Мясоедов Владимир Михайлович: другие произведения.

Сибирский вояж

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 7.40*21  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Люди - очень живучие существа. Особенно те, которые умеют колдовать. Боевой маг третьего ранга Олег Коробейников пережил падение с парашютом без самого парашюта, но оказался практически без ничего посреди сибирской тайги, где нечего есть в связи с еще только-только начинающейся весной, но зато полно хищных зверей, древних мутантов и других опасностей. А выбраться к людям надо меньше чем за месяц, все же это не его родной мир, где на дезертиров всего лишь заводили уголовное дело. В полном опасности измерении, где научный прогресс тесно слит с искусством плетения заклинаний, верность присяге обеспечивается способным оторвать голову клеймом. Роман закончен, выложен рекламный фрагмент. Подписка прекращена в связи с заключением договора с издательством.

  Пролог.
  
   В густом и практически непролазном хвойном лесу, где несмотря на плюсовую температуру воздуха снега все еще лежало человеку по колено, а в оврагах и того больше, раздавалась громкая озлобленная ругань.
   -Сибирь, еж твою медь! Заповедный край, чтоб ему пусто было! Девственная пуща, черт её дери! - Продирающийся через сплетения колючих ветвей, сугробы и кустарник худой как щепка мужчина явно был одет не по погоде. И не по последней французской моде тоже. Содранная с деревьев кора, обернутая вокруг торса и конечностей в несколько слоев на манер бинтов, явно не могла спасти от свежего холодного ветра. Да и кривоватые лыжи, грубо вырубленные из цельных поленьев, вряд ли могли сравниться с нормальными сапогами. Нет, имелась у данного субъекта и более нормальная одежда, вернее её жалкие остатки. Какие-то рваные тряпки, более подходящие огородному пугалу, чем путешественнику, были поддеты на манер нижнего белья, но даже совместно эти два крайне сомнительных теплоизолятора со своей задачей явно не справлялись. Впрочем, по крайней мере, правая нога у него на фоне всего остального тела мерзла не слишком сильно. Просто потому, что чуть ниже коленки начинался искусно имитирующий настоящую конечность деревянный протез. И этим список увечий мужчины не ограничивался. Лицо его оказалось обезображено старыми ожогами, помимо прочего зацепившими и глаз, сейчас скрытый черной повязкой. - Ну и где? Где здешнее зверье, о котором слава идет по всему свету?! Волки, лисы, рыси, лоси, зубры, туры, медведи, зайцы...Магические чудовища, на худой конец?!
   Тяжело дышащий человек остановился, устало привалившись к стволу какого-то хвойного дерева и выпустил рукоятку странной конструкции, которую он за собой тащил. Или, скорее, вел вповоду. Сделанный из невероятно длинных и толстых позвонков каркас оказался словно облит расплавленным металлом, застывшим весьма неоднородно, но все же скрепившим кости, а к нему в передней части крепились некие механизмы и две почти человеческого вида руки, самостоятельно подтягивающие себя вперед. В задней части странной конструкции виднелось большое обугленное пятно. Поверх необычной волокуши лежали оставшиеся не у дел детали неведомого аппарата, среди которых валялась и весящая килограмм тридцать стальная голова с искусно отлитыми чертами усатого мужского лица. А также десятки острых зубов длинной от локтя до полутора метров и толщиной с человеческое бедро. Мужчина внимательно изучил ветки дерева, под которым стоял и остался доволен результатом. Что именно он видел, ему оставалось невдомек, поскольку ботаника никогда не казалась достойной его внимания наукой. Может то была сосна, может кедр, а может и вообще елка...Путешественнику, если честно, различия между хвойными были практически безразличны. Лишь бы они хорошо горели, и лишь бы на них имелись шишки, которые можно расшелушить подрагивающими окоченевшими пальцами. Левая рука, сжимающая короткий исцарапанный жезл, сделанный из темно-зеленого камня, сделала небольшой взмах. И тут же дерево содрогнулось от мощнейшего удара и протестующее заскрипело, а вниз посыпались так нужные сейчас мужчине дары леса вперемешку с иголками.
   -Маги народ живучий, не спорю...Но после прыжка с парашютом без самого парашюта мне пришлось плохо. Ну, еще бы, километров с четырех брякнуться, когда толком не умеешь летать. Счастье еще, что пришлось регенерировать себе лишь четыре сломанных ребра, кучу менее серьезных переломов, а также бессчетное количество ссадин и синяков, образовавшихся вследствие пролета сквозь крону леса прямо в сугроб. Но в моем исполнении долбанная магия не может просто так отменить законы сохранения энергии. Ничего не берется из ниоткуда, доказательством являются ушедшие в ноль жировые запасы. - Устало продолжал сетовать на свою жизнь путешественник, под взглядом которого пригодный в пищу продукт самостоятельно очищался от излишнего мусора. Жалкая горстка ядрышек исчезла на зубах быстрее, чем деньги из составленной коррумпированным чиновником бюджетной программы. - Мне нужно мясо! Ну, или иной какой источник протеинов. А за три долбанных дня на глаза ни один нормальный зверь так и не попался! И ненормальный тоже! Чуют они, что ли, что я готов сожрать любого магического мутанта и даже некоторую нежить, наверное, не постесняюсь переработать на холодец? Блин, еще немного, и начну охотиться на белок с файерболами!
   Чуть-чуть переведя дух, мужчина продолжил свое путешествие. Время от времени он посматривал вверх, чтобы попытаться найти в просветах между ветвями местоположение солнца. Двигаться путешественник старался строго на восток, поскольку где-то в том направлении располагалось море. А там рано или поздно можно будет наткнуться на деревню рыбаков, дорогу или просто проплывающий вдоль берега корабль. И уж они то помогут ему добраться домой. Постепенно стало темнеть и холодать, но недостаток освещения не стал помехой человеку. Он просто сломал несколько веток с ближайшего поваленного на землю, а потому сухого дерева, сложил их в ту часть волокуши, где на железе виднелось большое обугленное пятно и поджег растопку взглядом. Получившийся костерок помогал бороться с мраком, а нагревающиеся в огне детали неведомых механизмов стали на некоторое время прятаться куда-то в недра одеяния из коры, где согревали озябшее тело.
   -Хорошо еще, что я по одной из двух своих основных специализаций целитель, а по другой големостроитель. Иначе бы как пить дать загнулся в том сугробе, куда брякнулся! Ну, или не смог бы ничего сделать с теми остатки вылетевшего за борт автоматрона, на которые наткнулся в паре сотен метров от себя. Магический робот, пусть даже сломанный, это же целая залежь ценных деталей, пригодных на роль инструментов. Да и зубы сибирского трехголового дракона, на скелет которого чуть не приземлился, бросать было бы жалко, все же они минимум по десять золотых за штуку идут. - Вновь заговорил мужчина сам с собой через некоторое время. - Подготовиться бы нормально, справить себе одежду из шкур, наловить и накоптить дичи, переделать мою тележку в шагающую технику, на которой можно с комфортом ехать...Но время! Это чертово время! Не выберусь к цивилизации быстрее, чем за месяц, стоящая на шее печать голову то мне возьмет и оторвет. Ты теперь в армии Российской Империи! У-у! Ты теперь в армии! У-у!
   Словно в ответ на его завывания, имеющее лишь отдаленное отношение к вокалу, где-то далеко затянули свою песнь волки. Однако человек на этот концерт особого внимания не обратил, продолжив упрямо шагать вперед. Он уже привык, что обычные хищники твердо уяснили себе свое место в пищевой пирамиде и к вооруженным людям или магическим тварям приближаться без очень сильной необходимости не рисковали. Снимут с серого санитара леса шкуру или просто сожрут - разница для самого зверя окажется крайне не велика. А путешественник объединял в себе сразу оба настораживающих их качества, поскольку на его поясе висел револьвер, да и волшебство животные каким-то образом чуяли не многим хуже дыма. С отведенных в сторону веток за шиворот путешественнику ухнуло не меньше килограмма задержавшегося на хвое снега, что понятное дело не прибавило ему настроения.
   -Проклятый мир! Долбанная магократия и трижды долбанные колдуны-аристократы, которые простого человека и слабосилков вроде меня за людей то не считают! Ничего в нем нет хорошего кроме Анжелы и нашего будущего ребенка...- Бормотал путешественник, продираясь через холодный ночной лес. - Даже свое волшебство, пожалуй, сменял бы на соблюдение прав человека, стабильную работу без необходимости ежедневно рисковать собственной шкурой и безлимитный интернет! Да, чародеи живут долго, самые сильные даже вечно...Но ты тут попробуй хотя бы до первых седых волос дотяни! Мне еще только-только двадцать, а успел уже и на Мировой Войне побывать, и в польском плену, и в оккупированном вампирами Шанхае вместе с остальным наемным контингентом...
   Громкие жалобы на жизнь прервало обнаружение крайне необычных следов. Казалось, кто-то на двух здоровенных птичьих лапах протащил по сугробам толстое бревно. Или свисающее до самого снега туловище. А может быть и хвост.
   -У драконов вроде четыре ноги, а динозавры в этих лесах не водятся. Наверное. - Озадаченно пробормотал путешественник, а потом уверенно направился за монстром, который просто обязан был оказаться вкусным и питательным. Пусть даже и достаточно большим, чтобы самому попытаться перекусить голодным охотником. - Ну, в крайнем случае, назову новый вид в честь себя. Олегозавр! Красиво, правда, ведь? Фамилию лучше не использовать. Во-первых, Коробейников - это не очень-то звучно. А во-вторых, все равно она не моя, а того чернокнижника-недоучки, что со своим тезкой душами обменяться решил.
   С ночных небес начал падать мягкий снежок. Возможно, последний в этом году. А может и нет. Сибирь же! И пробирающийся по лесу человек имел такое смутное подозрение, что его выбросили за борт летучего корабля отнюдь не в самой теплой её части.
  
  Глава 1
   О том, как герой чего-то не понимает, сражается с демоном не на жизнь, а насмерть и получает очень выгодное предложение.
   Олег Коробейников считал свою удачу штукой крайне переменчивой. В диапазоне от нуля до минус бесконечности. В родном мире он потерял родителей и чуть не погиб сам в результате теракта. Зато потом его умирающее из-за сломанной спины и неработающих почек тело приглянулось демону, работающему на проживающего в другом мире чернокнижника-недоучку с некоторыми моральными принципами. Тот не скормил душу парня твари, хотя та ему это и предлагала, а просто произвел рокировку местами. Его собственный организм имел кучу жутких и почти неизлечимых ожогов, но зато мог похвастаться отсутсвием правой ступни и правого же глаза, а также подлежал призыву в училище для боевых магов. Не успел Олег даже до выпуска дойти и научиться толком творить заклинания, как грянула Четвертая Мировая Война. А потом еще были интриги и ускоренный выпуск, поскольку только на фронте имелись шансы спастись от бретеров, за неимением погибшего наставника решивших отыграться на его учениках. Боевые будни порадовали обстрелами, штурмами, диверсиями, авиакатастрофами, женитьбой и ссылкой. Вот только и в Сибири, а точнее в приграничном форте у городка Стяжинск, спокойно ему не жилось. То на великана патруль нарвется, то эпидемия придет, то большую часть солдат и офицеров с согласия начальства завербует китайский архимаг, которому срочно нужно отбить Шанхай у приплывших из Южной Америки вампиров. Расплатились то с русскими наемниками честь по чести, но не успели они вернуться домой, как на парящий линкор мамонт-лич напал. В суматохе жестокой битвы Олег в отличии от многих других магов уцелел. Но под шумок его столкнули за борт.
   -Найду того урода, бить не буду. Просто нажалуюсь остальным церковникам и пусть они со своим шизанутым собратом сами разбираются. Книжку его мне пообещали, видите ли... Что я, совсем дурной, у старика последнюю радость отнимать? Снял бы копию с того злосчастного польско-русского словаря магических терминов и все!- Зло пробурчал боевой маг, недавно поднявшийся в официальной иерархии себе подобных до третьего ранга, устало ступая по снегу. Воспоминания о моментах, предшествующих его падению за борт воздушного корабля, бесили молодого чародея неимоверно. - Но теперь - шиш ему, а не понимание! И плевать мне на то, что святоши очень не любят выносить сор из избы! До смерти без пролития крови, то есть поджаривания заживо, дойдет вряд ли...А вот на то, что этого старого пня кондрашка хватит шансы неплохие. Может даже след от проломившего череп кадила на его башке маскировать не будут особо.
   Остановившись, парень втянул полной грудью свежий лесной воздух и довольно оскалился. Пахло дымом! Верным признаком присутствия цивилизации. Не то, чтобы в тайге не бывало пожаров...Однако сейчас, когда в лесу снег только-только сходит, для подобных катаклизмов все же не сезон. При подобной сырости огонь могут развести только представители человечества. Ну, или какие-нибудь не слишком отличающиеся от них существа. Гномы там или на худой конец йети. В общем, кто-то, у кого есть еда, и кто может подсказать, куда надо двигаться дальше.
   Олег полагал, что когда он наконец-то выйдет к людям, те ему не сильно обрадуются. Живут себе люди спокойно в тайге, а тут вываливается из леса какой-то почти голый, замерзший и голодный тип, которого надо накормить, обогреть и проводить в более населенные места. А дать пинка или просто оставить за забором не получится - с боевыми магами третьего ранга подобный номер безнаказанно могут провернуть разве только обладатели собственного замка и маленькой дружины. И то на случай стихийного бедствия, например случайного выпадения крупного града и огненных шаров, страховку иметь желательно. Олег допускал, что в него может быть даже сразу же начнут стрелять. Все-таки сделанное из коры нечто, заменяющее ему одежду, в лесах Сибири запросто могло быть принято за шкуру какого-нибудь магического монстра. Он сам одно плотоядное ожившее дерево вместе с десятком стрельцов в прошлом месяце уничтожил. Да и лихого народа, предпочитающего вместо слова "здравствуйте" вонзенный в живот по рукоять клинок в данном регионе хватало. Нелегальные иммигранты из Китая, золотодобытчики, беглые каторжники, поклоняющиеся Кащею язычники-сектанты, просто бандиты... Однако чего боевой маг третьего ранга уж точно не ожидал, так это того, что первый встреченный им в лесу человек его проигнорирует чуть менее чем полностью. Увидеть то его явно увидели, но особого внимания данному факту не придали. Лишь печально вздохнули и отвернули голову в сторону. Это было очень странно, особенно если учесть, что сия личность оказалась молодой рыжей женщиной лет двадцати пяти-тридцати, одетой еще более скудно, чем он: наполовину сползший синий кружевной лифчик, чудом держащееся на одной бретельке, к заснеженному лесу не подходил ну совершенно. Как и панталоны того же фасона, хоть в теории и достигающие колен, но на практике не скрывающие вообще ничего.
  Крайне вульгарно одетая особа, в чертах лица которой скользило нечто восточное, сидела на корточках у большого костра, на запах дыма от которого Олег и подтянулся, бросив идти по заинтересовавшему его следу. Девушка едва удостоила вышедшую из чащи жертву экстремального десантирования беглым взглядом, а после продолжила меланхолично созерцать чьи-то торчащие из пламени ноги. Против воли голодающий уже четвертые сутки боевой маг отметил, что шашлык пока еще можно спасти. Да и вообще, людоедством акт поглощения данного мяса не будет, поскольку не влезшие в пламя конечности оканчивались копытами. Однако на лошадь или хотя бы её половинку лежащее лицом вниз тело не походило, скорее уж строение соответствовало гуманоиду. Незнакомка сжигала в огне сатира или демона. А еще у неё не было ауры. Вообще. У всего остального, вроде деревьев, кустов, костра и пролетавшей мимо толстой мухи, невесть с чего решившей вылупиться именно сейчас, она имелась. Целитель был обязан обладать весьма отточенным восприятием, чтобы точно диагностировать у своих пациентов поражения внутренних органов или развивающиеся проклятия. И потому шансы на ошибку у него оставались самые минимальные.
   -То ли у меня начались глюки на фоне многодневного голодания и отсутствия под боком жены, то ли я в полной заднице. - Вариантов того, кем могла оказаться сия дама, имелось множество. И морок, навеянный какой-нибудь плотоядной тварью, еще был далеко не худшим из их числа. Как и ведьма, устроившая пощади непролазной чащи жертвоприношение темным богам, куда без спросу заявился лишний свидетель. В существовании души чародеи уровня Олега не сомневались, поскольку могли её "пощупать" своими чарами, однако навыками полноценной манипуляцией столь эфемерной и в то же время устойчивой к внешнему воздействию субстанцией вряд ли обладала хотя бы тысяча человек из всего населения планеты. Чудовища, появившиеся на свет в результате магических мутаций или изысканий древних колдунов с их домашними любимцами и рабами, жрали исключительно мясо. А вот принявшие человеческий облик духи, демоны или языческие боги могли бы схрумкать и саму суть в недобрый для себя час повстречавшегося с ними смертного. - И ведь уйти то уже не получится. Невежливо, блин! А хамство, это ж какой отличный повод захавать подвернувшегося человечишку без того, чтобы прослыть в глазах общественности беспредельщиком!
   Олег прислушался к своей интуиции. Но та, зараза, молчала, словно партизан на допросе. А ведь у него определенно имелись неплохие способности к предвиденью, не раз и не два предупреждавшие молодого боевого мага о том, что вот сейчас его будут убивать. Или бить. Ну, на худой конец нагрузят какой-нибудь общественно-полезной деятельностью. А еще иногда случались приступы мистических озарений, во время которых чародей узнавал о находящихся рядом людях, объектах или существах то, чего знать не должен. По крайней мере, без тщательного изучения составленного специалистами досье. Так и не сумев дождаться идущей из глубины души подсказки, Олег подошел к костру и встал в паре метров от незнакомки так, чтобы её малейшее движение можно было отчетливо увидеть. Он не питал лишних надежд, будто это сможет ему помочь... Однако чародей считал, что если уж приходится умирать, то лучше это делать с отличным видом на женские сиськи. А у данной особы они были первый сорт: размер пятый и притом ни капельки не провисший. Его жена бы обзавидовалась, если бы увидела. Ну и мужу дала пощечину за такое наглое разглядыванье посторонней женщины, не без того. А еще на данной позиции тепло огня согревало замерзшее тело, и имелась отличная возможность подхватить сразу килограмм тридцать-сорок пылающих углей телекинезом. Душ из горящего дерева пришелся бы по вкусу разве только ифриту, а в Сибири этих джинов со склонностью к стихии огня видели редко. Только когда на каторгу отправляли пленных из Османской Империи, чьи работорговцы несмотря ни на какие соглашения упорно продолжали наведываться в Россию за живым товаром.
   Пару минут Олег и незнакомка ничего не говорили, а просто стояли и смотрели, как обугливается плоть лежащего в костре существа. Скорее всего, оно было все же кем-то из демонов, поскольку среди углей целитель заметил маленькие косточки, ранее определенно являвшиеся частью перепончатых крыльев. Грудь женщины, как и положено, вздымалась. А из носа поднимался пар. Вот только целитель был склонен считать это лишь имитацией жизнедеятельности. Даже с такого близкого расстояния разглядеть её ауру у него никак не получалось. А еще изящные маленькие ступни, стоящие прямо на снегу, так ни разу и не поменяли своего местоположения, хотя нормальный человек даже на теплом песочке бы пару раз уж точно с ноги на ногу переступил.
   -Ну, давай. - Внезапно произнесла незнакомка, разворачиваясь к Олегу, и соблазнительно колыхая едва прикрытой синим кружевом грудью.
   -Что давай? - На всякий случай уточнил Олег, мысленно перебирая список имеющихся у него ценных вещей. На первом месте стояли разорванные в десятке мест штаны, на втором выточенный из нефрита жезл-накопитель, а третье между собой делили револьвер и кошелек. Подобная расстановка приоритетов разъяснялась просто. В холодном сибирском лесу нижнее белье оставалось тем, что своего обладателя хоть немножечко грело. Патронов у него при себе на момент падения за борт летучего корабля просто не было, а потому оружие являлось исключительно памятью о Североспасском магическом училище. Деньги тоже при отсутствии магазинов служили лишь дополнительной тяжестью. Ну а хранилище магической энергии почти полностью разрядилось и через три-четыре полноценных заклинания могло бы использоваться разве только как дубинка. Да и колдовать он может даже без его помощи...Особенно денька через три-четыре, когда окончательно пройдут полученные в Шанхае травмы и последствия выпихивания с борта воздушного корабля. В Китае из него заряд некроэнергии едва душу в прямом смысле слова не вытряс, на некоторое время ограничив для чародея возможность творить магию своими силами. А еще оставалась вероятность, что непонятному существу может потребоваться оставшееся в Стяжинске не рожденное дитя или просто порция горячего страстного секса. И так уж и быть, в последнем случае он мог бы пойти на уступки. Особенно если получит твердые гарантии, что его в процессе не прикончат.
   -Давай, жри! - Олег был голоден, очень голоден. Однако на сожженую в угли демонятину набрасываться все же не стал. Во-первых, подобным блюдом люди легко могли отравиться. И даже целитель плоть порождения нижних реальностей не факт, что без последствий бы переварил. Впрочем, эта проблема была решаема, та же термическая обработка вполне могла справиться, только мясо следовало не жарить, а варить. И как можно чаще менять воду. А во-вторых, он пока не услышал, чего бы данная особа хотела за исполнение его самого страстного на настоящий момент желания.
   -А что взамен? - Поинтересовался боевой маг третьего ранга, перебирая в уме изученные им бестиарии. Благо существ, которые выглядели как красивые рыжие женщины или хотя бы маскировались под них, там находилось куда меньше разнообразных бронированных, шипованных или покрытых ядовитой слизью страхолюдин с пастью поперек себя шире. Самым напрашивающимся был вариант с суккубой. Это объясняло и обугливавшегося в костре демона, все же для соблазнительниц с нижних планов сородичи вполне привычная добыча, и умение полностью скрывать свою ауру, без него в городах они бы не ушли дальше первого встречного чародея или священника и даже желание договориться с Олегом. Сами по себе подобные твари в привычной смертным реальности редко могли задерживаться надолго, им требовалось либо громадное количество жертв, либо своеобразные "якоря", изготовить которые без помощи людей не получалось.
   -В смысле? - Удивилась незнакомка, и тут у Олега появилось смутное ощущение, что друг друга они не понимают. Не то, чтобы это было так уж удивительно, все-таки отличия психологии в немалой степени завязаны на физиологию и способ бытия. А потому выползшее откуда-нибудь из Астрала или иного плана реальности чудо-юдо не всегда может понять общающегося с ним человека, даже если оно для облегчения контакта приняло женскую форму с умопомрачительной грудью.
   -Ну, что ты хочешь взамен на то, что я отрежу от этого демона пару кусочков и сожру их? - Олег внимательно оглядел обугленное тело и пришел к выводу, что переговоры надо заканчивать как можно быстрее. Качество лежащего на куче полыхающих дров продукта стремительно ухудшалось. С другой стороны, зато он больше не напоминал разумное существо...А может таковым и вообще не являлся. Среди порождений нижних планов относительно антропорморфная форма еще ни о чем не говорила. Видов демонов насчитывалось неимоверное количество, и Олег за время своего обучения смог лишь твердо уяснить, что на счет них никогда ни в чем нельзя быть уверенным. Ну, кроме одной вещи. Смертные всем им видятся чем-то вроде ходячего пирожного, напичканного абсолютно не имеющими побочных эффектов стимуляторами, способствующими физическому и магическому развитию. - Килограмм так пять или шесть, больше мне и не съесть. Желудок, все-таки, не резиновый.
   -Да ничего, бери сколько хочешь....Подожди, ты собрался жрать ищейку? - Судя по голосу, глаза незнакомки удивленно округлись. Однако Олег этого уже не видел, поскольку нагнулся над костром с одним из самых маленьких драконьих зубов, приспособленных им на манер ножа. Вообще-то можно было бы использовать один из кусков железа, оставшихся от разбившегося о землю автоматрона, сиречь магического робота, вот только режущая поверхность кусалок близкого родственника легендарного Змея Горыныча по своей остроте и прочности далеко обгоняла закаленную сталь. - Не меня?!
   -Э, дамочка, полегче! Не знаю, что вы вообще такое, но выглядите слишком человечно. - Не особо разборчиво пробубнил Олег, громадным усилием воли ограничивший себя и запихивший в рот не больше одной полоски обугленной демонятины. Мясо было жестким как подметка солдатского сапога и ощутимо отдавало каким-то не особо полезным химическим привкусом, но если бы оно вот прямо сейчас не попало в желудок, то тот мог бы выбраться из чародея наружу, чтобы самостоятельно найти себе пропитание. А все остальное боевой маг третьего ранга все же собирался обработать как надо...Сразу, как только дожует. - А каннибализм - это абсолютно точно не мой фетиш!
   -То есть? - Еще больше удивилась незнакомка, из всей одежды признающая лишь нижнее белье. Впрочем, нет. Еще она носила что-то вроде простого деревянного ободка в волосах, просто в первые несколько минут знакомства заметить это сливающееся по цвету с её прической украшение не получилось. - Разве тебя за мной не старейшины прислали...Подожди...Ты что...Человек?!
   - Ну, с утра вроде был. - Именно тогда целитель последний раз сканировал свой организм, чтобы проверить, до конца ли срослись у него сломанные ребра и прочие переломы. Все прошло как надо, чему он искренне обрадовался. Полностью устранить такие повреждения, да еще не лежа на больничной койке, а в полевых условиях, пробираясь через лесную чащу, это дорогого стоит! - А ты...Все, можешь не отвечать, уже догадался.
   С неба на почти обнаженную незнакомку беззвучно рухнуло нечто большое и крылатое, серьезно напоминающее того демона, чью плоть сейчас пережевывал боевой маг третьего ранга. Словно снаряд он смял девушку и покатил по земле, полосуя когтями, однако практически сразу же отлетел в сторону. Олег даже не успел его приласкать боевым заклинанием, созданным на последних остатках энергии из жезла. Клубок из двух переплетенных друг с другом тел распался и одно из них, шатаясь, сделало пару шагов, прежде чем рухнуть в снег. Облаченная в панталоны и лифчик особа со злобным глухим рычанием впилась в вырванное сердце монстра, крепко держа его перевитой жгутами мускулов мохнатой лапой, в которую за долю секунды обратилась её изящная ручка. Лишившийся столь ценного органа демон, тем не менее, помирать не спешил, продолжая вяло трепыхаться. И потому ему сначала сломали шею, а потом засунули в огонь. Для гарантии. Проделавшая эти операции с видом абсолютной невозмутимости девушка являлась оборотнем. Судя по скорости трансформации - потомственным, а не обращенным.
  Не сказать, чтобы Олег много пересекался с представителями этой расы, способными при определенных условиях сделать из человека своего собрата, однако они присутствовали в войсках. Сочетание силы, выносливости, регенерации и очень острых чувств делало их идеальными разведчиками и более чем пристойными штурмовиками. А еще прочно оккупировавшие вершину власти маги не боялись, что подобные кадры их подсидят, поскольку с волшебством у вервольфов дела обстояли не важно. Максимально допустимой для них планкой считался пятый ранг, то есть ступень младшего магистра. Однако вроде бы рождались такие уникумы даже не раз в столетие, а намного реже. Истинных же магов, обладающих повышенной пушистостью и прочими признаками типичного оборотня, на всю Россию насчитывалось штуки восемь или девять. Чародеев второго-третьего ранга было больше, но не сказать, чтобы сильно. Где-то один из двадцати. Основная же масса представителей данного народа либо вообще не умела создавать заклинания, либо довольствовались минимальным уровнем, при котором можно самостоятельно запитать энергией добытый где-нибудь артефакт.
   -Великие предки, ну до чего я докатилась? Все, дальше падать просто некуда. - Устало пробормотала незнакомка, пиная по морде демона, несмотря на ужасные раны попытавшегося уползти из поджаривающего его пламени. Тонкая ножка пробила черепную кость и вылезла наружу уже покрытой смесью из мозгов и крови. Олег немедленно зафиксировал смерть обитателя иных планов и принялся отпиливать у него ногу. И без того невеликие сомнения насчет пригодности в пищу данного существа теперь почти сошли на нет. Монстр не пользовался ни инструментами, ни одеждой, ни магией, полагаясь при атаке на одну лишь грубую силу. И не пытался ругаться или молить о пощаде. Такие порождения низших планов разумными бывали крайне редко, хотя и могли в сообразительности фору дать большинству собак. - Почти подставила свое горло...И кому?! Человеку!
   -Но-но! Если ты не в курсе, то именно люди сейчас владеют большей частью этой планеты. А я еще и боевой маг третьего ранга! - На всякий случай предупредил Олег, убирая кусок мяса в сделанную из коры котомку. Мало ли, на что может толкнуть сию даму уязвленная гордость? Он явно застал свою собеседницу в минуту слабости и было бы очень нехорошо, если бы она пытаясь скрыть её решила устранить свидетеля. - Так понимаю, этих рукокрылых демонических обезьян отправили на твои поиски старейшины вашей стаи? За какие хоть грехи?
   -Не твое дело! - Огрызнулась дама, поправляя лифчик, который за время драки с демоном лишился одной бретельки и теперь постоянно норовил сползти. - Иди куда шел...
   -Без проблем. - Пожал плечами Олег, перегружая вырезку на сделанную им из разбитого автоматрона самоходную тележку. Сварить демонятину он может и по пути. А спасать попавшую в беду недружелюбную девицу только из-за пары её больших, красивых....Глаз? Боевой маг смел надеяться, что юношеским максимализмом он больше не страдает. И спермотоксикозом тоже. - Только не подскажешь, в каком направлении тут ближайшая деревня? Нет, лучше бы конечно город, но для начала мне хватит и простого села, откуда можно выбраться в цивилизацию по нормальной дороге.
   -Туда. - Махнула рукой оборотень. - Двенадцать миль.
   -Премного благодарен, леди. - Расплылся в довольной улыбке Олег и зашагал в указанном направлении. Длительное турне по лесам Сибири с неясными шансами на выживание подходило к концу. Дальше все должно было стать намного проще...Особенно учитывая тот факт, что кошель с полученным в Шанхае золотом боевой маг сохранил даже несмотря на падение с высоты нескольких километров. Нет, тот в процессе зацепился за ветку и порвался, но отыскать не удалось всего лишь три или четыре монеты из нескольких десятков желтеньких кругляшочков. А золото есть золото. - Желаю вам удачи, чем бы вы тут не занимались.
   -Стой! Не иди туда! - Окрик незнакомки догнал его метров через тридцать. - Деревня там есть, точнее скорее это маленький город...Но вряд ли тебе понравится оказанный прием. Судя по меткам на ауре, ты ведь на армейской службе состоишь, так? Полагаю, кащениты устроят в твою честь маленький праздник. Все-таки не каждый день к ним жертвы сами приходят.
   Олег с трудом подавил желание выругаться. Язычники не были чем-то особенным по меркам этого мира, где Россия хоть и приняла православие, но священники с последователями старых богов боролись не очень усердно. Иначе могло и по шапке прилететь. Когда от какого-нибудь возмущенного небожителя, а когда и от кого-нибудь из князей или бояр, которые частенько выводили свою родословную именно от этих самых небожителей. Да и в других странах дела обстояли примерно так же. Однако те, кто поклонялись Кащею, на фоне прочих язычников смотрелись примерно как сатанисты посреди католиков. В наличии были и регулярные кровавые ритуалы, и могущественная темная магия, и приходящие на их зов твари...Правда, обычно не демонические. Вполне хватало тех, которые сами по себе в Сибири проживают. Все же этот регион оставался одним из последних мест на планете, где себя вполне вольготно чувствовали не просто случайно появившиеся магические мутанты, а потомки целенаправленно созданного древними колдунами биооружия. Данное измерение прекрасно знало, что такое Мировая Война. Три из них остались в недавнем прошлом. Четвертая бушевала сейчас. И еще одна, самая древняя, несколько тысяч лет назад едва не уничтожила человечество. Тогда друг с другом схватились две существовавших в ту эпоху сверхдержавы: Атлантида и Гиперборея. В результате их конфликта оба государства погибли, уцелевшие с той поры карты сегодняшнему глобусу серьезно не соответствовали, а людям в большей части мира пришлось заново открывать письменность, математику и обработку металлов. Но кое-чего из наследия прошлого все же осталось. Например, популяции искусственно выведенных чудовищ, в чью суть оказались намертво прописаны боевые задачи и коды опознавания свой-чужой. Или Кащей, считавшийся последним из гиперборейцев и долгое время являвшийся немертвым владыкой своего маленького царства, пришедшего в упадок лишь чуть больше тысячи лет назад.
   -Я слушаю. - Олег внимательно оглядел свою собеседницу и постарался не слишком сильно цепляться взглядом за грудь или бедра. Наконец-то включилась его сверхъестественная интуиция. И она твердо заявила, что это "Ж-ж-ж" неспроста. Как будто он бы и сам не догадался! - Ты ведь остановила меня отнюдь не по доброте душевной. Хочешь чего-то предложить, да?
  -Если меня нашли ищейки, то вслед за ними явится и тот, кого старые блохоловки послали за моей головой. - Девушка зло оскалилась, показав увеличившиеся клыки. Оборотни вообще славились как крайне эмоционально нестабильные создания, способные за доли секунды перейти от благодушия к агрессии, а тут её настрой еще и подогревал, судя по всему, какой-то душевный кризис. - Поможешь убить его, и я дам тебе вот это.
   Нырнувшая в гриву рыжих волос рука вернулась обратно уже вместе с ободком из крашеного дерева, и в следующую секунду у незнакомки появилась аура. Вот её не было и вот она уже есть. Энергетическое тело девушки было примерно таким, какое целитель и ожидал от оборотня. Очень много праны и десятки крупных узлов, являющихся по сути составным элементами сверхсложной расовой магии, позволяющей оборотням менять обличье. И серьезно осложняющей им возможность заниматься классическим чародейством. Если сравнивать искусство плетения заклятий с игрой на скрипке, то можно сказать, что ликантропы поголовно музицировали исключительно при помощи сломанных и неправильно сросшихся пальцев. Впрочем, данная особа определенно сумела как-то преодолеть свои врожденные недостатки, поскольку опознавалась боевым магом как слабенький гидромант. Её сил не хватило бы на то, чтобы подчинить себе даже самый маленький ручей, но вот заставить лужу перетечь в другое место или сконденсировать пару литров влаги из воздуха вокруг головы своего врага она определенно могла.
  -Неплохая штучка. - Олег помимо воли не смог не восхититься артефактом. Невидимость для магического зрения помимо облегчения разного рода скрытных действий означала серьезную защиту от тварей, которые ориентируются при помощи него. А также иммунитет для большей части самонаводящихся боевых заклинаний. - Так понимаю, по гиперборейским лекалам сделана?
   -Бери выше, когда-то её сотворила сама Баба-Яга. - Незнакомка увидела, как скептически сморщилось лицо Олега, и тут же внесла уточнение. - Не для себя, понятное дело. На продажу.
   -Ну, в это еще можно как-то поверить. - То ли ученица то ли любовница Кащея, бывшая личностью лишь немногим менее легендарной, чем он сам, действительно славилась как отличный артефактор. Даже в детских сказках и официальных учебниках истории, по степени правдивости описываемых событий друг другу примерно соответствующих. Чего они уж не поделили с последним гиперборейцем оставалось только гадать, но с его смертью своего могущества древняя ведьма особо не утратила. Добры молодцы и красны девицы были готовы снять с себя последние штаны, лишь бы заполучить вышедшие из её рук шедевры вроде всеразрубающих мечей-кладенцов или гипнотических гуслей массового поражения. - Я так понимаю, ты из кащенитов? Сбежала от своих, когда узнала, что в очередном вашем празднике тебе уготована главная роль на алтаре?
   -Пф! Ты ничего о нас не знаешь, калека.- Насмешливо фыркнула девушка. - Мы не какие-нибудь там варвары, чтобы приносить жертвы! Просто древняя магия требует для своей работы определенные материалы.
  -Тела, кровь, жизненные силы, души...- Покивал головой Олег, который вовсе не собирался верить этой особе хоть в чем-нибудь. Все же до своего дезертирства она была частью общества, где лично его бы мигом перевели в разряд рабов или вообще ингредиентов. - На что конкретно хотели пустить лично тебя? Для вашего главного мероприятия, ну то есть попытки в очередной раз возродить Кащея, ты слегка не того пола. Вряд ли бы он по достоинству оценил смену гендерной принадлежности.
  -Такие мелочи владыка в железной короне исправил бы мановением руки! - Фыркнула незнакомка, видимо несмотря на личные неурядицы не расставшаяся с теми идеалами, в которых её воспитали. - Что же касается меня...Древние стражи, созданные хозяином нашей земли, изрядно обветшали за последние несколько сотен лет. А недостаток качества, как известно, легче всего возместить количеством.
   -Сомневаюсь, что из тебя вышел бы хороший гибрид лича с автоматроном. - Скептически оглядел её фигуру Олег. - Не то, чтобы я был силен в некромантии, но массы бы не хватило. Причем даже во втором облике. Да и дар слабоват, насколько помню, эти создания считаются ровней магистрам.
   -Лет сорок купания в особых составах, буквально пропитывающих магией мертвую плоть и зачарованные кости, сгладили бы данную проблему. - Пожала плечами кащенитка. - Так ты поможешь?
   -Разумеется. И даже не за артефакт, тем более он все равно женский и на мне станет смотреться диковато. Тебе надо выйти к людям...Нормальным людям, я имею в виду. И я, вот уж совпадение, тоже как раз того и желаю. - Олег бы хотел заполучит себе зачарованный ободок для волос, но вот казалось ему, что дама не пожелает просто так расстаться со своим украшением вопреки данному обещанию. И ей вполне хватит силы и дури, чтобы порвать человеческое тело пополам. - Просто будешь должна адекватную услугу. Такие как мы живут долго, может когда-нибудь я свое и стребую...А еще, скажи мне, вон то крокодиловидное страховидло, что на нас из кустов пялится, тебе знакомо?
   С хрустом выворотив стоящее на его пути маленькое дерево монстр, по чьим следам некоторое время и шел Олег, шагнул к костру. Длинные двухметровые задние лапы, подошедшие бы какому-нибудь хищному динозавру, уверенно несли на себе почти человеческого вида торс с двумя развитыми руками, оканчивающийся массивной головой с вытянутой вперед челюстью, из которой торчали ассиметричные кривые клыки. Короткий толстый хвост с подобием костяной булавы на кончике пару раз ударил из стороны в сторону. Звякнуло ожерелье, набранное из висящих в несколько слоев пластин железа с нанесенными на них рунами. Зашипела и задергалась сжатая в левой лапе сеть, словно сделанная из десятка змей, сросшихся хвостами. Этот демон совершенно точно был более разумен и силен, чем те, кого незнакомка назвала ищейками.
   -Ха, мы вдвоем мы точно справимся с этим уродом ...- Не слишком уверенно заметила девушка, медленно прибавляющая в массе и обрастающая шерстью. Полностью трансформировавшийся оборотень представлял из себя живую машину смерти с длинными двадцатисантиметровыми когтями, способной прогрызть листовой металл пастью и живучестью, позволяющей принять на грудь с десяток крупнокалиберных пуль без критического падения боеспособности. Вот только вряд ли те, кто отправил вдогонку за беглянкой демонов, не принимали данный факт во внимание.
   Брошенная в Олега сеть обвилась вокруг одной из крупных драконьих костей, которую чародей метнул ей навстречу со своей волокуши при помощи телекинеза. Перехватывать же магией саму ловчую снасть он опасался - существовало множество способов защитить свое имущество от столь грубого воздействия. К сожалению, на этом успехи боевого мага третьего ранга и кончились. Отставший от своего метательного снаряда совсем чуть-чуть демон с размаху полоснул лапищей сверху вниз. Удар был остановлен магическим щитом, что создали надетые на Олега штатные армейские артефакты, однако с отставанием лишь на доли секунды монстр пнул человека своей громадной лапой. И этого отразить стандартная амуниция уже не смогла, полностью растратив свой заряд на отражения первой атаки. Чародея в его нелепой одежде из коры мощным ударом впечатало в ближайшее дерево, выбив дух, а в следующую секунду чудовище вообще бы его размазало, но тут ему в бок врезалась живая торпеда из взбешенного оборотня.
  Комок ярости, клыков, когтей и мускулов, в который превратилась более чем симпатичного вида девушка, буквально за секунду располосовал шею и спину демона...А потом свалился в снег с обиженным воем, переходящим в жалобный скулеж, более подобающий испуганному щенку. Кровь монстра, посланного за беглянкой, привыкшей рассчитывать на присутствующее у неё от рождения природное оружие, жгла не хуже кислоты. Скорее, даже лучше. Катающаяся туда-сюда оборотень оставляла после себя солидные шматы слезающей шкуры и пригоршни крови, а ведь времени на то, чтобы разъесть её плоть как следует у данной дряни просто не было. Впрочем, как бы там ни было, отчаянная атака жизнь Олегу все-таки спасла. Да и настроение демону изрядно подпортила. Нанесенные монстру из иного плана реальности раны спешно затягивались, но само чудовище в это время не двигалось, застыв на одном месте для облегчения процессов регенерации. Только пальцы его как-то странно шевелились, словно чего-то сплетая...
  -Вообще звиздец! - Олег едва успел перекатиться в сторону, прячась за ближайшим деревом, прежде чем в него попало крупным темно-зеленым комком какой-то дряни, наколдованной демоном. Несчастная ель зашипела и стала с треском падать, поскольку ствол лесного исполина вдруг стал расползаться клочьями, будто мокрая бумага. К счастью, рухнуло импровизированное укрытие все же не на чародея, а несколько в сторону. - Эта тварь еще и колдует!
  С хрустом размяв пришедшие в норму плечи, монстр с неторопливой грацией танка двинулся к лежащей на земле и поскуливающей туше оборотня. Монстр, очевидно, сначала собирался вырубить или убить свою главную цель, а потом без лишних помеха заняться назойливым чародеем. Вот только на половине пути дорогу ему преградила конструкция, состоящая из драконьих костей и стали. Остатки магического робота, которые Олег заботливо собрал в более-менее рабочую конструкцию, не имели своей прежней ловкости, скорости или силы. Не говоря уж о разуме, ведь голову падением повредило сильнее всего. Но плечевой пояс автоматрона все еще оставался зачарованным железом, на которое ядовитое колдовство не то, чтобы совсем не действовало...Но уж всяко с меньшей эффективностью, чем на живую плоть. Динозавроподобный монстр с неожиданной для подобной туши прытью попытался перепрыгнуть крайне оригинальную волокушу, подскочив метров на пять вверх. И оказался схвачен повторившим его маневр магическим механизмом, воспарившим не хуже воздушного шара. Сложенные ранее аккуратной кучкой зубы и позвонки сибирского трехголового дракона разлетелись по всей округе. С грохотом два массивных тела рухнули вниз, а после принялись бороться между собой.
  - Все, энергия в жезле почти кончилась. На еще один такой телекинез точно не хватит. - Печально констатировал Олег, держащийся за аккумулятор магической силы. - И на нормальный файребол тоже. Разве только на мелочь какую, вроде огненной стрелы, с которой тварь если только чихнет лишнюю пару раз при удачном попадании.
  Демон не пытался давить неожиданного соперника дурным напором, а действовал крайне технично. Прочно удерживая своими верхними лапищами стальные руки, он в четыре взмаха изгибающегося чуть ли не под любым углом хвоста расколошматил вынесенные наружу механизмы остатков магического робота. И получил под лопатку проникающий удар одним из наиболее длинных драконьих клыков. Оборотни не только крайне сильные, но и крайне живучие существа. Если у них страшно изувечены обе кисти и половина морды, это отнюдь не значит, что вервольф не способен сражаться. Прекратившая выть от боли и кровоточить кащенитка сумела оправиться достаточно, чтобы вновь вступить в бой. И поскольку нежелательность прикасаться к противнику она постигла на собственной шкуре, то воспользовалась подручным предметом, вполне способным без всякой дополнительной обработки сойти за одноручный кривой меч. Только костяной и с не самой удобной рукояткой. Сделав свое дело, нелюдь поспешно отскочила в сторону, спасаясь от развернувшейся в её сторону крокодильей пасти. Челюсти монстра звучно клацнули друг об друга, не дотянувшись до её пушистой шкурки едва ли с ладонь.
  -Арр! Доставучие тараканы! - Впервые с начала схватки демон соизволил подать голос. Похоже, ему не слишком понравился инородный предмет, который вошел под лопатку, а высунулся дымящимся кончиком из грудины. Силы у оборотней много, а уж ярость и боль даже людей заставляет временами совершать настоящие чудеса без всякой магии. - Я все равно вас сгною и раздавлю!
  С хрустом демон вывернулся из захвата теперь уже окончательно сломанного магического робота и плюнул чем-то мерзким и склизким в свою противницу. А та пригнулась крайне вовремя. По крайней мере, два попавшихся на его пути дерева двигающийся прямолинейно и равномерно снаряд наградил аккуратной оплавленной дыркой. И второй был ничуть не слабее. Как и третий. Кащенитка танцевала словно мохнатая балерина, резко метаясь из стороны в сторону и изгибаясь под невозможными для человека углами, но раз за разом увертываясь от сыплющихся непрерывным потоком атак. Однако приблизиться к своему врагу ближе, чем на десять метров, с новым драконьим клыком она не могла. А предыдущий тихонько шипел в ране, исходя дымком и постепенно обращаясь в ничто под воздействием ядовитой крови демона.
  -Обод! - Внезапно озарило Олега, лежащего под деревом и судорожно пытающегося найти способ, каким им двоим можно будет пережить хотя бы ближайшие пять минут. - Надень на него свой артефакт! Это нарушит его связь с якорем, удерживающим тварь в нашем мире!
  Украшение для волос, неведомо как продолжавшее держаться на башке трансформировавшегося оборотня, немедленно оказалось вырвано из прически и направлено в короткий полет. Окончившийся в лапе монстра. Демон просто перехватил снаряд и немедленно отбросил его от себя в сторону. Вот только в те мгновения, когда он держал древнюю безделушку, то явно чувствовал себя не очень хорошо. Кровь из сквозной раны, до того едва капавшая, брызнула уверенной струйкой. Похоже то, что удерживало тварь в этом мире, заодно и подпитывало её силой. В принципе, со стороны неведомых чернокнижников это был вполне разумный ход, значительно уменьшающий шансы предательства со стороны столь своеобразного наемника. Все же порождения нижних планов очень ценили могущество, пусть и заемное. И ради какой-нибудь мелочи терять бы его ни за что не согласились.
  -Ваши жалкие потуги на сопротивление лишь раздражают меня, смертные. - Прорычал демон, взмахом лапы отправляя в сторону кащенитки нечто вроде широко расходящего порыва какого-то темного тумана. Бьющие по площади чары зацепили оборотня, но особых неприятностей ей не доставили. Ну, если местами выпавшей шерсти и легкого некроза шкуры не считать. Однако подобную мелочь новая знакомая Олега регенерировала бы минуты через три, ведь воздействующее сразу на солидный объем пространства заклинание растратило девять десятых своей силы впустую. - Сдайтесь и я обещаю вам, что не трону души. И даже убью быстро.
  -Раз торгуешься, значит в своей победе не уверен, крокодил-переросток! - Насмешливо ответил ему Олег, ловя взглядом валяющийся в снеге ободок. Древнее украшение телекинезу ожидаемо не поддавалось. Однако парочка металлических деталей, разлетевшихся от поверженной самоходной волокуши в разные стороны, легко зажала его словно пинцетом. И потащила к спине твари. Целитель не мог вот так сходу полностью представить себе схему суставов противостоящего ему существа, однако боевому магу казалось, будто то подобно людям будет испытывать некоторые трудности с тем, чтобы достать до своей спины. Не слишком значительные...Но все же чтобы вытащить посторонний предмет на ощупь из открытой раны ему потребуется некоторое время. - Вот увидишь, мы еще сделаем из тебя чемодан!
  -Умри, червь! - Вектор атаки немедленно оказался перенесен на злоязыкого волшебника, посмевшего оскорбить выходца из нижних планов. Если бы Олег не ожидал этого и не сместился за какую-то проступающую из под снега кочку, то быть бы ему расплавленным чарами монстра, сильно напоминающими банальную кислоту. - Аргхр!
  Клык дракона под воздействием ядовитой крови сгнил почти полностью, чем сильно облегчил задачу пропихивания одного из концов обода в начавший зарастать раневой канал. Понятное дело, ощущения при этом монстр ощутил незабываемые и попытался немедленно достать инородный предмет из своего тела. Вот только хвост его необходимым уровнем гибкости все же не обладал, а лапы оказались заняты отбиванием разнообразных снарядов, которые немедленно принялась метать в него кащенитка, целя в морду. Причем делала она это весьма сильно и метко. Куски механизмов, громадные позвонки, даже горсть угольев из костра, в ход пошло все, что подвернулось ей под лапу. Левый глаз чудовища оказался практически выбит снайперским попаданием, а потому оно рыча от боли и злости, вынуждено ушло в глухую оборону. Монстра окутал бледно-зеленого цвета ореол, в котором истлевали дотла все посторонние предметы, а сам он вцепился в артефакт. И, видимо, в угаре боя слегка не рассчитал своих сил. Так и не выпустив ободка, демон принялся выцветать, теряя краски и плотность. Его выдавливало из привычной смертным реальности туда, откуда он пришел изначально. Видимо существо пустило в ход слишком много силы, чем перегрузило поддерживающий его в реальности якорь.
  -Вас все равно вас найдут и тог...! - Демон постарался оставить за собой последнее слово, но договорить не успел, окончательно исчезнув из этого мира. А победившие его люди облегченно выдохнули, сообразив, что мучительная смерть откладывается. Пару минут они просто молчали, изучая полученные ими повреждения, а потом не сговариваясь заковыляли к исходящему смрадом паленого мяса костру.
  -Найдут? Ну, в смысле искать будут? - Полуутвердительно спросил Олег у кащенитки, успевшей принять полностью человеческий вид.
  -Обязательно. Если меня сейчас не убить, я же когда-нибудь вернусь. И отомщу. - Мрачно кивнула девушка, севшая на едва прикрытую кружевным бельем попку, подпершая подбородок коленями и обхватившая себя обоими руками. Она не мерзла, даже в человеческом обличье оборотни могли игнорировать небольшой холод. Кащенитку трясло от осознания того, как близко она прошла смерть. - Теперь, когда у меня больше нет скрывающего артефакта, старейшины смогут без труда узнать, где я. И послать за мной почти любую из своих тварей.
  -Одну из тех, за кого ты приняла меня и покорно сложила ручки в ожидании гибели? - Усмехнулся Олег.
  -Сам виноват. Кости дракона так провоняли запахом мамонта-лича, что напрочь перебивают человеческий дух. - Отпарировала девушка. - Я даже и сейчас до конца поверить не могу, что ты не одно из их элитных умертвий.
  -Так вот почему я за три дня пути в лесу вообще никого крупнее белок не встретил! Да и те от меня старались держаться подальше. - Наконец-то дошло до Олега. Он еще при сборе остатков трехголового дракона обратил внимание на то, что от тех исходит едва уловимый металлический аромат. Однако тогда боевой маг посчитал его то ли естественным свойством самих костей, то ли результатом действия какого-нибудь грибка, способного паразитировать даже на столь необычной основе. А потом принюхался и забыл. А вот обитатели тайги, самыми страшными созданиями в которой уже несколько тысячелетий являлись невероятно опасные немертвые гибриды людей и мохнатых слонов, отнеслись к получаемому их носами предупреждению крайне серьезно. Примерно так же, как сам Олег бы отреагировал на голосовое оповещение о приближающемся составе, перевозящем радиоактивные материалы. - Оказывается, это от моей поклажи все живое и неживое либо в стороны со всех лап и крыльев разбегалось, либо старательно делало вид, будто его тут никогда и не было!
  -Да, мы тоже иногда вещами с их запахом как оберегами пользуемся. Но - редко. Даже старейшины не могут приказать этим тварям, только договариваются с ними. И сотрудничать ради какой-нибудь мелочи с людьми не станет ни один мамонт-лич. - Меланхолично заметила кащенитка, а потом в глазах у неё вспыхнула какая-то мрачная решимость. - Скажи, человек, а ты хочешь стать богатым? Очень богатым?
  -Я в первую очередь хотел бы остаться живым. - Интуиция боевого мага внезапно решила, что именно сейчас настал оптимальный момент, чтобы включиться на полную катушку. Лишившаяся дома и находящаяся в состоянии сильнейшего эмоционального стресса кащенитка сейчас оказалась готова на все. И намеревалась пойти на какие-то совсем уж крайние меры, чтобы обеспечить себе сытую и безопасную жизнь. Но вместе с тем лично для него это был шанс наложить руки на то, что в ином случае заполучить было практически нереально. - И, кстати, меня зовут Олег. А как тебя?
  -Доброслава. Но это не важно. Важно то, что раз мой обод остался у демона, то мне нужна замена. И я знаю, где она есть. - Глаза девушки, которую намеревались принести в жертву её же соплеменники, горели огнем мести. - А так же там лежит множество других сокровищ, зачарованных не многим хуже. Хватит и тебе, и мне, и еще останется, даже если ты опять эту свою механическую штуку из обломков соберешь и до краев нагрузишь. А еще в этом месте достаточно сильный магический фон, чтобы обнаружить нас оказалось не так то просто. И стражи его будут атаковать не только нас, но и преследователей, если конечно погоню не возглавит кто-нибудь из старейшин.
  -Ты хочешь ограбить какой-то из ваших храмов?! - Нарисованный ею образ двоякого толкования иметь не мог. В пору своего расцвета Кащей сделал множество структур, в которых у него несли службу не живые подданные, а разного рода нежить. После краха последнего гиперборейца большая их часть прекратила функционировать, но некоторые все же уцелели. И стали объектами поклонения, обитатели которых, как правило, очень не любили разного рода паломников. И редко отпускали их живыми. Однако поток желающих посетить "святое место" не иссякал. Древняя нежить ничего не забывала, а также не умела отлынивать или трудиться спустя рукава. Созданные темной магией конструкты старались обеспечивать себя в соответствии с нормами, заданными своим творениям последним гиперборейцем. И самостоятельно делали снаряжение, на голову превосходящее большую часть современных аналогов. Там же, где заниматься добычей ресурсов и их переработкой в нечто полезное было некому, осколки царства Кащея давно уже разрушились под гнетом времени.
  - Я ничего не теряю. Родни давно нет, а кто есть, те за меня не вступились и, следовательно, они мне не родня! - По-волчьи оскалилась Доброслава, блеснув длинными клыками. - Но мой отец ведал кое-чего из мудрости древних. Я знаю место расположения одного из святилищ, знаю как обойти большую часть его ловушек и стражей, знаю где лежат те вещи, которые считаются слишком ценными, чтобы использовать их каждый день. Ты пойдешь со мной, человек?
  
  Глава 2
  
   О том, как герой упорно пытается протиснуться в узкое место, принимает с дамой совместную ванну и оказывается взят под стражу за непристойное поведение.
  
   -Гм...- Олег смотрел на вход в созданное не то древним архиличем не то вообще языческим темным богом логово жуткой нежити и озадаченно чесал затылок. Иначе он себе оставленный последним гиперборейцем подземный комплекс представлял, совсем иначе. Воображение рисовало некий гибрид противоатомного бункера, восставшего кладбища и египетской пирамиды, но реальность фантазиям боевого мага третьего ранга соответствовать упорно отказывалась. - Так понимаю, это место создал лично Кащей?
   -Да. - Согласилась Дброслава, в прямом смысле слова обнюхивавшая каждый камень у себя под ногами и при этом невольно принявшая довольно интригующую позу, учитывая её наряд. Вернее его почти полное отсутствие, если некоторого количества синего кружева не считать. Правда уже спустя несколько секунд девушка выпрямилась и принялась буравить Олега подозрительным взглядом, умильно нахмурив свои густые темно-рыжие брови. - Как ты догадался? Я готова поклясться, что об этом месте даже не все старейшины моего народа знают.
   -Ну, чего-то подобного следовало ожидать от персоны с его психологическими комплексами. - Пожал плечами целитель и вновь осмотрел воздвигнутую как бы силами природы композицию, являющуюся входом в полное нежити подземелье. Вроде ничего особенного, каменистый холм есть каменистый холм. Таких в тайге бесчисленное множество из под слоя травы возвышается. Неглубокая щель по центру, в глубине которой журчит крохотный ручеек, теряющийся уже через десяток метров? Тоже ничего особенного. Вот только если взобраться на самую его верхушку и посмотреть вниз, лежащие якобы в хаотическом беспорядке камни складывались в картину, подозрительно напоминающую некую иллюстрацию к атласу женской анатомии. Переведя взгляд на повернувшуюся к нему лицом и прочими расположенными спереди частями тела Доброславу, Олег провел сравнительный анализ и лишь убедился в правоте своего предположения. Если бы не скрывающие местность елки, обступившие данный участок относительно свободной земли со свех сторон, то с воздуха построенный Кащеем объект нашли бы первые же пролетающие на достаточно малой высоте путешественники. - Впрочем, учитывая его возраст, легкие заскоки по Фрейду можно старичку и простить. В конце-то концов уворованных девиц он не жрал или приносил в жертву, а использовал как рычаги политического давления и так сказать по прямому назначению...Попробуй вон тот наполовину выпирающий из под земли валун пощекотать. Только нежнее, пожалуйста. Чую я, что если ты со всего размаха его лапой двинешь, случится с нами нечто очень нехорошее.
   -Незримым ударом в кровавую кашу размажет. Кажется, в ваших учебниках принято называть эту магию гравитацией. - Уровень подозрения во взгляде Доброславы вырос в несколько раз. Тем не менее, она коснулась указанного камня и принялась интенсивно водить по его поросшему мхом боку сначала справа налево, потом слева направо, а под конец и вовсе круговое движение использовала. С едва уловимым стоном, подозрительно напоминающим женское "Ох", стены небольшого овражка медленно поползли в стороны. Из под воды резко ускорившего скорость течения ручейка проступили каменные ступени. Начал подниматься горячий пар, поскольку температура жидкости резко подскочила. И эти клубы теплых испарений обрисовали в воздухе нечто вроде люка, к которому и вела покрытая брызгами лестница. Вход в подземный комплекс действительно располагался здесь. Не главный, само собой, все же пассажиров и грузы переносить туда-сюда при помощи волшебства слишком накладно. Но для двух злоумышленников подобная лазейка подходила как нельзя лучше. Вот только размер её настораживал. проход, которым предлагалось проникнуть внутрь комплекса, имела едва ли полметра в диаметре. - Мне о ловушке рассказывал отец, только вот описание нужного камня он давал несколько расплывчатое. Только откуда про неё знать тебе?! Почувствовать или просто увидеть с помощью колдовства не мог, Владыка Кащей надежно скрывал свои тайны, даже архимаги не способны пробиться через его чары.
   -Пусть это останется нашим с ним маленьким секретом, - хмыкнул боевой маг третьего ранга. Вот только его спутницу этот ответ явно не устроил, поскольку она стала увеличиваться в размерах и обрастать шерстью. Видимо кащенитка заподозрила, что их случайная встреча в лесу произошла совсем не случайно и все это какой-то хитрый план русского чародея, чтобы проникнуть в святилище. - Ладно, ладно, не психуй! Сейчас все объясню. Только потом не жалуйся.
   Состоящий из пара люк, в который сунулся Олег, оказался все-таки не порталом. Те переносили мгновенно, а тут ему пришлось минуты три ползти по непроницаемой темноте, ориентируясь лишь на раздающийся впереди шорох, производимый Доброславой. Когда боевой маг третьего ранга наконец-то ступил в древнее подземелье, выползя из почти такого же клуба водяных испарений, только расположенного у маленького фонтана, то большая часть его выдержки уходила на то, чтобы удержаться от насмешливого хихиканья. Уж больно забавное лицо оказалось у кащенитки, до сих пор не успевшей отойти от свалившегося на неё откровения. Что кумир, которому её народ поклонялся как богу, несмотря на все свое величие являлся тем еще извращенцем. Нет, информацию про его громадную любвеобильность девушка конечно же знала. Вот только жены, наложницы и невольницы - это дело по меркам данного мира привычное и практически обыденное. Даже в двадцать третьем веке многие архимаги или просто знатные вельможи России имели нечто подобное, пусть и куда более скромных размеров. Не говоря уж о Востоке, где правитель без собственного гарема воспринимался белой вороной. Однако вход в подземный комплекс, вернее его внешнее оформление, лучше всего доказывал тот факт, что крыша у царя в железной короне на старости лет знатно подтекала. Ну, или просто чувство прекрасного последний гипербореец имел крайне своеобразное, которое живущим ныне людям оказывалось сложновато понять.
   Место, куда привел портал, оказалось обширно, хорошо обустроено, светло и...Заброшено. Вырубленный в толще скалы зал, площадь которого составляла никак не мене пары гектаров, а высота потолков равнялась метрами семи, освещался расставленными по углам бронзовыми чаши, в которых без всякого следа дров полыхало синее магическое пламя. Вот только благодаря древним светильникам первое, что замечал человеческий глаз, так это лежащую повсюду пыль. А еще мусор, некогда скорее всего являвшийся мебелью или чем-то подобным, но сгнивший сотни лет назад. Разноцветные черепки, оставшиеся от каких-то сосудов, истлевшие обрывки тканей, ржавые гвозди, обрушившиеся под собственной тяжестью деревянные конструкции. Для археолога это место стало бы раем, а вот расхитители гробниц с презрительным фырканьем отвернулись бы от подобной помойки, где ничего ценного нет и, возможно, никогда не было.
   -Ты уверена, что мы там, где надо? - Осторожно уточнил Олег, оглядываясь по сторонам. Пока никого и ничего живого он не видел. И неживого тоже. Это было очень странно, ведь должны же были хозяева данного места устроить на входе в свое логово паспортный контроль. Пусть даже Доброслава и воспользовалась не парадным входом, а скорее ведущей на задний двор калиткой. Творения Кащея просто не могли относиться к числу тупых исполнителей чужой воли или полных дебилов, раз умудрились дотянуть до этого момента. А еще боевой маг чувствовал себя как-то странно, но четко выразить свои ощущения затруднялся.- Это место выглядит заброшенным.
   -Так и есть. Когда-то Эртеж являлся пусть небольшим, но городом, где вдали от света солнца под сенью железной короны жили в мире и достатке представители разных рас. Но когда Владыка покинул нас, то разрушились все его храмы. И выпустили на свободу ужасную силу, убивавшую все живое. Добраться до ведущих во внешний мир путей смогло лишь несколько десятков человек, да и то половина их вскоре в муках скончалась. - Олег подумал, что описание древних событий подозрительно напоминает систему возмездия, которую последний гипербореец подготовил на случай бунта подданных, но благоразумно промолчал. Нет, подрыв какого-нибудь магического реактора от перенапряжения или иной трагической случайности тоже никто не исключал, но при бьющих с чудовищной силой куда попало катастрофах обычно выживает больше народа, чем при относительно слабых, но зато работающих целенаправленно терактах. - Единственные, кто не пострадал тогда, это немертвые слуги Владыки. Они заботятся о поддержании минимального порядка в этом месте, но все же их не так много. И лучше бы нам на глаза им не попадаться.
   -Ты же говорила, что имеешь коды доступа, то есть тьфу ты, ключи от охранных заклятий. - Забеспокоился Олег, который свои силы привык оценивать весьма объективно. Даже схватка всего лишь с парой-тройкой невероятно древних умертвий, каждое из которых вряд ли сильно уступало встреченному недавно демону в живучести и мощи, гарантированно закончилась бы поражением. А еще то странное чувство, которое его уже давно беспокоило, так никуда и не делось.
   -Сразу после падения города своих клятв слуги Владыки придерживались твердо. Пятьсот лет назад стали позволять себе разные вольности. Сейчас вообще сложно сказать, чего им в их иссохшую голову взбредет. - Пожала плечами Доброслава, шумно втягивая воздух и видимо пытаясь по запаху определить, есть ли рядом мертвецы. - Все же мы - не наши предки и хотя называем себя подданными Кащея, но некому принять наши клятвы. А потому для слуг Владыки не столь и сильно отличаемся от любых других людей, которых здесь быть не должно.
   -Ладно, будем надеяться, сегодня тебе и мне повезет. - Боевой маг попытался прислушаться к своему дару предсказателя, но интуиция таинственно молчала. Видимо ей самой было интересно посмотреть, чем эта авантюра кончится. Олег не горел желанием рисковать собой, но уж больно соблазнительный куш посулила ему Доброслава. Сделанные по методикам гиперборейцев вещи, которые изредка появлялись у кащенитов, стоили крайне дорого. Но продавать подобные сокровища чародей вовсе не собирался. Этот мир был жесток, а ему еще и приходилось служить в почти постоянно воюющей с людьми или чудовищами армии. Шансы дожить даже не до пенсии, а просто до истечения срока десятилетнего контракта Олег расценивал как слишком низкие. И если уж приходится подставлять свою голову под топор, то лучше проделывать подобный фокус не вылезая из личного танка. Или магического доспеха, мало от него отличающегося. Комплект высококачественных артефактов, служащих своему владельцу и оружием, и защитой, уравнял бы его по силе с волшебником, стоящим как минимум на один ранг выше в официальной иерархии. К тому же не следовало забывать и о супруге, также находящейся на военной службе, пусть даже та и могла обеспечить себе пару лет относительного спокойствия за счет декретного отпуска. - Чего стоит опасаться по пути кроме высшей нежити?
   -Пещерных монстров. Тут остались сады, на которых процветает кое-какая живность вроде крыс, птиц, свиней и обезьян. А слуги Владыки их почти не трогают, так как неразумных тварей воспринимают не нарушителями, а чьей-то беглой скотиной, до которой им нет дела, пока горожане на помощь звать не начнут. - Поморщилась девушка, её явно очень задевал тот факт, что разные твари жить в подземном комплексе могут, а вот кащениты - нет. Без бумажки ты букашка, а с бумажкой человек. Связь славян и гиперборейцев определенно просматривалась не только при магическо-генетическом анализе, но и в некоторых ключевых особенностях общего менталитета. - Кстати, мы тоже можем там фруктов в дорогу нарвать. Садовники, пожалуй, самые понимающие из слуг Владыки. Не упомню ни одного случая, чтобы они на кого-то нападали. И часть своего урожая всегда с охотой меняют на что-нибудь им полезное.
  -Это очень кстати. - Предвкушающе облизнулся Олег, который хоть и смог заглушить мучавший его на протяжении нескольких дней голод куском жареной демонятины, но отнюдь не отказался бы от куда более вкусной и здоровой пищи. И черт бы с ней, пусть её взрастили костлявые руки нежити! Главное, чтобы в качестве удобрений они использовали не кого-нибудь из людей, а помет местной фауны или хотя бы её саму. - Ну, веди!
  -Нашел проводника. Тут бы самой не заблудиться. - Нервно повела плечами Доброслава, которой видимо все же было несколько неуютно в данном месте, пусть даже оно и носило у кащенитов статус святыни. - Нас с тобой интересует караулка у входа в квартал Бессмертных. Так называли аристократов царства Владыки, если ты не знал. Нет, есть в городе и более богатые места...Но шансов, что мы оттуда живыми уйдем намного меньше. А там нежить хоть службу и не несет, но порядок старается поддерживать. И небольшой арсенал, что в данном месте расположен, слуги Кащея поддерживают в целости и сохранности, заменяя истлевшие брони и проржавевшие мечи.
  -Сведения точные? - Олег догадывался, что внутри квартала могут найтись вещи и побогаче. А в храме Кащея и прочих местных достопримечательностях так и вообще настоящие сокровища лежат. Но идея разжиться доспехами местных стражников, добротными по меркам массового ширпотреба, но ничем не примечательными, вполне его устраивала. Какую-нибудь реликвию начальство у боевого мага третьего ранга и отобрать могло. А вот на такую вещь уже навряд ли станет сильно зариться. К тому же всегда можно вернуться за оставшимися ценностями подземного города лет через двести или триста, когда Олег заматереет в достаточной мере, чтобы иметь некоторые шансы в силовом противостоянии с местными обитателями. - Не окажется так, что мы придем, а там шаром покати и паутина по всем углам лежит?
  -Возможно все, но мой отец взял свои доспехи именно там. И прадед тоже оттуда их доставал, а потом та бронь еще и деду служила. - Пожала плечами Доброслава, а после направилась к выходу из помещения. - Жаль только, не помогли они им, когда наши решили воеводе Иркутскому за старые обидны отплатить.
  -Он вас так сильно допек? - Олег ничего не слышал про крупные заварушки с кащенитами, но надо было признать, он вообще не слишком интересовался новостями. Мог и пропустить какой-нибудь сибирский аналог краха римских легионов в тевтобургском (1) лесу.
  -Да не особо. Просто двинулся в Москву вместе с большей частью золота, которое смогли за последний год на государственных рудниках и приисках. Вот у старейшин жадность и взыграла. - Девушка совершенно некультурно плюнула в ближайшую стену, видимо выражая тем самым свое отношение к лидерам. - Чего они не учли, так это того, что в охране стояли не обычные стрельцы, а те из ваших, кого сюда из Польши после заключения мира отправили. Злые, сильные, опытные, с хорошим оружием...Ушли от них немногие.
  Олег помолчал, не зная, что на это ответить. Сочувствовать кащенитке, чьих родственников зарубили во время неудачного акта дорожного разбоя в особо крупных размерах, не тянуло. Зато стала чуть понятней причина, по которой её пытались на алтарь отправить. Видимо верхушка сибирских отшельников-язычников принялась искать крайних, на которых можно бы было свалить все грехи за крупное поражение. И ими, как у людей частенько бывает, оказались совсем не те, кто все спланировал и должен был получить основную часть дивидендов от удавшейся акции. В козле отпущения ведь главное что? Отсутствие рогов, которыми тот мог бы боднуть в отместку!
  Короткий коридор с несколькими ответвлениями вывел парчоку...В лес. Самый обычный такой лес, ничуть не отличающийся от нормальной летней тайги. Трава, листья, кусты, бабочки, одуванчик цветет. Даже свет лился на неё сверху точно также. Вот только шел тот не от солнца, а от находящегося на высоте сотен метров каменного потолка. Когда Олег думал, что место, куда он попал похоже на сложный многоярусный лабиринт, то серьезно ошибался. Кащей спрятал под землей полость, насчитывающую никак не меньше сорока километров в диаметре, с животным и растенями, полностью идентичнымм тем, которые находятся на поверхности. Настоящий Затерянный Мир(2)! На удивление неплохо сохранившийся город, вполне привычного вида и даже с трех-четырехэтажными зданиями, возвышался на некотором отдалении от парочки путешественников и занимал лишь около половины части свободного места.
  -Внушает. - Тихонько пробормотал себе под нос боевой маг и наконец сообразил, что с ним не так. Ему тепло и тело согрелось! Каким-то образом гигантское подземелье умудрялось еще и поддерживать собственный микроклимат с температурой воздуха около двадцати градусов по Цельсию. Снаружи почти зима, а тут царит лето! Скорее всего, вечное. - Начинаю понимать, почему твои предки начали поклоняться Кащею.
  Из кустов практически на людей выпрыгнула молодая косуля. А потом, спустя секунду, скрылась обратно в зарослях, испугавшись то ли запаха оборотня, то ли рефлекторно направленного в её сторону разряженного магического жезла. В ветвях чирикали птицы, занятые проблемами поиска сексуальных партнеров или охотой на шастающих в траве букашек. На щеку чародею приземлился комар, но потыкавшись хоботком в рефлекторно уплотненную целителем кожу, с раздраженным жужжанием улетел искать менее неприступную жертву.
  -Это еще что. Вот видел бы те части столицы, в которых мы до сих пор можем жить...- С какой-то затаенной тоской протянула Доброслава, а затем присела на корточки и полностью перекинулась в волка. В отличии от частичного оборота данная форма для боя подходила весьма умеренно, все же две лапы с когтями и пасть сохраняющего гуманоидный тип тела существа эффективнее одной только пасти вставшего на все конечности зверя, но зато бегать и прятаться девушка теперь могла намного лучше. Да и масса её увеличилась совсем незначительно, а не до габаритов, больше подошедших бы молодому медведю. Понюхав воздух и почему-то злобно фыркнув, кащенитка зашагала вперед, не оглядываясь лишний раз на своего спутника.
  -Интересно, а встречаются среди оборотней те, кто смог взять свое врожденное умение по смене облика под контроль? - Задумался Олег, осторожно шагая следом за ней и размышляя о том, не пришла ли пора сбросить с себя одежду из коры. Толку от неё в тепле подземного города особо не наблюдалось, да и глаза мертвецов камуфляжные свойства обманут вряд ли. В лучшем случае его примут не за человека, а за лешего. Вот только вряд ли отношение к духам леса у покойников окажется сильно лучше. - Лицо там подправить или фигуру изменить они точно могут. А нечто большее? Например, перекраситься в негра и вырастить себе в человеческом обличье прячущийся в мягких тканях костяной клинок. Или в боевой форме начать стрелять шипами и плеваться кислотой. Такой истинный метаморф стал бы очень грозным соперником. И молоуничтожимым, если сумеет заиметь себе дублирующее сердце и переместить мозг из головы куда-нибудь в грудную клетку.
  Первых обитателей этого места, как и ожидалось, заметила Доброслава. Едва слышно поскуливающая волчица задом выползла из кустов, куда за пару секунд до этого сунула свой любопытный нос и распласталась по поверхности земли, упорно пытаясь казаться маленькой. Олег последовал её примеру, но все же не смог сдержать свое любопытство и по-пластунски подполз к тем зарослям, рядом с которыми застыла кащенитка. По дороге, окружающей город и выложенной странным поблескивающим словно стекло материалом, шел патруль. Почти такие же можно было бы наблюдать почти в любом городе, если бы не одно "но". В стражи порядка по какой-то причине редко записываются восставшие из своего саркофага мумии.
  Шесть высоких худых силуэтов маршировали с синхронностью солдат парадного полка, в ореоле тянущихся за ними по воздуху белых лохмотьев. Нет, когда-то это были свободные одежды вроде гибрида плаща и тоги, но время и множество прорех превратили их практически в бинты, колеблющиеся от воздуха. А обладатели столь экстравагантных костюмов на свой имидж плевали с высокой колокольни, поскольку они и так не относились к числу красавцев. Лица слуг Кощея скрывали белые же маски, сделанные не то из кости, не то из фарфора, но о состоянии их тел целитель мог с уверенностью судить по рукам и ногам. И те, и другие представляли из себя практически одни лишь кости, на которых едва-едва держался тонкий слой высушенной и потемневшей от времени плоти.
  Оружием пяти мертвецов служили положенные на плечо весьма странного вида боевые посохи: двухметровой длины, блестящие металлом граней и имеющие нечто вроде прицепленного к ним штык-ножа на конце. Причем хоть их и можно было использовать как копья благодаря дополнительному холодному оружию, но вряд ли они могли являться в данном качестве достаточно эффективными. Немного подумав, Олег счел эти вещи каким-то аналогом винтовок, пусть даже необычной формы и скорее всего не использующими порох. Последний из мертвецов, наверняка командир, отличался от подчиненных маской с рисунком несимметричной семилучевой звезды во всю лицевую пластину и двумя короткими чуть загнутыми клинками, притороченными к бедрам в прозрачных ножнах из стекла или хрусталя. Причем за оружием своим древние покойники следили явно куда лучше, чем за одеждой. Ни пятнышка ржавчины не красовалась на полированном металле. Впрочем, их тряпки тоже оказались чистыми, просто сильно рваными. Может, посохи и кинжалы элементарно не снашивалась с течением времени, поскольку по прямому назначению почти не использовались, а лишь переносились хозяевами с места на место?
  Внезапно Олег напрягся. Чутье на опасность, являющееся следствием дара к прорицанию, стало усиленно намекать своему обладателю о близких и крупных неприятностях. Обычно нечто такое боевой маг испытывал под вражеским обстрелом, причем с применением довольно крупных калибров. Снаряд еще не видно и не слышно, но прятаться уже пора, если нет желания разбросать свой перемолотый взрывом фарш вместе с ошметками одежды и обломками оружия по всей округе. Чародей принялся было медленно отползать...И чуть не заорал от ужаса, когда на его единственной нормальной ноге сомкнулись острые крупные зубы. Лишь в последний момент он сумел сообразить, что цапнуло его не неведомое сторожевое чудо-юдо, а всего лишь союзный оборотень. И даже без желания навредить, ведь конечность осталась на месте, а не оказалась отгрызена к чертям собачьим. Доброслава положила на спутника свою лапу и с едва-едва уловимым, но все равно грозным рычанием придавила его к земле.
  Практически поравнявшись с тем участком дороги, напротив которого засела парочка непрошенных гостей древнего города, нежить внезапно развернулась в боевой порядок. Стрелки отработанным и синхронным движением разошлись в полукруг, зачем-то упирая концы длинных посохов в свой живот, а их командир застыл за спинами подчиненных с обнаженным оружием. Пять сгустков мерцающего пламени ударили в крону дерева, находившегося в нескольких десятках метров от парочки. С треском ломающихся сучьев на траву упало нечто верещащее, истекающее зеленой кровью переливающееся всеми цветами радуги и яростно сучащее многочисленными лапами. Однако судя по общему строению: круглое тельце, голова с большими челюстями и восемь длинных суставчатых ног, это был паук. Просто размером чуть меньше лошади и научившийся мимикрировать под окружающую среду на зависть любому хамелеону. Обладатель кривых клинков метнул свое оружие в тушу и то ли короткая сабля то ли длинный кинжал легко пробили хитин, вонзившись в тело чудовища по самую рукоятку. А в следующее мгновение чудовищное существо, уж точно не являющееся травоядным, стало стремительно усыхать, будто сдувающийся воздушный шарик. Только с куда более громким визгом чистой агонии. Секунд пять или шесть спустя звуки прекратились, а артефакт сам собой возвратился к своему владельцу. Командир патруля сначала дотронулся кончиком лезвия до своей маски, а потом повторил данную операцию с подчиненными. После чего группа нежити вновь перестроилась в походный порядок и отправилась дальше по своим делам. Причем вроде бы топали они заметно бодрее, чем до того.
  -Ясно теперь, почему тут так много растений и живых существ. Местная нежить достаточно разумна, чтобы поддерживать биоценоз. Ну, может не вся, но кто-то с высоким уровнем интеллекта тут точно есть. - Олег проводил взглядом удаляющихся покойников, марширующих по дороге. - Зелень жрут насекомые и травоядные, насекомых ловят птички и мышки, косуль и прочую живность подъедают пещерные монстры, а из тех уже выкачивают энергию слуги Кащея. Интересно, а если распылить тут какой-нибудь гербецид, они через пару лет от голода сдохнут, оставив беззащитными все свои сокровища? Или организуют фермерское хозяйство и охотничьи партии на поверхность до тех пор, пока не смогут восстановить устраивающую их в данном подземелье экосистему?
  -Ты знала о том, что там этот паук сидит? - Спросил Олег у своей спутницы, когда патруль удалился на достаточно большое расстояние. - Судя по его внешнему виду, он явный засадный хищник. Мог бы в случае внезапной атаки откусить кому-нибудь из нас голову быстрее, чем мы бы успели понять, что случилось.
  -Этот вид не кусается. Но вот под его удар передними лапами попадать не советую, выдвигающиеся в момент касания когти рвут железные кольчуги как гнилые тряпки. - Доброслава не вставая с четверенек, вновь вернулась в свою человеческую форму и боевой маг третьего ранга внезапно ощутил, что лежать на животе ему стало не очень удобно. Согревшийся и наевшийся организм решил, что требует продолжения банкета, раз уж от него на расстоянии вытянутой руки в подобной позе находится шикарная женщина, у которой из одежды одних лишь кружевные панталоны. - Сейчас эти слуги Кащея немного дальше отойдут, и можно будет двигаться дальше. Следующая группа на маршрут выдвинется только через несколько часов, а крупных зверей такая тварь рядом с собой бы не потерпела. Но ты в разные стороны все равно посматривай, мало ли чего.
  -Ой, это будет затруднительно. - Хмыкнул Олег, почесав кожу лица рядом со своим единственным органом зрения. - Нет, я конечно попробую, но надежда в основном на тебя.
  Доброслава кивнула и снова обернулась волком, а после медленно потрусила вперед, принюхиваясь к носящимся в воздухе ароматам и чутко прядя ушами. Олег отправился следом за своей спутницей, нервно оглядываясь по сторонам. Как-то ему в данном месте было неуютно, несмотря на то, что здесь оказалось тепло, светло и полно зелени. Вот только конкретизировать свои ощущения боевой маг третьего ранга не мог, несмотря на то, что воспользовался волшебством и на пару минут серьезно обострил остроту своих чувств. Благо его аура уже достаточно восстановилась после случившейся несколько дней назад встряски, чтобы снова оказаться без посторонней помощи способной на подобные фокусы, достойные деревенской ведьмы-самоучки или едва начавшего обучение зеленого новичка. То ли чувство опасности предупреждало чародея о возможных в будущем проблемах, то ли местный магический фон для нормальных людей не слишком подходил, то ли пахло в гигантском подземелье чем-то не тем, а может и просто нервишки у Олега пошаливали.
  Человек и оборотень осторожно крались вдоль дороги...И не сумели удержаться от дружного синхронного вопля, когда земля под из ногами вдруг резко поползла в сторону.
  -Ух! Блин! - Шмякнувшийся куда-то в воду волшебник не успел даже ругаться начать, как ему на голову шлепнулась совсем не являющаяся перышком Доброслава. Уйдя на дно, оказавшееся неожиданно далеко от поверхности, он едва-едва смог собраться с силами и начать выгребать обратно к воздуху. Одежда из коры, жесткая и негнущаяся, сковывала движения и тянула его ко дну несмотря на то, что по идее вообще-то должна обладать положительной плавучестью. Пришлось от этого эрзаца избавляться и выбираться на поверхность практически голым. Рот невольно успел наглотаться воды и когда Олег все-таки сумел наконец доплыть до берега, вернее до каменного бортика, то первым делом принялся отплевываться и откашливаться. А вот кащенитка уже вовсю изучала то место, где они оказались. Вот только полумрак ей несколько мешал, поскольку весь свет проникал сюда исключительно через дыру в потолке.
  -Канализация. Блеск! - Олег оглянулся по сторонам, проанализировал обстановку, обреченно простонал и испытал легкое желание побиться головой о ближайшую каменную стену. Под ногами у него хрустел не выдержавший тяжести двух живых существ мусор, а точнее обветшавшие за сотни лет без ремонта остатки перекрытий и камуфлирующий их тонкий слой земли и травки. - Вот для полного счастья только искупаться ванну из сточных вод нам принять и не хватало!
  -Расслабься, тут вполне чисто. Вся гадость успешно разложились в пыль тысячу лет назад, а новой навалить оказалось некому. - Не разделила его пессимистичного настроя Доброслава и, надо сказать, она была права. Несущий свои воды откуда-то издалека обильный поток, пусть даже и обладающий лишь едва-едва заметным течением, выгодно отличался прозрачностью воды от большинства рек средней полосы России. В нем даже тины и ряски не имелось, поскольку водоросли почему-то не росли на плитах древнего сооружения, явно входящего в городскую инфраструктуру. - Меня больше интересует, как мы выбираться отсюда будем?
  -А что тут сложного?- Не понял Олег. - Высота метра два всего, даже я допрыг...Ну, блин!
  Дыра, оставшаяся после провалившихся в неё людей, перекрылась чем-то вроде решетки. Причем с каждой секундой та становилась все более и более частой. Потолочный свод выметнул из себя новые перекрытия взамен прогнивших и сам заращивал полученное повреждение.
  -Ломать эту штуку не стоит. Я про такие заплатки слышала, тронешь их, и слуги Кащея тут же поймут, что на территорию пробрались злоумышленники. А так мало ли чего где от возраста сломалось, если бы тот паук прошел, его бы балки тоже не выдержали. - Доброслава казалась не столь испуганной попаданием в канализацию города, сколько озадаченной. Видимо раньше она о наличии подобной инфраструктуры даже не подозревала. - Мне кажется, этот тоннель идет вдоль дороги. Может, мы по нему сможем попасть куда нам надо вообще без лишнего риска?
  -Чтобы в древнем подземелье и без приключений? Никаких запутанных лабиринтов, никаких хитрых ловушек, никаких омерзительных мутантов...Ты сама то веришь в настолько фантастический вариант? - Олег принялся собирать лежащий под ногами мусор, пока древняя система саморемонта подземного комплекса еще не полностью перекрыла идущий сверху свет. - Лучше помоги мне сделать факел, насколько я помню, даже оборотни в абсолютной темноте не видят ни шиша. У вас более удачное строение зрачка а не теплозрение или иной какой аналогичный механизм, вообще не нуждающийся в падающих на зрачок фотонах.
  От едва-едва тлеющего комочка сухой травы, намотанной на палочку, толка было немного. Однако канализация древнего города оказалась достаточно прямолинейной, просторной и пустой, чтобы плохая видимость не создавала особых проблем. Спотыкаться в ней было практически невозможно, так как единственным видом препятствий являлись обрушившиеся вниз под собственной тяжестью старые перекрытия. Однако их встречалось не так много, словно в подземелье кто-то время от времени убирался. Скажем, один раз в десятилетие или чуть-чуть реже.
  Темнота и тишина, вода по каналу текла практически беззвучно, очень сильно стимулировала к попытке вслушаться в окружающий мир. И потому, когда практически под боком у Олега вдруг раздался подозрительный скрежет, он успел отшатнуться в сторону, пропуская мимо себя нечто темное. Поток воздуха качнул волосы чародея, а потом в канализации неожиданно вспыхнул неяркий темно-синий свет, идущий от пола и боевой маг обнаружил в паре метров от себя нечто. Нечто вышло из ниши в стене, где до того стояло неизвестно сколько времени, ничем не потревоженное. Оно было металлическим, блистало полированной бронзой корпуса и напоминало очень большие рыцарские латы, выполненные в античном стиле с вычеканенными на грудном панцире кубиками пресса и грудью. А еще у него имелось лицо, хоть и сделанное из того же материала, но обладающее богатой мимикой и выразительно хмурящееся. Рост в два метра с хвостиком позволял поглядывать существу на людей свысока, однако тем не менее чем-то выдающимся все же не являлся. А вот четыре его руки, одна на положенном природе гуманоидам месте, а вторая примерно на полметра ниже, настораживали. В первую очередь тем, что существ с подобным количеством конечностей и искусственным человекоподобным телом в бестиариях имелось не очень много. Вернее, всего одно. И стояло оно в посвященных Сибири каталогах как раз между мамонтом-личем, способным в прямом бою уделать архимага и скальным великаном, имеющим неплохие шансы перекусить младшим магистром магии или в одиночку раздолбать небольшой городок.
  -Древний страж... - Сипло прошептала Доброслава с явными нотками ужаса, подтвердив нехорошие подозрения боевого мага. В канализации подземного города парочке повстречался гиперборейский гибрид высшей нежити и боевого робота. Этакий некрокиборг, несмотря на более чем солидный возраст способный на поле боя раскатать тысчонку-другую обычных солдат. А вот современную тяжелую технику против них старались не выставлять, так как с вероятностью около девяноста девяти процентов та бы перешла на сторону врага и напала на бывших владельцев несмотря на сидящих в кабине водителей. Еще типичными козырными картами подобных существ считались дистанционный подрыв магических накопителей в разного рода артефактах и режим абсолютной невидимости в оптическом диапазоне и на волшебных радарах, позволяющий возникнуть из ниоткуда, зашибить кого-нибудь высокопоставленного и свалить в неизвестном направлении. - Ало сим катор жимед! Ти минор шайтен па!
  -Ку катор сим минор. Ши порен хит дивей. - Прогудело создание, скорее всего сделанное лично Кащеем. Насколько было известно Олегу, рецептом сотворения этих монстров он не поделился даже со своими ближайшими слугами. Ну или никто из посвященных в тайну не пережил краха царя в железной короне, сгинув либо вместе с ним, либо сразу после. А может быть древний страж вообще являлся свидетелем войны Атлантиды с Гипербореей, а следовательно был раза в два старше Египетских пирамид. - Минор ало жи кстан. Хи селим.
  Закончив свою речь, металлический гигант повернулся к нише, в которой он стоял и достал оттуда наручники. Вернее, всего лишь широкие металлические кольца. Однако когда между ними с неяркой вспышкой образовалась призрачная цепь длинной сантиметров в пятнадцать, то предназначение данных вещей стало очевидным. Разумеется, они несколько отличались от привычных Олегу по его родному миру полицейских браслетов, но все же стояли ближе именно к ним, чем к распространенным в данном измерении кандалам. Доброслава покорно подставила стражу свои запястья и спустя несколько мгновений уже красовалась необычной обновкой. Дважды щелкнули металлические пальцы на левой нижней руке древнего монстра, и девушку укутало чем-то вроде темного облачка, облегающего белую кожу подобно мешковатому спортивному костюму. Иллюзия, причем не особо качественная. Единственное её возможное предназначение - спасать от нескромных взглядов. А потом гибрид лича и робота развернулся к чародею.
  -О чем вы говорили? - Олег сопротивляться даже не пытался. Древний страж раскатал бы таких как он целую сотню, даже не вспотев. Ну, нежить или роботы вообще не слишком-то часто нуждались в подобной системе регуляции температуры. Но в любом случае попытку сразиться с древним стражем без магнитной мины с действующей частью в пару-тройку килограмм взрывчатки боевой маг третьего ранга считал самоубийственной. Шансы на победу в поединке с учетом травмы ауры и отсутствия оружия составляли примерно один к ста тысячам. А вероятность выжить в случае победы оценивалась еще более меньшим числом, поскольку по одиночку такие монстры в гиперборейских руинах не водились. Только в количестве от десятка и выше. Они постоянно находились друг с другом на связи в режиме реального времени, а потому в случае атаки одного остальные тут же неслись ему на выручку. И мало было в этом мире сил, способных остановить слаженно действующий отряд бронированных чудовищ, каждое из которых могло бы пробежать крепостную стену насквозь и подавить мощью боевых заклинаний среднего магистра магии.
  -Ну, я не уверена, что хорошо его поняла...Но вроде бы он приказывал предъявить наши пайцзы и одеться. Но я сказала, что мы не можем, и попросила о пощаде. - Металлический гигант затопал вдаль по канализации, и браслеты дернули людей следом за ним. - В ответ слуга Великого сказал чего-то про то, что милости нам не будет, ведь закон есть закон. И мы арестованы за непристойное поведение.
  -У него не полноценный искусственный интеллект, пусть и магический, а всего лишь набор программ! Ну, вернее их чародейских аналогов. И у другой местной нежити точно так же, во всяком случае, у большей части. Есть в городе люди, жив ли Кащей...Им безразлично. - Осенило Олега, шагавшего следом за металлическим гигантом. Мысли заметались в голове чародея, судорожно пытающегося понять, как выйти из ситуации в которую они вляпались с минимальными потерями. - И по заложенным в в эти гнилые черепушки алгоритмам мышления голая девка плюс голый парень в месте, куда не положено залазить посторонним, но где нет ничего ценного, это не вражеские диверсанты, а просто решившая покувыркаться парочка. Любители экстремального секса и просто озабоченные идиоты встречались во все времена, следовательно, подобный случай охранными системами города предусмотрен.
  Перед древним стражем, внезапно повернувшимся к совершенно гладкому на вид участку стены, открылась подходящая его габаритам дверь. А за ней находилась лестница, ведущая куда-то наверх. И на противоположенном конце невысокого подъема стояли уже знакомого вида мумии в белых масках. Только у этих они были немного не такие. Головной убор живых мертвецов оказался стилизован под оскалившийся человеческий череп, который вряд ли хоть в одной культуре мира мог являться символом чего-то доброго и мирного.
  -Ааа! - Внезапно в голос зарыдала Доброслава, у которой видимо сдали нервы. Как оборотень, она привыкла быть сильной в любой ситуации. Вот только против древнего страже её клыки, сила и когти не плясали. Ну, вот совсем. Едва ли они смогли бы оставить его металлическом корпусе хоть одну царапину. А если бы вдруг это и получилось, то даже намного более примитивные конструкции в этом мире умели отлично регенерировать благодаря магии. - Я не хочу умира-а-а-ать!
  -Расслабься, шансы на то, что нас убьют в ближайшее время, не слишком велики. - Олег постарался успокоить свою спутницу, вынужденно шагая вверх по лестнице. Древний страж так и остался в канализации, но вот выданные им браслеты самостоятельно тянули задержанных преступников в нужном направлении. И, скорее всего, избавиться от них было не намного легче, чем от поставленного на шею магического клейма. А может даже и тяжелее, все же великие супердержавы прошлого не зря считались намного опережающими нынешние цивилизации. - Кажется, мне удалось частично понять логику этих созданий. Ну, относительно, конечно.
  -Тебе?! - Вытаращилась на него кащенитка, от изумления даже забыв про свою начинающую истерику. Лестница кончилась, едва успев начаться и ноги ступили на поверхность необычного дорожного покрытия. Несмотря на свой более чем солидный возраст то оказалось почти не растрескавшимся. Расхитители гробниц искали в руинах древних цивилизаций артефакты и сокровища? Глупцы! Лучше бы постарались взять пробы этого асфальта и отнесли его алхимикам на анализ. За формулу данного вещества, заботящиеся о своей державе правители отлили бы им памятник из чистого золота. Впрочем, наживающиеся на откатах от дорожных работ чиновники под ним бы героев живьем и закопали... - Да не смеши! Величайшие мудрецы мира тысячелетиями пытались постигнуть секреты гипербореи, но так и не сумели подчинить себе древних стражей или хотя бы создать полноценное их подобие!
  -Ну, посмотрим. Ты же сама сказала, что этот металлический болван арестовал нас не за незаконное проникновение на охраняемую территорию, а за непристойное поведение? Не понимаешь? Он принял нас за местных жителей, у которых нет документов просто потому, что они голые. - Олег не собирался утверждать, будто он непогрешим. Однако нечто в глубине души подсказывало обладающему даром предсказания чародею о правильности сделанных им выводов. А еще нежить, к которой подвели их скелеты, пока не сделала ни одного агрессивного движения в их стороны. Четыре мумии со стилизованными под череп масками просто окружили задержанных преступников коробочкой и конвоировали к месту назначения. - Если я прав, то нас сейчас отконвоируют в ближайший полицейский участок. Ну, то место, где должны были работать местные стражники и судьи. А вот там уже возможны варианты...
  -Какие? - Подозрительно осведомилась Доброслава, в голосе которой недоверие перемешивалось с надеждой.
  -Вряд ли за самовольный спуск в канализации по законам гиперборейцев полагалась смертная казнь. Все будет зависеть от того, насколько хорошо сохранилась местные силы правопорядка. - Продолжал рассуждать Олег, предположивший наличие у окружающей его нежити двоичной логики. Если их мыслительные процессы действительно напоминали программы, то те лишь выбирали один из заложенных в них при создании вариантов действий. Вот только учитывали ли они при этом условия окружающей среды? А если да, то какими именно параметрами руководствовались? - Может посадят в камеру предварительного заключения без одной стены, откуда мы легко удерем. Может, засунут в каменные мешки, где мы и помрем с голоду, поскольку за доставку продуктов отвечал живой персонал. А может судья и прочие тюремные работнички тоже вполне себе активны и быстренько пропишут нам штрафы и порку или иное какое наказание умеренной степени тяжести.
  
  
  
  
  
  1. Завоевание Римом германских племен прошло слегка не по плану главного европейского гегемона античности. Не желавшие стучаться о стену щитов варвары встретили марширующие по их земле легионы во время дождя посреди тевтобургского леса, где правильному строю изрядно мешали деревья, овраги, грязь и прочий рельеф местности. Как результат командующий воинством крупнейшей и могущественной империи Старого Света на тот момент Публий Квинтилий Вар предпочел зарезать себя сам, не дожидаясь пока ему с этим делом помогут враги, как простым солдатам. Но это патриция все равно не спасло от начальственной выволочки. Император Октавиан довольно продолжительное время орал на него заочно, требуя вернуть обратно легионы и колошматясь своей головой об дверной косяк.
   2. Оригинальное произведение, авторства Артура Конан Дойля, автора знаменитого Шерлока Холмса и помимо детективов писавшего еще и фантастику, повествует о громадном плато, практически не сообщающемся с остальной планетой из-за своей высоты и поэтому сохранившей немалое число представителей реликтовой фауны. Но все же не такое, как в созданной по этому произведению чрезвычайно обширной франшизе, а всего лишь динозавров и кое-какую иную мелочь.
Оценка: 7.40*21  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  LitaWolf "Неземная любовь" (Любовное фэнтези) | | К.Татьяна "Его собственность" (Современный любовный роман) | | Р.Прокофьев "Игра Кота-3" (ЛитРПГ) | | В.Крымова "Порочная невеста" (Любовное фэнтези) | | Л.Летняя "Проклятый ректор" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий. Перекресток миров." (Любовное фэнтези) | | Н.Соболевская "Ненавижу, потому что люблю " (Современный любовный роман) | | Л.Каминская "Сердце дракона" (Приключенческое фэнтези) | | П.Коршунов "Жестокая игра (книга 3) Смерть" (ЛитРПГ) | | О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"