - значилось на обложке. Перевернул. История начала, история сотворения пути, избравших господство баланса. Их надежды и взгляды, устремленные в будущее, их сила в их руках и руках товарищей. Не важен пол, не важна раса, важен только путь. Красота обретается в силе и самодостаточности. Нет смысла претендовать на чужое, если это все уже есть в тебе. Нет смысла идти куда-нибудь в поиске, не посмотрев сначала вниз - вдруг уже найдено то необходимое, что не давало спать по ночам, тревожа душу и будоража мысли.
   Я читал и читал, не останавливаясь и с каким-то упоением, книга рассказывала об утопии, охватившей часть материка. Здесь не было речи о подвигах, о существах, их свершавших, так, лишь вскользь, не более, но историческая справка, а именно так я ее воспринимал, оказалась куда как занимательной. Потом дошел до азов учения, наставники, все как один, поначалу принадлежали одной расе - расе четырехпалых, их так и называли, потому, как все иные разумные имели по пять пальцев на конечностях. Впрочем, не суть.
   Я буквально прикипел взглядом к строкам, описывающим боевые наставления и уроки мастеров, но, к моему сожалению, никакой кнопки "выучить" не было, и более детально рассказывалось лишь на примере всего одного умения. В картинках, с объяснениями и разбором полетов и ситуаций применения. Дальше часть листков была откровенной трухой, тут же рассыпавшейся при попытке перевернуть или отлепить от склеившейся массы. Много чего было просто затерто или заляпано чем-то кранным, перекрывавшим всю текстовку. В том, что это была чья-то кровь, я не сомневался, как ив том, каким образом Арргату досталась эта книга. Кто-то явно вынужден был умереть. В конце удалось разобрать лишь наставление: "Не останавливайся на достигнутом, ищи, и никогда не навязывайся".
  

"Получено достижение "Адепт забытого пути"

   Вау, еще и достижение дали, и история, конечно, занимательная, но я рассчитывал, признаться, на нечто большее. Ладно, что там нам перепало?
  
   "Адепт забытого пути: бонус к урону в рукопашной +1%. Вы изучили первую ступень забытой техники рукопашного боя"
  
   И что с этого, убрать булавы и начать лупить всех кулаками? Да я по урону просяду раз в пять, если не больше, а эта прибавка, хоть и начальная, в один процент, просто смешная. Скривившись, полез проверять менюшки персонажа - все по старому, все тоже, оппа, оппа-па! Взгляд с удивлением уставился на активное умение, соседствовавшее с "Каменной плотью" и, читая характеристики, чуть не вскочил на ноги от нахлынувших эмоций. Вообще такого никогда не видел:
  
   "Удар кулаком: сила и грация естества. Урон: 2-й модификатор силы, 1,5-й модификатор ловкости. Дробящие повреждения. Шанс критического удара - 10%. Затраты - 10 единиц ярости. Условие - отсутствие оружия. Применение: сжатая в кулак рука, мысленный посыл"
  
   Взгляд наверх тут же обозначил появление новой полосы значений, прямо над "Каменной плотью" красовался бар "Ярости", пустой. Ну, ни хрена ж себе, а как его заполнять-то, мутузить булавами, а потом переходить к рукопашной? Стоп, у меня ведь, вроде, аура была на ярость эту, нет? Вон он, "Яростная кровь":
  
   "Яростная кровь - бонус к умениям на ярости +20%, прирост ярости +20%, сопротивление заклинаниям, действующих на разум +1% за каждую набранную единицу ярости"
  
   Ахренеть, тут уже сам эпик велит качать кулачный бой, но все равно, по сравнению с булавами выглядит не очень. Как долго копить эту ярость, как быстро она тратиться, плюс сокращается радиус атаки, хотя скорость, по идее, выше должна стать, ведь минус вес оружия, а значит и выносливость меньше расходоваться будет, по идее. Черт, как-то все вроде и вкусно, и непонятно, тестировать надо, только тестировать. Книгу, перед выходом, решил спрятать в гроте, не зря ведь Ннард меня сюда привел, место явно укромное и мало кому известное. Есть даже подозрение, что конкретно Арргат о нем и не ведает. В общем, нашел щель, всунул в нее древний фолиант, авось еще пригодится, и опрометью бросился наверх.
   Первый же попавшийся моб и стал тушкой для битья. Но чтобы не снести его сразу, разрыв-то в уровнях не мал, пришлось пинать ногами и отвешивать тумаки, следя за набором этой самой ярости. Ну, что сказать, не так уж и плохо, или это из-за бонуса амулета, но каждое попадание по противнику, пусть и не сильное, наполняло полосу на двенадцать единиц. В общем, по сути, беспроигрышное дело, лупи нон-стоп, да еще в плюсе будешь. Скорее всего, мне опять-таки повезло, досталось начальное умение с минимумом затрат, иначе применять не было бы никакого смысла. Или игрой так задумано, что чтобы в руки не плыло - всегда нулевка, и далее по возрастающей.
   Оплеухи по противнику проходили не сильные, по пятьдесят урона в среднем, и когда полоса ярости заполнилась примерно на половину - для максимума должна быть сотня, походу - решил опробовать навык. Для активации умения требовалось ударить кулаком и мысленно его обозначить, надеюсь, только, в дальнейшем не придется использовать все эти мыслеформы. "Удар кулаком" - крит, триста шестьдесят единиц урона! "Удар кулаком" - сто воемьдесят единиц урона. Удар, уже без мысленно посыла, и снова крит!
  

"Получено 30 единиц опыта"

   Черт, а мне понравилось, опыт порезался, конечно, но скорость ударов, шкала выносливости и частота критов - у меня не было слов! А ярость потихоньку спадает, взгляд заметил убывание полосы - где-то, через пять секунд после окончания боя, запомним. Проморгал я, выходит, двадцати процентный бонус с амулета к урону, так что никакого проседания нет, как считал, а есть прирост в скорости, ну, и размен на бонусы. Там оглушение, немота и прочее, а тут криты, так что и думать нечего, буду развивать - кстати, как там правильно - "Путь руки", да, его и стану качать. А это что?
   Взгляд, задержавшийся на названии стиля, вызвал небольшое окно с характеристикой, что-то не помню такого. Точно, "Каменная плоть" имела свое место в списке умений и свой заголовок, так сказать - "Сила Земли", и тоже выпадающая характеристика. И как я проморгал только?
   "Сила Земли: успешное применение навыков категории увеличивает их потенциал и переводит в более качественные формы"
   "Путь руки: получает бонусы от навыков "Дробящее оружие", "Парное оружие", "Рукопашный бой" и напрямую зависит от показателей силы и ловкости на начальном этапе развития"
   Вот, уже более понятно, хотя и так ясно все было, удары дробят, расчет урона прописан, зависимость от навыков тоже логична, хотя наводит на определенные мысли. А именно, что стилей рукопашного боя явно несколько, и можно будет совмещать, надеюсь, это ж не как с мечом - если двуручный, то финты одноручного им никак не сделаешь качественно, а кулак он везде кулак, с какой стороны не посмотри. И жрать, наверное, будет ту же ярость. Предстающие передо мной возможности радовали все больше и больше, вот и появилось у меня воинская стезя, буду воином руки!
   И попер в лес, набить инвентарь жратвой и найти приключения на свой зад, хотелось как можно быстрее оседлать равного соперника и навешать ему люлей. Была еще гаденькая мыслишка, что имей я возможность сравнить приобретенное с умениями любого другого оружия, восторгу бы поубавилось. Но тешил себя тем, что, во-первых, сравнивать не с чем, и, во-вторых, "Удар кулаком" лишь начальное умение, дальше может быть круче. Плюс играющий народ явно не захочет хардкорить, как я, и будет развивать клинки, то есть уже не как все буду. Да еще и стиль у меня забытый, явно не простой, короче, расстраиваться не из-за чего, я крут и все у меня впереди!
   Найти мобов своего уровня оказалось не просто, повсюду мелочь, не стоящая времени и внимания, и складывающаяся максимум с четырех ударов. Первый для набора десяти единиц ярости, остальные буквально разрывающие обреченных мобов на куски. Если последним выходил крит, то так и происходило: голова, а попадать старался всегда по ней, буквально взрывалась ошметками и брызгами, хорошо хоть в стороны от меня, и тварь отлетала на добрые пару метров. И это будоражило, черт возьми!
   Идти решил за озеро, как раз рядом буду, спрошу, может, чего еще надо, вдруг повезет? Но Урргаз не ответил и не появился, видать занят чем у себя там на дне, или, даже отсутствует, кто знает, какие и куда у него могут быть ходы на дне. В общем, забрался в такие дебри, что если бы не карта, дорогу назад вовек не сыскал бы. Но что хотел, нашел - "Кровавая улитка", тридцать восьмой уровень. Даже больше, чем требовалось, но, попробовать стоило, к тому же "Ауру Боли" мою никто не отменял, да я и сам не знал, как ее отключить.
   Обитали эти совсем ничем не примечательные на вид существа, обычные улитки, только большие, во впадинах и рвах, исполосовавших все доступное глазу пространство вдоль и поперек. Зелень вокруг не поднималась выше колен, хоть и была густая и сочная, ею, походу, мобы и питались. У меня даже возникло сомнение, а стоит ли, травоядные, как ни как. Но первая же оказавшаяся на пути улитка вдруг довольно быстро и агрессивно кинулась в мою сторону.
   Минус один процент ухнул сразу, пинок для набора ярости, удар - сто шестьдесят единиц урона. Передняя часть твари разошлась вертикальной щелью и показала ряд мелких, но довольно острых зубов, ого, да ты тут все жрешь, а не только траву, всеядное, никак? Из образовавшейся пасти тут же ударила струя, только и успел, что рукой прикрыться.
   Минус сорок единиц здоровья, и кулак весь красный, вот дрянь, и жжется больно! Как оказалось, это был не единственный фортель в ее репертуаре, помимо плевков гадина еще кусалась, пряталась в панцирь, который я ей, все же, умудрился проломить, а еще драпала, и быстро, еле догнал сволочь. Хорошо были бонусы на скорость бега, а то пойди, добей среди остальных ее товарок, мигом сожрут.

"Получено 220 единиц опыта"

   Отлично, хотя мне и казалось, что как-то с перебором, на моем тридцать пятом всего и нужно-то было набрать три тысячи и хвостик в пятьдесят очей опыта. Так с какого роя тут кач такой быстрый? Или недосмотр разработчиков, или все та же стратегия, мол, заброшенные незаселенные никем территории, хардкор, повышенная сложность, отсутствие торга, учителей и, соответственно, бонусы для баланса. Я видел лишь эти два варианта и склонялся больше ко второму. Ну не могли разрабы всего этого великолепия, столько продумавшие и сделавшие, погореть на таком.
   За час с лишним добил тридцать шестой уровень, начисто подъев все свои запасы: восстанавливали они мало, а били меня часто, сильно и больно. Особенно когда умудрялся сразу двух улиток сагрить, и если бы не "Аура Боли", пришлось бы мне совсем туго. Так что апнувшись, отправился набивать инвентарь плодами, потом вернулся и продолжил гринд.
   Чем дальше, тем больше приноравливался махать кулаками, напрочь позабыв о мысленных посылах и используя умения лишь на голом наитии. Со временем стал выманивать тварей, попросту бросая в них камнями, при броске которых также наносился урон, хоть и мизерный, но и росла ярость. А потом сглупил и сагрил сразу четырех - пришлось драпать, и черт меня дернул не бежать дальше, а влезть на дерево. Слава богу, следом твари не поперли, но плеваться они не разучились, и я метался на этом карликовом "бонсае" как белка в колесе, уворачиваясь и прикрываясь ветвями.
   Урок не прошел даром, если бы не аура, там бы и помер, улетев на респ неизвестно куда, но твари дожглись быстрее, что меня и спасло. Больше не рисковал, только по одной, и только по краю, никаких забегов вглубь и прочей отсебятины.

"Получено 37 уровень"

"Получено 38 уровень"

   Апался быстро, уверенно и уже просчитывая, до какого доросту, если останусь тут еще на сутки. Очки все вбивал в силу, там прирост урона выше был. В навыках решил десятку не разделять и начал качать "Рукопашный бой", стремительно росший от "Новичка" к "Ученику", впрочем, "Парное оружие" тоже ощутимо подскочило, тянясь вслед всему остальному. Потом был перерыв и выход из игры.
   Но через час как штык вернулся на место и продолжил угнетать улиток, благо, твари успели возродиться. И как только я взял сороковой, даже очки распределить не успел, сзади прозвучал голос:
   - Хозяин ждет тебя! - Страж дождался моего утвердительного кивка и растворился в своей манере.
   Значит, игровой момент, достиг нужного уровня, запускается очередной скрипт и: получите-распишитесь. Что же, выходит, настало время той самой экскурсии на восток, и я был только рад этому. Хотя и улитки превосходно пинались, думаю, до полтинника на них точно дополз бы, но наниматель ждет.
   - Ты звал? - Арргат, как и ожидал, находился у себя. З время моего отсутствия замок успел перемениться еще больше, появились недостающие двери, перила, мебель, светильников в разы стало больше, хотя он явно в них и не нуждался. По всему выходило, что пока мои глаза здесь - все идет чинно и не спеша, а как только отлучаюсь, сразу "Бум!" и все готово. Боюсь представить, что тут будет, когда вернусь, хоть бы не город только, оставьте мне хардкор, очень вас прошу!
   - Да, ты сстал ссильнее, и готов выполнить мое сследующее задание, - он вперил в меня взгляд, - на восстоке ессть город, где ссмешение расс это норма, они его так и назвали, Фадаан, что значит вольный, хотя и забыли это значение.
   Я внимательно слушал, устроившись в кресле, с накинутой на него шкурой. Интересно, где ее взяли, подобного зверья в округе не видел, но мягкая, и на ощупь приятная, и зад не против.
   - Там найдешь алхимика, Гареллая, он сскажет, что делать дальше.
   Киваю:
   - Понял, добраться до Фадаана, найти Гареллая.
   - Добиратьсся недолго, впрочем, найди моего управляющего, он в курссе осстального.
   Лубь оказался в своем домишке, что-то сосредоточенно записывающий в толстенную книгу на столе. Расходы-приходы, что ли, бухгалтерией занят: сколько свечек в туалет поставить?
   - А у тебя тут шикарно, - присвистнул, зайдя внутрь после стука и не дожидаясь приглашения, - устроился дай бог!
   - А то, по заслугам и награда, - в привычной сварливой манере отозвался карлик, - чего себе не выпросишь, небось, тоже баклуши не бьешь.
   - Не знаю даже, - пожал плечами, привык как-то, да и некогда, - к тебе вот сказал наведаться, в поход меня отправляет, - и чуть не ляпнул туристический, думаю, непись бы этого не понял.
   - А, ну да, - отложив перо, он уставился на меня, - бывал хоть раз там?
   - Нет, - покачал головой.
   - Плохо.
   - Почему?
   - А ты думаешь кто для них, брат, сват или еще родня какая? Значит так, будет тебе сейчас небольшая лекция, а то, чувствую, и хозяина расстроишь, задание не выполнишь, и сам пропадешь.
   Ну, вот, мне еще НПС нотации не читал, очень хорошо, хотя в брифинге поучаствую, как ни как, новая инфа о мире будет, может, интересное что расскажет.
   - В общем, так, там все строго, везде стражи и порядок, в драки не ввязывайся и нос никуда не суй. Язык общий, но нравы разные, и рас всевозможных полно, так что будь осторожен, начеку, и смотри не влипни ни во что. Фадаан поделен на жилые кварталы, ремесленные, торговые и кварталы знати. Тебе нужны ремесленные, там спросишь этого, как его, - он пощелкал пальцами.
   - Гареллая, - подсказал я.
   - Да, его, ну и имечко, - скривился карлик, - а там действуешь дальше, строго по плану, ниже травы и тише воды, понял?
   - Понял, сложностей возникнуть не должно.
   - Ну, это еще как сказать, - побарабанил пальцами по столку собеседник.
   - В смысле?
   - В смысле искать будут, - поставил он меня ответом в тупик.
   - А, погоди, не понял, а с чего вдруг кому-то меня искать?
   - Ну, ты же не пешком в Фадаан пойдешь, через все наши горы, леса и болота, полгода только в одну сторону добираться будешь, а потом еще и назад, - и постучал себя по лбу, выразительно на меня утавившись, - хозяин тебя порталом перекинет, и его открытие засекут, не сразу, правда, но ты должен будешь за это время ноги в руки, и свалить оттуда подобру-поздорову.
   Киваю, уже начинает проясняться, все-таки я засланец и риск будет, слушаем дальше.
   - Когда все на месте выполнишь, получишь у этого, черт, опять имя забыл, алхимика, знак, и по нему хозяин вернет тебя обратно, понял?
   - Понял, мне как, кстати, переодеться или еще есть какие предосторожности?
   - Это само собой, не хватало еще перед стражей в форме темной луны расхаживать, все равно, что самому пойти и сдаться. А бояться больше и нечего, ты человек, их там полно, одет будешь как они, никто и не прицепиться, если сам глупить не начнешь, - и внимательно так на меня посмотрел.
   - Чего, я себе не враг, - поднял руки, - в каталажку не хочу.
   - Не хочет он, - пробурчал карлик и полез в шкаф, - на, вот, примерь.
   На кровать упали штаны, рубаха, куртка, пояс под оружие, сапоги и, не поверил своим глазам, нижнее белье. Ну, наконец-то, а то все голый и голый, назад точно не отдам.
   - Это тебе, так сказать, с барского плеча, подарок.
   - Спасибо, - я уже натягивал обновки, слегка кривясь не впечатляющим характеристикам.
   - А ты думал, - заржал Лубь, - я тебе что-то равноценное этому дам?
   Обмен был неважнецкий и даже очень, кроме небольшой защиты в один процент новые шмотки не обладали больше ничем, кроме характеристик типа: удобное, стильное и так далее. Да уж, только для города и годиться, но, как ни как, мой второй комплект одежды за всю игру, с трусами причем, подумалось ехидно. Что еще оказалось забавным, когда переодевался, Лубь тактично отвернулся, вау, даже такое прописали неписям, радует!
   - Все, теперь к хозяину, вещи только, как вернешься, не забудь забрать, у меня тут не склад, - раздалось ворчливое в спину.
   - Готов? - начальство встретило меня чуть ли не на ступенях и, не дожидаясь ответа, провело в бывшую ранее закрытой комнату, - становись в центр.
   Я подчинился, замерев между двух вырастающих из пола колонн, испещренных неизвестными символами, аналогичными тем, что были и под ногами. Наши взгляды встретились, и я кивнул, готов. Арргат кивнул в ответ и воздел руки, меня тут же ощутимо сжало с боков, потом еще сильнее, и сознание мигнуло, всего лишь на долю мгновения, но этого хватило. Вокруг был лес, густой, зеленый и явно чужой. Не в смысле враждебный, а какой-то другой, непривычный: другие деревья, кусты и трава, цвета и оттенки тоже очень сильно отличались от того, к чему привык. Нет, зеленый, конечно, зеленым и остался, просто вот, ну, не знаю, другое и все тут. И тут же вспомнив, что надо драпать, вломился в кусты.
   Несся, не разбирая дороги, примерно с полчаса, петляя, как заяц и игнорируя кидавшихся следом низкоуровневых мобов. С моим сороковым на их пятые и шестые можно было вообще плевать с высокой колокольни, плевками попришибал бы. Но время дорого, и чем дальше окажусь от точки выхода, тем лучше, Лубь это четко дал понять.
   А потом шум в стороне, я притормаживаю, и на меня с широченными от страха глазами выскакивает белоснежное чудо, врезается в грудь и мы вместе, кубарем, улетаем дальше в кусты.
   - Какого, - только и успел прорычать, как прикусил язык, заметив милое личико, острые ушки и те же широко распахнутые глаза.
   Через мгновение кусты вновь затрещали, и на нас сверху свалился кабан пятого уровня, я крякнул, принимая сверху еще и этот вес. А потом от всей души впечатал кулаком в коричневый бок.
  

"Получена 1 единица опыта"

   - Это как понимать? - спросил у чудного создания, хотя и так все было ясно с первого взгляда. Нубка, не рассчитала, испугалась, да и до сих пор в шоке, кстати почему?
   - Ты чего? - вновь призвал "Анали", а именно такой ник был у эльфийки, спуститься с небес на землю.
   - Ой, прости, прости пожалуйста, - ее будто переключили и остроухая тут же соскочила слезла с меня, вскочила и отошла на пару шагов, - я не специально, честно.
   - Угу, - буркнул в ответ, вставая, - ладно, бывай, и не прыгай на людей так больше, не поймут.
   А в груди было радостно, игроки, наконец-то, хоть посмотрю, как у них тут все устроено. Локация явно нубская, кабаны, зайцы и прочая дребедень, вон, малышня какая качается. Эх, жизнь!
   - Постой, ты в город? - за рукав дернули.
   - Ну, - кивнул неопределенно.
   - Можно с тобой? - на лице напротив появилось страдальческое выражение, неужто действительно боится?
   - Да ради бога, - почему бы и нет, хоть к Фадаану выведет, уже хорошо, - а чего не сама, потерялась?
   - Да нет, карта же есть, - спутница направилась в сторону, - просто зверье, - и передернула плечами, - ты идешь?
   Поравнявшись с ней, потопал рядом, слегка отставая, вразвалочку, путь ей лучше кажется, что не спешу, чем не знаю куда идти. Подозрений вызывать не хотелось. Да она и не заметила бы, думаю, та еще балаболка попалась, как заведенная о красоте игры жужжит и жужжит.
   - Послушай, Анали, - наконец не выдержал я и надеясь сменить тему, - а почему одна качаешься, если не нравится сам процесс, найди себе друзей, вместе и быстрее выйдет.
   - Ну, пыталась, - девушка кивнула, - да тут или неадекваты, или молчуны, или уже в группах.
   - Да ладно, - мне слабо верилось, что так уж трудно найти напарников, пусть даже посредственных.
   - Я тебе серьезно говорю, - отозвалась собеседница, - это ты когда тут бегал, все могло и быть по другому, а сейчас вот так, - и развела руками, мол, печаль да и только. По пути нас пару раз пытались атаковать мобы, но улетали на перерождения с одной моей тычки, иногда даже смешно выходило, когда даешь мобу пинок под зад, и он обижено опадает.
   - А ты чего здесь забыл?
   - Да искал кое-кого, не нашел, видать, сам выбрался, - соврал, не сводя глаз с поворота дороги, откуда доносился все нарастающий грохот.
   - Стража на выезде, странно, - произнесла девушка, - вроде прорывов не было.
   - И часто они теперь в нубской локации происходят? - вопрос простой, в тему и не подкопаешься, и я простой гуляющий подругой сорокоуровневый игрок, вы не за мной, я вам не нужен. Вылетевшие на дорогу рыцари мгновенно сократили между нами дистанцию и унесли прочь, подняв после себя тучи пыли, Анали закашлялась.
   - Не часто, но бывают, и пыль эта, в горло прямо лезет! - раздражения в голосе собеседницы прибавилось, - ну зачем было это в игру вводить?
   - Так реальнее, - пожал плечами, с облегчением прислушиваясь к топоту удаляющегося отряда, наверняка посланного по мою душу.
   - К разрабам такую реалестичность, у людей, может, аллергия на это.
   - У тебя? - вскинул удивленно брови, про реальные болезни, перенесенные в игру, я еще не слышал.
   - Да нет, конечно, это я так, - улыбнулась спутница, - просто гадости могли бы и не добавлять.
   - Ну, каждому свое, - покачал головой.
   - Как там, кстати?
   - Где, - иногда мне ее было очень трудно понять.
   - Ну, на сороковом, - пояснила эльфийка.
   И что ей ответить?
   - Так же, как и на твоем пятом, только на тридцать с лишним уровней больше, - улыбнулся в ответ.
   - Небось, с самого начала играешь?
   - Ну, да, - кивнул, пусть сама мне легенду выстраивает, поглядим, что выйдет.
   - Тяжело было?
   - Относительно, зависит от точки зрения, да и возраста тоже, - между прочим, не мои слова, но я с ними полностью согласен, мне их еще в моей самой первой рпгшке точно на такой же вопрос сказали, эх были ведь времена, про вирт ни сном, ни духом никто.
   - Ясно, а тебе сколько? - ну, вот, началось.
   - Столько, сколько и персонажу.
   - Ага, ролевик, значит, - выдала догадку девушка. Почему у нее мой ответ ассоциировался именно с этим, ума не приложу, но влезать в ее головку и объяснять очевидные вещи не стал, не хотелось.
   - А почему без клана? - смотрит испытующе.
   - А должен?
   - Ну, вы, хаи, обычно кучкуетесь, данжи там всякие, рейды.
   - Так уж и хаи.
   - А то нет, - кивает серьезно, - я выше пятидесятого у нас никого и не видела.
   - Прячутся, может?
   - Ну да, в столице попрячешься, - смеется, - странный ты, конечно.
   Оппа, что за неприятный поворот.
   - И чем же, что провожу тебя?
   - Ну, и это, до маленьких дела обычно ни у кого из старших нет, если не клановые.
   - Вот тебе и ответ - найди клан, будет с кем качаться.
   - Рано, с десятого только можно.
   - Да сколько тут осталось, еще пять поднимешь, и привет фан, прощай уныние.
   - Если бы, - вздыхает, - может ты какой посоветуешь?
   - Что, клан, нет, я потому и сам, не нашел по себе еще ничего.
   - А был?
   - И не был, - улыбаюсь, вот ведь настырная, любопытная и остроухая, к тому же.
   Дорога впереди вильнула и, наконец, стала видна и цель моего путешествия, мгновенно отобразившаяся на мини-карте. Высокие стены из желтоватого камня, огромные, оббитые железом ворота и настоящий цирк на выезде перед ними: шатры, лавки, телеги, еще какие-то ряды с ящиками, шум, гам, и это тут, что будет в городе, боюсь даже представить.
   - Ладно, спасибо за эскорт, - мило улыбнулась эльфийка, - еще увидимся, - и побежала прочь.
  

"Получено предложения добавиться в друзья от Анали: Да/Нет"

   Вздыхаю и жму "Да", почему бы и нет, удалить всегда смогу, а информации обо мне она никакой не получит, по идее, вон я у нее даже уровень не вижу, значит, и я инкогнито останусь. Просто ник в списке и все.
   - Скупаю заячьи лапки, скупаю заячьи...
   - Ищу танка на кач от пятого уровня!
   - Набор в группу!
   - Куплю травы...
   - Наложу благословение, недорого!
   - Чиню бесплатно, подходи!
   - Айрис, ты где, Айрис!
   - Долгоните серебра...
   - Ах, ты паскуда, я тебя чмырить буду!
   Ор, шум, гам - какофонию творящегося вокруг невозможно было описать, сначала была радость от ощущения себя среди своих, потом голова стала пухнуть, а далее и вообще приставать стали, одному денег, другого качни, еще кому-то подари что ненужно. Вкрай нубье ополоумело, вроде и не пускают в игру школьников, а такое впечатление, что они тут все поголовно из-за парт повыскакивали. Дурдом солнышко!
   В ворота проскочил, и даже дух перевел, сразу заметив улыбающихся мне стражников, кивнул в ответ.
   - Что, оглох? - спросил один, пряча улыбку в усы.
   - Да ужас какой-то, галдят как воронье, себя не слышно.
   - Ага, есть такое, - довольно закивали, проходя мимо
   Так, ну, у них спрашивать про ремесленный квартал явно не стоит, лишние точки соприкосновения с законом мне не нужны. А вот у одного из прохаживающихся неподалеку НПС, коих было вокруг просто пруд пруди, вполне безопасно, думаю. И, выбрав цель, направился к забавно одетому толстячку, явно никуда не спешащему и ничем не занятому.
   - Простите, не уделите мне пару минут? - обратился я, подойдя почти вплотную.
   Тот окинул меня взглядом, словно раздумывая, отвечать или нет, что то для себя, видимо, решил, и кивнул:
   - Чем могу помочь?
   - Не подскажите, как к ремесленным кварталам не плутая добраться?
   - К ремесленным, ну, - НПС на миг задумался, - по главной, - машет рукой, - потом свернете налево у дома с синей черепице и вдоль него, по ступеням, наверх, а там дальше увидите вывески, думаю, так быстрее всего выйдет.
   - Благодарю, - киваю и немедленно удаляюсь прочь. Черт, какой странный тип, и дернуло же меня именно к нему подойти. Однако спустя пару минут мысли о чудаке, настырно пялящемся мне в спину, выветрились окончательно. Франт не соврал, добрался я быстро и сразу же заметил вывески, оставалось лишь найти нужного мне алхимика.
   - Извините, не подскажете, где мне найти алхимика Гареллая? - этот вопрос был задан мною уже три раза, и никто не мог сказать ничего определенного, лишь головами качали. И только зайдя в одну из лавок, торговавшую всякой мелочью типа пуговиц, скрепок, шпилек и прочего барахлом, а также предлагавшей услуги по их пришиванию и изготовлению, получил вполне сносный ответ:
   - По этой улице до конца, потом направо и первый поворот налево - это их проулок, там найдете.
   - Спасибо, - кивнул с облегчением, - а у оружейников тоже свои улицы?
   - Конечно, - улыбнулась хозяйка лавки, - только это вам в торговый квартал нужно.
   В общем, лавку Гареллая нашел уже без проблем, правда, поначалу сунувшись к его конкуренту и еле выбравшись наружу. Дотошный дядька никак не мог взять в толк, чего у него нет такого, что есть у Гареллая, и допытывался, вцепившись как клещ, предлагая и скидки, и доставку и вообще, качество у него отменное.
   - Фух, вы Гареллай? - ввалившись внутрь очередного магазинчика, остановился взглядом на высоком и худом мужике, слишком бледном, что бы казаться здоровым, но это его дела, не мои.
   - Да, я Гареллай, чем могу помочь?
   - Мне поручено найти вас.
   - И кем же? - глаза стоящего напротив человека прищурились.
   - Вы знаете, - тут у меня были сомнения, стоит ли называть имена, но раз инструкций на этот счет не давали, то, - Арргат.
   Глаза напротив согласно прикрылись. Я осмотрелся: полки, склянки, мензурки, но ценников нет ни одного, значит, не продает. Гареллай открыл глаза, оценивающе осмотрел меня еще раз и произнес:
   - Ну, что же, приветствую у себя в лавке, - и растянул губы в ухмылке.
  

"Получено 180 единиц опыта"

  
   - Хорошо, - киваю, - но я бы предпочел не задерживаться дольше необходимого, поэтому давайте приступим сразу к делу.
   - Что же, как скажете, пройдемте, - и он поманил меня за собой, вглубь магазина. Обнаружившаяся дальше дверь была открыта, а потом закрыта с другой стороны. Настенные лампы при нашем приближении вспыхивали, освещая небольшой участок прохода, и тут же гасли за спинами, стоило немного отойти. Никогда бы не подумал, что в таких лавочках могут быть столь длинные и витиеватые задние помещения. Кишка коридора закончилась именно тогда, когда уже сам хотел поинтересоваться - что за шутки, на хрен? Арка, под ногами каменные плиты, стены исписаны какими-то иероглифами и больше похожи на детскую возню, нежели на что-то серьезное. Но вот под стенами и на полках - тут явно было на что посмотреть, и могу поспорить, стража бы точно заинтересовалась подобным.
   Начиная от неизвестных тварей в бадьях в половину меня размером, и заканчивая вполне свежими на вид отрубленными головами с дико вытаращенными глазами и распахнутыми в криках ртами. Требуха, развешанная под потолком, своим сизым видом прекрасно дополняющая антураж комнаты смерти. Заспиртованные части тел: руки, ноги, уши, носы и прочие остатки бедолаг, распрощавшихся жизнью наверняка только из-за этого жуткого заказа, и многое-многое другое. Признаться, первым порывом было добавить ко всему этому великолепию и самого хозяина, уложив его по кускам в каждую банку, и каждую бадью. Однако пересилил себя, напомнив, что все это игра и отыгрыш роли, и все вокруг не более чем специально воссозданная атмосфера для явно негативного персонажа. И только.
   - Осторожно, свежее, не выпачкайтесь, - провожатый махнул в сторону кишок, будто и так не было видно, что с них до сих пор капает.
   - Опасный бизнес, - процедил, стиснув зубы.
   - Еще какой опасный, стража вынюхивает уже который месяц, да пока золото решает все, - осклабился Гареллай.
   - К делу, - напоминаю, вновь еле сдерживая порыв расколоть голову этому НПС, благо уровни позволяли.
   - Не вопрос, для начала, - на столе была разложена карта, - необходимо пробраться в Пещеры Отчаяния, как, ваше дело. Но в конце, - его палец прошелся по небольшому лабиринту и замер посередине идеально круглого помещения, - когда одолеете того, кто там обитает, вам придется вскрыть его грудную клетку и добыть сердце.
   - А сами? - тут же выдал я, - нет желания прогуляться?
   -Гм, - Гареллай прищурился, - Арргат обещал помощь, и это ваша плата за мои услуги.
   Вот оно как, значит, не слуга, а лишь наемный исполнитель, так сказать.
   - Оно будет у вас, - киваю, - подробности?
   - Туда иногда ходят, но явно безрезультатно, так как попытки все повторяются и повторяются, - скривился алхимик, - вы же выглядите достаточно сильным, - он замялся, - когда пойдете?
   Ясно, данж какой-то, знать бы еще, на какой уровень, да и моя одежка совсем не подходит для подобного рода занятий, как бы не улететь на перерождение. И прицениться еще хотел, булавы продать, по воинским учителям пройтись, может, магию какую прикупить, в общем, планы были, когда еще сюда попаду?
   - Мне нужно знать, как туда добраться, плюс эта карта, - киваю на стол, - плюс снаряжение от вас, - ну, хоть зелья какие-нибудь с него удастся-то выбить?
   - От меня?
   - От вас, - киваю нагло.
   - Ладно, посмотрю, что есть, погодите, - и алхимик метнулся к одному из вычурных сундуков у стены. Щелкнул замок, крышка со скрипом отошла вверх, и Гареллай принялся долго в нем копаться - судя по всему, жадность боролась с необходимостью и, в конце концов, таки проиграла. Передо мной на стол с явным сожалением упала небольшая сумочка, полная и довольно тугая на вид.
  
   "Алхимическая сборка: вес -30%. Сопротивление к ударам +100%. Сопротивление огню +100%. Сопротивление воде +100%"
  
   - Очень удобная вещь, - пояснил хозяин, - не бьется, не тонет, да и в огне целехонькая останется, подарок, в знак уважения вашему хозяину.
   - Годится, - обновка тут же пропадает в моем рюкзаке, возникает, правда, мыслишка еще попробовать что-нибудь сбить, но тут уже здравый смысл берет верх и говорю совсем не то, что собирался, - карты?
   - Да, конечно, - свернув в рулон схему данжа, подает мне, - и еще вот, - соседнего стола перекочевывает в мои руки довольно внушительных размеров сосуд, - для сердца.
   - Теперь...
   - Как добраться, да, через главные ворота, по прямой и на развилке увидите знак, не ошибетесь.
   - Хорошо, - киваю, - будет вам желаемое.
   И только покинув лавку ужасов, вздохнул свободно, кабы не Арргат с его заданием, уже б давно бежал к страже и заложил этого гребаного алхимика. Но нельзя, союзник, так его за ногу, интересно, что же он пообещал такое моему мертвому чуваку, что тот отрядил меня аж за тридевять земель?
   - Простите, - обратился я к идущему мимо НПС, - как пройти в торговые ряды?
   Узнав дорогу, поблагодарил, получив в ответ улыбку, и отправился уже по своим делам. Перво-наперво хотелось найти оружейную и прицениться, узнать, сколько могут стоить мои красавицы, потом сдам их на аукцион и, пока буду бегать по данжу, авось и купит кто. Появятся деньги - будет смысл пообщаться с наставниками, авось что нужно смогу приобрести, план прост, как три копейки, буду надеяться, что так все и получится.
   Пока же шел, вертел головой по сторонам, что сумасшедший, город поражал архитектурой и размахом построек, своей чистотой и продуманностью планировки. Почти на каждом углу стояла стража, ну, или бродила в патруле, неписи вокруг были улыбчивы и общительны, слуха постоянно доносился чей-то говор, смех и даже пение. У одной из лавок некто в довольно ярком и экстравагантном наряде занимался тем, что бренчал на миниатюрной гитаре, поодаль шел яростный галдеж за доской в незнакомую мне игру. Кричали проходящие мимо зазывалы, расхваливая то очередную лавку, то какой-то товар знаменитого на весь город торговца. В общем, жизнь кипела и бурлила нескончаемым потоком, все куда-то двигались, спешили, создавая невероятный контраст с привычной мне лесной тишиной и мягким шепотом крон над головой. Тут же зелени почти не было, так, цветы в горшках, редкие деревца у кого-то за забором, небольшие газончики, встречающиеся, впрочем, не так уж и часто. А в остальном кирпич, камень и резное дерево. Впрочем, смотрелось все замечательно, просто другой мир, со своими вкусами и предпочтениями.
   Убив полчаса на дорогу и еще пару раз обратившись за помощью, вышел-таки к торговому кварталу, вновь подивившись размаху построек. Вместо ремесленных лавочек - целые магазины в треть, а то и в половину кварталов. Большая часть снующего народа имела над головой ники с уровнями, почти полностью выжив с улиц неписей, тех можно было увидеть лишь за прилавками или в форме посыльных со всевозможными свертками, коробками и прочей тарой в руках. Про шум и гам вообще молчу, все в разы сильнее и громче.
   - Продам лунный порошок!
   - Скупаю любую траву локации, опт!
   - Эй ты, покажи, чего есть!
   - Почем этот меч?
   - А ну, стой, куда побежал?!
   - Подходи, налетай...
   И все в таком духе. Первая попавшаяся на глаза оружейная с вывеской, изображающей скрещенные меч и обоюдоострый топор, ясности в мой вопрос не внесли. Продавец, дородный толстый непись, кивнул улыбчиво и развел руки, мол, смотри, выбирай, спрашивай. Но весь представленный товар и близко не лежал по параметрам с моими булавами: урон едва за полтинник, выше "хорошего" ничего нет, а цены - цены были странные, резко прыгающие с медяков до серебра за совсем уж смешные различия. Я покачал головой, явно расстроив хозяина, и покинул лавку.
   Следующие две почти ничем не отличались от первой, лишь другие неписи за прилавком и отличия в ассортименте, а так все то же, те же цены, то же качество, печаль, в общем. Перешел на соседнюю улицу - ситуация чуть прояснилась, по ходу, тут присутствовала градация, и в моем случае требовалось пройти еще как минимум парочку, а то и тройку кварталов дальше.
   И вот:
   - День добрый, - киваю занятой чем-то под прилавком спине.
   - А? - непись тут же разогнулся, вперил в меня недовольный взгляд и прогундел, - чего изволите?
   - Прицениться пришел, - вновь киваю, уже на товар, и вижу явное соответствие моим нуждам, - во сколько оцените мои булавы?
   Выдернув их из петель, передаю ему в руки.
   - Ну, - поцокал тот языком, - качество отменное, по двадцать золотом за каждую отдам, - и крутит их так и эдак.
   - Всего по двадцать? - делаю изумленное лицо, явно ведь дурит, гад.
   - По двадцать, а вы думали, что принесли что-то невиданное? Нет, друг мой, - НПС покачал головой, ухмыляясь, - на большее и не рассчитывайте, везде вам дадут лишь такую цену.
   Ну, ясно, неписи, как всегда, все скупают в разы дешевле, чем оно того стоит, а выставит на продажу наверняка по полтиннику, а то и по сотне. Я улыбнулся в ответ, забирая оружие, нет уж, если и продавать, то только на аукционе.
   - Спасибо, милейший, я к вам загляну попозже, если что.
   - Да, да, пожалуйста, - интерес ко мне был утерян тут же, и владелец магазинчика вновь полез под прилавок. И ведь не боится, вдруг тисну чего, пойди потом найди меня, не воруют у них тут, видать, прав был Лубь, порядок.
   Аукцион нашелся без труда, огромное здание, с характерным обозначением молотка и жмени монет соседствовало с не менее внушительной постройкой местного банка, и то и то занимали по половине квартала. И стражи вокруг было едва ли не в два раза больше, чем везде, патрули стояли на углах, ходили по дорожкам небольшого скверика у квартала, да и вообще их цепкие взгляды можно было заметить почти из каждой щели. Облава какая-то, что ли? Почему-то резко перехотелось туда идти, только вот аукцион мне действительно был нужен...
   - Простите, - сзади в спину вдруг несильно толкнули, я обернулся, уставившись на едва ли достающее мне до пояса и во всю шмыгающее нечто: гном, хоббит, карлик или еще кто?
   - Ты чего на людей бросаешься? - спросил первое, что пришло в голову, стараясь не заржать при виде низкорослого "Леголаса" девятого уровня. За плечом у малыша торчал лук и колчан со стрелами, явно для него великоватыми, но парнишку это нисколько не смущало, он то и дело поправлял свое добро и невозмутимо шмыгал.
   - Прости, пожалуйста, торопился, - я отошел в сторону, давая возможность, явно великому лучнику в будущем, пройти дальше и покачал с улыбкой головой.
   - Радуют такие моменты, - раздалось с боку.
   - Еще как.
   - Кряж, - протянул руку закованный в латы широкоплечий гном, под ником которого красовалась гордая надпись: "Легионеры" - вот и первый мною встреченный клан, вернее, его представитель тридцать восьмого уровня. А имя он и вправду выбрал подходящее, кряжистый, широкий, почти квадратный персонаж явно отыгрывал роль танка, судя по доспехам и щиту, закинутому за спину.
   - Очень приятно, - пожал его руку, решив, что называться не стоит, и так все видно.
   - Тут таких шалопаев бегает знаешь сколько? Иной раз за день челюсть сводит, даже стража уже коситься начинает, - поделился впечатлениями легионер.
   - Да уж, весело, - киваю согласно.
   - А ты как, по делам или просто, прогуливаешься?
   - Да все понемногу, - в подробности вдаваться я не собирался.
   - Я чего это, собственно, уровень у тебя порядочный и без клана, что так?
   - А что? - улыбаюсь, уже давно поняв его к себе интерес.
   - Ну, так, если сам, давай пару деньков вместе побегаем, присмотримся друг к другу, а там и решим, вдруг тебе судьба с нами, - гном разошелся в явно искренней улыбке, но мне пришлось остудить его пыл.
   - Извини, другие планы.
   - Уверен? - хмыкнул собеседник, - с нашими уровнями не так уж и много народу бегает, - явно намекая на то, что альтернатива не так уж и велика.
   - Учту, но за предложение спасибо.
   - Как знаешь, - не стал настаивать гном и отошел.
   А я, таки добравшись до аукциона, промониторил лоты на мой уровень, прикинул соотношение цен и выставил обе булавы с начальной ставкой в восемьдесят золотых. На выкуп - сто пятьдесят и сроком на два часа, огласив в приписке, что спустя означенное время оружие будет снято с продажи и больше доступно не будет. А затем с чувством выполненного долга направился на выход, предстояло воплотить в жизнь следующую часть плана, а именно - поход в данж.
  
  
   Глава 9
  
  
   Пещеры Отчаяния нашлись без проблем, все, как и рассказывал алхимик - дорога, перекресток, указатель и, собственно, сами пещеры, вернее, вход в них. А подле него...
   - Ой, смотрите!
   - Никак заблудился, - подал голос еще один.
   - Привет хаям, - махнул рукой третий.
   Я подошел ближе:
   - Ждете трамвая? - улыбнулся, оглядывая собравшихся. Так-так, четверо, средний уровень десятый и, судя по лицам, в данже уже были, да всплыли, причем к верху животами. В принципе, на нечто подобное я и рассчитывал, чем самому всех пинать, пусть уж лучше молодежь, околачивающаяся поблизости, выполнит основную работу, а мне лишь подстраховывать придется.
   - Ждем, - кивнула девушка, или маг, или лекарь или еще кто, судя по посоху у ног.
   - Безбилетника возьмете? - киваю на вход.
   - Ты серьезно?
   - А почему нет, только я лишь страхую, идет?
   - Конечно! Но и танкуешь босса, идет? - вскочил единственный, кого удалось определить без проблем - лучник, эльф, и наверняка главный, шмот выглядит более качественно, да и лук слегка светится. Неужели уже точат на таких уровнях?
   - Идет, - киваю, - но про опыт придется забыть, резаться будет.
   - Ерунда, - отмахивается парень, - нам шмот нужен.
   Я примерно так и думал, одеваются.
  

"Получено предложение о вступлении в группу от Алладин: Да/Нет"

   - Отлично, ух ты! - лидер группы тут же ошалело уставился на меня, заставив недоуменно поднять бровь.
   - Это что у тебя, откуда такие бафы?! - народ буквально пожирал меня глазами, казалось, еще немного, и накинуться, как голодные вурдалаки, разденут и растащат по кусочкам бренное тело. Черт! Как же я совсем забыл-то про них, а, ведь собирался не палиться!
   - Никогда такого не видела, - подключилась еще и девушка, слегка увеличив ложку дегтя.
   - Что за цирк, - недовольно оборвал их любопытство, - мы идем или нет?
   - А, да, да, идем, идем, - тут же закивали головы, а я клял себя на чем свет стоит, вот ведь память дырявая, теперь слухи пойдут, судачества, ник запомнят наверняка. Надо быстрее со всем заканчивать и валить подобру-поздорову, пока не началось.
   Данжи, насколько я понял, были общими, так как никакого перехода или еще чего, намекающего на выделенную специально под нас локацию, не было. Просто перешагнули невидимую черту, и в правом верхнем углу пошел отсчет времени, наверняка отмеряющий бонусы за прохождение.
   - Командуй, - кивнул моментально обернувшемуся ко мне эльфу, тот кивнул.
   - Так, я тяну, разбираем как всегда, Элина позади, Гаумат около нее, страхует, готовы?
   Все кивнули.
   - Тогда поехали!
   Эльф достал лук, наложил на тетиву стрелу, довольно изящно, должен признать, красуется, что ли? И пошел вперед, позади, отставая на пару метров, обнажив оружие, шли два гнома воина: один с двуручным топором и мечник со щитом. Элина, оказавшаяся таки лекарем, мгновенно наложила на всю группу благословение и пристроилась в конце, оглянувшись, иду ли? Ну, что сказать, действовали слажено, видно было, что уже не раз сражались бок о бок и каждый знает свою роль. А еще мне понравилась магия, выглядело очень красиво и запоминающееся: девушка раскинула в стороны руки и, резко соединив их над собой, ухватилась за посох двумя руками. Что-то выкрикнула, воздух вокруг нее тут же заискрился, засверкал и налился некой тягучей нотой, зазвучавшей так, словно поет само пространство, густо, с переливами, в общем, эффективно. А потом посох устремился вниз и ударился нижним концом в пол - и нас тут же словно теплом окатило, причем о всех сторон, пробрало до самих внутренностей.
  
   "Благословение: Жизнь +3%. Выносливость +3%. Скорость бега +3%"
  
   Прочитал я характеристику появившейся у меня иконки бафа, а что, недурственно так, если еще и прокачивается, могу представить, какие проценты будут ближе к сотому.
   - Есть один! - послышался голос эльфа, и буквально мгновение спустя в дело пошло оружие гномов.
   - Ха! - левый крутнулся вокруг своей оси и с разворота, удивительно для меня точно прописал набравший силу разворота топор в брюхо выбежавшему из тумана мобу. И явно крит! Тварь тут же сложилась пополам, потеряв добрую половину жизней, а явно ждавший своего часа мечник, в два удара закончил дело.
   - Однако, - выдохнул одобрительно, четверка заулыбалась, одобрение хая им импонировало.
   - Ну, так, не первый раз, - подал голос один из гномов, - тут и кач хороший, и вещи падают.
   - В основном, - добавил второй.
   - Разговоры, - тут же оборвал всех эльф, имечко у него, конечно, то еще.
   Гномы тут же замолкли и отошли от трупа, "Потерянный искатель", гласила надпись, десятый уровень и выглядел он как обычный НПС. С той лишь разницей, что не бывает у мирных и добрых неписей когтей по пять сантиметров и клыков, непонятно как умещающихся в челюстях.
   Следующего и еще пятерых эльф вытаскивал довольно-таки грамотно, стрела в спину, моб агрится и бежит к нему, игнорируя поджидающих по бокам гномов. Игра в одни ворота, в общем, бедолаги так и не успевали добраться до обидчика, быстро и качественно шинкующиеся воинами, причем не абы как, а умениями: красиво, с финтами, разворотами и прочими воинскими штучками. Единственное что, туман не позволял видеть более чем на десяток шагов, а долбанный алхимик об этом даже и не упомянул. В принципе, и карта его не понадобиться, чувствую, лабиринты тут хоть и путанные, но эльф ведет группу четко, ни разу не выказав растерянности. Правда, и конфуз случился, не без этого, из-за плохой видимости проморгали справа очередного моба, и тот сагрился на ближайшего к нему - на Элину. Улетел с двух тычек, причем первая была конкретно подзатыльником, заставившим агрессора хорошо так пошатнуться, даже клыки у бедняги клацнули.
   - Ох ты, это что за класс такой, - подал голос гном, - монаха каешь?
   - Типа того, - не стал вдаваться в подробности.
   - Не отвлекайтесь, - вновь встрял эльф, - сейчас элитки пойдут.
   И правда, следующий же вытянутый моб красовался обвитым туманной дымкой ником, хотя название имел то же, но возни у ребят с ним было больше. Более того, в дело пришлось подключаться Элине, подлечивая то одного гнома, то второго. Эльф же в это время делал из противника ежа, шпигуя его по одной стреле в секунду, и выходило у него это очень уж складно. Вытрел, рука плавно, по дуге уходит за плечо, пальцы хватаются за оперение, миг - и тетива уже вновь натянута, готовая послать колючий гостинец. Что интересно, все свои стрелы лучник всегда собирал, вновь отправляя в колчан.
   - Если захочешь поучаствовать, не откажемся, - просипел после седьмой элитки мечник, полоса его жизни опасно ушла в красную зону, только благодаря лекарке и выжил.
   - Будет неплохо, - согласился эльф, - дальше по одному сложнее вытягивать, можем лечь.
   - Не вопрос, - похоже, не отсидеться в задних рядах, - а почему лут не подбираете, - задал давно интересующий меня вопрос, столько трупов позади, а ни один из них так и не нагнулся пошарить.
   - Да там хлам сплошной, копеечный.
   - Только место занимать будет.
   - Ясно, - киваю.
   И словно напророчили, хлопок тетивы прозвучал всего один раз, туман же выпустил сразу двух монстров, мгновенно определившихся с обидчиком и жутко клацая челюстями понесшихся за ним следом.
   - Перехватывайте! - сипло крикнул лучник, пробегая мимо, затем резко развернулся и припал на одно колено с уже натянутой тетивой. Ну, талант! Хотел было еще прицокнуть языком, но пришло время раздать парочку тумаков, и мобы легли.
   - Давно бы так, - проворчали гномы.
   - Ну, ребят, вы же за шмотом идете, а я так, прицепом, - развел руками, мол, ну, а что вы хотели, что бы за вас всю работу делал?
   - Все отлично, - вставил тут же эльф, так и не выпустивший стрелу, - блин, сломали-таки, - он раздосадовано вытянул обломок с опереньем из одной туши, расстроено качая головой.
   - У тебя колчан еще полон, - напоминаю.
   - Да знаю, просто делать их сложно, - отмахивается парень, - а покупные та еще дрянь на наших уровнях.
   Выходит, ремесло под себя взял, и стрелы делает и, наверное, не ошибусь, если и луки тоже, а может и чинит даже. Вот что бы мне такое взять, вроде и не нуждаюсь ни в чем, а хочется...
   Через пару боев мы чуть не потеряли эльфа, и опять-таки из-за этого пакостного тумана. Слишком быстрым и резким был бросок, слишком сильны оказались элитки, едва ли не в двое превышающие по показателям своих обычных родичей. Как он не улетел на респ от тех тычек, ума не приложу: пошатывающийся эльф и яростно потрошащий его моб вместе вскриком Элины оторвал меня от своего противника и бросил назад. Ярость была уже набрана, и вкусивший чужой крови моб отдал концы довольно быстро, и очень вовремя, еще одного удара лучник просто не перенес бы.
   После этого решили больше не чудить, меня выпихнули вперед, а сами сгруппировались сзади, и так и шли, вплоть до самого боса: я отпинывал всю попадавшуюся на пути мелочь, а они курили, эльф даже лук натягивать перестал.
   - Не заснули? - периодически оборачивался к ним.
   - Нет, все путем, двигаем, - картинно позевывая, давали ответ.
   В общем, те еще ребята, веселые.
   - Все, стали! - скомандовал эльф, когда очередной поворот впереди, до этого во всю петлявшей кишки прохода, оказался с обеих сторон освещен настенными светильниками.
   - Дальше босс, не сложный, но жирный, мобов нет, лишь под конец, когда останется четверть, призовет две свои копии. Гаумат, твое дело держать босса, с остальным мы сами разберемся, - я кивнул, давая понять, что согласен.
   - Тогда по местам, агри, - дал отмашку лучник.
   Фантазия разработчиков порадовала, и даже очень. Едва я вылетел за поворот, туман вокруг вдруг скачком съежился, сжался и начал с умопомрачительной скоростью убывать, оглушительно шипя.
   - Все в порядке! - крикнул сзади эльф, - Сейчас всосет и начнется!
   Бум! Поток воздуха чуть не сбил меня наземь. Бум! Белесое марево рывком втянулось в рваные раны на чудовищном теле исполина. Бум! Тварь открыла глаза...
   "Отродье Глубин Отчаяния" - двенадцатый уровень, сокращенно ОГО, я даже чуть не рассмеялся получившейся аббревиатуре, но пришло очередное "Бум!" и тварь двинулась в атаку, шутки кончились. Четыре, а то и более метров в высоту, внешность давно лежалого трупа, всего изрытого ранами, язвами и сочащимися какой-то дрянью наростами. Первый же удар я пропустил, банально не ожидая от подобной туши такой скорости. Зубы клацнули, а выставленные вперед руки заныли от полученного по ним удара, пришедшегося, должен заметить вскользь. Минус тридцать единиц жизней, ну, ни хрена себе, я думал, вообще буду стоять-курить, непробиваемый и непоколебимый, да только фиг.
   Пришлось идти на сближение, уворачиваясь и отскакивая, в принципе, ничего сложного. Монстр бил или справа налево, или наоборот, пронося кулак над самой землей. Еще бил сверху вниз, тогда лапа застревала в земле и можно было выписать несколько плюх. Единственное что - жизней просто до хера, десять тысяч, не представляю, как малыши его проходят. Спустя какое-то время избиений, тварь взревела и выпустила из себя несколько дымных струй, мгновенно разлетевшихся по сторонам. Краем глаза тут же отметил добавившейся работы соратникам, они во всю отбивались сразу от четырех элиток.
   - Черт! - вырвалось у меня.
   - Не отвлекайся, добей! Иначе он еще восьмерых призовет! - эльф пускал стрелу за стрелою, выкрикнув все скороговоркой, и пошел кайтить, на нем повисло сразу двое. Ну, тварь, на, на, получай!
  

"Получено 10 единиц опыта"

   - Вы как, жив... - черт, на меня устало, печально улыбаясь смотрел эльф, прислонившийся спиной к каменной стене и выглядевший, скажем так, не очень хорошо. Ни гномов, ни Элин не было, а их иконки матово серели, давая понять, что игроки на перерождении, твою за ногу, слились-таки!
   - Не бери в голову, - махнул лучник, - мы знали, на что идем.
   - Уверен?
   - А то, все в порядке, - он вяло поднялся и, пошатываясь, поплелся к туше, - надо лут проверить, а то набегут сейчас...
   Я кивнул, хотя и не думаю, что кто-нибудь из малышей рискнет обворовать нас, как ни как, мой уровень кое-что да значил, побоялись бы. Лучник постоял у трупа, поводил в воздухе руками и, блаженно улыбаясь, оповестил:
   - Щит и посох, редкие, не зря ходили.
   - Отлично, - затем подошел сам и вытянул руку, воздух поплыл, образовав ячейки на подобии моего рюкзака, а в них - "Сердце Отродья", то, что и требовалось
   - А что ты взял, я ведь ничего не оставил, - удивленно посмотрел на меня эльф, и получил лишь улыбку.
   - Оно? - поставил на стол перед алхимиком полчаса спустя добытое сердце.
   - Что ты, что ты, - замахал руками тут, косясь на дверь и торопливо пряча сосуд пол прилавок, - а если бы зашел кто?
   - Ну, ведь не зашел, да и не было никого рядом с лавкой, не пользуются твои услуги спросом, - поддел я непися.
   - У кого надо, у того и пользуются, - сварливо ответил тот.
   - Как скажешь, теперь твоя половина договора, - напомнил о главном, мне потом еще в аукцион бежать, затем, если продалось все, наставников найти и только после этого мотать из города, да побыстрее.
   - Справедливо, вот, - и я непонимающе уставился на клочок бумаги, явно вырванный из книги.
   - Это что?
   - Ключ, - охотно пояснил Гареллай, - а это знак связи, - и рядом плюхнулась резная дощечка, искусно выполненная из чьей-то кости и полностью испещренная неизвестными мне письменами.
   - И? - оторопело переспросил, начиная догонять, что по прибытию меня, скорее всего, опять куда-то зашлют.
   - И все, - развел алхимик руками, - договор обеими сторонами соблюден и выполнен полностью.
   - Понятно, - буркнул, забирая и пряча в рюкзак бумажку с дощечкой, - как ею пользоваться-то?
   - Да как, как и всеми - сломай, - пожал он плечами.
   - Ясно, бывай, - и попер к двери, странное какое-то задание, думал, назад нечто грандиозное тащить буду, а тут...
   - Стойте! - окликнули вдруг сурово, я нехотя замер и повернул голову на голос, черт, стража.
   - Вы были в этой лавке?! - скорее утвердительно, нежели в форме вопроса высказался страж, подходя поближе. Над головой так и светилось, "Стража", без уровней, значит, хрен я ему что сделаю в случае драки, придется вести себя хорошо.
   - Ну, - киваю.
   - И что вы там делали? - его глаза на манер рентгена впились в мои.
   - Дрова рубил, - таким же тоном, как и раньше, ответил я. Сдавать того, кто может еще быть полезен Арргату, не хотелось, хотя было бы правильно, алхимик того явно заслуживал.
   - Чего? - выпучил тот глаза.
   - Дрова рубил, - повторил еще раз, - а вам зачем?
   - Какие дрова, вы покупали у этого господина что-нибудь?
   - Нет, - и был искренен, как никогда.
   - Хм, а что же... - начал было страж, и осекся, сообразив, что сейчас услышит.
   - Что-нибудь еще?
   - Нет, извините за беспокойство, - ну да, как же, прямо так и сочишься извинениями. Иди лучше внутрь и проверь дальнюю дверь, авось найдешь что интересное - но вместо этих слов лишь вздохнул и потопал в сторону аукциона. На душе было гаденько, это мое первое попустительство в игре подобного рода, то, что поступил вразрез с совестью, давило на мозг и портило настроение даже тогда, когда узнал об удачной сделке - оружие было выкуплено, причем одним и тем же игроком. Однако, триста золотом это неплохие деньги, судя по всему тому, что видел в лавках.
   - Еще что-нибудь есть? - раздалось вдруг справа.
   Около меня, возвышаясь чуть ли не на две головы, замер здоровенный орк, оскалившись в явно доброжелательном оскале. "Бамут", сорок восьмой уровень, стоп, да это же он и выкупил мое оружие.
   - Нет, - с сожалением развел руками, - кстати, по братски, я сильно продешевил?
   Гигант весело заржал, окатив помещение аукциона раскатистым басом, затем, нагнувшись, еле слышно шепнул:
   - Ну, так, немного, - и вновь разразился хохотом, я же слегка скис. Его "немного" скорее всего, означало как минимум полтора раза, а то и все два, вот я лопух...
   - Ладно, нет, так нет, если что, пиши сразу мне, здесь долго ждать придется, а я куплю, - и подмигнул, - не боись, цену хорошую дам, не как сейчас.
   И явно довольный собой утопал прочь, мне же к мукам совести добавилось еще и это, ну что за день такой?
   - Извините, не подскажете, как мне найти наставника воионов? - обратился к первому попавшемуся стражу, да и что толку от них теперь бегать, разве что Гареллай сдаст, но это вряд ли, закладывать эмиссара Арргата он явно не захочет. А больше меня трясти и не за что, вроде бы. Внимательно выслушав объяснения патрульного, поблагодарил и потащился в другой конец города. Вот всем Фадаан хорош, чисто, культурно, планировка есть, но размеры - пока дотащишься куда-нибудь, полдня пройдет.
   Район наставников оказался самым цветущим и буквально купающимся в необузданном буйстве зелени, каждая пядь в обязательном порядке была засажена чем-то тянущимся к солнцу, иногда даже создавалось впечатление, что по ошибке покинул черту города, а вокруг простирается самый настоящий лес. Контраст с оставшимися позади каменными джунглями впечатлял и настраивал на особый лад, успокаивая и привнося в душу умиротворение, еще бы вдобавок щебет птиц да журчание ручейка поблизости, и я бы точно усомнился в том, что пришел куда надо.
   Наконец, глаза зацепились за первую попавшуюся каменную арку входа и символ над нею - лук со стрелами, являющийся своеобразным маяком для любого, у кого тянулись руки пострелять и кто не особо жаловал ближний бой. Больше рассмотреть там ничего не удалось, каменные плиты дорожки резко петляли, и взор упирался лишь в густые заросли кустарника. А жаль, откуда-то издали явно тенькало не менее десятка натягиваемых и тут же спускаемых луков, видать, обучение шло прямым ходом, вместе с практикой и отработкой всего нужного и ненужного. Черт, если без этого будет никак, мои чаяния просто накроются медным тазом, я-то планировал закупить книг там или свитков, да и учить их потихоньку, как уровни позволят.
   Догнав и обогнав меня, под арку нырнуло несколько человек, причем один из них с уже явно точеным луком и в довольно качественно смотрящейся одежке, остальные нубы с начальными уровнями. А народ-то идет, причем явно клановый, доводят, сдают с рук на руки наставникам и сваливают, пока новички все необходимое изучат. А там и прокачка далее, и помощь в квестах, со шмотом подсобят, в общем - все как обычно. Даже вздохнул, провожая группку взглядом, один я такой неприкаянный и ничейный, сам по себе и пока не против всех. Лишь бы Арргат не учудил чего и не пришлось бы выбирать, а то с него станется: Запад против Востока, та еще перспективка.
   Пока шел, петляя по неспешно убегающей вдаль аллейке, оставил за спиной арки целителей и друидов, причем у последних, вокруг символа школы, по контуру еще и вьюнок цвел. Что даже на фоне общей зелени смотрелось довольно симпатично, этакий намек на то, какими силами сможет повелевать выбравший их стезю. Замануха да и только, в общем. Народу, кстати, входило и выходило из них гораздо больше, или же время так совпало, или в игре эти классы ценились пока больше всего. Думаю, связано с тем, что оба класса лечащие, по крайней мере, во многих проектах друиды могли восстанавливать жизни себе и своим товарищам. Плюс вызов животных помощников, кто откажется бегать вместе с собственным ручным тигром или медведем? Красота...
   Очередная арка, наконец, смогла порадовать - меч, топор и кулак, выполненные все в том же стиле и наверняка ждущие только меня, я с удовольствием ухмыльнулся, замерев и рассматривая на теле прохода потертости и сколы явно искусственного происхождения. Кто-то хорошенько тут прошелся оружием, выказывая то ли свое недовольство, то ли от большой радости и восторга не пожалев прочности своей железяки. А может, дуль какая была или блажь наставников, вылившаяся в конкретную мясорубку, больно уж много было отметин, а дальше камень так и вообще вывалили, вон, до сих пор валяется. Подойдя и наклонившись, поднял - увесистый, килограмм восемь, а то и все десять, - присел на корточки, потом встал на колени и, примерившись, вставил булыжник на место. Несколько раз пристукнул кулаком, все, вроде держится, не выпадет, и ладно.
   - Похвально, - тут же раздалось из-под арки, я метнул взгляд, наткнувшись на хитрый прищур старческих глаз.
   - Эм, день добрый, - отряхнув колени, поднялся.
   - Не часто увидишь подобные стремления.
   - Да, мне не трудно, - киваю, слегка смутившись, больно уж старичок к себе располагал, а его похвала воспринималась не как само собой разумеющееся, чудно.
   - Вижу, вижу, а что хотел-то, воином решил стать?
   - Да нет, отец, - почему-то называть его как должно, по имени и должности - "Наставник Чхангур" - не хотелось, - какой из меня воин, вот защите бы, обучился с удовольствием, только без оружия. Я ведь правильно пришел?
   - Безоружным боем, стало быть, увлекаешься, - добродушно повторил тот.
   - Ага, да только спешу очень, не подскажешь, к кому обратиться?
   Старичок пожевал губами:
   - Ну, почему не подсказать, даже провожу, пойдем, - и, кивнув, не спеша двинулся по дорожке.
   Странный дедок, ладно, как наставник обозначен, но что бы вот так встречать игроков, чай не дворецкий, не должен. Сгорбленная спина впереди продолжала не торопясь удаляться и я, чертыхнувшись, припустил следом за ней. Внутри поначалу обстановка ничем не отличалась от той, что и снаружи, те же кусты, трава, цветы и деревья, сплошной стеной возвышающиеся с обеих сторон. А потом резкий такой переход и плиты дорожки, упершись в перекресток, разбегаются в четыре стороны без указателей или хоть каких-нибудь намеков о направлении. И пойди догадайся, куда они тебя выведут, что за странная такая планировка.
   - Ты идешь? - добродушно бросил назад дедок.
   - Да, конечно, а скажи, отец, долго нам еще идти? - интересующий меня вопрос сам собой сорвался с губ, да и не топать же в полнейшей тишине, хватит, успею еще соскучиться без человеческого голоса.
   - А ты торопишься? - последовал тут же вопрос, и хитрый прищур глаз мельком окинул меня взглядом.
   - Да... не особо, - утвердительный ответ не показался мне верным, уж не знаю и почему.
   - Вот и правильно, спешка редко когда бывает полезна, - одобрил тот. Мимо, в сторону арки, проследовал в кожаной сбруе и с двуручным мечом за плечами игрок, оторопело дырявящий нас взглядом, пока шли друг другу навстречу. А потом, словно спохватившись, "Геракл" опустил глаза в пол и двинулся дальше. Однако, и ник он себе выбрал, да и поведение странное, чего пялиться-то? Даже бросил взгляд на себя, авось, что не так и не заправлено, но, нет, все в порядке.
   - Чего дергаешься? - мои усилия не прошли незамеченные.
   - Да, показалось, - но, все же, странно, неужто уже сдали и ник известен? Начнут еще приставать расспросами, а то и чего похуже, надо бы побыстрее заканчивать, но дедуля еле-еле ноги переставляет, может, ну его? Но портить отношения не хотелось, и я, вздохнув, поплелся дальше, подстраиваясь под его неспешные шаги.
   - Эх, молодость, - подал непись вдруг голос, - все вам не сидится на месте, спешите куда-то, летите.
   Ну, началось, сейчас будет лекция на тему "Вот в наше время", потом пойдут примеры из его личной жизни, далее, по пику, наверняка наставления и всякая прочая ненужная мне ересь, однако дедок удивил:
   - Но это и понятно, сам таким был, ты вот что, расплатиться у тебя есть чем? Обучение у нас не бесплатное, - я радостно закивал, есть, конечно, за так и не планировал даже, и ежу понятно.
   - Ладно, тогда сюда давай, - он вдруг резко свернул влево и буквально растворился в густых зарослях, исчез за доли секунды. Черт! Сделав же пару шагов следом, рассчитывая ободрать все лицо ветками и слегка просесть по хитам, чуть не ахнул от каверзности этого места. Зеленый лабиринт скрывал множество переплетающихся с собой дорожек и тропок, не зная о которых, игрок будет тупо и долго тащиться по основным, так сказать, "магистралям", постепенно ахреневая от остающихся позади дистанций. И наверняка к учителям доберется разве что с матами, упреками и явным недовольством. Спрашивается, только, зачем это все? А тут - раз, и вон, куча торцов зданий, и к каждому свой путь, аккуратный, ухоженный, и только для своих, для служебного пользования. Ну, дедуля...
   - Чего застыл, давай шустрее, - подзадорил меня НПС, уже поднимающийся к приоткрытым дверям одного из строений. Тот же камень, что и у арки, плюс дерево для ступеней и перил, ничего особо выдающегося в архитектуре не было. Не сарай, конечно, но и не хоромы. Влетев вслед за ним, тут же навел фокус и постарался подобрать челюсть, отпавшую в то же мгновение почти, как сделал первые шаги. Передо мной, во всю стену, мастерски, с великолепной точностью были переданы руины замка, которые сам и отстраивал совсем недавно. Причем с этого ракурса я его не видел, но постройки, проломы в стенах и прочую знакомую до жути разруху узнал сразу же. Как такое возможно?
   - Понравилось? - бросил замерший рядом НПС, - закрытые земли, потерянные знания, ушедшие расы. Пейзаж оттуда, с той стороны, кстати, мастер неизвестен.
   Прозвучало это несколько грустно, я же будто язык проглотил.
   - Как и неизвестно многое другое, наши предки многое что умели, а мы многое из этого забыли, - он удрученно покачал головой, - и вряд ли когда-нибудь достигнем их высот.
   - Ну, почему же, старые книги, - попытался выдавить из себя хоть что-то, ну и номер, что за повороты сюжета, скрытое задание какое, - свитки, предания, хоть что-то но явно осталось.
   - Молодежь, - старик добродушно улыбнулся, - все правильно, никогда не теряй надежду, все в наших руках.
   - Тоже так думаю.
   - Ладно, пошли, посмотрю, на что ты годен, - и прозвучало это уже совсем иным тоном, словно стали в него плеснули.
   Небольшая комнатка, явно служащая вместилищем для одной единственной картины, выпустила нас в небольшой коридорчик с тремя дверьми и одним арочным проходом, к которому мы и направились. За ним - ступеньки вниз и аккуратная, огороженная каменным заборчиком лужайка, умудрившаяся вместить в себе журчащий ручеек, несколько необычных клумб и деревянный манекен, плотно обмотанный толстой и грубой веревкой. А когда подошли ближе, рассмотрел и более детально, обмотка оказалась сильно изношенной и местами даже расползлась, видать, частенько по ней лупят, и довольно не слабо.
   - Ну, чего стоишь, давай, - дедок замер, уставившись на меня, - покажи мне свой лучший удар.
   Прошел вперед, остановился перед деревянным чучелом и, хотя на душе было как-то уж слишком странно, сделал два удара. Первый для набора ярости, второй - крит! "Манекен", содрогнувшись, отпустил вверх красную и довольно быстро истаявшую цифру, я довольно хмыкнул, если тут реально какой скрытый квест, завязанный на этой начальной показухе, то я в дамках. Но, обернувшись, увидел совсем не то, что ожидал: старичок как-то весь преобразился, подобрался, а добрый прищур хитрых глаз сменился внимательным и цепким взглядом. Пару мгновений мы просто таращились друг на друга: он - испытывающе, я - непонимающе.
   - А ну-ка, повтори, - наконец, мотнул он головой, указывая мне за спину.
   Ладно, что за ситуация такая, и пока в мозгу щелкали версии, вновь провел двойную комбинацию, от чего непись даже крякнул как-то озадаченно. Неужто глюк какой непись схватил, вот это будет номер. И тут вдруг дошло, резко так, сразу! Он ведь наставник и явно ожидал банальных оплеух или что-то из разряда их техник, а я чем балуюсь? Какой-то забытый прием забытого умения, так что, походу и, судя по тому, как старикашка на меня смотрит, я или вляпался, или вляпался еще больше. А тот, видно что-то решив, уже спускался ко мне.
   - И откуда, позволь узнать, ты этому научился? - и зыркает так цепко, глаза в глаза, ну прямо отец строгий, спаливший свое несовершеннолетнее чадо с сигаретами за домом.
   - Отец, я понимаю твой интерес, но сюда пришел не за этим, - хватит уже под его дудку плясать, не даст нужных мне умений, найду другого, - у меня времени мало.
   - Времени, значит, мало, - хмыкает НПС, - ладно, подожди тут немного.
   И, не спрашивая моего согласия или одобрения, повернулся спиной и тупо свалил в дом, оставив меня догадываться о том, что лучше: спетлять сейчас или таки дождаться? Вернулся он также быстро, как и ушел, держа в руках какой-то свиток.
   - А ну-ка, прочти, - и развернул перед самым носом пергамент с... твою ж налево, те же каракули, что и в моем первом учебнике, тот же самый язык.
   - Эм, это, какое-то послание насчет передвижения войск, - не совсем понимая, почему иду на уступки, выдал я, - часть текста стерта, понятного мало.
   - Верно, маленькая весточка из прошедших эпох, последняя война, - донеслось из-за пергамента.
   Я не знал, что и сказать, старик меня поймал, согласен, но чем мне это грозит, и грозит ли вообще? Непись свернул в рулон "весточку из прошлого" и задумчиво проговорил:
   - Мир огромен и у каждого в нем свои интересы, мне же всегда нравилось изучение древностей, в особенности - старые боевые искусства, они завораживают хотя бы уже тем, что более совершенны, ты так не думаешь?
   Наши взгляды встретились, и я невольно кивнул.
   Старик или безумен.
   Или ностальгирует.
   Или мне сейчас крупно повезет, нутром чую.
   Пусть будет третье:
   - Забытые искусства, от них почти ничего не осталось, - выдыхаю еле слышно, внимательно следя за тем, чтобы не дрожал голос.
   - Разве что очень сильно повезет, - в тон моим словам кивает старик, - или кто-то может помочь, подсказав нужное направление.
   - И если кто-то, узнав нужное, решится найти давно утраченное...
   - То все получат то, что хотят, - дедок вновь добродушно улыбнулся, - хватит уже ходить вокруг да около, ты там был?
   - Где? - делаю круглые глаза.
   - Не юли мне, - погрозил непись пальцем, - замок, на картине.
   - Эм, да, был, - соглашаюсь, да и попробуй ту не согласиться, чуйка уже чуть ли не пищит в ожидании какой-то сверх вкусной плюшки, ну же, старик, давай, не томи.
   - Вот, в общем, так, я тебе, ты мне, идет? - и протягивает сухонькую ручонку.
   - Идет, - ладони встретились, и мне пришлось стиснуть зубы, хватка у него была отнюдь не стариковская, стальные тиски с хрустом смяли мою конечность.
   - Вот и хорошо, но сначала давай по твоей нужде, чего ты там хотел?
   - Ну, как бы, научиться бою без оружия, сам ничего и не умею толком.
   - Ну, да, ну, да, - ухмыльнулся он.
   - В смысле, в современном боевом искусстве не разбираюсь, - тут же поправился я.
   - Ладно, как хочешь, тебе с азов? - было видно, что полностью непись мне не поверил, однако решил не настаивать и принял мои правила игры.
   - Желательно, как новичку.
   - Новичок, - буркнул дед, - все б такими были, я б и не знал, как нарадоваться.
   - Прости, отец.
   - Ладно, чего уж там, слушай и запоминай. В Фадаане ты можешь обучиться восточной технике, она наиболее сбалансирована. Но, так же, можешь дополнить ее любым выученным еще где-либо приемом, главное, что бы умения хватило. С ростом твоих возможностей, будет доступно все большее количество новых атак и защит, в принципе, это основы, ну, что, готов учиться?
   - Да, готов, кстати, как это будет происходить, мне бы что б побыстрее, - замялся я.
   - Как хочешь, но под руководством наставника тренировки дают больше опыта.
   - Больше, и насколько?
   - Хех, - старичок улыбнулся, - зависит от учителя, моя бы помощь увеличила твои успехи два раза.
   - И стоила бы? - сложил сразу два и два.
   - Пустяки, - махнул он рукой, - с новичков беру всего двести золотых.
   Я чуть не поперхнулся, ни хрена себе расценки. Поучается, за сотню единиц умения двести золотом - это два золотых за очко. Учитывая тенденцию игры все умножать на два, следующий уровень в двести очей навыка будет стоить уже четыре золотых за единицу, то есть полные восемь сотен.
   - Так что там без тренировок? - нет, тут мне точно не стажироваться, это однозначно.
   - Как знаешь, - пожал старик плечами, - есть обучающие пособия, начальный уровень стоит пять золотых за штуку. Более продвинутые труды - десять, потом двадцать и так далее. Ты ведь сразу хочешь несколько взять, правильно понимаю?
   - Желательно, - киваю, - а как можно выбрать?
   - Ну, пойдем, выберешь, - непись тут же дал крутой разворот и посеменил в дом, вновь принявшись корчить из себя старичка-доходягу.
   Внутри он выложил передо мной пухлый и достаточно затасканный том, с уже виденной на арке символикой на обложке. Хмыкнул, следя за тем, как спешно открываю первую страницу и тут же морщусь, вчитываясь в, так сказать, предложенный ассортимент. А потом и вовсе вышел, оставив меня наедине с моими мыслями.
   Кривился же я не зря, описания оказались простыми и краткими, как и в любой игре, и первым делом, что сделал, это обратил внимание на урон, откат и затраты, и выходило не густо. Везде фиксированный и ничем не разгоняемый урон, атаки ранга "Новичок" имели разброс от восьми до пятнадцати единиц, блоки и всевозможные кульбиты с контратаками жрали до хрена ярости, сжигая ее чуть ли не на корню, и приходилось бы набивать ее заново абсолютно нулевыми приемами. То есть весь бой сводился бы к балансировке и прикованному взгляду к бару вверху, по принципу "хватит или не хватит, вот в чем вопрос".
   Следующий ранг "Ученик" был уже более разнообразен, правда, в основном за счет улучшения некоторых ударов "Новичка", плюс добавились стойки, дающие временные бонусы при начале боя с них. Профит мизерный, если честно, плюс к меткости, пока ярость не опустилась до половины или, что меня чуть не рассмешило - бонус в виде десяти единиц урона для следующего удара. Я прямо вижу, как ведутся подобные бои: чудак становится в стойку, бьет, ждет ее отката, вновь становится, потом вновь бьет, потом опять откат, ему это все надоедает и он начинает молотить моба руками и ногами, напрочь наплевав на выученные боевые навыки.
   "Специалист" - вот, тут уже более ощутимо, есть что почитать и о чем подумать. Появились всевозможные прыжки, отскоки и увороты с ударами рук и ног, последние, кстати, имели всего два приема в "Ученике" и ни одного в "Новичке". В общем, тут уже начиналось настоящее "каратэ": стойки, блоки, перекаты, уходы, захваты, даже передвижение оказалось вынесено в отдельные приемы со своими бонусами, причем нередко являющимися началом для разнообразных связок, выполнение которых ощутимо увеличивало урон. Но! Опять фиксированные повреждения, шансы на крит мизерные или вообще отсутствуют, да и откаты иногда поражали. Вот что сложного точно также снова махнуть рукой или ногой? Однако ж ты погляди, не сможешь, вернее, сможешь, просто это будет уже обычный колхозный удар без должного сопровождения по учебнику, то есть отсебятина, как я в самом начале с дубинками из веток бегал.
   И сколько не читал, сколько ни смотрел, все больше приходил к выводу, что рукопашники в игре будут довольно редки. Хотя бы потому, что единственное вразумительное и более-менее стоящее, обнаружил лишь у четвертого ранга - "Эксперт". А до этого даже и не знаю - будет по принципу "против лома нет приема", когда любой мечник будет обладать существенной форой перед безоружным оппонентом. Могу и ошибаться, естественно, но раскошеливаться решил, начав со "Специалиста".
   - Уважаемый наставник, - позвал я его, - если вы не заняты, мы могли бы продолжить.
   - Ну, давай продолжим, выбрал? - непись вернулся и внимательно на меня уставился.
   Киваю:
   - Да, мне, пожалуйста, это, это, вот это, и это, и еще...
   Через некоторое время передо мной возвышались две стопки аккуратно сложенных друг на друга пособий, отличающихся по цвету, толщине и, естественно, стоимости.
   - Итого двести восемьдесят золотых.
   Скрепя сердце и почти ощущая, как дохнет от сердечного приступа внутренняя жаба, открыл рюкзак и вызвал менюшку сбережений, сейчас почти все заработанное просто исчезнет, но по-другому никак, и втопил взглядом подсвеченное "выдать на руки".
   - Забирай, - прищурился дедок, с улыбкой следя за тем, как прячу все в инвентарь, одну стопку за другой, всего восемь книженций, разоривших меня почти полностью. Когда стол опустел, он улыбнулся еще шире и промолвил:
   - Что же, надеюсь, тебе это поможет, и раз уж покончили с одним делом, перейдем к другому.
   - Да, отец, я вас внимательно слушаю, - чувствовать себя банкротом оказалось не ахти как приятно, зато частично забившие инвентарь пособия грели душу, и пойди, догадайся, мог ли я потратить те деньги с большим умом.
   - Хорошо, - начал тот, - однажды мне в руки попал очень интересный свиток, и все, что удалось узнать из него, это направление и описание места.
   Затем небольшая пауза, словно старик ударился в воспоминания, и вновь продолжение:
   - Я хочу, что бы ты добрался туда, и все, что не сможешь использовать для себя - принес мне, думаю, это честная сделка, - теперь настала моя пора замереть, размышляя. С одной стороны, задание явно касалось чего-то древнего, на чем можно было неплохо нагреть руки. С другой - не факт, что для меня там-таки что-то есть, и не факт, что смогу вообще туда выбраться.
   - Позволь узнать, отец, а в каких краях хоть искать придется, сам понимаешь, не везде бываю, - озвучил интересующий меня момент.
   - О, не беспокойся, это территории развалин замка, которые настолько привели тебя в удивление, что не заметить этого не смог бы только слепой.
   Не смутившись, кивнул:
   - Тогда продолжайте.
   - Отлично, - старичок довольно потер руки, - тебе придется добраться до руин, встать спиной к той их стороне, что наиболее развалена, ты помнишь пейзаж, - я подтвердил, опустив голову, еще бы не помнить, все ведь на моих глазах восстанавливалось, - и не сворачивая двигаться до тех пор, пока не упрешься в скалы. А там уже ищи сам, по описанию небольшая пещера и сеть тоннелей, в которых, возможно, и находится то, что нам интересно.
   - Возможно? - что за нелепая трактовка, и это задание, а вдруг впустую потрачу время и силы.
   Тот пожал плечами:
   - Тут или все, или ничего, но помни - мне, все, что не используешь сам, - и строго посмотрел на меня.
   - Берусь, - сдался я.
   - Хорошо, буду ждать, - и интерес НПС ко мне пропал.
   Наружу вышел в довольно странном состоянии: денег почти не осталось, рюкзак полон литературы, да еще и квест явно редкий отхватил, так чего же на душе так муторно и неспокойно? Словно вляпался куда-то, но не знаю куда, как и о том, что вляпался, бред какой-то.
   Примерно через полчаса я уже проходил главные ворота города, скрестив пальцы и надеясь на то, что ничто не помешает моему возвращению, как-то все не так вокруг, подозрительно. Кивнул страже, вцепившейся в меня взглядами, ощутил, как они буквально раздевают меня глазами, сверля спину. Потом приметил парочку странного вида крестьян, что-то слишком долго возящихся у одной из повозок прямо у меня на пути. И что самое характерное, если вокруг кто и шастал, то только игроки, НПС больше не было, хотя тогда, вначале, когда шел тут впервые - их было пруд пруди. В груди тревожно кольнуло, запахло бедой...
   Для проверки свернул в сторону и не спеша направился к одной из лавок, украдкой бросая косые взгляды по сторонам и тут же приметив еще парочку подозрительных неписей, словно специально прогуливающихся и в этом направлении. По всему выходило, что меня брали в кольцо, причем среди толпы игроков, ничего об этом не подозревающих. Всюду галдели, шумели, препирались и даже происходили дуэли, но НПС было на все это наплевать, и я решил - надо действовать.
   - Эй, народ! - гаркнул что есть мочи, а когда кричит сороковой, вся мелочь вроде десятых и пятнадцатых волей-неволей, да поднимет взгляд узнать, из-за чего суматоха.
   - Разрешенный ивент от администрации, - и, размахнувшись, швырнул в небо все оставшееся золото, все двадцать монет, - среди вас прячутся парочки НПС, кто проявит усердие, найдет и добьется их внимания, получат особые награды и денежные призы. Итак, вперееед!
   И закрутилось такая чехарда, что даже сам не поверил, неписи тут же оказались взяты в плотные, беспрестанно галдящие и напирающие на них кольца - ни выбраться, ни применить силу они не могли, и только зло шкерились, пытаясь отгавкаться, а еще сверлили меня недобрыми взглядами. Конспирация полетела к чертям собачьим, стража у ворот, смекнув что к чему, уже во всю прыть бежала к нам, гремя железом, и я, совершенно не собираясь оставаться на этом празднике жизни, дал деру к лесу. Бежал на пределе сил, не оглядываясь и ни на что не отвлекаясь. Сагрившаяся по пути белка переросток походя получила пинка и улетела в кусты, а остальные мобы просто затаптывались, останавливаться и тратить на них время было не с руки. А сзади уже слышалась погоня, трещала зелень, истошно голосили птицы и разъяренно вновь сагренные мобы, в общем, та еще какофония. Я же, отбежав на приличное расстояние, тут же достал костяную пластинку и, вдавив пальцами в середину, с хрустом сломал.
   Тишина, ничего не происходило, а звуки все приближались, становясь отчетливее и явственнее: латники точно есть, плюс стража, плюс еще наверняка кто-то, иначе как бы они меня выслеживали. Догонят - и не уйти, не отпустят, задание будет провалено. Внезапно вспухший по бокам воздух прижал локти к туловищу и сжал ребра, да так, что те захрустели в предвкушении трещин, гулкое "Хлуп!" и я, упав на колени, надсадно закашлялся, пытаясь унять распространившуюся по всему телу дрожь. Трясло, как в лихорадке, но это уже пустяки, пройдет, я дома, в безопасности, среди своих.
   - Наконец-то, - прозвучал до боли знакомый голос, - думал, уже и не вернешься.
  
  
  
   Глава 10
  
  
   - Кха, кха! - меня все еще трясло, руки и ноги дрожали, по телу изредка пробегала судорога, чуть ли не валящая на пол, - Кха! Кха! Кха!
   - Ничего, пройдет, - Арргат устало бухнулся в кресло, - сслишком бысстро тебя выдернул, решил пересстраховатьсся.
   - И правильно, кха, кха, сделал, за мной погоня шла, кха! - горло все еще не отпускало, зато нутру явно полегчало, не крутило и не сворачивало, как раньше, видать, действительно проходит.
   - Погоня, ссам зассветился или вышли по сследу? - поинтересовался непись.
   - Не я, кха, сами как-то нашли.
   - Значит, отсследили, - задумчиво произнес он.
   Спустя пару минут мне, наконец, удалось встать и я, продолжив отыгрывать роль, протянул нанимателю клочок пергамента:
   - Задание выполнено, Арргат.
   Тот устало кивнул, улыбнувшись, и принял из моих рук бумажку:
   - Я и не ссомневался, Гаумат, - потом, ухмыльнувшись, добавил, - почти.
  

"Получено 720 единиц опыта"

"Получено 200 единиц репутации"

   Отлично так капнуло, не скупо, чувак не пожадничал.
   - Теперь давай доклад, - произнес он, - что и как там было.
   - Прибыл на место, вокруг лес, - пожал плечами, - выбрался к городу, нашел алхимика. Он запросил за помощь пробраться в Пещеры Отчаяния и принести ему сердце одного из чудовищ, взамен дал этот клочок. Кстати, выбираясь из лесу, пропустил мимо себя конный патруль, явно несшийся по мою голову, хорошо хоть вовремя оттуда убрался. А когда шел обратно, заметил вокруг подозрительную деятельность: стражи какие-то не такие, да и остальные вокруг, словно только и ждут чего. Пришлось совершить диверсию и дать деру, потом сломал знак и наделся лишь на то, что успеешь меня забрать, иначе схватили бы.
   Фух, вроде бы кратко и ничего не упустил, про наставника, торги и взятое задание решил не упоминать, ни к чему ему это знать.
   - Что за диверссия? - губы нанимателя разошлись в улыбке, ему явно нравилось меня слушать, забавляют его мои приключения, что ли? Или простая симпатия, развлекаться ему, пойди, и нечем здесь, из комнаты почти не выходит.
   Пришлось рассказать про аукцион:
   - Да по пути обратно продал оружие и у наставников купил себе пособия для обучения, а то только и могу, что бесполезно махать им вокруг себя. А диверсия, - скривился, - пришлось выбросить все оставшиеся деньги, еще и крикнул что-то типа, "Налетай, не ленись!", давка такая началась, что как раз успел к лесу добежать. А потом они спохватились и в погоню, в общем, еле успел.
   - Забавно, - промолвил непись.
   - Не сказал бы, готовился уже подороже жизнь продать, - решил набить себе цену.
   - Ладно, - хмыкнул Арргат, - жизнь он готов был продать, найди моего управляющего, переоденьсся и оба ко мне.
   Я кивнул и, слегка пошатываясь, тут же направился к выходу.
   - Какие люди! - встретил меня возгласом и попытками скрыть улыбку Лубь, - Думал, уже давно в темнице фадаанской сидишь!
   - Не дождешься, - и, сам того не ожидая, вдруг наклонился и сграбастал карлика в объятия, крепко похлопав по спине. Тот даже расчувствовался от такого, явно смутившись, да и не ожидал подобного, впрочем, как и я сам, просто захотелось, вот и поддался.
   - Ладно тебе, ладно, чай, не бабы какие, - бурчал он, принимая "обнимашки", однако голос выдавал довольство, понравился ему мой жест, явно понравился.
   - Честно говоря, почти схватили, еле ушел, - улыбнулся, отстраняясь.
   - Ну, да, ну, да, - покряхтел карлик, оглядывая меня с ног до головы, - а чей-та, оружие где потерял? - наконец, заметил он пропажу.
   Пришлось расстроено махнуть рукой:
   - А, долгая история, нас, кстати, к себе Арргат ждет, но мне бы еще переодеться.
   - Так не вопрос, а пока натягиваешь свой хлам, - ну, не мог он уйти от своей натуры, хоть что-то пакостное, но должен был вставить, - рассказывай.
   И я рассказал, как попал в город, о своих впечатлениях, увиденном и услышанном, о гаме и шуме, о размахе построек, а тот лишь кивал и кивал, явно предаваясь воспоминаниям. Потом поведал об алхимике и его уродской натуре, тут Лубь оказался полностью со мной солидарен.
   - Не люблю таких, давил бы, будь моя воля, - скривившись, проворчал собеседник.
   - Сам хотел, да только вдруг нужен еще будет Арргату, - высказался и я.
   - Это да, нехорошо получилось бы.
   В общем, рассказал все то же, что и нанимателю, разве что с большими подробностями и в красках, слушатель оказался благодарным, не перебивал и впитывал, как губка, лишь изредка делая замечания. Когда же переоделся и был готов, он нехотя вздохнул и, поднявшись со стула, произнес:
   - Ладно, чего уж, пошли, скиталец.
   Работодатель нашелся там же, удобно устроившись в кресле и прикрыв глаза, он пару минут даже не обращал на нас внимания, терпеливо дожидающихся его дальнейших указаний. Лубь молчал, как и положено управляющему, я же просто осматривался, подмечая новые детали и лишний раз убеждаясь, что без меня любая работа у НПС идет куда быстрее.
   - А, вы уже здессь, - наконец, сподобился он открыть глаза, - хорошо, у меня задание для васс обоих, раз уж вы так хорошо вмессте ссправились в библиотеке.
   Лубь тут же погрустнел, ему явно не хотелось куда-нибудь идти, сражаться или заниматься чем-нибудь еще помимо основных обязанностей. Но коль хозяин велит, тут хочешь, не хочешь, а будешь плясать под его дудку. Мне же было наоборот интересно, сюжет предлагает погрузиться в свой новый виток, побывать в недоступных другим игрокам местах, возможно - получить какую редкую плюшку. В общем, все то, из-за чего и держался этого места, слишком много вкусного и редкого, что бы от такого отказываться.
   - Пойдете в копи, - Лубь нахмурился еще больше, - вас пропусстят, найдете сстарого Рагуза, сскажете, что от меня, он в курссе, потом узнаете осстальное.
   - Когда выдвигаться, хозяин? - подал голос карлик.
   - Сейчас или как только будете готовы, не затягивайте, - и вновь прикрыл глаза.
   Уже спускаясь по лестнице, решился-таки спросить:
   - Гиблое место?
   - Не то слово, - пробормотал Лубь, - я бы лучше еще пару раз библиотеку очистил.
   Мда, похоже, задание опять из разряда "постарайся выжить, но и выполни порученное", о победе над всеми можно и не думать, или их слишком много окажется, или слишком сильны. Впрочем, не привыкать.
   Через полчаса мы уже покидали ворота замка, напарник вновь нацепил на себя весь имеющийся у него метал и тихонько позвякивал при ходьбе. Что интересно, стоило нам выйти за стену, как непись тут же оказался добавлен ко мне в группу, и я ничего не мог с этим поделать, ни выкинуть его, ни произвести какие-либо иные действия. Кстати, а он подрос, и снова выше меня - сорок второй, хотя и не пойму, отчего так, вроде и сражаться больше не с кем в стенах замка, или это у них со временем такое происходит? Оппа, я даже замер, уставившись на преградившего нам дорогу моба, а эта тварь откуда, где те, насекомоподобные?
   - Расплодились, ишь ты, - Лубь недовольно сбросил с плеча топор и попер на живность, пара-тройка ударов, визг с рычанием и все было кончено.
   "Грозный уири" тридцать первого уровня, в двух минутах ходьбы от стен замка, и ни намека на знакомых мне мобов, словно одних подменили на других. Это что за миграции такие?
   - И давно они тут? - подошел и присел, разглядывая труп.
   - Да вот как ты улетел отдыхать, так нам и прибавилось забот, - послышалось бурчание.
   - Ясно, чувствую, дальше тоже все только усложнилось, - на что карлик лишь кивнул и вновь водрузил топор на плечо, поход продолжался.
   Что хорошо, привалов мы не делали, усталости не чувствовали, во сне не нуждались, по крайней мере я, а напарник пер как танк, стаптывая кусты и ленясь обходить даже молоденькие деревца, зелеными побегами произрастающие то тут, то там. Втаптывал, даже не задумываясь. До вечера пришлось еще с десяток раз вступать в схватки со зверьем, капал опыт, до следующего уровня становилось все меньше и меньше, а под утро пришло и системное сообщение, мы как раз вышли в район скалистых утесов и добивали ринувшегося на нас ящера сорок пятого уровня:
  

"Получен 41 уровень"

   - Совсем немного осталось, час ходу примерно, - пропыхтел Лубь, вытаскивая из моба застрявший топор и утирая пот со лба. Я кивнул, потрудиться пришлось на славу, "Скальный ящер" оказался тем еще противником, сильным, вертким, хитрым, а хвостом как лупил, чуть ноги не переломал обоим. Но сдюжили, особенно как начали проходить у меня криты и несколько попаданий по черепушке осадили гадину на задние лапы, слегка оглушив. Карлик тут же заорал что-то воинственное и принялся буквально шинковать противника, ну, и я не отставал, дожигая его еще и аурой. И вновь огорчился, что не подумал о взятии какой-нибудь профессии, ведь был же в Фадаане, и забыл, эх...
   Дальше топали без происшествий, вплоть до того момента, как вылетевшее из-за скалы копье воткнулось прямо у наших ног, а чуть позже мы были взяты в кольцо прямоходящими ящерами пятидесятого уровня. "Гаары" - гласили надписи над их головами, и взгляды, которые они бросали на нас, ничего хорошего не предвещали. Похоже, букашки таки попали в суп, подумалось мне тогда, однако Лубь тут же изменил ситуацию, выкрикнув:
   - Посланники Арргата к старому Рагузу! - копья тут же опустились, твари некоторое время переглядывались, явно решая, не проигнорировать ли сказанное, видно, что не хотели упускать добычу, но все сложилось, в итоге, в нашу пользу. Один из гаар гортанно произнес, не сводя с нас взгляда своих крошечных блеклых глаз, кстати, у него и третье веко еще имелось:
   - Старый Рагуз вас ждет, следуйте за мной.
   И процессия двинулась вперед, сзади и спереди нас взяли под охрану, и все, что нам оставалось, лишь покорно брести вместе с провожатыми. Могу поспорить, оступись я или дернись в сторону, тут же получил бы копьем в живот или спину, наши конвоиры будто только этого и ждали, "шаг в сторону - побег, прыжок на месте - попытка улететь", в общем.
   А потом скалистые обрывы над головами закончились, и мы увидели копи, мрачные отнорки пещер, разбитые тележки рудокопов, покореженные рельсы и горы каменного мусора, кучами валяющиеся через каждые пару метров. Признаться, не таким я ожидал увидеть это место, даже если и заброшенное, пусть, но не таким.
   - Старый Рагуз ждет вас внизу, - прорычал идущий впереди ящер, остановившись и вновь окатив нас недружелюбным взглядом. Его товарищи расступились, позволяя нам пройти вперед, и в след нам раздалось глухое и злобное ворчание.
   - Не рады нам тут, - тихо произнес карлику в спину.
   - Еще как не рады, - буркнуло в ответ.
   Спускались мы довольно долго, склон все круче и круче забирал под землю, а горящих на стенах факелов становилось все меньше и меньше. Правильно говорят, к хорошему быстро привыкаешь, не представляю даже, как бы чувствовал себя без ночного зрения, вон, Лубь уже в который раз спотыкается, чертыхаясь, а конца пути до сих пор не видно. По молчаливому согласию решили тишину не нарушать вплоть до того момента, пока не найдем нужного нам старого Рагуза, скорее всего, какой-то здешний шаман или вождь, и Арргату что-то от него нужно. Наконец, голые камни стен вокруг расступились, и мы вышли на небольшое плато, нависшее над густой чернотой провала. На краю стояло два факела, освещающих узкий и хлипкий на вид натяжной мостик, пересекающий губительный провал и вторым своим концом упирающийся в каменную твердь, идти дальше стало страшно.
   - Как-то мне не по себе, - поделился с карликом своими ощущениями.
   - Будто мне весело, - мы переглянулись, очень не хотелось делать даже первый шаг, не говоря уже о последующих. Ни перил, ни, какой-либо, страховки не было и в помине, вот так вот ступишь - и прощай, даже костей потом не соберут. Первым решился-таки я, осторожный шаг - и конструкция тут же принялась раскачиваться из стороны в сторону, казалось, нажми еще больше, перенеси вес тела, и каюк, улетишь куда-нибудь точно. Но делать нечего, идти-то надо, гребаное задание нравилось мне все меньше и меньше. В общем, кое-как перебрались, Лубь потом минуты две матерился себе под нос, поминая и гаар, и копи и всех, кто в этом хоть сколь-нибудь был замешан.
   Наконец, добрались до небольшой, но хорошо освещенной факелами пещеры: на стенах повсюду шкуры, пол выстлан досками, а под каменным сводом густо-густо натянуты веревки, с которых тугими пучками свисало множество засушенных трав, забивших своим ароматом все помещение, да так, что не продохнуть даже. Лубь, глотнув этого воздуха, тут же зашелся затяжным кашлем, и все это время нас разглядывала пара огромных, темно-фиолетовых глаз. "Старый Рагуз", прочитал я над головой непися, пятьдесят пятый уровень, круто, и ведь не ошибся, действительно что-то вроде шамана. На голове венок из перьев, плечи, бедра и грудь украшали ракушки, на запястьях - чьи-то выбитые клыки, в общем, тот еще красавец. Существо дождалось, пока мой напарник успокоится, затем встало и низко, грубо пророкотало:
   - Вас послал Арргат!
   - Да, - кивнул карлик, похоже, у него еще и нос потек, неужели неписю прописали аллергию, вот это номер.
   - Хорошо, для начала, вы примите яд, - и гаар протянул нам словно по волшебству появившиеся у него в руках две плошки.
   - Яд, - перепросил я, - это еще зачем?
   Ящер зарычал, похоже, удовольствия от общения с нами он тоже не получал, но ответ, все же дал:
   - Все, кто спустится в глубины, примут его, это даст защиту от царящей там смерти, и у вас будет ровно час, чтобы найти искомое и вернуться, иначе вы навсегда останетесь во тьме, - пророкотал старый Рагуз, вот тебе и задание: на время, да еще со вполне вероятным смертельным исходом. Лубь взял протянутую ему плошку:
   - Противоядие? - шмыгнул карлик носом.
   - Как выберетесь, сразу и получите, - прошипел ящер.
   - Так нам назад?
   - Да, вас уже ждут.
   И опять этот гребаный мост, весь путь к нему Лубь втихаря матерился, а потом матерился после него - мы чуть не сорвались вниз, расшатав и без того шаткую хреновину - в общем, как-то не задалось все с самого начала. Встретившие нас у входа гаары молча ткнули пальцами в зев виднеющейся неподалеку ямы, с вбитым на краю колышком и уходящей куда-то вниз веревкой.
   - Да твою ж мать! - в сердцах воскликнул Лубь.
   - Что за день такой? - заглянув вниз, разглядел метрах в двадцати внизу покатый, весь в булыжниках склон, настоящий руконоголом, и туда нам предстоит спуститься.
   - Не знаю, что там хозяин пообещал за наше присутствие, но за такое они нам должны приплачивать, а не наоборот, - сзади раздраженно зашипели.
   - Ладно, не горячись, все равно лезть придется, - и повернулся к гаарам, - когда начинаем?
   - Пить, потом спускаться, - рыкнул ближайший к нам ящер, я вздохнул, теперь еще и ядку хлебнем, эх!
   Проследив, как их массивные туши скрываются в зеве ямы, подмигнул карлику и, опорожнив плошку, вцепился за канат, ощущая, как внутри начинают ворочаться кишки в попытке побыстрее протолкнуть взрывоопасную смесь. Нутро натурально жгло, будто охапку тлеющих углей проглотил, но терпеть было можно, однако продержаться так целый час будет очень сложно.
   - Твою ж мать! - выругался сверху Лубь, явно тоже опорожнивший свою порцию, я хмыкнул, время пошло...
   Как и ожидал, неприятности начались рано, прямо во время спуска, правда, не у меня, но и услышанного хватило - дикий, душераздирающий вопль прошелся по нервам, заставив их натянуться, словно струны. По спине мгновенно побежали мурашки, в горле стал ком, черт, какого хрена это было?! Продвижение остановилось, канат качался, внизу явно происходило нечто незапланированное.
   - Что там?! - раздался над головой встревоженный голос карлика, я поднял голову, упершись взглядом в широкий зад, на спине в ременной петле болтался топор. Черт, похоже, он даже съезжает понемногу, если свалится мне на голову, хана, улетим оба.
   - Чего застыли, - рыкнули снизу, - спускайтесь!
   Пришлось подчиниться, да и руки с непривычки уже устали, так что потихоньку, не спеша, полез дальше, сперва бросив взгляд вниз - нет ли какой опасности. Как только ноги нащупали твердый камень, а глаза подтвердили возможность передвигаться по довольно покатой поверхности, сделал пару шагов в сторону.
   - Что произошло? - тут же повернулся к ближайшему гаара.
   - Слуги тьмы, - нехотя проворчал тот, отводя взгляд, и на большее его не раскрутить, как пить дать. И только тут заметил, насколько замерзли кончики пальцев, нос и уши, даже подбородок, и тот просился в тепло. Черт, вот тебе, и причина выпить яду, нутро согревалось, распространяя волны жара по всему организму, и их совсем чуть-чуть не хватало для полного комфорта. Да и жжение теперь не ощущалось, свыкся, наверное, или вступила в противовес иная сила, что более вероятно. Изо рта вырывались облачка пара, стоящие рядом ящеры выглядели не лучше, постоянно вздрагивая и передергивая плечами.
   Пока спускался карлик, осматрел дыру, в которую нас непонятно зачем занесло, хотя прихоть Арргата явно имела под собой какую-то цель. Стояли мы, по сути, на огромной круглом валуне, в окружении его меньших собратьев, непонятно как удерживающихся на своих метах. Под ними была пропасть, настолько глубокая, что, сколько не всматривался, так конца всему этому и не увидел, лишь отвесные скалы с огромным количеством зияющих провалом то ли дыр, то ли нор, перекрывающими обзор в любом направлении. Походу, пропасть скруглялась рельефом стен, а может и вовсе сходила на нет где-нибудь в нескольких десятках метров внизу.
   Наконец, спустился и Лубь, раскрасневшийся, словно после хорошего боя, глаза слезятся, нос шмыгает, эх, как его развезло-то. Встретившись взглядами, спросил сочувственно:
   - Ты как?
   - Нормально, - прошмыгало в ответ, - жить буду.
   - Не болтайте попусту, время, - хрипло пророкотало со всех сторон, - двигаемся дальше.
   Черт, ну явно не наш день сегодня - гаары к концу свободно болтающегося каната привязали еще один и скинули его с валунов дальше вниз, Лубь тихонько застонал, я тоже, только мысленно. Опять лезть! Да они издеваются, почему нет лестницы, хотя бы веревочной, неужели так сложно дотумкать использовать больше материала и соорудить более-менее нормальный спуск? Разрабы, вы сволочи и садисты...
   В этот раз все пошло куда хуже, карлик сорвался буквально спустя несколько минут с начала спуска и уже начал орать в полете, когда шмякнулся головой о камень и затих, а я, каким-то невероятным образом извернувшись, умудрился ухватить его за бронированный шиворот, ощутив, как от рывка вылезают со своих мест суставы. Хорошо хоть камень под боком, не болтаюсь, но удерживать двойной вес оказалось очень тяжело, Лубь в своем доспехе, да еще с топором весил не мало, сквозь зубы невольно вырвался стон, глухой такой, сиплый, тягостный.
   - Ыыыыы! - сука! Не дождетесь! Не отпущу!
   Глаза потихоньку вылезали из орбит, мышцы трещали, сжавшись в подобие туго скрученной пружины, но отпукать непися я не собирался. Сдохну, сам сорвусь, но не брошу! Лубь еще, сволочь такая, умудрился в полете отключиться, ну что за пакостный день такой?! Подобного спуска у меня еще никогда в жизни не было, ни в реальной, ни в игровой, риск сорваться и улететь на перерождение зашкаливал, пальцы начали неметь, от холода и напряжения, но я упорно делал одно и то же. Расслаблял зажим ступней, ослабляя хватку и позволяя силе тяжести дернуть нас вниз, кривился, кося взглядом на полосу здоровья и отмечая ее уверенный бег в ноль после каждого подобного рывка. Медленно, но все же, кто знает, сколько еще так выдержу. Ладонь же, сжимающая канат, почти не ощущалась, не знаю, что ее еще заставляло держаться, она словно каменела постепенно, становясь чужой. Любое усилие тут же обещало разжать пальцы полностью и тогда - будет совсем не весело.
   Внезапно карлика подхватили, и мне стало легче, на ноги легли крепкие руки и придержали, помогая устроиться вертикально, ступни, наконец, коснулись твердой поверхности - шатало, стоять было сложно. Гаары же странно, почти не мигая, сверлили меня взглядами, наконец один из них произнес:
   - Мы видели твое мужество, твою жертву и преданность, - их головы синхронно склонились в явном почтении, я же потихоньку охреневал, ощущая, как подгибаются колени, а спина медленно съезжает по камню, мои ходули уже не держали, - это достойно воина, достойно уважения.
  

"Получено достижение "Плечо соратника"

"Получено 1200 единиц опыта"

   - Ты удивил нас, только гаар способен рисковать так, как ты, - хрипло рыкнул другой ящер, - всем, включая посмертие.
  

"Получено достижение "Уважение равных: Гаары"

   - С этого момента, в бою или еще какой опасности, ты можешь рассчитывать на каждого из нас, - их головы вновь слегка склонились, соглашаясь со сказанным.
  

"Получено 100 единиц репутации"

"Получено достижение "Дипломат I ранга"

   - Лубь, как он? - все, что и смог выдавить из себя, отмахнувшись от системных сообщений и поискав глазами карлика. Того тут же перекинули ко мне, глухо звякнула броня, но карлик все еще прибывал в отключке.
   - Жив, - прохрипело сбоку, - приложился только сильно.
   - Опаздываем, - добавил второй.
   - Или иди с нами, или оставайся с ним, - выдал еще один ящер, - самого его оставлять нельзя, утащат.
   Я кивнул, принимая сказанное и с трудом поднимаясь на ноги, открыл рюкзак и полез за плодами. Сейчас отожрусь, взвалю этого кабана на себя и пойду следом, задание провалить не хотелось, и другого выхода все устроить как надо, я не видел.
   - Идите, мы догоним.
   Потом смотрел им в спины, как ящеры по уже более-менее адекватному спуску, стараясь не перейти на бег и не сорваться, тормозя ногами, добрались до одной из нор, обнажили оружие и скрылись в зеве тоннеля. Значит, еще и сражаться, возможно, придется, а фрукты кончаются, не продумал я этот вариант, не набрал по максимуму. Сейчас у меня почти полная полоса, но что будет дальше? Покряхтев для порядка, поднялся, слабости как не бывало, потом сграбастал карлика за шкирку и перекинул за спину, согнувшись чуть ли, не вдвое. Тяжелый, гад, под сотню весит, что ли? И почти кубарем скатился вниз, удержаться вертикально не получилось, вес одолел и бросил вперед, хорошо еще, хоть в сторону не повело, а то лететь нам и лететь. Нервы звенели, задание нравилось все меньше и меньше, чертовы копи...
   Гаар нагнал, когда они уже вовсю рубили нечто червеобразное, обступив его со всех сторон и безудержно кромсая. "Ужас глубин", шестьдесят второй уровень, мне такого не сдюжить точно, тем более с ношей на спине.
   - Ты продолжаешь удивлять, человек, - оскалился заметивший нас ящер, остальные тоже бросили рубку и повернули к нам головы. Я стоял, покачиваясь и опершись о стену, удерживая равновесие и разглядывая высокоуровневую тварь. Сплошная зубатая пасть с хвостом, плюс несколько отростков со всех сторон, явно помогающих передвигаться.
   - Время, - натужно произнес, переведя взгляд на них, - по моим подсчетам, полчаса мы уже выработали, если не поторопимся, назад не вернемся точно.
   - Время, - кивнули все, подтвердив важность замечания и, развернувшись, устремились дальше.
   И опять идти, вдоль стеночки, пошатываясь и зациклившись лишь на том, как понемногу начинают слабеть колени, дрожат бедра и прочие неприятные моменты. Силенок просто не хватало для подобного, в бою да, все превосходно, но вот так вот, как сейчас - и я ни на что не годен уже. Это коробило и угнетало, вернусь, буду измысливать способы догнать силу хотя бы до сотни, вон, выносливости за глаза, даже не половина еще.
   Сзади вверху вдруг дернулись, раздался стон, и я облегченно выдохнул, приваливаясь к стене тоннеля. Несущие впереди факелы гаары тут же стали, обернувшись, на что тут же махнул им рукой - идите, время дорого, догоним. Лубь приходил в себя уже в темноте, покряхтывая и охая, слез с меня и тут же опал, держась за голову.
   - Живой? - выдохнул я.
   - Башкой треснулся, да? - как-то тихо просипел карлик.
   - Ага, и времени почти нет, не будем двигаться, останемся тут навсегда, - выдал ему невеселую истину.
   - Темень, - тут же простонал Лубь.
   Встав, ухватил его за руку:
   - Пойдешь за мной, - затем помог поднятья и споро потащил вперед, медлить было нельзя. Тоннель гладкой кишкой извивался еще минут пять, а потом впереди замаячило слабое синеватое свечение, и звуки глухих ударов. Мы ускорились, благо напарник уже мог более-менее видеть, света хватало, и выскочили в огромнейший грот, вдоль и в поперек усыпанный испускающими дивное сияние кристаллами всевозможных размеров. Гаары уже вовсю тупили об них кирки, явно найденные тут же, откалывали небольшие куски и прятали за пазуху. И до меня дошло:
   - За этим и пришли?
   Лубь кивнул, и мы тут же кинулись вперед, заметили в беспорядке валяющиеся на полу горные инструменты, вычленили среди них такие же, как и у ящеров кирки, и принялись остервенело лупить по кристаллам. Карлик все прятал себе в карманы и куда-то за пазуху, под броню, я же складировал в сумку, благо подъеденная подчистую фрукта освободила порядочно места. Кланк! Кланк! Слышалось со всех сторон, раздавался негромкий треск и звук падения отколотых кусков. Кланк! Кланк! Продолжалось доноситься отовсюду. Кланк! Внезапно глухие удары кирками сменились суматохой рубки, ящеры уже кого-то учили уму разуму, я лишь бросил косой взгляд, убедиться, что у них все под контролем, и продолжил работу. Половина пустовавших ячеек уже была занята, осталось не так уж и много, потом просто некуда будет складывать. Кланк! Кланк! Кланк!
   - Достаточно, уходим, время! - рыкнул вдруг один из гаар, и тут же кирки посыпались на пол. Я еще пару раз ударил, примерился и, замахнувшись, вогнал острие инструмента в самый центр появившейся трещины. Кракссс! Разнеслось вокруг, и мне под ноги рухнул кусок размером с мое туловище. Черт, какой громадный!
   - Брось! - рядом нетерпеливо хмурился карлик, - не успеем.
   Однако я быстро выкинул несколько уже сложенных в рюкзак обломков и запихнул-таки вошедший в сумку отколотый кусок, осталась даже еще свободная ячейка, ладно, и тебя заполним, все, готов! И ринулся к выходу - неслись мы так, как только могли, впереди прыгал свет, факелы в руках гаар метались из стороны в сторону, а мы неустанно месили ногами каменный пол и, могу поспорить, в мыслях у каждого вертелось лишь одно: успеем или нет? И сколько времени вообще осталось? Адреналин зашкаливал, впереди была цель - выжить, добежать, подняться и принять из рук Старого Рагуза противоядие, если он, конечно, не обманул. А то жар в кишках начал как-то уж очень некомфортно подпекать, даже холод из пальцев ушел, явно началось самое нехорошее. Так что ходу, ходу, ходу!
   Потом был торопливый подъем наверх, Лубь снова чуть не сорвался, чертыхнувшись и матерясь потом вплоть до того момента, пока не ухватился за край дыры уже на самом верху. Его тут же приняли, помогли выбраться, за ним лез я, мне так же протянули руки и втащили наверх. Старый Рагуз обретался там же, мгновенно всунув мне уже виденную ранее плошку и, проследив, как залпом ее опорожнил, произнес:
   - Не ожидал, должен сказать, но вы справились.
   Я кивнул, делая, наконец, вздох и ощущая, как волна жара внутри потихоньку угасает, противоядие действовало, отлично, жить буду.
   - Чуть концы не отдали, - буркнул в своей манере Лубь, уже явно выпивший свою порцию и теперь, нахмурившись, лицезрел нерадостные пейзажи копей.
   - Тебе стоит чуть больше ценить своего друга, - глухо рыкнул кто-то из гаар, а Рагуз добавил:
   - Договор соблюден, карлику здесь более не рады, пусть уходит.
   - А я? - уловив несоответствие, вставил свои пять копеек.
   - А ты, если хочешь, можешь остаться, вреда тебе здесь не будет, - пророкотал шаман и, развернувшись, направился прочь. Мы с карликом переглянулись, он недоуменно, мне же больше подошло бы слово "озадаченно". С какого роя ко мне такое отношение?
   - Ты что, спас у них кого-то? - наконец произнес Лубь, когда нас оставили вдвоем.
   - Да нет, - качаю головой, - даже не помог никому.
   - Странно, но нам пора, - махнул он рукой, - если ты, конечно, не хочешь остаться, - добавил потом ехидно.
   - Да нет вроде такого желания, - вот ведь зараза низкорослая, прешь его на себе, жилы рвешь, а оно еще и насмехается.
   - Ладно, - вдруг совсем другим голосом произнес напарник, - я тебе, это, "спасибо" хотел сказать, - концовка вышла скомкано и смущенно, - ну, за то, что не бросил, и тащил потом еще.
   Его голова склонилась, и взгляд вообще ушел куда-то в пол, а голос стих до невозможного, шепот - и тот громче звучал бы. Мне же хотелось расхохотаться, на губах играла улыбка, еле сдерживаемая, чтобы не превратиться в грохочущий раскатистым смехом оскал. Ну, надо же, какая он, оказывается, стесняшка!
   - Не парься! - хлопнул непися по плечу, - ты бы поступил точно так же.
   Лубь кивнул, тяжело вздохнув и промолчав. Было видно, что внутри НПС сейчас идет настоящая борьба чувств и эмоций, куда более сильных, чем к которым он привык. И надо бы вывести его из этого состояния, вернув в привычное, а то еще глюканет, зависнет и при его потом до замка на своем горбу. Оно мне надо?
   - Давай, двигаем, у нас впереди еще долгий путь, - и, одобрительно хлопнув повторно карлика по плечу, зашагал к выходу из копей.
   До замка добрались лишь к вечеру, не знаю, то ли петляли меньше, то ли еще что, но дорога показалась значительно более короткой, и всего несколько стычек со зверьем, почти прогулка. Ставшие почти родными стены замка встретили нас привычной мрачной готикой и тишиной, створки ворот оказались приоткрыты и мы, двое скитальцев, решили, не откладывая в долгий ящик, тут же отчитаться перед хозяином.
   - Вернулиссь, - встретил нас Арргат прямо на ступенях замка, было видно, что успех задания его сильно интересует и то, добыли ли мы искомое, для него очень важно.
   - Да, хозяин, все сделали в точности по твоему указанию, - бодро отчитался Лубь.
   - Хорошо, - облегченно выдохнул наниматель, - следуйте за мной.
   Поднявшись на второй этаж, прошли, к моему легкому удивлению, не в его заклинательные покои, а в соседнюю комнату. Дверь глухо клацнула, открываясь, и отошла в сторону, словно по волшебству, стоило только Арргату подойти к ней. Внутри тут же полыхнуло и засветило ровным светом, словно приглащая зайти внутрь.
   - Выкладывайте вссе на сстол, - прошелестел наниматель, проходя внутрь, мы последовали за ним. Угу, склад, как пить дать, сундуки, полки, два стола и ни одного стула или кресла, все для сбережения, в общем. Лубь тут же принялся избавляться от кристаллов, утративших свое свечение и тусклыми, едва светящими стекляшками образовав небольшую горку на столешнице. Немного же он набрал, хотя, в чем бы он их нес, в трусах?
   - Хорошо, - отозвался Арргат, - присступай к ссвоим обязанносстям.
   Карлик тут же испарился.
   - Не медли, - прозвучало уже мне, и я стал выкладывать свой хабар. Куча сначала превысила уже имеющуюся в два, потом в три раза, затем начал выкладывать новую и услышал тихий смешок, тут же скосив глаза.
   - Не осстанавливайсся, - с улыбкой промолвил работодатель.
   Я пожал плечами и выложил еще две кучи.
   - Это вссе? - его голос лучился довольством, похоже, смог опять ублажить нанимателя.
   - Еще вот, последний кусок, - и выпер на стол огромный, все еще фосфоресцирующий кристалл, занявший сразу чуть ли не половину столешницы.
   - Ты... - только и мог вымолвить Арргат.
  

"Получено 200 единиц репутации"

"Получено достижение "В тихом омуте черти водятся"

  
   Я оглянулся на него:
   - Что-то не так? Могу убрать, на пол спустить? - отбарабанил первое, пришедшее в голову, уже понимая, что опять нарвался на плюшки, да и система явно дала понять, что вновь отличился.
   - Как ты это пронесс? - наконец смог выдавит Арргат.
   - Ну, как, донес и донес, думал, чем больше, тем лучше, - и сделал озадаченное лицо, - не стоило? Ты прости, если что...
   Договорить он мне не дал:
   - Ты меня иногда проссто поражаешь, Гаумат, и откуда ты такой взялсся?
   Я же продолжил гнуть свою линию:
   - Не совсем понял, убрать его? - и ткнул пальцем в кристалл.
   Мертвый чувак лишь издал смешок и прикрыл глаза, массируя переносицу пальцами, по всему выходило, что моя игра достигла нужного результата и сейчас произойдет раздача плюшек, и оказался прав:
   - В который раз обещаю ссебе не удивляться и не разбрассыватьсся трофеями, но ты в который раз умудряешьсся меня поразить.
  

"Получен 42 уровень"

   Я моргнул, ни хрена себе отсыпало, почти три четверти капнуло, Арргат жжет! И тут же вставил реплику, явно подходящую для продолжения диалога:
   - Ну, так, твоя выгода, моя выгода, все так и работает, надеялся лишь, что не набедокурил от незнания.
   - Ты вссе ссделал как нельзя лучше, и я проссто не могу тебя не поощрить, - его улыбка в черные тридцать два зуба слегка охладила мою радость, все-таки нежить, однако нежить своя, почти что родная, да еще с барского плеса раздающая подарки, так что кивнул, добавив в голос покорности:
   - На все твоя воля, господин, - походу, начинаю уже свыкаться со своим статусом подчиненного.
   - И моя воля наградить тебя досстонйо твоему посступку, - властно прошипел наниматель, взмах рукой и рядом, на столе, оказываются перчатки небывалой выделки, глаза словно сломались, вцепившись взглядом в это совершенство и не отпуская их, будто приклеившись и не желая подчиняться.
   - У тебя уже ессть подаренная мною вещица из этого комплекта, - слова доносились до меня как через вату, сознание туманилось и плыло, очарованное представшим созерцанию чудом. Перчатки были не совсем такими, как я привык, без пальцев и даже без наладонника, скорее длинный, в половину предплечья рукав и край материи, треугольником заходящий явно на тыльную сторону, затем тонюсенькой ниточкой проходящий сквозь пальцы и по внутренней стороне ладони, убегающей в точно такой же вырез.
   - Но подобного больше нет, и тебе придетсся ссамому исскать по миру осставшиесся части, впрочем, сс моей помощью это будет не ссложно.
   Меня же будто унесло в какой-то сказочный, несуществующий мир, где это видано, что бы подобная удача сыпалась столь часто на голову одного единственного, пусть и выделяемого среди всех остальных, любимчика?
  
   "Перчатки теневого неба. Эпические. Неразрушимые. Привязываемые. Растущие в уровнях. Сетовые. Бонус к выбранной базовой характеристике +4%. Бонус к вторичной выбранной характеристике +4%. Шанс критического удара +4%. Меткость +4%. Бонус к урону +20%. Баф "Проникающий удар". Баф "Когти дьявола". Баф "Лорд вампир". Бонус от двух вещей из комплекта - жизнь +100, сопротивления и защиты +5%"
  
   Я ахреневал, и это еще было мягко сказано, мозги плыли и плавились, характеристики перчаток бешенными кроликами прыгали перед глазами, двоились и троились, сознание почти тонуло в эйфорической дымке, замутненное и вялое. Казалось, что действительность буквально прогнулась под меня, выдав читерское везение и наградив нереально, просто нереально невозможным образом.
   - И ты досстоин того, чтобы занять мессто левой руки лорда, - проникли в сознание слова, еще не понятые, но звучавшие довольно значимо, - и поссему быть так! Я, Арргат, дарую тебе ссвою милость, ссвоей ссилой нарекаю тебя Гаумат сын Ночи!
   Внезапно громыхнуло так, что я вжал голову в плечи. За окном стояла все та же солнечная погода, без единого облачка на небе, и это было странным.
   - Прими же мою милоссть, будь досстоин этой чессти и да будет так!
   Взрыв! Горячий, холодный взрыв! Сознание скукожилось до размеров горошины и тут же разбухло, охватив собой все окружающее меня пространство. Глюки не показались забавными, не были веселыми и красочными, я будто ухнул во тьму, падая и пропитываясь тьмой, летя и угасая одновременно. Сознание путалось, мешалось и гасло, пытаясь остаться само собой, вспыхивая и погибая в одночасье. Этот калейдоскоп мучил меня недолго, всего несколько сот мгновений, ощущения дробились и множились, показавшись сначала незначительными, а потом самыми важными, что только могло быть в моей жизни. Ощущения губительным потоком низвергнулись на меня, омывая и утекая в неизвестность, я словно бессильная букашка в водовороте страстей пытался выжить, барахтаясь в неосмотрительной близости от пылающего рядом огня - сознание гасло. Медленно и неотвратимо, бороться не было смысла, я мерк, затухал и покрывался пеплом, вспышка тьмы затмила разум, холод и жар слились воедино. Мир померк, конец всему и вся, пропащая душа. Точка истинного света окрасилась черным и померкла, сознание втянулось в дымку тьмы...
  
  
   Глава 12
  
  
  
   Что за на хрен? Открыв глаза, я рывком поднялся и сел, непонимающим взглядом окидывая помещение - меня ведь не здесь накрыло, или здесь? Да нет, точно помню, там еще столы были, полки, кристаллы и Арргат, несущий какую-то ересь про "нарекаю" и "сына ночи", в общем, в его обычной манере, любит он такое. Потом взгляд наткнулся на лежащие у быльца кровати перчатки, и пришло понимание, что это те самые, которые так и не успел примерить, как меня вырубило и, кстати, почему? И еще - кто меня перенес сюда?
   Спустил ноги на пол, потом взял перчатки, любуясь их совершенством, не знаю, кто их создал, но работа была мастерская, просто бесподобная. Разрабы, вы молодцы! Улыбнувшись, одел - на руках сидели как влитые, изящно обхватив запястья и частью укрыв тыльные стороны ладоней, смотрелось просто шикарно. Тут же повыскакивали менюшки с запросами характеристик на бонусы - выбрал силу и уворот. Итого уже две вещи из сета, да я нереально везуч, могуч и еще бог знает кто!
   Поднялся, еще раз окинул взглядом комнату и пришел к выводу что, все же, это в замке, во дворе не было таких помещений, а значит, вполне возможно, я теперь не бомж, и это радовало. Выйдя в коридор, тут же сообразил, что нахожусь все на том же втором этаже, моя дверь была самой дальней по левой стороне коридора, а значит, рядом с заклинательными покоями и самим Арргатом, мой статус явно растет.
   Но нанимателя нигде не было, пришлось спуститься вниз, и только там увидел куда-то спешащего карлика, Лубь пыхтел как паровоз и тащил в руках целую стопку каких-то книг, явно в библиотеку.
   - А, выспался, ну, наконец-то, - буркнул он вместо приветствия, пролетая мимо и скрываясь в подвале.
   Однако, чего происходит-то? Даже спросить не у кого, вышел наружу, во двор - ни души, как и раньше, не хочет хозяин замка обзаводиться прислугой, все на карлика бедного взвалил, тех же урглов уже черти сколько не видать, или ушли, или в подвале сидят, караулят его выводок пауков. Ладно, и хрен с ними со всеми, на душе хорошо, солнышко припекает, на небе ни тучки, погодка просто диво какая!
   Пройдя пару метров и разминая суставы, помахал руками, по приседал, в теле в буквальном смысле бурлила прорва энергии, хотелось бегать, кричать, найти парочку мобов и открутить им головы, петь, в конце концов. Давно себя так не чувствовал, может, все из-за того, что там Арргат наплел? Недолго думая, тут же сел на ступени замка и принялся проводить инвентаризацию, так сказать, дело обещало быть приятным, люблю я такое, а значит, откладывать не имело смысла.
   Итак, "Перчатки Темного Неба", эпические, черт возьми, статы просто улет, а бафы... Кстати о них, взгляд тут же метнулся вверх, высветив описание новоприобретенных плюшек:
  
   "Проникающий удар - атаки игнорируют 30% защиты"
  
   "Когти дьявола - каждая успешная атака ослабляет цель, делая ее более уязвимой, бонус к урону по врагу +2% "
  
   "Лорд вампир - каждая атака восполняет жизнь в размере 20% от нанесенного урона"
  
   Я ахнул, прикидывая кпд увиденного, и сразу же определил все в категорию "бесценно", с таким набором урон будет выходить просто запредельный, плюс отхил, чего еще ни разу в игре не видел - чит, а не шмотка! Брошенный тут же взгляд на амулет прибавил еще градус веселья, он тоже подрос, повысив свои характеристики, да сегодня просто праздник какой-то, честное слово. И, кстати, я был прав, эпики апаются каждые двадцать уровней, как и думал, так что можно заранее прикинуть их рост и возможности, если будет такая нужда. Свободные очки вбил как и всегда, в силу и ставшую теперь первоочередной рукопашку, добравшуюся, кстати, уже до "Ученика".
   Залез в достижения, насколько помню, их там опять мне набросало несколько штук.
  
   "Плечо соратника: бонусы напарникам в группе - жизнь +10%, защита +5%, сопротивления +5%, личный бонус, если в группе +5% к отваге. Вы рискнули всем ради спасения товарища, шанс выжить не превышал 10%"
  
   "Уважение равных: Гаары. Вы наладили репутационные отношения с закрытой фракцией Гаар"
  
   "Дипломат I ранга: Харизма +10. Вы наладили отношения с закрытой фракцией, выбрав единственно верный путь поведения и добившись успеха"
  
   "В тихом омуте черти водятся: Удача +10. Вы смогли поразить одного и того же НПС несколько раз, получив в награду несюжетные повышения репутации, ваша удачливость впечатляет"
  
   В происходящее мало верилось, слишком уж все было хорошо, никаких подвохов, подводных камней или еще каких неприятностей, а лакомства так и сыплются на мою везучую голову. Хотя, тут же пришла мысль, незаселенная местность, хардкор, вот и балуют меня всевозможными вкусностями, иначе ни черта бы я не получил. Тут же решил, что лучше пересесть в тенек, как-то больно жестко начало припекать солнышко, словно вгрызаясь в кожу и слепя глаза, раньше такого не было. Стоп! А это еще что такое?!
   Все в том же меню ачивок, в самом низу, куда прокрутил только для проформы, перевитая сгустками пылающей тьмы красовалось еще одно достижение: "Сын Ночи", уникальное. Твою ж за ногу, так Арргат тогда на полном серьезе это нес? Хотя да, когда это он впустую болтал, но мне-то что теперь с этим делать, походу, меня делали сторонником тьмы!! Ну, пипец...
  
   "Дитя Ночи: фракционный статус, отменить или сменить нельзя. Солнечный свет снижает вашу эффективность на 20%. Тень и отсутствие света дают бонус в 20%. Вы получили невозможное, статус одной из глобальных фракционных сторон"
  
   Вот тебе и дослужился, получи и распишись, даже если не хочешь, меня что, теперь в любом городе стража чмырить будет? И все время в лесах отсиживаться, словно отшельник какой? И что за эффективность, почему нет более детального описания: статы, урон или вообще любые действия, хрен поймешь, короче. Даже не знаю, стоит ли оно того, вроде редкое донельзя, "уникальное" написано, да вот будет ли толк? В бою понятно, сразу тень искать, что бы ни одного лучика на кожу, и никаких пустынь, мне они теперь, скорее всего, заказаны. Хотя минус в десять процентов не столь уж и велик, по сути, ладно, со временем разберемся.
   Побродив по двору минут десять, так никого и не встретил, зато снова убедился в эффективности развития мира без вмешательства игроков. Все до единой постройки, да и сам замок тоже, выглядели как новые копейки, камни стен хоть и отдавали готикой, но буквально отдавали новизной, словно только что отстроенные, и никакой мрачный вид не мог этого скрыть. Старый, местами в выбоинах и рытвинах пол двора укрылся новехонькой мостовой, булыжники лежали плотно, один к одному, а по контуру шел слив для воды, продумано было довольно грамотно. Месить грязь во время дождя теперь точно не придется.
   Сарайчик управляющего обзавелся новой крышей и уже успевшей почернеть печной трубой, а еще лавкой у входа и небольшим столиком, явно для каких-то рабочих дел. На заднем дворе появилась настоящая кузня под одним из навесов, правда, нерабочая и отсутствующим кузнецом, но Арргат наверняка что-нибудь придумает, и скоро по окрестностям начнет разноситься стук молотка. В остальном же все осталось по-прежнему, как и то, что замок, по сути, оставался не жилым, слишком тихо, слишком безлюдно и мрачно, готика, мать ее...
   Набродившись, решил не терять время зря и заняться своими делами, раз уж никакие задания мне в ближайшее будущее не светят. Сразу же вспомнился разговор с наставником из Фадаана, его намеки на потерянное имущество забытых предков порядочно разжигало любопытство, а внутренняя жаба просто-таки вопила и прыгала от радости, когда раздумывал над тем, идти или нет. Но заняться было нечем, а потому выбор оказался сделан - идти однозначно.
   Выбравшись за стены замка, стал к нему спиной и лицом на запад, если дедок не соврал, топать мне в том направлении, и топать долго, скалы виднелиь чуть ли не на самом горизонте. Солнце неприятно рябило в глазах и, судя по всему, будет делать это на протяжении всей дороги, лес там не столь густой и полян с просеками хватает, зато видимость отличная, и полно плодовых деревьев, затарюсь хоть, не голодать же.
   И первые же пять минут похода довольно сильно озадачили - неужели глюк, завис моб, что ли? Выскочившая совершенно неожиданно из кустов тварь тридцать восьмого уровня, холеная такая, лоснящаяся, вместо того, что бы сразу напасть, вдруг замерла на месте, оскалившись, и даже слегка отвернула в сторону морду, продолжая рычать. Первый раз такое вижу, у того же Фадаана нубские зайцы в лесу, и то кидались в атаку, а тут что не так? "Двухвостый волк" продолжал буравить меня злым взглядом, хлеща себя по бокам хвостами, но не нападал, словно удерживало его что-то, я же, будто в ступор впал, ожидая дальнейшей развязки. И она наступила, правда, опять совсем не такая, как должна была быть, моб еще поскалился немного, рявкнул пару раз, а затем, будто нехотя, развернулся и утрусил в кусты, на место своей засады, видимо. Какого черта?! Разрабы, что у вас там происходит, почему агрессивное зверье ведет себя столь непонятным образом?
   Случившееся шло в разрез с игровой механикой, что-то было не так, и вопрос лишь в том: с миром, его частью, или со мной? Последнее нервировало куда больше, чем даже раздражающе бьющее по глазам солнце, как же оно меня уже достало. Раньше оно никогда не было такой проблемой, неужели это те самые двадцать процентов?
   Под ногами шелестела трава, хрустели редкие веточки, осыпавшиеся с деревьев, и вовсю надрывались пернатые, буквально терроризируя лесную округу своими криками. Какофония стояла та еще, иногда даже морщился от чрезмерных усилий отдельных певцов, но зато покой, уют и отсутствие сонма бегающих перед носом игроков и неписей, вечно что-то галдящих и спешащих по своим делам. С этой точки зрения Фадаан мне нравился куда меньше, хотя и у него были свои плюсы.
   На обед присмотрел себе дерево покрасивше и поразлапистей, карабкаться на почти голое внизу, с минимумом удобств не хотелось. Да и не голоден был, просто еще одна возможность порадовать себя, да и запастись провизией не помешает, не портится ведь. И вкус отличный, спелые, сочные, ярко желтые внутри фрукты и пахли соответствующе, сводя с ума своим ароматом. И что интересно, в лесу у города ни одного плодового деревца, ни одного кустарника с ягодами не было, зато здесь их просто море, словно игра специально поддерживает баланс какой-то.
   Утроившись на одной из веток, метрах в четырех над землей, принялся не спеша забивать инвентарь плодами, благо, росли они кучно, дружно, так что дело спорилось.
   - А что это ты там дееелаешь? - вдруг совсем неожиданно и пискляво проскрежетало откуда-то снизу. Я чуть не подскочил на ветке от неожиданности, выронив из руки только что сорванный плод. Шмяк!
   - Ой, да ты еще и кидааеся? - вновь словно прошлось бензопилой по нервам, что за жутковатый голос такой. Сквозь листву мало что было видно, а спускаться вниз к обладателю такого "баритона" мне, почему-то, не хотелось. Сразу вспомнился Урргаз с его томным девичьим и грудным, и завораживающе звонким смехом, довольно красиво разносящимся над гладью озером, пока тварь не показала свое истинное лицо.
   - Ты кто? - странно, но горло не дрогнуло, не сплоховало, хотя казалось, вот-вот дам петуха. Нет, страшно как раз не было, просто изморозь какая-то нехорошая по позвоночнику пробежала, будто предупреждая - вниз, ни-ни.
   - Ктоо яяя? - донеслось удивленное, собеседник словно дар речи потерял, задумавшись или еще что, но пауза все тянулась, тянулась, тянулась, и вдруг:
   - А НУ КА ЖИВО СЛЕЗАЙ!!! - пророкотало жутким басом.
   И вот тут я чуть не обделался, реально подскочив, поскользнувшись и лишь чудом умудрившись ухватиться руками за ветки. Еще немного, и просто сверзился бы вниз, к неизвестному и наверняка смертельно опасному. Черт, да меня трусит всего, тембр голоса буквально вгонял в дрожь, зарождая где-то внутри груди мерзкий, липкий комочек страха.
   - Нуу, слезай давааай, - вновь проскрипело нечто.
   А потом я пожалел, что вообще свалил из замка.
   - Нуу, тогда я сама к тебе залееезу, - челюсти заныли, это что же за геноцид такой звуковой, шарашит как динамитом рыбу, спина, если бы могла, уже б давно намокла от холодного пота, а так лишь фантомные ощущения, и те не передают всю гамму чувств, терроризирующих мое естество. По дереву что-то начало карабкаться, скрипя то ли когтями, то ли еще чем, я же чуть не завыл, глаза лихорадочно взметнулись вверх, ища путь к спасению, но деревце было хоть и широким в ветвях, но невысоким. Внезапно звуки прекратились. Прислушался. Тишина.
   - А НУ СЛЕЗААЙ СААМ!!! - и раздраженным скрежетом, - что за дерево тааакое, не залезааается.
   - Ты кто будешь-то? - дрожащие губы не слушались, горло сдавило спазмом, но мне, все же, удалось-таки выдавить несколько сиплых звуков.
   - Я? Я это яяя, - и вновь показалось, что голос слегка удивлен, - так ты слезаааешь?
   - Нет, - это выдавить оказалось проще.
   - А почемууу?
   - Боюсь тебя, - не стал скрывать я правды.
   - А ты не боойся, я быыстро, - вроде как ласково попыталось пропеть нечто, но вышло лишь до одури пугающе. Да что же это такое?
   - Нельзя мне, - голос дрогнул, - быстро, Арргат мне не простит, - блин, может, хоть имя мертвого чувака подействует.
   Тишина.
   И вдруг сквозь листву донеслось:
   - А почем я знааю, вдруг ты вреешь мне?
   - Урргаз поверил, как Стража увидел, - вспомнил свой эпический конфуз, - знаешь Стража?
   - Ууу, с тобой не интерееесно, - уже почти нормально пролепетало снизу, все так же пугающе растягивая слова.
   - А мне как интересно, сидеть на дереве и трястись, - черт, неужели подействовало, обязательно притащу нанимателю из похода что-то в подарок. Его имя реально творит чудеса, бесценная подпись.
   - Так а тыы и не трясись, не троону, - раздалось в ответ.
   - А почем я знаю, вдруг ты врешь мне? - вернул недавно услышанное.
   - Потомуу что, потому что служу емуу, - нехотя пропело нечто.
   - Так если служишь, почему не в замке? - я постепенно начинал приходить в себя.
   - Замок разруушен, хозяин исчез.
   - Замок отстроен, сам лес валил, и Арргат не исчез, я его нашел и вызволил из склепа, - и ведь не вру, что интересно, а в голове уже начинает оформляться дальнейший план действий.
   Опять тишина.
   - Ты там еще?
   - Да, туут, - ответили, чуть ли не шепотом.
   - Так я слажу? Разговор есть, - теперь пятьдесят на пятьдесят, или сдохну, или не сдохну, но поселиться здесь навечно было невозможно, как и глупо ждать, что тварь уйдет сама.
   - Да деелай что хоочешь, - оппа, а вот и нотки равнодушия, это вдохновляет и вселяет надежду. Я не спеша начал спускаться, стараясь смотреть под ноги и ожидая, что еще вот секунда, и сквозь густую листву метнется чудовищная лапа, ухватит за голень и рывком стащит вниз. Но, нет, а когда зеленка расступилась, мне предстало нечто необычно и жуткое одновременно. Девочка, маленькая, лицо полностью обмотано какими-то тряпками, из которых в разные стороны торчат пучки соломы. Видны лишь глаза, огромные и черные, непропорционально большие, я бы сказал. Плюс замызганное грязью платьице, содранные коленки неестественно синюшного оттенка и сандалии. Впрочем, руки тоже отливали синевой, а ногти так и вообще темного, ближе к фиолетовому оттенка с явно черной каемкой по краю. По спине вновь пробежала рота мурашек, но отступать уже поздно. Наши глаза встретились.
   - Даа, форма хозяяина, - проскрипела тварь, "Уроголь", прочитал над ее головой, уровня нет, агрессии, вроде, не выказывает, и я осмелел:
   - Мне сейчас в ту сторону, пещеры найти надо, хочу Арргату подарок сделать, а потом назад, в замок, ты как, кстати, вернуться бы тебе, - и смотрю, жду, что ответит.
   - Не смогуу, - качает головой, - потеряялась я.
   Отлично, то, что и нужно.
   - Тогда так, пошли вместе, тебе тоже бы не помешало принести ему что-нибудь в подарок, и вместе потом вернемся в замок.
   Ну, же, ну, давай, давай тварь ты такая!
   Чуть кулаки не сжал, в предвкушении.
   С таким напарничком мне любые помехи в дороге не помехи.
   Ни один моб наехать не посмеет.
   - Нуу, лаадно, даваай вмеесте.
   И, бац! Около моих полосок с жизнями, яростью, опытом и каменной плотью внизу оформилась иконка присоединившегося ко мне существа. И я чуть в осадок не выпал, ну, ни хрена себе тут девки пляшут: Уроголь, сто семидесятый уровень, восемьсот двадцать тысяч хитов и четыре бафа. Первые два давали ей иммунитет к огню и воде, третий позволял видеть суть сквозь любые преграды, чего я не совсем понял. А четвертый, четвертый просто убил наповал: "Саван страха Ночи", любое агрессивно направленное воздействие вселяет ужас высшей категории. Челюсть клацнула, а потом чуть не отвалилась снова, и как с таким сражаться, если, не дай бог, придется? По принципу сцусь, обделываюсь, но стою? Да щас, более жуткого существа мне еще не попадалось, даже Страж, и тот не внушал такого ужаса, как эта маленькая девочка. Хотя девочка ли, и кто знает, что там под этими тряпками вообще спрятано?
   - Идти придется долго, - киваю в сторону виднеющихся гор, - ты готова?
   - Я всегдаа готоова, - пропела она.
   - Тогда пошли.
   Минут десять двигались молча, в голове роилось куча догадок, постепенно выстраивающихся в некое подобие картинки. Когда-то у Арргата был замок, слуги и вот такие вот цепные псы, типа Стража и этой девчушки, потом что-то случилось, он пал, его замуровали в склеп, а эти разбежались. Как-то так, в общем, ну, и тут я такой весь вовремя и услужливый донельзя. И то принесу, и туда схожу, и с тем помогу, в общем, начинают ценить, подарки дарят, плюшки там всякие, уважение. Еще, вон, солдата приведу, опять репы отстегнет, небось. И вот ведь как судьба подгадала, свела вместе будто специально.
   - А почемуу ты саам, без отряяда? - протянуло бредущее рядом нечто.
   - Ну, я у Арргата один такой, - и пожимаю плечами, - пока что он на мою службу не жаловался.
   - А почемуу по иимени называешь?
   - Ну, так не против ведь, ценит, опять же, помощник из меня хороший.
   И не вру ведь, все так и есть.
   - Цееенит, меняя он тоже ценииил.
   - Ну, вернемся, будешь ему верно служить, и все у тебя получится.
   А вокруг никого, ни зверья, ни птиц, ничего вообще, словно вымерла округа.
   - Ты, кстати, где в замке обитала? - решил продолжить разговор.
   - На заднем дворе, у кузни, - совсем уже обычным голосом пропела девочка.
   Еще бы цвет кожи да лохмотья с головы убрать, и не отличишь от ребенка.
   - Знаю, строение справа, у колодца.
   - Да, помню, помню колодец, - кивнула она головой, - а кто там еще есть?
   - Ну, - я даже задумался, - есть Ннард, правда, сейчас он куда-то пропал, потом еще управляющий, Лубь, Страж где-то тоже обретается, ну и пауки на нижних этажах.
   - Пауки?
   - Да, мы специально ходили за яйцами Каргулла, так что теперь у нас выводок свой есть.
   - Как все меняется, - почти шепотом отозвалась Уроголь.
   - В смысле, ты о чем?
   - Ну, Ннард, раньше он всех сторонился, а идею с пауками хозяин сам отверг, да и управляющего у нас тогда не было.
   - Как не было, а кто же за замком следил?
   - Так войска, их у хозяина было много очень, кто службу нес, кто еще что, вот и следили они за всем.
   - Ясно, а что Ннард, чем он занимался? - раз есть возможность, нужно выпытать как можно больше, решил я.
   - Впадал в спячку, бродил, замирал на месте подолгу, потом куда-то исчезал и появлялся вновь.
   - Он это и сейчас делает, - хмыкнул.
   - Ннард - каменный, они мало меняются, лишь в мелочах, - оппа, а это что-то новенькое.
   - Что еще за "каменные"?
   - Были такие, давно, еще до меня, потом только Ннард, больше не знаю, - покачала она головой, - а что за пещеры?
   - Да без понятия, я, когда по заданию Арргата в Фадаане был, узнал кое-что, мол, где-то в скалах есть забытое и потерянное, надо бы забрать.
   Спутница вздохнула, тяжко, как мне показалось:
   - Хозяин любит потерянное и забытое, хорошо, что тебя встретила, хозяин будет доволен.
   - Ну, так, для этого и идем, знаешь, сколько я ему всего уже натаскал и сделал? -захотелось вдруг банально похвастаться.
   - Нет, - тварь повернула ко мне голову, - расскажи.
   - Ну, - начал загибать я пальцы, - медальон солнца, раз, браслет на руку, два, ремонт замка, три, паучьи яйца, четыре, в копи ходил, пять, от Урргаза с добычей вернулся, шесть...
   - Ого, - Уроголь начала подпрыгивать на ходу, словно совершенно обычная девчонка, - так много, хозяин, наверное, рад был.
   - Еще как, - улыбнулся самодовольно, - да и не все это, в общем, держись меня, вдвоем куда больше сделаем, и Арргат ценить начнет.
   - Хорошо, дружба! - мотнув головой, выкрикнула вдруг совсем уж звонко Уроголь, и система тут же выдала:
  

"Получено достижение "Друг Чудовищ I ранга"

"Получено достижение "Первый коллекционер"

   - Чего замер? - Уроголь пропрыгала вокруг меня на одной ноге и совершенно неожиданно схватила за руку, заставив вздрогнуть и отвести глаза от мерцающих строчек. Так вот кто она - Чудовище. Потом глянул вниз, на жутковато огромные глаза в прорехах тряпок, на ее прохладную ладошку в своей руке и нетерпеливое пританцовывание на месте, будто еще немного, и не выдержит, сорвется и убежит играть, и в груди словно что-то стронулось с места. Чудовище, не чудовище, но вот так, когда спокойна, передо мной обычная девочка, вот ведь, как все повернулось...
   - Да так, задумался, - улыбка сама легла на губы, - а хочешь, наперегонки?
   - Наперегонки? - она все-таки подпрыгнула на месте.
   - Ага, вон до того дерева, - киваю вперед, указывая на толстенное вертикальное бревно с шикарной кроной, примерно метрах в пятидесяти от нас, - если проиграю, покатаю на спине.
   - Догоняяяй! - Уроголь сорвалась тут же, развив довольно приличную скорость для своих коротких ножек, так что догнать ее смог лишь на половине дистанции, а потом специально приотстал, сделав вид, что споткнулся. Спустя секунд пять одно из Чудовищ этого мира с веселым визгом добежало до лесного исполина и забавно присела от явного восторга, оглядываясь на меня:
   - Я первая!!! - заявил монстр, пришлось кивнуть, пожимая плечами и разводя руки.
   - Ну, тогда, как и обещал, катаю.
   - А как, как на лошади?
   - Ага, на спине, - киваю, присаживаясь.
   Уроголь не спеша подошла ко мне, осторожно коснулась плеча и замерла, словно раздумывая, что делать дальше. Пришлось обернуться:
   - Ты чего?
   - Я не каталась никогда, - пробубнила она.
   - Смотри, - согнул руки и приставил кулаки к бедрам, - ноги сюда, держишься за шею, только не сильно, - усмехаюсь, - задавишь еще.
   - Поняла, - и тут же охотно оседлала меня, обхватив и сжав коленками за талию, а руками за шею, как и показывал. Где в отдалении мелькнула еще мысль, что силы этой девчушки хватит на то, что бы отправить меня на респ всего одним пальцем, а тут такая близость, не опасно ли? Но, тут же отмахнулся - убьет и убьет, когда-нибудь все равно пора будет туда слетать. Затем встал, скрестил ладони на подобии сиденья и дал девочке дополнительную опору для пятой точки.
   - Готова? - и тут же сам ответил, - Знаю, знаю, ты всегда готова.
   И мы побежали! Ух, как мы бежали, быстро, весело, задорно, со свистом ветра в ушах и веселым раскатистым смехом, почти детским, почти беззаботным и таким свободным, что в голове даже не укладывалось, как это существо можно было назвать Чудовищем. Деревья мелькали по сторонам одно за другим, а мы все неслись, все летели, скользя над землей и умудряясь ни разу ни за что не зацепиться и не упасть, не мешали начавшие попадаться густые кусты, не выскакивали навстречу агрессивные мобы, мир будто полностью отдался с нами веселью. И это было чертовски хорошо, никаких забот, никаких преград и ограничений. Только бесконечный лес, скорость и мы вдвоем.
   Весила Уроголь совсем немного, килограмм двадцать или около того, к холоду ее рук я уже привык, а голос больше не скатывался в жуткую зону, почти полностью став детским, разве что проскальзывало в нем нечто не от мира сего, но это было редко и мельком. Наконец, поняв, что выдыхаюсь, сбавил скорость и остановился, выносливость упала больше чем на половину, еще немного, и начнется отдышка, а такого мне не надо.
   - Фух, ну, и загоняла ты меня, устал, - пробормотал с улыбкой, - понравилось?
   - Ага, - девочка спрыгнула на землю и тут же вложила свою ладонь в мою, - к пещерам?
   И я кивнул:
   - К ним.
   До скальной гряды добрались лишь спустя сутки безостановочной ходьбы и пары раз, когда Уроголь вновь просила ее покатать. Болтали о том, о сем, даже о погоде, а попытки разузнать хоть что-нибудь дельное о ней и ее прошлом, тут же приводили к замыканию и молчаливости, и тогда она действительно начинала походить на маленького монстра. В общем, для себя эти тему окрестил как запретную, захочет - сама расскажет, и все остальное время рассказывал небылицы и сказки. Она , кстати, никогда даже слова такого не слышала - "сказка", и слушала, к моим удивлению и удаче с превеликим удовольствием, почти не перебивая. Только реакция у нее оказались несколько иная, к примеру, ей часто было непонятно, почему плохие проигрывают и над ними все смеются. В общем, заморочки были, и я их запоминал, все больше и больше открывая для себя суть этого существа, и должен признать, это было интересно.
   Так же, по дороге, таки слазил на одно из фруктовых деревьев и набил инвентарь, Уроголь от лакомства отказалась, и я слопал парочку фруктов в одиночестве. Потом залез в достижения и не удержался от восклицания, бонусами меня наградило хорошими, да таким, что хоть танцуй.
  
   "Друг чудовищ I ранга: Отвага +10%. Уникальное. Вашим другом стало одно из пяти Чудовищ этого мира, но не забывайтесь, вы всего лишь пыль под его ногами. Пока вас считают другом, вы получаете часть силы существа - "Истинное зрение"
  
   "Первый коллекционер: Удача +50. Вы первый, кто сумел поразить мир своими выдающимися достижениями, ваша удача невероятна. Набрана десятая часть мировой славы"
  
   И вот...
   - Высоко, - Уроголь, закинув голову вверх, вглядывалась в уходящую вверх каменную стену и сидя у меня на плечах, - не залезть, я плохо лазаю.
   - Да уж, - я озадаченно осматривал абсолютно гладкую поверхность, даже зацепиться не за что, взгляд везде будто соскальзывал, не находя сколов, трещин или выбоин, - придется пройтись вдоль, может, больше повезет.
   Последние часы она вообще не слазила с меня, хорошо хоть весила всего ничего, да и привык уже, впереди болтаются ее ноги, пятки слегка барабанят по груди, а руки обхватили голову и, кстати, против довольно приятной прохлады на лбу я был совсем не против.
   - Как думаешь, в какую сторону идти?
   - Влево пошли, - тут же отозвалась девчонка.
   Лес подступал довольно близко, кроны почти что упирались в каменную высь и сливались с нею воедино, зелень и мрачная серость, жизнь и мертвая скала. Довольно поэтично, я бы сказал, если бы не приходилось так долго топать, прошло примерно с полчаса, как двинулись в обход в надежде найти более-менее доступное для подъема место, но пока везло мало. А ведь еще и саму пещеру искать придется, да и не факт, что вылезши хоть куда-нибудь, не окажемся в таком месте, что проще будет спуститься назад, вниз, и начать все заново.
   Но в конце концов нам таки повезло, очередной выступ скалы скрывал не то что бы удобные ступени с перилами, но уцепиться за что было, а потом и площадка вроде как небольшая виднелась, можно дух перевести и, собравшись с силами, вновь продолжить карабкаться. Оставался лишь вопрос - куда? Лезть-то придется наобум.
   - Ну, что, тут рискнем?
   - Ага, - Уроголь и не подумала слезать с меня, я вздохнул, ладно, приступим.
   Но все оказалось на удивление просто, пальцы буквально крошили, казалось бы, невероятной твердости камень, расширяя трещины и оставляя после себя заметные следы от невероятной силы хватки. Подобного раньше за собой не замечал, да и представить даже не мог, но все работало как часы, ноги просто упирались в стену, напряжение, рывок - и мы подпрыгиваем вверх, руки тут же вгрызаются в скалу и все повторяется вновь. Уроголь же лишь вовсю хохотала при каждом прыжке, вело ей, видите ли. А я пахал как блоха, прыгая все выше и дальше, потом несколько раз чуть не сорвались, когда хватался за уступы и крошил их в песок, приходилось резко менять ориентиры и спасаться тем, что попадалось на глаза. Руки работали не хуже альпинистских принадлежностей, есть щель - пальцы тут же вбиваются в нее, умудряясь даже не оцарапаться, прочно в ней закрепляются и вот, опора найдена. Жестко и хардкорно, только так и никак иначе!
   Лишь потом, добравшись почти до верха, свел воедино кусочки мозаики, было у меня одно достижение, довольно странно звучащее про влияние на мир, и наоборот. Мол, будьте осторожны, все стало несколько иначе, не переусердствуйте ив се такое, бла-бла, короче. В общем, вот оно, и впредь придется контролировать прилагаемые усилия, более того, исходя из всего это, думаю, упади мы даже со скалы, я бы выжил, а то и вовсе не потерял ни единицы хитов. Девчонке же так и вовсе пофигу, с ее-то жизнями.
   - А тут красиво! - воскликнула она, как только перевалили наверх и моя тушка с облегчением растянулась на земле, хоть как и не был крут, а выносливость упала в красную отметку, грудь ходила ходуном, гоняя меха легких, дышалось тяжело, еще с полчасика таких мытарств мой организм не выдержал бы точно. Но повезло, вылезли, и да, девчонка была права, красота вокруг стояла неимоверная.
   Плато, до которого мы добрались на моем горбу, оказалось не просто каким-то утесом или небольшой площадкой, нет, это было настоящее, скальное поле без единого булыжника, кумушка или иного какого мусора, будто специально кем-то вылизанное буквально подчистую. При необходимости сюда вполне спокойно совершил бы посадку какой-нибудь вертолет или иная техника с горизонтальным взлетом, до начала вновь уходящих ввысь скал было не менее метров пятидесяти, а то и более. Там же проглядывалась и щель прохода, уходящего меж скалистых стен куда-то дальше, причем довольно ровного, что бы быть природным. Скорее всего, когда тут основательно поработала человеческая рука, ну, или конечность другой расы, в игре возможно почти все, это я уже понял. А сзади простирался величественный двухцветный океан яркого, насыщенного зеленого цвета внизу и бесподобно глубокого голубого вверху. От взгляда на подобные просторы завораживало дух и запирало в легких воздух, очень хотелось что-то крикнуть, веселое, задорное, может, матерное, да и чего стесняться-то, для того и играю:
   - Эге-ге-гееей! - проорал что есть мочи и зашелся довольным, раскатистым смехом, вот это жизнь, эх.
   - Уууаааааа!! - присоединилось вдруг невероятно звонкое Уроголи, а затем и ее заливистый детский смех.
   - Уууаааааа!!! - завопили уже вдвоем, расставив руки и отдавшись потокам ветра, словно в ответ низринувшихся на нас с небесных высот.
   - Ууууаааааа!!! - орали мы, наслаждаясь свободой и единением с царящей вокруг красотой.
   - Это было нечто, - повернулся к ней с улыбкой, - уже и не помню, когда так просто веселился.
   Девчонка же не ответила ничего, она просто как-то по особенному на меня посмотрела, и перевела взгляд на горизонт. По моему, не такая уж она и чудовище, нет, по сути своей, конечно да, но вот с этой стороны, с которой вижу ее я, Уроголь вполне может влиться в любую светскую жизнь, так же радоваться, преодолевать вместе трудности, да и просто общаться, и ее монструозность этому совсем не помешает.
   - Знаешь, - добавил спустя пару минут после недолгой тишины, просто захотелось ей это сказать, - я ведь, сколько уже здесь, а друзей так и не завел, ты первая, кто предложила мне это.
   Потом помолчал, молчала и она.
   - И я рад, что моим первым другом стала именно ты, с тобой неплохо, - как ни странно было признавать, но этот непись за столь короткое время сумел произвести на меня впечатление, на которое не сподобился никто другой. И все это даже не смотря на мой страх в начале, на то, кем она является, это было не столь важно, сейчас рядом стояла просто маленькая, хоть и чрезмерно мощная девчонка, просто наслаждающаяся жизнью и не требующая от меня совершенно ничего. А что еще нужно для хорошей дружбы в игре?
   Наконец, она вздохнула:
   - Странный ты, но я не против, мне с тобой тоже неплохо, - и мы, встретившись взглядами, синхронно улыбнулись. Да, дружба пока не настоящая, лишь ее зародыш, но пока начало положено действительно неплохое, и оба это прекрасно понимали. Как и то, что я против нее блоха, как и то, что кроме меня, у нее вряд ли когда-нибудь еще будет такой друг, мах на мах, как говорится.
   - Ну, что, пойдем дальше? - кивнул назад, на проход, по всему выходило, искать стоило именно в той стороне.
   - Пойдем, - и ее ладошка вновь скользнула в мою руку.
  
  
  
   Глава 13
  
  
   - Ну, ни черта себе, - бормотание у меня не вышло, скомкалось на последних буквах, но спутница полностью его поддержала, совсем по-детски выдохнув:
   - Ого! - и была абсолютна права.
   То, что мне буквально получасом ранее показалось огромным плато, и рядом не лежало с тем, что открылось, когда довольно узкий проход в скале вдруг резко закончился и раздался в стороны. Твою за ногу, это же сколько времени оно все тут простояло, под дождями, ветрами, может, снегом, не знаю, бывает ли он здесь, но выглядело открывшееся просто впечатляюще. Невероятно огромных размеров площадка, раза в три, а то и в четыре превышающая оставленную позади, так же окруженная скалами, но уже изрытыми чернеющими зевами пещер и - полностью заставленная завалившимися шатрами, стойками, какими-то деревянными навесами, также обрушившимися вниз, сваленными в настоящие горы тюками, в общем, настоящий походной лагерь человек на двести, а может и триста, судя по размерам. Все частью рваное, выцветшее, убитое погодой и временем, но по-прежнему занимавшее свое место, будто хозяева или внезапно исчезли, или были вынуждены бросить все это богатство и стремглав куда-то уйти. То есть, если пошарить, внимательно так, с упорством, найти можно много чего интересного, а это значит, это значит...
   - Нашли, - озвучила мои мысли Уроголь.
   - Да, - киваю, - и это даже еще не пещеры, только здесь, под открытым небом что бы обыскать все это, понадобится как минимум пара часов, а то и больше, если мой новый друг не захочет помогать.
   - Пойдем? - дернула она меня за руку.
   - Пойдем, предлагаю, сначала, пройтись присмотреться тут, а потом и в пещеры заглянуть.
   - Хорошо, - не стала спорить она.
   Первый же попавший мне в руки шатер рассыпался трухой, ткань расползалась буквально на глазах, осыпаясь и растворяясь в ничто, под ней, в куче деревянной трухи и опилок, кои просто потыкал носком ноги, все выглядело не менее непрезентабельно, в общем, мусор. Вторая палатка дала такой же результат, полезностей ноль целых, ноль десятых, профита нет, впрочем, у девчонки, следовавшей мне параллельным курсом, успехи тоже не блистали, судя по тому, как она с пустыми руками бегала в припрыжку от одной кучи к другой. Мдаа, столько всего, и все шлак, хлам и мусор абсолютно ни на что не годный, я был в печали, жаба внутри уже нашла веревку и тянулась за мылом.
   - Ничего? - подбежала Уроголь.
   - Нет, похоже, тут нам ничего не светит, пошли к пещерам.
   Азарт искателя понемногу угасал, если и в пещерах повторится подобное, это будет уже удар под дых, я-то рассчитывал на нечто эдакое, редкое и диковинное, которое те, на востоке, шишь когда получат, а мне перепадет за так. Но, видно, шишь. он бывает обоюдный, какбы не опечалиться мне еще больше.
   - Смотри, Гаумат, - внезапно дернула меня в сторону Уроголь и я, не сразу сообразив, на что именно она уставилась, спустя мгновение уже стремглав летел вперед, подхватив весело взвизгнувшую девочку на руки.
   - Да ты просто умница, - бросил на ходу, первый же чернеющий поблизости зев, в который заглянули, заканчивался тупиком, вернее, завалом, вторая пещера также была обвалена, а потом и третья, и четвертая и так далее. Я же хмурился все больше и больше, и лишь в одной из последних нам, наконец, улыбнулась удача, моя напарница умудрилась разглядеть то, по чему мазнул взглядом и готов был уже плюнуть в сердцах - снова груда камней перекрывала проход. Они тут что, все мосты за собой сжигали? Потом у меня словно что-то сработало, "Истинное зрение", как я понял, дар Уроголи за дружбу с ней, и мрачная щербатая каменная поверхность вдруг истаяла, разом и почти мгновенно, явив взгляду вполне пригодный для использования проем. Узкий только и низкий, но пробраться было вполне можно, и если девчонка просто пригнулась, то мне пришлось-таки встать на карачки и на коленях ползти ей вслед. И лишний раз убедился, что без "Ночного зрения" в этом мире никуда, был бы слеп как крот и беспомощен к тому же, тычась носом в стены и ни на что более не способный.
   - Нашли, - донеслось откуда-то спереди, видно, напарница уже добралась, мои же колени пока все еще отмеряли метр за метром, но, в итоге, выбрался-таки и я.
   - Отлично! - на душе сразу похорошело, отлегло, не зря столько пилили и скакали по скалам, перед нами была небольшая пещерка, почти круглая, почти не заваленная, если не считать закрытого еще одного прохода уже привычным для нас способом. Зато под стенами, на непонятно как сохранившихся в целости и сохранности полках, столах и просто ящиках покоилось настоящее богатство. Свитки, книги, какие-то громадные рулоны, наверняка с картами, и все стопками, всего много, всего навалом. Видать спешка тут была та еще, наверняка отступали, обрубая все концы, кстати, да, со скалы отлично просматривалась вся округа внизу. И если предположить, что леса тогда не было, то для командной ставки место было бы выбрано просто прекрасное, С другой стороны, а как спускались-то, неужто где-то есть выход, а мы проморгали? Хотя, скорее всего, его тоже обрушили.
   - Ну, давай, наверняка найдем что-то ценное, - и пошел вперед.
   - Они от нас бежали, - внезапно выдала Уроголь.
   - Что? - повернулся я, осознавая услышанное.
   - Ну, не от меня, я тогда в другой стороне воевала, но эти бежали от нас, - кивнула девочка на свитки, - и быстро, - добавила, усмехнувшись.
   - Воевали, - произнес понятливо.
   - Ага, почти со всеми, сначала было весело, потом не очень, а там и вообще плохо, надоело, слишком много всего, - она замолчала.
   А я не стал расспрашивать, лишь заметив:
   - Это все в прошлом, живи настоящим, все с чистого листа.
   - Если бы, - хмыкнуло в ответ.
   - А тебе ничего не мешает, - развел руками, - да и Арргат, похоже, изменился, по крайней мере, ничего такого за ним не замечал, вполне нормальный мужик, о замке заботится, паучков разводит.
   Я усмехнулся, вспомнив, как урглы гонялись за сбежавшим из выводка мальком.
   - Ну, посмотрим, ладно, давай искать, - махнула она ладошкой и зарылась в макулатуру у стола.
   Меня же привлекли сваленные стопками книги и рулоны, уж больно странным было их отделение, словно специально кто-то в сторонку отставил. Черт! Первое же наследие забытых веков осыпалось трухой, какого хрена, тут что, на магии все держалось последнее время, а как тронешь - сразу в пыл? Лучше б на соплях тогда, все не так обидно было бы. Вторая, с символом руки, сжатой в кулак, чуть не под слезы повторила судьбу предыдущей, а там третья, четвертая и пятая. Хотелось взвыть! У напарницы кучка праха у ног также росла без остановки, но ее, похоже, это совсем не беспокоило, вот ведь у кого проблем нет.
   Наконец-то, восьмая попытка увенчалась успехом и в руках, чуть ли не дрожащих от напряжения, все еще целая и крепкая на ощупь покоилась выжившая - и все с тем же символом. Выдох облегчения, вырвавшийся из груди, тут же был задавлен на середине: не дышать, не смотреть и, тем более, не кантовать. Из рюкзака на пол улетел плод, и его место занял пока что ценнейший трофей нашей горной авантюры. Также потом рядом оказалось несколько карт, развернув которые, получил предложение от системы их выучить. Согласился не думая, и еще минут пять потом таращился на каждую, скользя по ним взглядом и ожидая, когда растущие перед глазами проценты "запоминания" не достигнут двух нолей. В принципе, кроме этого, больше для себя ничего интересного не нашел, разве что Арргату откопал какой-то старый фолиант, закованный в железные рамки и с массивным таким замком, довольно тяжелый, кстати. Остальной же бумажный хлам, по сути, ни о чем не говоривший и являвшийся лишь стопкой приказов, назначений и прочей уже неважной лабуды, определил как дань мастеру в Фадаан, как ни как, по заданию с меня должок. А должным быть я совсем не хотел, да и на награду от него еще какую надеялся, хотя тот сразу оговорил, что и как.
   Наружу выбрались лишь спустя пару часов, я с пустыми руками, так как все уместил в инвентарь, а Уроголь прижимала к груди какой-то увесистый талмуд, и где она только его откопала.
   - Помочь? - спросил, предлагая помощь, закинуть в рюкзак еще и это совсем не проблема, - потом заберешь. Она кивнула, протягивая книгу.
   - В замок теперь?
   - Да, - вроде, все, что хотели, сделали, оставаться здесь незачем, - теперь в замок.
   Потом был спуск, под конец которого решил-таки рискнуть и спрыгнул с десяти метровой высоты, приземлился на ноги, мазнул взглядом по полоске хитов и улыбнулся. Вот ведь как, был прав на все сто, ачивка просто бесподобная. Девчонку же мои выкрутасы лишь заставили рассмеяться, походу, пронять ее невозможно было ничем. А спустя сутки впереди нарисовались и стены замка, вокруг которого было заметное оживление, словно потревоженный муравейник какой. Урглы сновали без остановки, постоянно что-то лопоча, переговариваясь и пропадая за створками ворот. Потом появлялись снова и ломились куда-то по своим делам, в общем, сплошной круговорот жизни и суеты, какого хрена они тут затеяли. Подошли ближе и я ахнул:
   - Это что они такое делают? - бросил в полголоса.
   - Ну, вроде как хотят паучью цитадель растить, - отозвалась девочка.
   И, по всему выходило, что была права, лысые уродцы бегали не просто так, а во всю раскладывая по периметру стены небольшие серые скатыши, потом, когда по земле все было выложено, принялись крепить их уже к самой стене, примерно на метр от поверхности. В общем и целом, идея была ясна: ранее мы стырили кокон с выводком, этот выводок дал свои яйца, теперь этим богатством обкладывали замок, так как думаю, на одной стороне они не угомонятся, и что будет дальше, можно было только гадать.
   Нас, конечно, заметили, но внимания особого не обратили, лишь пару раз до слуха донеслось "Гаамат" и все, урглы явно отрабатывали план и по тому, как со двора ругался Лубь, мотивация у них была вполне приличная.
   - Привет, Лубь, знакомься, это Уроголь, - представил спутницу, как только прошли в ворота, - Уроголь, это Лубь, управляющий Арргата.
   Карлик, только завидев нас, тут же спал с лица и сделал несколько шажков назад, но, заметив мой удивленный взгляд, тут же попытался взять себя в руки и выдавил:
   - А.. э... ну...
   - Ты, чего, старина, все в порядке, это мой друг, - я приобнял девочку за плечи и та с готовностью прижалась, обхватив меня за талию, - она раньше у Арргата служила. Кстати, он у себя?
   Карлик судорожно кивнул.
   - Ладно, ты, вижу, занят, мы тогда к нему зайдем, - Лубь опять кивнул, не пуская с нас глаз.
   - Он обычно не такой, - решил объяснить спутнице, - скорее ворчливый, но хороший, тебе понравится.
   - Ага, - беззаботно кивнула та, но было видно, что ей все равно, и что если ей кто и нравится, то лишь тот, с кем она решила дружить, а остальные ей по барабану. Ну, разве что Арргат еще, но она его хозяином кличет, а тут совсем иные пироги. Наниматель мой нашелся, как и ожидалось, у себя, стоял у окна, задумчиво созерцая южные стены, никак, очередная стройка затевается.
   - Можно тебя отвлечь, - и легонько постучал костяшкой по столу у входа.
   Арргат обернулся:
   - Ну, пропажа, и где тебя носсило? - наиграно сдвинув брови и нахмурившись, он покосился на меня, однако на губах его играла легкая улыбка. Я бы так не смог, и хмуриться и улыбаться одновременно, но, то я, а это он.
   - Да вот, заданий ты не оставил, решил подработать сам и, кстати, смотри кого привел, - с этими словами отошел в сторону и перед взоров хозяина замка предстала скромно переминающаяся с ноги на ногу девочка.
   - Уроголь? - его брови взметнулись вверх, а лицо выдало крайнюю степень изумления, - ты жива?
   - Да, - просто, как ответ на то, выспалась ли, бросила напарница.
   - Удивительно, - Арргат перевел взгляд на меня, потом вновь на нее, явно что-то соображая, - и ты...
   Образовалась неловкая тишина, Арргат наверняка хотел что-то сказать, но, почему-то, не стал, Уроголь явно все было пофигу, а мне вот было довольно неловко, пришлось разряжать обстановку.
   - А мы еще вот что нашли, - встрял я, вываливая на стол свой фолиант и передавая девчонке ее талмуд, - а Уроголь отыскала это.
   Его глаза метнулись к подаркам и закрылись, словно позволяя собраться с мыслями, потом он качнулся вперед, махом преодолел разделяющее нас пространство и опустился на колено прямо перед моей спутницей.
   - Я рад, что ты жива, и что вернулассь, ессли захочешь, твое мессто подле меня вссегда ссвободно, - не шепотом, но и негромко произнесенные слова, тем не менее звучали довольно весомо, что бы понять важность происходящего.
   - Да, - опять односложно кивнула девочка, - я готова.
   - Отлично, выбери ссебе покои на этом этаже и, - Арргат вновь посмотрел на меня, - раз уж вы так неплохо общаетессь, рядом сс его как раз одни пусстуют. Что же до тебя, - и вновь я под прицелом его глаз, вновь, словно под рентгеновскими лучами пронизываюсь наизнанку, - ты вновь меня удивил, впрочем, уже даже привыкать к этому начал.
   Работодатель издал смешок:
   - В награду даю тебе разрешение найти моего управляющего и сстребовать сс него для ссебя любое оформление ссвоих покоев, сскажешь, я приказал.
  

"Получено 200 единиц репутации"

   - Благодарю, - пришлось скромно опустить голову, на самом же деле я расстроился, ожидая куда большую награду, ну, на хрена мне эти хоромы, все равно на "поспать" буду выходить из игры, и куда там на это время исчезает перс, меня мало интересовало. Лучше бы шмотку какую нибудь дал, от третьего эпика бы точно не отказался, но, видать, и так слишком избалован, жаль, очень жаль. В итоге Уроголь вышла из моей группы и осталась с Арргатом, мне же пришлось уйти, оставив их наедине и ничего, кроме как отправиться выбивать из карлика свое законное, не придумал.
   - Как дела, Лубь? - коротышка теперь нашелся уже за воротами, явно проводя инспекцию проделанной работы, правда, уже без крика и матов.
   - А, явился, - довольно странным голосом пробурчал старый знакомец.
   - Да что с тобой, - не понял я, - не с той ноги встал?
   - С той, не с той, - уже более привычно пробурчал он, - знаешь хоть, кого привел?
   А сам косит глазом, вроде и в работе весь, присматривает за происходящим, но и меня из виду не упускает, вот, хитрец.
   - Знаю, Лубь, знаю, более того, чуть концы не отдал при встрече, - карлик хмуро кивнул, подтверждая свои опасения, - а потом как-то, ну, - я замялся, - нашли общий язык, туда, сюда, в общем, не плохая она, Лубь, просто одинокая, как я, или как ты, только еще и много сильнее при этом.
   - Да уж, силы этому не занимать, - буркнули в ответ.
   - А еще она совсем ребенок, - выдал я, заставив его поперхнуться на готовой фразе и закашляться, вытаращившись на меня.
   - Ребенок?! - прохрипел он шепотом, - да это в десятки, а то сотни или даже тысячи раз старше нас с тобой вместе взятых, а ты обнимашки, представляшки, тьфу, - и сплюнул наземь.
   Некоторое время мы молчали, и я прав, и он прав, но правда она такая разная, такая всесторонняя, если бы он только видел, с каким упоением она бегает, прыгает, катается верхом, а как мы кричали со всей дури на утесе, неужели чудовища так делают? Может, чего-то просто не знаю...
   - Ты прав, Лубь, только и я, тоже.
   Он хлопнул меня по спине, до плеча не дотягивался просто, мол, не бери в голову, прорвемся.
   - Так что там, ты уже все, вернулся, или опять куда бежишь?
   - Да нет, вернулся, меня Арргат к тебе послал, сказал напрячь посильнее, - улыбаюсь, не люблю, когда неприятные моменты затягиваются, хорошо, что оставили их позади.
   - В смысле? - вот, узнаю знакомого ворчливого карлика, брови хмурятся, взгляд косой, сейчас точно начнет упираться.
   - Мне наш хозяин дал добро обставить свою комнату, как захочу, - продолжаю лыбиться.
   - И чего? Я-то тут причем, - но уже все понято, настало время препираний, отнекиваний и такого прочего.
   - Ну, дружище, неужели ты не поможешь своему боевому товарищу в такой малости?
   - Малости? Малости?! Да у меня рук не хватает со всем этим: за цитаделью проследи, кузницу восстанови, за чистотой, опять-таки, мой дозор, так и ты еще тут со своей каморкой! - затряс передо мной руками карлик, жестикуляция с мимикой у него в этот момент было просто потрясающая, как разработчики смогли все это прописать, ума не приложу. В жизни и то менее реально.
   - Ну, я же не сейчас требую, к тому же, помогу и сам, чем смогу, - давить на него тем, что это приказ Арргата, не хотелось, он и так все понимает, но дать ему выпустить пар, было нужно.
   - Поможет он, - но голос уже смягчился, - ладно, но завтра!
   - Как скажешь, - поднял перед ним ладони.
   - Сегодня никак, вон, до темноты все стены обложить надо, - и указал на непрекращающийся поток урглов, занятых все тем же.
   - А что там, кстати, с этой цитаделью? - мне реально было интересно.
   - А что с ней, - не понял он.
   - Ну, какая она будет, для чего, не опасно ли?
   - А, ты такую никогда не видел, да? - ухмыльнулся карлик.
   - Неа.
   - Ну, вообще эти восьминогие сами их строят, только гораздо меньше и для своих гнезд. Королева откладывает выводок, потом эти, из выводка, уже сами откладывают свои яйца, только чуть дальше и ниже, и так далее, в итоге получается нечто вроде башни из коконов и паутины, в которой они живут. У них там ходы, кладовые и прочая ужасть, не приведи ночь попасть туда, - содрогнулся плечами. И я понял, кого или что запасают такие вот паучки для "ням-ням", а теперь все это будет уже у нас под носом, и на хрена?
   - А тут видишь, какое дело, магия сворачивает им мозги, ну, они и начинают подчиняться, а когда поднимем цитадель, даже и не знаю, кто рискнет к нам сунуться. Взрослые особи, особенно у себя дома, это те еще враги, никогда не знаешь, когда и куда утащат, тут только жечь все издали, иначе никак.
   - Круто, так у нас что, заварушка может быть? - воспринял я сказанное вполне верно, явно что-то затевается.
   - Ну, тут слух прошел, - на мой скептический взгляд он лишь отмахнулся, - слух, говорю, что кое-кто совсем не доволен возвращением хозяина. И пока он не вошел в былую силу, могут попытаться тут все сравнять с землей.
   - Это кто же?
   - Да кто же знает, говорю же, слух прошел, - недовольно глянув на меня, Лубь покачал головой, - я вообще этого знать не должен, впрочем, как и ты.
   - А он знает? - киваю на замок.
   - Ну, так, цитадель-то с чего вдруг решил строить, наверняка знает. И ты вот что, заканчивай со своими походами, и наберись лучше сил, потому как бы нам просто выживать не пришлось вскоре. Эй! Вы чего там творите! - это уже не мне, - А ну, куда ты его понес!
   Покидал я его, задумавшись, это что же, играю всего ничего, а тут скоро настоящий штурм отбивать придется? Это же какая битва будет, в мыслях сразу же прокрутились сценки из виденных когда-то фильмов про схватки на стенах, звон мечей и прочие прелести средневековой рубки, плюс пауки в наших рядах, а еще Страж и Уроголь, и мы с карликом, спина к спине защищающие свой участок. А изо кна за разворачивающейся баталией наблюдает Арргат, в трудные моменты помогающий своей магией, это же крутотень будет!
   Однако Лубь не зря посоветовал заняться собой, это да, сорок второй совсем не смотрится рядом с костяком нашей дружной общины, мы, словно пикинесы под предводительством матерых волкодавов, лаять лаем, но укусить больно можем лишь себе подобных. Ладно, решение принято, будем учиться, будем тренироваться, а пока, пойду, разберусь с тем, что еще с гор муляет.
   Поднявшись на второй этаж и пройдя к себе, прикрыл дверь и упал на кровать, а ведь и вправду не густо: мебели почти нет, матрас какой-то вялый, неубедительный, белье тоже не первой свежести, даже оконная рама, и та не внушает доверия - ткни пальцем, вылетит наружу. Это что за приколы вообще такие, в других помещениях ведь совсем иное видел, неужто это игровой момент и подобное еще заслужить нужно? Я восхищенно покачал головой, ну, разрабы, ну, умельцы...
   Потом полез в инвентарь, достал свою единственную ценность и некоторое время разглядывал книженцию. В принципе, почти одна в один с той, что символ, что обложка, даже металлическая оковка уголков, вроде, такая же. А потом открыл на первой странице, и понеслась: начало аналогичное, вводный курс, так сказать, чтобы не забывали, а потом там, где в той шла трактовка "Удара кулаком", здесь оказалось совсем иное, и я выпал, как и в тот раз, разучивая новое умение.
  
   "Скользящая ладонь: искусство отражения. Урон: процент отражения равен 1-му модификатору имеющейся выносливости/2. Внутренние повреждения. Затраты - 20 единиц выносливости, 15 единиц ярости. Условие - отсутствие оружия. Применение: раскрытая ладонь, мысленный посыл, встречная атака"
  
   Поначалу, прочитав описание в первый раз, тупо пялился на него, силясь понять, что получил, а также ощущая, как внутри растет некая двойственность. С одной стороны, умения явно имбовое, с выносливостью в двести единиц такая подача отразит в атаковавшего весь его удар полностью, причем повреждения внутренние и, как я понял, ничем не контрятся. Это огромный плюс. А далее шли минусы, и нехилые. Первое: где же столько выносливости набрать, с моей сотней с копейками половина повреждений все равно будет втекать в мою тушку, так что гораздо выгоднее будет просто уклониться. Второе: расход этой самой выносливости, по двадцатке за удар, это просто ппц, мне сейчас даже вредно такое использовать, упаду просто на середине схватки. И третье: опять же заковырка в этой самой выносливости, что б ее. С течением боя профит будет лишь понижаться, так как она будет падать сама собой, в общем, применение наиболее эффективно лишь в начале боя. Шах и мат - отлаживаем в дальний ящик из-за нерентабельности.
   Я вздохнул, а так хорошо все начиналось, думал, такую плюшку удастся себе оторвать, как же, облом полнейший в итоге. Очередной вздох, и расстроенный взгляд уткнулся в потолок. И еще странность, на "кулаке" тогда стояла пометка "уровень адепта руки", тут же уже идет "уровень мастера руки", но выучить умение все равно получилось, ни черта уже не понимаю, мне ведь до мастера, как до луны раком. Короче, ну его в пень все, нашарив взглядом кнопку выхода, вжал ее, и ничего не произошло...
   Вдавил повторно, ноль по фазе. Еще раз - то же самое. Что за на хрен?! Если бы могло, меня прошибло бы холодным потом однозначно. Я лихорадочно клацал и клацал эту гребаную кнопку, но она лишь тускло светилась, мол, есть такая функция, да, никто же не спорит, только шишь вам, а не выход. Подскочив на кровати, нашел форму запросу в техподдержку - да твою ж за ногу!! Не удалось напечатать ни одной буквы, даже запрос не отослать, что происходит вообще?! Меня реально трусило уже, это не баг и не глюк, это однозначно система, тут не нужно быть семи пядей во лбу, что бы осознать очевидное. Сама игра не хотела меня выпускать! То есть сознание застряло в ирреальном мире, в виртуальной реальности, а тело все там же, в кресле, скоро голодать станет, исхудает, начнется обезвоживание, а там и смерть. И ведь даже не придет никто, не проверит, как я, потому как некому и не жду никого. Вот это уже точно шах и мат!
   Осознание того, что даже почту не могу отослать другому игроку, тут ведь его просто не было, почтамта-то, в Фадаане он есть, видел, неплохое такое здание, красивое, ухоженное. Даже отсутствие друзей стало бы помехой, ников много, просто угадать хоть один из них, думаю, не проблема, попросил бы связаться с администрацией. Но ведь и этого не могу, хоть плачь, хоть бери и вешайся, а все равно никак. Я сполз на пол, упершись спиной в кровать и опустив голову на грудь, внутри плескалась жуткая смесь, переваривающая мысли, эмоции, ощущения в некий коктейль, и ох, как же он был горек.
   Итак, система не дала сбой, иначе давно уже светились бы сообщения, извинения и все такое прочее, а значит, все идет по плану. Арргат второй раз к городу меня ни за что не перебросит, даже просить не буду, это и так понятно, как бы он ко мне сейчас ни относился, все же, он явно не положительный персонаж, так что это все лишь ухудшит мое положение. Итого имеем следующее: можно биться головой о стены, разрушая тем самым отремонтированный своими руками замок, а можно выжать из существующего положения все, что только можно. И ждать. Чего? Да всего! Нужного момента, возможности, какого-либо изменения ситуации в мою пользу, в конце концов, когда-нибудь это все кончится. Или с моей смертью в реале, или когда разберусь со всем тут, в игре, пойму, что к чему и из-за чего.
   Еще одна попытка вдавить кнопку результата не принесла, надежда была слабая, вдруг все образумилось, но и она угасла. Что же, пусть будет так, и хоть завтра я наверняка буду пробовать снова, где-то в глубине души уже знал - все зря, не выйдет, не надейся.
   Утро облегчения не принесло, снов не было, зато всю ночь за стенами замка шла настоящая какофония переселения, пауков таки выгнали из подвала и загнали к коконам, заставив работать в поте всех восьми лап. И твари шкрябались, цокали и стрекотали, разнося по округе совсем не способствующие глубокому и здоровому сну звуки. А для меня это тем более была каторга, и так хреново, а тут еще и это, даже сном не забыться. В общем, ахреневал я, по-другому не скажешь.
   Вот и вылез из своей каморки наружу злой, не выспавшийся, и донельзя хмурый. Гребаная кнопка выхода по-прежнему меня игнорировала, так что решил часок поигнорировать ее в ответ, а потом повторить попытку. Спустился вниз, нашел карлика, поздоровался. Сейчас все вокруг уже не казалось таким интересным и привлекательным, игра поставила такую палку мне в колеса, что впору скопытиться скоро, как-то не до ее красот и реалестичности стало.
   - Чего, не выспался? Я тоже, достали эти, - Лубь зло прищурился в сторону ворот, - еще две ночи так будут, днем они, видите ли, не работают, опять в подвал залезли.
   - Ага, - киваю, ну, а что еще, говорить вообще не хотелось.
   - Без настроения? Добро пожаловать в клуб, - скривился карлик.
   - Да уж, какое тут настроение.
   - Ты это, денек еще потерпишь? - вспомнил вдруг он, - я сегодня к тебе ну никак не успею.
   - Да как сможешь, - махнул рукой, похрен все, хотя нет, если теперь все так и дальше пойдет, лучше уж спать на чем помягче, да и в обстановке получше. И кстати, как это так Арргат вовремя мне подгадал с этим, подозрительно прямо, но ведь и не спросишь даже, не поймет. Чертовщина...
   - Чем заняться думаешь? - прервал мои размышления Лубь.
   - Чем-чем, силушку буду развивать, - буркнул, не особо думая, а что еще делать, если тут резня скоро может начаться, и мы в самом ее центре, вот весело будет подыхать. Суки, какие же вы, разрабы, суки! Теперь похвалы от меня не дождетесь, проклинать буду, уродов...
   Зашел к Арргату, поинтересоваться, нет ли чего для меня, тот встретил меня задумчивым взглядом и просто-таки огорошил, введя в ступор, спросив:
   - Как самочувствие, Гаумат?
   Я замер, переваривая вопрос, и осторожно произнес:
   - Да странно немного, сам не знаю.
   - Вижу, - кивает, - ты вроде бы как изменилсся, только не пойму как.
   - Мне бы понять, - вздыхаю, - Арргат, я могу говорить прямо?
   - Должен, - и буквально вцепился в меня взглядом, пристально так, внимательно.
   - Не хочу никого подставлять, - начал я, и его глаза тут же сощурились, - просто, мы все у тебя служим, и твое благополучие напрямую отражается на нас, в общем, тут говорят, скоро, возможно, нас штурмовать могут.
   И наниматель тут же расслабился, очевидно, сообразив, к чему идет.
   - Да ты так уж и говори, Лубь проболталсся.
   - Ну, да, - неловко улыбаюсь.
   - Да это вссе уже знают, проссто васс сс Уроголь не было, так в чем проблема?
   - В том, - встречаюсь с ним взглядом, - что я бесполезен, ни навыков, ни умений, ни силы, что я могу? Хотел узнать, может, дашь задание какое, в тот же Фадаан даже, - попробовал закинуть удочку, - что бы хоть как-то стать сильнее. А то такое ощущение, что среди всех наших самый слабый.
   Последнее, кстати, было абсолютной правдой, урглы не в счет, они вообще сражаться не будут, скорее всего, так что...
   - Ну, так уж и сслабый, - Арргат улыбнулся, было видно, что ждал какого-то подвоха, - Каргулла в одиночку одолел.
   - Прости, Арргат, но не думаю, что нас Каргулл будет атаковать, - качаю головой, - боюсь, подведу тебя.
   - Эх, Гаумат, - задумался он, потом, видно, что-то сообразив, прошел к одной из полок и принялся водить пальцем по корешкам. Я же следил за ним, осознавая, что не прокатило и в Фадаан меня не отправят, вот же черт, а ведь какая возможность была.
   - Так, иди за мной, - скомандовал, наконец, мой наниматель, и быстрым шагом направился к выходу. Я следовал позади, уставившись ему в спину, все еще расстроенный неудачной попыткой. Но когда мы спустились в библиотеку, массивная дверь была открыта - взору предстала чистенькая, аккуратненькая, буквально вылизанная урглами и карликом настоящая Библиотека, по другому ее теперь никак язык не поворачивался назвать. Огромные полки полностью, без единой щели, заставлены всевозможными корешками, свитками и стопками, везде нумерация, стоят треноги освещения, и атмосфера вокруг царит такая, что хочется буквально на цыпочках и почти не дыша бродить среди всего этого великолепия мудрости и знаний. А еще я заметил Уроголь, девчонка листала какую-то книжку в окружении двух стопок таких в свой рост, видать, искала нечто особенное.
   - Привет! - на губы сама натянулась улыбка, вот ее был рад видеть, даже в своем теперешнем состоянии.
   - Гаумат, - помахала Уроголь, и по голосу даже показалась, что и она улыбается.
   - Надо же, - тихо буркнул себе под нос Арргат, и уже громче произнес, - Уроголь, поможешь нам, когда-то видел тут рукописсь призрачного двойника.
   Моя подруга тут же вскинула на нас взгляд, потом кивнула, после небольшой паузы и скрылась между полок, и наниматель тут же повернулся ко мне, и с явным интересом произнес:
   - Как ты ее нашел, ксстати?
   - Смешная история, - ничего скрывать смысла не видел, - в Фадаане пообщался с наставниками воинов, оказалось, где-то у нас тут есть пещеры, где можно порыскать в поисках добра. Ну, я как очнулся, прошелся по замку, никого нет, занять себя нечем, решил сходить, посмотреть.
   Усмехаюсь.
   - Сходил, называется, полез на дерево фруктов нарвать, а снизу как гаркнет, думал помру от страха, серьезно, душа в пятки, всего трясет, спина холодная, в общем, почти с жизнью прощался. А потом вдруг сообразил, может, твоего слугу не тронут, ну, и назвался. Потом слез, разговорились, ну и решили вместе те пещеры найти, рук-то больше, как-то так.
   - Еще и везучий, - Арргат смотрел на меня, как на некую диковинку, будто на бумажную статуэтку, выжившую в лесном пожаре, и взгляд его мне совсем не понравился. Видать прав был Лубь, моя подруга была еще тем монстром, эх, кабы знать, кабы знать.
   - Ну, есть немного, если бы не твое заступничество, меня бы и Урргаз тогда прибил бы, - покаянно склонил голову, - вот и хочу стать сильнее, не вечно же твоим именем прикрываться.
   - Это да, не вечно, - с легкой улыбкой прошелестел он, - но, думаю, ссмогу тебе в этом помочь.
   В этот момент к нам подошла Уроголь, волоча в руках небольшую потрепанную книжку, с виду ничем не примечательную и выглядящую, к тому же, довольно неказисто: серенькая, невзрачная, местами даже вроде кем-то обгрызенная, в общем, смотреть не на что. Хозяин же замка, кивнув, принял ее и тут же направился вглубь Библиотеки, мы двинулись следом.
   - Что делать будете? - ладошка Уроголи тут же оказалась в моей ладони, прохладная, как и всегда.
   - Не знаю даже, - ответил честно, - попросил помочь стать сильнее, вот и...
   - А, ты уже знаешь про штурм? - подпрыгнула она передо мной, и Арргат, явно прислушивавшийся к нашей беседа, обернулся и даже фыркнул, увидев, как девчонка на одной ножке старается наступить по разу на каждую плиту пола.
   - Да, и если честно, удивился, - и закрутил ее вокруг оси, подобно волчку, девчонка издала смешок.
   - Вы еще танцевать начните, - буркнул хозяин всего и вся откуда-то из-за угла, мы прыснули уже вдвоем, затем, приложив к губам палец и сдерживая улыбку, потянул Уроголь за собой. Нашли его в центре расписанного какими-то письменами круга, Арргат листал фолиант, явно выискивая нужную страницу, и мы терпеливо замерли около него. По всему выходило, что это был центр Библиотеки с чем-то вроде заклинательного круга, как и у него в покоях, мол, нашел нужную книгу и можешь магичить, все не отходя от кассы, с удобствами, так сказать.
   - Значит так, - поднял он на меня взгляд, - я ссоздам локальное просстранство сс твоим призрачным двойником, он не будет ни говорить, ни делать что-либо еще, кроме как атаковать тебя, причем, вссегда по-разному. Умереть ты не ссможешь, это будет обязательным уссловием, но довессти тебя до ссосстояния отбивной он вполне ссможет, однако потом дасст время восстановитьсся, это тоже будет уссловием. Оссталоссь лишь одно, - он захлопнул фолиант, - нассколько ссильно ты хочешь поднять ссвое масстерсство.
   И я, не подумав, тут же ляпнул:
   - По максимуму.
   - Что же, - Арргат довольно кивнул, - я так и думал.
   А потом вытянул вперед руку с книгой и, что-то неразборчиво прошипев, с хрустом смял фолиант, рассыпавшийся в труху у нас прямо на глазах. Черт, так он что, одноразовый был, и он не пожалел его для меня, сразу стало как-то неловко, я с благодарностью взглянул на чувака, ну, удивил, ну, вот честно. А в воздухе уже клубилось сизое марево, истекая клубами вмиг истаивавшего тумана и четко удерживающее овальную форму, магия оказалась довольно красивой.
   - Вссе, тебе туда, и помни, назад ты ссможешь выйти только победителем, - мой наниматель усмехнулся и, подмигнув Уроголь, повернулся к нам спиной и пошел прочь.
   - Будет тяжело, - сжала мою ладонь девочка.
   - Знаю, но должен, - говорить, что мне и так тяжело, смысла не было, остро требовалось занять себя чем-то, и лучше уж полезным, чем вдаваться в истерики и рвать на себе волосы, воя в потолок.
   - Тогда удачи, - она отпустила мою руку и сделала небольшой шажок в сторону.
   - Как вернусь, покатаю тебя по лесу, - пообещал с улыбкой.
   - На плечах? - кивнула Уроголь.
   - На плечах, - и шагнул в марево.
   Странная магия, но удобная, до нельзя, начавшийся шаг закончился уже по ту сторону, вернее, по эту, и нога ступила на круглый каменный пол диаметром метров в десять, может, немногим больше. По периметру, со всех сторон поднимались стены, беря пространство в кольцо без какого-нибудь выхода. И все, ничего более, взгляд не находил, за что зацепиться: камень, камень, камень и даже потолок был каменным. Светился же сам воздух, слегка так, ненавязчиво, не слепя и не напрягая глаза, в общем, самое то, для тренировок. А потом наши взгляды встретились, мой и... мой. Черт, даже дыхание сбилось, вот это да!
   Напротив, почти в идентичной моей позе замер двойник, абсолютная копия со всеми свойственными мне штрихами в мимике, движениях, даже с ноги на ногу переступил, сволочь такая, как я. И уже было собрался бросить ему нечто вроде приветствия, однако в то же мгновение был грубо прерван и атакован, клон пошел в атаку. Резко, четко и явно грамотно проведя серию, да так, что сообразил, что происходит, уже лишь в воздухе. Жесткая подсечка и удар в грудь вышибли из легких воздух, заставив вытаращить глаза и отправив в полет. Удар о стену приложил головой, и сильно, все вокруг поплыло, а потом хиты быстро стали падать в красную зону, эта скотина встала надо мной и принялась просто вколачивать в мою тушку свои кулаки, словно тесто меся. Через пару минут все было кончено, я пал.
   Все пекло и болело, хотелось сдохнуть, да только куда там, как и сказал Арргат, умереть тут я не мог, а спустя мгновение полоска жизней стала уверенно расти, параллельно убирая все болезные ощущения. Черт, все будет куда сложнее, чем рассчитывал. Второй и третий бои я также слил, отхватив по полной, моя копия орудовала кулаками и ногами с такой скоростью и остервенением, что шансов почти не оставалось, и в следующий раз пришлось тупо идти ва-банк. Ринулся вперед, пропуская парочку особо увесистых, обхватил гада за туловище и повалил наземь, смена позиции принесла свои плоды, дав пару мгновений, и я принялся выбивать из него дух, усевшись сверху. Тупо "ударом кулака", криты шли буквально один за другим, но, не судьба, в ухо прилетело неожиданно сильно, сознание поплыло и этого хватило, что бы из меня вновь сделали котлету. Потом двойник ждал, когда восстановлюсь, и если в течение пары минут не поднимался сам, все равно кидался в атаку, так что, хочешь, не хочешь, а выбора не было, приходилось драться.
   Двадцать два проигрыша подряд, именно столько раз пришлось ощутить свою никчемность с бездарностью, даже выл под конец, от бессилия и злости. Но поделать ничего не мог, двадцать два проигрыша...
  

"Получено достижение "Упорство осла"

   Выскочившая надпись убила наповал, и я, перестав стонать, захохотал во все горло, ощущая, как внутри что-то лопается, отдаваясь новой болью.
  
   "Упорство осла: Мудрость +2. Вы столько раз наступали на одни и те же грабли, что мир смилостивился и позволил вам стать чуточку мудрее"
  
   Противник же стоял в сторонке, переминаясь с ноги на ногу и не проявляя ни в чем никакой заинтересованности, будто ждал автобус на остановке. На меня ни разу не взглянул, лишь позы все мои, вздохи, повороты головой и прочая и прочая, вот ведь, сука. И, главное, выглядит хорошо, не красавец, но довольно статен, фигура не широкоплечая, но какая-то хищная, поджарая, что ли, вот, точно - гончая, выносливая и опасная. Как бы я хотел выглядеть точно также, эх...
   Время, встаю, смотрю в его глаза, ловлю ответный прищур и вминаю в развороте пятку в напрягшийся пресс. Два шага вперед и "удар кулаком" выбивает крит под четыреста единиц, все, дальше успех развить не получилось, приходится защищаться, уворачиваясь, отпрыгивая и банально блокируя, но это ведет лишь к проигрышу, наши возможности значительно отличаются. И, понимая это, резко открывшиь, кидаюсь вперед и в попытке вгрызться в горло, такой себе жест отчаяния - не попал, противник дернулся в сторону, впечатав в живот колено, и мне удалось впиться лишь плечо, вонзив в него зубы. Бит был далее нещадно, глупый порыв наказывался строго и долго, двойник словно растягивал удовольствие, позволяя мне встать, потом снова ронял, топтал и бил от души, отходил и вновь повторял экзекуцию. За все проведенные схватки мне всего несколько раз удалось сбить ему жизнь до половины, в остальных случаях он отделывался всего лишь четвертью, а то и меньшим.
   Сколько прошло времени, сколько раз падал наземь, корчась и блюя кровью в буквальном смысле слова, что это за игра вообще такая? Да, ощущения были болезненными, но явно игровыми, притупленными, однако, все же не на такое развитие событий я рассчитывал, не на такую реалистичность. Чертова механика и чертовы разрабы, что б вы там передохли все, сукииии!
   Пару раз, "отдыхая", заглядывал в характеристики, но сил не было даже на "посмеяться", из меня так часто и так качественно делали раз за разом отбивные, что начала расти защита от "дробящего". А попытки уклониться и увернуться начали приносить свои плоды, увеличивая уворот, да только смысла пока в этом не было, как били, так и бьют, все тщетно. Где-то на сорок третьем разе я сбился, внутри не осталось почти ничего человеческого, лишь комок нервов и ярости, безысходности и отчаяния. Все это сумбурно перемешивалось, вспыхивая с новой силой и гася друг дружку, я будто падал в какую-то пропасть, теряя себя и замыкаясь. Если бы все происходило в реальности без минимизации подобных ощущений, уже бы давно сошел с ума, пускал слюну и гадил в штаны. Тут же это не стало бы спасением, просто потому, что еще так низко я не пал, и лишь ярился и отчаивался с завидным постоянством. Однако следующий ход системы буквально вывел меня из ступора:
  

"Получено достижение "Яростный дух"

   И я охнул, вчитываясь после закономерного поражения в его описание:
  
   "Яростный дух: Ярость +50. Вы столь долго копили ярость без возможности ее выхода, что она сжигает все границы и пределы. Бонус в 20 единиц изначальной не сбрасываемой ярости"
  
   Это ломало всю игровую механику, нигде и никогда, ни в одной игре подобные статичные характеристики не имели возможности к увеличению. Всегда одни и те же, это позволяло сдерживать имбовость классов, завязанных на подобной характеристике, не позволяя им размазывать остальных тонким слоем по любой поверхности, безостановочно используя самые сильные свои удары. И теперь, все устои рухнули, я перевел взгляд на панель ярости: двадцать обещанных единиц были полны, из ста пятидесяти, и это означало лишь одно, мои избиения не были напрасными и принесли нечто действительно существенное. Внутри словно начал расти некий стержень, углядевший выгоду даже в моем положении, а значит - не сдаваться, вставать и бить в ответ, что есть мочи, со всей силы, отдавая все, что только мог, всего себя.
   И я падал, падал, падал, падал...
  

"Получено 250 единиц опыта"

   Валяться на каменном полу с почти полностью отсутствующими хитами уже не было чем-то исключительным, после всех тех поражений, что пришлось терпеть от моего двойника, это стало обыденным, обычным делом. Однако то, что вместе со мной наземь упала и его тушка, казалось невероятным, и даже боль в груди не помешала расхохотаться во все горло - свершилось, я таки достал этого сукина сына!
   Внезапно, его неподвижная тушка в паре метров от меня дрогнула, полоса хитов мгновенно позеленела, заполнившись до предела, и моя собственная рожа, нагло улыбнувшись, показала мне язык. А потом эта сволочь, поднявшись, крутанула кистями, и в них появилось по устрашающего вида булаве, вынудив меня застонать...
  

"Получено достижение "Уникальный труп"

   "Уникальный труп: Жизнь +50. Вы так часто отдавали богу душу, что мир не выдержал и смилостивился, из сочувствия наделив вас дополнительной живучестью"
  
   Перед этим были еще две вариации подобной ачивки, более слабые на десять и тридцать хитов, а также другие, выдаваемые за не менее нелепые и позорные моменты моей жизни, хоть немного, но приятно увеличивающие жирность и мощь моей тушки. Этого урода с булавами я не мог завалить на протяжении боев, наверное, шестидесяти, постоянно складываясь под невероятно сильными ударами, попадая под оглушение или попросту сбиваемый с ног. Да и попробуй тут устоять, когда по голени прилетает такой болванкой, в реале бы уже давно без ног остался, вопя и корчась от неимоверной боли. Тут же просто боль, к тому же, достаточно притупленная, и на том спасибо. Но блоки ставить он меня отучил, только увороты, только ловкость и гибкость, никакого прямого и наглого стиля, даже скользящим его разок достал, получив больше половины урона в себя, банально не хватало выносливости, все равно проиграл, а так хоть попробовал, что к чему.
   После "булавщика" шел двойник с "кинжалом", потом "с одноручным топором", который эта сволочь умудрялась еще и метать, причем довольно метко, снося мне сразу треть хитов. Я даже уклоняться не успевал, видел только замах, потом резкий рывок плеча, руки и доворот кисти с натужным:
   - Ха! - и мне в грудь с ужасающей силой впивалась стальная дура, сбивая с ног и позволяя противнику подойти, поставить на меня ногу, вытащить свое оружие, причинив еще толику боли, а потом двумя-тремя ударами преспокойно свести жизни почти к нулю. Очень тяжко с ним было, очень, даже думал, что все, никогда не с этим гадом не справлюсь, и ведь лыбится, сука такая, постоянно, смешно ему, видите ли. Мучиться пришлось долго, гораздо дольше, чем с остальными, но и он оказался не вечен, во что верилось просто с трудом.
   На смену же пришел двойник с двуручным мечом, и "жопа" стала еще более глубокой и опасной, а мои падения более быстрыми. Как можно так быстро крутить подобной махиной, ума не приложу, только и мог, что бегать зайцем и уворачиваться, ожидая, когда дам слабину и по тушке пройдет нехилый такой дамаг, срезающий сразу половину.
  

Получено достижение "Гибкая лоза"

   "Гибкая лоза: Ловкость +10. Ваша гибкость феноменальна и спасает вас в более чем 30% смертельных случаев"
  

Получено достижение "Дикая лоза"

   "Дикая лоза: Ловкость +30. Ваша гибкость феноменальна и спасает вас в более чем 60% смертельных случаев"
  

Получено достижение "Яростная лоза"

   "Яростная лоза: Ловкость +50. Ваша гибкость феноменальна и спасает вас в более чем 90% смертельных случаев"
  
   После получения этих достижений все переменилось буквально кардинально и все, насколько я понял, просто таки запредельной для моего уровня ловкости. Уворот, и так изредка поднимавшийся во время всего этого мракобесия, получил еще существенный бонус и стал равен тридцати трем процентам, не знаю, много ли это для мира, но для меня более чем. Я буквально танцевал вокруг двойника, умудряясь уходить с линии атаки в последние мгновения, его морда кривилась все чаще и чаще, а глаза лишь зло щурились. Нет, я по-прежнему иногда проигрывал, но уже не так часто и не так позорно, все эти мечники, копейщики, танки с щитам, даже лучники не казались столь неодолимыми противниками, как ранее. Все чаще удавалось доводить их до половины хитов, все больше уларов они пропускали, а я учился проводить атаки против того или иного противника, уходить из-под их ударов, предугадывать дальнейшие действия. Поворот плеча, движение кисти, неосторожно брошенный взгляд - все становилось моим преимуществом, а улыбка на лице двойника не появлялась уже почти никогда.
   Но он таки смог меня удивить, когда после своего очередного падения, поднялся, дождался моего восстановления и тупо зажарил вырвавшейся с руки струей огня. Как шашлык или сосиску, просто стоял и смотрел, а я горел и орал, крутясь на месте, пытаясь выйти из-под струи или сбить с себя пламя. Тщетно. И опять пошли псевдо смерти, снова мордой в пол обледеневшей, иссеченной, сожженной или еще какой обессиленной тушей. Магия оказалась очень сильна, если не удавалось сбить его наземь и решить поединок за первые пару минут, он кончал меня почти без вариантов, быстро и жестоко, не задумываясь и нагло улыбаясь. Последнее бесило больше всего, просто таки выворачивало наружу, так хотелось добраться до своей наглой хари и вмять ее поглубже в череп.
   А потом снова рукопашник, только уже более умелый, быстрый и качественно меня разделывающий, я буквально куклой становился в его руках, эта сволочь била неизвестными мне и очень сильными ударами, вызывая то оглушение, то бешенные криты, то слабость или еще какую дрянь. В общем, картина повторялась, вновь вернув все на свои места, не спасали ни полученные бонусы, ни апнутые уровни, призрачный двойник вновь подстроился под мои возможности и поднял свою планку на порядок выше.
   Сдох, сдох, сдох, сдох, сдох...
   - Да что ж ты имбовый такой, сука! - не выдержал я, падая в очередной раз в угол, под стенку и сворачиваясь клубком, нужно было переждать боль, и желательно не шевелясь. А то будет только хуже, вернее, жизни-то восстановятся все равно, да вот процесс окажется более неприятным, чем мог бы. Клон ухмыльнулся и сделал двоечку в воздух, затем картинно мазнул с разворота пяткой и вновь улыбнулся. У, сволочь, ненавижу тебя! И тихонько заскулил, было больно...
   Примерно поражений через сорок удалось таки его достать, и опять почти на своем пределе, хиты в красной зоне, сам еле стою на ногах, шатало сильно, а противник красиво заваливается на спину. Пропустил таки парочку критов в голову, а там и оглушение подоспело, и вновь криты, они, как выяснилось, наше все, без них никуда. Да и с моими нынешними показателями цифры выходили более чем убедительные - около пятисот урона, жесть, особенно, если подряд.
   И как оказалось, кругов этих, начинающихся с рукопашника и заканчивающихся магами разных типов было просто не счесть, уж и не знаю, казалось, прошла вечность, я настолько выучил свое лицо, свои движения со стороны, мимику и прочие внешние данные, что мог с уверенностью выдумать для себя ту или иную роль поведения и с легкостью воплотить ее в жизнь. Десятки видов улыбок, прищуров и ухмылок, повороты плеч, головы и жестов, разнообразные осанки, постановки ног и прочее, прочее, прочее. Я был всеми ими, они копировали меня, повторяли и били, били, били, били. А потом наступал момент, и становились битыми уже они. Вечность, или даже больше, не знаю, но в жизни не осталось абсолютно ничего, кроме вечной схватки с самим собой, постоянно клокочущей внутри ярости и все прирастающим опытом, дающим силу, знания, тактику и цель - победить, во что бы то ни стало, любой ценой и вопреки всему.
  
  
  
   Глава 14
  
  
  
   Пространство схлопнулось вокруг меня довольно неожиданно, без каких-либо мелодичных переливов или иных оповещений, просто очередное тело падает у ног, бац, и вокруг уже одни полки с книгами, по сторонам ярко светят треноги, а высоко над головой огромный каменный свод Библиотеки.
   - Суки! - только и смог выдавить, вернувшийся я уже не был тем парнем, который по неосмотрительности ляпнул тогда "по маскимуму", нет, его уже не было.
   Со стороны послышались шаги, неспешные и почти не слышные, но ухо таки различило осторожную поступь и глаза тут же скосились в нужную сторону.
   - Ты долго, - улыбнулась Уроголь.
   Я кивнул, словарный запас ужался до размеров сжатой в кулак ладони, лишь стоял и смотрел на нее, пытаясь выдавить хоть что-то, но будто клинило.
   - Это было опасно, - продолжила девчонка, подходя вплотную и привычным для нее жестом всовывая в мою ладонь свою, - ты мог потерять разум.
   - Разум цел, - бросил сухо.
   Она кивнула:
   - Пойдем? Тебе понравится, у нас столько изменений, столько всего, - девчонка вдруг запнулась и добавила, - а еще мне скучно без тебя.
   - Ты ведь знала? - спросил, глядя ей в глаза, в ее огромные, не человеческие антрацитовые буркала.
   - Знала, - и взгляда не отвела, - это был твой выбор, хотя я и не хотела бы этого для тебя.
   - Спасибо, - последнее сказанное ею было, как ни странно, довольно важно, словно внутри отпустило до сих пор какую-то жестко натянутую струну, слава богу, друг остался другом.
   А снаружи действительно было на что посмотреть, замок преобразился кардинально. Во-первых, звуки, в кузне уже во всю шли какие-то работы, слышался звон, громкие удары по металлу, шипение воды, а снаружи, со стен замка, не прекращаясь, лились потрескивание и стрекот, будто сонм кузнечиков выпустили на волю, позволив им устроить настоящую симфонию свободы. На верхушках стен с небольшими промежутками усматривались внушительных размеров коконы, растянувшие свои сероватые нити во все стороны, объявшие ими камень, зубцы и почти полностью скрыв их под собою. Паучья цитадель, по-видимому, была закончена, урглы уже не сновали, да и карлика видно не было, видать, занят чем-то и где-то еще.
   - И где все? - еще раз оглянул пустой дворик.
   - Не знаю, - Уроголь равнодушно пожала плечами, - хочешь, сходим в кузню?
   - Давай, почему бы и нет, - посмотреть, кто там у нас новый жилец я был совсем не против.
   - Сикар! - позвала спутница, как только вышли из-под арки прохода, стук молота тут же прекратился, раскатившись по округе звонкой тишиной, и наружу выбрался здоровенный широкоплечий тролль, или огр, мне было не понять, не разбираюсь я в них. Могучая грудь бугрилась литыми пластинами мышц, валуны плеч плавно перетекали во вздутые бочки бицепсов, руки бревнами свисали вдоль туловища. Из всей одежды на нем был лишь широченный кожаный пояс, перекрывавший половину живота, и короткая, до колен, юбка, абсолютно не располагающая к насмешкам. Существо имело имя и уровень - "Сикар", шестьдесят четвертый, и я с некоторой острасткой отметил, что не вижу в нем достойного противника, уработал бы парня минуты за две при всей его силе, росте и чего еще там о нем не знаю.
   - Сикар, знакомься, это Гаумат! - представила меня Уроголь.
   Тот кивнул, я ответил тем же.
   - Ты кого-нибудь еще видел? - продолжила приставать девочка.
   - Нет, - голос у кузнеца оказался низкий, грубый, да и к разговорам, судя по всему, он явно не был расположен. Кстати, а как насчет:
   - Меня долго не было? - этот пробел хотелось заполнить как можно скорее.
   - Почти неделю, - улыбнулась она, и я охнул, семь дней, господи, как же там мое тело, отразившаяся на лице тревога тут же была замечена и истолкована по-своему.
   - Да все хорошо, проклятые книги редко когда отнимают меньше, - и тут же запнулась, следя за моим лицом.
   - Проклятые? - настроение продолжало резко падать.
   - Ну, да, но ты же в порядке, хозяин специально ее на тебя настроил, раньше и такого не делали, - вдруг зачастила Уроголь, - ты ведь в порядке?
   Пришлось кивнуть, продолжая осознавать, на что меня кинули.
   - И ты еще обещал меня покатать, - попытка была хорошая, и игнорировать ее у меня не было оснований, к тому же, действительно ведь давал слово. Впрочем, будет время привести мысли в порядок и, заставив девчонку довольно пискнуть, подхватил и без усилий определил себе на шею. Потом кивнул слегка ошарашенному кузнецу:
   - Сикар, - и легкой трусцой с каменным, ничего не выражающим лицом двинулся в сторону ворот.
   Итак, я все еще мыслю, все еще жив, хотя в реале за это время моя тушка если и не отдала концы, то уж точно находится в таком жалком состоянии, что осталось ей совсем недолго. Хотя кого обманываю, неделю без еды, воды и каких-либо телодвижений - уже испытание такого рода, что каждый третий точно бы отдал богу душу. Тем не менее, все еще здесь, сознание живо и мыслю трезво, нет галлюцинаций или еще каких признаков скорой и невеселой кончины. И вопрос все так же остается открытый - что происходит и, главное, почему?
   Далее. Семь дней беспросветного мордобоя и издевательств не столько угробили меня старого, сколько позволили приобрести новые и, смею надеяться, весьма полезные в моем положении качества. А так же существенно подняли уровень и прочие характеристики, выживание на зло всему стало словно панацеей, и только это и давало силу протянуть в беспорядочном круговороте издевательств.
   На сегодняшний момент я был пятьдесят восьмого уровня, апнувшись буквально за два боя перед выходом, очень долгих и сложных боя. Все полученные свободные очки были без раздумий вбиты в выносливость, теперь она страдала даже больше, чем хиты, возможность кайта очень остро поставила вопрос о ее наращивании, и все благодаря ловкости. Достижений было хапнуто прилично и с хвостиком, в основном лажевых, скорее являющихся поощрением за частые неудачи, но все равно ложащихся в общую копилку бонусов, и несколько весомых:
  
   "На одни и те же грабли: Удача +1. Вы невероятным образом умудрились набрать суммарное количество повреждений, превышающих ваш текущий запас здоровья в сто раз, в течение одного дня ни разу не умерев, мир сжалился над вами и даровал толику удачи"
  
   "Голова всмятку: Гранитный лоб. Ваше невезение потрясает, более 70% всех повреждений, превысивших ваш текущий запас здоровья более чем в пятьдесят раз, полученных в течение одних суток и ни разу вас не убивших, выпали на долю вашей многострадальной головы. Мир не может смириться с подобной несправедливостью и наделяет вашу лобную часть гранитной твердостью, но будьте осторожны, камень, все же, окажется крепче"
  
   "Белка летяга: Улучшенная аэродинамика. Ваши попытки улететь при получении ударов заслужили поощрение, теперь вы сможете преодолевать значительно более длительные расстояния по воздуху"
  
   "Копченый: Сопротивление огненной стихии +1%. Вы столько раз попадали под смертельные выбросы огненной магии, но выживали, что за подобную дерзость награждаетесь толикой сопротивляемости огню"
  
   "Ледышка: Сопротивление водной стихии +1%. Вы столько раз попадали под смертельные выбросы водной магии, но выживали, что за подобную дерзость награждаетесь толикой сопротивляемости воде"
  
   "Пришибленный: Сопротивление воздушной стихии +1%. Вы столько раз попадали под смертельные выбросы воздушной магии, но выживали, что за подобную дерзость награждаетесь толикой сопротивляемости воздуху"
  
   "Отбивная: Сопротивление земной стихии +1%. Вы столько раз попадали под смертельные выбросы земной магии, но выживали, что за подобную дерзость награждаетесь толикой сопротивляемости земле"
  
   "Жертва энтомолога: Защита против колющего оружия +1%. Нужно иметь поразительную удачу, что бы в течение суток стать полноценным решетом и ни разу не умереть"
  
   "Против лома нет приема: эффективность блока +1%. Ваши блоки настолько эффективны, что количество ваших переломов сопоставимо лишь с количеством деревьев в лесу, продолжайте в том же духе, мир с нетерпением ждет ваших новых достижений"
  
   "Мазохист: Жизнь +10. Количество полученных повреждений превысило в течение одного дня нанесенные более чем в сто раз, ваша жертва не будет забыта"
  
   "Гранитный носорог: Игнорирование 5% входящего урона. Отвага +5%. Ваше упорство и несгибаемый дух в столь ожесточенном и долгом противостоянии не могло быть не замечено и было соответственно вознаграждено, продолжайте в том же духе, герой"
  
   " Поступь ветра: Скорость бега +10%. Вы проявили недюжинную сноровку против превосходящего вас по силе врага, отступая и изматывая его, меняя диспозицию и уходя от атак еще до их начала, предвидя и упреждая"
  
   "Фанатик: бонус к опыту и навыкам +10%. Вы проявили просто чудовищное упорство и силу воли, посвятив невероятное количество времени боевым тренировкам и заслужили соответствующее поощрение"
  
   Природа игры мелькала по сторонам, не отлаживаясь в памяти, как и веселые визги девочки на плечах, так и стремительно отдаляющиеся стены замка. Все это смазывалось и отходило на задний план, я словно смотрел на мир из кокона, дикий, случайно вышедший к остальным зверь, с трудом ориентирующийся в новом для него мире. Даже не так, мир был знаком, но не с этой стороны, не такой, не познанный и, оттого, словно скалящийся в мою сторону стальным капканом острейших зубов. Не уследишь, зазеваешься, и ты попался, ни вырваться, ни скрыться больше не удастся. Да только вот и обратно уже никак, некуда, да и не хочется совсем, а куда хочется, не пускает.
   На лоб вдруг перебралась холодная ладошка, а над ухом шепнул совсем не детский голос:
   - Не думай об этом, все уже позади, просто живи, - и уже привычно, звонко добавила, - пережить можно все, уж я-то знаю.
   И почему-то меня это так поразило, настолько запало в душу, словно только этого и ждал, получив откровение от пары банальных слов. Нет, ситуация не прояснилась и проще жить не стало, просто, ну это все к черту, будь что будет, а там посмотрим. В замок возвращался уже с совсем иным взглядом на вещи, и еще был очень благодарен Уроголь, если бы не она, заел бы себя до смерти, окрасив все вокруг только в черное и белое, не оставив и проблеска надежды.
   Встретили нас шумно, с криками и ором, раздававшимися на всю округу, причем, надрывался все время лишь один голос, и не узнать его было довольно трудно.
   - Ты куда понес, ты слышишь, сюда ставь, сюда!
   - Бестолочи, а вы чего, а ну марш отсюда!
   - Не туда, дурья твоя башка! Я где показывал, а ты куда тащишь?!
   - Чего он так разошелся? - подала голос девчонка, - неужели...
   Но договорить она не успела, вездесущий Лубь высунулся из створок ворот и, нашарив нас взглядом, недовольно буркнул:
   - Чего стали, вас только и ждем, заходите быстро! - и нырнул назад.
   - Однако, - происходящее озадачивало и слегка напрягало, затевается нечто серьезное, а мы не в курсе? Непорядок...
   Внутри же царило, просто бог знает что, подобной суматохи не наблюдал даже во время отстройки замка, бедолгаи урглы, подгоняемые, чуть ли, не пинками, носились подобно метеорам, не успевая даже привычно белькотать, что у них всегда выходило само собой. Они непрекращающимися потоками омывали все свободное пространство, затекая во все проемы, щели, углы и даже умудрялись залезать на стены. В руках у каждого было по крупному неказистого вида сероватому камню, которые уродцы пристраивали в только им понятном порядке и, на взгляд со стороны, где-то в полуметре друг от друга. Таким образом, были обложены все постройки, внутренние стены замки и сами ворота, но работа не прекращалась, и вскоре подобной процедуре подверглась мостовая, а затем и самое главное строение - собственно, сам замок. Лубь же не унимался, продолжая подгонять и напрочь срывая голос:
   - Сюда, сюда еще один, чего пропускаешь?!
   - Эй, та, да, ты, ослеп что ли, куда лепишь, там хватит уже!
   - Вот, вот, хорошо, молодцы!
   Мы же застыли в сторонке, словно островок спокойствия в буйных и не спокойных водах, и только и могли, что глазеть по сторонам. Попытка куда-нибудь добраться сразу же вызвала бы риск столкновения хоть с кем-нибудь, работяги мотались с ошалелыми взорами, ничего не соображая и не замечая, сосредоточенные лишь на поставленной им задаче. Периодически сталкиваясь, падая, тут же мгновенно поднимались и неслись дальше, будто заведенные. Разносимые же ими булыжники оказались, как увидел чуть позже, ох какими не простыми, прикладываемые к поверхности, спустя пару мгновений, они буквально втягивались в нее, уходя в нее полностью, словно в воду какую, разве что кругов после себя не оставляли. И, главное, абсолютно без спецэффектов, бесшумно и тихо, вот, ургл прилаживает в нужное место свою ношу, закрывая ее своим тельцем, две-три секунды, и тут же бросается назад, за очередным булыжником. А на месте уже ничего нет, я лишь покачал головой, все еще не соображая, к чему все это, из-за чего сыр-бор?
   - Ты понимаешь что-нибудь? - и сидевшая по-прежнему у меня на плечах Уроголь тут же шепнула:
   - Готовятся к штурму.
   - Черт! Лубь, Арргат уже есть?! - чертыхнувшись, попытался перекричать карлика.
   - Нет, никого нет, понимаешь, никого! - его глаза зло блеснули, - Только ты, я и она, - мотнул он головой, - и эти камни вокруг, и как их защищать?! Мне разорваться, что ли?!
   Я ошалело поднял взгляд на девочку:
   - У тебя опыт в этом есть, что делать будем?
   Наездница пожала плечами:
   - Он и так все делает, а мы просто ждем.
   - Штурма, - не особо раздумывая, догадался я.
   - Ну, да, от нас тут мало что зависит.
   Через пару мгновений нас подвинули, размещая еще одну каменюку а потом еще раз и еще, в общем, пришлось ретироваться к домику Лубя, его уже оставили в покое, видно, посчитав работу с ним оконченной.
   - А что они хоть делают, - поинтересовался, спуская девчонку наземь и устраиваясь на лавочке. Ее поверхность была довольно гладкая и порядочно стертая, видать, карлик елозил по ней задницей не так уж и редко.
   - Укрепляют, - пояснила та, - это ведь не то, чем кажется - магия, просто форму такую видим, от пожаров, проникновения и всего остального.
   - То есть, не камни вовсе.
   - Неа, - помотала Уроголь головой, - чистая магия.
   - А Арргат, видимо, сильный колдун.
   Собеседница тут же рассмеялась:
   - Не колдун, Гаумат, чародей, - и тут же, вскочив, вылезла на стол, принявшись болтать в воздухе синюшными ногами. На скамейке со мной рядом ей не сиделось, ну, ей-богу, настоящий ребенок.
   - А есть разница? - мне лично она была непонятна.
   - Конечно, - кивает, - в силе и возможностях, а еще в самой магии.
   - Заумно.
   - Да нет, просто так проще, сразу знаешь, кто есть кто.
   - Хорошо, Арргат чародей, - принял к сведению, - но что со штурмом, хоть что-нибудь известно?
   - Ну, отбиваться будем сами, - не весело выдала девочка, продолжая болтать ногами, - а нападать будут, скорее всего, подземные.
   - Это кто такие?
   - А, - ее плечики содрогнулись, - насекомые такие противные, и сплошь все маги земли.
   Принятая информация не показалась особо утешительной, совсем. Даже, наоборот, без хозяина замка и его Стража, втроем, и пусть Уроголь стоит нас всех вместе взятых, но сколько будет противников? Да еще и маги поголовно, жахнут чем-нибудь эдаким.
   - А что с паучьей цитаделью, готова?
   Еще когда приближались, отметил почти полностью скрытые толстенным слоем паутины стены замка, на вид довольно прочной и натянутой, подобно струнам. Свободным оставалось лишь пространство ворот, все же остальное вокруг было полностью поглощено паучьим царством, кстати, ни одного восьмилапого я тогда так и не заметил, хотя их стрекот и клацанье лились буквально отовсюду, сов сех сторон. А проходя в арку ворот, отметил и толщину укрывшего периметр замка чехла - метров пять, а то и больше, и ни единой прорехи, все закутано и сплетено так, что даже зубцов на самом верхну не видно.
   - Вряд ли, каркас только, - Уроголь заинтересованно на меня посмотрела, - а что, тручишь слегка?
   И улыбнулась.
   Трушу? Нет, поле того, что было, подобное вряд ли сможет меня испугать.
   Скорее, пытаюсь понять, чего ожидаь и на что рассчитывать.
   - Да нет, но вот разобраться хочу, почему, например, пауки нас не будут трогать? - задал волнующий меня вопрос, а то, какбы не попасть впроск со всем этим, еще и от них отбиваться придется.
   - А, небеспокойся, - махнула она ладшкой, - у них в головах уже все разложено, кто враг, а кто свой.
   - И к себе, стало быть, не утащат по ошибке? - решеил уточнить.
   - Нет, но вот, если попадешь по ним, можешь и получить в ответ.
   - То есть послушание у них не тотальное.
   - Да нет никакого послушания, - ухмыляется, - они все такие же дикие, просто живем вместе, как союзники, они свой дом защищают и наш вместе с этим, а мы им помогаем.
   - Ясно, - киваю, уже хоть что-то.
   Спустя минут двадцать подобных выспрашиваний, уже мог сложить воедино мозаику вырисовывающейся картины и наши дальнейшие перспективы. Паучье царство впишется за нас только около своего дома, десяток метров в сторону и все, уже вне их юрисдикции, просто не обратят внимание. То есть противникам врагу совсем не обязательно их даже бить, прото прорваться и отойти подальше, и пауки уже не страшны. Но были и плюсы, а именно та самая магия, что урглы под Лубевы вопли разносили по всему двору, часть из них прекращала любое магическое воздействие в определенном радиусе, другая давала споротивляемость огню, а треться укрепляла. Стандартная, по словам девчонки, комбинация, если бы рядом была вода, то еще бы и от нее пришлось защиту делать, в общем, будет почтичестный махач. Если не считать, конечно, их явного численного преимущества. А еще меня напрягало это "их", что за твари такие, кто они и с какого хрена вообще к нам полезут? Очередной ивент для явно "заскучавших"? Так мне и без этого проблем хватает, чуть ли не каждый час проверяю эту гребаную кнопку выхода, да только бестолку все.
   - Как же все это достало! - устало плюхнулся на скамейку рядом Лубь, лицо красное, левое веко дергается, борода топорщится, словно наэлектризованная.
   - Со всем закончили? - посмотрела на него Уроголь.
   - Да куда там, - карлик раздраженно махнул рукой, - что хозяин оставил, выложили, но это всего ничего, треть, а то и меньше. Если додумаются не в ворота лезть, не сдюжим, - и сплюнул под ноги.
   - То есть, остальные стены не защищены?
   - И не только стены, - кивнул он, потом повернулся в сторону и заорал:
   - Чего встали, толпитесь, а ну марш отсюда! - и замахал руками на сгрудившихся неподалеку урглов, словно на птиц, прогоняя.
   - А спешка-то с чего такая, кого-то на подходах видели? - не унимался я.
   - Да нет, хозяин просто срочно куда-то умчался, бросив лишь, что, мол, защита на нас.
   - И ты постарался, - смехнулась девчонка.
   - Да, я постарался! - с вызовом бросил на нее взгляд карлик, - лучше уж так, чем опоздать и кусать потом локти!
   - Ну, ладно, будет вам, лучше скажите, мои более опытные товарищи, - две пары глаз тут же скрестились на мне, - каковы наши роли, поделим участки или как?
   Уроголь промолчала, а Лубь просто некоторое время молча мотрел на меня, явно соображая, смеюсь я или нет. Что такого спросил, было непонятно, но лицо у меня было честное, открытое, без какого-либа ежидства и издевательства, так что он, сипло вздохнув, выдал:
   - Какие участки, раздавят по одному, в смысле нас, раздаваят, - и бросил укрдакой взгляд на Уроголь, - мы с тобой спина к спине будем, и тут уж лишь бы выжить.
   Девочка кивнула, все так же продолжая болтать ногами.
   - И от стен не отходим, у них безопаснее, - добавил, спустя мгновение, карлик.
   - Я в центре стану, - подала голос подруга, - если что, помогу.
   - Еще бы этого толсяка дернуть сюда, - карлик скривился, - да не слушает он меня, колода тупая.
   - Ты про Сикара что ли?
   - Ну, да, все в рост ушло, без мозгов остался, только и может, что молотом стучать, - сварливо ответил карлик.
   И словно в ответ с заднего двора раздолось пару особо мощных попаданий по наковальне, Лубь снова поморщился:
   - Ладно, пойду, оденусь.
   Мне же это напомнило о том, что следует и самому подготовиться, благо, было чем, рукопашное дело за эти семь адских дней у меня подскочило до уровня эксперта, так что все, что было куплено в Фадаане, можно смело учить.
   - Я на боковую, позовете, - и, не оборачиваясь, побрел к себе. А ведь надо бы еще Лубя напрячь с моими хоромами, совсем из головы вылетело, интересно, где он в этой глуши мебель берет, да и все остальное, или же в игре для этого история не прописана?
   Добравшись до своей каморки, в которой и было-то, что лишь стул, небольшой столик, кровать да окно, ну, и дверь еще, и все удобства, хотя размеры позволяли запихнуть сюда куда как больше. Экономией пространства тут явно не страдали, метров пять в длину и почти столько же в ширину, и везде кемнь, камень, камень. В общем, чувствую, разорю я своего низкорослого друга на ковры, шкуры и прочую мягкую хрень, одной мебелью не отделается никак.
   Закрыв за собой простую, но добротную дверь, распахнул окно, впукая свежий воздух, и плюхнулся на кровать. Восемь пособий, примерно по полчаса на каждое, итого четыре часа, долго, но что поделаешь? Выложив стопочкой перед собой книги, некоторое время молча буравил их взглядом, а потом, вздохнув, протянул руку и взял верхнюю, пора приступать.
   Почти триста золотых было потрачено на это приобретение, и ни одного умения, наносящего урон, лишь отскоки, рывки, уловки и прочие приемы, показавшиеся мне достаточно интересными и стоящими того, что бы спустить на них почти все свои сбережения. По крайней мере, их использовать я намеревался однозначно, бить было чем, а вот двигаться в боевом стиле пока еще не умел, так, отсебятина кувырков и уворотов, без техники, с малым кпд. В общем, время за изучением пролетело быстро и незаметно, а когда закончил, солнце почти ушло за горизонт, и в свои права вступал вечер.
   Я прилег, устало вздохнув и пытаясь избавиться от мельтешащих перед глазами изуверств последних дней, то, как меня калечили и избивали, въелось в память конкретно, и приходилось буквально пересиливать себя, чтобы не свихнуться на этом. А ведь мог, еще как мог, тело в каждом дивжении будто начинало рывок в сторону, мышци сжимались в пучок, готовые выстрелить ударом или бросить тело рывком в сторону, и все на таком уровне рефлексов, что приходилось сдерживать себя, постоянно одергивая и напоминая, что все уже позади, все кончилось. Вытянув вверх руку, всмотрелся в испещренную множеством крошечных линий ладонь, неужели среди них "записана" вот эта моя судьба, что все предопределено и не имеет иных вариаций? Верить в подобное не хотелось, как и в то, что могу скоро исчезнуть, погаснув сознанием в умирающем теле.
   - Гаумат, вставай, что б тебя! - дверь с грохотом распахнулась почти одновременно с ввалившимся внутрь карликом. Меня тут же подбросило, и я кувырком ушел с кровати в сторону, благо, умение уже было, не ушибся, и повернулся к источнику угрозы, готовый буквально ко всему. А вот глаза продрать все еще не успел, нафодя фокус и всматриваясь в низкорослого гостя, Лубь, твою за ногу, какого хрена?
   - Давай за мной живо, началось! - фыркнув, моя "побудка" уже более деликатно постучала в соседнюю дверь, видимо, Уроголь тоде решила не мучить себя ожиданиями, и ушла к себе, и с громогласным топотом ринулся к лестнице. Я выскочил за ним, поднялся на третий этаж и замер у перил, на небольшом замковом донжоне.
   - Началось, - вновь повторил карлик, вцепившись взглядом в разворачивающуюся картину, противник таки решил действовать, и меня от происходящего чуть не заклинило.
   Земля перед воротами с глухими "ухами" вспучивались, шла трещинами и взмывала ввысь толстенными двухметровой толщины отростками, поднимаясь на середину стены и тут же рассыпаясь, опадая наземь уже безвредными комьями. Одни, вторые, третьи макаронины бессильно грохались вниз, так и не добравшись, не выдержав противостоящей им магии, ну да, те самые "камни", что залаживали урглы. Выходит, не зря старались, но зрелище, конечно, то еще. Наконец, попытки закончились, видно, колдовавшие осознали тщетность своих усилий, но нам от этого проще не стало. Бах! Бах! Бах! Слои земли лопались, как переспевшие ягоды, открывая зевы уходящих куда-то вглубь тоннелей, и вскоре из них появились и первые враги.
   Трехпалая хитиновая лапа, сжимающая нечто на подобии мачете, перевалила через край, затем еще одна и еще, и, резко дернувшись, кошмарные конечности рывком выкинули вверх и в сторону все тело. Ахренеть, и это против них нам придется сражаться? Под три метра ростом, четырехрукие, полностью, с головы до пят покрытые хитиновой броней твари. Чудовищные морды вообще ни на что не были похожы, все смешано и собрано в кучу по принципу "чем больше, тем лучше". Жвалы, присоски, шевелящиеся пластины вокруг ротовой полоти, сочащиеся чем-то белесым бугорки наростов около глаз, тоже, кстати, отнюдь не блистающих красотой. Сказать, что монтры были ужасны, значить довольно сильно преуменшить, я бы еще добаваил отвратительные и мерзкие, причем до дрожи. И еще название - "Подземный караут", семидесятый уровень, элита, судя по стилизации, в общем, трындец нам полный, трындец окончательный.
   - Что б тебя! - глухо застонал карлик, и я был полностью с ним согласен, так как после первой твари, земля продолжала выпускать все новых и новых чудищ, мгновенно рассыпавшихся в стороны и угрожающе разводящих в стороны вооруженные лапы. Но нападать на них было не кому, все, кто мог, закрылись в замке и, со все возрастающим пессимизмом, наблюдали прибытие отрядов противника.
   - Не густо, - раздался рядом голосок Уроголь, и мы с Лубем хмуро на нее покосились, ну, да, с ее-то уровнем и возможностями, может быть, а вот нам хватит и по парочке. Тут даже кайтить бесполезно, места почти нет, лапы у них длиннющие, от стен тоже отходить нежелательно, наружу тем более нельзя, сожрут как не мобы, так магией своей пакостной в порошок сотрут. Если бы, хотя бы, не семидесятые, а на десяток уровней поменьше, кто его знает, может, и отплевались бы, а так...
   - Что они могут предпринять? - хоть как-то решил разорвать гнетущую атмосферу.
   - Да что захотят, но, в итоге, ворота сломают и вырежут всех, - Лубь засопел, - ну, кроме нее, она их всех потом положит, да нам уже будет все равно.
   - А ты не умирай, - хихикнула девчонка, - делов-то, отмахивайся чаще и бегай быстрее.
   - Ну-ну, отмахивайся, - управляющий замка помрачнел еще больше, и я решился, пошло все к черту, подыхать, так хоть с музыкой. И положил ему на плечо руку:
   - Мы встанем у самых ворот, вдвоем, ты и я, как тогда, спина к спине, и сдохнем, но сдохнем красиво, - а ведь как сказал, даже самого проняло. Он вздрогнул, потом как-то медленно обернулся и странно на меня посмотрел, долго так, задумчиво, затем кивнул, сжав губы в тонкую линию:
   - Сдохнем, красиво, - рядом хмыкнула Уроголь.
   Первыми начали атаку, как ни странно, пауки, да еще как, мгновенно выдернув из первых, подошедших на достаточное расстояние караутов, чуть ли не с два десятка, на треть уменьшив их численность. Просто, в какой-то момент в стороны врага быстро, почти синхроноо выстрелили сотни, если не тысячи серых жгутов паутины, вцепились в панциры как клещи, и втянулись назад, вместе с добычей. Я даже на носки привстал, в надежде разглядеть происходящее, но донжон не позволял видеть подножие стены, а жаль. Оттуда уже вовсю раздавались хлюпанье и треск, видать, спеленутым по рукам и ногам мобам, даже высокоуровневым, несладко приходилось против такого противника. Однако вот, из невидимой нам зоны буквально выпрыгнул весь покрытый ихором караут, без верхней правой руки и подволакивая ногу, но живой, а потом еще один и еще, паутина отпускала свою добычу назад, не всю, конечно, но большую часть.
   - Молодые еще, неопытные, да и маленькие, - досадливо прокряхтел Лубь.
   И понеслась! Карауты вновь выстроились, ощетинились клинками, образовав нечто ежа, и еще согнули нижние лапы к бедрам, ухватившись ими за лапы товарищей. Вот суки умные, не сдержал я вздоха восхищения, теперь такую махину хрен растащишь. И двинулись вперед, к воротам, всего их было порядка шестидесяти, может, чуть меньше, а то и под землей еще резервы ждали, кто знает. Но, буквально через полминуты, створки содрогнулись и принялись сотрясаться без перерыва.
   - Они что, кулаками их выбить хотят? - не понял я.
   - И им это удасться, - буркнул карлик, - все, я вниз, подыхать.
   Через минуту мы замерли с ним в трех метрах от створок, и мне не нравилось это осознавать, но он был прав, еще минут двадцать они выдержат, а потом...
   - Они наделены земной искрой, слишком долго жили в таких глубинах, куда никто вообще не спускался. Рассказывают, раньше они были не такими, но потом изменились. Это даже не магия, а нечто большее, камень их слушает, - произнес напарник, его иконка добавилось в мое обозрение, - вон, как петли ходуном в камне уже ходят.
   Внезапно, с заднего двора раздался дикий рев и смачный, оглушительный удар молота по камню, почему-то именно так подумалоь в тот момент. Уроголь тут же, глянув на нас, кивнула, мол, вы теперь сами, и ринулась туда.
   - Ну, вот, значит, не дураки, с двух сторон взяли, а там защиты почитай и нет.
   - Она справится? - мотнул назад головой.
   - Она-то? - он хмыкнул, - справится, а вот мы нет.
   - Лубь, - позвал я, и он покоился, - помни - красиво.
   Карлик растянул губы в улыбке:
   - Будет тебе красиво, не переживай, - и ворота рухнули, с грохотом вывернув петли из стен и впечатавшись в землю, и на нас хлынули враги.
   Первые же мгновения схватки несколько добавили недостающей информации до полной картины. Два на два мы не тянули, а именно так они вбегали в образовавшийся проем, и даже против одного вряд ли что смогли бы сделать. Разве что простояли бы дольше, а так, Лубь получил несколько мощнейших затрещин, с дуру попытавшись их блокировать, и отлетел в сторону. Меня же зажали в тиски сразу двое и я только и успевал, что уворачиваться, отпрыгивать и отвлекать на себя внимание, пока напарник с трудом поднимался. Полоска его жизней опустела на две трети, еще и дебаф какой-то повесился, но разбираться с этим времени не было, я спасал свою шкуру, вертясь как уж и абсолютно не жаля как оса. Не было времени просто.
   Они не были быстрыми и особо меткими, зато имели четыре руки и чудовищную силу, а еще прилично хитов, пару раз выбив криты из одного и добавив еще в прыжке, снял под тысячу, а полоска жизней убавилась у твари едва ли на десятую часть. Спасала пока только ловкость и выученные накануне умения, но это только пока, карауты все вбегали и вбегали внутрь, растекаясь по двору и уже устремившись внутрь замка. С заднего же двора вовсю шел треск и скрежет, похоже, там им ничего не обломится, хоть это радовало.
   Но вот меня достали раз, другой, третий, и я приготовился отдать богу душу, не спасала ни аура, ни каменная плоть, ни вампиризм, слишком со многих сторон пытались достать, а если дотягивались, то очень ощутимо. Мне же размениваться с ними одной-двумя своими тычками на десяток их оплеух, способных прихлопнуть меня, как блоху, совсем не хотелось.
   - Арр! - где-то сбоку зарычал и затих карлик, суки, достали-таки.
   И всюду тихий скрежет хитина по камню, всюду мельтешение, я вжался пиной в мягкую серую поверхность, и карауты тут же отступили, зашипев, словно рассерженные кошки, а справа и слева от лица в воздухе колыхались тонюсенькие паутнки. Дальше действовал интуитивно и без какого-либо вмешательства разума, иначе бы просто не решился на подобное. Взгляд уже нашарил поверженную тушку напарника, зафиксировал вытаскиваемый из него воином караутом меч и очередной, последний замах, жизней у ворчливого карлика оставалось всего ничего. Он мог лишь булькать, слепо шаря рукой в поисках топора, лежащего совершенно с другой стороны. Черт, не красиво, как же не красиво.
   - Вашу мать! - и ринулся вдоль стены, отчаянный прыжок вперед заставил воздух свиснуть возле уха от пронесшегося мимо в считанных миллиметрах клинка врага. Я даже не успел испугаться, как твердь саданула по ногам, и очередной бросок вперед сбил наземь неостоявшегося убийцу караута. Лубь еле дышал, он даже не понимал, что происходит вокруг, на губах пузырилась кровь, не хилая такая реалистичность, но это было все, что я успел подумать. Адреналин, если он тут вообще был, бурлил уже чуть ли не в горле, прямо как тогда, на протяжении той адовой недели, когда с меня спускали раз за разом шкуру без какой-либо возможности дать сдачи. И сейчас ощущалось примерно тоже самое. Карлик был тяжел, но, все же, транспортабелен, да вот только не при таком количестве вражеской стали вокруг, про шипение вообще молчу, твари зло рвали воздух и стремились добраться до меня. Еще бы, радиус "Ауры Боли" составлял пять метров, и они из него даже не собирались выходить, теряя потихоньку здоровье и агрясь, агрясь, агрясь.
   Подхватив Лубев топор и сграбастав его за панцирную шкирку, швырнул с размаху бесполезное оружие в ближайшего караута, но тот даже и не подумал отходить, с легкостью отбив оружие в сторону. Я сделал пару шагов, потом отпустил карлика и, поднырнув под замах с двух рук, выдал двоечку в коленный сустав твари, заставив ее пошатнуться и промазать, клинки с силой упали на мостовую. Сила отдачи заставила караута вновь зашипеть, но уже, похоже, от боли. А я уже вновь тащил напарника, два шага, три, глаза ловят движение сбоку, это ко мне бегут мои старые противники, прощелкавшие свою добычу. Черт, как же близко, и как далеко! И делаю то единственное, что остается, хватаю старого ворчуна и второй рукой, резко сдаю в сторону и буквально зашвыриваю его под стену. Удар!
   Меня сносит, словно пушинку, хиты в красной зоне, перед глазами все плывет, пытаюсь встать, но очередной удар укладывает наземь. Били не оружием, рукой или ногой, не знаю, но хватило с лихвой. Чувствую, как в грудь упирается что-то тяжелое, ребра начинают жалобно искривляться под чудовищным весом, не выдержат, сломаются. Глаза на мгновение улавливают контур нависшего надо мной караута, его ногу на мне и занесенный в последнем ударе мачете. Улыбаюсь. Да пошли вы все к черту.
   Взрыв! Тугая волна сносит и меня, и караутов, и наверняка все вокруг, разве что только замок остается на месте, потому как именно в него я и врезаюсь. В угол. И больно. Полоса хитов жалобно вздрагивает и замирает, а меня тут же начинает душить смех, но ржать больно, потому лишь кривлюсь с легким, еле слышным стоном. Одна единица жизней - да на меня муха сейчас сядет, потрет лапки и я окочурюсь. Во рту солоноватый привкус, звуки глушатся, словно уши забиты ватой, зрение то затухает, то пытается выровняться вновь, но не может. Видимость почти никакая, но потому, что улавливаю, понятно и так, кавалерия таки подоспела.
   На лоб ложится холодная ладошка, осторожно так, сочувственно, сразу становится несколько легче, но лишь морально. Впрочем, меня уже избивали подобно этому едва ли не сильнее и гораздо дольше и чаще, так что терплю без особых усилий, привык.
   - Та как? - доносится еле слышный голосок Уроголь.
   - Жить буду, - хриплю в ответ, - как там Лубь?
   - Выживет, его пауки защитили.
   Хорошо, значит, не зря башку подставлял.
   Со стороны доносятся поледние раскаты разрывов.
   Слышаться треск и хруст сминаемого хитина.
   Земля слегка содрогается.
   И все затихает.
   Шаги.
   - А вот и наши герои, - негромкое шипение насмешливо, но не злорадно.
   - Арргат, - вкладываю в слова последние силы, - прости, не устояли.
   И сознание меркнет под легкой прохладой маленькой ладошки.
  
  
   Глава 15
  
  
   Бам, бам, бам! Что за на хрен, спать-то как охота, а они стучат! Ворчливая мысль еще не успевает до конца оформиться, как проснувшийся разум тут же подрывает тело вверх, насильно разлепляя веки и заставляя буквально сползти на пол. Фокус плохой, но постепенно все приходит в норму, и я оторопело пялюсь на свою кровать, свою необставленную хибарку и закрытую дверь. Черт!
   Внутри словно расслабляется мгновенно сжавшаяся пружина, и со двора через открытое окно тут же прилетает новое "Бам!"
   - Сикар, - стону сквозь зубы и падаю назад на подушку, но кузнецу явно плевать на мои страдания и он продолжает лупить по наковальне, садист хренов. Спустя минут пять, все же, поднимаюсь, этот гад, видимо, будет молотить до самого вечера, да и карлика бы проведать, и к Арргату заглянуть, мало ли, вдруг чего интереное будет.
   Сказано, сделано, первым нашел начальника, тот беспрерывно что-то химичил в своей комнатушке и, едва завидев меня, тут же бросил:
   - Не ссейчасс.
   Пришлось кивнуть и свалить, борзеть было не с руки, сейчас я от него завишу куда больше, чем раньше. Интересно, кто меня так качественно залечил, помню лишь, как выпал в оадок, а что дальше-то было? Лубь обнаружился у себя в домике, тоже целый и в привычном для него настроении:
   - А, и тебя собрали по кусочкам, - пробурчал напарничек.
   - Угу, ты живой?
   - Живой, твоими стараниями, - он скривился, - когда уже я тебя спасать буду?
   Улыбка сама наползла на губы:
   - Лучше уж вообще без этого.
   - Ну да, ну да, - карлик проковылял к шкафу и, открыв сервант, достал два стаканчика и небольшую непрозрачную бутылку.
   - Ты и для такого уже здоров? - подначил друга.
   - Я для всего здоров, - засопел тот, откупоривая свою ношу, - и для этого тем более.
   Пришлось устраиваться за столом, в руку тот час была всунута тара, и через секунду спустя в нее забулькало, немного, лишь до половины. Лубь, прикинув объем, удовлетворенно крякнул и подмигнул:
   - Давай, за здоровье, - и добавил, - лечебная.
   Вкусно, и горло не дерет, явно на спирту, но что, не разобрать, настойка какая-то или ликер, сладковатое и терпкое.
   - Кстати, Лубь, у меня к тебе нескромный вопрос.
   Тот удивленно поднял брови, мол, ну, давай, удиви.
   - Вот я - человек, наш начальник - явно мертвый парень, Уроголь - и так понятно, а вот ты кто? И Сикар, кстати, тоже, кто?
   Он некоторое время ошарашено пялился на меня, потом его лицо дрогнуло, а сжимавшая стопочку рука бытро поставила ее на столешницу. После этого я ожидал чего угодно, даже прямой в морду, но Лубь просто и откровенно заржал, запрокинув голову и принявшись лупить ладонью по столу. Лицо раскраснелось, на глазах выступили слезы, а под конец карлик вообще свалился со стула и забулькал уже где-то под столом.
   Спустя секунд двадцать, отсмеявшись, он таки поднялся и, утирая самую настоящую, а не театральну, слезу, плюхнулся на свое место. Потом перевел взгляд на меня и довольно хрюкнул:
   - Ох, Гаумат, доведешь ты меня, - и снова смешок, я насупился:
   - И чего ржать, мне действительно интересно.
   - Все, все, не меши меня больше, - замахал он руками, - сейчас отвечу, только помолчи, дай передохнуть.
   Потом налил нам еще чуть-чуть и плотно вдавил пробку назад, походу, кина дальше не будет, алкоголизм в игре не приветствуется, ну и ладно.
   - Давай, шутник, - и накаркал, вновь заржав во время глотка, закашлялся и покраснел еще больше, его откашливание было слышно, небось, во всем замке. Я покачал головой, ему, часом, мозги не залечили? А то юмор без причины...
   Ловно прочитав мои мысли, он поднял ладони вверх:
   - Все, все, я темный гном, а Сикар - тролль.
   - И всего-то, - киваю, - вот за это спасибо, а не за то, что своим ржанием всю округу перебудил.
   - Ой, можно подумать, - вновь отмахнулся он.
   Просидели так еще где-то с час, болтая ни о чем и, по сути, просто морально отдыхая, и что самое интересное, ну не воспринимал я его как НПС, самый настоящий живой человек, в смысле, гном, ну никак не программа. А потом вспомнил и о насущном.
   - Лубь, ты вот помнишь, что обещал?
   - Я? - на лице обеседника тут же просутпил отпечаток глубокого мыслительного процесса.
   - Ты, - киваю с улыбкой.
   - А, точно, халупку твою обставить, - шлепнул гном ладонью по столу.
   - Было бы неплохо.
   - Хорошо, давай так, заканчиваю с замком, тут ремонту дня на два, не больше, и лично займусь твоей берлогой, сам, сюрприз сделаю!
   - Ну, давай, - а что еще ответить, когда с таким энтузиазмом предложение делают, чай, не халтуру какую слепит, после всего что было-то.
   - Вот и ладно, - в общем, на том и порешали, а потом к нему забежала парочка урглов, и господин управляющий утопал по своим делам. Я же обвел помещение взглядом, оценил уют, прикинул застеленность стен и пола шкурами да коврами, качество мебели и ее расстановку, и остался доволен. Думаю, не подведет, сделает если и не лучше, чем у себя, то уж точно не хуже. А через десять минут был уже за воротами и не спеша пер в сторону озера, Урргаз, вроде бы, обмолвился, что бы через недельку к нему заглянул, да и когда то было, все сроки прошли, так что работенка какая наверняка есть. И была у меня еще одна мыслишка, сформировавшаяся на фоне пережитого штурма, в общем, посмотрим, авось получится.
   Озеро встретило меня гробовым молчанием, легкой рябью и шелетом кустов, словно отговаривающих, отгоняющих от опасных вод, мол, сунешься, мало не покажется, да только поздно уже будет. Подобные мысли заставили улыбнуться, надо же, какой чувствительный становлюсь, сечас мерещиться, а потом что, видеться начнет?
   - Урргаз, найдешь дял меня время?! - проорал, не доходя до ступеней, и хотя раньше все это от мгновенно начинавшейся дрожи и липкой лапки страха, тут же прикосавшейся к нутру, теперь все обстояло иначе. Страх из меня выбили, начисто, жестко и без сантиментов, оставив лишь голый расчет да опасения, что только подвтеридилось недавним штурмом. Нет, магии я был подвластен еще как, но вот обыным способом, испугаться было уже затруднительно.
   - Урргаз, это Гаумат! - прокричал я снова, выждав некоторое время, он что, заснул там у себя на дне, образина такая.
   - Урр..
   - Не ори, чего орешь, - пробулькало из кустов так, словно говоривший выплевывал слова вместе с водой, впрочем, так оно, наверное, и было, а вскоре на ступени вывалилась и его мерзкая туша, господи, какой же он урод. Но внешне я был сама доброта, растянул губы в улыбке и, кивнув, промолвил:
   - Рад тебя видеть, как поживаешь?
   Тварь пару мгновений буравила меня взглядом, словно раздумывая, шутки у меня такие дебильные или сам дебил, а шутки просто соответствуют. Но моя очаровательная улыбка оставалась на месте, и монстр сдался:
   - Я тебя раньше ждал, - изо рта у него тут же полилась струйка воды, которую монстр, противно причмокнув, мгновенно втянул назад.
   - Не смог, - развел руками, - нас штурмовать пытались, а до этого хозяин нагрузил работой.
   - Слышал, - его рот дернулся и искривился, явный намек на улыбку, - тараканы умом никогда не отличались.
   - Это да, только хитин трещал.
   Урргаз вдруг спрыгнул в воду и поплыл к берегу, я видел тень от его туши, видел, как он с натугой выбирается на отмель, и ползет к суше, недовольно сопя. Это что, поручкаться тварь решила или пакость какую готовит?
   - Мог бы и не утруждаться, я бы сам подошел, - бросил, направляясь к нему навстречу.
   - Мало ли, вдруг вы гордые, - прозвучало в ответ сиплое, но в итоге причина оказалась в другом, и я даже слегка опешил, сообразив, о чем идет речь. Урргаз таки дополз до меня, и склонился чуть ли не в три погибели, сравняв свою отвратную харю с моим лицом и придвинулся еще ближе, доовльно громко зашептав:
   - Ты хорошо постарался в прошлый раз, я честно с тобйо расплатился.
   - Согласен, - киваю.
   - Вот, с тобой можно иметь дело, со мной можно иметь дело, - Уррагз явно пополнил свой словарный запас, речь давалась ему куда лучше, чем в прошлый раз, уж и не знаю, отчего, но это было так. Более складные фразы, не рубленные, с намеком на продолжение и даже где-то лаконичные, плюс сам тон, которым это все выдавалось, в общем, затевается нечто явно очень интересное, - и у меня есть, чем тебя занять и наверняка найдется соответствующая награда, но есть один нюанс.
   Монстр замер, наверняка ожидая от меня того самого вопроса, с которым я не стал затягивать и тут же задал его:
   - Какой?
   - Вот! - прошептал он особо громко и поднял вверх указательный палец, - именно что какой!
   - Ну и...
   - Дело в том, что работа несколько щекотливая и, можно сказать, не совсем была бы одобрена твоим хозяином, - ну, ясно, пошли мансы-реверансы, сейчас начнет убалтывать в чем-то предать или даже обворовать Арргата, а мне потом рано или поздно ой как некисло прилетит, если раньше сам коньки не отброшу. Вообще смириться с мыслью о бесполезности метаний и свыкнуться с собственным положением оказалось на удивление легко, буря эмоций изжила себя довольно быстро и сошла на нет, позволив принципу "будь что будет" полностью завладеть моим сознанием.
   - Не совсем или полностью? - пора начать задавать наводящие и уточняющие, а то до вечера станет тянуть кота за яйца.
   - Я бы сказал, частью, - последовавшая вслед за этим гримаса явно должна была быть интерпретирована как доброжелательная улыбка или еще что-то в этом роде, но вышел все тот же отвратный оскал. Мне вообще начинало казаться, что Урргаз может совладать со своей мимикой только в гаденьком, ехидном и злорадном случаях, про злобу и жестокость вообще молчу. А вот так, когда нужно по-хорошему, его актерское мастерство терпит полное фиаско, ну, не его это, не его.
   - Урргаз, давай начистоту, обещаю, если не сойдемся на чем-то, Арргат от меня ничего не узнает.
   - А если сойдемся? - уловил он подтекст.
   - То тогда если кто и пострадает, то только я, тебя не подставлю, не волнуйся, ты, можно сказать, мой неосновной работодатель и портить с тобой отношения мне совсем не выгодно.
   Тварь внимательно на меня посмотрела, будто прикидывая, не вру ли.
   - Не вру, - буркнул, чем вызвал мимолетное удивление, надо же, угадал.
   - Ладно, верю, - махнула куцая лапка, тварь тут же приблизилась ко мне еще ближе, сунувшись мордой чуть ли не в ухо и зашептав, - у твоего хозяина есть запасы кристаллической основы для заклинаний, и мне нужно хотя бы жменю.
   Я вздохнул, ясно, таки воровство или на поклон идти, сочинив нечто подобающее случаю. И, скорее всего, убедт именно второе, думаю, начду как представить все в таком свете, что бы непись мне сам в руку отсыпал.
   - Ну, что думаешь, справишься?
   Пришлось взяться за подбородок, нахмуриться, делая вид, что усиленно размышляю, а на самом деле стараюсь не таращиться на мерзкую рожу в считанных сантиметрах от себя, да и телеса его были отнюдь не ангельские. Раньше бы уже давно в десятке метров поодаль стоял, а теперь вон, хоть бы хны, выбили из меня всю эту дурь брезгливую. Не полность, чутку отвратно, конечно, но не более.
   - Давай так, - махнул рукой, - обещать не буду, получится, значит и тебя не подставил, и задание выполнил, и принес все нужное, соответственно. А если не приду, значит никак, и опять таки ты не при делах, о тебе ни слова не скажу, даже если попадусь, - пусть думает, что рисковать ради него задумал, мне только на руку это будет.
   - Вот! - Урргаз довольно развел в стороны лапки, - я знал, что на тебя можно оложиться.
   Киваю, а куда же без этого, я такой, честный весь и распрекрасный.
   Потом ловлю его взгляд и уже совсем другим тоном начинаю уже за себя:
   - А что с наградой думаешь?
   - С наградой, - монстр тут же скорчил кислую мину, ну, да, как и думал, жлобье озерное, - а что ты хочешь?
   - Да есть у меня к тебе предложение, но тут ты сам подумать должен.
   - Ну, давай, я слушаю.
   - Вот смотри, - отступив на пару шагов в сторону, обвел себя руками с головы до ног, - на твой взгляд, как ты можешь мне помочь стать сильнее?
   - Нуу, - думала тварь недолго, - вещь какую нацепить можно, есть у меня кое-что.
   - Погоди, - тут же поднял я руку, - о другом говорю, вещи это, конечно, хорошо, но их и у хозяина полно, да и менять со временем все равно придется.
   - Ты хочешь что-то постоянное, для себя, - наконец понял монстр, его глазки хищно заблестели, ого, вижу проблеск разума, это радует.
   - Да, к примеру, на днях мне пришлось ознакомиться с одной проклятой книгой, - при этих словах Урргаз вздрогнул, дернувшись всем телом так, будто факелом ткнул в его лоснящуюся мокрую тушу, - а еще раньше я получил подарок от "Сердца Камня", улавливаешь?
   - Улавливаю, - покачал он головой, - в опасные игры ты играешь, плохо может кончиться.
   - А у меня выбора нет, - развел руками, - при таком хозяине быть слабосильной блохой не с руки, знаешь ли.
   - Чего же он не следит за своими слугами? - задал вполне логичный вопрос озерный лорд.
   - А зачем ему это, при его-то силе, выполняю его мелкие поручения и ладно, - хмыкнул я, - вот кабы стать сильнее, там, глядишь, чем и посолиднее заведовать бы начал. И тебе, заметь, с этого корысть могла бы быть, - ухмыляюсь, ну же, гад болотный, давай, думай, видел же, что что-то мелькнуло в твоем злобном умишке, выкладывай, не тяни.
   - Нуу, - протянул Урргаз, - думаю, найду чем тебя порадовать.
   - Давай так, - решил сразу брать быка за рога, - что даешь за жменю, за две, за три и так далее?
   - Ты что, сможешь столько принести? - вытаращился собеседник.
   - Нет, просто хочу знать, ради чего рискую.
   - Справедливо, - и замолкает, прикрыв глаза.
   Я молча жду.
   Наконец, он решается:
   - За жменю дам слезу воды, за две - две слезы, за три - три и еще кое-что, тебе понравится - о как, прямо маркетинговый ход, принеси больше, получи слаще.
   - И информацию, - добавляю тут же.
   - Какую?
   - О слезах этих, - и он тут же кивает, мол, само собой.
   А через пару минут мы расходимся, он почти бесшумно вошел в воду и ухнул в непроглядную глубь озера, я же, проводив его взглядом, потопал назад, в замок, начав прикидывать, что бы такого наплети Арргату.
   И таки придумал - правду. А что, я ведь не залаживать иду Урргаза, а представлять его интерес, только поверну все несколько иначе, по крайней мере, попробую. В противном случае, ни от кого не убудет, да и начальник не думаю, что пойдет разбираться с озерником только из-за этого. Оно ему надо?
   - Арргат, - тихонько потучал я костяшками о столешницу, привлекая к себе внимание. Мой работодатель прибывал все в той же позе, явно занимаясь все тем же, на полу рядом с ним валялась целая кучка мешочков разнообразных размеров, одни пустые, в других угаывалось наполнение. Магичит что-то, видать.
   - Чего тебе? - устало бросил он, прерываясь и поворачиваясь в мою сторону, на столике перед ним я успел заметить именно то, ради чего и пришел, кристаллы. Выходит, все расфасовано и именно они же и лежат на полу.
   - Есть идея, если, конечно, не отвлекаю, - пожимаю плечами.
   - Идея, - хозяин замка делает пару шагов к креслу и устало в него плюхается, потом делает знак рукой, мол, начинай, слушаю.
   - Я тут вот о чем подумал, - начал двигать задуманное, - ты ведь можешь использовать Урргаза в своих целях, и он может быть полезен, если знать, как его применить.
   Арргат с интересом поднял одну бровь, продолжая внимательно слушать.
   - Он вполне просто просчитывается и понять, что ему нужно, совсем не трудно, особенно в процессе общения.
   - Ты был у него ссегодня, - понял он.
   - Да, - киваю, - и думаю, что все очень просто, вопрос лишь в том, нужно ли тебе это.
   - Хм, - сидящий в кресле задумался, ненадолго, и вскоре обронил:
   - В этом что-то ессть, не сейчасс, но позже, он точно будет полезен, ессли будет верен, конечно.
   - И верность тем крепче, чем дольше куется.
   Арргат улыбнулся:
   - Ладно, давай ближе к делу, вижу, ты уже все обдумал.
   - Так делать ведь нечего, - делаю кислое лицо, - ты вообще заданий не даешь.
   - Вот потому и не даю, - ухмыляется, - ты и так, и так вссе делаешь правильно, впрочем, не тяни, я сслушаю.
   - Был у него сегодня, общался, и точно понял одно, он видит, что мир меняется, и тяготеет попасть под крыло к сильному, но так, что бы и под защитой оказаться, и что бы его не трогали в его владениях. То есть наибольшая польза с него, когда он считает, что сам себе хозяин, и пока так будет продолжаться, да еще крохи какие начнут перепадать с барского стола, то сделает все, что угодно, лишь бы продлить для себя всю эту выгоду.
   Арргат молчал, ожидая продолжения.
   - В общем, пришли к тому, что разговор зашел о штурме, он, оказывается, все знал, что довольно странно. А еще буквально жмурился, выспрашивая, как отбивались и как справлялись с магией караутов. В общем, простой он, как палка, все мысли напоказ, обезапосаиться хочет со всх сторон, да стену вокруг озера не поставишь, не замок. Нам бы ему намекнуть о возможном протекторате, да и подкинуть чего не жалко, но что бы оценил и ждал еще, на прикорм посадить, так сказать, а потом, когда пообвыкнет, перевести на более выгодную для нас форму взаимоотношений. А там, глядишь, уже и не спрыгнет с крючка, поймалась рыбка.
   - Молодец, - протянул наниматель, - что-то в этом ессть.
   Потом окинул взглядом помещение и остановился взглядом на мешочках с кристаллами, я буквально замер, всеми мыслями подталкивая его в нужном направлении. Ну же, давай, все верно, их, их ему отдай, ну же!
   - А хоть бы и их, ты вссе равно такой запасс приволок, что даже двух, нет, трех жмень не жалко будет, - моя каменная физия совсем не передавала охватившей нутро радости. Интересно, а если бы с Урргазом обмолвились о четырех жменях, игра бы подтасовала карты, и Арргат отдал бы уже четыре вместо трех? - возьми, что поменьше, пусть будет пока в долгу.
   Я кивнул:
   - Понял, этих хватит? - подобрал с пола мешочки.
   - Да, иди.
   Ноги несли меня быстро, и вскоре моя тушка вновь была у ступеней, и вновь мой голос оглашал окрестности:
   - Урргаз, это Гаумат!
   Плюхнуло в траве довольно быстро, а затем появилась и туша монстра.
   - Ты быстро! - не смог он скрыть удивления.
   - Потому что держу слово, и сделал все как нельзя лучше, - ухмыляюсь.
   - Это как? - не поняла тварь.
   - А так, Арргат сам их тебе отдал, а я подтолкнул его к этому.
   - ЧТО?! САМ ОТДАЛ?! КАК?! И КАК ТЫ...
   - Не кричи, пожалуйста, - поморщился я, - у тебя голос, сам знаешь, голова лопается.
   - Как сам отдал? - прошипел Урргаз.
   - Как, как, взял и отдал, ему выгодно наладить с тобой отношения, жест доброй воли, так сказать, сделаешь ему в ответ когда-нибудь что приятное, потом он еще раз тебе и так далее. Никто никого не обязывает, но в случае чего, думаю, даже поможет тебе, доволен? - усмехаюсь, ну ведь могу, когда хочу.
   - Ты будто врешь и не врешь одновременно, не могу поверить, - кривится монстр.
   - Ждешь подвоха? - достаю кристаллы и протягиваю ему, - ровно три, как и договаривались.
   Он берет их, по-прежнему не меняя выражения лица, все еще не верит, но лапки прочно вцепились в матерчатые чехлы.
  

"Получено 380 единиц опыта"

   Оппа, так Арргат это еще как задание оформил, вдвойне прекрасно. Урргаз же уже копошится в полученном, проверяя и растягивая морду в улыбке, почти всю сразу, вот ведь образина какая, и в кого ты такой уродился.
   - Все верно, три жмени, - двовльно бурчит монстр, - я знал, что с тобой можно иметь дело.
   - И можно, и нужно, все без обмана и честно, - лишний раз напоминаю ему о своих достоинствах.
   - Да, да, согласен, ты это, погоди, сейчас за наградой для тебя схожу, - и оттараторивашя все скороговоркой тварь тут же ухнула в глубину своих владений. Ждать пришлось долго, минут двадцать, а то и дольше, не думаю, что станет кидать, скорее роется в своем несметном барахле, небось, уже давным-давно позабыл, где что.
   Плюх!
   Из кустов выбирается штук пять здоровенных ракообразных, тащущих за собой капелвидную хрень в половину меня размером.
   Плюх!
   Неподалеку выбираются их собраться, волоча идентичную копию уже виденного мною нечто.
   Плюх!
   А вот и третья дура, ну, и что с этим всем делать? У меня в рюкзак в лучшем случае две поместяться, никак не три, что за подстава?
   - Ну, как? - наконец появляется и Урргаз, его туша, переваливаясь, добирается до берега и останавливается в паре метров от меня.
   - Да никак, что это? - оторопело смотрю на три полупрозрачные хреновины, живность вокруг которых уже благополучно успела слинять.
   - Что и обещал, - булькает тварь, - слезы воды.
   И тут же над тремя объектами проступают названия, каждое из которых подтверждает слова монстра - "Слеза Воды", гласят слегка плывущие надписи, темное синие, мрачные, будто в цвет самых глубоких вод этого озера, недобрые.
   - Ну, допустим, и какой с них толк?
   - Толк, - булькает монстр, - какой в них толк?
   Ба, да оно так смеется, первый раз вижу, что Урргазу весело, один я не у дел, стою, как баран у новых ворот, и ни черта не одупляю, не порядок.
   - Помнится, ты обещал рассказать о них, - даю ему подсказку.
   - Ну, да, ну, да, - быстро закивав головой, он проелозил брюхом к одной застывшей капле и бережно обвел ее контуры своими куцыми лапками, словно оглаживая, - "Слеза воды" это мощнейший наркотик, сильнейший в своем роде, так же, как "Кость Земли" с остальными. Одноразовый прием смертелен. Если удастся заполучить две дозы - невыразимая боль станет твоим спутником на всю оставшуюся жизнь. Третья же - последняя, сорвет с костей все мясо, омоет их, пропитав собой и, если выдержишь все это, станешь, как и хотел, гораздо сильнее.
   И опять забулькал в приступе хохота.
   - Урргаз, ты же понимаешь, если сдохну по втоей милости, ты останешься с Арргатом один на один, - смотрю на него, недоумевая, неужли тварь настолько тупа.
   - Не бойся, - отмахивается ладошкой, - если ты выжил после одной из проклятых книг, несколько суток боли тебя не убьют.
   - Суток?! - я чуть за голову не схватился, да что за идиотизм такой, откуда подобные условия в игре, разработчики, видимо, вообще рехнутые, раз такое ввели.
   - Ну, может меньше, от жерт... принявшего зависит.
   - Да ты что, - со скепсисом качаю головой, вот жук.
   - А что, ты первый, кто все три вообще в глаза видит! - вдруг раздражается он, - Это знаешь какая редкость, и вообще, берешь или нет?
   - Беру! - стиснув зубы, выплевываю скупо, да и что мне терять, будь что будет, так ведь?
   - Хорошо, мои тебя постерегут и, если выживешь, подкину еще кое-чего, в довесок, так сказать, - из воды же уже выползало кошмарное воинство, обходя меня по приличной дуге и беря в кольцо.
   - А если не выживу? - бросил исподлобья.
   - Ну, не пропадать же добру, - Урргаз жукто захохотал, забулькал и устремился к воде. Вот же сука какая, когда-нибудь, когда перестанешь быть полезен и наши дорожки пересекутся, а я буду в силе, если не помру к тому моменту, прибью мокрицу поганую! Потом еще раз окинул замерших вокруг меня трупоедов, да уж, эти постерегут, вон, жадно как пялятся, того и гляди, растащат по кусочкам. Ладно, пора.
   Подойдя к ближайшей слезе, протянул к ней руку, и перед глазами тут же высветилось сообщение:
  

"Доза "Слезы Воды", применить: Да/Нет"

   Жму "Да" и тут же чувствую, как тело начинает наливаться свинцом, в голове мутнеет и хочеться лишь одного, упасть и не вставать, пока мир не успокоится. Но с каждой секундой уходящего времени становится только хуже, начинает отказывать зрение, слух предает и начинает выдавать непонятные шумы, набатом бьют в виски колокола, в общем, начинаю реально подыхать. Черт! Кое-как, на вялых ногах доковыливаю ко второй слезе и повторяю процедуру, та исчезает, как и первая, оставляя после себя лишь мокрое место и примятую траву.
   Боль! Меня скручивает втрое, а потом и вчетверо, кишки бешеными змеями норовят вырваться из нутра, их жжет и режет, кромсает на части, выдавливая слезы из глаз.
   - Аааааааа! - горло само собой выталкивает душераздирающий вопль и, словно в ответ, над озером вновь раздается неистовый хохот его хозяина.
   - Аааааа! - прекратить орать я не мог, мозг тупо отказывался воспринимать действительность, сфокусировавшись лишь на одном - как бы быстрее сдохнуть и больше не мучаться. Но сил не хватало ни на что, во мне была лишь боль, одна только боль и везде она одна. Мне словно одновременно ломали пальцы, ноги, ребра, грудь, жгли нутро, выдергивали ногти, все разом и все сразу, горло осипло и пересатло выть буквально через полчаса, село, сделавшись немым и бесполезно пытась выдавить хоть что-то. Но тщетно, балом правила агония.
   Не знаю, сколько я так провалялся, пока в памяти таки не всплыло: "Невыразимая боль станет твоим спутником на всю оставшуюся жизнь". Смысл сказанного Урргазом доходил до меня, словно в тумане, по частям и смутно, расплываясь перед самым носом и позволяя ухватить лишь остатки сути. Но хватило и этого - ждать было бесполезно, или кончать со всем этим, или двигаться дальше, взгляд тут же нашарил поледнюю, третью слезу. Только бы доползти, только смочь, ведь каждое движение вызывало еще большую боль, сводящую с ума и заставляющую буквально драть на себе кожу. В особые моменты, когда казалось, что горит само мясо под ней, драл ногтями везде, где мог дотянуться, но облегчения не было.
   Дотянувшись окровавленной рукой до последней оставшейся хреновины, вжал "Да", и умер. Хотел умереть. Пытался. Много раз пытался. И не мог. Глаза перестали видеть, а уши слышать, пропали тактильные ощущения, исчезли запахи, пропало все. Лишь темнота и боль срываемого с костей мяса, фантомная боль, внушенная, ненастоящая. Я понимал это все, но легче от этого не было. Скорее всего, и степень боли тоже прописывалась игрой как запередельная, нереальная и неперносимая, а на самом деле-то ее и не было. Был лишь порог, та грянь, к которой мы еще не подошли, я, и она, но когда окажемся рядом, стоит сделать всего лишь шаг - и конец. Избавление от мучений, прекращение пытки и прощай агония, привет спокойствие серых пределов или что тут по игре прописано. Может, улечу на респ, может, сдохну окончательно, кто его знает. Тут важно другое, а что если остаться у черты, сдержать себя и вытерпеть все это, как говорил Урргаз, ты станешь сильнее, как и хотел.
   Внезапно пришло осознание, что за всеми этими мыслями боль притупилась, отошла на задний план, будто бы повинуясь и освобождая сцену для того, что занимало мой ум в теперешний момент. И стоило лишь подумать об этом, как все вернулось опять, и я забился безвольной тушкой, вздернутой на мясницкий крюк, кровоточащей и обреченной.
   Думать, думать, думать о чем-нибудь другом, сосредоточиться, вцепиться во что-то другое. Суть испытания была ясна, каким-то чудом или волею случая мне удалось подобрать ключ, и было бы глупо им не воспользоваться. А глупым я себя не считал никогда, может, слегка невезучим, были такие моменты в жизни, когда вполне могло бы, но не захотело, однако редко и почти даже не помню когда в последний раз. Думать, думать, думать о чем-то другом.
   В бочину несильно прелетело раз, другой, третий, потом краткий промежуток и в лицо, будто с трансбойта зарядили. От неожиданности я закашлялся и попытался вскочить, разлепив глаза, вышло плохо, и моя тушка кубарем завалилась на бок, плюхнув меня лицом в мокрую прибрежную землю. Рядом громогласно рахохотались, довольно так, с оттяжечкой. Урргаз, сука, убью! Голос узнавался прекрасно и ассоциировался у меня теперь лишь с тем, что довелось пережить.
   - Чего ржешь, тебя бы так, - фокус навести все еще не удавалось, и я видел лишь его контур, нечеткий и размытый, - что со зрением?
   - Временно. Ты был без глаз, слепой совсем, теперь они новые, привыкнуть нужно.
   - А остальное? - спросил, намекая на слабость, координацию и общее непослушание организма, казалось, мог бы, еще бы и обделался, обмочился да и блеванул бы сверху вдобавок.
   - И остальное, говорю же, ты был разобран и собран заново, старый Гаумат умер, родился новый Гаумат, - подозрительно добродушно произнесла тварь.
   - Ладно, подожду.
   Но ждать пришлось недолго, совсем скоро все начало постепенно приходить в норму, черт, как же мне захотелось подскочить и двинуть в нагло скалящуюся напротив рожу. Да зубов жалко, своих, а, скорее всего, так и вообще на респ отправит, его уровня по-прежнему не было видно. Кстати, мобы с неписями тут тоже постоянно апаются, это заметил уже давно, странные правила у игры, ох и странные. Когда смог встать, Урргаз протянул завернутый в тину и водоросли ком.
   - Что это?
   - Обещанный довесок, бери, - и сунул в руки, тяжелый, блин.

"Получено 380 единиц опыта"

   Ну, да, обе стороны выполнили условия, задание выполнено, меня начало слегка мутить, я пошатнулся, сипло выдохнув сквозь стиснутые зубы.
   - Время, - напомнил озерный монстр, - как оклемаешься, приходи, думаю, найду, чем тебя еще занять.
   И даже не понял, как остался на берегу один, все еще мутило, и качало, ноги, хоть и держали, но грозились устроить бунт и двинуться в разные стороны. В общем, приход глюков был буйный, решил переждать его сидя, так проще, да и шанс свалиться меньше, земля вот она, близко, не забьюсь. Затем замутненный взгляд освежеванного и заново собранного кролика сфокусировался на дурно пахнущем тиной и илом подарке, все еще оттягивающем мне руки. Мокрый, буро-зеленый комок озерной поросли неприятно холодил и колол ладони, вот ведь черт озерный, всунул-таки что-то. Распутывал и разрывал сверток минут пять, водоросли оказались на удивление крепкими и прочными, будто специально держались друг за дружку, напрягая все силы, только бы не дать увидеть свое содержимое. По ощущениям это была книга или какой-то фолиант, довольно увесистый и с грубой, толстой обложкой, стоп, да еще и обитый железом, вон, углы металлические, интересно. Оборвав всю зелень и смахнув с обложки налипший ил, оторопело уставился на грозно скалющуюся чудовищную морду, словно предупреждающую - откроешь, и ты труп. Ощущения были именно такие, угроза от фолианта исходила нешуточная, по позвоночнику тут же словно холодком повеяло, да и само название - "Овеянные смертью" - лишь подчеркивало явную не гуманность данного труда. Ох, что же ты мне за подарочек вручил-то, царь озерный, а?
   Выждав некоторое время и решив не затягивать с возвращением, спрятал "подарочек" в рюкзак и направился к замку. Шлоь не ходко, скорее, ковылялось и, тем не менее, по пути парочку мобов, все же, завалить удалось, параллельно констатируя тот факт, что и эти уже подросли. Тут вся местность будто дрожжями была пропитана, мобы апаются, замки чинятся, вон, даже растительность тянется к небу ну уж очень что-то быстро, не земли, а заколдованный чернозем какой-то. К Арргату решил сразу не идти, передохнуть бы надо, а доклад подождет, опыт-то уже получил, а значит, задание считается выполненным, так что все это лишь формальности уже. Поднявшись к себе, буквально завалился на кровать и тут же провалился в сон, глубокий и тревожный. Меня вновь пытались разделать по частям, снять кожу, затем мясо и даже кости порубить - в глязах бегающего за мной чудика с топором явно читались именно эти желания. Потом, в какой-то момент, сообразил, что сплю, развернулся и отмудохал наивного преследователя, залив его юшкой почти все видимое вокруг пространство. Лилось с него, как с трансбойта, даже пару раз с ног сбило, в общем, дерьмо, а не сон. Не выспался.
   - Арргат? - церемония привлечения к себе внимания стуком костяшек по столу уже вошла в привычку.
   - Как там наш будущий вассал? - ирочнино оведомился тот.
   - Да чуть слюной меня всего не забрызгал, когда кристаллы увидел.
   - Хе-хе, вот ведь червяк озерный, - он был явно доволен.
   - И еще, он тут на радостях мне книгу в руки тут же сунул, говорит, ценная.
   Наниматель тут же с интересом обернулся и уставился на выложенный на стол фолиант, кивнул:
   - Да, ценная, и очень редкая, и еще более опассная.
   - Для нас? - не понял я.
   Арргат махнул рукой:
   - Помнишь ту проклятую книгу, что неделю тебя мурыжила?
   - Да, - киваю.
   - Вот это, ее сстаршая ссесстра, еще более жесстокая и опасная, понятия не имею, откуда она у него, их вссего ничего и было, а тут ссразу две и на западе.
   - А сколько всего-то таких?
   - Ну, - запнулся непись, прикидывая, - я знаю про шессть штук, и две из них у меня в замке, редкая удача или невезенье.
   - Почему так?
   - Да потому-что для меня они бессполезны, я ими пользоватьсся точно не буду. Сс другой сстороны, вссе же, жуткая редкость, в общем, как-то так.
   У меня же внезапно екнуло под ложечкой, уж не судьба ли? Но непись говорит, что она еще более жуткая и жестокая, хватит ли у меня на это духу, а то боязно даже спросить о таком, а вдруг не откажет?
   - Ну, чего мнешьсся? - усмехнулся Аррагт, - по глазам вижу, исспытать ссебя еще раз хочешь.
   Я даже дернулся от такого предположения, черт, читает меня, как книгу, но даже взгляд на этот том бросает в дрож, нехорошее в нем спрятано, как бы не пожалеть потом.
   - Да не то чтобы и хочу, - промямлил вдруг севшим голосом.
   - Не бойсся, моих ссил хватит и эту на тебя насстроить, не убьет, - улыбается.
   Вот ведь гад, соблазняет.
   Меня же подталкивало на это лишь одно.
   Я все равно рано или поздно труп.
   Еще неделю и мое тело там просто отбросит копыта.
   И сознание тут же погаснет.
   Так " хули нет", извините уж за прямоту?
   Пока есть боль - живем.
   И плевать на все, после "Слез Воды" меня уже этим не напугать.
   А силы хочется, почувствовать борьбу за жизнь хочется.
   Жить хочется!
   - Тогда, согласен, - слова сорвались с языка подобно приговору, все, назад пути уже нет.
   - Хорошо, другого от тебя и не ждал.
  

"Получено 100 единиц репутации"

   А это за что, за храбрость или за глупость?
   - Единсственное что, нассколько мне помнитсся, автор этих трудов был тем еще затейником, - Арргат хмыкнул, - пока я его не упокоил. И ессли не ошибаюссь, тут или "Гнилые Равнины", или "Ущелье Хаоса", ссудя по обложке.
   - Звучит не очень.
   - Ты прав, - кивает, улыбаясь, - там вссе не очень и тебе придетсся пройти из конца в конец, вот только что он туда запрятал, понятия не имею, но будет чертовсски ссложно, прошлая книга тебе покажется прогулкой.
   - Но ты ведь...
   - Да, я не дам тебе умереть, но засстрять ты там можешь буквально навечно.
   Воздух чуть ли не со свистом вырвался сквозь плотно стиснутые зубы, черт, и хочеться, нутром чую, как тянет, и колется. Неужели подсел, как наркоман, неужто нравится, когда тебя лупят и размазывают тонким слоем, как дерьмо, по земле, без возможности ударить в ответ, дать сдачи? Я мотнул головой, отгоняя мерзкие, но от этого не менее реальные сравнения, вот ведь, блин! Да и что мне остается, сидеть и ждать, пока погаснет сознание тут, в замке, в безопасности и наедине со всеми этими мыслями? Или лупить мобов допосинения, зная, что это фсе фарс? Глаза же неотрывно пялились на оббитые металлом уголки, потертую поверхность и жуткий оскал чудовищной рожи в центре, ну, что, была-не-была, рискнем?
   - Согласен, - потворил я вновь, все-таки, внутри шли жуткие колебания и борьба, и Арргат это видел, давая мне возможность отказаться, затягивая начало очередного безумства. Хотя репы-то уже отсыпал, что странно.
   - Ладно, сстановись в центр, - он указал на символику под ногами.
   Молча подчинился.
   И замер, в оржидании.
   - И помни, меня не усстроит твой провал, - глаза мага вдруг грозно сверкнули.
   Пришлось судорожно кивнуть, но не от страха, это уже начал выбрасываться в кровь адреналин, ну, или как тут в игре все устроено, мандраж и лихорадка от предвкушения постепенно начинали заполнять все мое естество. И если по прибытию рядом окажется чья-то уродливая морда, то тут же, без промедлений, отхватит полную раздачу люлей. Арргат вытянул ко мне раскрытый фолиант и забубнил нечто хриплым, каркающим голосом, потом вперился взглядом и добавил что-то еще. С боков тут же сжало, сдавило, словно тисками, воздух из легкий был буквально выплюнут наружу, а потом резкое падение, нутро подкатило к горлу в попытке вырваться наружу и удар!
   Я встал, проверив хиты и, убедившись в их целосности, принялся оглядываться. Мать чесная! Вот уж точно "Гнилые равнины" - название местности подтверждала мини-карта, полностью покрытая мраком и дающая к обзору лишь небольшой участок вокруг меня. Взгляд же буквально цеплялся за горизонт, причем, куда не повернись, ни единого деревца, ни жалкой травинки,
   сплошь одно и то же. Серая, мрачная и какая-то вязкая на вид земля перемежалась с небольшыми мутными лужицами, иногда достигающих в диаметре метров двух, а то и трех, но таких было меньшинство. И абсолютно безрадостная атмосфера, краски блеклые, тусклые, не живые, в общем, название было подбрано верно. И первый же пришедший в голову вопрос - куда, собственно, идти?
   Ответ последовал буквально с первым же шагом, соседнее мелкое озерцо дало рябь, дрогнуло мутной поверхностью и выпростало скрюченную, изломанную руку, покрытую стекающим с нее илом. Я замер, настороженно косясь на сие действо. Конечность судорожно сжалась и впилась в землю, вспахав пальцами глубокие борозды и остановилась, а потом резко дернулась и из лужи, по грудь, высунулось тело.
   - Твою мать! - вырвалось у меня неподконтрольное.
   И было от чего, насколько до этого мне встречались жуткие монстры, но все они были из разряда негуманоидных тварей, мозг воспринимал их совершенно не так, чем то, что сейчас изо всех сил рвалось выбраться ко мне. И вот тут я осознал, что совсем не такой уж бесстрашный, как думал, липкий пот прошиб спину, вспотели ладони. Или, может, опять какая-то магия? Разум-то в панику не впал, мыслю четко, уже прикидывая, куда буду бить, и на что может быть способна эта мерзость. А мерзость уже почти выкарабкалась наружу, скаля безгубый рот в немом крике и корча дикие рожи. Больше всего она походила на жертву костра инквизиции, непонятно каким чудом выжившую и воспылавшую жуткой нелюбовью ко всему вокруг и, в частности, ко мне. Кожа и мясо местами отсутствовали напрочь, оглоляя кости и потроха, однако все было скукожено и запечено, а местами даже еще и шевелилось, создавая ну вообще нереальную картину. Будь я более брезглив, наверняка бы уже блевал, согнувшись в три погибели, но сейчас не мог отвести взгляда от выпрямляющейся во весь рост твари, глаза в глаза, злоба на злобу, ярость к ярости.
   "Обреченная Гниль" шестидесятого уровня вдруг замерла и выдала:
   - Ыыыыыаа! - и быстро заковыляла, вытянув в мою сторону руки.
   Я бросился навстречу, поднырнул, выдал в голову и основание шеи два "Удара кулаком", скользнул в сторону, тратя набранную ярость, и повторил связку по тем же местам еще раз. Внутри все буквально клокотало, хотелось разнести гадину на куки. Тварь попыталась резко повернуться, что не особо-то у нее и получилось, скрюченные пальцы мазнули в опасной близости от головы, хапнув воздух и дернувшись вверх от удара под локоть. Мягкая, противная плоть пружинила и грозила лопнуть, разойтись, погрузив в себя любой удар, однако жизни моба не спешили уходить, снимаясь более медленно, чем рассчитывал. Зато он только и делал, что без устали орал на одной и той же ноте, да крутился вокруг своей оси, пошатываясь и нелепо преставляя ногами, в попытке достать верткого противника. Враг, в целом, оказался неопасен, неповоротлив и до невозможного туп, что и стало закономерной причиной его гибели. Последний удар заставил "Обреченную Гниль" всхлинуть, жутко скривившись, и распаться на добрый десяток частей: руки, ноги, голова, потроха, вывалившиеся из разошедшегося нутра, в общем, полный набор. Более того, в считанные мгновения все это начало сгнивать буквально на глазах, распространяя вокруг донельзя тошнотворный аромат и вызывая позывы к рвоте. Пришлось ретироваться на добрых пять метров, только там не ощущалось все это зловоние, а потом брошенный на раздавшийся неподалеку звук взгляд заставил сдавленно простонать:
   - Да вы шутите, - из всех луж по правую от меня сторону выползало просто космическое количество этой гнили, вплоть до горизонта.
   - Ыыыыыыааа! - разнеслось вскоре над равниной.
   - Ыыыыааа! - ответило внезамно за моей спиной, я резко обернулся, мрачнее еще больше, потом скосил глаза вбок и выпал в осадок. Суки! Это было не просто нечестно, это была самая большая подляна, какую только встречал в этом мире. Тысячи, если не десятки тысячь тварей выбирались на поверхность со всех сторон, везде, откуда только можно и куда простирался взгляд. Еще пара минут, и вся эта орда ринется ко мне, сомнет, завалит тоннами плоти и сожрет на хрен. И что там Арргат говорил, будто поможет, не даст исдохнуть так просто? Я не видел спасения, не видел альтернатив, не находил выхода, отчаяние буквально затопило меня с головой.
   - Ааааа! Суукиии! Сожрать хотите?! Ну, так, я вас сам сожру! - последнее было, конечно, бравадой, но вскипевшая внутри от безысходности ярость загнанной в угол крысы смесла все, что только было и имело смысл. Продать жизнь подороже - вот то, что сейчас заботило больше всего. Я буду нести смерть, и сам стану смертью, и вы заплатите такую цену, что вовек не сможете забыть. И ломанулся вперед, сжав губы в тонкую линию и отметив, как все вокруг окрасилось в багровые тона, даже тучи над головой налились кроваво-красным, в предвкушении ожидающейся битвы.
   Столкновение вышло чудовищным, первые мобы буквально разлетелись в стороны, словно кегли, посыпавшись наземь искалеченным огрызками тел. Руки, ноги неестественно вывернуты, изломанные куклы продолжают орать, пытаясь подняться, но могут лишь по крабьи крутиться на одном месте. Плевать, сами исдохнут. Пальцы входят в глазницы ближайшей гнили и резко дергают, череп лопается, разлетаясь смрадными ошметками, моб падает. Топчусь по нему секунд десять, потом меня сбивают с ног, хиты резко проседают, вырываюсь и вновь бегу дальше.
   А с боков, спереди и сзади дивжется настоящая волна, тянущая одну и ту же похоронную ноту, зятавляя зубы ныть, а кости зудеть от непрекращающегося воя. И мы вновь сталкиваемся, вновь лихорадочная пляска кулаков и тварь падает, рассыпаясь и начиная гнить. Я же уже вбиваю удары в следующую, аура и вампирик работают просто прекрасно, бонуы достижений взвинчивают урон до предела, плюс тут нет солнца, а значит, все остальное бьет еще больнее, дает еще большие преимущества. Вокруг меня сеется смерть и хаос, долго находится на одном месте нельзя, не получается, прочь гонит тошнотворный запах и риск быть буквально заваленным враждебно настроенной плотью. И я метаюсь из стороны в сторону, туда, где больше просвет, где меньше врагов, и бью, бью, бью.
   Если бы не отхил, уже бы давно валялся погребенным под этими тварями, или растащили бы по кусочкам, не знаю, а так пока держусь. Но вряд ли это продлится достаточно хоть для чего бы то ни было, выносливость у меня не вечная, а передохнуть и восстановиться нет ни малейшей возможности. Вскоре приходится отмахиваться сразу от трех гнилей, потом подоспевает четвертая, я же как раз успеваю упокоить еще одну, наполовину выпроставшуюся из лужицы. Хорошо еще криты не редко проскакивают, да и слабое местоу них нашел, случайно, но все же: головы отрываются довольно просто, пальцы в рот или глазницы и дергай что еть мочи, выворачивай и крути, рано или подно их черепушка не выдерживает такого надругательства и лопается. А без головы это уже совсем другой противник, даже добивать не надо - сни слуха, ни зрения, ни запаха. Только на ощупь, свои если цепляют, тут же начинает рвать их, как врага, так что пользуюсь пока именно такой тактикой. Не убить, а как можно больше искалечить, оставляя за собой настощее поле бродячих ловушек. И все время бегом, прыжками и отскоками, даже бить их со временем перестал, отавляя им возможность раправляться друг с другом.
   Неожиданно выдались свободные несколько минут, твари были полностью поглащены сами собой. В смысле, безголовые устроили настоящую давку, заваливая и устраивая непроходимые заторы для спешащих ко мне гадин, валя тех наземь и не отпуская. Правда, ни на что другое они больше не реагировали, для них было важным лишь вцепиться и держать, и делали они это довольно мощно, у некотрых лопались руки, расползаясь гнильем и заставляя нервничать. Культи шарили по пытающимся ползти ко мне тварям, лихорадочно и судорожно шаря в попытках хоть как-то ухватиться, зацепиться хоть за что-то. Но, не судьба, шевелящийся и продолжающий орать живой ковер на некоторое время приостановился, давая шанс восстановить выносливость.
   Но был и минус, кольцо вокруг нашего относительно спокойного места сжималось и становилось только плотнее, еще немного и пойдут просто по головам, вылазя поверх истошно борющегося ковра. И с этим надо было что-то делать. Пришлось опять бросаться вперед и лепить безголовых из попадающихся под руку мобов, те тут же искали, в кого бы вцепиться и хватали все подряд. Меня тоже ловили, еле вырвался, хватка оказалась страшной, жизни уверенно принялись ползти вниз, пришлось выкручиваться и добивать, отхиливаясь вампиризмом. И так по кругу, упех стал заметен лишь тогда, когда его радиус увеличился, чуть ли не на треть, затем на половину, вдвое, и я снова выдохся, вновь отходя в центр и объявляя пееркур.
   - Так и перебью вас всех, - процедил сквозь зубы.
   - Ыыыаааа! - лилось в ответ.
   - Перебью, - шепнули губы, настаивая на своем.
   - Ыыыааа! - суки, их больше, нет даже смысла пытаться перекричать такую ораву, все равно настоят на своем.
   Потом открыл меню перса, так и есть, все характеристики, вплоть до урона, получили прибавку в виде двадцати процентов, увеличив также жизнь, вынсливость и прочее, прочее и прочее. А на солнце все это наоборот, упадет на ту же пятую часть, весело, ничего не скажешь, вот тебе и баланс, с одной стороны какой плюс, а с другой - минус.
   - Черт! - прорвавшаяся таки с одной стороны тварь, словно первопроходец, открывший безопасный путь, потянула за собой целый ручеек дико орущей "Обреченной Гнили", и пришлось срочно бежать затыкать эту щель по той же самой схеме. Однако не вышло все так гладко, как предполагал, пока разбирался с этими, тоже самое повторилось с еще однйо стороны, а потом с еще, и еще. В общем, брали числом, втаптывая своих и тупо бредя напролом, это был конец - не отбиться, не отмахаться. Слишком тесно идут, слишком плотные ряды, слишком много их.
   Через пару минут меня зажали со всех сторон, не позволяя ни ударить, ни вывернуться, ничего. Однако и сами не могли поделать со мной ничего подобного, лишь две первых гадины, успевшие потерять головы, вцепились мертвой хваткой, постепенно выдавливая жизненные соки. На половине хитов пресс со всех сторон сломал им руки и железные тиски разжались, да только помочь это все равно не могло, давило жутко. А еще орало так, что чуть не лопались барабанные перепонки, и в итоге все, что мне оставалось, это следить за полоской хитов - пятсот единиц, четыреста, триста, двести, сто...
   Внезапно давка ослабла, твари подались в стороны, и я упал на колени, тяжело дыша и непонимающе оглядываясь по сторонам. Мобы словно не замечали меня, не спеша разбредаясь кто куда, даже безголовые, и те брели прочь, впрочем, часто падая и даже не пытаясь встать. Им проще было так, на карачках, и смотрелось это не менее жутко.
   Не особо раздумывая, полез в рюкзак, благо, теперь любой поход через лес обязательно приводил к пополнению свободных ячеек фруктами. И хоть лечили они сущие копейки, по сравнению с моим теперешним запасом здоровья, но на безрыбье, как говорится, и рак рыба, часть хитов удалось поднять, да и выносливость почти полная. А мобы же словно только этого и ждали.
   - Ыыыааа! - разнеслось вдруг повсюду и спокойно шагающие толпы вдруг синхронно, словно кем-то пилотируемые, одновременно повернули назад, а безголовые тут же поваили наземь чуть ли не пару сотен, вновь образовав завал. Я же, уже понимающий, чай не дурак, к чему все вновь идет, ринулся на прорыв, раздавая тумаки и стараясь поотрывать как можно больше черепушек.
   Захват, рывок: удалось, не удалось - плевать, и толчок в сторону, лети, дорогой. Следующий. Рот или глазницы, усилие плюс собственная инерция, успех почти гарантирован. Десять-пятнадцать секунд на каждого, не больше, и в толпу, подальше. И по кругу, и так далее. Затем, когда начали теснить особенно сильно, предпринял еще кое-что, про себя обозвав себя кретином и дураком.
   Уже вцепившиеся в своих товарищей безголовые прочно, мертвой хваткой держали их, не давая ни единого шанса вырваться. Так почему бы не поотрывать черепушки еще и им, а можно и просто попытаться растоптать. Вышло, но не совсем так, как планировал, лишенные голов твари вцеплялись, по большей части, в свои копии, не пытаясь даже дотянуться до толпящихся рядом целехоньких мобов. Я скрипнул зубами, со злостью наблюдая, как вновь начинает сужаться кольцо.
   Через минут двадцать моих трепыханий все вновь было кончено, а монстры все так же стали разбредаться, давая время на передышку. Да вот только жрать уже было нечего, и все, что мне оставалось, это тупо пялиться им в спины, не предпринимая абсолютно ничего.
   Во-первых, в игра дает хоть медленный изначальный, но все же реген, так что буду сидеть до последнего, ожидая полного заполнения полосы хитов. А, во-вторых, просто опасался того, что любое мое действие, будь то атака или просто, если встану, запустит круговорот насилия вновь. В общем, сидел и ждал, а твари разбредались все больше и все дальше.
   Почти в ноль они меня опускали еще раз двадцать, а потом стало проще и легче, соотношение сил-таки выровнялось в мою пользу, я мог скользить между ними и уворачиваться, той плотности толпы, что решала всегда не в мою пользу, уже не было, так что знай себе рысачил и гнобил, гнобил, гнобил эту ходячую мерзость.
   Периодически выкакивали системные сообщения с достижениями, но было совсем не ло них, так что даже не читал, потом успею. Выносливость падала в красную отметку катасрофически быстро, и приходилось срочно выбирать наиболее безопасный участок и пережидать некоторое время там, пока орущая гниль пыталась до меня добраться. И все повторялось вновь, я впервые сражался с таким количеством противника, впервые убивал так много и так долго, иногда даже казалось, чтос мотрю на все словно со стороны, будто не мои руки рвут и мечут, не мои ноги втаптывают в грязь. И опыт, опыт капал и лился сплошным потоком: "Получено...", "Полчено...", "Получено..."
   А потом врагов не осталось, просто разможжил голову одной гнили, подбил в ноги другую и быстро довел до распада, потом были третья и четвертая и...
   - Перебил-таки, - глаза неверяще осматривали девственно чистую, но все такую же мрачную и неприветливую округу. Парочка трупов исгнивала у ног, так что пришлось метнуться в сторону, выходя из начавшегося распространяться зловония, и взгляд вновь оббежал пространство. Никого. Словно и не было той жуткой бойни, не было криков и безудержной злобы, буквально сочащейся из изуродованных тел. Я тяжело вздохнул, неужели все, и если так, то, что дальше, как там говорил Арргат, придется пройти из конца в конец. Да только в какой стороне эти концы вообще?
   И потому брел наобум, выбирая ориентиром сначала одну лужу побольше, потом другую, затем третью и так далее. Долго брел, не весело, почти уже не веря, что смогу вообще отсюда выбраться, как вдруг стало не до это.
   - Опять?! - сорвалось неверящее с губ.
   Легкая рябь на поверхноти луж, мимолетное дрожание и всплеск, рождающий вырывающуюся наружу конечность.
   - Суки! - едва не плача простонал я, - как же вы меня достали.
   И пошло-поехало, разум словно отключился со временем, уже зная, какие приемы и методы стоит применять, что лучше рвать все стороны поочередно, не давая им столпиться, чем перетьв одну, сбивая позади и по сторонам настоящий кулак из плоти, прущий за тобой по пятам. Но меня все равно зажимали, пусть не так быстро, с большими потерями и трудом, но зажимали и додавливали, и я вновь злой и раздраженный падал наземь и ждал, ждал, ждал. А когда поднимался, все повторялось вновь.
   И так раз за разом, очистишь одно поле от гнили, пройдешь его, ступишь на новое - и ростки рук взойдут снова. Снова бег, обезглавливание и попытки продержаться как можно дольше. Постепенно это стало выходить куда лучше, уровни-то росли, да и навыков прибавилось, а иногда просто везло, и тогда казалось, что вообще не поймают, не упаду. Да только фиг там, ловили без вариантов, хорошо хоть не успевал забежать на новую местность, а то бы вообще край был. Каждая такая локация, отделенная незримой чертой от остальных, насчитывала просто запредельное для меня количество мобов, даже считать не пытался, да и некогда было, тут бы просто продержаться.
   И время летело, время плыло и тянулось, когда неожиданно для самого себя отметил, что действую на полном автопилоте, уже на рефлексах, бездумно и абсолютно не включая в действие эмоции или что-то еще. Перегорел, наверное, никакой кровавой дымки, никакого боевого безумия больше не было, лишь странная отстраненность и холодная решимость, прорубающие себе путь сквозь десятки и сотни орущих тел. Выученные ранее боевые отскоки и увороты юзались теперь нон-стопом, удары проходили без участия глаз, просто так, наотмашь и интуитивно, чаще всего приходяь именно туда, куда и рассчитывал.
   И вдруг "Бам!" - земля под ногами всколыхнулась, задрожала и резким, рваным толчком пошла вверх. Я и орущая вокруг гниль тут же посыпались с нее кубарем, вперемешку, пытаясь даже в воздухе дотянуться друг до друга и ухватить, ударить, искалечить. А холм позади все рос и рос, крохотные на такой махине мутные зеркальца луж стали сползать тоже, стекаясь в ручейки и образовывая настоящие потоки грязной жижи, стелющейся под ногами и убегающие куда-то дальше. А гомонящая и не прекращающа ор давка докатилась до подножия и замерла, пытаясь стиснуться еще больше и доползти, пробраться до моей тушки. Свет померк от навалившихся на меня тел, благо, хоть не хватали, даже их "симфония" как-то притихла, однако давление пресса все нарастало и нарастало. Видно, продолжают стекаться сов сех сторон и лезут, прут, пробираются ко мне. Я зло усмехнулся, тупые твари, вокруг меня хоть почти и не соталось свободного пространства, но дышать,в се же, было можно, а сплетшиеся в подобие кокона тела одновременно и защищали меня от них же самих, и еще не давали расплющить своей массой. Впрочем, если кто из тварей подохнет где-то рядом от все нарастающей давки, то хватит и этого, захлебнусь собственной блевотой, терпеть их разложение было выше моих сил, знаем, проходили уже.
   "Бам!" - чудовищной силы удар прижал нас друг к другу, и мое нутро ушло куда-то вверх, к горлу, потом перевернулось и ринулось вниз, в область таза. Давление ослабло, потом еще и вот - даздравствует свобода и полет без каких-либо ограничений, тебе привет, неизвестный монстр, непонятно откуда взявшийся на мою голову. Хотя почему непонятно, вон дыра размером с половину футбольного поля, оттуда и вылез.
   "Великая Гниль", - прочитал я в полете, девяностый уровень и, неожиданно для самого себя, легко перевернулся в воздухе и мягко упал на все четыре, аккуратно и безболезненно спружинив. Ни единицы хитов не было потеряно, хотя падал более чем с двадцатиметровой высоты, все ноги должен был переломать, ан нет. Тут же вспомнил про свою ачивку, а потом вышло время и пришлось отчаянно драпать, так как монстр, вперив в меня свои буркала, прооарла нечто новенькое:
   - Уууыыыыррр! - и двинулся по-прямой, давя и чавкая телами своих меньших собратьев. Видать, не так уж они и важны были, раз гибли десятками под чудовищных размеров ступнями. И все же, все же вся эта орда по-прежнему преследовала лишь меня одного, а разум все никак не мог подобрать подходящую под изменившуюся ситуацию тактику. По всему выходило, мне бы перебить спокойно всех своего роста, а потом приняться и за гиганта. Только вот никакого "спокойно" быть не может, учитывая, что Великая Гниль целенаправленно шла лишь по мою душу. И даже когда давила своих, то в незначительных количествах на все имеющееся поголовье.
   - Да что ты ко мне пристал, сволочь?! - заорал на ходу, не в силах больше ничего придумать.
   - Ыыыыааа! - все так же вторили сов сех сторон.
   - Уууыыырр! - рявкнула гигантская тварь и прыгнула, изумив меня чуть ли не до икоты. Только и успел, что шугануться подобно маленькому зверьку и, сбив в прыжке пару тут же вцепившихся в меня тел, покатился кубарем под ноги остальным.
   Земля дрогнула и пошла дрожью, с неба посыпался земляной дождь, а нас подбросило в воздух, расцепило и швырнуло в разные стороны.
   - Сука прыгучая, - простонал, поднимаясь на ноги и тут же на мгновение замер, уставившись на поверженного гиганта, вяло ворочающегося в огромных размеров котловане. Великая Гниль рыскала руками в поисках опоры, сучила ножищами, словно перевернутый на спину жук, и пыталась подняться. Решение было принято почти сразу же и я взял с низкого старта, ринувшись вперед и игнорируя поднимающихся с земли мобов. Прямо передо мной маячила здоровенная лысая башка, размерами превосходящая два, а то и три маршрутных такси. Он тоже дергалась, моталась из стороны в сторону, но мне бы хватило и этого, только бы успеть, только бы добежать, и лишь бы она не была толстенной, а то, не пробью просто.
   И с разбегу, метров с трех, взвился в прыжок - удар! Крит! Даже для меня цифра вышла заоблачная, тварь мотнула башкой, пытаясь меня сбросить, но чрезмерное количество неравномерной поверхности, уступов и рытвин, а так же мягкость пористой и рыхлой кости давали возможность прекрасно за нее держаться. Удар, еще удар, словно комар лупит, но хиты монстра дрогнули, значит, могём! И принялся карать одно и то же место, нанося быстрые и сильные тычки, больше боясь, правда, сорваться, чем не попасть. А еще каждые пять минут "Аура Боли" сжигала моснтру один процент жизней, чем не красота?
   Однако праздник жизни закончился, как только тварь, дико взревев, рванулась особенно сильно и таки смогла поднять туловище вертикально. Меня чуть не унесло, пришлось буквально зарыться, вжаться в башку чудовища, стараясь просто не упасть. Гадина тут же мотнула головой, потом еще раз и еще, хрипло взревела и попыталась встать, да вот не смогла. И хоть видно было всего ничего, лишь со стороны спины, могу поклясться, что спереди происходило то же самое, и куда более печальное. Поднявшаяся таки на ноги орда гнили вновь ринулась за добычей, и не нашла ничего лучше, как начать карабкаться по своему большому брату, облепив того подобно муравьям. Шутка ли, тысячи тел прижимают тебя к земле, тянут вниз и не дают подняться, и плевать, насколько ты силен и как громко орешь. У них есть цель, и они видят лишь ее одну. Я же, как пассивный участник проиходящего, мог лишь стараться не сорваться с бешенно крутящейся из стороны в сторону головы и просто жег ее своей аурой. Была, правда, мысль, начать еще и грызть ее, но, вспомнив, как оно все гниет потом, сражу отказался от подобного.
   В общем, парад орущих идиотов, под конец мне даже смешно стало, не истерика, но где-то около того, и больше от комичности ситуации и ее нелепости. Мелочь лезла вперед, перла, не разбирая что и по чем, а гигант смахивал их с себя, разбрасывая по сторонам и не давая добраться до моей тушки. Про то, что сижу у нее на башке, гадина, похоже забыла, хотя могла легко прихлопнуть рукой, делов-то, шлеп - и нет проблемной блохи.
   Когда же выносливость стала падать в красную зону и появился путь в никуда, банально сорвавшись вниз и угодив в лапы снующей там орде, Великая Гниль вдруг вздрогнула всем телом и обмякла. Сжимавшие до этого ее плоть руки тут же провалились в начавшее попахивать месиво, чудовище исдыхало, медленно, но верно, и мне следовало петлять отсюда как можно скорее. Только куда, внизу все еще орут и только и ждут того, как бы добраться до моей тушки, но выбора не было. Толчок, и левая нога, пробив кость, застряет внутри, поставив крест на моем плане спасения.
   - Черт! - шиплю сквозь крепко сжатые зубы, вися вниз головой и бессильно раскачиваясь. Вот же повезло. Рывок! И зацепившаяся ступня выскальзывает из внезапно потекшей в стороны западни, монстр изгнивал изнутри.
   Перевернуться, как и в тот раз, мне уже не удалось, не успел, слишком неожиданно все вышло, а потому свалился в кучу малу вверх тормашкми и абсолютно беззащитный.
   - Ыыыааа! - радостно добавили мощности звучанию со всех сторон, и меня накрыла плотная масса враждебной плоти. В руки и ноги тут же вцепилось чуть ли не с два десятка рук и зубов, хиты мгновенно просели на треть, потом еще на треть и... я рухнул в мерзко воняющее и почему-то булькуающее озеро гнили. А когда, отплевываясь и откашливаясь, смог принять сидячее положение, в спину ударил чудовищный поток зловонной жижи, не цунами, но накрыло с головой - Великая Гниль изволила исдохнуть тоже.
  

"Получен 102 уровень"

"Получено достижение "Бессмертный воитель"

"Получено достижение "Дитя Феникса"

"Получено достижение "Взрыватель голов"

"Получено достиже...

   Перед глазами внезапно все поплыло, воздух исказился и я шмякнулся спиной, жопой и затылком о каменную поверхность плит, выдав глух стон, а про себя смачный мат.
   - Гаумат, ты верну... а ну пошел вон, вонючка! - раздался внезапный окрик над головой и я, таки сфокусировавшись, нашарил взглядом гневно сверкающего взглядом Арргата, указывающего пальцем на дверь.
   - А, да, да, щас, - принять вертикальное положение оказалось не так уж и просто, как-то жестко меня книга выбросила, будто пожевав для начала и сплюнула, кашицей, с нарушенной координацией. В итоге врезался плечом в дверной косяк, по пути чуть не зацепив стол, и вывалился в коридор.
   - Лубь! - раздраженно гаркнул наниматель за спиной, я ухмыльнулся, что, не нравится? А мне пришлоь и хлебнуть, и глотнуть, упс...
   Следующее время мой желудок благополучно изливался в уголок, оглашая замок довольно нелицеприятными звуками, не стоило вспоминать о той жиже, и как захлебывался ею, организм тут же устроил бунт и выслал протестантов, буквально пинками погнав их к горлу.
   - Гаумат! - зло прошипели за спиной хорошо знакомым гномьим голосом, пришлось покивать, мол, слышу, слышу.
   Потом, кое-как выбравшись из замка, под стеночкой, чтобы не упасть, поплелся на задний двор, мне сейчас ой как нужен был колодец: и помыться, и желудок промыть. Хлестать воду буду ведрами, пока не раздуюсь, как пузырь, а потом не сблевану все назад, окончательно очистившись от попавшей внутрь дряни. Но все оказалось вовсе не так уж и просто, поднятое над головой ведро вдруг дрогнуло в руках, вернее, дрогнули они эти самые руки, и тара с гулким ударом покатилась по мостовой, разлив всю воду. Я прислонился к кладке, черт, таки траванулся.
   - Давай, помогу, - пробасило вдруг сверху и слева, пришлось повернуться, натягивая улыбку.
   - Сикар.
   - Давай, - повторил тролль и, быстро набрав воды, окатил меня сверху как из душа. Потом, видя, что этого явно мало, набрал еще и снова облил мою тушку, я же только блаженно улыбался и несильно кивал, мол, помогает, хорошо, спасибо тебе. В итоге, на меня было изведено около двух десятков ведер, одежда промокла, чуть ли не насквозь, да и сам пропитался водой по самые брови, и помылся, и напился, как говорится. Но таки полегчало, смог даже подняться и устоять на своих двух, правда, слегка все еще покачиваясь.
   - Тяжелый день? - участливо спросил громила, и он мне впервые показался симпатичным, и ведь не притворяется, и смотрит соответствующе, увиедл, что человеку плохо - помог. Хорощий ты парень, Сикар. Я улыбнулся:
   - Очень, дойду до кровати и спать.
   - Давай, - мотнул кузнец головой и прводил меня взглядом.
   Зайдя к себе, даже прибалдел немного, не узнав, поначалу, собственную комнатушку, превратившуюся в настоящее львиное логово. Шкуры, шкуры, шкуры везде и повсюду, на полу, стенах, даже на потолок умудрились натянуть особенно большую. Добавилось новой мебели, старую также заменили, выдержав все в одном стиле и снабдив кучей подсвечников и мини-треног со светящимися сферами, как в Библиотеке. Зачем тут тогда первые, я так и не понял, ну да ладно, комфортом и уютом садануло по мозгам сразу же, как только вошел. А кровать-то кака стала большая, двухспальную гном мне забамбошил. Ух, ты мягкая ты моя, сладкая, как же давно я тебя хотел и вожделел. Обняв нежно подушку, вжался всем телом в грубую простыню и блаженно выдохнул - хорошо-то как. А через пару минут уже забылся крепким и спокойнм сном.
  
  
   Глава 16
  
  
   Первое, что сделал, как проснулся, это занялся самолюбованием - между прочим, одно из наиболее полезных занятий в начале каждого дня. Задает тон и атмосферу настроению, полюбишь себя, как говорится, и мир полюбт тебя. В хорошем смысле, естественно.
   Сто второй уровень сверкал в менюшке необычайно ярко, отсвечивая и сверкая на все лады, более того, цифра была перевита какой-то туманной дымкой, переливающейся по всему своему контуру выразительным черным оттенком. О, да и ник такой же, даже еще более выразительный. Смотрелось куда как круто, и еще красиво, если у меня над головой все точно также, то... это будет полная херня! Черт, прямо опознавательный знак какой-то, если ник и не запомнят, то уж такое в памяти отложится точно, ну что за ясельные понты! Губы недовольно скривились, я вовсе не был ценителем того, без чего многие просто жить не могут, мне лучше все круто навороченное, но что бы по тихому, что бы никто не знал, что бы только для меня одного.
   Но неприятный эпизод тут же смазался, как только просмотрел статы и увидел готовые к распределению очки. Ну, блин, красота! Все в выносливость, в нее, родимую, урона пока и так хватает, вроде как, остального тоже, еще бы жизни можно было поднимать. Но чего нет, того нет.
   Потом порадовался за рукопашное дело, также вбухав в него все, что было, а было немало, и полез в достижения.
  
   "Бессмертный воитель: Выноливость +100. Жизнь +200. Урон +100. Защиты +10%. Сопротивляемости +10%. Уникальное. Легендарные свершения редки в этом мире, и те, кто способен в одиночку низвергать армии, заслуживают соответствующего поощрения"
  
   "Дитя Феникса: Жизнь +100. Восстановление здоровья +10%, и +10% за каждую отсутствующую десятую часть. Количество раз, когда вы балансировали на грани смерти, превысило все допустимые границы, мир восхищен вашей живучестью и дарует часть силы Феникса - вечно живущего и возрождающегося. Выполнено скрытое условие"
  
   "Взрыватель голов: Шанс крита +10% при ударах в голову. Вы показали себя настоящим кровавым маньяком, упорно следующим своим принципам и сеющим хаос и смерть вокруг себя сотням и тысячам жизней одним и тем же образом"
  
   "Посланник Тени: Аура Теней. Стилизация. Вы первый из Детей Ночи, кто достиг сотого уровня, ни разу не потерпев поражения. Ваша известность опережает вас и достигла уже каждого кусочка известного вам мира. Теперь вас будут узнаватьв лицо"
  
   Сука! Вот оно, эта гребаня стилизация, вот на хрена оно мне, почему не сделать ее отключаемой, ну что за идиотизм. Разрабы вкрай охренели, лепят все, абсолютно не думая, систему до сих пор не починили! Раздраженно пожевав губами, перевел взгляд на полоски вверху экрана и сфокусировался на новоприобретенной ауре:
  
   "Аура Теней: Урон по Детям Дня +30%. Защита от Детей Дня +30%. Вы первый, кто среди Детей Ночи достиг сотого уровня, заслужив своим рвением и упорством признание, уважение и честь считаться "Голосом Ночи"
   Что за бред, какие дети дня, я тут эту ачивку получил вообще случайно и то при уникальных обстоятельствах. Мне что бы хоть одного такого дитенка найти и надавать ему по морде, придется не один год еще прожить, когда речь вообще идет уже на часы, а о и на минуты. Еще "Голос Ночи" какой-то, короче, непонятка какая-то, цифры вкусные, но полезности пока с гулькин нос.
   Наружу вышел вполне бодрый и веселый, как ни как, соточку апнул, бонусов хапнул, да еще и жив к тому же, не спешит, видать, мое бренное телов реале отдавать богу душу. И на том спасибо. Ударившее по глазам солнце тут же заставило отступить в тень, и я краем глаза заметил, как циферка жизней тут же стремглав увеличилась. А ну ка, шаг из более глубокой тени в тень, так сказать, неявную, света полно, но прямых солнечных лучей нет. И хиты тут же упали где-то на пятую часть. Некисло. Потом шаг на солнце - и жизнь просела еще процентов на двадцать. Ух, ты, вон оно как, оаказывается, то есть, имеем три состояния, когда действует бонус Дитя Ночи, потом, когда он превращается в минус, и нейтральное состояние, когда ни тем, ни другим. То бишь относительно светло.
   - Привет, - из-за угла показалась Уроголь, смешно пританцовывающая при каждом третьем шаге.
   - И тебе привет, - улыбаюсь, - как дела?
   - Нормально, - пожимает плечами, - а ты все рискуешь?
   - Я? А, да, - не сразу понял, о чем она.
   - И как, стоило оно того?
   - Еще бы, - киваю, - чувствую себя сейчас превосходно.
   - Еще бы не чувствовал, везде пришлось за тобой убирать, - сердито проворчало от ворот. Лубь, во всей своей гномьей красе, мрачно пилил по направлению к своему домику, таща на горбу какой-то мешок.
   - Лубь, дружище, спасибо за комнату большое, - тут же сориентировался я и кинулся помогать, подхватывая со спины друга увесистую ношу.
   - Осторожно! - завопил тот, - не разбей! Хрупкое все, - но помощь, все же, принял, вдвоем дотащить до его дверей мешок оказалось куда как проще, чем он бы пер сам.
   Уроголь тут же заняла краешек скамейки, вытянув ноги и рассматривая свои пальцы. Уже в который раз замечаю за ней подобное, что за пунктик такой? Гном, кряхтя, тоже уселся, правда, с другого края, девочки он все еще сторонился, однако вида не показывал, мол, все впорядке, все хорошо.
   - Какие планы? - окинул их взглядом, в голову тут же пришла отличная идея, а почему бы и нет, если никто ничем не будет занят.
   - Какие, какие, - пробубнил гном, - планы всегда есть, чай, не лентяи.
   - Понятно, - кивнул, значит, никаких, и посмотрел на Уроголь, - а у тебя?
   Та вместо ответа покачала головой, ясно, тоже свободна.
   - Тогда предлагаю следующее, - и, подняв для пущей солидности вверх палец, - выпалил, - пикник!
   Тишина.
   В глазах непонимание.
   - Ну, вы чего, никогда пикник не устраивали?
   - Я нет, да и не знаю, чего это, - сознался Лубь.
   Уроголь же опять лишь покачала головой.
   - Ясно, сирые вы мои, - улыбаюсь, - тогда будет вам в первый раз.
   - А будет ли? - хмыкнул бородач, - а то мне как-то не по себе от твоего "пикника".
   - Короче, - прервал все возможные и ненужные обсуждения, - берем покрывало, отходим недалеко в лес, выставляем на него кучу всякого вкусного и, наслаждаясь приятным общением, пропитываемся флюидами спокойствия и лесной тишины. То есть вкусно едим, вокруг ветерок, шум листвы и приятная беседа вдали от суеты и забот.
   Гном почесал бороду:
   - А не проще тут на столе накрыть?
   - Ага, знаешь, почему отдыхать именно уезжают куда-нибудь, а не просто спят и жрут у себя дома?
   - Никогда так не отдыхал.
   - И я в первый раз слышу, - подала голос девочка.
   Я смог лишь вздохнуть, ну что этим неписям еще сказать, у них-то и жизни никакой не было, так что, распинаться зря не буду.
   - Как хотите, главное, что бы было комфортно и вкусно, и беседа.
   - Ну, это можно, дел не особо много, - задумчиво пробурчал Лубь, и понимающе скривился, - то есть жрачка с меня, да?
   Пришлось кивнуть, улыбаясь, ну, а то, как же, он же управляющий, не я, и запасами ведает, да и вообще всем хозяйством. С меня, разве что, только фрукта из лесу, на более не способен, к сожалению.
   - А ты чего грустишь? - подсел к все еще болтающей ногами синюшнице, цвет ее кожи меня всегда озадачивал, вроде как и у трупа, и ведь не труп, язык просто не поворачивается так ее назвать. Она точно нечто другое, да, Чудовище, но явно не мертвое, просто иное что-то.
   - Скучно, - еле слышно прозвучало в ответ, - ты на месяц ушел.
   - На месяц? - даже привстал на мгновение, уй, ё-маё, целый месяц, не неделю, как думал, а все четыре! Твою за ногу, че ж я не дохну-то?! Фантазировать на тему того, что тело может прожить в таком режиме на протяжении пяти недель я не стал. Бред сивой кобылы. Оставалось единственно логичная возможность -нашли и под капельницу сразу определили со всем пологающимся. Но, блин, меня попросту некому было искать, в этот-то и проблема!
   - Ну, да, почти четыре недели сама тут, - тяжко вздохнула маленькая собеседница.
   И мне сразу же стало ее жалко, не себя, горемыку умирающего, а ее. Я-то что, уже и так все понятно, а ее, непися, программу написанную, жалко. Дурак? Еще какой, но по-другому, почему-то не выходит.
   - Ну, вот, сейчас пикник, - растянул губы в улыбке, - потом сгоняем с тобой к озеру, хочешь?
   - К какому озеру?
   - Да тут есть неподалеку, Арргат дал понять, что не против, если налажу с тамошним обитателем отношения на будущее.
   - А потом? - подняла на меня глаза девочка, и я понял, что все налаживается.
   - Не потом, а впроцессе будет катание, - стал загибать пальцы, - далее, если сможем помочь этому озернику, прогулка куда-нибудь еще, а там видно будет, может, Арргат чего подкинет.
   - Хорошо, - на ее губах мелькнула улыбка.
   - Вот и отлично, а сейчас нам Лубь устроит праздник живота, - дверь тут же отворилась настежь, и гном выставил на стол поднос со снедью. Ахренеть, он что, это все в сундуках хранит? Пришлось помогать: тарелки, бокалы, вилки, ложки, какие-то приправы, графин с чем-то красным, даже салфетки имелись. Признаться, был поражен, Лубь выставил себя в новом свете, заставив по иному на себя посмотреть.
   - Чего? - заметил он мой взгляд.
   - Да только сейчас начал понимать, как нам с тобой повезло, - не преминул сделать комплимент, - и как мы друг о друге мало знаем.
   Он хмыкнул, забирая поднос и вновь скрываясь в доме.
   - Сколько всего, - наконец, по-настоящему улыбнулась девочка, и хотя в ее бинтах-тряпках мимику можно было рассмотреть лишь отчасти, интуиция подсказывала, что она довольна, вот и хорошо.
   Вторым заходом была выставлена миска фруктами, причем явно набранными из лесу, и какие-то пиалы с чем-то на подобии варенья. И под конец, вернувшись в третий раз и уже оставшись, гном приволок целое блюдо со сзоровенной зажаренной рыбиной, украсившей наш стол и заняв почетное место по центру.
   - И где ты все это прячешь? - недоуменно покачал головой.
   -Где надо, но там еще есть, - Лубь хитро ухмыльнулся.
   Разлили вино, впрочем, именно на него и думал, наполнили тарелки и, подняв бокалы, устремили взгляды на управляющего. Тот поднялся из-за стола, с явным намерением толкнуть нечто эдакое, но потом махнл рукой и произнес:
   - За достаток и возможность хотя бы изредка вот так вот посидеть.
   После чего звонко чокнулись бокалами и, пригубив вино, принялись за еду.
   - Вкусно, - прочавкала девочка, - давно ничего не ела, а тут такое, - гном тут же поперхнулся, закашлялся, став пунцовым, но быстро отошел, принявшись глушить вино. Я недоуменно поднял брови, мол, вы чего?
   - Он думает, что я ем разумных, - пояснила Уроголь.
   - И ничего такого не думаю, - пробурчал гном в бороду.
   - Так, народ, у каждого были как плохие времена, так и хорошие, - поднял вверх руки, - причем у всех, но мы ведь живем здесь и сейчас, так зачем же поднимать старые дела? Кто захочет, сам расскажет, но от этого стол не станет менее вкусным, и наши должности в замке не поменяются.
   - Согласен, - Лубь кивнул, - кто старое помянет...
   - А как у тебя должность? - Уроголь лукаво уставилась на меня.
   Я задумался, одновременно накладывая себе еще некое подобие салата, так мне понравившегося:
   - Ну, Арргат так ни разу об этом и не упомянул, так что думаю, что-то вроде посыльного или помошника, примерно так, - пожал плечами. А что, более-менее верно, да и устраивает меня пока все, чего уж тут, а в свете последних событий так и подавно. Кстати, решил все-таки считать, что моя бренная тушка сечас вся обвита капельницами и получает достойный уход. Других реальных версий у меня попросту не было.
   - Раньше эта должность называлась "Адъютант", по крайней мере, на востоке, - вставил гном.
   - Нет, - покачала головой Уроголь, - у хозяина она называлась "Эмиссар", то есть изъявляющий его волю вне его присутствия. Конечно, в определенных рамках, всегда были те, кто занимал более выскоие и ответственные посты.
   - О, как, эмиссар, понял, Гаумат? - гном хихикнул, я улыбнулся, а почему бы и нет, какая мне разница, как неписи будут обзываться для хохмы. Ведь явно шуточки начнутся, как пить дать.
   А потом пришлось спешно сворачиваться и улепетывать в дом, небо нахмурилось и выдало дождь на добрые пару часов, втсавший стеной так, что даже носа наружу не высунуть. Тогда и выяснилось, что в игре, оказывается, еще можно ив карты играть - гном достал их после недолгих разумий и распития очередного графина с вином. Играли в нечто на подобии "покера" или в настоящий покер, не знаю, никогда не был картежником, но игра называлась "Саяр" и заключалась в сборе определенных комбинаций, путем выманивая их у оппонентов. В общем, затянуло, причем до вечера, и по домам расходились уже при полной луне, осветившей мокрый камень и редкие лужи по углам, не все успевало сбегать в водостоки.
   Проснулся внезапно, будто щелкнул какой выключатель внутри и глаза открылись сами собой. Лежу, дышу, не могу понять, какого лешего меня разбудило, за окном до сих пор ночь и полная луна, мерно щелкает паучья цитадель, убаюкивая и навевая сон, и по логике до утра еще спать и спать. Так в чем дело-то? Внезапно, за дверью послышался какой-то шорох, потом еще раз и еще. Я замер, по идее, на нашем этаже лазить-то особо и некому, Уроголь с Арргатом явно таким не будут заниматься, Лубь сейчас точно спит и, не удивлюсь, ели еще и храпит вовсю. Урглы? Нет, тут бы такой белькот стоял, все бы проснулись. В общем, идей ноль, надо идти смотреть самому, а жаль, в постельке так хорошо, с новым одеялом, ух, мягко, приятно.
   Со вздохом встал, тихонько натянул штаны и куртку, сунул ноги в сапоги и прокрался к двери. Почему-то именно так показалось сделать правильно, там не хотят шуметь, и мы не будем. Двери в замке открывались бесшумно, все новье, смазанное и идеально подогнанное, так что в коридор я выбрался совершенно беззвучно. Справа и слева все было закрыто, заклинательные покои пустовали, может, внизу или на третьем этаже? Сделав пару шагов к леснице, прислушался - никого, поднялся на пол пролета, снова замер, вслушиваясь в буквально звенящую в пространстве тишину. Так бывает, когда звуков действительно очень мало и можно разобрать, чуть ли, не ток собственной крови и ибиение сердца. В общем, итуация оказалась примерно такая, так что очередные ступени наверх были преодолены в считанные мгновения. И когда, ступив уже на третий этаж, свернул с лестничного завитка, то нос к носу столкнулся с чужаком, вернее, чужачкой.
   Мгновенная атака была отбита на рефлексах, не боевым умением, таких у меня не было, "Скользящую" же пока использовать не хотел, не та выносливость, а обычным тычком по тыльной стороне с одновременным отклонением корпуса назад. Должен сказать, реакция у этой незнакомки оказалась получше моей, я бы так быстро не решился на атаку. Хотя, кто знает, влез бы вот точно так же в чужой замок, может, и бил бы на опережение. Неудавшаяся атака, видно, кое-что изменила в ее оценке ситуации и, о, господи, "Эмираль", сделала удивительный отскок назад, я даже чуть челюсть на пол не уронил. Только что нос к носу, и вот, смазанная тень и эльфийка, уши я разглядел прекрасно, уже замерла почти на середине коридора.
   - Ты чего народ будишь, спать мешаешь? - бросил первое, что пришло в голову, неотрывно следя за ее движениями, за бедрами и плечами. Именно от них все и начинается, или же кисти и сами ступни ног, в общем, вцепился взглядом намертво. Этажи у нас высокие, с третьего точно не сиганет, чай, нет моей пассивки, разобьется, а там, у стен, и пауки сожрать могут. И кстати, как она вообще сюда пробралась? На ум приходил только вариант с дельтапланом или что-то подобное.
   - Так иди, спи, - приятным грудным шепотком ответила эльфийка.
   - А ты снова топать начнешь, - качаю головой, - ты как, шпионка, воровка или убийца?
   Ага, вот сейчас она мне все и выложит, держи карман шире.
   - Всего понемножку, - тоже не отводит от меня глаз, - ты там долго стоять будешь?
   - А что?
   - Мне бы пройти, - улыбается.
   - Пару мгновений назад и так могла, только я бы лежал уже мертвый и мне это ну никак не нравиться.
   - Испугалась, вот и ударила, - зубы заговаривает, что ли? Может, не сама, с напарником, а то и двумя, тогда мне каюк, но отступать поздно. Даже глаза отводить опасно, а вдруг швырнет ножик какой или магией шваркнет, а магию я не люблю, запекался уже не раз, не понравилось.
   - Есть предложение, - делаю пару осторожный шагов вперед.
   - Это какое же, - повторяет мои движения, и в ту же сторону, сохраняя между нами безопасную на ее взгляд дистанцию.
   - Ты мне все рассказываешь, оставляешь награбленное, если оно есть, а я даю тебе фору.
   - Фору? - она явно не поняла.
   - Фору, - киваю, - отвернусь и не буду тебя трогать в течение, скажем, ста восьмидесяти ударов сердца.
   Чужачка недоверчиво на меня посмотрела, затем бросила косой и быстрый взгляд на донжон, затем вновь уставилась на меня.
   - Или так, или схватка, - мой сто второй против ее восьмидесятого давал существенное преимущество, не знаю, видят ли неписи уровни или еще как определят силу противостоящих им противников, но эльфийка явно не горела желанием чесать кулаки. Это было видно по мордашке, по тому, как слегка скривилась, прикидывая варианты.
   - И как я могу тебе верить? - наконец выдавила она.
   - А никак, как и я тебе, только слово даю, соврешь - и очень пожалеешь со временем, да так, что на луну выть будешь, только не вернешь уже ничего, - о, как сказал, даже самому понравилось, хотя, может, она и не из пугливых, что же, посмотрим.
   - Хорошо, - кивает, - что ты хочешь узнать?
   - Да все: кто, зачем, почему и так далее.
   Эльфийка некоторое время колебалась, явно еще раз прикидывая свои шансы, но потом, все же, сдалась:
   - Меня зовут Эмираль, я из народа темных эльфов из Ночной Гильдии. По заказу от неизвестного лица, цель: сбор информации, разведка местности, по возможности - добыча материалов.
   Фига себе, криминальная гильдия неписей целая, или же просто наемники?
   - Кто заказчик?
   - Сказала же, неизветсно, мы не лезем в такие подробности, за это хорошо платят.
   - Так вы наемники?
   - Отчасти, - эльфийка кивнула.
   - И что ты успела разведать?
   - Планы замка и укреплений, - тут она слегка скисла, - и больше ничего пока.
   - Вот давай на этом пока ты и остановишься, а что с вещами, прибрала что-то к рукам?
   - Нет, - бросила твердо, уверенно.
   - А если найду? - улыбаюсь, - Хуже, ведь, будет, сама понимаешь, а пока есть шанс.
   - Я не лгала, - продолжает сверлить взглядом.
   Ух, какая женщина, если бы не вот в такой ситуации, не поскупился бы на комплимент и, возможно, даже попытался бы пригласить на свидание. Хотя с этим по жизни не везло, косолапый я в этом деле, портил как первое впечатление, так и последнее, мда, ладно, оставим это:
   - Хорошо, и в каком городе размещается ваша Гильдия?
   - Нермес, - отозвалась она, - но будь уверен, после этого разговора город будет сменян.
   - Примерно так и думал, - ага, щаз, ни хрена я такого не думал, вообще, нехилая у них организация там, из города в город переезжают, будто квртиры меняют.
   - Еще что-то?
   - Да, - киваю, - имя вашего главного, и еще как с вами связаться в случае необходимости оставить заказ.
   Последнее произнес с улыбкой, стараясь растянуть губы шире и показаться как можно более привлекательным, а что, вдруг-таки скажет. Эльфийка насмешливо прищурилась, и моя улыбка тут же превратилась в оскал, заставив ее тут же подобраться, вот-вот, правильно, разница в двадцать уровней, неча мне тут строить из себя.
   - Этого не знаю даже я, - покачала она головой, - мое дело исполнять, в большее меня не посвящают, у каждого свои обязанности.
   Может, врет, а может, и нет.
   Так-то все логично.
   Хорошо.
   - Ладно, у тебя есть фора, потом ловлю, - и, посторонившись, демонстративно привалился к стене, - время пошло.
   Решалась она недолго, быстрый взгляд глаза в глаза, и смазанная тень исчезла в лестничном проходе. Черт, быстро-то как, мне явно за ней не успеть, хотя вряд ли это обычный бег, скорее, умение какое, а может шмотки хорошие просто. Параллельно этому отсчитывал секунды, прикидывая, куда же эльфийка могла податься: скорее всего, или на задний двор по причине отсутствия там магической блокировки, если за тот месяц, что меня не было, Арргат не умудрился наделать еще таех "камушков". Или где-то спряталась, чего-то выжидая, в общем, если не найду в течение получаса, пойду спать. Рассказывать начальству о том, что отпустил, даже не попытавшись схватить пробравшегося в замок чужака не хотелось, не поймет. С другой стороны, поймай я ее, и он неприменно прибегнул бы к дознанию с явным применением пыток, в его жестокости сомнений у меня не было. В конце концов, уже давно разобрался, кто есть кто, и на что может пойти. А участвовать в пытках и насилии, хоть и косвенно - увольте, не такой я человек.
   Когда фора вышла, опрометью бросился на лестницу и понесся вниз, ничего не опасаясь. Ну, не стала бы она устраивать хасаду, что бы подрезать меня из укромного уголка, время шло на секунды, думаю, эльфийка уже должна наполовину выполнить свой план побега. Передний двор - никого, лишь несколько пауков замерли на верхней части стены, подставив спины лунному свету. Загорают, что ли? И ринулся на задний двор.
   Вовремя, эльфийка взобралась на кузню и прилаживала к спине нечто на подобии крыльев, затягивая ремешки и подвязываясь со всех сторон. Я тут же метнулся вперед, по-кошачьи взлетел на крышу колодца, с него перемахнул на сарайчик рядом с кузней и, подтянувшись, выбрался на крышу. Все, пяток шагов, прыжок, и на ее стороне, а там уже успеет или нет, не моя проблема, но лучше бы успела. Накаркал, не успела, ну, что же ты такая медлительная-то?
   Эльфийка тут же приняла какую-то боевую стойку, в правой руке появился небольшой, хищно изогнутый клинок. Черт, неужели таки драться придется? Мое нутро буквально противилось этому, ну, не хочу, не хочу и все, пусть валит и хрен с ней. Вздохнув, махнул рукой:
   - Даю еще столько же форы, - и замер, следя за резво начавшей копошиться девушкой. Вроде молодая, хотя кто знает, колько эти ушастые живут и как старятся, канонов фэнтезийных пруд пруди, а что разрабы в игру впилили, мне было неизвестно.
   - Лет-то тебе сколько, горе шпион? - просил шепотом, внизу, под нами, слышался храп Сикара, и будить его было нам совсем не с руки.
   - Я не шпион, - так же тихо бросила она, - и буду постарше тебя.
   О, ну, простите, миледи, наступил вам на мозоль.
   - Ну, оно и видно, все никак улететь не можешь.
   Эльфийка тут же бросила возмущенный взгляд.
   - Помочь? - черт, что я делаю, куда лезу, зачем мне это.
   Она замерла, всматриваясь в мою фигуру и обшаривая взглядом, словно что-то выискивая. Ба, да она же почти ничерта не видит в темноте, а если и видит, то совсем не как я, потому и пытается разглядеть оружие или еще какие сюрпризы.
   - Короче, - бросил, двинувшиь вперед, - показывай, где затянуть, ив али отсюда подальше, мне с тобой мороки только не хватало.
   Поначалу даже показалось, что вот-вот пырнет ножом. Убить бы она меня не смогла точно, чай, не манекен, да и жизней сейчас у меня как у настоящего танка, плюс резисты и все такое. Но вот шкурку подпортила бы однозначно, и я бы оерчал, и заломал бы обидчицу. В общем, думала она примерно также, так что выдеражала мое приблежение и ткнула острием ножа:
   - Вот эти и еще здесь.
   Я нехотя нагнулся, поза, самое то для удара из-подтишка, но его не последовало, впрочем, она тоже рисковала, край крыши, схватить, столкнуть, ударить, да и заорать банально. Не думаю, что неписи тут умеют так резать глотки, что бы убивать с одного удара.
   - У вас все там такие несамостоятельные? - спросил первое, что пришло в голову.
   - А у вас все тут такие страныне и невоспитанные? - последовал ответ.
   Хмыкнув, принялся затягивать ремни с другой стороны.
   Эльфийка молчала.
   - Все, лети, пташка, и больше не возвращайся, - напутствовал ее добрым словом. Если меня кто видел и сдаст, Арргат живьем съест, как пить дать съест, а то и пыточную специально для меня оборудует, если еще нет, вдруг я тоже шпион? Эльфийка окинула меня еще раз взглядом, кивнула и мягко оттолкнулась от крыши. И не упала, как ожидал, а медленно и не спеша стала возноситься вверх, выше первого тажа, выше второго, выше стен и, наконец, явно поднявшись на достаточную высоту, начала набирать скорость в сторону востока. Ну, еще бы, откуда же придти цивилизации, если не оттуда, на западе цивилизация это мы, насколько мне изветно.
   Вернувшись к себе, разделся и завалился в кровать. Заснул быстро и спал без сновидений, вообще.
   Следующий день не принес ничего нового и неожиданного, а так же не показал никого, кто мог бы наблюдать мои ночные похождения. Пауки молчат, а остальные явно спали, ни Лубь, ни Уроголь, ни, тем более, Сикар, ничем подобным себя не выдали.
   С самого утра мы с девочкой прошлись к озеру, Урргаза, выплывший было на мой зов, начал еще с кустов что-то бубнить про то, что зря пришел, что пока ему ничего не надо, но как только увидел мою спутницу, сразу сник и замер подобно восковой фигуре.
   - Ладно, тогда позже зайдем, - кивнул я и, демонстративно подняв Уроголь, опустил себе на плечи. Для меня это лишняя единичка статуса в его глазах, а девчонке просто нравилось кататься, хотя не думаю, что она не поняла подоплеки. Просто для нее развлечение было важнее моих маленьких и безобидных хитростей.
   - Чем дальше займемся? - последовал закономерный вопрос.
   - Даже не знаю, - самому бы руки куда приложить, да просто мобов идти в лес пинать не хотелось, - а чего бы тебе хотелось?
   - Ну... - протянула двочка, и на том все закончилось, сидели оставшийся день и вечер в замке, безвылазно, и было это довольно странно. Вот так вот убивать время, протирая зад на лавке и чуть не дремая, вместо ползания по лесам, пещерам и горам, вместо сражений и схваток, мне буквально не хватало адреналина в крови, я словно загибался тут. Настроение было аховое, короче, и сон этой ночью стал таким же. А вот утро...
   Меня подбросило с кровати и швырнуло о потолок с такой силой, что я проснулся еще в падении обратно. Затем мазнул взглядом по сузившимся глазам Арргата, его странному выражению лица и меня вновь прдбросило.
   - Что ты...
   Шмяк! Встреча со стеной вновь не вышибла из меня дух, и наниматель еще четыре раза пытался выбить из меня стон, ноя молчал, стисну зубы и не понимая, что происходит. А потом вспомнил эльфийку и крякнул от удивления, черт, неужели сдал кто? Хозяин замка воспринял это за добрый знак и произнес зло, отрывисто:
   - Ссобака, куссающая руку хозяина, должна быть наказана. А предавшая... - он недоговорил и сделал пас рукой, перед глазами все померкло, и я потерял сознание.
   Очнулся в темнице, судя по решетчатой двери и подобным апартаментам вдоль противоположной стены. Значит, в подвалах и такое имеется, а я и не знал. Но меня больше тревожила ина мысль - кто же сдал, кто заложил? Лубь не мог, он бы просто выдал себя еще раньше, да и жизнь я ему спасал уже не раз, не такой он гном, не пошел бы на это. Уроголь? Тоже нет, хотя кто знает, ее душа потемки, но мы ведь друзья. Друзья ведь? Перед глазами тут же вспыхнуло менюшка с одним единственным именем - ее, значит, не она. Тогда кто, Сикар? Дрых ведь так, что крыша дрожала от могучего храпа, там в епицентре вообще ничего нельзя было услышать. Вот и гадай теперь, остается, разве что, только магия, нечто на подобии камер слежения, по возвращению хозяина позволяющие просмотреть все от и до. Скорее всего, так, других вариантов не вижу.
   В одиночестве пришлось сидеть до самого глубокого вечера, ни посетителей, ни обозначенности ситуации не было. Сомнений в том, что дальше последует, у меня тоже не было, подобные Арргату люди в реале просто выбили бы интересующую их информацию и выжали бы меня досуха. А игра очень уж была реально, во всем и с люой стороны, с какой ни посмотри. Значит: избиения, пытки и, вполне возможно, все с помощью магии. Невесело, ведь даже выйти из игры никак, сиди тут, жди, а потом терпи, сколько сможешь. Все равно ведь не поверит, да и рассказывать почти нечего.
   Потом в коридоре раздались легкие шажки и я рассмотрел Уроголь. Девочка остановилась напротив решетки, и некоторое время смотрела на меня, будто пытаясь понять, о чем думаю.
   - Вот ведь... - выдала она грустно.
   - Да уж, - кивнул, соглашаясь, - и ведь не предавал его.
   Это она просто должна была услышать.
   И это было нужно мне.
   - Правда?
   - Да, какая-то эльфийка, только и смогла что план замка да окрестностей нашкрести, слышала про Ночную Гильдию?
   Она покачала головой.
   - Вот и я не слышал. Ничего не украла, никаких пакостей не сделала, простой наемник, - мы помолчали, - и Арргат бы ее наверняка вот точно так же сюда бы упрятал, а потом...
   Договаривать не стал, мы оба знали, что мне грозит и чем все закончится, вернее, так думал я. Внезапно хрупкая маленькая ладошка взялась за металлический прут, толщиной с мой палец, и резко дернула, вырвав его из каменной кладки. Потом повторила то же самое с соседними, пока получившийся проем не позволил ей пройти внутрь.
   - Уроголь... - начал я.
   Но та лишь покачала головой, потом у нее в руке появился какой-то обшарпанный и явно видавший куда более хрошие времена свиток, и последнее, что услышал, были ее слова:
   - Прощай, друг, - и мир схлопнулся, втянув меня в мгновение ока куда-то назад, сложив, чуть ли, не пополам, а затем с силой приложив затылком о каменную поверхность. Хиты слегка дрогнули и просели на одну единицу. Черт! Перед глазами все плало и шаталось, сознание периодически пыталось отключиться, но, видимо, досталось мне недостаточно сильно, так что пока держался. Каменные плиты маячили со всех сторон: сверху, снизу и по сторонам, а толстый слой пыли, словно краской укрывший ладонь, указывал на заброшенность этого места. Эх, Уроголь, куда же ты меня отправила, куда забросила?
   Попытка подняться ни к чему хорошему не привела - внутренний балансир решил показать норов и тут же накренил тушку вперед, потом качнул назад и, в конце концов, завалил ее в бок. И опять затылком, в последний момент подставив его под удар. Минус одно очко здоровья - моргнула полоска жизней. Я насмешливо фыркнул, танцую, словно балерина, пересчитывая черепушкой каждый долбанный метр этого не пойми "где", видел бы меня кто со стороны, наверняка попытался бы вызнать рецепт той бражки, с которой так уклюкался. Шатало знатно, вестибулярный аппарат явно объявил забастовку и все, что оставалось, это оставаться на полу и тупо ждать, пока свистопляска не закончится.
   В общем, хреново было еще около получаса, за которые хоть успел привести в порядок мысли и расставить по местам все накопившееся. Итак, участь ждала меня совсем не завидная, Арргат осерчал не на шутку и принялся бы выпытывать несуществующие прегрешения с явным остервенением, насколько помню его взгляд и гневно сжатые губы. Ох, рассердил я непися, да так, что как бы врага не нажил смертельного, а, ну да - открытая менюшка репутации тут же показала обнуления всей полосы и статус "Вражда". Ну, шикарно, просто замечательно, все усилия коту под хвост выброшены, черт.
   А девчонка молодчина, не бросила, даже наперекор хозяину пошла, свистнула явно из Библиотеки какой-то портальный свиток и куда подальше отправила. Вопрос только, куда? Я еще раз покрутил головой, фокус, вроде бы, налаживался, и взгляд уже выхватывал более отдаленные области полностью сокрытого во мраке коридора. Темень, наверное, была хоть глаз выколи, ни единого светильника, ни окна ни щелочки, только каменная кишка, уводящая вправо и влево без каких-либо опознавательных знаков. Но уже одно то, что выложено все было гладко обтесанными и подогнанными одна к другой плитами, позволяло учесть и шанс выйти к людям или, хотя бы, НПС, обитающим в этой местности. По крайней мере, надеяться я собирался на лучшее.
   Когда шалтай-болтай в мозгах прошел, не спеша поднялся на ноги, размял конечности, попрыгал, проверяя, насколько организм теперь послушен, и с явным облегчением решил валить в правую сторону. Потому что дурак - "налево" всегда звучало для меня как-то не очень, так что выбор был очевиден.
   Периодически по пути попадались арки проходов, открывающие небольшие и даже иногда не пустующие кельи с преклонившими колени скелетами или попросту валяющимимся на полу костями. Поначалу даже замер, разглядывая первого ушедшего из жизни бедолагу, но его сложенные перед грудью руки и сама поза не вызывали сомнений - парень явно молился перед смертью. Да так, что даже труп, истлев и осыпавший недолговечным мясом и прочей органикой, сохранил костяком прежнее положение. И вера умершего была поистине велика, раз подобное вообще возможно - как это все не падало наземь, ума не приложу. Затем сообразил осмотреть и шмотки, что-то вроде балахона с капюшоном из простой, грубой такани, выкрашенной в коричневый и без каких-либо изысков. Из параметров была лишь прочность, причем почти полная, что тут же напомнило мне о своем гардеробе. Насколько помню, с ним могут быть проблемы, и не малые, смотря, куда меня закинуло, да и репутация, опять-таки, "Вражда".
   Беглый осмотр подтвердил мои опасения, впав в немилость, я тут же потерял все бонусы от вещей и оказался награжден целой тучей штрафов к ловкости, силе и прочим характеристикам. Ай да Арргат, а вещички-то оказались репутационными, с заковыкой, и надо бы срочно от них теперь избавляться. Взгляд тут же упал на горку костей в одной из келий, укрытых сверху балахоном. А что, ему уже не нужно, а мне пригодится, да и не обится, мертв, как ни как.
   Но я ошибался, и сильно, стоило стянуть с себя ставшее вредным одеяние бывшего работодателся и, вытряхнув из добытой мародерством одежки его содержимое, а потом натянуть его на себя через голову, как по коридору прошла подозрительная дрожь. Воздух словно вибрировал, набирая мощь, а то, что происходящее было совершенно беззвучно, лишь усиливало эффект, заставив даже слегка попятиться. Выскочив в коридор, замер, прислушиваясь, но ничего не увидел и не услышал, а непонятные эманации и игра пространства продолжались.
   - Что за на хрен? - выдавили губы, и вот после этих слов стало вовсе не до смеха.
   За спиной послышался тихий шелест и легкое клацанье, мгновенно подхватившееся со всех сторон коридора, вернее, со всех келий. И мгновение спустя, из каждого проема сделали шаг по молочно белому, отчегото фосфорисцирующему скелету. Кости бывших обитателей этого место не то что бы сияли, но испускали какой-то призрачный, белесый свет, абсолютно ненормально смотрящийся в подобной обстановке. Они были, словно аурой какой-то окружены, будто ареолом силы или чем-то подобным, довольно жутко смотрящимся и не сулящим мне явно ничего хорошего. К тому же, драться с ними абсолютно бесполезно - над головами, без уровня, читалось лишь "Послушник" и ничего более. А в то, что у них по отношению ко мне добрые намерения, я не верил, слишком уж невесло смотрелись пустые глазницы, а позы восставших из мертвых так и вообще выражали полнейшую агрессию.
   - Твою мать! - вырвалось у меня, и время тут же понеслось вскач. В следующую секунду пришлось скачком подныривать под замах метнувшегося ко мне одного скелета, уходить из-под удара второго и ужом обтекать третьего. Чертов балахон, втянувший меня в эту чертовщину, ко всему прочему еще и путался в ногах, так что, пришлось задрать юбки, словно какой-то молочнице, пробирающейся среди навозных куч в коровнике, и устроить тот еще забег с препятствиями. И если со стороны это могло показаться довольно забавным, то вот участие в нем вряд ли кто захотел бы принять.
   Спасала только ловкость, скорость и боевой шаг, слегка и ненадолго увеличивающий прыть и уворот, правда, ярости хватило всего на два использования, и для восстановления двадцати стандартных единиц нужно было как минимум некоторое время спокойствия, чего я себе позволить совершенно не мог. Была даже мыслишка, что хватило бы одного попадания любого Послушника, что бы отправить меня на перерождение - так что бежать во всю прыть, куда глаза глядят, не останавливаясь и не спотыкаясь. А сзади уже просто слепило от кучно ломящейся по моим стопам погони, единственный быстро брошенный на них взгляд заставил волосы встать дыбом и выжать еще немного скорости, по крайней мере, так показалось. Уж очень неприятная картина там вырисовывалась.
   С три десятка ярко пылающих ненормальным, кажущимся мертвым светом скелетов, частью одетых, частью голых, ломились вперед с завидным упорством, будто дикая охота, загоняющая зверя в ловушку. И вся беда в том, что и свернуть-то тут было некуда, прямой и длинный кори...
   - Бляяяя... - вырвалось от неожиданности, когда ноги пробуксовали в воздухе, и моя тушка ухнула вниз, прямо на крышку одного из трех гигантских саркофагов. Крак! Отозвалось каменное надгробие.
   - Су-ка! - вторил ей я, чуть не откусив при приземлении язык и с благодарностью помянув одно из достижений, кабы не оно, сломал бы при падении с такой высоты все, что только мог, и хер в том числе.
   А наверху постепенно светало, преследовавшие меня скелеты начали скапливаться на краю обрушившегося перехода, уродливым и длинным обрубком моста, пересекающего негостеприимно принявшую мою тушку залу. И становилось их все больше и больше, задние напирали на передних, те, в свою очередь, пытались тормозить процесс, но новоприбывшие явно хотели в передние ряды, в общем, эта куча мало совсем скоро дружно и красиво посыпалась вниз. Прямо на меня.
   - Тупые ублюдки! - соскочил с надгробия я лишь в самый последний момент, и ведь нужно было отпустить сочный комментарий, без этого-то никак не можем, бараньи мои мозги. И костеря себя, на чем свет стоит, ломанулся в сторону зиявшего неподалеку прохода, кстати, довольно красиво расписанного: по периметру арки шли какие-то символы, картинки с незамысловатыми намеками на жертвоприношения и прочей храмовой лабудой. В то, куда меня занес портальный свиток, откопанный где-то Уроголь, я уже не сомневался, а три саркофага позади наверняка пренадлежали каким-то здешним настоятелям. Только бы еще и они не поднялись, мне хватало пока и этих. Черт! За спиной вновь становилось до несмешного светло, то ли у этих гавриков скорости прибавилось, то ли еще что, но они вдруг стали меня нагонять. А когда вылетел за очередной поворот, эмоции таки дали сбой:
   - Да что б вас! - коридор впереди, изобиловавший по сторонам все теми же отнорками келий, заканчивался банальным, подлянистым тупиком, и хоть лбом бейся, деваться было некуда. Последняя мысль словно шибанула по мозгам, особенно в свете того, что заметил еще и некоторое несоответствие - кладка в конце явно была выполнена не в стиле коридора, с его плитками и прочим украшательством. И была еще больше обшарпана и осыпалась, чуть ли, не со всех четырех углов. Безумное решение оказалось принято в мгновение ока, и я, продолжив бежать, со всего маху впечатался лбом в каменную преграду.
   Каменное месиво буквально брызнуло наружу, словно в стену попал танковый снаряд, выворотив и разметав по сторонам жалку преграду, уничтожив ее одним попаданием. Я же с диким воплем пронесся еще пару метров, глаза даже успели ухватить хлипкий деревянный мостик под ногами, доски которого ехидно затрещали и в мгновение ока разошлись в стороны, и в следующее мгновение с еще более громким криком ухнул вниз. Падение вышло недолгим, деревянный настил, встретившийся после нескольких кульбитов и отскоков от выпуклостей выпирающей скалы, проломился подо мной, словно картонный, выбив в очередной раз воздух из легких и дав добро на последующее падение.
   Если честно, этот полет меня уже порядком достал, особенно радушные каменные коленца, встречающиеся на пути и весело футболящие мою тушку на несколько метров в сторону. Причем ни зацепиться, ни затормозить сей веселый процесс пока не удавалось, и хотя хиты по-прежнему игнорировали причиняемый мне ущерб, оптимизма это не добовляло. Жизни жизнями, а болевые ощущения пронзали тело с завилдным постоянством, жаля то в руку, то в ногу, а то и вовсе в, гм, да, именно туда. Очередная преграда, замеченная на подлете, расходилась мостками сразу в четыре стороны, причем выполнены они были довольно качественно, с перилами, с четырьмя канатами на каждый и даже на вид казались прочными и надежными. Но, увы, мне оказалось и не "сюда", и стремглав приближающийся дощатый настил встречу так же не пережил нашей встречи, разлетевшись в стороны множеством обломков и вызвав очередную по списку порцию брани - чертова пассивка, теперь я ее просто ненавидел!
   Хрясь! Руки и ноги складываются к туловищу, прижимаются и вдавливаются краями пропускающего меня внутрь себя узкого тоннеля, глаза лишь успевают констатировать его явную нерукотворность, шероховатость и множество выступов, пробующих мое бренное и уже столько настрадавшееся тело на прочность. А потом внизу разверзается пустота, и я с уханьем шмякаюсь во что-то мягкое, мгновенно расплескивая это по сторонам, оказываясь, с ног до головы, покрыт липкой, довольно резко пахнущей жижей.
  

"Получено 78 единиц опыта"

   - Твою мать! - раздраженно смахнув с лица медленно сползающие ошметки, кое-как поднялся, и сразу же был атакован неизвестно откуда взявшимся мобом. В груди тут же вспыхнуло нечто нехорошее, буквально сорвав крышу и полыхнув безумием:
   - Да пошел ты! - я в ярости буквально с первых трех ударов выдал чудовищные криты и потом просто запинал ногами враз сжавшуюся, на манер побитой собаки гадину, размерами превосходящую меня чуть ли не вдвое. "Страж матки" девяностого уровня, элита, потерял треть хитов буквально за считанные мгновения, затем был отпинан со всех сторон, так как пытался повернуться ко мне еще целой броней и, в конце концов, благополучно исдох.
  

"Получено 78 единиц опыта"

   - Как же меня это все достало, - процедил сипло сквозь стиснутые зубы, замерев и пытаясь придать мыслям четкость, а эмоциям дать время успокоиться, нутро буквально колотило от перемешавшихся в нем чувств.
   - Э, ты кто? - внезапно я сообразил, что ухваченная бегло картина была совсем не полной, даже более того, у меня, наверное, развилась близорукость или же просто жуткая невнимательность. Хотя простить себе это мог, в последнее время жизнь как-то не задалась, совсем.
   В стороне, в центре огромной пещеры шел настоящий рейдовый бой, с десятком некисло облаченных игроков с одной стороны, и четверкой Стражей матки с другой. Танки держали на себе агр, дубася монстров и прикрываясь щитами, а позади них работали не покладая рук лучники, маги и лекари, да так, что пространство вокруг них буквально светилось и гудело от напряжения. Схватка была нешуточная, и как только я умудрился все это проморгать, ума не приложу. На меня же сейчас оторопело таращился один из лучников, остальные не отвлекались, посылая в мобов одну стрелу за другой и умудряясь постоянно держать в воздухе две, а то и три штуки сразу. Навреное, бафы какие, руки стрелков мелькали просто с ужасающей частотой, а колчаны за плечами пустели буквально на глазах.
   - Никто, - буркнул и ткнул пальцем в сторону, указывая Наатиру, выбравшего себе основой эльфа, на выползающих из-за поворота трех Стражей. Тот сдавленно ухнул и видно передал инфу остальным, так вперед выдвинулся танк поддержки и принял защитную стойку. Ну, ясно, все как по писанному, будет стоять до последнего, оттянув их на себя и давая возможность остальным покончить со своими противниками. А потом обе группы, а было их ровно десять человек, переключаться на новоприбывших, общими усилиями раздавив и их. Мне же ничего другого не оставалось, кроме как устроиться под стеночкой и дождаться окончания схватки, а потом задать ребятам пару вопросов и кое-о-чем попросить.
   Морально я был выжат, до суха и довольно качественно, внутри словно надломилось что-то, устав держать неподъемный груз и требуя хоть какой-нибудь, но передышки, возможности отвелчься или, что еще лучше, на время забыться.
   Схватка вышла на удивление долгой, все бойцы были примерно восемьдесят пятого уровня плюс-минус, и тройка элиток на пяток левелов выше оказалась для них достойным уважения противником. Зрелище вышло достаточно красочным и эффектным. Были тут же обновлены бафы группы и восстановлены недостающие хиты, что вызвало частую смену вспыхивающих вокруг каждого члена рейда замысловатых символов и аур, мгновенно всасывающихся в их уже порядком побитые тушки. Затем первые секунд двадцать закованные в броню и почти полностью в ней скрытые, от макушки до пят, танки, мутузили мобов, набирая агро и прочно садя их на себя. А далее подключились лучники с магами, и круговорот битвы, набрав полную силу, выходил на пиковую мощность. Огненные шары и бичи хлестали покрытые хитиновой броней бока монстров, стараясь попадать в одни и те же места, что получалось далеко не всегда. Поведение мобов отличалось особым коварством и своевременной оценкой происходящего вокруг, так что довольно часто твари смещались в стороны, пропуская магические удары мимо себя или прикрываясь не перестающими мутузить их танками. А несколько раз так и просто отбрасывали воинов передовой на задние ряды, хотя проходил у них этот номер довольно редко - те вовремя успевали упирать щиты в пол, выдерживая таранные атаки противника. Сильных дамагеров ближнего боя в рейде не наблюдалось, и физический урон вливали, по сути, только лучники, наладив между собой и мобами настоящие непрерывающиеся дорожки из стрел, темными росчерками полосующие воздух.
   Монстры постепенно сдавали, их жизни, хоть не спеша, но уверенно ползли в ноль, сначала упал средний, на долю которого пришло наибольшее внимание вторженцев, затем свлился правый, получив удвоенный интерес игроков и, наконец, слился последний - его уже лупили всем скопом, и бедняга исдох в считанные секунды. Почему нельзя было сразу всем вынести одного, потом второго, а там и оставшегося, я не понимал. Но, видно, был и в этом какой-то смысл, тактика, возможно, все из-за особенностей мобов, которых просто нельзя было не бить.
   Как только все закончилось, рейд тут же повернулся ко мне, танки с трудом осели назем, предпочитая буквально упасть железными задницами на пол, чем тратить время на приседание и дальнейшее размещение мягкого места. Получилось довольно звонко, что странно, по идее, звук должен был быть глухим и еле слышимым. Лекари, вновь облагодетельствов своих подопечных, сразу же расположились рядом, на отдых - было видно, что обе группы сыграны и хорошо знают свои роли. И пока все определялись на перекур, в мою сторону направилось двое: маг с вычурным посохом в руке, светящимся легким, приятным глазу желтоватым светом, и заметивший меня первым лучник. Имена у обоих были эльфийские, да и все тут были эльфами, кроме меня, свалившегося им буквально на головы в середине рейда, и я примерно даже представлял, какие вопросы крутятся в их головах.
   - Ну, привет, Гаумат, - дружелюбно кивнув, маг присел нарпотив меня на корточки, лучник же остался стоять, чуть позади и слегка настороженно. Хотя и в его глазах читался не меньший интерес.
   - И тебе привет, - вздохнул я, - коль не шутишь.
   - Да какие шутки, - мага звали "Камиэль", - ты каким образом здесь оказался, если не секрет?
   - Да какой серкет, только давай так, вопрос на вопрос, идет?
   - Ну, давай, - кинул он.
   - Дыра в потолке, - ткнул верх пальцем, - там храм какой-то и очень недружелюбные, злые мобы, так что, не советую, еле убёг.
   - Принимается, - улыбнулся он.
   - Что за локация такая и в какой части мира находится? - этот вопрос был довольно насущный, к тому же, просьбу решил оставить на потом.
   - Эк, тебя занесло, - покачал маг с удивлением головой, давая понять, что уразумел всю мою нездешность. Хотя его больше интересовало другое, эльф периодически косился поверх моей головы, впрочем, лучник тоже - им явно не давали покоя если не мой уровень, то общая стилизация и, похоже, вопросы будут и об этом тоже:
   - Ну, это закрытый данж, "Гробница Анариот", вход только порталом, так что твое появление здесь весьма и весьма интригующе. Локация же называется Гиблым Лесом и находится на самом восточном краю материка.
   И еще им играет явно не ребенок, больно спокоен, выдержан и слог вполне зрелого человека, что обнадеживает, можно попытаться даже встать в положение, вдруг чего хорошего и обломится. Халявщик внутри с надеждой поднял мордочку и с нетерпением потер цепкими ручками.
   - Так, теперь я, - промолвил он неторопливо, - не пойми неправильно, это не из-за неуважения, просто информация весьма ценная, как ты туда попал, вернее, как туда можно попасть? - и ткнул пальцем в направлении выплюнувшей меня дыры в потолке.
   - А хрен его знает, - ответил чистосердечно, - меня перекинули туда свитком, причем против воли и, только из уважения, - я улыбнулся, - там бегают друзья без указанного уровня, так что, сам понимаешь.
   Маг кивнул, слегка качнувшись на пятках, да, он прекрасно все понимал, не виден уровень - значит, противник настолько выше по левелу и настолько круче, что пришибет как блоху и даже не вспомнит, что ты был. Мокрое место да светлая память, и только.
   - Как мне добраться до ближайшего города? - продолжил я нашу игру, идти-то куда-нибудь все равно придется, если не выгорит все так, как хотелось бы.
   - Ну, это туда, - эльф махнул головой назад, за спину, - мобы там зачищены, а как выйдешь наружу, придется учиться летать, это парящая земля, метров сто от поверхности, город сразу увидишь, он всегда на виду.
   - Хорошо, - летать не умею, так что просто спрыгну, думаю, даже сотня метров не проблема, ну, если половину хитов и снимет, плевать, не проблема, лишь бы до городишки недалеко топать.
   Лучник все это время слегка переминался с ноги на ногу и сейчас, похоже, не выдержав, склонился к магу и что-то шепнул. Камиэль слегка покривился, но кивнул, и следующий вопрос оказался вполне ожидаем:
   - Нас интересует особенность твоего ника и уровня, за что такое оформление, - лучник же, шевеля губами, чуть ли, не повторял за ним каждое слово. Я усмехнулся:
   - Достижение, редкое, - и замолк, маг кивнул, поджав губы.
   - У меня теперь только просьба осталась, - подошел к основному и очень, очень для меня важному, как только вытерпел, сам не знаю. Ну, вот такой я молодец, стойкий и хладнокровный, но на самом деле внутри все подобралось, - ты можешь связаться с техподдержкой или, даже лучше, администрацией.
   Эльфы тут же переглянулись.
   - Ты совсем выпал из реальности, - наконец ответил Камиэль, - постой, а ты, случайно, не из этих, которые...
   Он запнулся, а я буквально впился в него взглядом.
   Эльф тяжко вздохнул.
   Потом обернулся к стрелку:
   - Иди к остальным.
   По их лицам было видно, что им явно слегка не по себе стало, причем сразу и резко, и мне это совсем не понравилось. Маг же, не особо раздумывая, уселся рядом, устроив посох между ног, и слегка изменившимся тоном спросил:
   - Как давно ты выходил в реал?
  
  
   Глава 17
  
  
   Я напрягся:
   - Да, давненько, - больше говорить не хотелось, к горлу, словно ком подкатил, а чуйка внутри нехорошо сжалась, предвидя явную беду.
   Эльф вновь тяжко вздохнул, кивая:
   - Ты не один такой, вас не много, но вы есть, и каждый месяц-два в интернете идут новости об очередном оцифровавшемся.
   - Оцифровавшемся? - нутро предательски дрогнуло.
   - Ага, люди умирают, находясь в игре, вернее, находят их безжизненные тела, а потом они встречаются вот как ты точно, в здравом уме и рассудке. Не могут выйти в реал, бьют во все колокола, до которых дотянутся могут, да только тщетно. В игре нет техподдержки, нет никакой связи с администрацией, часть возможностей просто фикция, картинка для общего образа. Еще ни разу и никому никто из разработчиков игры не ответил, сколько бы ни писали.
   - Постой, постой, - я все еще пытался разобраться, не желая верить в услышанное, - так, почему все еще играют, не прикрыли игру, да и как такое вообще возможно? Оцифровать разум...
   - Без понятия, - развел он руками, - закрыть не смогли потому, что нет, к чему подкопаться, что с юридической стороны, что с медицинской все хорошо смазано и продуманно, а где нет, там явно дали на лапу кому нужно. Мрут ведь всего единицы, а деньги в игре крутятся неимоверные, да и смертью это сложно назвать. Впрочем, проводили даже тесты, устраивали настоящую мозголомку таким как ты, и пришли к выводу, что это натуральный перенос сознания, причем полный, не потеряно ни байта составляющей.
   Эльф кисло улыбнулся, мол, сам понимаешь.
   - То есть, признали за людей.
   - Да, и такая волокита началась, юридически ведь вы мертвы, а фактически нет, вот, и шатаются сейчас все устои. А еще наука рвет и мечет, пытаясь найти решение и все сопутствующие возможности, в общем, мир стоит на ушах.
   Черт! Черт! Черт! Черт! Черт! Чееееерт! Наверное, на меня было сейчас жалко смотреть, хотя Камиэль понял все несколько иначе:
   - Не грусти, все не так уж плохо, если ты только не был миллионером и не вел в реале шикарную жизнь.
   Я непонимающе на него уставился.
   О чем он?
   Бредит, что ли?
   - Ты просто не представляешь, как изменился мир благодаря этой игре. С одной стороны, прилагается масса усилий, чтобы прикрыть лавочку всеми доступными способами, народ пугается и уходит в реал насовем, в некоторых странах даже запрет на нее вышел. С другой, люди в нее валят еще большим потоком, особенно старики и те, кому жизнь не особо-то и мила, в надежде получить второй шанс, но пока он выпадает довольно редко и не тем, кто хотел бы. Тут все двояко, сам понимаешь, - эльф внезапно вытянул руку и у него на ладони в мгновение ока сформировался огненный шарик, небольшой такой, но яркий-яркий, - смотри, вот ради такого сюда и идут, там, в реале, ты никогда не сможешь ощутить подобных эмоций, силы и свободы, разве что у тебя денег куры не клюют и масса других возможностей.
   - Ну и ну, - только и смог выдать я, на самом-то деле, и мне ведь не особо-то и нравилось моя та, настоящая жизнь. Все как у всех, не лучше, но и не хуже, словно под копирку с абсолютного большинства слепленные годы и месяцы прозябания в среднем классе сословий без вариантов выбраться куда-то выше, где солнце поярче и небо повыше. По крайней мере, я для себя таких путей не видел, разве что подфартило бы конкретно, но ждать подобного, означало бы впустую тратить время. Нет, жизнь не била кнутом, да и пряники перепадали вкусные, но все это... было, есть и будет всегда однотипным, как у всех, а моя натура всегда стремилась и не находила чего-то личного, только для себя крутого и мне доступного. Что бы другим ни-ни, что бы лишь мое - вот такой вот вырос эгоист, причем зла тоже никому не желал и по головам ради чего-либо никогда бы не пошел. Так что...
   - Чего задумался, не все так плохо, - попытался подбодрить Камиэль, - я слышал, где-то даже гильдию ваших создали, куда принимаю только цифру.
   - Цифру, - глухо произнес я, вот кто мы теперь такие.
   - Ну, да, и поверь, это даже престижным считается, - мои брови в удивлении поползли вверх, - да, да, вашего брата с охотой берут в любой клан, сам представь, сколько такой игрок сможет сделать и чего достичь.
   Да уж, спать-то, в принципе, не обязательно, так, прихоть, да и в реал теперь не попасть, так что все время только и остается, что играть. Хорошая такая работящая лошадка получается, и наверняка ведь не последние места в иерархии занимают, плюс отношение, общение, ничем не устпающее реальному. Вон, сколько народу в соцсетях жило, а игра куда как круче и с большими возможностями. Принять правду оказалось совсем не так трудно, как показалось в первые минуты страшной истины. Да и страшной-то она была, в принципе, довольно относительно, как сказал Камиэль, кому как, и каждому свое.
   - Ладно, спасибо за откровенность, ты нормальный мужик, Камиэль, может, даже свидимся еще, - я поднялся на ноги и, похлопав эльфа по плечу, двинулся в указанном им направлении.
   - Удачи, Гаумат, - полышалось негромкое сзади.
   - И вам не слиться.
   Рейд проводил меня взглядами, кто равнодушно, кто с участием или с интересом, но слова не проронил никто. Хорошие ребята, дисциплинированные, и девчонки все как на подбор, ушастые красотки с длинными ногами. Интересно, а как тут с этим, с половым влечением, короче...
   - Принимай еще одну цифру, мир, - я стоял на краю обрыва, краю парящего в воздухе здоровенного острова и смотрел на простершиеся внизу сотни квадратных километров действительно Гиблого Леса. Камиэль не обманул, ни в чем, вдалеке виднелся контур казавшегося с такого расстояния небольшим городка, но разум подсказывал совсем иное. Если даже там была не столица края, то уж точно какой-то торговый центр, слишком много башен, слишком длинная крепостная стена и вообще, на таком протяжении это вообще был горизонт, и я по факту не должен был бы ничего различить. Однако же различал, как и то, что спрыгни я вниз, и посадка будет не отнюдь мягкая, лес оказался настоящим буреломом, весь забитый сизой дымкой у земли, скорее всего, туманом, и являлся прекрасным образчиком того, что произрастает на явно проклятой земле. Черные, как смоль, деревья, черная земля, большей частью укрытая сизой поволокой создавали впечатление совершенно нерадостного места. Только фарм и никакого жилья, на большее в этой локации рассчитывать вряд ли приходилось, какой дурак сюда вообще полезет, если только не за приключениями на собственную задницу.
   Мини карта, еще при первом, брошенном с края обрыва, взгляде, отобразила намек на новую информацю, высветив с гулькин нос подробностей и дав лиш название - "Гиблый Лес". На большее ее не хватило. И я слегка расстроено вспоминал разговор с эльфом, и что мне мешало выспросить об этой местности нескольким больше? Возвращатся не хотелось, да и не стал бы, к тому же, так и не решил до сих пор, стоит ли вообще идити в город. Какие у меня там возможности?
   Заняться заданиями неписей? В топку, хватит, наелся, не интересно. Попытаться найти для себя гильдию? Не уверен, что оно мне надо, по крайней мере, я все еще оставался одиночкой и делить свой досуг с кем-либо еще не собирался однозначно. Можно, конечно, просто вступить и свалить куда глаза глядят, получая плюшки и возможности члена клана, но, опять-таки, оно мне так надо? Нет, причем однозначно и явно нет! Да и денег не было, что бы банально приодется, а не бегать в этом балахоне, так что и это отпадает. Вот и остается только одно - убрести, куда глаза глядят и попытаться разжится всем, что нужно, собственными силами. Начать фармить данжи в одиночку, если осилю, а как не потяну, перейти на обычных мобов в какой-нибудь глуши. Мир игры полон секретов и тайн, обязательно что-нибудь да подвернется интересное. А начать можно банально и отсюда, как там Камиэль сказал: "...это закрытый данж, "Гробница Анариот", вход только порталом..." То есть просто так сюда никто не доберется, а значит место редкой посещаемости и, соответственно, довольно вкусное в плане прибыли по всем статьям. Так что все, решено, жду возрождения мобья и попробую одолеть этот орешек сам.
   Все это, конечно, стояло еще под вопросом, кто его знает, как поведет себя эта обитель опыта и лута после ухода ушастых, может, и вовсе зря жду. Но, как говориться, попытка не пытка, в нос ни от кого не прилетит, один я тут, одинешенек, сиротка убогая.
   Сидеть пришлось довольно долго, хорошо хоть над Гиблым Лесом постоянно стояла пелена облаков, не пропускающая сюда ни единого лучика солнца, может, действительно проклятое место? Время тянулось медленно и мне удалось достаточно насмотреться и на сам лес внизу, и на вход в данж позади, а так же омотреть портальную площадку, окруженную каменными резными колонами и укрытую крышей. Готикой несло отовсюду, от каждого изгиба и завитка, даже форма крыши с зубцами по краям - все мрачное, темное, создающее какую-то особую атмосферу, в общем, респект и уважуха тем, кто создавал. Сам же портал выглядел как сложенный из четырех равных кусков круг с каменным кольцом окоемки, слегка светящийся бледным белесым маревом, дальше же шли уже плиты самой беседки, если это можно так назвать. Необычно и со вкусом, мне лично понравилось, попытка же встать в центр никаких изменений не принесла, не выпало никаких менюшек, мир не изменился, и вообще все осталось по-прежнему. Ясно, или нужен какой-то свиток, или портал натсроен лишь на прием, а не на отправку.
   Рейд-группу эльфов я так и не дождался, распахнутые каменные створки входа сами собой пришли в движение и с грохотом захлопнулись, давая понять, что данж освободился от чужого присутствия. Теперь лишь бы не вышло так, что он временной и ему для перезарядки требуется время. А то и еще хуже - не пустит внутрь без особого задания. Но все оказалось проще, едва я ступил на ступени храма, воздух у правой створки ворот задрожал и сгустился, принимая очертания довольно странного существа, похожего на помесь девушки и насекомого одновременно.
   "Дух Анариот", прочел над ее головой, и стоило только приблизиться, как полупрозрачное нечто, до этого только, видно, и ждавшее нужного момента, произнесло уставшим, разбитым голосом:
   - О, путник, неужели ты пришел в мой дом, что бы спасти меня?
   - Эмм, ну, можно и так сказать, - как-то не хотелось после всех своих мытарств ни спасать никого, ни вообще заниматься благими делами. Я эгоист, и точка, буду тупо грести все под себя, стараясь не вредить никому, по возможности, но и себя не обижать, как-ни-как, один я тут, без помощи и друзей.
   - Тогда ты должен знать, моя воля слабеет, и я не смогу тебе ничем помочь, мой дух заточен в клетке и бессилен, тебе предстоит преодолеть мой гнев, но знай, внутри и всем сердцем моя душа будет с тобой. Удачи тебе, бесстрашный воин!
   Призрак начал таять уже ближе к концу всей этой билиберды, истошно заламывая все четыре тонкие ухоженные руки и перебирая суставчатыми лапами, поддерживающими внушительное брюшко, не знаю даже какого насекомого. Анариот была, своего рода, кентавром, только вместо лошадиного крупа - имела часть насекомого, причем довольно изящно исполненную, и если бы я был ее рода-племени, то непременно запал бы на такую красотку. Тем более что верхняя часть оказалась ничем не хуже: ангельское личико, точеный торс и грудь третьего, а то и четвертого размера, плюс четыре руки, в общем, огонь, а не девка.
   Когда призрак полностю исчез, началась фаза скрипа и грохота, тяжелые каменные створки нехотя пошли в стороны, набирая скорость, и в конце просто-таки громогласно шмякнулись о скальную породу.
   - Блин, чего так громко-то, - пришлось даже в ухе поковырять, не помогло, в черепе словно эхо гуляло, от одного уха к другому, от макушки до... в общем, эффект прошел сам собой и я двинулся вперед. Ну, да, антураж знакомый донельзя, проходил тут уже, только трупы везде лежали и больше никаких отличий, собственно, а вот и они.
   Из боковых проходов, постоянно взбрыкивая на лапах и подхлестывая себя периодическими множественными взмахами крыльев, не открывая полностью спинную броню, на меня двигалось нечто страшное в количестве четырех особей. "Привратник храма" - значилось над каждым, восемьдесят седьмой уровень. По сути и по факту передо мной были обычные жуки, разве что увеличенные до размеров хорошего джипа и заимевшие угрожающего размера жвалы. Других явно боевых частей у них не заметил, лапы без шипов и когтей, жал, вроде бы, нет, вон как брюха изгибают, разве что плеваться еще могут, но это уже по факту установим. Итак, в бой!
   Вся четверка окочурилась довольно бытро, я даже не понял, в чем прикол, стараясь бить только в голову и выдавая, чуть ли, не через раз по криту. Причем потом вообще запрыгивал им на спины и, пока твари не умудрялись меня-таки сбросить, прилично раздалбывал их тупые головы. Во-первых, пока "катался", остальная троица лишь бесполезно бегала вокруг и, во-вторых, "лошадки" могли преспокойно брыкнуться на спину или счесать меня барельефами и прочими декоративными выступами на тенах. Но были тупы, за что и поплатились.
  

"Получено 147 единиц опыта"

   И никакого лута, жаль, но капнувшие почти шестьсот единиц полностью сгладили разочарование. Также заметил увеличение экспы, по всему выходило, это из-за того, что иду сам, а тогда, кроме меня, рядом сражались еще и эльфы, так что, данж ввел что-то типа ограничения или штрафа. Как-то так, в общем, да и не суть важно, лишь бы одолеть этот орешек самому.
   Потом были еще четыре Привратника, и еще, они словно обитали в этой кишке коридора, дожидаясь, пока гости не ступят в их зону ответственности. И только тогда выползали покарать наглецов, осмелившихся без спроса вломиться на вверенную им территорию. Как противник они не впечатлили, дохли быстро, мазали почти постоянно, атак увидел всего три типа. Мобы быстро кидались вперед, в надежде ухватить добычу жвалами и, пройди такой фортель, думаю, пришлось бы ох как несладко. Потом был еще боковой удар, когда достаточно оказывалось лишь отскочить назад, и дождаться последней фазы приема - кусачая часть монстра, тогда замирала в противоположной от изначальной точки стороне, повернутая чуть вверх и круто вбок. И я успевал садануть по подставленному уху, вернее, в то место, где оно бы было у человека, три, а то и все четыре раза. А благодаря достижениям по черепушке у меня шел повышенный шанс крита, в общем, оплеухи они ловили увесистые и смачные. Ну, и последняя, самая неприятная атака, под конец хитов Привратники буквально спамили ею, заставляя вертется и отскакивать больше, чем наносить удары. Мобы начинали быстро наскакивать в попытках ухватить жвалами, причем интервал применения этого навыка был довольно мал, примерно секунда-две, так что в это время я предпочитал седлать рядом стоящего жука и отвешивать люлей уже ему. А потом они просто мешали друг дружке, больше наскакивая на своих же и позволяя добивать себя. Короче быстро, интересно и почти безболезненно, а те от силы два десятка процентов хитов, что они умудрялись мне снимать, восстанавливались до очередной хватки, Феникс рулит, что еще сказать.
   Когда петляющая кишка коридора вывела меня в первый зал, я уже знал, с кем придется схлестнуться, так как видел их трупы и примерно оценил степень опасности. И не удивился, когда понял, что ошибся, ну, было у меня такое, не часто, но было. Врагом стал летающий противник, для атаки резко пикирующий сверху вниз или сбоку над самым полом, а так же твари еще переодически стреляли жалом из задницы, по-другому это раздувшееся брюхо никак не назовешь. И вот с ними пришлось повозиться, дальние атаки оказались куда как неприятные, причем применяли их мобы лишь в самые неподходящие моменты. Бил я теперь гораздо реже, чем бегал, уворачиваясь и прячась за колоннами у стен, заставляя летающую кавалерию заметно нервничать и спускаться на пол в ожидании появления добычи. Был бы у меня лук, можно было бы попробовать расстрелять эти махины отсюда, однако, думаю, они бы ответили не хуже, в четыре-то ствола против моего одного. Но все равно решила разница в уровнях и туева хуча моих пассивок с вампиризмом, критами, повышенным уроном, про плюс двадцать процентов ко всему вообще молчу.
   Далее опять коридор и все те же привратники, они тут будут во всех таких переходах, ломаной змеей уводящих вглубь острова. Территории под данж были задействованы огромные, к тому же, через два зала начнутся ответвления, которые я не намерен был пропускать, опыт капает, риск минимален, только вот лута нет, и это пока единственное, что напрягает. Спустя примерно час избиения летающей, ползающей и намертво сидящей на одном месте насекомоподобной живности, удалось добраться до последнего знакомого зала. Дыра маячила все в том же месте, а под ней, свернувшись гигантскими уродливыми мокрицами, замерли четыре "Стража Матки", вздрогнувшие, едва спустился со ступеней вниз. Тут вообще любой зал и коридор начинались и заканчивались ступенями, а стены красовались если не колоннами, то уж точно какими-нибудь фресками или картинами, изображающими вевозможных насекомоподобных тварей. Интересно было бы почитать про историю этого места, что тут произошло и почему дух Анариот в таком состоянии.
   Первые атаки Стражей не были чем-то необычным, все это уже я видел, да и пришиб даже парочку. Хотя стоит-таки признать, что эльфы их до этого порядком потрепали, а мне лишь пришлось вогнать последнюю пару гвоздей в их гроб, совместный, так казать, ибо не вовремя под руку оба попались. Сейчас же мне противостояли танки, жирные, толстые и хорошо бронированные танки, впрочем, почти треть им сняла "Аура боли", а остальное доколотил сам, постоянно выдерживая около себя лишь одного противника и смещаясь так, чтобы он перекрывал всех остальных. Пришлось и полетать, не без этого, однако тут урон шел, в основном от столкновения, так что, для меня это было, своего рода, даже развлечение. Гибли Стражи все как один, сжимаясь в клубок и пытаясь подставить еще целые бока, вроде бы как, давая время соратникам добраться до обнаглевшей и ставшей вдруг такой опасной добыче. После них в зал ввалилось еще такая же четверка, и все повторилось с точностью до мелочей, их трупы присоединились к пердыдущим Стражам, а я уселся под одну из колонн, ожидая, пока восстановятся хиты.
   Честно говоря, данж был явно не под мой уровень, механика игры довольно четко распределяла иерархию силы, и даже десяток левелов был весьма ощутим. Ну, по крайней мере, для меня, и плевать на пассивки, чай, не у меня одного они, бегаю-то голый почти считай, а народ весь в крутом и наврняка точенном шмоте ходит, и не с десятком навыков, среди которых лишь один боевой, как у меня. А с полным набором выживания под любую ситуацию. Так что моя фора в почти двадцатку ощущалась весьма и весьма. Так что пройти этот данж шансы были неплохие, разве что последний босс может неприятно удивить, ну, да там видно будет.
   Дождавшись фулл-хп, дивнулся дальше, но уже более осторожно, так как зона информационного комфорта кончилась, и что там ждет впереди, мог лишь догадываться. И оказался прав, десяток Стражей вокруг меланхолично ворочающейся на кладке яиц "Матки" девяносто третьего уровня, и стилизация имени моба явно давала понять, что передо мной если и не полноценный главарь всего и вся, то уж мини-босс точно. Хотя какой-там мини, с приличных размеров экскаватор в виде получервя, полужука с кучей вяло шевелящихся лап и пастью, способной проглотить всего Стража целиком. Ярко фиолетовая, блестящая поверхность монстра ловила свет пылающих на стенах залы десятка факелов и отбрасывала по сторонам непрекращающие свой бег блики. Отражаясь почти на всем: на полу, стенах, колоннах, кладке с яйцами и даже на своих охранниках, уже знакомым образом свернувшихся громадными бронированными бубликами. И что со всем этим делать, моя фантазия не могла даже представить.
   А как, интересно, поступили эльфы? Наверняка просто сагрили всю толпу, Матка осталась у яиц, скорее всего, она тоже неподвижный моб, а остальных просто растянули по коридору и, отступая, хреначили по тем, кто первые в ряду, всем скопом тут они точно пройдут. Мне же такая тактика не очень нравилась, четыре Стража при свободе маневра снимали мне, в итоге, чуть больше половины хитов. Десяток, скорее всего, просто затопчет рано или поздно, так что на открытом месте бой противопоказан сразу. В коридоре - даже не знаю, пятиться-то все равно придется, уж они явно отступать не будут намерены, а переть напролом для меня самоубийство. Так что и так не так, и эдак не подходит, что же делать?
   В итоге решил положиться на волю случая и импровизацию, а так же свои быстрые ноги и некоторую медлительность, присущую всем танкоориентированным существам в игре. А что вы хотели, если куча брони и жизней, получи в противовес урезанный урон и уменьшение скорости хода. На боссов, это, конечно, не распространялось, но на всех остальных вполне. И так, агрим!
   - Э, чего разлеглись-то, личинки навозные! - сложив руки рупором и сходя со ступеней в зону агрессии, проорал первое, что пришло в голову. А потом развернулся и припустил назад, надеясь, что эта тактика сработает и если не растянет их, заставив потеряться или еще как застрять, то, хотя бы, не всем скопом на меня одного накинуться. А еще это покажет их зону агрессии, за которую твари, по идее, не станут уходить. Если же станут - я труп, ни убежать, ни спрятаться мне не удасться, а против сразу десятерых схватка заранее проиграна, всех все равно не пребью, меня они укакошат гораздо быстрее.
   Стражи оказались глубоко социальными личностями и дружно повернули назад перед предыдущим залом с трупами свои коллег. Черт, не расходятся, сволочи, и не багуются, впрочем, на последнее я мало рассчитывал, мир игры был слишком идеален для этого. Пришлось плестись за ними и принимать "честную" схватку один против десятерых, стараясь долбить одних и тех же и не подставляться под удары.
   Первый блин вышел комом, назад гадины повернули, не потеряв ни одного товарища, а когда пошел за ними, все десять блистали идеально полным здоровьем и уже глядели в мою торону, только и ожидая, как спущусь вниз. Пришлось наглеть и получать больше и больнее, меня теперь уже конкретно грызли и кусали, а если умудрялись попасть и отбросить, так еще и наседали потом сверху, топча, как стадо баранов тряпичную куклу. Это оказалось очень опасно и болезненно, после двух таких танцполов пришлось срочно ретироваться, так как жизни упали почти в красную зону и третьего подобного издевательства я бы просто не пережил. В общем, попытки предпринимались, а ошибки учитывались, и в итоге я таки свел все поголовье охраняющих Матку стражей к нулю, умудряясь уничтожать по одной твари до момента их дружного разворота. Потом восстанавливался, поминая хорошим словом Феникса, без которого торчал бы тут, залечиваясь, часами и пер вперед, выманить и истреблять.
   - Блин, а ты здоровая, - минут пять ушло только на оценку предполагаемых возможностей Матки, потом еще сделал пару кругов вокруг нее, заставив нервно дергаться и сучить всеми лапами. Тварь сидела на месте как приклеенная, даже развернуться мордой ко мне не могла, косясь и судорожно вздрагивая всем своим массивным телом. Может, хоть с нее какой-нибудь лут упадет, сколько же можно меня прокатывать, как-ни-как, мини-босс, жадничать тут не положено.
   Первая же попытка напасть чть не увенчалась катастрофой, я даже приблизиться не успел, как эта махина выдохнула из пасти темно-фиолетовое облако, довольно быстро ринувшееся вниз и покрывшее вокруг нее добрых метров десять в каждую сторону. Черт! Выглядела эта дрянь очень нехорошо, не думаю, что смог бы дальше продолжить бой, попади на меня такая гадость. Но паранойя не подвела, дернула назад, заставив даже прыгнуть в конце, рыбкой устремившись в полет к ступеням, лишь бы только уберечься. Впрочем, истаяло оно все в течение десяти секунд, не более, и можно было вновь идти в атаку.
   В этот раз Матка просто пыталась садануть по мне своими молотилками, натыканными вдоль тела с завиной густотой, и таки попала, сразу сняв почти треть жизней и отбросив на добрые метров двадцать в сторону. Ого, да тут от одного столкновения еще столько же бы снялось, я невольно проникся уважением к противнику, снять столько одним ударом дорогого стоит. И попытался зайти спереди, что закончилось почти печально - меня решили проглотить и даже уже сделали это, пришлось использовать то единственное, что было в арсенале и могло хоть как-то изменить ситуацию. Уйти в сторону я все равно не успевал, слишком все быстро произошло, и потому саданул по краю разверзшейся надо мной пасти тем единственным, что еще оставалось, и не было толком опробоавано - "Скользящей ладонью".
   Что тут сразу же произошло, просто не описать! Матку откинуло с такой силой и скоростью, что башка твари мотнулась подобно одуванчику, попавшему под носок ботинка школьника, скучающе бредущего домой поле не особо удачного дня. Хиты твари просели где-то на четверь, а мои ухнули вообще куда-то ближе к нулю, заставив все вокруг потускнеть и слегка размыться. Я даже опешил от такого, это же сколько у чудовища жизней, и какой силы считалась эта атака с проглатыванием, что вышел подобный эффект. У меня ведь там почти читерский процент возврата, на проходящий по мне урон циферка совсем маленькая выходить должна, и то старался из-за этого никогда не использовать, выносливости жалко. А тут такое!
   Короче, как побитая собака, кое-как отковылял к ступеням, правда, не поднимаясь на них, а ну как игра посчитает это бегством с поля боя и восстановит этой гадине все хиты. Нет уж, восстанавливатся буду здесь, и пусть она пялиться на меня и знает, вернусь, отомщу и мало ей не покажется. Однако тварь была иного мнения, и через пару минут надо мной расцвело темно фиолетовое облако, из которого выйти опять-таки удалось лишь чудом, вернее, благодаря скорости и бонусам от боевых шагов. Любые другие игроки попали бы в него сто процентов, и тогда уже кто круче: их лекари или зловонное дыхание Матки. Думаю, было бы пятьдесят на пятьдесят, танки выжили бы точно, а вот дамагеры - кто знает. Ибо, как говорится: умер танк - виноват хиллер, слег хиллер - виноват танк, а если сдох дамагер - то сам виноват.
   В итоге бегал так каждые минут десять, дожидаясь восстановления хитов и решив еще разок рискнуть, но теперь уже с полной полосой здоровья и надеясь на крит. Черт если пройдет увеличенный урон, сразу две четверти у гадины убудет, я же опять восстановлюсь, побегаю по зале, и добью сволочь такую. Хотя нет, добьет она как раз таки себя сама, я лишь позволяю ей в вырываемую ею самой яму и попасться. Но, не судьба, не критануло ни в этот раз, ни в два последующих. А "Скользящая ладонь" была теперь основательно взята на вооружение и признана читерским приемом.
  

"Получено 1234 единицы опыта"

   Ожидалось, конечно, больше, но, видно режется все от разницы в уровнях. Хлюп! Хрясь! Крак! Начали вдруг лопаться яйца, и я, от греха подальше, опрометью кинулся прочь из зала, ну его на хрен, жизней всего ничего, а тут неизвестный противник. И оказался полностью прав, потомство, вылупившееся после смерти своей маман, тут же принялось резво прыгать и скакть по всему залу, причем довольно быстро и зубато, клацая непомерно большими пастями для столь нежного детского возраста.
   - Вот это подляна, - я стоял на ступенях, и оторопело смотрел на всю эту свистопляку, молодянк явно был голоден, а жрать оказалось нечего. Друг дружку они лопать не хотели, так что метались в поисках жрачки из одного конца огромного помещения, в другой, но ничего не находили. В общем, будь у меня лук, все оказалось бы проще, эльфы так вообще их раскатали в блин в первые же минуты, наверное, а мне вот сиди, хилься, а потом отбивайся от двух десятков тварей размером с хорошую таксу. И ведь резвые какие, и прыгают высоко и, что особо неприятно - далеко. Сразу вспомнилось из реала, техника даже была такая против огнестрельного оружия, "маятник качать" называлась, вроде. Только мне она была незнакома ни там, ни, тем более, здесь. А ох как бы она сейчас пригодилась.
   Но делать нечего, пришлось подставляться и давить, давить и еще раз давить. А потом приловчился и, зажав в одной руке труп недавно убитого малька, сбивал им в полете остальных, словно битой, а потом топтал ногами, добивая, благо, жизней у них было совсем ничего. Скорее всего, они оказались тактикой "добей раненого врага", не более. Вот вцепится таких штук пять-шесть, и кто знает, сколько ты продержишься, а ведь до этого был еще бой с их мамашей. В общем, данж с сюрпризами и для любителей подлянок, мне лично не понравилось. Из поледнего дитенка удалось лутнуть каменную фреску, подошедшую к орнаменту на двери в противоположном конце помещения. Ели честно, то сам данж не впечатлял, я ожидал более чего-то величественного, больше золота, пафоса и прочей мишуры, создающей атмосферу. А тут везде каменные плиты, факелы, да колоны с барельефами и росписями. Да и мобье так себе, не впечатлило почти, а поначалу ведь было неплохо, да приелось.
   Когда же подошел осмотреть тушу Матки, то, наконец, повезло, скорее всего, вся игра буквально каждое действие, любой нюанс и событие просчитывала на множество формул, слишком сложен и реалистичен был ее мир, что бы это было не так. Более высокоуровненвые монстры и, в особенности, босы, имели куда выше шанс что-нибудь дропнуть, если первышали твой левел, и с отрывом по силе не в их сторону этот шанс лишь уменьшался. Так что можно было считать, что удача улыбнулась-таки наряженному лишь в трусы, перчатки, амулет, пояс, кольцо и дырявый балахон путнику, явив свое расположение.
   Причем так, словно я ее через дорогу перевел, как старушку в час пик, получив в награду на свои босы ноги пару великолепных сапог. Радовался, как ребенок, сразу же натянув и оценив, как удобство, так и красоту. В таких не по данжам бегать, а в свет на балы да на званые пиры ходить, стильные, до чертиков. А еще темно фиолетовые, явно из кожи этой твари, с темно красными бусинами камней на месте завязок, с мягкой декоративной шнуровкой и суженными к низу каблуками. Да я блин мачо стану, если соберу комплект, хоть тут и присутствует перекос в явно бесполезную для меня характеристику.
  
   "Мягкие сапоги Анариот. Редкие. Сетовые. Параметры: Харизма +10, Скорость бега +5%. Прочность: 200/200"
  
   Наверняка на какого-нибудь барда там или еще кого, так-то стат полезный, но исключетльно для болтовни и узкоспециализированной братии. А мне хватит и бонуса на бег, не гордый, да и фасон нарвится, жаль только балахон почти все скрывает, лишь носки и видно.
   Перестраховавшись и дождавшись полного восстановления жизней, маленькие поганцы, все-таки, покоцали меня всласть, аккуратно вставил недостающий кусок фрески в мозаичный замок двери и на всякий случай отошел в сторону. С шорохом и скрипом створки поползли в стороны, но никто, как я опаслася, не выпрыгнул, и не заставил меня огребать, пронесло. Зато наблюдалось нечто иное и даже несколько дикое в подобной обстановке - ловушки, твою за ногу, только их мне и не хватало! Мобы мобами, а на такое я не подписывался и вряд ли был готов: слишком много подозрительных отверстий было в полу, стенах и потолке. Да и сами плиты выглядели не лучше, одни были выше других, ненамного, но заметно, а еще запыленные канаты, натянутые через каждые метров пять под потолком. И это только видимая чать коридора, за повротом явно были еще сюрпризы, ох, как же мне не хотелось туда идти.
   Но потом приободрился, отметив полное отсутствие факелов и какого-либо еще освещения, при такой темноте высоту плит вряд ли кто смог бы разглядеть, мне же подобное различие бросилось в глаза почти сразу. То есть уже преимущество перед другими, а значит - и выше шансы! Для проверки сначала бросил труп одного из детенышей Матки на низкую панель - ничего не произошло. Потом повторил тоже самое с высокой, мгновенно утонувшей в полу по самые не хочу - и что тут сразу началось! Воздух буквально пропитался зазвучавшими свистом и хлопками, а глаза не успевали уследить за мельтешащими тенями, шпигующими пространство с чудовищной скоростью. А с потолка, мгновение спустя, ударил густой темно-зеленый дым, тягучий и даже на вид чудовищно ядовитый, буквально один вдох - и ты труп, мгновенно накрывший по три соседних плиты в каждую сторону. Я охнул, представляя, что бы со мной стало после такого, упасть не встать, короче, окочурился бы сразу!
   Вперед шел с тяжелым камнем на сердце, ошибусь, и пиши пропало, но пока везло и опасные и коварные ловушки удавалось миновать без проблем. Да и за поворотом была все та же система с теми же признаками узнавания. Внезапно сзади что-то истошно завизжало, захрюкало, я резко обернулся и с раширенным от мгновенно охватившей паники глазами уставился на принявшую чудовищный оборот картину. Ситуация изменилась кардинально, влип по самое не хочу. В стене открылся проем и в мою сторону, злобно скалясь, несся десяти уровневый, явно припадочный, моб. Дикий визк и злобные, издаваемые этой гадостью звуки лишь усиливали панику, заставив сердце или что у меня там сейчас заколотиться в разы быстрее. Наверное. Но вся трагедия заключалась в том, что эта мелкая сволочь напрочь игнорировала ловушки, активируя их одну за другой и оставляя позади себя беспросветный темно-зеленый туман. Скорость же у этой мелкой суки была такова, что позволяля ей благополучно проскакивать все опасные зоны, и совсем скоро маленький гаденыш добежит и до меня.
   Лучник или маг еще мог бы попытаться его снять издалека, да даже метнуть в него можно было чем-то постараться, десятый уровень, как ни как, от тапка помрет, но я-то гол, как сокол! И что делать?! Черт, черт, черт!
   В итоге не придумал ничего лучшего, как метнуться вперед, надеясь лишь на то, что смогу вовремя распознавать опасные плиты, активирующие для меня код смерти. А сзади во всю шипело и свистело, подгоняя и мотивируя так, что только пятки сверкали, вмиг потяжелевшие от бухнувшегося в них сердца. Забыл обо всем, о награде и возможныхъ плюшках впереди тоже, да и о каких плюшках может вообще идти речь, когда несешься, сломя голову, так, словно за плечами все демоны ада скаляться в спину. У страха, как говорится, глаза велики, и мне удалось себя так застращать, что когда-таки ступил на плиту-активатор, ощутил лишь движения воздуха позади, умудрившись выскочить из опасной зоны за доли секунды до попадания смертельного облака в легкие и на кожу. Больше я так не лажал, а потом, спустя мгновение, мне в голень вцепилось нечто маленько и очень, очень злое, принявшееся с остервенением трепать и рвать штанину.
   Остановиться смог только с пяток плит спустя, осознав, что опасность миновала, а висящий на мне клещом гаденышь больше пакостить не станет. Над поросенко-образной тварью занчилось - "Хмуль", десятый уровень. И все это время, низкорослое несчастье грозно сопя и повизгивая от напряжения пыталось снять с меня хоть сколь-нибудь жизней, однако штаны и сапог держались, да и балахон одной лишь своей складкой забил почти половину пасти этому паршивцу. В общем, спустя секунд десять оторопелого разглядывания, растерял всю свою злость и даже с некоторым мазохизмом залюбовался упорством и напористостью этого малыша. Больше всего он походил на низкорослого, размером с кошку, кабанчика. Имелся небольшой пятак, подвижная, на крепкой и короткой шее голова с довольно большой для таких размеров пастью. Спина выгибилась на подобие кошачьей, и весь зверек буквально выглядел средоточием грации и ловкости, в тоже время, являясь довольно сбитым и крепеньким, как для своих пропорций. Куцый, словно купированный хвост и толстенькие, на манер собачьих лапы - в общем, такая себе химера, ни дать, ни взять скрестили поресенка, кабана и еще по мелочам пару тройку зверюшек. И еще шерсть, короткая, бурая, местами ярко рыжая и даже огненная, буквально лоснящаяся во всей этой темноте, как это миниатюрное гадство будет сверкать при свете солнца, не хотелось даже думать. Гробить существо расхотелось, слишком мелкая тварючка, и уже не опасная, рука не поднимется просто, что же с тобой делать, а?
   И, скорее интуитивно ухватив его за шкирку, с легкостью оторвав от себя, попытался сунуть в открывшийся перед глазами инвентарь. Вот те на, Хмуль преспокойно занял ячейку, мгновенно замерев и приняв вид статуэтки, или же притворяется, мелочь вредная, или в рюкзаке все себя так ведут, очередная фишка игры? Возможно. Честно говоря, никогда не обращал внимания, надо будет почаще в него все совать и складывать, авось еще к чему неординарному прийду. После этого уже без спешки и основательно присматриваясь, куда ставить ноги, миновал все оставшиеся ловушки и вышел во вполне обычный коридор. А тут же повылазивших из своих отнорков Привратников встретил, чуть ли, не с улыбкой - дорогие вы мои, как же я по вам соскучился!
   Затем был еще одни зал со Стражами и летающей хренью, существенно усложнившей мне процесс избиения всего и вся, но так и не сподобившейся довести меня до состояния трупа. Тут вся тактика заключалась в своевременной смене колонн в качестве защиты, а так же избегании любых мало-мальски открытых пространств. Только под стеночкой, перебежками, и не высовываясь, в общем, с горем пополам, пару раз-таки чуть не навернушись медным тазом с концами, но справился, отделавшись, по сути, лишь парочкой испугов, когда хиты просели вплоть до оранжевой зоны.
   И вот, наконец, я добрался до того, ради чего перся через все эти залы и коридоры. Продираясь сквозь туеву хучу не особо комфортных, но и не смертельных для меня мобов, впитывая очки опыта и подвергаясь постоянным гонениям параллельно с избиением. И даже чуть не пожертвовал голенью, отдав ее на растерзание, несомненно, одному из самых опасных местных зверюг, своим упорством и наглостью чуть не загнавшим меня вусмерть. И ведь, примерно как-то так все, несомненно, и было!
   Открывшаяся впереди зальная площадь превосходила размерами все, что только доводилось видеть ранее. Высоченные потолки, разделенные декоратвиными балками, гигантские кориатиды, подпирающие свод совершенно в необычных позах и с грустно опущенными к низу мордочками, а еще жутко скалящиеся со всевозможных размеров фресок со стен кошмарные твари, совершенно не похожие ни на одну из встреченных мною ранее, буквально приковывали к себе взгляд, словно напитанные неизвестной магией. Как-бы не очередная ловушка, а то натерпелся уже такого, хватит. И все расписано и украшено, везде вензеля, завитушки и прочая неготическая ересь, смотревшаяся вкупе совершенно нереально. Вроде бы и красиво и, в то же время, слишком все сумбурно, будто проявивший вкус зодчий принял лишку и на треть запорол почти все свои старания. Примерно такие ощущения вызвал брошенный в первые мгновения со ступеней взгляд, а потом глаза зацепились за фигуру в центре, и все отошло на задний план - "Анариот", сотый уровень, босс.
   Замерший неподвижно колосс ничем не походил на призрачную фигурку у входа в данж, никакого изящества линий, женской хрупкости и точеной фигурки. Одни лишь рубленые края массивной, до самого брюха панцирной брони, пластинчатой попоной свисающей с обеих сторон, латные перчатки да глухой шлем, напрочь скрывающий лицо Анариот. В руках монстр держал по здоровенному копью, причем каждое сжималось двумя ладонями и все равно оттягивало конечности чудовища к полу. Тяжесть и их силу удара я даже представить себе не мог, пушинка, пылинка, микроб против подобной мощи, вот кем почувствовал себя в тот миг. Идти дальше расхотелось мгновенно, да и был ли смысл? Уровни у нас примерно равные, только у нее ранг мега-босса, а я как был гол как сокол, да так и остался, по сути, плюс еще недоучка, в общем, ком в горле и глаза навыкате. Чуйка внутри откровенно держала меня за грудки и, бешено теребя ворот, мотала головой в сторону выхода, так что признаться, почти поддался. Но только почти, внезапно вспомнив, что еще не бежал ни из одной битвы, и ни разу не отступал, да и имя данное мне тоже что-то да значило - "Не сворачивающий с пути". Гордо? Да, а еще глупо, но эта мысль была тут же задвинута на дальний край и благополучно забыта. Так что меня попросту обуяла гордыня, и шестерни мозга заскрежетали под напором греха, заставив сделать еще пару шагов вниз.
   Громадный шлем тут же резко дернулся, копья качнулись, и чудовищная туша принялась разворачиваться в мою сторону. Нутро сжалось от предчувствия беды, нет, страха не было, лишь осознание того, что совсем скоро меня прихлопнут аки муху. Был Гаумат, и нет его, а все потому, что не туда полез. Громадные суставчатые лапы, не спеша и с глухим стуком поворачивали массивное тело грудью ко мне. И это была единственная часть монстра, которая импонировала, все остальное было враждебным и буквально дышало смертью и разрушением.
   - Кто посмел вторгнуться в Храм Анариот?! - каменные своды невероятным образом размножили глубокий грудной голос, заставив метаться искаженным эхом от одной стены к другой. Акустика потрясала и подавляла одновременно.
   - Я пришел по твоей просьбе, о, великая! - а что мне еще ей ляпнуть, только лесть и преклонение, авось проканает. Не проканало:
   - Ты лжешь, букашка! - в прорезях шлема что-то гневно сверкнуло ядовито-желтым, словно два фонаря зажглись.
   - Хорошо, лгу, - поднял руки в примеряющем жесте, - но мы все еще можем договориться.
   Черт, правое копье тут же ушло в замах, да как быстро, вроде бы еще только мгновение назад касалось острием земли, и тут уже почти на уровне плеча.
   - Ты умрешь, ничтожество!
   И в следующий момент я уже несся куда-то в сторону, не в силах описать объявшие меня эмоции. Дурак?! Да! Идиот?! Да! Кретин?! Еще бы, чем только думал, встревая в схватку с таким, с такой, с этим, короче! А сзади продолжал осыпаться камень, вываливаясь из стены целыми блоками и заваливая ступени и все остальное в радиуе метров десяти осколками, крошкой и медленно оседаемой взвесью чего-то более мелкого и блестящего. Таранный, чудовищной силы удар гигантским копьем буквально взорвал колону, перед которой я стоял, шрапнелью брызнувшей во все стороны, и врубился в стену за ней, заставив вздрогнуть пол под ногами. Каким чудом меня дернуло оттуда за мгновение до удара, не знаю, но то, что произошло двумя секундами ранее, убрало все сомнения насчет неповортливости и медлительности Анариот.
   Вот копье свое она доставала долго, да, не особо торопясь и даже не отслеживая мое передвижение, да и не зачем ей это было, слишком сильна, мощна и, по сути, неуничтожима для блохи, подобной мне. И как эльфы с ней справлялись, и управились ли вообще? Думаю, что нет.
   В следующее мгновение пространство позади меня буквально жахнуло в спину воздушной волной, и континентальный снаряд класса "копье" с оглушительным грохотом встретился со стеной. Думал, хуже уже просто быть не может: меня проволокло по плитам, словно собачонку ураганом, бепорядочно переворачивая и нещадно счесывая об камень, прикладывая то головой, то спиной или ребрами, в общем, всем, и хотя это было бесполезно, таким меня уже не пронять, но потом началось самое страшное. Свод шел трещинами и рушился вниз, с шумом, тучами пыли и опять-таки непонятной золотистой взвесью, камни и балки, размером с хороший микроавтобус с жутким треском падали на пол, разлетаясь сотнями тысяч больно жалящих осколков. И вот это уже чувствовалось, хиты дрогнули, начав плавно и уверенно утекать в никуда. Я, как только смог, перекатился в сторону и прыжком достиг ближайшей колоны, а все наростяющая какофония катастрофы уже закладывала уши и заставляла пол под ногами беспрестанно вздрагивать.
   Видимость была аховая, пространство вокруг закрыло беспросветным покрывалом рушащегося и складывающегося внутрь себя храма, но не заметить во всем этом гигантскую тень с отведенным в замахе вторым копьем я не мог. И бросился бежать со всех ног, в то единственное место, что все еще стояло, не поддавшись пожирающей это место разрухе и находившееся подальше от самой Анариот. Два желтых фонаря сверлили меня просто с убийственной ненавистью, даже спина взмокла от сочащегося из них приговора - хрен я выживу, короче, но пока еще побегаем.
   Вфууух! И тут же взрыв, мгновенный грохот соприкоснувшихся с чудовищной силой материй и мир опять завертелся вверх тормашками, беспощадно играя, словно куклой, бесполезной, безвольной и оттого совершенно ненужной. Шмяк! Метров пять до пола, нога кариатиды гладкая, зацепиться не за что, да и выгнут я не то, что бы очень, но совсем не для каких-либо спасательных операций. Плиты внизу стремглав понеслись к лицу, лишь в последний миг встретив руку, и оттого не расквасив нос в лепешку. Пассивки пассивками, но тут уж слишком все сомнительно выходило, да и конечность чисто на рефлексах сработала. А из хаоса продолжающего умирать храма в мою сторону уже двигалась смерть, глухо и сильно впечатывая все шесть конечностей в затрещавший от такого издевательства каменный пол. Как же тебя отвлечь, изыди, демон, куда бежать и где спасаться? Упавший небосвод позволил взгляду поймать темнеющее небо, россыпь звезд и полную безоблачность, и тут же снова перед глазами встали чудовищные контуры Анариот. Колосс все приближался.
   Да твою же за ногу, должен же быть способ тебя одолеть, просто обязан. Ни за что не поверю, что тут ходят рейдом в десять, да хоть и в двадцать человек, такую махину ни один танк не сдержит, а ее удары ни один лекарь не отхиляет. Нет! Тут явно какой-то подвох, заковыка или еще в чем дело, но только не прямое столкновение лоб в лоб. Это просто нереально, не на моих уровнях однозначно. Думай, голова, думай, что такого необычного было по дороге, ну же, ну! Что явно не вязалось в общую картину?! Мобы, жуки, ловушки, яды, еще...
   И, абсолютно не веря, лишь желая удостовериться, что ошибаюсь, открываю инветарь, хватаю за шкирку статуэтку и выпускаю на свободу - Хмуля. И тишина...
   Занавес! Нет слов - просто, нет, слов! Шанс, казавшийся не то что бы мизерным, а почти несуществующим, уходящий, скорее, в глубокий минус, оказался выигрышным - и сработал. На все сто сработал! Шестиногий колосс, до этого неотвратимо шествовавший по мою душу, замер, и с высоты его шлема раздалось совсем уж невероятное:
   - Хмуль, ты...
   Мелкая пакость, не проявившая совершенно никакого страха, вдруг подняла кверху пятак и грустно так, тоскливо завизжала, словно жалуясь на свою непростую и тяжкую жизнь. Последовавшая затем реакция Анариот добила меня окончательно, сразив наповал:
   - Ну, ну, сладкий, не нужно так, все будет хорошо, - два желтых прожектора глаз, сверкнувшие сквозь прорези шлема, тут же уставились в мою тушку, и возвышающаяся надо мной на несколько десятков метров махина надсадно пророкотала, - смертный, ты достучался до меня, но уже поздно, слишком поздно.
   Суставчатые ноги вдруг подкосились и колос с грохотом и силой, сотрясшей пол, тяжко рухнул на брюхо, заставив панцирь на глухо зазвенеть. От этого толчка меня и Хмуля буквально подбросило в воздух, его, правда, выше, да еще так, что тварючка кувыркнулась через голову, и я не мог не поймать жалобно взвизгнувшую пакость, просто рука не поднялась дать ему упасть. И на удивление, он не вцепился, не принялся рвать и метать, а лишь прижался еще сильнее, словно ища защиты.
   Анариот же будто умирала, по конечностям прошла судорога, одна, вторая, попытка подняться закончилась провалом и ее могучий торс, закованный в невероятной толщины панцирь, завалился на бок. Руки выстрелили в попытке удержаться, не дать накрениться еще больше, да так и застыли, не в силах выпрямить неподъемную ношу. Ее глаза вновь нашарили меня, полыхнуди особо ярко, словно в последний раз, и погасли.
  

"Получен 103 уровень"

   Еще секунд двадцать я неверяще рассматривал труп Анариот, абсолютно не понимая, что вообще произошло и почему жив, забыв о разрухе вокруг и о уже начавшем тихо поскуливать Хмуле в руках. Это был шок, своего рода переизбыток эмоций, как контраст от горячего, соприкоснувшегося с невероятно холодным. Так и внутри меня сейчас бушевали, уравновешиваясь, ужас от происходящего буквально секунды назад, и непонятная грусть, гарпуном вдруг засевшая в сердце и тянущая от этого боль. Это было страшно и в то же время неправильно, не знаю только, что, но все казалось неверным, так не должно было быть. Такие колоссы не должны умирать, не обязаны. И неожиданно сам для себя упал на колени, чудовищность произошедшего поражала до глубины души, пусть, пусть она хотела меня убить, раздавить, словно блоху, пусть так. Но ее последние слова, то, как она их произнесла и все остальное...
   Сквозь дыру в потолке заморосил дождь, неспешно, словно нехотя, но абсолютно к месту. Если бы я мог, то хотел бы грустить именно так, с ним, со слезами на щеках, но пока не умел или в игре просто не существовало такой возможности. В груди роилась боль из-за гибели столь величественного существа, за потерю, о которой мир никогда не узнает, но губы лишь кривились в немой попытке проявить бушевавшие внутри эмоции, и плакали только глаза.
  

"Получено достижение "Скорбящий"

   Но я лишь зло отмахнулся и поднялся на ноги, затем, стиснув зубы, подошел к поверженному гиганту и протяну руку, открывая меню лута. Почти неглядя применил "Забрать все" и, не выдержав, поднял лицо вверх, подставляясь прохладным каплям, может, хоть они сделают за меня то, что не смог сам.
   - Не стоит горевать, воин, - раздалось вдруг слабое и еле слышное.
   Я вздрогнул, оглянувшись и никого не увидев.
   - Ты дал мне возможность уйти, не так, как хотела, свободной от гнета, но уж лучше так, чем вечная клетка, - и только тут до меня дошло, что голос доносился не со стороны, а слышался в моей голове.
   - Где ты? - хрипло выдавил, ощущая, как к горлу подкатывает горький ком.
   - Там, где хорошо, где я, наконец, свободна, после всех этих лет, - но в прозвучавшем не слышалось радости, лишь грусть и печаль.
   - Я... я... прости меня, - слова не вяжутся, не знаю, что еще сказать.
   - Ты сделал все, что мог, и я благодарна, ты первый, кто смог понять, и хочу просить тебя еще об одном.
   - Все, что только пожелаешь, о великая, - и ведь не вру, скажет отправиться на другой край мира, отправлюсь, мне терять нечего, а отказать не смогу, да и не захочу просто. Слишком уж накатило, момент прочувствован от и до, в груди словно медленно, но неотвратиом раскручивалась стальная пружина чего-то невероятно важного и действительно стоящего. И мне очень хотелось быть частью этого, очень хотелось, и я буду.
   - Хмуль, мой маленькй старый друг, он совсем одинок в этом мире, - нежно пророкотало в мозгу, - заботься о нем, заботься хорошо, и... спасибо...
  

"Получено достижение "Хозяин"

  
   Внезапно все вокруг заискрилось и засверкало, сотни тысяч ярких искорок забились в каждой частице пространства, заливая все окружающее невероятным количеством красок, играющих и сменяющихся, словно в калейдоскопе. А прямо передо мной, в воздухе начало ткаться нечто бесформенное, вроде золотистого кокона, потом вытянулось и приняло совсем иные очертания, сформировав нечто на подобии фигуры человека, уплотнилось, еще пару штрихов и моим глазам предстало нечто отдаленно похожее на ангела, но однозначно им не являющееся. Больно уж гаденько смотрели глазки, а губы кривились в неприятной усмешке, да и общее впечатление от этой особи у меня сложились не очень хорошее. "Регаж", значилось именем, и полное отсутствие уровня.
   - Поздравляю, ты таки одолел эту тупую сучку, - хмыкнуло нечто, - я уж было начал думать, что спектакль закончится совершенно иным.
   - Ты кто? - сорвалось с языка не особо дружелюбно.
   - Для тебя никто, безымянный и безликий, но в этот момент - твой единственный пропуск наружу, согласно уговору.
   - Какому еще уговору? - ох, как же мне нравился этот тип, как хотелось после этих его слов оторвать ему крылья и спустить наземь, а потом хорошенько отпинать до потери сознания, стерев с физии насешливый взгляд и презрительно криящиеся в ухмылке губы.
   - Ты всего лишь пыль под ногами, смертная мелочь, но уговор есть уговор, а посему тебе пора.
   И он буквально повторил процесс своего появления, только в обратном порядке, развоплотившись, но успев стряхнуть с руки тут же начавшую не спеша нарезать в воздухе круги ярко голубую искру. Чем ближе она была к земле, тем шустрее и юрче становилась, рыская из стороны в сторону, словно в поиске, пытаясь найти то, что должна. И меня тут же осенило, догадка пришла сама собой, как только она меня коснется, я отсюда исчезну и появлюсь где-нибудь еще, и возможно даже настолько далеко, что вернуться уже вряд ли смогу.
   - Хрена тебе лысого, - зло пробурчал в пространство, потом, нагнувшись, подхватил под мышку Хмуля и опрометью метнулся к выходу. Голубая искра все еще вертелась, опустившись почти на метр, но уже откровенно нервничала, задергавшись сильнее и проявляя явное нетерпнеие, еще совсем немного и голубой гостинец ринется в погоню. Это ощущалось буквально всем, и шкурой, и чуйкой и даже задницей, в общем, инфа была достоверной, проверенной, доверять можно. И потому несся я так, словно вновь бежал по ловушкам, будто сзади гнались все демоны ада и еще столько же обитателей преисподней. Нажимные плиты в коридоре стояли вровень, пропустив по себе без каких-либо подлостей и смертельных сюрпризов, затем пошли длинные и тонкие кишки проходов, чередующиеся залами и мало чем друг от друга отличающиеся. Все слилось в едину смазанную картину, остался лишь пол под ногами, поскуливавшая тварь под мышкой и - о, черт, несущаяся вдалеке голубая искорка, опомнилась-таки, сволочь! Дальнейшее вообще не запомнилось, старался просто не отвлекаться и продолжил выжимать из себя все, что только мог, под конец, буквально вылетев на ступени входа и съехав на брюхе вниз, к подножию. Хорошо еще, что умудрился на бегу запихнуть в инветарь Хмуля, так бы расшиб бедолагу вусмерть, тоже мне, дал один обещание.
   Над головой внезапно полыхнуло ярко голубым, пришлось даже глаза прикрыть, спасаясь от слепящего света, и яростно наростающее сиянее, когда уже казалось, что все, ярче и быть не может, вдруг просто схлопнулось, исчезнув без следа. Признаться, ожидал чего-то большего, хотя бы взрыва или еще какой пакости, но лучше уж так, без явных последствий.
   - Успел-таки, - выдохнул с облегчением, хрена с два я отсюда уйду, такой фарм, такой шанс и возможности, а в конце снова она - и еще одна попытка разобраться в происходящем.
   И еще эта гадина с крыльями, у, как же он меня бесил, буквально раздражая одним своим надменным видом, то, как вел себя, говорил и вообще его гадкую и подлую сущность я, казалось, прознал сразу. Таких надо или сразу даваить, топя в болоте, или обходить стороной, иначе себе дороже выйдет.
   Сойдя со ступеней, уселся в тени одного из деревьев, росших на утесе прямо-таки в изобилии, не рай земной, но куда уж лучше той черноты, что тянулась к небу внизу, на земле. Гиблый Лес даже отсюда выглядел соответственно своему названию, а уж вблизи и явно подавно не радовал глаз. Эти же были, как и положено: зеленые, яркие и безопасные.
   Вновь выпущенный на свободу Хмуль тут же принялся проявлять недовольство таким моим поведением, живность крутилась под ногами и, гневно выгибая спинку, то наскакивала на меня с визгом, то отступала, делала пару оборотов в ту или иную сторону и все повторялось заново. Меня же это просто забавляло, комичный зверек не просто вызвал улыбку, нет, совсем скоро я был готов заржать уже во все горло, следя за его выкрутасами и протестом. Хотя в груди все еще тлела искорка грусти, напоминая о том, чему стал свидетелем совсем недавно и причиной тоже. Проникся, ух, как проникся, за душу взяло, да тряхнуло так, что вовек не забуду увиденного величия и ощущения утраты. Мощно сделали, тут впору шляпу снимать, да еще голову склонить, и то мало будет. А Хмуль все скакал да скакал, выражая какое-то свое, совершенно мне непонятное свинячье неудовольсвтие. А затем пришла догадка, что ему совершенно не нравиться находиться в рюкзаке, вон, как шерстка вздыбилась, когда руку протянул, а глазищи-то как таращит, просто ужасть!
   - Все, все, перестань, не буду больше без крайней необходимости, - попытался его успокоить, но малек дался в руки лишь после того, как встал рядом с ним на колени и проникновенно, поймав взгляд, битых минут пять распинался как перед ребенком, увещевая и уговаривая. Затем мы некоторое время потратили на привыкание друг к другу: он у меня на руках, а я аккуратно удерживая его под живот и слегка поглаживая, что оказалось довольно приятно, шерстка и вправду была мягкая, гладкая, хоть и ослепительно яркая, бликующая, в общем, общий язык был найден.
   Затем пришло время разбирать вещи, распределять очки уровня и разбираться в достижениях. Лут не особо порадовал, вернее, за неимением лучшего, добытое сгодилось целиком и полностью, но куртка из сета с уклоном в интеллект и бонусом к манне вообще не впечатлила, хотя и дала намек на ассортимент данжа. По моим прикидкам, тут падали сеты на все варианты билдов с любыми характеристиками, главное ходи и выбивай, рано или поздно наверняка удасться подобрать что-нибудь и под себя. Еще выпали деньги - двести пятьдесят золотых и три флакона на хиты, восстанавливающие в течение минуты по пятсот жизней. Не густо, но и не пусто, ладно, идем дальше. Вкинув все как обычно, в выносливость и рукопашку, перешел к достижениям.
  
   "Скорбящий: Маска Скорби. Вы проявили подлинные чувства, не затаив злобу и отдав дань уважения поверженному противнику, по достоинству оценив его величие и утрату для мира. Скрытое"
  
   "Хозяин: Получен первый питомец. Редкий. Вы стали обладателем своего первого питомца в этом мире, будьте внимательны к его нуждам и заботьтесь о нем, растите и развивайте, ведь теперь это неотъемлемая часть вашей собственной жизни. Бонус: многоуровневая система развития за классовость"
  
   И если со вторым достижением все было более-менее понятно, ну, почти, то первое буквально ставило в тупик. Что за маска, где ее взять, как глянуть - перерыл все доступные меню, даже в инвентарь залез, но так ничего и не нашел, ощутив себя под конец так, будто надули, зло пошутив. Хрень какая-то. Хмуль же все это время вертелся под ногами, заигрывая с балахоном и пытаясь то цапнуть его, то убежать небольшим отскоком. Маленький он еще, зеленый и ранний, десятый уровень и умишко котенка, которому еще играть и играть, а не бродить по данжам, рискуя быть убитым. Что же с тобой делать, в сумку лезть не хочешь, а так стремно, вот ведь незадача.
   В итоге, когда створки входа закрылись, показывая, что данж вновь готов принять гостей, решил оставить все как есть, пусть мелочь попробует вкус жизни сама и станет видно, мириться с его прихотями или же ввести тотальный родительский контроль. Благо, в умениях появилась иконка призыва Питомца с краткой характеристикой, дающей хоть и не большое, но пояснение.
   Выходило так, что Питомцы росли в уровнях, просто находясь рядом с Хозяином, и получали такое же количество опыта, сколько и он сам, умноженное на коэфициент класса, в моем случае это ноль целых и восемь десятых. Походу, чем более редкий класс, тем выше скорость набора уровней и явно вкуснее плюшки. Если же им доводилось умереть, то вызвать их можно было, лишь сутки спустя, причем каждая смерть снимала часть заработанной экспы, что и так было понятно. И все, на этом ликбез заканчивался, так как, думаю, по обычаю игры остальное предполагалось выяснять самим.
   Створки ворот храма со знакомым грохотом раскрылись, заставив питомца подскочить от неожиданности и выгнуть спинку дугой, я же лишь и мог, что только покачать головой, такой ребенок достался, ну куда ему в данж?
   Однако все вышло как нельзя лучше, Хмуль явно ощущал свою беспомощность и держался на удалении, вжимался в стены и прятался при любой возможности, однако, и далеко не уходил и не отставал, четко следя за принципом прямой видимости. Я всегда был у него на виду, не дальше трех десятков метров и вообще перестал за него беспокоиться, когда даже летающие твари не обратили на пузатую мелочь никакого внимания. Хоть с этим проблем не будет, и то хорошо.
   Данж же по второму разу проходился несколько быстрее, да еще "Скользящую" периодически использовал, когда явно был уверен в своем полном превосходстве, а такое случалось довольно часто. Первое затруднение, как и ожидал, принесла Матка, вновь заставив бегать вокруг себя и исдохнувшая от четырех отражающих урон ударов. Затем возня с шустрой и верткой мелочью, поднятие трофеев и вновь легкое разочарование - сапоги с уклоном в восприятие, ну что за невезуха. Однако сменил, все лучше, чем харизма, хотя те плюс десять очей ровным счетом ничего и не меняли.
   Ловушки прошел вообще красиво, правда, пришлось-таки изловить юркого поганца и взять на руки, хорошо еще, что он не имел привычки забегать вперед, крутясь, в основном, или под ногами, или слегка отстав, словно понимая, что дальше соваться не стоит. И вот тебе и на, его близнец так и не показался на ожидаемом мною участке, видно, завязка была лишь на одного Хмуля, так что игра все посчитала и выдала единственно верное решение - не плодить сущности, чему я был несказанно рад. Вновь ломиться по этому коридору смерти совсем не улыбалось.
   С Анариот и вовсе вышло просто, как только спустился со ступеней, и исполинская туша дрогнула, оживая и разворачиваясь ко мне лицом, выпустил с рук враз завизжавшего и запрыгавшего на месте питомца. Босс замер, словно не решаясь сделать следующий шаг, и уже знакомый голос произнес:
   - Хмуль... ты...
   - Я нашел его в твоем храме, о, великая, и решил вернуть тебе, - подал голос, помятуя о ее скорой кончине и не желая тратить попусту время. Сердце уже не сжималось от тоски, и предчувствие скорой развязки почти не тяготило. Честно говоря, не знаю, что на меня тогда нашло, эмоции просто бурлили, переливаясь через край и оттого, видно, мою душу так и вывернуло наизнанку. Сейчас же смотрел на Анариот скорее с нетерпением, нежели с сожалением, хотя и ощущал легкое сочувствие - так человек смотрит на частично раздавленного жука, понимая, что тому уже ничего не светит, и что он этого даже не осознает.
   - Ты... спасибо, - рокочет исполин, и нет в его голосе ни злобы, ни невасти, так ярко и отчетливо звучавшие в первый раз.
   - Прости, о, великая, я позабочусь о нем, если ты непротив, но скажи, как я могу помочь тебе, и кто такой Регаж?
   - Регаж, - ее голос набирает высоту и ярость, - откуда ты знаешь это имя?
   - Думаю, он враг, и еще что подслушивает нас, - окидываю взглядом пространство.
   - Да, это так, - кивает голова в шлеме размером с хороший такой сарай, - здесь все пропитано его силой, пленившей меня и заточившей в клетку.
   Она вдруг пошатывается, делая пару шагов в сторону, и я понимаю, что время буквально утекает сквозь пальцы, а мне еще столь многое нужно спросить.
   - Кто он и что делает здесь, почему пленил тебя?
   - Я... - ее голос слабеет, - его игрушка, пойманная в сети коварства...
   Суставчатые ноги содрогаются от слабости и из-за вдруг ставшим непомерно тяжелым для них тела, начинают разъезжаться. Исполин бессильно взмахивает руками, роняя копья, те с жутким грохотом, заставляя плиты разлетаться каменным крошевом, встречаются с полом. Я частично оглушен и вновь, как и тогда, дезориентирован, и трачу драгоценные секунды на то, чтобы прийти в себя, с сожалением понимая, что уже вряд ли успеваю узнать хоть что-нибудь еще.
   - Не верь, Регажу... - доносится глухое и слабое, последняя весточка от Анариот, и все затихает.
   Минуту ничего не происходит, потом яростно разгорается ослепительное свечение и Регаж, как и в прошлый раз, материализуется прямо передо мной.
   - Ты дерзок, ничтожество, - его лицо вновь неприятно кривится, - и твоя участь не будет отличаться от ее, - его голова кивает назад, в сторону поверженного исполина.
   - Посмотрим, - бросаю зло сквозь крепко стиснутые зубы, - давай уже свой чертов портал.
   Существо поднимает одну бровь и хмыкает, а затем исчезает, оставляя подарок. Хмуль вновь попадает под мышку, и снова забег с полной выкладкой и отдачей, и только приземление в конце более аккуратно. Не так уж сложно это оказалось, по правде, самый дискомфорт был как раз от самоуничтожающейся искры, не более. А вот разработчики явно проморгали эту фишку с возвратом, тут так можно до бесконечности фармить, абсолютно не покидая летающий остров. И судя по тому, что из игроков так никто еще сюда не добрался после эльфов, выходила и вовсе преприятнейшая картина. Данж труднодоступен, а значит, сложен и важен, и еще полностью в моем распоряжении. Единственное что, шмот совсем не впечатлял, и даже если выбью что на себя, то будет только десятка на силу или ловкость, и что-то еще довеском. По сравнению с тем, какие вещи носил до этого, все казалось хламом, не стоящим даже внимания.
   Затем был третий забег, четвертый и пятый, уровень апался через кажде три-четыре захода, явно получая какой-то штраф, а инвентарь постепенно заполнялся вещами, и единственное, что хоть как-то радовало и оставалось интересно - это капающий опыт и попытки вытянуть из Анариот нечто большее, но пока мне катастрофически не везло. Постоянно тупо не хватало времени, как бы ни изворачивался и как не просчитиывал и не забегал наперед, выдавая ей все необходимое и возможно важное сразу же, экономя драгоценные секунды. В общем, тупик.
   - Великая, ты знаешь, как одолеть Регажа? - наконец я добрался и до этого вопроса, их перечень увеличивался с каждым прохождением, дополняясь и выстраиваясь в приоритетном порядке, что, за чем и исходя из чего. Благодаря этому, удалось узнать часть предыстории происходящего. Анариот и Регаж оказались существами из двух противоположных миров, не столько враждующих, сколько антогонистичных, находящихся в разных слоях мироздания. И она по глупости своей и доверчивости попалась в расставленную им коварно ловушку, заставившую ее дух на многие годы быть заточенным здесь, в этом теле, словно в клетке. И на этом мои познания заканчивались, однако я не собирался пока сдаваться, намереваясь буквально-таки до белого каления довести местных мобов, что бы даже при одном моем виде вжимались в стены и бежали, истошно вопя, прочь.
   - Его не одолеть здесь, - произнес исполин, слабея прямо на глазах, - по крайней мере, не сейчас, и ты слаб...
   Ее голос затухал.
   - Я стану сильнее, о, великая!
   - Станешь... я верю...
   Черт! Ну что за невезуха, этот гребаный Регаж наверняка виновен в ее быстром увядании, боится, что разболтает нечто такое, чему не стоит выходить в этот мир?
   - Это ты ее гробишь? - с этой сволочью у меня шел совсем иной разговор, благо, уже не опасался его, так как понял, что вредить не станет, уговор какой-то мешал. Этот черт только и мог, что нагрубить да вызвать искру, и свалить вовсояси, на большее его пока не хватало.
   - А, тебе-то что, букашка? Твое дело маленькое: пришел, убил и ускакал в свою грязную нору, откуда ты там вылез, - взмах руки и рыскающая в воздухе искра не оставляет мне выбора.
   Дальше больше. Раз за разом все проходило почти впустую, ничего существенного узнать так и не удалось. Даже цепочки дополняющих друг друга вопросов не давали хоть сколь-нибудь важной информации, упираясь то в недостаток времени, то в простые и ничего не значащие ответы, а то и вовсе эмоциональный шок Анариот, повторяющей лишь одно и то же:
   - Хмуль... Хмуль... Хмуль...
   И кем для нее был мой питомец, тоже разузнать не удалось, будто на какой барьер натыкался, гигантшу клинило, и она словно зависала, впадая в воспоминания, и тут же, спустя несколько секунд, окочуривалась. В общем, тупик полнейший.
   - Анариот, я скоро стану сильнее, научи меня, как одолеть Регажа.
   - Ты храбр, малышь, и сердце твое бесстрашно... но тебе не стоит тратить свою жизнь на такое... она у тебя и так слишком корота...
   - Это моя цель и мое желание, я хочу отомстить за тебя! - блин, ну что еще ей сказать, чтобы не кочевряжилась, да дай мне уже хоть что-то стоящее, и отстану от тебя. Хотя нет, не отстану, фарм пока идет отличный.
   - За меня? - в голосе колосса вдруг проскальзывают новые нотки, и она, наконец, выдает то, чего с таким упорством и желанием добивался, - тогда... вот тебе мой подарок...
   И гигантское тело с грохотом падает на пол. Крошево и ошметки камня во все стороны, впрочем, как и всегда, меня же, вдруг, словно прохладой обдало, причем насквозь, пройдя сквозь тело, миновав хребет и выйдя из спины, сразу стало зябко, заставив поежиться и упутить момент необычайно быстрого в этот раз появления крылатого.
   - Презренный червь, полученое знание станет твоим концом, живущий в грязи! Сгинь с моих глаз, - лицо Регажа исказила гневная гримаса, а рот оскалился, но меня такая его реакция вполне устраивала, и я, улыбнувшись, лишь мягко произнес:
   - То ли еще будет.
   А потом, когда в очередной раз поднимался по ступеням, створки ворот меня просто проигнорировали, даже не дрогнув в попытке открыться, воздух вокруг слегка уплотнился и со всех сторон непередаваемой какофонией до разрыва ушных перепонок чудовищно грянул гром, усадив с перепугу на пятую точку. Правый глаз тут же нервно задергался, началась икота, я реально струхнул, да так, что думал в штаны нагажу. Хотя нет, не нагажу, тут это, слава небу, не реально. А вокруг все гремело и гудело, казалось, вибрируют сами створки, сам храм исходит мелкой, всепроникающей дрожью - по спине начали мелко маршировать мурашки, доводя меня чуть ли не до белого каления. Вот хрен его знает, что происходит и чего ждать, куда бежать и бежать ли вообще! И тут, явно под апогей происходящего, перед глазами, подсвечиваясь золотым ореолом, всплыло:
  

"Получено достижение "Первопроходец Анариот"

  
   - Чертовы разрабы, треску вам в печень, ироды, - я раздраженно сплюнул на каменные плиты, понемногу приходя в себя и расставаясь с липким, уже начавшим понемногу рассасываться комком страха где-то в глубине груди. Достижение, блин, дали, что б вам! И тяжкий вздох, и не менее тяжкий выдох. А что с храмом, что за баг, чего не пускает? Или лимит на данж какой вычерпан и больше туда ни-ни? И что теперь делать, так хорошо все было, даже получил, хоть пока и бесполезный, но явно какой-то уникальный навык, уровней сколько поднял, а теперь все, лавочку прикрыли, сволочи, да, так, что ли?
   Кстати о навыке, назывался он довольно красиво, "Межреальные тропы", и требовал просто неимоверное количество маны или духа, явно намекая на предрасположенность к определенным типам прокачки. У меня же не было ни того, ни другого, да еще в таком количестве - две тысячи единиц, я даже представить себе не мог, на каком уровне можно достигнуть такого изобилия параметров. Достижение же вводило в ступор и наводило на определенные мысли - походу, чем дальше в лес, тем круче партизаны, тем больше сложностей и взаимосязей:
  
   "Первопроходец храма Анариот: бонус к получаемому опыту и шансу выпадения вещей в данжах 1%. Вы оказались невероятно настойчивы и смогли первым закрыть все походы к одному из великих верхних храмов. Гордитесь же собой и продолжайте в том же духе и, возможно, вам откроется нечто гораздо большее"
  
   - К черту все, - в итоге пришлось делать то единственное, что еще оставалось. Запихнул упирающегося Хмуля, кстати, подросшего до шестнадцатого уровня, в рюкзак и, недолго думая, сиганул вниз. И даже испугаться не успел, как с громким шлепком шмякнулся о землю, сломав по пути с десяток веток и заставив густой, довольно неприятного вида туман вокруг разойтись от ударной волны. Треск обламываемых сучьев в ушах сменился треском где-то внутри себя, башку тряхнуло, как от столкновения с самосвалом на полной скорости и заставило клацнуть зубами так, что заныли челюсти.
   - Черт! - неудачное приземление вышло очень неудачным, хиты спали на треть, перед глазами все качалось и вертелось, и, ко всему прочему, добавилась иконка дебафа "Сильное сотрясение", обещающая часовое головокружение и жуткие штрафы к меткости, координации и прочему. Вот, пень стоеросовый, на ноги надо было приземляться, на ноги! А не спиной, как кусок говна какого безвольного. Идти же куда-либо в таком состоянии я, честно говоря, поостерегся, вдруг бой какой, прирежут, как ребенка ведь, не убежать даже, колышется все вон как. Так что пришлось, дав волю попугаям, вернее, Хмулю, устроится поудобнее и тупо ждать, пока с меня не спадет вся эта ерунда. И даже не заметил, как задремал.
   Разбудило меня ворочанье на коленях и грозное повизгивание, раздавашееся почти под самым носом, я нехотя потянулся и широко зевнул, с трудом разлепляя глаза. И замер, оторопело уставившись на полукруг почета из совершенно не кажущихся дружелюбными мобов.
   - Попутали чего? - бросил, повторно разрывая рот в зевке, - раздавлю же.
   Говоря это, отнюдь не лукавил, "Гиблая немочь", не сводящая с нас взгляда, была сплошь вся восемьдесят третьего уровня, а я - сто девятый, и происходящее не столько даже смешило, сколько удивляло. Уже давно привык, что существенно более слабые мобы просто убирались с дороги, хотя, по идее, и не должны были этого делать. Тут же что-то новенькое, семь пар глаз буравили нас неотрывно, и не мигая, будто боясь упустить, и длилось подобное уже, походу, довольно долго. И в чем подвох?
   А подвох был, и еще какой, только все равно вышло глупо и безнадежно, для них. Эти семеро были, своего рода, загонщиками, приковав к себе за неимением иных вариантов мое внимание и просто выжидали, пока не подтянется остальная стая, насчитывавшая, по моим подсчетам потом, около сорока голов. Сами мобы походили на бабуинов-переростков, в холке с хорушую гориллу и наверняка настолько же сильную, только доказать им это мне так и не удалось. Хмуль, как только заметил постороннее движение по сторонам, тут же был определен в рюкзак, и первый из семерки помер в считанные мгновения. Ждать, пока набегут его сородичи, мне не улыбалось, так что буду вырезать их по мере поступления.
   - Держи, родимый! - кулак вошел в скулу и моб с невыразительным рыком опрокинулся навзничь. Остальные даже отскочит не успели, все-таки, боевые шаги, это вещь: временное ускорение и повышенный уворот - в начале боя просто сказка. Цифры удвоенного урона буквально рвали полоску хитов моба, отпанахивая сразу чуть ли не треть, в любой схватке приоритетом для меня теперь была голова противника, бонус с перчаток и плюшка достижения решали теперь почти всегда. Криты сыпались через два-три удара, иногда реже, но хватало и этого. А разница в двадцать шесть уровней вымораживала все их попытки хоть как-нибудь противостоять мне.
  

"Получено 56 единиц опыта"

"Получено 56 единиц опыта"

"Получено 56 единиц опыта"

"Получено 56 единиц опыта"

"Получено 56 единиц опыта"

"Получено 56 единиц опыта"

"Получено 56 единиц опыта"

   Сообщения системы падали буквально одно за другим, да только первый брошенный на капающий опыт взгляд заставил недовольно скривиться. Валить отсюда надо, только время здесь теряю, мне бы данжик опять какой обнаружить и засесть там, но в небе кроме старого знакомца не висело больше ничего. Разве что все та же пелена облаков, но с них мне тем более никакого профита нет. За последующий час стая исдохла полностью, на последних двух тварях позволив-таки добить еще один уровень, видно, от Анариот осталось.
  

"Получен 110 уровень"

   Природа, если ее можно было так назвать, напрягала конкертно, как своим мрачным видом, нагоняющим жутковатую атмосфру, так и невозможностью ни с чем определиться. Просветов нет, дальше пяти метров максимум ни черта не видно, а долбаный туман под ногами лишь усугублял ситуацию. Так еще за питомцем присмотр требовался, вроде бы и под ногами крутится, вынюхивает что-то да жрет насекомых, постоянно работая челюстями. И тут его уже нет, у меня прямо тик начался, как дурак орать начинаю и метаться из стороны в сторону, хорошо хоть если не возвращается, то ума хватает откликнуться, визг у него громкий, звонкий и пронзительный. Такой хорошо слышно, далеко. Именно на него большая часть попадавшихся нам мобов и велась, Хмуль же оказался совсем не дурным и тут же бросался в ноги папашке, а скорость у него была та еще, в храме была возможность оценить. В общем, бежало мобье выдавать люлей, но в итоге отгребало само, и как только мелкий поганец это просек, стал приводить ко мне каждые пять минут по какому-то местному чуду.
   С одной стороны, хорошо и мне и, что особенно полезно, ему кач идет, кстати, будучи в сумке он опыта лишался. С другой стороны, это порядком уже надоело, но мелкая сволочь напрочь игнорировала мои попытки объяснить ему свою позицию. Вроде смотрит в глаза, взвизгивает, следит за грозящим ему пальцем, потом всфыркивает и уноситься куда-то в кусты, а потом летит назад, злобно повизгивая. Я, блин, уже даже разучивать стал эти его тона и переливы визга и всхрюка, скоро сам стану общаться, как он, вконец одичаю.
   Все сутки шли без перерывов, лес почти не менялся, иногда "балуя" буераками и такими руконоголомными местами, что приходилось даже брать малыша на руки, опасаясь, как-бы не потерять его тут вовсе. Хмуль недовольно сопел, пыхтел, но молчал, терпеливо пережидая процессы транспортировки. Еще бы, тут столько интересного всего, куча неизученного пространства, а его на руках таскают, ему же очень и очень надо еще туда, а потом туда, и там он еще был, а затем и к тому дереву с удовольствием сгоняет. В общем, бегающие в его маленькой башке тараканы не были для меня чем-то эдаким, обычный щенок, попавший на природу и почуявший раздолье, после всех этих стен и потолков в храме. Собственно, после очередного десятка мобов, как только он апнул пятидесятый, система тут же огорошила:
  

"Получена возможность дальнейшего развития питомца"

   И как только полез разбираться в меню, Хмуль уже тут как тут, сидит и не рыпается, уставившись немигающим взглядом, ждет, зараза мелкая. Совсем на него не похоже, будто чувствует, что решается дальнейшая судьба. Ладно, что тут у нас?
   Глаза тут же нашарили новую вкладку, которой раньше однозначно не было, а навык призыва питомца, отображавшийся в умениях, перекочевал теперь в нее. Причем даже заглавие оказалось именным - "Хмуль" и рядом уровень, о, как! Мне же предлагалось всего ничего, выбрать из нескольких десятков вариантов путь дальнейшего развития своего малыша, обозначенных по принципу "Скорость", "Сила", "Агрессия" и так далее. Думал недолго, да и не планировал и не хотел себе, в принципе, никакого пета, так что лучшее, что он может - это не путаться под ногами и постараться выживать, не отвлекая хозяина. Взгляд тут же подсветил сделанный выбор, состоящий из трех возможных характеристик: скорость, выживаемость, восстановление. Все, пошла установка, как только подсвеченным оказался нужный параметр, Хмуль тут же сорвался с места и улетел прочь по своим делам. Я вздохнул, вот вам и воспитание молодежи, стараешься, мозги напрягаешь, а она даже "спасибо" не скажет, куда катится мир?
   Через пару часов мытарств по непроглядным местным хащам, откуда-то с боку прилетели приглушенные звуки боя: шлепки, удары и яростный мат, последнее тут же дало понять, кто участвует за одну из сторон - игроки. И по тому, как менялся голос матершинника, можно было смело предположить - совсем скоро он увидит респ. Я еще не успел даже прикинуть свои действия, как выметнувшийся сзади Хмуль пронесся мимо и исчез именно в том направления.
   - Черт! - простонал я обреченно, порядки эта сволочь шустрая побежала наводить, видите ли, ну за что мне это? Внутри все еще сидел пунктик типа: а если потеряется, а если застрянет где-то, или не успеет убежать? Да мало ли что, питомец, хоть и шустрый, был всего пятидесятого уровня в локации с мобами, где его схарчит любая встреченная блоха. Хотя бы потому, что будет восемьдесят плюс, а подобной участи дял своего малыша я совсем не хотел. Хотя странно, жрал же он каких-то червячков постоянно...И потому сколько раз ни порывался плюнуть, махнув руков, все никак не получалось.
   До места схватки добрался довольно быстро, особенно ускорившись, когда не удержался на ногах, запнувшись обо что-то, и кубарем скатился с достаточно длинного и ухабистого склона, пересчитав ребрами каждое изменение рельефа. И потому к происходящему действу около здоровенного разлапистого дерева вышел злой, как черт, и тут же надавал по щам всем, до кого дотянулся, не тронув лишь игроков.
   - Хмуль, сволочь ты мелкая, - зло просипел на бегающего вокруг меня питомца, явно пытающегося разжалобить и изредка ластящегося, мол, ну, чего ты, хозяин, мы же победили, все хорошо. Да и весело как было, ух, дали мы им! И все это время с нас не сводили взгляды две пары глаз, - кончай бегать.
   Потом обернулся к спасенным, да уж, семдесять семь и семьдесят восемь, и какого хрена было переться в локу на шесть уровней выше? Оба люди, по виду танк и просто мечник, и если первый как раз и отбивался от мобов, то второй был почти на издыхании, тяжело и с присвистом дыша.
   - Чего? - бросил им, подразумевая, что челюсти можно подобрать, а выкаченные глаза расслабить, чай, их спасать приперся.
   - Эм, спасибо, - кивнул щитовик, настороженно на меня поглядывая, - в самый последний момент подоспел.
   - Обращайся, - хмыкаю, - что с ним?
   В принципе, и сам вижу, что скоро коньки парень откинет, но имелось-то в виду совсем другое, и тот понял
   - Выживет, сейчас отлечу.
   - Ладно, бывайте, - я повернулся к ним спиной и двинулся дальше, прикидывая, с какого дуба на меня так пялиться, и что надо бы поскорее сменить прикид, а то этот балахон меня уже достал просто. Хмуль, довольно хрюкнув, стрелой умчался на разведку, по любому ведь сейчас кого-то приведет, черт, путешествие продолжалось.
  
  
  
   Глава 18
  
  
  
   - Тихо ты, егоза, - зло шикнул на питомца, и тот, к моему удивлению, послушно замер, заткнувшись, словно понимая, что впереди нешуточная опасность. А опасность была, и не малая, впрочем, если действовать с умом и не торопясь, то риск сводился почти к нулю.
   Всю предыдущую неделю я тупо промаялся по этому гребаному лесу абсолютно безрезультатно, так и не найдя, к чему приложить руки. Идея записаться отшельником оказалась до крайности бредовой и идиотской, и спустя два дня просто клял себя, на чем свет стоит, что не пошел к городу, вроде как "все взвесив и прикикнув шансы", стратег хренов. На деле же просто месил ногами буераки и пробирался через ноголомные буреломы, распинывал приводимую Хмулем мелочевку и работал, по ходу, только на его раскачку. Мобы моего уровня отсутствовали вообще и максимум, что нашел - это девяносто третие.
   Лес был пройден за четыре неполных дня, потом обогнул болото, и последние сутки меня носило вдоль горного хребта, сначала в одну сторону, до огромного провала, в который соваться попросту не рискнул, а потом назад и дальше, уже в другую сторону. И вот, наконец, случилось хоть что-то интересное, я мараю пузо влажной от росы травой, а рядом, с трудом гася нетерпение, возится семьдесят второй Хмуль. Да уж, скотинка моя подросла на халявных-то харчах, и не только это, сделанный в начале недели выбор в его ветке развития полностю изменил моего маленького друга, сделав питомца еще несноснее, прибавив юркости и хитрожопства. Он слегка подрос, в холке дотигая мне теперь почти до колена, вытянулся в длину и раздался немного вширь, потемнел окрасом и отрастил два небольших бивня с каждой строны пасти. Про зубы вообще молчу, мелкий частокол клычков сменился настоящей вечно снующей циркуляркой, жаб и прочую мелкую тварючку этот овтажный воин лопал только так, влет, да и все остальное хватал буквально на ходу, лишь бы в пасть помещалось. Выбранная же основным параметром "Скорость" явно повлияла на развитие опорно-двигательного аппарата, потому как если раньше мне казалось, что мое чудо просто летает с непостижимой скоростью над землей, то теперь это был тихий ужас и моя постоянная головная боль, обещающая нескончаемую мигрень в будущем.
   В итоге просто махнул рукой и забил болт, перестав как искать его, так и волноваться - попадет в беду и сдохнет, хрен с ним, вызову через сутки заново. Но то, что в эту верткую шкандыбу вообще кто-то сможет попасть, а тем более догнать, верилось с трудом, иногда его контуры просто размывались, даже когда Хмуль просто, казалось бы, стоял на месте. Что с ним творится и во что он вырастет, не мог даже представить.
   Сейчас же мне очень нужны были тишина и незаметность на приютившем нас пятачке, особо гуто поросшим местной флорой и дающим прекрасную маскировку. По крайней мере, я так надеялся. Так как буквально в тридцати метрах впереди происходило нечто довольно занимательное, и пока не разберусь, что к чему, не хотел даже носа высовывать наружу. А там явно шла встреча двух противоборствующих сторон, их жестикуляция, напряженные позы и руки, постоянно тискающие оружие, не предвещали никакого мирного ихода. Жаль далеко, да и участвующие не особо громогласны, обрывки фраз и гневыные, возмущенные вскрики - вот и все, что умудрялось долетать до моего слуха.
   С левой стороны замерла четверка гномов, все кряжистые, широкоплечие и бородатые настолько, что Лубь просто не смотрелся бы рядом с ними. Носы картошкой, лица широкие, одеты во все кожаное, достаточно потрепанное, в общем, бывалые ребята. У каждого за спиной кирка, что навело на мысль о цели их пребывания у гор, а в руках по небольшому топорику, скорее метательному, чем для рубки брони и мяса противника. В общем, смотрелись они не особо хорошо на фоне своих соперников.
   А вот те да, красавцы: латные доспехи, мечи со щитами, шлемы и прочий бронированный обвес, все как положено. Куда там тем гномам, даже пискнуть не успеют. Предводительствовал у них однозначно маг, потому как говоривший был весь закутан в тряпки и опирался на длинный, заканчивающийся темно-бурым набалдашником камня посох. И по тому, как он держался, не сказал бы, что мирное разрешение их перепалки его устроит, скорее всего, на поляне останется четыре в капусту изрубленных трупа, гномы, похоже, это тоже понимали. Так что дилемма та еще: кому помочь и помогать ли вообще.
   Меня смущало лишь одно, я никак не мог определить, к какой расе отнясятся латники, над головами значилось лишь "Темный Палладин", и их девяностые уровни, с магом та же самая фигня. Лес и горы, кто еще мог тут околачиваться, эльфы, дроу, на орков не тянут, может, вообще кака-то новая раса? Но тут события понеслись просто вскачь, и принимать решение пришлось довольно быстро.
   - Это против уговора, вы ничего от нас не получите! - особо громко отрезал бородач-переговорщик и с размаху всадил свое оруже в черепушку собеседника. Я чуть не охнул, вот это да, и изумился еще больше, когда маг, отпрянув, сделал пас рукой, отшвыривая гномов на добрых пять метров, заставив буквально покатиться по земле. А потом спокойно, без паники и лишних резких движений ухватил рукой застрявший в своем фейсе топор, и с силой дернул, высвобождая оружие. Хиты его просели едва ли на десятую часть, затем он с явным небрежением отбросил в сторону бесполезную против него железку и кивнул, латники тут же синхронно шагнули вперед - сейчас гномов станут банально убивать. Настало время решаться:
   - Почтенные гномы, как насчет того, чтобы нанять меня для своей временной охраны, - встав в полный рост, и неспеша двинувшись к ним, я старался улыбаться как можно шире, мол, товар хорош и лицом вышел, купите, не пожалеете. А когда в мою сторону повернулся маг, исчезли и все сомнения - нежить, самая натуральная нежить, голый череп с пустыми глазницами и скалящийя почему-то беззуый рот. Хрена лысого я бы им стал помогать, у, щерится еще как, тварь неживая! Латники наверняка такие же, к их роду племени у меня давно уже выработалась стойкая неприязнь, но я даже не представлял, что с ними, оказывается, можно вести какие-то дела и о чем-то еще договариваться. Хотя тут, скорее всего, происходил обычный рэкет.
   - Согласны, - тут же бросил поднимающийся на ноги коротышка, вмиг оценив уровень поддержки и с явным облегчением выдохнувший, похоже, выжить парни явно не рассчитывали. И я до сих пор так и не понял, неписи они или игроки.
   - Еще один глупец, - проскрежетал маг и ткнул в меня набалдашником.
   Земля и воздух вокруг в мгновение ока потемнели, налились чем-то тяжелым и вязким, замедлив, задруднив дыхание и попытавшись сковать. Очередной шаг дался с явным трудом, будто приходилось прорыватья по грудь в воде, ощущая постоянное давление и несуществущий, невидимый поток чего-то чуждого и враждебного, вовсю пытающегося навязать свою волю. Но силы магу не хватало, и он явно это понимал, переступив с ноги на ногу, мертвая тварь вдрг резко махнула посохом, дико вспыхнувшим грязной, жутковатой вспышкой и указав в мою сторону еще раз. Земля вспучилась в десятке мест, и выбросила с фонтанами комьев ржавые, укрытые частоколом шипов цепи, в мгновение ока обхватившие плечи, руки, ноги и грудь со всех сторон. Рывок!
   Я судорожно дернулся и двинулся дальше, буквально вытягивая сковавшие меня путы из земли, заставляя их скрепеть и впиваться в тело еще глубже, от чего постоянно получаемый урон в двадцать пять единиц сменился на полтинник. Захотелось рассмеяться, это что за магия такая хреновая, или просто мы настолько круты? Маг дрогнул, отступив назад и, после небольшой заминки, позволившей сделать еще пару шагов, вонзил посох в землю. В тот же миг твердь у моих ног почернела еще больше, и разверзлась, с жутким треском породив чудовищных размеров костяное копье, нанизавшее меня словно бабочку. Охнув от пронзившей нутро боли, с трудом скосил глаза на жизни - вот, сука, почти треть! И в тот же миг со стоном грохнулся наземь, кошмарное порождение неизвестной магии исчезло, растаяв темной дымкой, словно его и не было.
   - Ну, молись, сволочь! - поднялся рывком, рефлекторно прижав ладонь к брюху, но там все было цело, как и положено, и метнулся к врагу. Дальнейшее можно было описать всего несколькими словам: я был зол, раздражен и невнимателен, спасала только разница в уровнях и никак иначе. Там, где в меня врубались мечи латников, вместо ожидающихся сотен единиц урона, выдавливало едва ли десятки. А вот мои прямые в закрытые шлемы выдавали криты за критом, и Темные паладины складывались, словно куклы. Последние из них, правда, пытались больше защищаться, прикрываясь щитами, ну да ухватить за край, дернуть вниз и прописать в предполагаемую челюсть, разменявшись на клинок в бочину, у меня ума хватало. Два раза применил "Каменную плоть", разок "Скользящую ладонь" и, когда остался лишь бесполезно мнущийся на ногах маг, от моих хитов осталась немногим меньше половины.
   - Сейчас сдохнешь окончательно, - поведал ему, итог схватки буквально вывел меня из себя, просто позор на мою голову так облажаться. Но не успел, скелет, начавший было поднимать свой посох для явно очередной пакости, вдруг дернулся и, неестественно выгнувшись, повалился наземь. В затылке у него торчал ушедший по самую рукоять топорик, а четверка гномов уже вовсю неслась к упавшему противнику. Треск, звуки ударов, и жизни моба за считанные мгновения упали в красную зону, под конец его череп разлетелся на куски, и схватка была закончена.
   - И так, почтенные гномы, - вперил в них взгляд, гася раздражение от своей халатности, - с вас, если не ошибаюсь, причитается?
   Пусть лучше будет как вопрос, а не утверждение, еще за угрозу примут и, вполне возможно, к уже лежащим трупам присоединятся и это четверо. А не хотелось бы, нутром чую, с них можно или неплохо поиметь, или, наконец, пристроить себя к чему-то интересному. Вокруг ведь глушь несусветная, ни за что не поверю, что эти бородатые тут просто руду копали, кстати, игроки или неписи все-таки?
   - Причитается, - без обиняков и спокойно кивнул Саррин, тот, что так резво в самом начале зарядил топором в харю мертвяку, - за помощь спасибо, а в остальном ты попал, - и он как-то грустно окинул меня взглядом. Вот-те на, помог, называется, что за шутки такие не смешные?
   - И что это значит? - ухмыляюсь.
   - Не пойми неправильно, - гном пожал плечами, - мы тебе благодарны и все такое, но ты неизвестный фактор.
   - Какой еще фактор, - не понял я.
   - Не-из-вест-ный, - по слогам произнес тот, - и мы просто не можем тебя отпустить, как бы нам и не было от этого грустно, ведь, ты действительно помог.
   - Невероятная неблагодарность, - качаю головой.
   Гномы невесло опустили головы, а потом покрепче сжали оружие и решительно двинулись в мою сторону. И, признаться, у меня внутри что-то екнуло, на миг даже почти поверил, что они меня уделают, хитов-то меньше половины, но потом опомнился:
   - Стойте, стойте, - ситуация была, мягко скажем, какая-то странная, - если у вас тут какой-то секретный объект, то это даже лучше, мне это идеально подходит. Мои "убийцы" тут же замерли, вопросительно уставившись на Саррина.
   - Всмысле? - переспросил тот, остановившись.
   - Всмысле я думаю, что нам с вами может быть вполне по пути, - улыбаюсь.
   - Не может, - прозвучло в ответ, - мы слишком разные, и о вас почти ничего неизвестно, а рисковать, - гном развел руками, - сам понимаешь.
   - Ты меня совсем запутал, что значит "о нас"? Да стойте вы, - сделал шаг назад, - неужели думаете, у вас есть шансы? Да даже если и есть, ну, улечу на респ, и что дальше?
   - Может и нет, - буркнул гном, до этого все время молчавшей троицы, - но не попробовать мы не можем.
   - Так, стоп! Вы меня вконец заинтриговали! - и в следующее мгновение я сделал то, чего некоторое время назад вообще от себя не ожидал, - вы меня наймете, и покончим с этим.
   Они переглянулись.
   - Что, по-моему, это всем выгодно, - подал голос, - и я пойду с вами.
   - Зачем это тебе? - Саррин буравил меня взглядом.
   - Странные вы очень, почтенные гномы, это раз. Я не очень жалую своих, это два. И абсолютно не хочу сейчас иметь с ними никаких дел - три. Плюс, судя по вашим делам здесь, мой найм будет совсем не лишний, достаточно?
   Попереглядывавшись, они отошли в сторонку и начали о чем-то шептаться, от чего мой интерес лишь рос с каждой секундой. Да что здеь такое творится? Какой-то тайный гномий город или нечто еще более эдакое, а их упомянутый "неизвестный фактор" как-то уж очень сильно не вязался ни с одной из приходивших в голову теорий. Откуда у НПС, если они, конечно, неписи, вообще такие обороты речи, черт, нутром чую, тут творится нечто из ряда вон выходящее. Из кустов, явно не вытерпев и решив больше не мучаться, вылетел Хмуль, коротышки лишь косо на него глянули, и тут же вернулись к своему перешептыванию.
   - Не вытерпел, проказник? - питомец ткнулся носом мне в ноги, поерзал пару мгновений на месте, и отправился обнюхивать павшую нежить.
   - Мы решили, - наконец обернулся ко мне Саррин.
   - Я весь во внимании, - растянул губы в улыбке, и мысленно сжав кулаки.
   - Мы тебя нанимаем, но со строгими оговорками, у нас не вольные хлеба, придется подчиняться.
   - Условия? - тут же поднял я бровь.
   - В неделю сто золотых, в обязанности входит подчинение выделенному тебе командиру, а также содействие всему, что будет в наших интересах. Срок найма не ограничен и рассматривается исключительно нашей стороной. Ну, как, идет?
   Очень интересно, особенно последний пункт, и если сейчас я еще могу их раскидать и свалить, то там явно перевес будет не на моей стороне. Пришлось крепко задуматься, скользя по ним взглядом и прикидывая, во что сейчас могу вляпаться, но чуйка молчала, а интерес все также упорно твердил - пробуй, смотри, рискуй.
   - Содержание, питание?
   - За наш счет, кровать в общем помещении, еда тоже из общего котла, не лучше, и не хуже, - поледовал ответ.
   Казарма у них там, что ли.
   - Только у меня еще питомец, - киваю на продолжающего возиться у трупов Хмуля, - без него никак.
   - Не проблема, не ты один со зверьем, - Саррин понимающе кивнул.
   - Тогда по рукам, - наконец, решился я, и мы скрепили договор рукопожатием, - еще только один вопрос.
   - Какой?
   - Вы... - как же это спросить-то правильно, - местные или игроки?
   Он как-то странно на меня посмотрел, да и мимику остальных понять было трудно, но, все же, ответил:
   - А, вот это потом, теперь двигаем, пока подчиняешься мне, дальше разберемся.
   Спустя минут десять, выстроившись друг за другом, наш небольшой отряд, предварительно раздев буквально догола оставшуюся лежать на земле нежить, двинулся в сторону горного хребта, замыкал шествие вездесущий Хмуль, мотающийя без остановки из стороны в сторону.
   - Он постоянно так будет? - обернулся Саррин, явно имея в виду питомца.
   - Да, он та еще егоза.
   - Присматривай за ним, - пришлось кивнуть, соглашаясь.
   Через полчаса пешкодрала по рощицам, буеракам и местным хащам, зелень вокруг-таки расступилась и моему взору предстала настоящая укрепленная ставка, причем добротная и весьма внушительная. Каменная твердь стен поражала, защищенный закуток явно скрывал проход в скале и был совсем небольшим, являя собой по форме четверть сферы, и именно поэтому его мощь воспринималась с явным перебором. Как-то уж очень подозрительно все это выглядело, вон, данжы и вовсе обходятся одними воротами, и хрен кто сломает, а тут такое. Никак сами строили и укрепляли, прямо бомбоубежище какое.
   - С размахом, - хмыкнул по мере приближеня и чуть не добавил кое-что покруче, когда увидел, каким образом придется двигаться дальше. Вверху, почти под самой скалой, а от земли это были все пять метров, открылся люк и вылетела веревочная лестница. Поначалу даже не поверил в то, что вижу, а потом и вовсе задумался: не выгоднее ли было вывести выход из скалы уже на такой высоте, как бы, логичнее, по идее. Но вслух ничего не сказал, выискивая глазами Хмуля, на его поимку ушло минуты три, прежде чем разыгравшийя питомец таки дался в руки. Затем подъем наверх и вниз, внутри имелась более удобная лестница и что-то вроде зарядов для подрыва, занимающих добрые две трети пространства. Быстрый осмотр показал с два десятка бочек, соединенных между собой кучей тряпичных рукавов, маркировка отсутствовала, как и сомнения насчет предназначения всего этого.
   - А вы хорошо подготовились, ждете кого? - поймал взгляд Саррина.
   - Нет, но готовыми нужно быть ко всему.
   - Умно, - одобрил, кивая и надеясь, что не попал в какие-то секретные войска с железной дисциплиной и казарменным режимом, впрочем, конкретно о таком речи и небыло, наемник я, в конце концов, или кто?
   - Сейчас придется немного подождать, доложу о тебе, а там поглядим.
   И у меня тут же мелькнула нехорошая мыслишка, что если его это "погладим" не состыкуется с мнением местного заправлялы, то проявленная служакой инициатива может вылиться для меня в банальное перерождение. Не зря же они тянули сюда мою тушку, там, на поляне, их шансы однозначно были слишком малы, а тут, с поддержкой туевой неизвестной хучи товарищей, гномы просто закидают меня шапками. Даже Хмуль не сможет вечно бегать и ныкаться, слишком все узкое и явно подготовленное к обороне, а щели и отнорки хорошо известны, в общем, мои интерес и желание прикоснуться к очередной игровой тайне вполне могли сыграть со мною злую шутку.
   По пути то и дело попадались постовые, выктывающие шары глаз и пялящиеся на меня, словно на диковинку, какую. Но - молчали, продолжая нести службу и ничем больше не выдавая своего удивления. Да уж, все страньше и страньше, как говорилось в одной книжке.
   Освещение давали вмурованные в камень стен светильники, безбожно чадящие длинными, черными факелами выхлопов, впрочем, рассеивающихся без каких-либо запахов и спецэффектов, просто впервые такое вижу, в замке, куда все проще было. Проходы узкие, на одного, максимум двух гномов, высота соответствовала, заставляя при ходьбе пригибаться. Справа и слева периодически попадались небольшие боковые ответвления, где, собственно, и несла свою службу стража, с головы до пят закованная в латы, причем один в один как те, что сняли с нежити.
   Попетляв по коридору минут с пять, вышли к тяжелым, толщиной с локоть створкам, признатья, местная защита уже казалась неким психозом и паранойей вместе взятыми.
   - Саррин, открывайте, - бросил в узкую щель врат провожатый.
   Спустя мгновение, толстенные плиты дрогнули и с натугой поползли в стороны.
   - И от кого вы так замуровались, от нежити?
   Гном хмыкнул, но не ответил.
   За дверью все кардинально переменилось, будто попал из одного мира в другой, абсолютно иная атмосфера, высокие потолки, просторный коридор и чистейший белый мрамор! Откуда, мать вашу, такая отделка?
   - Что, впечатлен, - довольно осклабился Саррин, - это только преддверие, дальше еще лучше.
   - Переход, однако, - мотаю головой, - у вас тут что, город какой?
   - Ну, город, не город, а живем с размахом, хотя об этом позже.
   И мы опять двинулись дальше, Хмуль же все время норовил забежать вперед, но, как только замечал ныкавшуюся в отнорках стражу, тут же замирал и ждал меня. Даже наклонился потрепать по загривку умницу мою такую, соображает, что на чужой территории. Затем было разветвление, и правый поворт вывел нас в небольшой холл: с тремя дверьми, тремя столами и скамьями возле них. Все мраморное, тяжелое, величественное, в общем, даже садиться на такое казалось страшно и, если честно, не очень комфортно, камень, как ни как.
   - Подожди здесь, - и гном направился к правой.
   Ждали недолго, только и успел, что опробовать пару сидений да пройтись по периметру, выискивая хоть какой-нибудь дефект - хрена с два. Все вылизано, вычещено, и блестит как у кота яйца, ни трещинки, ни выбоинки, ничего нет. Лишь все те же чадащие светильники, коих, кстати, на стенах стало значительно больше, на ресурсе тут явно не экономили. Затем дверь приоткрылась и Саррин кивнул:
   - Заходи.
   Первым вперед проскочил Хмуль, тут же выскочил и что-то хрюкнул, как мне показалось, одобрительное, и вновь исчез. Зашел следом, ожидая увидеть тонны мармора, невбибенную чистоту и холод обстановки, в общем, как и до этого, однако ошибся. Стен не было видно вовсе - по периметру все оказалось заставлено полками, до отказа забитыми всевозможными книгами, свитками и прочей макулатурой. Потолок, потолок, мать вашу, и пол были выложены самым настоящим паркетом, причем добротно так лоснившимся, будто его натирали, чуть ли, не каждый день, да с любовью и неверотяным старанием. По центру кабинета, приличных размеров, кстати, помещение, стоял стол и пара стульев: все деревянное, с резьбой и явно какой-то антиквариат, уж очень дорого смотрелось. А еще ковер под ногами и парочка гобелен, скрывающие за спиной хозяина кабинета какие-то ниши. Сидевший за столом дородный гном при моем появлении прищурился и кивнул на пустующий стул:
   - Присаживайтесь.
   - Спасибо, - вежливость наше все, особенно, когда не знаешь, кто есть, кто, и что тебе грозит, я сел.
   - Мне сказали, вы согласились на предложенные вам условия.
   Киваю.
   - Позвольте узнать, почему, - и собеседник сделал, казалось, невозможное, прищурившись еще сильнее.
   - Как я уже и говорил, мне больше импонирует жизнь вдали от себе подобных, все ремя, сколько себя тут помню, обходился без связи с ними, да и сейчас не скучаю.
   - Отчего так?
   - Я одиночка, - пожимаю плечами, - мне так комфортнее.
   - Но все равно предпочли наняться к нам.
   - Вы это не они.
   - То есть? - продолжает допытываться гном, и я вдруг просекаю, что никакой он не непись, и Саррин тоже, да и все, кого видел по дороге, абсолютно все точно не НПС, вот просто чуйка какая-то.
   - Давайте на чистоту, - наши взгляды встречаются, и я спрашиваю, - вы игроки?
   На некоторое время в кабинете повисает пауза.
   - Да, мы игроки, не неигровые перонажи, если вы об этом, - наконец продолжает Гуррал, его ник, как и у Саррина, имел сдвоенную согласную, как и все по пути сюда. Случнайность? Вряд ли. Совпадение? Однозначно нет. Закономерность? Именно, только вот из-за чего такой нюанс, клановой подписи не вижу, а то бы подумал, что спецом так все взяли. Или набирали к себе именно по такому критерию? Непонятно тогда, в чем фишка, скорее всего, просто чего-то не знаю и банално не врубаюсь.
   - Вот! - поднял я палец, - вам никогда не хотелось побыть подальше от себе подобных, пусть даже и в игре, раз в реале не получается?
   - Знакомо, - кивает, - значит, вы хотите сказать, что наткнулись на нашу группу совершенно случайно?
   - Совершенно верно, хотя и действовал, скорее, в корыстных целях, раса гномов мне еще не встречалась в игре, стало интересно.
   - А, нежить, стало быть, уже видели?
   - Еще бы, ее везде полно, - ухмыляюсь.
   - Понятно, понятно, - Гуррал задумчиво забарабанил пальцами, уставившись на подчиненного, походу, сейчас решалась моя судьба. Хмуль тем временм, абсолютно не интересуясь происходящим вокруг, тыкался своим пятаком от одной полки к другой, пытаясь даже иногда цапнуть зубами то один корешок, то другой. И я вовремя успевал на него шикнуть, от чего питомец вздрагивал и, недовольно косясь, плелся в другой конец помещения. Скучает, видите ли, зараза мелкая, я тебе дам!
   - Хорошо! - наконец озвучивает свое решение Гаррул, - Условия озвучены, вы дали свое согласие и поступаете в подчинение к уже знакомому вам Саррину. Единственное что, буду рад вас иногда видеть для небольших личных бесед, надеюсь, вас это не затруднит.
   - Да ради бога, - пожимаю плечами, - я непротив.
   - Отлично, тогда свободны.
   Когда вышли, Саррин провел меня назад до развилки и устремился в другой проход, выведший нас в самую, что ни на есть, настоящую казарму. Приплыли, я даже чуть спал лицом, строем ходить совсем не хотелось, а тут вон и плац, и тренировочная площадка, и кухня и кузня, полный набор, в общем. Пещера была здоровенной и практически вылизанной, без мрамора, но стены скалы оказались довольно искусно вырезаны и украшены подобием треугольных плит, причем везде, вплоть до пола и потолка. Как неизвестные мастера умудрились туда достать, понятия не имел, свод возвышался над головой на добрых метров восемь, а то и десять, почти трехэтажка какая. И всюду сновали, бегали, тренировались и были чем-то заняты целые толпы гномов, и все как один наверняка игроки - в каждом имени сдвоенная гласная.
   - Ну, у вас тут и размах, - озадаченно произнес я, хотел добавить что-то еще в том же духе, но провожатый вел дальше, минуя заливающую пространство лязгом и стуком кузню и направляясь дальше.
   В итоге дошли мы до спального угла с двумя натянутыми полотнами вместо стен на деревянных каркасах. Довольно необычных подход, впрочем, тут все такое. Внутри стояло порядка пяти десятков кроватей по пять в ряд до стены, то есть ширина этого участка была та еще, не маленькая, в общем. Почему гномы решили совместить все в одной пещере, даже догадываться не стал, сам потом все узнаю. Пока же мне была выделена кровать, Саррин дал вводную на "пожрать" и уже собирался было уходить, как я остановил его вопросом:
   - Саррин, постой, какие хоть планы, не вечно же мне на кровати валяться? - оставаться здесь мне совсем не хотелось, пришел один за тайной, называется.
   - Просто жди, на плац тебя не погонят, ты подчиняешься только мне, а план задач еще не составлен. Так что расслабься и отдыхай, и это, за егозой своей присматривай, тут скоро наши питомцы могут вернуться, какбы не было чего.
   И понеслась тянучка, время летело медленно, не спеша и словно специально давая мне возможность рассмотреть в деталях происходящее вокруг. На меня никто внимания особо не обращал, гномы занимались своими делами и к чужаку интереса не проявляли. Каждый коротышка чем-то да был занят, от отенировок с манекенами, до починки своей брони, замерши на кровати и разложив нехитрый набор инструментов. Так чинили кожу, самостоятельно, а латные допехи тащили к кузне, где уже выстроилась небольшая очередь человек в пять, и каждый со своей проблемой: кто со шлемом, а кто со щитом или еще чем.
   На меня, естественно, бросали взгляды, даже не редко просто таращились с удивлением, но не более того. Потом просто шел игнор, мол, раз вышестоящий по званию привел и дал место, значит, так надо, дисциплина у всех была в крови, как я понял, служаки вокруг те еще. Потом битый час наблюдал за их муштрой, как бородачи сбивали строй и сталкивались шеренгами с просто невероятным грохотом, стараясь опрокинуть друг друга. Выглядело проиходящее более чем впечатляюще: тяжелые панцирники синхронно "ухали" и делали пару шагов вперед, навстречу им дивгалось то же самое, слитное и мощное построение. Грохот! Щиты упираются в щиты. Шаг назад, вновь уханье и снова грохот! Закованные в железо ноги гулко и слитно упирались в каменные плиты, от чего казалось, что еще немного, и пол не выдержит, треснет от шагающей по нему мощи. Я даже представил себе, что вот такой вот хирд сможет натворить на поле боя - и поежился, пройдут как нож сквозь масло, хрен что удержит. А если не десяток таких, а сотня или даже больше, трындец всему живому, только стена какая и остановит.
   Затем было время обеда или раннего ужина, уж и не знаю, что у них тут за порядки такие. Есть было вовсе не обязательно, просто народ, кто хотел, подходил, брал поднос и набирал себе из доступного ассортимента все, что только душе было угодно. А изобилие было то еще, видно часть игроков прокачивала то ли охоту, то ли еще какую профессию, но в назначенное время раздача просто-таки ломилась от всего, что только можно.
   Нашедший меня в самом разгаре трапезы Саррин кивнул, накидал себе по-быстрому небольшую миску и утроился рядом, благо, свободных мест было достаточно.
   - Обживаешься?
   - Ага, хорошо у вас тут, продуманно все.
   - Это да, у нас все так, у гномов, - коротышка со смыслом улыбнулся.
   - Я чего-то не знаю?
   - Ну, я бы сказал многого, вот, к примеру, откуда ты?
   - Всмыле, в реале?
   - Ну, да.
   - Уже ни откуда, - мрачно улыбаюсь, - оцифрован я.
   - Да ну? - Саррин даже есть перестал, внимательно на меня уставившись.
   - Ага, повезло, что называется, - кисло ухмыляюсь.
   - И как это случилось? - и ведь вижу, что ни капли не сочувствует, но интерес явно есть, что же вы тут скрываете, гномье племя. Почему нет НПС, а игроки не в клане? Общая идея или цель, может, наняты все ради чего-то действительно грандиозного и стоящего?
   - А, давай так, - подмигиваю, - ты мне, я тебе.
   - Не получится, - Саррин тут же покачал головой, вновь уставившись в свою миску, - может, позже.
   - Сплошные секреты.
   - Типа того, ты давай, доедай, и будем двигать.
   - Задание?
   - Ага, пора использовать твой уровень по-полной, нечего прохлаждаться, - к слову сказать, мой сто десятый смотрелся тут действительно внушительно. Ни у одного коротышки не было выше девяностого.
   И понеслась. Следующие пять суток мы просто не вылазили из пещер, а моя тушка оказалась не единожды бита всевозможными тварями уровня сто плюс, причем почти до полного моего изнеможения. Гномы осмотрительно не лезли вперед и всегда давали возможность набрать агро, и только потом, когда схарчившие бы их в три присеста монстры оказывались прочно завязанными на мне, бородытые воители устремлялись вперед, в атаку, выдавая в общей массе просто невбибенный дамаг. В принципе, и не мудрено, я один, а их десять рыл, весь урон вливают в одного, приканчивая моба буквально за секунды и тут же отходя мне за спину. Вообще, насколько я понял, гномьи хоромы размещались исключительно на одном уровне с поверхностью снаружи, и были, скорее, просто пещерами, занытыми и обжитыми, а потом и расширенными под собственные нужды. А потом нашлись тоннели и лазейки на нижние этажи, где обитали совсем уж неприветливые мобы, и бородатые коротышки вынуждены оказались справляться еще и с этой напастью, когда фармя их целыми группами, а когда и, отбивая настоящие набеги. Так что меня использовали на все сто, буквально выжимая досуха, затем хиллер группы отлечивал и отпаивал всех, кого нужно, и Саррин поднимал отряд, вынуждая двигаться дальше.
   Состав наших групп всегда менялся, и я еще ни разу не встретил дважды одно и то же лицо, кроме, разумеется, собственного командира, не столько участвующего в боях, сколько прикомандированного к пати ради присмотра за мной любимым. Что-то они явно скрывали, да вот понять, что именно, пока не было никакой возможности. Иногда с нами ходили петоводы и тогда становилось еще веселее, особенно в тесном пространстве, когда нужно и бить, и по своим не попадать, и еще не застрять между чужими, своими и их питомцами. Дурдом тот еще иногда творился.
   Для меня же это все было отличным шансом узнать о бородочах побольше. Потихоньку разбирался в их классовой системе, боевых привычках и тактике, отношениях между собой и предпочтениями в том или ином вопросе. Картина складывалась, в целом, довольно занятная, и обрастала еще большим количеством вопросов. К примеру, в виду их невероятной сплоченности и подчинению старшему, на ум тут же приходила только одна страна с подобным менталитетом - Япония. Но все мои попытки уточнить или узнать хоть что-либо по этой теме тут же жестко присекались со стороны Саррина, тот словно только и ждал подобных поползновений. В общем, тайна на тайне, от чего мой интерес разгорался лишь еще сильнее.
   Также мне очень импонировали их взгляды по любому вопросу, не все, конечно, но большей частью точно. В любом бою гномы предпочитали сначала занять оборону, укрепиться, стать плечом к плечу, наконец, а потом единым слитным ударом опрокинуть противника и одолеть слажено и профессионально, не пытаясь вырвать фраги или еще как-то выпендриться. Все сводилось к строгой дисциплине и подчинению, каждый знал свое место и роль в группе, словно и не обычные игроки фанятся, а какая-то военная часть отрабатывает приказ свыше.
   За эту неполную неделю я смог поднять еще один уровень, апнувшись до сто одиннадцатого, а Хмуля подтянул до шестьдесят второго, не густо, конечно, но что есть. Пету капало, почему-то, в разы меньше, чем предполагал. Потом дали день отдыха и снова повели в бой, суматоха схваток продолжалась. Весь лут и остальное, что удавалось найти, гномы забирали себе, мне же кроме оговоренной платы и условий проживания не светило вообще ничего, знай, маши кулаками да двигай в указанном направлении, так что со временем стало становиться скучно.
   И вот, в очередной день отдыха, мне передали весточку от Саррина, мол, тебя хотят видеть, приведи себя в порядок и на ковер, желательно не затягивая. Пришлось идти, да и делать-то особо и нечего было, в приницпе.
   Гуррал встретил добродушной улыбкой и тут же указал на один из стульев, ясно, беседа будет идти тет-а-тет. На столе уже поджидали два стакана и бутылка чего-то красного, и с этим понятно, разогрев для более душевного разговора. Что же, я совсем не против, и сел, улыбнувшись:
   - Думал, уже не позовете, что оговорились тогда.
   - Ну, зачем же так, - покачал гном головой, наполняя стаканы и подавая мне мой, - просто должно было пройти время.
   - Присматривались, - киваю понимающе.
   - И это тоже, за понимание, - мы выпили, а хорошее такое, но явно не вино, ликер какой-то или настойка, не знаю.
   - Вкусно.
   - Еще бы, специально для меня привозят, - выдал собеседник, будто намекая на то, что я один из счастливчиков, умудрившийся добраться до его личных запасов.
   Хмуль в это время, таки умудрился вытащить одну из книг, и та с шумом шлепнулась на пол.
   - Засранец мелкий, - начал я было подниматься, но Гуррал меня остановил:
   - Ничего, пусть хоть чем-то будет занят, тут все защищено, ничего он не сделает. И давай уже на ты, обоим проще будет, думаю.
   - Только за, - киваю.
   - Хорошо, собственно, начну сначала, - гном отставил опустевший стакан и сложил на столе перед собой руки, - мы долго взвешивали все "за" и "против", решая, как правильно поступить, и пришли в итоге к единственному мнению.
   Я поднял бровь, мол, слушаю со всем вниманием.
   - Так вот, хождение вокруг да около толком ничего не даст, петлять и юлить это не наша сильная сторона, а вот такой вот разговор, прямой и открытый, даст гораздо более весомые результаты.
   И тут же продолжил:
   - Ответь на один единственный вопрос: при выборе расы вам давалась альтернатива?
   - Нет, - тот момент запомнился особо хорошо, вызвав, вместе с недоумением, еще и легкое раздражение.
   - Вот, - поднял он палец, - а нам доступна была только раса гномов, смекаешь?
   - Не совсем, - качаю головой, - ну, дали одним только людей, а кому-то совсем другую расу, и что с того?
   - Тогда еще вопрос - у вас, наверное, много национальностей, стран и прочего разделения?
   Я замер, пытаясь переварить услышанное.
   Потом произнес:
   - А, у вас нет?
   Гуррал ухмыльнулся:
   - У нас нет, наша планета уже давным-давно объединилась в одно целое, дробления почти не существует.
   - Что? - показалось, что ослышался.
   - Вот-вот, сами были в такой же ситуации, когда пришли к такому же выводу.
   - Погоди, погоди, - я ошарашено на него смотрел, переваривая информацию, - ты хочешь сказать, что вы не люди?
   - Гм, тут видишь какое дело, мы считаем, что даже сейчас говорим на разных языках, но игра все сводит к общепринятому диалекту, и я имею в виду одно, а ты слышишь несколько интерпретированный вариант, как-то так.
   Я шумно выдохнул и отклонился на спинку, закрыв глаза. Это что же получается, или конкретный развод, или просто невероятное, но, каким-то образом, ставшее реальностью. Скорее всего, врет, но как узнать об этом, как вывести на чистую воду, не запутавшись самому?
   - И как вы утановили это?
   - Очень просто, - Гуррал потянулся за бутылкой, - мы просто знаем, что в нашем мире к выбору данной расы нет, а значит, есть где-то еще, коль точно было установлено, что часть из вас не является неигровыми персонажами.
   - Гуррал, вы понимаете, как все это звучит? - я невольно перешел на вы.
   - И понимаю, и сам был на твоем месте, давай не выкать, просил же.
   - Извини, но все же...
   - Вот-вот, каким-то образом это возможно, раз! - он налил порцию и мне, затем передал стакан и продолжил, - И два! Есть еще как минимум три расы, о которых нам известно, но контакт с ними не установлен по определенным причинам. Пока что, ближе всего нам именно вы, люди.
   - Бред какой-то, - поверить в подобное все еще было сложно, - игра, виртуальность, данжи, монстры и иная цивилизация.
   - Но именно так оно и есть, и поверь, наши светлые головы считают, что это наименее опасный вариант для, так сказать, "знакомства".
   - Да уж, обмен знаниями, технологиями и прочим без риска получить нож в бок или в спину, - в уме же одна за другой раскрывались перспективы подобного сотрудничества, - как бы только не вышло все хуже, не так, как видится.
   - И мы того же мнения, поэтому неписи неписями, а все живые игроки с нашей стороны на неопределнный срок имеют четкие и недвусмысленные указания.
   - Никакого контакта, - догадался я.
   - Именно, - гном кивнул, - пока не будет выяснена общая обстановка и все остальное.
   - И тут вам в руки попадает такой удобный со всех сторон экземпляр, - не скажу, что полностью поверил этому бородачу, но пока звучало все довольно убедительно, а если даже и врет, то от меня, думаю, не убудет.
   - Ну, нет, мы так не мыслим, это уже чисто ваша особенность мышления, - категорично открестился от прозвучавшего Гуррал, - для нас ты реальная возможность, причем пока наилучшая из всех просчитываемых.
   - И еще оцифрованная, - вставил три копейки.
   - Саррин упоминал, да.
   - И что дальше? Какие планы?
   - Очень простые, ты отрабатываешь плату по уговору, и мы с тобой иногда беседуем как сейчас, причем в обе стороны, это не допрос, а попытка найти наиболее удачные точки соприкосновения, понимаешь? Рано или поздно все равно пришлось бы этим заниматься, у нас же теперь есть фора, так что... - он развел руками, мол, воспринимай, как хочешь.
   - Да не вопрос, - решиться оказалось совсем не сложно, тем более мне, полностью вычеркнутому из реальной жизни, к тому же ни подставлять, ни как-либо еще пакостить своим я не собирался. Да и не верил на все сто в то, что тут услышал, червячок сомнения, все же, был, и не маленький.
   - То есть ты непротив, - правильно понял Гуррал мою позицию.
   - Нисколько.
   - Отлитчно, тогда на сегодня все, обдумай, прикинь необходимое, чтобы не казалось, будто мы нахрапом пытаемся выбить из тебя нужную информацию, а потом и поговорим.
   Я встал:
   - Гуррал, я ведь не полностью поверил, - он кивнул, явно понимая, - да и ты тоже, так ведь?
   Гном скривился, кисло так, недовольно:
   - Сам не знаю, если честно, но позиция большинства именно такая, да и проверить сможем очень скоро.
   - Хорошо, буду ждать следующей встречи, - и, позвав Хмуля, направился к двери.
  
  
  
   Глава 19
  
  
  
   Потом мы почти неделю не разговаривали, не до того было. Глубоко в подземельях случился обвал и из открывшегося лаза поперло такое, что гномы взбудоражились не на шутку. Весь гарнизон оказался поднят на ноги, и чуть ли не половина дежурила в другой части подземелий, вынужденная отбивать постоянные набеги. Саррин пока не ввязывался в эту мясорубку, но долго так продолжаться не могло, и нас-таки кинули в общий котел.
   Что могу сказать, когда на тебя прет сто пятидесятая тварь, хочется прикинуться листочком и улететь куда подальше, авось не заметит. Да только пришлось это все забить себе в глотку, и втянуться в конкретное махалово пярмо с ходу. Звон и грохот ударов, гномье хэканье и рев распоясавшихся мобов, редкие магические вспышки и я, ужом скользнувший к ближайшей твари, словно чертик, выскочивший из табакерки. "Глубинный азрул" достигал метров трех в высоту и с одной подачи выбивал из девяностого гнома сразу треть хитов, попадая в щит и отбрасывая бородача на несколько шагов назад. "Слепая кинша" наоборот, никого не била, никого не трогала, а только без остановки кастовала лечение на своих, и кучу дебафов на чужих, да так, что через десяток секунд мы почти все были обессилены, со штрафами к меткости, урону, с пониженным здоровьем и урезанной на треть скоростью бега. Бой плавно перемещался все ближе к гномьим подземельям, твари выталкивали нас наверх и гнались следом, вынуждая отступать. Если бы не наши хиллеры, полегли бы враз, а так пока еще держались, сдавая пядь за пядью. И вот хрен тут что поделаешь, разница в уровнях жуткая, по количеству обе стороны примерно равны, учитывая, что улетавшие на респ коротышки тут же возвращались в строй, видно, где-то тут у них привязка есть. Я же, к своему стыду, даже понятия не имел о своей, ни где она, ни как выглядит, нуб нубом, короче.
   Но пока держались, монстры накатывали волна за волной, щиты приходили в движение и сливались сплошным монолитом. Потом упор, жесткое столкновение, от которого даже у меня зубы сводило, и надсадный, натужный шаг вперед, отталкивающий врага. Стена окованного металла расходится в стороны, и сквозь образовавшиеся просветы третья и четвертая линии обороны с силой вгоняют копья во все, что только попадается на пути. А попадалось там много: рычащее, стонущее, шипящее и брызгающее слюной бедствие будто штамповалось где-то там, за углом, завал из трупов достигал уже гномам по грудь, а мобы лишь усиливали натиск. Вскоре нам опять пришлось отступать, задержись коротышки еще на минуту-две, и твари банально посыпались бы им на головы, сминая и вдавливая в пол и прорываясь вперед - защитники просто не успели бы добежать сюда от респа. Каждый улетавший на перерождение бородач тратил, примерно, около минуты на то, чтобы снова встать в строй, и в последнее время их полеты значительно участились.
   Я же пока был как затычка в одном месте, чуть где беда - Саррин сразу вел в бой, убирая брешь в обороне, мне, кстати, еще раньше была предложена возможность прописаться у них, но пришлось отказаться. Как ни как, а страховка, вдруг, что не так пойдет, не выберусь же. В общем, теснили нас постоянно и, в конце концов, дошло до того, что пришлось спешно втягиваться в гномью крепость и спешно замуровывать вход. Толстенные створки дрогнули и поползли навстречу, щитовики ручейком втекали внутрь один за другим, их полукруг обороны все таял и таял, пока, наконец, снаружи не остались одни только мобы. С глухим стуком мощные врата подгорной резиденции таки сошлись, оставив с той стороны разьяренные рев и вопли, и мы оказались взаперти. По крайней мере, с этой стороны, о чем я совершенно, должен признаться, не жалел, ощущая в последнее время себя тряпкой в зубак у тузика. Как только не помер, ума не приложу, иногда прилетали настолько колоссальные плюхи, что сразу же вспоминались атаки матки в храме Анариот. Бац! И хиты уже в красной зоне, правда, меня тут же мгновенно пропускали в тыл, иногда даже выдергивая назад. А в спину тут же прилетала волна исцеляющей магии, перед глазами вспыхивали незнакомые символы, а по нутру расплывалась легкая щекотка.
   Если тварям удавалось меня покалечить, заставляя буквально выть от сломанной руки или ноги, в ход у гномов шла иная магия, слегка промораживающая, вплоть до хребта, а иногда и вовсе словно за костяк поднимающая в воздух. Тогда все вокруг искажалось и создавалось впечатление, будто меня штопают по живому, та еще хрень собачья, очень неприятно, хоть и терпимо. По всему выходило, что разные травмы лечились по-разному, а магия была настолько разнообразной, что за всю череду проведенных боев в глазах уже просто рябило от всего. От боевых заклятий, от выспышек бафов, лечебной магии и магии проклятий, мозги буквально устали удивляться калейдоскопу творящейся волшбы. Только и спасала, что сосредоточенность на собственном выживании, а то бы давно уже сидел и пускал слюни на весь этот гребаный феерверк.
   - Давно бы так, - дышалось с трудом, воздух из легких вырывался с присвистом, впрочем, целители коротышек уже залатывали мою тушку, вытягивая хиты в зеленую зону. Остальные бородачи выглядели не лучше, побитые, помятые, стонущие сквозь крепко стиснутые зубы и с невероятным терпением ожидающие своей очереди на помощь безостановочно пыхтящих лекарей.
   - Потеряли-таки штольню, - сплюнул кто-то рядом.
   - И откуда их столько поперло, - донеслось, с другой стороны.
   - Чертова игра, - сипло выдохнул Саррин, заставив меня в недоумении поднять бровь:
   - С чего вдруг такие страсти? - я откровенно не понимал, что тут такого, ну, подумаешь, не отбились, замуровали вход, что у них там, сокровища какие были, что ли.
   - Игра требует ресурсов, - неохотно процедил тот, взглянув на меня хмуро, - в штольне богатые месторождения, а нам хода туда уже и нет, новые места придется разведывать, а это время.
   - И? - до меня все еще не доходило.
   - Будто ты не знаешь, что "и", - проворчало в ответ, - неопределенность и распыление сил ни к чему хорошему не приводят.
   - Да бога ради, будто кроме вас и меня об этом кто-нибудь еще знает, - о, кажись, коротышки лекари закончили со мной, словно и не было той трепки пару минут назад.
   - Все может быть, - пару мгновений молчания и, - на сегодня все, короче, пока свободен.
   Я хмыкнул, "обожаю" этого парня, разговорчив, как всегда, любо дорого беседовать с таким, особенно в окружении подобных бородатых молчунов. Что интересно, эта замкнутость проявлялась лишь при мне, стоило свалить куда подальше, как за спиной тут же возникал бубнеж, шутки и прочий гомон. Сторонятся меня, опасаются, не доверяют, черти коротконогие, неужто и вправду иная цивилизация? И какого хрена тогда эта игра сводит нас вместе, зачем кому-то налаживать контакт в таком формате? В чем суть я вижу, да только выгоду для тех, кто за кулисами, нет - это же сколько ресурсов пришлось вбабахать, что бы такое провернуть. А, если, коротышки не врали, и действительно знают еще о двух расах, то масштаб игры уже не просто эпический, он какой-то невозможный, вселенских масштабов. Как в такое можно поверить, и как, главное, проверить? Ладно, гномы, тупо зададут парочку вопросов, на которые они все, якобы, должны знать ответы, причем так спросят, что и не пойму, и все, для них инфа уже сто процентная. А я так и буду все еще сопли жевать, в сомнениях и раздумьях. Оно мне надо? Нет. Для себя хоть что-нибудь изменю в своем существовании цифры в обоих случаях - тоже нет. Так какого хрена тогда вообще голову морочить? Из любви к своей расе, из солидарности и все такое прочее?
   Чуть не засмеялся даже, мой эгоизм советовал глубоко и окончательно наплевать на любую связь с миром, разве что только если совесть проснется в случае чего-то действительно серьезного. А до тех пор забить болт и жить имеющейся жизнью дальше, ни на что и ни на кого не оглядываясь. К тому же, вот и цель уже появилась, обмозговать бы ее только с кем знающим, а в досягаемости был лишь один такой человек. Вернее, гном.
   И, подозвав Хмуля, все это время ожидавшего меня под защитой каменных сводов гномьей крепости из-за строгого заперта покидать ее периметр, направился прямиком к Гурралу.
   Ждать пришлось недолго, полчаса где-то, может, час, пока хозяин кабинета не появился из одного из коридоров, ведущих в запретную для меня сторону подгорной цитадели и, кивком, не пригласил пройти следом, в кабинет.
   - Садись, - голос у него был уставший, да и вид больше подходил существу изможденному и проведшему не одну бессонную ночь.
   - Плохо выглядишь, - вместо приветствия, киваю в его сторону, одновременно усаживаясб на один из стульев. Внутри помещения за эти прошедшие дни ничего совершенно не поменялось, разве что сам хозяин стал несколько более бледным и осунувшимся.
   - И тебе не хворать, - буркнул Гуррал, устраиваясь напротив меня.
   Хмуль, тем временем, к моему легкому удивлению не начал вновь свои исследования, а спокойно и чинно разлегся у моих ног. Да что здесь такое происходит, ничего не понимаю.
   - Возможно, я не вовремя, могу и подождать, - вежливость превыше всего, по крайней мере, в такой ситуации.
   - Да ладно, чего уж там, говори, - Гуррал всем своим видом выказывал, что готов решить и мою проблему, если таковая имеется.
   - Хорошо, - киваю и начинаю загибать пальцы, - штольню не отбили, все вокруг нервные стали, бегают, суетятся, начальство, - киваю на него, - не в духе и явно не в лучшей форме, про атмосферу вообще молчу, будто скоро взорвется все и нас погребет тут до конца дней наших. Короче, Гуррал, что происходит, и как я могу помочь?
   - Ты, помочь? - некоторое время он хмуро пялится на меня, словно решаясь.
   - Да, помочь, - киваю, - потому что из-за тебя, да-да, именно из-за тебя у меня вся жизнь вверх тормашками пошла, про переоценку ценностей и дальнейшие планы вообще молчу. А потому хватит играться в солдатиков и шпионов со мной, пора уже начинать мыслить по-взрослому, тем более что и цель у нас одинаковая.
   - Цель, - хмыкает, - и какая же?
   - Узнать! Кто, зачем и почему?! - наши взгляды встретились и некоторое время, сцепившись, словно играли несуществующими мускулами, пытаясь доказать свое превосходство.
   - И что ты предлагаешь? - наконец, уступил он.
   - Да без понятия, нужно действовать более нагло, узнавать и сравнивать, добраться до тех двух рас, произвести среди них разведку, взять по пленному и выспросить, наконец. Я не военный, мне все эти ваши хитрости и ходы неизвестны, но вот так вот сидеть под горой и ничего не делать - верх идиотизма.
   - Ты, про себя, что ли?
   - Про себя, воюю тут непонятно с кем и ради чего, а в голове бардак сплошной, - хмурюсь даже, проняло меня что-то, и довольно сильно.
   - Поверил-таки, - Гуррал вдруг улыбнулся.
   - Не знаю, может, и поверил, но на фоне этого и в связи с моим положением все остальное просто меркнет.
   - И?
   - И вот, предлагаю свою помощь, опасаться вам нечего, не выдам, - последнее выделяю особо, - ваш секрет, а польза будет всем.
   - Будто мы сами ничего не делаем.
   - Тогда делись информацией, - тут же нацеливаю на него палец.
   - А, это еще с чего вдруг?
   И тут вспоминаю, что нахожусь здесь на птичьих правах.
   На скулах заиграли желваки.
   Черт!
   - Потому что, - печатаю каждое слово, - теперь у меня ничего нет, кроме этой цели, и этой долбанной цифровой реальности, так понятно?!
   - Соболезную, - Гуррал нехотя отводит взгляд, - но и ты нас пойми: иномирец, несущий неопределенность, просчитать которого мы не можем хотя бы просто из-за разницы в психологии, и как нам подскажешь поступать? Тут у тебя и так, можно сказать, льготные условия, и то лишь потому, что посчитали это более-менее приемлимым.
   - Чушь! - отметаю сказанное и поднимаюсь.
   - Не чушь, - бурчит коротышка, снова вперив в меня взгляд.
   - Нет, именно что чушь - это шанс для твоего народа и для меня лично, или вы думаете, что все это долго продержится в тайне? Довольно глупо считать остальные потенциальные расы такими тупицами, о чем догадались вы, к тому, рано или поздно, придут и они. А часики тикают, слышишь, как быстро? Я хочу во всем этом бардаке разобраться! Короче, нужна делегация под любым предлогом к одной из предполагаемых рас со мной в списке учавствующих. Хватит уже, насиделся в ваших норах, пора уже что-то действительно важное делать!
   И вдруг замечаю, что банально мечусь от одного шкафа с книгами, к другому, а бородач изумленно провожает меня взглядом, чуть ли рот не открыв. Блин, неужели лишку дал?
   - Чего? - спрашиваю, наконец, замерев.
   - Да, как бы, поверил я тебе, - Гуррал удивленно почесал щеку, - ты же не маг?
   - Ага, щаз!
   В кабинете повисла недолгая, но довольно томительная тишина, еще пару минут, и просто усядусь на стул, обломавшись и сникнув, накативший вдруг напор иссяк так же быстро, как и пришел. Шарик сдулся, бобик сдох, блин.
   - Э, ну, ладно, ты иди, пока, а мне подумать надо, - вид хозяина кабинета отмел все собравшиеся сорваться с языка угрозы, уговоры и увещевания. И, развернувшись и свистнув питомцу, буквально вылетел наружу, не особо вежливо хлопнув дверью. По пути чуть не сбил с ног Саррина, наткнулся на спешащего куда-то еще одного коротышку и, добравшись до своей койки, тяжело на нее плюхнулся.
   Настроение было сродни урагану, эмоции сменяли одна другую, вроде, тихо пару мгновений, спокойно и размеренно утекают секунлы, а потом, словно, взрыв какой и чувства просто зашкаливают. И во всей этой сумятице кометами проносятся мысли, их множество, десятки, если не сотни, и каждая обсасывется, обмозговывается, засоряет мозг и привносит в общую свалку еще больше хаоса.
   Был жив, стал цифрой, а потом узнал, что игра - полигон, причем для цивилизаций, непонятно где и насколько далеко раскиданных во вселенной. Как вообще такое возможно, для чего это создано? Каким образом поддерживается и, главное, кто стоит за всем этим? Глобально? Неимоверно. И вот как теперь на фоне этого набивать уровни, гробить кроликов и собирать травки по квестам? Стоит оно того? Однозначно нет! И если раньше действительно что-то решающей силой я считал Арргата, то на фоне всего этого, когда с каждой стороны стоит целая раса, все прошлое предстает в виде какой-то совершенно незначительной песоницы. Причем в ней я до сих пор и нахожусь, так как меня, просто напросто, из нее не выпускают, показали лишь краешек истины, и дали лопатку с ведерком, мол, играйся пока, малышь, здесь, во взрослый мир тебе хода нет. Меня это просто разрывало на части, бесило и выводило из себя. Почему все настолько прояснилось именно сейчас - понятия не имел, только вот дейтвительно проняло, буквально до нервной дрожи, почему-то именно сегодня, после боя, после того, как мозги, наконец, приняли то ли правильное положение в черепе, наконец, то ли шестеренки начали крутиться с должной скоростью.
   И ответ Гуррала не заставил себя долго ждать, Саррин пришел через два дня, через два долгих, тяжелых и унылых дня, тянувшихся для меня, чуть ли, не целую вечность. Мне было душно в этих пещерах, тяготило давление стен со всех сторон и хотелось банального синего неба над головой. А еще действий, что бы кровь в жилах будоражилась и текла подобно раскаленной лаве, шипя и кипя от еле сдерживающих эмоций, что бы чувстовалось свое место во всем этом, а не виделась лишь покосившаяся хата с краю.
   - Пойдем, тебя хотят видеть, - Саррин, как всегда, оказался не многословен.
   Я отыскал взглядом Хмуля, питомец в который раз уже выпрашивал у очередной кучки бородачей обеденную подачку, негромко свистнул и пошел следом за коротышкой. Сзади часто и меллко затопали, под правое колено ткнулись носом и пристроились рядом, что ж, похоже, вся банда в сборе и, надеюсь, предстоящий разговор даст мне-таки то, чего так сильно хочу. И вскоре, Хмуль, ты, накогнец, сможешь вдоволь набегаться на просторе, а не по этим мраморным катакомбам.
   - В общем, так, - сцепил руки в замок Гуррал, - на днях было принято решение, и на твое участие в дальнейших планах выдано добро с рядом оговорок.
   Я замер, внимательно вслушиваясь в каждое роняемое им слово.
   - Тебе будет присвоен статус "действующего от имени" и даны определенные полномочия. Получишь доступ туда, куда остальным из твоего рода путь закрыт, но и обязательства будут с лихвой окупать свалившееся доверие, понимаешь?
   Пришлось кивнуть.
   - Также тебе придется подтвердить свое согласие молчать и никоим образом не выказывать известную тебе информацию никому, кто каким-либо образом сможет навредить нам. Пряники, как у вас говорится, уже озвучены, а вот кнут будет следующим: в случае предательства или нарушения обязательств ты получишь в роли врага весь наш народ, а твоя раса узнает об одном из своих сыновей с самой нелестной стороны и, думаю, враг у тебя появится еще и в ее лице, об этом мы уж позаботимся, можешь не сомневаться.
   - Жестоко, - тяну улыбку, но выбора-то у меня, как ни крути, и нет никакого. Или принимать соглашение, или оставаться тут, под горой, вдали от всего происходящего, или же пытаться свалить сейчас, может быть, позже, когда буду снаружи, что, опять-таки, приведет к весьма нежелательным для меня последствиям.
   - Как есть, - разводит он руками, - сам понимаешь, доверие, оно такое.
   - Понимаю, и согласен.
   - Тогда вот, на утверждение, прочти и приложи ладонь, - хозяин кабинета протянул стопку листов.
   Ну, ясно, договор о соглашении, неразглашении, бла-бла-бла и все такое, а вот и место под оттиск руки, выделенное контуром. Как только вдавил в бумагу кисть, ее тут же словно обожгло, заставив отдернуть, а на листках проступили своеобразные отпечатки, по-видимому, подтверждающие мое согласие со всем написанным. Бюрократия, итить ее так!
   - Итак, я в деле? - киваю ему.
   - В деле, в деле, Саррин все расскажет, а потом на вольные хлеба.
   - То есть? - не понял я.
   - А то и есть, - хитро прищурился гном, - тебе придется самому искать подходы и выяснять всевозможную информацию, с двух сторон оно всяко виднее будет.
   - Типа агента какого буду?
   - Что-то вроде того.
   - Хорошо, тогда вопросов пока больше не имею.
   - Отлично, - Гуррал перевел взгляд на сидящего около меня гнома, - Саррин, займись.
   Все отальное заняло чуть больше часа, гном отвел меня в какую-то каморку и указал на стул, я сел. А дальше начался своего рода брифинг: что, где, когда и как, детально и с максимальными подробностями. Да так, что даже перебивать и доспрашивать пока не видел необходимости, коротышка довольно ответственно подошел к полученному от шефа заданию.
   Итого выходило, что гномы подозревают буквально всех, кто имеет в игре иную расу. Логика вполне очевидная, но пока бездоказательная, слишком уж велики были просторы этого мира, слишком огромны и невероятны расстояния, так что в контакт удалось вступить пока лишь с нами, людьми, а еще с эльфами и ящерами. По слухам, где-то далеко на севере обитают еще орки, но проверить эту информацию не было никакой возможности, так что, коротышки просто приняли ее к сведению. Длинноухие обитали по ту сторону горного хребта и по косвенным признакам довольно быстро выдали себя, даже не подозревая об этом. И если при встрече с нами, людьми, коротышки еще имели кое-какие сомнения, то после налаживания контактов с эльфами, они отпали окончательно. А там подошла очередь и ящероподобных, в общем, почти всех гномов обуяла внезапная "головная боль" и на некоторое время контакты с внешним миром были прекращены. Короче, железный занавес и все такое, пока их лучшие умы, наконец-то, не решились на роль первой скрипки и начали вовсю интересоваться всем, что только возможно в отношении других рас. Аккуратно и осторожно, ничем себя не выдавая и имея довольно жесткие и строгие инструкции по любой ситуации, вплоть до самоубийства и перерождения в своей безопасной зоне. В общем, подошли бородачи к этой теме со всем пониманием.
   Меня планировалось провести через горный хребет, снабдить необходимым снаряжением, припасами и тем, что запрошу, без фанатизма, конечно, но и с пустыми руками не отпустят.
   - А вот это, если потеряешь, - Саррин на миг замолчал, словно раздумывая, продолжать или нет, - в общем, не теряй, последствия тебя не обрадуют.
   И протянул невзрачное и ничем не примечательное кольцо, матовое, без отблесков и совершенно неказистое. Я бы мимо такого прошел и даже наклониться поднять поленился бы, а тут, поди ж ты, оказывается, ценность немалая, судя по нахмуренным бровям коротыша. И даже вроде сам не верит, что отдает его мне.
   - Носи, не снимая, это знак для любого из нас, и никому ни слова о нем, забудь вообще о его существовании, его у тебя нет, никогда не было и никто тебе его не давал. Даже на палец не смотри, как оденешь.
   Молча взял, также молча одел на безымянный правый, и так же молча кивнул. Мол, все понимаю и принимаю, как скажешь, спорить не буду. Саррин в ответ тоже кивнул, все также продолжая хмуриться.
   - Вот карта, по крайней мере, что удалось разведать нам, скопируешь себе, - у меня тут же всплыло окошко, предлагающая обогатить свою мини-картографию в правом нижнем углу, соглашаюсь.
   - Вот деньги, ровно тысяча золотом, - на стол плюхнулся увесистый такой мешочек.
   - Это кристалл связи, - протянув руку, Саррин оставил на столе небольшую, вроде брелка загогулину в виде скукоживщейся то ли сопли, то ли волны, то ли еще какой-то хрени. Вид она имела не ахти какой, но по тому, с какой осторожностью была оставлена на столешнице, значение и стоимость имела не шуточную, - не вздумай потерять или испортить, очень редкая вещь, и потому очень дорогая. На связь выходи в конце каждой недели, или как только обнаружишь нечто существенное и значимое. Используй только когда будешь наедине, делается это так.
   Далее была продемонстрирована особенность владения подобной штукой: берешь в руку, зажимаешь в кулаке определенным образом раз, другой, третий, далее приходит запрос на активацию и все, кристалл готов к работе. Сложность объяснялась защитой от дураков и случайностей, в общем, серьезная вещица.
   - На первое время рекомендую просто примелькаться в начальных селениях, походи, посмотри и поспрашивай, на свой уровень ничего не ищи, не в том интерес. Странности заметишь сразу, по ним и работай, мы там много чего заметили, но деятельность свою почти сразу свернули, в общем, теперь ты наши глаза и уши, с одной стороны. Через неделю начнем действовать и сами, правда, пока только в сторону твоих сородичей.
   - О, как, а почему же меня не поспрашивать более детально, или мои знания вас не интересуют?
   - У нас и так имеется общее представление о твоей расе, ее уровне развития и остальном, - Саррин усмехнулся, - пока не пришло распоряжение, залечь на дно, мы успели достаточно с вами пообщаться.
   Я хмыкнул, надо же, небось, по кабакам шлялись да спаивали всех подряд, если такое тут возможно. Ладно, их дело, знают, так знают, главное, со мной все пока идет очень и очень неплохо, на остальное плевать.
   - В общем, тут все, а теперь двигай за мной, выдвигаемся.
   А потом, когда Саррин провел несколькими коридорами вглубь до сих пор запретной для меня территории, я чуть челюсть на пол не уронил. Ахренеть!
   - Только не говори, что сами все это построили.
   То, что мне доводилось видеть до сих пор, оказалось даже не пятой и не десятой частью подземных хором, да что там, все это время я жил в предбаннике, в чулане, в конце концов. Коротышки осознанно ограничивали меня и были, по сути, абсолютно правы, кто я такой вообще, что бы мне доверять. По крайней мере, до недавнего момента, видно, мое красноречие таки смогло пробить брешь в их неприступности.
   Высота и ширина коридров увеличилась в разы, количество невероятных по своим объемам встречающихся залов, небосводами теряющимимся где-то высоко вверху, сбило со щета после первого же десятка. А мы все шли и шли, моя челюсть постепенно отвисала все больше и больше, про Хмуля же так вообще молчу, бедолага впервые за все время нашего знакомства не знал, куда бежать, куда сунуть свой нос и вообще вид имел слегка осоловевший от обилия неисследованных территорий.
   Все это время наша компания хранила упорное молчание, я не ничего не спрашивал, а провожатый, знай себе, топал, сворачивая то в один коридор, то в другой. Спустя минут двадцать я уже окончательно потерялся и вряд ли бы нашел дорогу назад самостоятельно, лабиринты помещений поражали. И хотя не все здесь сверкало и слепило глаза обилием мрамора и прочей отделки, видать, коротышки все еще продолжали заселение, да и поподалось их по пути не так уж что бы и очень много. Но было видно, что процесс облагораживания продолжается: леса и прочие рабочие конструкции облепляли стены буквально на каждом десятке метров, и везде стучали, грюкали и, что меня приятно удивило, постоянно насвистывали какие-то мелодии. В общем, гномам оказалось не до скуки, игра заняла все их свободное время и коротышки трудилиь, не покладая рук.
   Наконец, после черт его знает какого сворачивания по этим лабиринтам, Саррин толкнул дубовую дверь и прошел внутрь, и у меня, наконец, отлегло от сердца. А то грешным делом начал уже думать, что за нос водят, что бы запутался и не смог выбраться, а потом навалятся и запрут где-нибудь, короче, те еще мыслишки.
   - Жди здесь, сейчас все утрясу, - гном кивнул стоявшему на вытяжку стражу, закованному с ног до головы в латы, и пихнул плечом еще одни створки. Хмуль тут же попытался юркнуть следом, однако, не судьба, не дали, и обиженный питомец раздраженно ткнулся пятаком мне в колени.
   - Не переживай, - присев, я потрепал его по холке, опять отметив, что чертенок вновь подрос, и некисло так, на ладонь, примерно, - сосвсем скоро сможешь набегаться вволю, мы отправляемся в большой мир.
   И вот фиг поймешь, то ли он действительно настолько сообразительный, то ли, просто интонации воспринимает очень хорошо, но глазки тут же заблестели, грусть-тоска из них исчезла и тварючка тут же завертелась около так и не шелохнувшегося с момента нашего прибытия стражника у его ног. Сначала были исследованы его ступни, обнюханы и опробованы на зуб, потом досталось лодыжкам и коленям, а когда черед дошел до паха, тот, наконец, не выдержал:
   - Я его сейчас древком пришибу, - устало продребезжало из консервной банки, заменяющей гному шлем, походу, коротышка устал терпеть подобное издевательство и таки не выдержал.
   - Хмуль, а ну отстань от уважаемого гнома, - тут же прикрикнул я на егозу, - чего пристал!
   Питомец мигом отлип от служаки, занявшись углами и стоящими в них кадками с небольшими деревцами.
   - Только пусть не разрывает, - вновь подал голос страж.
   - Хмуль, слышал?
   В ответ фыркнуло.
   - Он не будет, - перевел я, на том разговор и закончился.
   А спустя час мы уже стояли спиной к таки выпустившей нас из себя горе, в молчаливом ступоре уставившись на прилично так протоптанный грунт и редколесье по обочинам. По всему выходило, что ездили и ходили тут довольно часто, вон, ни травинки под ногами, впрочем, как и дальше, сплошная утоптанная земля, слегка петляющей лентой уносящяяся куда-то вперед.
   - Ну, пошли, что ли, - я взглянкл на Хмуля, тот в ответ тут же фыркнул, взвизгнул и буквально размылся в воздухе, метнувшись вперед серой тенью.
   - Ясно, как всегда, - похоже, стоит опять ждать неприятностей, менлкий поганец неприменет привести в "гости" какого-нибудь агра и с чувстсвом выполненного долга бесстрашно спрячется мне за спину. Даже сплюнул от такой перспективы, настроение слегка, буквально на пару дюймов по стобальной дюймовой шкале просело вниз, тем более, что звать этого паршивца, разоряясь на всю округу, я не имел ни малейшего желания. Так что так и будет, походу, носиться вокруг да около, пока не найдет на свой тощий зад, наконец, долгожданные неприятности, расхлебывать которые придется уже мне.
   Высоко в небе светило солнце, никуда не девшееся за время моего заточения в каменной твердыне гномов, все также пели птицы, дул притяный прохладный ветерок, от которого уже успел попросту отвыкнуть. В общем, позабытые ощущения причастности к целому миру понемногу, опстепенно, но возвращались вновь, в жилах даже кровь побежала, вроде как, быстрее и задорнее, что ли. Сразу хотелось жить, а еще...
   И через пару мгновений я уже бежал, несся вперед, по прямой, с удовольствием ощущая, как мимо проносится зелень листвы, а в ушах слегка насвистывает ветер. Это ли не жизнь, это ли не раздолье и свобода? Оцифрован - ни и хрен с этим, чем все вокруг отличается от мира того, только знанием, что хода назад уже нет? Ну и к черту, и пусть, когда внутри ощущение полета, а глаза безумно шарят по бескрайним просторам, доступным полностью и все целиком, где никто не станет тебе указывать, что делать, чего можно хотеть, а чего нельзя.
   Единственное что, слегка слепило солнце, вызывая легкий дискомфорт на коже и едва ощутимую резь в глазах. Но это все мелочи, последствия и так понятно, чего, зато стоило, лишь, забежать в ьолее-менее густую тень, как тут же, все исчезало, тело будто наполнялось силой, плечи расправлялись, становились шире, а зрение словно преобретало более четкий фокус. И, ведь, что странно, ранее такого вовсе не было, а значит, идет какой-то процесс, окончательно перетягивающий меня на одну из сторон. Впрочем, плевать, у меня ведь пока все хорошо? Все, вот и ладненько, вот и отличненько:
   - Хмуль! Зараза ты мелкая, ты где лазишь?! - в ответ откуда-то справа раздался звонкий взвизг и все затихло, питомец отчитался о том, что с ним все в порядке, и явно думать забыл о волнующемся о нем хозяине.
   - Вот, гаденышь, - на губы легла легкая улыбка, впереди была неизвестность, часы, а то и дни пути, а еще остроухие снобы, если меня не подводит память и то, что я помнил о них, действительно окажется правдой.
   Спустя примерно час пути местность вокруг претерпела кардинальные изменения, лес стал гуще, листва зеленее и даже как-то ярче, крикливее, что ли, взгляд буквально резало подобная неестественность. Слишком уж контрастировало все это с тем, что было буквально пять минут назад. Деревья вытянулись ввысь, раздались кронами, их кора приобрела более светлый оттенок и казалась гладкой, такой, какой ну никак не может быть у обычного дерева. И такого несоответствия вокруг было полным-полно, что, поначалу, лишь удивляло, а потом до меня, наконец, дошло. Игра не просто так сменила декорации, не ради красоты был сгенерирован именно аткой вот лес, нет, все это вполне соответствовало жизненным реалиям тех, кто обитал в этих краях. По всему выходило, что, где бы они и в каком мире не жили, подобная флора являлась для них вполне обычной и привычной, и это мне она казалась такой, такой, в общем, не правильной и необычной.
   Пришедшие в голову умозаключения настроили на более осторожный лад, и хоть я и не без того старался посматривать по сторонам, как ни как, не увидел еще ни одного местного моба. Но теперь и вовсе замедлился, уже не столько стараясь побыстрее пожрать как можно больше километров пути, сколько надеясь не пропустить чего-нибудь хоть несколько важного. Как ни как, до меня, тут ни разу не ступала нога человека, лишь только гнома и эльфа, вот и выходило, что и здесь я мега крут и вообще выступаю в роли первооткрывателя от своей расы. Пафосно? И по хрен, зато приятно.
   Внезапно до слуха донесся легкий скрип и мерный перестук, еле слышимые звуки раздавались откуда-то спереди и слева, что заставило меня насторожиться еще больше. Было похоже на телегу, конечно, но, с такого расстояния, хрен поймешь, да и перестраховаться не помешало бы. Пришлось сойти с дороги и двинуться параллельно, но уже по лесу, скрываясь за деревьями и вслушиваясь во все приближающийся скрип. Наконец, впереди забрезжил просвет, и удалось разглядеть перекресток с тремя ответвлениями, по одному из которых и дивгалась, черт возьми, самая обычная телега. И, судя по всему, на козлах восседал непись, учитывая надпись над головой - "Возчий Виэль", по ходу, остроухий, на гнома он совершенно не тянул.
   Пришлось вновь выбираться на дорогу и уже целенаправленно двигать к перекрестку с уже сложившимя намерением вытрясти из этого кадра хоть что-нибудь.
   - День добрый, мил человек! - и машу рукой, остановившись и поджидая, пока телега подъедет ближе. И точно, эльф, морда холеная, слегка раскосые, большие глаза, острые уши, да и вообще, вид данный персонаж имел весьма и весьма, совершенно не чета тем трудягам-бедолагам, коих когда-то видел.
   Скрипнув еще пару раз, повозка поравнялась со мной, и возчий окинул Хмуля задумчивым взглядом, не обратив на меня ни малейшего внимания. Питомец же замер у моей ноги и так же пристально вглядывался в лошадь, которая, единственная из всех присутствующих, косилась на меня. На губы мимо воли наползла улыбка, че за ситуевина такая, каждый пялитя по интересам, что ли?
   - Уважаемый, вы меня слышите? - повторил я попытку обратить на себя внимание.
   Лошадь, всхрапнув, мотнула утвердительно головой, будто отвечая на мой вопрос, и только после этого Виэль соизволил перевести взгляд на меня:
   - Слышу, уважаемый, - в тон мне ответил он, - слышу.
   - Прекрасно, - киваю, - далеко ли еще до селения?
   По карте и так все было ясно, просто, нужно было хоть что-то ляпнуть, хоть как-то завязать разговор, а там можно и в телегу будет нарпоситься, да в разговоре кой-чего выпытать. Мало ли, вдруг что полезное всплывет, кто чем живет, какие проблемы и все такое.
   - Не очень, до вечера добраться труда не составит, - и возчий вновь перевел взгляд на Хмуля.
   Признатья, такое его поведение начало слегка раздражать.
   - Смотрю, вам очень понравился мой спутник? - и, наклонившись, потрепал питомца по холке, вызвав у того довольное урчание. В ногу тут же увесисто так уперлось, маленький увалень буквально облокотился о меня, подставляясь под ласку и продолжая булькать, словно маленький трактор.
   - Не то что бы понравился... - как-то уж слишком задумчиво прозвучало в ответ, - но животное довольно интересное.
   - Ясно, тогда, может быть, мы сможем удовлетворить любопытство друг друга?
   - Залазь, - Виэль тут же понятливо кивнул головой, указывая на место рядом с собой.
   Долго упрашивать меня не пришлось, пара шагов, рывок, и вот, я уже сижу, пялясь поверх спины тягловой животины. А спина там была та еще, мощная, широкая, явно небеговая лошадка, с земли она казалась куда как скромнее, хотя и тогда дышала невообразимой мощью. Думаю, вся эта повозка вместе с нами казалась ей не более, чем небольшой разминкой, по крайней мере, уставшей животина совершенно не выглядела.
   Что интересно, возчий не имел при себе ни поводьев, ни кнута, ничего подобного, а как только я выперся наверх, лошадка тут же, сама собой, с рывка дернула телегу с места и бодро потрусила вперед. Что странно, мысленно он ею командует, что ли?
   - Ну и, откуда сам-то и как у гномов оказался? - нарушил молчание первым Виэль.
   - Да вот, - киваю, протягивая ему грамоту, - уполномочен бородатыми, так сказать, на установление дружеских отношений и все такое. В общем, ищу их интересы, общаюсь с хозяевами и свожу при благоприятных условиях обе стороны, если вкратце, как-то так.
   Что и как буду говорить, уже все продумано, линия поведения выработана, возможные ответы заготовлены, в общем, неожиданностей не предвиделось никаких.
   - Посол, значит, - возчий, хмыкнув, вернул мне свернутый в рулон документ.
   - Не совсем посол, но близко, - киваю.
   - А, все одно, так ты из-за этого, выходит, на основной тракт путь держишь, небось, в столицу хочешь податься?
   Тут непись был почти прав, если двигаться в выбранном мною направлении, придется миновать три крупных селения и парочку мелких, за которыми, спустя несколько дней пути, и начнется так называемый главнй тракт. Вдоль него на протяжении многих километров на карте значились таверны, постоялые дворы и прочая инфраструктура обычного средневековья. И если двигаться по нему еще пару недель, вполне можно добраться и до жемчужины эльфийских земель - столицы ушастого населения.
   - До столицы еще добраться надо, - вздыхаю, видишь, мол, как тяжко дело делать, но тружусь, аки пчелка в поте лица и без присядку, - а по пути много чего интересного встретить можно.
   - Это да, - Виэль мрачно хмыкнул, - у нас тут интересного больше, чем хотелось бы.
   Оппа, будь у меня хвост - точно трубой бы встал, неужели нечто эдакое подворачивается? Хотя гномы и просили не влазить в дебри местных проблем особо уж глубоко, но и не настаивали, так что бы уж очень. Как ни как, свобода воли все равно остается за мной, а за спрос в нос не бьют, вроде бы, разузнать что да как уж точно не повредит.
   - Неужели докучает кто?
   Ушастый возница тут же сплюнул за борт. Черт, и это эльфийские манеры? Видать, в моем представлении об этой расе явно не хватало информации побольше, чем мог себе представить.
   - Докучает, - Виэль вдруг злобно оскалился, - да так докучает, что иногда просто тошно становиться. Из столицы отряды даже присылали, да бестолку, не вернулся никто. Потом коротышки из-под гор пытались на силу взять, и тоже по зубам огребли, - возница вновь сплюнул, а у меня прямо замерло все внутри, в ожидании продолжения.
   - И что же это такое, с чем не справились ни те, ни другие?
   - А, кто его знает, - эльф пожал плечами, - но вся беда именно оттуда, а что и как, то никому не ведомо.
   - Не совсем понял, враг известен? Где находится, как выглядит, что может и что делает? - ну, не может же быть, что бы никто ничего не знал.
   - Да говорю же, известно лишь направление и все, а что там дальше - дураков выяснять нет. Потому что не вернулиь дураки, как ушли, и все, нетути их, понимаешь? - он выразительно глянул на меня.
   - Понимаю, - вот это номер, небось, какая-то высокоуровневая дрянь свила себе гнездо в этих краях и терроризирует окрестности. Или данж открылся какой, а может, вообще что-то типа гуляющего рейд-босса, в общем, ясно одно, ни местные, ни бородачи совладать с этим так и не смогли.
   - А, давно это было?
   - Что именно? - Виэль скучающе уставился вперед.
   - Ну, давно ваши и гномы пытались одолеть это? И когда оно вообще появилось?
   - Гм, да давненько вообщето, - тут же послышалось лошадиное фырканье и эльф, почему-то, добавил, - хотя нет, месяц, может, пару назад, не помню...
   - И сильны были? - закинул я очередную удочку.
   - Да как посмотреть, коротышки так вообще никакие, и чего только полезли, а столичные, разве что чуток послабше тебя выглядели, зато их целый отряд прибыл, а что, заинтересовался? О, да у тебя уже и глаза вон как заблестели...
   - Ну, не то, что бы заинтересовался, но информация полезная, - улыбаюсь, - и в какой стороне это неизвестно что обитает?
   - Зря ты так, - возница удрученно покачал головой, - я вот тебя не знаю, и что с тобой будет, мне, в принципе, все равно, но посылать, кого бы то ни было, на верную гибель не хочу. Чай, не совсем одичал и озверел.
   - Да бросьте, уважаемый Виель, если будет надо, все равно ведь узнаю, а мне для того, чтобы хотя бы знать, куда соваться не следует, информация всегда важна, какая бы она ни была.
   Ушастый вздохнул:
   - Тут ты прав, ладно, вон, видишь, гномьи скалы сходятся вроде как двумя рогами? - длинный изящный палец ткнул в нужном направлении.
   - Да, вижу.
   - Вот, прямо на них все и шли, а что там и как дальше, - Виэль махнул рукой, - сам понимаешь.
   - Далековато выходит, и как же оно все мешает вам здесь?
   - А, как, по-всякому да по-разному. Ночи стали неспоконые, иногда даже кажется, будто бродит по селению кто, в окна заглядывает, тени, бывает, странные на глаза попадаются. Скот пропадать начал, детей страшно без присмотра оставлять, а про то, что бы в лес в ту сторону углубиться - не может быть и речи, народ не возвращается, семьи без мужей остаются. Много чего нехорошего творится, - у эльфа вырвался тяжелый вздох, - а совладать с этим никак.
   - А, днем, как днем оно, не беспокоит?
   - Днем нет, тихо все, но это пока к лесу не направишься, а если забредешь, то все, только тебя и видели.
   - Да уж, вот так новости, - протянул я деланно огорченно.
   - А, тебя что, гномы не предупредили?
   - Нет, ни слова не сказали, может, не посчитали нужным или решили, что сам все разузнаю.
   - Ага, выходит, не оставили они таки эту затею.
   - Всмысле? - не понял я.
   - Ну, так, земли то наши, без разрешения из столицы никаких военных действий, только силами малых отрядов, да и то с ограничениями. Зато коротышки выбили себе там какие-то условия, в случае помощи с этой напастью. Так-то, выходит, решили через тебя теперь действовать, а я же вижу, что уже об этом думаешь.
   И Виэль кисло ухмыльнулся, мол, читаю тебя, парень, как раскрытую книгу, неча мне тут отнекиваться и пытаться лапшу на уши вешать. И, по сути, он был недалек от истины, я уже взвешивал все за и против, прикидывал шансы тех групп и свои сейчас. По всему выходило, что гномы огребли из-за своих низких уровней, а ушастые неписи просто не дотянули там чего-то, в общем, тоже не осилили. Думать, что смогу сам одолеть это нечто - глупо, а вот посмотреть и разузнать, что да как, мне вполне по силам. Ну, не может же быть так, чтобы никому оно было не по зубам.
   И, собственно, тогда и в селение не имеет смысла тащиться, что бы потом обратно пилить, все что нужно, у меня с собой, вот доеду с ним докуда можно, и дальше на своих двух.
   - Ну, ясно, решил уже для себя, да? - эльф ухмыльнулся.
   - Разведка и не более, напрасно соваться и гибнуть - намерения нет, а издали рассмотреть и хоть что-нибудь узнать, думаю, будет полезно всем.
   - Как хочешь, я тебя предупредил, - на этом тема себя исчерпала и дальше мы ехали молча, говорить особо ни о чем не хотелось, так что занимался тем, что осматривал окресности.
   Черт, как же тут все зелено и густо! Куда ни посмотри, везде листва, везде трава и сплошь кустарники да деревья, даже дорога периодически подвергалась нападкам салатовых островков, нет-нет, да и отвоевывающих себе пространство для жизни. Глубина красок приковывала взор, заставляя всматриваться и искать несуществующее дно, последний оттенок, рубеж изменчивой красоты. Каждый блик солнца выявлял десятки и сотни всевозможных расцветок. Вот, смотришь на, казалось бы, обычный куст, два вершка от земли, и вдруг его пригибает ветер, мгновение, и чуть ли не вся радуга уже ласкает крохотный, но такой непостоянный плацдарм природы, раскрашивая его настолько причудливо и необычно, что попросту диву даешься, откуда в нем столько намешано.
   Дождавшись, пока телега не стала уж слишком забирать влево, поблагодарил возницу и спрыгнул, свистом подозвав Хмуля. Питомец все это время рыскал в зарослях по обеим сторонам дороги, и узнать, где его носит, можно было только по колыханию кустов и травы.
   Проводив поскрипывающую колымагу взглядом, обернулся на горы - топать мне предстоит изрядно, хорошо бы хоть к вечеру добраться, а если нет, то придется сбивать ноги в темноте. К лесу удалось привыкнуть довольно быстро, чудная растительность примелькалась, усвоилась и понемногу начала становиться привычной, да и небычайная яркость флоры уже не так резала глаз. А когда на землю начали спускаться сумерки, что для меня обозначилось именно как угасанием множества оттенков, стало вконец ясно, что за сегодня удастся выполнить лишь план минимум. И то только благодаря тому, что из-за моего уровня местная живность просто разбегалась, кто куда, имею в виду агров. Впрочем, мирные твари тоже не очень-то и хотели сводить со мной знакомство, те же олени, что совершенно отличались от своих зубастых копий по ту сторону горы, начинали сверкать пятками, лишь только завидев меня. А это, во всей этой густоте цветущей, было ох как не просто, так что, полагаю, и слух, и обоняние у них тоже были преотличными. В итоге, так ни с кем и не подравшись, хотя Хмуль носился, как угорелый, явно нарезая круги не просто так, я уже битые часа два продирался сквозь ночные дебри этого гребаного леса! Как же он меня уже достал!
   Ноги, руки, да и голова постоянно цеплялись за какие-то лианты, кусты, ветки и прочую зеленую хрень, торчавшую изо-всех щелей, под любыми углами и встречающуюся абсолютно везде. Уже зла просто не хватало, даже чертыхаться забывал, настолько все надоело, знай, шел себе как робот, с силой вырывая конечности и, при необходимоти, сдавая назад, чтобы выпутаться из более значимых подлянок. Причем топать предстояло еще немало, насколько помнил, причем Хмулю вся эта чаща была явно нипочем, что странно, непонятно и обидно, дык еще и не видно ж ни черта, метра два вправо, два влево и на этом все.
   А малый носился, как угорелый, стремительной тенью разрезая пространство справа налево и обратно, шугаю мелкую живность и довольно похрюкивая, походу, ему здесь нравится. И даже очень, пару раз удавалось увидеть его в относительной неподвижности, так эта пакость маленькая замерла лишь для того, насколько я понял, что бы с удовольствием и очень быстро прочавкать над чем-то явно для меня не съедобным. А вот ему это очень даже пришлось по вкусу, морда довольная, даже лыбится, вроде, слегка, паршивец эдакий.
   И вдруг, совершенно ножиданно, да так, что и не понял, когда все началось - стали неметь конечности, подмерзли пальцы, да и ступни неприятно "одеревенели", в общем, даже замер, прислушиваясь к собственным ощущениям. По всему выходило, что или процесс шел по нарастающей, так как его начала я не заметил. Или воздействие тем сильнее, чем ближе приближаешься к его источнику. Как-то так, и вот тут возникает дилемма - переть дальше, на свой страх и риск, получая вполне веротяную возможность некисло так огрести, или ну его в пень и пошло оно все лесом. Как же быть? На Хмуля, похоже, эта гадость не действовала вообще, как бесился малый, носясь по округе, так и продолжает, и хоть бы на чуточку замедлился. А вот на мне сказалось, и даже очень, еще бы немного и, наверное, суставы начнут бунт, не желая сгибаться, ух, пробирать-то как начало.
   - Хмуль, - выдавил я из себя враз осипшим голосом, - валим отсюда.
   И попытался развернуться - получилось, с трудом, но вышло, общее состояние вдруг очень некисло скакнуло вниз: озноб, тяжесть во всем теле, слабость и легкая тошнота навалились, словно стая голодных псов, вцепившись в меня и больше отпуская. Более того, их хватка с каждым мгновением лишь усиливалась, становилась крепче и навевала на очень неприятные мысли о том, что мне таки придется склеить ласты. Я даже с десяток метров назад не пройду, и Хмуль, сволочь такая мелкая, бегает себе, даже не подозревая, что его хозяина сейчас буквально уроют неизвестной магией. А в том, что наваждение именно магическое, я не сомневался, жрать ничего не жрал, царапин никаких нет, дышу наравне с остальной живностью в округе, значит - не яд. Черт, как же сковывает-то тело...
   Пять шагов спустя моя тушка уже валилась наземь, а глаза тоскливо вцепились в ствол стоящего неподялеку дерева, будто силясь хоть как-то, но удержаться, не отдаться вражьей силе. Тщетно. Не знаю, почему по венам все еще текла кровь, а организм, худо-бедно, но продолжал функционировать, однако даже язык во рту - и тот закоченел, ни пошевелить, ни, тем более, выдавить из себя мат. Хреново, все очень и очень хреново!
   Внезапно, откуда-то из-за спины раздались шаги, тихие такие, вкрадчивые, словно кто-то крался, не торопясь и просчитывая каждое свое движение. Враг, друг или еще что похуже? Вторых ведь тут у меня отродясь не было, не гномы же шастают по этим лесам. Остается лишь "что похуже", так как врагов моих тут тоже просто быть не может, не успел еще наследить, не гостил в этих краях. Черт!
   Перед глазами возникли чьи-то ноги, замерли, повернувшись грязными пальцами ко мне, а потом по макушке пару раз постучали пальцем, словно пробуя, живой я еще, или нет. Признаться, от происходящего захотелось взвыть, громко так, протяжно, и со всей дури впечатать кулак в харю этой твари. Именно что так, ибо ступни хоть и были человеческими, но от середины голени начиналось совсем непойми что, перекрученное узлами и имеющее совершенно отвратный вид. Что за мерзость могла передвигаться на таких двух, да еще пользоваться столь поганой магией, хоть бы взглядом мазнуть поверх ее головы, так нет же, подбородок уперт в землю, а то, что видно, давало совсем мало.
   - О, чую Уроголь, - внезапно раздалось над ухом так, словно говоривший почти прижал ко мне свои губы. Суть же сказанного неприятно отозвалась во всем теле еще более неприятным холодком, потому как на ум приходило лишь одно. Кто еще мог обладать столь чудовищной силой, да быть знакомым с одним из пяти Чудовищ этого мира? Правильно, только еще одно, чудовище, и по тому, что я все еще в положении мордой в грязь и задом кверху, можно сделать вывод - мне тут совершенно не рады. И в тот же миг, когда эта мысль пронеслась в голове, в затылок словно вонзилась раскаленная до ужаса игла, в позвоночнике взорвалась бомба и мир погас.
  
  
  
   Глава 20
  
  
   - Твою за ног...! - слетевший с языка вскрик оборвался под самый конец, когда взгляд выхватил незнакомую местность, недружелюбно отсвечивающую красноватым заревом, ряды саркофагов да пол, четенько так, с небывалым мастерством выложенный подогнанными один к одному черепами, злобно зыркающими провалами глазниц. Все что ниже было скрыто, но мне хватило и этого - жуть неимоверная. В голову тут же пришла одна единственная мысль: "Что за хрень, мать вашу?!"
   Потом глаза мазнули влево, вправо, даже наверх не поленился задрать башку, но помогло это мало, вернее, нисколько - я понятия не имел, где нахожусь и, тем более, как умудрился здесь очутиться. А еще не был уверен, что та тварь меня таки убила, может, просто захватила в плен и оттащила сюда, в свое логово? Черт его знает, но местечко и правда неуютное. Слишком уж в духе смерти, подземного мира или усыпальниц нежити, не знаю, но ощущения пока именно такие. А еще это свечение гребаное, черт, да что со мной такое, где карта и все остальное?
   Да, к слову, никаких игровых реалий не было, ни мини-карты справа внизу, ни баров, ни панелей, что приводило в легкий ступор - куда все делось, мать вашу? Баг, ошибка кода, глюк программы, что за, нафиг, происходит? Но через мгновение, словно повинуясь мысленному указу, перед глазами раскрылось узнаваемое меню характеристик, все вкладки были рабочими, все нажималось, как и ранее. Однако попытки вернуть на место карту и прочие удобства - провалились полностью!
   - Бедааа, - только и смог, что выдавить из себя, или очередной сюрприз от игры, или я поймал невесть какой глюк, причем, вполне возможно, что эта напасть свойственна именно нам, оцифрованным, а обычным игрокам она совсем нипочем. Черт, с каждым разом все веселее и веселее!
   Следующий шаг оказался наиболее логичным за последние минуты бодрствования - я таки додумался залезть в статистику персонажа "поглубже", банально отобразив скрытые параметры, не казавшиеся ранее хоть сколь-нибудь важными. И, прокрутив с два десятка граф, уперся взглядом в примерно то самое, что и искал.
  

"Смертей: 1"

   Приплыли, таки-прибил меня, гад и, скорее всего, того, тупо пальцем нанизал, словно кусок мяса какого для шашлыка. Пронзил мне черепушку в доли мгновения, падла такая, в груди словно вспыхнуло на мгновение маленькое злое солнце, и тут же погало. Я даже удивился слегка - откуда у меня такое, вроде, не было раньше никогда подобного, да и не агрессор я по своей сути, с чего вдруг такие эмоции? Дальше - хуже, сначала просто не поверил, проморгался, вновь не поверил, даже башкой помотал, авось, да поможет. Ни хрена! Что за?!
   - Приплыли повторно, - выдали губы, в то время, как глаза упорно и неотрывно пялились на циферку моего уровня, "65", так ее. Шестьдесят пять, сука! С сотки, да минус полтинник, это как!! Какого хрена?! Минут на пять я выпал в осадок, ничего не соображая, не видя и не предпринимая. Это что же за тварь такая, что уровни одним щелчком снимает, словно их и не было? Что за пиздец такой?
   Ладно, кое-как оклемался, частично смирился, плюнул и - а, что дальше-то? Глаза пробежали по округе, мда! Помер-то я, помер, а это, что, точка возрождения, только какая-то через одно место совершенно не радостная, и прямо-таки располагающая свалить отсюда подобру, поздорову, найти бы только выход. Насколько хватало взгляда, всюду тянулись сплошные гробы, щедро украшенные завитушками из черепов всевозможных форм и размеров, причем выложенных не абы как, а явно с определенным умыслом. Загадка какая-то, что ли? Но оставаться дольше необходимого мне здеь не хотелось, слишком уж стремно вокруг все светилось, а потому - руки в ноги и на поиск выхода.
   Как оказалось, зала, если меня не подводит счет, имела семь по семь рядов усыпальниц, то есть сорок девять, вырезанных из камня и украшенных черепами прямоуголных ящиков, ровнехонько так расположившихся по самому центру. При довольно равных промежутках между собой и абсолютно семмитричные, если на глазок. Не думаю, что все это просто так, здесь явно зарыта какая-то жирная собака, и стоит лишь ее найти...
   Впрочем, не сейас и не сегодня, вон, провал выхода уже виден, стоит поспешить и выбраться отсюда как можно быстрее. Внезапно, за спиной и по бокам заскрежетало камнем о камень, и у меня в буквальном смысле сердце ухнуло в пятки. Что, просто не может быть все так просто, да?
   - Гадство! - крышки гробов медленно, но уверенно ползли в стороны, создавая синхронный скрежет и готовясь выпустить наружу черти что. В следующее мгновение я уже несся вперед, почти не касаясь пола из черепов и слыша только стук собственного сердца и продолжающийся позади скрежет. Единственный выход из этой костяной ловушки петлял, как ужратая в свинью змеюка, иногда сворачивая под такими углами, что приходилось грудью налетать на стены и отталкиваться уже от них. И ни одного факела, ни одного светильника, думаю, если бы не мое зрение, уже давно расквасил бы харю об один из поворотов. А сзади все скрежетало и скрежатало, натягивая нервы и подхлестывая переставлять ноги с каждым мгновением все быстрее и быстрее.
   Проход однозначно уводил куда-то вверх, поднимаясь иногда под такими углами, что приходилось помогать себе руками, банально хватаясь за стены и, иногда, даже не брезгуя прыжками вперед, лишь бы преодолеть не очень комфортные участки пути. А через секунд десять позади послышался дробный и какой-то нереально отчетливый цокот, будто что-то невероятно многоногое с жуткой скоростью передвигалось по костяной поверхности. Ну, да, сердце тут же екнуло, попытавшись вырваться из груди, затем метнулось к горлу, но я вовремя сглотнул, и бессильно замерло где-то в районе груди, выдавив из меня несколько судорожных вздохов.
   Твою мать! Хдесь явно какая-то магия действует, дышать стало неимоверно трудно, словно вязкое варево вливалось в легкие, а потом с натугой и неохотой выдавливалось наружу, не особо-то и спеша впустить вместо себя новый глоток "свежего воздуха". А позади все цокало и клацало, явно нагоняя и, судя по всему, совершенно не ощущая проблем с передвижением по этой чертовой каменной кишке. Если бы еще под ногами были не черепушка, а гладкий пол - хрен бы я вообще тогда отсюда выбрался, а так, бегу пока, с горем пополам, ноги месят костяные макушки, руки цепляются за стены, сердце гулко, с натугой бьется в груди. А выхода все нет и нет.
   - Тссссааааа! - раздалось вдруг неистово-яростное из-за спины.
   Ага, щаз! Так я и оглянулся, теряя драгоценные секунды, хотя и ускориться тоже уже не мог, бежал на переделе, изо всех сил, подгоняя себя мысленно и борясь со страхом, и ни до чего иного мне пока дела не было.
   А потом нога на очереднгй шаге провалилась в воздухе, и тело по инерции проглотило еще пару метров вперед, перед тем как, бестолково расставив в стороны конечности, рухнуло безвольной куклой униз. И в этот раз уцепиться уже было совершенно не за что.
   - Ааааа! - только и смогло выдавить горло.
   Бултых! Шмяк! Пфшш! Первое мгновенно сменилось тяжелым шлепком, вызвавшим во всем теле жуткую, ломающую и корежащую его, казалось, почти все полностью, дикую боль, а потом в сознании взорвался тощий, едва-едва раздувшийся шарик, мгновенно "выпустивший из себя все то, немногое, что было в него накачано", и я потерял сознание.
   Ощущения легкого покачивания умиротворяли, баюкали, создавая иллюзию полного покоя и безопасности, и даже то, что во рту стоял донельзя препротивный привкус, не омрачало легости охвативших меня эмоций. Затем пришло понимание, что буквально пускаю носом пузыри, рискуя банально захлебнуться, и тут же пришла нужда с натугой откашляться, так как в горле стояла вода, хлюпающая то туда, то обратно, втекая и вытекая изо рта безо всяких препятствий. Скрутило меня ненадолго, кашель, рвота и небольшие судороги полностью очитили желудок, и я, наконец, смог сфокусировать взгляд и оглядеться.
   Трындец! Из огня да в полымя, как говориться - мне сразу же, почему-то, захотелось выпить, да что там, надраться, надраться в хлам и забыться крепким, беспробудным сном! Узкая бурлящая тропинка мутной жижи, не шире двух метров в поперечнике, подпираемая с обеих сторон отвесно уходящими ввысь неприступными подъемами скал. Без единой выемки, без скола или трещин, все слишком гладкое, мрачное и нерадостное, как и ручеек болотца под ногами. И хрен его знает, где это нужно было так упасть и сколько протащиться в этом жидком дерьме, чтобы очутиться в этакой заднице.
   - Гребаный мир, - я бессильно плюхнулся на пятую точку.
   Неизвестно, где оказался, неизвестно, как выбраться и можно ли сделать это вообще. Не помню даже, с какой стороны принесло мою бренную тушку, и лежащие передо мною два пути казались ничем иным, как пародией на "русскую рулетку", слишком уж обстановочка способствовала мрачным мыслям и отдавала безысходностью. Так меня еще никогда не закидывало, разве что...
   Да нет, с теми недомерками все гладко вышло, а тут, видать, полная "жопа". Можно попробовать, правда, ручками, в смысле, авось ачивка поможет, и отвесная твердь не выдержит, пойдет сколами от ударов или, паче того, трещинами, породит уступы и даст возможность хоть цепляться за себя. Но, почему-то, этот вариант казался не особо удачным, где-то внутри словно жило осознание того - что место это не простое, и ничего из того, что могу и что доступно, не поможет. Вот такая вот хрень!
   Сидел недолго и, в какой-то момент, просто плюнул под ноги, поднялся и неспеша поплелся влево - было б еще хоть течение какое, уже бы смог предполагать, а так...
   Блеклость тонов и ущербность красок подавляли, словно вся местность вокруг была своего рода неким отстойником, абсолютно не предназначенным для чьих бы то ни было глаз, и потому совершенно не планировавшаяся как некая часть игрового мира. А значит, и делали все вокруг исходя из каких-то других принципов, только вот для чего эта "канава", и почему в таком окружении - хрен поймешь. В общем, шлепалось по болотцу довольно кисло и уныло, ноги периодически вязли, заставляя буквально вырываться из топкой, все никак не перестающей булькать жижи, оставляя позади себя довольно долго не исчезающие следы. Хорошо хоть запаха почти не было, лишь только легкая гниль да аромат мокрой земли постоянно забивал нос, но терпеть было можно.
   Примерно с полчаса пути ничего не происходило, шаг за шагом ноги уносили все дальше, я петлял и уже даже не запоминал количество пройденных поворотов, банально выискивая глазами следующий. Банально хотелось уже хоть каких-то перемен, чего-то нового, просто, чтобы не сойти с ума, разум словно погружался в какое-то наваждение, с каждой минутой все сильнее и сильнее действовавшей на него как некий удручающий фактор. Вроде и не опасно, и иду более-менее спокойно, ан-нет, давит и давит на мозг что-то, вопреки всему заставляя погружаться в хандру все глубже и глубже.
   - Клац! - раздалось откуда-то спереди, за очередным поворотом.
   - Клац-клац! - повторилось вдруг вновь, буквально через пару мгновений, я даже шага не успел сделать, да так и замер, с застывшей в воздухе ногой, усиленно прислушиваясь. Тишина...
   - Клац! - и внутри все аж подпрыгнуло от неожиданности, заставив ощутить неприятное и липкое прикосновение страха.
   "Вот ведь сука, да что же там такое", - промелькнула тут же мысль. И вновь клацанье, сдвленное, и тишина. Так, взять себя в руки, не дрожать, собраться и, перво-наперво, решить - оно мне надо? Надо. А значит, идем потихоньку вперед, а там, будь, что будет. И я двинулся дальше, с неудовольствием отмечая, как липкий ком в районе груди стал понемногу увеличиваться. Черт, да что же меня так трусит-то?
   До поворота оставалось метров двадцать, и все время, пока я шел, навстречу мне летело мерное и упорное поклацывание, словно кто-то или лупил камнем по камню, или стучал по скале чем-то иным, к примеру, костяными конечностями или еще чем похуже. В общем, в голове ситуевина рисовалась совершенно нерадостная, и чем ближе подходил, тем больше омневался в правильности своих действий. И каково же было мое удивление пополам с облегчением, когда, выглянув из-за уступа, в немом ступоре уставился на совершенно дурацкую картину, к которой я оказался абсолютно не готов. И потому пару мгновений тупо, как баран перед закрытыми воротами, стоял, открывая и закрывая рот, не решаясь то ли выматериться, то ли заблеять, но ощущения были сродни или, хотя бы, довольно близки и понятны любому парнокопытному. Сука! Ну, вот что за на хрен?!
   Под одной из стеночек, подальше от разлившейся по середине прохода жижи, сидело какое-то, совершенно нескладное карликовое чудо-юдо, и периодически лупило зажатой в куцых тонких ручках палкой по отвесно уходящей вверх скале. Закутано оно было в какие-то лохмотья, обрывками свисающие со всех сторон и придававшие вид существу до удручающего жалкий. Даже бомжом с помойки величать это нечто казалось несколько несоответствующим, ну не дотягивало оно до такого ранга, ну никак. Морды-лица не видно, тряпье и там все закрыло, ступни широкие, но словно обрезанные, куцые, ладошки видны лишь наполовину, пальцы грязные, в земле и с кое-как обкусанными желтыми ногтями. Почему-то в глаза бросился именно их цвет, притянув взгляд и пару секунд, словно магнитом каким, не отпускающий внимание. Слишком уж все серо и однотонно вокруг, а тут на тебе - желтый!
   На вид тварючка опасно не казалась, уровень всего пятидесятый, разве что, может, магией какой противной обладала, ну да проверить это в любом случае требовалось, так что, придя в себя и собравшись с мыслями, я сделал шаг за поворот и обратился к неписю по имевшимуся у того над головой имени:
   - Уважаемый Ниркстуль, я полагаю?
   Ба, что тут началось. Непись от неожиданности и, видно, с перепугу, резко взмахнул руками и, почему-то, попытался боднуть стену, довольно неудачно, должен заметить. Палка из рук тут же выпала, а чудик опал наземь, словно лист по осени, что бы через мгновение тут же подскочить, как мячик, на добрые полметра, крутнуться в воздухе вокруг своей оси и, уже приземлившись, наставить на меня палец с ярко желтым, обгрызенным ногтем:
   - Ты кто?! - визг существа неприятно ударил по ушам, заставив поморщиться, черт, да что за тональность такая, любая дверь позавидует.
   - Я это я, - решил, почему-то, схохмить, - а ты это ты.
   И улыбаюсь, добродушно так, доброжелательно.
   - Чего? - опешило существо.
   - Вот-вот, - киваю головой, - надеюсь, не помешал?
   - Чего? - кажется, непися заклинило, а у меня, наконец, полностью исчез страх, ну, не может быть это чудо хоть сколечко опасным. Скорее во вред себе что-либо предпримет, чем мне сможет навредить, разве что, смотается куда-нибудь, и поминай как звали, и я опять останусь тут совершенно один.
   - Говорю, не помешал? Прошу прощения, что возник так внезапно, - смиренно склоняю голову, мол, извиняюсь я так, понимаешь, извиняюсь.
   - А, а ты кто? - куцый палец, хоть и опустился, но чудик с места не двигался, продолжая все так же подозрительно сверлить меня поблескивающими сквозь кучу нависших на лицо лохмотьве глазами.
   - Путник, - и попытался улыбнуться еще шире.
   - А чего скалишься? - в тон Ниркстуля вновь добавились визгливые нотки, черт, похоже, не нравится ему моя улыбка.
   - Прости, уважаемый Ниркстуль, а что вы, собственно говоря, здесь делаете?
   Непись вдруг озадаченно почесал за ухом, по крайней мере, я так предполагаю, что у него там оно должно быть.
   - Откуда ты меня знаешь? - спустя мгновение последовал вопрос, напрочь проигнорировавший мой.
   - Ну, - пришлось развести руками, - уж об Ниркстуле да и не знать...
   - А, ну да, ну да, - покачал на это головой собеседник, - так чего тебе?
   - Да просто из вежливости решил поздороваться, да узнать, может, помощь какая нужна? - ну, вот, теперь пан или пропал, пойдет на контакт - отлично, нет, что же, придется выступать в роли просителя, все равно, не думаю, что сумею сам отсюда выбраться.
   - Ну, да, помощь, помощь, - чудик вдруг смерил меня взглядом с ного до головы, - помощь, можно, да, помощь. А чего взамен?
   - В смысле? - прикинулся я дурачком.
   - Чего хочешь за помощь? - с явным укором вздохнуло существо.
   Вот, теперь, главное, не перегнуть палку, пусть и дальше считает, что это ему больше нужно, нежели мне, а то, как бы, не оказаться в неприятной ситуации.
   - Ну, даже не знаю, и утруждать вас как-то не хочется, - и машу рукой, - ладно, а что сами-то предложите?
   - М? Что предложу? За помощь? - казалось, чудик натурально удивился, неужто ляпнул нечто из ряда вон выходящее.
   - Да я и не настаиваю, - покачал, неспеша головой, всем своим вида пытаясь показать, что, мол, это ему делаю одолжение, а так, моя хата с краю и мне ничего от него особо и не нужно.
   - За помощь, я, я, могу дать что-то или сделать, хочешь? - и зыркает пристально так, выжидающе.
   - Ну, можно и так, лишь бы не напрягать никого, - киваю.
   - Так вещь или услуга? - скрипнуло от него несмазанной ни разу за долгие века дверью.
   - Я так понимаю, с вещами уважаемый Ниркстуль не особо хочет расставаться? - и тут же ловлю едва заметный кивок, во, в точку попал, - ну, тогда можно и услугу.
   - Услугу, услугу, а что, что хочешь?
   - Да, как бы, - признаться, ломать комедию мне даже понравилось, в роль вошел неплохо, идет пока все вроде бы по маслу, ай да я, ай да молодец, - ну, а что такое, что бы не сильно утруждать уважаемого Ниркстуля?
   - Эм, эм, ммм, ну, ну, могу туда провести, - куцый палец ткнул мне за спину.
   Я тут же слешка скривился:
   - Только что оттуда, извините, но не интересно.
   - Тогда туда, - и культяпка махнула уже себе за спину, пришлось вновь состроить кислую мину.
   - Туда? - пятерня непися вдруг уперлась вниз, в змелю, на что я, сдавлено сглотнув, вновь помотал головой.
   - Эм, ну, не знаю, - существо пожало плечами, заставив мое сердце судорожно дернуться, ведь так близко был, сука, так близко!
   - Поверьте, уважаемый Ниркстуль, все, что вы предложили, лишь дотавит хлопоты не только вам, но и мне, так, зачем же нам утруждаться из-за этого?
   - Ну, да, ну, да, - покивало существо головой.
   - Впрочем, - я постарался натянуть на себя задумчивую харю и вроде как совершенно случайно мазнул взглядом по скалам, - а вы там были?
   И ткнул пальцем вверх.
   - Эм, в Гнилье? - вопосом на вопрос ответил тот.
   - Точно, все время забываю, как оно, да, там были?
   Собеседник пожал плечами:
   - Ага, плохо там.
   - Вот, а ведь это интересно должно быть!
   - Интересно? - теперь на меня смотрели как на душевно больного, - Там Гниль, там не интерено, там плохо.
   - Так я и говорю, а что, - и задумчиво почесал затылок, - чем не интерес?
   Черт, несу какую-то ахинею, все, что в голову придет, лишь бы прокатило, а Гниль там какая-то или нет, сам разберусь, уж всяко лучше, чем здесь. Или внизу, куда мог только что отправиться, ад там, что ли? Выбраться бы только, и уж на месте разберусь точно.
   - Ну, если хочешь, могу и туда провести, - наконец выдаль непись, вторя мне и тоже чухая в затылке, задрав кверху голову. А я чуть не подскочил на месте, черт, получилось, да, да, мать вашу!
   - А почему бы и нет, вдвоем все веселее, да и поболтать по пути можно, - хмыкаю в ответ.
   - Эм, эта, как тебя, но только до границы, дальше не пойду, - проскрипел непись, наклоняясь за своей палкой и обхватывая ту куцей ладошкой.
   - Не вопрос, кстати, как ты к этому относишься? - я обвел рукой болотце под ногами и скалы.
   - Эм, - протянуло чудо, - ну, э, Сток как Сток.
   - Да ладно, - киваю, улыбаясь, - можно же как-то и повеселее, ведь неспроста он тут и нужен, так ведь?
   - Ну, да, Гниль-то никуда, - Ниркстуль вдруг ухмыльнулся, - сама, это, не денется.
   - Вот, полезное ведь дело происходит тут, нужное, - важно киваю.
   - А то, вот и я говорю, нужное, - существо довольно осклабилось, - и все здесь нужная, а они не понимают, глупый, глупый все!
   Последние слова собеседник почти провизжал на высокой ноте, комкая произношение и заставляя морщиться от звуковой волны, окатившей меня с ног до головы и заставившей заныть каждую косточку. Черт, вот ведь голосок какой.
   - Гм, уважаемый Ниркстуль, главное самому знать правду, а не пытаться убедить в ней остальных, разве нет?
   Чудик на миг задумался, а потом букваьно просиял:
   - А? Да! Точно, верно, да! - и в меня вновь нацелился корявый палец с желтым ногтем, - а ты прав!
   Пришлось довольно улыбнуться, конечно, я прав, особенно, когда мне это нужно и выгодно, льстить дело нехитрое, главное, не перегнуть палку, играя на чаяних и эмоциях собеседника.
   - Вот, так что ну их, тут все важно, все нужно, и точка!
   - Да, да, да, ты понимаешь, хорошо, это хорошо, - вновь скороговоркой протараторило в ответ, - и ты мне нравишься, не глупый, хорошо.
   Киваю.
   - Давай, сначала помощь, потом отведу, - и лыбиться, черт, да я его лучший друг почти, ай да я.
   - Как пожелаете, уважаемый Ниркстуль, это будет интересно.
   - Нуу, - пятерня с желтыми ногтями задумчиво почеало макушку, - не так и интересно, но нужн!
   - Ну, вот и хорошо.
   - Пойдем, - меня тут же поманили за собой, развернулись на месте, сделали два шага и замерли перед ухолящей ввысь скалой. Я замер рядом, недоуменно пялясь на стену, и что ему от меня надо?
   - Давай, - повторило существо и, подняв палку у ног, пару раз стукнуло по камню. До меня же пока не доходило.
   - Помогай, - и опять я слышу "клац, клац".
   Оглядываюсь - но на земле ни черта нет, кроме булькающей дорожки болотной жижи и, и все, ни камней, ни палок, ничего. Приходится развести руками, мол, нечем, уважаемый, с радостью бы, да нечем.
   - А, ну да, - тот тут же протягивает мне свою стучалку и откуда-то из-за пазухи достает точно такую же. Приехали, у него что, тоже инвентарь еть? У непися еимеется свой инвентарь? Впрочем, с тем, что уже довелось тут повидать, это через мгновение совершенно не кажется таким, прямо скажем, ненормальным. И через мгновение мы уже стучим, клацаем и выбиваем непонятную мне хрень-мелодию на только Ниркстулю и известный мотив. Получется, откровенно говоря, не очень. Что-то не так, не выходит, чудик морщится, прислушивается и раздраженно дергает головой. Я же стараюсь тупо повторять заданный им ритм, но, видно, этого мало.
   - Не так, все не так! - бормочет непись, и мне остается лишь вздохнуть, делаю, что могу, знать бы еще, для чего.
   - Не выходит!
   - Не так!
   - Не слушает!
   - Спит еще!
   И с каждым его воплем я все больше и больше чувствовал себя дураком. Стоят себе два дебила, и лупят палками по скале, в ожидании не пойми чего. Ну не придурки?
   И тут по каменной поверхности словно рябь пробежала, будто волны разошлись от брошенного в воду галыша. Маленькие такие, и частые, частые, даже сморгнул пару раз от удивления, не совсем веря в происходящее, слишком уж дико смотрелось подобное. Однако тут же заколотивший по скале еще быстрее Ниркстуль отмел все сомнения, видно, именно этого мы и добивались, так что, в следующую секунду я лупил по камню не с меньшим энтузиазмом, совершенно не представляя, что именно нас ждет дальше, и испытывая от этого все нарастающий интерес. Блин, чудное место, чудные неписи да и дела чудные, хрен поймешь, куда занесло и что вообще происходит.
   - Ну, вот, ты помог! - наконец, выдохнул напарничек, прекратив свои колотушки, когда рябь усилилась до невозможного и перешла в почти слитное, трудно заметное для глаза дрожание поверхности. Отойди метра на три и ни черта не заметишь, будто маскировка какая.
   - Рад был оказать услугу, - учтиво улыбаюсь, продолжая капать лестью на самолюбие непися. Признаться, эта игра меня даже несколько вдохновляет, позволяя себя чувствовать неким кукольником, что ли, умело и, даже, где-то мастерски общающегося со своей марионеткой, подводя ее к нужному действию. Прямо росту в своих глазах!
   - Да, это да, - Ниркстуль кивнул, не отрывая глаз от ряби.
   - Красивое зрелище, - не применул похвалить происходящее, заметив интерес чудика.
   - О, да! - тот согласно кивнул, и мы некоторое время просто стояли, он вожделенно наблюдая, а я тупо в прострации и ожидании дальнейших чудес. Наконец, время пришло:
   - Эта, так тебе точно туда? - я посмотрел на направленный вверх палец и довольно кивнул, - ну, давай руку тогда.
   И вот тут меня слегка передернуло, надеюсь, незаметно. Протянутая ко мне конечность совершенно не располагала к тому, что бы с ней ручкаться: куцая, нескладная, с обгрызенными неприятно смотрящимися ярко желтыми ногтями нелепая лапка совсем непризывно выглдела, и какие либо контакты с ней совершенно не воодушевляли. Но, черта с два, делать-то нечего! Пришлось пересилить себя и взяться за предложенную пятерню. И в следующее мгновение меня с силой дернули в сторону скалы и каменная твердь, совершенно без какого либо усилия, столкновения и прочих неприятных для моей тушки последствий проглотила нас целиком. Словно в воду вошли, ей богу! Легкие, омывающие тело волны были ни на что не похожи. И словно запоминались с каждым мгновением, не знаю как, не знаю почему, но происходящее как-то странно откладывалось в голове, будто вспоминалось что-то давно забытое старое, всплывая из недр памяти и слегка пугая своей чужеродностью. Врое как проворачивался со скрипом и скрежетом старый, затянутый паутиной и покрытый толстым слоем пыли рубильник где-то на задворках то ли памяти, то ли еще где. Короче, странные и непонятные ощущения, приводящие эмоции в легкий раздрай с тонким налетом испуга. Хорошо хоть за руку держали, все не так страшно. А потом в глаза вместо беспросветной мути ударило белым, и я прозрел...
   - Вот, стало быть, - промямлило нечленораздельно слева, и ладонь отпустили.
   Пришлось проморгаться, потереть морду лица, кривя губы и морщась, слишком уж неожиданным и каверзным оказался переход, буквально исковеркавший все ожидания.
   - Не привыкнешь никак? - пришлось скосить начавшие слезиться глаза, что бы увидеть - о чудо - неподдельное сочувствие в наполовину сокрытой тряпьем мордашке. Никак симпатии у непися ко мне, репутация и все такое?
   - Ага, - киваю, - никак.
   - Бывает.
   - Угу, - тру лицо, черт, как же неприятно, будто вместо хари тесто, недавно замешанное и принявшее в себя не кислую порцию какой-то начинки, все зудит, свербит, чешется и вообще ощущения до нельзя неприятные и, сука, только усиливающиеся с каждой секундой.
   - Пройдет, - слышу успокаивающее, - а после первой сотни, вообще, перестанешь, замечать.
   И действительно, пока тер, морщился и терпел, волна садизма, оседлавшего мою бренную головушку, постепенно спадала, схлынивая непонятно куда и оставляя после себя непонятную пустоту, будто унося с собой все, что плохо держалось и не было прикручено крепко накрепко. Те еще ощущения, брр...
   - Фух, все, в норме почти.
   - Ага, ну, я пошел, - все еще нечеткие контуры Ниркстуля дернулись куда-то в сторону, - ты эта, заходи, - и пропали.
   Моргать пришлось еще минут пять, местность вокруг постепенно обретала четкость, яркость, контраст, становясь более понятной и удручающей. Черт! Вот это попандос! Не зря непись назвал это Гнилью, самое то, для подобного местечка.
   То, что там внизу было ручейком, здесь укрывало все доступное глазу пространство и усугублялось раз эдак в надцать во всем. Пузыри, кажущаяся вязкость, цвет, даже воздух вроде как парил над поверхностью, а еще большая заковыка состояла в том, что находился я на единственном в этом месте клочке суши, являвшем собою пядь скальной поверхности метра два на два и кусок каменного пика сбоку, сиротливо торчащего над самой пропастью.
   - Мдааа, - а внизу, стало быть, мое недавнее пристанище с ручейком-болотцем, вот так свезло, вот так закинуло. Неужели не было окрест никаких другист мест, вот ведь непись, вывел или, вернее, завел, что б ему!
   - И куда дальше, в топь? - глаза безрезультатно скользили по булькающему, неприятно выглядещему болоту, еще бы чутка больше черноты и прямо как море нефти выглядело бы. Наверное, конечно, так-то я подобное ни азу не наблюдал, но ассоциации всплыли сразу. Черт!
   Поднятый у ног камешек бултыхнулся в жижу не далее чем метра два от "берега" и, пустив мелкие волны, бесславно утоп. Без малейшего звука, что интересно. Тут даже пузыри лопались бесшумно. Надувается такое нечто, потом, хлоп! И в стороны медленно, словно невесомые, разлетаются ошметки, беззвучно принимаясь родной стихией. Интересный эффект, интересно из-за чего такое и, уж тем более интересно, не опасно ли это?
   - Эта, забыл! - раздавшийся за спиной возглас чуть не заставил подпрыгнуть на месте, побудив сердце вроде как пропустить пару ударов.
   - Ниркстуль, - облегченно выдохнул я.
   - Ага, ты, эта, - непись шмыгнул носом, - палку отдай.
   В руке тут же ощутилось неудобство, и как это вообще умудрялся тереть лицо с таким балластом? И вернуть придется, и "спасибо" еще сказать, не успел ведь, как ни как, роль-то следует исполнять до конца.
   - Ах, да, уважаемый, возьмите, - протягиваю дрын, - и спасибо большое за компанию, - делаю легкий поклон.
  

"Получено достижение "Друг Ниркстуля"

"Получено достижение "Говорящий со скалами"

"Получено достижение "Тайные пути"

"Получено достижение "Чертов везунчик"

"Получено достижение "Первооткрыватель"

   От кучи заполонивших взор всплывающих оповещений я просто опешил, а когда высветилось последнее, то чуть не потерял дар речи, ахреневая.
  

"Открыта ничейная территория, возможно присвоение статуса "Владение": Да/нет"

   - Ну, я пошел, ага, - непись непринужденно хлопнул меня по плечу и исчез в скале, оставив в ступоре пялиться на зависшую перед глазами надпись. Черт возьми, а не много ли плюшек сыплется на мою бренную голову? И что еще за владение, как бы не встрять в очередной геммор. К тому же, на хрена мне это все - взгляд вновь окинул не радостную булькающую поверхность, чем владеть, этим? С другой стороны, раз дают, явно, есть какие-то плюсы, впрочем, и риск нарваться на подлянку тоже. А ну как застряну тут навеки вечные? Черт, сложный выбор. Но думал я не долго, и атк в жопе какой-то нахожусь, так хоть буду не гостей, а хозяином, и выбрал взглядом "Да" и - настал пиздец!
  

"Получено достижение "Владетель"

"Получено достижение "Владыка Гнили"

   В ушах гулко ухнуло, вздохнув выхлопом атомной бомбы и заставив на миг потерять связь с реальностью, следом садануло эхом внутри черепушки, отключая мозг и позволяя темноте поглотить сознание и тут же возвращая его назад, как раз вовремя, что бы выкинуть вперед руки и не шваркнуться мордой о землю. Недавний переход с Ниркстулем тут же показался детской шалостью, и меня тут же вырвало - гнилью, мать ее...
   Я блевал, смотрел и ужасался, как из меня наружу выплескивается грязно-бурая жижа вперемешку с кровью, ну, ни хрена себе реализм. Да так все отчетливо, по настоящему, как никогда ранее, теперь что, и писать придется привыкать? Черт, нутро сковал очередной спазм, и наружу выплеснулась очередная порция булькающего дерьма. Оно что, в любом состоянии пузырится, трындец какой-то! Минуты три меня выворачивало наизнанку и корежило, повсякому доказывая, что можно еще и так, и вот так, и даже вот так вот! И я все больше убеждался, что зря вступил во владение этим чертовым болотом, так как колбасило меня не подетски. Наконец, наблевав с небольшую лужицу и замаравшись в ней по самое немогу, изгваздав не только руки и лицо, но и грудь, колени и даже спину, с явным облегчением перевел дух.
   - Сука, - и простонал первое, что взбрело в голову, - ну почему мне так везет через одно место.
   Встать не получилось, башка до сих пор кружилась, и я предпочел некоторое время провести сидя, опершись о высившийся вблизи скальный пик. По всему выходило, что нашел очередные грабли и добровольно, с улыбкой, как идиот, буквально прыгнул на них, получив по лбу так, что мама не горюй. Итак, имеем мы следующее.
   Кучу достижений, прорву булькающей мерзости, принадлежащей теперь мне и безвыходную ситуацию, как мне кажется. Ибо сбежать отсюда просто некуда, разве что вниз сигануть, на перерождение, но ведь привязки нет, а значит, значит выкинет меня где-нибудь поблизости от этих мест. Та еще перспективка, должен признать, отнюдь не радостная.
   Ладно, чего нам там система накидала из плюшек? Может, хоть каку-то подсказку обнаружу, недаром же владетелем стал, да еще владыкой хрен знает зачем мне сдавшимся болота. Ох, дела наши тяжкие...
  
   "Друг Ниркстуля: вы стали другом для одного из тех, чье расположение возможно заслужить лишь единожды, и лишь одному единственному счастливчику. Уникальное. Дружба с Ниркстулем делает вас единственным в мире, кого Ниркстуль обучил языку скал"
  
   "Говорящий со скалами: вам доступно одно из семи Сокрытых от мира Умений, развивайте его, совершенствуйтесь в нем, и вам откроется многое"
  
   "Тайные пути: получена возможность открывать пути в тверди скал"
  
   "Чертов везунчик: невероятное стечение обстоятельств и никак иначе. Попасть туда, куда почти нереально попасть, да еще и выбраться оттуда, откуда почти нереально выбраться. Удача +5"
  
   "Первооткрыватель: вы открыли земли, не нанесенные ни на одну карту мира"
  
   "Владетель: вы стали владетелем, получив право на многое из того, что не доступно множеству других, так распорядитесь же достигнутым с умом, возвысив себя и обогатив свои земли"
  
   "Владыка Гнили: Титул Владыки Гнили дает право на то, что недоступно простым смертным, наделяя неограниченной властью на своей земле и позволяя то, что невозможно никому другому. Уникальное"
   Мда, как много мне это дало, просто свечусь от счастья, мать его так! И это владения? Это уникальное достижение? Что, так круто властвовать над бескрайним и ни на что негодным болотом? Суки, даже не синица в руках, а помет ее поймал, причем мордой, а не руками. И сиди теперь в своих землях безвылазно, идти-то все равно некуда, властвуй, б***ь!
   Остро захотелось выматериться, да так, что бы во всю глотку и погромче, авось полегчает. Да только толку, слушателей же нет, только пузыри вокруг да нерадостная для взгляда картина.
   - Чертов везунчик, да? - и скривился, - действительно что "чертов", свезло как утопленнику.
   Просидеть так, в унынии, пришлось до самого заката, а потом еще в сумерках, наступившей ночи, разглядывая луну и наблюдая, как она неспешно, словно издеваясь, перекатывается по небосводу из одного края в другой. Начало светать, затем первые лучи солнца брызнули из-за горизонта, осветив никак не изменившуюся картину вокруг и нагоняя на меня тоску еще больше. Опять захотелось взвыть, черт, и что дальше, сидеть тут, пока не помру?
   Внезапно, в отдалении, краем глаза было замечено какое-то движение. Что за?! Мгновенно подскочив, я застыл на самом краю суши, судорожно вглядываясь в плывущий размытый воздух над поверхностью бесконечной жижи - нет, ничего, показалось? И вдруг снова сбоку что-то мелькнуло. Мгновенный разворот, и вот, глаза успевают ухватить как нечто неизвестное, всколыхнув поверхность гнилостного моря, скрылось в глубине. Ахренеть! Тут еще что-то и водится? И опять движение. И снова сбоку. Опять верчусь, вглядываясь, и вновь замечаю шевеление справа. Да что такое, почему постоянно в стороне и, кстати, каждый раз гораздо ближе, неужели скоро гости будут?
   Момент, когда в метрах трех от меня жижа, вдруг поднявшись холмом, выпустила из себя черти что, я банально проморгал. А потому отпрыгнуть или как-то еще среагировать, просто не успел, и в следующее мгновение оказался на прицеле доброго десятка глаз примерно в метре от меня, нависших настоящей гроздью. Е-мае, земля встретила мой зад совсем не мягко, впечатавшись с такой силой, что даже охнул. Еще никогда за свое пребывание в этом мире я не терял дар речи и способность к какой-либо мыслительной деятельности, не впадал в такой ступор и так страшно не тупил.
   Глаза в глаза, пара моих против пучка чужих, вокруг мерно вздымающихся и лопающихся пузырей и в полнейшей тишине. Чем не сцена из фильма ужасов, да еще с продолжением, ведь вслед за первым пучком из болотной пучины стали выныривать и другие, кто ближе, кто дальше. Но буквально за пару минут тягостного молчания вся округа заполнилась, не пойми чем, и дальнейшее развитие событий я даже не брался предугадать. Сьедят? Заглядят насмерть? Или еще что похуже? Черт, мысли возвращались в черепушку как-то неспешно, с неохотой и явным нежеланием возобновлять свой бег.
   А в следующее мгновение тало совсем не по себе - пришло понимание интереса о моих последующих действиях. Что за?! Телепаты, что ли? По крайней мере, никакой враждебности вроде не было, просто заинтересованность, не более, уже легче.
   - Вы меня понимаете? - слегка дав петуха, все-таки выдавил из себя.
   И тут же пришло понимание - да, и понимают, и внимают, все так же ожидая пояснения моих дальнейших действий. О как, именно что внимают, на что это нас может навести, уж не подданные ли явились к своему владетелю?
   Нет, не подданные, они никому не подчиняются - мгновенный ответ на невысказанный вопрос слегка ввел в ступор, черт, точно телепаты.
   - Ну, приветствую, тогда, соседей, - промямлил я, - надеюсь жить в мире и взаимопомощи.
   Отклика не было, соглядатаи все так же неотрывно сверлили меня своими пусками глаз, явно ожидая чего-то более впечатляющего. Что же, ладно.
   - Для начала хочу разобраться с тем, что получил и что могу, вот вы, к примеру, нуждаетесь в чем-то?
   Итак, удочка закинута, посмотрим, что же мне это даст. А ни хрена, по безвмолвному ответу стало ясно, что им от меня ничего не надо, и интересую я их по стольку, по скольку, и то больше в силу того, что являюсь, как бы, тем, кто может что-то здесь изменить, чего бы им совершенно не хотелось. В общем, тупик, подразумевающий неизвестную реакцию аборигенов на любое мое вмешательство в естественный и неизменный порядок вещей в этих, так сказать, землях.
   - Да я и не против ничего не делать, но жить-то мне где-то надо, вам вот есть где, а мне как быть? На этом пятачке оставаться? Посмотрел бы я, как вам понравилось бы в таких условиях оказаться, - фух, вот это речь обиженного и обездоленного, надеюсь, их проняло, эмоциями старался сечь как только мог. Авось проняло пучкоглазых.
   И их проняло, гляделки несильно заколыхались по всему болоту, явно переваривая посыл и представляя себя в моих условиях, ограниченных и не способных никуда деться. Ба, да я тот еще оратор!
   И тут же пришел ответ, мол, в нескольких днях пути есть незатопленный кусок побольше, и они могут меня туда переправить, если уговоримся, что все мои желания не будут выходить за его пределы. Мне показалось, что обрел крылья и громадная бетонная плита, наконец, просто рассыпалась, освободив мои плечи от непомерной тяжести. Правда, в голове тут же промелькнула мысль о подставе, мол, скинут в жижу, и поминай, как звали. Так ведь им всяко удобнее, да и быстрее, концы в воду, и мутить ее станет просто некому. Но фишка в том, что вариантов краше у меня и не было, а потому:
   - Договорились!
   И потянулись дни, долгие, нудные и, сука, голодные! В животе урчало, крутило и всячески требовало подачки. А вокруг лишь болота да пузыри, да еще часть не пойми чего живого, служывшего мне теперь транспортным средством. Лишь изгиб то ли спины, то ли щупальца, хрен поймешь, да пучок глаз в добром десятке метров впереди. Это ж каких размеров эти громадины?! По идее, самые огромные существа всегда жили в воде, в океанах, чуть поменьше обитали на суше, а в воздух могли подниматься еще более скромных размеров. Но ведь тут все не так, и возможно многое.
   Удручало еще и то, что со мной очень редко разговаривали, вернее, я-то мог болтать сколь угодно, а вот отвечали крайне редко, видно, ничего интересного от меня не ждали и не получали. Короче, информационная блокада, хорошо хоть везут, и на том спасибо. В общем, спал, сидел, стоял, даже прохаживаться умудрялся иногда по слегка липкой и шероховатой поверхности добровольного извозчика, монотонно рассекающего пузырящиеся просторы, в течение добрых четырех суток. Думал, свихнусь! Единственное, что удалось вывести в плюс за это время, это понимание системы появления пузырей: где, примерно, какой может вспухнуть, и что будет за ним следом, большой ли вылезет, маленький ли и так далее. Что мне это давало? А ни хрена, просто столько времени наблюдать одну и ту же картину явно даст почву под определенные выводы. Потом все выстроится в систему и так далее. Еще понял, что мой извозчик никогда не приближается к местам возникновения средних и больших пузырей, интуитивно или как я, методом вычисления соображая об их появлении на пути следования. Что в них было опасного или неудобного для такой махины, оказалось не выясненным, да не осо и хотелось. Плывем и плывем, и пофигу все остальное.
   К концу четвертых суток на горизонте, наконец, появилась темная полоска чего-то явно твердого, без пузырей. Земля? Да неужели, я скептически помотал головой, вот уж не ожидал, иногда даже казалось, что наше путешествие будет длиться вечно.
   - Там? - киваю вперед, понимая, что жест был совершенно не нужен.
   "Там" - всплывает в сознании однозначный ответ. Ну, вот и хорошо, недолго осталось, значит, вот и посмотрим, на что я с ними договорился и в какую яму опять себя загнал.
   Наземь ступил нетвердо, пошатываясь, будто совершенно отвык от того, что под ногами ничего не качается и не ходит из стороны в сторону. "Уговор в силе" - всплыло тут же в голове, и я, обернувшись, кивнул:
   - Уговор в силе, а еще, если понадобиться помощь, вы знаете, где я могу быть.
   "Хорошо" - и пучок глаз скрылся в болотной жиже.
   - Ну, вот ты каков, остров невезенья, - взгляд уныло обшаривал доступное пространство. Да уж, скалы, скалы, скалы, о да, и вот там тоже скалы. Класс, сплошная скала. Ну, хотя бы ее тут больше, чем там и, судя по увиденному, гораздо больше, можно и замок отгрохать, и поле футбольное рядом, если умудриться как-то связать это место с цивилизацией.
   Первый десяток метров по новым владениям не принес ничего интересного, берег был полностью твердый, полностью каменный, в общем, из скалы. И по моему разумению, весь остров был не что иное, как выпирающая из болота скальная твердь, короче ни деревьев, ни почвы, ни хрена не было. Хотя, может, на другой стороне чего-то там и было, но мне так не казалось, так что владеть мне предстояло голым и неживым куском камня, большим, правда, но и всего-то. Следующие полчаса занимался тем, что карабкался на саму вершину своих земель, мать их так, обдирая руки и сбивая колени, обувку и вообще занимаясь не самым приятным для меня делом. В итоге чувствовал себя и обезьяной, и горным козликом, весело скачущим по крутым отвесям, хотя в моем случае скорее невесло, и бог знает кем еще. А когда свершилось, и таки выдерся на самый верх, взору моему открылось огроменное плато, и те площади, что удавалось окинуть взглядом еще внизу, сразу же показались мелкими и ничтожными. Ба, да тут места под целый город! В уме тут же прокалькулировались далекоидущие и грандиозные планы, стройки века и тому подобное, и я благополучно сдулся, прикинув потребности и соотнеся их со своими возможностями. Эх, вот он, тот кусок пирога, который мне ни вжисть не откусить, подавлюсь, еще только открывая рот. Жаль, очень жаль.
   А потом пришла в голову светлая мысль, и я, слегка раздосадованный на свою глупость, полез в меню персонажа. А затем клял себя, на чем свет стоит, за свое тугодумие и недогадливость, ведь можно же было хотя бы предположить, что плюшки у владетеля и владыки могут отличаться. Можно? Можно! А вместо этого угробил уйму времени и сил, выдираясь на эту чертову высоту лишь затем, что бы начать, наконец, думать головой, а не задом.
   В общем, во вкладке владетеля значилось лишь мое звание и название места: "Остров Гнили". Я, когда заглянул в нее, почему-то не сообразил, что во второй, обозначенной как "Владыка", может быть нечто иное, и закрыл все, впав в уныние. А тут вон оно как. Короче, у владыки, в отличие от владетеля, присутствовала возможность определить центр своих земель, что бы это ни значило. Говорило это о малом, а для меня так и вообще ничего не проясняло, но почему бы и нет, авось, что-нибудь, да получится. По крайней мере, предчувствия были оптимистические.
   Да и место, в принципе, подходящее: огромное, здоровенное плато, самая высокая часть острова, чем не то самое, для подобного, чем бы оно ни было? И, не особо раздумывая, выделяю взглядом функцию задать центр. И отшатываюсь назад, так как прямо в воздухе, из ничего, начинает формироваться нечто немыслимое!
   Какие-то грязно бурые вихри, свивающиеся кольцами, уплотняющиеся и продолжающие прибывать, словно их магнитом стягивает со всех сторон в одну точку. И все вьется, движется, сплетается, образуя нечто гротексное и непонятное. Постепенно грубость форм начинает сглаживаться, приобретая покатые углы и правильность форм, нет больше рубленный, рваных сторон, лишь четко переходящие одна в одну грани, непрестанно поглощающие все новые и новые вихри. Я стоял, чуть ли не с открытым ртом, наблюдая процесс творения, и не мог поверить, что запустил его сам. Сейчас на моих глазах творилось нечто такое, что вряд ли смог бы когда-нибудь описать, просто не хватило бы слов. Если поначалу все начиналось грубо и рвано, то потом перешло в стадию формирования чего-то более знакомого, а когда процесс перешел к завершению формы, сглаживая и удаляя ненужное, буквально втягивая мешающие остатки внутрь - я обомлел.
   - Ахренеть! - все, что и смог в тот миг выдавить, да большее и требовалось, все и так оказалось передано одним словом, одной эмоцией. Мои глаза смотрели на меня самого, на лицо, на грудь, руки и ноги, вылепленные, казалось, из всевозможных пород камней, виденных мною на этом острове. Фигура меня великолепного гордо возвышалась на добыре метров пять и состояла целиком и полностью из желктого, красного, коричневого и даже черного камня, сплетенного воедино так искусно и так умело, что не вызывала никакой дисгармонии в душе. Оттенки плавно переходили один в другой, вытекая друг и здруга и дополняя, усиливая визуальный эффект и насыщая его, делая более значимым, что ли. Не знаю. Фигура передо мной казалась мощной, вызывающе дерзкой и одновременно каменно спокойной, уверенной в своей вековечной мощи, будто простояла тут, на плато, под открытым небом не один десяток веков. И собираясь простоять не меньше.
   Ногами она попирала постамент из сваленных в груду булыжников, гармонично сплетающихся в некую замысловатую, но явную вязь, будто шифр какой, несущий в себе какую-то тайну. Как это все держалось вместе - ума не приложу, по законам физики камни должны были опасть, но как-то держались на своих местах, будто приклеенные. Вот только какой клей выдержит вес глыбы в половину меня размерами.
   А когда бурлящие вокруг статуи вихри закончили свой бег и втянулись внутрь своего шедевра окончательно, в голове у меня будто лопнула струна, обдав каждый сантиметр черепа звонкой, до зубовного скрежета пронзительной нотой, явив перед глазами системное сообщение.
  

"Поздравляем, Вы успешно активировали центр своих сил"

   И - все, понимай, как хочешь, разбирайся сам, как обычно, в общем. Ну, вот, стал я обладателем центра своих сил, которых у меня нет, и о которых я тем более ничего не знаю. Весело, очень даже, и что дальше?
   Подойдя к себе родимому почти вплотную, коснулся рукой, и тут же чуть не отдернул: камень слегка вибрировал и грел похлеще иной батареи, если тут выпадут осадки в виде снега, греться уже есть у чего. Хоть какой-то плюс от всего это, не замерзну уже. Обошел по часовой стрелке, потом против, но везде и всюду одно и тоже: камень, камень, камень. Красиво, не поспоришь, но толку. В меню перса тоже ни черта не добавилось, разве что исчезла возможность создать вот этот самый центр сил. Тьфу ты, а я-то ждал чего-то эдакого.
   - Приплыли.
   Ночевал прямо у своих ног, развалившись на булыжниках, как в кресле, и что странно, нигде совершенно не давило и не выпирало. Камни приятно грели зад и спину, будто специально выложенные таким макаром, что бы на них было удобно лежать. Да и сама атмосфера казалась более чем уютной, не говоря уже о безопасности, магия, одним словом. Если бы еще не постоянно мучающийся голодом желудок, то вообще красота была бы.
   Утро же преподнесло очередной сюрприз, всплыло системное сообщение, заставившее буквально подскочить на месте.
  

"Ваш центр начал накапливать энергию. Выводить в дальнейшем информацию о его состоянии: Да/Нет"

   Конечно "Да", черт, так это что, артефакт какой-то, а не просто памятник мне любимому? И если то на что он вообще способен и сколько ему надо заряжаться? Блин, так я теперь с его помощью магичить смогу?
   Но, сколько бы я ни рыскал по статуе взглядом, сколько ни рылся в доступных мне менюшках, как не пытался отдавать устные команды и сквернословить - ничего не получалось. В итоге, расстроенный и уставший, все так же голодный и обиженный на весь мир, полез назад к себе в ноги. Единственное, кстати, место, где голод немного, но утихал, будто подпитка какая шла моей бренной тушке, эх, если бы так можно было наесться, но, мечты, мечты.
   Пролетели сутки, затем еще одни и еще, я излазил плато вдоль и поперек, возвращаясь к статуе только на ночь. А утром вновь выходя на разведку, побывал на другой стороне острова, прикинул общие его размеры и высоту, оценив невозможность добраться наверх никак, кроме как по воздуху или собственным ходом, ручками и ножками. Карабкаясь и чертыхаясь по негостеприимно торчащим в самых неудобных местах каменных сколах, шипах и прочей скальной дряни. Выходит, мне еще сильно тогда повезло, что добрался почти что бескровно, хотя там, где было особо опасно, камень буквально крошился в ладонях. Видать, работало все то же достижение, или просто из-за того, кем здесь являюсь. Должны же быть какие-то послабления местному владыке у себя дома, не так ли?
   И вот, наконец, мой гребаный центр силы таки разродился сообщением, мол, накоплено достаточно, что бы привести в исполнение какое-нибудь воздействие и бла-бла-бла, бла-бла-бла. Короче, ни хрена он толком не мог, то ли накопил мало, то ли сам по себе такое овно, что на большее, чем развести костер без какого либо топлива его попросту не хватало. Ну, и на другие чудеса в том же духе и таком же калибре. Короче, уныние, уныние и еще раз уныние.
   Хорошо хоть голод имел тут свои пределы, а то в реальном мире уже бы давно окочурился. Впрочем, там я и так скорее всего окочурился, вернее, моя бренная тушка. Мысли о реале еще больше омрачили и без того хреновое состояние, приведя меня к жутчайшей апатии, в которой я и провалялся около недели почти без движения и какой-либо осознанности. Только лишь и делал, что проверял, на что хватит сил этой статуи на новый день, потом ночь, потом на следующий день и так далее. Дошло даже до того, что стал подумывать о суициде, все равно ведь где-нибудь возрожусь, но, слава небесам, хватило ума воздержаться от подобного поступка.
   И, вот она награда! Первая же мысль о последнем, с кем я общался, мгновенно выдала отклик статуи, каким-то образом уловившей суть ситуации и давшей понять, что мне сейчас вполне по силам продолжить енто самое общение. Хрен его знает, как это происходит и длеается, магия, как ни как, но упустить возможность хоть как-то разрядить обстановку я не мог. И в ту же секунду раздался знакомый голос:
   - А, где, что?! - визгливые нотки в конце, заминки после каждого слова, да и сами интонация выдавали в откликнувшемся собеседнике приснопамятного коротышку.
   - Уважаемый Ниркстуль, не помешал? - а у самого прямо бальзам на душу, какое ни какое, а общение.
   - Ты где, ты кто? - вновь взвизгнуло в ответ.
   - Это Гаумат, мы с вами общались неделей ранее и предприняли интереснейшую прогулку к Гнили, - пока говорил, улыбался во весь рот, надо же, даже не думал, насколько приятен будет разговор с этим сумасшедшим неписем.
   - Эмм, эмм, да, да, что такое припоминаю, - в голосе собеседника явно сквозило сомнение, уж не склеротик он, а что, было бы вообще в тему, в кучу к его странностям еще и такое.
   - Как нехорошо забывать друзей, - шутливо попенял я ему, вовремя вспомнив о достижении.
   - А! Точно! Гаумат! - и вот уже в голосе неподдельная радость.
   - Да, это я, как у вас дела, как настроение?
   - Эта, да, хорошо, а ты где? Не вижу тебя!
   - Так я в Гнили, нашел себе остров, запитал центр силы и решил пообщаться со своим другом.
   Тишина.
   А потом как прорвало:
   - Что?! Ты на острове?! Там есть остров?! В Гнили?! И центр силы?! Твой?! Как?! Когда?! Где?! - казалось, прорвало плотину и от былых заминок в речи не осталось и следа. Ниркстуль буквально сыпал рубленными фразами, задавая столько вопросов, что после каждых пяти я забывал предыдущие. Похоже, его мое положение очень сильно заинтересовало, к чему бы это?
   - Да, все так, как вы и услышали. Да, остров мой, ну, вроде как по статусу. Не особо большой, но и не маленький. Далеко, если по жиже то почти четверо суток, и то, смотря каким ходом. Добрался просто, договорился с пучкоглазами. Ни разу не видели? Ну, я тоже до этого с ними был не знаком. Нет, не агрессивные, вполне разумны, что бы строить диалог. Как выглядит центр? Ну, это статуя, моя статуя, только раза в три выше примерно. Да, красивая, и да, из камня, очень красивого камня. Да, мне тоже нравятся камни. И я помню, как они нравятся вам.
   А вот следующий вопрос поставил меня прямо в туаик:
   - Хочу посмотреть! Можно мне посмотреть?! Можно?! - зачастил вдруг непись, озадачив меня вкрай.
   - Эм, Ниркстуль, тут такое дело, я не знаю, как вас к себе перетащить, понимаете?
   - А пучкоглазы?!
   - Им нет до меня больше дела, у нас договор о невмешательстве, - отвечаю с сожалением.
   - Ммм, ммм, а центр силы?!
   - А что он? - не понял я, о чем речь.
   - Перенеси!!
   - Как?! Пока только и накопилось, что поговрить с тобой, - и непонятно зачем развожу руками, будто бы он меня видит.
   - Тогда позже! - кажется, Ниркстуль конкретно задался целью побывать у меня в гостях, а я, вроде, как и не против, может, подскажет че дельного. Например, как дернуть отсюда восвояси.
   - Позже так позже, как только будет возможность, сразу пришлю билет.
   - Чего?!
   - Говорю, приглашу сразу, как только смогу.
   - А, ага, хорошо! Смотри! Ты обещал! Друзей не обманывают!
   - Ниркстуль, вы что, как можно!
   - Ага, договорились, - на этом разговор иссяк сам собой, а вернее, по причине экономии накопленного, как выразился собеседник, что бы я мог побыстрее его к себе перетащить. Уф, кажется, хоть что-то да налаживается. Не думаю, что непись стал бы так проситься без возможности вытянуть его к себе. Другой вопрос, с чего вдруг такой интерес, ну да это выяснится уже по факту.
   Итого еще две недели мытарств, скуки и тупого, свинячего безделья. Перелапатил вновь от корки до корки все меню, перечитал каждую строчку, каждую букву по несколько раз. Начал даже лупить скалу руками, отрабатывая и нарабатывая все, что только можно, но как вспомнил кпд таких мытарств, тут же бросил. Это на начальном уровне подобное имеет смысл, а на моем этим лишь полный идиот станет заниматься. В общем, когда пропела, как говорится, первая ласточка и моя каменная пародия выдала добро, я первым делом проверил, а не могу ли сам свалить отсюда подобру по здорову. Как оказалось, нет, не могу, силенок не хватит, то бишь накопленого за это время. А вот Ниркстуля очень даже вполне, видать, поближе непись находится, чем все то, куда бы я мог слинять. А вспоминалось довольно много подобных мест, по сравнению с этим казавшихся настоящими райскими оазисами. Но, не судьба.
   - Э, уважаемый Ниркстуль, как, не овтлекаю я вас? - еле сдерживая нетерпение, со всей учтивостью прблеял я в пустоту, ощущая, как по крупицам утекает энергия места силы. С недавних пор моя чувствительность в этом плане куда как расширилась, выйдя на более качественный уровень. Теперь отклик от статуи был куда четче, а некоторые вопросы, касавшиеся накопленного и затрат на искомое не приходилось даже "задавать", так как ответ возникал сам собой. Вроде как дважды два равно четыре, заученое когда-то в детстве, вот так и тут, словно за эти недели в башку отлаживалась новая и необходимая при подобном развитии информация.
   - А, ага! Нет! Рад слышать! Накопил?! - похоже, больше мне не услышать растянутого Ниркстулю-мямлю, превратившегося теперь в Ниркстуля-нетерпение. Впрочем, такой он меня больше устраивает, быстрее схватывает, резче реагирует, больше инфы выдает.
   - Да, могу вас пригласить, если не передумали, - улыбаюсь, пытаясь представить мимику непися, наверняка таращящего сейчас в пустоту глаза и кривящего в недоуменной лыбе губы.
   - Нет! Не передумал! Давай!
   Ну, просили, так получите, распишитесь. Не знаю, как оно происходит по факту, я же просто захотел увидеть непися рядом, и тут же получил нечто на подобии отклика, мол, хочешь - тяни. И что-то на подобии эмоции - спускового крючка. Миг, и наземь около постамента шлепается задом все тот же нелепый, в драных лохмотьях Ниркстуль. Единственный мой друг в этих краях, что б их!
   Немая сцена длилась ровно миг. До тех пор, пока взор чудика не упал на статую, и тогда его словно подменили. Вприпрыжку, подскочив, с ужимками и шутовскими дерганиями, словно клоун какой, повизгивая от восторга, это чудо стало наматывать круг за кругом вокруг постамента. Бормотание, взвизги, шлепки по бедрам, робкое касание к камню, даже слезы умудрялся утирать - насмотрелся я, в общем, всякого. Походу, непись реально пребывал в некой степени экстаза, получая настоящие удовльствие и удовлетворение вместе взятые. Это было нечто, где-то кругу на двадцатом я уморился и тупо опал на камни, ощущая спиной их жар и получая своего рода подпитку - подобное тоже уже входило в разряд обыденного и самого собой разумеющегося.
   Наконец, мой знакомец насытился эмоциями, бившими у него явно через край, и примостился у края постамента, блаженно жмуря глаза. Слава небесам, выдохся, а то я уже думал, до вечера будет так бегать-прыгать.
   - С прибытием.
   - А, ага, да! - Ниркстуль устало потянулся, почухал спину, повертел головой и вдруг заметил, - скудно тут у тебя!
   На губы мне наползла кислая улыбка:
   - Ну, сам маюсь, занесла нелегкая, - и развел руками, мол, посмотри, вокруг ничего, кроме голого камня.
   - Но место, замечательное, - тут же, припечатал непись.
   Я вздернул брови, но перечить не стал.
   - Хорошее, каменное, много камня, - продолжил тот.
   - Что есть, то есть, - киваю.
   - Добираться только плохо!
   - Ага.
   - Надо построить портальный круг! Надо! - и в меня тут же нацелился желтый ноготь, а Ниркстуль требовательно повторил, - Надо!
   Сказать, что поперхнулся, не сказать ничего! Как раз в этот момент сглатывал, подавился, и тут же сразу же зашелся тяжким затяжным кашлем, получив порцию слюны, как говорится, не в то горло. Ну, епта, он, оказывается, порталы может строить! Да кто он вообще такой?!
   - Да я, собственно, и непротив, - выдавил сипло, все еще покашливая.
   - Хорошо! Очень хорошо! - коротышка поднялся, - где будем просить скалу?
   И вот тут до меня начало потихоньку доходить. Мысли пока еще были довольно туманны и зыбки, словно в мареве каком, неоформившиеся, нечеткие, но уже явно подводящие к определенным домыслам. Камень! Парень умеет говорить с камнем, умеет "ходить" через него, умеет уговаривать его, черт побери! То есть, попросту, все, что возможно делать с камнем и, в принципе, невозможно, этому неписю на раз-два-три! И я поиному посмотрел на Ниркстуля, это ж кого мне в друзья подкинула судьба, что за чудо-юдо такое? А сам киваю:
   - Да рядом со статуей, чтобы не далеко ходить.
   - А, ага! Рядом, это хорошо! Напитывать проще будет! Или вовсе завязать на нее! Это хорошо! Это правильно! Камень к камню! Много камня! Много скалы! Добротной, разной, сговорчивой! - и все это время он лихорадочно осматривал землю, шастая из тороны в сторону, к чему-то принихиваясь и прислушиваясь. Наконец, место было, похоже, выбрано, - Здесь? - и куцый палец указал вниз.
   - Давай там, - соглашаюсь.
   И началось. Не назвал бы это шманакими плясками, так как без бубнов и прочей атрибутики, но попрыгал он знатно, поприжимался к земле, даже ладонями по ней лупил, что-то азартно высматривая прямо у себя под носом и елозя пузом по скале.
   - Не сильно ли ты ее? - наконец, решился я вставить пять копеек, скорее от непонимания процесса, чем из интиреса. Подобных ужимок как-то не ожидал от него, хотя, после забегов вокруг статуи...
   - Камень спит! Разбудить надо! Иногда долго будить надо! Громко! Но тут камень хороший! Правильный! Помоги! - вдруг вытянул в мою сторону руку Ниркстуль.
   - Э, как? - даже опешил немного, ползать, что ли, с ним в пыли и целоваться со скалой, так навыка не имею.
   - Она тебя приняла! Она послушается! Меня слушает! Но не поддается! - непись вновь махнул ладошкой.
   Пришлось скатиться со своей лежки и опуститься рядом с ним на колени. Он тут же прижал мои ладони к земли и требовательно взглянул. Помолчали. Потом я спросил:
   - И что мне делать?
   - Проси!
   - Что именно? Что бы портал появился? - признаться, происходящее выбивало меня из колеи. Нет, дураком себя я не чувствовал, но бараном перед сплошным частоколом без единой щелочки и прорехи - вполне.
   - Нет! Проси скалу! Просто проси! Пусть поможет! - Ниркстуль, явно не выдержав, в конце сорвался на визг, вновь слегка заложив мне уши.
   - Понял, понял, уважаемый, - и, хрен его знает, начал тараторить про себя все, что приходило на ум. Начиная от "пожалуйста" и "нужно", и заканчивая "портал" и "портальный круг", но - ни хрена. То ли я такое бревно тупое, то ли чего-то просто не знаю, однако не выходило ничего. И, судя по блестящим глазкам непися, того это довольно сильно раздражало.
   - Ну! Чего не просишь?!
   - Прошу, постоянно прошу, да не получается.
   - А как просишь?!
   - Ну, как, что бы помогла, построила, не противилась и так далее, - и с каждым словом наблюдал все больше мрачнеющую физиономию чудика.
   - Не так! Все не так! Ты мешаешь! Отвлекаешь камень! - он вновь сорвался на визг.
   - Ниркстуль, ну не специально я, учусь ведь только.
   - Я показывал! Как! Не можешь так! Стучи! Не можешь! Слушай! Опять не можешь! Еще делай что! Понял?!
   Я-то, может, и понял, но сутт понятого мне совершенно не понятна. Но ладно, гневить единственного друга в этой пустыне, мать ее так, себе дороже, буду делать хотя бы то, что дошло. И принялся хлопать ладонями по земле, шарить по ней, словно оглаживая и начиная чувствовать себя полным дураком. Через пару минут Ниркстул рядом в сердцах сплюнул и отошел в сторону, явно чтобы остыть, мне же оставалось лишь продолжать. В какой-то момент все это настолько надоело, что тупо шлепнул с толикой злости ладонью по скале и гаркнул:
   - А ну, слушаться!
   И, о чудо, в ответ, то ли показалос, то ли нет, но вроде как грюкнуло, рокотнуло и по камню легкая дрожь прошла. От неожиданности я даже открыл глаза, выискивая взглядом напарника. А тот уже бухнулся рядом на колени, что-то бормоча себе под нос о нерадивых неумехах с кривыми руками и ушами, забитыми грязью и жижей Гнили, что слушают, но не слышат, смотрят, но не видят и все в таком духе. Его ворчание длилось довольно долго, пока, наконец, мой зад не ощутил легкую вибрацию и, от греха подальше, поднявшись, я свалил обратно на постамент. И повыше, и видно все.
   А действо набирало обороты. Легкая зыбь оказалась лишь началом, очертив радиус воздействия и порождая ввсе более крупные и четкие волны. Выглядело все так, будто земля приобрела свойства воды и начала течь, периодически, то более резко вздрагивая, то замедляясь и застывая на пару секунд, словно ожидая дальнейших команд. И Ниркстуль тут же кидался пузом наземь, елозил по ней ладошками, что-то разглаживая и пришелпывая, и все продолжалось дальше.
   Первый толчок я банально проморгал, всего мгновение, а в дальней от меня стороне уже сформировался каменный уступ со скругленными краями. Очень уж похожий на составные части в уже виденном мною однажды портале. Хлоп! И с легким грюкотом рядом, впритирку, я бы даже сказал прямо-таки идеально ровно и симметрично образовывается еще один. И пошло поехало. Поиты росли как грибы, сначала очертив контур, а затем, начав заполнять и внутреннее пространство. По всему выходило, что в итоге выйдет нечто гораздо более массивное, чем ожидал, ну, да я и непротив вовсе. Чем больше, тем лучше, что-то типа грузового портала будет.
   Когда последняя плита встала на место, рябь утихомирилась, и все замерло, Ниркстуль устало опустился на землю. Затем лег. Закрыл глаза. И умер! Признаться, я даже подскочил на месте, именно так и подумав. Но тут же с облегчением выдохнул - "мертвец" ворчливо проворчал:
   - Устал. Ага.
   И я повторил вслед:
   - Ага, - и опустился обратно, переваривая произошедшее. Выходит, у меня теперь есть свой портал, свое укромное место, о котором никто, кроме вот него, не знает. Причем много места. И все на халяву. И даже артефакт, какой ни какой, а есть. Можно выстроить вокруг них замок, навезти земли, высадить зелень, а что? Тут и проблема ведь только, что с водой будет. А все остальное дело наживное, времени навалом, просто вечность, когда-нибудь да закончу. Дело ведь только в деньгах, ресурсах да рабочих руках, насколько понимаю, к тому же, возможно, здесь все может быть гораздо проще. Вдруг магией чего возвести реально. Купил свиток, прочитал и - на тебе замок или еще чего! Эх, кабы так, было бы здорово.
   - Ниркстуль, а что ты там говорил о том, что портал надо еще напитать? - вспомнилось вдруг.
   - Ну! Надо, да. Но лучше на центр. Завяжи. Надежнее, - донеслось в ответ.
   - Как завязать-то? Как со скалой?
   - Не знаю. Не было центра силы. У меня, - а ведь вон его как сморило, даже говор сменился, интонации поблекли, визга почти нет, упарился друг мой, уморился.
   - Мда, вот и проблема.
   - Не умеешь?
   - Нет, придется разбираться.
   - Пробуй как со скалой.
   - Буду по всякому пробовать, - согласился я, - оставлять портал без энергии глупо.
   - Ага, - Ниркстуль, наконец, пошевелился и открыл глаза, уставившись в небесную синеву, - хорошо тут. Небо. Камень. Спокойно.
   - А в стоке не спокойно?
   - Спокойно. Но не так, как здесь. Я буду приходить сюда. Можно?
   - Буду только рад, - киваю, - когда захочешь, мой дом - твой дом.
   Непись ошарашено вытаращился на меня, и пару мгновений нас будто звенящая тишина какая накрыла, видать, че-то не того я ляпнул. Но, видно, не плохого, раз зыркает вот так вот.
   - Ты серьезно? - наконец, почти что, шепотом, произнес он.
   - Да, а почему нет, друг ты мне, или не друг?
   - Друг, - кивает.
   - Ну, вот, а как буду что строить, и тебе домину отгрохаем, хочешь?
   - Ага. Хочу, - и продолжает пялиться.
   - Ты чего, Ниркстуль, - спросил я слегка озадаченный.
   - У меня не было до сих пор ни друга, ни дома, - потеряно прошелестело в ответ.
   Ба, вон оно что, тогда понятно, ну, стоит, в таком случае, слегка добить:
   - А можешь и вообще оставаться, чего тебе по миру шататься, живи здесь, камня много, - и жду, ну же, родимый, давай, соглашайся.
   И он согласился, еще как согласился, а потом мы молча лежали и пялились в небо, думая каждый о своем. Его мысли были мне не ведомы, а собственные были сумбурны и хаотичны, ведь впереди и надежда, и неизвестность. И хрен его знает, каким местом удача повернется ко мне дальше. На следующий день я таки разобрался с подпиткой и долго про себя матерился, изысканно, с брызгами слюны и стенаниями, да так, что Ниркстуль иногда даже пытался влезть и, по его мнению, наверняка тактично посочувствовать. Хотя, на мой взгляд, выходило это у него из рук вон плохо. Как оказлось, воспользоваться своим новым приобоитением получится еще очень и очень не скоро, месяц как минимум ждать придется, а то и больше. Неписю на это было глубоко наплевать, а вот у меня настроение подпортилось прилично. Думал ведь, что уже завтра, ну, может, на неделе свалю с этой лысой скалы, пожру чего нормального, воды напьюсь да искупаюсь, наконец-то. Ага, щаз! Куковать и куковать мне тут, короче, пояс завяжем потуже и начнем привыкать к суровой и строгой действительности.
   В общем, такого безделья, как в это время, у меня еще никогда не было, и даже новоявленный друг не мог помочь избавиться от скуки. Хотя бы потому, что свалил куда-то по своим делам уже на второй день, сославшись на неотложность и срочность, мол, ему пора и все такое. В голову даже пришла мысль, что если пребывание здесь будет таким долгым и протекать станет все в том же русле - свихнусь на хрен! Месяц, это уже долго, а если и сверху еще чего накатит, то проще будет утопиться.
   Еще жалел, что так и не удалось раскрутить Ниркстуля на помощь слинять отсюда хоть куда-нибудь, кроме Стока. Оказывается, он может быть невероятно твердолобым, или просто упертым, если чего-то не хочет, кто его знает. Но кроме той канавы с ручьем посередине и теперь еще моего острова он нигде, сука такая, и не бывал. А где и бывал - то мне туда нельзя под страхом смерти, ибо убьют и изничтожаь, как только появлюсь и никаких поблажек, даже разговаривать никто не станет. А ему, Ниркстулю, терять своего единственного друга совершенно не хочется. Вот так вот, полный трындец, короче!
   Вот и сижу, кукую, наблюдаю за облаками, сплю, тыняюсь по этой чертовой скале, чуть ли не ежесекундно проверяя процесс накопления энергии, и неверотяно, просто немилосердно гадко скучаю, до зубовного скрежета просто.
  
  
   Глава 21
  
  
   И вот, настало то самое время, когда я, наконец, свалю отсюда куда подальше. Из путаных объяснений Ниркстуля удалось разобрать, что порталам в этом мире требуется манна не только для переброса, но и для каких-то своих специфических потребностей, без коих они просто не могут войти в общую сеть мироздания. То бишь, не найдут друг друга, а будут выкидывать жаждущих острых ощущений придурков где попало, хоть в небе, хоть под водой, на самое дно какой-нибудь морской впадины, а то и еще где похуже, типа лавы или толщи земли. Точность в этом вопросе была термином скорее размытым и стоящим далеко в сторонке, местная магия так и не научилась пользоваться одной портальной площадкой, обязательно включая в систему мимнимум две известные точки. Что бы включить к имеющемуся порталу в связку еще один, достаточно лишь побывать около него или на нем, не пользвоаться, а именно побыть в непосредственной близости. Персонаж, тогда, как бы отмечается у него, мол, я тут был, я тут все помню, мне сюда можно и так далее, как-то так, в общем.
   Для меня же это оказалось невозможным, сука, еще и потому, что в тех портальных местах все было подключено куда более глобально, где про накопление энергии никто никогда и слыхом не слыхивал. Города и прочие, если не многолюдные то, хотя бы, достаточно известные места, были запитаны будто-бы от Мира, тут Ниркстуль не был точно уверен, моя же точка переноса являлась, скорее, чем-то вроде частного трнаспорта, где опалчивать, ремонтировать и вообще проводить любые косметические процедуры прийдется только за свой счет. И вот тех вот накопленных крох энергии, что уже есть, просто не хватало дотянуться до любого из известных мне порталов. Зато, гадство такое, моя статуя, у которой явно чего нету, выдала взамен нечто иное, будто бы поблизости есть возможность ухватиться за неизвестный и почти погасший портал. Ахренеть, да? И ведь я там не бывал совершенно точно, так какого же рожна мне подсовывают такое? Стремно, страшно, колется, но и хочется не меньше...
   Речь шла лишь об одностороннем переносе, то бишь туда - да, а обратно - ни-ни. Ибо бобик сдох почти полностью и на возврат в нашу бренную жизнь уже вряд ли будет способен. Короче, билет в один конец, зато близко, и сейчас, а не хрен знает когда, в другую какую близлежащую точку выхода. Если она вообще найдется, короче, одни противоречия и непонятки...
   - Да просто писец какое невезение! - сказать, что был расстроен, было мало, я оказался чертовски расстроен и зол на все, что со мной пока происходило. Это что, черная полоса какая-то наступила? Сначала все пучком, у Арргата под бочком, а потом на тебе, выкуси по полной!
   - Ну и хрен со всем! - сплюнув, вперил взор в себя красивого да каменного, что ж ты, братец, такие подставы выдаешь, артефакт чертов. Тоже мне, центр силы - говна кусок какой-то, а не магия. Походу, если разложить все по полочкам, в моей власти оказалась никому на хрен не нужная скала в самом центре непроходимых болот, левый, абсолютно почти ни на что не годный артефакт с минимумом возможностей и донельзя слабый, разве что красивый, да и только. И после того, как свалю отсюда, останется, разве что, позабыть об этом клочке мира, потому как даже вернуться сюда не представляется хоть сколь-нибудь возможным. Не потянет портал просто, энергии нету, с такими-то темпами ее накопления.
   Решение было принято почти незамедлительно, лучше уж куда-нибудь, чем еще месяц здесь. Портальная плита, откликаясь на желание хозяин, вроде как слегка завибрировала, подобно коту, удостоившемуся внимания и ласки. Черт! Уже мерещиться начинает всякое. Шаг, ноги прочтно уперлись в центральный камень переноса - и реальность мигнула, смазалась, а затем меня чуть ли не вывернуло наизнанку. Вдогонку послав неутешительный импульс неточности расчетов энергозапаса принимающего портала.
   - Сука! - прошипел я сквлзь плотно стиснутые зубы, блуждающим взглядом елозя по земле перед собой. Гребаный артефакт и тут напортачил, как только не угробил хозяина, ума не приложу - ох, как же мне хреново. Со стоном, медленно, ощущая неровную поверхность каждой косточкой в бренном теле, перевернулся на спину, прикрыл глаза. Попытка унять разбушевавшееся нутро принесла легкое послабление - блевать уже не тянуло, позывы стали стихать. Видать, то был первый, обязательный спазм, и раз выжил после этого, теперь будет только лучше. Надеюсь.
   Лица коснулся легкий ветерок и - на! На! По морде, по морде чем-то мокрым и липким. На! С перепугу, промычав нечто нечленораздельное, я только и смог, что прикрыться руками да открыть глаза. Что бы тут же закрыть. Нееет! Это пиздец какой то! Меня внаглую и бесцеремонно облизывало нечто здоровенное и рогатое. Зрение еще было мутным, фокус не навести, но вот зловонное дыхание ощущалось вполне хорошо. Особенно после каждого такого облизывания лопатообразным языком не пойми кого. Хорошо хоть зубы, вроде как, не клыками, а в ряд, тупые, от жвачного животного. Но воняет - страсть!
   - Ууу, отвали от меня! - я постарался отпользти назад, даже брыкнул по морде это нечто пару раз, потом по лицу вновь прошлось шершавой вонючей тряпкой. Я заорал еще громче. И еще раз получил по лицу. Затем, додумавшись, тупо перевернулся на живот и поплз, ощущая, как мягкий, широкий язык пару раз прошелся по плечам, спине, затылку и - отстал.
   Гул в ушах начал стихать, принялись возвращаться звуки, казавшиеся до этого словно отголоском чего-то далекого и неестественного, появилась резкость, хруст травы на чьих-то зубах и легкий посвист ветра по сторонам. И пока вот так вот полз, елозя брюхом и страдая от медленно выветривающейся с хари вони, начали приходить в себя и глаза. Размытость исчезла, пришли краски, появилось множество ранее не различаемых деталей, взгляд сфокусировался.
   - Твою налево, - позади, провожая меня равнодушным взглядом, паслась корова. Ну, или что-то на подобии нее, учитывая буро-зеленую окраску, форму крупа, более присущую какому-нибудь хищнику, да по чудному завитые назад, аж на спину, длинные и толстые рога. Тварь медленно и лениво срывала пастью короткую и редкую поросль, поднимала башку, вперивая в меня буркала, и вновь начинала жевать. Сглатывала, наклонялась, вновь общипывала траву и снова игра в гляделки.
   - Тьфу на тебя, - раздосадовано, в сердцах сплюнул я в сторону, что за невезуха такая. И тут же хмыкнул, с другой стороны, могло бы быть и куда хуже, куда более хуже. Попытка встать увенчалась успехом сразу же. Последствия переноса свалили на фиг, оставив после себя лишь непонятную бодрость да еще голод, и так мучавший меня последние два месяца, так что на него я уже почти не обращал внимания. Взглад тут же оббежал горизонт, упершись в бескрайнюю степь, а затем мазнул пейзаж позади и замер, уставившись на непроглядную громаду леса.
   - Ни хрена себе, сказал я себе, - с одной стороны степь, с другой лес, причем переход с одного в другое был настолько резок и четок, что, просто диву даешься. Ни тебе кустов каких, ни более высокой растительности - сразу толстенные стволы лесных исполинов и непроглядная темень за ними. Густота флоры реально поражала, солнце в зените, а под кронами словно ночь: краски блеклые, потерявшие в тонах и ставшие ближе к серой невзрачности. Представляю, что бы увидел без ночного зрения - да ни хрена!
   Ах да, и еще эта недокорова, откуда она вообще здесь? Безхозная? Чья-то? Хотя на что она мне, пасется себе, никого не трогает, ну, если не лезть к ней и морду лица не подставлять. Воняет, правда, жутко, ну да мне с ней не жить. Пусть хоть чуму разносит, лишь бы я был в это время где подальше. С подобными мыслями, бросив последний взгляд на вонючку и слегка повеселевший, я повенулся в направлении к лесу.
   Во-первых, там хоть-что-то, но точно есть, а в степи до самого горизонта абсолютно ни хрена не наблюдалось. Во-вторых, вытекающих из первых, в мозгу назойливо крутились мыслишки о грибах, ягодах, возможно, фруктах, хотя и сомнительно в такой-то чаще. Про то, что могу запросто нарваться на какую-то опасность, не думал совершенно, ну, почти, потому как беспокоила меня возможная драка сейчас меньше всего. Я ведь, в конце концов, таки вырвался со своего поганого острова! Жизнь продолжается, мать ее так! И сейчас бы пожрать чего, да побольше, да определиться со своим местонахождением, куда забросило, в какие дали и как из них теперь выбираться. Очень хотелось верить, что буквально за этим лесом по чистой случайности, конечно, раскинулся какой-нибудь город, ну, или, поселение там. Благодарности Миру от меня тогда бы просто не было бы границ. Но это такое, сомнительное счастье, типа жаворонка в небе, так что не стоило особо на это надеяться. А вот разжиться едой очень даже возможно, и я, более не раздумывая, вломился в чащу.
   Ну, как вломился. Скорее попытался, но энтузиазм сник довольно быстро, плотность флоры оказалась не только на глазок высокой, но и на ощупь, и чем дальше, тем сильнее сдавливали свободное пространство тиски зелени. Деревья, побеги, корни, поросль до колень, лианы, ветви, отчего-то так и норовящие попасть в глаза, все это, сцука, прямо играло на нервах, жутко замедляя и словно нарочно препятствуя продвижению вперед. Но я дерся, дерся, плевался, шипел и ломал, топтал и вырывал с корнями все, что только мог. Вокруг постоянно трещало и рвалось, скрипело и лопалось, а позади - росла просека на одного человека. Будто кто-то по моему контуру буквально вырезал вглубь все растущее и вьющееся, оставив лишь воздух и огрызки зелени по сторонам. Что сказать, вандал, етить его так! Но по другому не получалось, внутри же лишь росло раздражение и злость, а так же еще тупое ослиное упрямство. Как же, выбраться таки-выбрался, да вляпался в очередное не пойми что, вернее куда. Неет, не остановить меня подобная преграда, пролезу, ужом проскользну или выворочу здесь все на хрен, но пройду.
   Почему-то казалось, что дальше будет проще, по крайней мере, не хуже уж точно. Все не по бескрайней степи переть, совершенно ничего не видя и не соображая, куда топаешь. Как же я ошибся...
   - Пля! - только и успели вытолкнуть легкие, как очередной резкий рывок сквозь преграду вытолкнул меня вперед, заставив до одури округлиться глаза. Руки просто не успели ни за что ухватиться, а ноги, не ощутив привычной опоры и сопротивления, в мгновение ока ухнули куда-то вниз...
   Твою мать, везет, как всегда! Гребаная непроходимая чаща оказалась всего лишь пояском, своего рода стеной, защищающей от посторонних взглядов явно не то, что подлежало всеобщему рассмотрению. Хотя какое, в задницу, всеобщее, в такой-то глуши. Короче вниз я летел секунд пять, отмечая далеко внизу поблескивающую гладь воды, стремительно несущуюся мне навстречу с явным намерением размазать по себе тонким и не очень аккуратным слоем. И ведь падаю, сука, животом вниз! Кое-как извернувшись, умудрился принять позу "бомбочки", не знаю почему, но только она и всплыла в мозгу как наиболее подходящая. Солдатиком или рыбкой было стремно, еще войду в дно как гвоздь, переломаю все, что только можно и нельзя. Короче, попадание!
   Всплеск был оглушающим, ворвавшимся в сосзнание вместе с жутким толчком, сонмом пузырей и воды, в мгновение ока сжавших меня в крепчайших объятиях. Грудь сдавило словно тисками, то ли от удара, то ли от страха, мелькнула даже мыслишка о скором свидании с респом, но я ее тут же отогнал, руки-ноги целы, двигаться могу, хоть и вяло, а потому...
   Сначала всплыл, тяжко барахтаясь и стараясь не вдохнуть, не нахлебаться, выдержать еще чуть-чуть, буквально пару секунд, тянувшихся словно резина, долго, нудно, нестерпимо. В груди уже давило, заставляя отчаяние распространяться по всему момему естеству, движения стали рваными, более резкими, дающимися из последних сил.
   - Хааа, - первый вдох был так же болезнен, как, ну... хрен его знает, но только не сладок. Легкие ходили, словно меха, не в силах надышаться и буквально пожирая воздух лютым, изголодавшимся за зиму медведем. Только и того, что не ревели в процессе, а все остальное, каждая частичка не сдохшего в толще воды тела старалась удержаться на плаву. Черт, берег-то вон он, близко, а такое впечатление, что того и гляди, не доплыву, утону. Слабость буквально оккупировала организм, заставляя бороться за каждую секунду на плаву. Руки гребли с трудом, ноги вяло шевелились, рот жадно хватал воздух, глаза вытаращены, дико.
   Минуты через три моя тушка по пластунски выбралась на берег и перевернулась на спину, взяв тайм-аут и объявив полчаса тишины и покоя. Сознание, постепенно отходя от шока и испуга, безрезультатно шерстила мысли на предмет возможных идей по поводу происходящего с телом. Накатившая и так до сих пор не схлынувшая волна слабости озадачивала и пугала. Вот, продираюсь сквозь заросли, злой и раздраженный, но здоровый. Потом падение. Удара о воду. И словно рубильник кто какой повернул - из тела будто начисто вымыли бодрость, силу и выносливость, оставив опосля лишь слабо шевелящуюся куклу без мышц и костей.
   Ну, последнее, допустим, не совсем так. Я поднял перед лицом руку и отстраненно посмотрел на нее - моя, живая, ощущается вполне нормально, короче, бред. Но сил от этого не прибавилось.
   Скорее всего, место какое-то зачарованное, тем более, с тем, что удалось заметить во время падения, это более чем вероятно. Мазнув всего лишь раз взглядом, в голове тут же отпечаталась картинка во всех красках и подробностях, явив сознанию древние развалины, некогда явно величественного и огромного то ли храма, то ли пирамиды или еще чего. Было там всего по немногу, намешано и сплетено воедино от нескольких культур, гармонично и довольно внушительно, как на меня. Плюс ковер зелени, оплетший добрую половину развалин, короче, самое то для каких-нибудь древних, но до сих пор действующих чар, или, что хуже - проклятий.
   От последней мысли я содрогнулся, да ну, лучше не думать о таком, накаркаю еще и останусь на черти сколько таким вот немощныйм калекой, шатающимся от любого чиха.
   - И, эх! - с трудом, опершись на руки, сел. Ну, хоть с чем-то повезло, на берег выполз со стороны развалин, еще раз бороться с водной стихией мне не хотелось. А путь назад, вверх по руконоголомному обрыву мне не казался возможным, даже если бы не слабость, все равно, в задницу такой паркур. Так что оставалось лишь одно - переть дальше, неся свои полужопия навстречу или очередной удаче, или очередной проблеме.
   Тут же вспомнилось ополовинивание уровня, вот ведь тоже незадача, вроде бы и свыкся, но жалко-то как... Свезло же нарваться на такую тварь, вот ведь гадство! Был тебе крутым, как яйцо, а стал желеобразным дерь... гм, тоже яйцом, только всмятку.
   С земли поднялся с трудом, пошатываясь и готовый выбросить руки в любую сторону, так как гироскоп мой работал из рук вон плохо. Вроде бы и не ркужится голова, но берег то влево качнется, странно накренившись, то вправо, а то и вообще назад. Короче, стиль пьяного шимпанзе, и ничего смешного я в этом не видел, лишь зубы стиснуты и скрипят периодически от невозможности хоть как-нибудь повлиять на происходящее. Шаг, еще шаг, и еще один, в общем, двинулись...
   По всему выходило, что когда-то здесь прямо-таки бурлила разумная жизнь, причем, отнюдь не равнодушная к удобствам и красоте. Куча каменных лесенок, переходов и мостков, частично обрушившихся, иногда заросших, но все еще создающих определенную картину былого величия. Невысокие заборчики с перилами на подъемах, плавные повороты с небольшими ступенями, удобными и не растягивающими шаг. По видимому, люди строили ну или кто-то таких же размеров, так не понять. Иногда двигаться становилось просто невозможно, и приходилось возвращаться, выискивая другой путь, лежавший все туда же, к вершине. Почему-то казалось, что туда мне и надо, по крайней мере, оттуда станет более понятным картина моего попадания в "неизвестно где". Хоть осмотрюсь, а то и вовсе надыбаю что получше, портал, к примеру.
   А слабость давила на тело, гнула к земле, заставляя останавливаться и отдыхать через каждый десяток метров, вскоре к всеобщей, итить его, радости, добавился еще и сухой кашель!
   - Твою мать, гребаная игра! - в сердцах выругался я, представляя, как через полчаса еще и харкать кровью начну. Может, ну его в пень, а то прусь как дурак, вернее, как мотылек на огонь, а тут, возможно, нечто вроде радиации или чего похуже. А эпицентр как раз там, наверху, сгорю ж на хрен! С другой стороны, а что еще делать? Тут только подохнуть и вариант с моим состоянием, ничего другого не светит. В общем, шел, полз, катился и чертыхался как мог, но до вечера так и не добрался, сморило меня жутко и немилосердно, будто выпил кто досуха все оставшиеся силы. Пришлось устраиваться на ночевку, банально рухнув у оградки и прислонившись к ней спиной. Полчаса такого вот сидения, потом крен вправо и я благополучно провалился во тьму.
   Наутро лечге не стало, только и того, что смог двигаться. Ладно, спасибо и на этом - встал, рука привычно ухватилась за перила, и пошло поехало. Вокруг же все та же красота: яркое, по весеннему ненадоедливое солнце ласково согревает, буйство разросшейся зелени радует глаз, а легкий ветерок овевает кожу, чем не райское местечко?
   - Ага, прям рай, - сипло выдавливаю из себя, вновь заходясь кашлем, и чего меня туда несет дурака такого.
   Переходы между уровнями сменялись один за другим, одних только лесенок и мостков пришлось пересечь порядка пары десятков, и это не считая других видов наклонностей, встречавшихся по пути, а добрался, по сути, едва ли до середины. Еще частые отдыхи, возвращение назад, попытки сжевать то или иное растение, что бы заглушить терзающий голод, короче, мучения те еще. Зато природа, воздух - красота, мать ее так!
   В итоге, как ни прискорбно, но пришлось признать, что заночевать по пути наверх придется и второй раз.
   И вот, по прошествию двух суток, почти к обеду, я таки выдерся на последний, судя по всему, лестничный проем и с трудом переставляя ватные ноги, делал оставшиеся шаги, ощущая, как меня все ниже и ниже гнет к земле. Непонятная сила теперь ощущалась уже вполне отчетливо, даже воздух изменился, став более терпким и менее удобоваримым, непроглатываемым. Он словно плыл метрах в десяти по сторонам, слегка искажая картинку и заставляя задуматься о том, что же здесь такое происходит. Ведь пару ступеней вниз - и все, ничего подобного и в помине нет, а тут такое.
   Не знаю, почему я такой дурак, но даже после всего этого продолжал переть вперед, сцепив зубы и чуть ли не со стоном передвигая начавшие повиноваться конечности. В мозгу почему-то билась мысль, что ну его все на хрен и не зря же сюда перся, и плевать на возможные последствия, проклятия и прочую ересь. Меня просто все достало, окончательно: и недели агонии скукой на острове, и эти чертовы развалины, и вообще весь этот гребаный Мир. Короче, психанул я!
   Перед глазами же раскинулся просторный зал с колоннами по периметру и массивной, резной полуразрушившейся крышей, венчавшей всю эту чертову гору камня. Потрескавшийся и увитый кое-где плющом пол, осколки камня и остовы не выдержавших оков времени колонн дополняли картину царившего вокруг запустения. Выл ветер, теребя крохотные листочки под ногами и на удивление сильно толкавший меня в грудь, назад, будето предупреждая и увещевая, мол, нечего тебе тут делать, поверни, не суйся, куда не следует.
   Но глаза уже вцепились, застряли, прикипев к постаменту в самом центре - алтарь! Самый натуральный алтарь, причем белоснежный, как молоко, без единой трещинки и ни разу не поддавшийся усилиям стихий и времени, словно неподвластный никому и ничему. И вот возле него пространство прямо-таки искажалось, пульсируя и плывя, скрывая верхнюю часть и буквально заставляя гадать, что за хрень создает такую магию и, главное, для чего? Убьет ли меня эта сила, отправит не перерождение, или подарит очередную улыбку судьбы?
   - К черту все! - и я пополз вперед, причем в прямом смысле, буквально, не в силах передвигаться даже на карачках. Через каждые метр-два приходилось замирать, закрыв глаза и позволив бешено бьющемуся серцу хоть немного уняться, а легким протолкнуть внутрь себя еще пару-тройку глотков словно каменного воздуха. Горло уже порядком саднило от таких мытарств, выдохи получались свистящие, надсадные, в боку нещадно кололо, постоянно напоминая, какой я дурак. Мне же оставалось надеяться лишь на то, что дуракам везет, и сейчас как раз именно тот случай. В общем, полз дальше, кряхтя и сопя, не сводя взгляда с такой близкой и одновременно такой далекой цели. О том, как буду карабкаться наверх, даже и не думал, главное, добраться.
   И ведь дополз, сука, дополз, мать вашу! У самого основания алтаря голова внезапно закружилась и волна слабости, прокатившаяся по телу, чуть не выключила сознание. Скрипнули зубы, сжимаясь в невероятном усилии. Стиснулись кулаки, пытаясь хоть как-то собрать всю волу в кулак. Мозги натурально плыли, подобно воздуху вокруг, мысли путались, постоянно мельтеша и стирая из памяти то, ради чего здесь оказался. И лишь глаза, неотрывно сверлящие уходивший ввысь на добрые полтора метра камень, постоянно напоминали о смысле происходящего.
   - Смысл? И какой смысл ты видишь? - внезапно прозвучало в мозгу.
   Я мотнул головой, отганяя наваждение.
   - Наваждение? - раздался тут же легкий смешок.
   - Ссу..., - только и смог, что выдавить, как вокруг вновь раскатистым, приятным баритоном разлетелся чей-то смех.
   - Успокойся, и не противься, расслабься, отдохни, ты ведь устал, - проник в сознание голос, он словно лился со всех сторон, одновременно появляясь и внутри моей черепной коробки, чертов долби сураунд, мать его так!
   - Зачем бороться, оставь бесплодные попытки.
   - Остановись, послушай, как хорошо вокруг.
   - Насколько тихо и прекрасно это место.
   - Зачем бороться, зачем так мучаться, скажи, расслабься, это ли не благо? - лилось, не прекращаясь отовсюду, кажется, я потихоньку начал сходить с ума. Застонав, подполз еще немного ближе, упершись лбом в холодный и гладкий камень. Во! Полегчало немного, не сильно, но все же. Зрение уже почти отказало, плывя картинками с разводами на подобии клякс в детской книжке-раскраске. Мозги спекались, или я сходил с ума, но вокруг уже был даже не зал на вершине горы, а какой-то калейдоскоп из причудливых абстракций. Мдааа, вот тебе и игра, поиграешь так, потом слюни утирать всю жизнь замучаешься.
   Еще усилие, и теперь уже затылок упирается в холодную поверхность, а голос все не умолкает, увещевая и советуя не напрягать себя, повзолить отдохнуть измученному телу, расслабиться и растектись по полу лужией слабосильного говна. Ага, как же, мозги хоть и дали трещину, даже несколько, но я все еще хоть немного, но соображаю.
   Стон, и уже спина облокачивается о стенку алтаря. Фуух! До чего же хреново ощущать себя овощем, мама, роди меня обратно. Как действовать дальше, даже не представлял, на то, что бы даже ноги под себя еще раз подтянуть, у меня попросту не хвати сил. Да и где они, эти ноги, дальше колен ничего не вижу, все плывет и раскалывается на мелкие кусочки, принимаясь сознанием за мельтешение клякс, очертаний и теней.
   Очередной порыв ветра, незнамо как выбравший довольно удачный ракурс появления на сцене, буквально сдул меня от постамента, заставив повалиться на бок и в бессилии заскрежетать зубами. Ну, почти, настолько сильно стиснусть челюсти я уже не мог, устал очень, просто очень устал...
   В себя пришел, лишь когда вокруг стояла ночь, видать, местная магия ослабевала в это время суток, и выпавшее в осадок сознание таки смогло вернуться в тело, так сказать, заставив, для начала, легонько застонать, ощущая всю прелесть долгого лежания на одном месте и в одной позе. А затем и открыть глаза.
   - Песец подкрался как всегда, - с хрипотцой выдавило горло, ну, уже лучше, хоть и давит, но уже не так сильно.
   Попытка принять сидячее положение увенчалась успехом, хоть и стоила прилично сил, по сути, почти всех. И я еще бог знает сколько времени тупо и неподвижно сидел, накапливая возможности для очередного рывка, глупого, на первый взгляд, невозможного, судя по всему, но единственно верного, если прокатит. В конце концов, а что мне еще оставалось? Ни встать, ни вскарабкаться наверх было нереально, тут или пан, или пропал, на большее меня не хватит. Все решится одним рывком, порыва которого, надеюсь, хватит для того, что бы выброшенной на берег рыбиной придавить уже верх этого треклятого алтаря. А там посмотрим.
   Еще какое-то время поизоброжав соляной столп, я, наконец, решился, прикинув, как это все будет происходить. По сути, трюк должен был войти в аналлы истории как что-то с чем-то, позволив мне заработать туеву хучу достижений за сообразительность, силу воли, тупость с глупостью и так далее. По крайней мере, рассчитывал на успех, про остальные же девяносто девять целых и девяносто девять процентов неудачи даже и не думал, и:
   - И - эх! - рывок вышел эпичным и жалким одновременно, достойным только что родившегося карапуза. Спина оторвалась от каменной поверхности и, подобно маятнику и послушная силе притяжения, пошла назад. В это время мои две обессилившие ходули напряглись изо всех сил и с невероятным напряжением заставили неподъемный зад оторваться от пола. И в это же время корпус уже начал свой разворот. Половина высоты взята. Далее, выброшенные вперед руки, согнутые на манер крюков, с окостеневшими, скрюченными для лучшей сцепки с поверхностью пальцами, взмыли над крайней точкой. И упали на край постамента. Второй рывок, более слабый, но все же принесший взятие еще четверти высоты, выбил из горла отчаянный стон и я, буквально на последнем издыхании, зажмурившись и ощущая, как сознание тонет в обступившем его со всех сторон мраке, потянулся ввысь, всем своим естеством и надрывая все, что только мог: пупок, связки, жилы, душу - тьма...
   - Ну, и чего тебе здесь надо, чего приперся? - вклинился в сознание противный, скрипучий, словно несмазанная петля на старой двери голос. Да уж, баритон был куда как приятнее, по крайней мере, не пилил мозг на подобии раскособоченной и тупой пилы. От этой мысли я даже скривился.
   - Еще и не нравится что-то, ууу, падаль, че выперся-то, чего? - вновь раздалось недовольное.
   Я открыл глаза.
   - И зенки бы твои вовек не видеть, - раздалось в то же мгновение.
   - Морда твоя наглая.
   - Шляются тут.
   - Зыркают.
   - Чего вылупился, спрашиваю? - скрипит все так же, не умолкая, а я, офигевая, рассматриваю кусок исходящей светом тьмы. Да, да, именно так, мог бы - протер глаза, но сил двигаться пока не было. И да, я таки выперся наверх, лежу вот, обессиленной тушкой на самом алтаре, а в полуметре от меня переливается непойми что. Выглядело это нечто как чернейший из всех самых черных оттенков туман без четких контуров и очертаний, постоянно плывущий и парящий в ладоне над каменной поверхностью. В считанных сантиметрах по сторонам от которого, его темная дымка плавно переходила в белоснежные всполохи чистого, ничем не запятнанного света. В общем, довольно красивая штука, если не считать того, что настроена она была явно недоброжелательно и ничем хорошим мне это явно не грозило. Скорее, как полыхнет сейчас, и даже косточек не оставит, отправив на перерождение. Эх, выперся на свою голову, мда... но ведь и интересно же.
   - К.. кт.. о? - еле-еле шепнули губы, а веки сами собой стали закрываться, налившись чугуном и став неподъемными.
   - Кто, кто, надо кто, а ты вот кто, чего надобно-то? - и сгусток полыхнул светом несколько обильнее, чем до этого, заставив мысленно застонать. Черт, даже сквозь полузакрытые веки пробило, сука!
   - Во, вишь, не нравится, - протянул скрипучий голос, - а мне ты не нравишься, пшел вон, приперся тут, разлегся! - проскрипело тут же.
   - Н.. не.. м.. мо.., - хватило меня не на много, но чертова дымка суть схватила, тут же озаботив ответом:
   - А нечего лезть, терь лежишь тут, раздражаешь, чего внизу не лежалось-то?
   Я не ответил, и в воздухе повисла тишина, напряженная такая, давящая, гнетущая.
   - Ну и? - после непродолжительного молчания несколько более спокойно раздалось вокруг. Открыть глаза я пока не мог, не было сил, но слух пока не отказал, а это нечто, похоже, вполне свободно копалось в моих мыслях, так что и напрягаться, заставляя горло в агонии выдавать слова не было смысла. И чего я раньше об этом не подумал, впрочем, ответ у меня в сознании пронесся моментально: "Что "ну, и", хреново мне, не видишь?"
   - Ну, хреново, а ты что хотел, что б я тебя лепестками роз осыпал да благовониями обдал? - проскрипело со всех сторон.
   Ага, значит, мальчик, вернее, мужского рода собеседник, уже какие-то критерии вырисовываются, уже хорошо.
   - Какой я тебе мальчик, это у вас тут бардак, это ты тут мальчик, или девочка, критерии-шмитерии, ишь ты, - пробурчало в ответ.
   Я мысленно улыбнулся: "Что делать будем, друг?" Повисла пауза, такая, когда понимаешь, что разговор влетел в незапланированный поворот и ход событий имеет шанс внезапно несколько преобразиться. И тут отовсюду понеслись раскаты смеха несмазанной петли, вот-вот норовящей потерять от тряски свою дверь и так наладом дышащую и удерживающуюся на своем месте лишь ею одною. Почему-то в мозгу всплыла именно эта картинка, и смех тут же перерос в гогот, под который старое дверное полотно таки не выдержало и с грохотом рухнуло.
   - Эх, эх, ох, ах, эй, ты - ты чего там себе удумал, какой ты мне друг? - мне показалось, или скрип стал еще чутку менее враждебным.
   Черт, а тело таки затекает потихоньку, опять ныть мышци будут: "Ну а кто же еще, ты один, я один, нас тут всего двое, и я или друг, или разлагающийся в скором времени труп возле тебя", ну, ну, ну же! Некоторое время голос молчал, а потом вдруг выдал:
   - Ну и что, полежишь, повоняешь, засохнешь, истлеешь, время, оно такое.
   Пришлось мысленно хмыкнуть, соглашаясь, и выстреливая пробным в другую сторону, раз его такая перспектива не напрягает: "Ну да, лучше молчать рядом с усыхающим трупом, чем весело болтать, не зная скуки. Небось, и не покидал своего алтаря никогда, и Мира не видел, одни колонны вокруг да дырявая крыша - и все развлечение".
   - Тебе-то что, - скрипнуло через мгновение, - будто ты много повидал.
   Во, вот она, кажись, верная дорожка выбрана: "По крайней мере, у меня есть ноги, и носило меня знатно, я видел и слышал столько, сколько тебе тут за века не узнать".
   В ответ молчание, обиделся, что ли?
   - На мясо не обижаюсь, - послышалось ворчливое.
   Правильно, не обижайся, лучше начни думать по новому, а не так, как все время до этого, авось, и мир повидаешь: "Слышал?"
   - Слышал, больно ты разговорчив стал, - а я уже втихаря радуюсь про себя, неужто ключик верно подобран, неужто госпожа удачи опять во все тридцать два одарила меня? Знать бы наверняка, да не оплошать, одна неверная мысль и пиши пропало.
   Внезапно, давление на мою бренную тушку слегка ослабло, в голове прояснилось, да и общее состояние, вроде как, несколько стабилизировалось. По крайней мере, глаза продрать и ворочать языком стало значительно легче. С чего бы это.
   - Ну, и? - вновь проскрипел голос.
   - Э, ах, да, так лучше, - в горле словно наждаком дернуло, резко так, ощутимо.
   - Полегчало?
   - Да, есть немного, - сиплю в ответ.
   - Ну, и? - в третий раз за сегодня донеслось до меня.
   - Ну и вот, - сглатываю, - непонятно мне, как ты тут от скуки не помер еще.
   - Будто ты о скуке много знаешь, - ворчит скрипуче.
   Ха! Это я-то, два месяца с ума сходивший на лишенном чего интересного куске скалы, и не знаю? Да у меня это уже профессиональное, как не крути, чуть до битья головой о твердь земную не дошел, скажет тоже.
   - Врешь, - не атк уж и уверенно вспыхнуло светом по краям сгустка, почему-то показалось именно так.
   - Даже если и вру, а я не вру, то вру красиво и интересно, - выдал горделиво, но получилось явно жалко, так как собеседник издал смешок.
   - Ну, ладно, и чего ты ко мне приперся?
   - Так интересно же, - пожать плечами не удалось, но суть порыва тот уяснил.
   - Чего интересного-то, помирать интересно?
   - Помирать никогда не интересно, хотя, в моем случае, и тут нюансы, - загадочно подмигиваю, эта ж хрень наверняка про игроков ни в зуб ногой.
   - Это как? - не понял сгусток тьмы.
   - Все тебе расскажи, - протянул я, тут же предлагая, - давай лучше обставим все интереснее.
   Собеседник колыхнулся, будто пытаясь сдвинуться с места, но атк и остался висеть, где и был:
   - Как это? - наконец, соизволила недовольно проскрипеть... уже сфера. Эта хрень вдруг ужалась и уплотнилась до того, что достигла почти идеальных контуров, но через мгновение, ярко полыхнув, тут же расплылась обратно, окутавшись прежним маревом.
   - Один спрашивает, другой отвечает и, если первый верит, они меняются местами. Если не верит, то второй, что бы получить право спрашивать, должен убедить его, что не соврал. Осилишь?
   - Гм, гм, осилишь, не осилишь, тоже мне, интерес, - сгусток пару секунд поколыхался более активно, но потом добавил, - я первый спрашиваю.
   - Давай, - к удивлению, даже кивнуть смог, а силы-то потихоньку возвращаются, или собеседничек перстал так давить, кто его знает.
   - Значит, так, ты чего приперся? - признаться, ожидалось нечто совсем иное, как-то туго у него с фантазией. Хотя да, сколько он тут проторчал, небось, воображение отсохло давно, поди.
   -Ты отвечай, отвечай на вопрос, - проскрипело тут же.
   - Отвечаю, отвечаю. Меня выбросило порталом. Был выбор, куда идти, в степь или в лес. Второе показалось предпочтительнее. Потом сверзился в воду. А на берегу увидел развалины...
   - Стой, какие еще развалины? - перебели меня голос.
   - Так нельзя, - качаю головой, - один вопрос, один исчерпывающий овтет.
   Пауза.
   - Ладно.
   - Ну и вот, а как навалилась слабость, решил разузнать, из-за чего она, а потом шел вперед из-за упрямства, а там уже и из последних сил, понимая, что назад дороги нет.
   - Гм, гм, ладно, верю, - благосклонно прозвучало в голове и со сторон.
   - Кто ты? - и сгусток тьмы тут же издал смешок.
   - Я часть того, что ты не поймешь, часть силы столь великой, что ваш мир всего лишь пылинка подле нее и значащий не больше.
   Прозвучало довольно внушительно, должен признаться, голос сгустка даже звенеть слегка начал, заглушив нотки скрипа и заставляя проникнуться невольным уважением. О, как! Значит, какая-то внемировая сила, походу, вырисовывается. Что же, верю!
   - Отлично, - скрипнуло тут же, - так что за развалины?
   - Ну как, вся эта скала со всеми ее постройками и есть развалины, где только трава и растет. Ни людей. Ни птиц, ни живности какой, все давным-давно заброшено и пришло в упадок, разваливаясь по частям.
   - Врешь, - как-то странно протянул голос.
   - Да нет, смысл мне лгать? Думаешь, почему вокруг никого, кроме меня? Потому что никто уже и не помнит, скорее всего, про это место, память о котором наверняка стерлась в веках. Да и со стороны не увидишь даже эту скалу, там ведь лес сплошной стеной вырос, не проберешься.
   Некоторое время мы молчали, я - ожидая реакции собеседника. Он - ну, черт его знает, думал, небось, о чем-то своем.
   - Ладно, верю, - выдал он, наконец.
   - Мой вопрос - зачем ты здесь? - честно говоря, пока не пойму, что оно такое и для чего, строить какие-то планы было глупо. Может, мне и впрямь лучше скопытиться и забыть об этом месте.
   - А, это местные бездари не рассчитали своих сил, замахнулись на великое, а не достойны были и сотой его части. И пришел я. Некоторое время было весело, конечно, а потом они перестали ко мне подниматься.
   Ага, потому как померли все от твоего присутствия но, ни вслух, ни мысленно своего понимания произошедшего я не выказал.
   - Верю, - киваю.
   - Хорошо, тогда, ты тоже уйдешь?
   - Уйду, - отвечаю вполне честно, а как не уйти, или на своих двух, или на перерождение, но точно свалю отсюда. Валяться на алтаре и болтать с куском какой-то там силы - надолго меня не хватит, тем более, под таким прессингом.
   - Гм, гм, верю, - казалось, он прекрасно меня понимает, хоть и не до конца, но то, что могу помереть, для него явно не секрет. Тогда почему не сообразил, что сам и угробил своих призывателей? Или я чего-то не знаю и это не вся история, а лишь ее кусочек?
   - Какое у тебя отношение к этому Миру? - сформировался у меня, наконец, вопрос, сам же план был банален до невозможного: сформировть характеристику этого сгустка и или дурить, или резать правду матку, или пытаться валить на хрен, хоть бы и на респ, все зависит лишь от итоговой картины.
   - Гм, гм, какое, да никакое, - срипнуло по ушам, - я, почитай, ничего кроме этого зала и не видел.
   - Не верю, - тут же выпалил я.
   - Что? Как? Я же не вру!
   - Да, но иответ не правдив, уклончив, ты или злишься на него и хочешь уничтожить, неся разрушение, или он тебе интересен и ты непротив его изучить, рассмотреть и понять, или что-то другое. Понимаешь?
   - Ну, если так, то мне скучно, разрушать меня не тянет, а вот скучать надоело, - скрипуче начал перечислять собеседник, - но и уйти я не могу, и эта скука, она надоела и злит, то есть, - голос на мгновение умолк, - запутался я, короче.
   Последние слова он выдал чистейшим баритоном и совершенно без скрипа, с нотками удивления и каким-то пришибленным шепотом. С чего вдруг такие изменения?
   - И? - решил подбодрить его.
   - И не знаю, мог бы - вернулся бы, но не могу, тут скучно, сейчас скучно, сейчас это понял, это плохо, не нравится, раздражает, а двигаться я не могу, гм, гм, - по залу раскатилось еле слышное гудение, слегка меня напугавшее. Блин, он не рвануть задумал случайно? А то гудит очень уж подозрительно и, если честно, довольно стремно!
   - А если бы мог передвигаться? - выпалил я, кляня себя за несдержанность.
   - Ну, гм, тогда смотрел бы, и интерес был бы, и скуки не было бы, - задумчиво протянул тот.
   - А что мешает убраться отсюда? - в общем, суть пробемы ясна, суть его природы - нет. Моя роль в этом тоже довольно сомнительна, там пятьдесят на пятьдесят, или нарвусь задом на здоровый каленый болт, в конце концов, да так, что никакой вазелин не поможет. Ии получу нечто читерное ну, или просто чем-то, возможно, полезное. В общем, информации мало, ее просто нет пока, а у этого гаврика фиг толком что вытянешь.
   - Да Мир этот и мешает. Он сила, только маленькая. Я часть силы великой, но только часть и по сравнению с этим Миром мал уже я. Что тут непонятного?
   Ну да, как же я сразу-то недогадался, вот ведь. Даже хмыкнул в ответ но, слава богу, сарказм не был воспринят и я продолжил, коря себя за несдержанность:
   - Это, наверное, потому, что ты тут чужой, - выдал со всей уверенностью, на какую только был сейчас способен, учитывая обстоятельства и свое незавидное положение, - за тебя некому поручиться.
   Тишина, секунды три, не больше, и вдруг:
   - А ведь точно! Точно, ты прав! - но энтузиазма в голосе, буквально сразу же, поубавилось, - А, все равно это ничего не дает.
   Мне даже показалось, будто в воздухе мелькнула рука, махнувшая на несбыточное и недосягаемое, мол, толку говорить, все равно бесполезно. Ну и, какие мои действия, вроде бы и хочется, и колется, черт возьми, да меня уже достало лежать тут в позе распятой бабочки, до вечера если и протяну, то точно слегка поеду мозгами. У меня ж пол тушки на алтаре, другая, нижняя, на цыпочках стоит на полу, да еще скособочило меня, бедного, так, что врагу не пожелаешь. Короче, была, не была! А там, если что, надеюсь, респ отмоет все грехи и избавит от всего ненужного, хоть и верилось в последнее с большим трудом.
   - Я к чему это, - вновь подаю голос, - может, я чем помочь смогу?
   - Гм, гм, - раздалось тут же, - ну, а зачем тебе мне помогать?
   - Так у меня свой интерес, у тебя свой, разве нет?
   - Гм, гм, мой интерес ясен, а вот твой нет, - выдал собеседник.
   - Да что ж тут непонятного, ты часть великой силы? Часть! И даже если призвавшие тебя не смогли получить желаемое, это ведь не значит, что ты ничего не можешь, правильно? Отсюда вывод, как мы можем быть друг другу полезны и без вреда друг для друга? Потому что, если честно, сомневаюсь, что если я сдохну, хоть кто-нибудь позарится на мое место, себе дороже будет.
   - Гм, гм, ну, так-то да, а что тебе от меня надо-то?
   - Во-первых, хотелось бы избавиться от этого давления и нормально познакомиться, - выпалил я долгожданное, господи, неужели эта хрень со мной таки прекратится?
   - Ну, тут ничем помочь не могу, ты часть этого Мира, и он воспринимает меня именно так. Раньше тут была когда-то защита, но она давно исчезла, я и так максимально от тебя отстранился.
   Я тяжко вздохнул, приплыли, выходит, даже если то, что вертелось на языке, а именно предложение взять его с собой, выгорит, мне по гроб жизни придется валяться на одном месте и стенать от состояния недобитого слизняка, ни на что более не способного.
   - Не совсем так, - тут же вклинился в мои размышления сгусток, полыхнув гранями света, - вернее, тут спорный момент и зависит от того, в чем у меня нет полной уверенности.
   - Не совсем понял, - отозвался я.
   - Ну, ты или умрешь, не вдержав слияния, или выживешь, и тогда мое воздействие будет скрыто от этого мира, - и добавил чуть позже, - наверное.
   Вообще прекрасно, просто замечательно! Хотя, какие у нас перспективы? Кнопки "Сдохнуть" у меня нет, а ждать естественного прихода перерождения можно сколь угодно долго. Слабость ведь урон не наносит, просто уйти не даст, так и буду тут валяться, пока не превращусь в тряпку как внешне, так и внутренне, мозгами банально свихнувшись. С другой стороны...
   - И как это будет выглядеть? Браслетом станешь или еще чем? Может, камень какой нужен или еще что? - хотелось конкретики.
   - Нет, ничего такого, ты и я сольемся воедино, каждый останется прежним, только моя суть будет всегда с твоей.
   Меня слегка перекосило, оно что, об одержимости толкует? Типа займет мое тело и я останусь не у дел? По залу тут же раскатом прошелся хохот, сгусток тьмы то сужался, приобретая очертания сферы, то вновь раздавался вширь, теряя форму. Откровенно говоря, он попросту ржал, как ломовая лошадь, даже поскрипывающие нотки куда-то делись.
   - Ох, чувствую, скучно нам точно не будет! - выдал он, наконец, - как ты только до такого додумался? То, о чем ты подумал, возможно, лишь с ничтожной, недостойной даже внимания мелочью, не стоящей никакого упоминания. Как ты можешь выдержать мое вселение, если это с трудом выдерживает ваш Мир? Тебя попросту не станет, разорвет и развеет во всем сущем, человек, - вокруг вновь раздались редкие смешки.
   О, как, ясно, походу, мое тело останется за мной. Что же, уже лучше, по крайней мере, этот нюанс пугал меня больше всего.
   - И не сомневайся, - скрипнуло в подтвержление.
   - Хорошо, а что насчет этих спецэффектов со слабостью и прочим? - вздохнул я.
   - Я же говорил, ты или умрешь, не выдержав слияния, или все пройдет более-менее гладко и это уже не будет для тебя столь неприятно.
   - Более-менее? - так и знал, что будет подвох. Улететь на респ сейчас наименьшая проблема, возможно, она бы даже решила все, вот только ни за что не поверю, что меня теперь отпустят просто так, милосердно подарив смерть.
   - Ну, в той или иной мере мое присутствие, все же, будет тяготеть над тобой, но я постараюсь ужаться и помогать тебе. К тому же, попытаемся выработать у тебя привыкание, а там и вовсе перстанешь замечать, - он даже слегка мигнул по контуру, вроде как, подбадривая, или мне показалось.
   - Ладно, если я правильно понял, то ты получаешь возможность передвигаться вместе со мной и изучать этот Мир. Я же, по твоим словам, получаю постоянный дискомфорт и, если ты не соврал, все мое остается при мне, то бишь не становлюсь твоей марионеткой, что тоже - лишь риск для меня. Улавливаешь?
   Сгусток тьмы начал явно нервно вспыхивать, лихорадочно меняя траэктории световых колец и хаотично меняя очертания. Похоже, задал я ему задачку, наверняка пытается найти для себя хоть какое-то применение, быть полезным и все такое. Наконец, он выдал:
   - Я мог бы давать советы, но мое знание этого Мира еще меньше, чем у тебя. И я не смогу влиять на окружающее тебя пространство, пока слияние не достигнет определенного уровня, во что мне слабо верится. Зато я воспринимаю чужое присутствие и вижу то, что вы думаете, и что еще более ценно, мое присутствие даст тебе возможность повысить сопротивляемость к моей сущности, ну, как тебе такое?
   - Возможно? - тут же переспросил я, - то есть, мне может ничего и не обломится?
   - Ну, да, - проскрипел он вынужденно, - зато ни у кого даже шанса подобного нет, а у тебя будет.
   - А в этом Мире вообще хоть есть подобная тебе сила, что бы мне это пригодилось? - блин, как-то все пока слишком сомнительно.
   - Э, гм, не могу знать, но если смогли призвать меня, то вполне возможно использование и сущих крох великой силы.
   Ага, значит, все-таки профит возможен и вполне реален, ладно. Тогда насколько сильным будет дискомфорт, а то и так полсотни уровней просра..., гм, потерял, а тут еще такое. Но озвучить ничего не успел, овтет пришел гораздо раньше:
   - В треть от теперешних твоих ощущений, и это максимум, большего ты просто не выдержишь и умрешь...
   - И ты опять останешься один, - закончил я за него.
   - Да, - печально скрипнуло в ответ, что же, похоже, контакт почти налажен.
   - Хорошо, тогда так, ты можешь обещать мне, что никоим образом не станешь вмешиваться в мои поступки, на мое волеизъявление или еще каким-то другим образом вредить мне в чем бы то ни было? И, главное, какие гарантии, что ты честен со мной и будешь таким впредь?
   Думал он не долго:
   - Ты сам заметил, что вряд ли еще когда-нибудь мне выпадет такой шанс, а значит, твоя смерть для меня неприемлема. Насчет лжи еще проще - после слияния это станет для нас невозможным, столь близко расположенные сущности сразу все поймут. В остальном же - никаких гарантий, у меня их просто нет, и ты или вершиь мне, или думай сам.
   И тишина. Казалось, более звенящей и натянутой паузы мы еще не брали. В конце концов, все решило мое и так вконец измеченное тело, ведь все это время ему было куда как не сладко, в общем, я банально сдался физически. Лучшим вариантом для меня было реально не выдержать его этого слияния и уйти на перерождение, хоть куда-нибудь, даже на свой остров, лишь бы избавиться от этого давления.
   - Согласен, - шепнули губы, и мир померк.
  
  
  
   Глава 22
  
  
  
   Ох, ох блин, чего ж голова гудит-то так? Чего все чугунное такое и какая сволочь долбит по моей батарее разводным ключом, мать вашу так?! Ох, ох блииин... Ну, на хрена же столько пить, все, зарекаю...
   И тут я вспомнил, сознание вынырнуло на поверхность из зыбкой мути забытья и выдало на раз всю правду матку. Черт! Так это все...
   "Взаправду, - выдал мягкий баритон в моей черепушке, - все прошло на удивление удачно, ты очень интересный экземпляр"
   - Сам ты, экземпляр, - тут же огрызнулся я, страдая от ощущений в своей многострадальной тушке. Ну, как страдая, такой херни, как до этого, уже не было, но бодрости во всем теле тоже не ощущалось. Виски давило, в черепе ухало, глаза попрежнему пытались развдоить картинку, хотя и не с таким уже усердием, фокус наводился без особых проблем.
   - Твою мать, - выдохнул я сквозь стиснутые зубы, и надолго у меня теперь это?
   "Как пойдет, пока трудно сказать", - раздалось в ответ. Ладно, ну а примерно хоть, сутки, неделя, месяц?
   "Я бы оценил от полугода до двух, но, опять-таки, - поспешил меня успокоить подселенец, - все зависит от тебя самого". Я чуть не взвыл, ощущая себя загнанным в угол кроликом, ведь сам, сам пустил себя под этот нож, и нечего теперь и думать отвертеться, остается лишь терпеть, сжав зубы и не подавая вида. Да уж, попал, так попал.
   - Ясно, что же, давай тогда знакомиться, как мне тебя называть хоть?
   "У меня нет имени, да и твое ко мне обращение я сразу услышу и пойму, в имени нет никакой необходимости", - понятно, что-то подобное и предполагал, буквально ощущая его присутствие и интерес к окружающему. Что, совсем по иному уже оцениваешь этот Мир, на экскурсию хочется, да? "Примерно так и есть", - пришел ответ, что же, ладно, будем, как говориться, выдвигаться.
   - Как думаешь, имеет смысл порыскать в развалинах, вдруг что ценное удастся найти? - задал тут же возникший вопрос.
   - Ценное? Зачем? И тебе вовсе не обязательно общаться со мной вслух, я и так все понимаю.
   Я вздохнул:
   - Мне иногда просто хочется услышать хоть чей-нибудт голос, причем ушами, а внутри черепа, понимаешь? А ценное нужно для путешествия, ты глянь на нас, ни оружия, ни одежды приличной, ни денег нет. В отличие от тебя, мне себя содержать надо, а то помру от голода, холода или с чьей-то подачи.
   "Я понял тебя, в моей поле ощущений нет никаких живых сущностей, так что опасность грозит лишь от нас самих", - выдал он тут же. Не понял, о чем ты?
   "Мы можем упасть, можем сорваться или еще как покалечится, я тут изучаю пока твое тело и, должен признать, нашего слияния не хватит даже на самое простенькое воздействие", - с явным сожалением пробормотал голос, будто зачитавшись какой книгой и не желая от нее отрываться. Ба, да ты что там, меня вдоль и поперек рассматриваешь? "Ну, да, ты часть этого Мира, и я познаю тебя", - довольно прозвучало в ответ.
   Приплыли, хотя, в принципе, ладно, будем привыкать к тому, что есть. Внутри меня словно согласно кивнули, удовлетворенные. Я лишь вздохнул и, еще раз скривившись от терзающей тело дурноты, поплелся на выход.
   Весь верхний ярус был, походу, отдан под потребности этого храма или святилища, уж и не знаю, чем оно тут было. Гора была буквально изрыта комнатами, коридорами и прочими когда-то явно во всю использовавшимися помещениями и отнорками. Одни были высококлассно отделаны и смотрелись просто шикарно, с колоннами, резьбой и прочим украшательством, другие же находились на уровне чулана или кладовок. Но время не пощадило ничего, и всюду были отметины его бега в виде осыпающихся стен, трещин и даже небольших завалов.
   Спустя, примерно, часа мытарств, до меня, наконец, дошло, что жившие тут не передохли вовсе, а банально свалили, забрав с собой чуть ли не все, что смогли отодрать и утащить. Доказательством тому служило полное отсутствие мебели и прочих признаков проживания с удобствами - вокруг лишь голые стены, пол да потолок. Похоже, тут я ничем интересным точно не разживусь, и придется спускаться ниже.
   Каково же было мое разочарование, когда и с ярусом ниже оказалась все та же картина, черт, что, вовсе помародорствовать не получится? В итоге, к вчеру я был вынужден признать полный крах своих надежд, связанных с халявным обогащением. Вот суки прижимистые, все унесли, все разобрали, даже утварь какая-либо, и той не нашлось.
   "А ты в курсе, что тебе давно пора питаться? - раздалось вдруг в голове, - у тебя пониженный уровень роста и повышенный уровень утомляемости", - я лишь скривился, мысленно пересказав ему историю своих голодных игр и намекнул на то, что если бы он был чуть более внимателен, то заметил бы, что все последние часы я только и делал, что занимался поиском хоть чего-нибудь. В общем, ночь пришлось провести в одной из комнат на самом нижнем ярусе, хорошо еще, что спускаться догадался с другой стороны храма, выходить к реке сейчас не было никакого резона, а ручейков и прочих болотц вокруг и так хватало. Напиться будет из чего.
   Утро не принесло ничего нового, я добрался до ближайшей воды, окунулся, напился и направился в сторону от горы. Делать тут больше было нечего. Стена леса тут также возвышалась непроходимой чащей но, зато, к ней не пришлось карабкаться, и ноги довольно сносно семенили по растрескавшимся каменным ступеням. Некогда параллельно моему ходу вела, извеваясь змеей, дорога, но сейчас от нее остались лишь воспоминания, а вот пеший ход все еще присутствовал в виде лесниц, мостков и прочей ажурной дребедени. Впрочем, мне этот архитектурный стиль порядком надоел еще пару дней назад.
   Сквозь заросли продирался в некой прострации, стараясь не обращать внимания на довольно неадекватные выкрики в своей голове. Иногда они настолько казались детскими, что ненароком закралась мыслишка о возрастном соответствии моего подселенца. Впрочем, она тут же была им поймана, и в ответ раздалось лишь скрипучее фырканье, буквально через мгновения сменившееся на новые возгласы. Чего я только не наслушался тогда, начиная от "Ого-го", "Какая яркая", "Ты видел, ты это видел" и, заканчивая чем-то вроде "Ткни туда пальцем", "Лизни это, лизни", а что меня вообще из себя вывело, так это его сверхэмоциональное "Твою же мать". Он что, от меня этого нахватался? Тоже мне, часть великой сущности, по сути самый, что ни на есть, ребенок, в своей вариации, конечно. В общем, чувствую, мозгами я таки слегка двинусь...
   А потом меня накрыло. Конкретно так торкнуло по всем фронтам, и этот хваленый сгусток не то, что объяснить нормально происходящее не смог, но и тут же расписался в своей беспомощности. Мол, сам не знает, почему и как, и отчего, не должно было быть сего и вообще он не при делах, его хата с краю и все такое.
   Меня же штормило не по-детски! Куда-то делась координация, заставляя прилагать огроные усилия для удерживания вертикальной позиции, ноги заплетались и постоянно натыкались друг на друга, в глазах слегка плыло, а башка, если честно, и вовсе перестала дружить со всем остальным телом. Выдавая иногда такие ощущения, что лучше бы ее не было: кожа то и дело покрывалась разноцветными пятнами, искрила и обрастала опухолями, шипами, какими-то отростками и прочей совершенно неуместной гадостью. Впрочем, то же самое происходило и со всем окружающим миром, он словно специально делал все, что мог, что бы я буквально сошел с ума. Ну, каково, к примеру, видеть, как впереди тебя, шатающегося из стороны в сторону и с трудом удерживающего выбранный курс, прямо по курсу в воздухе начинает формироваться грязно желтая, покрытая волосками и истекающая на землю розовыми потоками слизи непонятная хрень, больше всего напоминающая дышащую бородавку? И ведь не свернешь, сука, штормит так, что или при, куда удается, или падай на месте. Второе, кстати, совсем не вариант, уже пробовал. И зарекся. Вокруг упавшей наземь тушки тут же начинало расти и расползаться такое, что уж лучше кое-как идти, чем вот так вот возлежать.
   - Сгусток, сука! - я уже давно не стеснялся выражений, - убери это все, мать твою!
   "Ты же знаешь, что не могу, у тебя очень странная реакция, ведь все же было прекрасно!"
   - Прекрасно, дери тебя за ногу! - простонал в сердцах, - что бы тебе всю твою жизнь было так прекрасно...
   "Я действительно не могу тебе ничем помочь, думаю, все это временно"
   - Думает он...
   Шатало по сторонам больше, чем двигался вперед, из-за чего казалось, что больше топчусь на месте, чем иду, отчего настроение лишь ухудшалось. Каждый попадавшийся камень на дороге обязательно попадался под следующий шаг, причем, видел я его еще задолго, до того как. Но вот незадача, все маневры по уклонению обязательно приводили именно к нему, прямо напасть какая-то.
   Где-то через час моих страданих, в черепушке почти не прекращался противный, скрипучий ржач. Иногда с комментариями, иногда со всхлипываниями, казалось даже, что эта мразь вот-вот захлебнется в своих несуществующих слюнях и подохнет где-то внутри меня. Бррр! На что тут же получал успокаивающее - мол, не переживай, нам с тобой еще долго быть вместе и, сука... ржать надо мной! Ух, как меня все это злило...
   Характер у него оказался тот еще, довольно гадостный, особенно под мое нынешнее состояние. Любой ляп тут же комментировался смешком и сопровождался чем-то ехидным, но, слава всем богам, приедалось ему это достаточно быстро. И где-то спустя пару часов брел уже в полнейшнй тишине, стараясь не сбрендить от того, что продолжали безостановочно подсовывать мне сбрендившие глаза.
   "Эй, прямоходячее, ты под ноги хоть смотришь?"
   - Чего тебе, отстань, - прокаркал я севшим голосом.
   "Под ноги глянь, оборванец"
   Ну, я и глянул. Ахренеть! Оказывается, ноги вынесли-таки поближе к цивилизации, мозги ничего не соображают, а ноги, ножки-то мои золотые, хоть и пьяненькие, нашли-таки хоть и не бог весть какую, но зато дорогу! Старая, раздолбанная и наверняка редко использующаяся, но, все же, дорога! И если продолжить шататься по ней дальше, то куда-нибудь да выйду. Настроение слегка поднялось, даже взгляд, казалось, прояснился, чудиться стало меньше, хоть и не намного.
   "Воот, видишь, говорил же - само пройдет" - послышался шепот, ууу зараза мелкая, не он-то все это терпит, не его шатает, как утлую лод