Минченко Татьяна Владимировна: другие произведения.

Листопадный гном. Книга 2 с картинками. В гости к Полосатой корове. Фэнтези

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение приключений Листопадного гнома и его друзей.


  
  
      Татьяна Минченко
     
      ЛИСТОПАДНЫЙ
      Книга вторая
      В ГОСТИ К ПОЛОСАТОЙ КОРОВЕ
      ГЛАВА ПЕРВАЯ, В КОТОРОЙ ГНОМЫ ПРИНИМАЮТ ОЧЕНЬ ВАЖНОЕ РЕШЕНИЕ
     
      Однажды майским вечерком компания гномов собралась в гостях у Часового, через
     полчаса в норку заглянул Кот, он искал Листопадного, чтобы немного постричь
     заросшую шевелюру, но сегодня гному не хотелось работать - в такой-то славный
     
     вечерок и клацкать ножницами. Кот улёгся у камина, и под его нежное мурлыканье
     Часовой принялся рассказывать одну из своих историй.
     
      - Когда я работал в цирке, то услышал этот рассказ от одного старого доброго
     клоуна. Когда он ещё не был клоуном, а жил в маленькой глухой деревне посреди
     болот ...
     
      - Ну, совсем как мы, - перебил его Яшка.
     
      - Тсс, - зацыкали товарищи, - не мешай слушать.
     
      - Ну, так вот, - в те времена в деревне жила одна очень маленькая девочка, все
     дети выросли и пошли в школу, а её учитель не взял, " Иди, крошка в детский сад", -
      сказал он ей на пороге школы. А девочке очень хотелось учиться. Тогда она пошла в
     глухой лес, через холмы и болота к лешему, который умел колдовать.
     
      - Стоп, - снова вмешался Яшка, - погоди ка, - Эта история случилась на самом деле, или твой клоун рассказал тебе сказку?
     
      []
     
      - Конечно же, на самом деле!
     
      - Тогда я тебе не верю!
     
      - Почему это?
     
      - Сам посуди, где ты видел, чтобы лешие умели колдовать? Я ни одного такого не знаю.
     
      - Не мешай, - рассердились гномы, - дай дослушать.
     
      - Да что тут слушать, враки всё это, лешие колдовать не умеют.
     
      - Ну, так вот, - продолжал Часовой, - девочка идёт себе по лесу и вдруг видит на
     дубе сидит розовый заяц и жуёт яблоко. Девочка услышала, как ворона в небе
     крикнула зайцу: "Дай и мне яблочка, дай мне яблочка", а бабочка в цветах
     пропела: "Кусочек яблочка, спелого дай и мне, дай и мне". Девочка услышала их
     просьбы, и ей тоже захотелось яблочка, вот и говорит она розовому зайцу...
     
      - А ты часом не врёшь? - ухмыльнулся Яшка.
     
      - Почему это я вру, - обиделся Часовой.- Я рассказываю чистую правду.
     
      - Да, ну! Вот смотри, во-первых, где ты видел детей, которые хотят учиться? Во-
     вторых, где ты видел людей, которые умеют разговаривать с животными? Вот, ты,
     Кот, - обратился Яшка к Коту, - жил среди людей, скажи нам, твоя хозяйка поняла
     тебя хотя бы один раз?
     
      - Никогда, - заверил Кот, - когда я просил рыбы, она давала мне молока, а когда я
     просил мяса, она давала мне пинка под зад.
     
      - Вот, видишь, воскликнул Яшка, и, в-третьих, я повторяю: где ты видел лешего,
     который умел бы колдовать?
     
      []
     
      - Действительно, - поддержал его Листопадный, - я ещё могу поверить в розового
     зайца, который сидит на дереве и жуёт груши или что он там у тебя ел? Или в белого
     ежа, который вывалялся в чернилах, помнишь, ты на днях рассказывал? Но чтобы леший
     умел колдовать, это уже чистое враньё! Все знают, что лешие только и умеют аукать
     да заманивать людей в лес, да там пугать их.
     
      - Точно, подтвердил Яшка, у меня в родне были лешие.
     
      - Я тоже могу рассказать вам одну правдивую историю, - сказал Листопадный, - вот,
     послушайте. Была у моего дяди Яши входная дверь. Уж такая скрипучая, такая
     капризная, что каждый раз, когда кто-нибудь из многочисленной семьи дяди Яши
     открывал и закрывал её, дверь противно скрипела и жаловалась на свою несчастную
     судьбу.
     
      Однажды дядя Яша слишком сильно хлопнул входной дверью, уходя из дома, он
     поссорился со своей женой. " А причём здесь я?" - завопила ему вслед капризная
     дверь и решила не впускать обратно дядю Яшу в дом.
      Вся семья вынуждена была целый день лазать через узкое окно в кухне, чтобы
     попасть в дом или выйти из него. Представляете, как это было неудобно, особенно
     пухлой жене дядя Яши.
      Наконец дядя Яша прокричал: "С меня хватит!", и вызвал Столярного гнома. Тот
     снял дверь с петель и сделал новую, не капризную дверь. Представляете, сколько это
     дяде Яше стоило!
      " Ах, как хорошо! - Кричала со двора старая дверь, - никто не тревожит меня, не
     стучит в меня кулаком, не толкает меня ногой, не звенит в мой колокольчик! Я
     совершенно счастлива!"
      Дяде Яше надоело, что старая дверь продолжает кричать, и он заказал Столярному
     гному сделать из неё ступеньки для своего подвала. Теперь, всякий раз, когда дядя
     Яша спускается в подвал, он наступает на каждую доску бывшей двери, но она молчит,
     вы не услышите ни одного скрипа, если не верите, можете сами убедиться,
     спустившись, в подвал дяди Яши. А всё потому, что он пригрозил двери пустить её на
     дрова, если та не образумится и не перестанет ворчать.
     
      - Слушай, Листопадный, - Часовой лукаво улыбался, - ты говорил, что это правдивая
     история.
     
      []
     
      - Да, так и есть, правдивей не куда.
     
      - А когда это твой драгоценный дядя Яша научился понимать речь дверей?
     
      - А тогда же, когда твоя драгоценная девочка научилась понимать язык зверей, птиц
     и даже насекомых. А ведь она, по твоим словам, не ходит даже в школу, а знает
     столько языков, прямо полиглот какой-то.
     
      - А вот обзываться нехорошо, - обиделся за девочку Часовой.
     
      - Да ты не понял, - пояснил Листопадный, - полиглот - это не ругательство,
     , это человек, который знает несколько языков.
     
      - А, а я уж подумал... Это что выходит, что мы, гномы все сплошь полиглоты, мы
     ведь знаем массу языков.
     
      - Ну, да.
     
      - Надо будет кому-нибудь из наших, у кого ещё нет полного имени, предложить
     назваться Полиглотным, представляете, имечко!
     
      Гномы покатились от смеха.
     
      - Только нужно дать его самому достойному, тому, кто больше всех знает, - сказал
     Листопадный, хохоча, - Яшка, ты не хочешь взять себе новое имя? Оно покруче, чем
     Велосипедный, а?
     
      - Ну, нет, - ответил, хохоча Яшка, - предложи его лучше своему дяде Яше, - а то
     такой солидный гном и без полного имени!
     
      - Вот только не надо трогать моего дядю Яшу, - сказал смеясь Листопадный, у него
     столько талантов, что он никак не может определится с именем.
     
      - Ой, а я тоже знаю одну правдивую историю о моем дяде Экономном, - хохоча
     проговорил Яшка, вот слушайте. У моего дяди Экономного.
     
      - Ты хочешь сказать у твоего дяди Жмотного, - сказал Листопадный и прыснул от
     смеха.
     
      - Ну, да, у него, жила ручная мышь, которую он кормил до отвала орехами, да так, что она чуть не умерла от обжорства.
     
      Гномы покатились со смеху.
     
      - Твой дядя кого-то кормил, - сказал Листопадный, икая от смеха, - да ещё до
     отвала?
     
      - Ну, да, я сам видел, она была такая толстая, прямо как шар, - невозмутимо
     ответил Яшка, но не сдержался и тоже и прыснул от смеха.
     
      - Наверно она распухла от голода, - предположил Часовой и утёр набежавшую слезу, -
     бедная, бедная мышь.
     
      - И тогда я сказал своему дяде: " Ты её погубишь, нельзя так раскармливать
     мышь!". Дядя ответил мне, тяжко вздыхая: " Да, мой дружочек, она мне слишком
     дорого обходится, целый орех в день, выпусти её, пожалуйста, на волю, не то она
     меня в конец разорит".
     
      Гномы от хохота попадали со стульев.
     
      - Не смеши меня, - рыдая от смеха, сказал Листопадный, - все знают, как твой дядя
     скуп до безобразия, говорят, что он не ленится пересчитывать орехи в своей
     кладовке каждый вечер. - Листопадный громко расхохотался, затем вытащил из
     кармашка носовой платок и шумно высморкался. - Если бы он смог измерять мёд
     каплями, то, несомненно, делал бы это каждый день.
     
      Гномы захохотали ещё громче.
     
      - Ну, так вот, - продолжил Яшка, едва сдерживая смех, я выпустил бедную мышь в
     поле, и что вы себе думаете? Эта обжора тут же набросилась на первые попавшиеся
     колоски и принялась их жадно есть, и это после отборных орехов моего дядюшки!
     
      У гномов от хохота заболели животы. Кот смеялся почти неслышно, но видно было как
     мелко трясётся его живот. Немного успокоившись, он сказал:
     
      - Я тоже знаю одну правдивую историю.
     
      - Хватит, хватит, - замахали гномы руками, у нас уже животы болят, но кот
     продолжал:
     
      - Однажды моя хозяйка отдала мне целую кастрюлю вкуснейшей свежайшей ухи.
     
      - Не может быть, - ахнули удивлённо гномы и по привычке расхохотались, почему?
     
      - В кастрюлю залезла мышь.
     
      Гномы рыдали от смеха:
     
      - Уж не та ли это мышь обжора твоего дяди Экономного? - спросил, всхлипывая
     Листопадный.
     
      - Наверно та, - хохоча ответил Яшка, - после дядиных орехов она ела всё подряд.
     
      Гномы уже не могли хохотать, они только икали и утирали слёзы, Листопадный то и
     дело доставал носовой платок и сморкался.
     
      - А какая она, эта корова? - Вдруг спросил Часового Листопадный.
     
      - Какая корова, не понял Часовой.
     
      - Ага, вот ты и попался, твоя полосатая корова с её волшебным молоком тоже
     выдумка!
     
      []
     
      - Таких коров не бывает, - поддержал Листопадного Яшка.
     
      - Бывает, бывает, я с ней лично знаком, я у неё гостил, - доказывал Часовой.
     
      - А давай пойдём к ней в гости, вот она обрадуется, вдруг предложил Листопадный.
     
      - Ну, уж нет, - замотал головой Часовой, - Хватит с меня путешествий!
     
      - Вот, - глаза Яшки победно сверкнули, это и доказывает, что полосатая корова -
     плод твоей буйной фантазии.
     
      - Точно! - закивали гномы, - иначе бы ты с удовольствием сходил к ней в гости ещё
     раз, ведь вы так подружились.
     
     
      - Ну, не знаю, - отнекивался Часовой, - Надо подумать. Я уже странствовал, но
     вы... сомневаюсь.
     
      - В чём сомневаешься? В нашей смелости? - Листопадный фыркнул.
     
      - Знаешь ли ты, мой дорогой друг, Листопадный, как трудно в пути. Пешком идти
     далеко.
     
      - Ну, и что с того, мы хорошенько подготовимся. - Его глаза засверкали, губы
     растянулись в довольной улыбке. - Давайте поедем на нашей ручной змее. Возьмем у
     Гончарного волшебную дудочку, и махнём к Полосатой Корове, а?
     
      - Легко сказать, махнём, а как ты будешь целый день ехать верхом на змее, а? Как?
     Это совсем не удобно, к тому же змея холодная и очень скользкая.
     
      - Тысячи причин, только чтобы не ехать, - фыркнул Яшка, - признайся, дружочек
     Часовой, здесь все свои, ты всё выдумал. Чтобы нас порадовать? Ведь так?
     
      []
     
      - Нет, нет и нет! - Часовой возмущенно вскочил со стула и стал бегать вокруг
     сидящих товарищей. Вы ничего не понимаете, вы думаете, что путешествие - это
     лёгкая славная прогулка, я натерпелся в пути, потерял все свои деньги, едва не
     лишился жизни, и вы опять хотите меня втянуть в авантюру. Если бы у нас была хотя
     бы цирковая пони или на худой конец собака, - после этих слов Кот зашипел. - Ну,
     это я так, к слову, - поспешил успокоить его Часовой, - мы могли бы построить
     повозку, впрячь в неё пони, это бы облегчило задачу.
     
      - Гениальная идея! - оживился вдруг Листопадный, отодвинув от себя чашку с
     остывшим чаем. - Только вот, понравиться ли она змее?
     
      - Ты о чём? - не понял Часовой.
     
      - Я о повозке, в которую мы впряжем змею!
     
      - Так, - вмешался Яшка,- похоже повозку делать мне.
     
      - ДА, ПОСТОЙТЕ ВЫ, - испуганно проговорил Часовой, - какая повозка, - я же
     говорил так, теоретически...
     
      - Посмотрим, посмотрим, - задумался Часовой. - Мы могли бы привезти с собой
     подарки для Полосатой Коровы.
     
      - Извините за бестактный вопрос, - пытался уговорить приятелей Часовой, - а змею вы спросили?
     
      - Да кто её спросит! - замахал в ответ руками Яшка, - дудочка заиграет, змея
     будет послушна, вот увидишь, она и не заметит никакой повозки, а я уж, будьте
     любезны, смастерю такую повозку, всем повозкам повозка будет, вот увидишь.
     
      - Точно, - поддержал товарища Листопадный, - я бы сварил для Полосатой коровы в
     волшебной жидкости парочку отборных шишек, или даже звёзд, не говоря уже о
     листьях, их бы я привёз с собой целый мешок.
     
      - Ну, зачем ей, скажи на милость, целый мешок листьев? - прыснул Часовой, - что
     она с ними будет делать? Развесит на своих рогах?
     
      - Развесит на стенах.
     
      - Ну, и?
     
      - Ну, и, будет любоваться ими.
     
      - Ку-ку, ку-ку, ку-ку - вдруг донеслось из соседей комнаты.
     
      - Уже три часа ночи, - ахнул Листопадный, вставая из-за стола и накидывая на
     плечи свой чудный золотой сюртучок, - мне давно пора спать. А завтра столько дел,
     надо уговорить змею, замешать новый раствор для варки звёзд, Яшка, поймай для меня
     парочку. До завтра.
     
      - Ужас, - спохватился Звездопадный, запихивая на ходу в карман пряник, - так все
     звёзды упадут без меня.
     
      - Ой, а мне всю ночь чертить чертёж повозки, - сказал Яшка прощаясь.
     
      - Какой чертёж, - взмолился Часовой, - я думал вы шутите.
     
      - Какие уж тут шутки, - тяжёлая пушистая лапа опустилась на плечо Часового, -
     когда речь идёт о молоке.
     
      И закрутилось. Рано утром друзья отправились искать змею. Она нежилась на ворохе
     листьев, свернувшись калачиком.
     
       []
     
      - Многоуважаемая змея, обратился к ней, разумеется, на змеином языке,
     Листопадный, - У нас к вам очень деликатное дело.
     
      - Это, какое же? - прошипела она в ответ.
     
      - Мы с друзьями собираемся в путешествие, не хотите ли присоединиться к нам?
     
      - С чего бы мне вдруг захотелось покинуть эти чудные места, где воздух напоён
     сладчайшими ароматами, где ласково шуршит подо мной трава, где райскими голосами
     поют птицы, и где я нашла для себя восхитительные звуки музыки, которые уносят
     меня в мир моих сладких грёз. - Змея выражалась витиевато.
     
      - Всё так, - осторожно приблизился к ней Листопадный, - но мы идём не просто
     путешествовать, мы идём в гости!
     
      - Да ну! - оживилась змея, подняв кверху большую голову. - Сто лет не была в
     гостях. - И к кому же?
     
      - К Полосатой Корове, - гордо выпятил грудь Часовой. - К моей лучшей подруге,
     которую я встретил во время путешествия. - Похоже, он смирился со своей участью,
     перспектива ближайшего путешествия уже не так пугала его, к тому же он пойдёт не
     один, попутешествовать вызвались Листопадный и Яшка.
     
      - Н...да, - задумалась змея, - я видела полосатых енотов, полосатых птиц,
     полосатые курточки на гномах,- она искоса взглянула на Часового, на котором как
     раз была надета такая курточка, - но чтобы корова была полосата, с этим я
     сталкиваюсь впервые. А интересно, какое у неё молоко? Видите ли, я очень люблю
     молоко, но его чрезвычайно трудно достать. Это единственная причина, по которой я
     могла бы покинуть насиженные места.
     
      - Молоко у неё тоже не обычное, волшебное, - гномы переглянулись,
     Листопадный подмигнул Часовому.
     
      - Так, так, - змея подползла поближе к гномам, чтобы лучше слышать. - И в чём же
     его необычность?
     
      - Можно выпить всего один глоток, и быть сытым весь день, к тому же оно не
     портиться годами.
     
      - Очень интересно, - призадумалась змея, - Значит, если Полосатая Корова даст мне
     банку своего молока, я могу долгое время не охотиться, а посвятить себя музыке и
     мечтам, - змея сладко зажмурилась, представляя себе это прекрасное время
     препровождение.
     
      - Пожалуй, банки тебе хватит на год, - прикинул вслух Листопадный. - Да,
     определённо на год хватит.
     
      - А если две банки? - Добавил Часовой.
     
      - Если две банки, - продолжал рассуждать Листопадный, то, - он на секунду
     задумался, подсчитывая число глотков в банке, - на два года!
     
      - Два года полного рая! - мечтательно зашипела змея, - пожалуй, ради этого стоит
     попутешествовать, - она развернулась и обвилась вокруг ствола, прижавшись щекой к
     тёплой коре. - Два года счастья! - и зажмурилась от удовольствия.
     
      - К тому же мы собираемся взять с собой в путешествие волшебную дудочку.
     
      - А была, не была! - Я согласна! - Змея подползла к друзьям и чмокнула обоих в
     щёку.
     
      - Ура-а-а-а! - закричали гномы, обнимаясь и прыгая от радости, - мы насушим для
     тебя ягод, фруктов и насекомых, чтобы путь показался тебе ещё приятней.
     
      Гномы тепло попрощались со змеёй, ноги сами понесли их к Яшке с радостной
     новостью: она согласна!
     
      - Черти полосатые! - выругался разбуженный Яшка, - опять не дали досмотреть сон!
     Я всю ночь работал, - буркнул он, - вон весь стол исчертил, смотрите.
     
      Только тут гномы заметили, какой у Яшки в доме бардак. Стулья валяются на полу,
     повсюду рассыпан мел и уголь какие-то мелкие детали. На давно немытом полу сидит
     ласка и что-то грызёт, мыши высунули носы из-под очага и сверкают голодными
     глазами. Ужас!
     
      - Хорошо, что с нами нет Звездопадного, вот визгу то было бы, - шепнул ну ухо
     Листопадному Часовой.
     
      - Ага, кивнул Листопадный. Счастливчик спит.
     
      В доме у Яшки был полумрак, потому что он неделю не раздёргивал шторы. На столе
     догорал огарок свечи, в камине было холодно и пусто.
     
      - Ты что и не готовил сегодня ничего? - Удивлённо спросил Листопадный, заглядывая
     в пустые кастрюли и косясь на засохший огрызок яблока на подоконнике.
     
      - Ничего, совсем ничего, - запищала из-под лавки ласка, догрызая сухарь - мы тут
     с голоду мрём.
     
      []
(рисунок автора по мотивам Леонардо да Винчи)
     
      - Приглашаю тебя сегодня на ужин. Другие гномы тоже будут, - важно проговорил
     Листопадный.
     
      - И нас, и нас позови, - запросили мыши из-под печки.
     
      - Не могу, - ответил им на мышином языке Листопадный, - ко мне придёт
     Звездопадный, а он мышей жутко боится.
     
      - Что ты с ними церемонишься, - фыркнул Яшка, - нате вот, - он бросил мышке
     корочку хлеба. - Хватит меня позорить, попрошайки, - только сейчас он ощутил,
     насколько проголодался. Он ничего не ел с прошлого вечера, поэтому с радостью
     принял приглашение.
     
      Вечером гномы собрались в доме у Листопадного за большим столом, все решили
     помогать Яшке кто, чем может строить повозку. Часовой пригласил всех желающих
     разделить путешествие. Яшка почувствовал себя главным и стал отдавать приказы,
     гномы послушно кивали в ответ головами, никто не спорил.
      Гончарный сразу же согласился дать волшебную дудочку, но отказался поехать с
     друзьями, потому что больше не кому будет делать горшки и кувшины для гномов.
     Гномы ведь такой неловкий народ! Водопадный пообещал набрать несколько кувшинов
     кристально чистой воды из источника, но отказался поехать с друзьями, потому что
     больше не кому будет снабжать водой жителей деревни.
      Звездопадный пообещал наловить как можно больше звёзд в подарок корове, но не
     захотел поехать с друзьями, потому что не в силах был отказаться от своих ночных
     наблюдений за звёздами.
      Камнепадный сказал, что отберёт наичистейшие камни из своей коллекции в подарок
     Полосатой корове, но сам в путешествие не поедет, он устал и дома лазать по горам.
      Проснувшийся по такому поводу Снегопадный, пообещал наловить и навялить в дорогу
     рыбы, но пойти в гости к Полосатой корове тоже отказался, потому что летом обычно
     спал. Таким образом, в путешествие должны были отправиться только трое:
     Листопадный, Часовой и Яшка.
     
      На следующий день Яшка с самого утра принялся мастерить повозку. Всё было
     продумано до мелочей: и места для полок, которые послужат в дороге кроватями, и
     вместительные сундуки для поклажи, и большой багажник на двух колёсах, катящийся
     за повозкой. По бокам и он проделал небольшие окошки, чтобы смотреть на дорогу,
     вмонтированный походный столик откидывался, стулья складывались, коврики из
     листьев приятно шелестели под ногами. Когда повозка была готова, вся деревня
     пришла посмотреть на это чудо. Многим даже захотелось поехать с друзьями, но мест
     было только три. Насушены в дорогу грибы и ягоды, навялена рыба. Приготовлены и
     бережно уложены подарки для Полосатой Коровы. Наступил, наконец, день отъезда.
      Листопадный встал очень рано, всю ночь от волнения он не мог сомкнуть
     глаз, и лишь под утро его веки окутала сладкая дрёма. Он давно уже всё тщательно
     упаковал и сложил в сундук. В день отъезда осталось только запереть все двери и
     отправляться в путь. Тут в дверь кто-то поскрёбся, Листопадный со
     словами "раненько ты, Яша", открыл дверь. На пороге сидел его знакомый Белый Кот.
     Он громко промурлыкал:
     
      - Доброе утречко, милый гном. Я к вам за причёсочкой. Раненько, не спорю, но у
     меня куча дел ещё сегоднячко.
     
      - Входи, входи, - пропустил его в дом Листопадный, - Только я сегодня никак не
     смогу тебя причесать.
     
      - Понимаю, всё дела, всё листья варите, только мне со совсем немножечко
     подправить, чуть-чуть порасчёсывать, самую малость.
     
      - Не могу, к сожалению и самую малость, прости. Я сейчас уезжаю в путешествие.
     
      - Очень интересно, - промурлыкал Кот, - И куда же, если не секрет?
     
      - Отчего же секрет, ты что не помнишь, что мы едем в гости к Полосатой Корове.
     
      - Как , уже? - ахнул Кот.
     
      - Да, а ты разве не знал?
     
      - Запамятовал, - промурлыкал Кот, - а Полосатая Корова даёт молоко?
     
      - Да, волшебное, - быстро проговорил Листопадный, он торопился. - Один глоток - и ты весь день сыт, да, оно ещё и не портиться годами.
     
      - Я тоже хочу пойти к этой корове.
     
      - Но у нас нет свободных мест.
     
      - Я пойду пешком.
     
      - Ты устанешь. Мы едем на змее, она ползёт, конечно, медленно, но всё равно это
     долгий и трудный путь. К тому же ты говорил, что у тебя масса дел. - Старался
     отделаться от Кота Листопадный.
     
      - Ой, брось, какие у кота дела? И потом, если я устану, или мне наскучит долгий
     путь, я вернусь домой.
     
      - Ну, смотри, ты сам захотел.
     
      - Да, брось ты, не осложняй. Сегодня я здесь, завтра я там. Я птица вольная.
     
      Провожать путешественников вышли все жители деревни. Змею впрягли в упряжку,
     дудочка заиграла и они двинулись в путь. Провожающие долго махали вслед. Некоторые
     даже утирали глаза разноцветными платочками.
     
     ГЛАВА ВТОРАЯ, В КОТОРОЙ ПУТЕШЕСТВИЕ НАЧИНАЕТСЯ
     
      Родные места давно скрылись за горизонтом, вот-вот должен был показаться Дремучий
     лес, за которым находится Королевство Троллей, но прошло два дня, а Дремучего леса
     всё ещё не было видно. На третий день друзья поняли,что они заблудились. Гномы
     пошумели, Кот чуть не цапнул Часового за нос, он мечтал поскорее испробовать
     молочка, змея недовольно шипела, все явно устали.
     
      Впереди показалось озеро. Было жарко, все хотели искупаться, спешить было
     не куда, дороги спросить не у кого, и они решили остановиться на привал.
     
      Утром их разбудило чьё-то сладкое пение. Гномы осторожно подкрались к кустам,
     раздвинули ветви и увидели странную картину: на берегу сидела русалка с золотыми
     волосами, её блестящий зелёный хвост сверкал на солнце. Возле русалки стояла
     плетёная корзина из камыша, внутри корзины что-то поблёскивало. Гномы
     переглянулись и стали наблюдать дальше. Из воды высунулась голова большой рыбины,
     во рту блестела золотая монета. Рыба подплыла к берегу, бросила монету и скрылась
     под водой. Девушка взяла монету, очистила её от ила и песка и положила в корзину.
      Гномы притихли за кустами. Русалка откинула назад золотые, подсохшие на солнце локоны, и запела чудесную песню.
     
       []
     
      В омуте бобровом
      Есть уютный дом
      Под сырым покровом
      Рыбой окружён.
     
      Там живет русалка
      Тина в волосах,
      Золотая прядка,
      Изумруд в глазах.
     
      Кто её заметит
      Локон золотой
      Потеряет сети
      И сачок с блесной.
     
      Кто её полюбит,
      Заберёт с собой
      В ласковые воды,
      В омут голубой.
     
     
     
      Листопадный так увлёкся пением, что не заметил, как ветка под рукой
     согнулась, золотой сюртучок сверкнул на ярком солнце, и солнечный зайчик ослепил
     на миг русалку. Она вскрикнула от неожиданности, схватила корзинку с монетами и
     скрылась под водой, только её и видели. Рыбка тоже больше не появлялась.
     
      - Ты всё испортил! - процедил сквозь зубы Яшка, толкнув в бок Листопадного. -
     Смотрели бы и смотрели! - Может быть, она знает, где находится Королевство Троллей.
     
      - Ну откуда русалке, которая дальше берега не бывает, знать, где оно? -
     оправдывался Листопадный.
     
      - Давайте все успокоимся и подождём, может быть, она ещё вернётся, - примирил их
     Часовой. - Пойдёмте лучше сплетём сеть для ловли рыбы. Похоже, мы здесь застряли
     надолго.
     
      Яшка весь вечер плёл сеть из водорослей и ворчал на Листопадного, Листопадный
     варил суп из сушёных грибов и компот из найденных неподалёку ягод ежевики.
     
      Утром они проснулись поздно. Моросил дождь, вылезать из тёплой повозки не
     хотелось, но надо было проверить сеть. Яшка, ворча на погоду и Часового, что тот
     завёл их не знамо куда, вылез наружу и пошел к реке. Он стал тянуть сеть, как
     вдруг заметил, что, в сети кто-то запутался, кто-то большой и зелёный. Гном
     попытался вытянуть сеть один, но не смог, над туманным озером раздался зов:
     
      - Гномы, - помогите!
     
      Листопадный и Часовой, выпрыгнули из повозки и заспешили на помощь. Сна как не
     бывало.
     
      - Наверно огромный сом, - предположил Листопадный, глядя на зелёную массу.
     
      - А может угорь, - поёжился Яшка.- Я слышал, что они могут быть огромными, и даже
     могут утащить под воду гнома и съесть.
     
      - Этот, будьте уверены. Попадёт сегодня на наш стол, - Сказал Часовой. - Я его
     сейчас палкой!
     
      - Палкой его только разозлишь, - засомневался Листопадный, - Я его сейчас камнем.
     
      - Не надо меня ни палкой, не камнем, - вдруг заговорила зелёная масса в сети. -
     Отпустите меня. Я Водяной.
      Гномы с опаской распутали сеть.
     
      - Водяной!
     
      - Ну да, а вы кто думали?
     
      - Вообще-то мы хотели поймать немного рыбы. Простите, мы не хотели.
     
       []
     
      - Радуйтесь, что день сегодня дождливый. В такие дни я очень добрый и люблю
     погулять по берегу, а то бы вас всех утащил в омут. - Он погрозил крючковатым
     зелёным пальцем. - Кто такие? Что в наших краях забыли?
     
      - Мы гномы, Кот и Змея, - идём в гости к Полосатой Корове. Заблудились и здесь
     остановились. - Ответил Листопадный.
     
     
      - Так, стало быть, вы здесь надолго.
     
      - Не знаем, мы хотели бы у кого-нибудь спросить дорогу.
     
     
      - Я бы помог вам, но, к сожалению, я никогда не слышал о Полосатой Корове.
     
      - Мы бы хо...- начал Яшка, но осёкся на полуслове, потому что в этот момент из
     воды высунулась золотая головка русалки.
     
      - Папа, - прощебетала она, идите обедать, мама зовёт.
     
      - Иду, иду, дочка. Познакомься с гномами.
     
      Русалка вытянула из воды изящную ручку и позволила каждому гному
     поцеловать её.
     
      - Очень приятно познакомиться, - затараторила она, - мы тут живём отшельниками,
     редко кого из сухопутных видим, разве что купающихся людей, но, знаете ли, нет
     никакого желания с ними разговаривать. Они нас считают мифом. Громко визжат и
     прячутся в кусты. Три года назад, - продолжала она, не давая вставить ни слова. -
     По озеру плыла лодка, доверху гружёная золотом, так представляете? Затонула! Мне
     пришлось спасать бедолагу тролля, который управлял лодкой. Он и спасаться то не
     хотел. Кричал, что ему всё равно отрубят голову, просил бросить его тонуть и,
     представляете? - она округлила свои зелёные глаза. - Если, говорит, я не верну
     казну Королю Троллей, то лучше мне и не жить. Вы слыхали нечто подобное? - она
     уставилась вопросительно на гномов. - Ну, я его, конечно, не слушала и спасла. Он
     сейчас живёт на том берегу, - она махнула рукой в сторону противоположного
     берега. - Поселился в заброшенной хатке бобра и всё время плачет. Мы с моей ручной
     рыбкой Пусей каждый день собираем рассыпанные денежки. Вот, - выпалила она. - Мы
     так устали за три года, а они, представляете, всё не кончаются.
      Русалка болтала без умолку. Гномы заулыбались.
     
      - Но мне так жалко этого несчастного тролля, что приходится ему помогать, -
     проговорила она, томно прикрыв глаза, и притворно вздохнула.
     
      - Ох, и болтунья же ты у меня, - пожурил дочь Водяной. - Пойдёмте с нами обедать,
     познакомитесь с этим несчастным, он у нас повадился обедать каждый день. Правда он
     приносит с собой медовое варенье из клубники. А это, знаете ли настоящее
     лакомство. Пойдёмте. У нас всё по-простому, зажмите носы и плывите за нами.
     
      Путь был совсем короткий и, вскоре они заплыли в огромную пещеру,
     наполненную воздухом. В пещере было уютно и тихо. Горел камин. Из кухни доносились
     чарующие запахи чего-то очень вкусного. Гномы с удовольствием втянули ноздрями
     воздух. "Хорошо! Вот мы уже и в гостях, не прошло и трёх дней", - думал
     Листопадный, усаживаясь за стол, - "Давненько я не ел домашней пищи". Он огляделся
     вокруг. Нас стенах повсюду были развешаны картины искусно сделанные из
     разноцветных камушек, ракушек и речного жемчуга. На полу лежали плетёные из камыша
     циновки. На каминной полке в живописном порядке расположились разноцветные камни и
     раковины. Подсвечники в виде рыб пялили круглые глаза, стол с ножками в виде краба
     довершал картину. Здесь было уютно и тепло. Возле камина в кресле сидел грустный Тролль и вздыхал.
     
       []
     
      - Здравствуйте, - обратился к нему Листопадный, - я гном. Меня зовут
     Листопадный. - Он протянул руку.
     
      Тот слабо пожал её и горько вздохнул.
     
      - А я Часовой.
     
      - А я Велосипедный, но это должно быть, сложно запомнить, поэтому зовите
     меня просто Яша.
     
      Тролль отвлёкся от тяжёлых мыслей и, поставив миску с едой на стол, и
     кинулся к гномам:
     
      - Спасите меня, помогите! Я погибну! Меня казнят!
     
      - Успокойтесь, пожалуйста, - попытался утихомирить его Листопадный, - С
     ним что, всё время так? - обратился он уже к хозяину дома.
     
      - К сожалению, да, - ответил Водяной.
     
      - Это Русалка влюбилась в меня, - продолжал Тролль голосом заговорщика, -
     и тянет время, чтобы я подольше оставался здесь. А если Король Троллей узнает, что
     я жив и что я здесь? Что тогда со мной будет? Страшно представить! Уж лучше бы я
     тогда утонул в тот злополучный день.
     
      - Но чем мы Вам можем помочь? - растерянно спросил его Часовой. - Мы можем
     только молчать. Слово гномов! Но нырять и доставать монеты мы не умеем.
     
      - Уговорите её поехать со мной в мой город. Она так мечтает о свадьбе, ей
     только свиснуть и вмиг все рыбы в озере соберут все монеты, - возбуждённо шептал
     тролль.
     
      - Но, позвольте, - вмешался Водяной, - как это пойдёт с Вами? Где она у
     Вас там будет жить? В тесной ванне? В бочке? В корыте?
     
      - Я тоже против, - проговорила мать Русалки Кикимора, - наша девочка
     привыкла к свободной жизни.
     
      - Дом у меня хороший, - пытался оправдаться Тролль. Я ведь не кто-нибудь,
     а главный казначей королевства.
     
      - Вернее был им, - вернул его на землю Водяной, - ещё не известно, как
     встретит вас там Король Троллей. Мы здесь наслышаны о его крутом нраве.
     
      - У меня есть в саду фонтан, - продолжал Тролль. - Русалка смогла бы там
     пожить какое-то время, пока не выроют пруд.
     
      - Вот что, зятёк, - сказала Кикимора, - отправляйся-ка ты туда один. Казну
     мы тебе соберём. Если останешься, жив, то вернёшься, если конечно ещё будет такое
     желание, и женишься на Русалке, а пока она останется дома. Я распоряжусь, чтобы
     монеты все были собраны к завтрашнему дню.
     
      - Ой, спасибо, дорогая тёща, - обрадовался Тролль. - Я так устал жить в
     этой берлоге.
     
      - В хатке, зятёк, - недовольно поправила Кикимора. Ей явно не понравилось,
     что её назвали тёщей.
     
     
      - В хатке, в берлоге, в норе, какая разница, - печально вздохнул Тролль, -
     мне здесь не нравиться, сыро и противно. Я домой хочу!
     
      - А я, - закричала Русалка, - поеду с ним! Вы меня не удержите!
     
      Обед меж тем давно остыл, и все решили, что пора, наконец, сесть за стол.
     Во время обеда слышалось только громкое чавкание. Кикимора сердито глядела на
     будущего зятя. Ей совсем не нравилось, что её дочка влюбилась в какого-то тролля и
     хочет уехать так далеко от дома. Русалка надулась на мать за то, что отправляет
     так рано её любимого домой. Кто знает, вернётся ли он за ней. Водяной сердился на
     всех, потому, что обед безнадёжно остыл.
      После обеда все уселись вокруг камина пить чай. Яшка наклонился к уху
     Листопадного и прошептал:
     
      - Похоже, Тролль всерьёз решил жениться на Русалке, только как он её
     собирается перевозить через лес, она ведь не может долго жить без воды.
     
      - О чём это вы шепчитесь? - прервал его Водяной
     
      - Мы рассуждаем о том, как Тролль будет перевозить Русалку в город. Путь-
     то неблизкий.
     
      - Ах, об этом мы не подумали! - всплеснула руками Кикимора.
     
      - Можно посадить её в бочку с водой, а по пути делать привалы возле воды. -
      Предложил Листопадный.
     
      - Всё это очень здорово, - возразил Тролль, - но на чём я повезу бочку с
     водой и Русалкой внутри и тяжеленную казну? Три года назад, на том берегу меня
     ждал целый полк учёных крыс, впряжённых во вместительныё тележки. Для каждой у
     меня был приготовлен мешочек ровно со ста монетами. Но сейчас крысы умерли от
     старости, так и не дождавшись меня на том берегу, ведь они живут не больше двух
     лет. А где я возьму новых дрессированных крыс? Хорошо, что тележки ещё не очень
     пострадали за это время, но ... - Он тяжело вздохнул. - Как при этом перевозить
     ещё и тяжеленную бочку с водой и Русалкой внутри? - проговорил он медленно, качая
     головой, - Я не представляю.
     
      - Да кто её сейчас с тобой отпустит, - возмущено сказала Кикимора, уперев свои зелёные руки в боки.
     
      - Без паники, - Проговорил Водяной, - всегда есть выход. - Помнишь,
     жёнушка, как я тебя перевозил из твоего болота?
     
      - Как же не помнить, муженёк, - ответила Кикимора, протягивая мужу
     очередную чашку чая. - Ты нанял для перевозки стаю чаек.
     
      - Да, - улыбнулся Водяной, - и это мне влетело в копеечку. Они запросили
     пол тонны отборной крупной рыбы.
     
      - Ты мне не говорил, дорогой, что так потратился, - Кикимора позеленела от
     удовольствия.
     
      - Да что ты тогда понимала в денежных делах. Совсем зелёная была. -
     Прихлёбывая из чашки, чай, ответил ей муж.- Чайки за пять минут перенесли мою
     тогда ещё невесту сюда в озеро. - Сказал он остальным.
     
      - Ой, папа, - запрыгала от радости Русалка, - а если и для меня нанять
     чаек?
     
      - И во что мне это обойдётся, дочка? Если за пять минут пути они запросили
     пол тонны рыбы, сколько же они запросят за неделю лёта? Да и всей рыбы озера не
     хватит, чтобы расплатиться за твою прихоть. Оставайся-ка ты пока дома, а там
     посмотрим, вернётся ли за тобой твой женишок.
     
      Вечер был безнадёжно испорчен. Невеста надула свои хорошенькие пухлые
     губки и перестала отвечать на вопросы. Жених отвернулся к огню и стал ворошить
     дрова в камине. Гномы почувствовали себя неловко и решили откланяться.
     
      - Я с вами, - неожиданно произнёс Тролль, вставая со стула. Переночую в
     вашем лагере. Здесь что-то стало холодновато.
     
      Гномы распрощались с гостеприимными хозяевами, поблагодарили за прекрасный
     вечер и сытный ужин и пошли на берег к своей повозке. Вскоре послышалось тихое
     посапывание.
     
     
    ГЛАВА ТРЕТЬЯ, В КОТОРОЙ ЛИСТОПАДНЫЙ ПОКОРЯЕТ ДРАКОНА
     
      Листопадный долго ворочался в постели, его мучило нехорошее
      предчувствие, вдруг с берега послышался шорох и пыхтение, как будто пыхтело
      целое стадо разъяренных ёжиков.
      Гном поднялся и крадучись, ступая по мягкой траве, пошел на шум. В развешенной
      для просушки сети кто-то бился. Добыча была крупной, Листопадной пригляделся и
      отпрянул от ужаса - два жутких горящих глаза злобно изучали его щуплую фигурку.
     
      - Дракон, - выдохнул испуганно гном и попятился, - дракон, - он хотел
      закричать, - но вместо крика из горла вырвался жалкий прерывистый
      свист, коленки затряслись.
     
      Ноги сами понесли его к повозке, в голове билась только она мысль:
      "Надо разбудить друзей":
     
       []
     
      - Да проснитесь же вы, наконец, - шептал Листопадный, лихорадочно
      тормоша гномов за плечи. - Вы что не слышите ничего?
     
      - Да, да бормотали спросонья гномы, - завтра, всё завтра.
     
      - Ну ладно, сони, - махнул рукой Листопадный. - Я справлюсь сам.
     
      Он достал из мешка волшебную дудочку и крадучись, словно
      он выслеживал дикого бурундука, вернулся на берег.
      Дракон устал и затих, его ярко оранжевая чешуя блестела в свете луны.
      Два жутких горящих, как два уголька, глаза злобно прожигали,
      Листопадного из-под густых рыжих бровей,как-будто хотели
      проделать в нём дырку.
      Вдруг, дракон сильно дёрнулся,
      из пасти вырвалась струя огня. "Так, так", - подумал
      Листопадный,отпрыгивая в сторону - "он ещё и огнедышащий.
      - Будешь нам, голубчик, костры разжигать".
     
      - Ну-ка, - сказал он вслух, - посмотрим, что ты скажешь на это?
     
      Он приложил к губам волшебную дудочку, полилась тихая нежная мелодия.
      Дракон совсем затих, злобный огонь в злазах погас, огромная голова
      медленно закачалась в такт музыке, глаза заволокло слезой,
      страшные лапы с когтями безвольно повисли, дракон выглядел
      теперь тихим большим оранжевым
      цыплёнком, почему-то запутавшимся в сети. Наверно он был не
      слишком осторожен и не смотрел куда летит. Листопадному
      стало жаль глупого дракона.
     
      - Придумал! - вдруг хлопнул он себя по лбу, - вот на ком мы
      отправимся в Королевство Троллей. Соорудим подходящую по размеру
      повозку, впряжем туда дракона и полетим! Вот удача то!
      Он играл весь остаток ночи, а когда друзья проснулись
      и собрались на поляне, чтобы обсудить дальнейший план путешествия,
      показал им необычного пленника.
     
      - Предлагаю с сегодняшнего дня называть Яшку Волшебным гномом,
      - открыл совет Листопадный, косясь на дракона.
     
      - Почему это? - недоуменно вскинул брови Яшка.
     
      - Тот, кто умеет плести волшебные сети, непременно должен
      именоваться Волшебным. Посуди сам, в твои сети попадают и водяные,
      и рыбы, и драконы...
     
      - Ура, - радостно вскочил Яшка и принялся бегать вокруг костра,
      приплясывая и напевая, - был я Яшка, был Велосипедный, а теперь
      оказался гномом Волшебным. Как мне нравиться моё новое имя.
     
      - Подождите, - воскликнул Часовой, - у него уже есть имя.
     
      - Да брось ты мелочиться, - фыркнул Кот,- тебе жалко что ли?
      Вот у нас котов полно имён и все довольны, и мы и хозяева, у кого
      они есть, - он мелко захихикал. - У меня, например, столько имён,
      что всех и не упомнишь: Брысь, Кис-кис, Пошёл вон со стола...
     
      - Да какие же это имена? - прыснул Часовой.
     
      - Самые что ни на есть настоящие, - надулся Кот.
     
      - Брысь, - хохотал Часовой, - Листопадный, ты слышал?
      Нашего кота оказывается зовут Брысь!
     
      - И ещё Кис-кис и Пошёл вон со стола, и ещё, моё самой любимое:
      Иди сюда, хочешь рыбки?
     
      - Ты уж выбери одно, покатывался со смеху Часовой, - Брысь
      тебе очень подходит, Брысь, Брысь.
     
      - А это уже не твоя забота, - оскалился Кот, показав острые,
      как шипы роз в саду у дяди Яши, клыки, - укушу!
     
      - Укусит, - ты бы перестал насмешничать, - подтвердил
      Листопадный. Ты его не зли.
     
      - Ты меня не зли! - эхом вторил Кот, - Брысь прекрасное
      имя, я давно подумывал взять его. Да хватит хохотать, укушу!
     
      - Всех не перекусаешь, - недоверчиво фыркнул Часовой.
     
      - Да будет вам, - примирительным тоном сказал Яшка, -
      вот у меня уже три имени, и я прекрасно себя чувствую.
     
      - Ну, вот и славно, - Сказал Листопадный и торжественно
      добавил, - Нарекаю тебя мой дрожайший друг Кот новым именем:
      Брысь Кис-кисович Пошёл-вон-со-стола.
     
      - Ибн Иди-сюда, - добавил раскрасневшийся Часовой.
     
      - Зовите меня запросто, Брысь, - Кот потупил глазки,
      картинно шаркая лапкой, словно он был кисейной барышней на
      первом в своей жизни лесном балу. Его усы растопырились,
      выражая высшую степень довольства.
     
      - Давайте всё же обсудим наши дела, - спохватился Листопадный.
     
      Тут из воды высунулась голова Водяного. Он осмотрелся,
      увидел дракона и Тролля играющего на дудочке, покачал лохматой
      зеленой головой и проворчал:
     
      - Так, так, так, с огнём играете, разлекаетесь, словно малыши,
      оставшиеся без присмотра! А моя бедная доченька рыдает, хочет поскорее
      попасть в Королевство Троллей со своим женихом.
     
      - Присаживайтесь, - пригласил его к костру Листопадный, мы
      как раз тут все вместе обсуждаем эту проблему.
     
      - Ну, ну, послушаю,- недоверчиво произнёс Водяной и присел
      на пенёк, глядя сверху вниз на сидящих вокруг костра гномов.
      - И что же вы надумали?
     
      - Хотели просить вас об одолжении.
     
      - И чего же вы хотите?
     
      - Нам нужна ваша помощь в постройке большой повозки, на
      которой мы все полетим в Королевство Троллей.
     
      - Это просто, раков свисну, помогут хоть целый город построить.
      Только кого вы впряжёте? Уж не меня ли стрика? - он глухо захохотал.
     
      - Ну, что вы, мы и не думали, - заверил его Листопадный,
      не обращая внимание на смех старика, - мы впряжем дракона.
     
      - Ой, какие смелые, а с чего вы взяли, что он вас будет слушаться?
     
      - А у нас есть волшебная дудочка.
     
      - Так, так, ладно, - он громко свистнул и, откуда ни возьмись
      изо всех щелей и из-под всех камушек полезли раки.
     
      - Слушать мою команду, - громко прокричал Водяной,
      забравшись на пень, отчего стал похож на зелёный обтрёпанный куст,
      - к постройке повозки приступать!
     
      Раки тут же принесли старые повозки, аккуратно разобрали их,
      сложили доски в стопки и уставились на Водяного, ожидая
      дальнейших указаний.
     
      - Вы все поступаете в распоряжение гнома Яшки.
     - Громко произнёс Водяной, слез с пня и добавил сердечно,
      - слушайтесь же его, смотрите у меня. Затем он зевнул, нырнул
      в воду и уплыл домой.
     
      Работа размеренно поползла, как хорошо смазанные шестерёнки
      на мельнице у Мельничного гнома. Раки оказались превосходными работниками
      и слушались беспрекословно. Через неделю готовая повозка уже
      стояла на колёсах, сзади была приделана огромная бочка для русалки.
      Золотые монеты были аккуратно сложены в большие ящики, прекрасные
      полки для сна зазывно манили мягкими перинами, стол приглашал
      отведать яств. Свою старую повозку гномы привязали позади новой повозки,
      на всякий случай.
      Водяной несколько раз выплывал на берег, чтобы посмотреть, как
      работают его славные раки. И каждый раз уплывал довольный.
      Дело спорилось. Накануне отъезда он устроил огромный пир,
      сыграли свадьбу, и молодые, попрощавшись с Водяным и Кикиморой,
      заняли свои места в повозке. Раки перекусили своими клешнями
      крепкие нити и путешествие началось.
     
      Только Тролль знал дорогу в Королевство Троллей, поэтому
      он стал возницей.
      Кот играл на волшебной дудочке, друзья болтали о пустяках
      и беспечно смеялись, словно их вёз не огромный огнедышащий
      дракон, а какая-нибудь безобидная ручная ворона из родной деревни.
     
      Русалка уже отравила пару писем домой с голубиной почтой.
      Вот одно из них:
      " Дорогие папа и мама, мы всё летим и летим. Как красиво внизу!
      Как хорошо, что я вышла замуж за Тролля, а то так и просидела
      бы у себя в озере и ничего бы не увидела. Если бы вы видели,
      как красиво в лесу утром! Как сладко поют птицы! Как чудесно
      просыпаться под это пение, мне так наскучило дома кваканье
      вездесущих лягушек. Вчера закончилась рыба, которой вы меня
      снабдили в дорогу, пришлось делать привал у реки, и мой муж
      пол ночи ловил для меня карасей. Какой он душка!
      Вчера он сказал мне, что я самая красивая русалка на свете!
      Сегодня пролетали над какой-то деревней, люди внизу кричали и
      тыкали в нас пальцами, потом они все попрятались по домам.
      Наш дракон для острастки спалил один из их стогов сена.
      Было здорово! Мы дракона совсем не боимся, он почти ручной.
      Завтра напишу вам снова. До свидания, мои дорогие родители".
  
   ГЛАВА ЧЕТВЕРТАЯ, В КОТОРОЙ МЫ НЕМНОЖКО ИСПУГАЕМСЯ
     
      []
     
      На третий день столь приятного путешествия наши друзья совсем расслабились,
      Дракон слушался беспрекословно, настроение у всей компании было превосходное.
      Сделав привал возле какой-то невысокой горы, друзья развели костёр и стали
      распевать песни. Русалка знала превосходные озёрные частушки, которые
      пела тихим сладким голосом. Тролль ей подпевал как мог. Он выучил частушки
      за время своего вынужденного пребывания в гостях. Знал их множество и
      пел их густым басом. Дуэт получился очень смешным.
      Когда все улеглись спать, Часовой гном остался стоять на часах,
      следить за тем, чтобы волшебная дудочка играла. Но он так устал
      за этот день, так намучался в пути,
      что почти тут же уснул и не заметил, что дудочка прекратила играть.
      Проснулся он от странного ощущения, как будь-то, на него кто-то смотрит.
      Он протёр глаза и в свете почти погасшего костра увидел прямо перед собой
      огромную морду Дракона. Часовой замер от испуга, боясь шелохнуться,
      он вертел глазами в поисках дудочки, но в полутьме ничего нельзя
      было разобрать. Он боялся закричать. В мозгу Часового лихорадочно
      пролетали мысли, одна невероятнее другой. Он стал шарить по траве руками,
      как шарят полуслепые бабушки в поисках очков,надеясь нащупать дудочку,
      но к великому его сожалению, она лежала слишком далеко.
     
      - Ну, что, - вдруг сказал Дракон, - думали из меня пони сделать?
     
      - Каких пони? - Испуганно спросил гном.
     
      - А тех, что катают детишек на ярмарках.
     
      - И в мыслях не держали, многоуважаемый Дракон. Мы лишь хотели помочь вам.
     
      []
     
      - Хм, - Дракон недоверчиво хмыкнул. - Я в помощи не нуждаюсь.
     
      - Это вам так кажется, но вы должно быть не в курсе, но за
      этой горой живут два великана. Они держат тучные стада овец.
      То-то было бы вам чудное пропитание!
     
      - Стада, говоришь, а ты не врёшь?
     
      - Не врёт.
     
      Дракон обернулся и увидел позади себя великана, который легко поигрвал
      увесистой дубиною. Великан замахнулся ею на Дракона и вдруг изумлённо уставился
      на свои руки, они держали пепел, дракон успел выпустить струю огня,
      которая вмиг спалила дубину дотла.
     
      - Ах, вот ты как, - взревел от злобы великан, - да я тебя камнем!
      - он схватил первое, что ему попалось под руку, и кинул этим в Дракона.
     
      Камнем оказался большой белый кот, который спросонья вцепился
      когтями в морду Дракону.
     
      - Ой-ой-ой, - завопил Дракон, отбрасывая когтистой лапой кота
      обратно в лицо великана.
     
      Одуревший от страха кот вцепился когтями в шею великана и дико зашипел.
     
      - Ой-ой-ой,- заорал в свою очередь Великан, и бросился бежать,
      на ходу пытаясь отцепить кота. Брысь Кискисович и не думал
      покидать свою жертву, а всё глубже и глубже вонзал свои когти в
      шею Великана, вопя и выпучив глаза, Великан бегал вокруг костра,
      пытаясь освободиться от одичавшего животного. Только наш добрый кот
      и не думал ни на кого нападать, наоборот, он так испугался, что
      от страха не мог прийти в себя, и, боясь упасть на землю с такой
      высоты, цеплялся за шею Великана ещё сильней. В это время все
      путешественники проснулись от шума и с интересом наблюдали за
      странной картиной. Часовой, уличил момент и дотянулся таки до
      волшебной дудочки. Он приложил её к губам и полилась чудесная музыка.
      Дракон затих и спокойно наблюдал за происходящим, он умудрился
      даже два раза зевнуть.
     
      Великан наконец устал бегать и присел на землю.
     
      - Уберите от меня это чудовище, - взмолился он.
     
      - А ты отдай мое золото, то, что украл у меня, помнишь?
      - сказал сквозь зубы Часовой.
     
      - Ой, забери, только избавь меня от этого зверя, - с обидой ответил
      Великан.
     
      Часовой подмигнул Коту, чтобы тот и не думал слезать с шеи Великана.
     
      - Оно тут, в пещере, - простонал Великан, махнув рукой в сторону горы.
      - У меня здесь пещера.
     
      - Ну, пошли, покажешь.
     
      Вся компания направилась вслед за Великаном в его пещеру.
      Она находилась рядом, и как они её не заметили вчера вечером?
      В пещере было прохладно, в углу горел очаг, на котором жарился барашек.
      Путешественники жадно втянули воздух ноздрями. Дракон первым
      подскочил к огню и одним махом проглотил барашка. Великан только
      злобно посмотрел на него и мрачно сказал:
     
      - Угощайтесь, а вон в том углу стоит сундук с золотом, забирайте и
      убирайтесь отсюда, по добру по здорову, а то позову других великанов,
      мокрого места от вас не останется. И животное своё заберите, -
      он снял кота с шеи и поставил его с опаской на землю. Поназаводили
      тут уродов всяких, а я страдай.
      Великан тяжело вздохнул, наблюдая, как гномы тащат мешок с золотом к выходу.
     
      - Вот я вас, - в бессильной злобе погрозил он им вслед. - Доберусь до вас.
     
      Он потёр больную шею и пробормотал про себя: " Ещё легко отделался.
      А если бы их ручной Дракон мне в шею вцепился?" - Он в ужасе
      закатил глаза и стукнул себя по лбу.
     
      - Погодите! - Вдруг закричал Великан вслед друзьям.
      Гномы остановились.
     
      - Это как-то не справедливо: раз я отдал твоё золото, то
      и мой злейший враг Великан Крепыш должен отдать.
     
      - Это тот, что унес вторую половину моего золота? - сладко пропел Часовой.
     
      - Он самый, - угрюмо отозвался Великан.- Вечно ворует у меня овец, - он
      взглянул многозначительно на Дракона. - Он живёт неподалёку, с другой стороны
      горы, -Великан махнул рукой в сторону пещеры Крепыша,- То-то он будет вам рад!
      Ха, Ха, Ха, - раздался хохот, оглушительный как раскат грома, но тут
      же прервал смех, злобно взглянул на странную компанию и вздохнул.
     
      Пещера великана Крепыша была окутана сизой дымкой тумана, Дракон сделал
      крутой вираж и приземлился. Часовой высунулся из повозки и громко прокричал.
     
      - Эй, великан Крепыш, выходи!
     
      - Кто это там пищит? - презрительно проговорил Крепыш, выходя из пещеры.
     
      - Это я, Часовой гном, отдавай моё золото!
     
      - Ещё чего! И не подумаю!
     
      Но тут дракон выпустил в сторону великана огромную струю огня, великан в
      панике бросился обратно в пещеру, край его сюртука дымился.
     
      - Выноси мешок с золотом, иначе спалим твоё убогое жилище!-
      Прокричал что есть мочи Часовой.
     
      Страх победил жадность и испуганному великану ничего не
      оставалось делать, как вынести мешок с золотом наружу и погрузить
      его на повозку. Он дышал злобой, буравил друзей глазами, но
      ничего не мог поделать.
     
      - И принеси-ка мне пару зажаренных барашков, - добавил Дракон, -
      а не то, съем тебя!
      Он зычно захохотал. Наевшись досыта и напившись воды из стоявшей возле пещеры
      бочки, довольный Дракон взмыл в небо, унося за собой путешественников с
      крупной добычей. Гномы хохотали и показавали великану носы, высунувшись из окна.
      - Поделом тебе, глупый воришка!
  
   ГЛАВА ПЯТАЯ, В КОТОРОЙ МЫ ЗНАКОМИМСЯ С КОРОЛЁМ ТРОЛЛЕЙ
     
      Вечером восьмого дня полёта Дракон подлетел к Королевству Троллей. Друзья
      решили приземлиться в лесу неподалёку от главных ворот ведущих в город. Вместо
      стены город плотным кольцом обступили гигантские деревья, увитые колючим
      терновником, так, что внутрь попасть можно было только через главные ворота и
      пару потайных дверей, о которых знали только избранные тролли.
      Было нестерпимо душно, в воздухе стояла какая-то гнетущая тишина, которую
      время от времени нарушал писк пробегающей мыши. Друзья вылезли из повозки,
      размяли затёкшие ноги и огляделись. Чувство тревоги сразу же наполнило их души.
      Эти плотно сомкнутые деревья, этот колючий кустарник, эти безмолвные и оттого ещё
      более страшные коршуны, кружащие над городом, всё навевало чувство тревоги и
      необъяснимого страха.
     
      - Сегодня переночуем здесь, в лесу, а завтра пойдём в город на разведку, -
      тихо сказал друзьям Листопадный.
     
      - Вам идти опасно, - ответил ему Тролль, - я схожу один, разузнаю как там
      и что, зайду к себе домой. Узнаю в гневе ли на меня Король Троллей или я могу
      безопасно поговорить с ним и объяснить мою задержку в пути.
     
      Утром Тролль встал раньше всех и направился к городским воротам.
      Стражники преградили ему дорогу , Нищего не было, он ушел на обед, о чём
      предупреждала придавленная камешком записка.
     
      - Кто такой, зачем пожаловал? - гаркнули в один голос стражники.
     
      - Я королевский казначей, иду к Королю.
     
      - Проходи, Казначей. Заждались тебя, - полетело вслед ехидное шипение.
     
      Тяжёлые ворота со скрипом отворились, и Тролль вошел в свой город, где
      каждая улица, каждый переулок, каждый магазинчик были ему знакомы. Он жадно, как
      будь-то только что вынырнул из воды, вдохнул воздух и пошел вдоль по главной
      улице, то и дело кланяясь знакомым и расшаркиваясь в троллином реверансе.
      Со стороны очень смешно наблюдать как тролли приседают друг перед другом в этом
      странном реверансе. Они широко разводят колени в стороны и приседают, сложив руки
      лодочкой над головой, при этом полагается по этикету ни в коем случае не смотреть
      друг другу в глаза. Считается, что в момент реверанса, можно прочитать все мысли
      другого тролля. Это показатель наивысшей степени невоспитанности и невежливости.
      Поэтому тролли никогда не смотрят друг другу в глаза, чтобы не знать о чём в этот
      момент думает другой тролль. И напрасно. Очередной прохожий, с которым таким
      образом поздоровался Тролль, был Начальником Королевской Стражи и он, конечно же,
      сразу узнал Казначея, знал он и то, что за голову этого несчастного полагается
      крупное вознаграждение. В момент встречи и реверанса, он думал, как бы поскорее
      схватить Казначея и привести к Королю, чтобы получить награду за его поимку.
      Начальник стражи склонился в реверансе и украдкой вынул свой свистоки в
      тот же миг, перед его взором возникли два стражника из королевской охраны.
     
      - Схватить и отвести к Королю, - приказал Начальник Стражи.
     
      - Есть! - крикнули громко стражники, вытянувшись по струнке.
     
      Они скрутили Тролля и под бдительным взором своего начальника отвели его
      в королевский дворец.
      Король Троллей сидел на ковре и играл в карты с самим собой. Он явно
      жульничал, потому, что всегда выигрывал.
     
      - Ваше Величество, - обратился к королю Начальник Стражи, - извините, что
      прерываю ваше увлекательнейшее занятие. Но я привёл вам преступника.
     
      - Ах! - Король вскочил на ноги, нацепил корону, которая всё это время
      лежала рядом с ним на ковре, - наконец то! Тебя схватили, - он взял Тролля за
      грудки и проорал ему в лицо, - где моя казна, паршивец?
     
      - Ваше Величество, - пролепетал испуганный Тролль, - не извольте
      беспокоиться, казна в надёжном месте.
     
      - Что может быть надёжнее моих подвалов? - завизжал Король. - Негодяй, иди
      и принеси мою казну сейчас же сюда! А ты, стражник, - он повернулся к Начальнику
      Стражи, - проследи.
     
      []
     
      - Есть! - козырнул тот и вытолкал Тролля вон из комнаты. Он сдал его на
      поруки своим стражникам, а сам вернулся к Королю.
     
      - Ваше Величество, - обратился он к Королю, почтительно склонив голову, -
      Вы обещали за поимку этого гада кругленькую сумму. - Он подобострастно улыбнулся,
      глядя Королю в глаза.
     
      - Я? - удивился Король, - когда это? - И потом, мой милый, он похлопал
      Начальника Стражи по плечу, - разве это не твоя прямая обязанность, ловить
      преступников? Если я за каждого пойманного тобой негодяя, я буду платить тебе, за
      что же тогда, скажи на милость ты получаешь ежемесячное жалование?
     
      Начальник Стражи покраснел как девица, ему стало стыдно.
     
      - И действительно, - залепетал он, пятясь назад к выходу, - простите за
      беспокойство, я не подумал.
     
      Он как ошпаренный выскочил за дверь и проорал стражникам:
     
      - Ведите его к Главным Воротам. Пусть покажет, где держит казну.
     
      Тем временем, друзья забеспокоились и решили разузнать у Нищего, сидящего
      возле стены города, не слышал ли он чего об их товарище. Часовой тихо позвал
      Нищего из-за кустов.
     
      - Эй, приятель, ты не узнаёшь меня?
     
      - А это ты Часовой, отозвался Нищий.
     
      - Иди сюда, - гном поманил его рукой.
     
      - Дружище, ты снова здесь? - удивился Нищий, раздвинув кусты, - и
      приятелей с собой привёз, мало тебе было приключений!
     
       []
     
      - Я здесь по делу, - Часовой пожал Нищему руку, - на вот тебе, - он
      протянул руку, в которой позвякивал мешочек с монетами, - спасибо, за то, что
      тогда дал мне денег. Ты спас мне жизнь!
     
      - Всегда рад помочь, - Нищий спрятал мешочек в недрах своего рубища. - Так
      что у вас за дело?
     
      - Мы тут с вашим Главным Казначеем привезли казну.
     
      - Да вы с ума сошли! - Нищий всплеснул руками, - где он, я должен ему
      сказать, чтобы и носа в город не показывал.
     
      - К сожалению, он уже в городе, - ответили гномы.
     
      - Самоубийца! - воскликнул Нищий, - его верно уже схватили и отвели к
      Королю, за его голову назначена приличная награда.
     
      - Боже мой! - запричитали гномы, что же нам делать? Надо его спасать! Он
      недавно женился, у нас тут в бочке его невеста.
     
      - В бочке? - удивился Нищий.
     
      - Ну да, она же русалка.
     
      - Он женился на русалке? - Ещё более удивился Нищий.
     
      - Ну да, долго рассказывать. Что делать будем? Надо его спасать!
     
      - Раньше надо было думать, - укоризненно произнёс Нищий, - а я вам ничем
      помочь не могу.
     
      Он вылез из кустов и пошёл на своё привычное место. Друзья остались одни со
      своими мрачными мыслями. Хуже всего была неизвестность. Они поспешили к своей
      повозке, запрягли Дракона, уложили все вещи, уселись в повозку и стали ждать,
      пристально глядя в маленькие окошки. Было нестерпимо душно сидеть в повозке, но
      никто не хныкал, какая-то муха билась о стекло, её нудное жужжание было
      единсвенным звуком, доносящимся из повозки. Все ждали, что же будет дальше.
      Наконец из-за кустов сверкнули медные шлемы стражников, друзья поняли:
      пора действовать. Дракон тихо поднялся в небо, и, не успели стражники опомниться,
      как он схватил в свои когтистые лапы Казначея и взмыл вместе с ним в небо.
      Пролетая над Королевским дворцом, он сделал круг и приземлился на вершине Главной
      Королевской башни.
     
      - Так друзья, - деловито сказал Листопадный, вылезая из повозки и ступая
      на горячие черепицы. - Нам надо срочно решить, что мы будем делать дальше.
     
      - Я должен вернуть казну Королю, - твёрдо сказал Тролль,- а там пусть
      решает, что со мной делать.
     
      - Давайте сделаем так, - сказал Яшка, - останемся пока на крыше, отсюда
      мы всегда можем улететь. Сейчас напишем письмо королю с нашими требованиями и
      спустим его не веревочке вниз.
     
      Они сели писать послание королю, вот оно:
     
      " Многоуважаемый Король Троллей, мы все: три гнома, тролль,
      русалка, кот, змея и дракон просим вам соблаговолить принять
      от нас вашу казну. Наши условия: Вы не чините никаких
      препятствий для проживания Казначея в его доме, за ним
      остаётся его должность и оклад, а за честность (он ведь
      мог и присвоить вашу казну) ему полагается премия и поездка
      на грязелечебный курорт Кикиморы Болотные. Нашему другу
      Часовому Вы выплачиваете весь причитающийся ему гонорар за
      сделанные им для Вас часы. Если вы не согласны принять наши
      условия, мы вправе поступать с вашей казной, как нам
      заблагорассудиться, например, разбросать монеты по всему городу.
      С уважением и почтением. Путешественники"
     
      Ответ пришёл незамедлительно:
     
      " Согласен на все условия. Казначею приказываю
      выплатить из казны Часовому причитающуюся сумму.
      Сожалею, но на курорт Кикиморы Болотные все билеты раскуплены.
      Не устроит ли вас курорт Грязь Непролазная?
      Без уважения король Троллей".
     
      - Ну вот, вздохнул Листопадный, - всё, кажется и устроилось. Давайте
      спустим мешки с казной вниз, и потом доставим вас в ваш дом.
     
      Казну заперли в подвал под замок, приставили самую надёжную стражу, а
      Троллю вручили орден за заслуги перед Его Величеством, выдали жалование за
      прошлые месяцы и отпустили домой с миром, вручив, два билета на курорт Грязь
      Непролазная. Местечко так себе, да ладно, Тролль был весьма и весьма рад такому
      обороту событий. Он пригласил друзей погостить у него дома. Дракон перенёс их
      всех в сад перед домом Тролля. Русалка сразу же нырнула в великолепный фонтан в
      виде трёх стоящих на своих каменных хвостах огромных рыбин. Из их ртов били тугие
      струи чистейшей колодезной воды, которая спускалась вниз мелкими брызгами. Это
      очень забавляло Русалку, и она резвилась в фонтане как ребёнок.
     
      - Вот счастливая! - Вздохнул, глядя на неё Листопадный.
      Много ли русалке надо!
     
      Они погостили пару дней в Королевстве троллей и полетели дальше. А
      родители Русалки получили очередное письмо от своей дочурки:
     
      " Дорогие мои папа имама, я совершенно счастлива.
      У меня отдельный пятиместный фонтан. Мужу выдали жалование
      за все долгие месяцы, что он провел у нас в озере.
      Представляете, за его удовольствие ему же ещё и заплатили.
      Ведь жить в нашем озере - сплошное удовольствие,
      не правда ли! На днях едем на курорт. Вот так и живём.
      До свидания. Ваша дочь Русалка".
     
     
   ГЛАВА ШЕСТАЯ, В КОТОРОЙ ПУТЕШЕСТВЕННИКИ ПОПАДАЮТ В БЕЗВЫХОДНУЮ СИТУАЦИЮ
     
     "Где-то за горами
     Есть страна Орнами
     Есть страна Орнами
     Снежная страна.
     
     Там живут орнами,
     Грустные орнами
     И жуют орнами
     Орехи огурцы" -
     -Распевали гномы, сидя в повозке.
     
     - Орехи, огурцы, - подпевал Дракон.
     
     - Цы, цы, цы, - вторила змея.
     
     - А-а-а-ааааа - раздался вдруг истошный крик.
     
     Дракон зацепился верёвкой за толстую ветку. Веревка натянулась и лопнула, повозка
     прочно застряла в ветвях раскидистого дуба и наши путешественники оказались в
     весьма незавидном положении. Дракон освободился от пут и улетел, его хвост
     предательски блеснул вдали в лучах заходящего солнца.
     
      - Караул! - Закричали друзья. - Помогите! Дракон, куда же ты? Вернись!
     
      Но Дракон уже был слишком далеко.
     
      - Что же нам бедным делать? - завздыхали гномы. - Вниз спуститься страшно,
     да и как же наша поклажа?
     
      - Как же подарки Полосатой Корове? - Забеспокоился Листопадный.
     
      - Как же мое с таким трудом возвращенное золото? - заохал Часовой. - Не
     можем же мы вот так всё взять и бросить.
     
      Гномы немного успокоились и расселись по веткам, грызя жёлуди. Не вкусно,
     но приходилось экономить припасы. Кто знает, сколько ещё дней и ночей придётся
     провести на этом дубе.
     
      - Давай, Часовой, - обратился к другу Яшка, - рассказывай одну из твоих
     чудесных историй. Самое время.
     
      - До того ли? - Возразил ему Часовой, - нам нужно подумать, как спуститься
     вниз.
     
     - Вечереет, - поддержал его Листопадный, - не лучше ли будет успокоиться и лечь
     спать, а завтра подумаем, как нам быть.
     Они улеглись в повозке на своих полках и уснули.
     Из разбудил запах жареного. Кот высунул нос наружу и промяукал:
     
     - М-ура! Мы спасены!
     
     - Что такое, что такое? - закричали гномы.
     
     - Мы на земле! М-ура!
     
     Путешественники высыпали на улицу, их взру открылась удивительна картина: на
     большом упавшем дереве сидел Дракон и уплетал жареного быка, громкое чавканье
     нарушало тишину утреннего леса.
     
       []
     
     
      - Дрыхнете, - проговорил он, смачно облизывая когтистые лапы, а я уже
     завтракаю.
     
      - Приятного аппетита! - друзья замерли в изумлении.
     
      - Что, думали, я не вернусь?
     
      - Да нет, - соврали гномы, - где был, что видел.
     
      - Сейчас доем и расскажу, - проговорил Дракон, обсасывая косточку.
     
      Гномы терпеливо ждали, глотая слюни. Наконец Дракон отбросил последнюю
     обглоданную кость и заговорил, огромные глаза хитро сощурись:
     
      - Интересно мне с вами, за свою жизнь я не испытал столько приключений.
     
     Он встал с дерева, чтобы размять затёкшие лапы и лениво произнёс:
     
     - Пожалуй, я продолжу путешествовать с вами, только, чур, больше свою турурукалку
     не заводите!
     
      - Это он про волшебную дудочку, - догадался Листопадный.
     
      - Вот именно, - подтвердил Дракон, - надоело слушать одни и те же мелодии.
     Поначалу это меня даже забавляло, но быстро надоело.
     
      - Хорошо, - закивали головами гномы. - Мы не будем больше играть на
     дудочке.
     
      - Вот и ладненько! - Сказал Дракон, потирая свои когтистые обмазанные
     жиром лапы. - Вот и договорились. Я слетаю, искупаюсь в озере. А вы пока обед себе
     сварите.
     
      Он прилетел под утро, когда все тихонько спали, и тоже развалился на
     травке чтобы немного вздремнуть.
      Утром все собрались у костра.
     
      - Друзья мои, - торжественно проговорил Дракон, то и дело, выпуская из
     себя струйку дыма, отчего он казался большой зелёной печкой с трубой. - Не знаю
     как вы, а я бы хотел пойти сегодня в цирк!
     
      - Цирк? - удивились гномы.
     
      - Да, я тут подслушал одну влюблённую парочку на берегу, они так были
     увлечены собой, что не заметили меня, представляете! Это были люди.
     
      - Люди! - воскликнули гномы от ужаса.
     
      - Ага, а что такого? - подтвердил Дракон, - Ну, так вот, слушайте дальше.
     Эти люди, - он сделал акцент на последнем слове, - говорили меж собой, что в город
     приехал цирк шапито. Ну, знаете, звери там всякие дрессированные, клоуны,
     воздушные гимнасты, карлики.
     
      - Карлики? - Часовой гном насторожился.
     
     - Ну, да, карлики, - добродушно продолжал Дракон, - вроде вас, только талантливее.
     Говорят, они умеют делать такие трюки, закачаешься! Вот бы посмотреть, а?
     Он стал похож на большого ребёнка предвкушающего радость похода в цирк.
     
      - Братцы, - воскликнул Часовой, - так ведь это же мои друзья из Золотого
     Орешка. Их когда-то похитили люди, помните, я вам рассказывал. Держат их в цирке,
     заставляют выполнять немыслимые трюки, да ещё и карликами обзывают.
     
      - Надо что-то делать, - зашумели гномы, - надо их спасать!
     
      - А я бы на их трюки посмотрел бы, - Дракон явно не понимал. - Это же
     здорово! Карлики акробаты, карлики укротители тигров или вот карлики клоуны, а! -
     он громко захохотал, стая птиц с писком вспорхнула с куста.
     
      - Хватит хохотать! - Возмутился Листопадный, - наши товарищи в беде, а ты,
     бессердечный гогочешь!
     
      - Ладно вам, - отмахнулся от них Дракон, - смешно же и он опять захохотал.
     
      Гномы собрались в круг и зашушукались:
     
      - Надо подлететь к цирку, когда представление будет в разгаре и выкрасть
     всех гномов, - предложил Листопадный.
     
      - Тогда нам придётся оставить в лесу поклажу и лететь налегке. - Сказал
     Часовой.
     
      - Лучше будет, если полетит кто-то один, а остальные останутся ждать здесь.
     
      - Ну и кто из нас полетит? - спросил Яшка. - Я бы с удовольствием, но,
     боюсь высоты.
     
      - Я тоже не смельчак, - отозвался Листопадный, - вот волшебный раствор
     сварить - это по мне, а кататься верхом на драконах, нет уж, увольте.
     
      - Ладно, я поеду, - вызвался Часовой, к тому же я многих из них знаю. Они
     мне доверяют.
     
      - Остаётся договориться с Драконом, - друзья повернули головы в его
     сторону.
     
      - Чего? - не понял тот, - всё ещё дуетесь на меня?
     
      - Ну что ты, дорогой Дракоша, - запел елейным голоском Листопадный, - мы и
     не думали сердиться, а если ты нам поможешь в одном деликатном деле. То и вовсе
     забудем про твой смех.
     
      - Это, в каком же? - Заинтересовался Дракон, - опять приключения?
     
      - Ну, да, именно!
     
      - Ой, как я всё это люблю! - обрадовался Дракон. - Ну не томи, рассказывай.
     
      - Мы решили вызволить гномов из плена.
     
      - Ах вы, хитрюги, - сказал Дракон и погрозил им пальцем, - хотите, чтобы
     они только для вас выступали!
     
      - Да как ты сме... - начал возмущённо Часовой.
     
      - Вот именно! - незаметно наступил ему на ногу Листопадный. - Пусть нас
     развлекают в пути, а потом, когда нам надоест на них смотреть, мы забросим
     циркачей в их родной город Золотой Орешек. Слышал о таком?
     
      - Ой, не слышал никогда, да и не важно, идея мне нравится. Завтра они дают
     первое представление, думаю завтра же, и проведём операцию по спасению бедных
     гномов, - Дракон театрально смахнул несуществующую слезу и лукаво улыбнулся. Гномы
     целый день обсуждали план побега, а потом уснули крепким сном.
  
    ГЛАВА СЕДЬМАЯ, В КОТОРОЙ МЫ ПОБЫВАЕМ В ЦИРКЕ
     
     Хозяином цирка был толстый лысоватый мужчина средних лет с вьющимися тёмными волосами и чёрными усами. Злые темно-карие глаза так и буравили каждого, с кем он разговаривал, словно он хотел просверлить в собеседнике дырку. Одевался он просто, в синий комбинезон и рубашку в красно-белую клетку. Рукава его рубашки были вечно закатаны до локтя, обнажая толстенные ручищи с увесистыми кулаками. Эти руки подошли бы больше какому-нибудь мяснику. Он носил большие коричневые ботинки со стёртыми до бела носками. Из кармана его комбинезона торчала плётка, которой он любил хлестать непокорных животных и которой частенько потрясал в воздухе, угрожая скорой расправой непокорным циркачам. Особенно он ненавидел мерзких карликов, как он любил называть их. Этот народец так и сновал у него между ног, вызывая неизменное раздражение. Он бы давно избавился от этих гномов, но именно этих клопов любила публика больше всего, поэтому Хозяин цирка не только не прогонял ненавистных карликов, но и несколько раз устраивал за ними погоню, когда те сбегали по пути из одного города в другой.
      Гномам поручалось делать самые сложные трюки, зависать под куполом цирка без страховки, делая немыслимые пируэты, ими выстреливали из огромной пушки вверх, и они должны были несколько раз перекувыркнувшись в полёте приземлиться точно на стоящий на арене батут, а затем подпрыгнув на нём сделать несколько замысловатых сальто. Они выступали также в номере вместе с обезьянами, которые больно кусались, когда на них не смотрел дрессировщик. Гномы даже выходили на арену вместе с тиграми и львами и бесстрашно катались на их спинах.
      Сегодня Хозяин цирка был в приподнятом настроении. В этом городе уже прошло пять представлений и все с аншлагами. Циркачи слушались беспрекословно. Публика валом валила на представления. Всё шло как нельзя лучше. Вечером он как всегда покричал на артистов и уселся на одно из свободных мест последить за ходом представления. Он всегда так делал, во избежание непослушания со стороны циркачей. Мало ли что этому народцу взбредёт в голову.
      Представление началось, публика тепло принимала артистов. Хозяин цирка сидел, раскрасневшись от удовольствия. Выступали гномы с номером " Воздушные гимнасты под куполом цирка". Гномы делали немыслимые кульбиты под самым куполом цирка. Публика замирала от страха при каждом новом прыжке акробатов и, ахнув при удачном приземлении гнома на перекладину, громко аплодировала.
      Вдруг, в дыру купола просунулась голова дракона. Публика ахнула громче обычного и замерла от ужаса. Хозяин цирка хотел, было прикрикнуть на своих подопечных, но увидев голову дракона, сам замер от ужаса.
     
      - Что это? - лихорадочно соображал он, - что это за номер? Мы так не договаривались.
     
      Он задрал вверх голову и увидел. Что дракон пролез в дыру и закружил над куполом цирка. На спине у него сидел какой-то незнакомый ему гном.
     
      - Так, подумал Хозяин цирка, - за моей спиной, приняли в труппу ещё одного карлика голодранца, да ещё с драконом. А не подумали, сколько эта махина съедает в день. Ну-ну. Посмотрим, на что эти дармоеды способны!
     
      Тем временем, гном, сидящий на драконе, спустил верёвку и прокричал цирковым гномам:
     
      - Цепляйтесь все за верёвку! Мы прилетели вас спасать!
     
      Вдруг он увидел, что один из артистов. Его закадычный друг Башмачный.
     
      - Башмачный, - что есть мочи закричал Часовой, - Это я, твой друг! Посмотри, это я!
     
      - Дружище. - Закричал в ответ Башмачный. - Как ты здесь, откуда?
     
      - Некогда объяснять. Цепляйтесь все за верёвку, мы вас спасём.
     
      - Братцы, - закричал друзьям Башмачный, нас спасут, цепляйтесь за верёвку и летим отсюда!
     
      Гномы зацепились за спущенную им веревку, и своеобразная гирлянда медленно полетела по кругу. Публика ликовала. Такого успеха эти стены не знали ещё никогда. Зрители повыскакивали с мест и громко хлопали. Хозяин цирка не мог ничего понять и улыбался от удовольствия, считая, хлопают именно ему.
      Дракон сделал несколько кругов и, вдруг, вылетел в дыру, зияющую под куполом цирка.
     
      - Куда? - Спохватился Хозяин цирка. - Куда вы? - Он выскочил как ошпаренный на улицу и погнался за драконом. Гномы смеялись в ответ корчили смешные рожицы.
     
     - Вернитесь, - кричал он, - вы слышали, какой был успех? - Я заплачу вам втрое.
     
      - Ты нам вообще ничего не платил, закричали в ответ гномы, - а ноль, умноженный на ноль, дает тоже ноль!
     
      - Я буду платить, вернитесь, - Хозяин цирка запыхался и, громко дыша, остановился. Он устал. - Вернитесь, - слабо прокричал он в последний раз и махнул безнадёжно рукой.
     
      Дракон летел и летел вперёд, оставляя позади город.Вскоре он приземлился в лесу, там, где расположились лагерем гномы.
     
      - Всё в порядке, - засуетились возле циркачей Листопадный и Велосипедный? - Как всё прошло?
     
      - Всё удалось! - Ответил ему Часовой, слезая со спины Дракона. - Всё прошло без сучка, без задоринки!
     
      - Познакомьтесь, - он махнул рукой в сторону своего старого друга. - Это мой обожаемый друг Башмачный.
     
      - Наслышаны, наслышаны о вас, - протянул ему руку Листопадный, - очень приятно познакомиться. - Я Листопадный, а это наш друг Велосипедный, но мы все его зовём просто Яшка.
     
      - Очень, очень приятно, - говорил Башмачный тепло пожимая друзьям руки, - я тоже наслышан о вас. - А это мои цирковые друзья, Черепичный, как вы догадываетесь, дома он перекрывал крыши.
     
      Черепичный картинно поклонился и вдруг перекувыркнулся через голову и встал на одно колено. Это был молодой гномом, одетый в блестящее синее трико и такой же колпачок.
     
      - Очень приятно, - улыбаясь во весь рот, проговорил он.
     
      - И нам очень приятно, - отозвались гномы.
     
      - А это, - Хрустальный, он вставлял окна в домах и делал хрустальные вазы.
     
      - Очень приятно познакомиться.
     
     Хрустальный подпрыгнул в воздухе и ловко заскочил на поваленное дерево, откуда тут же спрыгнул, сделав изящный шпагат. Это был гном средних лет, вероятно, что-то около восьмисот. Красное трико с вышитыми золотыми звёздами облегало его тело , голову украшал золотистый колпачок.
     
      - Из чего сделан твой колпачок? - тут же проявил профессиональный интерес Листопадный, - неужели люди тоже научились варить волшебный раствор?
     
      - Нет, - ответил Хрустальный, просто в ткань вплетены тонкие золотые нити.
     
      - А, вот оно как, - успокоился Листопадный. - А то я уж было подумал....
     
      - А это наша звезда, укротитель тигров и львов, наш обожаемый Карусельный.
     
      - Какое странное имя, что оно значит? - Спросил Яшка, пожимая Карусельному руку.
     
      - Он работал в Золотом Орешке в парке аттракционов, ну, знаете катание на котах, прыжки на дождевых грибах, качели с каруселями. - Ответил за Карусельного Башмачный.
     
      Карусельный был высоким стройным уже не молодым гномом. На нём была зелёная короткая куртка и жёлтое трико. Голова не была покрыта колпачком, наверно он потерял его в полёте. На Он был лыс и единственный из всех гномов, носил роскошную белую бороду и усы.
     
      - А, теперь понятно. - Сказал Яшка. - У нас тоже был аттракцион: катание на змее, вон она, лежит под елкой, - Яшка махнул в сторону змеи.
     
      Циркачи, возбужденно переговариваясь, разглядывали огромную змею, которая от такого неожиданного внимания засмущалась и спряталась под еловую лапу.
     
      - Дрессированная, - уважительно закивали головами циркачи. - Совсем как у нас в цирке.
     
      - А это Плюшечный гном, - представил его друзьям Башмачный, - он был когда-то превосходным пекарем и делал такие замечательные плюшки! - Башмачный проглотил слюну.
     
      На плюшечном гноме было надето небесно голубое трико и белый плащ, на голове он носил жёлтый колпак. Это был молодой весёлый гном. Он беспрестанно всем улыбался и всё время над чем-нибудь заливисто смеялся. Вот и сейчас, заметив, что его приятель сголтнул слюну, громко захохотал.
     
      - Очень рад со всеми познакомиться, - улыбаясь во весь рот, пожимал он путешественникам руки.
     
      - А это наш Кот, - Часовой хотел, было представить кота новым товарищам, но почему-то кот не отзывался. Гномы стали звать Кота и повсюду его искать. Но напрасно. Кота нигде не было.
     
      - Странно, - гномы растерянно переглядывались между собой, - куда он подевался.
     
      - Брысь, Брысь, Брысь, - стали они звать Кота, но в ответ только шелест листвы и вой ветра.
     
      - Пропал! Наш Кот пропал! - Запричитал Листопадный, какое несчастье! Как же я теперь буду запасать пух? Из чего я буду делать тёплые сюртучки для гномов? - Он горько вздохнул.
     
      - Да в город он пошел, - вдруг прошипела змея, - людей, говорит, давно не видел, соскучился.
     
      - По людям соскучился? - удивлённо переспросили гномы хором, - он, что с ума сошёл?
     
      - Говорит, пойду, погуляю, город посмотрю, в цирк схожу, - прошипела в ответ змея.
     
      - Да он рехнулся! - Ахнули гномы циркачи, а если его заметит Хозяин цирка и заставит работать на себя.
     
      - Что же это он ушёл, ничего никому не сказав? - Удивлённо проговорил Листопадный. - И вернётся ли?
     
      - Не знаю, - ответила змея и зевнув свернулась калачиком.
     
      - Что будем делать? - Спросил у товарищей Листопадный.
     
      - Подождём два-три дня, а потом отправимся дальше, здесь нельзя надолго оставаться, вдруг Хозяин цирка устроит за нами погоню.
     
      Весьма обеспокоенные они кое-как улеглись спать, но через час проснулись он внезапного шума. Что-то грохнулось о землю, разбудив всех птиц в округе. В темноте ничего нельзя было разобрать, кто-то из гномов закричал.
     
      - Спасайтесь, кто может! Это погоня!
     
      Гномы бросились врассыпную и попрятались за деревьями. Кто-то из них догадался зажечь факел, и в свете этого факела, они увидели странную карету, которая валялась разбитая, а возле неё трёх гномов. Один из них был явно Король, его тут же узнали все гномы циркачи. Он правил их страной и их городом Золотой Орешек. Рядом с ним прижавшись от страха, друг к другу стояли Королева и Принцесса.
     
      - Ваши Величества, - засуетились вокруг них гномы, - как вы здесь. Почему?
     
      - Ох, долго объяснять, а мы все проголодались, измучались и смертельно устали, - тихим голосом проговорил Король. - Расскажем всё завтра, а сейчас мы бы хотели немного перекусить и лечь поспать.
     
      - Нет ли у вас жареных фазанов или на худой конец, фу, - Король поморщился, говоря это слово, - кур, - брезгливо произнёс он.
     
      - Нет, Ваше Величество, - ответил ему Листопадный, - есть немного жареных грибов и чай из шиповника.
     
      - Давайте, что есть, - сказал, поморщившись, Король. - Всё-таки мы в дороге и не должны слишком привередничать.
     
     ГЛАВА ДЕСЯТАЯ, В КОТОРОЙ МЫ УСЛЫШИМ ИСТОРИЮ, ПРИКЛЮЧИВШУЮСЯ С КОРОЛЕВСКОЙ СЕМЬЁЙ
      Утром, едва проснувшись, гномы стали выпытывать у Короля, что же всё-таки с ними произошло.
      - Ну, слушайте, - сказал Король. Усаживаясь на широкий пень. Жила-была на свете очень любопытная принцесса. Она всюду совала свой нос. Король взглянул на Принцессу, от чего у той разгорелись румянцем щёчки. Принцесса подглядывала за придворными и слугами, за поварами и учителями танцев, даже когда ее отец-Король, то есть я, он многозначительно посмотрел на окруживших его гномов, которые расселись, кто, на чём и внимательно слушали. - Так вот Король, то есть я, проводил важные совещания, на которые не дозволялось являться даже Королеве, но Принцесса умудрялась проскочить незаметно и спрятаться под столом.
      Само собой разумеется, такое любопытство не прошло для нее бесследно. Очень часто Принцессе прищемляли нос в дверях, так что он со временем покраснел и стал похож на сливу, - он опять посмотрел на дочь и улыбнулся. - Уши у Принцессы от постоянного прислушивания выросли большими и сильно оттопыренными. Мы, Король с Королевой, Наши Величества, как ни старались, не могли отучить Принцессу подслушивать и подглядывать, дни шли за днями, а наша дочь так и не исправлялась.
      Но вот однажды ее любопытство сослужило нам добрую службу. Принцесса подслушала один очень важный разговор, который состоялся между моим братом и Премьер-министром. Они говорили очень тихо, почти шепотом, но наша дочь слышала каждое слово. Мой брат и Премьер-Министр готовили заговор. Они задумали, подумать только, - воскликнул король, отправить нас всех отдыхать к морю и там захватить нас в плен и продать вражескому Королю. А мой брат стал бы тогда королем! Какой наглец! Так ведь дело было? - Спросил Король у дочери.
     
      - Да, всё так и было, - ответила Принцесса. - А ещё он добавил, что назначит Премьер-министра Вице-королем и даже выдаст за него замуж свою единственную дочь мою кузину Фросю. На что Премьер-министр ответил, что, об этом он не просил. Но уж если мой дядя, так настаивает, то конечно, он с удовольствием женится на его дочери. "Хоть она и страшилище", - это добавил он про себя, совсем тихо, но я, всё же его расслышала, а вслух он сказал: "Она у вас такая красавица"!
     
      - Ой, до чего же ты болтлива, - засмеялся Король. - Дальше я расскажу сам. Ну, так вот, слушайте: Они решили объявить нас погибшими, мол утонули в море, а если мы вдруг случайно сбежим из плена, то они объявят нас самозванцами.
     
      - Я слушала и не верила своим ушам, - опять встряла Принцесса, - Какое коварство! И это мой родной дядя, которого я знаю всю свою жизнь. А Премьер-министр! Как он мог? Ведь он всегда клялся в верности отцу! Что же делать? Надо что-нибудь придумать. Я вернулась в свою комнату и всю ночь не могла сомкнуть глаз. Всё думала о том, что же мне предпринять, я думала тогда: "Если я все расскажу отцу, он, пожалуй, не поверит мне. А если расскажу матери, она поверит еще меньше, ведь я и сама бы не поверила, если бы не слышала все собственными ушами". Только под утро у меня в голове созрел план действий. Я вскочила с кровати, оделась, путаясь в вещах, кое-как умылась и помчалась к придворному Алхимику. Алхимик живёт в высокой башне на самом верху, подальше от любопытных глаз.
     
      - Знаем, знаем, - закивали головами гномы циркачи, - наслышаны про его чудеса.
     
- "А, это ты, любопытная Принцесса"? - сказал мне придворный Алхимик, отрываясь от котла, в котором что-то бурлило и дымилось. - "Пришла полюбопытствовать? А я сварил тебе лекарство. Оно вылечит тебя". "От любопытства"?- Спросила я. "Нет, такое лекарство не так просто изготовить. Эта микстура поможет сделать твой нос и уши нормальными", - ответил он. "Ах, до лечения ли сейчас! У нас готовится заговор. Я подслушала разговор дяди с Премьер-министром". - Я подробно пересказала все, что подслушала. "А ты ничего не перепутала"? - спросил меня тогда Алхимик, он весьма удивился, как я и предполагала, и не очень-то мне поверил. "Вот видите? Вы не поверили. Именно поэтому я не стала рассказывать отцу с матерью. Они тоже не поверили бы. Я думала, что вы поверите, ведь вы человек необычный",- сказала я Алхимику, я тараторила, потому что очень волновалась и спешила.
      "Думаю, ты говоришь правду. Я давно не доверяю Премьер-министру", - после минутного раздумья вдруг согласился со мной Алхимик. "Вы должны помочь", - уговаривала я старика. - " Вся надежда только на вас!" "А что, если я сделаю предсказание, напущу туману, напугаю Короля? Глядишь, он и передумает ехать к морю", - предложил выход старик, и я тут же согласилась с ним: "Вы уж постарайтесь! Заговор дело не шуточное!" Он улыбнулся, похлопал меня по плечу и сказал: "Хорошо. А сейчас выпей микстуру и иди к себе в комнату, как следует выспись. Вот увидишь, проснешься настоящей красавицей".
      Фу, какое же оно горькое было это лекарство, - сказала Принцесса окружившим её слушателям и поморщилась. - Вы себе не представляете! "А подслушивать было не горько? Ну-ка пей, не то на всю жизнь останешься с такими ушами и красным носом", - сказал мне тогда Алхимик, подавая склянку с жидкостью. Она была такого омерзительного цвета! Только такая смелая принцесса как я могла мужественно выпить эту гадость! - Говоря это, Принцесса гордо задрала нос. - Я допила лекарство и пошла спать.
     
      []
     
      - Ну не умница ли! - Восхищённо глядя на дочь, проговорила Королева. Помню, в то утро я разбудила её: "Собирайся, соня. Мы едем отдыхать к морю". "Как? Все-таки едем"? - вырвалось у Принцессы. "А, так ты уже и так все знаешь? Конечно, подслушала! да ты, и вижу, совсем не рада", - пожурила я дочь. "Ну что ты, мама, я конечно рада" - ответила она. "Что с твоим лицом? Да ты стала совсем красавица! И куда подевались уши-лопухи? Да и нос стал таким красивым. Погляди-ка!" - Я дала Принцессе изящное зеркальце. "Это все придворный Алхимик", - ответила Принцесса с удовольствием разглядывая себя в зеркальце. - "Это он сделал чудесное лекарство".
"Кстати, об Алхимике. Он с чего-то решил, что в поездке нас ждет какое-то несчастье. В кои-то веки собрались в отпуск и на тебе. Миллионы людей каждый год отдыхают у моря и ничего, а с нами, видите ли, непременно должно что-то случиться", - проговорила я, с удовольствием разглядывая свою красавицу дочь. "Но, мама, все эти люди не носят на голове короны", - возразила мне Принцесса. "И ты туда же! давай, собирай вещи", - я начинала на неё сердиться".
      - Как только дверь за мамой закрылась, я кинулась через черный ход в башню к Алхимику, - продолжала рассказ Принцесса. "Мне не удалось их переубедить. Твои родители не верят в предсказания", - сказал мне в ответ Алхимик и огорченно покачал головой. "Вы должны что-то придумать, иначе мы окажемся в плену у жестокого короля", - уговаривала я старика. "У меня есть одно средство. Надеюсь, это сработает. Нюхни-ка эту соль. Она совершенно безвредна, но на некоторое время сделает тебя больной. Хотелось бы надеяться, это остановит твоих родителей, думаю, они не поедут в отпуск", - говоря это, он протянул мне склянку с какой-то зелёной солью. Я храбро понюхала соль и сразу же слезы брызнули у меня из глаз. Голова отяжелела, а все тело покрылось большими красными пятнами. Я спустилась из башни и, пошатываясь, пошла во дворец. Мои ноги подкосились, и я упала на ковер в тронном зале. Тут же няньки засуетились: "Врача, лекаря"! Меня уложили в постель и надо мной начали колдовать врачи. "Ну что"? - волновались родители. "Ничего страшного, небольшая аллергия, но ехать ей не стоит", - отвечали лекари. "Мы тоже не поедем", - вздохнула мама. - "Наша девочка так больна". У меня затеплилась надежда, что всё получится так, как мы задумали, но тут в разговор встрял мой дядя: "Оставьте ее дома. О ней прекрасно здесь позаботятся", - начал он уговаривать родителей. "И в правду, стоит ли откладывать поездку", - поддакивал Премьер-министр. - "Чемоданы собраны, билеты куплены, места в гостинице забронированы". "Мы приглядим за девочкой. Поезжайте со спокойной душой", - успокаивал дядя. "Ах, даже не знаю", - вздыхала Королева. "О чем тут думать"? - настаивал Премьер-Министр. - "Поезжайте и ни о чем не беспокойтесь. Вот увидите, когда вы вернетесь, Принцесса будет совершенно здорова". "А я буду каждый день присылать вам письма", - уговаривал дядя. - "Я подробно опишу все, что будет происходить в ваше отсутствие".
"Решено!" - отрезал Король. - "Мы едем, и точка! Должны же и мы когда-то отдыхать. А за Принцессой здесь присмотрят. Вон у нас сколько докторов! Справятся"! Успокоенные родители к вечеру уехали, а я осталась один на один с заговорщиками. Ночью я прокралась в кабинет и затаилась за портьерой. Вскоре туда пришли дядя с Премьер-министром и еще какой-то человек в малиновом пиджаке. "Наверное, иностранец", - почему-то подумалось мне тогда. И действительно, незнакомец говорил с сильным акцентом: "Значит, Король с Королевой отправились в отпуск"? "Да. Мы позвали Вас, чтобы вы тонко, через надежных людей передали вашему Королю эту информацию. Вот их местонахождение", - Премьер-Министр ткнул пальцем в карту. - "Курорт называется "Затерянный рай". Он оправдывает свое название. Место довольно пустынное, и ничего не стоит выкрасть оттуда нашу "сладкую парочку".
"Дело деликатное. Быстрое исполнение не обещаю. Сколько они там пробудут?" - спросил иностранец. "Целый месяц", - ответил ему дядя. "Сколько вы мне заплатите за работу?" - поинтересовался незнакомец. "За ценой не постоим. Вот ваш задаток. Остальное получите после окончания операции", - ответил ему дядя. На этом разговор был окончен. Компания разошлась, а я побежала к Алхимику. "Они все-таки решились! Они наняли шпиона", - задыхаясь, говорила я. - "Скоро сведения попадут к врагу. Все пропало!" "Ещё не всё! Мы здесь, и обязательно помешаем коварным планам", - пытался успокоить меня Алхимик. "Но как? Шпион уже в пути!" - в отчаянье кричала я. "Алхимик я или нет? Я еще кое-что могу!" - воскликнул старик и потряс кулаками, - "Извини, но ты должна уйти". "Почему, разве мы не друзья?" - удивлённо спросила я. "Мы, алхимики, тщательно оберегаем свои секреты от посторонних. Даже книги у нас необычные. Вместо букв там картинки-символы", - тихо ответил он. "Зачем?" - я сгорала от любопытства.
"А чтобы такие любопытные, как ты, случайно не наделали бед", - ответил он.
      Я хотела, было подглядеть за Алхимиком, но тот что-то поджег, и перед дверью завис серый туман, так что уже ничего нельзя было разобрать. Разочарованная, я пошла спать. Наутро, чуть свет, я вскочила и побежала в башню. "Ты очень кстати", - приветствовал меня Алхимик. - "Сегодня ночью я синтезировал чудесный порошок. Я распылю над тобой горстку этого порошка, и твоя мать увидит тебя во сне. Расскажи ей, какая опасность грозит им. Пусть немедленно возвращаются домой". - С этими словами Алхимик обсыпал меня чудесным порошком.
     
- Я увидела свою дочь во сне, - продолжила рассказ Королева, громко вздыхая. - Сон был нехороший, поэтому наутро я рассказала Королю все, о чем говорила наша дочь во сне. "И ты веришь такой ерунде?" - рассмеялся мой муж. - "Ты, наверно, переела вчера пирожных. Вот и снится всякая всячина. Посмотри лучше, что пишет брат. У них все в порядке. Наша дочь выздоровела, да и в королевстве дела идут отлично. Почему мы должны прерывать такой чудесный отдых?"
     
- Мы с Алхимиком подождали два дня и поняли, что средство не подействовало. - Сказала Принцесса, глядя на родителей. "Надо придумать что-то другое", - проворчал Алхимик. - "Иди к себе, а утром приходи в башню". Я так и сделала. Я больше не пыталась подглядывать за работой старика, зная, что это совершенно бесполезно. К утру средство было готово. "Проходи, проходи", - говорил мне Алхимик, - "все готово. Я синтезировал эликсир. Если ты его выпьешь, то перед твоим отцом возникнет мираж. Он увидит тебя. Расскажи ему об опасности. Надеюсь, это подействует сильнее, чем сон".
      - Когда я увидел мираж, то решил, что перегрелся на солнце, - продолжил рассказ Король. - "У меня, наверное, солнечный удар. Надо поменьше загорать".- Подумал я тогда. Как я был беспечен! Эти курорты! На них расслабляешься, и всё кажется радужным.
     
      - "Опять мое средство не подействовало, - волновался Алхимик. - Придется придумать радикальное средство, - рассказывала дальше Принцесса. - На этот раз Алхимик трудился три дня и три ночи. Я начала за него беспокоиться. "Еще не готово", - каждое утро кричал старик из-за двери, - "приходи завтра". Наконец, работа была окончена. Я с трепетом вошла в лабораторию. "Что это?" - ахнула я. - "Что это за чудовище?" "И вовсе не чудовище. Это летательный аппарат, сядешь в кабинку, и будешь крутить педали. Чем быстрее будешь крутить, тем скорее доберешься до родителей, давай, помогай тащить его на крышу. Раз другие средства не подействовали, полетишь сама и расскажешь все, как есть. В доказательство покажешь вот это волшебное зеркальце. Если на него упадет луч солнца, он отразится, и на стене возникнет изображение. Вы увидите все, что будет происходить во дворце. Ну, давай, лети", сказал мне старик и смахнул набежавшую слезу. - "Держи курс по солнцу". Я хоть и до жути любопытна и мне, конечно же, хотелось полететь, но когда я оказалась в воздухе, то страшно перепугалась. " Крути педали", - кричал с крыши Алхимик. Я мужественно справилась со страхом, и вскоре мне даже понравилось летать.
     
      - Как мы тебя понимаем! - заулыбались гномы, - нам тоже очень нравиться летать.
      - Внизу проплывали города и деревни, но больше всего меня удивило большое количество леса. Оказывается, наша страна такая зеленая. Гномы внизу были, словно муравьи, маленькие. Многие из них замечали меня и показывали в мою сторону пальцем. Наконец показалось побережье, а затем и курорт "Затерянный рай". Увидев меня на летательном аппарате, папа всплеснул руками: "Опять мираж! Но ведь я почти не бываю на солнце!" "Я не мираж, я твоя дочь!" - сказала я, когда приземлилась. - "Я прилетела предупредить об опасности". "И ты туда же! Да что, собственно, происходит? Брат пишет, что у них все в порядке", - упрекал меня папа, он всё ещё мне не верил. "Ах, в порядке! Тогда смотри". - Я вынула волшебное зеркальце. На стене появилось изображение Тронного зала. Там как раз шла церемония коронации новоиспеченного Короля. Придворные были в печали. Им только что сообщили о гибели Короля с Королевой и о таинственном исчезновении Принцессы. Новый король был доволен. Он сразу же начал раздавать новые должности. Перво-наперво он назначил Премьер-министра Вице-королем, разумеется, с прибавкой жалованья и торжественно объявил о предстоящей свадьбе своей дочери с только что вступившим в должность Вице-королем. "Какое бессердечие", - шептались придворные. - "Наш любимый Король только что скончался, а этот пижон объявляет о свадьбе". " Умерьте улыбку, Ваше Величество, люди вами не довольны", - шепнул Премьер-Министр на ухо Королю. "Какое мне до них дело! Сегодня мой день!" - был ответ Короля-самозванца. "Он глуп, как я раньше этого не замечал?" - пошипел Вице-король. - "Когда я женюсь на его дочери, то найду способ убрать папашу с дороги, а сам сделаюсь Королем".
- Я стоял перед стеной, смотря на изображение, и сжимал кулаки. - вспоминал с содроганием Король - Как он мог? Я так доверял ему, ведь он мой брат! Какое коварство!
      - Мы не можем вернуться домой, папа. Нас объявят самозванцами. Наверняка вскоре сообщат и о моей гибели", - сказала Принцесса.
     
      - А мы не поверили вещему сну и миражу, - вздохнула Королева. - Я чувствовала, что за этим что-то стоит, но ведь всегда надеешься на лучшее.
     
      - В этот момент папа заметил в море корабль. На мачте гордо реял вражеский флаг. Помнишь, папа?
     
      - Да уж, как не помнить! - ответил Король.
     
- "Это за нами!" - воскликнула я тогда. - "Дядя выдал ваше местонахождение противнику. Если мы не поторопимся, то попадем в плен". "Что же нам делать?" - засуетилась мама. - "Ведь мы не успеем убежать, и корабля у нас нет". "Перестань волноваться", - успокаивал папа. - "Дочка, как ты думаешь, сможет ли твой летательный аппарат выдержать нас троих?" - спросил он у меня тогда. "Думаю, сможет",- ответила я. "Выбора нет, летим!" - прокричал папа". Они с мамой быстро привязались к крыльям, а я заняла место в кабине. Каково же было удивление матросов на корабле, когда странная штуковина вдруг взлетела. Они растерялись и, открыв рты, смотрели вслед. Первым опомнился Капитан: "Что вы стоите? Стреляйте! Поднять паруса! В погоню! За ними!" Но куда там! Я крутила педали с такой быстротой, что вскоре разбойники превратились в маленькую точку, а затем и вовсе скрылись за горизонтом.
     
      - Но этой ночью, когда мы пролетали над этим лесом, что сломалось в волшебном аппарате, - закончил рассказ дочери Король, - он упал. Так мы оказались здесь.
     
      - Это большая удача, что вы оказались с нами, - сказал Листопадный, - мы как раз держим путь в Золотой Орешек. Мы собираемся отвезти домой наших новых друзей.
     
      - А что с ними произошло? - спросил Король. - Почему они здесь?
     
      - Их угнали в рабство люди, когда разорили Золотой Орешек и украли бриллиант Гнома Алмазные Глаза.
     
      - Да, мне ли не знать эту печальную историю, - сказал Король, - мы до сих пор не можем оправиться от перенесённого потрясения.
     
      - Да, - вздохнул Листопадный, - но мы хотя бы освободили гномов из рабства.
     
      - Ура! Ура! Ура! - Закричали гномы. - Ура нам всем!
     
      - Завтра полетим в Золотой орешек, - сказал друзьям Листопадный, укладываясь на ночлег. - Больше нельзя ждать. Если Кот не вернётся к утру, значит, полетим без него.
     
      - Правильно, - поддержал его Часовой, - мало ли что Хозяину цирка взбредёт в голову. Вот только найти бы Кота...
     
      - Вот именно, - подхватили гномы циркачи, - вы себе не представляете, какие у него злые псы!
     
      - Ну, давайте все спать, - зевнул Яшка, - завтра, всё завтра.
     
  
    ГЛАВА ДЕВЯТАЯ, В КОТОРОЙ НАШИ ПУТЕШЕСТВЕННИКИ СПАСАЮТ ПОНИ И СОВЕРШАЮТ ПЕРЕВОРОТ
     
     
     Утром, зевая и потягиваясь, гномы засобирались в дорогу.
     
     - Скорей, - услышали гномы истошное мяуканье, - помогите!- Что случилось? - заволновались гномы, испуганно переглядываясь, - кто так истошно вопит? Может быть, за ним гонится свора собак?
     
     - Скорей, - умоляюще прокричал Кот, - за мной, помогите ему!
     
     Гномы со всех ног бросились за Котом, который указывал им дорогу, мягко ступая лапками по ковру изо мха.
     
     - Сюда, - указал он, - к болоту.
     
      Гномы выбежали к небольшому болотцу, которое в густой траве не сразу и заметишь. Из трясины торчала голова несчастной лошадки пони, которая изо всех сил пыталась выбраться из болота, но чем больше она барахталась, тем глубже увязала.
     
      - Это же наша цирковая пони Матильда! - закричали гномы, - как ты здесь оказалась?
     
      - Некогда спрашивать, - скомандовал Листопадный, развязывая свой золотой шарф. - Игого-го-го-гоо, - прокричал он испуганной пони, бросая ей конец шарфа, что означало: "Держись за него зубами". - А мы давайте все тянуть.
      Гномы уцепились за другой конец шарфа и стали изо всех сил вытягивать пони из трясины. Но пони хоть и маленькая лошадка, но для наших гномов она как для людей слон. Попробовали бы вы вытянуть слона! Гномы тянули, но пони ни на сантиметр не сдвинулась.
     
     - Надо подложить ей под бока ветки, - предложил Яшка, - я мигом.
      Он притащил огромную ветку и просунул её под пони.
      - Теперь тяните! - Закричал он друзьям, - Тяните изо всех сил, а я буду подпихивать под пони ветку.
      - Раз, два, - скомандовал Листопадный,
     - Мы не тужим.
     Три, четыре,
     крепко дружим.
     Пять, шесть,
     сейчас бы поесть.
     Семь, восемь,
      пони просим.
     Девять, десять,
     грязь помесим.
      Они тянули пони, держась за золотой шарф, но тонкая ткань, выделкой и качеством которой так гордился Листопадный, треснула и порвалась. Гномы с шумом попадали на траву, кувыркаясь и сминая друг дружку. Пони не сдвинулась ни на йоту.
      - Забавно, - раздался сзади голос Дракона, развлекаетесь тут, а меня не позвали.
      - Ну, что вы, многоуважаемый Дракон, - вежливо ответил ему Листопадный, вставая с живота Часового и отряхивая свой великолепный золотой сюртучок. - Мы просто поспорили с друзьями, выдержит ли мой шарф, - он помахал оторванным куском ткани перед носом Дракона. - Выдержит ли он такой нагрузки.
      - Ну, и? - полюбопытствовал Дракон.
      - Ну, и я проиграл, - неподдельно вздохнул Листопадный.
      Гномы молчали и ждали, что же будет дальше.
      - А это что ещё за диковина? - спросил Дракон вытащив пони из болота и держа её брезгливо двумя лапами? - Для лошади она вроде бы маловата, для собаки большевата.
      - Это наша дрессированная пони, - ответили цирковые гномы. - Что мы ей прикажем, то она и делает.
      - Фу, - поморщился Дракон, - да она же вся грязная и в тине, - он поставил пони на землю и отряхнул свои лапы. - Иди, помойся, грязнуля, - проорал он ей в ухо, а то не возьму тебя на борт!
      - Иго- гда, - пролепетала спасённая лошадка, - я мигом, - И она помчалась к реке мыться.
      - Так, - сказал Листопадный, - сейчас она вернётся и отправляемся. - А, кстати, Кот, где ты её нашёл?
      - По пути расскажу, поехали, - деловито отозвался Кот.
      Наконец, все уселись в повозку, пони крепко привязали сзади, так что она летела как птица, только крыльев не хватало. Поскольку это была цирковая лошадка, то она ничего не боялась и полёт перенесла с удивительным спокойствием. Видели бы вы как взлетали вверх её задние ноги, вот зрелище! Она бултыхала ими, словно плыла по воде, а передними ногами загребала воздух. Ой, как ей всё это нравилось! Свобода! Полёт! Что ещё нужно пони?
      А в повозке Кот рассказывал свою страшную, как он выразился, историю, но гномы почему-то всё время хохотали, пока он её пересказывал.
      - Ну, слушайте. Пошёл я в город. Давно в городе не бывал, по людям соскучился.
      - Ха,ха,ха, - заливались гномы, - ой шутник! По людям он соскучился, ну и смехота!
      - Иду себе по улице, разговоры слушаю. Люди ведь и не догадываются, что я их понимаю. Слышу, одна торговка на рынке говорит другой товарке, что цирк сегодня уезжает, потому, что на представления больше никто не ходит.
      - Почему? - Хитро улыбаясь, спросили Кота цирковые гномы.
      - Потому, что во время вашего побега несколько животных пустились наутёк, видимо они очень испугались Дракона.
      - Ха, ха, ха, - покатились со смеху гномы. Пока Хозяин цирка гнался за нами, его звери разбежались! Ой, так ему и надо, вот умора!
      - Это ещё не всё, - продолжал Кот, - после того, как животные разбежались, циркачи заявили, что не желают больше работать на хозяина цирка, а создают свой собственный цирк и уезжают из города. Торговка так живо передразнивала Хозяина цирка, его крики и гримасы, когда он узнал эту великолепную новость, что я сам едва сдерживался от смеха. - Вспоминая это, Кот громко захохотал, держась за свой толстый, пушистый живот. - Видели бы вы, как она изображала его злость!
      - И где он теперь? - спросил Часовой.
      - Убежал куда-то, говорят, поехал жаловаться в министерство культуры, да какое там! Кому он там нужен? Да и на кого жаловаться? Сам во всём и виноват.
      - Ох, и повеселил ты нас, Кот. - Погладил его по шёрстке Листопадный. Тебя пора чесать, зарос совсем. - Деловито добавил он.
      - Потом, всё потом, - ответил довольный Кот. - Так, что, друзья мои, тиран получил по заслугам!
      - А где ты нашёл пони? - Спросил один из циркачей.
      - Так в болоте же, - ответил Кот, - не привыкла ваша пони к дикой жизни, леса никогда не видела, вот и провалилась.
      - Если бы не Дракон, - ужаснулся Листопадный, - бедная животина утонула бы.
      - А как мы про него сразу не вспомнили? - Удивился Яшка. - Ведь решение лежало на поверхности!
      - И, правда, - согласились гномы, - как-то сразу и не подумали про него. Тянули и тянули.
      - И шарф мой порвали, - тихо проговорил Листопадный, - ну, да ничего, сделаю себе новый, а этот аккуратненько зашью, и ничего не будет заметно. - Он достал нитки с иголкой и принялся за работу.
      Поздно ночью, когда все давно спали, Дракон подлетел к городу и, покружившись немного, приземлился на высокую башню. От неожиданного толчка все путешественники проснулись и вышли из повозки. Пони, почуяв под ногами твёрдую почву, тихо заржала.
      - Тсс, - цыкнул на неё Король, - Тихо всем, мы на башне Придворного Алхимика. Все организованно спускаемся с крыши внутрь здания, и не шумите! А то всё испортите! Помните, что гномы в этом городе думают, что нас: Наших Величеств нет в живых.
      У гномов было совсем другое настроение. Они, кувыркаясь и барахтаясь, хихикая и улыбаясь спустились внутрь башни.
      - Ты отдавил мне ногу! - Шептал Яшке Листопадный, - я отдавлю тебе за это твою. Дай сюда, а то поссоримся!
      - На, - храбро подставил ножку Яшка, негромко смеясь, при этом. - Дави!
      - Вот тебе! - Сказал Листопадный мягко ступая на ногу другу, - теперь мы не поссоримся.
      - Ага, - ответил Яшка. - Где мы?
      В помещении было тихо и темно. Гномы принюхались. Пахло чем-то незнакомым. Не то травами, не то химикатами.
      - Стойте здесь, - прошептал Король, - Я найду Алхимика, должно быть, он ещё не спит. Огонь не зажигать, громко не разговаривать, мало ли что. Так что цыц!
      Он пошел на ощупь искать выход из комнаты, гномы затаили дыхание. Обстановка в башне нравилась им всё меньше и меньше. Хотелось спать и они по очереди тихо зевали, прикрывая ладошками рты. Король ушёл час назад и всё не возвращался. Королева не находила себе места и то и дело толкала кого-нибудь из гномов в бок и шептала.
      - Не слышишь? Ничего не слышишь? И я нет.
      А в это время Король разговаривал в другой комнате башни с Алхимиком
     
      - Ну, наконец-то, Ваше Величество! Я уже не надеялся Вас увидеть. - Воскликнул Алхимик, увидев Короля. Старик утер слезу. - Я грешным делом подумал, что вас взяли в плен.
     
      - Ну-ну! - похлопал его по плечу Король. - Все обошлось. Если бы не Принцесса, - сидеть бы нам сейчас в тюрьме. - Большое спасибо и вам, мой драгоценный учёный! - Король пожал Алхимику руку. Сколько вы нас пытались предупредить, а мы всё не верили, - Огромное спасибо. - Он горячо обнял Алхимика.
     
      - Рано радоваться, - выпутывался старик из царских объятий. - Мы еще не победили. У нас тут творятся страшные дела. Теперь всем заправляет Вице-король. Вы его знаете, это бывший Премьер-Министр. Всюду шныряют его шпионы. Они и ко мне пытались заявиться, да я пугнул их хорошим привидением. Думаю, они больше не сунутся. Так что в башне пока самое безопасное место.
     
      - Я тут не один, - сказал Король уже спокойнее, со мной целая свита гномов, пойдёмте я вас с ними познакомлю. Они взяли в руки фонари и пошли в ту комнату, где притаились наши друзья.
     
      - Знакомьтесь все, - представил Король своего придворного - это и есть знаменитый Алхимик.
     
      Гномы поздоровались и тихо отошли в сторонку. Они побаивались всяких колдунов.
     
      - Что будем делать? - спросил у всех Король.
     
      - Бороться! - в голос ответили они.
     
      - Я спрячу вас всех в башне, - сказал присутствующим Алхимик, - а завтра подумаем, как нам быть.
     
      - У нас на крыше башни сидит Дракон, - как с ним быть?
     
      - Отвяжите его, пусть пока летит в лес. Если он нам понадобиться, я найду способ, как его сюда вызвать. А пока ночь, пусть улетает.
     
      Листопадный отвязал Дракона и сказал ему, что тот пока может лететь, но возможно скоро начнутся самые настоящие приключения, которые никто, особенно Дракон не захочет пропустить. Под покровом ночи Дракон улетел в ближайший лес и спрятался там.
      Между тем, разведка нового короля донесла, что Королю с семьей удалось бежать.
     
      - Глупцы! - кричал Вице-король, сжимая кулаки. - Я дал им все карты в руки, а они загубили такую операцию. Придется заняться всем самому.
     
      С этого дня шпионы с особым усердием проверяли жителей королевства. Особенно ужесточили контроль на границе. Король ввел в обращение паспорта, которые полагалось иметь всем жителям страны от мала до велика. При выдаче паспорта тщательно проверялась личность, а королевские художники зарисовывали портреты всех жителей. Очень скоро паспорта были у всех, но это не помогло. Король с семьей до сих пор не был найден. Вице-король кипел от злости, ругал шпионов, на чем свет стоит, и придумывал новую хитрость:
     
      - А что, если мы ускорим приготовления к свадьбе, назначим день, прикажем явиться всем жителям Королевства на торжество. Неужели Король не придет посмотреть на свадьбу своей племянницы. Семейка попробует затеряться в толпе, тут-то мы их и схватим.
     
      Начались приготовления к свадьбе. Придворному Алхимику приказали наделать эля, ведь на свадьбе будет все Королевство.
     
      - Удача сама плывет к нам в руки! - радовался Алхимик. - Уж я наварю им такого эля, от которого самозванцам не поздоровится.
     
      Торжество близилось. Вице-король, предвкушая близкую победу, втайне радовался. Невеста его совсем не интересовала, тем не менее, он не забывал расточать ей льстивые комплименты:
     
      - Моя Королева!
     
      - Принцесса, - поправляла она, краснея.
     
      - Для меня вы Королева! Как вы восхитительны, как лицу вам новый колпачок! "Век бы тебя не видеть", - добавлял он про себя.
     
      Утро свадьбы настало. Люди съезжались со всех сторон. Повара жарили и парили всю ночь. Невеста в ослепительном платье вышла под руку с отцом. Народ приветствовал ее громкими криками. Затем появился жених, и церемония началась. После венчания молодые вышли к народу. Их обсыпали лепестками роз. Люди кричали поздравления. Затем зажгли фейерверки. К жениху все время подходили шпионы и докладывали, что ни Короля и Королевы, ни Принцессы среди приглашенных гостей нет. Фейерверк угас, и многочисленные официанты понесли угощения. Вот тут-то все и началось. Напитки, сделанные придворным Алхимиком, были не совсем обычными. Испив такого эля, гном вдруг начинал читать мысли других. Поднялся страшный шум. Гномы узнали, о чем думает их Король, и особенно Вице-король Гномы поняли, что среди них полно шпионов. Принцесса-невеста прочла мысли своего жениха и поняла, наконец, зачем он на ней женился. Она запустила в него бокалом. Король же надавал зятю пощечин:
     
      - Так ты хотел меня уничтожить, а сам сесть на мое место!
     
      Кульминацией свадьбы было появление на торжестве настоящего Короля и Королевы, а также их дочери в карете запряженной Драконом. Народ, увидев Дракона бросился врассыпную, но когда люди разглядели, кто сидит в карете, то вернулись на площадь. Конечно, все сразу поняли, как их жестоко обманули:
     
      - Наш Король жив! да здравствует Король! - кричала толпа. - Самозванцев под суд! - скандировали они.
     
      Король был человеком добрым и просто издал указ о том, чтобы горе заговорщики к утру покинули Королевство навсегда. Те с радостью унесли свои ноги, ведь они думали, что будет хуже.
      Народ ликовал до утра.
  
   ГЛАВА ДЕСЯТАЯ, В КОТОРОЙ МЫ ОПЯТЬ ОКАЖЕМСЯ В ЦИРКЕ
     
      Наутро довольный Король собрал всех путешественников у себя во дворце.
     
      - Ну, друзья мои, какую вы хотите награду?
     
      - Ну, что вы, Ваше Величество, - выступил вперёд Листопадный, - мы были рады вам помочь, а вот наши друзья циркачи хотели бы вас кое о чем попросить.
     
      - Да, - сказал Башмачный, - мы наверно больше не сможем вернуться к нашим ремёслам: цирк захватил наши души целиком. Поэтому мы хотели бы вас попросить поспособствовать открытию цирка в нашем городе.
     
      - Ну что же, - ответил Король. - Я с огромным удовольствием выполню вашу просьбу. Цирк будет в Золотом Орешке!
     
      - Ура, ура, ура! - закричали гномы, побросав свои колпачки в воздух, хоть это было совсем не по этикету.
     
      Вскоре в центре Золотого Орешка вырос прекрасный цирк. Перед премьерой, циркачи зашли передать нашим путешественникам приглашения на представление и увидели змею, которая мирно спала в корзине.
     
      - Какая чудесная змея, воскликнул Башмачный, словно увидел её впервые. - Вот бы нам такую в цирк.
     
      - А вы спросите у неё самой, захочет ли она к вам пойти, предложил Листопадный, - она у нас привередливая.
     
      - Дорогая змея! - Обратился к рептилии Башмачный, - не будете ли вы так любезны, поработать в нашем цирке. У нас всегда весёлая публика, сытная еда и хорошая кампания.
     
      - По правде говоря, прошипела в ответ змея, - мне порядком надоело это путешествие. Меня укачивает в полете, и я вынуждена всё время спать. Поэтому я не вижу никакой причины отказать вам в вашей любезной просьбе и с удовольствием останусь в цирке. Надеюсь, добавила она, выползая из корзины, - вы не часто гастролируйте, а то я плохо переношу дорогу.
     
      - Мы вообще не планируем гастролировать, - ответил ей Башмачный.
     
      - Ну, тогда я остаюсь, - прошипела змея и поползла вслед за Башмачным, который на ходу ей объяснял, в чём же будет состоять их номер. Змея должна будет заползти на перекладину под куполом цирка и раскачивать на хвосте гнома, который выполнит опасные сальто в воздухе.
     
      - Ну, это интереснее, чем катать на спине гномов, - довольно ответила змея.
     
      Кот, было, тоже порывался остаться служить в цирке, но когда представил, что на его спине будут каждый вечер кататься по пять гномов, при этом, жонглируя, быстро охладел к цирку и согласился выступить лишь на премьере, о чём в афишах было тут, же объявлено:
     
      " Только один раз! Только у нас! Спешите видеть! Дрессированный кот и наездники жонглёры!
      Второго раза не будет! Кот из Китая проездом, здесь на гастролях! "
     
      Коту афиша понравилась, и он прихватил одну с собой на память.
     
      - Вот не знал я, - довольно мурлыкал он, сворачивая афишу в трубочку, - не знал, что я родом из Китая. Спасибо. Добрые гномы раскрыли мне глаза. То-то я удивляюсь, что у меня такие прелестные раскосые глаза. - Он удовлетворённо спрятал свёрнутую афишу в свой походный сундучок. - Будет что показать моим будущим котятам, - пробурчал он себе под нос, улыбаясь сквозь пушистые усы.
     
      Премьера состоялась в назначенный срок. Гномы-циркачи блистали. Кот был великолепен в своей огненно-рыжей попоне. Он катал на своей спине поочерёдно каждого из артистов, которые виртуозно проделывали умопомрачительные кульбиты и ловко жонглировали. Зрители, похоже, решили сегодня отбить себе ладони. Они долго не отпускали Кота со сцены, заставляя его в пятнадцатый раз кланяться. Наконец, его спасла пони, которая эффектно выбежала не арену и прогарцевала по кругу на задних ногах. Кот, пятясь, ушел за кулисы, где долго не мог отдышаться.
     
      Затем на арену выскочили клоуны в смешных одеждах с ярко красными круглыми носами и рыжими париками на головах. Клоуны шутили, публика хохотала.
      Следующим номером был трюк со змеёй, которая вползла по шесту на самый верх и зависла под куполом, перекинувшись через огромное кольцо, подвешенное на крепком канате. Один из акробатов подпрыгнул на батуте, расположенном внизу на арене, его руки цепко схватились на лету за змеиный хвост. Публика замерла от страха. Кто-то приглушённо ахнул. Змея подкинула акробата вверх, так что он вылетел под самый купол, а затем ловко поймала его кончиком своего хвоста. Публика взорвалась аплодисментами.
     
      - Вот это настоящий успех, - толкнул в бок Листопадного Яшка. - Ради этого стоило спасти наших друзей из плена. - Я чувствую, что часть этих аплодисментов принадлежит и нам.
     
      - Да, - ответил Листопадный, - но, похоже, что нашему другу Коту это не очень-то по душе. А ведь сначала он тоже хотел веселить публику.
     
      - Это только сначала кажется, что жизнь циркачей сплошной праздник, - подхватил разговор Кот, - а что после представления у меня, например, болит спина, никто и не догадывается. Нет, цирк, явно не для меня, - добавил он, с любопытством выглядывая из-за кулис.
     
      - А вот нашей змее, похоже, нравиться, - сказал Листопадный, - смотрите, какая у неё довольная морда!
     
      - И правда, - согласился с ним Кот, - похоже, она нашла своё место под солнцем.
     
      - А куда мы полетим после премьеры, - спросил друзей Листопадный. - Надо у кого-нибудь разузнать точную дорогу.
     
      - Слушайте, - вдруг спохватился Часовой, - Мы не можем заявиться к Полосатой Корове с Драконом. Она до смерти перепугается и сбежит от нас подальше в лес.
     
      - Да тише ты, не мешай смотреть, - прервал его размышления вслух Яшка, - смотри что делают.
     
      Под куполом разворачивалось представление. Змея теперь жонглировала тремя гномами, Которых она по очереди подкидывала вверх.
     
      - Что вытворяют, - ахнул Часовой, - Это же мой друг Башмачный сейчас полетел в воздух, а ведь я знал его как прекрасного обувщика! Чудеса! Нет худа без добра. - Добавил он, глядя вверх. - Знал ли мой друг до плена, что он способен на такое? Конечно, нет. Сидел себе в своей норке мастерской, тачал башмаки, и думать не думал ни о каком цирке, а сейчас, смотрите, он звезда!
     
      - Жалко только, - проворчал Часовой, - что мы остались без змеи, но у нас есть Дракон, - подбодрил он сам себя, - он намного лучше.
     
      - Да, - вздохнул Листопадный, - только ведь ты прав, друг Часовой, - мы не можем вот так запросто прилететь на нём к Полосатой Корове. Надо что-то придумать.
     
      - Давайте подумаем в пути, - предложил Кот, - в пути всё равно делать нечего, знай себе думай, а здесь мы будем развлекаться.
     
      На следующий после премьеры день наши друзья засобирались в дорогу.
      - Пора нам уже попасть, наконец, в гости к Полосатой Корове, - сказал поутру Листопадный своим друзьям, которые сладко потягивались в мягких и пуховых королевский кроватях.
      Гномов и Кота поселили в роскошных дворцовых апартаментах, предназначенных для самых дорогих гостей Короля. Наши друзья расположились с шиком. Их кормили теми же блюдами, что и королевскую семью, они посещали приёмы и балы, на которых веселились и плясали от души. К ним часто приходили по вечерам в гости их новые друзья циркачи, вместе они пили чай и вспоминали свои недавние приключения. Но, пора и честь знать. Гномы тепло попрощались со всеми и взобрались на крышу башни придворного Алхимика, где как вы помните, остались их повозки с вещами.
      - Яшка, зови Дракона, - попросил Листопадный.
      Раздался звук волшебной дудочки.
      - Зачем звали? - прогремел знакомый бас.
      - Мы, собственно, - ответил Листопадный, - собираемся путешествовать дальше. Ты с нами?
      - Ну, конечно, я с вами, - сказал довольный Дракон, спускаясь на крышу, - я уже соскучился по приключениям. А давайте опять слетаем к тем глупым великанам, то-то будет потеха!
      - Нет, дорогой наш Дракон, - ответил ему Часовой, - мы полетим к Полосатой Корове.
      - Ой, как вкусно! - воскликнул Дракон, - чур, я её съем один.
      - Мы не собираемся её есть, - возразил ему Листопадный, - она даёт волшебное молоко, глупо было бы съесть такую чудесную корову!
      - Да, что вы говорите? - Удивился Дракон, - и в чём же его волшебство?
      - Ну, оно не портиться много дней и можно насытиться только одним глотком этого чудесного, вкусного молока, - разъяснил Дракону Часовой.
      - Значит, одним глотком можно насытиться? - недоверчиво переспросил Дракон.
      - Да, - заверил его Часовой, я сам испытал на себе его чудодейственную силу, когда путешествовал в этих местах один. Это молоко спасло меня от голодной смерти.
      - Раз так, - хлопнул себя по пузе Дракон, - то я не стану есть эту удивительную корову, но уж молочка её напьюсь вволю! - Он погладил свой толстый живот, - что-то я, ребята проголодался от ваших разговоров.
      - Вот, пожалуйста, - Листопадный протянул ему блюдо с отборной бараниной, - подкрепись на дорожку, и полетим уже.
      Дракон одним махом проглотил еду и позволил впрячь себя в повозку и взмыл в воздух. Внизу проплывали башни дворца, дома гномов, круглый купол цирка, рыночная площадь, парк и, наконец, показался лес. Жители города долго махали вслед улетающему Дракону и тихо смахивали налетевшие откуда-то слёзы. Гномы, они, знаете ли, такие сентиментальные!
     
   ГЛАВА ОДИННАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ ГНОМЫ ПОПАДАЮТ В СТРАННОЕ МЕСТО
      А наши друзья летели и летели вперёд, навстречу новым приключениям. Лес
     становился всё гуще и гуще и вскоре превратился в непроходимую чащу.
     
      - Как хорошо, что мы летим на драконе, а не едем на змее, - воскликнул
     Листопадный, глядя вниз, - смотрите какой густой лес под нами.
     
      - В прошлый раз я обошёл его стороной, - признался Часовой, - чем удлинил
     свой путь домой на много миль.
     
      - И не удивительно, - промурлыкал Кот, - в таком лесу все бока издерёшь, и
     останешься без шубы.
     
      - Интересно, - сказал Яшка, - а кто-нибудь вообще обитает в этом лесу?
     
      - Разве что мелкие грызуны, - предположил Листопадный, они везде пролезут.
     Такие пройдохи!
     
      - Или птицы, - подхватил Яшка, - летают себе как мы.
     
      Дракон летел уже два дня над дремучим лесом и очень устал, он высматривал
     хоть какую-то полянку, чтобы приземлиться на неё и передохнуть и вдруг он увидел
     невысокий холм, посреди вершины которого высился огромный замок.
     
      - Эй, ребята, - крикнул он гномам, я приземляюсь, будьте наготове.
     
      - Может быть, не стоит. Засомневался Часовой,- кто его знает, что нас там
     ждёт.
     
      - Я устал и не могу больше лететь, - ответил Дракон. - К тому же я страшно
     проголодался и умираю от жажды, так что приземляемся.
     
      - Хорошо, - крикнули ему гномы.
     
      - Я бы тоже выпил чашку горячего бульона, добавил Часовой. - Очень уж я
     бульон люблю.
     
      Дракон покружил над холмом и опустился возле замка. Вокруг было тихо.
     Странно, но здесь внизу лес не казался таким уж густым, в нём вполне можно было
     гулять.
     
      []
     
     Друзья огляделись по сторонам. Никого не было видно. Дракон бросился к бочке с
     дождевой водой и принялся жадно пить.
     
      - Фу, - фыркал он, обливаясь водой, - как же я устал.
     
      Гномы подошли к массивной сосновой двери и постучали висящим на цепочке
     молотком. Никто не ответил. Они с большим трудом толкнули тяжёлую дверь и вошли
     внутрь. Такого богатого убранства они не видели даже в царских покоях Короля
     Троллей. Посреди огромной залы лежал роскошный, мягкий, белый ковёр с высоким
     ворсом. Со стен смотрели портреты знатных особ, дам в роскошных платьях и
     кавалеров в богатых сюртучках, картины, изображающие сцены царской охоты были
     развешены повсюду, со стен равнодушно взирали стеклянными глазами чучела оленей и
     медведей, острые рога настороженно сопровождали усталых путников. Высокие окна с
     искусными витражами освещали всё это великолепие.
     
      - Смотрите, - сказал Яшка, с интересом рассматривая картины, - здесь живут
     гномы, нам повезло.
     
      - Или жили, - пробормотал Листопадный, сдувая толстенный слой пыли со
     статуэтки. - Давайте здесь переночуем, - сказал он громче, - может быть, хозяин
     замка появится, а утром полетим дальше.
     
      - Интересно, еда в доме есть? - сглотнул слюну Часовой, есть очень хочется.
     
      - Мы не можем здесь хозяйничать, - предупредил его Часовой, - мы здесь
     гости, к тому же незваные, так что поужинаем своими припасами.
     
      - Ладно, - проворчал Кот, - но хоть мышей то я могу половить? Или тоже
     нельзя?
     
      - Лови, - разрешил Часовой, я думаю, что хозяева замка будут тебе только
     благодарны за это.
     
      - Ну, я пошел, - вильнул хвостом Кот, выходя из замка, - поймаю к ужину
     парочку. Ваша вяленая рыба вызывает у меня изжогу, - донеслось уже со двора.
     
      - Как вы думаете, - спросил Листопадный, - кто хозяин этого замка?
     
      - Наверно какой-нибудь принц или даже король, смотрите, на портретах
     изображения одних только вельмож и дам в богатых одеждах. А вот и гном в короне,
     наверно это и есть хозяин замка, - предположил Часовой.
     
      - Да, но почему замок пуст? Где придворные, слуги, да хоть кто-нибудь? - Говорил,
     озираясь по сторонам, Яшка, - ведь ни одной живой души.
      Он задрал голову кверху и вскрикнул от ужаса. На него смотрели два горящих
     красных глаза.
     
      - Смотрите, - крикнул он товарищам, указывая на потолок, - что это?
     
      Там на огромной люстре сидело мохнатое чудовище с крыльями и горящими красными
     глазами.
     
      - Дракон, - жалобно позвал Яшка внезапно осипшим голосом, - на помощь! - Почти
     прошептал он, осев на ковёр, его ноги подкосились.
     
      - Помогите, - громко завопил Листопадный, - нас сейчас сожрут!
     
      - А-а-а-а, - заорал Яшка, прикрыв от ужаса глаза ладонями, словно это могло
     помочь ему спастись от чудовища.
     
      Существо расправило крылья и перелетело на другую люстру, его когти уцепились за
     завиток люстры , а тело повисло вниз головой. Облачко пыли опустилось на голову
     гномам, гномы зачихали и завопили ещё громче.
     
      - Чего орёте? - сказало чудовище спокойным голосом, - вечно вы все орёте. А дамы
     ещё и оглушительно визжат: " Мышь, летучая мышь! Какая гадость, уберите её
     отсюда!" Фу, какие невежи.
     
      - Мышь, - истошным голосом закричал Часовой, - Кот, иди скорей сюда, здесь мышь.
     
      - Где мышь? - мигом прибежал Кот, - сейчас я её голубушку поймаю!
     
      - Вон, там, - всё ещё орал Часовой, - на люстре, и какая противная!
     
      Кот посмотрел вверх и зашипел.
     
      - Ш-ш-ш-ш, какая же это мышь? Это чудовище с красными глазами никак не может быть
     мышью, к тому же оно огромное. Зачем вы меня позвали? Я его боюсь. - Его толстый
     живот мелко затрясся как желе. - Спасите, - жалобно мяукнул он.
     
      - Что тут у вас стряслось? - спросил Дракон, глядя через открытую дверь.
     
      - Чудовище, мышь-чудовище, - ответил Яшка, показывая глазами на люстру.
     
      - Эта что ли? - пренебрежительно проговорил Дракон, распахнув дверь как пушинку. -
      Вот эта? Из-за неё вы так орали?
     
      - Да!
     
      Дракон подлетел к люстре, летучая мышь мигом оказалась в когтистой оранжевой лапе.
     
      - Ути, моя маленькая, - засюсюкал он, щекоча, мыши живот, - Смотрите, какая она
     милашка! - Он показал друзьям мышь, - Как тебя зовут? - Ласково спросил он у неё.
     
      - Изольда, Изольда Дворцовая.- Захихикала мышь.
     
      - Ого, - захохотал Дракон, - дама голубых кровей. Давно обитаете в этом замке?
     
      - С самой постройки. Мы тут живём всей семьёй уже много лет.
     
      - У неё ещё и родственники тут есть, она не одна, - обречённо вздохнул
     Листопадный.
     
      - Не бойтесь, - сказала мышь, - они вас не потревожат, они живут на чердаке.
     
      - Чур, я тоже буду спать на чердаке, - сказал мыши Дракон.
     
      - Ладно, - согласилась она, - но, попрошу огонь не зажигать, мы, летучие мыши
     страшно этого не любим.
     
      - Клянусь! Никакого огня.
     
      - Подождите вы с ночлегом, - спохватился Листопадный, - вдруг хозяин замка будет
     против.
     
      - А, не будет он против, - махнула лапкой летучая мышь.
     
      - Почему вы так уверены?
     
      - Видите ли, этот замок был построен специально для охоты, в те времена лес ещё
     не был таким густым и наш Король охотился в этих местах каждый день. Он со своей
     свитой жил здесь почти круглый год.
     
      - Так что же случилось? Где он сейчас?
     
      - Двадцать лет назад он внезапно перестал сюда приезжать, потому что прекратил
     всякую охоту. Это печальная история.
     
      - А мы ещё хотели чем-нибудь поживиться на кухне, а она уже двадцать лет, как
     пустует.
     
      - Да, вздохнула Изольда, - раньше бывало как весело, понаедут гости, пируют,
     веселятся. Потом едут на охоту, король впереди, за ним свита. Его так и прозвали
     Король-Охотник. Может, уж помер, бедняга, всё-таки двадцать лет прошло.
     
      - А почему он бедняга? Что с ним произошло?
     
      - Видите ли, нам летучим мышам сильно повезло, что у нас нет ни ценного меха, ни
     вкусного мяса, на нас бесполезно охотиться. Именно поэтому мы сейчас с вами можем
     обсуждать эту тему, а вот другим в лесу повезло меньше. Король так увлёкся охотой,
     что перебил всех зверей и птиц в своих лесах.
     
     - И что было дальше? Он перестал охотиться?
     
      - Не тут-то было, он стал охотиться в лесах соседних королевств, особенно ему
     полюбился лес Короля-Колдуна. Под покровом ночи он проникал в его лес и стрелял
     дичь. И вот в одну из таких лунных зимних ночей, Король-Охотник увидел необычного
     оленя с золотыми рогами, которые блеснули в свете сияющей луны.
     
      - Как интересно!
     
      - Да враки всё это, такие олени водятся только в сказках, - фыркнул Яшка, - что
     вы ей верите, одичала тут без общества, вот и сочиняет.
     
      - Король вскинул лук и выстрелил, - невозмутимо продолжала Изольда, - Олень
     Золотые Рога упал замертво. Наш Король-Охотник никогда не промахивался. Тихо
     покинули охотники лес под покровом ночи, по снегу протянулся кровавый след.
     Лесники быстро вычислили убийцу любимого оленя Короля-Колдуна. Мы, летучие мыши не
     спим по ночам. Я видела, как в ту злосчастную ночь Король-Охотник вернулся в
     замок, неся в руках золотые рога. Как они сверкали в свете луны! И как пришли
     лесники и обвиняли Короля-Охотника и передали ему страшный черный конверт.
     
      - А почему именно этот олень был любимцем Короля-Колдуна, из-за золотых рогов? -
     Спросил Листопадный, я тоже очень люблю всё золотое, как я его понимаю.
     
      - Не только поэтому. Король-Колдун умеет превращаться в любых животных, но больше
     всего ему нравилось становиться красивым оленем с золотыми рогами. Представляете,
     как он рассердился, когда узнал, что оленя убил его сосед Король-Охотник, это
     означало, что он покушался на жизнь самого короля.
     
      - А что же Король-Охотник не знал о том, что Король-Колдун может превращаться в
     этого оленя.
     
      - В том-то всё и дело, что не знал. Они враждовали много лет из-за какого-то
     клочка леса и поэтому не общались.
     
      - И что было дальше?
     
      - Король-Колдун рассердился не на шутку и объявил войну нашему королевству. Вот
     так то.
     
      - Ну, и что? - допытывался Листопадный, - война была?
     
      - Не было войны. Короли пописали мирный договор,Король-Охотник, у которого было
     десять сыновей, отдал на воспитание самого младшего своего сына бездетному Королю-
     Колдуну. Мальчик был тайно усыновлён королевской четой и стал Принцем-Колдуном.
     
      - Вот, чудеса! - Удивился Листопадный, жуя сухарь и запивая его водой.
     
      - С тех пор здесь никто не живёт. Король-Охотник совсем перестал охотиться, эта
     история обила у него всякую охоту к охоте, - Летучая мышь пронзительно
     захохотала. - Игра слов, знаете, увлекаюсь на досуге, от скуки всё, - добавила она.
     
      - А где хранятся золотые рога? - Спросил Листопадный, - не подумайте ничего
     дурного, просто профессиональный интерес.
     
      - Да, - поддакнул Яшка, - хотелось бы убедиться, что вы не врете.
     
      - Фи, как некультурно, - обиделась Изольда, - мы летучие мыши говорим всегда одну
     только правду, рога здесь же в замке, вон в том огромном сундуке, если хотите,
     можете на них взглянуть.
     
      - Крайне любопытно было бы.
     
      Дракон подошел к сундуку, сдул с него двадцатилетнюю пыль, поднял тяжёлую кованую
     крышку и вынул рога. Гномы зажмурились. Рога сияли так ярко, что ослепили даже
     заходящее солнце, которое заглянуло в тот вечер в окна замка.
     
      - Почему вы их не используйте вместо свечей? - деловито спросил Листопадный,
     разглядывая рога. Их не нужно даже варить в моем волшебном растворе. Они сами
     светятся. Какая прелесть! Смотри, Яшка, а ты не верил!
     
      - Нам, летучим мышам свет ночью ни к чему, нам и без него хорошо. - Ответила
     Изольда и принялась вязать носок.
     
      - Ну, да, да, - согласился с ним Листопадный, отдавая рога Дракону, который тут
     же спрятал их обратно в сундук.
      В зале сразу стало темно. Близилась ночь, и путешественники расположились на
     ночлег.
     
     ГЛАВА ДВЕНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ ВСЁ ИДЕТ КУВЫРКОМ
     
     
     Утром они полетели дальше.
     
      - ЗАмок! Внизу зАмок! Давайте спустимся, - прокричал Листопадный, - здесь
      нас наверняка угостят чашкой горячего бульона.
     
      - Я бы на это не рассчитывал, - ответил ему Часовой, - места глухие.
     
      - А я бы спустился, - проговорил Яшка, жуя орехи, супу очень хочется.
     
     
      - Ладно, - сдался Часовой, - спускаемся, я бы тоже не отказался от горяченького.
     
      Дракон спикировал, окна замка проводили его одобрительным гулом, гномы
      вышли и огляделись. По двору сновали гномы, которые при виде Дракона
      останавливались и почтительно кланялись, а потом бежали по своим делам.
     
      - Чудеса, - удивлялся Дракон всякий раз, когда ему поклонился очередной
      гном. - Они меня совсем не боятся. И вправду места дикие. Все знают, как я
      страшен в гневе!
     
      - Да, и, правда, это очень странно, - согласились с ним гномы, - и почему они все тебе кланяются?
     
      - Здравствуйте, Ваше Высочество, - поклонился Дракону какой-то знатный
      вельможа, - как почивали?
     
      - Хорошо почивал, - ответил Дракон, - ночевал в замке у Короля-Охотника,
      что стоит на холме недалеко отсюда.
     
      Придворный нахмурился.
     
      - Каким ветром вас туда занесло, Ваше Королевское Высочество? Разве вы не
      знаете, что мы с ними в ссоре?
     
      - Знаю, мне Изольда рассказала.
     
      - Какая ещё Изольда? Уж не та ли придворная сплетница, которая везде суёт
      свой нос?
     
      - Нет, не та, эта Изольда весьма культурная особа. Она позволила мне спать
      на своём чердаке сегодня ночью.
     
      - Не знаю о ком Вы говорите, Ваше Высочество, но я прикажу выпороть эту
      мерзавку.
     
      - За что?
     
      - За то, что вы провели ночь на пыльном жутком чердаке, Ваше Высочество.
      Это уже слишком! Неужели у неё не нашлось комнаты для Вас?
     
      - Но мне понравилось спать на чердаке, - возразил Дракон, - и вовсе там не
      пыльно, Изольда очень чистоплотна и регулярно выметает свой чердак.
     
      - Какой кошмар! - Не унимался придворный, - что скажет на это ваш батюшка?
     
      - Я вас не понимаю. Мой батюшка, будучи драконом, весьма охотно облюбовал
      бы для ночлега чердак Изольды.
     
      - Да что Вы такое говорите! Ваш драгоценный батюшка и на чердаке! Ну, и
      молодёжь пошла, никакого уважения к старшим!
     
      - Похоже, он расстроился, - шепнул гномам Дракон, - и почему он называет
      меня Вашим Высочеством?
     
      - Я, кажется, понимаю, - прошептал ему в ответ Листопадный, - он думает,
      что ты принц, Принц-Колдун.
     
      - Я? - громко воскликнул Дракон.
     
      - Да, тише ты, это он так думает.
     
      - А кто же тогда этот?
     
      Блеснула зелёная чешуя, во двор опустился ещё один дракон.
     
      - Это кто? - спросил Дракон.
     
      Придворный растерялся и не знал, кому из драконов кланяться. Он смотрел то
      на одного дракона, то на другого, похоже он потерял дар речи и только молча мотал
      своей головой. Туда-сюда, туда-сюда.
     
      - Кто же из вас Ваше Высочество? - наконец выговорил он, с трудом подбирая
      слова, (наверно они вылетели из его пустой головы, когда он мотал ею из стороны в
      сторону.
     
      - Я, конечно! Болван ты этакий, - фыркнул зелёный дракон.
     
      - А, это кто тогда? А, я догадался, - наконец сообразил он, - Это ваш
      батюшка. Доброе утро, Ваше Королевское Величество.
     
      - Да что он такое говорит! - Возмутился наш знакомый Дракон, посмотрите
      лучше: какой я ему батюшка? Он зелёный, я оранжевый. И потом, я ещё не женат и
      детей у меня нет, - отрезал он и от возмущения выпустил в сторону придворного
      струю огня.
     
      Придворный увернулся и молча встал в сторонке, больше не вмешиваясь в
      ситуацию, от греха подальше. Только что он назвал какого-то совсем неизвестного
      дракона сначала принцем, а потом и королём, а это уже попахивало крупными
      неприятностями.
     
      - Вечно я сую свой нос, куда меня не просят, поклонился бы как все, да и
      отошёл бы в сторонку, - думал он, - нет, мне обязательно надо было влезть со
      своими приветствиями. Всё выслужиться хочу, повышение получить, чтобы обо мне
      говорили, чтобы все уважали. Вот, пожалуйста, довыслуживался! - Надо спасать
      положение.
      В это время зелёный дракон превратился в юношу. Придворный тут же бросился перед
      ним на колени и запричитал.
     
      - Ах, простите мне мою жуткую оплошность, Ваше Наивысшее Высочество!
      Обознался, с кем не бывает. Но ведь сами посудите, вчера вы превратились в
      дракона, позавчера в волка, на той неделе скакали по замку зайцем, как тут не
      ошибиться. Он так на вас похож.
     
      - Что? - Заорал на него принц, - кто на меня похож? Этот жалкий оранжевый
      огнедышащий цыплёнок! Болван!
     
      - Да, вы правы, Ваше Наикоролевское Всевысочество, - я большой болван, я
      должен был догадаться, ведь ваш любимый цвет именно зелёный.
     
      - Я иду в замок, к отцу, вы со мной? - спросил принц, всё ещё сердясь, у
      придворного.
     
      - Да, - засеменил придворный вслед за принцем, - я с вами, я всегда с
      вами, - говоря это, он с опаской оглянулся на Дракона.
     
      Из замка донёсся истошный крик:
     
      - Взять их! Стража, ко мне! - Король-Колдун вышел на балкон и продолжал
      орать что есть мочи, - Привести их ко мне, мерзавцев! Взять их под стражу
      немедленно! Что вы стоите, лентяи, арестовать их!
     
      - Ребята, запахло жареным, - тихо сказал дракон, - надо бежать.
     
      Гномы мигом уцепились кто за колесо, кто за окно, Кот вцепился когтями в
      занавеску. Дракон без промедления взмыл в небо и понёсся прочь от замка. Стража
      пыталась стрелять по беглецам, да куда там. Гномы на лету забрались в повозку,
      помогая друг другу, а затем все вместе втащили тяжёлого Кота.
     
      - Ух, еле ноги унесли, - вздохнул облегчённо Кот, когда оказался внутри
      повозки.
     
      - Выдели? - возмущался Часовой, они по нам стреляли!
     
      - Не по вам, а по мне, - возразил Дракон, - видите ли, их возмутило, что я
      похож сразу и на принца и на короля. Если хотите знать, я бы ещё поспорил, кто на
      кого похож, я принцами и королями не прикидываюсь, мне моя внешность нравится. А
      вот почему они всё время меняют свою, это вопрос!
     
      - Всё хорошо, что хорошо кончается. Сказал Листопадный.
     
      - А всё ты, - упрекнул его Кот, - хочу бульона, хочу бульона! А ты кто
      такой? - удивлённо спросил он у сидевшего в уголке гнома.
     
      Только сейчас все заметили, что среди них есть посторонний. На скамейке,
      свесив ножки в красных полосатых носках, в коричневом сюртучке и тёмно-зелёных
      штанах сидел гном, низко надвинув на лоб зелёную шляпу.
     
      - Не сердитесь, прошу вас, - сказал он, - вжимаясь всем телом подальше в
      угол. - Я не нарочно к вам забрался, я, как и вы, услышал крики и ухватился за
      колесо вашей повозки, а когда она взлетела, я уже не смог спрыгнуть вниз. Слишком
      быстро всё произошло. Потом вы помогли мне забраться внутрь и почему-то не
      обратили на меня внимания.
     
      - Как вас зовут? - Спросил его Листопадный.
     
      - Я Шляпный гном. У меня мастерская по производству шляп, в нашем
      королевстве модно, знаете ли, носить шляпы.
     
      - Довольно странное у вас королевство, - сказал Листопадный. Король с
      Принцем превращаются в животных, как будь-то плохо быть просто гномами, а жители
      вместо удобных колпачков предпочитают носить какие-то странные шляпы! Чего только
      не увидишь путешествуя!
     
      - Мне бы домой, - попросил Шляпный, - у меня семья, дети, работа. Мне с
      вами никак нельзя.
     
      - А нам никак нельзя появляться в вашем королевстве.
     
      - Давайте, сделаем так, - предложил Листопадный, - сейчас мы вернёмся в
      замок Короля-Охотника, а когда стемнеет, отнесём Шляпного обратно, как вы
      думаете, друзья?
     
      - Рискнём, что с ним делать, не брать же его с собой, согласились все.
     
      Изольда спала крепким дневным сном и даже не заметила, что гости
      отсутствовали всё утро. Она проснулась вечером и сильно удивилась.
     
      - Вы же собирались сегодня утром уехать.
     
      - Планы немножко поменялись, - ответил ей Листопадный, - мы полетим завтра
      утром, а сегодня вечером нас ждёт приключение.
     
      - Ага, - это уже интересно! - И какое же?
     
      - Мы должны под покровом темноты незаметно проникнуть в замок Короля-
      Колдуна и вернуть домой вот этого гнома. Знакомьтесь.
     
      - Шляпный, - представился новый гость.
     
      - Очень приятно. - Летучая мышь имела прекрасные манеры. - Добро
      пожаловать к нам в замок, располагайтесь, чувствуйте себя как дома.
     
      - Спасибо, очень удобно, - ответил Шляпный, утопая в мягком кресле. Он не
      впервые видел летучую мышь и совсем не испугался.
     
      Ночью, друзья полетели в замок Короля-Колдуна. Изольда полетела с ними,
      пристроившись в хвосте, так как она не знала дороги. Завидев замок, она
      подхватила Шляпного лапками за сюртучок и понесла его в город. Долетев до первой
      крыши она мягко опустила Шляпного на черепицу, но тот попросил отнести его
      немного подальше, туда где у него шляпная мастерская. Изольда была мышью доброй,
      и хоть ей тяжело было тащить на себе гнома, всё же выполнила его просьбу, а затем
      вернулась к повозке. На голове у неё красовалась дурацкая шляпка с перьями,
      подарок Шляпного гнома в благодарность за благополучное возвращение домой.
     
      - И эта туда же, - возмутился Листопадный, увидев Изольду в шляпке.
     
      Изольда перелетела на крышу повозки и вцепилась в неё когтями.
     
      - Возвращаемся, - крикнула она, всё в порядке.
     
      - Смотри, как бы не сдуло твою великолепную шляпку, - крикнул ей Часовой,
      она тебе очень идёт.
     
      - Правда? - застеснялась мышь, - это подарок Шляпного гнома, она не
      спадёт, потому что завязывается вот этим бантом, - она показалась в окне,
      демонстрируя роскошный синий бант под подбородком.
     
      - Прелесть! - похвалил Кот, - я тоже иногда повязываю на шее бант, по
      праздникам. Он, конечно, давит на шею и очень не удобен, но так нравиться кошкам!
     
      - И ты туда же? - удивился Листопадный, - неужели тебе нравится? - спросил
      он у Кота, когда Изольда отлетела от окна.
     
      - Представь себе, да! Даже такая страшненькая мышь похорошела!
     
      - Определённо, - задумался Листопадный, надо попробовать сделать хоть одну
      шляпу, да хотя бы для тебя, Яшка, ты любишь всё необычное.
     
      - А, почему это только ему? - возмутился Часовой, - я тоже хочу.
     
      - Вот и первые клиенты. Слышал, Кот, приедем к Полосатой Корове, начешу с
      тебя шерсти и сваляю пару шляп, пока бесплатно, в целях рекламы, так сказать
      пробный шар, а потом, если дело пойдёт... - он мечтательно зажмурился,
      подсчитывая будущие барыши. - Это ведь и в Золотой Орешек можно будет возить их
      продавать, а?
     
      - Ладно тебе мечтать, - остановил его Часовой, - сначала нужно попасть
      домой.
     
      - Ты прав, ты как всегда прав, мой дорогой друг, мечтать не нужно, нужно
      действовать. Ну-ка, Кот, что-то ты сильно зарос, дай-ка я тебя расчешу.
     
      - Ну, уж нет, не сегодня, - отмахнулся Кот, - да и слишком темно в
      повозке, давай завтра поутру перед завтраком, а?
     
      - Ой, а мне так не терпится свалять какую-нибудь шляпу, прямо не знаю, как
      дождаться утра.
     
      Глубокой ночью они вернулись в замок и уснули вповалку прямо на ковре.
     
     Утром они проснулись от звуков трубы.
     
      - Что это? - удивлённо переспрашивали они друг у друга.
     
      - Это наш король вышел, наконец, на охоту, - сказала, зевая, сверху
      Изольда, она укладывалась спать после бессонной ночи. - Улетайте-ка вы подобру-
      поздорову, пока он не убил Дракона или Кота, вон, какой у него ценный мех. Он
      пристрелит любого животного на своём пути, такой уж он охотник, наш король, гордо
      добавила она.
     
      - Скорей, - торопили друг друга гномы, путаясь в рукавах и штанинах, - быстрей. Не успеем.
     
      - А я уже готов, - гордо произнёс Кот, важно выходя из замка и усаживаясь
      в повозку.
     
      Гномы запрыгнули в повозку.
     
      - В путь, быстрей! - в один голос вскричали все, и повозка тронулась.
  
    ГЛАВА ТРИНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ ДРАКОН ОБЪЕДАЕТСЯ
     
      Уже в небе, отдышавшись и успокоившись, они стали обсуждать перипетии последних
      дней и дружно решили. Что если бы не любовь Листопадного к бульону, ничего бы с
      ними не случилось.
     
      Листопадный надулся:
     
      - Ну, и, пожалуйста, сердитесь, откуда я мог знать, что Король-Колдун
      такой злой?
     
      - Мы тоже хороши, - после короткого молчания сказал Яшка, - в следующий
      раз будем осторожней.
     
      На этом спор закончился, и друзья погрузились в сладкую дрёму, их укачало.
      В полдень они очнулись, перекусили и стали смотреть в окно. Пейзаж был
      однообразным. Внизу проплывали деревья, поляны, опять деревья и опять поляны.
      Вдруг, Листопадный заметил блеск золота:
     
      - Смотрите!
     
      - Где? Где?
     
      - Вон в той стороне.
     
      - Что?
     
      - Там что-то блеснуло, по-моему, золото, я не мог ошибиться.
     
      И точно, в лучах солнца блеснул золотой шпиль какой-то башни.
     
      - Город, это город, - послышалось со всех сторон. - Смотрите, какой
      огромный.
     
      - Смотрите, там внизу, гномы ездят на черепахах! - воскликнул Яшка, - это
      же так неудобно, черепахи слишком медлительны.
     
      Но не только черепахи в этом городе были медлительны, но и сами жители быстротой
      не отличались. Они медленно прогуливались по улицам, лениво заходили в магазины и
      так же не спеша из них выходили, постоянно застревая в дверях, как будь-то, о чём-
      то сильно задумавшись.
     
      - Ленивый город, - глядя на них, сказал Листопадный, - если бы я так же
      ленился, то ничего бы не успел сделать.
     
      В это время они пролетали над большой площадью, где на пяти огромных кострах
      жарилось на вертелах пять баранов.
     
      - Вы, как хотите, проорал дракон, - а я спускаюсь, очень есть хочется. Не
      могу устоять перед таким запахом.
     
      - Н-е-е-е-е-т - послышалось из повозки, но Дракон не послушался.
     
      Он спикировал прямо на площадь. Гномы и кот не стали выходить наружу, они
      высунулись из окна и стали наблюдать. Дракон подошёл к одному из костров, схватил
      вертел двумя лапами, обжигаясь и чавкая, и огромный баран мигом пропал в его
      громадной пасти, затем съел второго, затем третьего... Гномы притихли и с ужасом
      наблюдали, как жареные бараны один за другим исчезают в бездонной пасти Дракона.
     
      - Что он делает? - с беспокойством прошептал Часовой, - кажется, мы опять
      попали в переделку!
     
      На площади тихо собралась большая толпа жителей. Они заворожено следили, как
      жареные бараны один за другим исчезают в огромной ненасытной пасти Дракона. Когда
      последний баран был проглочен, толпа вдруг взорвалась аплодисментами:
     
      - Ура великому пожирателю баранов! - Неслось со всех сторон.
     
      - Ура великому обжоре!
     
      - Ура, ура, ура.
     
      - Вы слышите, что они кричат, - удивлённо спросил у друзей Листопадный, -
      я ушам своим не верю!
     
      - Ура непревзойдённому обжоре! - неслось с площади.
     
      - Они, что с ума сошли? - переспрашивали друг у друга гномы.
     
      - Ура! - донёсся опять до них очередной раскат.
     
      - Странно, - задумчиво проговорил Листопадный, глядя на толпу из окошка, -
      Что здесь происходит? Кто-то может всё это объяснить.
     
      Друзья в ответ только пожимали плечами. Гордый Дракон вышел на середину площади и
      принимал овации в свой адрес, как что-то само собой разумеющееся.
     
      - Тронут, - говорил он, кланяясь толпе, - спасибо.
     
      К нему подошёл какой-то важный гном. Одетый в расшитый золотом красный сюртучок и
      такого же цвета колпачок. Он расшаркался перед Драконом и надел на его шею
      огромное ожерелье из крупных отборных жемчужин, собранных в соцветия. Потом
      медленно отошел в сторону и закричал, растягивая слоги:
     
      - У-ра, ве-ли-ко-му по-бе-ди-телю кон-кур-са об-жор!
      Толпа зааплодировала.
     
      - Я, мер это-го го-ро-да, нес-ка-зан-но рад, что жи-ву в это прек-рас-ное
      вре-мя!
     
      - Ура -а -а -а!
     
      - Тронут, - опять повторил Дракон, - весьма тронут. Кстати, я не наелся.
     
      - Он не наелся! - с восторгом взвизгнул мэр. - Подать сюда ещё баранов, -
      вдруг быстро скомандовал он.
     
      Повара засуетились, куда девалась их медлительность, и, в мгновение ока перед
      Драконом лежали ещё пять жареных баранов. Откуда повара их взяли, было совершенно
      не понятно. Листопадный с друзьями, наконец, решились выйти из повозки, они робко
      подошли к Дракону, который так и не выпрягся из неё.
     
      - Ура, друзьям Великого Пожирателя Баранов, - вдруг понеслось со всех
      сторон.
     
      Гномы поклонились под общий гул аплодисментов. Дракон, доедая очередного барана,
      тихо шепнул друзьям:
     
      - Сейчас доем последнего барана, а вы тихо идите с повозку, через минуту
      взлетаем.
     
      - Почему? - удивился Яшка, - не хочешь, чтобы мы грелись в лучах твоей славы?
     
      - Да, нет, чую я здесь что-то не так.
     
      - Что не так? Смотри, как нам здесь рады, - он вдруг притих, увидев
      вышедшего на площадь огромного жуткого монстра, полу-черепаху, полу-крокодила,
      который облизнулся при виде объевшегося толстого Дракона и медленно проговорил:
     
      - Знатный сегодня у меня ужин, молодцы гномы. Уважили старика. За это я не
      буду требовать у вас отдать мне очередного великого обжору целых три месяца, так
      я объемся.
     
      Он потёр огромный чешуйчатый живот кроткими толстыми лапками в предвкушении
      обильной трапезы. Гномы попятились. Они с ужасом бросились к повозке, крича на
      ходу:
     
      - Спасайтесь, кто может! Дракон, взлетай скорее, не то мы пропали!
     
      - Спасайтесь, кто может! - с иронией передразнил их монстр, - кому вы
      нужны, шмакодявки! Вот моя добыча.
     
      Он бросился к дракону, явно намереваясь съесть его.
     
      - Ой, мама! - пискнул вдруг не своим голосом Дракон. - Помогите!
     
      Он выпустил в сторону чудовища струю огня и попытался взлететь, но он так
      объелся, что это простое действие далось ему с явным трудом.
     
      - Скорее, ну, скорее! - подгоняли его гномы, - Ну, пожалуйста, поскорее.
     
      - Я пытаюсь, но моя лапа в чём-то застряла, - завопил Дракон, пытаясь
      выпутать заднюю ногу, застрявшую в ограждении из цепей, которое было установлено
      вокруг костров. - Помогите же мне.
     
      - Этого ещё не хватало! Сейчас поможем.
     
      Гномы выскочили из повозки и стали выпутывать лапу Дракона из цепи, Дракон выпустил в сторону чудовища очередную струю огня.
     
      - Ну! - торопил он друзей, - получилось?
     
      - Нет ещё, продержись немного! Цепь такая тяжёлая!
     
      - Скорей, - запас огня кончается, надрывно кашляя, проговорил Дракон.
     
      - Готово! Летим!
     
      Гномы попрыгали в повозку и Дракон, разбежавшись, с трудом взлетел, наконец, над
      площадью. Толпа разочарованно взвыла.
     
      - У-у-у-у!
     
      - У-у-у-у! - передразнил их улетающий Дракон, - показав им на прощание язык.
      Заберите своё ожерелье, мне от вас ничего не нужно! - Крикнул он, сорвав с шеи
      жемчужное ожерелье и метнув его в сторону толпы.
     
      Ожерелье градом рассыпалось на отдельные жемчужины. Толпа с визгом бросилась
      собирать бусины. В пылу борьбы за жемчуг, чудовище просто растоптали тысячи
      маленьких ножек. Когда все жемчужины осели в карманах жадных жителей города, и
      толпа расступилась, на мостовой лежало тело погибшего чудовища с зажатой в лапе
      крупной жемчужиной. Мэр с опаской подошел к нему, ткнул в безжизненное тело
      ножкой. Отнял у трупа жемчужину, вскинул руки к верху и заорал:
     
      - Ура мне, великому победителю монстра.
     
      - Ур-р-а! - услышал он визг толпы.
     
      Но наши друзья ничего этого уже не увидели, они неслись вперёд, подальше от жуткого города.
  
    ГЛАВА ЧЕТЫРНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ ДРАКОН ОБРЕТАЕТ ОТЦА
     
     Прошло несколько дней, а лес всё не кончался. Путешественники явно устали.
      Хотелось сесть у камина, погреть замёрзшие ручки, укутаться в тёплый пушистый
      плед и послушать какую-нибудь интересную историю. Летя над лесом, друзья тихо
      роптали:
     
      - Надо выбираться из этого леса, - ворчал Кот, - так недолго и в настоящий
      переплёт попасть.
     
      - Мы давно уже должны были бы пить молоко у Полосатой Коровы, - пожимая
      плечами, проговорил Часовой. - Ничего не понимаю, лес давно должен был кончиться,
      а мы всё летим и летим.
     
      - Может быть, мы опять заблудились? - предположил Яшка. - Может быть, нам
      нужно лететь в другую сторону?
     
      - Смотрите! - Вдруг закричал Дракон, - Мы снова летим к замку Короля-
      Охотника.
     
      Гномы высунулись из окон.
     
      - Заколдованный круг какой-то! - воскликнул Кот, - мы снова здесь.
     
      - Что будем делать? - орал им Дракон.
     
      - Мы не можем спуститься, это опасно.
     
      - Вы как хотите, но я устал и хочу есть. Я спускаюсь.
     
      - Нет! - дружно закричали гномы, но Дракон их не слушал, он спускался вниз.
     
      Навстречу им из замка выбежал Король-Охотник и бросился обнимать Дракона,
      который ничего не понимая, только мычал в ответ.
     
      - Сынок, наконец-то! Изольда мне всё рассказала, ты теперь, как и твой
      приёмный отец, можешь превращаться в любых животных, но отцовское сердце не
      обманывает! Изольда меня предупредила, чтобы я ни в коем случае не стрелял по
      драконам, ведь это можешь быть ты, мой обожаемый сын.
     
      - Папаша, - отбивался Дракон, - полегче, кстати, я проголодался.
     
      - Идёмте в замок. А это твоя свита? Кот настоящий или тоже превращённый
      гном?
     
     
      - Тоже гном, - соврал Дракон.
     
      - Ну, не важно, твой друг - мой друг, проходите. Сейчас вас покормят.
      Повар, неси всё, что у нас есть на стол. Мой сын проголодался!
     
      Повар с поварятами мигом накрыли на стол и скрылись на кухне, подглядывая
      По-очереди в замочную скважину.
     
      - Ну, рассказывай, сынок, как ты живёшь, - спросил Король-Охотник у Дракона.
     
      - Живу неплохо, папаша, путешествуем вот с друзьями.
     
      - Хорошо, что ты заглянул ко мне, я ведь тут впервые в замке за двадцать
      лет, и сразу такая встреча.
     
      - Несколько дней назад, мне пришлось со всех ног бежать из этого замка,
      дорогой папаша.
     
      - Как, - вскрикнул Король, - ты был здесь?
     
      - Да, но мне пришлось улететь, так как Изольда, эта любезная летучая мышь
      меня предупредила, что ты, дорогой папаша, стреляешь без раздумий во всякого
      зверя, который появится на твоем пути.
     
      - Ну, прости, не сердись на своего старого папу, я ведь не знал.
     
      - Эх, ничему тебя жизнь не учит.
     
      - Каюсь, погорячился, надеюсь, что ты сынок весь в меня. Гляди, так и
      пышешь огнём!
     
      - Ладно, забудем старые обиды, только помни, что я могу превратиться в
      любого зверя или птицу. Так что очень подумай, прежде чем стрелять, дорогой
      папаша.
     
      - Да я вот сейчас же сожгу свой лук и стрелы и больше никогда не пойду на
      охоту, - воскликнул Король, схватив оружие и бросив его в огонь.
     
      - Браво! А теперь мы бы хотели поспать. Давно путешествуем, устали.
     
      - Конечно, конечно, сынок, располагайтесь.
     
      Дракон разлёгся на пушистом ковре и вскоре громко захрапел. Гномы решили
      ночевать в повозке. Мало ли что. В последние дни на их долю выпало столько
      неожиданностей, что они решили не рисковать лишний раз, но ночь прошла спокойно.
      Рано утром Дракон прокрался мимо спящего Короля-Охотника и его слуг, выскользнул
      на улицу и разбудил друзей:
     
      - Вставайте сони, летим отсюда, пока нас не раскусили.
     
      Они тихо взлетели и скоро скрылись с глаз. Провожала их только вездесущая
      Изольда, сидя на крыше замка, она долго глядела им вслед.
  
   ГЛАВА ПЯТНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ МЫ УЗНАЕМ СТРАШНУЮ ПРАВДУ
     
     - Давайте, полетим в другую сторону, - предложил Часовой, - мы уже достаточно
      покружились над этим лесом, пора бы нам отсюда выбираться.
     
      - Согласен с тобой, - сказал Листопадный, - полетим в другом направлении,
      может быть, на этот раз нам улыбнётся удача.
     
      Они продолжили свой путь, внимательно глядя в окна, чтобы снова не
      ошибиться. Наконец, густой лес внезапно закончился, и началась обширная равнина с
      небольшими живописными холмами.
     
      - Вон, - закричал Часовой, - вон домик Полосатой Коровы, на том зелёном лугу! Я узнал его!
     
      - Вижу, - ответил ему Дракон, - чего так орать то.
     
      - Так я от радости, - уже тише прокричал Часовой. От радости.
     
      Они спустились на луг недалеко от дома Полосатой Коровы. Гномы и Кот вышли
      из повозки и размяли затёкшие ноги.
     
      - Полосатая Корова, - закричал Часовой, сложив ладони у рта рупором, - где ты, ау! Это я, Часовой, помнишь меня?
     
      - Давайте постучим лучше в дверь, - предложил Листопадный, - так намного удобнее.
     
      Они постучали в тяжёлую дубовую дверь, которая со скипом отворилась перед
      ними, как бы приглашая внутрь. Гномы, осторожно ступая и оглядываясь, вошли в
      дом. Какой же тут был беспорядок! Повсюду валялись разбитые горшки для молока,
      все стулья и даже большой тяжёлый дубовый стол были перевёрнуты вверх ногами.
      Повсюду на полу было разлито молоко, которое жадно лакали вездесущие мыши.
     
      - Похоже, нас тут не ждали, - сказал Листопадный, оглядываясь по
      сторонам, - или что-то случилось, - добавил он.
     
      - У Полосатой Коровы был всегда идеальный порядок, - почти прошептал Часовой, - какой ужас! И где сама хозяйка? Полосатая Корова, - вновь позвал он, он в ответ услышал только мышиный писк:
      - Чего орёте, нет её.
      - А где же она?
      - Её похитили.
      - Кто? Кто посмел? - Испуганно закричал Часовой.
      - Вот тебе, на! - Воскликнул Дракон, - похоже, что не один я хотел её
      съесть.
      - Её похитили ласки, что живут на краю дремучего леса. Заплели ей хвост,
      спели колдовские песни, заворожили и увели с собой. Пьют теперь её молочко каждый
      день.
     
      - Вот мерзавки! - затряс кулачками Часовой, - так я и знал! В прошлый раз,
      когда я гостил здесь они так и ходили кругами, всё вынюхивали, выспрашивали. Я их
      не раз прогонял прочь, но они снова приходили. Ласковые такие, песенки пели под
      окном. А Полосатая Корова добрая, молоком их угощала.
     
      - Вот и доугощалась, - оборвал его Дракон. - Надо спасать пленницу.
     
      - Надо, надо,- закивали головами гномы, только как, как, как...
     
      - Вы бы лучше к ласкам не совались, - посоветовала одна из мышек, - мы их
      давно знаем, заколдуют, пленят, только вас и видели. Заставят вас на себя
      работать.
      - Ну, уж дудки! - прокричал Дракон, - я столько пролетел, чтобы попить
      диковинного молока, и должен отказаться? Ну, уж дудки!
     
      - Мы тоже кое что умеем, - сказал Листопадный. - Возьмём их хитростью.
     
      - А попробуйте, - отозвалась мышь, - ваша воля. Только чары у них сильные,
      попадёте на всю жизнь к ним в лапы и понимать ничего не будете, будете думать,
      что вы абсолютно счастливы.
     
      - Что же нам делать? - Спросил у мышей Кот, - говорите, не то всех вас
      съем.
     
      Полевые мыши никогда не видели такого диковинного зверя и поначалу его
      совсем не испугались, но когда Кот оскалил свои острые зубы, поняли, что он не
      шутит.
     
      - Есть одно средство от ласок, но его достать не так-то просто.
     
      - Какое? Говорите, - прошипел как змея Кот.
     
      - Зуб дракона, - мышь насмешливо посмотрела на Кота, - нужно растереть его
      в пыль и осыпать этой пылью спящих ласок, тогда они забудут все свои колдовские
      штучки.
     
      - Ах, я вас сейчас всех, - высунул свою голову в дверь Дракон, - что
      придумали! Мой драгоценный любимый зуб растереть в порошок, да я вас вместо Кота
      съем!
     
      - Я сам с ними разберусь, - ласково промурлыкал Кот, - говорите правду,
      мерзкие лгунишки! Вы ведь сейчас всё это придумали, чтобы позлить меня и Дракона.
      Знаете, противные мыши, что я не стану вырывать зуб у Дракона, мы с ним и друзья.
     
      - Нет, мы не врём, - запищали мыши, пятясь к своей норке.
     
      - Да, они издеваются! - Прорычал Дракон, - лови их!
     
      Он, было, бросился на мышей, но узкий дверной проём остановил его.
      - Лови их! - Кричал он Коту, - они врут! Они издеваются над нами!
     
      - Да я их, - ответил кот, - съем всех до единого.
     
      Мыши, пища от ужаса устремились к своей норке и мгновенно скрылись внутри.
      Кот пытался достать их лапой, но куда там. Мыши давно убежали в поле, где у них
      были нарыты прекрасные глубокие норы, где они собственно и проживали до сих пор,
      пока ласки не похитили Полосатую Корову.
     
      - Ну, - сказал гномам Кот, - что будем делать?
     
      - Я свой зуб не дам, - тихо, но внятно проговорил Дракон. - Они явно врали.
     
      - Хорошо, - ответил Листопадный, тогда мы никогда не увидим Полосатую
      Корову, хотя собственно, - добавил он, оглядывая друзей, - за этим мы сюда и
      пришли.
     
      - Давайте об этом подумаем завтра, - предложил Яшка, - мы все устали,
      проголодались и хотим спать.
     
      - Хорошо, - согласились все.
     
      Пока они готовили ужин, Кот мирно беседовал с Драконом.
     
      - Всего один зуб, - ласково уговаривал он Дракона, - и мы напьёмся
      волшебного молока.
     
      - И не думай об этом, - так же ласково отвечал ему Дракон, - лучше я
      полечу на охоту и достану сотню коров.
     
      - Фу, - промурлыкал Кот, касаясь Дракона своей мягкой, пока он не выпустил
      когти, лапкой. - Ну, зачем так утруждать себя, когда здесь под носом у нас сидит
      в плену великолепный экземпляр коровы.
     
      - Нет, нет, и нет, - сказал Дракон, отмахнувшись от его мохнатой лапки, -
      знаю я тебя, ты больше всех хочешь напиться до отвала этого молока.
     
      - Да, я и не скрываю, но и ты его тоже напьешься.
     
      - Да, я не большой любитель молока, так что отстань.
     
      - Ну, как знаешь, - обиделся Кот, - я пойду, посмотрю, что там сегодня на
      ужин.
     
      - Иди, по добру по здорову, - проворчал Дракон, - пока я совсем на тебя не
      рассердился.
     
      - Ну, и, пожалуйста, - ответил Кот, уходя в дом, ну и сиди тут без молока.
     
      - Фу, - выдохнул в ответ огнём из пасти Дракон, что означало, что он
      действительно разозлился.
     
      Ужин пошёл спокойно, тема зуба больше не поднималась, что делать дальше, никто толком не знал, так, что после ужина все просто улеглись спать вповалку прямо на полу, так как кровать Полосатой Коровы тоже была сломана, а чинить её не было ни сил, ни желания.
  
    ГЛАВА ШЕСТНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ ВСЁ НЕОЖИДАННЫМ ОБРАЗОМ РЕШАЕТСЯ
     
     Утром Листопадный встал раньше всех и решил пробежаться по росе босиком. Какое это
      наслаждение! Он бежал и бежал по полю, пока не устал, пригорок услужливо поманил
      его мягкой травой, разомлевшее тело облегченно опустилось на землю, гном вытащил
      из кармана волшебную дудочку и вдохновенно заиграл. Полилась самая сладкая
      мелодия, из всех, что когда-либо слышал этот лес, ему подпевали птицы из
      дремучего леса и даже пара лягушек из ближайшей лужи. Листопадный отпустил
      волшебную дудочку из рук, и она полетела вдоль леса, играя всё нежнее и нежнее.
     
       []
     
     
      Вдруг, Листопадный увидел, что из-за густой ели выходят на
      задних лапках, держа друг друга за хвосты те самые ласки, что украли Полосатую
      Корову. Их глаза округлились и на мордочках застыло какое-то глупое выражение не
      то удивления, не то радости. Ласки вышли на поляну и, держа друг друга за
      хвосты, образовали замкнутый круг. Листопадный смотрел на них с неподдельным
      удивлением, но когда ласки стали неловко пританцовывать в так музыке, громко
      расхохотался. Он долго наблюдал за ними, то и дело начиная смеяться, да так
     громко, что разбудил своих товарищей, которые зевая потянулись на луг.
     
      - Это и есть ласки? - разочарованно протянул Дракон, - это из-за них вы
      мне собирались вырвать зуб?
     
      - Что будем с ними делать? - Спросил Листопадный, - не могут же они вечно
      танцевать.
     
      - Да, - подхватил его Дракон, - меня эта музыка тоже завораживает, так,
      что выключить бы её поскорей.
     
      - А ты не слушай, иди лучше к дому и заткни уши, а мы пока освободим
      Полосатую Корову.
     
      Полосатая корова мирно паслась за широкой елью и не думала спасаться из
      плена. Корова тоже слышала звуки музыки и негромко мыча, пританцовывала.
     
      - Привет, Полосатая Корова, - сказал ей Часовой, - это я, Часовой гном,
      помнишь меня?
     
      - Му, му, му, - промычала в ответ корова, - какая прекрасная музыка, ещё
      мгновенье, и я пущусь в пляс.
     
      - Мы пришли спасти тебя, - пытались сказать ей гномы, но она не слушала, а
      только притопывала в такт музыке.
     
      - Она ещё и очень музыкальная корова, - сказал Листопадный. - Но, похоже,
      действительно заколдована.
     
      - Надо заставить ласок расколдовать её, - предложил Часовой. - Только они
      знают, как это сделать.
     
      - Пойдемте с нами, - позвал корову Яшка, - в ваш уютный домик.
     
      - Домик? - Удивилась корова, Какой домик? Я корова и живу в поле, му, му,
      му, му, му, - она стала танцевать, прихлопывая ладонями.
     
      - Вот бы ей в цирке выступать, - сказал Часовой, - аншлаги обеспечены.
     
      - Что вы тут про цирк говорите, - высунул свою голову из-за ели Дракон. -
      Ха, ха, ха, - разразился он раскатистым смехом, вот умора! Из-за этого стоило
      сюда прилететь! - Он стал прихлопывать корове своими когтистыми лапами. - Оп ля,
      ля, оп, ля, ля...
     
      - Да, - сказал товарищам Листопадный, - похоже, от них толку не добьешься.
      Пойдем на поле, посмотрим, что там происходит.
     
      Они пошли обратно, а Дракон вышел из-за ели и пустился в пляс вместе с
      коровой, время, от времени подбрасывая её вверх и ловя на лету.
     
      - Только посмотри на них, - сказал Листопадный, оборачиваясь назад, - это
      надо прекратить.
     
      Они вернулись на луг, где их ждала всё та же картина: ласки водили свой странный хоровод, пританцовывая и подвывая.
     
      - Смех смехом, - сказал, глядя на них Листопадный, но нужно что-то делать.
      Он поманил дудочку, и та плавно опустилась в его руки. Музыка
      прекратилась. Ласки тут же очнулись и злобно уставились на гномов и Кота.
     
      - Вы кто такие? - Спросил их главарь, отпустив брезгливо хвост своего
      приятеля, - что вам от нас нужно?
     
      - Расколдуйте Полосатую Корову.
     
      - Ещё чего, нам нравится её молоко.
     
      - Нам тоже нравится, - придвинулся к ласкам Кот, сердито сверкнув жёлтыми
      глазами. - Расколдуйте её немедленно!
     
      - А то что? - Ехидно поинтересовался главарь.
     
      - А то сейчас снова заиграет волшебная дудочка, - ласково ответил им
      подошедший Дракон, и я вас всех съем.
     
      Ласки посовещались и согласились, куда им было деваться? Они подошли к Полосатой
      Корове, и главарь расплёл кончик её хвоста, который был заплетён в сотню мелких
      косичек. После этого Полосатая Корова была расколдована. Она очнулась от забытья
      и стала благодарить своих спасателей, опасливо поглядывая на ласок и на Дракона.
     
      - Спасибо вам, друзья мои. Здравствуй Часовой, как дела у тебя? Ты попал
      на родину или всё ещё путешествуешь, пришёл за новой порцией молока?
     
      - Здравствуй, Полосатая Корова, - ответил ей Часовой, - как ты умудрилась
      попасть в такой переплёт? Я ведь тебе тогда ещё говорил держаться подальше от
      ласок.
     
      - Говорил, - вздохнула корова, - но, знаешь, здесь в глуши радуешься
      каждому, кто приходит в твой дом, - она опять опасливо посмотрела на Дракона.
     
      - Не бойся, - перехватил её взгляд Часовой, - это наш друг Дракон,
      знакомься, он привёз нас сюда. Без него мы бы ещё долго не попали в тебе в гости.
     
      - Здравствуйте, я Полосатая Корова, добро пожаловать ко мне в дом.
     
      - Извиняйте, - ответил Дракон, пожимая её копыто, но я не пролезаю в вашу
      дверь.
     
      - Не беда, - махнула корова невесть откуда взявшимся у неё платком, у нас
      здесь великолепные луга, вам понравится.
     
      - Да, я, собственно привык спать под открытым небом, - заверил Дракон, мне
      так даже больше нравится.
     
      - Вот и славно, пойдёмте ко мне в гости.
     
      - А с этими что делать? - спросил Листопадный, указывая на ласок. - Нельзя
      их так просто отпустить.
     
      - А я их отнесу подальше от этих мест, - сказал Дракон.
     
      Яшка взобрался на спину Дракона и стал играть. Ласки опять схватили друг
      друга за хвосты, а главарь схватился за хвост Дракона, который резко взмыл в
      воздух и улетел, унося за собой гирлянду из ласок.
     
      - Ну, вот и всё. Пойдёмте, - сказал друзья Листопадный. - Надо привести в
      порядок дом.
     
      - А что с домом, он цел? - Спохватилась Полосатая Корова.
     
      - Ласки учинили там настоящий погром.
     
      - Вот противные, а я ещё их поила моим волшебным молоком, - рассердилась
      корова, когда вошла в свой дом и увидела весь ужас учинённого ласками
      беспорядка. - Они и кровать мою поломали! - Ахнула она, подойдя к кровати, -
      наверно прыгали на ней все вместе. Кровати рано или поздно ломаются, если на них
      не спать, а прыгать. Что теперь делать?
     
      - Не огорчайся так, - успокаивал корову Часовой. Со мной прилетел друг
      Яшка. Знаешь, какой он мастеровой, вот вернётся и всё починит.
     
      К вечеру Дракон и Яшка вернулись. Они высадили ласок в чудном тихом месте,
      где и слыхом не слыхивали ни о каких коровах. Ночь пришлось провести на полу, а
      утрам гномы взялись за починку кровати. Яшка соорудил из сетей, в которые когда-
      то попался Дракон большой гамак, который повесил между двух стоящих за домом
      сосен, так что теперь можно было отдохнуть в их тени в жаркий день. К вечеру
      порядок был наведён, и гномы вынули из сундуков, наконец, свои подарки,
      привезённые из родной деревни. Они разложили их на столе перед Полосатой Коровой,
      и стали объяснять от кого какие и зачем.
     
      - Это мешок золотых листьев, - объяснял Листопадный, - ты можешь их
      развесить на стенах комнаты и, увидишь, как они украсят твой дом. А это, золотые
      шишки. Когда наступят новогодние праздники, ты можешь повесить их на ёлку. Тут
      тебе пригодится и вот эта золотая звезда, - объяснял он, она светится в темноте,
      ты можешь её использовать как фонарь.
     
      - Вот здорово, - обрадовалась Полосатая Корова, - теперь не надо будет
      жечь лучину, которая закоптила весь потолок, красота! Спасибо огромное, это
      бесценный подарок.
     
      - Звезду нашёл для вас наш друг Звездопадный, он большой охотник за
      звёздами, - добавил Листопадный.
     
      - Передайте и ему большое спасибо. Я подарю ему ведро молока. Пусть
      порадуется.
     
      - А это часы с секретом, - показал своё изобретение Часовой. В прошлый раз
      мы с Башмачным сделали для тебя не очень красивые часы. Да и поломали их ласки,
      так что вот тебе, новые часы, - гордо сказал он, - я их сделал один.
     
      - Ой, спасибо, это так приятно. Кстати, - спохватилась корова, а где твой
      друг Башмачный?
     
      - Он попал в плен к людям, затем мы его освободили и теперь он в своём
      родном городе выступает в цирке, - объяснил Часовой. - С ним все в порядке. Он
      счастлив.
     
      - Очень за него рада, передавай ему от меня большой привет, если встретишь.
     
      - Обязательно передам. Он и сам хотел заехать к тебе в гости, но в цирке
      очень мало артистов, каждый важен. Поэтому он не смог подвести товарищей и
      остался.
     
      - Ну, ладно, - вздохнула корова, - боднув воздух своими разноцветными
      рогами, - по крайней мере, он на своём месте.
     
      - А это, - сказал Яшка, - вам передал Камнепадный гном. Это самоцветы из
      его коллекции. Если смотреть сквозь них на солнце, то можно увидеть радугу.
     
      - Какой чудесный подарок. Я передам ему два ведра молока. Мне так
      нравиться смотреть на радугу, а она так редко появляется в небе!
     
      Будучи в гостях у Полосатой Коровы, Листопадный попробовал сделать свою
      первую шляпу. Она получилась неказистенькой, поэтому её получило в подарок
      пугало, стоявшее в огороде возле дома Полосатой Коровы. Вторая шляпа, тоже не
      очень красивая приглянулась Яшке, третья уже получше, поселилась на голове
      Часового, а четвёртая, самая удачная была подарена Полосатой Корове со словами
      признательности за великолепное гостеприимство.
     
      - Боже мой, какая прелесть, - воскликнула она, глядя на себя в большое
      зеркало, - какой чудесный подарок! Вы и золотую ленту к ней прикрепили, -
      восхищалась корова, - и, даже прорезали отверстия в полях для моих рожек. Я
      счастлива! Как же я счастлива!
     
      []
     
      - Не много же женщине надо, - глядя на неё, сказал Кот, - пара шляп, и она твоя.
      Сделаешь мне, Листопадный, парочку для одной курочки.
     
      - Для курочки? - переспросил Листопадный.
     
      - Для кошечки, конечно же. Есть одна вся такая чёрненькая, гладенькая, просто
      прелесть! Подарю ей эти шляпки, глядишь, её сердце и растает.
     
      - Ладно, сделаю.
     
      Вскоре все кувшины, взятые с собой в дорогу были полны волшебного молока. Друзья
      нагостились и засобирались домой.
     
      - Ну, останьтесь ещё ненадолго, - уговаривала их Полосатая Корова, - ну, ещё на
      денёк.
      - Хорошо, соглашались друзья и оставались ещё на один денёк.
     
      Так деньки шли за деньками, а они всё ещё были в гостях, они прожили бы здесь целый год, но правила приличия гномов не позволяют им так надолго задерживаться в гостях, как бы им этого не хотелось, так что к осени друзья, наконец, всерьёз засобирались в обратный путь. Они долго прощались с Полосатой Коровой, благодарили за чудно проведённое время, за полные кувшины волшебного молока и, наконец, отправились в обратный путь.
     
      - Давайте, не полетим больше над Дремучим лесом, - предложил Листопадный.
     
      - Почему это? - спорил Яшка. - Там было забавно.
      Он уже почти забыл все тревоги и страхи. Пока гостил у Полосатой Коровы.
     
      - Я тоже не хочу лететь над Дремучим лесом, - проворчал Дракон. - Мне надоело
      искать подходящую поляну для ночлега и бегать от странных гномов.
     
      - Хорошо, - подвёл итог Листопадный, - решено, мы обогнём Дремучий лес и полетим над равниной, так будет безопаснее.
     
     И путешествие обратно началось.
  
    ГЛАВА СЕМНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ ДРУЗЬЯ РЕШАЮТ ВОЗВРАТИТЬСЯ ДОМОЙ
     
      Однообразный пейзаж навевал скуку, и Дракон всё время зевал, хотя сегодня ночью
      он прекрасно выспался на мягкой траве.
     
      - Давайте сделаем привал, - предложил он друзьям, - я что-то притомился, мне
      бы поспать чуть-чуть.
     
      Гномы ни куда особенно не спешили. Денёк был ясный и тихий, им и самим хотелось
      поспать. Они, громко зевая, вылезли из повозки и тут же повалились на траву и
      громко захрапели. Кот уснул прямо посреди повозки, его сморило на пороге. Дракон
      уснул сразу же, как только коснулся земли. Последнее, что он увидел перед сном,
      был какой-то расплывчатый силуэт, похожий на привидение.
     
      - Уснули, - сказал Сон Номер Один, - теперь мы позабавимся. - Он
      ухмыльнулся, показывая прозрачные кривые зубы.
      Это был мужчина средних лет очень высокий и худой с длинной тонкой бородёнкой с
      трясущимися от беспрестанного смеха руками. Полупрозрачная пижама с медвежатами
      смешно топорщилась на его тощем теле, домашние тапочки, отороченные мехом
      едва держались на тощих ступнях и всё время слетали. Сквозь его тело виднелось
      яркое солнце и кусочек неба.
     
      - Ага, - согласился Сон Номер Два, - тихо трясясь от смеха и потирая
      прозрачные руки.
      Это был седой старик с седыми всклокоченными как пакля волосами и худыми руками.
      Длинная ночная рубаха, спускавшаяся почти до пят, развевалась на ветру, обнажая
      полупозрачные кривые ноги, которые мягко ступали по траве босыми пятками, не
      приминая её, время от времени он взлетал на небольшую высоту, клацкая при этом
      редкими зубами.
     
      - Что будем с ними делать? - спросил Сон Номер Один.
     
      - Отправим их на луну, - захихикал Сон Номер Два.
     
      - Банально, мой друг, мы всех туда отправляем.
     
      - Тогда куда же? Может быть на северный полюс? А лучше на южный, там
      холоднее, он поёжился, словно и впрямь было холодно.
     
      - Ещё банальней, мой друг, они от холода тут же проснуться.
     
      - Тогда отправим их в Город Закатов, там красиво.
     
      - И пусто, - добавил Сон Номер Один. - Скукотища. Мы ведь хотели
      позабавиться, помнишь?
     
      - Тогда в Город Небоскрёбов, оставим их сразу на 238 этаже и посмотрим, как
      они спустятся вниз.
     
      - Ты явно глуп, мой дорогой друг, у них же с собой дракон, который мигом
      опустит их на землю.- Он постучал прозрачным пальцем по темечку, - думай ещё!
     
      - Да, ты прав, как я сразу не подумал. Тогда отправим их в Лабиринт
      Летаргических Снов, они оттуда никогда не выберутся, будут блуждать и блуждать.
     
      - Вот, опять ты говоришь глупости, с ними же ДРАКОН! Он взлетит над
      лабиринтом и сразу же найдёт выход.
     
      - Ты прав, я что-то в последнее время совсем поглупел, - Сон Номер Два мелко
      захихикал, - теряю квалификацию. С тех пор, как мы с тобой сбежали от Феи Снов,
      так редко видим живых людей, а уж гномов так вообще впервые, особенно с драконом
     и котом в придачу. Не удивительно, что я ничего не могу предложить стОящего.
     
      - Ладно, не волнуйся так, у нас полно времени, посидим возле них, подумаем,
      куда бы их закинуть.
     
      Они уселись на траву и стали усиленно думать. Время от времени один из них
      вскакивал и начинал беспокойно летать туда-сюда, заложив полупрозрачные руки за
      спину. Затем он садился на траву и делал вид, что усиленно думает. Наконец, Сон
      Номер Два хлопнул себя по лбу и вскрикнул от радости:
     
      - Придумал, я придумал!
     
      - Говори же скорей, это Город Зелёных Мухоморов? Я тоже о нём подумал.
     
      - Нет, нет и нет! - радостно закричал Сон Номер Два, - Это не город и не
      деревня и не страна.
     
      - Так что же это, что? Мне не терпится узнать, - Сон Номер Один весь
      напрягся и жадно слушал, - говори же скорее! Хватит тянуть!
     
      - Это, - Сон Номер Два остановился и многозначительно посмотрел на
      товарища, - это...
     
      - Ну же, ну!
     
      - Это библиотека.
     
      - фу, - поморщился Сон Номер Один, - я то думал, что ты придумал что-то
      стОящее!
     
      - Это и есть стОящее, представь, они попадают в огромную бесконечную
      библиотеку с самыми интересными книгами и...
     
      - И?
     
      - И, остаются там навсегда.
     
      - Почему?
     
      - Потому, что не смогут и за тысячу лет перечитать все книги из этой
      библиотеки.
     
      - Ладно, попробуем, но если мне наскучит, я их отправлю на южный полюс.
      Смотреть на то, как они запрыгают от холода, это, по крайней мере, забавно.
     
      - Хорошо, больше всё равно нечего придумать, наш запас снов сильно
      ограничен, вот, если бы с нами были Сон Номер Восемь или Сон Номер Девятнадцать,
      вот тогда было бы мы позабавились.
     
      - Они к сожалению не захотели убежать с нами от Феи Снов, глубцы,- вздохнул
      Сон Номер Один, - ладно, начинаем.
     
      Оба сна встали с земли стали летать вокруг спящих путешественников, которые
      внезапно проснулись и поняли, что находятся в огромной библиотеке. За стойкой
      сидела библиотекарь, полная женщина похожая на жабу, в строгом синем костюме, в
      белой блузке с жабо, на большом носу у неё красовались огромные очки в роговой
      оправе. Женщина строго взглянула на посетителей, поравила очки и спросила:
     
      - Что будем читать?
     
      - Мы, - замялись друзья, - и не думали читать.
     
      - Что же вы тогда здесь делаете, - рассердилась библиотекарь.
     
      - Мы не знаем, как вообще здесь очутились.
     
      - Безобразие, - возмутилась библиотекарь, - в последнее время в моей
      библиотеке твориться что-то невообразимое, сюда приходят все кому не лень. И
      никто ничего не читает. Выбирайте книги и садитесь читать или убирайтесь, не то
      позову книжного червя, и он вас всех съест.
     
      Гномы зашушукались, Листопадный вышел вперёд, подошёл к стойке и спросил:
     
      - А где здесь выход?
     
      - В одной из этих книг, - небрежно кивнула библиотекарь в сторону стеллажей,
      забитых доверху книгами. - Читайте всё подряд и найдёте.
     
      - А как он выглядит?
     
      - Выход?
     
      - Да.
     
      - Откуда я знаю, я никуда, отсюда выходить не собираюсь, - отчеканила
      библиотекарь, отвернулась и зашуршала, перебирая картотеку.
     
      Друзья огляделись. В огромном помещении, сплошь уставленном стеллажами с книгами, не было ни окон, ни дверей.
     
      - Как же мы сюда попали, - недоумевали друзья. - Мы были в поле, заснули.
     
      - Я понял, - догадался Листопадный, - мы спим.
     
      - Когда спят, - возразил ему Часовой, - то каждый видит только свой
      собственный сон, а мы здесь все вместе. Вот ущипни меня, и увидишь, что я говорю
     правду.
     
      Листопадный подошёл к другу и ущипнул его за руку, тот отдёрнул её и сказал:
     
      - Больно! Вот видишь, во сне так не бывает.
     
      - Да, - задумался Листопадный, - кто же нас сюда перенёс, пока мы спали?
     
      - Я видел краем глаза, когда уже почти уснул какого-то прозрачного
      человека, - ответил ему Дракон, может быть, это сделал он. Может быть, это был
      злой волшебник, - Дракон поднял глаза к потолку и вдруг воскликнул, - вон же он, -
      показал он пальцем, - вон этот человек.
     
      Гномы подняли вверх глаза и увидели двух прозрачных мужчин, которые зависли под
     потолком и тихо перешёптывались, глядя на путешественников.
     
      - Начинается, - шептал Сон Номер Один, - они уже сердятся.
     
      - Вот потеха, - отозвался сон номер Два, - ну и глупый же у них вид!
     
      - Они ещё щиплют друг дружку, думают, что это поможет, - захихикал первый.
     
      - Интересно, они начнут читать или нет?
     
      - А что ещё делать в библиотеке.
     
      - Посмотрим.
     
     Оба сна уставились на друзей.
     
      - А, вас-то мне и надо, - воскликнула библиотекарь, увидев сны. - Ну-ка, иди
      те ка сюда, проказники, - приказала она снам, - Отвечайте мне, почему эти гномы,
      кот и дракон, который наверно и читать то не умеет, оказались в моей чудесной
     библиотеке?
     
      - Попрошу меня не оскорблять, - обиделся Дракон, - я, в отличие от некоторых,
      он многозначительно взглянул на Кота, умею читать.
     
      - А, что ты на меня так смотришь, - возмутился Кот, - я умею читать с детства.
     
      - Вот, видите, - нашёлся Сон Номер Два, - они умеют читать, так что ваши
      претензии безосновательны, - говоря это он перелетел на один из стеллажей и
      уселся на него верхом как на коня. - А если вас что-то не устраивает, пишите
      жалобу Фее Снов!
      - Я вот сейчас достану мухобойку, - процедила сквозь зубы библиотекарь, - и
      выгоню тебя оттуда, несносный сон.
     
      - А ну, поймай меня, - захихикал сон, перелетая с одного стеллажа на другой.
     
      Библиотекарь бегала с мухобойкой, пытаясь согнать его оттуда, но всё напрасно,
      сон был намного ловчее её. Наконец она устала, запыхалась, рассердилась и начала
      расти от злости. Она росла, росла и росла пока, наконец, не заполнила собой
      половину библиотеки, так, что сон был загнан в угол.
     
      - А ну, - прорычала она, - слезай оттуда, не то прихлопну тебя мухобойкой.
     
      - Ну, ладно, ладно, - миролюбиво согласился сон, спускаясь вниз. Чего ты так
      надулась. Того и гляди лопнешь от злости. Я и сам уже хотел спуститься. Чего надо-
     то?
     
      - Отвечай, - всё ещё сердясь, прокричала библиотекарь, постепенно сдуваясь. -
      Зачем заслал мне этих читателей, если они ничего не читают.
     
      - Как это не читают? Смотрите, - сон указал на Листопадного, который взял с
      полки какую-то книгу и с интересом листал её.
     
      - Смотри, Яшка, это какая-то энциклопедия, - сказал Листопадный, перелистывая
      очередную страницу, - смотри, сколько здесь всего.
     
      - Ну-ка, - подошел к нему Яшка, - дай-ка я взгляну, - он подошёл к другу и
      заглянул в книгу через плечо. - Ну-ка, ну-ка, это интересно.
     
      - На, читай.
     
      - Вот видите, их уже двое, - кивнул в сторону гномов Сон Номер Два, швырнул
     носом и вздохнул, похоже это надолго.
     
      - А остальные? - Строго спросила библиотекарь.
     
      - А остальные ещё не нашли своей книги, помогите же им, - нашёлся сон.
     
      - Подойдите ко мне, - библиотекарь поманила пальцем Часового, Кота и Дракона. -
      Какие книги вы хотите почитать, спрашиваю, заметьте в последний раз. - она для
      верности потрясла мухобойкой перед носом дракона.
     
      - Я бы хотел почитать что-нибудь о часах, - сказал Часовой.
      - Ой какая прелесть, - взвизгула библиотекарь, у меня как раз есть отличный
      учебник "Для ленивых учеников часовщика". вам понравиться, вот увидите, - она
      исчезла под столом и вскоре перед носом Часового лёг увесистый старинный том в
      почерневшем от времени кожаном переплёте, из которого торчала закладка, на
      которой виднелась надпись корявым ученическим почерком: " Бегите отсюда, если сможете!" - Вот, пожалуйста, следущий, - громко крикнула библиотекарь, словно находилась на шумном
      базаре, - ну что вы мнётесь, говорите же, - она убрала мухобойку в стол.
     
      - А я бы почитал о рыбках,- промяукал Кот.
     
      - О рыбках, о рыбках, - бормотала библиотекарь, перебирая карточки, - а, вот, прекрасная книга: "Кулинария". - берите, и не отказывайтесь, потом благодарить будете.
     
      - А мне что-нибудь о коровах, желательно волшебных, - попросил Дракон.
     
      - Я сейчас найду нужную книгу, а вы сядьте за столы и соблюдайте тишину. Да, -
      она резко развернулась на каблуках, - костров не разжигать, стульев не ломать,
      книжных червей не пугать!
     
      Немного погодя, она вышла из-за стеллажей. В руках у неё была тонюсенькая книжка. dd>  
      - "Коровка" - прочитал Дракон, сказка для самых маленьких.
     
      - Не вслух! - прикрикнула на него библиотекарь, - цыц!
     
      Друзья с увлечением принялись за чтение. Время от времени они перешёптывались,
     тогда библиотекарь строго смотрела на них, и они замолкали. Сны сидели на
      стеллажах, свесив прозрачные ноги, и вздыхали:
     
      - Скучно, - простонал Сон Номер Один.
     
      - Согласен, - отозвался Сон Номер Два. - Сначала было весело, она гонялась
      за мной с мухобойкой, а теперь, скукота, - он громко зевнул. - Поспать бы.
     
      - А давай отправим их на луну,- толнул его в бок Сон Номер Один.
     
      - А давай.
     
      В тот же миг друзья оказались на луне. Здесь было тихо и темно. Они побрели вдоль
      какого-то кратера и неожиданно провалились в него. На дне кратера было ещё тише и
      ещё страшней.
     
      - У-у-у-у-заунывно пропел сверху Сон Номер Два.
     
      - Мне здесь не нравится, - раздался в темноте голос Листопадного, - давайте
      отсюда выбираться.
     
      Они подняли головы вверх и увидели двух хихикающих снов, сидящих на краю кратера.
     
      - Вытащите нас отсюда, - крикнул им Листопадный.
     
      - Ещё чего, это так забавно.
     
      - Цепляйтесь за мой хвост, - приказал Дракон, я вас вынесу на поверхность.
     
      Он расправил крылья и вылетел из кратера.
     
      - Фу, - фыркнул Сон Номер Один, - как не интересно, он того и гляди перенесёт
      их всех обратно на землю.
     
      - Пока не поздно, - предложил Сон Номер Два, - поместим их в Город Закатов.
     
      - А, давай.
     
      В тот же миг друзья оказались в Городе Закатов, где вечно заходит солнце и
      никогда не всходит.
     
      - Как красиво, смотрите, - восхитились путешественники.
     
      - Мне здесь нравится, - сказал Дракон, - по крайней мере, здесь красиво и
      тихо.
      Подул лёгкий ветерок, и картинка на горизонте слегка поменялась. Золотистые
      облака начали постепенно краснеть, потом желтеть и наконец побагровели. Друзья
      уселись на траву и стали с восхищением наблюдать. Небо на горизонте менялось,
     становясь то розовым, то золотисто-жёлтым, то бледно-соломенным.
     
      - Скукота, - сказал Сон Номер Один.
     
      - Согласен, - ответил Сон Номер Два.
     
      И, они, не сговариваясь перенесли друзей в Город Небоскрёбов, поместив их на 237
     этаж одного из высотных зданий. Друзья зажмурились от страха и попятились от края
     балкона, на который их доставили кошмарные сны.
     
      - И кто это на такой высоте делает балконы, - возмутился Яшка, - я бы ни за
      что не построил такое высокое здание, да ещё с балконами!
     
      - Эти прозрачные типы, совсем разбаловались, - громко прокричал Часовой, так,
      чтобы витающие неподалёку сны могли его услышать.
     
      - Слыхал, - ткнул в бок один сон другого. - Как я люблю, когда они ругаются!
     
      - Ага, - откликнулся другой, - пока не опомнились и не спустились вниз,
      смотри, они уже пикируют на своём драконе.
     
      - Проклятье, выругался первый сон, - как быстро они сообразили. Давай скорей
     поместим их Лабиринт Летаргических Снов или В Страну Зелёных Мухоморов.
     
      - Нет, хватит с меня, буди их, я больше не хочу с ними путешествовать по снам.
     
      - Почему? Что случилось?
     
      - Мне надоело одно и тоже каждый раз: не библиотека, так Город Небоскрёбов,
      не город Небоскрёбов, так Страна зелёных Мухоморов, не страна Зелёных Мухоморов,
      так Город закатов, скукота! Надоело мне это всё! Ты как хочешь, а я возвращаюсь к
     Фее Снов.
      - Так она тебе и обрадовалась, прогонит и не пожалеет.
     
      - Не прогонит, мы ей гостей приведём.
     
      - Этих что ли? - засомневался Сон Номер Один.
     
      - Их самых. Вот увидишь, она так обрадуется, что забудет про нас с тобой.
     
      - А, давай, - согласился первый.
     
     Не успели наши друзья опомниться, как оказались снова на лугу возле своих повозок.
  
    ГЛАВА ВОСЕМНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ МЫ ВСТРЕЧАЕМСЯ С ФЕЕЙ СНОВ
      - Ой, - очнулся ото сна первым Дракон, - опять вы здесь, - он сердито
      уставился на сны.
     
      - Вот сейчас пущу на вас струю огня, попляшете у меня. Чего вы к нам
     привязались?
      - А, ничего, мы так, - в голос ответили сны, - разрешите представиться, я
     Сон Номер Один, а я Сон Номер Два.
     
      - Понятно, - сказал Листопадный, вставая с травы, которую он изрядно
     примял за несколько часов сна, - большое вам спасибо, - с сарказмом добавил он, -
     мы проспали весь день и теперь что вы нам прикажете делать ночью?
     
      - Мы не виноваты, - пропел Сон Номер один, - не нужно было спать днём, вы
     ведь уже не дети, могли бы и потерпеть до ночи.
     
      - А это не ваше дело! - вставил своё слово Яшка, - когда хотим, тогда и
     спим! Вас не спросили!
     
      - Тогда нечего нас попрекать, а не то, как уснёте, запрём вас всех в нашу
     ночную библиотеку, будете читать все книги подряд, и пока не найдёте ту, в которой
     есть выход, не проснётесь.
     
      - Ой, напугал, иронично заметил Часовой, - да если хотите знать, я с
     большим удовольствием вновь посетил бы эту библиотеку. Там столько нужных мне книг!
     
      - И я не отказался бы туда записаться, - поддакнул Яшка, - ведь я так и не
     успел дочитать до конца ту чудесную энциклопедию.
     
      - А я хотел бы отыскать там книгу о шляпном деле, - заметил Листопадный, -
      я собираюсь открыть шляпную мастерскую.
     
      - А я не успел дочитать до конца сказку о волшебных коровах, - пожаловался
     Дракон, - очень уж мне хочется узнать финал. Хотя библиотекарь мне совсем не
     понравилась, как вы считаете, друзья, она могла бы быть чуточку помягче.
     
      - Ты не видел мою бывшую хозяйку, - промурлыкал Кот. - Вот уж не мягкая
     была дама, так не мягкая. Я бы сказал, что она была совсем твёрдая. Я сбежал от
     неё, как только представился удобный случай, и в лес. По сравнению с ней, эта
     библиотекарь просто душка!
     
      - Может быть, может быть.
     
      - К тому же, - добавил Кот, - я бы с удовольствием полистал каталоги с
     аквариумными рыбками, они такие красивые!
     
      - Понятно, - разочарованно протянул Сон Номер Один, - вам всем там
     понравилось, ладно, тогда у меня к вам сугубо деловое предложение.
     
      - Какое? - поинтересовался Листопадный.
     
      - Вы сейчас едете с нами к Фее Снов, погостите у неё денёк другой, а мы в
     свою очередь обеспечим вам поход в нашу библиотеку, когда вы только пожелаете,
     естественно мы укажем вам, где находится из неё выход.
     
      - Мы слышали, - засомневался Листопадный, - что Фея Снов живёт среди людей в Королевстве Моркови.
     
      - Да, это так, а что?
     
      - Тогда мы не согласны, мы не хотим опять попасть в переплёт. И потом,
     какая вам выгода оттого, что мы пойдем в гости к Фее Снов?
     
      - Мы сбежали от неё некоторое время назад, а теперь хотим вернуться, но мы
     подумали, что Фея Снов скорее простит нас, если мы придем к ней не одни, а с
     гостями. Она так гостеприимна!
     
      - Понятно. Хотите нами прикрыться как щитом.
     
      - Ну типа того. Не бойтесь, в этом королевстве живут милые и добрые люди.
     
      - А цирки или зоопарки там есть?
     
      - Нет, ничего подобного там нет.
     
      - Тогда мы согласны.
     
      Они немедленно двинулись в путь, так как спать никому не хотелось. Внизу
     проплывали холмы, перелески, небольшие речушки и озёра, обычный пейзаж для этой
     местности. Наконец показалось Королевство Моркови, сны летели впереди и показывали дорогу.
     
      - Вот он, - закричал Сон Номер Один, - вон домик Феи Снов, спускаемся.
     
      Гномы высунулись из окон и увидели голубой дом, окутанный сизой дымкой.
     Они спустились пониже и увидели, что это вовсе не дымка, а стая прозрачных снов.
     Сон Номер Один и Сон Номер Два попытались было смешаться с толпой таких же как они
     снов, но были тут же пойманы за шиворот Феей Снов.
     
      - Явились! - грозно прокричала она, - недолго же вы погуляли!
     
      - Простите нас, - залепетали сны, - отпустите, неудобно при гостях.
     
      - При каких гостях? - удивилась Фея Снов и отпустила обоих беглецов.
     
      - Вон они в небе, смотрите.
     
      Фея Снов запрокинула голову и увидела дракона и гномов, высунувшихся из
     окон повозки.
     
      - Спускайтесь вниз, - крикнула фея, махнув друзьям рукой. - А вы, -
     прибавила она тише, обращаясь к снам, - идите к остальным и ведите себя хорошо, а
     не то я вас! - она погрозила им пальцем.
     
      Довольные сны полетели к своим собратьям. Похоже, они легко отделались,
     Фея Снов действительно любила гостей. Это была юная девушка с распахнутыми карими
     глазами, вздёрнутым носиком и пухлыми алыми губками. Её светлые серебристые волосы
     были заплетены в сотню косичек, на конце каждой из которых красовалась светящаяся
     голубая звёздочка. Ростом она была чуть повыше гномов, тонкая и лёгкая она порхала
     по лугу, давая распоряжения снам, тонкое полупрозрачное сиреневое платье мелькало
     то тут, то там, развеваясь на ветру.
     
      []
     
      - Держите меня, братцы, - простонал Листопадный, увидев Фею Снов. - Я,
     кажется, влюбился.
     
      - И что ты в ней нашёл, - удивился Часовой, - худа, бледна, на пол головы
     выше тебя.
     
      - А в приданое у неё, небось, только эта стая снов, - добавил Яшка.
     
      - Ничего вы не понимаете, - обиделся Листопадный, я о такой девушке мечтал
     всю свою жизнь.
     
      - Так уж и всю? - иронично спросил Кот.
     
      - Ну-у-у, - протянул Листопадный, первые сто лет, наверно нет, но потом
     да. Мечтал.
     
      - М-м-да, - сказал Кот. - Давайте спускаться что ли, познакомимся с ней
     поближе.
     
      Дракон приземлился на поляну, и друзья вышли из повозки.
     
      - Добрый вечер, - первым заговорил Листопадный, смущаясь и краснея, -
     разрешите представиться, я Листопадный Гном. Умею делать вещи золотыми.
     
      - Очень приятно, - Фея Снов протянула свою тонкую руку для поцелуя.
     
      Листопадный, млея от восторга, прикоснулся губами к вожделенной ручке. Он
     был счастлив.
     
      - Я Часовой, - оторвал его от этого приятного занятия второй гном, - я
     часовых дел мастер.
     
      - Очень приятно, - обрадовалась фея, если вас не затруднит, почините мои
     настенные часы.
     
      - Да, конечно, с большим удовольствием, - заулыбался Часовой.
     
      Листопадный с беспокойством взглянул на друга: " уж не влюбился ли и он
     тоже?"
     
      - А я Яшка, изобретатель, - он сухо пожал даме руку.
     
      Листопадный вздохнул с облегчением: " Этот, похоже, не конкурент".
     
      - Я Кот, люблю есть мышей и рыбу.
     
      - Очень приятно, Фея потрепала кота за ушком.
     
      - А я Дракон, люблю баранов.
     
      - В нашем королевстве вы не найдёте ни одного барана, - лукаво улыбнулась
     фея, - у нас все люди образованные и начитанные, регулярно посещают нашу
     библиотеку. Правда из-за побега этих шалунишек, - фея тепло посмотрела в сторону
     летающих снов, - библиотека на время была закрыта, но не думаю, что кто-то из-за
     этого стал бараном.
     
      Дракон засмеялся, он имел в виду совсем других баранов, но не стал ничего
     говорить.
     
      - Проходите в дом. Располагайтесь, будьте как дома.
     
      Гости вошли в дом. Здесь было тихо, уютно и красиво. Повсюду стояли мягкие
     диваны и кресла. Дом был большой, даже слишком большой для одной маленькой феи.
     Голубые шторы в белый горошек, были занавешены. Белый стол манил персиками,
     разложенными на голубом блюде. Гномы сглотнули слюну.
     
      - Угощайтесь, - пригласила их фея к столу, - сейчас я принесу ещё фруктов.
     
      Гномы уселись за стол и приступили к трапезе, Кот разлёгся на белоснежном
     диване, он не любил персики. Полакомившись фруктами, гномы завели светскую беседу.
     
      - Как вам здесь живётся? Не обижают вас люди?
     
      - Ну, что вы, они меня очень любят, а ещё больше мои сны.
     
      - А мы вот недолюбливаем людей.
     
      - Отчего же?
     
      - Я был у них в плену и скажу вам, это не самый приятный период в моей
     жизни, признался Часовой.
     
      - Расскажите поподробнее, это интересно, - попросила фея.
     
      Часовой начал описывать все свои злоключения. Он умел это делать
     мастерски, размахивая руками и то и дело, изображая кого-нибудь из героев своего
     рассказа. Фея Снов была очарована. Она впервые слышала столь искусного
     рассказчика. Устав слушать уже знакомую историю, Листопадный вышел во двор и сел
     на крыльцо. Была глубокая ночь. На небе светились мириады звёзд, ярко-жёлтая луна
     освещала крыльцо. Листопадный вздохнул и вдруг, совсем неожиданно для себя
     сочинил первое в своей жизни стихотворение:
      Соберу тихо звёзды в пирогу,
      Те, что в чёрном шатре дивно млеют,
      Застелю ими нежно дорогу
      К сердцу лучшей на свете феи.
     
      Приплыву к ней на этой пироге
      Весь усыпанный звездною пылью,
      Фея встретит меня на пороге,
      Сказка станет чудесною былью.
     
      Он фыркнул, стихи были откровенно плохие, но это были его стихи. " Ужас! Я
     влюбился!", - подумал гном: "Люблю её, всё остальное чепуха, я в жизни не сочинил
     ни одного стиха!" Он вздохнул: "Ну, вот, опять! О, боже мой! Наверно мне пора
     домой". Листопадный рассердился на себя:
     " Я не хочу писать стихов, хватает в свете дураков! Да что это со мной, наверно я
     больной"! "Это, кажется где-то уже было". Он вздохнул, взглянул на небо,
     представил, как он снимает звёзды с неба и варит их в волшебной жидкости, а потом
     устилает ими дорогу к дому Феи Снов, вдохнул пьянящий воздух сентябрьской ночи и
     впервые в жизни ощутил абсурдность своего одиночества. Он взглянул на луну,
     почувствовал в душе странное томление и неожиданно для себя сочинил ещё одно
     стихотворение.
     
      Я тот, который варит
      Слова в котле любви,
      Где пламенные строчки
      Слипаются в стихи.
      В моём котле варю я
      Поэзию одну.
      Сварю, пожалуй, лучше
      Для милой я луну.
      Достану её с неба
      И окуну в котёл
      Кипи моя надежда!
      Пылай любви костёр!
      Верну луну на небо,
      И заблестит она,
      Спряду волшебных нитей
      Из лунного руна.
      Потом возьму две спицы,
      Запрыгает клубок
      И заблестят страницы
      Моих волшебных строк.
     
      Он вынул свою любимую записную книжечку и записал в неё оба стихотворения,
     подумав про себя, что при случае обязательно прочтёт их Фее Снов. Ночью,
     беспокойно ворочаясь от внезапной бессонницы, он сочинил своё третье
     стихотворение. Листопадный тихонько встал и пошёл на балкон, взяв с собой записную
     книжку. Вот что он в ней записал той ночью:
     
      Серебристый луч надежды
      Осветит мой млечный путь.
      Я закутаюсь в одежды,
      Чтобы поскорей уснуть.
      Ты приснишься феей нежной,
      Я познаю счастья суть.
      Завтра встану я с надеждой,
      Чтобы наяву заснуть.
     
      Он лёг в кровать, укутался с головой и крепко уснул. Во сне ему явилась
     Фея Снов. Она взяла его за руку и повела в страну Любви. Там на берегу океана,
     слушая прибой и чаек, кричащих над водой, они сидели на тёплом песке и смотрели на
     заходящее красное солнце. Там он прочитал ей свои стихи. Она слушала молча,
     задумчиво кивая в такт головой. Ей очень польстило, что стихи написаны для неё,
     она похвалила начинающего поэта и обещала приходить к нему во сне, чтобы послушать
     новые вирши, посвящённые ей и побродить по берегу океана, собирая ракушки.
     Листопадный ощутил неземное блаженство, когда она это говорила, он обещал
     насочинять ещё стихов, а может быть даже песен. Проснулся он от ощущения,
     заполнившего его счастья. Он хотел поймать это чувство и остаться с ним навсегда,
     но оно быстро улетучилось, растаяв, как тает во рту шоколад. Листопадный ничего не
     рассказал друзьям и не показал стихов. Он считал их бездарной чушью и вообще, он
     всегда считал, что стихи пишут только бездельники и мечтатели, к коим он себя
     никак не мог причислить. Правда с тех пор друзья стали замечать, что он слишком
     часто достаёт свою записную книжечку и что-то быстро в ней записывает, но они
     думали, что их друг записывает свои впечатления о поездке, чтобы потом по приезду
     домой время от времени доставать и читать их на досуге.
  
   ГЛАВА ДЕВЯТНАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ МЫ ЗНАКОМИМСЯ С КОРОЛЕВОЙ СТРАНЫ МОРКОВИ
     
     Прошло три счастливых дня в доме у Феи Снов. Друзья отдохнули, набрались с
      ил и уже собирались, было лететь дальше, как вдруг к дому подкатила
      золочёная карета и из неё вышла Королева.
     - Беда, - проговорила она, быстро семеня ножками и нагибаясь, чтобы пройти
      в дом Феи Снов.
      - Что случилось - засуетилась вокруг гостьи Фея Снов, - объясните же
      скорей!
      - На нас напали!
     
      - Кто?
     
      - Королевство Репы.
     
      - Что им нужно от вас?
     
      - Хотят захватить нашу морковь.
     
      - Какой ужас! - Вскричала Фея, - надо же что-то делать!
     
      - Может быть, твои сны усыпят всех воинов Королевства Репы?
     
      - К сожалению, жители других королевств нам не подвластны, у них другая
      фея снов и мы с ней в ссоре.
     
      - Так что же тогда делать?
     
      - Драться.
     
     Королева Морковь была стройная смуглая женщина с изумительными по красоте
      синими глазами и длинными чёрными волосами, уложенными в сложную причёску,
      видимо по моде этого королевства. Тёмно-зелёное длинное бархатное платье со
      шлейфом и стоячим воротником, расшитым чёрным жемчугом выгодно оттеняло её
      прекрасное как у ангела лицо. Её голову венчала роскошная золотая корона,
      искусно инкрустированная изумрудами. Корона была слегка тяжеловата для такой
      изящной хрупкой головки. Туфельки, расшитые золотом блестели из-под подола.
      Гномы с нескрываемым любопытством и восхищением разглядывали королеву. Они
      никогда не видели такую красивую даму.
     
      - Смотри, - ткнул в бок Яшку Часовой.
     
      - Угу, - промычал в ответ Яшка, вперившись глазами в королеву.
     
      - Тише вы, - цыкнул на них Листопадный, - всё-таки вы имеете дело с особой
      королевской крови, проявите чуточку уважения. И хватит на неё так глазеть! Вы
      что, обалдели оба. Она уже на нас смотрит. Тише, она кажется, идёт к нам.
     
      - А это кто такие? - Вдруг обратила внимание на гномов королева.
     
      - Это мои гости, гномы, Кот и Дракон.
     
      - Здравствуйте, - поклонились все.
     
      - Очень приятно, - отозвалась Королева, и тут же переключилась на Фею
      Снов, - вы говорите, драться, но чем? У нас нет боеприпасов, мы не готовились к
      войне.
      - Зарядите пушки морковью, у вас её в избытке.
     
      - Точно, - хлопнула себя по изнеженному лбу Королева, - как
      я сама не догадалась. - Побегу, обрадую Короля.
     Она села в карету и унеслась прочь.
     
      - Что будем делать? - Спросил Листопадный у остальных, - останемся в
      стороне или вмешаемся в драку?
     
      - Надо подумать, - ответил Яшка, - я бы мог придумать какую-нибудь
      хитрую катапульту для метания моркови, вот смотрите. - Он стал что-то быстро
      чертить углём на белом столе, убрав с него вазу с цветами.
     
      - Гениально, - ахнула Фея Снов, а Листопадный опять приревновал её,
      теперь уже к Яшке.
     
      - Мы построим эту катапульту за один день, это не сложно, а потом примем
      участие в битве.
     
      - Ура! - закричали все.
     
      - А я их буду отгонять огнём, - сказал Дракон, - они у меня попляшут,
      узнают, как покушаться на чужую морковь!
     
      - Ура!- опять закричали гномы.
     
      - А я, пожалуй, на войну не пойду, - промяукал Кот, - я останусь защищать
      Фею Снов, - мало ли что.
     
     Листопадный втайне рассердился на Кота, ведь это он должен был бы остаться
      оберегать Фею, но ничего не сказал, боясь показаться трусом, ведь все идут на
      войну, и он должен!
     
      Они принялись с жаром обсуждать будущую катапульту. Яшка объяснял,
      размахивая руками:
     
      - Вот здесь мы соорудим углубления для двадцати морковок. Когда катапульта
      будет заряжена, мы отпустим вот этот рычаг, и морковки с силой, будут вытолкнуты
      из гнёзд и полетят на сторону противника.
      - Гениально, - восхитился Листопадный, - так просто и в тоже время
      действенно, молодец, Яшка, может быть тебе взять более громкое имя Катапультный?
     
      - Я подумаю, - ответил довольный Яшка, - всё равно вы продолжаете звать
      меня Яшкой, а не Велосипедным.
     
      - Это потому, что имя не очень звучное, - вставил своё слово Часовой, - а
      вот Катапультный, это здорово!
     
      - Хорошо, - согласился Яшка, - теперь я Катапультный. Давайте
      приниматься за дело.
      К вечеру катапульта заработала на боевых позициях. Войско встретило её
      громогласным " Ура", в воздух полетели фуражки и береты. Друзья были
      на гребне славы. Никогда ещё им не приходилось видеть столько восхищённых
      взглядов, обращённых в их сторону.
     
      []
     (Проводы воина Королевства Моркови)
     
      Война была в разгаре. Повсюду падали репы прилетевшие с неприятельской стороны,
      гномы ловко уворачивались от них, как когда-то уворачивались от шишек,
      которыми в них запускали в родном лесу зловредные белки, когда не хотели
      делиться с гномами вкусными орехами. В ответ с их позиций летела отборная
      морковь. В вечеру второго дня появились первые жертвы с обеих сторон.
      В Королевстве Моркови несколько солдат объелись сладкой репой и угодили в
      госпиталь, а в Королевстве Репы многие солдаты пожелтели от обжорства морковью.
      На пятый день вся морковь кончилась и пошли в ход огурцы. С другой стороны пошла
      в ход тяжёлая артиллерия в виде огромной брюквы. На седьмой день огурцы и брюква
      кончились и пошли в ход экзотические бананы, подаренные Королеве Моркови послом
      Страны Пальм, а с противной стороны большие круглые пряники. Это весьма
      порадовало солдат Королевства Моркови. Они уже объелись и репой и брюквой, так
      что неожиданный подарок восприняли с энтузиазмом. Противная сторона сначала
      обиделась, получив в ответ какие-то жёлтые непонятные огурцы, пократые
      коричневыми пятнами, подумав, что они старые и испорченные, но, распробовав,
      решила продолжить войну до победного конца.
     
      На восьмой день кончились и пряники, и бананы, стрелять было не чем, поэтому обе
      стороны послали парламентёров для ведения переговоров о мире.
      Согласие достигли уже в первые минуты переговоров. Обе стороны с удовлетворением
      отметили, что получили от войны всё, что хотели и договорились проводить между
      собой мирные учения каждую осень, после сбора очередного урожая.
      Наши путешественники удостоились орденов с обеих сторон, а также премии в виде
      мешка репы и мешка моркови. Сладких бананов и пряников, к сожалению, им не
      досталось, так как их съели прямо на поле боя.
     
      Особую благодарность в виде Ордена Оранжевой Моркови на шею и трёх зажаренных на
      вертеле быков, получил Дракон за экономию королевких денег, за то, что когда
      дракон изрыгал из пасти пламя на поле боя, летевшие с неприятельской стороны
      репы и брюквы, обжаривались прямо в полёте и прилетали на сторону Королевства
      Моркови уже в печёном виде, румяными и обжаренными. Солдаты быстро приноровились
      ловить их своими походными котелками и лакомились печёными овощами прямо на поле
      боя, так что надобность в полевой кухне отпала вовсе.
      Наши герои с трофеями вернулись обратно в дом Феи Снов, где отдыхали ещё неделю. В один из этих вечеров Листопадный под впечатлением пережитого, сочинил ещё одно стихотворение:
     
     Я ныл под градом репы,
     Под брюквой я стенал,
     Но сочинял куплеты,
     Которые создал,
     Жуя противный пряник,
     Кусая репу в бок,
     Я думал о любимой,
     Я не был одинок.
     
     Перед отъездом Фея Снов сделала гостям щедрый подарок. Она позволила каждому из
      них вынести из своего сна, всё, что им понравиться, но только одну вещь.
      Листопадный вынес книгу о шляпном деле. Яшка вынес набор отличных инструментов.
      Часовой вынес большой китайский веер, который всегда мечтал повесить дома над
      своей кроватью. Кот вынес заводную мышь, которая работала от поворота ключика, а
      Дракон ничего не вынес из сна, ему и так было хорошо.
      Все были довольны подарками и долго благодарили за них Фею Снов.
      Через неделю компания покинула гостеприимный дом и полетела дальше.
      - Встретимся во сне, - услышал Листопадный от Феи Снов, пролетая над её
      садом. Он горько вздохнул и стал смотреть в окно.
  
   ГЛАВА ДВАДЦАТАЯ, В КОТОРОЙ ДРУЗЬЯ ВСТРЕЧАЮТСЯ С ЖЕЛТЫМ КАРЛИКОМ
  
   Равнина тянулась как нескончаемое полотно,
   вытканное Листопадным за всю его жизнь,
   однообразный пейзаж начинал утомлять. Вечером
   Дракон приземлился возле невысокого холма на
   ночлег. Из норки, вырытой неподалёку в холме,
   вылез желтый противный карлик, и запричитал:
  
   - Добренькие гномы, помогите, чем можете
   голодному отшельнику, почти святому, живущему
   здесь вдали от цивилизации, - он притворно
   всхлипнул и утёр несуществующую слезу, потом
   посмотрел внимательнее на гномов и узнал в одном
   из них Часового. - Дружище, Часовой, - закричал
   он явно обрадованный неожиданной встрече, -
   спаси меня!
  
    []
  
   - Здравствуй, клоун, что ты тут делаешь? -
   Удивился Часовой, - это наш злой клоун, он с
   нами в цирке выступал, - объяснил он друзьям.
  
   - Надо мне было тогда бежать с вами, -
   продолжал причитать карлик, - меня всё равно
   через неделю выгнали, зрители перестали смеяться
   над моими шутками.
  
   - Поделом тебе, - сказал беззлобно Часовой, -
   не нужно было так зло шутить.
  
   - Но я не умею шутить по-доброму, - хныкал
   карлик, - я умею только по-злому, - добавил он
   мерзким как у самой противной жабы голосом,
   внезапно изменившись в лице и сердито сверкнув
   глазами на странников, - помогите мне,
   добренькие гномы, - опять притворно елейным
   голоском пропел карлик.
  
   - Но чем мы можем помочь? - Спросил его
   Листопадный.
  
   - Перенесите меня на мою родину, там я открою
   свой цирк, и буду развлекать публику.
  
   - Ну, уж нет, - ответил ему Яшка, - мы спешим
   домой. Если только перенести тебя в Золотой
   Орешек, это город гномов, - объяснил он, - там
   уже есть цирк, и ты смог бы выступать там, в
   качестве клоуна, но, конечно не злого.
  
   - Я исправлюсь, я научусь быть добрым, вот увидите, я способный. А далеко этот город?
   - Нет, не далеко, мы как раз туда летим,
   чтобы повидаться с друзьями и кое-что им
   передать.
   - Что это - "кое-что"? - спросил притворно
   ласковым голоском пай мальчика Жёлтый Карлик.
  
   - Молоко от волшебной коровы, - ответил ему
   бесхитростный Яшка.
  
   - Ах.
  
   - Ну, что, летишь с нами или остаёшься здесь?
  
   - Лечу, лечу, конечно, лечу.
  
   Путешественники устроились на ночлег, и
   вскоре все уже громко храпели, не спал только
   Жёлтый Карлик. Он дождался, пока все заснут,
   прокрался в повозку, вытащил кувшин с волшебным
   молоком и принялся пить. Он жадно глотал
   прохладную жидкость как будто провёл месяц в
   засушливой пустыне, не отрываясь губами от края
   кувшина. Он пил, и пил, и пил, чувствуя, как
   заполняется его живот, давно не знавший молока.
   В это трудно поверить, но он выпил целый кувшин
   волшебного молока. Вы думаете, что он после
   этого лопнул? Не тут-то было! Совершенно
   неожиданно для себя он стал превращаться в
   карликового жёлтого бегемота. Он кряхтел и
   сопротивлялся. Но ничего не мог с собой
   поделать. Вскоре на лугу мирно пасся жёлтый
   бегемот в красном сюртучке и коричневых штанах.
   Свой клоунский колпак он где-то потерял, а может
   быть, перепутав его с травой с непривычки,
   сжевал его.
  
   Проснувшись утром, путешественники с
   удивлением обнаружили странного жёлтого
   бегемота, карлика нигде не было видно.
  
   - Куда он делся? - недоумевали они, - и
   почему на этом карликовом бегемоте его одежда? -
   гномы недоумённо переглядывались. И куда делось
   волшебное молоко из кувшина?
  
   - Давайте спросим у бегемота, - предложил
   Листопадный, поднимая пустой кувшин. - У-у-у-,
   гулко пропел он в кувшин, - Бегемот,
   - обратился он к животному, скажи, пожалуйста,
   куда делся Жёлтый Карлик?
  
   Карлику было стыдно и неприятно сознаваться в
   краже целого кувшина волшебного молока, поэтому
   он предпочёл соврать.
  
   - Я бегемотик живу уже полгода у Жёлтого
   Карлика. Мой хозяин раздумал лететь с вами в
   Золотой Орешек, но он оставил меня вместо себя,
   так что с вами полечу я. Я цирковой бегемот и
   много чего умею, вот, посмотрите.
  
   Он встал на задние ноги и прошёлся по полю,
   прохлопывая передними ногами по своим бокам.
   Гномы захлопали, дракон фыркнул:
  
   - Подумаешь, я так всегда хожу, эка невидаль!
  
   Бегемот поморщился, всхрюкнул и встал на
   передние ноги, а задними ногами начал болтать в
   воздухе, крутя несуществующий мяч.
  
   - Это уже лучше, - одобрил Дракон, - а что ты
   ещё умеешь?
  
   - Умею жонглировать тремя кольцами, я сейчас
   покажу.
   Он сбегал в нору карлика и принёс цирковой
   реквизит, три разноцветных кольца взмыли высоко
   в небо. Зрители зааплодировали, Дракон
   засвистел.
  
   - Что, что не так? -удивлённо поднял брови
   Бегемот, кольца попадали, подпрыгивая не землю.
  
   - Я так тоже могу, тоже мне удивил!
  
   Дракон подхватил кольца и стал жонглировать.
   Бегемот рассердился:
  
   - А так ты можешь?
  
   Бегемот набрал в рот какой-то жидкости, затем
   поджёг факел и прыснул на факел, огромная как
   красно-желтый флаг на Самой Высокой Башне
   Золотого Орешка огненная струя вырвалась изо рта
   бегемота.
  
   - Подумаешь, - спокойно ответил Дракон, дай-
   ка другой факел, только не зажигай его.
  
   Он взял в когтистые лапы факел, огромная
   струя пламени вырвалась из пасти, а от факела
   остались только угольки и горстка пепла. Бегемот
   рассердился ещё больше.
  
   - Это какой-то фокус, вот и всё. А так ты
   можешь?
   Он достал из кармана два платочка, заставил
   Дракона связать их в узелок, затем дунул на них,
   и узелок распался.
  
   - Ну-ка, ну-ка, повтори, - заинтересовался
   Дракон, очень уж я фокусы люблю.
  
   Бегемот повторил фокус. Дракон похвалил его и
   сказал, что на этот раз номер удался. До самого
   вечера Дракон и Бегемот состязались. Гномы
   пытались им сказать, что пора бы уже лететь
   дальше, но не тут-то было. К вечеру Дракон и
   Бегемот сидели в обнимку и пели залихвастые
   песни, похоже, они подружились, кто бы мог
   подумать.
  
   На следующий день друзья отправились в путь,
   Дракон на лету переговаривался с Бегемотом: " А
   вот это ты можешь?" - то и дело слышалось в
   полёте.
  
   Глубокой ночью они достигли Золотого Орешка.
   Город погрузился в темноту, как будь-то его
   окунули в огромную чернильницу, и Дракон с
   большим трудом смог отыскать цирк, он спустился
   на площадь и предложил всем подождать до утра,
   так темно было в эту ночь. Утром они отправились
   к друзьям и первым делом заскочили в гости к
   Башмачному, передали ему кувшин молока и привет
   от коровы, Змея также получила долгожданное
   ведро молока, чему несказанно обрадовалась. Она
   долго рассказывала о своих рабочих буднях в
   цирке, хвасталась, что выходит на манеж по три
   раза за представление, каждый раз с новым
   номером. Поведала, что очень полюбила цирк и
   публику и что останется здесь навсегда. Велела
   передавать привет гномам из деревни.
  
   Циркачи были очень рады принять в свою труппу
   жёлтого карликового бегемота. В цирке за это
   время всё переменилось, старая гвардия артистов
   почти не выходила на манеж, так как они набрали
   группу молодых гномов, которых с энтузиазмом
   обучали цирковому мастерству. Многие ученики
   уже превзошли своих учителей и срывали
   аплодисменты у публики.
   Жёлтый Бегемот был с восторгом встречен
   зрителями, которым уже поднадоели старые
   цирковые номера. Бывший Жёлтый Карлик быстро
   привык к новому цирку и уже не мыслил без него
   своей жизни, он был даже рад, что превратился в
   бегемота. Иногда он всё же ещё хулиганил, но
   уже беззлобно и совсем безобидно, циркачи его
   прощали за проделки, ведь он стал настоящей
   звездой, а звезде полагается иногда немного и
   поозорничать. Он подобрел, потолстел и
   повеселел, публика его обожала, и он платил ей
   тем же, но это уже совсем другая история.
  
   Путешественники прогостили в Золотом Орешке
   несколько месяцев, до самой весны. Перед
   отъездом Кот принял участие в одном из
   представлений, его долго не отпускала публика,
   ведь он выступал перед ними в последний раз.
   Дракон тоже поучаствовал в одном из номеров, в
   его обязанности было зажечь кольцо, через
   которое прыгал Жёлтый Бегемот. Этот номер они
   придумали вместе с бегемотом. Гром аплодисментов
   был слышен даже в соседнем лесу.
  
  
   ГЛАВА ДВАДЦАТЬ ПЕРВАЯ, В КОТОРОЙ ГНОМЫ БЛУЖДАЮТ В ТУМАНЕ
   Они летели над лесом уже два дня, но подходящей поляны для стоянки
   всё не было. Наконец, под вечер третьего дня, когда усталый Дракон почти
   выбился из сил на их счастье, впереди показалась небольшая поляна, на
   которую тут же приземлился Дракон, радуясь долгожданной передышке. Они
   как всегда плотно поужинали и улеглись спать прямо на траве.
   Утром они проснулись и не увидели друг друга. Над землёй висел
   плотным киселём густой белый туман. Он был настолько плотный, что ничего
   нельзя было разглядеть на расстоянии вытянутой руки гнома. Гномы в панике
   стали шарить в воздухе руками, пытаясь найти друг друга, но
   чем больше они паниковали, тем дальше расходились друг от друга в разные
   стороны. Они стали кричать " ау, ау!", но всё равно не могли отыскать друг
   друга. Они натыкались на что угодно, на деревья, на муравейники, на
   торчащие из земли старые коряги, на трухлявые пни. Листопадный один раз
   даже натолкнулся на ежа и от испуга и боли, стал громко вопить. Ёж,
   который никогда не видел живого гнома, испугался ещё больше, и вместо
   того, чтобы как обычно свернуться в клубок, вдруг с истошным писком
   накинулся на бедного гнома и укусил его за палец. Листопадный совсем
   одурел от ужаса и боли и помчался напрямик через лес куда глаза глядят. А
   глядели они в сплошной туман. Его друзьям пришлось не слаще, Яшка
   наткнулся на огромный муравейник. Злые муравьи стали немедленно пребольно
   кусать Яшку за ноги. Яшка взвыл и принялся топать ногами, пытаясь сбросить
   надоедливых муравьёв, но не тут то было. Муравьи так рассердились на Яшку,
   что грозились закусать его до смерти. Яшка побежал прочь от муравейника,
   сбрасывая на ходу ненавистных муравьёв. Когда он отбросил последнего
   муравья, то был уже далеко от поляны в незнакомом лесу. Яшка пытался
   истошно кричать и аукать, но вскоре его голос охрип, и он присел от
   усталости на ближайший пенёк.
  
   А Часовой тем временем осторожно ступал по земле, словно она была
   стеклянная, вытянув вперёд свои руки, пытаясь нащупать кого-нибудь из
   приятелей. Его рука наткнулась на длинный чешуйчатый хвост дракона. Из-за
   плотного тумана, Часовой видел только крошечный кусок хвоста, поэтому он
   подумал что это большая ядовитая змея, от испуга закричал не своим
   голосом: "Змея!", и кинулся прочь, на ходу перепрыгивая через
   несуществующие ямы. Дракон пытался крикнуть ему, что он ошибся, но куда
   там, Часовой был уже очень далеко. Только Дракон и Кот никуда не убежали.
   Дракон, потому, что никуда и не рвался, а Кот, потому, что всё это время
   дремал в повозке и не хотел из неё вылезать. Наконец-то жара спала, и он
   наслаждался приятной влажной прохладой.
  
   Гномы, каждый в своей стороне леса пытались отыскать дорогу к
   поляне, но чем больше они бродили по лесу, тем яснее понимали, что
   заблудились. Туман и не думал рассеиваться. Часы Часового пробили полдень,
   а туман всё ещё стоял плотной пеленой. Каждый из гномов начал тихо
   паниковать, мысленно успокаивая себя, но предательские мысли терзали
   маленькие слабые головы гномов: "А вдруг здесь водятся саблезубые ежи или
   сумчатые вороны - гномоеды? Когда они были рядом с драконом, то боятся
   было нечего, ведь только сумасшедший осмелиться напасть на дракона, а
   теперь одни в лесу они от ужаса не знали, куда бы спрятаться. Проблуждав
   несколько часов, Листопадный вдруг наткнулся на что-то большое. Сначала он
   по привычке испугался, но потом понял, что это повозка и закричал от
   радости.
  
   - Я нашел! Я всё-таки нашёл!
  
   - Листопадный, - удивился Кот, слыша знакомый голос, - где ты был
   столько времени, полезай в повозку, а то опять потеряешься.
  
   - Меня укусил ёж, - ответил радостно Листопадный, - я испугался и
   побежал.
  
   - Вот, глупый, - отозвался Кот, - кто же связывается с ежами?
  
   - Ты прав, - ответил довольный Листопадный, - ругай меня, я
   заслужил. А где мои друзья гномы, - спросил он.
  
   - Убежали в лес. Как и ты, их нет уже несколько дней.
  
   - Тут я, - вдруг услышали они с наружи голос Яшки.
  
   - Нашёлся, - обрадовался Кот.
  
   - Если бы вы знали, что со мной произошло, - говорил Яшка, влезая в
   повозку, - вы бы тоже испугались.
  
   - И что же? - полюбопытствовал Кот.
  
   - Меня чуть не сожрали гигантские муравьи! - похвастал Яшка, - но я
   их победил.
  
   Снаружи послышался какой-то шум и в повозку влез измученный Часовой.
  
   - Дружище! - кинулись обнимать его друзья, - а с тобой что
   случилось?
  
   - Я наткнулся в тумане на огромную ядовитую змею. Вот такую, показал
   он, но его кисти скрылись в тумане, так что нельзя было понять какого
   размера была та змея.
  
   - Это он мой хвост принял за змею, вдруг сказал Дракон, который всё
   это время молчал и слушал глупых, как он считал, гномов.
  
   - И ничего и не твой хвост. Пытался оправдаться Часовой, - я ясно
   разглядел, - это была большая ядовитая змея!
  
   - Спасибо за "комплемент", - съязвил Дракон, так меня ещё никто не
   называл.
  
   - Неужели, это был ты? - всё ещё не верил Часовой, - вот я глупый!
  
   - А я ведь пытался тебе кричать, да где там, тебя и след простыл.
  
   Гномы принялись хохотать над собой, вспоминая свои злоключения, они
   даже расхотели есть, хотя не притрагивались к пище уже несколько дней.
   Глядя на них, Кот и Дракон тоже расхохотались.
  
   - Хорошо, что мы не пошли вас искать, - сказал, смеясь Дракон,
   представляю, сколь бы мы тогда проблуждали возле поляны.
  
   - Выходит, иногда лучше ничего не делать? - удивлённо сказал
   Листопадный.
  
   - Выходит, что так, - ответил ему Кот. - Вот я никуда не побежал,
   мирно проспал всё это время в повозке и даже почти не волновался.
  
   - Почему? - обиженно спросил Яшка, - ты нас совсем не любишь?
  
   - Да нет, я вас всех обожаю, но я знаю, что когда блуждаешь в лесу
   продолжительное время, обязательно вернёшься на то же место, откуда ушёл.
  
   - Надо же, а я и не знал, - сказал удивлённо Яшка, я бы сразу пошёл
   вперёд и не стал бы прятаться под корягой.
  
   - Да будет вам об этом, давайте лучше споём нашу любимую песню, пока
   готовится обед. - Предложил Листопадный.
  
   Они затянули на разные голоса песню. Которую сочинили в пути:
  
   Мы мирно жили, я и я
   И пусть о нас судачат,
   Но мы отправились друзья
   Найти свою удачу.
   Припев: Тру-ля-ля и тра-ля-ля
   Гном по небу скачет,
   Тру-ля-ля и тра-ля-ля
   Редкая удача!
   Свернула жизни колея,
   Никто из нас не плачет,
   Мы рады, я и я, и я,
   Могло ли быть иначе?
   Припев: Тру-ля-ля и тра-ля-ля
   Гном по небу скачет,
   Тру-ля-ля и тра-ля-ля
   Редкая удача!
   Теперь мы как одна семья,
   А это много значит,
   Ведь счастлив я и я, и я
   Не зря был путь наш начат!
   Припев: Тру-ля-ля и тра-ля-ля
   Гном по небу скачет,
   Тру-ля-ля и тра-ля-ля
   Редкая удача!
  
   Вот такую песню они пели, варя себе обед. Пообедав, плотнее, чем обычно,
   всё таки они сильно проголодались, гномы, уселись вокруг костра продолжая
   горланить на разные голоса песни. Они и не заметили, как в плотном тумане,
   со всех сторон их обступили какие-то непонятные существа.
  
   Аборигены, которые их окружили, не были похожи ни на гномов, ни на эльфов,
   ни на троллей, ни на кого из тех существ, что населяли здешние места, и с
   кем уже довелось встретиться нашим друзьям. Не являлись они и животными,
   поскольку были одеты в шкуры зайцев и при себе имели копья с каменными
   наконечниками. Ростом они были чуть повыше гномов, всё тело их заросло
   короткой синей шерстью. Длинные всклокоченные волосы ярко-рыжего цвета.
   торчали из-под заячьих шапок во все стороны как пучки осенней травы.
   Существа скалили зубы, но не похоже, что они были рады видеть гномов, ъ
   скорей выражение их лиц выражало крайнюю степень угрозы. Их короткая
   шерсть ощетинилась. Существа ступали осторожно и совсем не слышно в
   сплошном тумане.
   Гнгомы ничего, не подозревая, продолжали горланить песни, хохотать
   и разговаривать, обсуждая свои недавние приключения. Их окружили тихо и
   незаметно. Гномы опомнились только тогда, когда увидели на
   расстоянии вытянутой руки плотное кольцо из этих странных существ. Гномы
   попытались улыбнуться и заговорить с пришельцами, но те приняли их улыбки
   за явный знак угрозы и принялись с громкими криками, как бы подбадривая
   друг друга плясать вокруг костра, размахивая копьями.
  
   - Дикари, - шепнул Листопадный Яшке, - помнишь, мы о таких читали в
   энциклопедии, которую взяли в ночной библиотеке у Феи Снов.
  
   - Точно, - согласился Яшка, - им нельзя ни в коем случае улыбаться,
   они воспринимают это как враждебный жест.
  
   - Я помню. Где же Дракон, почему он нас не спасает?
  
   А Дракон в это время полетел на разведку. Он решил посмотреть сверху
   дорогу, но и в небе был сплошной туман. "Странно", подумал Дракон, -
   " сколько летаю, никогда такого не видел, видимо придётся подождать, пока
   туман рассеется. Он опустился обратно к костру, но не обнаружил возле него
   ни одного из гномов. "Странно", - снова подумал он, " минуту назад они
   сидели здесь и ели обед, а теперь здесь никого нет". Он окликнул гномов,
   но никто не отозвался. "Странно", - вновь подумал Дракон, - "Куда они все
   подевались".
  
   - Кот, Кот, - позвал он.
  
   - Да тише ты, раскричался, - шепнул Кот, тронув Дракона лапкой за
   хвост, - тише, а не то они вернуться.
  
   - Кто?
  
   - Те существа, что увели гномов.
  
   - Какие существа?
  
   - Ну, такие, с синей шерстью и рыжими волосами.
  
   - Глумлены, - ахнул Дракон.
  
   - Кто это "глумлены"?
  
   - Существа, которые живут в этом лесу, с синей шерстью и рыжими
   волосами, они дикие и необузданные, никому не подчиняются и живут
   обособленно. Никто не знает достаточно об их жизни, но все их боятся. Им
   лучше не попадаться на пути. Б-р-р-р-р...
  
   - Но ты то, храбрый Дракон, их не боишься?
  
   - Не боюсь, конечно, но не хотел бы с ними столкнуться, говорят у
   них очень острые копья.
  
   - Точно, - подтвердил Кот, - при них были копья. Что будем делать?
  
   Они сели и задумались. Впервые за их путешествие, они действительно
   не знали, что им делать. Кругом был непролазный туман. Куда глумлены увели
   гномов, они не знали. Похоже, на этот раз, гномы попали в настоящий
   переплёт. А в это время гномов вели по проложенной в высокой траве
   дороге, шагая по ней, невозможно было заблудиться в тумане. Их привели в
   деревню, где не было никакого тумана, вернее он был, но остался за
   пределами деревни, плотно сомкнув её в своё кольцо. Гномы осмотрелись. В
   деревне жили просто, никто не занимался никакими ремёслами, кроме,
   пожалуй, выделки шкур, которые были развешаны повсюду на длинных жестах.
   Женщины готовили пищу прямо на улице на кострах, но не в котлах и
   кастрюлях, как это делают все уважающие себя гномы, а нанизав корешки и
   мясо на длинные палочки и развесив их на палке над костром. Орава
   ребятишек играла в большой луже воды. Вдруг, они увидели, что из тумана
   выходит карликовый мамонт размером с овцу, на спине у которого сидел
   мальчик глумлен и погонял его длинной палкой.
  
   - Смотри, - ахнул Листопадный, увидев мамонта, - А ты говорил, что
   они вымерли, - сказал он Часовому.
  
   - Боже мой! - Воскликнул Часовой, - настоящий живой мамонт!
  
   - И, похоже даже ручной, - добавил Яшка, - очень ценное животное,
   смотрите, он схватил большое бревно, которое не смогли бы поднять и десять
   гномов и несёт его сюда.
  
   И действительно, мамонт легко подхватил увесистое бревно и погоняемый
   мальчиком перенёс его через всю деревню и аккуратно положил перед гномами.
  
   - Присаживайтесь, - пригласил их вождь, видимо это был именно вождь,
   потому, что одет он был в красивую шкуру соболя, а на его голове
   красовался венок из лесных орхидей.
  
   Гномы расселись на бревне и стали молча ждать развития ситуации. Пока всё
   складывалось для них мирно.
  
   - Гномы, - обратился к ним вождь, - мы вас похитили и привели сюда с
   одной лишь целью: прекратить ваше дикое, противное и громкое пение.
   Гномы заёрзали на бревне и стали шушукаться.
  
   - Не надо было так горланить, - шептал Листопадный.
  
   - Кто бы мог предположить. Что здесь могут быть аборигены, -
   возразил Яшка.
  
   А Часовой прошептал:
   - Неплохо было бы выведать у туземцев, где находиться долина
   уснувших навсегда мамонтов, вот бы набрать там для моей работы бивней.
  
   - Мы привели вас сюда, - продолжил вождь глумленов, - чтобы объявить
   вам свой ультиматум.
   - Какой ультиматум? - спросил Листопадный, взяв на себя функции
   дипломата.
   - Мы хотим, чтобы вы немедленно покинули наш лес и убрались, туда,
   откуда пришли!
   - Это невозможно, - невозмутимо ответил Листопадный, скрестив руки
   на груди, - мы вовсе не намерены убираться, как вы выразились туда, откуда
   мы пришли.
  
   - Значит, не хотите, - рассердился вождь. Злобно сверкнув глазами и
   тряхнув рыжей гривой.
  
   - Нет, - отрезал Листопадный и, фыркнув, отвернулся от вождя. - А
   вот если вы нам покажете, где лежат кости мамонтов, может быть, мы ещё
   передумаем, - добавил он почти равнодушно, разглядывая свои давно не
   чищеные ногти.
   Вождь что-то промычал в ответ, что различить не представлялось
   возможности, наверно это было какое-то глумлинское ругательство, и стал
   совещаться со своими старейшинами. Несомненно, это были именно старейшины,
   потому что их головы уже поседели, да и в синей шерсти, которой глумлины
   обросли с ног до головы, виднелись седые волоски.
  
   - Что ты им говоришь, - беспокойно зашептал Яшка, толкая
   Листападного в бок, - ты, что с ума сошёл, ты же нас всех погубишь,
   соглашайся немедленно на все их условия, и летим отсюда.
  
   - Ничего ты не понимаешь, - ответил ему Листопадный, перебрасывая
   одну ногу на другую, - мы ни в коем случае не должны показывать дикарям,
   что мы их боимся, иначе они перестанут нас уважать и тут же сотрут в
   порошок.
  
   - Тебе виднее, но не забывай, какие у них копья и мамонт ручной в
   придачу.
  
   - Тихо, не мешай!
   После непродолжительного совещания, вождь заговорил снова:
  
   - Мы согласны, мы покажем вам, где находятся кости мамонтов, и даже
   позволим взять вам немного бивней с собой, но вы должны пообещать нам, что
   как только получите то, что просите, сразу же покинете наш лес и заберёте
   с собой это противное белое животное, которое укусило меня за палец. Вот,
   смотрите, что он оно натворило, - вождь сунул укушенный палец Листопадному
   под нос.
  
   - Не знаю. Не знаю, - с сомнением в голосе ответил Листопадный, -
   надо подумать, принимать ли нам ваше предложение. С нами прилетел Дракон,
   надо бы с ним посовещаться.
  
   - Дракон, дракон, пронёсся гул голосов испуганных глумленов, - с
   ними дракон!
   Вождь опять принялся совещаться со своими старейшинами. Они отошли
   подальше от гномов, так, что стало невозможно различать их речь, к тому же
   они заговорили на глумленском диалекте, который с трудом понимали даже
   гномы. На этот раз они совещались очень долго, почти час. Они спорили и
   даже чуть было не подрались между собой, но вождь их сумел успокоить.
   Наконец, вождь глумленов отошёл от старейшин и направился к бревну, на
   котором сидели гномы.
  
   - Ну, ладно, - заговорил он, едва сдерживая свою ярость, - ваша
   взяла, - здесь неподалёку есть одна пещера, в которой полно каких-то
   цветных камней. Мы не нашли им никакого применения, а вот гномы из
   Золотого Орешка, одно время повадились ходить в эту пещеру и долбить там
   своими кирками по целому дню. Они распугали всю живность в лесу, а ведь мы
   живём охотой. Мы пытались договориться с ними по-хорошему, но они не
   слушали и продолжали стучать. Тогда мы поставили возле пещеры двух
   мамонтов, и теперь ни один гном не тревожит покой нашего леса, пока не
   объявились вы и не стали горланить свои дикие песни.
  
   - Это у нас то дикие песни, - обиделся Яшка.
  
   - Тише, - цыкнул на него Листопадный, а то всё испортишь.
  
   - В общем, так, - продолжал вождь уже менее сердито. Мы сегодня идем
   в долину уснувших навеки мамонтов, вы там набираете себе костей, какие вам
   придутся по душе, а завтра с утра мы проведём вас к пещере и позволим
   целый день (оцените нашу терпеливость), стучать кирками. Их там осталось
   предостаточно, потому, что бывшие старатели, увидев наших мамонтов,
   побросали свой инструмент, вы набираете разноцветных камней, и мы с вами
   расстаёмся навсегда.
  
   - Договорились, - сказал Листопадный, хлопнув вождя по плечу.
  
   Вождь хлопнул его по плечу в ответ, что означало, что договор заключён.
   Они пошли вереницей, впереди мамонт с мальчиком погонщиком на спине,
   позади мамонта вождь, а за ним гномы. Идти пришлось недолго. Внезапно
   стена тумана осталась позади путников, и они вышли к краю большого
   глубокого оврага, на дне которого лежали кости многочисленных мамонтов.
  
   - Берите, что хотите, - сказал вождь, почти дружелюбно, - мы обычно
   собираем здесь черепа мамонтов.
  
   - Зачем, - поинтересовался Листопадный.
  
   - Мы толчём их в порошок и применяем как лекарство при сильной простуде.
  
   - И что, помогает?
  
   - Ещё как!
  
   - Удивительно, - проговорил Листопадный, а мы обычно при простуде
   завариваем чай из сухой малины.
  
   - Надо же, и что, помогает?
  
   - А как же!
  
   - Странный вы всё таки народ, гномы, - проговорил вождь указывая на
   Часового, который в это время отбирал лучшие бивни. - Погляди только, он
   берёт самую бесполезную часть мамонта.
  
   - Почему бесполезную, - не понял Листопадный.
  
   - Мне ли не знать, - ответил с жаром вождь, моя мать лучшая знахарка
   в деревне, и уверяю тебя, она знает, чем лучше лечить глумленов, но она
   никогда не берёт для лекарства бивни мамонта. На худой конец кости с ног
   или с хребта, но бивни, никогда. Вот скажи мне, гном, зачем твоему
   приятелю нужны бивни, - искренне не понимал вождь.
  
   - Он часовых дел мастер и делает из них корпуса для часов.
  
   - Ты меня, наверно обманываешь, гном, не хочешь сказать правду. Что
   это такое часы, а? Покажи. Я никогда не видел.
  
   - Часовой, - крикнул другу сверху Листопадный, - покажи ему часы.
   Он не верит, что они существуют.
  
   - Как не верит, - удивился Часовой, - вылезая из оврага, - вот
   глядите, - он ткнул вождю часы под нос. Это часовая стрелка, она идёт
   медленнее других, так медленно, что нельзя уловить. Это минутная стрелка,
   она идёт быстрее, но как она движется, тоже трудно уловить, а это
   секундная стрелка, видите, она движется быстрее всех. Смотрите, как она
   быстро описала круг, значит, прошла минута.
  
   - И вот для этого, ты и собираешь бивни, - удивился вождь, - глупец,
   бесполезнее вещи я ещё не видел, зачем знать, что прошла какая-то минута,
   к чему это мне?
  
   - Вам, может быть и не к чему, а вот гномы любят часы, особенно в
   оправе из бивней мамонта.
  
   - Глупцы, - качал головой вождь, - на что вы тратите жизнь, на
   делание каких-то часов. Вместо того чтобы охотиться или собирать ягоды. Вы
   сидите и делаете эти глупые часы. Хорошо ещё, что для их производства вам
   не нужны черепа мамонта, а то бы я совсем расстроился. А те цветные камни,
   за которыми мы пойдём завтра в пещеру, тоже нужны для производства часов,
   - спросил вождь. Явно разочаровавшись в гномах.
  
   - Красные, которые называются рубины, да, используются, - ответил
   Часовой и полез обратно собирать бивни. А в это время Кот и Дракон не
   находили себе места. Туман так и не рассеялся, и что делать дальше они не
   знали. В конце концов, они решили, что благоразумнее всего будет сидеть
   возле повозки и ждать.
  
   Утром в том же составе, слон с погонщиком, вождь и три гнома отправились в
   пещеру с сокровищами. Они прихватили с собой по большому мешку, которыми
   их снабдил предусмотрительный вождь. Идя в сплошном тумане, держась за
   руки, они бы никогда не смогли отыскать путь к этой пещере, но мамонт знал
   дорогу и вёл их напрямик, через кусты и пни. Гномы подпрыгивали на пнях,
   отбивались от веток, хлещущих по щекам, но упрямо шли вперёд. В полном
   тумане они подошли к пещере, возле которой стояли два мамонта и лениво
   жевали траву. Туман вокруг пещеры был не таким густым, как в лесу, поэтому
   мамонты, увидев гномов, подняли вверх свои хоботы и громко затрубили.
  
   - Я их боюсь, - шепнул Яшка на ухо Листопадному, - что, если это
   ловушка.
   Но вождь что-то крикнул мамонтам, и они расступились, пропуская внутрь
   гномов и вождя. Внутри пещеры было темно и тихо, глаза не сразу привыкли к
   темноте, но когда гномы разглядели, что находится внутри, они закричали от
   восторга и принялись обнимать друг дружку. Чего тут только не было и алые
   рубины, и прозрачные алмазы, и зелёные изумруды, и жёлтые сапфиры, и
   голубые топазы. Кажется, в этой пещере были собраны все богатства мира.
   Гномы схватили кирки, валявшиеся повсюду на полу пещеры, и начали
   осторожно отбивать камни от породы и складывать каждый в свой мешок.
  
   - Вот глупцы, - процедил сквозь зубы вождь и вышел наружу, усевшись
   возле пещеры на траву, и закурил трубку. - Всего один день шума, -
   пробурчал он, покусывая зубами трубку, и мы опять живём спокойно. - Мама
   пробовала растирать эти камни в порошок и лечить ими болезни, но ни один
   из них ничего не лечит. Зря только потрудилась. А эти, ну набьют им полные
   мешки, ну поставят у себя в норках, а дальше что? - спрашивал он сам себя
   вслух и сам же ответил, - да ничего. Лишний мусор в доме. Мало им камней
   на улице, никто же не набивает ими мешки и не волочет их в дом. Глупцы, -
   сказал он негромко, - я всегда знал, что гномы глупы, теперь я в этом
   убедился полностью. Скорей бы их спровадить.
  
   А гномы в это время заполняли мешки самоцветами и от радости запели свою
   походную песню. Из пещеры неслось задорное: " Тру-ля-ля и тра-ля-ля...",
   Вождь, услышав песню, поморщился и проговорил уже громче:
  
   - Завтра мы их уже не увидим в нашем лесу.
  
   Но гномы ничего не слышали, они с энтузиазмом трудились и пели песню. К
   вечеру вождь страдал от жуткой головной боли, он не переносил песен
   гномов, поэтому он поручил мальчику проводить "гостей" с мешками
   самоцветов и связкой бивней к их повозке, а сам побрёл в свою хижину,
   свитую из веток, он был сыт по горло незваными гостями.
  
   Дракон и Кот, увидев внезапно возникших перед ними гномов, так
   обрадовались, что тут же кинулись их обнимать. Гномы отбивалась, пытались
   сказать, что они не одни, но Дракон и Кот не слушали. Мальчик глумлин тихо
   спустил на верёвке мешки с самоцветами и связку бивней и так же тихо
   удалился с мамонтом в лес.
   - А мы уж думали, что вас нет в живых, - кричал Дракон, мы
   переживали!
  
   - А я думал, что же я скажу гномам в деревне, если вернусь один, -
   мяукал Кот.
  
   - Всё в порядке, - успокаивали его гномы, - с нами всё в порядке, мы
   не одни, с нами мамонт и мальчик глумлен, но где же они?
  
   Они стали шарить руками в поисках мамонта, но нашли только мешки с камнями
   и связку бивней. Они быстро погрузили добычу в повозку и поскорей
   взлетели.
   - Куда летим? - спросил Дракон.
  
   - Не знаем, но подальше отсюда.
  
   Наверху был такой же туман, как и внизу, но вскоре он рассеялся, и стало
   видно лес.
  
  
   ГЛАВА ДВАДЦАТЬ ВТОРАЯ, В КОТОРОЙ МЫ ПОПАДЁМ НА ОСТРОВ
     
      Внизу был лес, и только лес, лес во все стороны, куда ни глянь. Путешественники приуныли, они поняли, что заблудились. Куда лететь они не знали, поэтому полетели наугад.
     
      - А ещё говорят, - ворчал в повозке Кот, - что драконы умеют ориентироваться по солнцу и звёздам. Врут всё. Вот, поди, спроси его, куда он нас несёт, не знает.
     
      - Хватит ворчать, - сказал тихо Листопадный, ты мешаешь мне думать.
     
      - Что тут думать, - опять проворчал Кот и высунул мордочку в окно, - вон, погляди, кругом лес, ни деревень, ни городов, ни даже одиноко стоящих замков. Ничего нет.
     
      Вдруг, они почувствовали, что Дракон стал резко снижаться. Гномы высунулись в окно.
     - Что случилось? - кричали они Дракону, - почему мы снижаемся.
     - У меня заболел живот, - ответил Дракон, - я спускаюсь вон на ту поляну, и он быстро спикировал вниз, - держитесь.
     
     Гномы вцепились в окна, чтобы не набить себе шишек, и вскоре уже были на земле. Дракон прилёг отдохнуть на траву, а гномы решили сварить обед, все сильно проголодались. Не успели они сварить суп, как налетел ураганный ветер, затушил костёр только что сваренным супом из котелка и стал с силой раскачивать деревья. Гномы быстро разбудили заснувшего Дракона, тот протёр глаза, взглянул на небо и проговорил, качая головой:
     - Да, погода не лётная, но на земле оставаться ещё опасней, нас может прибить поваленным деревом или отлетевшей веткой. А, ну, - прокричал он, - быстро все в повозку! Мы попытаемся перехитрить стихию, мы поймаем воздушную волну.
     - Ура! - отчего-то закричали гномы. Наверно от радости, а, скорее всего от испуга, а может быть от того и от другого сразу и кинулись в повозку, последним запрыгнул Кот, и Дракон взмыл в небо.
     Их сразу же закрутило в воздушный водоворот, но Дракон был опытный летун, поэтому он быстро поймал поток ветра, оседлал его и понёсся на нём, как серфингист плывёт по волне на своей стремительной доске. Куда их нёс ветер, они не знали, вниз было страшно смотреть, гномы вцепились в полки и, казалось, что никто не сможет их оторвать от них. Повозку сильно трясло, поток ветра всё время менял направление, но Дракон стойко плыл на гребне воздушной волны, ни на минуту не отвлекаясь на пролетавшие мимо ветки деревьев, доски, какие-то коряги и даже пни.
     - Ничего, - кричал он гномам, - ветер когда-нибудь стихнет и мы приземлимся.
     До гномов и Кота долетали лишь обрывки слов: "...Чего, ...будь, мы, ...т, ...ся".
     - Чего? - прокричал Листопадный, высунувшись из окна и придерживая одной рукой свой красивый колпачок, - Мы будем мыться?
     Дракон услышал только: " де..., ...ться".
     - Да, - прокричал он, - никуда не деться, придётся потерпеть.
     Но Листопадный услышал только: " ...Да, ...петь".
     - Он просит нас спеть, - сказал он друзьям, - наверно, чтобы ему, да и нам не было так страшно.
     - Здравая мысль, - подхватил идею Яшка.
     - А что споём? - спросил Часовой.
     - А давайте что-нибудь весёлое, - предложил Листопадный, и они запели:
     Мы гномы весёлые, но не простые,
     Летим через горы, долины пустые,
     Найдём мы удачу, посадим в мешок,
     Отыщем алмазы, насыплем в горшок.
      Насыплем горшок.
     Дракон, услышав пение гномов, подумал, что никогда не поймёт этот слабый, но такой смелый народец. "Надо же", - думал он, - "петь в такую минуту, они должно быть действительно чего-то да стоят, и я не зря с ними связался". Ветер бушевал весь оставшийся день и всю ночь. К утру, он внезапно стих, как будто его и не было. Гномы, которые не спали всю ночь, высунулись из окон. Каково же было их удивление, когда они увидели, что летят над морем.
     - Как мы здесь очутились, - спрашивали они друг у друга и недоумённо переглядывались.
     - Смотрите, - крикнул им Дракон, - впереди какая-то суша, я лечу туда.
     - Осторожней с выбором места для посадки, - крикнул ему Листопадный, - выбери место потише.
     - Ладно, я постараюсь.
     Остров, на который они приземлились, а это был именно остров, казался пустынным. Гномы вылезли из повозки, а кот остался внутри.
     - Вы идите, - промяукал он, - воду поищите, а то очень пить хочется, а я останусь сторожить наше добро.
     Действительно в горле у всех пересохло, а воды не осталось ни капли. Гномы сделали по глотку волшебного молока, и пошли вдоль берега искать воду, а Дракон полетел вглубь острова.
     Гномы шагали уже около часа, оставляя следы на песке, которые тут же слизывало море, но воды нигде не было видно. На берегу было тихо и спокойно, слышался только шум прибоя, да крик беспокойных чаек и ещё каких-то птиц, которых Листопадный назвал крачками, но не был уверен в названии, так как не дочитал статью о морских птицах до конца, считая, что эта информация никогда не пригодится ему в жизни. Вдруг они услышали какие-то голоса. Это спорили две черепахи, которые ползли по берегу, никого не замечая вокруг.
     - Вот всегда ты норовишь занять это место, - выговаривала одна из черепах другой, перебирая короткими ножками, - я здесь собиралась устроить гнездо и отложить свои яйца.
     - Нет, это я собиралась отложить здесь яйца, а ты поищи место где-нибудь ещё, - говорила, шепелявя вторая черепаха, отчего вместо "собиралась", у неё выходило: "шобиралась". - Ты прекрашно знаешь, что в этом меште именно я откладываю яйца, но вшё равно кашдый год ты мне уштраиваешь шкандал!
     Гномы прыснули от смеха. Это было и в самом деле забавно, берег был большой и совершенно свободный, но черепахи ссорилась из-за какого-то клочка суши. Гномы вежливо поздоровались и спросили:
     - Не знаете ли где здесь можно найти воду?
     Черепахи переглянулись и пустились наутёк, одна из них на ходу говорила торопливо другой:
     - Вот, говорила я тебе, что это не подходящее место для кладки, а ты заладила: " моё, моё", ну вот и бери теперь его себе.
     - Кто же шнал то, - отвечала другая черепаха, улепётывая от гномов.
     Все знают, как медлительны черепахи, но наши гномы не поняли, что черепахи от них убегают. Они поравнялись с черепахами и заговорили снова:
     - Кто ещё живёт на этом острове?
     - А вам какое дело, - ответила сердито одна из черепах, - если вы пришли за нашими яйцами, то напрасно прокатились, мы уже раздумали их откладывать.
     - Да, - подхватила вторая, - шдесь штало небезопашно.
     - Мы, собственно, ответил за всех Листопадный, - и не собирались покушаться на ваши яйца, мы ищем воду.
     Черепахи посмотрели на гномов с недоумением. Потом переглянулись между собой и расхохотались.
     - А это что, по-вашему? - хором спросили они, указывая в сторону моря.
     - Вы не поняли, мы ищем пресную воду.
     - А, - ответили хором черепахи, так бы сразу и сказали. Вон, там речка, которая впадает в море, мы пьём там.
     - Спасибо, - поблагодарили гномы, но к речке не пошли, посчитав, что это слишком далеко, и что лучше будет слетать за водой на Драконе.
     Они вернулись к повозке и стали ждать Дракона, который вскоре вернулся с хорошими новостями. Он нашёл чудесный водопад, возле которого можно было бы остановиться на ночлег.
     Водопад был небольшой, но очень шумный. Возле него приходилось громко кричать, чтобы расслышать друг друга.
     - И как наш друг Водопадный живёт в таком же шуме, - недоумевал Листопадный, - так недолго и оглохнуть.
     - Сила привычки, - прокричал в ответ Часовой.
     Вечер прошёл в приятных хлопотах. Гномы варили похлёбку из найденных тут же у водопада очень вкусных грибов, распевали песни, а Кот и Дракон пошли на охоту. Вернулись они без добычи, но в хорошем расположении духа и с блеском в глазах.
      - Мы видели вот такую антилопу, восхищённо рассказывал Кот, разводя в стороны руки и показывая размер животного. Вот какая она была.
     - Нет, не такая, а вот такая, - возразил Дракон, показав лапами истинный размер антилопы.
     - А может это была коза? - спросил Листопадный.
     - Или суслик, - сказал Яшка, засмеявшись.
     - Ну, какая коза, какой суслик, - обиделся Кот, - говорю же вам. Это была антилопа.
     - Ну, ладно, охотники до антилоп, похлёбку лопать будете?
     - Будем.
     Они наелись и улеглись спать. Гномы проснулись и с удивлением обнаружили, что крошечные грибы, из которых они вчера варили суп, выросли настолько, что стали ростом с гнома.
     - Ну, вы тут сидите, жарьте грибы, - сказал деловито Кот, - а мы с Драконом полетим сегодня на рыбалку, а то с вашей похлёбки у нас животы урчат.
     - Ой, ой, ой, - обиделся Яшка, - да если бы не эти грибочки, сидеть бы вам на сухарях.
     Кот отмахнулся от него лапкой, как бы говоря: "отстань", уцепился за хвост Дракона, и они улетели.
     - Давайте, ребята, - предложил Листопадный, - вырвем один из грибов с корнем и пожарим его.
     - Давайте, - согласились гномы.
     Они обхватили ножку гриба с трёх сторон и стали выдёргивать его из земли. Это оказалось непосильной задачей. Гриб был слишком большой и стоял как вкопанный.
     - Принесу нож, - предложил Листопадный, - срежем его, да и всё.
     Но не тут то было, гномы вдруг поняли, что они прочно прилипли к ножке гриба и не могут оторвать ни руку, ни ногу. К их ужасу гриб вдруг начал быстро расти. Он рос, рос и рос, пока не вырос с большой дом, так, во всяком случае им показалось. Прилипшие к ножке гриба гномы повисли в воздухе, с ужасом глядя в низ. Наконец, гриб прекратил расти, и стал выстреливать во все стороны своими спорами величиной с горошину. Споры летели как пули и с огромной скоростью врезались в сухую землю, поднимая облачко пыли. Гномы прижались к ножке гриба, спасаясь от спор, одна из которых пробила новую шляпу Часового, а другая проделала в кармане сюртучка Листопадного небольшую дырку. Только Яшкина одежда осталась цела после обстрела, сегодня он не успел одеть ни сюртучка, ни шляпы, и был после сна в пижаме и ночном колпаке.
     Вдруг обстрел прекратился так же внезапно, как и начался, гриб сразу же сморщился и стал оседать вниз, как сдувшийся воздушный шарик. Гномы отлипли от сморщенной ножки гриба и помчались к повозке, потому, что другие грибы тоже начали внезапно расти. Гномы укрылись в повозке, закрыли все окна и двери и стали пережидать стихию.
     - Да, сказал Листопадный, глядя на град спор, - опасное местечко. Надо отсюда выбираться.
     Обстрел продолжался до полудня, споры били по крыше, стенам и окнам повозки, но гномы были в безопасности. Они чувствовали себя как солдаты на поле боя, укрывшиеся от пуль в прочном блиндаже. После нескольких часов битвы грибов с землёй, всё стихло, и гномы рискнули выйти наружу. Повсюду валялись сморщенные грибы, которые прямо на глазах превращались в труху, а из земли уже пробивались новые крохотные грибы.
     - Славно пожарили грибочки, - пошутил Листопадный.
     - Опять придётся варить суп, грибы слишком маленькие, - вздохнул Часовой.
     - Не унывай, - сказал, засмеявшись, Яшка, - завтра они опять вырастут.
     - И устроят обстрел, - добавил Листопадный. - Нам бы надо отыскать другое место для стоянки. Где же Дракон и Кот, почему они так долго не возвращаются. Сегодня мы можем быть совершенно спокойны, но завтра утром нас не должно быть на этом месте.
     Дракон и Кот нашли гномов в расстроенных чувствах:
     - Что случилось? Почему у вас такие лица, - спросил Кот.
     - На вас напали дикие звери, - допытывался Дракон.
     - Хуже, - ответил Листопадный, - на нас напали дикие грибы.
     - И где же они?
     - Рассыпались в прах.
     - Понятно, - сказал Кот, - вы нас разыгрывайте, сами все грибы изжарили и съели, а теперь решили над нами подшутить. Знаешь, - сказал он, обращаясь к Дракону, - гномы большие охотники до шуток, однажды они разыграли своего друга Водопадного, а потом смеялись над ним всей деревней, и Кот в подробностях рассказал об этой первоапрельской шутке.
     - Значит, - сказал, смеясь Дракон, - вы увидели водопад, вспомнили про своего друга, который живёт в таком же месте, и решили над нами подшутить, как когда-то над ним?
     - Уверяю вас, - пытался доказать им Листопадный, - что мы вас не разыгрываем, на нас действительно напали дикие грибы.
     - Да, - добавил Часовой, - и они продырявили мою шляпу своей спорой, вот, смотрите, - он сунул шляпу с дыркой Дракону под нос.
     - Я тебе таких дырок своими зубами наделаю кучу.
     Гномы поняли бесполезность своих усилий и стали ждать утра. Проснувшись на следующий день довольно поздно они не стали выходить из повозки, а наоборот, поплотнее закрыли все окна и двери. Кот тоже предпочёл остаться внутри.
     - Сейчас начнётся, - крикнул Яшка Дракону, высунувшись из окна, - грибы уже подросли. Прячься пока не поздно, а лучше взлетай!
     - Ну, да, чтобы вы потом хохотали надо мной всю дорогу, как же дождётесь.
     Но тут началось такое, что бедному Дракону в спешном порядке пришлось ретироваться. Несколько спор величиной с горох пребольно ударили дракона по ногам. Он закричал: " Ой, ой, ой!" и начал подниматься в воздух, закрывая морду лапами. Ему пришлось улететь на довольно приличное расстояние, почти к самому берегу, потому, что почти вся поверхность острова была покрыта этими грибами. Вернувшись после обеда к водопаду, Дракон не нашёл ни одного стреляющего гриба. Гномы уже высунулись наружу и кричали Дракону, чтобы он нёс их обратно на берег.
     - Вот только молодых грибочков наберём и полетим, - сказал Листопадный.
     - Ну, уж нет, - ответил Дракон, замотав отрицательно головой, - вы как хотите, а я сыт по горло вашими грибочками.
     Он мигом впрягся в повозку и взмыл в воздух, прилетел на берег, отдышался и сказал:
     - Вы, как хотите, но завтра утром я улетаю с этого острова.
     - Мы не против, - сказал спокойно Листопадный, - но куда?
     - Полетим туда, где всходит солнце, наудачу.
     Вечером они увидели впереди Королевство Троллей. Его невозможно было перепутать ни с одним из королевств. Путешественники сразу узнали высокий колючий забор и угрюмые чёрные шпили королевских башен. Посовещавшись в повозке, гномы и Кот решили, что облетят Королевство Троллей стороной, и хотели, уже было крикнуть об этом Дракону, но тот решил иначе. Он устал и хотел, есть, и пить, а охотиться ему почему-то больше не хотелось, и грибы надоели. Дракон нашёл дом Королевского Казначея и плавно спустился вниз.
     - Привет, тролль, - крикнул он, высвобождаясь от надоевших верёвок, связывающих его с повозкой, - как жизнь молодая?
     - Привет, привет, - обрадовано встретил его Казначей, - у меня всё в порядке, вон, смотри моя жёнушке в фонтане плещется. Дорогая, у нас гости! - Крикнул он Русалке, - приготовь нам что-нибудь поесть.
     - Да, вот пообедать бы нам совсем не мешало, - обрадовался Дракон, - я три дня ничего толком не ел. А это молоко от полосатой коровы, не могу больше на него смотреть!
     - Изжарь барана, - крикнул тролль жене, - да не одного, они проголодались.
     Гномы и Кот вылезли из повозки и стали горячо приветствовать тролля и Русалку. Они долго обнимались, хлопали тролля по спине и жали ему руку. Наконец, тролль пригласил всех в дом. Здесь было прохладно и тихо, только стекавшая струйками вода по одной из стен, тихо журчала.
     - Что это? - спросил удивлённо Листопадный, глядя на спадающую по стене воду.
     - Это искусственный водопад, новинка сезона. У нас сейчас так модно стало, устраивать в домах фонтанчики и мини водопады.
     - А как он устроен, заинтересовался Яшка.
     - Я не знаю, - ответил, небрежно махнув рукой, Казначей, - у нас есть специалист в этом деле, Тролль Фонтано, поговори с ним, если хочешь, только вряд ли он тебе раскроет свой секрет.
     - Почему, - удивился Яшка.
     - Потому, что он единственный в нашем королевстве владеет этим секретом, и потому что он, как и все тролли очень жаден. Я не думаю, что он захочет научить тебя делать водопады и фонтаны, тогда ты отнял бы у него часть заработка, а это для тролля наихудшее из бед.
     - Как жаль, - вздохнул Яшка, - я бы устроил такие же фонтаны и водопады в домах у гномов.
     - Ничем не могу помочь. Такова жизнь.
     Гномы передохнули в прохладном доме, и вышли в сад. Июль был уже на исходе, но жара ещё стояла страшная. Однако и в саду у тролля была приятная прохлада. Гномы расположились на скамейке под большим развесистым вязом и стали петь песни, у них было превосходное настроение.
     Тру ля ля, да тра ля ля,
     Как нам жалко короля!
     Оп ля ля, да уп ля ля,
     Глупого тролля!
     Казначей услышал их песню и тут же выбежал в сад.
     - Вы, что, - закричал он, - сошли с ума! Сейчас же прекратите петь эту песню! Вы нас всех погубите!
     Но было уже поздно, вездесущие стражники тут же услышали песню гномов и уже громко стучали в ворота Казначея:
     - Эй, отпирай, мы знаем, что ты дома, ты пел песню про короля.
     - Это не он, - ответил писклявым голосом Листопадный.
     - А кто же, его жена Русалка?
     - И не она.
     - Отпирайте скорей, не то сломаем дверь.
     - Это я пел, могучий волшебник Листопадный.
     - Если ты такой могучий, почему у тебя такой писклявый голос?
      - Потому, что я превратился в мышь.
      - Зачем?
      - Чтобы испугать Русалку, я так шучу.
      - А! Ха, ха, ха!- расхохотались стражники.
      - А сейчас я превращусь в дракона.
      - Зачем?
      - Чтобы испугать вас, - прорычал басом Дракон, распахнув дверь, и внезапно появившись перед стражниками.
      Те от испуга онемели и бросились наутёк. По дороге они напрочь забыли слова злополучной песни, а когда прибежали в замок к Начальнику Стражи, то всё, что они могли вспомнить, это: " тру ля ля, да тря ля ля".
      - И это всё? - Рассердился Начальник стражи, - и это всё что они пели? Вон отсюда, лентяи, и не приходите больше ко мне с такими глупостями!
      Друзья в это время отдыхали в саду и не думали ни от кого прятаться. Они переночевали у Казначея, а на утро, тепло попрощавшись, полетели дальше. Стражники, увидев в небе дракона, в ужасе попрятались, кто, куда и долго не смели высунуть свои носы из укрытий.
      А наши друзья были уже далеко и высунувшись из окон, распевали песню:
      Где-то за горами
      Есть страна Орнами,
      Есть страна Орнами,
      Снежная страна.
      Там живут орнами
      Глупые орнами
      И жуют орнами
      Орехи, огурцы.
  
    ГЛАВА ДВАДЦАТЬ ТРЕТЬЯ, В КОТОРОЙ ГНОМЫ ВОЗВРАЩАЮТСЯ ДОМОЙ
      Наши путешественники приободрились и уже видели себя сидящими дома у своих каминов с чашкой горячего земляничного чая в руках. Они шутили и смеялись, лес внизу поредел и напоминал уже тот родной сосновый бор, в котором жили наши гномы.
      - Скоро покажется озеро, где живут Водяной с Кикиморой, - сказал Листопадный, глядя в окно, - надо будет непременно залететь к ним, рассказать об их дочери.
      - Да, - сказал, вздохнув, Часовой, - а там и недалеко от нашего дома. Как-то там идут дела?
      - Наверно, все мои штуковины поломались и требуют ремонта, - предположил Яшка.
      - А часы, небось, все встали без меня, - рассуждал Часовой.
      - Наверно Звездопадный наловил немало звёзд, которые мне нужно будет все сворить в моём волшебном растворе.
      - Послушать вас, - промяукал Кот, - то без вас там вся жизнь встала. Уверяю вас, в вашей деревне всё по-прежнему, не так уж давно мы путешествуем.
      - А мне кажется, - сказал задумчиво Листопадный, - что прошла целая вечность, и что ты жизнь в деревне была не со мной, а с кем-то другим.
      - Ну, это ты хватил, - воскликнул Часовой, хлопнув Листопадного по плечу, - один день дома, и ты почувствуешь себя всё тем же добрым гномом.
      - А вот уже никогда не стану прежним, - сказал Яшка, - я узнал столько нового, что не знаю, как и жить дальше. Мне всё это хочется применить, всё сделать, я не знаю с чего и начать.
      Так они рассуждали, а Дракон всё летел и летел вперёд, вскоре показалось знакомое озеро, и Дракон стал снижаться.
      Водяной встретил их приветливо, угощал рыбными деликатесами и расспрашивал о дочке и боязливо поглядывал на Дракона. Путешественники переночевали на берегу, а на утро отправились дальше, до дома было рукой подать.
     Вскоре показалась родная деревня. Жители, увидев в небе дракона, в ужасе попрятались кто куда. Дракон опустился на землю и сразу же стал прощаться.
      - Полечу.
      - Так скоро, - удивились гномы, останьтесь. Устроим завтра праздник.
      - Нет, не могу, давно дома не был, а мне ещё до него лететь и лететь.
      - Вот и останьтесь, ну куда вы торопитесь?
      - Не могу, видели, как испугались меня ваши соседи. Не хочу их больше пугать, итак о нас драконах ходят всякие небылицы.
      - А мы объясним им, что вы наш друг, они поймут. Останьтесь, - уговаривали гномы.
      - Нет, не могу, - твёрдо ответил Дракон, - полечу. Прощайте, с вами было весело. Помашите мне с земли платочками, мне будет приятно.
      - Конечно, помашем, - пообещали гномы и ещё долго махали Дракону вслед.
      Возвращение гномов и Кота в деревне встретили с радостью. На следующий день они закатили такой пир, о котором ещё долго ходили легенды. Говорили потом: " это было ещё до ТОГО ПИРА".
     
     ЭПИЛОГ
     Деревня зажила привычной жизнью. Кот женился и обзавёлся потомством. Котята быстро свели на нет его запасы волшебного молока, а что поделать, они такие прожорливые.
      Часовой, глядя на Кота, тоже захотел жениться. Но не нашёл подходящей невесты, так, что ему неверно на роду написано опять отправиться в путь. Теперь уже на поиски жены.
      Яшка изобрёл с тех пор массу хороших вещей, которые как ни странно хорошо работали, а если и ломались, то он их быстро чинил.
      Звездопадный бросил считать звёзды и с присущим ему энтузиазмом взялся за написание романа о приключениях друзей. И хоть сам он в событиях не участвовал, но записал всё со слов путешественников так живо и интересно, что потом вся округа с удовольствием читала его роман и, между прочим, зачитали его до дыр. Вскоре слава его романа перекинулась и на другие города и королевства гномов, в том числе о нём узнали в Золотом Орешке. Король приказал издать роман огромным тиражом, так что Звездопадный вскоре не только прославился, но и разбогател. Книга претерпела несколько переизданий и стала самой продаваемой книгой о приключениях в королевстве и за его пределами.
      Камнепадный женился и теперь осыпает свою жену самоцветами и ещё реже, чем прежде бывает в деревне. Что поделаешь, семейный человек.
      Гончарный отыскал таки залежи волшебной глины и наделал поющих кувшинов. Так, что теперь в каждой норке гномов звучит музыка.
      О Драконе ничего не слышно, он больше не залетал в их края.
     Полосатая Корова регулярно пишет Часовому письма, в которых жалуется на одиночество и скуку и зовёт в гости. Часовой обещает, что приедет в каждом письме, но пока не решается снова отправиться на поиск приключений.
      Под Рождество приехал Башмачный. Привёз с собой жену. Они прилетели на аппарате, сконструированном придворным Алхимиком. Оказывается, в Золотом Орешке теперь многие гномы летают на таких машинах. Башмачному так понравилось в деревне, что он решил остаться здесь навсегда. Он вернулся к прежнему ремеслу, так что вскоре в деревне появилась своя обувная мастерская. Часовой влюбился в жену Башмачного и попытался отбить её у мужа. Получив от женщины пару отборных оплеух, успокоился и перестал ухаживать за ней. Он долго не разговаривал с Башмачным из-за этой истории, но потом они помирились.
      Листопадный вернулся к своем привычным занятиям, варит листья в волшебном растворе, прядёт пряжу и ткёт ткани. Работы у него прибавилось, так как он открыл шляпную мастерскую. Он взял в помощники двух молодых гномов, которых обучил всем секретам мастерства. Разросшаяся семья Кота регулярно поставляет пух для производства шляп. Из Золотого Орешка в их деревню прилетает раз в два месяца Торговый Гном. Он скупает все шляпы у Листопадного, поющие кувшины у Гончарного, часы у Часового и драгоценные камни у Камнепадного. Так, что Листопадный процветает. Однажды он попробовал сварить в волшебном растворе одну из шляп. К сожалению она скукожилась в кипятке и годилась разве что для головы мышки, но Листопадный не отчаялся и вскоре наладил производство золотых шляп, которые произвели в Золотом Орешке настоящий фурор. Фасоны его шляп столь разнообразны и столь изысканны, что их носят даже королевские особы. Каждый раз они присылают с Торговым гномом особый заказ, который Листопадный с удовольствием исполняет. Ему понравилось быть шляпником. Вскоре носить колпачки стало не модно. Колпачки одевают только когда ложатся спать. Только сам Листопадный продолжает носить свой золотой колпачок, ему плевать на моду, он сам её создаёт.
      Однажды, Листопадный вышел во двор своего дома и увидел в небе прозрачного сизого коня, на котором сидела верхом его любимая Фея Снов. Он протёр глаза, но виденье не исчезло. Конь спустился во двор и забил прозрачным копытом.
      - Как ты здесь оказалась? - удивлённо спрашивал Листопадный, помогая фее сойти с коня.- Боже мой, - суетился вокруг неё Листопадный, - какое счастье, мы сегодня же поженимся, если ты, конечно, не против, моя дорогая фея.
     - Я согласна, - иначе бы я не полетела в такую даль.
      Так, неожиданно для себя Листопадный, наконец-то обрёл своё долгожданное счастье. Он продолжает писать стихи теперь уже своей жене Фее Снов.
     Пожелаем ему удачи.
      КОНЕЦ
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"