Мяхар Ольга Леонидовна: другие произведения.

новая жизнь

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 3.71*26  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Купить http://www.labirint.ru/books/238155/

  Новая жизнь
  
  ПРОЛОГ
  
  - Лия.
  Тишина. Шепот. Звуки. Темно.
  - Илия. Открой глаза.
  Тело словно чужое. Не слушается. Не повинуется. И так спокойно и тихо в груди.
  - Открой глаза. - Голос настойчив и пробирается даже сквозь тысячу пологов сновидений. Скользит в мыслях, не дает уснуть, тя-а-нет.
  Медленно приоткрываю глаза. Сфокусировать взгляд, разбудить сенсоры.
  Небольшой шарик света плывет в сгустке тьмы прямо передо мной, на расстоянии метра. Асинхронная пульсация от него, в тепловом и инфракрасном спектре, посылает волны телепатической передачи в мой мозг.
  - Илия. Ты меня слышишь? - настороженно.
  Веки медленно смыкаются и вновь поднимаются вверх. Перенастройка сенсоров. Тьма упорно остается тьмой.
  - Хорошо. Тогда слушай. Ты - девушка-киборг, и ты была уничтожена своим создателем очень давно. Не справилась с заданием. Но сейчас решено тебя восстановить и подарить еще одну жизнь и душу, которая уже угнездилась в твоей груди и полностью принята телом.
  Поднимаю кисть, смотрю на длинные тонкие пальцы, выпустив кинжалы прямых когтей.
  - Почему? - Голос мягкий и нежный, а не металлический и скрежещущий.
  - Почему киборг?
  Молчу, закрываю глаза. Лавина эмоций, появляющаяся неизвестно откуда, упорно набирает обороты, захлестывая. Психоз.
  - Скажи... ты читала сказку о Пиноккио? Или Буратино...
  Открыть глаза.
  - Так вот. По аналогии было решено, что в тот миг, как ты совершишь достаточно добрых дел в новой жизни, твое тело вновь станет человеческим, причем точной копией этого.
  А на кого я сейчас похожа? Смотрю на руки.
  - Можешь даже имя взять... ну, к примеру, Бура. Или Тина... тоже неплохо.
  - Сколько?
  - ...Что?
  - Сколько дел надо совершить? - Внутри что-то щелкает, меняется и перестраивается. И это нервирует.
  - Точно неизвестно. Но все они должны идти от чистого сердца, или так и останешься кибор...
  Из пальцев вырвались алые лазерные лучи. Вторая рука мгновенно перестроилась в пушку с широким дулом, и плазменный разряд врезал по и без того уже сильно дырявому шарику.
  Взрыв. Шипение, грохот, закладывающий уши, и жжение и горечь на языке. Руки потеряли чувствительность полностью, видимо, чтобы не повредить психику ощущениями прокатывающегося рядом с мышцами сгустка пламени.
  Все погасло. Искры медленно взмыли вверх. Я снова осталась одна в пустоте.
  А потом приставила дуло пушки к черепу и... кто-то перехватил контроль над телом, дуло отвели, а перед глазами появилось высокое прекрасное существо со скорбным взглядом и чем-то черно-желтым, воющим и истекающим светом в руке.
  - Зачем ты повредила посла? - Холодный голос, холодный взгляд.
  Смотрю на посла, как раз на повышенных тонах объясняющего кто я есть.
  - Скотина!!! - торжественно закончил шарик и обиженно затих на ладони, кое-как сращивая дыры и восстанавливая обгрызенный плазмой почерневший бок.
  - Надоел. - Задумчиво.
  Шарик замер. Ощущение, словно он пристально смотрит именно на меня. Недобро так... с агрессией.
  - Что ж. Жаль. В таком случае я - объясню дальнейшее и отправлю тебя в мир.
  - Куда?
  - В мир. У него нет имени - он слишком молод. Но именно там ты и будешь жить.
  - Жить. - Чуть удивленно.
  - Жить. - Жестко.
  - А теперь... - Дальше я не разобрала. Но на всякий случай напряглась. И внезапно ощутила, как на каждом плече появилось что-то легкое и шевелящееся.
  Стряхиваю, отлетаю назад и удивленно наблюдаю за зависшими прямо передо мной миниатюрными, всего с ладонь ростом, существами. Одно - анрелочек (ярко-голубые глаза, нимб, крылышки и золото чуть волнистых волос). Второе - гэйл (черные мягкие волосы в творческом беспорядке, сверкающие рубиновые глаза с интересом наблюдают за окружающим миром, а узкое аристократичное лицо словно сияет силой, красотой и загадочностью).
  - Нравятся?
  Были бы моего размера - влюбилась бы в обоих. Странная, непривычная своей эмоциональностью мысль мелькнула и погасла, не оставив следа. Осторожно протягиваю руки к обоим. Анрелочек позволил себя поймать, ласково мне улыбаясь. Гэйл - выпустил в ладонь целую кучу мелких молний, с улыбкой пронзил ее хвостом с оригинальным сердечком на конце, вдобавок еще и укусил за палец, намертво к нему присосавшись и хлюпая... кровью? У меня и кровь есть, оказывается.
  - Это две половинки отражения твоей души: белая - анрелочек (пытался осторожно разжать пальцы девушки, ему не очень нравилось пребывание в ее кулаке), и черная - гэйл (от пальца оторвался, медленно стер капельки крови с лица и клыкасто улыбнулся, при этом алые глазки зло сверкнули). - Душа, доставшаяся тебе, была довольно... шебутная, если не сказать больше. Так что с этими двумя, по крайней мере, будет не скучно.
  - ?!.
  - С каждым злым делом у черной половинки будет увеличиваться способность к магии. С каждым добрым - у белой. И если тьма в твоей душе однажды заслонит свет... человеческое тело ты не получишь никогда.
  - Поняла.
  - Ну что ж... вот и все. А теперь я отправлю тебя в мир... где магия правит людьми вместо технологий, а люди - далеко не единственная и даже не главная раса среди живых существ. Ты готова?
  Отрицательно качаю головой.
  - Тогда иди. - Усмешка и любопытство в глазах.
  И все снова меркнет, тьма окутывает разум, погружая в толщу сна. Последнее, что я помню, - задумчивый красивый голос нечистика:
  - Зуб даю - будет весело.
  
  
  Глава 1
  
  Она сидит в замке. А точнее - в башне. Где-то под крышей. Перед нею - окно, рядом - тумбочка и шкаф. Еще стол. Поломанный и грязный.
  - Феофан! Феф! Ты как?!
  На подоконнике на коленях стоит черный гэйл с кожистыми крыльями, сложенными за спиной, и пристально смотрит на лежащего перед ним анрелочка, скрестившего руки на груди.
  Анрелу дали пощечину. Реакция - ноль. Почесали в затылке - дали вторую. Опять реакция - ноль.
  Девушка сидит в углу и наблюдает.
  Черный нахмурился, после чего засиял и, приложив руку ко лбу блондина, пронзил его молнией. Фигурка задергалась, задымилась, громкий горестный вопль резанул по нервам.
  Руку от дымящейся макушки убрали. Белый дух сел и ошарашено огляделся по сторонам.
  - Где я? - испуганно.
  - Тут! - гордо.
  - Где, тут? - с подозрением.
  Нечистик подмигнул ему и радостно обнял, прижимая вырывающегося белого духа к своей груди.
  - Со мной! Феф, как же я испугался! Все-таки не абы кто, а полдуши чуть не сдохло.
  Анрел вырвался, отполз и попытался слететь с подоконника на пол. Рухнул, застонал и пополз в угол. Киборг и гэйл задумчиво за ним наблюдали.
  - Феф, ты чего?
  - Не трогай меня. Мне больно.
  - Когда тебя трогают? - с любопытством.
  - Когда меня поджаривают. - С укором. Анрелочек дополз до края свесившегося с кровати одеяла, тут же в него завернулся и глубоко вздохнул, прикрыв глаза.
  - Ребята! - Подала голос Иля.
  Оба тут же уставились на нее.
  - Никак, хозяйка очнулась. - Удивленно, черный.
  - Как вы себя чувствуете? - вежливо, анрел.
  - Я... я - Илия. Наверное.
  - Хм... А я - Иревиль. А вон там - Феофан. - Ей махнули с подоконника, после чего с него элегантно спрыгнули и уверенно пошли к одеялу. Одеяло испуганно закопошилось. В голубых глазах анрелочка мелькнуло отчаяние.
  - Вылазь, - твердо, протягивая руку анрелу.
  Анрел замотал головой.
  - Я не кусаюсь. - Ласково.
  Снова мотает, отползая назад.
  Рычание... анрела буквально сгребли в охапку, извлекли из одеяла и радостно потащили к хозяйке, удерживая в руках вырывающееся чудо в перьях.
  Девушка протянула руку, но на нее та-ак посмотрели, что руку она убрала.
  - Итак! (анрела усадили на пол и радостно плюхнулись рядом) - Мы - отражение твоей души. Как видишь... темная сущность у тебя сильная, крутая и офигенная (ни тени сарказма в тоне). - А светлая - запуганно забитая и робкая... жмущаяся к темной.
  Анрел как раз пытался отползти, но его поймали за край туники и не отпускали.
  - Ну...
  - Вот и познакомились. А теперь, прости - нам пора.
  - Куда?
  - На выход, - серьезно. - А ты что, решила тут поселиться? Я против. У Фефа аллергия на пыль.
  Анрел чихнул, угрюмо посмотрел на все еще держащего его за тунику Иревиля, и из его пальцев вырвалось что-то белое, тонкое, мгновенно спеленавшее черного духа, надежно его обездвижив.
  Девушка зачем-то хлопнула в ладоши. Иревиль громко выругался и начал кататься по полу, пытаясь освободиться от странных пут. Анрел, сидя неподалеку, с интересом за ним наблюдал.
  Илия же подхватила Феофана, посадила его на правое плечо и подошла к огромному старинному зеркалу, стоящему у двери.
  Хм... как она выглядит? Вопрос актуальный для каждой девушки. В волосы вцепились крохотные ручки, перья крыла мягко щекотали щеку. Анрелочек очень боялся упасть, так как не до конца еще оправился.
  - Феф! - с пола, трагически.
  - Что? - не оборачиваясь.
  - Я... я больше так не буду. - Угрюмо.
  Анрел обернулся, просиял улыбкой (все это хорошо отражалось в зеркальной поверхности) и ласково пропел всего одно слово. Путы спали, рассыпаясь золотом искр. Иревиль недовольно встал, размял крылья, руки и нагло взлетел вверх, приземлившись прямо на левое плечо. Ухо и щеку тут же укололи шипы на крыльях, и когтистая рука вцепилась в прядь волос, так же не добавляя комфорта.
  - Хм... ладно. А что же у нас в зеркале? Это... это ты!!! Божественно красивая, сногсшибающе сексуальная! Длинные ресницы, ноги, волосы, руки и так далее. Грудь рвет рубашку, зад - штаны, а на лице сияют губы, очи, затмевая все! Ну... это я хотел бы что б так было. Очень... Нда-а-а... Феф, что за внешность они ей подсунули? ГДЕ ГРУДЬ, Я ВАС СПРАШИВАЮ?!
  Феф дернулся, поскользнулся и упал, повиснув на прядке волос.
  - Держись! - рявкнули в левое ухо, и с плеча соскользнул гэйл, подлетая к анрелу и подхватывая его на руки, после чего бережно водружая его обратно на плечо.
  Девушка же все еще разглядывала собственное отражение, глядящее на нее прямо из зеркала.
  - Ты как? - с правого плеча.
  - Спасибо, хорошо, Иревиль... но я бы и сам справился.
  - Можешь звать меня Рёва.
  - ?
  - Да не бойся, я не злой... а ты такая лапа!..
  - ?!
  - Как представлю, что ты - моя вторая половинка... ути-пути...
  - ИРЕВИЛЬ!!!
  У уха что-то сверкнуло, черная клякса рухнула на пол, застыв в жуткой позе. Девушка отшатнулась, случайно на нее наступила, тут же отпрыгнула и удивленно уставилась. Взгляд черного говорил о многом. Смерть в муках ей желали как минимум.
  Анрел сидел на плече, хмурый и сердитый. На пол не смотрел, но косился.
  - Оправится? - Феф. Угрюмо.
  - Да. - Неуверенно.
  Косились все сильнее.
  Девушка осторожно отлепила от пола временно обездвиженную тушку и сунула ее в руки анрелу.
  - Лечи давай. А то умру - будешь убийцей. - Дергая ножкой.
  Шокированный дух прижал к себе хрипящего нечистика и осторожно кивнул. После чего мягко засветился белым и с силой прижал больного к груди.
  Иревиль вздрогнул, выпучил глаза, завопил как резаный и стал вырываться, агонизируя на глазах.
  Нахмурившаяся Илия тут же вырвала его из объятий сосредоточенного анрела и, двумя пальцами придерживая за крыло, подвесила перед носом, разглядывая дымящуюся половинку своей души.
  - Что опять не так? - вежливо спросила она.
  - Меня благословили. - С ужасом сообщил пациент, глядя на удивленного анрела, как на спичку, оказавшуюся ядерной боеголовкой.
  - Но ты... жив?
  - Если бы он еще и "аминь" прошептал... крылья и рога отвалились бы точно.
  Ей демонстрируют отпавший хвост. В алых глазах шок, рука, держащая хвост, чуть дрожит. Духа осторожно посадили обратно на левое плечо и вернулись к созерцанию отражения.
  - А из зеркала на Илию смотрела высокая девушка нескладной наружности. С короткими светло-русыми волосами, скелетистая и тощая - что сзади, что спереди (я про грудь). Пытающаяся выпрямиться в надежде, что еще не все потеряно. - Грустно декламировал занимающийся самолечением гэйл. - Ребра четко обозначились. Их уже можно пересчитывать. Лопатки выпирают буграми, кожа... проблемная. Особенно, лица. "И это киборг?", спросите вы! "Да!", мрачно сообщу я. Не красавица. Ну да ничего, вымя - не главное в нашей жизни... а в ее случае - и все остальное тоже.
  Медленный поворот головы в сторону улыбающегося гэйла, пытающегося прилепить хвост на место.
  - Не говори так! - справа. - Вы очень красивы. Почти совершенны! - Анрел? На душе девушки теплеет, она медленно улыбается. - И не важно, что только в душе. - Добил. - Главное - не внешняя красота, а внутренний мир. Помолитесь и вперед!
  Тяжелый вздох, отвернуться от зеркала и пойти к двери.
  - Так голой и пойдешь? - снова слева.
  - Да. - Все еще спокойно.
  - Не. Мне-то что. Иди хоть как. Но учти, голые дистрофики на улицах этого мира приговариваются к осмеянию и тыканью пальцами. Могут и обхамить. - Задумчиво.
  - Одеяло! Возьми одеяло! - заволновался анрелочек и рванул к сему предмету, мужественно пытаясь его поднять. Силенок не хватало, так что он его, скорее, волок, чем нес к киборгу.
  Гэйл с умилением за ним следил.
  - Какой хорошенький. - Улыбнулся он. - Мой! - с гордостью.
  Девушка только кивнула, отбирая одеяло и накидывая его себе не плечи. Завернувшись, почувствовала, как у уха что-то колется и режется. Вспомнила - на плече что-то сидело. Пришлось доставать Иревиля, отряхивать и сажать обратно. Ее пообещали лично пытать в аду. Анрелочек же уже уселся справа и довольно улыбался, тяжело дыша от перегрузок.
  - Ну, и как я выгляжу? - неуверенно. Подвязавшись шнуром от гардин и вновь стоя перед зеркалом.
  - Как-как... - Задумчиво, слева. - Как скелет в одеяле, вот как... сногсшибающе! - язвительно.
  - Рёва, ну зачем ты так? - расстроено, справа.
  Нечистик замер и расплылся в счастливой улыбке. Ее начали тыкать локтем в щеку.
  - Нет, ты слышала? Рё-ёва. Блин, я в аду!
  - Так плохо? - удивленно.
  - Так круто. - Фыркнув.
  Анрелочек хмурился, соображая: что он такого брякнул.
  - А... я думала, что гэйлы и анрелы друг друга недолюбливают... а ты Феофана прямо-таки обожаешь. - Поправляя шнур и понимая, что далеко она с этим одеялом не уйдет.
  - Ну... вообще да. Но, во-первых, я не гэйл! А отражение темной половинки твоей души, хоть и маленькое... а во-вторых, анрелы - существа чистые, светлые и наивные, что ли. А каждому грязному и порочному хочется хоть раз в жизни заполучить в вечное пользование частицу такого вот света. - Красный, как рак, Феф смущенно рассматривал сложенные на коленях руки. - Чтобы мучить, издеваться, прикалываться... и все равно получать любовь в ответ. Это же круто! - анрел сменил цвет на белый. На Рёву смотрели с ужасом, переходящим в возмущение. - Он же, как котенок. И никуда от меня не денется, ибо мы - одно целое. Так что... - Мечтательно.
  Но тут его перекрестили и благословили одновременно, обрывая на самом интересном.
  Через валяющегося на полу Рёву, с дымящимся крестом на лбу, пришлось после этого переступить и идти к двери уже без него. Ни она, ни Феф на нечистика даже не покосились. Потом догонит. Сам. Если захочет.
  
  
  Глава 2
  
  Признаться честно, девушка опасалась того, что окажется снаружи.
  Но там оказалась всего на всего длинная, уходящая вниз винтовая лестница, и стоящий на ступенях высокий красивый парень с взведенным арбалетом и нервами. В нее прицелились, сощурив глаз, и выстрелили.
  Анрел красиво заслонил девушку собой, но его сшибло прямо в воздухе что-то черное и рычащее, а стрела все же вонзилась в грудь киборга, отбросив ее назад и заставив съехать по стене на холодный камень пола.
  Больно не было. Было странно. А еще в голове что-то щелкало. Щелкало...
  - Вот ты и попалась, нечисть. - Довольно усмехнулся парень, поднимаясь по ступеням и не сводя с жертвы удивительно красивых, абсолютно черных глаз - в тон волосам, бровям, ресницам... длинным таким, пушистым.
  Красив.
  Щелк.
  Высок.
  Щ-щелк.
  И острые концы верхней пары клыков лишь слегка выглядывают из-под тонкой губы приоткрытого в улыбке рта.
  Ще...
  
  Встать. Прыгнуть, резко ударить с разворота ногой. Парня сметает, его тело пробивает стену, но он успевает зацепиться за камень и через полсекунды запрыгивает обратно. Выпустил когти. В руке - оружие... крест.
  Бьет наотмашь. Голову отворачивает влево...
  Повреждения - ноль.
  Снова бьет. Рукой, полосуя когтями. Добавить ногой и локтем в прыжке с разворота.
  С грохотом катится по ступеням. Прыгнуть следом. Надо добить. Опасен. Для новой души опасен. Для Илии.
  - Нет! - перед глазами зависает что-то белое, синеглазое и упрямое.
  Ловлю в руку, но кисть пронизывает сильный разряд. Пальцы на автомате разжимаются. Черный мелкий хватает белого и куда-то уносит.
  Не важно. Цель... цель исчезла...
  Догнать.
  Залы, переходы, коридоры, галереи. Вот он.
  Сильный толчок ногами, прыжок вперед и вверх. Из рук вырываются лезвия, тело закручивается в смертельную спираль, а глаза четко фиксируют его местоположение.
  Удар. Вскрик. Кровь.
  Встать и сделать шаг назад.
  Цель... более не опасна. Уничтожить?
  Нет.
  Выход из режима боя.
  
  Стоит. Ее шатает. Смотрит на лежащее перед нею окровавленное существо, с бульканьем сглатывающее собственную кровь.
  - Иля!
  Что-то белое метнулось к груди, заглянуло в глаза, сжало зубы и тихо спросило: - Что ты... хочешь?
  - Вылечи. - Что-то скребет и мечется в груди, не дает успокоиться, бьется и просит прекратить. Она не понимает, но послушно шепчет снова: - Вылечи.
  Анрел быстро кивает, опускается на парня, и мелкую фигурку окутывает белое сияние.
  - Феф! Лучше я. Он же вампир, его нельзя лечить тебе.
  Анрел замирает, хмурится, медленно кивает. По полу идет гордо посверкивая глазками гэйл и жестом просит друга отойти. Потом смотрит на нее:
  - Уверена? Это зачтется в минус. Он - вампир. Зло в чистом виде.
  - Уверена. - Хрипло, но твердо. Щуря глаза.
  Феф пожимает плечами и кладет маленькую ладошку на лоб вампиру. Алая вспышка, рев и крик выгнувшегося дугой пациента... тишина.
  Кажется, на миг зажмурилась. Кажется... кажется...
  Открыть глаза. Вампир ровно и медленно дышит, раскинувшись на полу, и все еще весь в крови. Но жутких ран больше нет, а рука не вывернута под странным неестественным углом.
  - Я устал. - Угрюмо. Рёва.
  После чего фигурка падает на руки подбежавшего анрела.
  - Феф... - С улыбкой.
  Анрелочек кивает, садится, кладет его голову себе на колени и замирает.
  Замирает и девушка, завернутая в огромное старое одеяло, сидя на полу около тела вампира и не понимая, что ей делать дальше.
  
  Длинные ресницы задрожали, и черные странные глаза распахнулись, с трудом сфокусировав взгляд.
  - Ты кто? - хрипло.
  - Девушка. - Задумчиво.
  - Не ври. - Кашель. Он медленно садится, мотая головой и приходя в себя. - Девушки так бить не умеют. Такое чувство, будто по мне камнями лупили.
  - Прости. - А что еще она могла сказать?
  Он выдохнул, уперся руками в пол и встал. Его качнуло, схватился за голову и снова сел обратно на пол. Но на нее уже смотрел вполне трезво, и явно все вспомнив.
  - Так ты и есть дух этого замка?
  - Я?
  - Ну не я же. - Раздраженно.
  Илия смотрит на дергающего ее за ногу Иревиля. Вампир в упор его не замечает... значит, может видеть лишь она?
  - Нет, я не дух. Я...
  - А впрочем, духи так бить не умеют. - Понятливо кивнул вампир. - Жаль. Я-то думал, что наконец-то нашел заказ и смогу вечером свалить из этого места.
  - Заказ?
  - Ну да. Я из агентства "Нечисть и Ко". Не слышала?
  Отрицательное движение головой. Морщится. Зря, наверное, покачала.
  - Мы выполняем разные заказы по устранению привидений, взбесившихся духов, нечисти и прочей мелкой шушеры, надоедающей жителям этого хренова города. Понимаешь?
  - Нет.
  - Ну... а кто ты вообще такая? И почему в одеяле? Любовник вышвырнул без одежек? - Парень хмыкнул, разглядывая ее с праздным любопытством соседа, а не с неистовой страстью сходящего с ума от вожделения мужчины. Ей почему-то стало очень обидно, она ему дала в челюсть.
  Не рассчитала - вампир въехал лицом в колонну и затих.
  Двое мелких удивленно посмотрели на Илию.
  - Уже два плохих дела. - Хмуро замечает анрел.
  Черный показывает большой палец и одобрительно кивает.
  И снова все трое ждут пробуждения "спящей красавицы". А еще девушка думает о том - можно ли хоть что-то сделать с внешностью? Ну, увеличить кое-что, или... она же киборг, а значит, должна быть пластична и легко перестраиваться.
  Но базы данных упорно твердят, что нет - нельзя. Или - они просто не в курсе, как.
  
  Очнулся! Бурная радость анрелочка. Все трое как раз играли в карты, и он жутко проигрывал, уже сидя, собственно, в одних трусах. Девушка, в свою очередь, оказалась без одеяла, но в пододеяльнике (который рисковала через минуту потерять). А потому вампиру обрадовалась даже чересчур бурно: подскочила к нему, обняла и радостно прижала к груди.
  Вампир вырывался, хрипя и пытаясь понять, за что его убивают в третий раз?
  - Лямур! - промурлыкал Феф, сдавая карты и тоскливо косясь на валяющиеся около черного тунику, сандалии, арфу и нимб.
  - Как тебя зовут?
  Ее отодвинули и в данный момент хватали ртом воздух, глядя настороженно и нервно.
  - Сим.
  - ... хорошее имя.
  - Угу. А ты?
  - Илия.
  - Идиотское имя.
  Рука сама собой сжалась в кулак. Сим понятливо отполз, не отводя от нее взгляда.
  - Прости, но что хорошего в названии навозной плесени?
  - Плесени? Нда-а-ааа... - подал голос все слышавший гэйл.
  - Нет, тогда, меня зовут... Бура.
  - Хм?
  - Сокращение от Буратино.
  - А-ааа... ну хорошо, пусть будет Бура. А что это означает?
  Мысленное удовлетворение. Ну хоть новое имя не звучит в переводе как что-то вонючее и страшное.
  - Секрет. - Блок информации в базе данных.
  Парень пожимает плечами и встает.
  - Ладно. Бура так Бура. А мне пора, еще надо найти ту гадость, что заказали. Так что бывай. Всего тебе и побольше, и... извини за стрелу, - скользнув взглядом по уже затянувшейся ране на груди.
  Лия кивнула, неуверенно улыбнувшись.
  - И он ушел. Насвистывая. Бросив ее на полу полуголую и несчастную. А БЫЛА БЫ КРАСАВИЦЕЙ - ХРЕН БЫ ОН ЕЕ ТУТ ОСТАВИЛ!!! - снова Иревиль, радостно разглядывая карты.
  Девушка же сидела, смотрела на свои руки и пыталась согнуть внезапно потерявший чувствительность мизинец правой руки... он перестал сгибаться.
  - Феф!
  - А?
  Анрел тут же вскочил и подбежал к Лии. Иревиль угрюмо смотрел на свой выигрышный расклад, понимая, что фиг он теперь услышит пение петуха из-под одеяла в исполнении блондина.
  - Чего? - В глазах - море внимания.
  От чего так странно тепло в груди.
  - Я не чувствую мизинца... я поломалась?
  - Нет. - Покачал головой анрел, ежась от сквозняка. Девушка потянулась к тасующему колоду гэйлу, нагло изъяла одежду и вручила ее анрелу. Алые глазки сверкнули крайне угрюмо и возмущенно. Но она смотрит только на уже облачившегося в тунику и сандалии довольного анрела.
  - Ну... каждое доброе дело будет делать тебя чуть-чуть человеком. А злое... превращать в деревяшку... ну, то есть потихоньку обездвиживать.
  Анализ информации.
  - И что делать?
  - Срочно кого-нибудь спасти. - Серьезно сообщает блондин, перемещаясь к ней на плечо.
  Иревиль тут же перелетел на второе, а из конца коридора, по которому еще недавно ушел вампир, послышались громкий визг, рев и грохот, от которого завибрировал пол, и со звоном посыпались стекла.
  - И я даже знаю кого. - Поощрительно промурлыкал ей на ухо черный, усаживаясь поудобнее и продолжая тасовать колоду.
  Девушка кивнула, вскочила и резко рванула вперед. Но запуталась в пододеяльнике, взмахнула руками и рухнула на левый бок. Под нею что-то пискнуло, и перед глазами мелькнули разбросанные по полу миниатюрные карты.
  Анрел лежал сверху, на ее правом ухе, тяжело дыша и умоляя быть поаккуратней.
  Кивок. Встать сначала на корточки. Отскрести от пола Иревиля и подняться окончательно на ноги. Привыкнуть к новому телу оказалось не так-то просто.
  - Ты как? - уже уверенно шагая по коридору и переходя на бег.
  - Плохо. - Рёва, лежа на ладони и не открывая глаз.
  - Очень? - уворачиваясь от колонны.
  - Да. - Трагично.
  Но тут на нее выскочило что-то зубасто-чешуйчато-щупальцевидное, громко завизжало, брызгая зеленой слюной. Девушка рефлекторно кинула в это что-то первым попавшимся под руку... собственно, Иревилем.
  Пролетая мимо анрела, гэйл выпучил глаза, открыл рот, что-то заорал и... его проглотили, булькнув напоследок.
  - Иревиль! - вскрикнул анрел и рванул следом, но киборг успел поймать его и одновременно увернуться от очередного удара щупальцем.
  Чудовище взвыло, окатило ее зловонным дыханием и рвануло вслед за удирающей с ненормальной скоростью фигуркой.
  - Пусти! Я должен ему помочь!
  Отрицательно машет головой, пытаясь понять - как же включить режим боя. Душа создавала помехи, мешая четкой работе тела и кувыркаясь в груди...
  Внезапно правую руку обожгло, анрел резко увеличился в размерах, став под два метра ростом, вырвался, сжал в руках длинный сверкающий меч и, распахнув широкие белоснежные крылья, рванул обратно.
  Все заняло считанные мгновения, она даже не успела затормозить, а визжащее за спиной чудовище уже было изрублено на мелкие куски, среди которых копошился, стоя на коленях, анрел.
  - Иревиль?!
  Анрел сверкнул синими очами. Но тут руки его замерли и крайне осторожно достали из чего-то особо противного маленькую фигурку кашляющего и вздрагивающего всем телом Иревиля.
  Анрел прижал фигурку к груди, бережно сомкнул над ней крылья и мягко засветился белым светом.
  - Ему же нельзя. - Растерянно. Девушка.
  А еще через минуту анрел вновь стал маленьким. И уже спаситель и спасенный сидели на полу среди ошметков нечисти, глядя друг на друга и улыбаясь (ну, точнее, улыбался только анрел. Гэйл же довольно усмехался, показывая другу большой палец).
  Илия удивленно нахмурилась, сделала было шаг назад, но тут впереди снова что-то грохнуло и завизжало ну совсем невыносимо. А девушка почувствовала, как отнимается вся правая рука.
  Пришлось, бросив этих двоих, рвануть вперед, спеша успеть туда, где ее явно ждало доброе дело.
  
  
  Глава 3
  
  "Доброе дело" предстало перед нею в виде отважно сражающегося с огромным страшным монстром вампира. Монстр имел вид высокой клыкастой женщины, постоянно визжащей, и этой своей звуковой волной пробивающей стены, колонны, пол и все остальное. Вампир раз пять проткнул ее полупрозрачный балахон клинками - не помогло.
  Киборг внимательно следил за ними, анализируя и пытаясь понять - как помочь, не навредив.
  - Уходи отсюда! - Рявкнул вампир, сжав клыки.
  Заметил?
  - Не уйду.
  Закрыть глаза, сосредоточиться. В голове тут же начало что-то тихо щелкать.
  Вампир поднырнул под привидение и с силой вонзил меч в левую ногу. Ногу не отдернули. На меч не обратили внимания. А вот второй ступней его с силой придавило к полу, после чего призрак опустил голову и открыл рот.
  Сейчас, пока его не размазали криком.
  Рвануть вперед, врезаться в ногу, которой привидение удерживает вампира. Нога сдвинулась, но не сильно. И все же... Сим как-то извернулся и выскочил из-под нее. Девушку же схватили за шею мощной полупрозрачной рукой и резко вздернули в воздух, рискуя эту самую шею переломить.
  - Ты!!! - рычание.
  После чего привидение открыло рот и громко, с силой, закричало, обрушивая на жертву смертельную тяжесть, вибрацию и страх...
  В теле девушки что-то щелкнуло. Очень сильно и зло.
  - Режим боя, - шепнуло сознание, - активирован.
  И взбесившаяся жертва вырвалась из захвата, в прыжке врезала ногами в грудь монстру и, развернувшись, всадила в нее когти, располосовывая призрачную ткань и вонзаясь в тоненькую маленькую ниточку, пульсирующую зеленым в глубине груди. Нитка лопнула с протяжным звоном. А Лию ударом мощной лапы сбило с ног, швырнуло в стену, пробив ее телом большую брешь. И дальше она полетела с огромной высоты далеко вниз - на камни мостовой.
  Вампир вскочил и рванул следом. В последний момент успел схватить ее за руку и удержать страшно тяжелое тело. Даже для него - тяжелое.
  А после девушку втащили внутрь, положили на пол и рухнули рядом, тяжело дыша и глядя на истаивающее в центре зала тело поверженного "заказа".
  Работа была выполнена. Пора уходить. Но... он все же остался. Глядя на ее лицо и с трудом приходя в себя.
  
  - Иревиль, отойди от тела!
  - Не волнуйся. Ща все будет в ажуре.
  - Где?
  - Феофан, не мешай. Она же робот. У нее просто сдохла батарейка, ща подзаряжу.
  - Чем? - напряженно.
  - Этим! - с гордостью.
  - А... что это за пластинки?
  - Сейчас все поймешь. Ты, главное, не подходи. Разряд!
  Молния шарахнула в тело девушки. Сидящий рядом вампир успел увидеть смазанное движение, после чего в него вонзились когти, двести двадцать вольт и визжащий Иревиль, которого он не заметил.
  Далее все отключились. Кроме духов.
  - Иревиль?
  Тишина.
  - Иревиль, ты там живой?
  Стон, из подмышки девушки выбирается что-то мелкое, дымящееся и посверкивающее.
  - Ну и как, - со вздохом, - зарядил?
  - Что-то пошло не так. - Устало. Садясь на ее плечо и свешивая ножки вниз.
  Он грустно посмотрел на придавленного телом хозяйки широко раскрывшего глаза и все еще дергающегося в конвульсиях вампира.
  - А ты, кстати, не в курсе, как вампиры к электричеству относятся?
  Анрел пожал плечами, грустно вздохнул и тоже перелетел на плечо, сев рядом с взъерошенным другом.
  - Еще идеи будут?
  - Да. - Мрачно.
  - Какие? - осторожно.
  - Я что-то не то зарядил. Надо попробовать в других местах.
  Оба смотрят на вампира.
  - Он не выдержит, а оттащить мы ее не сможем. - Глубокомысленно.
  - На войне как на войне, - пожал плечами черный. За что получил по уху. - Ай!
  - Моя очередь. Я ее оживлю.
  Черный только фыркнул и спрыгнул на пол, отходя подальше. Методы лечения анрела он недолюбливал, и лишний раз быть благословлённым не хотел.
  Феофан же встал, поднял вверх лицо и начал светиться мягким белым светом. Иревиль присвистнул и залюбовался другом. Анрел, не отвлекаясь, воздел руки вверх, что-то прокричал тоненьким голоском и... небо расчистилось, вниз скользнул белый луч света, осветил сквозь пролом в стене тела вампира и девушки и... мягко завибрировал в такт молитвы анрела.
  Черный еще подумал: что же чувствуют вампиры, которых и благословляют, и отмаливают, и поливают солнечным светом одновременно. А взвывший, сгорающий заживо Сим уже вырвался из-под Илии и в данный момент носился по залу, не приходя в себя и заходясь в крике.
  Иревиль укоризненно посмотрел на замершего анрелочка. Тот ошарашено следил за вампиром, запоздало понимая, что натворил.
  К счастью, Сим догадался упасть, прокатиться по полу, гася пламя, и даже умудрился одной рукой вытащить из-за пазухи какой-то бутылек, отпивая из него и восстанавливаясь буквально на глазах. На так и не пришедшую в сознание девушку он смотрел почти с ужасом, сжимая в другой руке меч и явно размышляя на тему: а не она ли виновата?
  - У меня больше нет идей, - грустно вздохнул анрел и сел на плечо Илии.
  - А вот сейчас он ее прирежет, и у нас не будет еще и хозяйки. - Мрачно просветил его черный.
  Феофан взволновано оглянулся и ошарашено уставился на приближающегося к девушке с мечом в руке вампира. Смотрел он исключительно на Илию, и лицо его намекало на моря крови.
  - Нервный какой-то попался. - Вздохнул Иревиль и, щелкнув пальцами, пронзил тело подкрадывающегося Сима сразу тремя внушительными молниями. Анрел, в свою очередь, успел спеленать тело вампира оковами еще до того, как оно рухнуло на пол.
  Феф и Иревиль переглянулись и довольно улыбнулись друг другу.
  - Знай наших! - с гордостью кивнул гэйл и подошел к Илии. После чего задумчиво ее попинал и уныло сел на пол.
  - А теперь что? - полюбопытствовали сверху.
  - Ждать! А вдруг она на солнечных батарейках? Вот подзарядится, тогда и пойдем.
  Небо снова заволокло тучами, хлынул дождь.
  Двое маленьких духов угрюмо за ним наблюдали, думая каждый о своем.
  А хозяйка все никак не хотела приходить в себя.
  
  Вампир зашевелился и сел. Задумчиво посмотрел на лежащую в позе звезды девушку, приложил руку ко лбу, застонал. Духи с интересом за ним наблюдали. После этих глубокомысленных действий парень подошел по синусоиде к Илии, склонился над ней и осторожно потеребил за руку. Реакция - ноль.
  Тогда, выругавшись, он попытался поднять ее на руки. Раздался натужный стон, а затем грохот двух упавших тел.
  - Киборг - это вам не хухры мухры, - глубокомысленно изрек Рёва.
  Феф покивал, уже сидя неподалеку на полу.
  Сим вяло зашевелился и громко в голос выругался, проклиная все и вся. Анрел нахмурился, гэйл усмехнулся. Парень вылез из-под девушки и подошел к пролому в стене. Высунувшись наружу, он огляделся, сел на корточки и зачерпнул руками воду из ямки в камне. Потом встал и, подойдя к Лии, плеснул ей на лицо.
  Все замерли.
  Киборг вздрогнул, ресницы затрепетали, глаза осторожно приоткрылись. Хмурясь, парень склонился над девушкой и хотел что-то сказать, но тут ее веки распахнулись, из-под них полыхнуло алым, и два лазерных луча выжгли прямые борозды в шевелюре вампира. Вампир так и остался стоять с открытым ртом и вытаращенными глазами. Иревиль же восхищенно присвистнул и подмигнул насупившемуся анрелу.
  - Сим? - тихо. Удивленно. С пола.
  - А?
  - Ты дымишься. - Серьезно.
  - Ну...
  Девушка села, потом встала. Глаза ее уже снова были светло-карими, а выражение лица - задумчивым.
  - Что произошло? С монстром.
  - Ты его победила. - Снова пряча кинжал в ножны и на всякий случай отходя назад.
  - Это хорошо? - поворачиваясь к анрелочку и внимательно на него глядя.
  Сим проследил за направлением ее взгляда, но никого на полу не заметил.
  - Ну. В общем и целом, да.
  Анрелочек тоже успокаивающе кивал. Гэйл показывал большой палец, из его глаз выстреливали лазерные лучи, что ему явно сильно нравилось.
  - Я... рада. Наверное.
  - Слушай, мне вообще некогда тут рассиживать. Короче, спасибо за все и... пока!
  Огромные печальные глаза поразили вампира до глубины души.
  - Я тебе надоела. - Медленно.
  - Э-эээ... нет. - Брякнул он, отступая на шаг назад.
  - Хочешь... меня поцеловать?
  Иревиль хихикнул на полу. Анрелочек стоял с отвисшей челюстью и ужасом в глазах.
  - Ну... спасибо, конечно, но ты... несколько не в моем вкусе.
  - Но спасенные принцессы всегда целовали своих спасителей в сказках. Я читала. Кажется. - Хмурясь и проводя ладонью по неровному ежику волос на макушке. Память о двух прошлых жизнях медленно восстанавливалась. Жизнь киборга и человека сплетались между собой, приводя к полному бардаку в голове. И все же... что-то она уже помнила.
  - А ты принцесса? - тут же насторожился вампир, резко передумав сматываться.
  - Нет. - Улыбнувшись. - Я - киборг.
  - ... кто?
  - Киборг! Могу вот так.
  Лия подошла к колонне, резко ударила по ней кулаком и выбила впечатляющих размеров осколок, рухнувший на пол и оставивший на нем нехилую вмятину. Симу стало жарко, он заторопился домой.
  - Ну... молодец. Хорошая девочка! Мне пора, меня ждут.
  После чего рванул по коридору с фирменной скоростью удирающего вампира. Стены сливались в единое смазанное пятно, ветер бил кинжалом в лицо, но он все равно умудрился усмехнуться.
  - А КУДА БЕЖИМ-ТО?!!
  Парень повернул голову и с ужасом уставился на ничуть не отставшую девушку, бегущую рядом и пытающуюся ему улыбаться.
  Нечистик и анрел в это время висели на ее плечах, трепеща на ветру и громко голося от перегрузок.
  - Так. Стоп!
  Зря отвлекся - не вписался в поворот и влетел в дверь, выбил ее собой и рухнул на пол, пробороздив его носом, курткой и новыми штанами. Теперь еще и дырявыми.
  - Ты как? - она говорила настолько ровно и спокойно, словно и не гнала сейчас с бешеной скоростью вслед за чистокровным вампиром.
  Сим застонал, кое-как сел и крайне угрюмо уставился на девушку.
  - Ты маг?
  - Я киборг... с душой.
  - Но ведь умеешь колдовать. Молнии там всякие, скорость, сила, эти жуткие глаза...
  - Че он сказал? - набычился гэйл. - У кого там глаза жуткие? Ща я ему такие фонари нарисую, что будет светить и радоваться!
  - Рёва, не надо, это друг! - воззвал анрел, восседающий на макушке девушки и пытающийся отдышаться. - Не порть девочке знакомство, ей обязательно нужны друзья.
  - А мы чего - не друзья? - тут же надулся Иревиль, но руки в карманы сунул.
  - Это не колдовство, это... ну вот смотри.
  Рука девушки щелкнула, резко вытянулась, утолщилась, формируя дуло, направленное вперед и вверх.
  - Гм... ну, это круто. А что это та...
  Плазменный заряд с воем и ревом вырвался на свободу, пронесся мимо виска вампира и врезался в стену далеко позади него.
  От грохота заложило уши. Осколки камней пронзили парня буквально всего. Его подхватило и выбросило из зала обратно через остатки многострадальной двери. Стена и еще пара-тройка за нею были уничтожены, а дворец начал с ревом и грохотом оседать набок.
  - Бежим. - Пискнул держащийся за сердце гэйл, охреневающий от масштабов повреждений.
  - Сима, Сима возьми! - надрывался мелькающий перед носом девушки анрел. - Нам друг нуже-е-ен!!!
  Лия кивнула, прыгнула в коридор, подняла на руки обмякшее тело вампира, подбежала к ближайшему окну и выпрыгнула наружу. С четвертого этажа. Из рушащегося здания дворца.
  - МАМА, И ЕЕ НАМ НАДО ВОСПИТЫВАТЬ?!
  - Держись! Держи-ись!
  А потом все накрыло волной пыли, камней и грохота.
  
  
  Глава 4
  
  Вампир устало постучал в дверь родной конторы. Он почти висел на плече девушки, ноги слушались плохо. Лил дождь, сверкали молнии. И Симу в данный момент было более чем паршиво.
  Нахохлившиеся анрел и гэйл, лежа на плече девушки и укрытые краем ее плаща, с интересом разглядывали большое каменное здание. В нем было четыре этажа, на двери висела довольно старая деревянная вывеска с нечетким названием "Нечисть и Ко", выведенным на ней черной краской. Серый унылый фасад, лишь слегка скрашенный неуверенными листиками ползучих растений, проглядывающих тут и там, вызывал зевоту.
  Тишина в доме. Во всех окнах темно и пусто. Открывать им явно не спешили.
  - Маг! - рявкнул вампир. - Эдо! Крут!!! Это я, Сим! Откройте, грымр вас подери!
  Тишина. Ни звука. Сим выругался и начал с силой дергать за веревку колокольчика, прибитого над дверью. В итоге веревка оторвалась, вместе с колокольчиком, и повисла в руке угрюмо рассматривающего ее вампира.
  - Гм... - сообщил он, стараясь не смотреть на девушку, которая чуть ли не на руках дотащила его до сюда. И это при такой-то погоде - ну, короче...
  Лия осторожно перекинула его руку обратно через шею и усадила зашипевшего сквозь зубы вампира на ступени под козырек.
  - Твои друзья точно там? - тон спокойный. Изучала она вывеску.
  - А где им еще быть? - мрачно. - Стопудово дрых...
  Девушка рывком отодрала вывеску, замахнулась и врезала ею по двери. Грохот, щепки, рухнувшая внутрь дверь и худой человек в тапочках и ночнушке, сжимающий свечу и удивленно на нее смотрящий.
  - Здравствуйте. - Кивнула девушка, подхватила застонавшего вампира на руки и внесла его в дом, предварительно долбанув головой и ногами о косяк.
  Человек неуверенно кивнул, сжал ключи и сделал шаг назад.
  - ... Варгана! - Выругался вампир. - Привет, маг. Знакомься - Иля. Наша новая работница. Сил немерено, да еще и колдует так, что лично я - чуть не помер.
  Анрелочек и гэйл тут же вылезли из-под плаща и метнулись к камину. Гэйл дунул огненным дыханием и поджег дрова всего за секунду. Все вздрогнули и обернулись. Анрел тут же сел на каминную решетку, снимая мокрый балахон и протягивая к огню посиневшие от холода ноги.
  - Это не я. - Растерянно сообщил старик.
  - Я ж говорю. Она - магичка. - Кивнул Сим и со стоном улегся прямо на стол, на который его перед этим и посадили.
  - Что с тобой? - Маг подбежал к вампиру. Увидел жуткие раны и тут же начал суетиться, одновременно зажигая магическими светлячками свет, левитируя из лаборатории в подполе какие-то колбочки и громко сетуя на безголовость одного очень непоседливого вампира.
  Девушка же отошла к камину, скинула накидку, платье, рубашку и... поняла, что позади нее оборвались стенания, а анрел делает какие-то странные знаки руками.
  - Э-эээ... милая. - Откашлялся маг, стараясь не глядеть на девушку.
  - Да?
  - Ты... а впрочем, ладно. Держи и укутайся хорошенько.
  К ней по воздуху пролетело теплое махровое покрывало, до этого лежавшее на одном из стоящих у окна кресел. Девушка радостно в него закуталась и даже робко улыбнулась.
  - Раздеваться можно только в одиночестве! - просветил ее Феофан с чугунной решетки.
  - Почему? - озадаченно.
  - Потом покажу, - заверил ее Иревиль, начисто игнорируя гневные взгляды анрела.
  Так они и сидели у камина, грелись и ждали, пока маг вылечит стонущего на столе вампира.
  А потом девушка уснула, свернувшись клубочком, чувствуя тепло огня. И последнее, что она запомнила - все ее пальцы снова гнулись.
  
  Рассвет. Угли давно остыли. Она лежит на толстой шкуре у камина и теперь вспоминает - кто она, и как сюда попала.
  - Феофан?
  Из-под края пледа вылез встрепанный и сонный анрел, сжимающий в руках тунику и широко зевающий. Гэйла она обнаружила на своем животе. Он сладко спал, не реагируя на внешние раздражители.
  - Вставайте, девушка. - Раздался позади нее бодрый голос. - Мы не смогли перенести вас в кровать, но уж завтрак приготовить сумели вполне. Так что он вас ждет...
  - Кто - вы?
  Сонно потянулась, села, глядя на невысокого щуплого старичка. Кажется, его звали...
  - Я - маг. Позвольте представиться еще раз. - Ей мягко улыбнулись. - А вы находитесь в конторе "Нечисть и Ко". Надеюсь, помните? - он скорбно указал на две половинки двери, кое-как прислоненные к выходу.
  - Ну... да. - Кивнула, опять сонно потягиваясь.
  Душа все более уверенно располагалась в выданном ей теле. И теперь, когда прямая опасность больше не угрожала, с любопытством высовывала свой нос, пытаясь действовать и реагировать как обычно. Механическое холодное сознание киборга послушно затихало в глубинах разума, не мешая и временно передавая контроль над телом своей "хозяйке".
  - А что на обед?
  - Ну... скорее, еще завтрак. Сейчас довольно раннее утро. Хотя все в этом доме едят, когда им вздумается, и вечно пропадают по своим делам.
  - А вы...
  - А я - маг, лекарь, подспорье в самых сложных делах. Но обычно меня оставляют здесь, дабы не утруждать старый организм великими деяниями. Да, если поторопишься - застанешь Эдо. Он элв. И, как следствие, недурён собой. Что тебе наверняка будет небезынтересно.
  Она кивнула и пошла на кухню со скоростью, чуть смазывающей очертания.
  Маг только улыбнулся, глядя вслед девушке.
Оценка: 3.71*26  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Кривонос, "Чуть ближе к богу "(Научная фантастика) В.Чернованова "Невеста Стального принца"(Любовное фэнтези) А.Эванс "Дочь моего врага"(Любовное фэнтези) С.Елена "Первая ночь для дракона"(Любовное фэнтези) А.Кристалл "Покорение небесного пламени"(Боевое фэнтези) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк) М.Лунёва "(не) детские сказки: Невеста черного Медведя"(Любовное фэнтези) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"