Молчанова Елена: другие произведения.

Дочь отца своего

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.44*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Традиционно принято, что героини фэнтези белые и пушистые. И не так важно, нежные ли они садовые цветы или дикие буйные сорняки, но всегда это по определению хорошие люди, несущие миру добро и свет, спасающие и защищающие. А если все на так? Будет ли мир добрым и светлым, если главная героиня захочет прибрать его к своим загребущим ручкам? Если она жуткая собственница с кучей комплексов и желанием создать собственную Империю? Переживет ли небольшой уютный мир подобное с ним обращение?

  
  
  Часть первая
  
  Солнечный полдень играл лучиками, пробивавшимися через сосновый бор. Вокруг была величественная красота, ещё больше оттеняя абсурдность происходящего.
  - Но это же МЕЧ!
  - Ну да...
  - Но он же острый!
  - А ты хочешь себе тупой меч?
  - Но им же можно порезаться!
  ... Мужику под тридцать, а он мечом порезаться боится. Когда я подряжалась спасать принца, никак не думала, что тяжелее всего будет доставить его обратно в отчий дворец.
  Бедные разбойники! Теперь я понимаю, почему они так радостно бежали, как только я убила их главаря. Только эти паразиты сейчас где-то радуются жизни, а мне нужно маяться с этим "кусочком счастья".
  - Эй, ты меня слышишь?
  - Нет!
  Так, закрыть глаза, восстановить дыхание. Как там король говорил: "Для начала ты сможешь зайти в сокровищницу и забрать все, что вынесешь на себе!" Разумеется, я проверила, не пуста ли эта самая сокровищница, а то мало ли, вдруг вынести оттуда можно лишь ветер в карманах. О, нет, мысли о блеске драгметаллов и камней согревали душу и наполняли смыслом мое существование в зловонной болотной жиже и других "очаровательных местах", пока я выслеживала этих тупиц, укравших принца. Теплый свет того изумительного рубина был для меня путеводной звездой первые дни после спасения. Но все имеет свои границы. Три дня непрерывного нытья, критики и оскорблений лишили прелести представляемые сокровища. Они того не стоят. Если бы сейчас всё с начала... Ведь видела эти странные взгляды царедворцев. А их воевода, который меня рекомендовал, даже не вышел познакомиться... Интересно, какой нехороший человек рекомендовал меня их воеводе? А этот указ: "Кто спасет принца, получит его в мужья?"
  Во всем этом меня радуют две вещи: во-первых, осталось несколько дней, и мои мучения закончатся, а во-вторых, я наемный работник, и выходить замуж за это "изысканное чудо" к счастью, мне не нужно. Никогда не забуду его первой фразы после спасения: "Ты также безвкусно одета, как эти хамы, и также ужасно воняешь!" Нет, блин, я должна розами благоухать после двух суток в вонючем гнилом болоте.
  Чем быстрее выйдем в путь, тем быстрее я избавлюсь от этого подарка судьбы. И было бы кому капризничать! Страшный, заросший, весь опухший и в синяках, длинные волосы сбились в сплошной колтун. Про запах вообще молчу, такое ощущение, что бандиты на него нужду справляли. Ничего, впереди должна быть речка с нормальной водой, скорее бы уже отмыться.
  - Я хочу пить!
  - Я тоже!
  - Достань мне воды и еды! Иначе я дальше никуда не пойду!
  Как же я хочу оставить его здесь! Просто предел мечтаний. Только я себя потом всю жизнь буду ругать, что его загрыз какой-нибудь медведь. Медведи любят мясо с душком, а от него такой дух идет, что глаза слезятся. Не факт, что позарятся.
  - Впереди будет река, там сделаем привал, помоемся, и я поймаю кого-нибудь на ужин.
  - Сколько ещё идти?
  - По моим подсчетам не больше часа.
  - Так пересчитай, чтобы было пять минут!
  - Я тебе не дворцовый казначей, чтобы потерять час пути, и реки двигать тоже не умею.
  - Ты жуткая хамка!
  - Договорились!
  - На что?
  - Я хамка, а ты идешь дальше и не ноешь!
  Хорошо хоть последние часы почти твердая земля под ногами. Плохо, что обувь осталась где-то там, в болоте.
  - Почему ты обращаешься ко мне на ты?
  - Уже обсуждали. Во дворце ты - принц, Вы и Ваше Высочество. А здесь - моя военная добыча. Вот сдам тебя папочке с рук в руки - я получу свою награду, а ты свои почести.
  - Почему за мной не послали нашу армию?
  - Послали. Армия дошла до болота. Армии по болотам ходить не умеют, они там тонут.
  - Почему не послали отряд мужчин?
  - Ты предпочитаешь мужчин?
  - Да!
  Шикарно! Я спасла женоненавистника.
  - Мужчины не справились. Тогда объявили, что отдадут тебя в качестве мужа той, кто тебя спасет. Тоже не помогло. После этого решили обратиться ко мне.
  - Твое самомнение не имеет границ!
  - Обалдеть! Ты больше двух месяцев провел в плену, единственный, кто тебя нашел и спас - это я, и у меня, оказывается, самомнение! Ну и Всевышний тебе судья!
  Так, жизнь прекрасна, особенно освещенная блеском золота и того чудненького рубинчика, который так замечательно будет... Стоп, а почему такая тишина? Птицы забастовку объявили?
  - Тихо. Присядь возле того дерева, отдохни, я на разведку схожу.
  - Ты оставишь меня здесь одного?!!
  - Да.
  - Не смей!
  - Будешь кричать - сейчас придут нехорошие дяди и заберут тебя с собой.
  - Ты как со мной разговариваешь?!!
  - Как с глупым ребенком, который не понимает опасности. ТИХО!
  Крадусь, как можно тише, меня здесь нет. Что у нас тут? Похоже, какие-то путники собираются разбить здесь лагерь. А поближе? Что-то барышень многовато, и все с оружием. Одна даже с косой! За теми кустиками можно послушать, чего вещают барышни.
  - Ты уже неделю водишь нас кругами! Что ты за проводник?
  - Я уже говорил, что знаю тропинки, по которым может пройти человек. А не всадник, не толпа, и уж конечно, не телеги.
  - Мы не бросим здесь все вещи! И лошадей!
  - Леди Турнборг, выберите лучших воинов и пусть они идут со мной, а остальные останутся тут с вещами.
  - Не останется здесь никто! Каждая надеется, что после освобождения принц выберет именно её.
  - Послушайте, герцогиня, возьмите своих воинов, и мы уйдем до рассвета, тогда принцу не надо будет выбирать - будете только ВЫ! А вещи бросим тут.
  - Я не оставлю своих лошадей, ты хоть представляешь, сколько они стоят?
  - Меня больше интересует, почему местные женщины из этого королевства не пытаются освободить принца...
  Ладно, дальше не интересно, конкуренты могут быть опасны. Возвращаюсь.
  Ну и где здесь принц?
  Хорошо, что по лесу он идет, как слон. Следов, как на центральном тракте. Для меня, по крайней мере.
  - Принц, обязательно было уходить с того места, где я Вас оставила?
  - Ты сама сказала, что там опасно. Я пошел в другую сторону. Кстати, час уже точно прошел, где моя река и моя еда?
  - Ты тем бандитам тоже рассказывал, что они тебе должны?
  - А ты разве не спасла меня от них? Так чем ты лучше?
  - Ты идешь домой в свой дворец.
  - Я устал, натер ноги, у меня болит все тело, болит желудок, голова и... и... и я ужасно воняю!
  Блин, вот теперь я чувствую себя садисткой. Это хуже, чем ощущать себя жертвой неблагодарного принца. Что делать? О, я расскажу высочеству, какой он желанный.
  - Принц, думаю, к реке нам пока нельзя. Там недалеко расположился лагерь ваших невест. Они все вооружены, есть даже с косами. Я боюсь, что, если они Вас сейчас обнаружат, то начнут делить. Вряд ли кому-то из них Вы достанетесь в целом виде. Они уже неделю таскаются вдоль болот, нервы на пределе... Только намекните, и все ваши мучения закончатся за пару минут. Хоронить, правда, будет нечего, ну да Вам - то уже будет все равно.
  - Где они?
  - Там.
  - Тогда нам туда.
  Ню вот, идем в другую сторону. Но принц изрядно хромает, так мы далеко не уйдем. Надо посмотреть, что решили невестушки.
  Ой, я же и километра не прошла, а уже вижу барышень. Ай-вай! Они всё-таки разделились. Бегом прятать свой трофей! Судя по их лицам, я накаркала, и принца действительно ждет разрывание на бесформенные и неопознаваемые клочки биомассы. Интересно, барышни их просто выбросят, или заспиртуют? Представляю себе: сидит старушка за вязанием, а на камине баночка с заспиртованным кусочком принца. А ещё можно аукцион устроить. Целый принц только одной достанется, а по кусочкам многим хватит. Заспиртованный кусочек если не счастья, то, по крайней мере, мечты... Куда-то меня не туда несет.
  Так, принца догнала, теперь его надо куда-то деть далеко и надолго.
  - Принц, вот дерево подходящее, залезай, я помогу. Устраивайся там так, чтобы смог сидеть долго.
  - Я похож на птицу?
  - Ты похож на лешего после медового месяца с кикиморой и драки с орками.
  - А что, такие есть?
  - Нет, но художники их портреты могли бы рисовать с тебя.
  - Будешь издеваться, развернусь и пойду на речку мыться.
  - Сама бы с удовольствием, только пока, знаешь ли, жить охота.
  - А тебе-то чего опасаться?
  - Так твои ж невестушки, прежде чем до тебя добраться, вначале все препятствия устранят. В моем лице.
  - Только не говори, что ты их испугалась! Я видел тебя в драке.
  - Нет уж, становиться "на пути к счастью" у толпы разъяренных невест может только чокнутый самоубийца.
  - Тебе виднее, что от вас женщин ждать. Так как мне влезть на это дерево?
  - Рада, что вопрос с птицами закрыт, давай подсажу. Кстати, как тебя зовут? А то лапаю тебя за все интересные места, а даже имени твоего не знаю. Не правильно это как-то. Почему ты молчишь?
  - Лезу.
  - Ну не хочешь, не говори. Да, впервые мужчина сидит у меня на голове в прямом смысле этого слова. Долго ты собираешься там восседать? Может все же Ваше Высочество продолжит восхождение наверх?
  - Не могу. Я застрял.
  - У меня где-то была иголка, я думаю, укол в ягодичную мышцу вызовет необходимую проталкивающую способность. О, помогло даже просто упоминание. Отлично!
  - Стой, ты куда? Разве ты не будешь здесь со мной?
  - Невест ведет приличный следопыт. Мне надо убрать наши следы и проложить какой-нибудь не подозрительный ложный след. Отдыхай пока, раньше, чем через час я не вернусь. Сиди тише воды, ниже травы. Кстати, когда они будут тут проходить, можешь себе выбрать какую-нибудь барышню, потом разыщешь её себе.
  Эх, хорошо увела девиц! Назад той же дорогой они точно не захотят возвращаться. Когда я мимо них пробиралась, много разных эпитетов наслушалась. Проводника, правда, немного жалко, ну так его никто не заставлял подряжаться на работу к толпе барышень, ищущих "свово прынца". Или заставляли? Интересно, принц с дерева от икоты не свалится? Очень уж его тут живописно и сочно обкладывают многоэтажными конструкциями. Хотя, при чем здесь принц? Сами же в топь полезли.
  - Высочество, ты там?
  - Где ж я денусь? Слезть-то я не могу.
  - Как это не можешь? Застрял что ли?
  - Да!
  - Позволь уточнить пикантные подробности. Какой частью тела?
  - Что значит какой? Ногой, конечно!
  - Ааа, это хорошо.
  - Что ж хорошего?
  - Ну, просто тут же девицы проходили, а ты стоишь, прижавшись к стволу. Вот я и подумала, что от такого вида ты возбудился, а тут дупло какое подвернулось... У тебя же воздержание уже пару месяцев, а тут толпа девиц на все готовых...
  - Похабница!
  - Нет, просто я знакома с такой наукой, как физиология вообще и мужская в частности. А ты так ласково прильнул к этому стволу...
  - Ты меня вытаскивать собираешься?
  - Так тебя или ногу?
  - Вначале ногу, а потом меня с дерева.
  Провозившись минут двадцать, высочество с дерева удалось вернуть на бренную землю. Еще минут десять пути, и мы на берегу небольшой, но быстрой и чистой реки. Полно камыша, но по звериной тропе мы добрались до самой воды.
  - Здесь очень кстати камыш - справа базовый лагерь невестушек, слева поисковая группа, так что моемся быстро и тихо.
  - А ты не хочешь раздеться для начала?
  - Смысл? Всё равно одежду стирать, вот и замочу сразу. Я теплее, чем вода, поэтому на мне одежда быстрее отмокнет от грязи, а там и постирушечку затеять можно. Сейчас немного отмокну, поищу намылянку, тогда сможешь нормально помыться.
  - Помоешь меня ты и постираешь мне одежду.
  - Тогда ты разводишь костер, ловишь наш обед и готовишь, обустраиваешь нам "постели", обдумываешь переправу через реку, собираешь лекарственные растения, готовишь мази и лечишь себя. Ищешь намылянку тогда тоже ты.
  - Вредная стерва, никакого уважения к принцам.
  - Поражаюсь твоей логике. Что ты такого великого сделал, чтобы заслужить мое уважение? Ты даже помыться сам не можешь. Всё, отдыхай.
  Через полчаса процесс стирки пришлось приостановить - на берегу слева показалось подозрительное шевеление. От воды отошли. Между лесом и камышом нас точно видно не было, поэтому я решила помочь высочеству привести себя в порядок. Осмотр ног расстроил. Конечно, в отсутствии обуви, пришлось намотать на ноги принца тряпки, но они натерли мозоли на изнеженной коже. Причем в условиях антисанитарии некоторые воспалились. Пока принц этого не видел - не обращал внимания и честно держался. Сейчас же его состояние иначе, чем предобморочное назвать нельзя. Как же ему - бедненькому себя жалко, пару мозолей, а он уже умирать собрался. Не могу, меня просто колотит, сейчас начну хохотать до упаду и неприличия. О, предобморочное состояние сменилось на зверское, сейчас меня попытаются убить. Нет, я точно умру! От смеха! Высочество, оберегая свои драгоценные израненные ноженьки, пытается преследовать меня в колено - ладонном положении! Задрав от колен ноги вверх! Интересно, как часто женщинам удается поставить принца раком и заставить так их преследовать? Бозецьки, оно ещё и плачет! Нет, я точно заработаю инфаркт!
  -Иди сюда масенький, я тебя утешу! Вот сейчас в листик высморкаемся.
  Вот гад, дотянулся-таки! Больно! Но оно того стоило! Такого позитива надолго хватит. Хотя, скорее это напоминает истерику. Ладно, сейчас найду травок каких-нибудь и займусь лечением этого... Никогда не забуду! Принц раком с задранными кверху от коленей лапками чешет через прибрежный кустарник со зверским оскалом и выпученным одним глазом. Второй заплыл уже разноцветным фингалом. Борода во все стороны торчит, на голове шаром стоит один сплошной колтун. Лохмотья одежды развеваются на ветру, как боевые флаги. Мдя... Я ж теперь по ночам спать не смогу. Ой, мама дорогая!
  Так, соберись! Сами по себе мозоли ничего страшного не представляют, главное все обработать и продезинфицировать, чтобы не началось серьезного воспаления. Безногого принца я на себе не потащу. Хи-хи. Нет, с этой истерикой надо что-то делать. О, ромашка! На примочку отлично подойдет. Коры с ней перетру, будет то, что надо. Ещё бы валерианочки найти. Или мака. Много. Такое настроение микродозами не убьешь. Хи-хи.
  Вот, ноги полечила, воспаленные места намазала. Синяк на пол-лица за пару дней, конечно, не сойдет, надо хоть волосы попытаться расчесать. Если не получится - придется брить, потому что с таким сооружением на голове принца в столице показывать нельзя. На него и так уже вороны пару раз покушались - видно за гнездо приняли. Только тогда волосы ещё не мытые были, а сейчас просто ежики от зависти наизнанку вывернутся. Шут какой-нибудь, наверное, полжизни бы отдал за такой причесон. Веселить уже не надо, достаточно зайти в помещение. Главное, не во время обеда, иначе народ откачивать придется - подавятся. Найду палочку, ножом вырежу несколько зубьев - получится импровизированная расческа.
  Ура! Победа! Брить будем только лицо, остальное удалось прочесать. Ох, и выслушала я, оказалось, что принцы очень даже горазды ругаться. Изысканно и со смаком, особенно, когда во вкус войдут! Пару раз я даже зависала, пытаясь осмыслить услышанное. Красиво! Ни одного мата, но сколько утонченных деликатностей. Когда же удалось продрать весь хаер, оказалось, что волосы у принца очень даже приличные. Пока я их заплетала, измученное высочество отключилось. Я не обратила внимания на равномерное посапывание, и, когда принц завалился на бок, подхватить его не успела. Крапива добавила свежих ярких красок в цветовую палитру лица. Теперь справа оно было фиолетово-серо-коричневым, а слева бордово-красно-розово-опухшим. Но однозначно, с таким лицом его никто не узнает. Если этот день в ближайшее время не закончится, я за последствия не отвечаю. Срочно: достать высочество из крапивы, устроить на ночлег, "создать" постель для себя и спать. День ночи не товарищ.
  Утро разбудило оглушительным птичьим пением и лягушачьим кваканьем. Это хорошо, значит опасности рядом нет. Сейчас надо заняться завтраком. Перекусить рогозом, начистить его для спящего принца и заняться рыбалкой. Блин, вот свинство, и почему я на ночь донку не поставила? Сейчас бы уже с уловом были. Хорошая мысля, как известно, бродит в потемках сознания, когда она нужна...
  Ах, какие щучки тут водятся - здравствуй, завтрак и обед! Красотка, запеченная на открытом огне в листьях с приправами из натуральных свежесорванных трав... Такого даже на королевской кухне не приготовят. Вот и высочество проснулось.
  - Ой, что это? Крокодил?
  - Нет, щука. Как ты себя чувствуешь? Как ноги?
  - Нормально все, - не обращаю внимания на несчастный и недовольный тон принца.
  - Хорошо, тогда нам сегодня надо переправиться на другой берег. Причем так, чтобы с этого нас не заметили.
  - Тогда нужно ждать ночи.
  - Можно ждать ночи, а можно отвлечь всех так, чтобы они в нашу сторону не смотрели. Что выбираем? Устроим сегодня выходной день, полечим тебя ещё, отдохнешь, или отведем невестушкам глаза и будем прорываться днем?
  - Ты можешь их не называть невестами?
  - Тебе неприятно обманывать их, неприятно отождествлять себя с ними или они неприятны вообще? Ты хочешь поговорить об этом?
  - Мне неприятно, что ты толпу оголтелых, одичавших баб называешь, нет, даже не невестами, невестушками! Это ужасно режет слух.
  - Наши бедные королевские ушки женоненавистника не готовы слышать уменьшительно-ласкательные эпитеты, связанные с женским полом. Поняла. Впредь постараюсь воздерживаться.
  - Ну конечно, рука руку моет. Как одна женщина может не защищать других? А если я тебя невестушкой назову, тебе понравится?
  - Если ТЫ меня ТАК назовешь, я, скорее всего, тебя убью. А потом буду замаливать грехи.
  - Почему?
  - Короче, мы плывем или спим? Кстати, плавать ты умеешь?
  - Нет.
  Нет слов, одни цветастые междометия.
  - Значит нам нужно плавсредство. Это снимает первый вопрос. То есть, за день нам надо сделать плот.
  - Ну делай, делай, а я съем этого крокодила и спать.
  Мужчины... Нет, даже не так, прынцы...
  - Приятного аппетита и спокойного сна. Когда все будет готово, я разбужу.
  
  Плот удался на славу, и до вечера я успела, и поохотиться, и поспать. Как мало человеку надо для счастья - день спящего принца. Какое счастье - жить на свете! Думала днем переправляться, но будить принца - это так жестоко! Хоть еще пару часиков без него человеком себя чувствовать. Может оставить его здесь и тихо удрать? Репутацию только жалко - это будет мое первое проваленное дело. Эх, придется терпеть и учиться получать удовольствие от малого. Вот так и становятся мазохистами. Ничего, сейчас проснется, и я буду брить эту гоблинскую физиономию - отыграюсь, пощекочу ножичком по горлышку. В любом случае без юмора в этой ситуации можно только утопиться, достанется же кому-то такое счастье. У меня такое ощущение, что это я не принца от невестушек спасаю, а наоборот. Хотя, если он достанется такой, как леди Турнборг, - она его быстренько построит ровными рядами и марш в ритме польки организует. Может отдать ей высочество сейчас? Только эта зараза назовет меня разбойником, и её люди повесят мой хладный трупик на первом суку, чтобы никто не смел претендовать на её полцарства.
  - Твое высочество, подъем, скоро сумерки. Приводи себя в порядок, я тебя сейчас побрею, ешь и в путь.
  - Дай спокойно умереть.
  - Да без проблем, вот во дворец тебя доставлю, награду получу, и умирай сколько хочешь, хоть по пять раз в день перед едой.
  - Продажная стерва.
  - Всё! Я за всю свою жизнь столько гадости про себя не слышала, как с тобой за 4 дня! Быстро, ноги в руки и пошел умываться!
  - Если я ноги возьму в руки, чем я идти должен?
  - Хоть попой, мне фиолетово!
  Этот гад сменил тактику, решил давить на жалость! Бесплатный цирк индивидуально для меня в исполнении Его Высочества действующего наследного принца. На одну ножку наступит - передернется, вторую приволакивает, от ветра качается, шейку в сторону скособочил, руку поджал, как раненный... У высочества предсмертная агония. Если б я его во сне не осмотрела - решила бы, что паралич разбил. Да только после лечения он абсолютно здоров. Тощеват только. В принце умер великий трагический актер. Или комик. И на меня периодически косится - проверяет эффект! Всевышний, за что мне это? За какие грехи наказываешь? Я же разрыв рта от сдерживаемого смеха получу. Нет, еще немного понаслаждаюсь этим театром одного актера, такой спектакль и только для меня.
  - Высочество, хватит рыб смешить. Сейчас стемнеет, и я тебя брить на ощупь буду. Могу случайно чего перепутать. Ты лысым где хочешь быть, на лице или на голове? Или местами - временами? О, видишь, какой я великий волшебник - разом все хвори как рукой сняло! Может заодно давай я тебя подстригу? Зачем тебе коса, как у бабы деревенской? Я хоть и не столичный парикмахер, и из инструментов только нож, да тебя хоть за барышню на том берегу не примут. А то решит кто-нибудь изнасиловать, так и побитая морда не спасет. Ой, я ж забыла, ты ж наоборот, мужчин предпочитаешь. Тогда понятно, зачем коса.
  - Гадина! Если будешь надо мной и дальше издеваться, я от тебя сбегу, и ты не получишь свою награду!
  - Ты угрожаешь или обещаешь?
  - Ты, правда, хочешь от меня избавиться?
  - Да!
  Ой, кажется, это был перебор. Ушел в себя. Ну вот, теперь не дай Всевышний ещё придется психотерапевтом заделаться.
  - Высочество! Побрила я тебя удачно, теперь поешь, как следует. Всю ночь мы будем двигаться, до утра другой еды не будет.
  - Не хочу!
  - Буду с рук кормить "за маму, за папу", как маленького.
  - Ну конечно, тебе же за меня ещё деньги получить надо!
  - Так не за красивые же глазки спасала! Я следопыт, а не благотворительная организация! И чужими проблемами за деньги занимаюсь.
  - Продажная сука!
  - Ну, щенок, сейчас я верну тебе жажду жизни!
  Психотерапевтическое глубоководное погружение, благо река под боком. Утопили - откачали!
  - Ну как, полегчало? Аппетит появился? Или продолжить водные процедуры?
  Нда, перебор, кормить придется с рук. Хоть не сопротивляется. Уже сумерки, вечерний туман над водой - идеальный вариант для переправы.
  На другом берегу принца переодела во все сухое (тут были припрятаны уже некоторые вещи), ноги замотала. Чувствовала себя при этом последней сволочью. Принц полностью ушел в себя, смотрел прямо, ничего вокруг не видя. Блин, вот зачем я сорвалась? Подумаешь, обозвали, неужели нельзя было сдержаться? Что теперь с этим ходячим трупом делать? Вот идиотка.
  - Твое Высочество, извини меня, пожалуйста, что не сдержалась и с тобой так обошлась. Давай я тебя погрею и разотру.
  - Зачем ты меня спасала? Почему не дала спокойно умереть?
  - Приплыли! Жизнь, это самое дорогое, что есть у человека! Если ты не умеешь ей радоваться - учись!
  - Ты многих убила?
  - Да.
  - Ты отняла у них самое дорогое.
  - Да.
   - И ты так спокойно об этом говоришь?
  - Во-первых, это часть моей работы, во-вторых, я никогда не убиваю без причины или с удовольствием. Я очень уважаю чужую жизнь, но не всегда могу ее сохранить.
  - А почему часть работы - ты наемник, а задача наемника - убивать?
  - Я следопыт, и моя задача решать чужие проблемы за деньги.
  - Это вроде искать сбежавшую козу?
  - Ну козами занимаются те, кто в гильдии не состоит. Я останавливаю войны, устраняю преграды на пути к чужим целям, достаю нужные вещи, спасаю людей и другое в том же духе.
  - И много воин ты остановила?
  - Да было парочку.
  - Назови хоть одну.
  - Это не мои тайны, если ты о них узнаешь, мне придется тебя убить.
  - Какая прелесть! Все ты врешь!
  Вот блин, сейчас опять замкнется и уйдет в себя. Потом опять эту устрицу из раковины выковыривай. Придется слегка подвинуться в принципах.
  - Помнишь, герцог Граут собирался захватить Скарнию? Уже войска на марше были.
  - Да, только его хватил удар. Всевышний наказал!
  - Ага, мне за этот "удар" заплатили десять тысяч золотом.
  - Десять тысяч золотом - это бюджет нашей страны за месяц!
  - Да, не богатое у вас королевство. Минимальная цена моей работы - две тысячи в неделю. Плюс надбавки, например, за срочность или сложность.
  - Я не верю, что кто-то может столько платить!
  -Когда на кону стоит мир, жизнь или власть - платят любые деньги. Конечно, моя работа - самая высокооплачиваемая. Нам надо идти.
  - Вот и иди.
  Так, опять Их Высочества изволят жалеть себя любимого. Что ж, играть в игру с маленьким обиженным мальчиком можно вдвоем. Надели рюкзак на плечи, чмокнули в лобик, взяли за ручку и повели. Хи-хи. Шоковая терапия продолжается.
  - Куда мы идем?
  - Впереди трактир, там я оставила вещи и лошадь. Кстати, ты умеешь ездить на лошади?
  - Я же принц!
  - Отлично! Я очень рада, тогда быстренько доберемся в столицу.
  - Конечно, не умею! Я же не гренадер какой-нибудь!
  Мать моя женщина, отец мужчина!!! Нет слов, одни междометия! Мне что, ещё учить это чудище ездить на лошади? Нет, вообще, учить верховой езде мужчин очень приятно, это настолько эротично! Никогда не забуду обучение Рена... Вот даже при одном воспоминании сердце быстрее биться начинает! Всевышний, что я несу, какие мужчины - это же прЫнц - какая эротика? Буду запихивать его на лошадь как мешок с дерьмом на дерево. Вот Полечка удивится! Бедная Поля! Так, никакой верховой езды. Запихну его как-нибудь наверх и буду вести Полечку в руках до самого дворца. Мне моя лошадь слишком дорога, чтобы отбивать ее спинку чужим необученным задом, даже если это зад принца.
  ***
  Посещение трактира прошло, как запланировала, даже лучше - удалось принцу достать сапоги. И вот, водрузив груз на спину моей обожаемой Полечки, мы уже два часа идем по дороге в столицу. Не представляю почему, но Поле принц понравился - после обнюхивания она вылизала ему все лицо, несмотря на возмущения последнего. Таким темпом часов через шесть доберемся до приличного трактира.
  Поля насторожилась! Похоже впереди засада. Кусты с обеих сторон близко подходят к дороге, наверняка там нас и поджидают. Давненько не брала я в руки меч. О! Пять детин бандитской наружности с топориками в руках. Одна зараза Полечку схватила за повод. Ню-ню.
  - Дорогой, сойди, пожалуйста, с лошадки! - сидит, глаза на меня выпучил, видимо мое "дорогой" его больше подкосило, чем разбойники, - Слезь с лошади, говорю!
  Мать моя женщина, отец мужчина! Оно пытается слезть с Поли, беспорядочно дрыгая ручками-ножками. Разбойнички сейчас от смеха лопнут - можно брать голыми руками. Только Поля тогда обидится, что потеха без нее прошла. Вот оно гепнулось о бедную землю с другой стороны головой вниз - двое разбойников уже уронили топоры, остальные тоже недееспособны. Не принц, а оружие массового поражения. Теперь бегом снять уздечку.
  - Поля, фас! Они твои.
  Да, застоялась лошадка, соскучилась по ратному делу да по мясу. Я ее когда выращивала, с первых дней мясом подкармливала и обучала думать, анализировать, делать выводы и принимать решения. Выросла настоящая боевая лошадь - одна с несколькими воинами справляется. А сейчас знает барышня, что это просто развлечение, штаны со всех постягивала, за задницы искусала, погоняла как следует. Но тут самый рьяный разбойничек топором на Полечку замахнулся. А вот это он зря. У лошадки есть бзык - она мозги любит. Вот раскроила этому дураку череп копытом и вылизывает изнутри. Зрелище не для слабонервных. Вон принца уже третий раз вырвало, и я его понимаю, хотя пока держусь. Мнда, вырастила монстра. Ладно, надо отвлечься.
  - Ну что, Высочество, имя скажешь, или тебя и дальше в таких случаях "дорогим" называть?
  - Леопольд.
  Жестоко! Теперь понятно, почему он не рвется именем своим с миром делиться направо и налево.
  - Ладно, Леа, садись на Полю, будем дальше двигаться.
  - Я на этого монстра в конячьем обличие не сяду ни за что!
  Ой, зря он так при Поле - она ж наш язык отлично понимает - вон как нехорошо на высочество посмотрела. Интересно, что сейчас будет? Вот пакость моя милая! Подошла аккуратно, чтобы не спугнуть раньше времени и своим окровавленным языком высочеству все лицо облизала. Блин, меня сейчас саму стошнит, а принца в четвертый раз вывернуло. Да, Поля, юмор у тебя чернее некуда. Кровавый я бы даже сказала.
  - Что у тебя за лошадь-то такая? Нечистая в четвероногом обличие?
  - Подружка моя с детства воспитанная. Как к животному относишься, то в итоге и получаешь. Нужен раб попу возить - такой и будет. А мне нужна была боевая подруга, без слов меня понимающая, способная сама о себе позаботиться и мне спину прикрыть. Чтоб и в огонь, и в воду не страшно с ней было, вот воспитывала и обучала так. Кстати, ты ей, по-моему, понравился.
  - Да, не понравился бы - мозги бы высосала.
  - Ну, суть ты понял! Ладно, сейчас окрестности гляну, может, что полезного найду.
  Разбойничья телега нашлась очень кстати. Запрягла лошадку и отпустила Полю в свободный полет. Сами уселись в телегу и поехали мелкой рысцой время потерянное нагонять. Не прошло и полчаса, как Поля притащила в зубах зайца и положила его на колени к принцу. Не знаю, кто из нас в большем шоке.
  - Поля, ты с такими заигрываниями принца до инфаркта доведешь.
  - И что мне с этим делать?
  - Скажи "спасибо" Поле и положи зайца на пол, тебе его в трактире приготовят.
  - Спасибо, Поля.
  - Полечка, принц не привык мясо сырым видеть, пожалуйста, больше не лови для него никого. Зайца ему вполне хватит.
  Поля удалилась с гордо поднятым хвостом в чащу. Ой, ждут высочество еще сюрпризы. Никак от девочки такого не ожидала, вроде и не в охоте. За игрушку что ли принца держит?
  На колени высочеству упал из зубов букетик лесных цветов. Обалдеть! Эк ее на принцев потянуло. Или ей конкретно этот нравится? Что-то Леа подозрительно моргает.
  - Тебе что-то в глаз попало?
  Помахал головой, что нет. Он что, плакать собрался? Ой!
  - Спасибо тебе, Поля, мне очень понравились цветы.
  Ну и дела, как она к принцу ключики подобрала, оказывается, он спасибо говорить умеет. Век живи, век учись. Может я к принцу предвзято отношусь, и он не так плох?
  - У тебя потрясающая лошадь.
  - Спасибо, я знаю.
  Хитрюга бежит рядом, делает вид, что не слышит. А сама разве что не улыбается.
  ***
  Через несколько часов мы прибыли в трактир. До столицы осталось несколько часов, так что можно было спокойно поужинать и переночевать. Мой любимый столик в углу был свободен. В этом трактире был отличный повар, и, когда судьба подкидывала мне работенку в этих краях, я с удовольствием лакомилась простой, но очень вкусно приготовленной едой. Меня здесь знали, ценили и уважали, рассказывали новости и назначали встречи. Это было одно из тех мест, где я могла расслабиться. Трактир по чьей-то странной прихоти назывался "У Лапушки", хотя ни одной Лапушки за эти годы мною здесь встречено не было.
  А вот и знакомый трактирщик:
  - Привет, Лаерто!
  - Здравствуйте, госпожа! Очень рад Вас видеть! Вы так давно не наведывались к нам.
  - Так это же хорошо!
  - Почему?
  - Чем реже я появляюсь в каком-нибудь королевстве, тем лучше там обстоят дела, и для меня нет работы.
  - Ну, заезжали бы просто так, Вы же знаете, как у нас Вам все рады.
  - Да, у вас замечательное село и хороший трактир. Только мне расслабляться некогда, это в вашем королевстве тишь да гладь, а в других... Так что отдых мне ближайшие годы не грозит.
  - Но сегодня Вы с нами! Так я посылаю за всеми?
  - Да!
  - Кстати, Вас пару дней ждет молодой человек.
  - Ясно. А сейчас покорми нас чем-нибудь вкусненьким. Леа, ты не против немного поразвлечься?
  - А что будет?
  - Попробуем организовать небольшой праздник.
  - В честь чего?
  - Если тебе обязателен повод, можем отметить твое освобождение. С твоими подданными.
  - Не уверен, что хочу это афишировать.
  - Тогда просто будем праздновать!
  Люблю это село, они каждый раз из моего приезда настоящий праздник устраивают. И ведь не так много для них сделала. Вначале спасла от шайки разбойников, воровавших людей, а потом так, по мелочи.
  Ой, а кто это показался в дверях? Надеюсь, это не сон. Снежный барс повесится на своем хвосте от зависти, глядя на эту грацию. И ведь знает прекрасно, какое впечатление на меня производит. Не по прямой к нам идет, а полукругом, ловко лавируя среди столиков. Дает полюбоваться на себя и проникнуться моментом. Прониклась, теперь из меня можно веревки вить.
  - Привет, Рен, какими судьбами? Это ты тот молодой человек, который меня ждет пару дней? Присаживайся. Леа, это Рен, Рен, это Леа.
  - Полагаю, Леа - это твое нынешнее задание? Очень рад, что ты с ним уже закончила. У меня есть для тебя работа.
  - С этим делом я закончу, когда Леа будет дома, а в моих карманах зазвенит награда. Какое задание?
  - Мы можем поговорить наедине?
  - Кто поверит, что наедине мы будем разговаривать?
  - Хмм нда.. Ты слышала, что Фернанд хочет захватить Кадионское графство?
  - В общих чертах.
  - Ты знаешь, там есть закон, что правителем графства становится обладатель высших регалий - меча и короны предков?
  - Насколько я знаю, сейчас это лишь формальность.
  - До недавнего времени. Фернанд выкрал регалии и собирается предъявить права, и забрать графство себе.
  - Поняла. Какая награда?
  - Пять тысяч. И еще пять, если справишься за неделю, и никто ничего не узнает. Время останавливается в момент, когда ты все заберешь из замка Фернанда, так что ты должна успеть даже с завозом принц... то есть Леа домой.
  - Как дела у Полкана?
  - У него сейчас случной сезон, так что я на другой лошади. Никогда не забуду, как ты меня ездить учила.
  - Нда, такое сложно забыть.
  - Ты не хочешь подкорректировать мою посадку?..
  - Нет, не хочу, опять выпаду в астрал на пару недель.
  - Тогда, может, ты заедешь ко мне в гости после Фернанда?
  - Возможно... Сегодня намечается небольшой праздник. Потанцуешь со мной?
  - Только если будет продолжение!
  ААА, блин! Хочу танцы с продолжением!!! И как мне завтра доставить принца домой?
  - Зараза! Тогда лучше сейчас уезжай!
  - Я тоже очень соскучился. Хочешь, я тебя здесь подожду, и отправимся за регалиями вместе?
  - Не хочу...
  Он издевается. Вместе с ним я согласна только в неприметный закуток, иначе никаких регалий не будет. ВСЕ! Праздник без меня! Как можно смотреть на эту очаровательную голубоглазую мордашку, не сводящую с тебя влюбленных глаз и пройти мимо? Как можно убить каплю надежды этого голодного, но робкого хищника? Мы не виделись почти полтора месяца, но никаких посторонних запахов, только мой! Мой хищный ласковый котенок, в твоих бездонных глазах можно раствориться...
  - Леа, ты свою комнату сам найдешь? Тогда встретимся утром.
  Ой, кажется, кто-то забыл, что нужно дышать. Мой мальчик, какой же ты милый! Хочу скорее прикоснуться к твоей шелковой коже, ощутить пальцами волосы, почувствовать твои губы на своем теле, твои руки, вдохнуть запах, аромат твоего разгоряченного тела, сводящий меня с ума... Скорее добраться до комнаты и забыть весь мир рядом с тобой...
  ***
  Как хорошо чувствовать себя любимой и настолько нужной. Жаль, что каждый раз приходит время расставания. Хотя, скорее всего, встречи и близость иначе не были бы столь желанны. Неужели такие чувства могут стать рутиной? Какое счастье, что за пять лет подобного не произошло, и каждая встреча становится лишь ярче и острее.
  - Этот Рен - твой мужчина?
  Жесткое возвращение в реальный мир. Оказывается, мы едем в телеге с принцем. Следопыт, блин! Со мной сейчас можно делать все, что угодно, даже не замечу. Вот как так можно терять связь с окружающей действительностью? Терпеть не могу чувствовать себя настолько слабой. Хотя, так приятно иногда почувствовать себя беззащитной и абсолютно открытой в чужих руках... Стоп! Опять меня не в ту степь понесло. Тем более что со мной разговаривают.
  - Да.
  - Можно я поеду верхом на твоей лошади?
  - Неожиданно. Почему?
  - Ты настолько светишься, что мне неприятно быть рядом с тобой.
  - В каком смысле свечусь?
  - Как праздничный фонарь на центральной площади. Тобой сейчас можно города освещать!
  - Не понимаю.
  - Он настолько хорош? Даже после нашего воеводы я не видел, чтобы женщины светились ТАК!
  Какой интересный кусочек информации. Надо взглянуть на этого воеводу.
  - Поля, принц хочет ехать на тебе верхом. Ты не против?
  Тут как тут! Вот же подлиза. И везет как драгоценность - аж крадется, чтобы не потревожить лишний раз. Интересно, чем принц ее так купил? Похоже, придется девочку подарить. Потом как-нибудь. Называется, воспитала себе лошадку почти с рождения. Никогда больше с кобылами связываться не буду, пусть они и умнее. Хотя жеребца в свободный полет не отпустишь - променяет тебя на первую же кобылу в охоте. А эта на принца променяла. Вот и выбирай, что лучше. Когда уже Бард свой механический двигатель в производство запустит? Хотя, механизм сам за тебя сражаться не будет. Или будет? Надо Барда с Грегором познакомить - пусть работают вместе.
  - Это впереди уже стены дворца?
  - Да, ещё минут двадцать и Вы будете дома, Ваше Высочество.
  - Уже опять Высочество?
  - Конечно, надо же Вам вспоминать свой статус.
  - Какая разница, какой у меня статус...
  Это мне сейчас для полного счастья еще психологом поработать надо? Просто всю жизнь мечтала чокнутых принцев в себя приводить. Хотя начинаю понимать его поведение, похоже высочество не жаждет вернуться во дворец, а тут я со своей светящейся от счастья физиономией. Эдак он до подлянки в мою сторону может додуматься. Здравствуй, психология, пошли опять чужих тараканов строить ровными рядами в шеренгу по трое. Их надо разогнать так, чтобы не высовывались, пока я свою награду не получу!
  - Похоже, ты не рад вернуться в семью. С отцом трения?
  - Решила в психологи податься? Не заморачивайся, лучше вспомни - РЕН! И светись себе дальше на своей волне, нечего ко мне лезть.
  Это что сейчас было? Ревность что ли? И обида на весь свет? Ничего себе - это не тараканы, это спруты какие-то. Как же он таких вырастить ухитрился? Кракены целые.
  - Все так плохо?
  - Не лезь ко мне.
  - Жаль, я надеялась, что мы расстанемся друзьями.
  - Не переживай, если будет работа, тебя вызовут.
  - Зря ты так.
  Ладно, дело хозяйское, насильно мил не будешь. Лучше осмотрю дворец как следует - я же там только пару залов видела - на место мы уже приехали. Только принц совсем не радостный, да и бурной встречи тоже не вижу. Доложили кому-то и тишина. Хотя вроде идут встречающие.
  - А, да, он. Хорошо, проводите принца в его покои.
  Обалдеть! Встретил папочка сынулю... Почти три месяца не видел! Я в шоке!
  - А ты молодец, тебе гостевые покои предоставим, пока можешь себя в порядок привести.
  - Ваше Величество, не хочу быть не вежливой, но я спешу. У меня уже следующее задание, поэтому рассчитайтесь со мной, и я поеду.
  - Это абсолютно невозможно! Сегодня будет бал в честь возвращения наследника, твое присутствие обязательно. Кстати, вот познакомьтесь, это наш знаменитый воевода, Радмир.
  Ох, хорош! Какая фигура! Черные волнистые волосы до плеч, светлая кожа, прекрасно контрастирующая с почти черными омутами глаз, пушистые ресницы... И изысканный шрам на щеке - будто его исполнил прекрасный дизайнер - не просто не портит, а идеально дополняет портрет, делая его законченным... Блин! Лучше бы не подходил - ФУ!!! От него несет огромным количеством женщин - какая гадость! Никогда не чувствовала, чтобы от мужчины так воняло. Жуткая какофония чужих запахов как удар кулаком по моему чувствительному носу! Я в ужасе.
  - Вижу, тебе тоже наш воевода понравился, похоже, ты дар речи потеряла.
  - Слышала, что ваш воевода неплохо организовал оборону королевства.
  - Хи-хи, ну-ну. Да, в обороне он тоже хорош. Хотя, если бы вражеские армии состояли из женщин, они бы сами падали к его ногам.
  Какой ужас! Куда я попала? Король гордится постельными подвигами воеводы, а собственного сына в упор не видит... Как они вообще заметили, что принц пропал?
  - Если Вы не против, я прогуляюсь по дворцу...
  - Конечно, конечно, осваивайся! И через час жду у себя!
  Прогулка по дворцу была интересной... первые пятнадцать минут. Нет, сам дворец ничего так, стильненько, без аляповатых излишеств. А вот все барышни несли на себе запах воеводы. Другие мужские запахи тоже встречались, но вот этот конкретный индивидуум отметился на всех и регулярно это дело обновлял... Как метку ставил - ужас какой-то. Для чего барышни содержались при дворе, автоматически становилось понятно, тем более что они были исключительно молодые и привлекательные. Вот как-то даже страшно подумать, куда девали остальных или этих после употребления. За страшным и неестественным занятием - работой, кроме слуг были замечены всего три человека - казначей, второй помощник короля и, как ни странно, воевода, дрессировавший солдат на плацу. Остальные жрали, спали (причем не одни), играли в карты или булыточку и т.д. А я-то наивно считала это королевство благополучным. Начинаю думать, что принц здесь далеко не худший человек. Куда я попала...
  ***
  - Вот где-то я, боюсь, заблудилась в дебрях вашей светлой мысли...
  - Ну что тут непонятного? Ты сына моего спасла, значит, согласно указу, должна выйти за него замуж!
  - Я - наемница, которая выполнила работу, хочет получить свою награду и ехать дальше по своим делам.
  - А я король, который, наконец, нашел на кого оставить свои владения после смерти. Ты же следопытка, значит умная, образованная, сможешь управлять страной, а заодно родить, и вырастить достойного наследника. И я не отпущу тебя. Если попробуешь сбежать - я объявлю по всем королевствам, что ты украла казну и назначу награду за твою поимку!
  Мать моя женщина, отец - мужчина! Да это ж всю жизнь придется провести в бегах - каждый житель этого континента будет мечтать меня как минимум ограбить... Вот это я попала!
  - Но я же не люблю вашего сына!
  - Та кто ж его любит-то... Ты мне главное, наследника роди и государством после меня управляй справно, а там... да вот хоть с воеводой спи... Нешто я не понимаю, любой бабе нормальный мужик нужон! - нет, бабе может и нужон, только я себя к этому подвиду женского пола не отношу, - А тут... ну какой есть, лишь бы на наследника сил его хватило.
  - Как вы так можете говорить про собственного сына? Это же ваш ребенок, ваша частичка!
  - Ну, я не виноват, что жена такого родила.
  - Какого сделали, такого и родила. Кстати, как по мне - не самый худший вариант, - ага, особенно в сравнении с остальным двором.
  - Вот и прекрасно, может, сможешь пару раз переспать, чтоб наследник все-таки родной был.
  Ну-ка я себя ущипну. Больно! Это не дворец, а театр абсурда какой-то, причем главный массовик затейник - король. Вот же ж, блин, попала... Даже слов нет! Так, нужно взять тайм-аут, иначе... А что, собственно, иначе? Что может быть хуже того, что уже есть?
  - Ваше Величество, я не уверена сейчас в адекватности своей реакции. Не могли бы мы продолжить нашу беседу после некоторого перерыва, чтобы я могла достойно отдохнуть?
  - Ай, как загнула, заслушался просто! Ай да невестка у меня знатная! Слыхал, воевода, она к своим достоинствам еще и посла любого заговорить сможет до зеленых веников! Хе-хе! Но отдохнуть тебе точно надо, деточка, вон бледненькая какая да худенькая, того и гляди, откачивать придется. Ей, слуги, проводите гостью в ее покои!
  Так, надо попытаться собраться с мыслями. Принца мне, конечно, стало жалко, только это не повод голову на плаху добровольно класть. Итак, задача номер один - отвертеться от замужества.
  Вроде стучится кто-то.
  - Кто там?
  - Ваш обед, госпожа, - а вот это хорошая новость, - и за дверью вас дожидается портной, подогнать окончательно платье для сегодняшнего бала.
  - Ладно, давай портного.
  
  - Мамочки, что это за ужас? Вы это сооружение называете платьем? Да чтоб его на себе таскать, лошадь нужна. Как минимум! И то не факт, что она не умрет от перенапряжения. Или от ужаса.
  - Да я лучший портной в пяти ближайших королевствах! И это платье - мой шедевр! Оно самое модное!
  - Бедные женщины пяти королевств... А ты можешь сшить такое платье, какое я тебе закажу? Там ничего сложного, до вечера точно управишься.
  - Конечно, могу. Только за последствия я не отвечаю!
  
  Бальный зал отталкивающего впечатления не произвел, скорее наоборот - уютно, даже странно, что тут такое творится. Народу, правда, многовато. Отвыкла я от толкотни за вольные годы. Так, что у нас где? Там король. А вон, похоже, женишок без невесты... Мать честная! Да я столько пудры на одном лице за всю жизнь не встречала! Он накрашен хуже дешевой шлюхи. А как он двигается?! А что это за вонь на ползала? Только не говорите, что это духи принца. Так, решено, лучше смерть! А ведь в конце пути мне показалось, что он чуть на человека стал похож. Так, мне нужен король, сейчас я его посылать буду.
  - Ваше Величество!
  - Ой, что это на тебе надето, деточка? Я велю казнить портного!
  - Нет-нет, он сделал все, как я просила. Портной просто чудо.
  - Тогда где твое платье, почему ты на балу в ночнушке? Хотя ночнушечка очень даже ничего!
  - Так одеваются женщины при других дворах. Я вообще не об этом. ... Ой, как я сразу не подумала! Я рассказала вам про охотниц на принца, среди других жаждущих замуж там была некая леди Турнборг герцогиня Франконская! Уверена, что она станет отличной принцессой! А почему вы побледнели?
  - Франконское герцогство давно мечтает наложить лапы на наш трон. Эдак они нашли повод захапать нас... Я планировал вашу свадьбу через месяц, теперь все переносится! Канцлер, за неделю с подготовкой управишься, если по сокращенному варианту?
  - Только если по очень сокращенному.
  - Так, к невесте принца приставить двух охранников, и чтобы служанка от нее не отходила ни на минуту! Не уследят - шкуру спущу. Воевода, за охрану лично отвечаешь!
  Вот попала! Может отцу написать с повинной? Пусть войско свое пришлет. Эх, за неделю никак не успеют. Ой, попала!
  - Так, никаких свадеб! У меня контракт! Если я за десять дней не выполню - уплачу неустойку сто пятьдесят тысяч золотом! Вы готовы возместить мне потери?!
  - Откуда такая бешеная сумма?
  - Это моя обычная неустойка. Я всегда выполняю контракты, поэтому спокойно соглашаюсь на такую сумму. А это что за вонь? Апчхи, не подхо... Апчхи, не подходите ближе, принц! Апчхи, у меня, Апчхи, а-а-а Апчхи, аллергия на тот ужас, которым вы себя облили, апчхи...
  - У богов тоже есть слабые места?
  - Апчхи...
  - Ладно, удаляюсь.
  - Хорошо, сразу после выполнения контракта чтобы здесь была! Иначе через десять дней объявлю в розыск и про казну.
  - Через десять дней я только с контрактом закончу, а мне еще с работодателем встречаться и назад ехать, это ещё минимум пару недель, если не будет форс-мажора.
  - Ну хорошо, хорошо, мы тогда пока достойную свадьбу организуем.
  - Какую свадьбу?! Не сходите с ума. Ладно, с задания вернусь, тогда все обсудим, подумаю, чем вам могу помочь. Только ни о каких свадьбах речи быть не может.
  Это не дворец, а сумасшедший дом какой-то.
  Переодеваюсь и ходу отсюда!
  ***
  - Привет, Полечка, ты отдохнула, девочка? А кто у тебя в гостях?
  - Извини.
  - Принц? Не ожидала. Спасибо, что помылся.
  - Извини.
  - Ты уже извинился. Какими судьбами?
  - Я хотел извиниться.
  - Куда я попала? Ты уже извинился.
  - Так я для этого и пришел. Так ты меня простишь?
  - Хотелось бы вначале уточнить, за что? А то мало ли чего ты еще натворить успел, а я, получится, за все уже простила.
  - Ну за мое поведение, за неприятности, которые у тебя из-за меня... За отца... Да и вообще, я вел себя, как последняя свинья.
  Картина "кающийся принц" довела абсурдность сегодняшнего дня до своего апогея. Если я сейчас начну смеяться, то высочество обидится, но это надо видеть. Глазки в пол, реснички хлоп-хлоп, волосы отдельными прядями пытаются сползти на лицо... Просто девица на выданье перед сватами... Угловатые смущенные движения... Была бы мужчиной, просто влюбилась бы. Не поняла, это я сейчас о чем вообще? Куда-то меня не туда понесло.
  - Принц, а в вашем дворце есть хоть одна барышня, которая с воеводой не спала?
  -Ты.
  - Мрачно. И на что они так ведутся?
  - А тебе он разве не нравится? Я слышал, что он произвел на тебя неизгладимое впечатление.
  - Да уж, никогда не видела более самовлюбленного типа. А этот запах кучи женщин смешивается в жуткую вонь. Брр. Это было даже хуже, чем моя аллергия на твои духи. Почему ты улыбаешься?
  - Не знаю почему, но я ужасно рад, что воевода тебя не заинтересовал.
  Как он это сказал... Всевышний, сколько женщин принца отымел воевода? Теперь понятно, почему Леа стал женоненавистником. Сочувствую. Даже как-то неприятно, что сама женщина. Вот где найти ему невесту, чтобы та не поддалась чарам воеводы?
  - Леа, я могу попытаться найти тебе невесту. Может тебе уже нравится кто-то?
  - Ну, вообще, да, только не думаю, что я буду ей интересен.
  - Как все запущено. Ладно, буду разбираться с тобой после задания. Счастливо оставаться!
  Вот подо что я ухитрилась подписаться? Причем совершенно бесплатно. Ладно, если я не найду невесту или другое решение, король будет пытаться меня выдать замуж. Бред. В крайнем случае, откуплюсь. Но найти невесту дешевле, да и Леа жалко.
  Итак, что мы имеем на сегодняшний день? Фернанд против Кардианского королевства. Залезть к Фернанду и украсть регалии? Испытать новый набор отмычек от Стала? Просто и примитивно, надоело до посинения. А с любым другим вариантом большой шанс прокола. Хочу познакомиться с Фернандом! Сейчас он косвенный поставщик трети моей работы, врага нужно знать в лицо. Решено, еду знакомиться! Задача - узнать, где герцог хранит регалии. Когда он посадит меня в подземелье - освободиться, проникнуть в место хранения искомого, изъять и удалиться. Все просто до безобразия, значит почудить по ходу дела. Враг он или не враг?
  ***
  - Эй, в замке! У вас гости! Открывайте ворота и опускайте мост!
  - А не много ли чести?
  - Чести много не бывает! А может вы боитесь одинокую путницу?
  - Ага! Зайдет такая путница, а за ней какая-нибудь армия притопает, или чуму завезет, и все мы вымрем! - и дружный смех слышится со стены, ну-ну, за мной и армия не заржавеет и чума сама от меня сбежит...
  - Оптимисты, однако. И гостей любите.
  - А то как же! Для незваных гостей у нас всегда готова ванна... из горячей смолы! Хочешь искупаться? Сейчас душик прямо со стены организуем.
  - Да я с утра уже мылась, так что лучше смолу поэкономить для кого погрязнее.
  - Ну так ты шла куда-то, вот и проходи мимо.
  - Вот что, гостеприимный хозяин, сходи-ка к герцогу и доложи, что его любимый враг - следопыт Элия стоит под воротами замка и никак не дождется его личной аудиенции.
  - А чего этот следопыт Элия забыл у герцога? Лучше найди себе мужика какого в соседней деревне. Говорят, там кузнец не слабый по женской части.
  - Та откуда у кузнеца камеры пыточные, засовы крепкие да дыба?
  - А, так ты мазохистка! Тогда тебе точно к герцогу. Лучшего специалиста в нашем мире не сыскать.
  - Так и я о том же. Доложи уже ему, хватит со стены глотку драть. Желудок простудишь.
  - Экая ты заботливая. Да ты не переживай, герцогу уже доложили по всей форме.
  Вот мост опускается, и ворота открываются, значит, правда доложили. Въезжаю на широкий двор и любуюсь арбалетчиками да копейщиками по мою честь собравшимися. А вот и герцог.
  - Какими судьбами к нам на огонек залетела такая птичка? За что мне такой подарок Всевышнего? Мои люди тебя уже второй год поймать никак не могут, а тут ты сама нарисовалась.
  - И за какие мои заслуги ты слуг своих от дел великих отрываешь?
  - Так ты ж мне на корню все начинания портишь.
  - Вот и я о том же. Треть моей работы так или иначе связана с тобой. Я скоро в твое герцогство как к себе домой ходить буду. Решила вот, что пора лично познакомиться с местным злым гением.
  - За гения спасибо, приятно, когда твои враги тебя так называют.
  - Я тебе точно не враг, работа есть работа.
  - А что же ты лошадушку свою знаменитую с собой не прихватила, а на кляче какой-то к нам пожаловала? Неужели выбраться живой планируешь? Думаешь, ещё самой пригодится?
  - Так что, в гости не пригласишь? Богатствами не похвалишься? Замыслами не поделишься? Мне сразу на дыбу отправляться?
  - Вроде ты мой замок вдоль и поперек не изучила.
  - Так сама - одно, а когда хозяин экскурсию устраивает - совершенно другое. Я вообще-то рассчитывала перед смертью как минимум отобедать в хорошей компании. Обсудить планы на ближайшее время. Может контракт какой заключить.
  - Чего ты добиваешься? Я не понимаю.
  - Та говорю же, познакомиться приехала со своим косвенным работодателем.
  - Отправьте ее на дыбу! Сейчас мы узнаем, что тебе здесь понадобилось.
  - О, да, на дыбу меня! Я знала, что ты все правильно поймешь! Да, именно так!
  - То есть на дыбу ты хочешь больше, чем на экскурсию и обед?
  - За тем приехала. Остальное по возможности.
  - Бред какой-то. Ты собираешься переиграть меня в моем же замке? Причем приехала ты, почти наверняка, за регалиями, но обнаглела настолько, что заявилась через парадный вход.
  - Интересная трактовка. Просто не терпится послушать, до чего дальше дойдет твоя логика.
  - Тебя доведет до дыбы.
  - Ну это и раку понятно.
  - Какому раку?
  - Которого ты за камень завести пытаешься.
  - Какой камень? Какой рак?! Что ты несешь?!!
  - Это не я несу, а ты мне зубы заговариваешь. Короче давай - или в гости принимаешь, или на дыбу отправляешь. Хотя, может, и еще что удумаешь. Только кота за хвост хватит тянуть. Мужик ты или не мужик - делай уже что-нибудь.
  - Так, я решил - гоните ее в шею из замка! Опустите мост!
  - Оригинально. Что ж, до свидания.
  Интересно, как уехать отсюда и не получить в спину арбалетный болт?
  Для начала не плохо бы разрядить обстановочку.
  - Ей, служивый, ты говорил, что где-то неподалеку кузнец интересный обитает, подскажи, в какую сторону ехать. Спасибо!
  Очень удачная сторона, лесок неподалеку, а то в другую сторону одни поля, всадник как на ладони. А теперь лошадку под шенкелем надвигаем как следует на повод, пока пассажем не пойдет и боком-боком удаляемся, чтобы с герцогом зрительный контакт не терять. Да, принимание - великая вещь, позволяет убегание превратить в тактическое отступление. Смотришь врагу в глаза, только двигаться неудобно, на затылке то глаз нет. Вот на настоящем принимании лошадь видит, куда бежит, а эта необученность максимум на уступку шенкелю способна, грубо говоря, тоже герцогу в глаза заглядывает. Так что попой приходится чувствовать дорогу, вот так и развиваются новые таланты. Эх, была бы Поля - давно бы за горизонтом скрылись. Впрочем, эта тощесть тоже не плохо держится, особенно учитывая, что на бойне куплен. Почти принимание на пассаже выдает, бедняга. Если переживет сегодняшний день, завтра от крипатуры не сможет пошевелиться. Не терять зрительный контакт, Фернанд ждет развития событий, а я уже выехала из зоны арбалетного обстрела. Луков у них не видно, значит: "Ходу, мальчик!" Далеко я тебя гнать не буду. В спину летит крик: "Верните девчонку!"
  К счастью, мы уже свернули за лес и нас не видно, теперь ныряем в кусты.
  Мальчик, извини, но сейчас ты ляжешь. Терпеть не могу не обученную, не подготовленную лошадь заставлять что-то делать. То, что для готовой лошади игра и удовольствие, нулевичка может просто угробить. Но жизнь дороже. Поэтому максимально аккуратно кладем мальчика в кустах. Преследователи пронеслись мимо. Коник тихонечко лежит, ожидая своей дальнейшей участи. Он отлично послужил сегодня, ведь мы оба живы. Может взять его в помощь Поле? Она уже обучена настолько, что может стать полностью самостоятельной боевой единицей нашего отряда. Правда, коника ещё учить и учить, даже самым элементарным вещам. Вот, кстати, Поля в этом деле отлично поможет. Никогда не знаешь, где найдешь что потеряешь, покупала мясо, получила боевого друга, спасшего жизнь. Только тебе же имя дать надо. Как там звали коника одного непутевого рыцаря? Россинанд - дословно раньше кляча, да, это про нас, значит, будешь в его честь Росси. А сейчас найду полянку хорошую и пущу тебя отъедаться.
  Вариантов попадания в замок хватает. Только под моим чутким руководством сделан один подкоп с разветвлениями, а есть и родные подземные ходы, плюс канализация (решетка которой уже давно вскрыта), кошки с веревками и прочее. Я уже способов десять испробовала. В этот раз собиралась выбраться из темницы... Не сложилось. Тогда пойдем привычным путем. После моего столь наглого появления в замке будет большой кипиш, охрана на взводе, внимание на пределе. А сами регалии, скорее всего, в спальне герцога. Значит, брать надо ночью и так, чтобы все крепко и сладко спали, тогда можно будет провести тщательный и планомерный обыск. Может что-то ещё интересненькое отыщется. Вот кстати в спальне еще не была, как это я обошла ее своим вниманием? Хотя, что там может меня интересовать? До появления меча и короны. Итак, есть потребность проникнуть на кухню и заправить блюда хорошим таким отварчиком с серьезным снотворным эффектом. Блин, слишком просто, скорее даже скучно и банально. Добавляем в отварчик грибочков красивеньких, мухоморчиками называемых. Рассчитываю пропорцию, чтобы на утро все были уверены, что замок захватила сама Нечистая со слугами, привидения, восставшие мертвецы и прочие порождения воспаленного разума в объеме, доступному фантазии. Вот так уже веселее. С каким интересом я послушаю рассказы об очередных своих похождениях и сговоре с Нечистой! Так и рождаются легенды. Нет, для достоверности регалии надо не просто экспроприировать, а заменить на что-нибудь эдакое, пусть в замке решат, что они не похищены, а зачарованы. Жить становится все веселее. Сумка собрана, теперь в гости. Добавка в еду супер-эликсирчика прошла как по маслу - просто вылила через вытяжку в блюда на плите. Ну вот, замок спит и видит третий кошмар, а я провела исследование (ну ладно, обыск) спальни герцога. На место короны водружен огромный череп медведя (охотник содрал с меня за этот раритет три шкуры, но игра стоит свеч), на него прицепила плащ, достойный самой смерти. Меч заменила на тупую и неклепаную косу, а то чего доброго, покрошит с отчаянья герцог всю свою прислугу и охрану.
  И спит же гад, аки невинный младенец, не аукаются ему чужие слезы. Столько всего знаю, что давно его надо было к Нечистой отправить грехи искупать, но нет же гарантий, что на его место не придет ещё худшее ничтожество. О, вот об искуплении грехов мысль интересная. Связываю, повязку на глаза и кляп в рот, повернуть на живот и стащить ночные штаны. Теперь ещё найти, чем выпороть как следует, так, чтобы хоть неделю его на новые подвиги не тянуло, а еду принимал исключительно стоя. Завязки от портьер справляются с задачей плохо, продолжим поиски инструмента свершения справедливого суда. Нда, палачом я себя еще не обзывала. Обыскиваю все шкафы спальни. О, какой шикарный подарок судьбы! Нет, не судьбы, герцога. Видимо он предпочитает садистский секс, тут же целый шкаф этого барахла. Надеюсь, он не мазохист, а то мое "наказание" будет самым приятным событием в его жизни. В любом случае, у меня на выбор и кнут, и хлысты, стеки, арапник, и... вот даже не знаю, что это, но с шипами и иглами на конце, и куча непонятного железа. Разве что кандалы раньше видела. Ну-с, попробуем.
  Вот не представляю, как палачи пытки на часы растягивают. Мало того, что через пятнадцать минут экзекуции я элементарно устала, так еще и совесть сожрала изнутри. Настолько, что меня от самой себя сейчас наизнанку вывернет. Все, быстрее отсюда уйти и в речку - мыться. Пыталась наказать герцога, а наказала сама себя - так гадко и мерзко себя ещё не чувствовала никогда. Фу! Остается только надеяться на воспитательный эффект - вдруг да задумается герцог о своем поведении. Хотя шансы стремятся к нулю. Скорее следует просить Всевышнего, чтобы хуже не стало, мало ли что изобретет изощренный ум в попытке отомстить.
  Возвращение добычи законным владельцам прошло как со смазкой, а приятным бонусом стала встреча с Реном. Он обеспечивал политическую и военную поддержку истинных хозяев герцогства, а заодно подписал бумаги о дальнейшем сотрудничестве. Так что назад он меня немного проводил, а потом еще немного и еще немного... В общем, в обратную дорогу я выехала на третий день в состоянии крайнего разжижения мозгов и полной эйфории. Как-то сами собой стали вспоминаться разные эпизоды из жизни. И как я докатилась до жизни такой? Примерно вот так:
  
   Часть вторая
  
  Из дома я ушла в 17 лет. Нет, начать лучше не с этого. Родилась я в счастливой, любящей семье. Тоже не совсем точное начало. Любовь и счастье моей семьи закончилось с моим появлением на свет. Матушка родов не пережила, а батюшка не смог простить мне не только ее смерти, но и моего пола. Ему нужен был наследник, а не какая-то девчонка. Отец страстно мечтал вырастить сильного, смелого, умного воина и правителя, защитника своих земель. Не сложилось...
  В глубоком трауре батюшка дал зарок больше не жениться. И даже не вспоминал о существовании какого-то мелкого недоразумения.
  А мне тогда крупно повезло. Незадолго до этого у кухарки родился сын, она пожалела сиротку и стала моей кормилицей. От работы на кухне ее никто не освобождал, поэтому практически все время и я, и ее родной сын были предоставлены сами себе. Первым моим воспоминанием был эпизод, когда наши дворовые мальчишки играли друг с другом, а мне к ним подойти не давали, даже мой молочный братик. И было до слез обидно просто наблюдать за ними. Как-то мальчишки подрались между собой, и тогда я влезла в драку. Побои оказались обширны и многочисленны, синяки и ссадины без счета, но душа пела от счастья, так как на меня обратили внимание. Тогда я и поняла, что должна драться, чтобы попасть в круг общения. Очень скоро выяснилось, что просто махать кулаками мало, мне нужно уважение моих новых друзей, а не снисхождение и жалость, а для этого необходимо побеждать. Без оглядок на боль, страх, травмы, количество и возраст противников. Эдак я красиво излагаю, а тогда пришло лишь понимание о драке до победы любой ценой. Билась, пока могла хоть что-то соображать. И со мной вскоре стали бояться драться, так как останавливаться я не умела, понятий честный - нечестный прием не признавала. Не раз бывало, что после победы я падала на противника без сознания, или перебиралась в укромный уголок отлеживаться и там уже отключалась. Постепенно со мной в одиночку уже никто драться не хотел, тогда я вызывала на бой противников по двое. Не сразу, но и так я стала выигрывать. Наших мальчишек с четырех лет начинали обучать солдаты местного гарнизона. Как только я это обнаружила, стала смотреть, как проходят занятия. А, приходя к себе, пыталась махать палкой, как мечом, бегать и кидаться другой палкой в цель. Наши мальчишки быстро присоединились к моим занятиям. Я была настолько счастлива видеть, как меня слушаются, что за каждого из своих "подчиненных" готова была отдать свою жизнь. И стала заниматься с еще большим усердием, чтобы иметь возможность их защищать. Я выходила на тренировочные бои против двоих противников, а иногда и против троих.
  Когда мне было три года, произошел эпизод, который я совершенно не помню. По пересказам других выходило слишком пафосно, в такое я не верю. Но, если сложить мои предыдущие воспоминания с рассказами очевидцев, произошло примерно следующее. Старшим ребятам было запрещено трогать малышню, но однажды моих "подопечных" обидели. Не помню, что произошло, но я со своей ватагой пошла разбираться и, так случилось, сцепилась на мечах-палках с двумя старшими мальчишками. Со своей планочностью и безбашенностью как-то ухитрилась выиграть, и они убежали. Моя маленькая "армия" подхватила меня мелкую, тощую, драную, избитую на руки и понесла праздновать победу.
  Оказалось, что за всем происходящим наблюдал мой отец, который спросил:
  - Кто этот мальчик? Я возьму его своим воспитанником.
  - Это ваша дочь.
  - Вы издеваетесь? Если это она, то почему в таком виде?!!
  - Но Вы же не отдавали никаких распоряжений...
  - Она моя дочь! Этого что, мало?!!
  Вот так без малого в четыре года я обнаружила, что у меня есть отец, а кухарка совсем не моя мама. Дальше начался ад, запомнившийся мне на всю жизнь. Меня забрали какие-то непонятные тетки, привели в жутко огромный не нормально чистый дом и попытались раздеть. Дралась я хорошо, но их было трое. Потом они решили меня утопить! Хоть их и было трое, но дралась я хорошо и жить мне хотелось! Когда удалось вырваться, вслед закричали, что я должна помыться. Тогда пришло понимание, что это какой-то другой вид мытья, а не попытка меня убить. Вернулась, взяла тряпочку и стала обтираться, как меня приучили. Драться со мной больше эти тетки не пытались, даже трогать не рисковали. Просто говорили, что делать, иногда показывали сами. Когда на меня нахлобучили ужас, названный ими платьем, ходить я не смогла. Ноги запутались в подоле, и полетела я красиво и громко. Руки тоже в большом количестве ткани слушаться отказались, и смягчить падение не удалось. Жутко разозлившись, я тут же изодрала сие произведение портновского искусства в мелкие клочья. Стало легче. Но на меня почему-то стали жутко орать, брызгая слюной все три тетки. Инстинкт самосохранения посоветовал оказаться как можно дальше от этого места и раздраженных фурий. Не знаю, как я нашла выход, но бежала я до тех пор, пока перед глазами не оказались ноги в солдатской форме. Я вцепилась в них так, что отодрать мои руки можно было только вместе со штанами. Это проверили все, кому не лень. Кто проверял, не знаю, так как глаз открывать и не пыталась. Кто что и как долго обсуждал, я тоже не знаю, так как в голове была одна мысль, что ноги отпускать нельзя. Помню только, что вдруг кто-то погладил меня по голове и ласковый голос спросил:
  - Котенок, может, ты все-таки меня отпустишь?
  Я открыла глаза, подняла голову и встретилась взглядами с улыбающимися голубыми глазами. Этот солдат не страшный, но поняв, что он меня спросил, яростно замахала головой.
  Вдруг сзади кто-то поинтересовался:
  - А ты хочешь, чтобы он занимался твоим воспитанием?
  Понятия не имела, что такое воспитание, но явно этот солдат должен был остаться со мной, поэтому кивнула.
  - И слушаться его будешь?
  Я видела, как солдаты занимались с мальчиками. Очень нравилось наблюдать и мечтать, что однажды со мной тоже будут заниматься. А у этого такие добрые глаза, может даже он позанимается со мной отдельно от других. Конечно, я буду слушаться этого солдатика - он плохого не сделает! Закивала головой так, что сама испугалась, как бы она не отвалилась. Но иначе нельзя, а вдруг не поймут.
  - Тогда сейчас отцепись от него.
  Посмотрела вверх в посерьезневшие глаза.
  - Котенок, давай ты отпустишь штаны и возьмешь меня за руку.
  Так у меня появился воспитатель, и попытки убрать его от меня хоть на минуту были пресечены в корне. В тот день меня очень вкусно накормили и показали мою комнату. Огромную и сказочно красивую. Вот только спать на кровати я не смогла, едва не задохнувшись в перинах. Но на полу были невероятные ковры, на которых спалось очень сладко. Такая себе кровать, размером с пол. А еще мой воспитатель позволил мне надеть красивые штаны и рубашечку, как настоящий солдат. Со следующего дня начались занятия. Меня стали учить ходить в платьях, красиво есть, танцевать, петь, нажимать на клавиши и прочее. Причем воспитатель хоть и неуверенно, но поддержал эти жуткие начинания! К обеду меня уже трясло от ярости, хотелось или заплакать, или ударить кого-нибудь, терпела я только потому, что так сказал мой воспитатель. А после обеда мой солдат спросил, чем бы я хотела заняться. Этот день стал самым счастливым в моей недолгой жизни.
  С тех пор просыпалась я с рассветом, и до завтрака мы бегали, прыгали, плавали, лазали по деревьям и прочее. С завтрака до обеда мне выносили мозг разные учителя. С обеда до ужина была военная подготовка: мечи, луки, копья, ножи, лошади, арбалеты и так далее. В общей сложности многие годы физическим самосовершенствованием я занималась часов по девять-десять в день. Постепенно утренний ужас сменялся на более интересные вещи - началось обучение чтению, арифметике, ввели биологию, географию, риторику, логику, историю. Недалеко от нашего замка был университет. Позже я узнала, что это не просто лучшее учебное заведение на всем континенте (отец хорошо спонсировал науку), оказалось, что тут работают все самые выдающиеся ученые, а исследования, проводившиеся в университете, намного опережали свое время. Когда мне должно было исполниться восемь лет, отец переговорил с ректором, и с тех пор моими учителями стали лучшие ученые университета. Уж не знаю, как отец такого добился, но я ему очень за это благодарна. При индивидуальном обучении фанатами своих дисциплин уже к тринадцати годам я в совершенстве знала всю программу университета по большинству специальностей. Хотя самой любимой у меня была химия вообще и биохимия в частности. Особенно я маньячила над работой мозга, хотя это, конечно, было позже.
  К моему дню рождения на шесть лет лучшим подарком стало строительство полосы препятствий. Через два месяца было устроено соревнование, и оказалось, что я прохожу ее почти также, как солдаты гарнизона. Также в шесть лет я впервые победила в спарринге своего наставника. Как? Конечно, нагло и подло, как еще я могла победить взрослого мужика. Пронырнула между ног, и, пока он разворачивался, приставила острие клинка к горлу. О, да! Сладок вкус победы. С тех пор хоть раз в день, но я одерживала верх в поединках. То кину что-нибудь в сторону, чтобы отвлечь внимание, то мукой в лицо дуну, то на ногу прыгну, то подножку поставлю, да мало ли я тогда способов придумала. Наставник принимал мои выходки со вселенским спокойствием. А вот если я ничего не делала, поднимал настоящую панику, ведь значит, я либо заболела, либо задумала что-то грандиозное. Странно, ведь я была таким спокойным ребенком. Нет, правда! Правда, я вас уверяю! Даже в ответ на гадости, которые говорили мне в лицо придворные, ничего не предпринимала. Правда, ничего! Аж до тех пор, пока из виду не скроются. Ну а потом происходило разное... От меня совершенно не зависящее. Например, падение с лестницы. Вот сами задумайтесь, толкнуть у меня сил бы не хватило, да и не было там меня. А что подошва вдруг стала такой скользкой, так я причем? Не буду же я чужую обувь в руки брать. И происходило это странное от меня не зависящее до тех пор, пока на обидчике не появлялся гипс, а его снятие гарантировало возвращение "невезучести". Какое-то время в замке существовала мода, называлась: "Хотите жить спокойно - носите гипс". Приезжавшие гости были, конечно, шокированы таким собранием калек. Разворачивались целые диспуты на темы того, это отец собирает себе всех сирых и убогих, или своими руками доводит их до такого состояния. Тогда кто-то в шутку назвал его Кровавым, но прозвище прилипло намертво. Самое забавное, что поначалу произносилось это с улыбкой, но чем дальше, тем больше люди сами себя накрутили, в результате стали такое говорить шепотом и с оглядкой. Продолжалось это до тех пор, пока один из обидчиков не вывел меня окончательно, за что и получил по физиономии. Роста он был большого, а в руках у меня были новые сапоги с металлическими набойками, вот с прыжка каблуком в глаз и засветила. И добавила: "Скажите спасибо, что в руках был не клинок, а лишь сапоги!" Прямое воздействие оказалось эффективным, этот тип оскорблять меня больше не рисковал и вообще обходил дальней дорогой. Так что применение данного метода стало моим излюбленным. Но появление серии синяков у гостей и постоянных обитателей замка не могло остаться незамеченным, а может мои "облагодетельствованные" нажаловались, и моим воспитанием решил заняться родитель. Выловив меня прямо в коридоре, отец начал долгую прочувствованную речь, но на мое счастье я заметила в прилегающем центральном хорошо освещенном зале одного из обидчиков. Оттеснив отца в одну из ниш и спрятав за портьерами, попросила его немного подождать и послушать. Сама же, показавшись на глаза намеченной жертве, вновь вернулась в коридор, изображая какую-то деятельность. Обидчик не заставил себя ждать: "А вот и наша сиротинушка-принцесса!" И это была единственная приличная фраза из всего монолога, в котором мне подробно рассказывали, под каким кустом меня зачали, кто мои настоящие родители, что именно этот тип думает о моем отце, а также куда и как надо отыметь меня. Отец уже давно вышел из укрытия и, стоя за спиной "рассказчика", поменял уже несколько цветов на лице, и пытался вставить в монолог хоть слово, но совершенно безуспешно. В конце концов, не выдержав, он развернул этого хама к себе и засветил огромный фонарь в правый глаз собственной рукой. Вот!!! И я о том же.
  - Папочка, надеюсь, теперь ты меня понимаешь? Не могу я позволить всяким подонкам чернить наше честное имя.
  Не знаю, что сделал отец, но больше меня никто не смел оскорблять. А того типа я никогда с тех пор не видела.
  Но в общем, как из меня не пытались сделать благородную барышню, это всего лишь была маска, которая слетала при первом намеке на опасность или драку. Как-то услышала, что за глаза меня называют дикой кошкой. О, да, кошки мне очень нравятся, хоть и маленькие, но отлично могут постоять за себя. Мне бы еще их выживаемость и регенерацию. Постоянно были какие-то травмы, порой серьезно и надолго выводившие меня из строя. Тогда тренировать приходилось лишь неповрежденные части тела. Впрочем, со временем мне и в этом вопросе повезло. Когда мне было двенадцать лет, к берегам нашего континента прибило обломки неизвестного корабля. На одном из них нашли странного пожилого человека. Когда его вылечили, оказалось, что эта неординарная личность умеет нечто необычное. Он лечил прикосновениями рук и массажами. Поскольку даже на тренировках я сражалась с отчаянием загнанного зверя, то постоянно получала травмы, а на попытки запретить мне так тренироваться реагировала категорическими отказами. Поэтому, как только отец узнал о необычном жителе другого континента, поспешил нанять его, чтобы наследницу было кому собирать по частям и побыстрее восстанавливать. Поначалу пришлось тяжело, мой "лечитель" оказался ужасно необщительным, к тому же вообще плохо понимал, что ему говорят. Но со временем я поняла, насколько это невероятное везение - познакомиться с таким человеком. Я стала обучаться у него, в результате не только научилась лечить себя и других с помощью прикосновений, разобралась, как использовать мои знания анатомии во вред противникам, но и стала управлять собственным разумом. В частности, освоила так называемые медитации - тело отдыхает, почти спит, а разум поднимается над собой и наблюдает за происходящим. После такого обучения переломы заживали на два-три дня, травмы мышц и сухожилий максимум за неделю, эффективность моего обучения на всех дисциплинах повысилась, а еще я научилась чувствовать других людей. Но это все тоже было позже.
  Когда мне было девять лет, произошло очень важное событие. В честь праздника решили провести показательный бой. По условиям две команды должны были в течение трех часов сражаться за лесную поляну, видимую со стен замка. Одну из команд доверили мне. То есть в мое личное распоряжение на целых три часа выделили десять солдат! Целых десять лично мне!!! Моему счастью не было предела. Я нашла неподалеку хорошее местечко в тенечке и постаралась разместить там своих солдат с максимальным комфортом. Натаскала с кухни несколько корзинок с едой, "ограбила" собственное хранилище оружия и снарядила моих подопечных самым лучшим. Решив, что просто на земле сидеть солдатикам жестко, натащила подушек и перин. Стала выспрашивать, чего бы им еще хотелось. Один ответил:
  - Все отлично, еще бы девочек, вообще был бы рай.
  На него тут же зашикали другие, так что, каких девочек им надо, выяснить не удалось.
  По ходу дела я следила за "врагами" и, когда кто-то из них отлучался, была тут как тут. "Оглушить и связать" оказалось отличной тактикой. К окончанию третьего часа мои отлично отдохнувшие солдатики профланировали прогулочным шагом на поляну и помахали ручкой зрителям. Отец ругался ужасно, что солдаты нужны воевать, а не отдыхать, ведь они должны были отстаивать поляну, а не я. Но как только закончил отец, вперед вошел начальник гарнизона. И поклонился мне, сказав:
  - Конечно, Ваш отец прав, солдаты нужны чтобы воевать, но Вы в свои девять лет понимаете, что нужно армии. Хорошее оружие и качественный провиант, довольствие и комфорт на отдыхе. Любые солдаты пойдут за вами в огонь и в воду. За такого командира не жаль и головы сложить!
  - Не надо головы складывать! Чтобы побеждать, солдаты должны быть живыми! И здоровыми!
  - Удивительно правильное замечание! Вы действительно очень точно понимаете суть войны. Нашим бы генералам ваши мозги в головы вложить...
  -Мне самой мои мозги пригодятся.
  В общем, с армией я подружилась и стала о ней заботиться.
  Постепенно мои знания и умения возрастали. К девяти годам я уже настолько регулярно обыгрывала в спаррингах своего воспитателя, что мне наняли несколько специалистов: по фехтованию, верховой езде и выездке лошадей, стрельбе и метании ножей и т.д. В остальное время они занимались с нашими солдатами. Лучших специалистов собрали со всего континента. Мой воспитатель фехтовал очень прилично, но основой его стиля были прямота, честность и сила. Новый же наставник никогда не пытался побеждать силой. Гибкость, верткость в сочетании с предельной экономичностью движений позволяли добиться невероятной скорости. Этот хитрый лис ухитрялся побеждать двух-трех самоуверенных сильных противников даже не запыхавшись. Казалось, что он лишь слегка подвинулся, а противники уже сами уложили друг друга. Молниеносные движения его клинка увидеть могли лишь специалисты, знавшие, куда смотреть. Этот стиль боя подошел мне просто идеально. Раньше я выигрывала за счет того, что была мелкая, тощая, гибкая, выносливая и непредсказуемая. Но это было скорее по наитию, новый же тренер научил пользоваться всеми преимуществами и дал технику. Уже через месяц занятий ему пришлось прикладывать усилия, чтобы справиться со мной. Учитель оказался не готов к сражениям с противником, применяющим его же методы, да и я была более выносливой, так что наши тренировки шли и ему на пользу. Через полгода я впервые в спарринге встала против учителя и воспитателя одновременно и честно продержалась больше десяти минут. К одиннадцати годам впервые приняла участие в турнире среди солдат нашего гарнизона в разделах стрельба из арбалета и бой на мечах и выиграла. Тогда мой учитель фехтования показал мне бой с двумя клинками. Это был восторг! И началось обучение, правда, поначалу вместо одного меча пришлось брать кинжал и даже пользоваться им просто как щитом, но постепенно освоилась и со временем полностью заменила его полноценным клинком. Для меня это был идеальный выход, ведь пользоваться длинным тяжелым полноценным полуторным или вообще двуручным мечом я не могла просто из-за их тяжести. Немного укороченные и максимально облегченные но парные клинки в моих руках не оставляли моим противникам шансов на победу.
  С учителем верховой езды тоже очень повезло. В двенадцать лет мне подарили молодого коника, наставник помог мне обучить и выездить его самой. И не просто элементарщину, а настоящую Школу с кучей сложнейших элементов, которые направлены на развитие самой лошади - ее тела, ума и понимания человека. Потом я воспитывала себе настоящих боевых друзей, которым доверяла свою жизнь в полном смысле этого слова.
  С одиннадцати лет меня стали обучать экономике и управлению, с двенадцати законодательству, а с тринадцати я уже управляла нашими военными и присутствовала на всех заседаниях, проводимых в нашем замке. К пятнадцати годам отец скинул на меня часть своих обязанностей, причем мне всегда казалось, что самых занудных.
  Как-то раз к отцу на прием пришел маленький невзрачный человечек с потерянным видом и вдруг заявил, что совершил революцию. На бунтовщика он был совсем не похож, но отец на всякий случай решил его арестовать и посадить в тюрьму. Как говорится, от греха подальше. Этот человечек вызвал мое любопытство, поэтому я отправилась вслед. Так вместо камеры эта странная личность попала в допросную.
  - Рассказывайте, какую такую революцию вы совершили.
  - Девочка, ты кто? Как ты сюда попала?
  - Я - твоя последняя надежда. Никто другой возиться с тобой не будет, так и умрешь в тюрьме. От старости.
  - Почему?
  - Приказы отца не обсуждают, а он велел тебя посадить. Заметь, не разобраться, не выяснить, а посадить в тюрьму, так что шансов у тебя никаких.
  - Но почему? Мое открытие гениально!
  - Так ты - ученый, это уже что-то. Рассказывай дальше.
  - Я открыл особый раствор. С ним любое строительство можно проводить в десятки раз быстрее, чем обычно. Причем дом получается прочнее и теплее, да к тому же красивее каменного.
  Да, строительство, действительно, было бичом любого начинания. Деревянные дома часто горели, каменные же постройки возводились годами. Я слышала еще о новом материале - кирпиче, но до нас это начинание еще не дошло, да и мастеров требовало специальных - умеющих из него возводить дома. Так что интерес к такому делу, конечно, был. Только сообщать отцу непроверенные результаты нельзя, поэтому отправилась в лабораторию этого мужичка. Да, раствор действительно был. Аж целый стакан. Ученому необходимо финансирование для дальнейших исследований и производства в промышленных количествах. Что ж деньги у меня есть. Когда-то мне стали выделять их на карманные расходы. Вначале они просто собирались, но однажды к отцу пришел проситель, которого тот прогнал в шею. Этот огромный сильный мужчина так сник и скукожился, так искренне расстроился, что мне стало его жаль. Особо не задумываясь, что делаю, я отдала ему все деньги. Улыбка, озарившая его лицо, стала лучшей наградой. А через четыре месяца он нашел меня и отдал денег в десять раз больше. В ходе разговора выяснилось, что он - кузнец, благодаря мне полностью переоборудовавший свою мастерскую, отлично заработавший на уникальных заказах и теперь, наконец, женившийся на любимой девушке. До этого ее родители считали парня бедняком и дочь в жены не отдавали. Так я поняла, что, давая деньги, могу приносить пользу и людям, и себе. Позже отец узнал о результатах моих капиталовложений, и тогда я получила свободный доступ в нашу казну с правом использования денег на мое усмотрение. Только все равно я всегда разделяла свои деньги и казенные, хотя и старалась преумножать богатства. Вот и в этом случае были необходимы деньги на исследования, прежде чем результаты показывать отцу. Но и потом не сложилось с докладом, так как хотелось построить новый гарнизон на границе наших владений - это был бы прекрасный подарок отцу. Только меня слишком многие знали, наверняка бы донесли, тогда сюрприз бы не удался. Поэтому строительство завода я профинансировала в соседнем герцогстве. Форт был построен, подарок очень понравился, но завод так и функционировал, где был построен, и позже это стало для меня настоящим подарком.
  А теперь пару слов о первой любви. Один из моих предметов теоретического обучения - риторика - постепенно трансформировался в философию, и преподавал ее очень добрый и светлый старичок - профессор. Замечательная умничка и эрудит, он был истинным фанатом своего предмета и, естественно, заразил им и меня. Причем настолько, что мы даже в соавторстве писали статьи и пару серьезных научных работ. Но в университете произошли изменения, и моего обожаемого профессора отозвали, прислав взамен "перспективного аспиранта". Смену учителей я всегда воспринимала очень спокойно, так как новые люди приносили с собой новые знания, другие точки зрения, вИдение мира под новыми углами. Такие вещи меня привлекали, а уж нового преподавателя по такой потрясающей философии я ждала в радостном нетерпении, предвкушая не просто споры, а изысканные научные диспуты на пределе возможностей разума, ведь сколько людей, столько и точек зрения.
  Но меня ожидал грандиозный, неслыханный даже не облом, а позор.
  Я счастливая в сопровождении воспитателя влетела в свою ученическую аудиторию и... погибла!, наткнувшись на взгляд огромных синих глаз. Я превратилась в умственно отсталое растение, не способное ни на что. Мои органы чувств отказались от функционирования, единственное, что существовало в этом мире - глаза напротив. Кажется, кто-то что-то мне говорил, может даже трогал, или махал руками перед лицом - не знаю, возможно. Постепенно мое сознание расширилось настолько, что обнаружились прилагающиеся к глазам длинные густые черные ресницы, повергшие меня в очередной ступор. В общем, со временем до моего сознания дошло, что у объекта моего созерцания отсутствуют недостатки. Идеальный нос, такой же рот, форма лица и т.д. Так не бывает, наверное, я сплю. Только не будите меня ни в коем случае, лучше я умру во сне, но пусть он не заканчивается! В какой-то момент у меня сильно заболели глаза, вот тогда и пришло понимание, что это не сон - я боялась моргать, чтобы видение не исчезло! А значит, это чудо есть на самом деле! Я видела совершенное существо - жизнь прожита не зря.
  Занятия философией у меня длятся два часа. Вот понятия не имею, что происходило в течение тех двух часов, я просто боялась хоть на мгновение отвести взгляд от этого совершенного лица, любуясь полетом ресниц, движениями бровей, сменой выражений лица и т.д. Когда воспитатель поднял меня со стула и вывел из комнаты, я понемногу начала приходить в себя. Первый мой вопрос был: "Что это было?"
  - Вообще-то это я тебя хотел спросить. Почему такая реакция на учителя?
  - Это был мой учитель философии?!!
  Вот тут у меня и началась настоящая паника.
  - Как хоть его зовут?
  - Ой, как все запущено! Похоже, ты влюбилась. Бертанден его зовут.
  - Какой ужас.
  - Что ужас? Что влюбилась или что у него такое имя?
  - Все. Особенно то, что я при нем совершенно не соображаю, наверно даже имени своего не вспомню, не говоря о философских диспутах. Накрылся предмет корытом.
  Следующие два занятия прошли похоже лишь с парой отличий. Во-первых, я уже смогла услышать, что именно изрекало это чудо, кстати, это было ужасно - этот с позволения сказать учитель просто читал из учебника какой-то примитив. Во-вторых, у меня отказывались качественно работать части тела - дрожали руки, подкашивались колени и еще перехватывало дыхание, когда он поднимал глаза на меня. Я считала себя приличным бойцом, способным справиться с большинством проблем, и нынешнее положение вещей меня совершенно не устраивало, но что делать, было совершенно не понятно. Все изменилось, когда я увидела Берта на четвертый день. У него на лице был огромный синяк, глаз заплыл так, что почти не открывался. Синяк на глазу моего учителя! Это совершенное лицо было изуродовано жутким фиолетовым фингалом! А-А-А! Всех убью! Я подлетела к Берту, схватила его за шиворот и прорычала:
  - Кто это сделал?
  - Ты умеешь разговаривать?
  - Кто поставил тебе этот синяк?
  - Я упал.
  - На кулак? Чей?
  - Откуда я знаю, солдат какой-то.
  Ничего себе, кто-то из наших солдат, вместо того, чтобы защищать моего учителя, нарисовал фингал на его физиономии? Порву на бантики! Хватаю это недоразумение за рукав и лечу в гарнизон. Построив всех имеющихся солдат и офицеров (конечно, кроме тех, что в патрулях) поставила это чудо-юдо с синяком перед строем с вопросом:
  - Кто из них украсил твое лицо?
  Судя по ужасу в глазах, учитель предполагает, что за правду с него потом живьем шкуру спустят. Но явно - виновный здесь.
  - Я не знаю, я не помню, я не рассмотрел...
  - Ладно, пойдем другим путем. Кто приложил руку к моему учителю - выйти из строя!
  Счастливая блаженная тишина. Кажется, ребятки даже дышать боятся. Ага, как гадость сделать - это они всегда, а как отвечать - знают, чем чревато. Отец еще год назад уже полностью передал гарнизон под мое начало, так что все в курсе, как я разбираюсь с провинившимися. Нет, солдатики у меня на особом счету - не зря они за глаза называют меня матушкой (в мои четырнадцать лет) - делаю все, что могу для их максимального комфорта. Как говорил мой прежний учитель - философ: "Создаешь все условия, чтобы солдаты были счастливы". Но и спрашиваю с них, как с себя, ведь от этих солдат зависят жизни простых людей.
  - Итак, сам виновный признаваться не желает, прекрасно, если в ближайшее время пред мои светлы очи вы не предъявите того, у кого кулаки чесались, весь гарнизон будет неделю... нет, десять дней проходить усиленную физическую подготовку в том числ... А, есть контакт.
  Из строя выпихнули парнишку так, что он упал мне под ноги. Краткий визуальный осмотр показал отсутствие внешних повреждений, кроме костяшек правой руки.
  - Говоришь, кулаки чешутся? Слабых бьем? Сейчас у тебя будет спарринг со мной, я посмотрю, какой ты сильный и крутой, что несчастных хилых учителей бьешь.
  - Он к моей девушке приставал!
  - Да хоть к мальчику! Тебе язык зачем дан? Если не умеешь им разговаривать, отстаивая свою девушку, заставлю казармы вылизать. Может тогда научишься язык по назначению использовать. Ладно, с тобой у меня спарринг через пять минут. Теперь ты, учитель! На лице твоего оппонента отсутствуют следы взаимного диалога, то есть сдачу он не получил. Любой истинный философ должен уметь донести свои аргументы на языке, доступном спорщику. Этот диспут ты проиграл в чистую. Это не достойно моего учителя, тем более философии. Значит, с сегодняшнего дня тебе в обязанности вменяется каждый день минимум два часа проводить на тренировках. Сержант, подберите моему учителю удобное расписание занятий и проследите за его выполнением. До сведения всех остальных довожу - за целостность и сохранность моих учителей вы отвечаете лично. Спрашивать буду по всей строгости. В случае их бесчинства и неправомерных действий без стеснений обращайтесь лично ко мне. Всем не занятым разойтись.
  В спарринги с наиболее продвинутыми солдатами я вставала в соотношении минимум один к двум, с обычными один к трем. С начинающими вообще никогда не тренировалась. Так что, как я и планировала, спарринг с провинившимся превратился в "избиение младенца", точнее в погоню за ним по всему двору. Остановилась я только тогда, когда он упал, потеряв сознание от изнеможения. Как только его отнесли в медчасть, я смогла вернуться на занятие. Так я нашла недостаток мистера Совершенства - он был слабаком - в результате чего смогла с ним более или менее нормально общаться. В философии он оказался также весьма далек даже от приличного уровня. Мне после общения с профессором его высказывания и мировоззрение казались детским лепетом. Иной раз какой-нибудь крестьянин гораздо больше понимает в жизни, чем этот с позволения сказать философ, который, откровенно говоря, не имел даже сформированной системы ценностей. В общем, пришлось глобально взяться за его образование, благо грандиозная библиотека отца мне позволяла развернуться на этом поприще. Каждый день я выдавала Берту новый философский трактат, а на следующий день пыталась его обсудить. И, если первые месяцы порой приводили меня к отчаянным мыслям о замене этого несчастья, то уже через год общение с ним стало доставлять удовольствие. Занятия в гарнизоне также пошли на пользу, "нарисовав" моему учителю красивую фигуру. В результате получился фактически безупречный молодой человек - красавчик и умничка. Общение с ним стало лучшими моментами существования, я просто наслаждалась. Самое странное, что чувства к Берту были совершенно платоническими. Нет, на биологии я во всех деталях изучила анатомию и физиологию, в том числе и процессов размножения, причем в морге и на бойне, вот только опошлить свое отношение к объекту восхищения и любования какими-то плотскими мыслями не было никакого желания. Даже прикоснуться к мистеру Совершенство было для меня немыслимо. Жалею ли я сейчас об этом? Ни капли. Это было настолько светлое и чистое чувство, что пронести воспоминания о нем через всю жизнь я хочу именно такими - сказочно красивыми и незапятнанными. Не приведи Всевышний увидеть как-нибудь предмет первой любви толстым, лысым, дряхлым и т.д., и моя прекрасная и возвышенная несбыточная мечта будет жестоко растоптана реальностью. Не уж, увольте. Так что у меня было два года общения со сказкой. Ровно в отведенное на уроках время. Правда, изредка я еще мельком могла видеть его тренировки, впрочем, не задерживаясь, чтобы не истечь слюной и не надумать себе ничего лишнего.
  За эти два года отец постепенно все больше передавал мне свои дела. Вначале на меня была скинута безопасность, затем понемногу экономика. Фактически на отца оставались политика, интриги, светская жизнь и т.д. Конечно, несколько раз в году мне приходилось появляться на балах, но проблемы это не представляло. Светской этикой и танцами учителя третировали меня достаточно долго, чтобы не попадать впросак, а некоторые вольности списывались на мою эксцентричность.
  Разрушилось все в один момент, когда у отца появился новый советник. Конечно, лично не слышала, но думаю, батюшке напели примерно следующее: "Вы еще молоды, Вам править и править, зачем сейчас передавать наследнице дела? Наоборот, ее нужно выдать замуж, пусть родит сына, а уже вашего внука будем готовить в качестве вашей замены. Где это видано, чтобы наследником становилась женщина?" Возможно отец даже посопротивлялся, но потом сдался, и, придя ко мне, заявил:
  - Готовься, завтра будет бал в честь твоего обручения, через две недели свадьба, надеюсь, через девять месяцев, ты родишь наследника нашим славным землям.
  Сказать, что для меня это был гром среди зимы - это ничего не сказать. Я настолько привыкла к мысли, что от меня зависит множество людей, а буду отвечать за еще большее количество, что представить себя в роли просто живота для будущего наследника было невозможно. Примерно полчаса я просидела без движения, честно пытаясь примерить на себя новую роль. Но, как ни старалась, приходила во все больший ужас. Через три часа меня уже не было в замке. Переодевшись в походную одежду, я взяла с собой только небольшой мешочек денег. Больше брать ничего нельзя. Все мои вещи были легко узнаваемыми, даже самые простые тренировочные штаны сшиты лучшими мастерами из превосходной заграничной ткани. Походную одежду я тихонько стянула у своего воспитателя, у него же взяла самый простой кинжал. Оставить пришлось даже лошадь, воспитанную лично мною, и клинки, выкованные под меня. С собой из вещей захватить рискнула только смену нижнего белья. Еще пришлось перебинтовать грудь, ведь я планировала первое время двигаться в мужском обличии. Немного отойдя от замка, обрезала свою косу. Жаль было, конечно, но из двух зол. Шла всю ночь, на утро добралась до небольшого городка. Мне повезло, там удалось разжиться лошадкой, причем идеально мне подходящей. Ни разу не красавец, но по всем статям должен быть сильный и выносливый коник. А еще покорил взгляд хитрющих глаз. Сразу стало понятно, что проблем с нахождением общего языка не избежать, но с другой стороны, такой коник потом станет настоящим надежным другом. Сторговаться удалось без труда (явно характер у хитрюги еще тот), даже потратила меньше, чем планировала. Впрочем, с первой минуты занялась обучением коника для себя. В результате так заняла ему голову, что думать о сопротивлении у него просто не было времени. Только спустя сутки с момента побега в первый раз позволила себе поспать. Через трое суток впервые рискнула остановиться в трактире. После того, как немного отмылась-отоспалась-отъелась решила подвести итоги, которые оказались совсем не утешительные. Когда я убегала, то совершенно не задумывалась о последствиях. А вот сейчас со всей неотвратимостью накатило понимание: я одна. Да, я отвечала за многих людей, но и у меня были слуги, отец, воспитатель, учителя, советники. Тут нет никого, о ком я могу заботиться, но нет и тех, кто смог бы помочь мне, защитить, подсказать, подбодрить. В свои семнадцать лет жизнь нужно начинать с чистого листа. Так, чтобы не разреветься, распределим задачи по мере поступления. Первое - нужно позаботиться о своей безопасности - значит необходимо оружие. Без украшений, чтобы не привлекало внимания, но хорошее, боевое. На рынке, как и ожидалось, парных клинков не обнаружилось вовсе. В этом королевстве искусство сражения на них явно было не в честИ. Пытаться же подобрать пару из обычных мечей - бесполезно, ведь баланс должен быть идеальным по отношению друг к другу, иначе слишком велик риск пораниться самому, не говоря уже об остальном. Да и по парным клинкам вычислить меня намного проще, обзаведусь ими позже. Так что взяла приемлемый полуторник с ножнами, арбалет, да пару метательных кинжалов. Дальше необходимо было решить вопрос с деньгами. Единственное, что пришло на ум с ходу - податься в наемники. Нашла в городке их гильдию, прошла проверку, заплатила членские взносы, получила соответствующие знаки отличия. По идее теперь надо было заходить к ним каждый день и ждать заказов, но первая работа пришла буквально при мне. Одному богатенькому графу, пришедшему нанять себе дополнительных телохранителей и видевшему мое испытание, очень понравилась мысль нанять меня. Выяснилось, что женщины-наемницы - большая редкость, хорошо обученные вообще были уникальным очень дорогостоящим товаром. Оказывается, среди богачей этого королевства была настоящая мода - прийти на бал или прием в сопровождении телохранительницы. Так я легко и быстро нашла работу с зарплатой, намного превышающей мои потребности. Большую часть времени своей непосредственной работы я проводила в состоянии близкой к медитации, когда тело отдыхает, а разум поднимается над ним и наблюдает за происходящим. Так в полусне я прекрасно охраняла объект, а ночами тренировалась и читала.
  В течение месяца удалось остановить и раскрыть два покушения на графа. Получив большие премиальные и отличные рекомендательные письма, сменила место работы. А полученные деньги вложила в дело: нашла хорошего кузнеца, открыла мастерскую и закупила туда лучшее, современнейшее на тот момент оборудование, доставленное из соседнего королевства. Вторым моим вложением стала портниха Зунья. Когда искала себе удобную приличную одежду, ее работа меня покорила. Я не только купила мастерскую и магазин в престижной части города, закупила швейное оборудование и лучшую фурнитуру, но и отправила караваны в другие страны для поиска новых неизвестных тканей, а заодно и новых торговых путей. Конечно, деньги от таких серьезных вложений вернулись лишь почти через полгода, но уже через год сеть ее магазинов была раскидана по всему континенту, а прибыль в сотни раз превысила вложения и продолжала увеличиваться. Кстати, вот тут и пригодился завод ученого-строителя, его уникальный раствор позволял строить здания в считанные дни, причем теплые, прочные и красивые. Так что сеть фабрик и магазинов Зуньи росла по всему континенту как грибы после дождя, принося мне возможность вкладывать капиталы во все сферы деятельности.
  Решение проблем следующего клиента вновь принесло хорошие деньги, которые также были немедленно вложены в новое дело. В результате всего за полгода "трудов праведных" и умелого использования получаемой зарплаты моя прибыль уже сравнилась с доходами от приличного герцогства. Кстати, уже у второго клиента я нанимала себе дополнительных помощников, и постепенно в результате отбора и тренировок получила в свое распоряжение очень приличный сработанный отряд наемников, который начала сдавать в аренду.
  Также обзавелась собственной лабораторией, а потом и не одной, но это отдельная история.
  Был у меня один наемник - Станс, со мной работал со второго дела. И ему я спокойно могла доверить прикрывать свою спину. Спокойный, внимательный, надежный. Даже поручала заниматься самостоятельно моими заданиями. Периодически он уходил на несколько дней по своим делам, и вот однажды из одной такой отлучки Станс не вернулся. Расспросив его знакомых, поехала в село, где он жил со своей сестрой. На месте их не оказалось, а дом был сожжен до тла. Пришлось расспрашивать всех селян, которые совершенно не жаждали делиться информацией. Но где угрозами, где деньгами, а где откровенным спаиванием удалось добыть некоторые сведения. В общем, выяснилось, что в один день налетел в село отряд наемников, но Станс с сестрой успел удрать. Наемники были в ярости, сожгли дом, избили пару подвернувшихся селян и ускакали. Куда подались беглецы, толком сказать никто не мог. Только один местный алкаш случайно услышал, как Станс говорил сестре что-то о контрабандистской долине. Других зацепок у меня не было, поэтому в ближайшем городке в гильдии наемников разузнала, что могла об этой долине. Результаты совсем не порадовали. На нашем континенте была горная гряда. За ней вдоль побережья раскинулась всего одна страна - Антанария, но богатая и красивая. Добраться туда можно было лишь двумя путями - морем или через перевал. И вот я узнала, что существовал еще один путь, точнее очень узкая и опасная контрабандистская тропа. На пути этой тропы был вход в горную долину, в которой селились изгои, которым не рады ни в одном королевстве.
  Делать нечего, взяла проводника и отправилась в долину. Путь оказался ужасным - глубокая осень напрягала проливными дождями, слякотью, холодом, пронизывающими ветрами. Получать удовольствие от такой погоды можно сидя в мягком кресле у камина. Терпеть ее можно в городе или деревне, где пробежавшись, легко спрячешься в теплом убежище. А вот в горах, где и в хорошую погоду тропинка из-под ног лошади стремится выскользнуть, сейчас уехать в пропасть просто элементарно, да плюс от сквозняков нельзя закутаться ни в какую одежду. Спать приходится на сырой земле, и сухую одежду не ощущаешь на себе уже несколько дней. В общем, это и так мое не любимое время года, когда весь мир вокруг серый, а в горах в такую погоду вообще делать нечего. К тому моменту, когда мы, наконец, добрались до ущелья, ведущего в долину, настроение было ниже пола. Проход по очень узкому ущелью с выступающими острыми камнями по бокам также удовольствия не добавил. И тут внезапно мы вышли в долину. В этот момент вечернее солнце вышло из-за низких туч, осветив мягким теплым светом долину и окружающие горы. Бывают такие моменты и эпизоды, ради которых стоит жить. Открывшееся зрелище несомненно было одним из них. Горы с высоченными розово-оранжевыми вершинами, меленький дождик, раскрасивший долину золотыми блестками и огромная радуга через всю долину на фоне тяжелого, свинцово-фиолетового неба. Никогда не видела более красивого и величественного зрелища, без сомнений, все мучения дороги стоили увиденного. Если бы я была художником, то сошла бы с ума, потому что никакие краски никогда не передадут масштабности и глубины этой картины, но с другой стороны охватывают острые сожаления, что все это невозможно запечатлеть.
  Мы спустились в долину и устроились на ночлег в первом попавшемся на пути дворе. Народ здесь жил суровый, недоверчивый, но значки гильдии наемников, как ни странно, позволили обойтись без проблем. Утром хозяин подворья подсказал, как добраться до Старшего в долине. Встала я в предрассветных сумерках, выбралась из дома и в противоположной от входа стороне долины увидела на склоне охотничью избушечку. Пока была такая рань к Старшему идти не хотелось, так что решила прогуляться пока к сторожке. Не знаю почему, но меня как магнитом тянуло. Добралась туда буквально минут за пятнадцать, осмотрелась - вроде ничего особенного. За это время солнце уже выглянуло из-за гор, я вышла из избушки, чтобы вернулся вниз. Перед моими ногами раскинулась долина - километра полтора в ширину и несколько километров в длину - окруженная высоченными крутыми горами, и все это в мягкой розовой рассветной дымке... И представилось, что на месте сторожки стоит белоснежный замок, а я встречаю рассвет на его башне. Ну что же, рано или поздно надо подумать о доме, значит, сейчас поговорю о покупке этой избушки вместе с кусочком земли.
  Со Старшим разговор вышел совсем не таким, каким задумывался. Вместо покупки домика вся долина оказалась под моим покровительством. С первых минут Старший Ирих счел нужным предупредить про произвол всех и вся, про собственное бесправие, а узнав, что я фактически командир отряда наемников, предложил сделать в долине базу для моих людей. Народ тут был беглый, жил фактически натуральным хозяйством. Мой аккуратный намек на возможность зарабатывать деньги был вообще встречен с энтузиазмом. Слово за слово, и Старший уже смотрел на меня чуть ли не с благоговением. В общем, Стансу с сестрой я дала деньги на строительство трактира, от себя обещала пару дежурных наемников для защиты долины, а Старшему выделила средства на приведение в порядок и благоустройство контрабандистской тропы, чтобы сделать ее удобной для караванов. Безопасность в пути должны были обеспечивать мои наемники, благоустройство и удобство путников - жители долины при моем финансировании. Таким образом под моим протекторатом оказалась и долина, и тропа. Избушку с прилегающими землями все жители объявили моими. Спустя какое-то время я случайно узнала, что прозвище, данное мне жителями долины, закрепилось среди всех людей, с которыми у меня были дела. Отныне за глаза, а потом и воочию все называли меня Хозяйка.
  Через месяца полтора после моего знакомства с долиной я планировала туда контрольный визит. Тогда мои наемники спасли выпускника университета от избиения. Оказалось, что местный авторитет хотел, чтобы парнишка работал на него целителем. Хотя учился он на химика и вообще в медицине ничего не понимал, просто однажды оказал одному вору первую помощь. Я тогда предложила парнишке поехать со мной и создать свою химлабораторию в моей избушке. Выпускник, не рассчитывавший на свою лабораторию еще лет десять, пришел в неописуемый восторг, бросился даже целоваться на радостях. Выделенные деньги на оборудование и реактивы вообще повергли в шок. Тот раз был единственным, когда я ночевала в своей сторожке. В свой третий визит я обнаружила там четырех химиков, две новые пристроенные комнаты - лаборатории и комнату - спальню. Каждый мой приезд домишечка расширялся, причем не только вширь. Спустя какое-то время у него появился подвал, второй, а затем и третий этаж. Так вместо моего домика в долине появился мощный исследовательский институт, а прекрасное финансирование с моей стороны стало настоящим магнитом для отличных специалистов, причем разного профиля. Разнообразные химики, физики, механики, оптики, астрономы, геологи, географы и т.д. Меня происходящее очень радовало, и я, не скупясь, выделяла деньги на развитие науки. А стимулировала их работу очень просто - чем больше и качественнее открытия, сделанные учеными, тем выше их зарплата, тем больше они могут позволить себе лаборантов и других помощников. Ученые мерились друг с другом размерами зарплат. Каждый раз приезжая в долину на несколько дней тщательно вникала во все разработки ученых. Все, что можно было использовать на производстве, тут же внедряла на своих фабриках и заводах, если нужно было - строила новые. Вообще была всегда в курсе всех разработок, и всех ученых заставляла отслеживать, что происходит у остальных. Многие открытия совершались после вопросов вроде: "А почему у вас вот тут не вот так?" или "А по-моему, вы не правы, коллега". Но все же пока все специалисты были фанатами собственного профиля, лишь немного разбираясь в смежных науках. Мне хотелось раздобыть себе хорошего синергиста, видящего мир науки целостной картиной.
  Библиотека вначале собиралась из книг, привозимых учеными с собой, но обнаружив такое начинание, я и сама привозила все доступные научные книги и другим давала поручения собирать литературу. А позже мы стали издавать "Ученый вестник" для внутренних нужд, где ученые публиковали результаты своих исследований.
  
  В одну из поездок я забрела в уникальную кузню. С первого мгновения появилось ощущение, что я попала в будущее. Там была целая куча каких-то механизмов. Это просто невероятно - все двигалось, все выглядело необычно. Я была настолько очарована, что не скоро заметила хозяина, который немного снисходительно и почему-то грустно улыбался. Моей реакции он явно не ожидал:
  - Рассказывайте!
  - Что?
  - Все! Обо всем этом!
  Следующие несколько часов жизни я была потеряна для окружающих. Хозяин, вначале воспринявший меня с большим скепсисом, постепенно оттаял, а затем и загорелся повествованием. Интересно было решительно все до последнего винтика. В двух словах, хозяин мастерской любил разные механизмы, но создать их в обычной кузне было невозможно, и тогда он разработал новые приспособления, которые назвал "станки" и, благодаря им, создал кучу механизмов, назвав их "машинами".
  Машины были потрясающие, но на тот момент меня больше заинтересовали станки для серийного изготовления различных сложных деталей. А еще мастер сказал, что не может воплотить и десятой части своих задумок, потому что нет денег. Я была на седьмом небе от счастья.
  - Я хочу тебя купить. Сколько ты хочешь получать, чтобы работать на меня?
  - Ну, если бы я получал сто золотых в месяц, то смог бы купить на них почти все, что мне нужно...
  - Нет, ты не понял, я хочу построить завод, чтобы производить твои станки. И деньги на покупку всего нужного тебе тоже дам. Какую ты хочешь получать зарплату?
  - Тогда мне хватит десять золотых в месяц на еду и жилье.
  - Я тебя покусаю, это же надо - настолько низко себя ценить. Ладно, для начала, пока завод не начнет приносить прибыль, будешь получать сто золотых. Только все твои изобретения будут принадлежать мне. Никому больше ничего ты не будешь делать! Согласен?
  - Да никому больше это и не надо.
  -Мы подпишем договор. А сейчас поедем к моей подопечной. Она у меня отвечает за легкую промышленность, ты постараешься придумать новые ткацкие станки, а еще нужна машина для шитья. Швеи слишком медленно работают, спрос на товары Зуньи намного превышает возможности ее фабрик.
  Мой гениальный мастер, вникнув в проблемы легкой промышленности, за месяц разработал несколько машин, механизмов и станков. Вдвоем с Зуньей при моем финансировании они создали завод, и уже через три месяца ткацко-швейное дело было полностью механизировано. Впрочем, мастер организационными делами занимался мало, доверив это моим управленцу и бухгалтеру, и уже через два месяца от начала сотрудничества со мной занялся проблемами кузниц и мастерских. Строящийся новый завод должен заняться изготовлением токарных и других станков, а еще началась постройка огромного металлургического завода на несколько доменных печей. Недавно по случаю я получила приличный участок земли, привезла туда геолога, чтобы организовать наилучшее использование приобретения. Он выявил там выход жилы медной руды. Так что следующим этапом мой мастер будет разрабатывать оборудование для горнодобывающей промышленности. Но на особом положении у него стоят двигатели. Сейчас разработчики используют в качестве топлива угль, пар и водную тягу. Но это все малоэффективно, поэтому жду от своего мастера новых вариантов источников энергии. Нет, я, конечно, подключу к его работе ученых, но пока есть более рациональное использование его талантов.
  Кстати, я совсем не случайно поселила его в особняке Зуньи - моей портнихи - владелицы целой империи для модниц. Зунья переживала, что ее промышленных мощностей совершенно не хватает на многие задумки. Швеи с трудом успевали шить повседневную одежду для женщин, а остальное? Ведь можно изготавливать все - от нижнего белья до верхней одежды. А дети и мужчины? Да мало ли что можно изготавливать? От постельного белья до рабочей одежды. И приход интересного мужчины, проникшегося ее проблемами и предложившего свою помощь, стал для нее настоящим подарком. Во всех смыслах. Собственно я давно подыскивала Зунье достойного мужчину. Кстати, когда мы приехали в особняк хозяйки, оказалось, что у нее есть любовник. Молоденький симпатичный мальчик. Для меня это было несколько неожиданно. Конечно, Зунья красивая и довольно молодая женщина, но вот выбор... Не думала, что она способна на такую легкомысленность. Ладно, в чужой монастырь со своим уставом не ходят. За обедом мальчик вел себя странно, будто присутствовал здесь лишь отчасти, и кушал без аппетита, как бы не замечая вообще, чем заняты руки и рот. Неудивительно, что такой худой, на лице одни глаза остались. Как же назвала его Зунья, когда представляла нам? Вроде Ландан. А Зунья посматривает на него с жалостью, скорее как мать на нерадивое дитя. Странно. В конце обеда она собралась с духом и обратилась ко мне: "Элия, у меня к тебе есть просьба, боюсь только, что она не понравится тебе..." Очень интересно. До этого Зунья принимала от меня много помощи и деньгами, и советами, и специалистами, например, бухгалтер мой на нее работает. Вот Мастера привела, но ни разу она сама не обращалась ко мне с просьбами.
  - Я слушаю.
  - Это по поводу Ландана, - а, понятно, я подозревала нечто подобное, ладно, слушаю дальше, - Понимаешь, он - студент. Точнее был им. В общем, его выгнали... Ты можешь для него что-нибудь сделать?
  Вот это номер. Зунья ни разу не белоручка, что же она - двоечника выгораживает? А молодой человек "вернулся к нам из терний небытия" и изрек:
  - Зунья, ну что ты такое говоришь, меня же опять выгонят, как только я рот открою, а не спорить с этими болванами я не смогу. Это сильнее меня, уж извини. Я и так тебе очень благодарен.
  Интересненько.
  - И с кем же вы дискутировали, молодой человек?
  - Да, я тоже считал, что дискутирую, а вот, например, профессор Донкастер посчитал, что я тупой баран, пытающийся из себя что-то строить.
  - И на какую тему? - нда, с Донкастером я бы и сама... Нет, я бы ему объяснила всю глубину его заблуждений.
  - Да я просто пытался до него донести информацию, что ученые уже давно выделили из воды составляющие: водород и кислород. А этот идио... извините, упертый ... ученый рассказывает, что раз они оба газа, то в соединении жидкость дать никак не могут. А я в "Ученом вестнике" прочитал, что открыты новые водородные связи, делающие воду жидкостью.
  Потрясающе!
   - И как к вам в руки попал "Ученый вестник"? Их же издано всего сто экземпляров, - я убью того, кто продает вестник направо и налево! На его издание лично потратила кучу нервов и денег! И он для внутреннего пользования. Р-р-р, как я зла!
  - Ну, я знаком с заведующим отделением химии, точнее это он помог мне поступить. Точнее, я помогал в его лаборатории, он решил, что у меня талант и пустил в свою библиотеку. Подсказал, какие книги читать, чтобы я смог поступить. Я продолжал и дальше помогать и пользоваться библиотекой. Ему предложили новую работу, дав почитать "Ученый вестник". Этот человек невероятный химик, а у нас в университете денег на научную работу не выделяют, зарплаты мизерные, а нагрузка на преподавателей огромная. И лаборатории ужасно примитивные. Когда я почитал вестник... В общем, я даже не представляю, какое там оборудование, чтобы такие опыты ставить, которые там описаны.
  - Так говоришь, химией интересуешься?
  - Ну мне вообще биология интереснее. В вестнике этом статья была - о работе нервной системы, нервных импульсах, участии кальция в этих процессах... В общем, это просто потрясающе! И, оказывается, по телу проходит настоящий электрический ток! Кстати, про ток, оказывается в разных средах ток проходит по-разному - это тоже в вестнике прочитал! А еще...
  - Стоп. Представь, что ты можешь выбрать, чем бы хотел заниматься?
  - Я так понял, что все мыслительные процессы протекают в мозге. Вот мне бы хотелось разобраться в этой работе.
  Вот это подарок, шикарный мальчик! Сама бы хотела этим заниматься. Эх, жизнь моя странная, может когда-нибудь смогу закрыться в лаборатории безвылазно.
  - Ну кафедра химии мозга у меня есть, а вот физиологии Высшей нервной деятельности - нет.
  - Очень жаль. Если вдруг появится, я бы там даже просто пол мыть согласился. Подождите, как это "у меня есть?" У вас что, свой институт и лаборатории? А вам работники не нужны?
  - Вообще-то я предлагаю тебе создать и возглавить кафедру физиологии мозга. Финансирование обеспечу. Но зарплата первое время будет низкая - вначале надо доказать, что ты ее заслуживаешь, тем более тебе самому еще учиться и учиться. Первое время придется очень трудно, нужно усвоить огромные объемы информации общей и специальной, организовать работу лаборатории, проводить опыты, носом рыть новые сведения по всему миру, проверять их и перепроверять, заслужить уважение и авторитет среди уже признанных коллег - это так, навскидку, может еще проблемы будут. Справишься?
  Глаза у мальчика круглые, говорить явно не может, только головой трясет, как болванчик.
  - Ладно, завтра выезжаем. Зунья, ты не против, если я заберу молодого человека?
  - Я буду очень рада за него.
  Вот так у меня появился физиолог ВНД. Забегая вперед, мне его видимо Всевышний послал. Через несколько лет уже смог полностью расшифровать работу головного мозга, а затем создал действующую, хоть и простенькую модель, так что в перспективе мы сможем создавать искусственные копии людей и животных. А может и новые виды. И еще он оказался неплохим синергистом и делал фундаментальные открытия во многих смежных отраслях науки.
  
  Часть третья
  
  В общем, дела шли очень хорошо, хотя в сердце была незаживающая рана от первой любви. Совершенно независимо от моего желания глаза искали в толпе Берта. Вот фигура мелькнет похожая, перехватывая дыхание, или взгляд синих глаз обожжет огнем, вот взлет непослушной челки вонзится когтями тоски в сердце... Целый год призрак любимого не давал замечать вокруг других мужчин. И в один из дней это едва не стоило мне жизни.
  Я отвозила в лабораторию новый заказ, и когда проезжала через лес, на меня напали. От арбалетчика прикрылась мечниками, без труда вывела из строя практически всех, остались двое. И в этот момент поймала на себе взгляд одного из разбойничков. Чтобы понять, что передо мной не Берт, понадобились доли секунды, но этого хватило второму детине, чтобы всадить в бок кинжал. Мне очень повезло, что это не были профессиональные военные. Я с ними справилась. Но пока унесла оттуда ноги, добралась до трактира и смогла перевязать рану, мне уже было очень плохо. В жару, в слезах и полусне - полубреду я прощалась со своей первой любовью. С чистым, прекрасным, незапятнанным чувством, выдирая его из сердца с мясом. Боль тела очень точно отражала муки души. Каким-то чудом мне удалось нацарапать стих-молитву-прощание:
  Да проживешь ты много дней,
  Пусть не со мной.
  Да будет у тебя друзей -
  Весь шар земной.
  И да простят тебе грехи
  Твои Бога.
  Да будет у тебя любви
  На все века.
  Ты будешь счастлив. Там и здесь
  Найдешь ты кров.
  И будешь знать, что где-то есть
  Моя любовь.
  
  И я забылась, окончательно потеряв сознание.
  Утро принесло облегчение телу и опустошение душе. Я поняла, что каким-то чудом освободилась и готова жить дальше. Вот только не здесь и не сейчас. Добравшись до гильдии наемников, взяла заказ как можно дальше от этих мест и понеслась навстречу новой судьбе. Судьба поджидала меня на дороге, видимо прознав, что теперь я готова с ней встретиться.
  Но вначале небольшое отступление.
  Среди наемников существовало своеобразное разделение: солдаты-наемники, специализированные наемники, например, телохранители, командиры своих собственных отрядов и т.д. Все они подчинялись Гильдии наемников. Но существовала особая каста - следопыты, эдакие полумифические существа. Они брались за самые сложные и запутанные дела и решали их. Найти то, что затеряно в легендах или прячут сильные мира сего, выследить того, кого другие поймать не могут, распутать дело, когда нет ни одной зацепки. Каждое выполненное ими задание превращается в легенду. Конечно, если о нем становится известно... Одним словом, если нет надежды, но есть деньги - зовут следопытов. Не путать с подражателями, которых расплодилось множество.
  Каждый наемник в душе мечтает стать следопытом, вот только если сам таковым назвался, все равно настоящим не стал. А как попасть в их число - не известно. Ходят слухи, что сами следопыты отбирают лучших из лучших наемников и забирают к себе. Знала ли я о них? Знала. Верила ли в их существование? Честно говоря, нет. Не так. Что кто-то есть - да, но вот в их чуть ли не сверхъестественное чутье - ни капли не верила.
  Я тогда неслась через полконтинента, причем большую часть пути как всегда бежала рядом с лошадью, держась за холку или переднюю луку седла, чтобы максимально получить нагрузку. Верхом садилась только, когда нужно было перекусить. На голову лошади надевала торбу с овсом, себе в руки вяленное мясо и, передвигаясь шагом, кушали. Остальной путь рысью и галопом. Восемнадцать часов в движении, я надеялась, что этот переход будет последним, и мы доберемся до места. Но ранение ослабило организм, и я подумывала об обустройстве на ночлег. Впереди между деревьями возник огонек костра. Его ласковый свет оказался неожиданно заманчивым. Вдруг навалилась сильная усталость, заныла рана, заболела голова. В общем, организм самым наглым образом расслабился и заявил, что ночевать он будет рядом с этим призывно светящим костром. Вне зависимости от желания его хозяйки. Оставалось надеяться, что путники, обосновавшиеся тут, тоже против не будут.
  Вид шести закутанных в плащи фигур вокруг костра совершенно не обнадежил. Организм поставил ушки на макушке, раздумывая, что, наверное, не так сильно он и устал, и не будет проблемой проехать еще пару-тройку километров. Вот только три фигуры, поднявшиеся навстречу, явно думали иначе.
  - Привет, мальчики, не поделитесь теплом своего костра с усталой путницей?
  - Ну почему же только костра? И своим теплом поделимся. Слезай с лошади, присоединяйся.
  Вот терпеть ненавижу, когда кто-то хватает повод моей лошади. Коник, кстати, тоже подобных вольностей не терпит. Вот, укусил нахала, сейчас еще копытом приласкает, вот Нечистая! Шикарное начало общения.
  - Мальчики, коник не терпит таких вольностей! Прошу, уберите от него руки!
  - Слазь! А то щас твоей зверюге все зубы выбью, будет знать, как кусаться!
  У меня уже адреналина в крови - хоть море переплыть. Была бы сама - просто удрала бы, но лошадь не бросишь, а коника окружили серьезно и упираются в него клинками. Придется драться, а я не в лучшей форме. Хотя адреналин уже все обезболил и тело активировал.
  - Мальчики, я спускаюсь, отпустите лошадку.
  Против меня встали двое, еще трое в вальяжных позах с нехорошими такими ухмылочками расположились по кругу, а один так и не поднялся от костра. Его лицо было скрыто под капюшоном, только отблески костра отсвечивали в хищных глазах. Вот тут и пришло понимание, что происходящее - отнюдь не случайность.
  - Мальчики, а зачем вам понадобилась моя скромная персона, что вы меня аж вшестером тут поджидаете?
  - Что-то ты о себе слишком хорошего мнения.
  Это произнес один из предполагаемых противников, а на мгновение сузившиеся глаза под капюшоном информировали о полностью оправданном подозрении. Неужели меня кто-то заказал? Значит просто бежать бесполезно - найдут. Но вот отсрочку получить, чтобы рана лучше зажила, хорошо бы. А уж если поспать удастся, вообще мне эти недоучки на один зуб будут. Почему недоучки? Не чувствую я в них бойцов приличных - даже до сих пор клинки не доставала. Единственный, кто достоин внимания - тот шестой у костра, будто затаившийся лев рассматривает мышку. Класс, с таким бы я "потанцевала" на мечах в другое время, когда здоровье дружит с моим организмом. Так давно не могу себе найти хороших спарринг - партнеров...
   - Ты, у костра, встретимся завтра в девять вечера. Можешь взять своих неуков с собой, глядишь, чему научатся. Успехов!
  В это время одно острие клинка упиралось мне в горло, другое в живот. Легкий уход назад, и эти несчастья, подавшись за мной, наткнулись на своих же, меня там конечно уже не было. Пока они разбирались между собой, я выглянула из-за деревьев, встретившись с отблеском глаз под капюшоном. Незнакомец лишь парой пальцев, выглянувших из-под плаща, подал мне знак уважения. Значит, мои слова услышаны - следующим вечером встреча. Надо по максимуму привести себя в порядок. Коник, поджидавший меня, без проблем преодолел оставшийся путь. Конечно, ближайшие сутки мне будет не до контракта, благо добралась быстрее на день. Лечение и сон сейчас в приоритете.
  К вечеру я практически восстановилась и была готова к знакомству с крайне интересной личностью. От нетерпения не могла сидеть на месте, буквально спинным мозгом ощущая, что впереди ждет очень интригующее общение. К назначенному времени в местном парке нашла уединенную ровную удобную площадку. Была полная уверенность, что найти меня тому типу, закутанному в плаще, проблем не составит, и узнать его тоже. Когда за несколько минут до назначенного времени на поляну вышел мужчина, ощущение его силы и уверенности можно было разливать в тару и продавать. Мое настроение упало ниже пола, терпеть не могу самоуверенных типов. Ладно, сейчас я тебе, козлик, рожки-то пообломаю. Потанцуем! Самоуверенного расслабленного типа наказать так легко, тридцать секунд и острие меча упирается в горло противника. А ведь я второй клинок еще не доставала. Вот так спарринг-партнеров выводят из равновесия. Сейчас еще добавлю:
  - Скучно. Ты своих неуков взял? Пусть тебе помогают, хоть под ногами путаться будут, все веселее, может вместе хоть пару минут продержитесь. Я надеялась, что ты хоть немного меч держать умеешь, уже год не встречала нормального противника, так все навыки растерять можно. Ладно, даю тебе еще две попытки меня развлечь. Постарайся, пожалуйста, продержаться подольше, я дам фору.
  Приступаю ко второй части "балета". Абсолютно честно первую минуту не пытаясь нападать, внимательно наблюдаю за техникой, насколько позволяют глубокие сумерки. И то, что я вижу, вызывает интерес. Теперь контратака и острие клинка напротив сердца противника. Стиль соперника очень отличается от всего, виденного мною, надо обязательно изучить. Отхожу, даю фору две минуты и наблюдаю за этим зрелищем. Зараза, даже проигрывая танцует, играет, красуется, наслаждается. Сейчас не буду контратаковать, это моветон, включаюсь в танец, обхожу, оказываясь за спиной, незаметно по ходу изымаю чужой клинок, а свой приставляю лезвием к горлу. Какая я зараза, так обломать дядю в его же стиле, мррр. Ладно, пора знакомиться, он явно достоин уважения, даже у самого слабого противника можно чему-то научиться, так что вперед заре на встречу.
  - Итак, слегка поразмялись, можно и пообщаться. Здесь есть какое-то заведение, где мы можем поговорить?
  Отправились мы в таверну, вот, хоть увижу при освещении, как выглядит мой загадочный оппонент. И в пути обнаружила интересную особенность. Мой попутчик возвышался надо мной настоящей скалой. Я привыкла, что мелкая, а общаюсь зачастую со здоровенными мужиками, и они слушаются меня беспрекословно. Но тут, хоть и побежденный соперник, излучал ощущение силы и власти, создававшее такое приятное чувство спокойствия и защищенности. Можно хоть ненадолго расслабиться.
  В освещенном помещении я смогла сполна насладиться видом своего спутника. Именно насладиться и никак иначе, зрелище оказалось фееричным. Огромная массивная фигура двигалась легко и пластично с особой величественной грацией. Красивые правильные черты лица могли бы казаться безупречной работой скульптора, если бы не были наполнены одухотворенностью, так оживляющей выражение лица, граничащего с надменностью. Выразительные глаза цвета молочного шоколада смотрели на мир по-хозяйски оценивающе. Небольшой шрамчик над правой бровью дополнительным штрихом добавляет совершенства и мужественности. Густые немного волнистые волосы глубокого темно-каштанового цвета обрамляли лицо, создавая ощущение рамы для портрета. Даже странно, вот весь не в моем вкусе от макушки до пят, но классный, хоть пиши картину и на стену вешай. Обаятельность просто зашкаливает до неприличия. Но с моей точки зрения одна черта перечеркивает все - самоуверенность. Даже скорее самолюбование - эта скотина явно уверена, что женщины должны на него как минимум молиться. Но красив, не спорю, причем не слащавой, а эдакой мужской капитальной красотой. Забавно, что ни одной черты из тех, что мне нравятся. Предпочитаю гибкие, сухие, поджарые, скорее кошачьи фигуры, а тут почти живой медведь или скорее огромный мощный тигр. Мне нравятся голубые и синие глаза, тут шоколадные, черты лица не тонкие и изящные, а скорее массивные, капитальные, даже с ямочкой на подбородке.
  - Итак, зачем нужно было устраивать мне проверку?
  - Сразу быка за рога? Ну что ж... Что ты знаешь о следопытах?
  Вот так поворот событий! Очень интересно. Только если у них все такие слабенькие бойцы, похоже, миф о следопытах сильно раздут.
  - Мало что. Вроде как им поручают самые сложные дела. Хотя подозреваю, что там больше вымысла, чем реальности, - ого, сильно задела самолюбие - ответное смущение и неудовольствие.
  - Я понимаю, что на фоне твоих выдающихся способностей в фехтовании кажется, что и в других аспектах мы можем быть не самыми лучшими... В общем, обычно все происходит не так... - явно мой собеседник расстроен и растерян, даже спесь слетела, забавно наблюдать, - Обычно, когда мы слышим о талантливом наемнике, то берем несколько учеников и смотрим, насколько он хорош. После проверки, если соискатель не безнадежен, ему предлагается вступить в школу следопытов. Первые три года они обучаются общим дисциплинам, вроде фехтования, политологии и т.д. Потом год идет полевая практика, где под руководством старшего студенты учатся применять свои знания и умения на практике. И последний год идет уже непосредственное участие в делах наставников. Это обязательное условие для всех учащихся, чтобы стать следопытами, - ню-ню, хочу посмотреть, как они будут меня обучать. Кажется, на моем лице было написано слишком многое, и это отразилось в его следующей фразе, - Впрочем, ранее никто не мог победить меня в фехтовании, да еще и три раза подряд. Вообще я никого не знаю, кто бы так фехтовал - ощущение нереального противника, будто с призраком сражаешься. Ты не могла бы дать мне несколько уроков?
  - Несколько не поможет. Ты прилично фехтуешь, но до моего уровня тебе никогда не подняться, такой тип поединка тебе вообще не подойдет. Подтянуть технику и залатать дыры можно, но это минимум год каждодневных многочасовых занятий. Только зачем это мне? Я вообще предпочитаю никого не учить.
  - Чтож... Хочешь закончить школу следопытов за один год? Ты будешь меня учить фехтованию, а я буду твоим личным наставником. И мы сразу будем выполнять заказы следопытов. За год ты научишься всему, что необходимо знать, и сможешь вступить в нашу гильдию.
  От него веет таким спокойствием, даже странно. Вроде полностью расслаблен, даже глаза периодически закрывает, но при этом полностью контролирует пространство вокруг. Поучиться у него точно есть чему. Не понравится - уйти могу в любой момент. И с ним можно хоть иногда расслабиться, даже не думала, что это так приятно, и что мне это нужно. Вот только предложенные условия ни разу не устраивают.
  - Я не могу подвязываться на что-то на целый год. Мне периодически нужно бывать в разных местах континента. Так что как минимум регулярно я буду уезжать.
  - Когда ученик ступает на путь следопыта, он должен отринуть все мирское и отдаться...
  - Стоп! Не надо забрасывать меня затертыми, шаблонными патетическими фразами, я из этого выросла, когда мне было шесть лет. От меня зависит слишком много людей, чтобы я их просто бросила. Если не устраивают мои условия - разойдемся, как в небе птицы. И вообще, я вижу, что у тебя я могу чему-то научиться, а вот какой Нечистой должна связываться со следопытами, я еще не услышала ни одного аргумента.
  - Нда... Ты так отличаешься от всех людей, что твоя логика мне пока не доступна. Ладно, так даже интереснее. Вот что странно - ты же младше меня раза в два, а ощущение, что я разговариваю со старшим человеком. И это не вызывает раздражения, будто именно так и правильно. Что ж, не буду рассказывать, как хорошо быть следопытом - но факт, что это другой тип мышления, хотя ты и близка к нему. Хочу рассказать, почему нас называют именно так - следопытами, хотя это секретная информация. После вступления в нашу гильдию ты сможешь приобретать особый состав. Он усиливает нюх.
  Ммм... Какой лакомый кусочек информации!!!
  - На сколько усиливает? Сколько времени длится эффект? Как часто можно принимать? На чем основано действие? Нет ли эффекта наложения, и, если есть, в чем он выражается? Побочные действия есть? Кто вам его производит? Сколько стоит? Можно ли купить две дозы на пробу?
  - Ого, я ошеломлен! Но рад, что заинтересовал. Вот только это все внутренняя закрытая информация.
  И улыбается. Гад. Наглый и скользкий.
  - А почему именно две дозы на пробу, разве одной не достаточно?
  - Для того чтобы разобраться в эффекте, надо минимум две, - так я тебе и сказала, что планирую одну опробовать на себе, а вторую отдать в лабораторию,- Так что, продашь две дозы?
  - Денег не хватит.
  - Ваши следопыты столь богаты, что покупают сверхдорогое зелье?
  - Для следопытов другая цена.
  Очень хорошо, что он сказал о цене, значит, я точно смогу получить этот составчик.
  - Назови цену для меня, а я решу, смогу ли оплатить.
  - Ну что же, в залог нашего будущего сотрудничества я могу выделить тебе две дозы.
  Раз он самостоятельно принимает такие решения, значит, мягко говоря, не последний человек среди следопытов.
  - Сейчас я приняла контракт наемников и должна его выполнить, думаю справиться дня за четыре. Потом смогу декаду выделить обучению, дальше уеду дня на три, в конце месяца меня не будет минимум неделю. Устроит такой режим?
  - Ученица учителю рассказывает, когда и как она будет заниматься. Когда так изменился мир?
  - В моем случае так было всегда.
  - Это странно, но я тебе верю.
  На том мы и распрощались в тот день, а встретились после выполнения контракта.
  - Итак, когда я получу свои две дозы снадобья?
  - И тебе здравствуй, свет мой - ученица!
  - Ты тратишь время на формальности. У тебя в запасе есть лишняя жизнь?
  - На держи две дозы, как обещал, - вот и заняты мои загребущие ручки.
  - Рассказывай, как пользоваться, как хранить, в общем, инструкцию по эксплуатации выкладывай.
  - Вряд ли я когда-то привыкну к такому обращению. И почему я это терплю? Действует несколько часов, принимать не чаще раза в неделю, иначе привыкание снижает эффективность, хранить при температуре тела - мы носим специальный бандаж на поясе.
  Мой взгляд совершенно без контроля разума двинулся изучать талию этого типа. Кстати:
  - Как тебя зовут?
  - Твои мысли бродят неведомыми мне тропами. С разговора о составе без переходов ты принялась разглядывать мое тело, а теперь спрашиваешь имя. Будь ты легкомысленной девицей, я бы решил, что хочешь со мной переспать.
  Данная мысль меня просто поразила.
  - Как это - переспать? И вообще, не увиливай, я хочу услышать имя, - а вот первое мое высказывание вогнало в ступор моего собеседника. Только через пару минут он смог спросить:
  - Ты что, не знаешь, как спят мужчина и женщина?
  - Я не рассматривала тебя как сексуальный объект. Так как тебя зовут?
  - Аден (ударение на А). А почему ты не рассматриваешь меня как сексуальный объект? - ха-ха-ха, а дядю похоже сильно зацепило, что как мужчину я его не воспринимаю, - По-моему, все женщины вначале встречного рассматривают именно так, а уже потом с других углов зрения.
  - С наставниками я обучаюсь, а не сплю. И ты не в моем вкусе, да вообще, мужчины привлекают меня очень редко, выборочно, точнее поштучно, - не будем уточнять, что до этого штука вообще была одна и та - первая любовь - сексуальных желаний не вызывала.
  - Ну знаете ли, милочка, тогда вам просто не попался нормальный мужик, который бы разбудил ваше женское начало, - похоже, мое замечание здорово зацепило его эго, ню-ню. Пожалуй, подолью масла в огонь и посмотрю на результат.
  - Хочешь стать таким мужиком?
  - Следопытов вообще очень ограниченное количество, максимум до двухсот человек. Женщины среди них редкость, но все они в обязательном порядке обучаются искусству любви и соблазнения.
  - Почему-то я уверена, что этому их обучаешь ты.
  - А ты не считаешь меня достойным этого? - ага, помечтай, сейчас обломаю ангелочку крылышки.
  - Тебя слишком задели мои слова. Явно интерес личностный, уязвлена твоя мужская гордость. Видимо ты считаешь себя сексуальным и неотразимым. Возможно на подсознательном уровне. Предупреждаю сразу, пока ты мой наставник в чем-то другом, в горизонтальную плоскость наши отношения не перейдут.
  - Во-первых, это не отношения, а только обучение, а во-вторых, ты уверена, что настолько хорошо себя контролируешь и тебя невозможно соблазнить? - Нечистая, а вот на такое я не рассчитывала, а-а-а, включился его охотничий инстинкт, а хищник он очень опасный!
  - Если ты попробуешь меня нагло соблазнить, я просто прекращу наше обучение.
  - А не нагло можно?
  - Без подстав, приставаний, приворотного и прочего можешь попробовать. Только пока не закончится обучение, на результат не рассчитывай.
  - Ага, значит, когда закончится обучение, ты будешь моей?
  - Нет, просто у тебя появится шанс.
  - Скажи, есть кто-то, к кому ты обращаешься на "Вы"? - я ушла в себя на пару минут, пытаясь припомнить таковых.
  - Нет, боюсь, с такими не знакома.
  - Ты столь фамильярна?
  - На "Вы" я обращаюсь к тем, кого уважаю, но кто не работает на меня.
  - Значит, среди твоих наемников есть такие достойные?
  - Нет.
  - Кто же еще на тебя работает?
  - Где, кто и сколько делает для тебя снадобья? Ответишь на мой вопрос - отвечу на твой.
  - Я понял, о чем ты. А тебя правда это очень интересует?
  - В отличие от тебя, для меня это не просто праздное любопытство. Ладно, пообщались, давай заниматься.
  Следующие десять дней была взаимная дрессировка. Часа три я гоняла Адена на фехтовании, пытаясь закрыть его бреши в обороне. По ходу удалось подсмотреть пару интересных приемов, которые могут пригодиться в сражении с нестандартным противником. Остальное время Аден натаскивал меня, и основным направлением оказалась внимательность. Нет, не удачно выразилась, с внимательностью и сосредоточенностью у меня всегда было выше всяческих похвал, а вот способность сохранять контроль над всем окружающим пространством была низкой. Как выяснилось. Я обычно не сражалась более чем с тремя противниками одновременно, и на тренировках Адена поняла, почему нормально не получалось. Умений хватало с лихвой, и, благодаря занятиям, окружающая действительность начала подчиняться мне. Будто раздвинулись законы физики. Появилось ощущение, что до этого была слепой, а тут у меня включились новые органы чувств. На самом деле, конечно, нет, но раньше эти самые чувства работали независимо друг от друга - тут зрение, там запахи и т.д. А вот когда стала обучаться использовать все это вместе - результат превзошел мои самые смелые ожидания. В меня уже была заложена колоссальная база, но мои умения работали здесь и сейчас, при нынешнем обучении будто включился внутренний свет, и наружу стало вырываться такое, что в шоке был не только мой наставник. Вдруг до меня дошло, что окружающее не просто в моей власти, но и предсказуемо. Фактически я на несколько ходов вперед предвидела, просчитывала все происходящее вокруг.
  - Я создал монстра. Когда мы познакомились, ты была лучшим фехтовальщиком на континенте, непревзойденным арбалетчиком, отличным стратегом и прочее. Но сейчас я сильно сомневаюсь, что ты вообще человек. Твоя мама случайно со Всевышним не согрешила?
  - Нет, я дочь своего отца. Но вот росла я и обучалась, мягко говоря, нестандартно. Уверена, так может каждый, если его соответственно обучить.
  - Если не секрет, с какого возраста началось твое обучение?
  - Фактически с рождения, номинально с трех лет.
  - Какими же чудовищами были твои родители, если так рано подвергали своего ребенка подобным тренировкам?
  - Я очень благодарна родителям за то, кто я есть. И меня все устраивает.
  По прошествии декады, как и обещала, отправилась по делам на три дня. Фактически, остальными делами занималась постольку - поскольку, сама же дорвалась до лаборатории, загрузив своих ученых новой задачей по полной программе. Составчик для обострения нюха нужно было всесторонне и тщательно изучить. За сутки практически удалось выявить его ингредиенты. Дальше нужно было проверить влияние всех компонентов, понять их действие, разобраться во взаимодействии, воспроизвести и, по возможности, усовершенствовать. Ну и наладить производство, причем секретно.
  Когда я вернулась к Адену, уже вместе мы отправились в главную резиденцию следопытов.
  - Аден, ты фактический владелец следопытов или просто их глава?
  - С чего ты взяла, что я не рядовой следопыт?
  - Ты принимаешь самостоятельно слишком важные решения. Думаю, что и раньше был среди них главным, возможно даже именно ты и создал вашу гильдию, но полный контроль получил, тогда, когда разработал состав, усиливающий нюх.
  - Откуда у тебя такая информация?!! - зол до предела, явно считает, что имеет место предательство.
  - Аден, я не слепая и не глухая. Ты же сам назвал меня монстром за умение анализировать информацию, делать правильные выводы и прогнозировать. Поэтому не дергайся, я не враг, но мне нужны ответы. Точнее, я их уже получила, - пока не буду говорить, что собираюсь прибрать следопытов к рукам. Рано. До этого еще работы непочатый край.
  - И что еще ты хочешь знать?
  - Хм... Ты пока не готов услышать мои вопросы.
  - Как это? Почему?
  - Те ответы, которые ты можешь дать, я и так знаю, а на другие не только ответов не знаешь, но и услышать их не готов.
  - Задай хоть один, мне интересно!
  - Тогда пока не воспринимай его всерьез. Как подчинить себе весь континент?
  - Создать армию и завоевать.
  - Глупости. Гораздо проще купить.
  - Ты хоть представляешь, сколько для этого надо денег?!!
  - Да.
  - То, что куплено единожды, всегда можно перекупить.
  - А вот для охраны имущества нужна армия, причем не обычная регулярная. Впрочем, мы забегаем далеко вперед, в ближайшие годы этот вопрос еще не актуален.
  - Нечистая! А ведь ты это всерьез! Хочешь подчинить себе весь континент?
  - Для начала.
  - Всевышний, да ты точно монстр!!! Вот Нечистая, думаю, у тебя получится...
  - Скорее всего. У тебя еще есть время, чтобы решить, со мной ли ты.
  - Не думаю.
  - Через несколько дней я поеду к своим работникам. Если хочешь, можем поехать вместе, познакомишься, посмотришь и потом будешь делать выводы.
  "Хорошо", - было сказано после минутного размышления.
  Кстати, резиденция следопытов мне понравилась - очень грамотно все организовано. Фактически это и школа, и дом для всех своих. Любой член гильдии всегда может рассчитывать тут на помощь и поддержку, и каждый старается для других. Настоящая семья. Вот только размеры для моих задумок мелковаты.
  Путешествие к части моих подопечных прошло выше всяких похвал. Аден с первого знакомства впал в состояние глубокой задумчивости на грани с рассеянностью, что для него было совершенно не характерно. Изучая мои фабрики и заводы, мастерские и некоторые лаборатории, он смотрел на меня все более странным взглядом. В последнюю лабораторию поехала сама, и вернулась оттуда с новым веществом. Когда я показывала его Адену, то ждала гневных реплик, обвинений и ссоры. Но он сидел напротив совершенно потерянный. Вещество, обостряющее нюх и действующее не несколько часов, а неделю, окончательно подкосило самообладание Адена.
  - Кто ты?
  - Аден, не делай необоснованных ложных выводов. У меня есть хорошая химическая лаборатория. Они проанализировали твой состав, вычленили из него действующее вещество и пролонгировали его действие с нескольких часов до недели. И только. Ничего сверхъестественного. На своем химзаводе я могу запустить линию по его производству. И тебе не надо будет мучиться самому в лаборатории. Я хочу стать совладельцем следопытов. Благодаря этому веществу твои люди будут тебя боготворить, ведь вместо работы несколько часов раз в неделю они смогут значительно повысить свою эффективность, а значит заработать себе больше денег. То есть не только сами смогут жить лучше, но и больше отдать тебе, а ты сможешь больше вложить в развитие следопытов. Я буду поставлять вещество, ты же его распространять и заниматься обучением и управлением. Могу также помочь с финансированием. Соглашусь на соотношение совладельцев пятьдесят на пятьдесят.
  - Спасибо, что не пятьдесят один процент и контрольный пакет.
  - Когда ты увидишь, что мое участие приносит не вред, а только пользу твоему детищу, я планирую полностью выкупить и твою часть. Предполагаю, что это произойдет примерно через год.
  - Ну спасибо за откровенность, - это видимо чувство юмора.
  - Пожалуйста. Я редко бываю настолько откровенна с людьми. Кстати, из всех знакомых ты знаешь обо мне и моих планах больше всего.
  - Но я ничего о тебе не знаю, кроме того, что видел и слышал от тебя. Как ни пытались мы найти хоть какую-то информацию - как в вакууме искали, ничего нет. А, между прочим, так не бывает. Кто ты?
  - Вот ты мне и скажи, кто я. Я встречаюсь с людьми, сталкиваюсь с их несчастьями, вижу нереализованный потенциал и даю возможность быть собой. Не так и много надо для счастья. Но чем больше я этим занимаюсь, тем больше задаюсь вопросом - почему это делаю я, а не их правители - короли, герцоги, чем занимаются они? Зачем вообще нужны такие управленцы, которые думают о себе, а не о своем народе? И чем больше я об этом думаю, тем сильнее хочу выгнать их всех взашей.
  - Молодая романтичная идеалистка.
  - Ты видел часть моих предприятий. Как ты думаешь, какой у меня сейчас ежемесячный доход?
  - Не знаю, думаю, что, наверное, даже тысяч пять.
  - За этот год в первый месяц я заработала двести золотых, за последний сто тысяч.
  - СКОЛЬКО? Нет, так не бывает! Даже самое богатое королевство Болемсия имеет доход семьдесят тысяч!
  - Так вроде раньше они получали до ста двадцати тысяч?
  - Но тогда была жива наследная принцесса.
  - А она умерла?
  - Наверное, да, раз даже мы не смогли ее найти. С тех пор король мало занимается делами, но пока все же это самое богатое королевство.
  - Ну, тогда, наверное, я самый богатый человек этого континента.
  - И почему ты так грустно об этом говоришь?
  - Не знаю. Просто за этот год мой доход увеличился в пятьсот раз, если так и дальше пойдет - через несколько лет мне просто будет принадлежать все. Уже сейчас у одного королевства и одного герцогства основной доход идет с моих предприятий, достаточно их остановить на пару месяцев и эти земли станут моими совершенно официально. Кстати, после того, что ты узнал, предательство будет караться смертью.
  - Я с тобой чувствую себя мальчишкой. Но все-таки, почему столько грусти и растерянности в голосе?
  - Просто я этого не хочу. Вот только другого пути не вижу. Когда у меня есть деньги, а рядом находится человек, способный не только заработать себе и стать успешным, но и другим принести пользу, ну не могу я ему этих денег не дать. Вот недавно проезжала один городок, зашла в кузню, а там увидела невероятные чудеса. Местный умелец строит такие приборы и механизмы - просто нечто нереальное. С его помощью можно всю тяжелую промышленность вывести на новый уровень, построить станки для легкой промышленности, создать ученым совершенные приборы, сделать механизмы, выполняющие различные функции и так далее. Вот как такое чудо было оставить там, где его считают чокнутым и используют для клепания подков и кухонных ножей?
  - И как, есть от него толк?
  - Я забрала его недавно, но он уже изобрел новый тип ткацкого станка, сделав его в двенадцать раз эффективнее. Сейчас достраивается завод для их изготовления. Когда начинали строительство, он изобрел механизм для поднятия стройматериалов наверх. Так что начинаем постройку завода для производства этих подъемных кранов, а значит теперь можно строить дома не в два-три этажа, а гораздо выше. Сейчас обучаем рабочих. Планирую построить сеть высотных гостиниц.
  - Ничего себе, воистину чудо!
  - Нет, просто деньги делают деньги. Я создаю новые сектора экономики и занимаю их. Например, горное машиностроение, в шахтах до сих пор рабочие киркой добывают руду, а мы разрабатываем новые машины для этого, и уже сейчас их эффективность в несколько раз выше. Так я планирую пройтись по всем сферам жизнедеятельности людей.
  - Тогда зачем тебе следопыты?
  - Для поддержания порядка. За всем нужно следить, а я разорваться не могу. Кому-то нужна помощь, на кого-то наезжают, кто-то начинает зарываться, проверяет нельзя ли украсть и так далее. Чтобы следить за порядком, нужна армия, но необученные наемники сами не справятся. Нужны универсальные думающие солдаты, разбирающиеся в экономике, политике, психологии и умеющие постоять за себя. Существующая система отбора и образования следопытов лучше всего для этого подходит, хотя нужны доработки.
  - Мне надо подумать. Все это слишком неожиданно.
  
  ***
  Когда я приехала к следопытам. Аден познакомил меня с теми двумя барышнями, которых он в то время обучал "искусству любви". Это стало неприятным открытием. Одно дело гипотетически знать о таком и другое - видеть лица этих девушек перед собой. Я, наверно, подсознательно уже считала Адена чем-то вроде своей собственности. Мы проводили вместе много времени, общались, делились мыслями, тренировались и тут обнаружилось, что на него еще кто-то претендует. Причем именно так - барышни, по-моему, готовы были выцарапать мне глаза. Очень неприятное открытие.
  - Аден, а ты уверен, что объяснял своим девицам, что ты для них всего лишь учитель?
  - Ну разумеется, а с чего такой интерес?
  - Да вот думаю, что они со мной сделают - отравят, выцарапают глаза, выщиплют волосы или тихо прирежут из-за угла.
  - Не придумывай, они приличные барышни.
  - Ага, жаль только, что они об этом не знают. Психология женского пола такова: каждая хоть подсознательно, но считает, что вот именно ради нее мужчина откажется от остальных и будет с ней.
  - Такое великое умозаключение ты, разумеется, делаешь на основе своего многочисленного опыта, - вот гад! - позволь узнать, сколько же мужчин у тебя было?
  - Я наблюдательна и предпочитаю учиться на чужих ошибках.
  - Да уж, ты слишком правильная, чтобы совершать свои.
  - Отличный повод перевести разговор в другое русло. Еще раз спрашиваю, что делать с твоими барышнями, чтобы они не нанести мне физический вред?
  - Я поговорю с ними.
  Да-да, поговорит он... Надо срочно дать своим химикам задачу: создать универсальный антидот, чтобы никакая зараза не могла меня отравить. Кстати, такую штуку можно дорого продавать, так что у лаборатории теперь будет новая сверхзадача. Предыдущую они успешно решают по сей день - новое средство для улучшения нюха действует уже месяц, и это явно не предел.
  С барышнями Адена проблем действительно не возникло. Они просто попытались меня зажать в одном из коридоров, получили новые косметические эффекты в виде многочисленных отсвечивающих фингалов и синяков и успокоились. Меня, правда, очень смутила собственная реакция. Никогда раньше не получала такого морального удовлетворения от "избиения младенцев" и никогда раньше не использовала нечестных и некрасивых приемов вроде вырывания волос или расцарапывания физиономий. Потом мне было ужасно стыдно за свое поведение, а еще я поняла, что совсем не равнодушна к Адену. Это стало настоящим откровением. Никак не ожидала от себя таких детских реакций. И вот сижу я, переживаю из-за собственной неадекватности, а тут влетает Аден, пытаясь на меня наехать. Ага, вот и нашелся крайний!
  - Как ты могла избить моих девочек? Кто дал тебе право обижать слабых, неужели так сложно себя контролировать? Ты же настоящий монстр!
  - А, явился, герой-любовник, кобель! Ты обещал со своими с.чками поговорить! Так почему эти шлюшки смеют нападать на меня?!! Ты прекрасно знаешь, что при вероломном нападении мне очень сложно удержаться и не убить. Так что молись своим богам, что твои подстилки еще живы! И если ты еще хоть слово попытаешься вякнуть в их оправдание - я немедленно уйду!
  Не думаю, что когда-то Аден видел меня в такой ярости, или слышал хоть одно грубое слово. Видимо он в полной мере оценил мое состояние, и какого труда мне стоило не добить его девиц. Поэтому просто вышел, не говоря ни слова. Более барышни меня не беспокоили, впрочем, отравлений я все же опасалась, и лабораторию антидотом озадачила.
  На следующий день на тренировке я выместила на Адене все свои чувства и эмоции. Тяжело было сдержаться, чтобы обойтись без членовредительства, но в общем, мне стало легче, и возникшая стена отчуждения отступила. И Аден попытался со мной поговорить. Я отнеслась к попытке диалога настороженно.
  - Элия, ты должна понять, как обычно работают женщины - следопыты. Я знаю, что среди наемников встречаются женщины-воины. Таких мы никогда не привлекали в наши ряды, только если к боевым качествам прилагается незаурядный ум. В первую очередь представляют интерес политики и интриганки. Именно таких барышень мы приглашаем в наши ряды и обучаем совершенно по-другому. Женщины не столько следопыты, сколько шпионы. После нашего обучения они легко находят себе влиятельных мужей или любовников среди первых лиц государств. Это умницы, с которыми можно говорить на любую тему от охоты и политики до способов затащить в постель милую соседку. Красавицы, прекрасно умеющие подчеркнуть свои достоинства и умело скрывающие недостатки. Кстати, недавно, одна из наших девушек стала правой рукой короля Бордии. Одним словом, наши выпускницы пользуются огромным спросом, а наша выгода и так очевидна.
  - Полагаю, ты знаешь, что делаешь. Видимо, влюбить в себя этих барышень - это залог их дальнейшей преданности.
  - Вообще-то я об этом не задумывался, но скорее всего это так.
  - Именно поэтому постельную часть ты взял на себя. Ну кроме удовольствия, конечно.
  - Честно говоря, удовольствие сомнительное - обучать барышень почти с нуля. А, когда они уже умелы, то доставляют удовольствие другим. Для меня это скорее рутина.
  - Ну да, еще скажи, что тебя надо пожалеть! Да большинство мужчин все бы отдали, чтобы оказаться на твоем месте! Интересно, сколько девушек лишились с тобой невинности?
  - Ни одной! Те барышни, которых мы выбираем, как правило уже далеко не... девушки, а прожженные интриганки. За все время была одна девственница - обучали ее без потери невинности, а потом помогли очень выгодно замуж выйти за наследника одного герцогства.
  - Ладно, давай заниматься.
  - Кстати, ты уже неплохо контролируешь окружающее пространство, пора переходить к следующей стадии обучения. У тебя получается анализировать информацию и делать выводы. Но это касается экономики, политики, немного психологии. Сейчас попробуем анализировать все окружающее.
  Следующие два месяца стали потрясающими.
  Опять пришло ощущение, что раньше я была слепой. Аден устраивал мне экзамены, например, давал заглянуть в таверну ровно на две секунды, а затем расспрашивал о посетителях, вроде:
  - Брюнет за третьим столиком.
  Я рассказывала, во что он одет, местный ли, какого сословия, чем в жизни занимается, женат ли, есть ли любовница и так далее. И так обо всех посетителях. Такие же экзамены меня ждали на площади, в местном Университете, на светской вечеринке и так далее.
  После этого Аден счел меня достойной принять участие в настоящем деле следопыта. У местного аристократа была похищена фамильная цепь с печатью-подвеской. Аден зашел в кабинет, где она хранилась, бегло осмотрелся вокруг, развернулся ко мне и сказал: "Даю полчаса на решение дела". И уселся в имеющееся кресло. Я осмотрела все вокруг. Ничего не говорило о взломе, проникновении извне. Сейф без сомнения был открыт естественным путем, значит "вор" не просто домочатец, а максимально приближенный к хозяину. Исследовала запах хозяина, запах сейфа, уловила разницу, прошлась по дому, выловила какого-то мужичка. На нем был не только тот легкий аромат - разница, но явственно и запах смазки сейфа. Прижала его в углу, слегка припугнула, он отвел меня в другой кабинет (намного скромнее) и достал цепь с печатью. Вот так - в одной руке цепь, в другой мужичок - я и ввалилась в кабинет хозяина. Аден взглянул на часы: "Десять минут, не плохо!"
  Забранный у хозяина гонорар Аден поделил и отдал мне половину, наблюдал за мной секунд десять - видимо ждал возражений. Их, разумеется не последовало, на его месте я поступила бы именно так.
  За это время было несколько отлучек по своим делам, в частности, в лаборатории уже был разработан антидот. Пока не на все яды, но на большинство он уже действовал. По принципу - все, что в организме лишнее и неучтенное нужно связать и устранить. Также удалось невероятно усилить и продлить действие снадобья для нюха. А еще мои "ученые мужи" смогли разобраться с принципом его воздействия на мозг, и это открывало потрясающие возможности для дальнейших исследований. Финансовые дела также уверенно шли в гору. Постепенно сфера моих интересов расширялась.
  Как-то вечером проезжала я мимо костра у дороги, и сидели там три мужичка весьма потрепанной наружности. Совсем потрепанной. По логике надо бежать отсюда как можно быстрее, только почему-то интуиция предлагает остаться... И я - человек повышенной рациональности - решаю внять ей. Не узнаю себя.
  - Добрый вечер! Разрешите погреться у вашего костра?
  - Любой барышне будем рады, и погреем хоть все разом, хоть по очереди!
  Как мужчины примитивны и однообразны. Почему женщина в их представлении годится только для одного?
  - А расскажите-ка мне лучше, путники, как вы дошли до жизни такой? Ваши обноски местами сохранили следы приличной одежды.
  - Вот-вот, местами. Почитай восемь месяцев слоняемся. Скоро поди разбойничать придется, - тут подключился второй.
  - Да, знал бы, сразу руки на себя наложил, а так - работы нет, денег нет, дома нет, женщины нет.
  - Сразу после чего? Что с вами приключилось?
  - Ограбили.
  - И? После обычного ограбления руки на себя не накладывают.
  - Так караван наш ограбили. Там только наших было, почитай, тридцать телег. Плюс чужого товара еще телег двадцать.
  - Значит, вы караванщики, а все ваши деньги были вложены в товар, в том числе и чужой. Я правильно поняла? - кивнули, - так почему же вы охрану хорошую не наняли?
  - Так куда лучше? Нас только конных пятьдесят человек было, плюс пять лучников да возницы подбирались так, чтобы тоже могли оружие в руках держать. Да что там говорить, у нас даже своя пушечка была на случай осады. Ой, что говорить, - махнул рукой самый высокий.
  - Звучит очень прилично, так как же вас ограбили?
  - Да на армию на марше мы напоролись, герцог Фернанд пошел соседнее герцогство грабить, а тут мы по дороге подвернулись.
  - Что ж ты так неаккуратно дорогу выбирали?
  - Так нас в той местности четыре месяца не было, он за это время решил у соседа помародерствовать.
  - А почему разведку не отправили вперед?
  - Так мы почти домой вернулись, всего полтора дня пути осталось. Кто мог подумать, что на вполне безопасной территории такое может быть?
  - Да, - подключился самый отрешенный, - мы до этого двенадцать земель прошли, такого навидались - не передать. А когда почти дома были, уже никак подлости такой не ожидали. И на старуху бывает проруха. Четырнадцать лет караваны водили, богатели, день ото дня, потом разом в одночасье всего лишились. Гнастин вон жениться хотел, да родители невесты - как узнали, что обнищал - на порог не пустили.
   Блин очень уж мужички поддержано выглядят: страшные, грязные, вонючие, заросшие. Чтобы не случилось, нельзя себя так запускать.
  - Слушайте, мужички, а вы можете себя хоть немного в порядок привести? Так чтоб за вас не стыдно было, а я вас с собой тогда в трактир возьму, накормлю как следует. А если хорошо выглядеть будете, может и барышень вам сниму. А то так вами побрезгуют даже самые дешевые.
  - Полчаса сможешь обождать?
  - Да хоть час, правда тогда по темноте добираться будем. Но тут не так далеко.
  Эх, может и правда караванщики терпимые, мне бы свои очень кстати пришлись. На чужих уйма денег уходит и риск большой, а в ближайшее время перевозки увеличатся в разы. Ладно, посмотрим, что из этого получится после мытья. В речке без мыла вряд ли что-то приличное. Вот и они, явно старались, и сами отмыться ухитрились и одежду постирали да мокрую на себя одели. Ладно, раз старались, помогу - подстригу, побрею. Кстати, оказались мужички разномастными: один яркий брюнет, второй просто шатен, а третий ярко - рыжий.
  В общем, чем смогла - помогла: побрила, двоих подстригла, рыжего просто расчесала да шнурок дала волосы перевязать. Они оказались просто роскошными: яркие, волнистые, у меня рука не поднялась обрезать. И вот увидела их новым взглядом и обомлела. Эдакие три витязя, красавцы статные, огромные. Хоть и худые, но сила в них такая чувствуется, что с первого взгляда хочется выстроиться ровными рядами и маршировать по плацу. И сильно поношенная одежда смотрится на них как случайное недоразумение, а не норма. А еще я поняла, что они братья.
  - Ребятки, а скажите мне свою фамилию.
  - Меньхионовы мы.
   Мать моя Нечистая Дева!!! Вот так встреча! Точно судьба меня на эту поляну вывела. Да слава об этих купцах на все земли шла. А с год назад они пропали. Я их даже пыталась найти одно время.
  - Ну что, ребятки, будете на меня работать? Мне хорошие купцы до зарезу нужны. Кстати, а как случилось, что один караван вас разорил?
  - Так мы в тот караван все деньги вложили. Больше полумиллиона золота. Если бы все получилось - за раз бы состояние утроили. А что за работа?
  -Так, давайте в трактир доберемся, все, что обещала, сделаете, отдохнете, а завтра будем разговоры разговаривать. Давно я себе хочу и купцов хороших найти, и караванщиков, так что мне вас сам Всевышний послал. Ну или вам меня.
   На следующий день мы все обсудили (после покупки одежды). Ребятки, кстати от 30 до 40 лет, не только приняли все мои идеи на ура, но и много дельного подсказали. Старший - шатен Михель - взял на себя организацию постоянных перевозок, а потом всего транспорта и дорог. Он должен обеспечить бесперебойную работу всех отраслей производства, например, легкая промышленность у меня уже вышла на такой уровень, что даже час простоя был неприемлем, а проблемы были постоянно. Тяжелая промышленность тоже поднималась ускоренными темпами, заказы на многие станки уже были на пару лет вперед. Второй братик - брюнет Анконт - обеспечивал закупки и продажи, необходимые для всего от лабораторий до сбыта продукции, потом взял на себя и гостиницы, трактиры, рестораны и прочее. А вот младшего - рыжего Лария, которого я перекрестила в Ларчика - я забрала с собой на обучение к следопытам. Ему планировала отдать в ведение добычу редкостей, и разведку по купеческой части. Впрочем, к нему попадало много разной информации. Постепенно Ларчик возглавил всю разведку и контрразведку следопытов, хотя с добычей редкостей и ценностей он также справлялся блестяще.
  Когда я привела Ларчика к Адену, чуть не получила серьезный конфликт. Ларчик оказался очень интересной личностью. Внешне весельчак и балагур стал тут же центром внимания окружающих. При этом внутренние качества прекрасно подходили для следопыта: внимательность, цепкость, упорство, сила воли и так далее. Аден по моей просьбе был вынужден взять его без проверок. Вот тут и начались проблемы. Ларчик своей хозяйкой считал меня, а потому беспрекословно слушаться Адена не собирался. Почему Аден его так невзлюбил, могу только предполагать. Дело в том, что до этого все мое время, проведенное у следопытов, принадлежало Адену. Ларчик же развлечения своей хозяйки, видимо, считал частью своей работы, стараясь проводить со мной все свободное время. В общем, пришлось обоим вправлять мозги. Вначале старалась доходчиво объяснить Ларчику, что Аден - его наставник и учитель, а пока обучение не пройдено, такой ничего не умеющий работник мне не нужен. На попытки выступать предложила спарринг с Аденом, точнее получился бег от оного с мечом наперевес. Впрочем, на моих уроках с Аденом Ларчику присутствовать разрешили (его уровень владения колюще-режущим арсеналом оказался выше среднего среди следопытов, а мне второй приличный спарринг-партнер не помешает). А еще пришлось показать пару уроков Адена мне. В общем, с авторитетом наставника как-то разобрались, а вот отношение Адена было мне непонятно. При иных обстоятельствах, точнее, если бы дело касалось других людей, я бы решила что он ревнует. Но это же Аден, прекрасно владеющий своими эмоциями и надевающий именно ту маску, которая была ему нужна. Часто мне казалось, что только со мной он позволяет себе расслабиться. К тому же у него постоянно были эти девицы... Кстати, один из критериев их отбора была внешняя привлекательность, после обучения же барышни становились первыми красавицами любого королевства, в котором решали поселиться. Как после них можно ревновать меня? На экзотику его что ли потянуло? Да ладно, не верю, что Аден воспринимает меня как женщину. Скорее ученицу ревнует, я ведь не смотрю на него с обожанием, как остальные. Кстати, об ученице, что-то Аден замылил уроки соблазнения. Может я ему противна, вот и... Да ладно, все равно все и сразу получить я не готова. Но вот в мои годы быть даже нецелованной как-то не правильно. Да, решено, потребую уроки поцелуев. Если ему будет противно, пусть сядет, закроет глаза и думает о ком-нибудь другом. Назвался учителем, нечего отлынивать! Надо только зубы перед этим дополнительно почистить, ведь он привык к безупречным, вылизанным красавицам.
  - Аден, привет, как дела?
  - Нормально. У меня новый заказ, так что завтра выезжаем. Думаю, дня за три добраться, соберись. По пути заедем в Льсен, тебе вроде туда надо было.
  - Хорошо. У тебя сегодня будет время уделить мне? С полчаса я думаю.
  - Да, вот сейчас отдам распоряжения и могу. В чем дело?
  - Я бы хотела получить один обещанный урок. Освободишься - заходи ко мне.
  Аден ушел заинтригованный и буквально через пять минут уже был у меня. Я для себя поставила задачу сделать все максимально обыденным, эдаким само собой разумеющимся. Так можно было и избавиться от неловкости, и дать понять, что ни на что большее я не рассчитываю.
  - Итак, какой урок ты хочешь получить?
  - Я хочу научиться целоваться.
  - То есть ты не умеешь?
  - Не умею, как-то за другими уроками было не до этого, - вот расспросы мне ни к чему, так что бегом берем инициативу в свои руки, иначе будут проблемы, - так что, ты учишь меня или нет?
  А вот дальше начался сущий ужас! Подойдя, Аден взял меня одно рукой за затылок, а второй за подбородок (видимо, чтобы я не сбежала), навис надо мной и вначале аккуратно, а затем все более настойчиво стал забираться ко мне в рот. Все, это был мой предел! Практически без моего осознанного управления кулак впился в его солнечное сплетение. Еще ни одна зараза не позволяла себе таких вольностей. Но вот в то время, когда я была в ярости, Аден в растерянности, держась за живот, сполз на пол и оттуда смотрел на меня глазами побитой собаки. Вот, блин! Теперь я же еще себя виноватой чувствую. Значит, надо исправлять. Но предложенный вариант такого доминирования надо мной маленькой несчастной неприемлем. Может это родом из прошлого, когда меня отцовские прихлебатели где-нибудь в углу зажать пытались - типа обесчестить и жениться. На моих владениях. Ага, сейчас! Пока не начала руки-ноги да носы ломать, не доходило. Так что Аден легко отделался. Но это выявило наличие проблемы в моем мозгу. Значит, на первых порах я должна быть хозяйкой. Посадила Адена на диван, забралась на него сверху. Да, такой вариант нравится. Аден выше меня на полторы головы и минимум раза в два-три больше по весу. И вот эта громадина вся в моей полной власти. Наклонилась к лицу Адена и вдохнула запах его кожи. Следопыты не пользовались никакими парфюмами - одеколонами. С нашим чувствительным нюхом ненатуральные запахи просто как отрава. А еще у меня маленький личный бзык, нравится запах разгоряченного мужского потного тела. Чистого, разумеется. У каждого свои заморочки. Хотя, конечно, не всех мужчин. Но запах тела Адена после наших тренировок я готова была разливать по флаконам и нюхать хоть целыми днями напролет. И вот, вдохнув аромат лица, шеи, а затем и волос Адена, я рискнула прикоснуться губами к коже щеки. Потрясающие ощущения! Вроде просто касаешься нежной кожи, а чувство - до свидания, мир, здравствуй, рай! Как хочется попробовать эту манящую кожу на вкус. А, собственно, что мешает? Легкое покалывание на кончике языка бьет по нервам, как ток, перехватывая дыхание. Пока я пытаюсь прийти в себя, мои губы натыкаются на уголок рта. И я заблудилась в вихре нахлынувших эмоций. Ни одной дельной мысли в голове, только чувства и ощущения. Губы и язык превратились в сплошные нервные окончания. Исследование чужих губ стало настоящим открытием собственных ощущений. Такие яркие впечатления от казалось бы простых прикосновений просто ошеломляли. В какой-то момент я поняла, что дрожу от сдерживаемых эмоций. Но Адену видимо надоело просто сидеть, и он решил перейти к активным действиям. Пришлось вцепиться ему в волосы, чтобы оторвать от себя, а в наказание укусила за губу. Похоже, сильно укусила, потому что бедняга аж застонал. Я же, смилостивившись, продолжила исследовательскую деятельность. Только руку с волос убирать не стала, чтобы в любой момент иметь возможность вновь обрести власть над таким соблазнительным объектом исследований. Волосы у Адена неожиданно оказались мягкими густыми и шелковистыми, пальцы сами собой закрылись в них. Это оказалось настолько соблазнительно, что вторая рука также окунулась в такие манящие сети. В какой-то момент при неловком движении мы стукнулись зубами. Ощущения оказались очень необычными. Недолго думая я аккуратно провела своими по ряду зубов Адена. Забавное ощущение, но не будем отвлекаться от основного блюда. Постепенно исследуя языком все поверхности рта, добралась до неба. Кстати, обнаружилась еще одна потрясающая особенность поцелуев - это дыхание Адена. Помимо того, что мне понравилось дышать с ним одним воздухом, ощущать на себе его дыхание, оказалось невероятно приятным и будоражащим. Одновременно и освежающий, и согревающий эффект вызывал желание полностью раствориться в нем. И это в сочетании с поцелуем становилось центром мира. Ничего, кроме таких желанных губ, больше не существовало. Аден попробовал потихоньку отвечать. Когда его язык аккуратно скользнул по моему, это было очень здорово. Я тут же попробовала по приобнять его своим языком. Пока движения Адена были осторожными и аккуратными, я получала истинное удовольствие от таких ласк, но вот попытки перехватить инициативу, быть более настойчивым или действовать быстрее немедленно пресекала. В реальный мир меня вернул очень громкий и очень настойчивый стук в дверь. Похоже, стучали уже долго. Я обнаружила, что крепко прижимаюсь к Адену, а его руки лежат на моей спине и талии совершенно не двусмысленно. Спрыгнув с Адена и дивана, отправилась открывать дверь, по пути анализируя свои ощущения. Нам сообщили, что все готово к отъезду, так что выехать можно было еще до рассвета. Кстати, выяснилось, что с распоряжения прошел уже час. Ммм, какой короткий это был час... Мне очень понравилось.
  - Элия, это был самый эротичный час моей жизни.
  Мгм, знать бы еще, что это значит. Одно могу сказать точно: хочу обучаться дальше, все сомнения отринуты. Поцелуи были просто супер! Каково же остальное, если о такой восхитительной вещи, как поцелуй, обычно люди говорят лишь вскользь, если вообще говорят. Хочу! И целоваться еще хочу, и продолжения, но уже не сегодня. И вообще, я совершенно не готова на все и сразу, так что сейчас готовиться в путь-дорогу и спать. Добрались до места мы без проблем, а задание оказалось достаточно интересное. Была похищена любимая супруга одного графа, и за нее требовали выкуп. Граф же решил лучше заплатить следопытам, ведь не факт что иначе ему вернут жену живой. Несколько дней ушло на поиски, и вот тут выяснилось самое интересное. Никто барышню не похищал, она сбежала с любовником и вымогала деньги с мужа. Жену вернули, суть объяснили, деньги получили, а остальное не наша забота. По ходу дела я выяснила, что у графа очень толковый управляющий, а вот когда он озвучил величину своей зарплаты, это стало настоящим подарком. С ходу предложив в десять раз больше, я нашла себе нового толкового работника. Аден, узнав о моей выходке, чуть голову не оторвал. Впрочем, хватило одной фразы, чтобы его утихомирить: "Вот поэтому ты зарабатываешь так мало, потому что не видишь элементарных вещей. Я получаю хорошего работника, он зарабатывает достойные деньги, а граф отвлекается от проблем с женой на управление собственными владениями. И кому при этом плохо?" Расспросив, чем больше всего нравится заниматься управляющему, отправила его помогать поднимать металлургию и машиностроение, сама же поехала в свою долину, узнать, как поживают мои ученые. Открытия совершались на всех фронтах. В этот раз особенно порадовали энергетики. Они не только нашли новые способы получать электроэнергию (кстати, уже полностью электрифицировали всю долину, используя горные водопады в качестве источников энергии), но и построили прототип двигателя на электричестве. Но мои нейрофизиологи были вообще выше всяких похвал. После того, как они изучили действие на мозг усилителя обоняния, были предприняты попытки воздействовать на зоны, отвечающие за другие органы чувств. И после ряда экспериментов все они оказались успешными. Теперь в спешном порядке подбирались подходящие и комбинирующиеся вещества, чтобы создать универсальный "эликсир", усиливающий органы чувств. Работа оказалась столь интересной, что просто уехать было выше моих сил. Пока во все не влезла, не вникла, пока не получили первые позитивные результаты, оставить все это было выше моих сил. А вот когда вещество получили, и возникла нужда в подопытных, Нечистая дернула испытать все на себе. Несколько дней я просто пролежала в бреду, потом сознание вернулось, но было очень плохо. Чувствительность всех органов чувств повысилась сверх всякой меры, и мозг просто не мог справиться с обработкой такого количества информации. На глаза пришлось надеть повязку, в уши вставить беруши, нос заткнуть. Пила только воду, а ела самую безвкусную кашу, но и этого было слишком много, и организм периодически избавлялся от раздражителей. Но это были мелочи по сравнению с кожей. Любое прикосновение воспринималось как прижигание раскаленным железом, самая невесомая ткань казалась наждачной, собственная кожа воспринималась как одна сплошная незаживающая рана. Но это было еще не все, окружающий воздух стал моим продолжением и воспринимался как часть кожи. Малейшее движение молекул воздуха становилось частью сознания. Грубо говоря, я стала слышать кожей, только спектр воспринимаемых колебаний был гораздо шире, чем принимаемый ушами и остальными органами чувств. Вплоть до того, что с закрытыми глазами я различала цвета и их оттенки. Очень тяжело и медленно мозг учился распознавать получаемые сигналы и обрабатывать их, извлекая информацию. Собственно несколько недель почти все мои ученые занимались только использованием моего феномена, открывая новые грани своих наук. А я была их инструментом. Вот когда я в полной мере ощутила благодарность к своему учителю с другого континента. Если бы не его тренировки разума, то я сошла бы с ума в первые же минуты усовершенствования моих органов чувств. Когда я научилась в основном справляться информацией, идущей от кожи, понемногу стала привлекать глаза, так как видение кожей было не достаточно четким, чтобы с его помощью не только передвигаться, но и обеспечивать себе безопасность. Да и люди пугались, видя меня с завязанными глазами уверенно разгуливающей по долине. Постепенно мне удалось справиться со своими органами чувств настолько, что можно было отправляться в дорогу. Хотелось поскорее привезти Адену хорошую весть. За прошедшее время мои ученые разобрались, как сделать вещество (мы назвали его эликсир чувств) безопасным. Собственно достаточно было во много раз уменьшить концентрацию и дозу, поставить блокираторы и сделать действие временным (на месяц, полгода и год). Так что теперь следопыты получали уникальные качества, а мне нужно было долго и тщательно тренироваться отсекать излишнюю чувствительность своих органов чувств, ставя ментальные блоки. Сложно было ужасно. Немного помогали физические тренировки до полного изнеможения, только так удавалось уснуть. Аден поначалу категорически отказался использовать эликсир, когда понял, что со мной произошло. Уговоры заняли много времени, но в конечном итоге он смог в полной мере оценить достоинства новшества. Под моим руководством освоив блоки ненужных в данное время способностей, Аден занимался изучением открывшихся перспектив. Повозиться ему, конечно, пришлось очень серьезно, но в конце концов получилось у него быстрее и лучше, чем у меня, и дальше уже он помогал мне осваивать собственные способности. Меня же новые горизонты органов чувств совершенно подкосили, больше двух месяцев ушло на то, чтобы просто научиться с этим жить. Без вечных головных болей, без красных глаз, постоянного насморка, спокойно ходить в одежде, не вздрагивать от малейшего шороха, есть обычную пищу. Однако постепенно я не только справилась с задачей, но и начинала пользоваться новыми возможностями. Их полное освоение заняло больше полугода, но игра стоила свеч. Например, при желании, находясь в замке, я могла слышать, что происходит в любой из комнат. Аден поначалу, видя мои мучения, очень сочувствовал, но поняв, насколько его способности меньше, мне кажется, стал немного завидовать. А еще у него появилась новая работа - помогать следопытам осваивать новые возможности, хотя от старых обязанностей он также не отказывался.
  Когда тело вновь научилось мне подчиняться, я решила возобновить уроки поцелуев. Возражений не последовало, но в первый раз мы просто повторили пройденный материал, кратенько, часика так на полтора. Меня очень впечатлила собственная реакция. Дополнительные способности были глухо заблокированы, но ощущения захлестывали потрясающе яркие. Казалось бы, все уже известно, все понятно, ничего нового, почему же тогда настолько хорошо и приятно? Что же будет, если открыть, например, тактильные ощущения? Или наоборот, будет уже перебор? Как там говорится: "От любви до ненависти один шаг" - вот не будет ли усиление чувствительности таким шагом? Надо как-то поэкспериментировать. Потом. Сейчас же страшно испортить такое удовольствие. Когда я дорвалась до Адена в третий раз, то решила исследовать новые горизонты. Точнее части тела. Так я добралась до глаз и обнаружила, что кожа на веках невероятно нежная. Любой шелк по сравнению с ней покажется грубой дерюгой, и в сочетании со "щеточкой" ресниц может свести с ума. Аден, поняв, насколько мне нравятся новые ощущения, взмахнул ресницами по моей коже. Просто чистый незамутненный восторг! Насладившись в полной мере бархатом кожи век, я скользнула губами по виску, добравшись до ушной раковины. Это обследование оказалось очень милым, но тут обнаружился один неожиданный для меня эффект. В какой-то момент Аден застонал и на выдохе произнес что-то вроде: "Всевышний, что же ты творишь такое?"
  - Хотелось бы уточнить, это ты у Всевышнего спрашиваешь или у меня?
  Ответ просто поразил: "Не останавливайся, пожалуйста! Ты, маленькое чудовище, просто сводишь меня с ума!"
  Это что сейчас было? Очень интересно! Впрочем, обдумаю это позже. Но, видимо, происходящее нравится не только мне, а значит, продолжаем!
  Итак, где-то слышала о неких эрогенных зонах, вот ухо у Адена точно было одной из них. Был бы он жидкостью, растекся бы лужицей у моих ног, а это неожиданно оказалось ужасно приятно. После "пары экспериментов", я вдруг поняла, что реакция Адена доставляет мне даже больше удовольствия, чем все остальное. А еще обнаружилось, что я чувствую, когда и как Ему больше нравится. И, когда его удовольствие накладывается на мое, то ощущения просто потрясающие. В тот день я добралась еще до шеи "моего подопытного", кратко говоря, она также оказалась эрогенной зоной, и еще какой. В конце концов, Аден сбежал со словами:
  - Я так больше не могу!
  - Все так плохо?
  - Нет, все слишком хорошо! Увидимся завтра на занятиях.
  Это что значит? Так, из случайно подслушанного у наемников, помню, что нельзя возбуждать мужчину, не давая ему возможности разрядки. Ага, то есть я возбудила Адена, а "разряжаться" он к своим барышням поскакал! Р-р-р! Вот блин! Ладно, будем решать вопросы по мере поступления, а сейчас у меня общий физический тренинг, после ужин и чтение в библиотеке.
  Честно говоря, после того, как Аден сбежал, несколько дней меня просто не хватало на то, чтобы потребовать "продолжения банкета". Эта пакость старательно делала вид, что ничего не произошло. В какой-то момент я вообще решила, что дружеские отношения для меня дороже, чем все удовольствия. Но продолжения хотелось и очень. И вот как быть? Да очень просто, это обучение, или нет? Так надо внести его в расписание, скажем, раз в неделю. Тогда с одной стороны, он от меня не отвертится, а с другой, все остальное время, мы просто друзья. Чем не выход? Я только опасалась, что Адену такой вариант не понравится, но он принял его скорее с восторгом. Думаю, главный следопыт опасался, что я предъявлю на него права, а так ясно - это только обучение. Хотя, чужая душа потемки, наши мысли и пути могут в корне различаться.
  Когда я в следующий раз выбралась в долину, то с трудом ее узнала. Добралась туда и я уже по-темному, и обнаружила залитую яркой иллюминацией, освещенную тысячами огней прекрасную страну, совершенно не похожую на внешний мир. Наверное, так будут выглядеть города лет через двадцать. А может и больше. Большие красивые каменные дома (жители перестраивали свои жилища и в прошлый мой приезд, но закончили позже), огромное четырехэтажное величественное здание отельного комплекса, парки, фонтаны, мощеные дороги раскинулись передо мной освещенные ярким электрическим светом. А с противоположной стороны долины над окрестностями парил величественный белый дворец, казалось сотканный из изысканных кружев. На улице шло празднование, видимо какого-то праздника. Звучала музыка, танцевали люди, кричали, бегали, гуляли. На центральной площади стояла сцена, и шло какое-то представление. Жизнь бьет ключом. Я попробовала разобраться, как отношусь ко всему происходящему. Нравится ли, обижаюсь, ревную, радуюсь? И поняла, что просто в восторге. Примерно год назад я вошла в жизнь долины, и сейчас эти потерянные, обиженные люди счастливы. Да, для меня это высшая награда, какая только может быть. Я тихонько пробиралась среди веселых жителей долины, проникаясь их радостью, разделяя умиротворение, любуясь вечерним освещением. Все сомнения, тревоги, сложности отступали, оставляя ощущение счастья. В этот момент пришло понимание, что жизнь уже прожита не зря, и что именно ради таких минут я буду и дальше делать все от меня зависящее для других. Живя для других, ты живешь для себя. Да, именно так я и буду жить дальше. О, впереди обнаружился староста, сейчас подойду к нему.
  - Добрый вечер!
  - Добрый, я чем-то могу вам помочь? Отведите лошадь на общественную конюшню, ей не место в толпе, не мешайте другим праздновать! - видимо меня при вечернем освещении не узнал.
  - А что вы отмечаете?
  - День долины, разумеется, из какой деревни вы явились, что не знаете таких элементарных вещей? - вот, блин, обидеться что ли?
  - Уберите отсюда лошадь! Не мешайте праздновать!
  Все, приплыли, не надо было на меня кричать.
  - Я не помню, что давала разрешение на праздник. И вообще, кто финансирует это мероприятие?
  - А кто ты такая, чтобы в мой карман заглядывать? Мы свободные люди...
  - Свободные?!! А вот я прекращу финансирование долины и всего, что с ней связано и посмотрю, какие вы свободные! Не слишком ли ты оборзел, родной?
  - Ой, прости, Всевышний! Никак Хозяйка! Да я вас сослепу и не признал в темноте! - вот, гад, обхамил, настроение испортил, а теперь ужа под вилами изображает, р-р-р, - Вы уж простите, старого дурака! СЛУШАЙТЕ ВСЕ, ХОЗЯЙКА ПРИЕХАЛА!
  Это ж надо так орать! Мало того, что я чуть не оглохла, так еще эхо в горах со всех сторон подхватило, начиная от "яйка приехала" и заканчивая "ала-ала" раскатилось и неслось несколько минут на много километров вокруг. Я даже не поняла, когда это "ала" сменилось на "А-а-а!", причем последнее нарастало со всех сторон, приближаясь и отражаясь от гор. Появилось жуткое ощущение, что меня окружают со всех сторон, да еще и великаны. И куда бежать? Что вообще происходит? Оглянувшись, я поняла, что стоим мы в плотной галдящей толпе. Видимо все люди, бывшие на площади, собрались вокруг нас и что-то говорят. Это они что, старосту своего защищают что ли? Эдак меня сейчас еще и побьют - против толпы я бессильна, тут просто массой задавят. Между ног толпы пробрался малыш лет семи, подошел ко мне и подергал за штанину:
  - Хозяйка, поздравляю вас с днем долины, хотите, я отведу вашу лошадь в конюшню?
  И вот что мне сейчас делать? Может надо на эту самую лошадь запрыгнуть и бежать отсюда сломя голову? Облагодетельствовала народ, называется. Нет, так не пойдет! Чтобы здесь не происходило, надо разобраться, я тут вроде как следопытом стать собираюсь, не дело так сбегать. Собрав себя по кусочкам, потянула повод малышу, и он, совершенно счастливый, вытащил моего коника сквозь толпу. Наверное, это было не самым умным решением. Когда со мной был мой коник, он честно прикрывал спину, теперь же люди подошли вплотную со всех сторон. Причем окружавшие меня мужички, точнее нависшие надо мной, отсутствием хорошей физической формы не страдали. Проще говоря, редко кому из них я доставала головой до подмышки. А еще этот ужасный шум, издаваемый кучей народу. Меня начало трясти. Ко мне потянулись со всех сторон руки. Кто-то трогал, кто-то дергал, кто-то хватал за руки. И от всего происходящего я вдруг поняла, что уже почти нет сил удерживать ментальные блоки. Или я что-то немедленно предприму, или мне конец - либо слетят метальные блоки, и я сойду с ума из-за взбесившихся органов чувств, или толпа меня раздавит. Хотя одно не исключает другое. С невероятным усилием мне удалось вырвать руки и зажать ими уши. Чтобы как-то перекрыть вибрацию от голосов людей на моей коже, я начала рычать. И встретилась взглядами со старостой. Вряд ли в тот момент в моем взгляде было что-то, кроме ненависти загнанного зверя. У старосты видимо включился инстинкт самосохранения, и он гаркнул так, что все окружающие присели: "Тихо"! В воцарившейся тишине показалось, что я оглохла. Когда убрала руки от ушей, они были все крови. Значит, лопнули барабанные перепонки. Замечательно, я правда оглохла, пусть даже временно, пока не зарастут повреждения. А еще, когда я отойду от шока, придет боль. Отпраздновала праздничек с народом! Кстати, толпа никуда не делась, еще не факт, что выберусь отсюда живой. Тут "ожил" староста: "Давайте я посажу вас на плечо, чтобы вы увидели всех, кого вы облагодетельствовали!" Договорить староста не успел, когда чьи-то руки подхватили меня, подняв над толпой. Твою Нечистую! Не только вся площадь, но и близлежащие улицы были полностью заняты людьми, стоящими очень плотно друг к другу, и тянули руки в мою сторону, а увидев меня над толпой, опять начали орать. Хорошо, что сейчас чувствительность моих ушей значительно снижена, хотя кровь полилась с большей интенсивностью. Все, мне конец, живой отсюда не выбраться. Без надежды на чудо, я наклонилась, как смогла и попросила того, кто держал меня на плече: "Вы можете отнести меня в гостиницу?" Чудо произошло. Рявкнув на окружающих: "А ну брысь с дороги!" мужик начал прокладывать путь до гостиницы. В себя я пришла только оказавшись перед Стансом, и единственное, что смогла произнести: "Номер можно?" Как добралась туда - не помню, но упав на кровать, стала реветь, как обычная девчонка. Страх отступил, и началась банальная истерика. А еще постепенно включался мозг, анализируя произошедшее. И пришло понимание, что такого страха я не испытывала никогда. Хотя нет, вообще такое чувство как страх был неведом. Даже выходя с пятью вооруженными противниками одновременно, были интерес, азарт, удовольствие, но не страх. А тут я не просто испытала это чувство, я была поглощена им, просто оцепенела. И еще - сегодня я прошла по лезвию, впервые по-настоящему заглянув в лицо смерти. Это было СТРАШНО! Не знаю когда, но мое сознание уплыло, и я провалилась в сон, как в бездонную яму.
  Просыпаться было очень тяжело. Шок прошел, забирая с собой обезболивающее действие. Возникло ощущение, что голову, особенно в районе ушей, ждут раскаленными углями. Дышать больно - значит сломаны ребра. Минимум два. При попытке пошевелиться резануло ногу. После небольшого анализа данных пришла к выводу, что, видимо, растянута или порвана связка. Блин, лучше бы перелом - они срастаются почти без последствий. А вот следующее открытие совсем убило. Повреждена кисть правой руки. Допожимались. Это моя основная рука - я правша. Даже при том, что бьюсь неплохо на парных клинках, все остальное делаю этой рукой. Проверив кисть, поняла, что сломано минимум две кости четвертой фаланги. Очень плохо. Даже при том, что срастить их удастся за неделю, восстанавливать подвижность потом минимум пару месяцев. Ладно, хнычь не хнычь, что имеем, то и в дело пускаем. Заставив себя сесть, провела осмотр одежды. Это был пушной северный зверек. От одежды не осталось даже приличных лохмотьев. Уж не знаю, на сувениры ее разорвали или как, но от прочной дорожной кожаной одежды остались одни дыры.
  Соорудив себе подобие туники из подручных материалов, спустилась вниз. Станс, увидев меня, замер открытым ртом. Очень интересно, когда я вчера "предстала пред светлы очи" в сплошных дырах - это нормально, а сейчас так нет? Ну не штаны же городить из портьеры. Да, не удалась видно юбка совсем.
  - Станс, завтрак сможешь подать в номер?
  - Да, конечно.
  -Хорошо. Мне от тебя нужны несколько вещей. Во-первых, пошли кого-то на конюшню, забрать мои седельные сумки, у меня там смена одежды. Во-вторых, через час мне нужны два телохранителя. Они будут меня везде сопровождать все время, пока я в долине. И главное, мне нужны бинты, зафиксировать переломы. Много. Их в первую очередь и как можно быстрее. Да, еще. Ванну принять я не смогу, так что приготовь теплой воды на обтирание. Надо же как-то привести себя в порядок.
  Станс слушал все в гробовом молчании и по мере моих высказываний то открывал рот, то закрывал, аки рыба на берегу. И брови скрылись где-то в волосах, как бы они там не потерялись.
  - Я, конечно, все исполню, но можно узнать, что с вами приключилось? На вас что, по дороге напали? Так мы немедленно вышлем отряд - живьем кожу снимем с ваших обидчиков.
  - Это ты у своих жителей долины спроси, чего они на меня напали руки-ноги и ребра переломали и все остальное. И что меня Нечистая дернула когда-то в эту проклятую долину сунуться?
  - Вы меня спасали.
  - А, ну да. Ну и чего тебя в эту долину понесло? Ладно, от глупостей никто не застрахован, в том числе и я.
  - Элия, вы не понимаете, вчера был праздник в вашу честь! Именно год назад вы приехали в нашу долину, изменив жизни этих людей! Все безумно благодарны вам!
  - Ага, и поэтому у меня чуть не убили. Ладно, не хочу об этом говорить. Сделай все, что я попросила. Особенно бинты. Чем быстрее зафиксирую ровно, тем быстрее будут выращиваться кости. Еду обязательно молочную, чтобы был кальций для костей. И телохранителей двух, а не полдолины.
  Бинты принесли, как только я смогла добраться до номера. Путь на второй этаж стал настоящим испытанием, но с испытаниями справляться было делом привычным, а вот при мысли о присутствии в большом скоплении людей, я испытывала ужас. Никогда не думала, что в восемнадцать лет могу заработать фобию. Нужно признаться себе, что это именно так. Ладно, посмотрим, как пойдет с телохранителями. Наложила фиксирующие повязки на руку и ногу (на ребра нельзя, ведь малейшее неправильное движение, и острые края и осколки могут поранить легкие, вызывая внутреннее кровотечение) переоделась, позавтракала и в сопровождении телохранителей отправилась в свой новый научный центр. Ученые как всегда радовали, в этот раз особенно расстарались энергетики, продемонстрировав уже работающий электродвигатель. Его довели до состояния, когда можно технологию передавать на производство. Долина была полностью электрифицирована, и двигатели могли пригодиться во многих местах, но этого было недостаточно, чтобы строить серьезный завод. Электрифицировать же чужие земли желания не было. Немного подумав, отдала пока распоряжение открыть небольшую мастерскую в долине для местных нужд, обучить рабочих специалистов, чтобы потом наиболее толковым доверить создание завода. Также поручила заняться вопросом накопления энергии. Источников у нас хватало - водопады, горные ручьи и реки, сквозняки в горах давали электричество, солнце нагревало специальные системы, обеспечивая горячую воду и отопление, причем не только в домах но и в теплицах, где всю зиму росли овощи и фрукты. Централизованная система канализации обеспечивала после переработки теплицы удобрением. В горах добывали не только камень, но и полезные ископаемые, так что жизнь била ключом. А еще недалеко от нашей долины была другая, немного больше, но в нее не было никакого прохода. Вот в этот раз мои ученые презентовали тоннель, пробитый туда к празднику. Проложенный путь был комфортным, долина оказалась очень красивый и удобной. Когда я вернулась в университет, мне устроили экскурсию по новому зданию. Фактически получалось, что большое и красивое здание только вершина айсберга. Здесь располагалась огромная научная библиотека, администрация, конференц-залы и кабинеты. Большинство же исследовательских лабораторий было встроено в скалу, которая больше напоминала огромный муравейник. Мне показали такое количество всего, что мозг просто перестал воспринимать информацию. Я ходила как во сне с трудом пытаясь понять, что от меня вообще хотят. Поврежденные связки на ноге разболелись, несмотря на фиксацию и психологическую блокировку боли. Очень хочется отлежаться в удобной постельке, но есть еще важное дело, ради которого я, между прочим, и приехала. Добравшись, наконец, до кафедры нейрофизиологии, ознакомилась с прошлыми результатами и дала новое задание: вместе с кафедрой биохимии на основе антидота от ядов попробовать разработать новое вещество. Они уже научились осуществлять возврат к гомеостазу организма до отравления, так почему не попытаться добиться жесткой фиксации этого состояния. Фактически, если получится, у нас будет лекарство от старения. Эта идея пришла ко мне случайно, но очень заинтересовала. В лаборатории физики тела занимались разработкой методов временный трансформации тела, новый подход обещает дать интересные результаты.
  До гостиницы добралась, с трудом не давая себе потерять сознание, но Станс так огорошил, что даже на какое-то время вернулась способность думать:
  - Элия, вы не переживайте, старосту мы переизбрали, так что теперь все будет в порядке!
  - Чего?!! Вы что, совсем нюх потеряли? Что значит переизбрали? Ты его на работу нанимал? Ты ему зарплату платил? Я только в долину без института уже тысяч двести вложила! Вот вернете мне их, да еще тысяч пятьдесят заплатите за пользование деньгами, вот тогда и будете распоряжаться!!!
  - Простите, мы не подумали, просто он допустил...
  - Вот я с него и спрошу, что допустил! Вам я такого права не давала! Вот народ зажрался, моих ставленников переизбирать! Как все печально, - вот что мне теперь делать? К нынешнему старосте народ выразил недоверие, но именно он - мой представитель здесь и ответственный за деньги. И работа его меня устраивает - вон какую лялю из долины сделал. Патовая ситуация. Ладно, надо идти к нему. Прихромала я к старосте и обнаружила интересное зрелище, судя по состоянию лица вообще и глаз в частности, староста не просто ночь не спал, а всю ее проревел в подушку. Чего-то я не понимаю.
  - Ну рассказывай, как ты дошел до жизни такой.
  - Простите меня. Я понимаю, что за все убить меня мало, ну так убейте, только простите! Не знаю, как я мог ВАС не узнать - Нечистая попутала. Плохо я в потемках вижу, только нет мне оправдания! Я так старался, чтобы праздник удался, чтобы никто не забыл, кому мы всем обязаны, все вроде так удачно получилось, а тут наезжает кто-то... Как я мог вас не узнать...
  - Я не обижаюсь, что не узнал, но зачем ты орать всем стал обо мне? Чтобы меня растоптали?
  - Так чтобы все знали, что вы с нами! Это же в вашу честь праздник! Ну дурак, не подумал, что вам вред могут причинить! Мне как сказали, что у вас кости сломаны, я чуть не повесился. А потом вспомнил о своем долге перед вами, да велел остальным нового старосту выбирать, чтобы дела ему передать...
  - Не помню, чтобы увольняла тебя. Ты передо мной за долину отвечаешь, и я с тебя этой ответственности не снимала, так какое ты имеешь право вешаться или дела кому-то передавать? - это хорошо, что люди не сами его переизбирать решили, я боялась, что все совсем мрачно, а так прорвусь как-нибудь.
  - Простите, я не подумал! Какой же я дурак! Я...
  - Был бы дураком, не работал бы на меня. Так, народу своему сам объяснишь, что переизбирать тебя у них права нет. Сейчас я иду лечиться и отсыпаться, завтра буду думать, что с тобой делать.
  Сон изрядно улучшил мое самочувствие, а вчерашнее передвижение с телохранителями позволило вернуть толику душевного равновесия. Сейчас в раздумьях о сложившейся ситуации, пришло понимание, что лучшего старосту найти сюда даже мечтать не приходится. За минимум времени он превратил долину в сказку, в фантастический город будущего и создал новый караванный путь в соседнее королевство. Это прекрасный управляющий, которого впору старить во главе государства. Нельзя его убирать, так что иду разговаривать.
  - Добрый день!
  - Добрый, Хозяйка, как ваше здоровье?
  - Лечусь. Ты разговаривал с людьми?
  - Да, я объяснил им, что по нашему договору именно вы распоряжаетесь долиной, и только вы назначаете управляющего.
  - Они это приняли?
  - Да, по-моему, они остались очень довольны. Всегда приятно, что о тебе кто-то заботится.
  - Хорошо. Теперь с тобой. В целом твоей работой я довольна. То, что ты совершил ошибку, не повод забирать у тебя должность. Но наказать тебя за излишнее рвение, едва не стоившее мне жизни, необходимо. Какие у тебя будут предложения?
  - Я буду 2 месяца работать бесплатно.
  - Что ж, пусть будет так, - остальные члены его семьи работают и очень неплохо получают, так что с голоду не умрет, - впредь, всегда, когда я приезжаю, выделяйте двух телохранителей на все время моего пребывания в долине. Теперь еще замечание. Что вы планируете разместить в новой долине?
  - Было много разных мыслей, от переселения туда всех жителей и переноса института до производства сельхозпродукции, но мы пока не можем решить.
  Разместившись на ближайшей лавочке, я задумалась. С одной стороны, кроме тоннеля в долину попасть никак нельзя, значит можно там производить редкие секретные вещи, с другой, доставка отсюда очень дорога, поэтому ничего тяжелого или крупного там делать не будешь.
  - Давай рассуждать вместе. Первое, все лаборатории и кафедры отдела энергетики, занимающиеся практическими разработками, все кафедры биохимии и нейрофизиологии, кстати, у них не мало законченных серьезных разработок, создавай им небольшую фабрику в закрытой долине.
  В общем, обсуждение затянулось на несколько часов. В конце попробовала закинуть удочку:
  - Ирих, скажи, а ты деньгами полностью сам распоряжаешься, или помощники есть?
   - Есть, как не быть. Да вот даже сынок мой старший, хоть мальцу всего пятнадцать лет, а электрификацией долины полностью он занимался. И закупал сам все, и людей нанимал, и полностью со всем разобрался, и отчитался за каждую копеечку. Кстати и сторговал все за две трети от того, что я договорился. Так что теперь у нас мастерская своя, где лампочки производят, провода, генераторы тоже на нашем заводе делаем. И это тоже он организовал.
  - Отрадно слышать, так и дальше его нагружай, плюс пусть физподготовкой занимается, да наемники научат клинок в руках держать, ножи кидать и прочее. Через годик заберу его на обучение, мне хорошие управленцы как воздух нужны. Вообще высматривай детей талантливых да смекалистых и к делу пристраивай, пусть пока под твоим началом обучаются. Только сейчас я другого человечка ищу, именно с деньгами работать, что-то вроде сети ростовщических лавок планирую. И деньги в плюсе, и будет людей толковых мне подбирать. Вот организовать все это - правильный человек нужен, чувствующий да опытный. Я уже с полгода такого ищу, чтобы лишнего не брал, и преданный был, да деньги пятой точкой чувствовал. Попробовала одного взять, да проворовался вдрызг. Да и жадный сверх меры, чуть мастера одного по миру не пустил, а мне сейчас этот мастер хорошие деньги зарабатывает.
  - Ну не знаю. Есть парнишка один, подойдет ли, Всевышний ведает. К нам недавно прибился, еще сторонится сильно и отмалчивается больше, да как слово скажет, все исполняется. Народ к нему за советами уже не ходит. Вот сказал, что с мощением дорог плиткой глупость делаем - как в воду глядел, сделали то, что посоветовал любо - дорого! И так во всем. Попробуйте пообщаться, может подойдет, никого лучше все равно на примете нет.
  - Ладно, веди, знакомь.
  Посмотрела я на парнишку. Вначале показалось, что ему нет и семнадцати лет, но присмотревшись поняла, что ошиблась, минимум года 23, просто очень худой и нескладный. А как в глаза взглянула, аж холод до костей пробрал - такая звериная тоска в них поселилась. Эх, парень, видно совсем тяжко тебе пришлось.
  - Ну-с, молодой человек, как вас звать - величать?
  - Да как удобно, так и зовите.
  - Но сам-то ты хочешь как-нибудь называться?
  - Нет, мне все равно.
  Мрачноватенько. Тут вначале надо вернуть желание жить, а ведь не факт, что он мне вообще подойдет. И что с этим делать?
  - Ну вот, я думала тебе работу предложить, а тут неизвестно даже, как к тебе обращаться.
  - Придумайте что-нибудь, и это будет моим именем.
  - Человек ниоткуда, без имени, без истории, а я ему должна деньги отдать. Ну-ну, даже интересно, что это будет. А скажи мне, мил человек, ты сильно за эту долину держишься? Точнее так, в какие земли тебе ход заказан?
  - Ни в какие. То есть, я хотел сказать, в любые ехать могу. Я не преступник.
  - Уже легче. Есть что-то, что я должна знать о тебе, раз собираюсь на работу брать?
  - А какая работа?
  - Ты со мной поедешь, покажу тебе разные вещи, а сама на себя посмотрю да и решу, к какому делу приставить. Устраивает тебя такой вариант или есть пожелания?
  - Пожелания? Какая разница? Вы же не будете под меня дело создавать.
  - А вот тут ты как раз ошибаешься. Если увижу, что ты этого стоишь, не просто на дело деньги дам, сможешь развернуться по полной программе.
  - Не знаю. Была у меня одна идея, хотя какое это имеет значение сейчас?
  - С тобой тяжело. Вот как я могу тебя понять, если ты о себе ничего не рассказываешь? Ведь не надо имен и дат, в общем ты можешь намекнуть? Вроде: родители умерли, родственники послали, или может любимая бросила.
  - Я деньги собирал, чтобы жениться, а ее замуж отдали, да так, что она руки на себя наложила.
  - Ясно. А как деньги-то собирал? - срочно отвлечь!
  -Работал. И чтобы заработанные деньги не лежали, давал их займы под проценты.
  Вот это подарок, Спасибо Всевышний!!! Абсолютно свободный парень, умеющий обращаться с деньгами. Так, только не улыбаться и лицо попроще, а то спугну еще.
  - А когда ты будешь готов выехать со мной?
  - Да хоть сегодня.
  - Что сегодня и так понятно, мне надо полчаса чтобы собраться, сколько тебе?
  - Думаю, справлюсь за полчаса.
  - Отлично, встречаемся на конюшне.
  Травмы связок и суставов лечатся хуже, и дольше чем перелом, так что ехать пришлось на дамской посадке. На обычном седле. По горам. Конечно, дорогу жители долины переделали настолько, что сейчас большинство караванов предпочитают именно этот путь. По сравнению с тем, что было, сейчас это просто прогулка по городской аллее. Но это здоровому, а с моей растянутой связкой да поломанными ребрами просто море эмоций. Продвигались медленно, поэтому удавалось нормально общаться с моим спутником. Поскольку имени вытянуть не удалось, стала называть его Светиком. В прошлом его копаться не стала, а вот по работе и деньгам устроила настоящий допрос и результатом осталась в более чем довольна. При полном отсутствии образования, суждения и представления из его опыта были выше всяких похвал. А замечания по тому, что мы видели вокруг, вообще почти на сто процентов совпадали с моими представлениями. Так что мне оставалось только заложить в него теоретическую базу, дать деньги и помочь организовать всё на первых порах. Светик без сомнений справится с отбором людей, чьи идеи нужно купить вместе с ними сами. Раскрутится с одним центром, откроет кредитные и инвестиционные точки по всему континенту. Пока, правда, придется опять его к следопытам вести, там и с теорией и с самозащитой помогут, а по практике его сама натаскаю. Причем по дороге завезла Светика в несколько городов, познакомить с моими подопечными, их достижениями и политикой, которой я придерживаюсь. Этот человек будет распоряжаться деньгами, а значит, должен стать абсолютно надежным. Знакомство с Аденом прошло без восторга, но достаточно спокойно. Тем более что полномасштабное обучение не нужно, а с Ларчиком дальше по многим предметам они занимались вместе.
  Я же, только добравшись в спокойные безопасные места, поняла, как до этого мне было плохо. Первые сутки практически полностью прошли мимо меня. Изредка приходя в себя, обнаруживала Адена, который тут же, поил меня бульоном и отварами каких-то трав. На вторые сутки уже смогла сидеть и даже принять ванну.
  - Аден, я, конечно, тебе очень благодарна, что ты так возишься со мной, но ты совершенно не обязан это делать.
  - У тебя вчера была такая температура - все были уверены, что ты не выживешь. Плюс все твои травмы и рука, и нога, и куча синяков...
  - Да, сломанные ребра, это я все в курсе. Наверно все это время организм работал в экстремальном режиме, вот и расслабилась, попав сюда. Завтра начну заниматься, за пару дней втянусь.
  - Нет! Ни за что! Это исключено! Никаких занятий минимум неделю! Ты поди еще и по дороге с лошадью бежала.
  - Конечно, - я взяла руку Адена в свою, - Спасибо.
  - Пообещай, что больше так себя доводить не будешь! И, если можешь, расскажи, что случилось.
  - Дай мне пять минут, я проведу инвентаризацию повреждений и включу лечебные механизмы.
  Все травмы оказались запущенными и воспаленными. Сама буду лечиться долго.
  - Аден, все повоспалялось, понадобится помощь. Нужны противовоспалительные отвары, питание с кальцием, и кое-что еще лично от тебя. Под фиксацией кость сместилась и неправильно срастается. У меня правая рука - ведущая, плохая ее работа неприемлема. Надо, чтобы ты сломал то, что срослось неправильно.
  Согласился Аден, конечно, без восторга, до выбора все равно нет. Последние события изрядно ослабили самоконтроль, поэтому было очень больно. Вцепилась в руку Адена, оставив на ней синяки, сама от себя такого не ожидала. Мало того что бедняга больше суток не спал - дежурил у моей кровати - теперь вообще на ровном месте синяки заработал. Кем же я себя теперь чувствую? Неблагодарной заразой. В общем, с меня должок, причем не деньгами. Общими усилиями с Аденом собрали фалангу. Оказалось, что там не один осколок как мне показалось, а минимум три. Остальные фаланги пясти срастались нормально.
  - Странная штука - любовь народа.
  - И не говори, никогда не ожидала таких проблем.
  - Я к травам добавлю что-то снотворное, тебе обязательно надо отлежаться хоть пару дней.
  - На день добавь, потом я теорию учить буду, читать, можно твои уроки соблазнения добавить.
  - Так, раз ты хочешь добавить уроки соблазнения, значит, я за тебя спокоен, жить ты точно будешь.
  - Да, тебе от меня так просто не избавиться, и не надейся.
  - Я рад, - и совершенно счастливая "улыбка на все лицо". Так редко вижу Адена таким... довольным? ... радостным? Да, пожалуй. Приятно, что это состояние связано со мной, значит, я не безразлична. Это очень хорошо. За непродолжительное время Аден стал для меня самым близким человеком. Смею надеяться, что взаимно хотя бы частично, и эта обаятельная улыбка предназначена только мне, а не любой девице, попавшей в беду. Хотя сомневаюсь, у него этих девиц... Может как-нибудь показаться в платье и блеснуть манерами? Нельзя. Меня тогда вычислят на раз.
  Через пару дней стало лучше, но нагрузки получать я пока не рисковала. А тело, посаженные на тренировки, как на наркотик, просто сходило с ума, требуя очередной дозы. Хотелось хоть что-то делать так, что бег по потолку казался вполне приемлемым. Раньше при травмах и я старалась нагрузить физическими упражнениями те части, которые не болели, только сейчас всего одна нога была в приемлемой кондиции. Хотя даже приседать на ней проблематично - сильно в ребра отдает. Что же делать? Очень кстати зашел Аден.
  - Надеюсь, ты надолго? - от данного вопроса бедняга впал в ступор, - ау!
  - А надо надолго?
  - Да! Я тут уже скоро буду учиться ходить по стенам от скуки.
  - Ну, начнет получаться, обязательно позови, такое зрелище пропустить очень не хочется, может и я научусь.
  - Аден, ты надолго?
  - Смогу побыть какое-то время.
  - Прекрасно! Сейчас я буду тебя раздевать!
  - Зачем? Если надо, я сам разденусь.
  - Нет уж! Раздетым я тебя видела, и как раздеваешься, видела, а вот самой участвовать в процессе не доводилось.
  - Потрясающая логика! А... - а дальше Аден затих, когда я, расстегнув одну пуговицу рубашки, окунулась туда лицом и вдохнула запах тела, от удовольствия прикрыв глаза. Даже отозвавшиеся болью ребра не помешали насладиться ощущениями. Потянувшись вперед, я коснулась тела губами. Мало! Нужно ощутить вкус! Язык тут же коснулся кожи, и буквально захлестнуло ощущение чуть солоноватого тепла. Пришло понимание, что именно таким должен быть вкус лета. Да! Именно так! Лето - это Аден! Теплый, надежный, сильный, даже величественный, с легким привкусом свежих ягод... хочу укусить. Да, прихватив кожу зубами, слизываю этот потрясающий вкус, чтобы растворить в себе. Зубами беру следующую пуговицу и обрываю, чтобы забраться под рубашку не только лицом, но и всей головой! Вдыхать аромат тела, чувствовать непередаваемый вкус, прикасаться щекой и губами к коже такой нежной и упругой, прикусывать зубами... Такое потрясающее ощущение, когда под зубами натягивается упругая кожа, под которой напряженны стальные мышцы... Следующая пуговица подается под напором жаждущих пальцев. И вот уже прикасаюсь к разгоряченной коже. Едва-едва, на грани чувствительности подушечки пальцев скользят по телу, и это очень волнует. Вот уже расстегнуты все пуговицы, и я запускаю руки под прохладную нежную ткань, скользя по упругой коже за спину, по пути поражаясь тому, насколько нежное и бархатистое тело на боках. Я должна ощутить это губами и языком, зубами! Забравшись носом в подмышку, я застряла там надолго! Потрясающий привлекательный запах тела Адена был там особенно интенсивным, кожа самая нежная и вкус спелых ягод остро ощутим. Чувствую себя кошкой, дорвавшейся до валерьянки, я даже готова замурчать! Это так сладко, так приятно! Неужели со всеми мужчинами так? Не верю, Это нечто особенное! Наверно...
  - Аден, я хочу научиться удовлетворять мужчину без полового акта, - да, именно так и никак иначе! Не хочу, чтобы Аден от меня бежал к своим девицам! Я понимаю, что от них не избавлюсь, но они это они, а тут совсем другое. Или я так себя успокаиваю? В любом случае, я хочу видеть как это, когда мужчина кончает, а до конца пойти пока не готова.
  - Вот только сегодня в твоем распоряжении может быть лишь одна рука. Этого хватит, или ничего не получится?
  - Ты настоящее чудовище! Тогда расстегивай штаны.
  Мррр! Сейчас у меня будет урок предметной анатомии! Пора теоретические знания использовать на практике, это очень увлекательно. Расстегнув Адену штаны, запустила руку под резинку нижнего белья. Скользнув по нежной коже живота, добралась до эрегированного члена. Ммм, очень приятно осознавать, что мои действия возбуждают Адена. Но я хочу это видеть, а потому второй забинтованной рукой стянула все лишнее с ягодиц. Пальцы были свободны от повязки, так что я успела получить удовольствие от прикосновения к упругим мышцам, отметив необходимость в дальнейшем ознакомиться с этой частью тела гораздо подробнее. Пока же появилась возможность изучить мужское достоинство, с которым так носятся представители сильного пола. Доселе не представлялось возможным изучение вживую и близко. Увиденное, а потом и ощупанное оказалось весьма увлекательным. От процесса познания меня отвлек Аден, положивший свою руку поверх моей. Движение вверх и вниз стало настоящим откровением, так как вызывало у Адена очень интересную реакцию. Таким я его еще не видела, открывшееся зрелище было очень интересным. Я ощущала его дыхание, сердцебиение, напряженные мышцы, и это было захватывающе. Пик его наслаждения оказался настоящим откровением, просто потрясающим. Аден был совершенно открыт и полностью в моей власти. Это невероятное чувство, захватившее меня. Весь остальной мир отступил, померкнул перед такими яркими ощущениями. Я в восторге от произошедшего! Но надо чтобы улеглись эмоции, тогда можно будет проанализировать все события.
  Через неделю я успела не только зализать все раны и привести себя в порядок, но и унестись на новое дело. Фактически это была первая самостоятельная работа в качестве следопыта. Обычно не принято отпускать учеников без наставника, но для меня сделали исключение. Я уже была участником нескольких, поэтому Аден отправил меня одну. Только тут шла речь о каких-то привидениях. Добралась я без проблем, да и легко нашла сами драгоценности, но вот тут и начинались сложности. Тайник нашелся в старой заброшенной части замка, куда никто уже давно не заходил. Более того, на самих изделиях не было запаха людей. То есть по логике минимум полгода их не касалась человеческая рука. Моя попытка сразу отделаться по принципу: "Ну вот - драгоценности найдены, задание выполнено" - провалилась с треском. Разумеется, графу нужен был похититель. А как его искать - неизвестно. У меня не было ни одной зацепки. Попробовала самые простые варианты, например, поискать запах драгоценностей на обитателях замка, или разузнать происхождение отдельных изделий. Обнаружила лишь, что одна барышня, а точнее воспитанница графа, почти не имеет своего природного запаха. Пока я с таким явлением не сталкивалась. Также крошечной зацепкой стало то, что среди пропавших ценностей были обручальные кольца, а вскоре должна была состояться свадьба сына-наследника графа. Но причем тогда остальные предметы? Если их взяла воспитанница, то как она смогла открыть сейф? А главное, даже если я найду вора, как доказать его вину и связь с драгоценностями? Конечно, по моему научению граф поставил сторожа у тайника, на случай, если похититель объявится, только рассчитывать на это практически не приходилось. Но и оставлять так нельзя, скорее всего, как только я уеду, все опять пропадет. Значит нужно просто общаться с обитателями замка, долго и тщательно. Фактически два дня с раннего утра до позднего вечера я провела на кухне, отъедаясь вкусностями и собирая все возможные слухи и сплетни. К моему ужасу половина из них была о привидениях. Я совершенно не верю, что некие потусторонние сущности (если они вообще есть) будут воровать драгоценности, причем все подряд. Зачем призраку деньги? Но за эти пару дней действительно сама слышала и видела немало странного. Буду решать проблемы по порядку. Испросив разрешения у графа, отправилась к воспитаннице. Кстати, выяснилось, что она была воспитанницей жены хозяина замка, а после ее смерти граф не знает, что делать с таким "наследством". Общение с девушкой лично для меня прошло очень позитивно. Удалось выяснить, что девушка знает траву, купание в отваре которой отбивает все запахи. Видимо, блокируются все внешние выделительные поры - впрочем, детали будут выяснять ученые. Заплатив изрядную сумму золотом, удалось разжиться рецептиком и пробной порцией, так что я уже была на седьмом небе. Для следопытов научиться блокировать свой запах - это же просто мечта. А еще подтвердился слух, что эта воспитанница влюблена в сына графа. Она понимает, что брак ей не грозит, но очень переживает за юношу, как бы тот не стал несчастным. Про обручальные кольца среди других драгоценностей она знала. Даже удалось аккуратно вытянуть из барышни, что она рада была отложенной свадьбе. И как мне быть дальше? Пока надо переговорить с сыном графа. Юноша явно вопросами своей свадьбы вообще не заморачивался и несчастным в браке быть не планировал. Хоть он и не видел свою невесту, но, понимая политическую необходимость подобного альянса, ничего против не имел.
  - Как минимум я обеспечу наши владения наследником, а там будет видно. Понравится невеста - будем жить долго и счастливо, не понравится - в графстве полно других барышень.
  Мнда... Но в любом случае противником этого брака он точно не является. Фактически из разговоров слуг стало ясно, что этой свадьбы ждут все, а про воспитанницу я рассказала графу. Мужчина он решительный, а потому, заявив, что она давно ему нравится, отправился сразу к ней. Заявив барышне, что у нее есть выбор - стать его любовницей или идти на все четыре стороны - граф тут же овладел девицей. Уж не знаю, что он говорил и делал, только барышня с трудом сдерживала счастливую улыбку. А в замке в следующие сутки не произошло ни одной странности - ни звуков, ни видений, ни перепадов температур... Очень интересно было бы исследовать способности этой бывшей воспитанницы, ныне перебравшейся в спальню графа к большому обоюдному удовольствию. Ладно, деньги мне уплатили, счастливый граф от души поблагодарил, и я отправилась восвояси. Заехала в пару мест в гости, разобралась с делами, продвигалась в сторону дома. Точнее резиденции следопытов. Ехала по проселочной дороге и увидела лошадь с жеребенком. Малыш стоял над мамой, которая лежала в придорожной пыли судорожно с хрипами пытаясь дышать. Кобыла была настолько слаба, что уже не могла поднять головы, а глаза были подернуты пленочкой. Нельзя помочь всем. Кобылу не спасти, а жеребенка может заберут крестьяне и выходят. Хотя вряд ли - слишком мал еще. Вот только уехать сил нет. Это какой скотиной нужно быть, чтобы так загнать лошадь и бросить ее умирать? Уже добил бы. А кобыла, похоже, очень хорошая была, тонконогая красотка с чистыми отбитыми сухожилиями. Эдакая изящная принцесса. И масть моя любимая - соловая. Золотая лошадь с белой гривой и хвостом. А сейчас передо мной гора мяса, обтянутая пыльной шкурой в мыле, судорожно вздымающая бока. Заклейки от седла явно говорят, что загнали не какие-нибудь волки, а хозяин. Вот Нечистая! Не могу уйти! И добить рука не поднимется! Ладно, сдаюсь, побуду с ними последние часы, хоть облегчу страдания.
  Отпустила гулять своего жеребца Полкана, а он отогнал жеребенка и стал учить его пастись. Попробовала напоить кобылу. Полфляги просто вылилось с другой стороны рта, но в какой-то момент сработал глотательный рефлекс, и девочка смогла выпить немного воды. Недалеко был ручей, так что я вновь наполнила флягу и намочила свое походное одеяло, чтобы накрыть кобылу и так защитить ее от солнца. Еще пять раз пришлось ходить за водой, но несчастную девочку удалось напоить. Также дала ей свою укрепляющую настойку, одну из последних разработок. Чтобы не смотреть на чужие мучения, а хоть что-то делать, взяла запасы овса Полкана и стала пережевывать, смачивая водой, пытаясь хоть немного подкормить девочку. Глотать она начала не сразу, но понемногу стало получаться. Через час кобыла смогла с трудом поднять голову. Я нарвала хорошей мягкой злаковой травы и положила ей рядом со ртом. В общем, провозившись до вечера, и валясь с ног от усталости, пришла к выводу, что не все потеряно. Кобыла накормлена, напоена и пока жива, молоко сцежено, жеребенок им напоен, Полкан за малышом смотрит хорошо. Пора готовиться ночевать. Когда спала жара, одеяло я мочить перестала, сейчас оно уже высохло и теперь будет нас ночью греть. Перекусив, устроилась рядом с кобылой спать, Полкан за жеребенком присмотрит. А утром проснулась от холода. Моей грелки во все тело под боком не оказалось. Она паслась недалеко от меня, а жеребенок сосал молочко, нетерпеливо подрагивая хвостиком. Полкан с другой стороны нежно чесал зубками кобыле холочку. Идиллия. Мой жеребец явно решил обзавестись семьей. Это плохо, я его уже практически всему обучила и подумывала продать. Жаль, что эта кобыла, как любая загнанная лошадь, полностью не восстановится никогда. Она - красотка. Но эта барышня еще сможет рожать прекрасных жеребят. Вон даже мужа себе уже нашла. И что мне с ней делать? Сегодня вести ее еще нельзя, слишком слаба. Да и куда вести? Разве что к следопытам. Но там нет лугов для жеребенка, а без них малыш не вырастет в полноценного красавца. Кстати, это девочка или мальчик? Ага, девочка. И она, увидев мой интерес к ней, пришла знакомиться.
  - Привет! У тебя очень красивая мама. Наверно ты тоже вырастешь такой же красоткой.
  Тот день мы провели вместе. Периодически приходила кобыла покормить жеребенка и выразить мне благодарность. Это было трогательно до слез. Девочка то укладывала голову мне на плечо, то засовывала ее подмышку, то аккуратно брала губами мою одежду. Очень душевная оказалась кобыла, я даже захотела себе ее детей. Жаль, что дочурка мастью пошла не в маму, хотя золотая лошадь слишком приметна, так что даже, наверное, к лучшему. А малышка от меня почти не отходила, видимо ей понравилась живая игрушка-нянька в моем лице. Мы чесались, играли, учились ходить рядом по команде, давать ноги, брать предметы, бегали, в общем, отлично проводили время. Малышка оказалась очень сообразительной, схватывала все на лету. Этот день стал для меня настоящим подарком. К закату я решила, что должна дать малышке имя. Кличку матери и отца я не знала, так что по всем правилам наименовать бы не получилось. Но Полкан принял ее как собственную дочь, поэтому первой буквой будет П. Помучившись с разными вариантами, я решила просто предоставить выбор детке, и на какое имя она откликнется, то ее и будет. Как только малышка отходила, я начинала ее подзывать разными именами. В конце концов, чаще и лучше она приходила на Полю.
  На следующий день я выдвинулась в сторону дома пешком. Полкан понемногу двигал свою семью за мной. Приходилось постоянно проверять дыхание и пульс у кобылы, нужно убедиться, что такая дорога не навредит ей. Детка большую часть времени проводила со мной, а золотая девочка дорогу переносила вполне прилично. Завтра уже можно попробовать пройти достаточно серьезное расстояние, тогда послезавтра мы будем дома. Не знаю, как пойдут дела, но Полю я никому не отдам. Это мой лучик света, с ней можно полностью расслабиться и получать удовольствие от жизни. С ней я сама превращалась в шаловливого щенка, повизгивающего от счастья.
  На следующий день встречный путник узнал золотую девочку.
  - Это же кобыла герцога Асуанского! Ты украла его лошадь! Воровка!
  - Ты выражения выбирай! Я эту кобылу с того света достала, так что теперь она моя! И проваливай отсюда, хам!
  Видимо мой взгляд сказал больше, чем слова, потому что это нечто, развернув лошадь, удрало карьером. А вот осадок остался очень неприятный. Лично с этим герцогом я знакома не была, но относилась с большим уважением. Хороший хозяин, с головой управляющий своими владениями, жаль будет с ним ссориться. Но ради Поли запросто, она того стоит. Если удастся добраться до следопытов - там нас в обиду не дадут, а вот если догонят по дороге - сложно будет доказать, что я не верблюд.
  Следующим утром нас нагнали человек двадцать всадников.
  - Это ты украла мою лошадь?
  Лучшая защита нападение.
   - А, это ты та бессовестная скотина, которая загнала такую прекрасную лошадь и бросила ее умирать в дорожной пыли? Да если бы я на полчаса позже проехала, она была бы трупом. Ты хоть представляешь, каково это достать лошадь с того света, на который ТЫ ее загнал!
  - Стоп! Я понял! Я благодарен тебе за ее спасение, - и кинул на дорогу к моим ногам золотой! Вот зараза! Убью гада! А его двадцать амбалов убьют меня.
  - Неужели ты думаешь, что у тебя есть второй шанс? Ты загнал лошадь! С какой стати я должна тебе ее отдавать? Хочешь добить? Кстати, я не видела ни одного доказательства, что эта несчастная кобыла твоя! Докажи!
  - У меня с собой двадцать свидетелей, любой из которых прекрасно знает эту лошадь.
  - Это не свидетели! Вот если ты позовешь, и кобыла к тебе придет, тогда будем дальше разговаривать!
  - Лошади не собаки, они не знают своих хозяев.
  - Полкан, кто твой хозяин?
  Жеребец это время держал свою семью на расстоянии от всадников, но, после моих слов, прибежал с поднятым хвостом и ржанием и всучил свою голову мне в руки. Девочек больше никто не контролировал, и они тут же оказались рядом. Полечка залезла мне под руку, а кобыла положила голову на плечо. Немая сцена.
  - Как видите, лошади прекрасно знают, кто их хозяин.
  Наверное, еще минут пять мой собеседник молчал, что-то соображая, а потом изрек:
   - Ладно, думаю, стоит начать сначала. Я - герцог Асуанский, - он попытался сказать что-то еще, но я сделала все, чтобы не дать ему этого.
  - Очень приятно! Я много слышала о вас, причем хорошего, и мне очень жаль так разочаровываться, видя, как вы издеваетесь над лошадьми. Позвольте представиться, Элия, следопыт, - опять немая сцена. Видя зарождающиеся неверие в глазах собеседника, я поспешила достать знак отличия.
  - Кстати, никто другой вашу лошадь бы не выходил.
  - Она спасла мне жизнь! На меня было покушение, если бы не она, я бы с тобой сейчас не разговаривал.
  - Тогда простите у девочки прощения, что бросили ее умирать посреди дороги. Если она вас простит, будем разговаривать дальше, если нет, ни о каком возвращении лошади не может быть речи.
  Герцог поступил так, как я не ожидала. Он не просто сошел со своей лошади и подошел к кобыле, но и опустился перед ней на колени. Герцог на коленях перед лошадью. Все, меня купили с потрохами, уважаю. Проникновенная речь на несколько минут, и кобыла подошла к своему хозяину, шумно вздохнула, фыркнула в его холеные волосы и положила голову на плечо. Да, лошади они такие - всепрощающие.
  - Ну раз она вас простила, тогда и я прощу. Я потратила укрепляющие и восстанавливающие зелья на семнадцать золотых, вернете мне их, а за то, что я спасла вашу кобылу, заберу жеребенка, как только он станет отъемышем. Кобыла уже никогда не сможет бегать также хорошо, как раньше, но сможет рожать жеребят. Когда мне приехать за своей девочкой, когда у вас планируется ее отъем? - все это время жеребуся оставалась со мной и ластилась, как котенок.
  - Я на ее покупку потратил восемь золотых, а ты на зелья семнадцать?
  - Иначе она была бы трупом. Зелье давать пришлось в лошадиных дозах, мне на год бы этого хватило. Не хотите рассчитаться, оставлю кобылу себе.
  - Ладно, будь по-твоему. За жеребенком через пять месяцев приезжай у нас объем в семь месяцев, а ей сейчас два. Кстати, сколько ты хочешь за своего жеребца?
  - Сто пятьдесят тысяч золотом. Сто двадцать мне уже дают, но я хочу дороже.
  - Ты с ума сошла? Не может столько лошадь стоить!
  - Предыдущую, обученную мной лошадь, купили за сто тысяч, ее новый хозяин уже раз двадцать спасибо передавал. Каждый раз, когда коник спасает одну жизнь.
  - Да? А обучить ребенка такая лошадь сможет?
  - Я дам несколько уроков ребенку, и они прекрасно поладят.
  - Даже если ребенок боится лошадей?
  - Да. Кстати, сколько ребенку лет?
  - Пятнадцать.
  - Без проблем.
  - Если мой ребёнок будет ездить на твоем жеребце, я заплачу сто тридцать тысяч!
  - Через пять месяцев я приеду за своим жеребенком, и будет твой ребенок ездить. Готовь деньги.
  - Договорились!
  Я села на Полкана, который не хотел отпускать свою новую семью, и жалобно ржал им вслед. Кобыла тоже откликалась ему. Опять порадовал герцог, который не сел верхом, а повел свою кобылу в поводу. Ммм, уважаю! Уже через 2 часа мы были дома, Полкан направился свой табун. В большой леваде, где отдыхали все лошади от дел и дорог, он был главным. А я добралась до ванной, еды и постели. И Адена. Жизнь налаживается. Никогда не чувствовала себя так спокойно и уверенно. Фактически я никем не руковожу, а лишь предоставляю всем возможности. Этот вариант устраивает меня полностью. Не хочу балов, поклонений, интриг, зависти, покушений и прочего. Все это было, все это не моё. Какое счастье, что я тогда убежала. Прошло немногим больше полутора лет, а как все изменилось. Ладно, хватит философствовать, надо жить! Науку Адена постигала быстро, но тщательно. Хотя бедняга был не в восторге, а почему, не хотел признаваться. Конечно, я переживала, что могу быть ему неприятна. Но его неизменная эрекция говорила об обратном, остальным старалась не заморачиваться. Мне уже во всех деталях удалось изучить тело Адена, начиная от массажа стоп и заканчивая укусом за попу. Даже опробовала оральный секс. И каждый раз, когда он кончал, меня накрывало какой-то сумасшедшей волной восторга. Неужели может быть еще лучше? Не представляю себе этого. Чем детальнее я изучала свой "объект", тем легче и быстрее стала расслабляться, и больше позволяла Адену "вольностей". В конце концов, даже разрешила себя раздеть. Аден отыгрался на мне по полной программе, проделывая это настолько долго, медленно и тщательно, что я несколько раз пыталась перехватить инициативу, но позволено мне это не было. С одной стороны было ужасно некомфортно, что я не могу полностью контролировать ситуацию, с другой, все, что делал Аден, просто фантастически возбуждало, будоражило кровь. Очень хотелось подключиться к процессу и... да, хотелось продолжения, завершающей точки. Только потом я скорее всего буду сожалеть, и этого достаточно, чтобы остановиться. Ну не готова я делить мужчину с кучей других женщин. Может это и не правильно, что я такая жуткая и махровая собственница, но ничего не могу с собой поделать. Жаль только, что наши желания не всегда соглашаются с внешними факторами. И вот шла я как-то коридорами резиденции и услышала очень занимательный разговор:
  - Причем здесь твои желания? Это правило, которое утвердили все, в том числе и ты. И очень правильное, нужно быть уверенным, что следопыт в любых условиях справится с заданием! - какая интересная информация, и чего я не знаю? Постою-ка я за этим углом и послушаю.
  - Из этого правила есть исключения. В любом случае она просто к этому не готова, - это явно говорит Аден.
  - Ага, на дело ее саму ты уже отправляешь, а пройти элементарное испытание она не готова?
  - Ну знаешь, изнасилование мог назвать элементарным испытанием только ничего не понимающий в женщинах мужлан!
  Ох! Ни... чего себе новости! И, похоже, обо мне? Я... нет слов! Ничего себе, испытания! Это вроде того, что женщина, даже будучи изнасилованной, должна выполнять задания? Ни... нет слов! А мужиков они тоже насилуют, а то мало ли? Или и тут дискриминация по половому признаку? Нет, на мою голову это не одевается. Да, до сей поры следопыты казались мне адекватными... и я фактически спонсирую эту организацию! Твою ж флотилию, вот сукцинатдегидрогеназа! Так, нужно дослушать разговор, я и так кусок на эмоциях пропустила.
  - Я запрещаю это делать!
  - Ну-ну, хочешь казаться чистеньким и невиноватым, сам же потом спасибо скажешь! - только сейчас узнала голос - это Тантан. Вот гад! Ко всему прочему еще и приказа ослушался. Лично мне такие работники не нужны, так что, если полезет, приятно упокоиться!
  Всевышний, как гадко! Просто не знаю, что с этим делать. И с правилом жутким вообще, и как лично мне теперь себя вести. Я же понятия не имею, как это осуществляется - в честном поединке (все здешние знают, что так у них почти нет шансов) или нападут во сне? Могут попытаться подпоить какой-то гадостью, или вообще из-за угла дадут по голове чем-нибудь тяжелым. А если я уеду, от меня отстанут? Или наоборот? Твою ж флотилию! И почему у меня ощущение, что я в нужнике искупалась? Что мне со всем этим делать, когда и где ждать нападения? Кстати, после таких известий, не смогу спокойно смотреть Адену в глаза. Нет, чисто теоретически, как руководителя такой организации, я могу его понять, но вот как женщина - готова убить собственными руками. Медленно удушить. Это какую извращенную психику надо иметь, чтобы изнасилование внести в учебный план.
  Так, надо собраться и взглянуть на проблему со стороны. Конечно и однозначно нужна проверка на стрессустойчивость, и собственное бессилие - лучший способ вычислить наличие проблемы. Настоящие пытки неприемлемы, как и настоящее насилие, но можно смоделировать ситуацию, чтобы человек мог четко представить, что его ждет. Только спрогнозированная ситуация не сломает психику, а наоборот подготовит и позволит в будущем не впасть в панику или пассивно смириться, а искать пути выхода из проблемы. И осуществлять ее должны не другие следопыты, а специальные люди со стороны, вот "спасать" в такой ситуации, помогать и подсказывать должны свои наставники. Да, это хороший вариант, причем для обоих полов. Так что сейчас осталась только проблема - моего участия в старом варианте, и необходима дополнительная информация. Попробую поговорить с Аденом, в конце концов, это у него тут бунт на корабле.
  Дойти не удалось - путь преградил Тантан с каким-то вопросом. Буквально кожей почувствовала, что сзади кто-то есть, ноги сами прыгнули в сторону. На месте, где я стояла, упал один из следопытов с мешком в руках. Но кроме него сзади были еще двое, и из-за спины Тантана тоже вышел помощничек. Пять противников в узком коридоре и без серьезного оружия в руках. Из плюсов только то, что бить можно на поражение, следопыты - предатели, не выполняющие приказов Адена, мне не нужны. А кстати, другие знают, что Аден приказал меня не трогать?
  - Мальчики, вы в курсе, что Аден запретил прикасаться ко мне? Вы сейчас нарушаете прямой его приказ и подлежите ликвидации.
  Один растерялся и побледнел, а вот остальные четверо набросились. Стилет из рукава тут же скользнул в руку и помог отвести удар первого противника - Тантана. Когда его тело падает под ноги остальным, до его дружков доходит, насколько все серьезно, и они останавливаются в замешательстве. Сейчас произойдет одно из двух, либо они озвереют, либо поймут, что заигрались. И тут из-за угла вышел Аден. Немая сцена - надо мной нависли три амбала, еще один с потерянным выражением лица стоит неподалеку, а у моих ног лежит труп человека, с которым он разговаривал двадцать минут назад.
  - Что здесь происходит?!!
  - Она убила Тантана! Ее нужно судить и казнить!
  - Элия, что ты скажешь?
  - Тантан посмел ослушаться твоего приказа. Этих господ необходимо судить, так как они также в этом участвовали, если удастся доказать, что твой приказ был им известен, их необходимо ликвидировать.
  - Они напали на тебя?!!
  - Да, пытались отвлечь и сзади накинуть мешок на голову - вон он валяется, а когда не получилось, я сообщила им о твоем решении, один остановился, остальные напали.
  - Тантана надо было судить.
  - Следопыты взяли на себя роль высшего порядка и справедливости для всего континента. Это очень высокая планка, и, чтобы соответствовать ей, нужно быть образцом дисциплины и самопожертвования. Что именно здесь произошло и почему, я буду обсуждать только с вашим руководителем. Но любое неподчинение приказу у следопытов будет караться смертью. Я на этом настаиваю. Иначе я не буду вас финансировать и поставлять зелья. Я даю вам в руки мощное страшное оружие, и Аден лично несет ответственность за каждую его каплю, чтобы оно не использовалось во вред. А это невозможно, если нет строжайшей дисциплины. Кстати, я привезла образец нового вещества с очень ценными и интересными свойствами, - во время моей речи до присутствующих видимо что-то начало доходить.
  - Так это она поставляет новые снадобья?
  - Поставляла. Теперь не уверена, что продолжу это делать.
  Аден, наконец, обрел дар речи:
  - Не только снадобья. Новые классы, новое оборудование, оружие, учителя и многое другое.
  - Так ты поэтому с ней носишься? А не потому, что она так хороша в постели? Все уверены, что ты влюбился и продал нас ради этой... то есть, я хотел сказать, извините, пожалуйста, мы же не знали, что вы...
  - То есть с дисциплиной не сложилось вообще и в принципе, - я просто в бешенстве, и не потому, что речь обо мне. Я сегодня здесь, а завтра бог знает где, но подобное хамство по отношению к Адену, моему доверенному лицу, это просто не допустимо. - Какое наказание вы себе предлагаете за подобные разговоры о своем непосредственном начальнике? Изгнание? Пытки? Казнь?
  - А просто извиниться нельзя?
  - Этого слишком мало. Необходимо публичное наказание, причем выберете вы его себе сами, но адекватное вашей вине. Вы подвергли сомнению авторитет Адена. Он подобрал вас на улице, выучил, дал преимущества перед всеми остальными людьми, ваше слово уважают больше, чем королей или герцогов, и у вас самая интересная работа с огромной оплатой. Резиденция следопытов стала вашим домом и семьей, где вас всегда поддержат и помогут. И что вы дали взамен? Это даже не черная неблагодарность, подобные разговоры - это предательство! Аден, ты распаскудил подчиненных так, что дальше просто некуда. Нужна полная реорганизация. Выбирай, или ты примешь мои условия, или я со следопытами больше никаких дел иметь не буду.
  - Какие условия?
  - Первое, гильдия следопытов полностью принадлежит мне. Ты назначаешься ее руководителем и получаешь от меня зарплату. И налаживаешь железную дисциплину. Если устроит это, остальное мы сможем обсудить. Но будут четкие правила, которые соблюдать будут все. Вольнонаемный базар мне не нужен. И каждый следопыт будет подписывать контракт, за несоблюдение которого последуют наказания вплоть до смерти. Аден?
  - Я уже говорил, что согласен, - не помню факта его согласия, но уж спорить точно не буду.
  - Хорошо, тогда идем обсуждать детали. Я приготовила три варианта контрактов. И несколько бонусных сюрпризов для следопытов, - и, повернувшись к остальным, - передайте всем действующим следопытам, завтра в десять утра собрание, где будут оглашены новые правила.
  И почему я чувствую себя такой бессовестной скотиной? Отобрала у бедняги гильдию, которую он создавал так самоотверженно. В рабочем кабинете разложила перед ним черновики документов, которые подготовила раньше.
  - Аден, во-первых, я признательна тебе, что передаешь дело всей своей жизни. Могу лишь пообещать, что сделаю все для...
  - Не надо ничего обещать. Если бы я думал иначе, не передал бы, - сказал, как с корнем вырвал.
  - Тогда так. Я должна тебе предложить денежный эквивалент твоей половины, я предлагаю ... - договорить мне, конечно, не дали.
  - Ничего не надо, - вижу, что чувствует себя не в своей тарелке. Что я могу для него сделать? Понимаю прекрасно, каково ему. Ведь знает, что так будет лучше, но он мужчина, и женщине отдает дело.
  - Аден, пожалуйста, не хочешь деньгами, давай подберем другие варианты. У меня недалеко есть поместье, я тебе его передам, - Аден явно собирается возражать, - Не хочешь, чтобы было лично твое - сделай там базу отдыха. Люди, лошади, больные, раненные, старые, гости. Может еще для каких-то нужд, например, фураж выращивать и еду. Доход можешь использовать для следопытов.
  - Тогда возьму.
  - Хорошо, документы я подготовлю, теперь второй вопрос. Пять тысяч золотом в месяц - устроит такая зарплата?
  - Ты сошла с ума? Такую зарплату не получает никто!
  - Аден, мне нужны надежные тылы. Армия, безопасность, разведка, финансовый контроль и прочее. Я хочу спать спокойно и этот покой очень ценю. И еще. Эта зарплата не только за работу, ты сам знаешь, что сама она стоит раз в десять меньше. Но в жизни бывает разное, например, может мы поссоримся, не сойдемся во мнении, обидишься или тебя захотят перекупить, да мало ли, что может случиться! Я хочу всегда и во всех обстоятельствах быть уверена в тебе. Верность - самый дорогой товар.
  - Вообще-то верность не продается. Ты меньше чем за год сделала для следопытов больше, чем я за последние десять лет. Что бы ни произошло, я всегда буду тебе служить. Ты не просто приняла мои идеи, но разглядела в них больше, чем я сам. Кстати, следопыты за этот без малого год расследовали больше дел, чем за пять предыдущих лет. Благодаря тебе их престиж повысился на невероятные высоты. До этого нам приходилось распускать о себе слухи, сочинять легенды, сейчас наши дела говорят сами за себя.
  - Легенды... вот я баран, никак не могла понять, откуда такие нестыковки между тем, что о вас говорили, и что я увидела. Ладно, это в прошлом, сейчас легенды соответствуют действительности. Но прием хороший, учту на будущее. Так, вопрос с зарплатой решили, теперь к мелочам.
  - Как решили?!! Нет, я не достоин такой!
  - Вот и стань ее достоин. Управляй, создавай, развивай! Отбирай людей, сделай школу для детей, молодежи, создай разведку и прочее. В каждом королевстве и герцогстве у нас должны быть свои люди, и далеко не только продажные барышни. Нужна небольшая, но очень эффективная армия, можно сделать ее на базе тех наемников, которых я обучала. Короче, работы непочатый край, отрабатывай зарплату.
  - Элия, можно еще вопрос? - ой, не нравится мне это смущенное выражение лица.
  - Скажи, а наши уроки... мы продолжим?
  - Если ты хочешь, то конечно, я буду продолжать гонять тебя по плацу.
  - Понятно, - по голосу можно подумать, что у ребенка конфетку отобрали. Забавно. Интересно, что бы это значило.
  -Я бы также не отказалась продолжить свое обучение под твоим руководством. Более того, поскольку некоторые формальности улажены, предпочла бы выйти на качественно новый уровень.
  По-моему, Аден впал в глубокий ступор. Полагаю, не понял, что я хотела сказать. И вот как объяснить, что теперь я не одна из его девиц, а его работодатель? Что хочу большего, чем просто поцелуи. Как это ужасно прозвучало! Можно подумать он должен отрабатывать зарплату в моей постели. Фу! Теперь это звучит еще хуже! Я сама себе противна! Нет, стоп! Это какое-то неправильное мышление. Попробуем иначе.
  - Аден, мне бы хотелось, чтобы ты стал моим первым мужчиной, но, разумеется, только в том случае, если ты сам этого хочешь.
  - Элия, а ты уверена, что ты этого точно хочешь... Просто мы можем девственницу очень выгодно выдать замуж, может даже за короля или...
  - Аден!!! Если бы я хотела выгодно выйти замуж, то не ушла бы из дома!
  - Да? Ну, в общем, где-то так я и предполагал... Тогда это, наверно, большая честь для меня и... - явно не знает, что сказать. То ли растерялся, то ли не хочет. В любом случае я совершенно вымоталась и сейчас не готова ничего выяснять. Этот разговор меня вымотал, а впереди куча юридических вопросов.
  - Аден, хватит тянуть время, идти с голыми руками на абордаж тебя никто не заставляет. Сейчас у нас куча бумаг, которые надо разобрать до утра. Будет здорово, если удастся поспать хоть пару часов.
  А на следующее утро Аден выступил с программной речью, закончив тем, что выйти из зала можно либо подписав контракт, либо перестав быть следопытом. В последнем случае нужно принять антидот, который вернет обычные свойства органам чувств. Говорил он грамотно, правильно и дотошно, вот только после такой речи я бы и сама ушла из следопытов. Решив, что пора перехватить инициативу, забралась на сцену, попросив Адена уступить мне слово.
  - Приветствую уважаемых следопытов. Именно уважаемых, ведь к вашему слову прислушиваются все от последнего нищего до королей и герцогов. Я очень рада, что не только стала одной из вас, но и смогла укрепить и возвысить имя следопытов. Вот только останавливаться на достигнутом я не собираюсь. В моих лабораториях разрабатываются новые вещества, которые сделают вас еще более совершенными, но это не главное. Все вы знаете, сколько на нашем Континенте королевств и герцогств. В каждом из них действуют свои законы, свои понятия о справедливости. И большинство людей зависит от очередных капризов местного хозяина. Я планирую разработать единые законы, основные, которые будут вынуждены соблюдать все. Также я собираюсь влиять на политику, убирая особо плохих королей и герцогов, и прочих, выбирая справедливых и честных. Есть немало и других планов. Вы спросите, как я хочу это сделать? Благодаря вам, мои Уважаемые. Мы выведем нашу гильдию на новый уровень, который позволит развиваться всему континенту. Вот только и с вас спрос повысится. Чтобы требовать от других справедливости, мы сами должны стать образцами для подражания. Конечно, мы люди и можем совершать ошибки, но ничто не мешает стремиться к совершенству. Я знаю, что до этого все вы представляли собой в первую очередь разновидность наемников, но хочу это изменить. Не бывает абсолютной правды и справедливости, но есть относительные, к которым должен стремиться любой человек. Поэтому я готова выплачивать вам компенсацию, если нанимают вас для плохого дела, лишь бы вы этого не делали.
  От собственного пафоса меня сейчас вырвет, но это действительно то, что я думаю, и надо как-то донести мои идеи до будущих соратников. Говорила я еще не мало, но вроде как удалось передать общий смысл, и даже заблестели глаза у присутствующих. И на вопрос: "Кто хочет уйти?" не поднялся ни один человек. А это уже очень приятно. Не зря металла бисер - свиней тут нет. Собрание длилось до вечера, обсуждалась куча вещей от пенсионного фонда и базы отдыха до новых законов и снадобий. Ушли все уставшие, но довольные. Приятно, когда ты можешь удовлетворить разом такое количество мужчин. Ну да, барышни следопыты обитают при чьих-нибудь королевских дворах, а учеников на собрание никто не звал. Для них, кстати, теперь есть только один вариант: нужно отработать по контракту двадцать лет после окончания обучения, иначе учить не будут. После собрания устала так, что только усилием воли заставила себя зайти в столовую. Потом добралась до комнаты и рухнула на постель, как срубленное дерево. Терпеть не могу общественные мероприятия, да вдобавок отвыкла от них. И зачем меня воспитали такой ответственной? Жила бы себе в свое удовольствие горя не знала, нет, надо было влезть, как кур в бульон. Что ж, варись теперь, да сама себе дров подкладывай для большего огня. Вот куда меня несет? Или заносит? Не знаю, до чего бы додумалась, но тут раздался стук в дверь.
  - Элия, можно к тебе? - а вот и Аден пожаловал.
  - Заходи. Только сейчас со мной можно только спать. Причем прямом смысле, не иначе, - реакция Адена просто убила, я даже в себя пришла, когда он начал раздеваться. И, доведя дело до логического завершения, заодно раздев меня, забрался в кровать, аккуратно обнял и пожелал спокойной ночи. Наверное, еще никогда я не спала так спокойно и сладко. Конечно, надежнее этих объятий вряд ли что-то может быть. Наутро, обнаружив себя в прежней оккупации, было жаль лишь, что не умею мурлыкать. А пробуждение перешло в поцелуи, вначале нежные ласковые, постепенно они набирали градусов энергии и страсти. И останавливаться на полпути я не намерена.
  - Элия, это верно, что ты готова пойти до конца?
  - Да.
  - Тогда я хочу кое-что обсудить. Со всеми своими барышнями я всегда использую средства защиты, но тебе в первый раз, наверное, их применять нежелательно. Я регулярно прохожу проверки по здоровью, а чтобы не было детей на всякий случай постоянно принимаю травы. Тебе тоже расскажу, какие и как использовать. В общем, я предлагаю сегодня обойтись без всего, ты не против?
  Такая забота не может не радовать. А еще очень приятно, что во всеми средства защиты используются, а для меня делается исключение.
  - Элия, ты же понимаешь, что в первый раз будет больно?
  - Аден, ты же понимаешь, что я честно постараюсь сдержаться и не убить тебя за это?
  Не сдержалась. Брыкнулась так, что бедняга улетел в противоположную стену. Вот, блин, рефлексы! У меня боль уже прошла, а вот Адену неприятные ощущения обеспечены надолго, очень уж затылком приложился. Скорее бросилась проверять, не поломал ли он чего. А Аден рассмеялся от души.
  - Ты самая ненормальная из всех, кого я встречал. Уверен, еще ни одна девственница в мире ее проверяла, не убила ли она ненароком своего первого мужчину!
  - Мнда, ситуация абсурдная. Зато можно проверить новую заживляющую мазь, - почему-то это замечание вызвало новый приступ хохота. А отсмеявшись Аден изрек:
  - Я не получил таких повреждений, чтобы на мне мазь испытывать.
  - Зато я получила. А испытаний на заживление слизистой проводилось мало, вот заодно и проверю.
  Что я на это могу сказать? Мне очень понравилась мазь. Нет, не так. Конечно, использовать ее самостоятельно мне никто не дал, и процесс нанесения мази был незабываемым. Правда наносить пришлось раза три, прежде чем она хоть на какое-то время осталась на мне и смогла подействовать. Вкус, по мнению Адена, был очень приятным. Мазь оказалась очень эффективной, и уже через час мы смогли продолжить прерванный полетом процесс. В тот день мы детально изучили поз десять, и примерно с двадцатью меня ознакомили так сказать в процессе. Попытка выяснить, какая из них мне нравится больше, провалилась с оглушительным разгромом. Когда Аден ощущался внутри, я таяла, как снег в июле, и не важно, где и как. А вот оргазм испытывала только в ответ на эякуляцию. Очень странно. Аден был столь увлечен проведением исследований, что уснул в процессе. Фу, какая я плохая, замордовала беднягу! По счастью, в это время мы лежали на боку, а потому я тоже уплыла в сон. Пробуждение было самым прекрасным в моей жизни. Аден, проснувшись, и обнаружив себя в столь недвусмысленной ситуации, тут же воспользовался имеющимся положением, продолжив прерванный процесс. Так что пробуждение в результате тщательного внутреннего массажа организма оказалось выше всяких похвал. Одним словом, следующие трое суток были незабываемыми. Если мы и расставались, то не на долго по делам, а остальное время проводили вместе вплоть до тренировок. Я, видимо, дорвалась. Все-таки воздержание до восемнадцати лет до добра не доводит. Особенно мне понравилось одно занятие, закончившееся там же в тренировочном зале. Эта милая пакость честно пыталась призвать меня к порядку. Поначалу. Передо мной горячее мужское тело с перекатывающимися мышцами, на коже царапина с выступившей кровью, которую так хочется слизать, а мне рассказывают, что сюда видите ли кто-то может выйти. Да в тот момент меня бы не остановил вошедший полк. В ранке, нанесенной острейшей кромкой моего клинка, наливается рубиновая капля крови, и начинается ее скольжение вниз, она сливается с алмазинками пота, а мне тут про какую-то мораль лекции читают. Между прочим, в слюне содержится лизоцим - природный антибиотик человеческого тела, который мне не дают применить! А забежавший в рану пот будет ее разъедать, дополнительно травмируя и раздражая. Полная капитуляция противника произошла к взаимному удовольствию. И в тот раз нас никто не потревожил. Но через 3 дня Аден должен был уезжать на задание, однако глобальные реформы не позволили ему отбыть по назначению, вот он и выпроводил меня. Нет, тогда я еще не подозревала, что меня именно выпроводили. Поехала, расследовала покушения на заказчика, приезжаю и получаю сюрприз. Мне не рады. Даже не так. Аден делает вид, что ничего не было, точнее вообще избегает меня. И вот как на это реагировать? Даже поговорить, понять, что происходит, не получается. Ладно, Всевышний с тобой, золотой хомячок. Собрала вещи и уехала в долину. Визит пришелся как нельзя кстати. Мои ученые дружно разделились на два лагеря и уже начали переходить к военным действиям, в прямом смысле этого слова! Причем стадию кулаков и шпаг они уже миновали, и сейчас все дружно, бросив в свои дела, изобретали оружие. На мои попытки выяснить, что происходит, никто не обращает внимание! Пришлось объяснить, что весь университет в полном составе на месяц остается без зарплаты и финансирования. А если конфликт немедленно себя не исчерпает, то и следующий месяц никто не получит ни монеты! Мой проход по кафедрам поверг всех в беспросветное уныние. На последовавшем общем собрании пришлось объяснить, что следующие полгода весь от университета будет получать на 50% в меньшую заработную плату, так как были заброшены и завалены все плановые работы. Правда, создала кафедру вооружения, куда попали все лучшие разработки для последующего их усовершенствования. Особенно меня заинтересовало открытие когерентных лучей, эдакий свет - убийца. Причина мини-войны оказалась в споре об основных свойствах света: волновой и квантовой. И эти люди называют себя учеными, да даже мне после их кратких объяснений стало ясно, что свет проявляет свойства и волны, и материального тела, о чем спорили, не понятно.
  А еще в это посещение я открыла для себя, что среди моих ученых немало молодых и симпатичных. И как я раньше была так невнимательна? Вот как это можно охарактеризовать - голова сейчас правильно работает ли раньше? Вообще мужской пол меня интересовал всегда, начиная от моего молочного братца. Вот отрезало меня после попытки насильно женить. Так что могу себя торжественно поздравить с излечением. И как бы это отметить? Что бы тебе такое особенное подарить? Впрочем, как оказалось, судьба уже подготовила мне подарок, но обо всем по порядку. Ученые при поддержке местных обитателей создавали пути для прохода к новым долинам. Уже действовал построенный подвесной мост, и благоустраивалась и развивалась третья долина, а также новые пути. Фактически, имеющиеся три долины уже тянули или на приличное герцогство, или на небольшое королевство. Причем гораздо более продвинутое и технически развитое, чем весь остальной континент. Возникало ощущение, что я приезжаю в будущее человечества, и не только в плане научного развития. Не было больных, недовольных, бедных, все находили себе дело по душе. Как-то меня поразил дедуля, спешащий куда-то припрыжку. В местной больнице работала в основном поликлиника, в стационаре лишь изредка появлялись приезжие. Моя попытка организовать дошкольное времяпрепровождение детей провалилась, они все были в чем-то заняты. Школа же пошла на ура, но в здании почти никогда никого не было. Занятия проходили то в теплицах, где дети учились считать выращенные овощи-фрукты, то в горах, за изучением местных флоры и фауны, то в здании управления за изучением экономики и бухучёта, то в конюшне в мини зоопарке. Но большую часть времени они пропадали в лабораториях. В общем, при взгляде на все это я очень опасалась, что в один момент весь этот прекрасный мир может рухнуть. Очень страшно было проснуться, и обнаружить, что окружающая сказка - лишь сон. И смущала еще одна неправильность. В этом волшебном мире у меня не было своего дома. План освоения новых территорий предусматривал проход в еще одну долину, так что я попросила сразу в схему ее с последующей застройки внести место для одного жилого дома в живописном месте. Но мои собеседники лишь загадочно переглянулись. Сюрпризов я не люблю, поэтому процесс дознания не стала откладывать в долгий ящик. Сознаваться народ не пожелал, а вместо этого меня куда-то повели. Удобный проход между гор, очень живописная тропинка, и мы оказались в прилегающей крошечной очень уютной долинке с горным озерцом. Даже предположить не могла существование рядом такого чуда. Да, в этом месте хочется поселиться и остаться навсегда, забросив все дела! Не дам ее застраивать, чтобы не разрушить это ощущение первозданного волшебства. Тропинка поворачивала за ближайшую скалу, откуда открывался вид на каскад водопадов, над которым повисло сразу три радуги. Я не права, сказки - это нечто заурядное и обыденное, по сравнению с этим!!! После смерти развейте мой прах в радугах, хочу стать в вечности частью магии этого места. Мои глаза перестают адекватно передавать картинку окружающего, потому что заняты слезами. Никогда не считала себя сентиментальным существом, но вынести окружающую действительность без потока слез оказалось невозможным. Мои провожатые перепугались так, что пришлось их утешать, когда же все поняли, что я просто в восторге от окружающей красоты, то продолжили путь с хитрыми улыбочками. Повернув еще раз из-за скалы я увидела ЕГО! И... поняла, что влюбилась. Окончательно и бесповоротно. В расщелине скал находилось настолько прекрасное видение, что окружающая волшебная действительность стала лишь дополнительным фоном. Смотреть на это было невыносимо, так что я отвернулась, чтобы перевести дух. Нет, так не бывает. Ни один сон не может передать этой поразительной подавляющей красоты. Отдышавшись и ущипнув себя для верности, рискнула опять повернуться. Видение не растаяло, не исчезло, не растворилось, а очень гармонично вписывалось в окружающий ландшафт и сейчас с достоинством принимало мои восторги. Спустя несколько минут, обретя голос, я рискнула спросить:
  - Что это?
  - Ваш дворец. Надеемся, вам понравится. Он не закончен, еще ведутся внутренние работы, и мебель не вся доделана, но большую часть уже можно смотреть. Наш архитектор разговаривал с вами, выясняя предпочтения, поэтому он белый, небольшой, очень светлый внутри и максимально уютный в уединенном месте. Конечно, мы хотели сделать вам дворец намного больше, но вряд ли бы тогда удалось добиться уюта. Потом построим официальную резиденцию, а это будет ваш дом.
  Стою, улыбаюсь, а по щекам текут слезы в три ручья. Ну не дура? Однозначно. Совершенно счастливая дура. Даже не знаю, из-за чего больше, из-за красоты или заботы.
  - Спасибо.
  Одного слова хватило, чтобы снять настороженное напряжение, и окружающие лица расцвели теплыми, солнечными улыбками. Как же хорошо! Что нужно человеку для счастья? Дворец и думающие о тебе люди. Жизнь прожита не зря. Понадобилось какое-то время, чтобы заставить себя зайти внутрь. Сложно сказать, что сдерживало, или ожидание продолжения чудо, или боязнь разочарования, но, преодолела страх, и рука потянула резную дверь на себя. Холл оказался настоящей ловушкой для света. Неимоверное количество огромных окон и крошечных окошек на трех стенах и потолке освещали пространство не хуже солнца. А дальше начиналась научная магия. Не представляю, как нужно было это все рассчитать, но архитектор, наверное, родня Всевышнему. Сочетание зеркал и очень светлых, теплых стен расположенных под нужными углами ловили лучи и пленяли их, заставляя служить. Это был настоящий Храм света. Минимум очень удобной мебели мягко и ненавязчиво дополняет интерьер. Как я там думала: "после смерти развейте в долине мой прах", нет, я хочу жить. Здесь! Мир тысячелетия справлялся без меня, неужели сейчас сам пропадет? Размечталась. Если не я, то кто же? Если не я, то не было бы всего этого, ни людей, ни... наверное все-таки дома, а не дворца. Здравствуй, милый дом. Ты лучший! Я буду счастлива возвращаться сюда! Постепенно я открывала все новые особенности и тайны дома. А их было множество. Например, во всем доме проведено электричество, но в центральном холле зачем-то стояли подсвечники со свечами. Причина выяснилась вечером, с первым зажженным огнем. Отразившись во всех стеклянных и зеркальных поверхностях, он расцветил все пространство мерцающими звездами, напрочь стирая грани реального мира. Еще несколько живых огней и гроздья созвездий манят дотянуться до них рукой. Храм Света заставляет трепетать в любое время... Просто уже хочется увидеть, какие еще чудеса таит в себе это творение архитектора, например, каким будет дом в пасмурный или дождливый день. Почти уверена, что не разочаруюсь.
  Разум, переполненный огромным количеством впечатлений, отказался служить, отправившись в счастливое забытие прекрасных снов. А утром я обнаружила себя в тумане, который система зеркал перенесла из долины. Фактически в доме можно было даже с места не сходить, наблюдая, как одно чудо сменяет другое. По комнатам я вообще ходить не рискнула после посещения одной, так как, открыв дверь, обнаружила себя в цветущем саду. Оказалось, что за окнами действительно есть маленький садик, а остальное - фантазия архитектора, создавшего удивительную иллюзию. Получить все сказки за один день желания не возникало, скорее наоборот.
  Так что Долину я покидала в самом радужном настроении, решив остальное принимать таким, как есть. Когда я приехала к следопытам, Аден как раз отправлялся на задание и позвал меня с собой. А в дороге он вел себя так, будто у нас все замечательно, и прошлого моего приезда вообще не было. Впрочем, как только прошел первый шок, я включилась в игру, решив получать от жизни все возможное удовольствие. Оно было полным и всеобъемлющим. Лапочка Аден был в моем распоряжении, а потому времени терять было нельзя. Ближайший стожок послужил верой и правдой. Смущение на лице Адена выглядит странно и неуместно, но очень мило. Ждать же, когда это чудище в очередной раз перемкнет, я не могу - надо пользоваться тем, что дают сейчас. Закат и рассвет мы тоже очень приятно отметили. На закате игры в реке с капельками сладковатой воды на коже, с пощипывающими за ноги рыбками, с вечерним теплым освещением неспешные внимательные вдумчивые ласки врезались в память яркими рубинами. Восход же вдохновил на освоение лесной сени.
  В общем, с заданием мы разобрались как-то по ходу дела, остальное же путешествие больше походило на медовый месяц. По крайней мере для меня. А вот по возвращению в резиденцию большой облом опять был в моем полном распоряжении. Конечно, демонстративно выставлять отношения перед другими я и сама не рвалась, но наедине также был деловой нейтралитет. Глобально, наверно, я была бы даже не против отношений только за пределами "дома", возможно среди следопытов Адену не хочется терять авторитет, вот только есть два огромных но. То, что все было решено за меня даже без попыток узнать мнение партнера, и второе, неужели о своем решении нельзя было хотя бы сообщить, пусть даже без объяснений причин? Почему я должна додумываться до всего сама? Вот если бы перед этим мне не подарили дом - вообще бы послала всех в лоно матери и удалилась далеко и надолго. Ладно, дел по жизни у меня не мало, так что, родной Полкаша, ждет нас дорога долгая, а подопечных хорошая такая инспекция. Через три недели в трактире совершенно случайно столкнулась с Аденом, возвращавшимся с задания. Обезоруживающая улыбка этой заразы вынесла из головы все дурные мысли, вытащив на поверхность воспоминания о губах, руках, ну и остальном. Вот почему этот гад на меня так действует? У меня еще были дела (инспекция выявила немало интересного, как хорошего, так и не очень) поэтому Аден присоединился ко мне. Все равно нужно было познакомить его со многими моими подопечными. Путешествие длиною в две недели прошло в теплой и тесной обстановке, и все было замечательно, пока мы не вернулись в резиденцию. И опять не сказав ни слова этот нехороший человек решил изобразить из себя ледяную статую. Ну или точнее друга, просто друга. Причем с таким выражением вроде: "А разве что-то было? Я ничего не заметил." Вот как этот нежный ласковый котик может превращаться в холодного чурбана? А при попытках его хоть как-то растормошить опускает так, что чувствуешь себя чуть ли не падшей женщиной. И уехать не могу, ребятки проделали много работы - надо разобраться с документацией от статута до бухгалтерии.
  Через полторы недели (как раз, когда я закончила разбор полетов) Аден пригласил меня на очередное задание. Еще никогда так долго не колебалась, но все-таки не смогла отказаться. Игры туда-сюда-обратно нещадно выматывали нервы и втаптывали элементарное самоуважение в грязь, так что, возможно, эта поездка станет последней нашей совместной, по крайней мере постараюсь относиться к ней именно так. И опять этот гад за пределами резиденции изобразил из себя замечательного любовника. Так сложилось, что каждый раз мы разыгрывали некие роли. Началось это во вторую нашу поездку, когда мы в расследовании изображали пару "плохой-хороший сыщик", и ласки пошли в тех же ролях. В следующий раз наниматель общался лишь с Аденом, а я была его "тенью-любовницей", проводя расследование незаметно для других. Хождение по грани добавляло остроты ощущений, пьянило, оставляло изысканное послевкусие.
  Однажды мы остановились на ночевку в лесу, и на нашу поляну выскочила стая волков. Кони ускакали, а мы забрались на дерево. Это было нечто, внизу от собственного бессилия бесятся волки, даже пытаясь запрыгнуть наверх, на ветвях ужасно неудобно, все колется, кора царапает обнаженную кожу. Но адреналин просто зашкаливает, обостряя и без того высокую чувствительность. В общем, удовольствие было непередаваемое и незабываемое настолько, что за ночь, несмотря на условия, нас хватило на три раза. Волки от такой наглости просто сходили с ума, а утром вдалеке послышались звуки охотничьих горнов и лай собак. Волки ушли, а пока мы собирали вещи, Полкан привел лошадь Адена.
  Этот раз не стал исключением. Чтобы сделать расследование тайным, меня всем представили эдакой дурочкой - фавориткой герцога, а Аден изображал лакея. И вот находит нас герцог в собственной постели и орет:
  - Моей жизни угрожают! В любой момент герцогство останется осиротевшим! Трижды! Трижды меня спасал лишь случай! А вы?!!
  - Герцог, не изволите ли заглянуть за кровать? Тут лежит связанным ваш обидчик. А мы изображаем вас, вдруг у этого типа есть сообщники? И вот мы героически трудимся в поте лица на почве вашего спасения, тщательно отрабатывая гонорар, а вы с позволения сказать мешаете! Впрочем, после вашего громогласного появления соучастники точно разбежались, так что остается только допросить этого. Допрашивать мы умеем, так что можете быть свободны. Будут новости, сообщим.
  Ну не зараза? Изображает он! Вот просто каждый спутает маленького лысенького герцога и здоровенного Адена с длинными черными воющимися волосами. Конечно, кровать нужная, барышня вроде как тоже, а герцог слегка подрос, всего-то на полметра, подкачался и зарос. Но трудится в поте лица, этот факт могу засвидетельствовать лично.
  Вот чего у Адена было не отнять, так это умения проводить допросы. Восхищаюсь и пытаюсь учиться. Он ухитряется подстроиться под каждого испытуемого и подобрать ключики так, что люди сами ему все выкладывают. Этот тип исключением не стал и поведал душещипательную (с его точки зрения) историю о том, какой герцог плохой, а заодно кто и сколько заплатил, чтобы этого самого герцога наказать. Впрочем, отловом и наказанием обидчиков герцог займется сам, а мы, получив гонорар, отправились восвояси, еще несколько дней проведя в обществе друг друга. Чем ближе мы подъезжали к дому, тем больше у меня портилось настроение, и подкрадывались нехорошие мыслишки. Вот сейчас приедем мы в резиденцию, и мой очаровательный спутник опять станет холодной недотрогой без каких-либо объяснений. Опять хватать его будет только на его барышень "учениц". Я заставила себя смириться с их существованием и даже готова была делиться. Но в резиденции Аден принадлежит лишь им. И как я должна на это реагировать? Я вообще собственник, саму мысль, что мой мужчина может быть с другой женщиной, всегда считала неприемлемой. Но смогла наступить себе на горло и приняла Адена таким, какой есть. Оказалось, что и этого мало, я подхожу только в поездках. Как такое принять? В первую очередь это неуважение к себе. И почему я подобным образом позволяю вытирать ноги о собственные чувства? И почему достаточно одной заразе улыбнуться, чтобы все мои ограничения слетели мигом к Нечистой?
  Вот в таком раздрае я и добралась до дома, даже не подозревая, чем закончится этот день.
  
  Часть четвертая
  
  Вернувшись из поездки, мы с Аденом шли по коридорам резиденции. Разумеется, эта пакость уже надела маску благородной беспристрастности и шествовала рядом с независимым видом. Мои раздумья о том, как бы побыстрее избавиться от такого сопровождения прервал жуткий вопль и ураган, бросившийся Адену на шею.
  - Аден! Дорогой! Наконец-то ты вернулся, я так скучала, тебя так долго не было! Почему ты оставил меня одну и никому не сказал, что я твоя невеста?!! Меня никто не слушается! Эти слуги просто ужасны, как ты их терпишь? Как только мы поженимся, я выгоню их всех!!!
  Боюсь, на мою голову как-то многовато новостей за отведенную единицу времени. А словесный поток несется неудержимо, как горная лавина, сметая все мысли. На анализ поступающей информации просто нет времени, да и, честно говоря, желания.
  - Аден, я требую, чтобы ты собрал всех и официально объявил, что я твоя невеста, иначе эти деревенщины так и будут обзывать меня просто ученицей.
  Наверное, это было слишком даже для меня, поэтому я рискнула влезть в словесный поток:
  - Барышня, а не хотели бы вы помолчать немного?
  - Аден, немедленно скажи этой мерзкой хамке заткнуться! Почему ты вообще пускаешь ее в дом? Подстилкам наемников место на конюшне, а ты с ней разговариваешь!
  Мне вот интересно, неужели я в Адене НАСТОЛЬКО ошиблась, и он действительно собирается на ЭТОМ жениться? Молчит, видимо да. Все, не хочу об этом даже думать. Извини, Полкан, что не дам тебе отдохнуть, но оставаться здесь я больше не намерена!
  Через десять минут мы были уже в паре километров от резиденции следопытов. Только после этого смогла заставить себя перевести коня с галопа на шаг, Полкаша не виноват в моем состоянии. Что же мне так плохо? Я то наивно считала, что у меня есть как минимум друг, между прочим, которому доверена безопасность всех моих активов. И этот гад позволяет своим шлюхам втаптывать меня в грязь... Да даже если он на ней правда женится, неужели я такое заслужила? Но судя по тому, как он отстранялся от меня в резиденции, видимо это и правда невеста. Так, надо срочно отвлечься! Есть ли вообще кто-то достаточно чистый, с кем бы мне сейчас было хорошо и спокойно? Да, Поля! Кстати, прошло уже пять месяцев, так что я могу отправиться за своим жеребенком. Вот кто мне будет рад честно и бескорыстно! Интересно, она еще помнит меня? И на ближайшем перекрестке я повернула Полкана в сторону герцогства Асуан. За четыре дня пути мне почти удалось успокоить себя. Главное не вспоминать имя на А, от которого хотелось выть или биться головой об стену. Я поняла, что этот гад слишком прочно обосновался в моих мозгах. Ну или в сердце, которое сейчас умывалось кровавыми слезами.
  Впрочем, мысли о Поле очень помогали. Она стала путеводным маяком в бушующем море, не позволяя зацикливаться на проблеме. К моменту приезда в замок герцога, я накрутила себя до предела в ожидании чуда этой встречи. Въезд во двор замка оказался неожиданным - там как раз герцог со свитой собирался куда-то отправиться, поэтому мое появление не прошло незамеченным.
  - О, кого я вижу! Самая дорогая лошадь всех времен и народов!
  - И я вас приветствую, герцог. Как поживает мой жеребенок? - спросила я, спрыгивая на землю.
  - Что им сделается? Я сейчас пошлю за сыном.
  Ой, я и забыла, что обещала сына поучить верховой езде. Вот же некстати. Мне сейчас не с детьми заниматься, а убивать больше подойдет. Расслабилась с Полей... Размечталась.
  Тут за спиной герцога появилось, точнее спряталось нечто замученное и субтильное. Но рука отца выцарапала несчастие из убежища, выставив передо мной. Ах да, я забыла, оно же лошадей боится. Абзац!
  - Занимаетесь, а мы уехали, - и, запрыгнув в седло, герцог возглавил кавалькаду, потянувшуюся к воротам. А я осталась стоять напротив этого чуда, похожего на одуванчик. Такой же тощий с копной пушистых светло-золотистых волос на голове. Интересно, откуда такое блонди, когда у отца совершенно черные немного волнистые волосы? Ладно, пора общаться, пока оно от страха не сбежало.
  - Привет. Моего коня зовут Полкан, он очень умный и все понимает. Сейчас я попрошу его поднять мою перчатку, - кинула под ноги Полкаше свою дорожную перчатку, мальчик, конечно, ее подал. Теперь обслюнявленную вещь я протянула одуванчику с предложением:
  - Теперь ты брось ему, - взял аккуратно, двумя пальчиками и швырнул подальше. Полкан проследил полет перчатки, тяжело вздохнул и пошел поднимать. Вернувшись к нам, Полкаша взглядом спросил, кому отдать подношение. Пока перехватила сама - не все сразу. Итак, удалось установить первую робкую связь, не испугав детку. Детка, кстати, была чуть выше меня ростом, и возрастом лет пятнадцати, но вот по поведению больше двенадцати не дала бы никогда. Только я психологом не нанималась. Еще пару раз бросив перчатку, одуванчик рискнул забрать ее из зубов в сам. Тогда я попросила Полкана вытянуть ногу вперед параллельно земле, а в благодарность за выполненные упражнения похвалила и погладила по шее. Вот сейчас решается, подойдет ли это чудо к лошади. Конечно, на робко прозвучавшую просьбу ни один уважающий себя конь не обратил бы внимание, так что я незаметно подстраховала, а чтобы поблагодарить, одуванчик рискнул приблизиться и вытянутой рукой погладить шею. Есть контакт! Своими угловатостью и неуверенными движениями мой ученик (теперь уже точно ученик) очень напоминал жеребенка. Когда рождается малыш, то ему нужно научиться владеть своими непослушными несоразмерно длинными конечностями, чтобы потом вырасти в грациозного красавца. Так что перспективы у одуванчика есть.
  Показав ещё несколько умений Полкана, я предложила блондинистому чуду командовать, пока оставаясь между ним и лошадью для придания уверенности.
  - Как тебя зовут?
  - Ренсуаниарон Гелдон Герсбсен!
  Представила, как произношу это, добавляя: "плечи назад". Пока я воспроизведу всю эту ахинею, чудо уже свалится с лошади.
  - Я буду звать тебя Рен.
  Постепенно я придвигала его все ближе к лошади, сама же отстраняясь. В какой-то момент, почувствовав уверенность Рена, я позвонила ему полностью перехватить инициативу, наблюдая просто со стороны. Рен уверенно вел Полкана по двору, вовремя отдавая команды, а коник все больше увлекался. И вот в какой-то момент, все превратилось в настоящую игру. Такой игрой я обычно обучаю лошадей, сейчас в "танце" вели двое. Рен направлял и отдавал команды, а Полкан корректировал, подсказывал, учил слушать невербальные сигналы, в общем, обучал взаимодействовать. За полчаса занятия Рен невероятно преобразился. Из забитого несчастья, превратившись в веселого, озорного подростка с блестящими глазами и счастливой улыбкой. В какой-то момент он обнял шею Полкаши и зарылся носом в мягкую шелковистую шерстку. Вот это я могу понять. При всей моей высокой чувствительности к резким запахам, аромат ухоженной лошадиной шерсти обожаю. Теперь надо решать, сажать ли сегодня Рена верхом, готов ли уже, не испугает ли это его.
  - Ну что, Рен, нравится Полкан?
  - Он невероятный! Таких лошадей не бывает.
  - Если лошадь обучать, то любая будет такой, только этого никто не делает. Слишком много нужно вложить, а просто чтобы катать себя любимого это не нужно. Мне же в бою нужен партнер, способный прикрыть мою спину. Рен, хочешь попробовать сесть на Полкана верхом?
  - Не знаю... С ним так хорошо на земле... Я не испорчу все, если буду сверху?
  - Надеюсь, когда-нибудь придет время, и люди будут ездить на каких-нибудь механизмах, а с лошадьми можно будет просто дружить, обучать их. Это будут самые искренние и преданные друзья, которым не нужны твои деньги или титулы. Они будут любить человека просто так. Но сейчас другое время, и верховая езда нужна, чтобы добраться куда-нибудь. Поэтому Полкан обучен возить на себе людей не хуже, чем просто играть или выполнять Школу на земле. Ты видел, он полностью понимает все, что ему говоришь, также он все делает верхом. Так что можешь попробовать сесть на него. Я буду рядом и подстрахую с земли. Вначале просить Полкана буду я, если тебе понравится, попробуешь сам.
  Разумеется, после водружения Рена верхом, элементы просили только те, которые выполняются на месте, без движения вперед. Сейчас самое главное не напугать моего ученика. Вначале подъемы ног, потом повороты головы, Рен никаких признаков страха не проявляет. Тогда рискну и попрошу пиаффе-шаг. Мышцы одуванчика сразу окаменели, зрачки расширились, пальцы вцепились в повод. Надо срочно отвлекать, чтобы успокоился и расслабился. Скорее стала рассказывать про правильную посадку, подкрепляя действия наглядной демонстрацией, то есть своими руками поправляя положение рук и ног. Рассказала про воздействие шенкеля и центра тяжести, посадку на балансе, правильно расположила бедра. Честно говоря, не понимала, почему Рен не может нормально глубоко сесть в седло. В конце концов, просто положила руки на таз, чтобы объяснить правильное его положение в седле. И обнаружила причину неудобства. Под моей рукой явственно прощупывался эрегированный пенис. Почувствовала себя полной дурой. Как бедняга может сесть глубоко в седло, когда у него там все кровью налилось. Учитель называется, скорее уж садист. Рен опустил глаза и весь залился краской, а значит, я сейчас потеряю с ним контакт, и не будет у меня ученика. А мальчик талантливый, и Полкану он понравился.
  - Рен, все в порядке, что естественно, то нормально. Просто сейчас ты не сможешь правильно сесть в седло, поэтому мы просто сделаем перерыв. Бросай стремена, наклоняйся вперед, перенеси ту ногу сюда и аккуратно съезжай с седла, я подстрахую.
  Так, вроде конкретные советы отвлекли от переживаний, но проблему нужно решить глобально, иначе после следующей посадки он опять возбудится, а это путь в никуда. Ладно, не зря же я училась пользоваться руками, Рен явно барышнями не избалован, так что долго его мучить не придется. После расседловки Полкан занялся едой, а я отвела Рена в ближайший денник, частично занятый сеном. Что делать в общем ясно, только есть существенное но. Эта обстановка, стеснительный мальчик, трогательно доверяющий мне, его чуть приоткрытые губы, учащенное дыхание, судорожное сглатывание, запах тела так близко... Нужно держать себя в руках! Я учитель!
  - Рен, чтобы нормально сесть в седло, тебе нужно расслабиться, а для этого нужно снять напряжение. Просто доверься мне.
  Интересно, для кого я это говорю? Для себя. Рен и так полностью открыт и в моем распоряжении. А потому я аккуратно развязываю штаны, забираюсь рукой, освобождаю своего союзника из плена ткани и обхватываю его рукой. По телу хрупкого одуванчика пробегает дрожь, а я понимаю, что сейчас сама готова дрожать от возбуждения. Это чудо сводит меня с ума! Но он явно стеснялся, не зная, что делать. У меня было горячее желание запустить руку в волосы Рена, узнать, какие они наощуть. Поэтому, притянув его голову к себе на плечо, я воспользовалась ситуацией. Волосы оказались потрясающе мягкие, как нежнейший пух. Когда они прикоснулись к моей щеке, запах весеннего луга коснулся ноздрей. Рен был напряжен, как струна, поэтому я поспешила достать шелковую салфетку и накрыть возбужденную головку, чтобы не замарать одежду. Видимо неожиданное касание ткани спровоцировало эякуляцию. Это было настолько возбуждающе, что я прошла по самому краю, лишь на полшага не дотянувшись до оргазма, хотя и сдерживала себя, чтобы не напугать очаровательного одуванчика. Но теперь нужно аккуратно выйти из щекотливой ситуации, чтобы не ранить такую ранимую сейчас душу. А на моем плече еще было спрятано лицо, ноздри ловили движение воздуха от чужого еще неровного дыхания, и так хотелось попробовать вкус таких близких губ, и эта близость пьянила, отключая мыслительные процессы. Рука сама легла на щеку, покрытую шелковистым пушком, поднимая голову, давая добраться до таких желанных губ, пить его дыхание, прикоснуться, попробовать на вкус... Всевышний, что я творю! Мне нужно собраться, и отпустить это очаровательное чудо! У меня полностью снесло крышу рядом с ним! Заставив себя хоть немного начать думать головой, рискую заглянуть одуванчику в глаза и наталкиваюсь на настороженный даже напуганный взгляд. Значит, просто перевести тему не получится, надо хоть что-то сказать.
  - Извини, кажется, я немного увлеклась, ты слишком соблазнительный, - ну вот, растерянность мне нравится больше, чем страх, теперь отвлекаем, - Ладно, Рен, я слышала, как твой отец отдавал распоряжение приготовить для меня фиалковые покои. Ты знаешь, где они? Можешь проводить?
  - Да, только, наверно, мне потом надо на урок идти.
  - А после урока ты свободен? Мы сможем продолжить?
  - Да!
  - Прекрасно, я пока приведу себя в порядок с дороги и что-нибудь перекушу, а потом буду ждать тебя на конюшне.
  Когда я вычищала шелковую шерстку Полкана, влетел Рен, сияя как солнце в радостном предвкушении. Совершенно очаровательное чудо, у меня даже сердце чаще забилось от одного его вида. Теперь Полкана драили в четыре руки, и коник, гордый таким вниманием, даже оставил еду и решил тщательнее познакомиться с волосами Рена. Вот и я говорю - одуванчик, маленькое светлое солнышко! Полкаша явно со мной согласен. Дальше обучение Рена шло как по маслу. Возвращение герцога было незабываемым. Въезжает он во двор и видит сынулю на Полкане пассажирующем настолько увлеченно, что ничего вокруг не замечает. Вот он сокращает аллюр, переходя на пиаффе, а затем вновь высылает на пассаж. И все это с сияющими глазами и улыбкой, освещающей все лицо. Герцог не мог несколько минут оторвать взгляд, затем подъехал ко мне и спрыгнул с коня со словами:
  - Это самая дорогая лошадь, но она стоит каждой запрошенной монеты, и я заплачу сполна. То, что вы сделали с моим сыном - это чудо! После смерти матери я ни разу не видел его улыбки и...
  Дальше он не смог говорить и просто ушел. Конечно, ведь мужчины не плачут на людях. Я понимаю, однако, что-то с этой смертью матери нечисто, надо разобраться.
  В конце занятия в первый день я попросила Рена отвести меня в табун к Поле. Лошади герцога были известны во всех землях континента, многие правители пытались заполучить аргамаков Асуана в свои конюшни. И их величие закладывается именно на прекрасных пастбищах герцогства. Поля за это время подросла и расцвела. Я не надеялась, что девочка меня вспомнит, да и вряд ли бы сама узнала. Но даже издали как-то ухитрилась выделить ее среди всех лошадей, а Полечка, почувствовав на себе мой взгляд, подняла голову, принюхиваясь. Я попробовала позвать ее ни на что не надеясь, но услышала в ответ верещание и залюбовалась полетом красотки. Как она узнала меня спустя пять месяцев - просто не представляю, но приятно до слез. Вот МОЯ лошадь, ее не отдам никому и никогда, это будет настоящая подруга.
  В табуне мы пробыли два часа. Играли, чесались, чистили, я заодно расчистила копыта девочке, чему она очень удивилась. Подумав, решили отпроситься у герцога в ночное. Разделив ужин у костра с табунщиками и Полей (в прошлый раз я угощала ее мясом, так что сейчас она съела его с удовольствием), полночи делились страшилками и историями. Мне было удобнее всего рассказывать свои собственные приключения, выдавая за чужие. А народ только диву давался моей фантазии. Рен не знал, куда себя деть, явно хотелось ко мне, но то ли боялся, то ли стеснялся - бродил вокруг как привидение. Табунщики только посмеивались. Пришлось сгрести его, устроить рядом с собой, положив голову к себе на колени. Вот тут я и добралась до его шевелюры. Этот бешеный одуванчик был полностью в моем распоряжении. Так приятно запустить пальцы в мягкие шелковистые волосы, больше похожие на невесомый пух. Гладить котенка, притаившегося на моих коленях, боящегося даже дышать, чтобы не спугнуть резким движением мгновения тихой радости. Разговоры у костра продолжались, и постепенно Рен смог расслабиться, просто получая удовольствие от аккуратного массажа головы. День был сложный, и под неспешный разговор усталость сморила одуванчика. Сон подкрался незаметно, а вот дальше Рен развлек всех, кто был у костра. Он сгреб меня обеими руками и вцепился так, что выцарапать добычу из этой мертвой хватки не смогли бы и клещами. Комментаторы не заставили себя долго ждать:
  - Ну вот, прикидывался таким скромным, а во сне проявилась истинная натура: такой же собственник, как и герцог! Тот тоже жену свою будущую из-под венца украл, только раз увидев. Да и жил с ней душа в душу, пока та Всевышнему не представилась.
  - А что с ней случилось? - вот в таких беседах до истины докопаться шансов больше всего, так что слушаю и запоминаю.
  - Ну вроде приболела, да с каждым днем все хуже было. Тогда как раз приехала в гости ее кузина Канира, она и сейчас в замке живет, а тогда считала, что герцог на ней должен жениться, - какой лакомый кусочек информации, уж не по ее ли милости Рен от людей шарахался? Я никогда не забуду его взгляд, когда увидела. Даже у побитой собаки где-то в глубине теплится надежда, а вот у Рена ее не было, просто страх и отчаяние. Никому его в обиду не дам.
  А еще мне очень понравилось сидеть у тихо потрескивающего костра в объятиях спящего Рена. Такой отчаянно собственнический жест взрослеющего мальчишки. Жаль, лежит так, что лица не видно. Но вот у тех, кто сидит напротив, при взгляде на одуванчика улыбки расцветают сами собой. И не ехидные или пошлые, а добрые и светлые, чуть смущенные, будто подсмотрели кусочек чужого счастья.
  - Не иначе наш наследник невесту себе нашел?
  - В невесты попасть мне точно не грозит.
  - Отчего же? Ты девка видная, а что чуть старше - ну так и ума больше - ему в самый раз такая подойдет, вон с тобой он от счастья светится, а до этого шуганный ходил.
  - Отец ему невесту подберет, не переживайте.
  - И что он с ней делать будет? Вон герцог при живой жене хозяин был любо-дорого, а сейчас оторви и выбрось. На том держимся, что в прежние времена сделано. Когда человек счастлив в руках все спорится. А коли женят его на нелюбимой, что тогда?
  - Ну так заведет себе любимую. Может и не одну.
  - То для тела будет, а для сердца? Бедные герцоги...
  - Народную мудрость в пору власть предержащим преподавать...
  - Чего?
  - Скоро рассвет, давайте поспим.
  - В любом случае, позаботьтесь о наследнике.
  Полкан от Рена был в восторге. Конечно, я - учитель, что-то хочу, пристаю, требую, мотаюсь по всему континенту. Тут же вдоволь отличной еды, игра не немного в награду, а почти все время, инициатива активно поощряется, работы кот наплакал, а главное, Рен в нем просто души не чает, разве что на руках не носит. Я рада, что Полкану нашла такого хорошего хозяина и друга. У Рена же прогресс рос как на дрожжах. На следующий день мы уже пробовали быстрые аллюры вроде прибавленной рыси и галопа, а заодно и школьные элементы вплоть до тер-а-тера, пируэтов и траверсов. И даже немного школьной рыси. Оказалось, что у Рена просто врожденное чувство равновесия, так что учить его было сплошное удовольствие. Тем более правильно учить на лошади, которая берет всадника на спину. Мало кому известен факт, что при обучении у человека ни в коем случае не должны болеть ноги. Достаточно пару раз поездить неправильно и потом можно годами пытаться переучить всадника, исправляя проблемы первых уроков. Поэтому седлались мы три раза в день на пять-семь минут, чтобы ни в коем случае не появлялась усталость. Остальное время Рен и Полкан учились понимать друг друга на земле. И дошло уже до того, что Полкаша на расстоянии выполнял все голосовые команды, например: "Иди в тот угол, там подними правую переднюю ногу, сделай полупируэт на трех ногах, вернись школьным шагом десять шагов, сделай пиаффе семь темпов, пассаж до меня и встань справа". И ведь не просто делает, а и переходы все выполняет безупречно. Красавцы, оба! И Полкан, который так старается, и Рен, на второй день, достигший такого потрясающего взаимопонимания. Для этого нужно обладать потрясающей силой воли, светом души, мощным внутренним стержнем, чувствовать окружающий мир. Откуда в забитом парнишке все это? Но лошадь не может ошибиться, она читает людей, как открытую книгу, ей не солжешь, ее не обманешь. Перед лошадью, как перед смертью, ты гол, как младенец, и купить ее нельзя. Насколько же потрясающий человек Рен, если он такие вещи делает на второй день занятий? И ко мне он тянется, как подсолнушек к солнцу, как же предать это чудо? Как оставить без поддержки? И меня к нему тянет, как к магниту. И это странно. Сколько себя помню, мне нравились мужчины, их красота, сила, мужественность, их тела, их общество. Но до недавнего времени я восхищалась ими со стороны, как картинками. Берт вообще был для меня иконой, я готова была молиться на него, но не хотелось физически быть с ним. Все изменил Аден - он возбуждает, зовет, манит, хочется прикасаться к такому соблазнительному телу. Но это можно хоть как-то понять, эта личность - целая глыба, Адена нельзя сравнивать с другими мужчинами, как нельзя сравнить дворец с сараем. Но как понять, что я испытываю к Рену? Он меня возбуждает, и я этого не понимаю. А при потребности раскладывать все по полочкам, просто шарики за ролики заезжают. И это неправильно, он же еще совсем молодой, может даже с женщиной ни разу не был. Хотя для наследника это странно, неужели ни одна дама до него не добралась? Судя по его поведению - нет. Это что, я могу быть первой женщиной Рена? Всевышний! Да я при одной мысли об этом готова выцарапать его с уроков и затянуть в ближайший тихий уголок! И вот кто я после этого? А сегодня еще обучение Поли (на которое я беру Рена с собой) и еще одно занятие с Полканом. И как все пережить, когда очаровательное чудо будет находиться рядом?
  Игра в поле с Полей немного отвлекла от возбуждающих мыслей, до тех пор, пока я не отправила заниматься с ней Рена... От его щенячьей немного неуклюжей грации я почувствовала себя охотничьей собакой, перед мордой которой размахивают уткой. Даже началось усиленное слюноотделение, когда я на секунду представила вкус его кожи. А еще мальчику стало жарко, и этот гад легко и небрежно расстегнул верхнюю пуговицу рубашки... Не знаю, на сколько подскочила моя температура, но спасти меня мог только холодный душ. Спасения не было. И мир сфокусировался до аппетитной и такой желанной ямочки между ключицами... Я почувствовала себя вампиром, умирающим с голоду, и предел мечтаний - добраться до этой нежной кожи...
  Уж не знаю, что подумал Рен, как-то оказавшийся передо мной, но его вопрос застал меня врасплох. "Тебе плохо?" И все, что смогла ответить: "Да, очень", с большим трудом заставила себя закрыть глаза, а зажмурившись, впилась ногтями в ладони.
  - Это ты, наверно, на солнце перегрелась, я отведу тебя домой, - и этот нехороший человек взял меня под руку и куда-то повел. Что со мной? Куда делся мой идеальный рациональный мир, где все разложено по полочкам? Наверно, я все же сошла с ума, если всей моей силы воли хватает лишь на то, чтобы переставлять ноги и двигаться, куда ведут, а не поддаться собственному телу. Если бы не испытывала этого сама, никогда бы не поверила, что мужчину можно так хотеть. Как не разорвать на нем всю одежду, как не насладиться такой желанной кожей, как не вдыхать соблазняющий и дразнящий аромат, как? Нет, так нельзя! Держи себя в руках, что это за безумие? Пока седлали Полкана, удалось немного прийти в себя, так что занятие шло своим чередом, пока не стали работать над посадкой. Когда я объясняла положение тела в седле, соотношение центров тяжести всадника и лошади и его особенности на разных аллюрах, моя рука опять оказалась лежащей не там, где надо. И эрекция Рена вызвала такое желание использовать ее по прямому назначению, что хоть в ледяную купель лезь. Заставила себя заглянуть в глаза Рена и обнаружила там отчаянную надежду.
  - Так, в таком состоянии заниматься бесполезно, заканчиваем урок на сегодня и идем расседлываться.
  Мнда... мне еще надо обязательно с герцогом переговорить. И тренировалась я сегодня мало...
  - Рен, если хочешь, ночью приходи ко мне.
  Вот так ответственность перекладывают на чужие плечи и смотрят, что из этого получится. А теперь иду общаться с герцогом.
  - У меня возникла небольшая проблема. Ваш сын уже достаточно уверенно держится в седле, чтобы можно было выезжать на природу, но теперь у меня нет лошади. У вас прекрасный конный завод, славящийся на весь континент, нельзя ли подобрать коника для меня?
  - И какие параметры отбора?
  - Ум. Это самое главное, что мне нужно.
  - Есть у меня один жеребец, я планировал использовать его производителем - очень уж хорош, но пришлось выбраковать, потому что никто на нем не может ездить. Управляющий конзаводом считает его дурноезжей скотиной, а, по-моему, он слишком умный, чтобы возить на себе людей. Посмотришь?
  - Очень интересно. Я его, конечно, возьму, но это для себя, а пока мне придется с ним заниматься. Тогда дайте на первое время кого-то прилично выезженного, чтобы я не о коне под седлом думала, а о безопасности вашего сына.
  - Договорились.
  - Тогда следующий вопрос. Герцог, смерть вашей жены кажется мне подозрительной. Подождите, не перебивайте. Конечно, с одной стороны это ваше личное дело, и при других обстоятельствах я никогда бы в это не вмешалась, но у меня есть опасения в безопасности вашего сына. Я все равно пока живу у вас тут, возможно мне удастся что-то раскопать. Единственное, что от вас надо - разрешение. Если это дела давно минувших дней, я даже говорить не буду, но если Рену что-то грозит, нужно принять меры.
  - Хорошо.
  - Кстати о Рене, вы не будете против его обучения не только в конном деле, но и в постели? Иначе это мешает обучению верховой езде.
  - Интересно чем. Нет, я не хочу этого знать. Ты понимаешь, что обучение в постели ничего хорошего тебе не принесет? На замужество или привилегии не рассчитывай!
  - Как это ничего хорошего? Удовольствие. Ваш сын само очарование. Только меня серьезно смущает уровень его образования. Он же умничка, отличное мышление, а знания на зачаточном уровне. Он даже пять плюс восемь сложить нормально не может. Вы же учителям поди еще и деньги платите. Гоните их в шею, найдите нормальных учителей.
  - Ну вообще его учителями Канира занимается, она очень к мальчику привязалась.
  Какое точное слово "привязалась", вот гадина! Похоже мое чутье в очередной раз меня не подвело, но за руку не пойман - в тюрьме не сидишь! А герцог ей доверяет, так что максимум дипломатии.
  - Боюсь, что госпожа Канира не имеет представления, какими должны быть учителя у мальчика. Знаете, у следопытов есть своя школа с отличными учителями. Пока я сама могу с ним позаниматься, а потом можно Рена отдать в школу, или сманить оттуда преподавателей.
  - Почему тебя так волнует Рен?
  - Причин несколько, начиная от общечеловеческих и до моих личных, вам какие?
  - А все по порядку нельзя? Мне очень интересно.
  - Это долго, но я попробую. Во-первых, его принял Полкан, мои лошади взаимодействуют с любым человеком, если я скажу, но человека нужно более или менее долго учить. А Рен справился буквально сразу. Это говорит о его уникальных и исключительных личностных характеристиках. Он сочетает в себе выдающуюся силу воли с высокой чувствительностью к другим живым существам без налета эгоизма, открытость, - кстати, когда я это поговорила вслух, то и сама поняла то, что раньше ощущала на интуитивном уровне, - он настоящее чудо. Но он ваш наследник, а человек с такими замечательными личностными характеристиками не может не приветствоваться на должности герцога. Это прекрасный материал, но с ним еще надо поработать. Если удастся дальше не испортить Рена, а обучить экономике, политике, психологии, самообороне, географии, бухгалтерии и прочему, его ждет большое будущее, возможно даже не ограниченное пределами вашего герцогства. Впрочем, это слишком далекоидущие планы. Одним словом, я готова сделать на него ставку, у мальчика может быть большое будущее.
  - А не много ли ты на себя берешь, говоря за всех следопытов?
  - Не много.
  - Еще три дня назад я бы не поверил ни одному твоему слову. Ренсуаниарон не оправился после смерти матери. Глядя на него, хотелось плеваться, ругаться и вырывать волосы на голове... Не знаю как, но ты сделала чудо!
  - Это не я сделала чудо, герцог. Это те, кто его окружал каждый день, совершали преступление. А я просто позволила ему быть собой и перестать бояться. Но о расследовании я вам доложу позже. Сейчас мне нужен карт-бланш. Уверяю, я не сделаю ничего, что может Рену навредить.
  - Как ты его называешь? Рен? Забавно, так звала его жена. Да, конечно, я доверяю тебе.
  А ближе к полуночи в мою дверь кто-то тихо поскребся. Я ждала гостя, поэтому без промедления открыла. Рен прошмыгнул, как мышонок, скорее отступив от меня подальше. Переведя дыхание, и собравшись с мыслями, он смог сказать:
  - Я постарался пройти как можно незаметнее, вроде никто не видел, хотя я не уверен, что ...
  - Рен, я обратилась к твоему отцу и получила разрешение на то, чтобы обучать тебя искусству любви. Так что можешь приходить совершенно не таясь, а все вопросы и сплетни отсылать ко мне или отцу. Я буду обучать тебя и другим вещам, но это завтра, а сейчас постарайся расслабиться. И не переживай, все будет хорошо.
  Сейчас Рена надо отвлечь, чтобы он расслабился, а то он похож на кролика перед удавом - и убежать не может, и остаться нет сил.
  - Элия, но как же твоя репутация?
   - Рен, женщин-следопыток можно пересчитать по пальцам, и кроме меня, все сейчас при дворах королей и герцогов. За право называть их женами соревнуются первые лица разных государств.
  - А как же происхождение?
  - В следопытки кого попало не берут.
  - То есть ты можешь стать моей женой?
  - Рен, тебе пятнадцать лет.
  - Почти шестнадцать!
  - Какая жена? Тебе еще минимум лет пять учиться, чтобы стать достойным наследником, и сейчас именно это должно стать твоим приоритетом. А сейчас раздевайся и ныряй под одеяло.
  - С-с-совсем раздеваться?
  - Как тебе удобно. Постарайся отвлечься и расслабиться, подумай, о чём-нибудь постороннем. Не знаю, хоть о войне, - а я пока отвернулась, чтобы не смущать. И вновь посмотрела, когда затих шорох простыней, и присоединилась к Рену в кровати. Халат остался на мне, чтобы раньше времени не перевозбудить милого одуванчика. Хотя очень смущало, что я могла бы посоревноваться с парнишкой в степени возбуждения. Факт присутствия Рена в моей постели волновал так, что каждый стук сердца отдавался по всему телу. Хочу прикоснуться, ощутить вкус кожи, губ ... Стоп!
  - Рен, наибольшая проблема для мужчины в первый раз - не закончить процесс раньше времени, поэтому сейчас мы сделаем так...
  Я приспускаю плавки, которые Рен не снял, сажусь сверху, беру его эрегированный пенис и направляю в свое влагалище. Вот теперь порядок, мимо уже точно не будет. А сейчас я доберусь до таких желанных губ. Легкое дразнящее касание приоткрытых уст, и я пью его учащенное дыхание. Язык аккуратно пробует на вкус нежную кожу уголка губ и постепенно пробираясь вглубь, проверяет идеальный прикус зубов. Это до безумия яркие и острые ощущения, но хочется большего, и язык устремляется дальше в недра рта. Неожиданное касание к кончику чужого языка отдается электрическим разрядом по всему телу, и явно не только у меня, Рен тоже вздрагивает. А это еще больше распаляет эмоции. Рен вспомнил, что у него есть руки, такое нежное и робкое касание к коже может свести с ума. Появляется острая потребность в движении, и я тянусь вверх, а затем возвращаюсь. Мой нежный одуванчик замирает, кажется, даже забывает дышать. Это так мило, так возбуждает, хотя, казалось, куда больше? Еще пару моих движений, и Рен вцепляется в мои ягодицы, и, впиваясь пальцами, вдавливает меня, поднимаясь навстречу, пытаясь забраться поглубже. О, да, я на грани! Удается чуть отстраниться, чтобы вновь прижаться, Рен тут же ловит ритм и через пару движений взрывается. Мощная струя спермы бьет по шейке матки, вызывая яркий насыщенный долгий оргазм. Ммм... Всевышний, ради таких минут стоит жить! Нежный милый мальчик, обожаю! Поцелуйчик в очаровательный чуть вздернутый носик:
  - Спасибо, ты чудо! Теперь иди в ванную, передохни и приведи себя в порядок. Вернешься, продолжим обучение поцелуям.
  - С удовольствием. И это, мне тоже очень понравилось, даже не ожидал, что это будет так... так...
  Мм, милый одуванчик пытается сразу общаться и выражать словами чувства, это замечательно!
  - Очень интересно, какое слово ты подберешь, характеризуя происходящее.
  - Трогательно. Ну, твоя забота... Мне так приятно!
  Вот это, мягко говоря, немного не то, на что я рассчитывала. В такой ситуации благодарить за заботу... Хотя, скорее всего, сейчас просто для него это самое актуальное.
  После возвращения из ванной провела лекцию о предохранении с другими барышнями. Это я пью противозачаточные настои и болезней не имею, а вот с другими необходимо соблюдать осторожность. Но при мысли о других рядом с Реном душу начал грызть червячок. Жирненький такой. Размером с лошадь. Вот, Нечистая, да я ревную! Мало того, что Адена приходилось делить с кучей баб, так и это чудо вряд ли будет когда-то принадлежать только мне. А самое обидное, что по жизни не везет. Мужчины, которые могут быть безраздельно моими, как-то не интересуют, нет среди ни достойных. Тянет на какой-то комплекс. Может это я выбираю только тех, кто моим не станет по определению? Засада. Что делать? Наслаждаться моментом! Сейчас это очарование только мое, сколько смогу, буду получать от этого удовольствие. А когда Рен найдет себе невесту - ну отойду в сторону, что еще я могу делать? Могу только потянуть процесс, все равно жениться ему рано. И ему полезно будет потом знать, что делать с женой в постели. Вот только потом отдать это чудо будет еще тяжелее - придется с корнем из сердца вырывать. Смогу ли, если уже сейчас мысли о расставании - как соль на рану? Никогда не думала, что со мной такое будет - два дня знаю парня, а уже влюблена по уши. Да, надо хоть себе признаться. Конечно, назвать это чувство любовью будет преждевременно, но даже при мысли о Рене мое сердце ускоряет свой ритм, так что отрицать факт влюбленности бессмысленно. И я в восторге от таких чувств, это ярко, страстно и так пикантно. Даже забавно, но это состояние для меня также ново, как для Рена его первый опыт.
  Следующий час прошел за активным освоением поцелуев. Причем если вначале Рен честно учился, то понемногу инициатива стала уплывать из моих рук настолько, что пришлось объяснять, как не люблю быть просто ведомой. Эта мелкая пакость не вняла и сдавать позиции не собиралась, в результате чего мы занялись видом спорта, под названием постельная борьба, плавно перешедшая в бои подушками. А потом меня нагло и подло сгребли в охапку и, зажав руки, нежно чмокнули в нос. Сопротивление было сломлено на корню, и я добралась до губ дрожащего от возбуждения Рена. Естественно, как только я это поняла, собственные гормоны помахали ручкой разуму, приказав отдыхать долго и тщательно. Я почувствовала себя паучихой, заманившей в сети бедного паучка для единственной брачной ночи. Так что надо этому очаровательному паучку доставить максимум удовольствия. Наконец-то я смогла попробовать его кожу на вкус и просто пришла в восторг. Не ожидала, что рецепторы моего языка погрузятся в нирвану от привкуса меда весенних цветов. Чуть горьковатый, терпкий, но такой освежающий, одновременно пьянящий и такой возбуждающий. Пробираясь от шеи вниз, добралась до маленьких горошинок сосков, которые просто просились быть втянутыми в рот. И пока мой шаловливый язычок занимался одним, второй был в полном распоряжении пальцев. Даже не предполагала, что у мужчины соски могут быть такими чувствительными. Рен даже дышал с судорожными всхлипами, а я меж тем продолжила путь вниз. Мои губы наслаждались легкими прикосновениями к бархатистой поверхности грудной клетки и живота, но в порыве чувств иногда в ход шли и зубы, слегка прихватывая кожу в особо чувствительных местах. Добравшись до головки члена, я нежно ее поцеловала. Рен, видимо, был уже на пределе, так как сразу взорвался эякуляцией. Я успела поймать сперму ртом и выпила этот нектар до последней капли. Обожаю, когда мужчина кончает. А потом я почувствовала себя большим плюшевым мишкой. Очаровательный одуванчик уснул, обняв меня и дыша в затылок. И так было сладко и спокойно (хоть и неудобно) спать, что мыслей выбраться не возникало. Даже не думала, что спать рядом с мужчиной настолько приятно, а нежиться в его объятиях так уютно. Как хорошо, что произошла вся эта история с Аденом, иначе я бы никогда не позволила себе никаких отношений ни с кем другим. И была бы лишена всего этого. Какая яркая иллюстрация поговорки: " Не было бы счастья, да несчастье помогло". И только легкий оттенок грусти, что это не навсегда, заставляет наслаждаться каждым мгновением.
  Утро разбудило ором сирены:
  - А-А-А! Гадина! Немедленно пошлите за герцогом! Посмотрите, что делает эта тварь! Она собирается захапать себе герцогство! Не мечтай!
  Забавно, я сплю очень чутко, достаточно шороха мышки, чтобы вскочить во всеоружии, но не сейчас. То ли я совсем расслабилась, то ли мозг эту оралку как угрозу не воспринимает, но мыслей даже открыть глаза, не говоря уже про то, чтобы выбраться из постели, не возникает. Однако рядом со мной обнаружился некто дрожащий, а это уже повод разбираться в ситуации. Получается Рен боится этой дуры до дрожи, вот Нечистая, я же ее на портянки пущу! Но надо постараться вежливо, чужой дом как-никак.
  - Барышня, а кто вам разрешил врываться без спроса в чужую комнату?
  - Это моя комната, мой дом и мое герцогство!
  - Очень интересно, а герцог об этом знает?
  - Он мой жених!
  - Жених? Он в курсе событий? Сделал предложение?
  - Пока не сделал, но это лишь формальность! Как только закончится траур, мы поженимся, и уже сейчас я веду все хозяйство, - в дверях появился герцог, которого барышня не замечает. Надо ее разговорить, думаю, хозяин узнает многое о своей с позволения сказать гостье.
  - Именно поэтому юный наследник боится вас до дрожи? Вы его били?
  - Да кому нужен этот щенок? Как только я рожу герцогу наследника, этого ублюдка выкинут вон!
  - Он рожден в законном браке, поэтому...
  - НЕТ!!! Герцог должен был жениться на мне! Он приехал в наш дом свататься, но увидел эту дуру и сделал предложение ей, а не мне! Она должна была выйти за другого! Это мое герцогство, оно будет моим! Я уже отправила на тот свет эту дуру, а после свадьбы отравлю и герцога! Он должен ответить за то, что пренебрег мной!
  - Ой, как все запущено.
  - Выметайся! Можешь и этого щенка забирать с собой! Он и годится только на то, чтобы спать с разными шлюхами, можешь его в бордель продать!
  - Не ты меня приглашала, не тебе и выгонять. Скажи лучше, что именно ты делала с наследником? Била? И кто тебе помогал?
  - Я будущая герцогиня! Я сама никого не бью! Чтобы пороть неслухов слуги есть!
  - ПОРОТЬ?!! Ты отдавала приказ пороть наследника?!! И сколько раз? Кто посмел его выполнить? Рен, почему ты не сказал отцу?!!
  - О-он не поверил. В первый раз. Сказал, что я наговариваю на тетю. А потом я у-уже не пытался...
  И что мне со всем этим делать? А герцог стоит с отпавшей челюстью - морозится, то ли слишком мало услышал, то ли слишком много. Зато эта... нехорошая барышня опять верещит.
  - Убирайся из моего замка!
  - Замок не твой. И теперь вряд ли будет. Надеюсь, по крайней мере, на благоразумие хозяина. Герцог, вы ничего не хотите сказать?
  Эта стерва оборачивается, видит, перед кем давала концерт, и как ни в чем не бывало выдает:
  - Дорогой, представляешь, эта потаскуха затащила нашего сыночка в постель! Наверное, надеется, залететь и выйти за него замуж! Ну не тварь? Выставь ее немедленно из герцогства!
  - По себе других мерить не надо!
  И тут обрел речь герцог:
  - Это просто невероятно. Два совершенно разных человека! Когда ты разговаривала с нашей гостьей, я не мог поверить, что это ты! Не так говоришь, не так двигаешься, даже голос другой! Ты мне постоянно твердила, что любишь, а сама отравила мою жену и порола моего сына? Я просто не могу поверить!
  - Не верь! Это все поклеп! На меня напраслину возводят! Это происки врагов и завистников!
  Все, не могу больше молчать:
  - Какие враги? Ты сама себя сдала с потрохами. На месте герцога я бы детально ознакомила тебя с палачом, чтобы во всех подробностях узнать, кто тебе помогал. Почему-то думается, что при всей глупости до такого сама ты бы не дошла. Впрочем, герцогиню убивала ты, наследника пороли к твоему приказу, уверена, другие грехи тоже найдутся, а кто тебе такие "умные" идеи подсказал не так важно. Так что вы скажете, герцог?
  - Она, вроде, беременна от меня...
  - От вас ли? Если вообще беременна. На каком месяце?
  - Это как?
  - Когда она сказала, что беременна?
  - С полгода назад минимум.
  - Значит, минимум должно быть шесть - семь месяцев, но живота я не вижу вообще. На таком сроке ребенок уже должен шевелиться во всю, а значит ребенка нет. Либо он получен позже при иных обстоятельствах. То есть не от вас. Более того, ваше поведение вызывает у меня серьезные опасения. Уж не опаивала ли вас барышня чем-то приворотным? Иначе я не могу объяснить, почему вы не наказываете виновника смерти своей любимой жены.
  - Скажи, я совсем плохой герцог?
  - С чего бы такой вопрос?
  - Я считаюсь высшим судьей в герцогстве, должен быть самой справедливостью. Я решаю судьбы людей, определяю, кто прав, кто виноват. Но у меня под носом убивают мою жену, издеваются над сыном, а я сплю с убийцей и не верю в слова единственного родного человека. Как я могу судить других, если в собственной жизни допускаю такое?
  - Чушь. Вы, конечно, виноваты. Но лишь в том, что не вызвали следопытов расследовать смерть жены. Да даже этого было не нужно - общайтесь с людьми, с собственными слугами. Они все знают, что происходит. Я просто не понимаю, чем занимается ваша служба безопасности? За полторы недели умерла молодая здоровая герцогиня. Почему никто не проверил, как это случилось? Какие анализы провели? Кого наказали? Почему сразу не заподозрили покушение? У вас что, врагов вообще нет? Вы не обязаны знать все, чтобы быть справедливым судьей, для этого есть специальные люди, а вы должны следить, чтобы они качественно выполнили свою работу. Все, все вышли из спальни! Герцог, у вас, на мой взгляд, есть дела, берите эту и отдавайте своей службе безопасности. Я свою работу сделала, с сыном потом поговорите.
  - Да как ты смеешь, девка дворовая, я будущая герцогиня, а ты мне тут указывать будешь...
  - Герцог! Если я и дальше буду слышать оскорбления, обижаться буду на вас!
  Наконец властелин земель вспомнил, кто он. Все это время был совершенно отмороженный, может правда опоила чем-то эта с позволения сказать барышня? Или новости так огорошили. Но по замку уже раздается его громогласный голос, отдающий распоряжения, так что я пока займусь несчастным комочком под одеялом. С трудом удалось найти лицо, и тут выяснилось, что Рен плачет. Беззвучно, без рыданий, уставившись в одну точку. Просто неудержимым потоком слезы льются из глаз. Вот, Нечистая! Я сейчас сама реветь буду. И как его выводить из этого состояния? Так, мужик он или не мужик? Должно же ему быть хорошо и спокойно на богатой женской груди? Раз меня Всевышний таким средством утешения не обидел - пользуемся. Иначе, зачем она такая большая нужна? Подгребла несчастное чудо к себе, спрятала лицо в своем "богатстве", поцеловала в макушку и устроилась досматривать утренние сны.
  Мужское антистрессовое средство сработало на отлично. Утром Рен хоть и выглядел немного смущенно, но вел себя совершенно вменяемо, хоть и с оттенком отчуждения. Ладно, занимаемся проблемами по мере поступления, а сейчас первый выезд верхом за пределы замка. Пока недалеко и ненадолго, до ближайшего леска, там пикничок, и назад. Рен был увлечен внутренними переживаниями, и, похоже, даже не замечал, что едет верхом, проделывая это так легко и естественно, как дыхание. Не хорошо так говорить, но даже завидовала ему белой завистью. Я отлично умею обучать лошадей и неплохо езжу верхом, но мне далось это очень тяжело. Последнему учителю пришлось все переучивать, ломая старые неправильные рефлексы. Иногда от бессилия и непонимания лошадей приходилось плакать в подушку. А сколько раз я падала, прежде чем стала получаться приличная посадка. Тут же то ли мальчик - гений, то ли мы с Полканом потрясающие учителя. Скорее всего и то, и другое. Иначе не могу объяснить чудо, что Рен на третий день занятий сидит увереннее и с лучшей посадкой, чем большинство нынешних всадников. Не могу не любоваться, настолько естественно, грациозно и гармонично он смотрится в седле, за одно это зрелище в мальчика можно влюбиться. А если еще добавить внешность... Через пару лет барышни на него молиться будут. А я, кажется, уже сейчас. За один взгляд этих небесно-голубых глаз в окружении нереальных светло-золотых ресничек готова вывернуться наизнанку. Ради того, чтобы это чудо улыбалось своей небесной улыбкой, могу перевернуть мир. Приплыли! И что делать? Все то же - наслаждаться моментом.
  Обустроившись на опушке леса и пустив коней полакомиться зеленой травой, приступили к пикнику, обустроившись на травке. Рен оставался отчужденным и замкнутым, несмотря на мои попытки его растормошить. Очень интересно, что у него сейчас в голове творится. Стесняется? Переживает? Оставить в покое, чтобы эмоции улеглись? А не замкнется совсем? Чем безуспешнее были мои попытки расшевелить одуванчика, тем больше хотелось подержать за горло стерву, доведшую его до такого состояния. Нет, так оставить Рена я не могу, надо что-то делать.
  - Рен, не хочешь поохотиться?
  - Я не хочу никого убивать.
  - Вот убивать совершенно не обязательно. Давай выследим кого-нибудь?
  - Ну давай. А кого?
  - Чьи следы найдем, того и выследим.
  Первыми попались следы барсука, которые мы проследили до самой норы. Потом я поймала Рену полоза, показала стадо косуль и нашла семейство ежиков. Глаза чуда понемногу оттаивали. Когда через пару часов мы вернулись на поляну к лошадям, губы Рена даже тронула улыбка. А потом он сказал:
  - Знаешь, а я однажды видел волчью свадьбу.
  - Ничего себе! Как ухитрился?
  - После наказания как-то спрятался в лесу.
  Надо пользоваться моментом, и отвлечь от наказания.
  - И как это было? Что делали волки? Расскажешь?
  - Не знаю, как рассказать...
  - Ну так покажи.
  - Как?
  -Представь, что мы - волки. Давай разденемся, и ты будешь вести себя как волк, а я как волчица. Мне очень интересно.
  Рен залился краской от смущения и потерял дар речи, но всё же кивнул. Я скорее скинула одежду, пока робкий одуванчик не передумал. Ему необходимо снять стресс, я сделаю для этого все, что смогу. Немного помедлив, Рен тоже избавился от одежды и встал на четвереньки. Нервно вздохнув, он подобрался ко мне спереди и лизнул нос, а потом тщательно вылизал все лицо. Вообще, я не в восторге от лизаний, но Рен делал это очень эротично и нежно. В какой-то момент я почувствовала острую потребность погладиться головой об это чудо, вживаясь в роль волчицы. Думаю, это изрядно подбодрило и подстегнуло Рена, он перебрался к шее и ласково куснул. Такая игра нравилась мне всё больше. А одуванчик пробирался вдоль бока, то целуя, то лаская языком. Но безвольным участником быть не привыкла, а потому возник вопрос:
  - А что делать мне?
  - Получать удовольствие.
  Какой очаровательный ответ. И тут меня ощутимо прихватили зубами за ягодицу! Ой! Но возмутиться не успела, потому что Рен тут же принялся нежно зализывать, "поврежденное" место, а затем продолжил путешествие по моему телу. И от такого сочетания абсолютной нежности и легкой боли просто ток по нервам шел под высоким напряжением, до легкого шума в ушах. Вселенная помахала лапкой, сконцентрировавшись на тактильных ощущениях, запахе и дыхании одуванчика. А он уже не просто касался, а погладился всем телом. Не волк, а большой мартовский кот, даже издаваемые звуки больше походили на мурлыканье. Рен же добрался по половых губ, проведя по ним языком. Это уже было невозможно оставить без ответа, и моя рука легла на мошонку одуванчика. Небольшой массаж яичек уж точно не помешает. Ммрр, главное не увлечься и не сделать больно. Но как же мне приятно. Рен уже настолько освоился, что языком раздвинул большие половые губы и забрался внутрь, изучая анатомию. Его неровное поверхностное возбужденное дыхание тонизировало лучше контрастного душа. Так хотелось добраться губами до нежной головки члена, ощутить шелк ее кожи на своем языке, вобрать в себя пенис на всю длину... Но по правилам одуванчика я сейчас не должна ничего делать. Это маленькое чудо добралось до клитора, втянув его губами и лаская язычком. Всевышний, этот мальчик на третий день общения делает такие вещи, что же будет через пару лет? Если сейчас нас кто-нибудь прервет, порву, как тузик тряпку! Мне слишком хорошо, чтобы жертвовать этим ради чего угодно. Всевышний! Рен добрался до предверия, а потом так резко ввел язык во влагалище, что я не смогла сдержать восторженный стон. Пару поступательных движений, и я на грани... Что творит это чудище! Меж тем Рен встал сзади на колени, положив руки на бедра. Я почувствовала, как его головка коснулась предверия. Дольше ожидать было невозможно, и я резко двинулась навстречу, заполняя себя "мужским достоинством". О да, это так правильно, так естественно и так хорошо! Теперь немного отодвинуться и скорее вернуться к такому необходимому ощущению прикосновения чужого тела на коже и внутренней наполненности. И еще, и еще... Рен ловит встречный ритм, а его руки начинают путешествие вдоль моего тела. Он склоняется вперед, и легкий поцелуй между лопатками действует обжигающе, как удар молнии, вырывая стон из моей груди. Пальцы одуванчика находят мои соски, и почти невесомое касание к ним заставляет взорваться нас обоих, перепугав жителей леса своими вскриками. Мнда, оргазм был слишком ярким, чтобы держать эмоции внутри. Как хорошо! Рен прижался к моей спине, положив голову между лопатками и нежно обнимая руками. Эрекция понемногу спадала, уменьшая размер члена, и он выбирался из меня. И все это было так эротично и умиротворяюще, что хотелось мурлыкать. И хотелось оставаться здесь бесконечно долго. Но ладони и колени были иного мнения. После разделения наших тел на два отдельных объекта, на Рена напало настолько дикое смущение, что он даже боялся посмотреть в глаза.
  - Рен, лапуля моя, скажи, пожалуйста, что тебя так смущает? - и сейчас мне параллельна краска, заливающая его лицо, слишком уж нужна откровенность.
  - Я не сделал тебе больно? Ну или просто плохо?
  - Если так ты завуалировано пытаешься спросить, понравилось ли мне, то я от тебя восторге. Ты настоящее чудо. А то, что было сегодня вообще один из самых ярких эпизодов моей жизни. И мне очень понравилось, - по идее эти слова должны были расслабить одуванчика, но он только отжал губы.
  - Скажи, а у тебя есть кто-то? Ну в смысле мужчина там, не знаю..., - вот это вопрос!
  - Ну, как тебе сказать, у меня есть очень хороший друг. Он учил и учит меня заниматься сексом. Хотя учит этому он не только меня.
  - Значит ты свободна, а можно я буду твоим мужчиной? - интересная логика.
  - И Что ты вкладываешь в это понятие?
  - Я хочу, чтобы ты была моей, а я твоим.
  - А как же мой друг?
  - Ну, может мы подружимся... он же на тебя не претендует, наверное? - и вот как я должна на это реагировать?
  - Рен, ты наследник герцогства, а значит, через несколько лет ты должен жениться.
  - Прекрасно! Рад, что ты об этом заговорила. Из тебя получится отличная герцогиня, я слышал, как об этом говорили слуги. С отцом думаю поговорить немного позже. Боюсь, он сам захочет на тебе жениться, ведь ты очень выгодная герцогиня: и хозяйство в порядок приведешь, и за владением присмотришь, и любить тебя легко и приятно.
  Да... Практичный мальчик, ничего не скажешь, все по полочкам разложил. Экономист недоделанный! И недоученный. Вот помогу выучиться, и за герцогство можно быть спокойной. И ноги моей здесь больше не будет. Хотя зачем я себя обманываю? Куда я денусь от этой милой мордашки? Ну а что хозяйственный, так это даже лучше. Ладно, пока получаю удовольствие от общения, а там видно будет.
  Герцог, видимо, в рамках общения с сыном, решил поучаствовать в тренировке по фехтованию. Собралась целая толпа человек пятнадцать, и Рен категорически не хотел туда идти. Я его понимаю, если с клинком он обучен обращаться так же, как например, с цифрами, то позориться точно ему не хочется. Надо бы выручить, а значит, иду с ним.
  - Добрый день, учитель, разрешите присоединиться к тренировке?
  - Вы хотите научиться не только спать с наследником, но и мечом махать?
  Вот гад! А я собиралась дать тебе шанс исправиться. Да ты, видно, крепко повязан с убийцей. Ну тогда я сейчас полюбуюсь, какого цвета твоя кровь.
  - Нет, махать мечом это, видимо, к вам. Я предпочитаю соединять клинки без лишних движений.
  - Типа умная выискалась?
  - Спасибо за комплимент, не ожидала от вас.
  - Это был не комплимент! Ты женщина и твое место за плитой или с половой тряпкой!
  Хорошая у меня выдержка - еще не смеюсь, хотя очень хочется. Его редкая шевелюра встала дыбом, открыв народу залысины, крысиные глазки бегают, щеки трясутся в такт гневным словам, как студень. Любое терпение имеет границы, мое в том числе. Делаю финт и оказываюсь стоящей сбоку, на том же движении поднимаю ногу и даю хорошего пинка. Это чудо ушастое и усатое подпрыгивает и отлетает на пару метров от меня. Глаза за пару секунд наливаются кровью, а изо рта начинают лететь слюни.
  - Да как ты посмела, девка дворовая, меня, потомственного дворянина! Так оскорбить!
  - Ты сражаться собираешься, или своей слюной двор заливать, собака бешеная?
  - Да я тебя в капусту по рублю!
  - Ну так начинай.
  - Так, спокойно! Герцог, после того как я покажу вам разминку, надеюсь вы позволите мне по заслугам проучить это невоспитанное убожество?
  Взгляд герцога на мою хитрую физиономию, и в уголках губ затаивается усмешка.
  - Да делайте вы уже хоть что-нибудь, а то вместо уроков фехтования пока мой сын присутствует при обучении брани.
  И вот этот позволения сказать учитель, начинает типа разминку. Пару движений, и я спешу к Рену прокомментировать, причем так, чтобы слышали и остальные.
  - Внимательно смотри и запоминай, как ни в коем случае нельзя разминаться с клинком. Мало того, что так могут закрепиться неправильные рефлексы, так ещё при не разогретых мышцах такие махи могут просто порвать связки, - и начинаю подробно рассказывать ошибки. Поняв, что "танец с мечом" успеха не имеет, учитель решил предоставить внимание мне.
  - Это ты хочешь сказать, что сражаешься лучше меня? Ну давай, покажи, какая ты крутая!
  Да пожалуйста. Скромненько, прогулочным шагом, подхожу к этому хаму, делаю легкий финт и голыми руками, дернув за гарду, отнимаю клинок у этого бездаря. Парой ненавязчивых взмахов проверяю баланс, а железо хорошее, видимо дорогое. Камни только на рукояти гарды немного мешают, похоже, их приладили уже после изготовления основного оружия. Подпортили клинок, но повысили стоимость. В настоящем бою такое неудобство может стоить жизни, а потому годится этот меч только для красоты, да учебных поединков. Кинула игрушку под ноги противнику и отошла на несколько шагов, оставаясь стоять спиной. Этот дурень постарается напасть именно так - подло. Только я следопыт, и не имеет значения, какой частью тела встречаю опасность. Хоть пяткой. А вот зрители сразу поймут, с кем имеют дело. А этот "учитель" глупее, чем я думала. Даже теперь он несется на меня на всех парах, как бык на красную тряпку. Пока даже клинки доставать нет смысла - просто ухожу с пути и очередным пинком поддаю ускорения. Вот баран! Хотя почему это я оскорбляю бедных животных такими сравнениями?
  Вообще, идя сюда, я настраивалась хорошо размяться, а пока скорее могу уснуть. Нахал, пропахав носом с полметра земли, пока не поднимается.
  - Господа, среди вас есть те, кто владеет холодным оружием? Хотелось бы немного размяться.
  Вышли пару человек, неплохо для начала. Достала пока один из парных клинков, итак, удастся сегодня согреть мышцы? Нда, пока я справляюсь одной левой не сходя с места. Надо подключать остальных.
  - Господа, присоединяйтесь!
  Ну вот, после четвертой атаки за несколько секунд вынула второй клинок - это совсем другое дело! Удар, укол, финт, стрела, снова укол блок, скачок, ремиз, контрответ и прочее... И кровь устремляется по венам уже не самотеком, а бурной горной рекой, превращая игру в танец. Не часто удается внимание выводить на предел, а в поединке со слабым, но многочисленным противником опасность самая большая. Это опытного бойца легко предсказать после пары выпадов, а новичок подчас сам не знает, где будет его клинок в следующий момент. В моем же поединке вообще предел сложности - мало того, что нужно защитить себя от случайного укола, надо же еще, чтобы никто из них и сам не поранился и другого не задел. Так что потанцевали и хватит. Подныриваю под очередной удар и отхожу с поля боя, любуясь растерянными лицами людей потерявших соперника. Развлекаюсь где могу, как могу и когда могу. Оказывается, герцог тоже участвовал в общей потасовке, а вот Рен, умничка, стоял в стороне и смотрел на происходящее с открытым ртом и глазами размером с цветок мукари.
  - Ну как, Рен, будешь, учиться у меня фехтованию? - ответом мне служит интенсивное многочисленное кивание. Ну что ж, можно считать, что шею одуванчик уже размял, тогда разминаем руки и спину. В общем, позанимались хорошо. Конечно, техники нет вообще, а вот гибкость и верткость просто шикарные. Можно даже учить моей технике боя. Конечно, до меня он не дорастет, но вот достойно себя защитить вполне сможет. Что меня не может не радовать.
  Следующие несколько дней прошли размеренно. Я занималась с Полей, обучала себе нового жеребца (который действительно оказался очень умным), много времени проводила с Реном, иногда консультировала герцога по некоторым вопросам. Вместе с Реном добралась до библиотеки, оказавшейся достаточно интересной. Одуванчика после смерти матери туда не пускали, потому он просто дорвался. Но и для меня нашлось пару достойных книжечек. Особенно заинтересовал труд одного изобретателя. Я готова была локти кусать, что он жил за три века до меня - столько интересных идей, чертежей и схем было в его работе, мои ученые и изобретатели придут в восторг. А вторая книга - описание очевидцем известных событий. В изложении наших историков все видится совершенно не так, как в этом фолианте. Лишнее подтверждение тезиса, что историю пишут победители, а вот новая точка зрения приоткрывает тайну "исхода", когда наш континент покинула большая группа людей. В традиционном изложении это были преступники, бандиты и разбойники на кораблях пиратов, а вот согласно описанию в книге убегали лучшие умы современности - ученые, изобретатели, аристократы и так далее. В частности, получалось, что автор первой книги был в их числе. Так, хочу посмотреть, к чему привел их исход, если идеи, изложенные в трактате, прижились на новом континенте, я должна это увидеть! Вот только моих нынешних ресурсов недостаточно, чтобы снарядить серьезную исследовательскую флотилию, а посылать пару кораблей слишком опасно. Буду неспешно изыскивать резервы и заинтересованных людей.
  Рен уже достаточно уверенно сидит верхом, чтобы отправиться в многочасовую дорогу. А потому я взяла его с собой в долину, познакомить с последними достижениями научного Центра. Никогда в теории не выучишь того, что там можно увидеть своими глазами и потрогать руками. В дороге старалась дать Рену максимум самостоятельности. Если в первый раз я ему показала, как искать место ночлега, как договариваться и торговаться, как лучше обустраиваться и так далее, то уже на второй день он делал все сам под присмотром. С каждым днем становился все увереннее в себе, спокойнее и все чаще старался обо мне заботиться. О, да! Пусть учится. Если не мне, то кому-то другому пригодится. И так приятно. Кстати, всё меньше воспринимаю Рена мальчиком и всё больше, мужчиной, и ответственность стараюсь по максимуму перекладывать на его плечи. Только ненавязчиво слежу, чтобы хорошо питался, ну и нагрузку получал разумную. Фактически смущает меня один момент. Мне очень нравится заниматься с Реном сексом. Очень, как и ему. Но его отец выше меня без малого на две головы, на портрете его матери и других предков тоже изображены отнюдь не хиляки. Значит Рену еще расти и расти. Это я перестала прибавлять в росте в четырнадцать лет. А если мы будем заниматься сексом столько, сколько нам обоим хочется, ничего кроме заморыша из одуванчика не вырастет. Вот не хочется мне его, извиняюсь за выражение затрахать. Нет, разумеется, с Реном мы этот вопрос обсудили, и в целом даже серьезных возражений не последовало, но во-первых, он явно был не в восторге, а во-вторых, надо было придумать что-то вроде графика. Либо стабильно, но нечасто, либо, скажем, раз в месяц, но отрываться. И мне самой тяжело сдерживаться, руки просто тянутся прикоснуться, со всеми вытекающими.
  Так или иначе, добрались мы до въезда в долину, и вот тут посетило меня чувство нереальности происходящего. Вместо моих людей увидела я разъезд в форме известной армии. Что произошло? Долину захватили? Или пострадал только перевал? Что с жителями? Что делать? Попытка пообщаться показала, что разговаривают солдаты с характерным диалектом. Антанарцы. Именно с их страной сообщает перевал весь остальной континент, и, видимо, Антанария решила захватить стратегические для себя пути. Сейчас солдаты пытаются содрать с нас деньги за проход, кстати, намного больше, чем брали мои люди. Я вот только не понимаю, куда эти самые люди делись? Здесь же оборона была так поставлена, что и один человек мог удержать целую армию в нескольких стратегических местах. Скорее всего, кто-то предал, иначе антанарцы были бы здесь лишь гостями.
  - Платите пошлину и проваливайте.
  - Жители долины были гораздо вежливее и брали намного меньше.
  - И где они теперь?
  - Где? - очень интересный вопрос.
  - Сидят в своих горах и сосут лапу, - так, уже хорошо, что как минимум часть жива.
  - А что с ними случилось?
  - Платите пошлину и езжайте.
  Была бы сама - перебила бы, но Реном рисковать не хочу. Только вот куда ехать? По-видимому, жители завалили проход в долину (такую возможность предусматривали).
  - Нет, спасибо, мы, пожалуй, вернёмся. У вас там, скорее всего военные действия, а нам жить хочется.
  - Нет никаких военных действий. Горные крысы заперты в своей долине. Как только подтянутся войска, мы там их быстро перебьем, на проходе этот никак не отразится, так что платите и идите спокойно.
  - Ага, тут целую армию собирают, а мы должны по узким тропкам сквозь нее как-то пробираться. Нет, спасибо.
  Итак, армии сейчас здесь нет. Возможно, эти волки вообще в единственном экземпляре. Куда деть Рена?
  - Одуванчик, поворачивай и аккуратно едь назад, я сейчас тебя догоню, только еще пару вопросов задам.
  - Раз ты не заплатишь, больше я ничего не скажу! - хорошо хоть Рен послушался.
  - Господа военные, мне навстречу будут ехать другие люди, и от того, что я им скажу, будет зависеть, повернут они назад или заплатят вам за проезд. Поэтому вам выгоднее со мной нормально пообщаться.
  - Нам выгоднее убить тебя, забрать все ценное и выбросить труп в пропасть, потом догнать того щенка, - заявил этот тип, вынимая саблю из ножен. Что ж, это вполне согласуется со своими планами. Жаль только на коня пока рассчитывать не приходится, ему до обученного еще пару месяцев как минимум, так что спешусь пока. Кстати, это здорово помогло - за чужими лошадьми меня маленькую почти незаметно. Разобралась с патрулем я быстрее, чем они поняли, что происходит. Успела до того, как вернулся Рен, который бросился назад, как только увидел происходящее. Нужно его убрать от опасности и выяснить, что происходит.
  - Рен, сейчас я напишу письмо и скажу, куда его отвезти. Необходима подмога, за которой ты отправишься, пока я буду выяснять, что здесь творится. Полкан ты мне за него головой отвечаешь! Вы должны добраться до помощи целыми и невредимыми и доставить письмо!
  Честно говоря, в деле благоразумия на Полкана я больше рассчитываю, за этот год мы с ним из многих передряг вместе выбирались, опасность оценивать он умеет и хозяина искренне любит. После отъезда Рена можно спокойно спрятать следы моего "общения" и двинуться дальше. И вот впереди прямо напротив заваленного въезда в долину стоит еще группа военных антанарцев. Мне катастрофически не хватало информации, потому оставив коня, подкралась настолько, чтобы слышать разговоры противника. Выяснить удалось многое, например, что король Антанарии фактически объявил войну, решив любой ценой присоединить перевал и долину. Вот только сопротивления совершенно не ожидал, ведь все были уверены, что в долине живет от силы пару сотен человек, из которых бывших военных не больше десятка. Но мало того, что встретил ожесточенное сопротивление на перевале, где фактически положил половину своей армии, перевал захватить все же удалось, а вот жители долины завалили проход. Теперь король собирает новую армию и отряд рабочих, которые могут расчистить завал. Не понимаю, как такую прорву людей собираются провести в узком ущелье, где местами может проехать максимум один всадник. Мнение солдат о своем королевстве вообще и короле в частности я лучше опущу в виду непечатных выражений. Так или иначе, этой информации недостаточно для каких-то серьезных выводов, так что присутствие солдат в качестве живых интереса для меня не представляет. Их тут почти полсотни, поэтому открытый бой будет глупостью - меня просто вымотают, значит убивать их надо тихо и по одному. Я была уверена, что за пару часов наблюдения отследила всех солдат из этого отряда. Несколько человек удалось убрать без проблем, а вот дальше случилось нечто непредвиденное.
  Но вначале небольшое отступление. Верю ли я во Всевышнего? Лучше так: создал ли кто-то весь мир? Скорее всего, конечно да, иначе по законам энтропии просто ничего бы не было, даже материи не говоря о жизни. Но явно же была какая-то движущая сила. Какой смысл любой жизни? Быть счастливыми. Есть ли отличия для человека? Человек, благодаря накопленным знаниям, передаваемым новым поколениям, может называть себя разумным, с высоким уровнем самосознания. Благодаря этому люди могут стремиться не только к собственному счастью, но и постараться создать оптимальные условия для других. Это я о роли Всевышнего в окружающем мире. Солнце встает, ветер веет, вода мокрая, растения растут, животные живут, и за это все, конечно, спасибо! Но что делает Всевышний для счастья людей, которых вроде как создал? Если я покупаю лошадь, то отвечаю за нее. И спать не лягу, если не буду уверена, что она сыта, здорова, чувствует себя нужной и любимой. А Всевышний? Наплодил своих творений, и живите, как сможете... А он за нами понаблюдает с высоты, как ученые в своих лабораториях за подопытными мышами. Когда человек просит меня о помощи, соглашаясь, я осознанно беру на себя ответственность за его жизнь, благополучие и, по возможности, счастье. То есть, если бы Всевышний был действительно добрый и благородный, мои услуги бы не понадобились, а так фактически получается, что я делаю его работу. Нет, я совершенно не против. Но получается, что он сам по себе, а я совершенно отдельно. И никогда у Всевышнего ничего не просила. А теперь вернусь к повествованию. Вот крадусь я между двумя огромными валунами, подбираясь к очередной жертве, и вдруг чувствую резкую боль в правом боку... В следующее мгновение проваливаюсь в какую-то непроглядную черноту, но как только перестаю в нее пристально вглядываться, включаются другие ощущения. И тут вспоминаются рассказы вернувшихся с того света о движении по трубам и свете в конце тоннеля. Света не было, никакого, труба была... Только совершенно не так я себе все представляла. Гораздо больше происходящее напоминало движение по кишечнику. Меня окружали миллионы ворсинок - живых, думающих, чувствующих, возможно, таких же как я. Еще для сравнения можно представить, что в одно мгновение ты вдруг стал чувствовать кожей каждый окружающий атом, свободного пространства не было. Но в какой-то момент путешествие завершилось в комнате, которая была одновременно и крошечной, уютной и бесконечно огромной. И был там Всевышний. Мне он предстал в образе такого пожилого подтянутого седого мужчины с хитро прищуренными глазами и улыбкой, притаившейся в уголках губ. А потом мы беседовали, и Всевышний совершенно откровенно отвечал на все вопросы, поведал о множестве вещей, начиная от тайн мироздания, и смысле жизни, заканчивая моей собственной судьбой. А затем нагло выставил, заявив, что мне еще не время. Но грандиозный облом заключался в том, что, когда я пришла в себя, ответов Всевышнего не помнила. Только лишь его лукавую улыбку. Ну не хитрец? Ну да он сам себе судья.
  Я пришла в себя в теплой мягкой постели, осмотр интерьера поведал, что нахожусь я в одной из комнат в гостинице долины. И что бы это значило? Даже умереть спокойно не дадут. Попытка пошевелиться привела к резкой боли в боку, головокружению и сильной слабости. Чтобы не происходило, нужно включать в организме обезболивание и регенерацию, но сил на это совершенно нет. Еще ужасно хочется пить, такое ощущение, что воздух при дыхании дерет горло наждачкой. Патовая ситуация.
  В этот момент дверь в комнату раскрылась, и вошел хмурый Рен, держа поднос в руках. И резко, как удар по голове, пришло понимание, что сейчас ничему в этом мире я не обрадовалась бы больше. Целый и невредимый, рядом со мной, значит, живу не зря, остальное приложится. Тут Рен поставил поднос на столик, обернулся и обнаружил, что я на него смотрю. И хмурая мордашка вначале стала удивленной, а затем на ней расцвела самая замечательная в мире улыбка.
  - Я так рад, что ты пришла в себя! Может, сможешь сама поесть и попить? Честно говоря, ухаживать за тобой очень непросто.
  Детская непосредственность. Попыталась спросить, почему именно он за мной ухаживает, но вырвавшиеся звуки слова не напоминали никоим образом.
  - Ой, может тебе пить дать? Я сейчас.
  После нескольких глотков и разлитых на меня полстакана я смогла спросить:
  - Трубочка есть?
  -Трубочка?
  - Для питья.
  - Сейчас схожу узнаю.
  Оказалось, что произошедшее меня совершенно вымотало, потому я погрузилась в спасительный сон. Разбудил грохот от удара двери о стену и радостный вопль Рена:
  - Элия, я нашел трубочку!
  Страшно подумать, где, как и сколько он ее искал. Никогда не считала себя сентиментальной, но это так мило. Подозреваю, что Рен поставил на уши всю долину. С трубочкой поение меня остывшим бульоном прошло легко и быстро. Потом одуванчик обтер меня влажной тряпочкой и переодел. Сил больше ни на что не оставалось, организм требовал отбытия на просторы царства сновидений.
  - Элия, можно я переночую с тобой?
  С трудом себе это представляю, но отказаться просто не могу.
  - Да.
  И буквально через минуту я оказалась прижата к груди Рена. Смена положения вызвала резкую боль, но я бы ни за что не призналась в этом. Быть рядом с Реном было так хорошо и так правильно.
  - Элия, я так испугался за тебя... Не знаю, как бы жил, если бы ты умерла. А как тяжело было отвоевать право самому за тобой ухаживать, ты даже не представляешь!
  Ого! Вот это я точно не представляю! Чтобы жители долины доверили ухаживать за мной какому-то незнакомому мальчишке... Не представляю! Ладно, все потом, сейчас я сплю.
  На следующий день я была уже в состоянии узнать, что произошло.
  - Когда я отправился за подмогой, буквально через три часа встретил отряд наемников. Они узнали Полкана, а твое письмо помогло найти общий язык. Ребята направлялись спасать жителей долины, а, когда поняли, что впереди сражаешься ты, поспешили вообще на максимальной скорости. Я никогда не думал, что можно так нестись по горам. Иногда становилось очень страшно. Потом обнаружили тебя со стрелой в боку и поняли, что где-то есть засада лучников. Нашли. Устранили. Перебили остальных, расчистили проход в долину. Перенесли тебя сюда, лечу.
  Да, коротко, но по существу и ничего лишнего.
  -А почему именно ты лечишь?
  - Ну понятно же, что в долине есть предатель. Кто - мы не знаем, поэтому я никого к тебе не подпускаю.
  - Ты жителям долины так и сказал про предателя?
  - Конечно. И что пока они его не вычислят, в комнату никто кроме меня не зайдет.
  Самое странное, что послушались. Лишний раз поражаюсь Рену, как он ухитрился это сделать? Уважаю, до глубины души. Прекрасный будет управленец, люди за ним огонь и воду пойду. Да и вообще само очарование, и пока только моё. Теперь главное - я в сознании, так что займусь интенсивным излечением. Хотя, похоже, мое главное лекарство рядом со мной, такое ощущение, будто мне просто достаточно смотреть на одуванчика, и раны срастаются со скоростью света. К вечеру я уже добралась до санузла и с помощью Рена привела себя в порядок. Вот такая странная штука жизнь, жил бы Рен в условиях, которые подобают наследнику герцогства, просто бы морально был не готов ухаживать пару дней за человеком без сознания, выносить судно, менять залитые бульоном простыни и мою одежду, купать и прочее. В пору Канире благодарность объявлять, что такую "школу жизни" одуванчику организовала. Вот и поспорь после этого с утверждением, что все происходит только к хорошему.
  На третий день я попробовала выбраться на улицу. В это время в долину вернулся разведчик, сообщивший, что король Антанарии собрал войско и лично собирается возглавить "освободительный поход" против жителей долины. Сейчас в долине собралась значительная часть моих наемников, учитывая ширину горного пути, оборонять его не проблема. Но зачем мне нужна война? Совсем наоборот, значит как-то надо организовать переговоры. Только надо отправить кого-то, чтобы короля уговорить встретиться. Пусть будет Станс, если справится, поставлю его управляющим Антанарии, там экономика лежит и не дергается, а Станс не только показал себя отличным хозяином, но и обучался по моему поручению экономике и политике. Правда, у меня на него были другие планы... Вот и посмотрим.
  - Станс, отправляйся к королю и любым путем организуй переговоры завтра утром. Сейчас пришли мне старосту.
  - Я здесь, что угодно?
  - Очень кстати. У вас есть очень хороший портной? До вечера нам нужны такие костюмы, чтобы любой король повесился от зависти. Кстати, Рена тоже надо приодеть, возьмем с собой, пусть учится.
  - Но почему? Разве от одежды что-то зависит?
  - Судя по разговорам солдат, король считает, жителей долины эдаким сельским быдлом. Надо категорически убедить, что он не только не прав, а просто облагодетельствован нашим вниманием. И подготовь подарок, что-нибудь из того, что у нас производится, но с учетом подарка для короля.
  - Понял. Но вы же тоже едете, значит вам тоже нужен королевский наряд.
  - Я пока не решила, как выглядеть. Но в красивом платье показываться нельзя, он может меня узнать, а это недопустимо.
  - Почему? Что он такого сделал, что вы так его опасаетесь?
  - Сватался.
  Вот кто меня за язык тянул? Все присутствующие в шоке. Как я могла это ляпнуть? В шутку не поверят. Первым отмер Рен:
  - Хочешь, я его убью?
  Добрый мальчик. А вот я - дура.
  -Конечно, нет. Я о том, что он может меня узнать и только. Король Антанарии не плох, только совершенно не дружит с экономикой. Не его это, надо помочь. А перед этим убедить, что эта помощь ему нужна. И как мне выглядеть, чтобы восприниматься всерьез, но не быть узнанной?
  Вопрос риторический, от окружающих я ответа не ожидаю. Только сама могу решить, как поступить. Одеться в форму остальных моих наемников? Конечно, я их приодела на уровне, но мне необходимо выделяться, ярко выделяться. Король видел меня на приемах, где я честно строила из себя заумную дуру без тени женственности, что было сложно в шикарном платье, прекрасно подчеркивающем неплохую фигуру. Но мозг тогда вынесла ему качественно. Взвыл бедный король на биохимии мышц во время движения. Если АТФ терпел со скрипом, то на гидролизе послал уже открытым текстом. Помнится, тогда на меня потратили кучу белил, чтобы спрятать "жуткий крестьянский" загар (по выражению косметолога). А вот мне загар очень нравится, он так изумительно подчеркивает мои ярко-голубые глаза, и сейчас загара хватает, что хорошо. Тогда я была белой мышью, что может быть противоположным? Например, лиса или кошка. А это мысль - попробую вести себя очаровашкой. Для этого нужно платье.
  - Так, придумала. Нужен портной, который делает платья.
  - Через пятнадцать минут он будет у вас со всеми образцами.
  Общение с портным прошло на редкость удачно. Конечно, это не Зунья, но поняли мы друг друга с полуслова, а вечером мне принесли очаровательное платье. Небольшое, аккуратное, для не знающего человека вообще скромное, но отделанное такими камушками, которые даже годовой бюджет Антанарии не потянет. В оправе из безумно дорогого алурия, который выглядит очень скромно, но это самый дорогой металл, известный людям. Да, недавно в горах нашли его месторождения, теперь у меня есть свой рудник. Кстати, почему-то внешне он очень мне нравится, даже больше чем, например, золото. Серебристый металл с нежным синеватым отливом, настолько прочный, что им можно обрабатывать алмазы, которые в сочетании с ним создают эффект свечения. Впрочем, это открыли мои ювелиры, до этого ни у кого не было денег и достаточно алурия, чтобы пытаться соединить его с алмазами.
  К вечеру я достаточно отдохнула и окрепла, чтобы сесть в седло и отправиться к границе гор. Там у нас была небольшая база, где можно было утром привести себя в порядок перед встречей с королем. Не знаю, как Станс с этого добился, но в назначенное время нас в условленном месте встречи ожидал король с одним советником и генералом армии. Мы тоже были втроем.
  - Насколько я понимаю, вы явились, чтобы сдаться!
  - Разумеется, нет, Ваше Величество, мы хотим обсудить сложившееся положение, и выяснить, почему вы вообще решили воевать?
  - Если вы не сдаетесь нам нечего обсуждать!
  - Зачем вам гробить свою армию? За этот месяц у вас погибло несколько тысяч солдат, Долина же потеряла около полусотни наемников. Пойдете опять, лишитесь всей армии. Объясните, зачем? Где логика?
  - А кто ты такая, чтобы задавать вопросы?
  Изобразили на лице невинное недоумение, похлопали ресничками.
  - Ваше Величество?! Вопрос не в том, кто я, а в том, чем мы можем вам помочь? Итак, в чем вы нуждаетесь?
  Я повеселила короля, хотя его смех больше напоминал истерический.
  - Может ты добрая колдунья, выполняющая любые желания? Тогда мне нужен флот!
  - Вот это уже более предметный разговор. Только если нужен флот, почему в горы подались?
  - А ты что, не знаешь, Вацлаф собрал флот, чтобы нас захватить!
  - Пантарк собрался на вас войной? Вацлаф с головой поссорился? А почему на ближайших соседей не нападает?
  - Ты что, из какой-то пещеры только вылезла? Все знают, что у него пропала сестра, и он считает меня в этом виноватым.
  - Мило. А на каком основании такие предположения? Должна же быть причина.
  - Он знает, что я ищу себе невесту.
  -И? - молчание, - То есть вы совсем-совсем не виноваты?
  - Мне невеста нужна умная и богатая. Зачем не ворованная? Чем она может помочь королевству?
  - Ну мало ли, может вы влюбились... Ладно, примем это за истину. Но я не совсем понимаю, Вацлаф готовит флот, а вы собираетесь в горы, зачем? Сбежать надумали?
  - Да нет, конечно! Просто кораблей нет, последние, что были этот... гад разгромил! К нему мы можем добраться только по земле, то есть через перевал.
  - Ваше Высочество, при всем моем уважении, пропускная способность перевала такова, что ваши войска перебьют на выходе, до того как они что-то смогут сделать.
  - А что еще мне делать?!!
  - Мы можем предоставить деньги для строительства флота, для укрепления береговой защиты и обезопасить со стороны гор. Также можно предоставить экономического советника, который поможет вашему королевству стать успешным, богатым и процветающим. Еще мы можем предоставить гарантии по защите от любого противника. Плюс выгодные контракты с другими странами, плюс строительство не только военного, но и торгового флота.
  - И что я должен за это сделать? Душу продать?
  - Нет, просто подписать бумаги.
  - Об отречении?
  - Ну зачем же так радикально? Просто ваше королевство войдет в нашу Империю, только и всего. А вы будете наместником Империи. Детали, разумеется, обсуждаются, но это точно будет выгодно и вам лично, и вашему королевству.
  - А зачем это вам?
  - Ну, например, Империи не помешает флот, и военный, и торговый. Далее, вы уж извините за правду, но ваша страна беднеет с каждым днем, эта война вообще ее добьет, а это плохо. Не говоря об остальном, просто людей жалко. Насколько я выяснила, в последние месяцы призыва вы забрали почти все мужское население страны. А кто должен работать? Ваши виноградники славятся на весь Континент, кто их будет возделывать? Если сами ничего не можете сделать, тогда отдайте страну Вацлафу, хотя бы люди не погибнут. Или примите нашу помощь.
  - Что для этого надо?
  - Подписать документ. Потом сесть за стол и обсуждать, что и каких количествах нужно вам, и на каких условиях мы это предоставим, чтобы было выгодно и вам, и нам.
  Тут решил вмешаться советник короля.
  - Ваше Величество, это очень плохая мысль! Мы ничего не знаем об этих проходимцах! А может их послал Вацлаф? Или они просто решили захватить королевство, да мало ли!
  Надо что-то срочно предпринять!
  - Ваше Величество! Вы знаете, сколько стоит алурий?
  - Да, конечно!
  - Видите эту подвеску? И сама подвеска, и цепочка из алурия, а камни - бриллианты безупречного качества. Как вы считаете, сколько она стоит?
  - Дорого. Очень. Мне на такую и за 10 лет не заработать.
  - Замечательно. В знак наших добрых намерений я вам ее дарю.
  Больше возражений не было ни у кого. После подписания документа и совместного праздничного обеда началось обсуждение деталей, длившееся три дня. Конечно, мелочей осталось много, но они будут решаться в рабочем порядке на местах. Станса назначили решать экономические вопросы при поддержке и консультациях моей банковской сети. Пообщавшись с генералом, пришла к выводу, что он достоин внимания. Заберу на стажировку к Адену, и будем на базе этой армии формировать новую. Крестьян и ремесленников, конечно, отпустим, остальных нужно серьезно обучать. Следопыты и наемники - это хорошо, но мне, нужны регулярные части. А вот их обучение за горами, где они раньше времени будут оставаться неизвестной переменной, просто подарок судьбы. Оружие можно будет производить в долине. Но особенно меня радовал факт создания флота - это просто ответ на мои желания.
  А потом мы организовали экскурсию в долину, научный Центр, горные разработки и так далее. Вот тогда новый наместник Антанарии проникся до глубины души увиденным и поблагодарил, что мы взяли его под свое начало. Думаю, именно сейчас он осознал, что теперь с его королевством будет все хорошо. Я старалась больше времени проводить в тени, лишний раз не привлекая к себе внимания короля, и вроде он меня не вспомнил. Форма наемников, в которую я переоделась, этому способствовала.
  В долине гораздо больше внимания я уделяла Рену. Научный Центр произвел неизгладимое впечатление на одуванчика. Даже не знаю, где он больше всего хотел задержаться, в лабораториях света, мастерских оружейников или механиков, в оранжереях или грандиозный библиотеке на десять этажей со стеклянным куполообразным потолком.
  - Элия, обещаю, я выучу это всё! Я сделаю все, чтобы стать достойным тебя. Это все вокруг - прекрасная сказка. Каждое утро я боюсь проснуться и понять, что моя нынешняя жизнь просто сон или безумие. Я так благодарен Всевышнему за то, что ты вошла в мою жизнь!
  Самые красивые слова, что я слышала... Жизнь уже прожита не зря, а впереди еще столько свершений. Надо Рену показать дом, который мне подарили жители долины. За это время я не разгадала и половины его загадок, теперь знаю почему. С одуванчиком совершать открытия будет гораздо интереснее, чем в одиночестве. А если добавить ещё игры и флирт... Так, в Центр вернемся завтра, а сейчас домой! Остальными делами пусть занимаются другие.
  В долине мы застряли на две недели. Днем пропадали в Центре, остальное время путешествовали по горам или отдыхали в доме. В горах я учила Рена, а заодно и себя выживанию, обращению с оружием в экстремальных условиях, распознанию растительного и животного мира, передвижению в условиях сильно пересеченной местности, ну и искусству любви на природе. Секс на альпийских лугах при острой гипоксии (нехватка кислорода), оказался очень милым занятием. На страсть в таких условиях просто нет сил, зато нежность расцветает, как сады весной. Любовь с тонким ароматом эдельвейсов под ярким, но холодным солнцем гор или в уютной пещере, под шум проливного дождя. Впрочем, дом мы тоже вниманием не обделили.
  Уезжать не хотелось, но нужно было вернуть сына герцогу, подходили уже крайние сроки обещанного возвращения. Рена все реже хотелось называть мальчишкой. Из движений ушла юношеская угловатость, и все больше появлялась грация. Физические занятия сказались на теле, уже явственно обозначалась мускулатура, плечи стали чуть шире, даже немного прибавился рост. Но спокойствие и уверенность во взгляде радовали меня больше всего, а когда лицо одуванчика озаряла одухотворенная улыбка, сердце пело мелодию радости. Ради этих ненаглядных глаз хотелось сделать счастливым весь мир.
  Большую часть дороги я привычно бежала рядом с лошадью, Рен пока столько не выдерживал, но очень старался. Кстати, уже встречала людей, поддерживающих физическую форму таким образом. Не говоря уже про наемников, которые поголовно заразились моим примером. Если поначалу они крутили пальцем у виска, то после одного поединка со мной мнения о тренировках в корне меняли.
  По пути из долины необходимо было заехать к Вацлафу, теперь Антанария моя вотчина, и я за нее отвечаю. Хоть друзьями с королем мы не были, но уже сталкивались, так что его замок был для меня всегда открыт, да и выряжаться во что-то помпезное необходимости не было. Поскольку Рен выглядел подростком, то под мою ответственность и его пропустили без проблем. Как оказалось, попали мы прямо на военный совет, обсуждавший вторжение в Антанарию.
  - Как, оказывается, я вовремя пришла сообщить, что завоевание соседнего королевства отменяется.
  - И позволь поинтересоваться, почему ты смеешь вмешиваться в наши внутренние дела?
  - Антанария подписала вассальный договор с моей Империей, так что, если у вас есть какие-то вопросы к соседям, можете задать их лично мне. А если попробуете напасть, то воевать будете со всей Империей, мы своих в обиду не даем.
  - Вот гад! Нашел, чем прикрыть свою голую задницу! Так ты сказала, что я могу предъявлять претензии тебе, прекрасно! Верни мою сестру!
  - Стоп! С вами вассального договора у Империи нет, я готова рассмотреть причины, по которым виноватым вы считаете соседа, но и только, искать вашу сестру в мои обязанности не входит.
  - Ее ищут лучшие сыщики королевства уже больше трех недель! Так вот, если ты совершишь чудо и найдешь, я даже соглашусь с твоей Империей.
  - То есть подпишешь договор?
  - Если найдешь - подпишу, она единственный родной мне человек.
  - Посмотрим. В любом случае, покажите для начала ее комнату и расскажите, что знаете, надо же с чего-то начинать.
  В покоях не было ничего интересного, кроме очень красивого портрета принцессы, а история похищения строилась на том, что слуга услышал ее крики, а пока сбегал за помощью, в покоях уже никого не было. Не густо. За три недели запах принцессы, конечно, еще остался, но отследить ее перемещения было уже невозможно. Нда, для начала надо поговорить с тем слугой, который якобы услышал крики. Узнаю, говорит ли он правду, и, если да, то что именно кричала принцесса. Когда мы выходили из покоев, мимо прошмыгнула небольшая фигурка, и в другое время я не обратила бы на нее внимание. Вот только запах показался очень подозрительным, а потому во всю мощь легких я закричала:
  - СТОЯТЬ!
  Присели все от короля до закутанной фигурки. Теперь, чтобы не упустить добычу, подбегаю и хватаю за руку.
  - Ваше Величество, не скажете мне, кто это?
  -Не знаю, наверное, кто-то из слуг.
  - Можем мы вернуться в покои принцессы?
  - Да, конечно...
  С порога сразу тяну добычу к портрету принцессы, ставлю рядом и стягиваю капюшон с головы. Сличаю открывшееся лицо с картиной. Оказывается картина не так уж и хороша, оригинал выше всяких похвал! Нечасто встретишь такую нежную, изысканную красоту. Но я могу себя поздравить с самым коротким делом в своей истории! А между тем родственнички решили выяснить отношения, что ж, любопытно будет послушать.
  - Что все это значит?!!
  - Не сердись. Я очень рада, что все наконец выяснится.
  - А уж как я рад! Я же чуть войну не начал из-за тебя! Таким идиотом меня теперь все будут считать! Ой, я же королевство потерял...
  - Как потерял? Нет, все в порядке!
  - Я пообещал, что если следопытка сможет тебя найти, то отдам ей королевство...
  Пора включаться в разговор.
  - Ни в коем случае! Вы также будете управлять королевством, только подпишите бумаги, что входите в состав Империи. Взамен получите выгодные контракты, военную и политическую защиту и много других приятных моментов. Да, есть еще кое-что. Ваши дети не будут автоматически становиться наследниками, они должны учиться, а затем доказать свое право и умение управлять.
  - Это скорее хорошее правило. Что ж, звучит неплохо.
  - Да, проблем не будет, не переживайте, но мне все же хотелось бы услышать историю принцессы.
  История, разумеется, оказалась любовной, сестра короля сбежала с банальным конюхом. Причем слуга действительно слышал крики принцессы, только это не ее похищали, а конюх боялся брать на себя ответственность за жизнь принцессы. После побега они были счастливы до тех пор, пока принцесса не узнала, что из-за нее затевается война. Совесть проснулась и не давала теперь спокойно жить, но как прийти к брату и сказать, что никто ее не посещал? У короля возник животрепещущий вопрос:
  - Действительно, как теперь все объяснить подданным?
  - Вы дадите принцессе выйти за конюха?
  - И как ты себе это представляешь?
  - Легко. Принцессу похитили, на героический конюх погнался за похитителями и спас прекрасную девушку. При этом был тяжело ранен, и принцесса сама в лесу лечила его и согревала своим телом. Пришла я, их нашла и спасла, но теперь как честный человек конюх обязан жениться на принцессе.
  - Мнда... Пусть будет так, народу надо чем-то развлекаться, а этого рассказа хватит надолго.
  Ой, сейчас повисшая на мне принцесса просто задушит бедную меня. И когда я запомню, что добро наказуемо? Стараясь втянуть в себя воздух, пищу:
  - Принцесса, не меня, брата благодарите.
  Ух! Живу, спасибо, Всевышний! Вацлаф выше, его задушить будет тяжелее. А мне вообще ехать пора. Ой, нет, еще же с бумагами возиться. Ни за что.
  - Вацлаф, у меня с собой есть стандартный вассальный договор, вы сейчас его подпишите, и я уеду. Потом с этим договором подъедет... вы Адена знаете, главу следопытов?
  - Да.
  - Замечательно, он же глава службы безопасности Империи.
  - Ничего себе! Сколько же ему платят, что сумели переманить?
  - Хм... Достаточно.
  - Не сомневаюсь.
  - Вот он подъедет к вам для обсуждения всех деталей взаимодействия с Империей.
  - Буду с нетерпением ждать. Чем больше я обо всем этом думаю и узнаю, тем значительнее мне все нравится. А можно еще уточнить по обучению наследников, как это будет происходить?
  - Чтобы далеко не ходить, вот перед вами наследник герцогства Асуан. В данный момент он проходит практику заключения договоров. В остальное время занимается по разным дисциплинам под моим руководством, а позже у специалистов по каждому предмету и общем координирующем контроле следопытами.
  Рен, до этого не проронивший ни слова, с достоинством поклонился. Кажется, это произвело на короля большее впечатление, чем мои рассказы, даже упоминание Адена поразило его меньше.
  - Шикарно! Я расскажу о вас всем правителям всех земель, уверен, они выстроятся в очередь к вам в Империю.
  - Не надо в очередь! У нас индивидуальный подход, мы стараемся, чтобы каждое землевладение получало все возможные выгоды от работы с нами. При массовом вступлении мы просто физически не успеем составить индивидуальные программы сотрудничества!
  - Шикарно! Я уже влюблен в вашу Империю!
  - Теперь она и ваша.
  - Замечательно, - еще никогда не видела Вацлафа таким возбужденным, - А вы не хотите сплавать на другой континент?
  - Предварительно такая экспедиция планируется года через три, не раньше.
  - У меня когда-то прапрадед туда уплыл, вот бы узнать, что с ним стало. Но это очень здорово, что вы строите такие далекоидущие планы.
  - Спасибо, мы стараемся думать о будущем. Кстати, вы никогда не бывали в долине?
  - Нет, ее жители очень закрыты.
  - После подписания договора о вассалитете вы там будете желанным гостем, я напишу рекомендательное письмо. Посмотрите, каким будет ваше королевство лет через десять.
  - Даже так? Да где бумаги, которые надо подписать? Сколько можно дразниться?
  
  - Элия, почему ты не ходишь в платьях? На встрече с королем ты выглядела просто потрясающе! - Рен выглядит одновременно и смущенным, и заинтригованным.
  - Вот поэтому и не хожу. Я следопыт, значит должна быть максимально неприметной. По-настоящему красивую женщину запомнит большинство мужчин.
  - На неприметную ты и так не похожа. Скажи, а иногда ты можешь сделать исключение и одевать платье?
  - Ну разве что для тебя.
  Чудо озарилось такой мечтательной улыбкой, что пришлось признать - для него буду одевать, что хочет и когда хочет. Только пока вслух говорить не буду, чтобы не зазнался. Да, придется заезжать к Зунье с целью значительного расширения гардероба. Особенно нижнего белья. Мое все очень удобное и практичное, а надо такое, при виде которого у мужчины будет только одна мысль - как бы побыстрее это снять? Или не снимать, но как минимум подержаться или забраться под... Ну вот от себя не ожидала - хочу такое белье... с последствиями! Из-под ресниц взглянула на одуванчика и наткнулась на лукавый взгляд. Что-то я не поняла, кто это кого сейчас заводил? Этот поросеночек, увидев растерянное выражение на моей физиономии, откровенно рассмеялся. Вот, Нечистая! Если он сейчас такое творит, что будет лет через пять? Бедные девушки континента. Да от одной этой улыбки с сияющими глазами хочется сделать все, чтобы ему было хорошо. Хоть с башни броситься, мозги отключаются полностью. Просто оружие массового поражения. Нет, я, конечно, влюблена, но не ослепла же, и видела реакцию на него других женщин. Одна так засмотрелась, что в фонарный столб врезалась, да и другие не лучше. Не хочется опять оказаться "в гареме одной из"... Как минимум, я была первой, это уже радует. Наверно надо дальше выбирать себе мужчин попроще, чтобы быть единственной. Но только на других не тянет.
  По пути заехали к Зунье, что было очень кстати. Ее магазины готовой одежды уже были почти во всех крупных городах. Товар покупался быстрее, чем производился и это несмотря на пару десятков фабрик! Необходимы были новые вложения в расширение сети магазинов и ассортимента, значит, нужны новые производственные мощности. Тем более что Антанария до этого была не охвачена вниманием, но именно в это королевство сейчас будет вливаться основной поток всего капитала. Значит надо искать резервы. Ладно, задача ясна, буду решать вопрос. О, кстати, отец Рена приготовил деньги за Полкана, а я них еще не забрала. Этого более чем достаточно для первых инвестиций, потом просто доход будем вкладывать в дело. Решив таким образом вопрос и скупившись (Зунья всегда шила что-нибудь для меня лично, а услышав про платье просто растаяла и расстаралась), мы отправились дальше. Рену очень понравились осмотренные магазин и фабрика, которыми руководила Зунья. А узнав о целой сети таких, он надолго задумался.
  - Элия, я правильно понимаю, что долина с Научным Центром и сеть Зуньи, а теперь и Антанария фактически принадлежат тебе?
  - Да, они составляют некоторую часть своих активов, - вот интересно, к чему этот вопрос?
  - То есть это даже не половина... Кто ты?
  - Девушка, которую пару лет назад хотели выдать замуж, и она сбежала из дома, - между прочим, чистая правда.
  - Ты хочешь сказать, что за два года все это сделала сама?!!
  - Ну да, - бедняга серьезно задумался.
  - Тогда я никогда не стану тебя достоин.
  - Глупости говоришь. Задача мужчины - сделать женщину счастливой. А что ей для этого надо - деньги, власть, семья, любовь или что-то другое - говорит о женщине, а не о мужчине.
  - Что нужно, чтобы сделать счастливой тебя?
  - А ты этого хочешь?
  - Очень!
  - Тогда больше от тебя мне ничего не нужно, это главное. А пока расти, учись, если сможешь, будешь мне помогать.
  - Почту за честь, госпожа Императрица!
  Давно мне не было так смешно, это же надо до такого додуматься... в перерыве смеха кое-как смогла спросить у растерявшегося Рена:
  - Это за что ты меня так обозвал?
  - Но ты же сама дала подписать королям документ о вхождении их владений в Империю. Раз Империя твоя, то ты - Императрица!
  Вот попала, как кур в ощип. Никогда об этом не задумывалась. Оно мне надо? Нет!
  - Рен, владеть Империей и быть Императрицей - разные вещи. Я не собираюсь светиться, собирать двор, давать балы и приемы и заниматься прочей ерундой. Мне просто хочется, чтобы люди, за которых я отвечаю, имели все шансы быть счастливыми. Занимались любимым делом, которое по достоинству оплачивается, были защищены от несправедливости и произвола, спокойно встречали завтрашний день. А вся внешняя мишура - это пустое, мне не нужна власть ради власти.
  - Это очень странно.
  - Ну так уж меня вырастили, привив нездоровое чувство ответственности.
  - Кто?
  - Скорее всего, отец и все, кто ему в этом помогал. В отличие от тебя, мне с учителями очень повезло, точнее мне их тщательно выбирали.
  - Да я и так понял, что ты не простая крестьянка.
  - Воспитание и образование делает человека, только должны они быть не для галочки. Ребенка нужно заинтересовать в получении знаний.
  - Да, как ты меня этим своим Научным Центром. Кстати, еще раз спасибо за книги - таких ни в одной библиотеке не найдешь. Я их наизусть учить буду.
  - Ни в коем случае, сами по себе книги, это лишь испачканная бумага, чтобы уметь применять знания на практике, их надо понимать, а не зубрить. И вообще, меня сейчас интересуют твои знания в одной области. У тебя все лучше получается целоваться, не хочешь попробовать делать это верхом?
  Хороший мальчик, два раза повторять не надо.
  Когда мы приехали к Рену домой, герцог долго смотрел на сына и сказал:
  - Ты изменился, - а потом, повернувшись ко мне, ограничился одним словом, - спасибо.
  Не найдя, что ответить, просто кивнула в ответ. Рен, предупрежденный о неразглашении, выдал сильно сокращенную и весьма отредактированную версию приключений, а герцог стал рассказывать, что произошло в их владениях. Вначале от удивления одуванчик даже растерялся, но по мере рассказа включился в диалог, предлагая варианты решения вопросов и спорных ситуаций. Теперь черед удивляться настал для герцога, видимо он не ожидал, что сын умеет работать головой. Итак, отношения в семье налаживаются, и Рен теперь станет настоящим помощником отца, а заодно понемногу будет учиться управлять.
  
  Часть пятая
  
  Занятия с Полей дошли до той стадии, когда ее уже можно было брать с собой в путешествие. От мамы малышку уже отняли, к моему новому жеребцу приучение шло хорошо, и через несколько дней я смогла отправиться к следопытам, забрав Полю с собой. По пути заехали к знакомому хорошему шорнику, чтобы заказать жеребцу анатомическое седло, под которым он сможет полностью расслабиться и принять всадника на спину. Без этого верховая езда превращается в пытку и для человека, и для лошади. Если же лошадь правильно работает спиной, а не вынуждена ее зажимать, то она устает лишь чуть больше, чем при движении на свободе, а человек просто отдыхает, не неся практически никакой нагрузки.
  Заехав еще к паре своих подопечных, я добралась к следопытам. Встреча с Аденом прошла... странно.
  - Привет, как дела? - спросила, подходя к нему. Настроение было прекрасное, хотелось обнять весь мир.
  - У нас полный порядок. Я рад тебя видеть! Нам надо поговорить! - и тут мы подошли друг к другу. Аден замолчал и как-то странно начал моргать... К чему бы это? Может, почувствовал запах Рена?
  - Ты вроде поговорить хотел?
  - Да, наверное.
  - Как это? Ты же сам только сказал, что нам надо поговорить.
  - Я... я хотел сказать про ту дуру - я отвел ее в публичный дом. Когда она отработает деньги, потраченные следопытами на ее обучение, то сможет быть свободна.
  И почему мне ее не жаль? Сочувствую ее клиентам - она же каждого будет заставлять на себе жениться. Нда, так она не скоро отработает долг.
  - Она не выболтает лишнего?
  - Нет, чтобы выболтать лишнее, его надо знать.
  - Ладно, это все? Если да, то я бы хотела обсудить несколько вопросов, например, ребята усовершенствовали антидот.
  - Кто он?
  - В смысле? Ты забыл, что такое антидот?
  - Извини, это действительно не мое дело.
  - Аден, мы же всегда нормально общались, прошу, не замыкайся, есть вопросы - спрашивай.
  - Что ты там говорила про антидот?
  Ну и Всевышний с тобой, певчая птичка! Будем обсуждать вопросы, ради которых я приехала. Кстати, надо не забыть:
  - Аден, у герцога Асуанского есть сын, там с образованием все совсем печально. Можем мы взять его сюда на обучение? Или кого-то из учителей порекомендовать для найма к ним.
  Вроде был совершенно невинный вопрос, а беднягу аж передернуло.
  - Сын герцога, говоришь? Насколько я понял, ты у них была два месяца. Я порекомендую учителей. Что ж, наследник герцогства прекрасная партия, очень рад.
  - Чему ты рад?
  - Разве не его запах на тебе?
  Вот ничего с собой не могу сделать - расплываюсь в глупой счастливой улыбке.
  - А, ты об этом. Да, его запах, Рен настоящее чудо!
  - Не боишься, что попользуется и бросит?
  Вот интересно, к чему эти разговоры? Адену пользоваться можно, а другим нельзя? Зараза! Собака на сене! Так получи и распишись!
  - Он очаровательное чудо! Ради одной улыбки я готова сделать что угодно, потому что чувствую себя абсолютно счастливой. Пусть наше общение не продлится долго, каждое мгновение с ним я буду хранить в памяти всю жизнь, как самое ценное сокровище. На большее я не претендую.
  Аден стоит с открытым ртом и хлопает глазами, даже дышать забыл. Спустя какое-то время опустил глаза и в полном миноре выдал:
  - Если это действительно так, я очень рад за вас, - развернулся и пошел от меня. Не поняла, а как же дела?
  - Аден, мы еще не обсудили несколько вопросов.
  - Потом. Я позже зайду к тебе, - и, не оборачиваясь, ушел. В тот день он так и не появился.
  На следующее утро обсуждение дел прошло чуть ли не в официальной обстановке. Таким чужым Аден не был никогда. Как это понимать? По его самолюбию ударило то, что я предпочла другого? В пору уже мне обижаться. Скольких своих девиц он поимел за эти два месяца? И это нормально! А как у меня кто-то появился - так тут же возводится стена отчуждения! Ну и Всевышний с тобой! Мне так даже проще.
  Следующие две недели я путешествовала по континенту, занимаясь делами подопечных и выполняя задания, большинство из которых были для меня очень простыми и решались за пару часов. Впрочем, попадались и интересные. Например, дело о сапожнике. В королевстве Десоптаф жил мастер, делающий прекрасную обувь королевской чете и всему двору. Брал дорого, но создавал настоящие шедевры и по красоте, и по удобству. У него была коллекция деревянных "ног" всех клиентов. И вот ее украли. Не драгоценные камни, которыми мастер щедро украшал свои изделия, не деньги, хранившиеся тут же, не дорогие материалы, а именно деревянные колодки для изготовления обуви. Восстановить их можно было, хоть и долго, но мастер очень опасался, чтобы из-за него не навредили клиентам. Собственно и версии были такие, но они не подтвердились. Мастер до безумия опасался за свое доброе имя и здоровье клиентов, но кто мог это сделать? Конкурентов у мастера не было, как навредить при помощи колодок - я вообще не представляла, отсеять посторонних не могла - слишком много людей приходило с заказами. Взлома не было, необычных следов и запахов я не обнаружила, мотивов придумать не могла. Информации катастрофически мало, а бьющийся в истерике мастер даже толком на вопросы ответить не мог. Опрос слуг тоже никаких результатов не принес. Наиболее вменяемой оказалась супруга, дельно все объяснявшая. Сама она считала себя прекрасным специалистом - алхимиком. Поскольку я проявила недюжинный интерес, женщина расцвела и стала рассказывать, чем и как она занимается. Вот только к моим вопросам она оказалась совершенно не готова. Уж в чем - в чем, а я в химии и физике на равных общалась с ведущими специалистами, тщательно следя за последними достижениями.
  - Ну хорошо, добавляете вы лапку летучей мышки, а какие ингредиенты взаимодействуют с остальным составом, и какого эффекта вы ждете? Это органика, кальций костей, может фосфор? Что именно вступает в реакцию?
  - Нет, вы не понимаете, там мало отдельных компонентов! Взаимодействие идет целиком, не только субстанций, но и ауры, на уровне эфиров. Поэтому нужна именно мышь, и именно летучая!
  - Допустим, тогда на уровне каких эфиров, какие элементы ауры лапки мыши какие взаимодействия и чем производят? Вы же вроде специалист, поясните, мне очень интересно! Если вы ответите хоть на один из вопросов, я привлеку своих специалистов и выделю лаборатории для исследований и эфиров, и аур и их взаимодействий, но мне нужен предмет исследования. Пока кроме ваших слов я не увидела ничего существенного.
  - Почему я должна дать результаты своих исследований вам? С какой стати?
  - Если Вы ответите хоть на один из заданных вопросов, с ходу плачу тысячу золотых плюс даю возможность возглавить кафедру, если вы действительно создадите философский камень - заплачу за формулу пятьдесят тысяч золотом.
  - Когда у меня будет готовая формула, я сделаю себе столько золота, сколько захочу.
  - У вас столько денег, чтобы оплатить ингредиенты для исследования? Я своим лабораториям предоставляю не ограниченное финансирование. Только заслужить право работать на меня удостаиваются лишь лучшие ученые.
  - Неужели? Кто из великих алхимиков на вас работает?
   - Пока никто из алхимиков не заслужил у меня звание Великого. Одни шарлатаны и самозванцы. Элементарных вещей не знают, некоторые даже формулу воды не могут написать, а учеными себя называют. Прячутся от мира в своих подвалах и выращивают собственное самомнение. Если бы встретила среди алхимиков хоть одного настоящего ученого, очень бы обрадовалась - интересная отрасль науки, работы там непаханое поле. Да пахать его пока некому, только и могут, что у бедных мышек и лягушек лапы отрывать, да прочей фигней заморачиваться. Кстати, если удастся искусственно синтезировать золото, то абсолютно не факт, что оно будет признано настоящим, и не факт, что его свойства будут идентичны с натуральным металлом. Более того, оно может быть нестабильным, а потому как минимум ядовитым, как максимум очень взрывоопасным. И вообще ученые предполагают, что разложение старых и создание новых элементов происходят с колоссальными изменениями энергий. Потому подобные исследования необходимо проводить в специальных лабораториях с предельной степенью безопасности. У нас сейчас семьдесят шесть лабораторий и только две из них даже не соответствуют, а лишь приближаются к такому уровню. Если создавать кафедру алхимии, придется строить специальную лабораторию, скорее всего где-то глубоко в скальной породе. Причем автономную и автоматизированную, чтобы люди не пострадали при исследованиях. Нда... может и хорошо, что я пока не встретила нормальных алхимиков - это будет столько мороки...
  - Ну ладно, я позволю вам посмотреть свою лабораторию. Может даже покажу результаты. Все равно больше некому...
  - Похоже вы не очень довольны своей жизнью. Ваш муж не интересуется исследованиями?
  - Нет, он почти все время занят работой. Дает мне деньги, но не спрашивает, на что трачу.
  - Какой замечательный муж, многие женщины о таком только мечтают.
  - Наверное. Но обидно, что простой ремесленник финансирует науку.
  - Ничего себе, ремесленник! Он не только мастер на все руки, но еще и замечательный ученый-практик. Я давно мечтаю выкупить у него патент на материал, из которого он изготавливает подошву! А сегодня смогла рассмотреть, какого качества кожа, которую он использует - она же воду просто отталкивает! Я планирую покупку у него трех технологий. Ваш муж настоящий гений, я пытаюсь сманить его работать на меня, но с королевскими гонорарами тягаться пока не просто.
  - Да? Никогда не думала, что шить обувь - нужна наука.
  - Наука нужна абсолютно для всего. Например, чтобы догадаться сохой землю пахать, нужна была наука. Потом ученые того времени изобрели плуг, причем не имея научных званий и регалий они совершили колоссальный научно-технический прорыв. Или более древний пример, когда-то кто-то из наших предков решил исследовать, что будет, если попу листиком подтереть - на тот момент это было актуальным научным открытием, одним из тех, что создали нашу цивилизацию, отделив от животных. Вся наша жизнь, это сумма знаний наших предков и современников, а изучение и использование этих знаний делает нас людьми. Ни одно знание не может быть важнее другого - то, что сейчас кажется бесполезным и малозначительным уже завтра может поставить мир с ног на голову.
  - Даже подтирание листиком попы?
  - Конечно, ведь, возможно, это был первый шаг к цивилизации. А зачем вам понадобились колодки мужа, и куда вы их дели? - вздрагивание и очень выразительный взгляд лишний раз подтвердили мои выводы. Если до этого уверенность была процентов на девяносто, то сейчас вероятность данного утверждения легко тянула на все сто.
  - С чего вы взяли такую глупость? Я никоим образом не хочу навредить своему мужу, - а вот в это почему-то верю, даже странно, - зачем такие обвинения?
  - Обвинения?... Да нет, просто констатация факта. Не забывайте, что я следопыт и чувствую, например, ложь и правду. И в том, что сказала, уверена. Теперь другой вопрос - что с этим делать? Станем врагами или подружимся и вместе решим проблему, зависит только от вас. Итак?
  - Ну в общем, наверное, да.
  - И?
  - Все произошло случайно. Мои реактивы попали на пару колодок и испортили их. Вначале я хотела спрятать их пары, но это было бы слишком странно. Потом... в общем, я спрятала все. Ух, даже легче стало - молчать, и видеть, как мучается муж, было ужасно.
  - Вы его любите?- растерянное молчание в ответ, а потом робкое:
  - Да.
  - А он об этом знает?
  - Меня выдали замуж в четырнадцать лет, семье нужны были деньги. Я никак не ожидала, что полюблю собственного мужа.
  - Не знает, понятно. Так скажите ему.
  - Как? Я же женщина!
  - И?
  - Но ведь это меня надо любить, ласкать, нежить...
  - Ужас. А вы знаете, что большинство женщин при дворе мечтают затянуть вашего мужа в постель? И там его ласкать, нежить и любить? Не надо смотреть на меня глазами побитой коровы. О таком муже, как ваш, можно только мечтать, а вам лень даже сказать ему о своей любви. Глупость какая-то. Хотите быть счастливой и сделать таким же его, так берите все в свои руки.
  - А если он меня не любит?
  - Сделайте так, чтобы любил! За что вас сейчас любить? Эгоистичная стерва, живущая за счет мужа и ничего, повторяю, ничего, не делающая для него? Когда вы в последний раз интересовались его делами? Делали ему массаж? Готовили что-то вкусненькое? Имели его в постели?
  - Как это имели его в постели? Это мужчина женщину... ну...
  - Глупость несусветная. В конце концов, как минимум, нужно дать ему знать о ваших чувствах и желаниях. Выполнение супружеского долга - его прямая обязанность. И мне думается, что он не откажется, ведь вы молодая, привлекательная женщина и его законная жена. Вы должны обсуждать такие вещи. В самом крайнем случае можно сказать, что вы хотите от него детей - очень скромно и абсолютно понятно. А вообще как по мне - больше нет удовольствия, чем в постели быть главной и ведущей. Когда мужчина плавится в твоих руках, это невероятное удовольствие. Я не гонюсь за властью, но от этой и не откажусь никогда.
   В общем дальше все было делом техники. На выходе - расследованное дело и счастливая семья. Оказалось, что муж разве что не молился на жену, но был уверен в ее как минимум равнодушии, ведь замужество не было добровольным. Мои невинные намеки остались без внимания, высказывание открытым текстом были восприняты жесткой насмешкой. Пришлось привести жену и поставить их нос к носу. Заставила обоих признаться в любви. Стоят. Сказала поцеловаться. Этот с позволения сказать муж взял ручку жены и поднес к губам. Очень мило и нежно, но так они еще год ни к чему не придут. Ужас! Я в отчаянии - когда их инстинкты возьмут свое? Поцелуй в губы оказался опять безумно целомудренным. Р-р-р! Задрала жене юбку и положила его руки на ее аппетитную попу. Никто не против, но дальше ни на шаг, и так оба светятся от счастья. Вот и что мне делать? Так оставлять нельзя - один постесняется, вторая не попросит, а мне ехать надо. Впервые поняла поговорку про держание свечки, вот только тут теоретическими подсказками помогать пользы мало. Ох уж мне эти сословные условности - один стесняется, боится оскорбить, считает себя не достойным и не верит в собственное счастье. Вторую воспитали так, что она должна лежать и ждать, когда ее соблазнят и полюбят, а она будет получать удовольствие. Р-р-р. Вот как можно настолько усложнять себе жизнь? Начинаю просто раздевать барышню, семейная парочка застыла, как кролики под взглядом удава. Он следит за сползающей тканью и обнажающейся кожей, она не отводит взгляда от его голодных глаз, а двигаюсь только я - более абсурдную ситуацию представить сложно. Я, между прочим, тоже не железная, а тут такое напряжение - в пору аккумуляторы заряжать. Если сейчас начать раздевать муженька (кстати, ооочень интересного мужчину), то секс уже будет как минимум на троих, а в мои планы это никак не входит. И кожа у барышни такая аппетитная, шелковистая, пахнет персиком. К ней так приятно прикасаться, и пальцы уже начинают свою жизнь, ложась на шею и скользя вниз. Ключица - плечо - грудь - сосок... Ммм, а в сапожнике начинает просыпаться мужчина, и он губами следует за моими пальцами. Добравшись языком до соска, срывает стон с губ супруги. И уже благородная барышня не выдерживает, задирает рубашку мужа, забираясь под нее руками. Получивший столь однозначные сигналы муж наконец-то отпускает свои инстинкты на свободу. Вот теперь можно тихонько удалиться, однако человек предполагает, а Всевышний любит пошутить и обладает нездоровым чувством юмора. Дверь предательски скрипит, влюбленная парочка синхронно оборачивается ко мне. Вот незадача, по идее не должны были заметить моей отлучки, вроде же заняты друг другом.
  - Вы не отвлекайтесь, а я пойду собираться.
  - Не уходи, пожалуйста! - с ума сойти, синхронно и вдвоем! Вот действительно, муж и жена для других беда одна, только я причем?
  - Зачем я буду вам мешать?
  - С тобой спокойнее.
  - Так, что значит спокойнее? Не должно вам спокойно быть, надо волнительно, увлекательно, захватывающе и в конце ошеломительно! Хотя с первого раза вряд ли вы будете вдвоем кончать, этому учиться надо. Короче, голову мне не морочьте. Если есть конкретные вопросы и проблемы спрашивайте, а дальше сами!
  - Пожалуйста, побудь с нами.
  - Нет! Я живой человек, не надо издеваться надо мной. Так, сейчас ты спускаешь штаны, а ты берешь содержимое штанов в руки и изучаешь - ученый ты или нет? Вот и займись этим вопросом. Вы же не девственники, не стройте из себя великое целомудрие. Вы женщина и мужчина - разберетесь. Успехов.
  - Я боюсь, что как только ты выйдешь за дверь, сказка кончится, или я проснусь.
  - Я тоже этого боюсь.
  - Ужас! Ну вы же сами напросились! Уважаемый муж! Взял член в руки, вставил в жену и начинай двигаться и выполнять супружеский долг! Вот! Теперь Вы точно не остановитесь, счастливо оставаться!
  Я планирую еще не раз увидеть эту парочку. Надо предложить соглашение сапожнику, где он будет получать процент от прибыли со своих изобретений. Уверена, уже скоро этих денег будет больше его заработков при дворе короля, вот тогда его гениальный мозг будет работать на меня. Пусть обувь делает для удовольствия, а не для выживания. Да и с женой надо гораздо плотнее пообщаться, мне нужны нестандартно мыслящие люди, хороший алхимик или просто человек с научным пытливым умом не имеющий традиционного образования. Мои ученые слишком зашорены, зажаты в рамках уже имеющихся открытий и представлений. Нужны новые подходы, не типичный взгляд на обычные вещи. Глупые вопросы порой больше двигают мир, чем гениальный ум. А еще лучше их сочетание. Вот гениев мне хватает, с глупыми вопросами гораздо напряженнее - максимум полгода общения в научном центре и из самого пытливого нестандартного ума получается типичный ученый с привычным шаблоном мира. Хоть психически больных бери - вот кого невозможно перековать, только опасность велика - как-то я не готова, чтобы в моих ученых, например, зарубили. Ладно, это все не важно, но сейчас меня больше беспокоит, что я злая, вредная и неудовлетворённая. Сейчас бы хорошего противника, чтобы пар спустить, а то попадется кто-то под горячую руку - на ленточки порежу и потом жалеть буду. До Рена еще день пути, надеюсь, ни во что не встряну за это время. Дорога сама бежала навстречу. Ну или я сильно спешила. Кстати, коник герцога превзошел самые смелые ожидания и оказался очень хорош. Силен, вынослив, быстр и умничка, хотя еще учиться и учиться. Одним словом, я старалась себя отвлечь любыми доступными способами. Ведь до этого свои страхи загнала так далеко и глубоко, как могла, но последнее происшествие будто открыло все шлюзы. Я начала переживать так, что даже руки стали дрожать. А вдруг он меня уже забыл, может это была просто благодарность? Или, дорвавшийся до новых ощущений, он уже развлекается со всеми доступными барышнями от служанок до фавориток герцога. Или его отец про меня гадостей наговорил, или просто запретил общаться. Да мало ли что может произойти. В пору волком выть от волнения, хотя не выть, а скорее скулить, как волчонок, который боится, что мамка домой не вернется. Ему одиноко и страшно одному в пустой темной норе. И куда делась моя хваленая выдержка? Видно Всевышний решил поиграть со мной - никогда ничего не боялась до того праздника в долине, никогда не чувствовала себя одинокой до встречи с Реном. Какие еще испытания мне уготованы? Только пусть с моим одуванчиком все будет в порядке, его несчастья принять не смогу, со мной или без, лишь бы у него все было хорошо. Но лучше со мной. С большим трудом удалось заставить себя заехать за рекомендованным Аденом учителем, а потом купить требуемые учебники. Честно пытаясь отвлечься разговором от дурных мыслей, обнаружила, что дядечка замечательный специалист. Даже просто беседа натолкнула на идею, как еще заработать деньги, причем с пользой для всех. Надо будет поприсутствовать на уроках. Это именно то, что нужно Рену, да и мне лишний раз обновить знания будет полезным. Помимо теории уже с первых занятий идет решение практических задач. Например, таких: в Антанарии себестоимость добычи драгоценных камней в среднем составляет тридцать золотых за один грамм, лучшие мастера по огранке, проживающие в Бордии, берут за свою работу в среднем 12 золотых за карат, золото, необходимое для оправы, добывают в Деоптафе, при себестоимости двадцать золотых за грамм. Также приводятся налоги всех стран и транспортные расходы. Необходимо рассчитать рентабельность ювелирной лавки в Болемсии при налогах в 25 процентов и средней стоимости готовых изделий сорок золотых за карат. Так не только материал замечательно усваивается, но и изучаются законы, налоги и прочее. Причем, если в начале обучения все данные приводятся, то в конце вся задача умещается в один вопрос, вроде, рассчитайте экономическую целесообразность ввоза анитрийского шелка в Деоптаф. А все цифры от себестоимости производства и транспортных расходов до всех транзитных налогов уже нужно хранить в голове. Замечательная и совершенно необходимая наука для любого правителя.
  Когда мы добрались до замка, нервы хоть и были на пределе, но меня хотя бы не трясло. При въезде во двор, обнаружилось, что Рен возится с Полканом. Сердце пропустило пару ударов, а легкие вообще забыли о своей работе. И тут это чудо заметило меня. Его руки нежно обняли шею Полкаши и восхитительный одуванчик, не отрывая от меня взгляда своих небесных глаз, поцеловал шелковистую шерстку коня. С грацией потягивающегося кота. Вот как можно так возбудить парой простых движений? Я же на грани, сейчас залью смазкой штаны и седло. Всевышний, ну у тебя и шуточки, никогда не ожидала от себя чего-то подобного. Тело живет собственной жизнью, мечтая о прикосновениях, ласках, поцелуях, губы заныли в предвкушении, а низ живота вообще сейчас сам побежит впереди меня навстречу чуду. И только мозги нервно наблюдают за этим, пребывая в тихом ауте. Так, тело, МОЛЧАТЬ! Ну хоть пару минут потерпи, пожалуйста!
  - Привет, я тебе учителя привезла.
  - Сейчас распоряжусь, чтобы его поселили, отведите пока коней на конюшню.
  Уже через минуту Рен зашел в денник к коню и остановился в нерешительности. А в глазах светилась такая надежда, что все сомнения остались позади, шаг навстречу и я вцепляюсь клещом в мое солнышко. Жизнь прекрасна, но на конюшне есть другие люди, значит надо поискать более уединенное местечко. Первый же тихий уголок в доме стал нашим пристанищем, и руки Рена мгновенно оказались у меня в штанах - АХ! Его голод - мощнейший афродизиак. Ой, я уже без штанов! А! Мое чудо уже во мне. Да, это так правильно!
  - Всевышний, я так мечтал об этом!
  - Мррр...
  - Прости за мою спешку!
  - Если бы ты тянул кота за хвост, я бы тебя сама убила. Нет, изнасиловала.
  - Не получилось бы при всем желании.
  Следующие десять минут членораздельных звуков мы не издавали, и особо спешить нужды уже не было. Все было правильно и на своих местах: руки, губы, тела. А мое влагалище испускало волны наполненности и удовольствия, прокатывающиеся через все тело. Тревоги и страхи отступили, солнечный одуванчик здесь, со мной, во мне и вокруг меня. Я люблю его и весь остальной мир. Моей любовью сейчас можно наполнять океаны и они выйдут из берегов. Да, к Нечистой берега, - Не останавливайся!
  Ох, уже не могу целоваться, только кусать, грызть, мои зубы должны чувствовать плоть и упругость кожи. И не дай Всевышний кому-нибудь нас прервать.
  - Хватит кусаться, если ты еще раз меня укусишь, я кончу!
  О, да, да, да! Но этот укус не будет повторять предыдущие, я вкладываю всю нежность и страсть, которые сейчас меня переполняют. И слышу стон, и чувствую удар спермы в мою шейку матки, это слишком прекрасно, чтобы организм не ответил мощным оргазмом, волны которого прокатываются по влагалищу, высасывая все соки из пениса досуха. Ммм, как же мучительно сладко раствориться в объятиях друг друга.
  Дыхание понемногу восстанавливается, сердцебиение успокаивается, тело вновь становится весомым, а мысли приобретают намек на упорядоченность. Эрекция Рена понемногу спадает, кровь покидает каверны, и член, уменьшаясь в размерах и выскальзывая, щекочет до предела чувствительные нервы. Восхитительное завершение встречи. Рен видимо тоже обрел способность думать и говорить:
  - Пойдем в спальню.
  Всевышний, какие приятные слова! Сейчас растекусь лужицей под ногами. Как жаль, что их исполнение придется отложить.
  - Солнышко, сейчас нам надо к твоему отцу, потом раздобудем себе обед, затем познакомишься с учителем, вы составите план занятий. А вот потом мы пойдем в спальню до самого ужина.
  - Нет, ужин принесут, - и, подумав, добавил, - и завтрак тоже.
  - Как мне нравится твой план.
  - Тогда идем быстрее, покончим с делами.
  В кабинет отца Рен влетел даже без стука:
  - Элия приехала.
  - Я должен быть счастлив по этому поводу?
  - Я счастлив по этому поводу!
  Только сейчас мне удалось выбраться из-за спины Рена, необходимо снять напряжение.
  - Герцог, позвольте вас поприветствовать! И извиниться за столь внезапное вторжение. Надеюсь, мое появление не станет для вас проблемой. Я привезла учителя для Рена, вы не против нанять его?
  - Я уже нанял ему учителя.
  - По какой дисциплине?
  - В смысле?
  - Какой именно предмет преподает нанятый вами учитель?
  - А они что, разные? Ну, наверное, математику...
  - Хорошо, они прекрасно дополнят друг друга, мой специализируется на экономической географии, что необходимо знать будущему герцогу. Вы же не счетовода воспитываете, чтобы ограничиться одной математикой.
  - Ну хорошо, пусть будет.
  - Герцог, у вас какие-то неприятности? Может я могу чем-то помочь?
  - Рен, выйди.
  - Нет, - так, необходимо вмешаться.
  - Рен, подожди меня, пожалуйста, за дверью.
  Наверное целую минуту он боролся с собой, но все же смог покинуть комнату.
  - Рен тобой просто одержим, на других женщин совершенно не обращает внимания - я категорически против этого. Ему еще жениться и заводить наследников.
  - Просто первая любовь и ничего более. Жениться в пятнадцать лет - вот что ужасно, ему с женой жить всю жизнь, поэтому выбор должен быть осознанный - головой, а не головкой. А какое осознание у мальчишки, если он только обнаружил вокруг себя женщин?
  - Поэтому он женится на той, на ком укажу я.
  - У нас не рабовладельческий строй! Рабство отменили три века назад - не сходите с ума! Вы вон чуть не женились на убийце своей жены и мучителе сына! Вы не сможете найти ему нормальную девушку! У него ума и то больше, чем у вас, придет время, он сам сделает правильный выбор. И если сейчас вы не пообещаете оставить его в покое, я больше не буду вам ни в чем помогать!
  - Напугала лошадь пастбищем. Я благодарен тебе за то, что ты уже сделала, но дальнейшего сотрудничества не вижу.
  - Вообще я не вам помогаю, а Рену. И если я уеду навсегда - он уедет со мной.
  - Я запрещаю даже думать о таком!
  - У вас нет прав запрещать мне что-либо.
  - Это мой сын!
  - Которого благодаря вам чуть не убили. Неужели вы не понимаете? Я за Рена горло перегрызу кому угодно и вам его не оставлю.
  - Что?..
  - Я Рена не дам в обиду НИКОМУ!
  Герцог глубоко задумался. Уж не знаю, в каком направлении шла его умственная деятельность, но на выходе он выдал одно слово:
  - Хорошо.
  - Что хорошо?
  - Я разрешаю вам общаться и дальше. С одним условием - к двадцати пяти годам у него должен быть наследник. Принимаешь мое условие?
  - С такой формулировкой нет. Лучше так: я обещаю, что приложу все свои силы и старания, чтобы Рен обеспечил вас наследником. А гарантий дать не могу - мало ли, может он детей иметь не может? Или его жена не сможет? Не могу я гарантировать того, что в руках Всевышнего. Такую формулировку принимаете?
  - А ты правда не хочешь за него замуж?
  - Да я вообще замуж не хочу.
  - Почему?
  - А зачем?
  - Ну как же, ты же женщина - значит, хочешь семью, дом, детей.
  - Глупости это все. Вот чтобы меня любили, хочется, а остальное - мой дом весь континент, мои дети - все те люди, которым я помогаю и о которых забочусь. Если у меня появятся собственные дети, то я буду их выделять, а значит кто-то другой в ответственный момент останется без необходимой поддержки.
  - Это полная чушь! Каждый человек в первую очередь должен думать о себе!
  - Так я и не спорю. Кто-то получает удовольствие и самореализуется, разводя лошадей, как вы, кто-то выращивает хлеб, кто-то подбирает бездомных животных, кто-то заводит семью, чтобы заботиться о них. А я помогаю другим и получаю искреннее удовольствие, глядя в радостные благодарные глаза.
  - С Реном ты будешь, пока его глаза светятся радостью при виде тебя?
  - До тех пор, пока буду ему нужна.
  - А не боишься влюбиться? Тогда сможешь просто в сторону отойти? Больно же будет.
  - Будет. Но сейчас хорошо нам обоим, так зачем обделять себя сейчас с мыслями, а будет ли потом плохо?
  - Тебе сколько лет? Двадцать? Двадцать пять?
  - Девятнадцать исполнилось.
  - Хм.. А рассуждаешь на все шестьдесят. Ладно, я понял, иди.
  - Нет, вас что-то беспокоит, и я хочу знать, что.
  - Не имеет значения.
  - Если бы вы были просто герцогом, конечно, я бы ушла, но вы - отец человека, который мне дорог, пока не узнаю сути проблемы, никуда не уйду.
   - Хм. Ладно, в конце концов, Рена это тоже касается. Ты оказалась права, Канира слишком глупа, чтобы все это самой провернуть.
  - Я слушаю.
  - Есть у меня родственничек, очень дальний, к тому же незаконнорожденный. Насколько я понимаю, он планировал сделать Каниру герцогиней и потом на ней жениться. К сожалению, есть некоторые обстоятельства... Как при любом управлении всегда есть недовольные, тем более последние несколько лет я пустил дела на самотек... Этот ублюдок сумел заручиться поддержкой и изрядно подлить масла в огонь. В общем, оппозиция сейчас очень сильна, он ее возглавляет, но сам при этом сбежал и спрятался.
  - Миленько. Прониклась, осознала. Так, поддержку постараюсь организовать, в вашем герцогстве моих людей не много, но есть. Вылавливать родственничка не буду, должна же ваша служба безопасности отрабатывать свой хлеб. Но Рена забираю с собой, в резиденции следопытов ему можно гарантировать безопасность и обучение. Решите проблемы - тогда верну.
  - Я сам позабочусь о его безопасности.
  - На месте ваших врагов именно его я устранила бы в первую очередь. Нет наследника - и вас дискредитировать и убрать не вопрос. А вот если вы заявите, что наследник отправился обучаться управлять, чтобы потом обеспечить процветание ваших земель - и в копилку вашего авторитета ложится множество плюсов. Создайте Рену имидж будущего благодетеля, и вчерашние противники придут под ваши знамена.
  - Звучит не глупо.
  - И решает два вопроса. Учителя тогда тоже забираю с собой, у следопытов я не смогу уделять Рену много внимания, вот пусть загрузит его занятиями ускоренными темпами. Когда Рен сдаст мне этот экзамен - подберу следующего.
  - То есть ты правда забираешь его учиться?
  - Странный вопрос. Насколько я помню, с самого начала все подробно объяснила. Если это все - спешу откланяться, планирую выехать утром, нужно все подготовить.
  После обсуждения деталей с герцогом и прощания, отправилась к Рену - разговор с ним обещал быть не простым. Конечно, сообщению, что мы едем вместе, он обрадовался, а вот дальше...
  - Рен, я хочу пояснить некоторые детали. Там мы не сможем быть вместе.
  - То есть как? Почему?
  - Рен, следопыты прекрасно считывают запахи. Если на тебе будет мой запах - ВСЕ будут знать о нас. Такой вариант неприемлем, я не последний человек среди них, поэтому никто не должен ничего заподозрить, ты будешь обычным учеником - никаких привилегий, поблажек и протекций. Ты просто Рен, без титулов и моей помощи, это ясно? Учишься сам. Ко мне можешь обратиться в случае необходимости.
  - Ты никому обо мне не говорила, понятно.
  - Только Аден знает, он глава следопытов.
  - Хорошо.
  - Рен, эту ночь проводим вместе, потом я наношу на тебя вещество, гасящее запахи. Через несколько дней, когда мы доберемся до следопытов, запах будет соответствовать уровню обычного общения. Кроме Адена никто ничего не должен знать.
  - Я понял, - таким количеством ледяного разочарования можно гасить пожары, один взгляд и огонь стыдливо прячется под лавкой. И так приятно осознавать причину этих чувств.
  Всю ночь я ощущала себя вожделенным источником в безумном зное пустыни... ну или мухой, опутанной коконом оголодавшего паука. Из меня отказывались выбираться и выпускать их своих жадных объятий. Никогда не думала, что это может быть настолько приятно и, оказывается, так возбуждает. Состояние высших пиков наслаждений сменялись нежными изысканными ласками как волны штормового океана. Почти невинные игры приходили на смену все сметающей страсти. Море энтузиазма легко компенсировали незначительный недостаток опыта. А то, что иногда на нежную кожу щек набегал румянец смущения, доводило мое возбуждение до головокружения. Чистота и незамутненность эмоций, отсутствие наигранности и абсолютная открытость просто сводили с ума. Ночь любви пролетела, принеся ощущение счастья, желание свернуть горы и глупую хмельную улыбку. Почему хмельную? Да потому, что со сном не сложилось, а тело устало настолько, что готово устроиться спать даже стоя, лишь бы опереться на что-нибудь. Все делалось на рефлексах, сознание лишь иногда выныривало из сладкого тумана, чтобы проконтролировать окружающую действительность. А мы вообще собираемся выезжать? Да, даже уже одеты. Едем в нужную сторону? Да, вроде знакомые места. Ничего не забыли? Так, я, Рен, учитель, лошади, и мы на них, а не наоборот. Порядок.
  К вечеру вспомнила про средство против запаха, а, подойдя к Рену, поняла, что уже использовала его. Какой ужас. Как у меня мозг отключается рядом с обожаемым одуванчиком. Зато таких светлых, чистых и мощных чувств не испытывала никогда. Вообще раньше казалось, что все, связанные с любовью, сильно преувеличивают, а вот когда самой это чувство по голове настучало, оценила все прелести в полной мере и по достоинству. Только смущает одно обстоятельство - мозг объявляет глобальную забастовку. То есть, понятие влюбленный следопыт тождественно словосочетаниям: сухая вода или текучий камень. Одним словом, нужно выбирать: или влюбленный, или следопыт.
  Вечером просто вырвал сердце взгляд Рена, отправленного на ночлег в соседнюю комнату трактира. Хотя сильно подозреваю, что сама провожала его с таким же несчастным и голодным видом. Бли-и-ин! Когда Рен далеко, скучаю безумно, хочется видеть, слышать, касаться, вдыхать запах, ощущать вкус, но можно хоть как-то с этим смириться. А сейчас он так близко, такой доступный - только руку протяни, но нельзя. Это сводит с ума. Может к Всевышнему, пусть следопыты все знают? Или вообще забрать его и удрать? Тогда Рен будет в моем полном распоряжении. Очень хочется! Только это слишком эгоистично. Ух, как тяжело думать о чужих интересах, когда хочется совсем другого. Но герцогству нужен достойный наследник, а самому Рену еще расти и расти. Даже не знаю, чего больше хочется - рычать или скулить, все равно ни то, ни другое не поможет. Хоть стой, хоть падай, хоть пой, хоть плач. Тело здесь, а все мысли рядом с Реном. Как он? Чем занимается, о чем думает? Учителю поручено загрузить его по полной программе, но может ли нежный одуванчик сейчас сосредоточиться и его понимать? Я бы не справилась, а он справляется? Да, степень моего безумства стремится к бесконечности. Если не принять мер, меня можно дорезать за ненадобностью, чтоб не мучилась. А на мне, так, между прочим, охрана... Не прошло и суток, как мозг смог достучаться и донести до сознания эту важную информацию. Приплыли.
  Оказалось, что опускание головы в ведро ледяной колодезной воды и последующее выливание ее на себя очень положительно влияет на мыслительные способности. Очень. Я даже смогла не только осмотреть и разнюхать, но и послушать происходящее вокруг. В целом обнаруженное вписывалось в привычные рамки, исключение составлял лишь тип, явно проявляющий ко мне интерес. Вопрос - он знакомый, но я его не помню, или нет? Ладно, простота - залог психического здоровья.
  - Ты что-то хотел? - тут я чувствую запах страха, идущий от собеседника. Интересно.
  - Мы с вами друг другу не представлены, но насколько я знаю, вы следопыт.
  Стою, молчу, смотрю, жду, что будет дальше, но дядя вежливый, есть надежда на нормальное общение. Даже как-то немного стыдно за начало знакомства. Глубокий вдох, и тип решается продолжить.
  - Ладно. Итак, вы следопыт, а у меня есть для вас работа.
  Да, в трактирах меня пока не нанимали. Что же в этом типе такое отталкивающее? Кроме того, что он врет и боится.
  - Я вас слушаю.
  - Понимаете, мой сосед... он... - не нравится мне, как у него глазки бегают. - В общем, он спит с моей женой, и, думаю, они хотят меня убить.
  - То есть, что он спит с вашей женой, факт установленный и вас устраивающий, вы лишь умирать не хотите. Наймите охрану, зачем вам следопыт?
  - Нет, ну я в общем не это хотел сказать... Уверенности нет, просто...
  - Вы расценки следопытов знаете? - кивает с кислой физиономией, - тогда сообщите, как с вами связаться, я передам ваш заказ.
  - Нет-нет! Я не хочу вмешивать посторонних!
  Не нравится этот тип, и чем дальше, тем больше.
  - Вы определитесь, нужен ли вам следопыт. У меня сейчас заказы, пока не выполню, новые не возьму, но прислать вам того, кто сейчас свободен - могу.
  - Нет, я подожду вас!
  - То есть жить вы не хотите... Не слишком ли странное желание, если вас действительно хотят убить? К тому же мои личные расценки в разы выше обычных.
  - Я заплачу!
  - Ладно, если через пару месяцев вдруг буду в ваших краях, может заеду, - и разворачиваюсь уходить.
  - Простите, а можно я с вами поеду?
  Вот теперь уверена, что планируется покушение, только на кого именно: Рен или я?
  - Куда вы со мной поедете?
  - Куда вы, туда и я!
  - С чего вдруг?
  - Ну, это... я боюсь.
  - Это правильно, после подобных предложений обычно долго не живут. Вас за городом прикопать или лесным зверям скормить - все польза?
  - Ну и шуточки у вас.
  И что с ним делать? Живым отпускать нельзя, пытать при Рене не хочется...
  - Ладно, я скажу вам правду.
  - Единожды солгавшим веры нет.
  - Я опасался, что вы не готовы выслушать...
  - Конечно, не готова слушать новую ложь.
  - Да нет же, в этот раз...
  - ... я не буду вас слушать.
  - Вы не понимаете!
  - Да уж, где уж мне уж.
  - Пожалуйста, выслушайте меня.
  Ну что ж, волшебные слова еще никто не отменял, а следопыт будет слушать не слова, а тело собеседника - дыхание, сердцебиение, движения, запахи...
  - Говори.
  - Вы же только что не хотели меня слушать. Нет, нет, не уходите! Я рассказываю!
  Далее последовала какая-то душещипательная история, рассчитанная, видимо, на наивную ранимую меня. Честно говоря, не услышала и половины, а вот тело собеседника вело другое повествование. Причем настолько увлеклась этим монологом, что обнаружила чужую руку, притягивающую меня за талию к мужскому телу. Видимо, под предлогом: поплакать на моей гостеприимной груди. Нда, скромнее надо было рассматривать чужого типа, мой интерес явно не правильно поняли. Сказала бы, что это будет хорошим уроком, но вот предыдущий опыт явно ничему не научил. Ладно, небольшой удар в солнечное сплетение как всегда разрешил это маленькое недоразумение, отрезвляюще подействовав на собеседника. Итак, подводим итог увиденному. Этого типа наняли, чтобы заманить нас в ловушку, и раз меня настолько недооценивают, значит, объект охоты - Рен. Собеседник явно опасается заказчика, но считает себя заинтересованным лицом, возможно даже действует не за непосредственную оплату. Нанял, скорее всего, тот самый дальний родственник, только не понятно, на что он теперь рассчитывает. И что мне с этим делать? Если бы не Рен, поехала бы в ловушку - очень люблю охотиться на охотников, но вот рисковать одуванчиком не могу, игра не стоит свеч. А очаровательный и такой привлекательный Рен сейчас в своей комнате, и стоит только подняться по лестнице... стоп! Мысли, ау! Мозг, на тебя опять вылить ведро холодной воды? Если постоянно делать отрезвляющие процедуры - легко заработать воспаление легких. Как всегда - не работает мозг, а страдают другие части тела. О чем это я? А, да, этот предатель своего герцога. Вот, Нечистая, даже злиться на него не могу. Когда рядом Рен, я люблю абсолютно весь мир. Какой кошмар. Интересно, он уже переоделся? А может уже помылся. Мылся в ванне, или тут только бадьи какие-нибудь, а может вообще бочки? И как бы его тело смотрелось в эдакой бочке? Потрясающе смотрелось бы. Ну вот, я уже распустила слюни. Нечистая, да я рядом с Реном полностью теряю работоспособность! По-хорошему надо отказаться от него, только есть вещи не подвластные моей силе воли. А там наверху восхитительно пахнущий и такой соблазнительный одуванчик вытирает после купания с кожи аппетитные капельки воды, которые мне так хочется слизать. Все. Приплыли. Говорят, что у мужчин две головы, интересно тогда чем сейчас думаю я? Придумала, сейчас представляю, что тип, сидящий передо мной, целится в мое солнышко из арбалета. Вот гад! Порву на ленточки! Из живого достану скелет и подарю анатомическому музею! Нет, студентам. Пусть они ему каждый раз суставы по косточкам собирают. Р-р! А пока этот гад живой, надо сделать так, чтобы мертвым завидовал. Жаль, времени мало, разорить бы его. Для таких обычно нет ничего страшнее наблюдать, как все их деньги утекают, как вода из ладоней. Впрочем, боли они тоже боятся, а то ишь, на моего котеночка позарился. Ладно, завтра разберусь, сейчас хочу увидеть Рена.
  - Так вы приглашаете нас к себе?
  - О, да, моя лапочка! Пошли!
  - Я про ваше поместье.
  - И в поместье тоже. Но это завтра, а сейчас в мой номер! - и лапы свои наглые ко мне тянет.
  Так, это что он тут заливал, пока я думала? И, главное, сам себя уже во всем убедил. Вот где были мои мозги? Хм... Указать точный адрес и номер комнаты на втором этаже?
  - Руки убери!
  - Поверь, я гораздо лучше, чем этот мальчишка!
  - Не поверю!
  - Так пошли проверять.
  - Ты совершенно мне не интересен.
  - Идем скорее, буду заинтересовывать!
  - У меня замечательное настроение и совершенно не хочется никого убивать. Но ты столь рьяно напрашиваешься, что видимо, придется сделать исключение. И это не шутка.
  Видимо в последней фразе было вложено достаточно раздражения, так как с нахала стала сползать самодовольная ухмылочка. Но если послать окончательно, то ночью на Рена будет покушение. Хотелось бы поспать самой и дать выспаться солнышку.
  - Завтра я займусь вашим делом. Оплата будет двойной, готовьте деньги.
  Теперь иду к Рену и разговариваю с учителем.
  - Я узнала, что в ближайшие дни на Рена будет совершено покушение, поэтому ночевать я буду на вашей кровати, а вы в моей комнате. Лицо одуванчика расцвело шальной улыбкой, вот точно солнышко, даже в комнате светлее стало. И хочется растечься киселем по полу. Как теперь возвращать мозгу мыслительные функции? Я же не смогу обеспечить нормально охрану. Страна грез манит так, что в реальную действительность возврата нет. А когда предмет мечтаний смотрит на тебя такими глазами, не жаль умереть, чтобы остановить это мгновение. Меня сейчас надо саму охранять, точнее на цепь посадить, чтобы глупостей не делала. Нет, цепь не поможет, перегрызу, слижу до основания, лишь бы добраться, видеть, слышать, ощущать, да просто знать, что он есть. Если бы я была небом, то радуга покрыла бы меня от горизонта до начала. Если бы морем - поверхность бы фонтанировала, если лесом, то весна была бы круглый год. И лечиться совершенно не хочется. Будь моя воля, закрыла бы Рена в местах недоступных людям, отдала все, что имею, чтобы лишь быть с ним, просто быть. Только это слишком эгоистично. Пару лет, скорее всего, мы бы действительно прожили счастливо, может даже дольше, но со временем Рен бы возненавидел меня, ведь он тогда останется никем - лишь моей игрушкой. Значит необходимо обеспечить личностный рост, самосовершенствование, я то не стою на месте. Если сейчас остановить одуванчика в развитии, рано или поздно он станет мне не интересен.
   Однако, если сейчас Рена убьют, все это станет совершенно не важно. Не знаю как, но надо попытаться взять себя в руки. Это так странно. Вот к Адену я замечательно отношусь, может даже люблю, но это совсем не похоже на чувства к Рену. И сам Аден остается всегда закрыт. Солнышко же светится, в прямом смысле этого слова. Он окутывает меня своим счастьем, делится радостью и удовольствием. Рен - это свет в ночи, магнит, притягивающий стрелку компаса, путеводный маяк, готовый вывести из любого мрака. Сила и чистота его чувств поражают, никогда не встречала ничего подобного. За одно это в одуванчика можно влюбиться.
  Так, все, ни о чем думать не могу, только о том, как добраться до своего солнышка. А нельзя, мой запах следопыты считают на раз. Только если касаться одежды, тогда можно дать Рену кончить, а вещи потом поменять. Не знаю как, но мои мужчины ухитрились подсадить меня на мужской оргазм, как на наркотик. Все, мой мозг просчитывает варианты близости, на другие мысли он сейчас не способен. Ладно, полчаса точно ничего не решат, а так возможно станет хоть немного легче. Находиться рядом с таким вкусным, аппетитным изысканным блюдом и не отведать его - выше моих сил. Может после трапезы станет хоть чуточку легче. Рен смотрит на меня не отрываясь, следит за каждым движением, каждым вздохом, и все же, когда я обращаюсь к нему, вздрагивает. В каком же он безумном напряжении, куда там тетиве лука.
  - Рен, сядь, раздвинь ноги, и чтобы я не делала, руками меня не трогать.
  Судорожное сглатывание служит прекрасным ответом. Я сама возбуждена практически до предела, такие острые незамутненные чувства сводят с ума. Расположившись между ног Рена, добираюсь до ширинки, освобождаю напряженный эрегированный член, вторую руку располагаю на мошонке. Легкий массаж яичек позволит одуванчику хоть немного расслабиться, иначе он кончит слишком быстро, а мне бы хотелось растянуть наше удовольствие. Языком касаюсь возбужденной головки, и тело Рена вздрагивает, а из легких вырывается судорожный выдох. К Нечистой нежности! Резко забираю в рот пенис на всю длину. Чтобы не перевозбудить, пока не делаю поступательных движений, а лишь смачиваю языком всю поверхность. Рен не может удержаться и кладет руки на мои плечи. В наказание тут же отпускаю член, глядя солнышку в глаза. А там бушует такая буря, что злиться совершенно не могу. С явным усилием одуванчик все же забирает руки, и опирается ими на кровать, откидываясь немного назад и давая мне больше доступа к телу! О, Всевышний, как же хочется забраться руками под одежду! Но нельзя. Получаем удовольствие от того, что есть. А есть горячий, налитый кровью и такой аппетитный член, что даже интенсивно выделяется слюна, и я захватываю ртом головку и начинаю понемногу скользить вниз. Рен явно прилагает усилия, чтобы расслабиться, хоть и получается не очень. Я же, добравшись губами почти до мошонки, очень медленно поднимаюсь вверх и, вернувшись к головке, языком увлажняю ее под краем. И тут же не спеша скольжу вниз, делая языком легкий массаж по ходу движения.
  - Пожалуйста, чуть быстрее, иначе я сойду сума! - о, тембр голоса снизился, и появились рокочущие нотки, так этот низкий голос с хрипотцой проходит волной по моим неровным окончаниям. Я не только ускоряюсь, но и жестче охватываю пенис, создавая дополнительное давление. Ответом становится стон, переходящий в низкий рык. Эти звуки так сладостны, что уже я не могу сдержаться и вцепляюсь руками в такие желанные ягодицы, причем ткань совершенно не мешает, а даже придает некую пикантность ощущениям. От неожиданности Рен вздрагивает и, поддаваясь давлению пальцев, подается вперед. Да, именно так он весь в моей власти и это ощущение опьяняет и ускоряет кровь. Нежный шелк кожи вкуснее любых сладостей, и хочется зубами впиться в такую восхитительную нежную плоть, но я позволяю себе лишь слегка прикусить добычу и сразу отпустить, продолжая манящее скольжение вверх-вниз. Постепенно ускоряясь, подвожу Рена к эякуляции. Первый же выброс спермы дарит ни с чем не сравнимое удовольствие, не меньшее, чем оргазм. Как мне это нравится! Выпиваю все без остатка, высасывая последние капли, и в конце легкий нежный поцелуй. Рен без сил укладывается спиной на кровать и выдает:
  - Ты не женщина, - просто от такой заявки выпадаю в осадок, но тут следует продолжение, - Ты - демон искуситель! Каждый раз я думаю, что лучше быть уже не может, но вновь и вновь убеждаюсь, что бывает. Я чувствую себя инструментом, на котором ты играешь, и этот инструмент готов плакать от счастья, что попал в твои руки, - после таких слов я уже лишилась дара речи, но оказалось, и это еще не все, - Элия, ты понимаешь, что после тебя любая другая женщина будет для меня неприемлема? Как потолок разрисованный облаками после неба.
  - Ты преувеличиваешь. Во-первых, ты же не пробовал с другими, как можно делать такие выводы, не имея всех данных?
  - Знаешь, у нас один придворный любил развлекаться. Просто трахать все, что движется и дышит, ему было мало. Он заставлял меня смотреть. Честно говоря, я думал, что никогда после этого не захочу женщину. Когда твои прикосновения возбудили меня, это стало настоящим откровением. И все остальное, что ты делала, так отличалось.
  Какой ужас! Вот даже не хочу расспрашивать подробности, но как могут развлекаться такие извращенцы, имею представление, как-никак сама выросла в замке. Вот только меня никто смотреть не заставлял, да и моих полномочий хватало на то, чтобы наказывать их как следует, если желания обеих сторон не были взаимными. Каково же пришлось Рену - даже думать не хочу. Сейчас надо постараться переключить его на более приятные темы.
  - А во-вторых, так остро ты переживаешь наши отношения, потому что это первая любовь. Влюбишься в другую - тоже будешь получать удовольствие.
  - Элия, чтобы влюбиться в другую, она должна как минимум быть не хуже тебя, - говорит, у самого бесенята в глазах, интересно, что он задумал, - и вот где я найду вторую Императрицу?
  Вот хитрец! Но, честно говоря, очень приятно.
  - Милый льстец, я просила меня так не обзывать.
  - Да, было дело. Элия, у меня есть одна просьба, только, честно говоря, не знаю, как сказать.
  - Как есть. Если это в моих силах - сделаю.
  - Помнишь, мы изображали волков, - о, да, помню, какое интригующее начало, внимательно слушаю, - я тогда попробовал тебя на вкус... ну, там... Мне очень понравилось и хотелось бы повторить. Я понимаю, что нельзя трогать руками, а...
  - Руками можно касаться одежды, ее поменяем и постираем.
  - Понятно. А остальное?
  Интересно, когда на тебя смотрят с такой робкой надеждой, найдется в мире кто-то, способный отказать? Может быть, но это точно не я.
  - Давай обсудим это позже, сейчас я иду к твоему учителю - надо утвердить темы занятий на время путешествия. Потом помыться.
  Когда я вновь вернулась в комнату, Рен читал. Распаковывая вещи и переодеваясь, я чувствовала себя жертвой под наблюдением хищника в засаде. Когда наши взгляды встретились, зрачки моего снежного барса были расширены до предела, почти полностью поглотив радужную оболочку. Его голубые глаза сейчас казались темными, как сама ночь. Завораживающее зрелище голодного хищника, готового к броску. Если бы я не была предполагаемой жертвой, сейчас мечтала бы о том, чтобы меня поймали и съели. О, да, длинные клыки впиваются в мои мышцы, пропарывая их до самой кости, а язык лакает горячую кровь... Блин, вот так и становятся извращенцами. Сейчас я соглашусь на любые прикосновения, лишь бы Рен оказался рядом. Либо он думал также, либо поймал мое желание, но уже через пару мгновений оказался возле меня. Рука потянулась к моему лицу, но, помня о запрете на касания, остановилась в паре сантиметров. А дальше заскользила вдоль кожи... Наверно даже непосредственный контакт не произвел бы такого эффекта. Казалось, что между нами проходит электрический ток. Судорожный вдох оказался одновременным, а осознание, что ощущения одни на двоих, только усилило эффект.
  И ничего нельзя, ни касаться, ни раздевать, ни целовать! Только мысль об этом еще больше разжигает кровь, почти сводя с ума. Но кое-что все же можно. Аккуратно расстегиваю и приспускаю штаны, поворачиваюсь лицом к столу и, облокотившись на него локтями, прогибаюсь. Одну руку отправляю между ног и сдвигаю в сторону полоску плавочек, освобождая разгоряченные половые губы из плена ткани. Рен тут же оказывается сзади на коленях, а меня опаляет его горячее дыхание. И тут я ощущаю, что из меня начинает течь смазка. Вот Нечистая! А если ему не понравится вкус? Как не вовремя! Но язык солнышка уже скользит по возбужденной поверхности, собирая на себя всю влагу. И вдруг я слышу низкое горловое рычание. Всевышний, неужели ему так не понравилось? Вот Нечистая, вообще больше... Но даже не успеваю додумать, как слышу горячий шепот:
  - И это все для меня!
  И мой голодный хищник начинает яростно вылизывать все, что попадает в зону его действий: половые губы, клитор, преддверие, обсасывая, прикусывая. И это слишком сильные эмоции для меня, просто уже не понимаю, где я, на каком свете. Почти предобморочное состояние. Необходимо поставить точку, вот только так я не кончу. Когда пытаюсь говорить, просто не узнаю свой голос:
  - Рен, пожалуйста, поднимись, расстегни ширинку, достань его и заберись в меня. Следи, чтобы наши тела не соприкасались без одежды.
  Дважды повторять не пришлось, пока я договаривала, мой хищник уже ворвался в меня. И было достаточно ощутить свою наполненность, чтобы оргазм сорвался с оставшихся тормозов в погоне за высшим наслаждением. Впрочем, Рен, ощутив первое же сжатие влагалища в оргазме, поспешил добавить полноты ощущений, орошая шейку матки спермой. Я умерла и родилась заново! Жизнь прожита не зря!
  - Прости, я, кажется, порвал твои штаны.
  Беглый осмотр бывшей детали одежды привел к неутешительным выводам: в этих лохмотьях вряд ли кто-то опознал бы швейное изделие под названием штаны. Какая прелесть!
  - Ты чудо.
  - В перьях?
  - Нет, просто мое очаровательное, любимое чудо.
  - КАКОЕ?
  - Очаровательное.
  - А любимое?
  - Конечно.
  Судя по счастливой мордахе не факт, какая часть действий ему больше понравилась - наши приключения на столе или мое признание. И нельзя даже пообниматься, так что Рен с сияющими глазами ходит теперь вокруг меня, как кот возле крынки молока. Приятно. Но мысли уже унеслись в дебри безопасности. Вот как мне это чудо сохранить? А вот и решение:
  - Рен, здесь недалеко живет один из следопытов, сейчас он должен быть дома. Ночью отправимся к нему, там с учителем ты побудешь день-другой. Утром я вернусь сюда и разберусь с теми, кто тебя пытается устранить.
  - Меня пытаются устранить?
  - Да, предполагают утром заманить в ловушку. Чтобы разобраться с ними, мне нужно отправить тебя в безопасное место.
  - А для тебя это не опасно?
  - Если я не буду отвлекаться на тебя, будет абсолютно безопасно.
  - Ясно. Как скажешь.
  - Замечательно. Тогда сейчас иди спать, часа через три-четыре выезжаем.
   Как только все в трактире улеглись на ночлег, я обошла территорию, убедиться, что все в порядке. Кроме одного типа, следящего за нами, все остальные спали. Вычислив варианты, как обойти наблюдателя незамеченными, отправилась на конюшню поседлать лошадей и вернулась за своими спутниками.
  Несмотря на ночное время, большую часть пути передвигались быстрыми аллюрами, и через два с половиной часа подъехали к дому Ася. Он, конечно, от подобного ночного вторжения в восторге не был, приняв наш визит за нападение, но минут через пять уже вполне адекватно соображал и разобрался в ситуации.
  - Ась, для тебя есть срочная работа, отказ не принимается. Смотри, это Рен, надо, чтобы он у тебя пожил денек-другой. Это время будешь его учить. Оплата по обычному тарифу. Кроме того, его надо охранять, за это еще одна ставка сверху. Итого двойной тариф. Когда я вернусь, мы продолжим путь к следопытам. Если присоединишься к нам, оплата та же.
  - Ааа - ага... ну в общем я понял. А чему учить?
  - Вот у Рена учитель экономической географии, он будет заниматься по максимуму. А пока Рен не спит, не ест и не занят с учителем, с ним занимаешься ты. Чтобы свободной не оставалась ни одна минута. Ему курс следопыта плюс курс управленца надо пройти за пару лет.
  - Ого! А он не загнется? Чем он так тебе навредил?
  - Хмм. Он - наследник этого герцогства. Сейчас я вернусь, чтобы разобраться с теми, кто хочет его убить. А ты будешь следить, чтобы другие желающие в мое отсутствие до него не добрались. Так что его программа минимум - выжить, максимум - стать хорошим герцогом. Из этого алмаза нам нужно делать бриллиант, при этом его не угробив. Масштаб работы осознал?
  - Глобально. Ты останешься до утра?
  - Убийцы не знают, что мы уехали, надо вернуться до рассвета. Рен, на эти дни Асиниан будет твоим наставником.
  - А если они все же доберутся? - полюбопытствовал Ась.
  - Тогда я уничтожу не только их семьи, но и, возможно, их страну.
  Наверное с минуту Ась ничего не говорил. Первой реакцией была улыбка, но после взгляда на меня, она исчезла с лица. За это время руки из положения сложенных на груди спрятались за спину. Собравшись с мыслями Ась все же смог обрести дар речи.
  - Осознал. Впечатлился. Может мне кого-то еще из наших позвать?
  - Только под твою ответственность, доверяю я тебе. Оплата по тарифу охраны.
  - Успехов. Ждем вас.
  Возвращалась я очень быстро, но минут за двадцать до трактира пришлось перейти на шаг, чтобы коник успел высохнуть и по приезду мог передохнуть, покушать и перед новым отъездом напиться. В конюшне как следует его зачистила, чтобы скрыть следы ночного вояжа, задав коню корм и подпоив парой глотков, сама отправилась завтракать - нам обоим сегодня еще понадобятся силы. Час сна позволил восстановиться в достаточной мере. Стук в дверь встретил меня уже на ногах, а, открывая дверь, я не позволила сказать ни слова:
  - Вы уже готовы, прекрасно, седлаемся и выезжаем, - отправилась на конюшню. Больше всего меня интересовало состояние лошади, потому сразу стала проверять пульс. Мальчик восстановился, что не могло не радовать, но нужно и дальше мониторить состояние, чтобы не загнать. И вот, когда я заканчиваю седловку, вплывает этот тип с естественным для него вопросом:
  - А где ваши спутники? - ага, тебе же именно они нужны. И как ты будешь выкручиваться сейчас - посмотрю.
  - Уехали, зачем им отвлекать меня от вашего дела?
  - Хм... Я отлучусь ненадолго, и мы будем выезжать.
  - Да, конечно, - вот только ты сейчас убийц за Реном отправишь, а потом будешь от меня избавляться. Ладно, погоню догоню потом.
  Примерно через час пути мой спутник стал "незаметно" озираться, видимо подъезжаем к засаде. Причем по пути он мне попытался скормить уже третью версию своей "сказки". Очень захотелось послать его... дальше одного. Или прикопать в первом лесочке. Но мне нужны его пособники, все, от заказчиков до исполнителей, чтобы Рену не угрожало ничего. Сейчас его благополучие для меня приоритетно. Хочется весь мир бросить к его ногам, хоть он пока и не готов к такому подарку. Я подожду. Попутчик нервничает все сильнее, но пока признаков опасности не замечаю. Лес кругом, очень спокойный и умиротворенный утренний лес, пронизанный робкими косыми лучами утреннего солнца и птичьими трелями. В такие мгновения хочется раствориться, стать частью этой прекрасной неги которую нарушает лишь стук копыт... да дергающийся тип рядом. Не люблю людей. Как можно настолько дисгармонировать и окружающей действительностью? Как прыщ на красивом лице, или как дырка на картине, или муха в супе. Видимо недалеко что-то цветет, потому что воздух наполняется новым невесомым ароматом, нежным, ласкающим мои чувствительные нервные окончания. Вдыхаю полной грудью, чтобы насладиться, отдаться ощущению полета и... и тут облом. Резкий запах металла и оружейной смазки. Стоп! А вот и цель моего путешествия. Спрыгнула с коня и иду в лес, бросая на ходу:
  - Я сейчас, подождите.
  Быстренько решив свои дела в кустиках, прихожу к выводу, что не все так просто. Исполнителей-то я убрала, но вот кто ими руководил? Никого достойного этой роли тут не было. Может вообще случайная банда? Хотя оружие - не дешевка. Ладно, проедусь еще немного, может что-то прояснится. Сажусь верхом как ни в чем не бывало и внимательно наблюдаю за спутником. Дядя уже на пределе, попробую разыграть эту карту.
  - Мне кажется, что вы нервничаете.
  - Что? А, да, то есть нет, я не это хотел сказать.
  - Вы хотели меня убить.
   Не люблю заморачиваться философскими квинтесенциями. Я - практик. И я меняю мир. И нет ничего лучше, чем судить по реакции на правду.
  - Нет!
  - Извиняюсь, не права. Вы хотите меня убить. Да, вот теперь формулировка правильная. А потом вы догоните тех, кто поехал за Реном. Нет, не будете, а, значит, они сами должны справиться. Тогда с ними есть тот, кто отвечает за это безобразие. Спасибо за информацию.
  - Но я же ни слова не сказал!
  - За вас говорили пульс, дыхание, запах вашего тела, а им я больше верю, чем вам. Впрочем, в ваших услугах более я не нуждаюсь, а потому сейчас сделаю хорошее дело и добавлю удобрений этому замечательному лесу. Хоть какую-то пользу принесете миру.
  Какой же я все-таки городской житель. Вот в человеческом поселении сориентироваться могу на раз, а тут в лесу немного решила угол срезать. Четвертый час срезаю, хотя должна была уложиться в пятнадцать минут, и даже примерно не представляю, где я теперь. Тропинка петляет, как заяц, удирающий от волка, причем идет не одной ширины и высоты. Иногда с трудом пробираюсь, местами же телеги могли бы разъехаться без проблем. Раз пришлось не просто спешиться, а даже седло с коня снять, чтобы под ветками как-то пройти. Я не трус, но от этой странной тропинки просто мороз по коже пробирается. А в паре мест тишина стояла совершенно нереальная, не только птицы молчали, даже насекомых было не слышно, и это с моим слухом. Копыта касались пружинящей почвы почти невесомо, но их глухие удары в этой тишине казались набатом. В общем, когда я выехала на поляну и увидела ветхую избушку, то была уже в состоянии близком к истерике. А зрелище простой и реальной избушечки посреди такой обыкновенной поляны после столь мощной обработки мозга сорвало шаблоны. Я готова была увидеть что угодно от дворца до вражеского войска, но не это! А потом на крылечко выбрался эдакий старичок-боровичок, мухомор замшелый, и, подслеповато щурясь, выдал:
  - Это ты слишком рано пришла. Вот с делами своими разберись, тогда и возвращайся.
  Очень неожиданный поворот, только ничего не понятно - зачем приезжать, когда и вообще кто это такой? Но даже мысли расспросить завязли в чужой воле, язык же вообще повиноваться отказался. Вот это номер! Хочу! Обязательно вернусь! А можно с учеными? Нельзя. Ясно. И как сейчас отсюда выбраться? Старичок только рукой махнул в сторону непролазной чащи. И любой нормальный человек пальцем бы у виска покрутил, а я поехала, куда послали. И как в сказке перед копытами коня деревья и кусты раздвигаются. Как интересно - это у меня глюки, и я тропы в упор не вижу, или правда что этот старичок так с лесом дружит? И то, и то хочу! Вернусь, обязательно. Если бы не Рен, меня отсюда и палкой бы не выгнали, а так - ехать надо. Эх! А дальше еще номер приключился, буквально через десять минут я оказалась недалеко от дома Ася. Тропинка вывела на знакомую дорогу, а сзади опять стена леса, даже наших следов не видно, не говоря уже про проторенную стежку. Ай да старичок - боровичок. Так что к вечеру я была у Ася, а наутро мы все вместе с Реном выехали к следопытам. Причем где-то по пути нас ждали. Думаю, убийцы быстро разберутся, что этой дорогой мы еще не проехали и устроят засаду. А мы честно едем в ловушку. Прелесть. Я бы даже повеселилась, если бы не Рен, - вот уж кем рисковать никак нельзя. По ощущениям, возглавлял этих охотников за нашими головами человек более опытный и умный, чем предыдущий тип, так что в качестве приманки Рен необходим, чтобы вычислить врага.
  Днем двигались с максимальной скоростью, на ночь не рискнули остановиться в трактире, чтобы не оказаться в западне. Останавливались на ночь на полянах, которые не видны из основного тракта, но это не помогло, зато у нас было пространство для маневров. Первое нападение произошло, когда все спали. Как подкрадывались и окружали, не слышала, но в какой-то момент мы с Асем проснулись одновременно. Рена устраивали так, чтобы он был под защитой деревьев, подобраться можно было лишь с одной стороны. Ась отправился разбираться с убийцами, а я прикрывала нашу жертву нападения, и потом осмотрела трупы. Заказчика не было, так что преследование продолжится. Но еще печальней было то, что там было двое наемников, и я их раньше знала. Одно дело, когда погибали предатели, враги и их пособники, но лишать жизни простых наемных работников мне совершенно не улыбалось. Поэтому при следующем нападении прикрытием занимался Ась, а я отправилась на зачистку. Знакомые наемники стали первыми, кого я увидела. Они аккуратно собрали всех своих и отвели, так что разбираться пришлось лишь с четырьмя чужаками. Разговор с остальными предстоял не простой, но откладывать его было нельзя.
  - Значит так, ребятки, запомните и передайте всем остальным. Это был первый и последний раз, когда вы остались в живых. Если кого-то из наемников увижу рядом с Ренсуароном, предупреждать не буду. И на самом наемнике не остановлюсь, а у многих есть семьи. Это если покушение не окажется удачным, в противном случае о смерти будете молить, как о высшем благе.
  - А зачем вам этот мальчишка?
  - НУЖЕН!
  - Ясно. Мы передадим всем.
  - Прекрасно, теперь второе. Как вы заметили, есть те, кто хочет лишить герцогство наследника. А у меня есть желание этих нехороших типов отыскать. Поэтому буду награждать всех, кто доставит информацию или конкретных людей по-королевски. Более того, есть человек, какой-то дальний родственник нынешнего герцога, который это все пытается организовать и возглавить. Вот за его голову ... ну скажем, выполню любое возможное желание.
  - Что, даже следопытом можно будет стать?
  - Возможно, если справитесь, но даже если и нет, награда будет более чем достойной. Вопросы?
  - А нельзя нам авансом денег?
  - Я вам жизни сохранила, это гораздо ценнее. Впрочем, чтобы вы не отвлекались на свои дела, будем считать, что я плачу за то, что вы донесете информацию до максимального количества людей. Так, теперь все свободны! Скоро рассвет, а мне еще поспать нужно.
  Оставшаяся часть пути прошла на удивление спокойно, и мы добрались до резиденции следопытов.
  Пройдя все проверки и охрану, мы отправились искать Адена, но, как известно, на ловца и зверь бежит, так что встреча произошла в коридоре. Мимика у Адена сменялась непередаваемо от безразличия к радости, потом удивление, а под конец беднягу едва не перекосило. Нда, моему сюрпризу явно не рады. Это не есть хорошо, но что имеем. Только теперь надо представить Рена так, чтобы нас на улицу не выставили. Судя по лицу, Аден активно обдумывает поводы отказать в гостеприимстве.
  - Рен, это Аден, глава следопытов. Аден, позволь представить наследника асуанского герцогства Рена, ему необходимы защита и обучение. Его телохранителя Ася ты знаешь лучше меня. Голубая гостевая свободна?
  - О, вы тот самый Аден, Элия столько о вас рассказывала! Для меня большая честь быть представленным вам! - и все это с горящими, восторженными глазами, от такого бы и гранит растаял. Милый одуванчик.
  Аден же от происходящего явно не в восторге и похоже сожалеет, что сам не может срочно переселиться в голубые апартаменты, и никем другим они не заняты. А ведь обычно он такой сдержанный, что же у него на душе творится, если его даже внешне так передергивает? Но все же Аден совладал со своими эмоциями:
  - Да.
  - Отлично. Ась, Рену выделишь спальню, смежная комната твоя, а в третьей пусть размещается учитель. Сегодня занимаетесь с Реном вы, и проведите ему экскурсию, с завтрашнего дня занятия по расписанию, плюс с вами. Идите.
  Когда мы остались вдвоем, я просто не знала, как начать разговор. В прошлый раз Аден однозначно дал понять, что Рена здесь видеть не хочет, а теперь получается, что я его навязала. Самой было противно собственного поведения, но иначе нельзя обеспечить полноценную защиту.
  - Аден, нам надо поговорить.
  - Да вроде не о чем, ты все сказала.
  - Я помню, что ты не хотел видеть Рена здесь, и при других обстоятельствах сделала бы так, как ты хотел. Но на него слишком активно покушались, я бы не справилась сама с защитой.
  - Допустим.
  - Аден, ты должен принять факт его существования.
  - Разве должен?
  - Я понимаю, что тебе удобнее видеть меня в числе своих единоличных игрушек, даже пыталась играть по твоим правилам, но есть вещи, которые стоят выше меня. Например, мои чувства к Рену. Аден, прими его, он есть и будет.
  - Я услышал тебя. Но пока ничего обещать не могу. Защиту обеспечим, обучение тоже.
  - Спасибо!
  - Ты останешься?
  - Только на эту ночь. Попробую вычислить противников герцога.
  - Извини, но помогать не буду.
  - Я и не прошу. Ко мне есть вопросы? Со всем справляетесь сами?
  - Справляемся.
  - Хорошо, тогда успехов!
  Следующие полтора месяца я рыскала в Асуанском герцогстве и его окрестностях в поисках слухов, сплетен, пересудов, отсеивая домыслы и выискивая крупицы истины. По ходу дела выполняя задания для следопытов. В результате нашла новых талантливых людей вообще и ученых в частности, завела несколько полезных знакомств, а главное, убрала с горизонта Рена более пятидесяти потенциальных врагов. Кого-то заинтересовала новыми перспективами, часть уговорила переехать или поменять сферу деятельности, или по-другому заняла их мысли, нескольких разорила, к сожалению, четверых пришлось ликвидировать, как особо опасных и непримиримых. Но главного вредителя найти так и не удалось, скорее всего, он уехал достаточно далеко и залег на дно. Нда, воду намутил, а сам пока сухим остается. Но сейчас с уверенностью можно было сказать, что Рену безопасно возвращаться домой, если не на все время, то хоть на праздники. Наверняка ведь соскучился.
  Возвращение к следопытам принесло неожиданное и радостное известие. Оказалось, что Аден не только общается с Реном, но даже сам обучает его некоторым дисциплинам. Причем их разговор, случайным свидетелем которого я стала, совершенно не носил негативных эмоций. Скорее наоборот, общение можно было назвать дружеским. В этот момент я в полной мере осознала выражение "гора с плеч". Как-то даже раньше не осознавала, насколько меня напрягала ситуация противостояния между самыми близкими мне людьми. И, войдя в комнату, не могла не поделиться:
  - Привет! Очень рада, что вы общаетесь!
  Вот только Аден тут же решил, что он здесь лишний:
  - Я, пожалуй, пойду, не буду вам мешать.
  - Подожди, вначале обсудим дела.
  И загрузила бедняг информацией по полной программе. Настолько приятно было видеть их двоих спокойными и расслабленными, даже умиротворенными. Готова сделать что угодно, чтобы это продолжалось как можно дольше. Видимо мой энтузиазм оказался заразительным, и мои слушатели понемногу втянулись в беседу. После обсуждения приняли решение, что на следующий день Рен отправится домой на несколько дней. Политическим противникам необходимо предъявить живого и здорового наследника. Причем очень кстати Аден уже заменил учителя экономической географии (Рен, оказывается, успел сдать соответствующий экзамен) на политолога, и теперь он поможет на месте подопечному разобраться с имеющейся обстановкой.
  Впрочем, Аден "сбежал" все же при первой появившейся возможности, видимо хотел оставить нас наедине, только это никак не входило в мои планы. Поэтому очень быстро я тоже ушла, лишь намекнув Рену на более близкое общение после выезда от следопытов. Не хочу рисковать раньше времени.
  Наутро вместе с Асем и новым учителем мы выехали в путь. Я чувствовала себя натянутой тетивой лука, готовой к любым действиям, давно не была на таком взводе. За каждым кустом чудилась опасность, любая тень вызывала подозрения. Как не старалась убедить себя, что все в порядке, подсознательно очень боялась за Рена. И зачем меня понесло в эту поездку, сидел бы он у следопытов, и я была бы спокойна, а так? Надо хоть себе признаться, что безумно соскучилась, поэтому и вытащила его из-под надежной охраны. Ни стыда у меня, ни совести. Шанс потерять Рена из-за собственного эгоизма просто морально убивал, заставляя нервничать еще больше. Нет, про политические игры я абсолютно искренне говорила, и, если бы Рен был мне безразличен, то наследник должен был обучаться именно дома. Только это опасно, и совсем нет желания рисковать жизнью драгоценного для меня одуванчика, но и вырастить из него изнеженного и окруженного заботой недомужчину неправильно. В общем, накрутила себя сама и к приезду вечером на постоянный двор, на моих натянутых нервах уже можно было играть, как на арфе. Ась собрался идти договариваться о ночлеге, но я остановила его:
  - Куда?!
  - Как куда? Снимать комнаты, договариваться об ужине и лошадях.
  - Рен, займись.
  - Да его же оберут, как липку!
  - Можешь пойти и постоять рядом, обобрать не дашь, но без дела не лезь. Ему герцогством управлять, а ты шагу ступить не даешь, пусть учится. Между прочим, твой дом в его герцогстве, так что ты официально его подданный. Каким ты видишь своего правителя? Кстати, судя по предыдущему опыту, оберет скорее он.
  - Ладно, посмотрим.
  Пока остальные обустраивались, я пробежала по постоялому двору и прилегающей территории в поисках опасностей. А ничего подозрительного не найдя, пробежала еще раз, опять с нулевым результатом. Не удовлетворившись, прошла в третий раз гораздо более тщательно. И первых двух пробежек было достаточно, чтобы со спокойной душой и совестью размещать здесь хоть короля, но третий обход нужен был мне самой, чтобы наконец-то хоть немного успокоиться. Теперь с уверенностью можно сказать, что незамеченной и мышь не проскочит, не говоря о более крупных млекопитающих, а все пути возможного отхода исследованы и подготовлены. Все, если в ближайшее время не удастся прижаться к Рену, за себя не отвечаю! Скорее в его комнату.
  - Ась, иди спать в мою комнату, я до утра побуду с Реном.
  - А-а-а, я знал! Я так и знал! Все, ушел, - и все это говорилось с такой счастливой физиономией, будто приз выиграл в миллион золотых. Ладно, главное, что он ушел, а мой одуванчик остался! И я сейчас к нему прикоснусь. Все остальное несущественные мелочи. Добравшись, наконец, до предмета желаний, заграбастала его в свои жадные ручки, прижалась всем телом, уткнулась носом в плечо, чтобы вдохнуть... Стоп! Как это носом в плечо? Нечистая, как мальчик вырос со дня нашего знакомства! Да собственно мальчика уже след простыл, очаровательный и обожаемый парнишка. Причем не только красавчик, но и умничка. Аден скуп на похвалы, но Реном остался очень доволен. За полтора месяца одуванчик смог освоить трех-четырех месячную программу, плюс полностью прошел и сдал курс экономической географии, выиграл свой первый поединок на мечах.
  Мм, как приятно, мне уже делают массажик головы, такой легкий и нежный, как я понимаю кошек, хочу мурлыкать для своего котика. А дальше все было как в сказке, очень медленно и обстоятельно. Если секс вообще может быть умиротворенным, то это был именно он. Долгий тщательный и аккуратный процесс взаимного раздевания продолжился нежными, почти невесомыми ласками. Не было страсти, пожара, бешеного пульса, эгоизма, мы наслаждались прикосновениями тщательно, старательно смакуя каждое совместное мгновение, боясь пропустить хоть что-то, отдавая себя и растворяясь друг в друге. А кульминация оказалась вообще за гранью реальности, такого долгого оргазма у меня еще не было, или это воедино слились несколько? Не знаю. Только после такого понимаешь, как еще мало знаешь об искусстве любви, а еще, что с разными мужчинами научиться ничему нельзя. Только с одним и только после долгих и тщательных совместных исследований можно познать себя. И получить море наслаждения. Впрочем, впереди еще целая ночь, и обожаемого одуванчика из моих загребущих лапок никто не выцарапает, а уж я постараюсь, чтобы следующие часы запомнились нам обоим надолго.
  А вот оставшаяся часть пути отложилась в памяти очень смутно и отрывочно. Просто сплошное ощущение непрекращающегося счастья. Немного прийти в себя я смогла лишь после разговора с Асем:
  - Элия, нам необходимо поговорить. Твое поведение не вписывается ни в какие рамки!
  - Это ты сейчас о чем?
  - Пожалуйста, не психуй, а внимательно выслушай меня. Ты знаешь, что вчера на Рена было совершено нападение?
  - Как нападение? Какое нападение?!!
  - Вот и я об этом. Нет, я, конечно, сейчас его телохранитель и от своей работы не отказываюсь. Вот только ваше поведение очень сильно мешает. Вы не просто беспечны и слишком заняты друг другом, но и патологически привлекаете к себе все неприятности, даже не замечая этого. От прямой угрозы я защитить смогу, только вы излучаете на окружающих столько счастья, что появляются завистники. А от таких спасать сложнее всего, ведь нет прямого злого умысла, сидит человек, ничего не делает, а в следующий момент решил подножку подставить. Хотя сегодня вам на стол прислали бутылку вина, повезло, что ты его не пьешь. А вот мужчина, обнаруживший бесхозную бутылку на вашем столе, выключился меньше чем за минуту.
  - Какую бутылку? Не помню. Как отключился?
  - Вот и я говорю, ты ничего вокруг не видишь, когда рядом Рен. Я проследил за теми, кто прислал бутылку и подслушал их разговор. Если бы все получилось, они панировали выкрасть тебя и продать в бордель. Связанная ты ничего не смогла бы сделать.
  - Не знаю. Не важно, поняла. Не обещаю, что все резко изменится, но постараюсь хоть немного взять себя в руки. Извини, что так тебя подставляю. А что там с покушением?
  - Я разобрался. Какие-то левые наемники, не из гильдии, кто нанимал - не знают, описание очень размытое.
  - Левые наемники - это очень плохо, раз появились одни, значит будут и другие. Так может повернуть назад?
  - Поздно, мы почти на месте. Но на обратную дорогу обязательно возьму помощника, может даже не одного.
  - Хорошо, как видишь, на меня пока лучше не рассчитывать.
  А в голове, словно в калейдоскопе, замелькали картинки последних дней, в которых я сама неосознанно подвергала жизнь Рена опасности. Ох, елки, что делаю, что творю? Никогда за всю свою сознательную жизнь я не делала столько глупостей. Чем думаю - не знаю, но точно не мозгом. Защитница - одно название. Попробовала поговорить с Реном, но там оказалось все еще печальнее:
  - Мне так приятно слышать, что из-за меня ты забываешь о своей безупречности и рациональности! А насчет безопасности - не переживай, лучше несколько дней прожить так, как мы и умереть, чем жить долго но не изведать такого счастья!
  О чем еще можно говорить? Тем более что в тайне я с ним полностью согласна и тоже ни за что бы не променяла эти дни. И ночи. Только безопасность ненаглядного одуванчика для меня очень важна, поэтому надо принять какие-то меры:
  - Слышать такое, конечно, приятно, но счастливых совместных дней может быть еще очень много, если сейчас справиться с ситуацией. Ась, рядом с Реном кто-то из охраны должен быть круглосуточно. А я на день из замка буду выезжать, так и он сможет нормально учиться, и я делами займусь.
  - Согласен, это хоть немного должно помочь. Неделю надеюсь, продержимся.
  - То есть, и шатко, и валко. Плохо. Ладно буду думать. Для начала, если встречу кого-то из наших без задания, пришлю в помощь, жаль раньше не подумали, надо было сразу одного-двух следопытов взять. Или хороших наемников из моих обученных. Тогда ты хоть отдыхать и спокойно заниматься сможешь.
  - Хорошо.
  - Твои прогнозы по безопасности в замке герцога?
  - На месте ситуацию не анализировал, но по идее с помощником должен справиться.
  - Может мне лучше уехать? Ладно, осмотримся, решим как лучше дальше действовать. Не стесняйся меня одергивать, если нужно, безопасность Рена на первом месте.
  В замке приняли излишне хорошо. В честь прибытия был объявлен прием, и на наследника набросилась "стая голодных шакалов", выражая свою преданность и восхищение. Р-р-разогнать бы эту толпу прихлебателей, да пока нельзя. Но, судя по вниманию, сейчас к наследнику стали относиться как к реальной политической силе. Мое внимание привлек мужчина, наблюдающий с грустным выражением лица за неуместными и неискренними восторгами. Попробую поговорить:
  - Похоже, вам не очень нравится происходящее.
  - Вот так и портят молодых людей.
  - Вряд ли удастся в этом конкретном случае, я верю в наследника.
  - А я не верю в его окружение. Как минимум две компании молодых людей планируют его сегодня напоить, и шесть дам двора поспорили, кто из них проснется завтра в постели наследника, а еще говорят, его хотят отравить. Это только то, что знаю я.
  Мамочки, куда я затянула Рена! Но явно он набирает политический вес, раз проснулся такой интерес.
  - А как вы планируете привлекать его внимание?
  - Мне ничего не надо. Мое графство, конечно, во владениях герцога, но мы живем практически автономно, только налоги платим.
  - Думаю, что вам хочется толкового герцога. Каким станет этот, зависит от вас. Общайтесь, расскажите о потребностях герцогства вообще и вашего графства в частности, достоинства, недостатки, похвалитесь чем-нибудь. Он должен научиться гордиться своей миссией, а не дифирамбы выслушивать.
  - Я не собираюсь уподобляться этой толпе!
  То, что я учудила дальше, вызвало такой шок, что никто толком и сделать ничего не смог. Я свистнула, перекрыв по громкости играющий оркестр. В зале воцарилось гробовое молчание. Только Ась знал условный сигнал и, подхватив под локоть замученного Рена, заспешил ко мне.
  - Рен, ты знаком с графом? Предлагаю пойти куда-нибудь прогуляться, пообщаться.
  - А можно?!! - и столько в голосе одуванчика мольбы и ожидания.
  - Нужно. Эти шакалы достаточно видели, чтобы убедиться в твоем здравии и благополучии, хватит.
  - Спасибо! - солнышко расцвело своей безумно очаровательной улыбкой. Мнда, в такие моменты я готова растечься лужицей. Кто-нибудь, дайте мне пинка! Ой! Ась ущипнул меня от всей души, видимо за всю предыдущую дорогу. Не пинок, но подействовало качественно. Надеюсь, этой пантомимы никто посторонний не заметил, Ась среагировал очень быстро. А вот Рен, прекрасно понявший, что произошло, явно остался очень доволен произведенным на меня эффектом. И его несчастный замученный вид сменился весьма одухотворенным. Дальнейшее меня тоже очень порадовало. Рен подхватил одной рукой под локоть графа, второй меня и повел в сад. А разговор вообще пролился бальзамом на душу. Беседа была выстроена очень грамотно, вел ее именно наследник, задавал очень правильные умные вопросы, внимательно слушал ответы, давал дельные советы, одним словом порадовал. По мере разговора граф из растерянного постепенно превратился в восхищенного. Замечательная метаморфоза, я в восторге. Позже граф отвел нас в один из залов, где собрались для беседы все крупные землевладельцы и промышленники герцогства. Очень кстати двое из них оказались моими хорошими знакомыми, так что в разговор включились практически слету. Рен и тут не подвел, постепенно переключив все внимание на себя, а, когда он стал обосновывать экономические выкладки их возможных торговых сделок, даже самые отъявленные пессимисты оказались заинтересованы. Когда же один из оппонентов высказал предложение: "А ваш папа не хочет передать управление вам уже сейчас?", пришлось вмешаться мне:
  - Господа, наследник находится на обучении, которое, как вы имели возможность убедиться, продвигается просто замечательно. Однако оно далеко не окончено. Сейчас у герцогства есть хозяин, а мы позаботимся, чтобы следующий был еще лучше. Думаю, на сегодня общение с наследником следует закончить. Если у вас будут вопросы или понадобится совет - обращайтесь без стеснений. Всем успехов.
  - Рен, ты сегодня был просто великолепен. Есть какие-то пожелания?
  - Я очень рад, что становлюсь достойным тебя. Надеюсь, ночевать будешь у меня?
  - Ни в коем случае. Более того, ты ночуешь у меня, а в твоей кровати спит Ась. Ночью на тебя будут покушаться дамы. Порадуем Ася их обществом, пусть отдохнет и расслабится от души. Ась, шесть дам на одну ночь тебе хватит? Хотя вполне возможно, их будет больше.
  - И ты хочешь отдать меня им на растерзание? Что я тебе плохого сделал?!!
  - Так ты что, не хочешь?
  - Они же меня на ленточки порвут, когда поймут, что я не Рен.
  - Это зависит от того, как ты будешь стараться. Может им понравится, и тебя великодушно простят. Заранее во всех грехах.
  - Ага, а потом придет утро, они поймут с кем спали и оторвут мне все на... в смысле совсем. Хочешь лишить меня наследников? И уйти я не смогу, потому что иначе все будут уверены, что спали с Реном. Оно тебе надо?
  - Ну вот, а я надеялась, что ты сможешь отдохнуть и расслабиться. Нет, надо придумать, как использовать их неуемную энергию без вреда. И заодно проучить. А если вас разбудит лично герцог? Тогда ты будешь цел и невредим, только что с барышнями делать, чтобы отвадить от Рена? Такого внимания врагу не пожелаешь. Кстати, интересно, если это был спор, что должна получить выигравшая?
  - Скорее всего, наследника на постоянной основе.
  - Хм... Может принять участие в споре? Сейчас пойду-ка я к герцогу и попробую обсудить с ним ситуацию.
  - Не думаю, что это хорошая мысль. Ты уверена, что он не поощрил дам на подвиги, чтобы вернуть сына себе и убрать тебя?
  - Вот засада, конечно, не уверена. Но я все же попробую.
  Встреча с герцогом началась несколько натянуто, однако рассказ об обучении и успехах Рена постепенно топил лед отцовской ревности. Очень не люблю хвастать, но тут пришлось напеть в свою честь пару дифирамбов о значимости в жизни Рена. Вроде проникся. Понемногу подвела рассказ к цели своего визита. Рассказ в красках, как дамы замучили своими приставаниями наследника, явно заставил герцога задуматься, а старательно поданное сообщение о споре на его сына взбесило просто идеально. Порыв пойти и наказать всех немедленно удалось погасить и перенаправить в розыгрыш и тут же, чтобы подчеркнуть значимость правителя, я попросила герцога совета, что делать с чересчур энергичными дамами, мешающими обучению молодого наследника. После небольших раздумий была выдана такая идея, что я невольно прониклась, и в моих глазах загорелся огонек восхищения, явно польстивший герцогу.
  Утренний рев герцога поднял на ноги весь замок. К счастью, мои апартаменты находились недалеко от спальни Рена, и нам удалось подслушать все, что там творилось.
  - Что здесь происходит? Что это за бордель? Кто все эти шлюхи, спящие в постели наследника? Графиня Бранко? Княжна Сохния? И... О!!! Что здесь происходит?!! И где мой сын?
  Видимо самая смелая, ну или самая наглая, это как посмотреть, решилась ответить:
  - Герцог, ну что вы, вот наследник, и... Ой, а где наследник и кто ты?
  - Доброе утро герцог, - вот в игру включился Ась, - извините за неподобающий вид. У меня выходной, и наследник позволил мне ночевать в его постели, а я вызвал к себе девочек из борделя, он в курсе и не возражал.
  - И давно графини, княжны, жены дипломатов и прочие высокородные дамы работают в борделе?
  Вот тут же взвелись дамы:
  - Да как вы смеете нас так оскорблять?
  - Графини? Так это правда? Я думал, что это так сказать сценические имена... Еще удивлялся, почему в приличном борделе такие неумелые девочки, никакого удовольствия.
  Нда, такого эти интриганки простить не могли, сразу с нескольких сторон бедному Асю прилетели пощёчины. Мне показалось, что эта часть понравилась ему не меньше остального. Да он еще и масла в огонь подлил:
  - Да, с таким бы темпераментом ночью старались, а то в постели вроде куча дам, но никакого удовольствия, сочувствую вашим мужьям. Девочки, к мужчине мало прийти в спальню, надо еще постараться сделать ему приятно.
  "Девочки" как ошпаренные кошки вылетели из комнаты в чем были. Если были хоть в чем-то. Только теперь мы с Реном рискнули зайти в комнату. Герцог и Ась смотрели друг на друга, постепенно расцветая улыбками, перешедшими в хохот. А потом, отсмеявшись, и вытирая слезы с глаз, герцог смог спросить:
  - Неужели они были настолько плохи?
  - Не знаю, как мне никто из них ничего не оторвал. Однажды я упал в яму, дно которой выстилали гадюки. До сих пор не понимаю, как оттуда выбрался живым. Вот если бы пришлось выбирать ту яму или повторение сегодняшней ночи, я предпочел бы змей. Но это утро я не променял бы ни на что в жизни. Вид этих разгневанных гарпий стоил любых мучений.
  Не смогла удержаться:
  - Да вы, батенька, оказывается, мазохист. И давно это с вами?
  - Не замечал раньше за собой, но, как известно, с кем поведешься, а сейчас я на вас работаю.
  - Нет уж, Ась, ты с больной головы в здоровую свои проблемы запихнуть не пытайся. Кстати, герцог, не пора переходить ко второй части плана?
  - Да, иду. Часть писем уже написана, сейчас допишу на остальных участниц и вышлю их семьям и родственникам.
  - Надеюсь, это поможет, и Рена оставят в покое хотя бы неуемные девицы, с остальным будем разбираться по ходу дела.
  В тот день у меня было еще одно происшествие. В коридоре ко мне порхнуло эдакое прекрасное видение в "невинном", но очень эротичном одеянии и скромно опустив глазки долу попросило меня выслушать. Ну послушаем-с.
  - Извините, что я к вам обращаюсь и нарушаю ваш покой, но не просить не могу, - уже не верю, - понимаете, я вчера увидела наследника... И поняла, что влюбилась, - ага, ага, бегу и спотыкаюсь, - понимаю, что не могу вот просто так прийти и претендовать на что-то, но очень прошу, дайте мне с ним хоть немного общаться, хоть изредка.
  Вот вроде и девочка симпатичная, миленькая даже, но не верю в ее любовь с первого взгляда, хоть покусайте, не верю. И вообще что-то сильно смущает.
  - Вы его наставница и только в вашей власти время наследника, - ненавижу лесть, - очень прошу, даже настаиваю, позвольте мне стать если не любимой, то хотя бы другом для начала. И вы не пожалеете об этом.
  Ой, зря она попыталась на меня давить или купить, в эти моменты в ее глазах такое отразилось... И кстати, я поняла, что меня в ней так смущает. Если бы это была невинная скромная влюбленная девушка, не подошла бы она ко мне с такой просьбой на второй день. Может где-нибудь через полгода с отчаяния решилась, не раньше. А значит это враг, пытающийся для чего-то добраться до Рена.
  - Милочка, я тебя услышала, и вот что скажу в ответ. Если я увижу тебя рядом с наследником, выражаясь культурно, лишу способности к деторождению путем усекновения соответствующих органов методом физического устранения без наркоза. Поняла?
  - Э-э-э...
  Достаю кинжальчик, приставляю к горлу так, что пару капель крови скатилось на ее розовенькое платьице, добавляя:
  - Никогда не приближайся к Рену. Так понятнее?
  - Дда...
  - Отлично, вот и поговорили.
  На всякий случай, чтобы не возникло никаких недоразумений, пошла к герцогу и все ему рассказала, иначе это может сделать кто-то другой с неправильными акцентами. Но герцог в очередной раз решил уточнить:
  - Элия, вы понимаете, что рано или поздно Рену нужна будет полноценная семья и наследники?
  - Мы это обсуждали, но могу повторить. Сейчас он слишком молод, чтобы выбрать достойную девушку и создать полноценную семью. С моей точки зрения мужчина начинает осознавать такие вещи годам к тридцати. Конечно, как наследнику, Рену желательно озадачиться этим раньше, но и в этом случае не думаю, что до двадцати пяти это будет иметь смысл. Впрочем, даже если такая встреча произойдет завтра, и девушка окажется действительно достойной и по-настоящему любящей, препятствий я чинить не стану. Как бы мне не было больно. Интересы Рена стоят для меня на первом месте, и его счастью я мешать не буду.
  - Нда... Жаль, что ты не знатного рода.
  - А вот этого я не говорила.
  - То есть ты высокородная? И воспитание соответствующее есть?
  - Почему я должна это рассказывать?
  - Так, не понял, ты хочешь замуж за Рена?
  - Не могу.
  - Почему?
  - Высокородностью Рен не вышел, чтоб моим мужем быть, - вдоволь налюбовавшись офонаревшим герцогом честно попыталась съехать, - ладно, шутки в сторону, повторяю, я считаю, что Рену еще очень рано жениться.
  Съехать не удалось.
  - Кто ты?
  - Для вас главное, что сейчас я покровительствую Рену. Остальное не имеет значения.
  - Но выходить замуж за Рена ты не хочешь.
  - Наверное, хочу. Только это не имеет значения. По крайней мере, в ближайшее время и ему рано, и мне сейчас не до этого. А дальше как карта ляжет. Но в обиду его не дам, и вас лишать сына не собираюсь.
  - А как ты к следопытам попала?
  - Я как наемник приобрела определенную славу, поэтому они пригласили меня к себе, а я их купила. Теперь у меня своя маленькая, но очень эффективная армия.
  - То есть следопыты принадлежат тебе?!! Но я слышал, что они неподкупны, абсолютно честны и все такое...
  - Да, я внимательно слежу, чтобы так и было. За малейшее прегрешение следопыт теряет это звание высшей справедливости. Впрочем, пока такого не было, ребята слишком дорожат своими местами. И зарплата наивысшая на континенте, и почет максимальный, и защищенность - мы своих в обиду не даем.
  - А тебе какая выгода?
  - Например, знания, влияние, помощь. А при случае могу их всех поднять в виде военизированного подразделения, эффективнее которого нет на всем континенте. Я очень много вкладываю в следопытов, но получаю не меньше. Кстати, это секретная информация, сообщаю ее вам лишь как отцу Рена.
  - Не думал, что когда-то доживу до состояния приложения к собственному сыну.
  - Это лучше, чем быть, например, трупом. А Рен большая умничка и далеко пойдет.
  - Он и так наследник целого герцогства, куда больше? Королем себя что ли объявит?
  - Вы мелко мыслите, королевство, герцогство... Вот следопыты - это высшая справедливость континента, а это лишь маленькая частичка моих капиталовложений. Через несколько лет этот континент будет принадлежать мне, а на этой планете не один континент. Причем я совершенно не стремлюсь к власти, но управлять всем этим хозяйством кому-то надо. Поэтому я готовлю себе верных людей, которым можно поручить творить великие дела.
  - Выходите из моего сына сделать слугу?!!
  - Неужели быть, например, наместником континента это плохо? Впрочем, до этого Рену еще учиться и учиться, и еще не факт, что он станет достойным столь высокого звания. Такие должности получать будут только по заслугам, слишком велика ответственность. Но у вашего сына будет шанс добиться столь высокого звания.
  - Вы монстр, собравшийся захватить Континент!
  - Ничего подобного, уже пять земель подписали вассалитет, и они все просили меня об этом как о высшем благе, и очень довольны такой протекцией. Сейчас восемь иx соседей подали заявки на вступление под мою юрисдикцию.
  - И чем вы их покупаете?
  - Даю защиту, помощь, поддержку, финансирую промышленность, присоединяю к системе почтовых и других сообщений, делюсь последними достижениями моих научных центров, да мало ли кому что надо. Одному хорошего управляющего, другому помощь в разработке полезных ископаемых, третьему сеть гостевых отелей на берегу живописного моря. Каждый раз рассматриваю, кому что надо.
  - Я понял, ты живое воплощение Нечистой-искусительницы. Во всех смыслах.
  Да, боюсь, что попытка пошутить про покусание, он сейчас не воспримет.
  - Воспитали меня так, за всех подопечных несу ответственность, стараюсь, чтобы каждому было хорошо.
  - Сочувствую.
  - Почему? У меня все отлично, другие тоже не жалуются.
  - А если я запрещу тебе видеться с сыном? Что тогда?
  - В данном случае его мнение является приоритетным. Если он согласится, я приму ваше решение.
  Мне так надоел один и тот же разговор на разные лады, что пришлось немного поднять завесу тайны моего происхождения. Надеюсь, этого будет достаточно, чтобы впредь не поднимался такой вопрос.
  Неделя пролетела очень быстро, и Рен теперь с двумя телохранителями вернулся к следопытам, а я отправилась в долину. Нужно было решить несколько вопросов и споров ученых, открыть новую кафедру и отделение, принять результаты исследований и подписать к изданию очередную научную литературу. Как-то имела неосторожность разрешить печать непроверенной литературы, пришлось изымать весь тираж из продажи и библиотек. К сожалению, часть уже попала в частные руки, так что по сей день можно услышать и о теории параллельных вселенных, и об исследованиях привидений в моем университете, да и многое другое из серии научной фантастики. Нет, я не говорю, что это не изучается, только до выдачи достоверных результатов пока как до ближайшей звезды пешком. Поэтому вычитываю лично все от корки до корки, прежде чем пустить что-то в печать. Тем более, есть вообще закрытая информация, которой я не готова делиться с кем бы то ни было. Так что работой меня завалили так, что и ночевала в Центре, даже в свой красавчик-дом выбраться не получилось.
  Назад пришлось брать с собой охранника-проводника, так как голова еще больше суток перерабатывала полученную информацию. Потом села - записала все мысли и вернула с проводником - оказалось очень много замечаний и дополнений, даже вычислила одну ошибку.
  При возвращении к следопытам тоже навалилась куча вопросов. А через два дня пришло известие, что отца Рена убили. Вот что в такой ситуации делать? Побежала к своему одуванчику, отдав распоряжение созвать старших следопытов. Конечно, от такого известия Рен был в шоке, вот только переживать некогда.
  - Рен, ты должен подписать от имени герцогства вассалитет мне, иначе сам ты свои владения не удержишь - слишком уж ваша оппозиция обнаглела.
  - Я сделаю все, что ты скажешь.
  - Аден, у тебя есть полчаса подготовить документы и поднять всех дееспособных следопытов по тревоге. Через полчаса, когда Рен подпишет вассалитет, выезжаем. Так мы будем сопровождать законного наследника, иначе это объявят вторжением и вмешательством во внутренние дела.
  Через двое суток мы уже подъехали к границам герцогства. Здесь следопыты разделились, часть продолжит путь к родовому замку Рена отрядом, а лучшие из лучших рассредоточатся по всему герцогству, обеспечивая поддержку молодому наследнику как теоретическую, проводя разъяснительную работу, так и практическую, нейтрализуя недовольных.
  Рену было очень плохо. Смерть отца и свалившаяся на него преждевременная ответственность буквально выбили почву из-под ног. Одуванчик честно старался держаться, только больше походил на собственную тень, чем на жизнерадостное солнышко, которым я привыкла его видеть. Меня просто на изнанку выворачивало от желания хоть что-то сделать. Только чем поможешь в такой ситуации? Даже просто обнять можно лишь украдкой, ведь теперь Рен - герцог, нельзя порочить его образ среди подданных. Собственное бессилие угнетало даже больше, чем состояние Рена. Когда мы добрались до замка, там шло бурное празднование. Благодаря нашему очень быстрому продвижению визит оказался неожиданным, так что новые захватчики спохватились, когда мы уже заняли примерно половину замка. Вся операция отняла не больше получаса, и большая часть обитателей, особенно запертых в комнатах и подвалах, очень радовалась нашему появлению. Самопровозглашенный герцог опять пытался скрыться, и будь он хоть немного трезвее, скорее всего с задачей бы справился. Конечно, если руководствоваться такой штукой, как логика, этого гада надо было судить за убийство герцога и захват власти, но мы его столько ловили, что лишний раз рисковать не хотелось. Перекинули веревку через ворота замка и там же его и повесили. Только после этого позволили Рену въехать в замок. Я очень опасалась за его душевное равновесие, но видимо зря. Одуванчик очень внимательно осмотрел труп, даже проверил пульс, чтобы убедиться в его смерти, а потом совершенно неожиданно улыбнулся и сказал: "Спасибо!" Кажется, в этот момент выдохнули все следопыты, внимательно следившие за молодым наследником. И тут по замку пронеслись восторженные крики, своего нового герцога приветствовали все от слуг до землевладельцев.
  - Ну что же, Рен, поздравляю, теперь ты законный герцог этих земель и вассал моей Империи. Твоя обязанность заботиться о благополучии доверенных тебе владений.
  -Спасибо... Я постараюсь быть достойным...
  Эту ночь мы провели вместе, а утром на одуванчика свалился весь ворох обязанностей. Поздравления принимать он отказался, с ходу включившись в решение хозяйственных вопросов. А передо мной в полный рост встал вопрос о новом наследнике герцогства. Проще говоря, я теперь сама должна была женить свое замечательное солнышко. При одной этой мысли хотелось пойти и повеситься. Или убить кого-нибудь. А лучше и то, и другое. За день ни разу не удалось толком подойти к Рену, а вечером он так устал, что уснул не дойдя до кровати. Следующий день прошел также. С делами одуванчик справлялся замечательно, его подданные приходили в восторг от решений своего нового герцога, от его старательности, внимания ко всем их вопросам, нестандартных, но очень привлекательных предложений и желания помочь. Следопыты очень внимательно отслеживали все происходящее, приходя к выводу, что все недовольные уже сидят в темнице. Да и недовольны они собственной глупостью, что не на того человека поставили. Лично допросив их всех, по каждому индивидуально приняла решения. Большую часть погрузили на подводы вместе с семьями и отправили осваивать новые земли в необжитых районах, конфисковав все имущество в пользу герцогства. Из конфиската частью наградила следопытов, а часть дала "на развод" Асю и новым телохранителям Рена, которые останутся помогать ему управлять герцогством. Оставила и небольшую часть ребят в виде постоянного гарнизона. Вскоре здесь следопыты останутся лишь на руководящих ролях, а основной контингент заменят наемники. В общем, дни были загружены до предела, а вот ночами мысли о необходимости женить Рена просто сводили с ума. К тому же одуванчику было совершенно не до меня, так что, разобравшись со всеми текущими вопросами, я решила уехать из замка в надежде, что расстояние поможет справиться с тоской и страхом потерять такого дорогого и близкого человека. Вот только каждый километр, отдалявший меня от Рена, камнем ложился на сердце. С каждым шагом все труднее было заставлять себя продолжать путь. Кажется, Аден, сопровождавший меня, честно что-то рассказывал, пытаясь хоть как-то отвлечь. Я вообще лишь пару раз замечала, что он есть. На постоялом дворе даже не смогла заставить себя есть. С одной стороны понимаю, что так нельзя, только ничего не могу с собой поделать. В комнате даже не попыталась раздеться и лечь, просто села на стул, глядя в одну точку лишь с одной мыслью: "Не могу отдать Рена никому". А вот то, что произошло дальше, стало настоящей неожиданностью. В комнату вошел Аден (видимо я даже не закрылась) и сел напротив меня на кровать. Говорить он не пытался, прекрасно понимая, что я не услышу. Не знаю, что он увидел в моих глазах, но дальше, подойдя и подняв меня, поцеловал. Вот только если в первые мгновения мне было все равно, то дальше тело откликнулось на знакомые и привычные ласки. Запах, вкус, прикосновения, родные до боли и, как оказалось, очень желанные. Но изысканность и утонченность Адена сейчас была не для меня. На бедолагу выплеснулось все мое отчаяние. Аден поначалу старался отвечать нежно и ласково, наверно, больше пытаясь утешить, только не то, совсем не то мне сейчас требовалось, так что я прорычала что-то вроде:
  - Иди к Нечистой со своей нежностью...
  Не знаю отчего, но Аден просто перестал себя контролировать, чего с ним прежде никогда не случалось. И вместо изысканного уравновешенного тонко чувствующего партнершу безупречного любовника в моей постели оказался хищный голодный тигр. Никогда еще не чувствовала себя такой беспомощной, как бумажный кораблик в бушующем море, и такой ЖЕЛАННОЙ. Где-то на задворках сознания глубоко загнанный рационализм подсчитывал убытки, вроде поломанной кровати или шкафа, а мне просто было очень хорошо, впервые за последние дни я смогла расслабиться, не думая о будущем и просто получая удовольствие. Да, какой замечательный способ снимать стресс. Вот только виноватые глаза Адена в конце что-то не радуют, к чему бы это?
  - Прости, я совершенно перестал себя контролировать, это было ужасно...
  - Нет, это было именно то, что мне сейчас нужно. И кстати, ты просто супер, никогда не видела тебя таким страстным, здорово!
  - Правда? Тогда может продолжим?
  И мы продолжили. А потом еще продолжили. В общем, ночь прошла очень бурно и сладко. И на утро я уже могла нормально общаться.
  - Элия, ты не должна была так убегать от Рена. Объясни, пожалуйста, что произошло?
  - Я так не могу. Он теперь герцог, а значит должен жениться и позаботиться о наследниках. Аден, я не могу просто взять и отдать его другой женщине.
  - Ты считаешь Рена вещью, которую можно брать или передавать кому-то?
  - Не придирайся к словам, ты прекрасно понял, о чем я.
  - Нет, это ты не поняла. Во-первых, его отца уже нет, а значит он сам себе хозяин и никто, слышишь, никто не заставит его жениться, если он не захочет.
  - Аден, он осознает свою ответственность перед герцогством, так что никуда не денется. Найдет какую-нибудь миленькую барышню и... я его потеряю. Тем более сейчас все особи женского пола мечтают заполучить себе миленького богатенького мальчика.
  - Элия, Рен уже не маленький мальчик и в состоянии позаботиться о себе сам. В любом случае, я рекомендую сейчас вернуться в замок и поговорить с ним.
  - Хорошо, думаю, теперь я справлюсь.
  Когда мы вошли в почти безлюдный зал, Рен занимался какими-то бумагами с финансовым советником. Услышав шум, он поднял на нас взгляд и сразу сорвался с места, уронив стул. Через пару секунд я оказалась в кольце рук, прижатой к тяжело дышащей груди, а на ухо мне Рен нервно говорил:
  - Если еще раз ты так удерешь, будешь сама разбираться со своим герцогством, а я все брошу и уеду тебя искать. Запомнила? Лучше я буду грумом и займусь полировкой копыт твоей лошади, чем возиться с этим наследством. Так что, если хочешь, чтобы я был здесь и дальше, значит будь моей и со мной.
  Очень приятно такое слышать. Какими глупыми были мои переживания, обожаемый одуванчик все расставил по местам. Вот только:
  - Рен, я не могу быть только твоей.
  Солнышко нервно оглянулось на Адена, добавив:
  - Хорошо, нашей.
  А Аден за моей спиной облегченно выдохнул. И как это понимать?
  - Рен, но ты сам прекрасно знаешь, что я не могу сидеть рядом с тобой безвылазно, у меня еще море обязательств перед...
  Продолжить мне не дали, закрыв рот поцелуем. А спустя какое-то время, когда способность мыслить немного вернулась в наши головы, и Рен, наконец, догадался выставить посторонних, мы втроем сели все обсудить. Первым слово взял Аден:
  - Ребятки, давайте я расскажу, как все вижу со стороны. Первое, Рен, выражаю тебе соболезнования... В целом ты готов к той ответственности, которая на тебя свалилась. Сиюминутные решения вообще проблем не представляют, для более глобальных есть советники и мы с Элией. Единственное, чего тебе не хватает, это очень хороший казначей, или бухгалтер, значит наша задача - подобрать, прислать и контролировать. Но тебе обязательно необходимо продолжать обучение. Частично с этим справятся советники, что-то возьмем на себя мы с Элией, но некоторых учителей я подберу отдельно. Ты свое расписание составишь так, чтобы успевать заниматься всем. Кстати, тебе нужен хороший секретарь, постарайся подобрать из своих подданных. И вообще задействуй их везде как можно больше, только обязательно как следует контролируй. Теперь по поводу Элии. Сидеть и нянчиться с тобой она не может, но приезжать будет как можно чаще. А потом, когда ты приведешь дела герцогства в порядок, сам сможешь ездить с ней. Нужно обучить и подобрать очень хорошего управляющего, тогда ты не будешь здесь привязан. Более того, наладишь тут дела, сможешь помогать или других местах. Я тоже буду и приезжать, и помогать, и контролировать. Элия, я все правильно сказал?
  - Да. Рен, такое положение вещей устраивает?
  - Хочу отпуск. Если я год хорошо здесь все буду делать, то ты месяц проведешь со мной где-нибудь в другом месте. А то я тут волком завою.
  - Рен, у тебя большое герцогство, ты не обязан сидеть в замке безвылазно.
  - Нет, я не об этом, просто все эти люди, они же за каждым шагом следят. У меня уже за три дня нервы сдавать начинают. Так не сядь, туда не смотри, это этикетом запрещено. Да любая поза, поворот головы, слово тут же обсуждаются, обсасываются, какие-то выводы пытаются делать - ужас какой-то.
  - А вот тут скажу тебе, что ты совершенно не прав. Это ты хозяин, а не гость, ты определяешь, как ходить, говорить, что носить и есть. Забудь свои плебейские замашки, герцогство твое, но ты не только отвечаешь за него, но и можешь делать что пожелаешь. Я не шучу. Не понравился чей-то взгляд или слово - так вели выпороть. Сделай так хоть один раз, тогда и другие почувствуют твою власть, и ты сам поймешь, что все в твоих руках. Рен, ты сам прекрасно знаешь, сколько всего принадлежит мне. Так во-первых, ты хоть раз видел, что я заморачиваюсь отношением ко мне других?
  -Тебя все любят.
  - Ага, как собака палку. Берешь чужие деньги, отдаешь свои, поэтому любой из моих людей перегрызет мне глотку, если почувствует малейшую слабину. Пока я вожак и одариваю милостью, мне лижут руки, но только дай повод на секунду подумать, что меня можно съесть - сожрут с костями и не подавятся. Вот поэтому мне нужны и наемники, и следопыты, чтобы все контролировать. И поэтому сейчас на базе следопытов идет обучение инспекторов. Да, мы их настраиваем на помощь и поддержку наших людей, но прежде всего это контроль. Пойми, даже самый лучший добрый и порядочный человек рано или поздно подумает: "Я работаю, а часть денег отдаю кому-то, а что будет, если отдам меньше?" Вот даже мысли такой возникать не должно. Как там говорится, не клади плохо, не вводи вора в грех. Поэтому нельзя давать людям повод украсть или как твоем случае, подумать о тебе плохо. Твоя неуверенность в себе - первый повод для обсуждения. Можешь посреди тронного зала сходить в туалет, но сделай это так, чтобы ни у одного твоего подданного не возникло мысли, что это неправильно. Это твое право. Это твой тронный зал. Это первое, теперь второе. Рен, я одна. Среди людей, которым я полностью доверяю, только ты и Аден. Ты меня услышал? Тебе и Адену я доверяю полностью. Это значит, что вся Империя принадлежит нам троим. Не хочешь это герцогство - выбери себе любое другое владение или возьми над ними всеми управление. Хочешь? Выбирай. А учиться дальше будешь по ходу дела.
  - Нет, спасибо, уж уволь, мне бы с этим разобраться. Но, кажется, я тебя понял, постараюсь больше пустяками не заморачиваться.
  - Умничка. Еще - если видишь, что с чем-то не справляешься, не стесняйся или совета спросить, или на помощь позвать.
  - Понял. Но на отпуске с тобой я все-таки настаиваю. И в Долину хочу выбираться хоть иногда.
  Тут уже подключился опять Аден:
  - Думаю, когда наладишь дела герцогства, все возможно. При случае могу подстраховать и присмотреть.
  - Вот здорово! Аден, спасибо!
  - Не беги впереди телеги, у тебя еще работы непочатый край. Кстати, я кое-что слышал вчера из твоих решений и хотел бы их обсудить. То есть я с ними согласен, но не уверен, что ты до конца понимаешь свои действия.
  И дальше пошло живое обсуждение множества деталей, начиная от изменения налоговой политики и заканчивая расписанием Рена. День закончился очень плодотворно, было подписано множество распоряжений, набран новый Совет герцогства, помогающий в управлении, разработаны ключевые нормы, указы и многое другое. Мы с Аденом помогали выбирать людей для работы, на собеседовании отсеивая тех, кто пытался лгать или что-то скрывал. А еще Рен перестал стесняться своего ко мне отношения, стараясь как можно больше времени проводить вместе, не обращая внимания на окружающих. Было очень приятно, но я старалась показать, что решения принимает Рен, лишь советуясь со мной. И все попытки обратиться с вопросами и просьбами сразу ко мне, минуя герцога, пересекала сразу же.
  Ночь мы провели вдвоем, и я почувствовала, что Рен, наконец-то смог полностью расслабиться. Впервые после смерти отца поверил, что все будет в порядке.
  В это утро уезжала я из замка совершенно с другими чувствами. Было много дел, но теперь я с уверенностью смотрела в завтрашний день. Аден и в этот раз вызвался меня сопровождать, сказал, что ничего срочно требующего его присутствия сейчас нет. На разговор он набирался смелости два дня и лишь на третий решился.
  - Элия, я бы хотел кое-что с тобой обсудить. Нет, не так. Хочу сказать... В общем, я так и не извинился перед тобой за то, что допустил тогда высказывания этой...
  - Вроде бы извинился.
  - Нет! Это было не то, я ужасный идиот, что допустил это. Никогда себе не прощу.
  - Но если бы не это, я не встретила бы Рена.
  - Да, и это тоже моя вина.
  - Вина? Почему? Я люблю его и не представляю, как бы жила, если бы эта встреча не состоялась.
  - Я не то хотел сказать. За вас я рад, только при других обстоятельствах ты сейчас могла бы быть со мной. Опять не то я говорю. Просто хочу, чтобы ты знала, я тебя люблю, хотя никогда ни на что не претендую.
  - Ага, любишь меня и всех остальных своих барышень.
  - Я нашел следопыткам другого учителя, сейчас занимаюсь только общими вопросами, фехтованием, управлением, твоими поручениями, отбором кандидатов на поступление, иногда беру дела, чтобы не терять квалификацию.
  Честно говоря, совершенно не знала, как реагировать, слишком неожиданным оказалось известие. Мое молчание Аден истолковал по-своему:
  - Извини, понимаю, что тебе нет никакого дела до этого...
  - Аден, я никогда не позволяла себе представлять тебя со своим мужчиной, зная, что не смогу конкурировать с обилием женщин в твоей жизни. Так что сейчас просто не... Не... Не знаю, как реагировать на твои слова и стоит ли вообще верить. А если да, то на сколько тебя хватит.
  - Это даже не смешно. Если бы это не было моей работой, может мне бы нравилось, но до твоего появления секс стал для меня навязчивой рутиной. Даже приходилось пить стимуляторы. Пока не появилась ты и не открыла для меня, что такое настоящий секс с любимым человеком, и как это отличается от того, чем раньше занимался я. Ты одним прикосновением или поцелуем доставляла больше удовольствия, чем все эти барышни за все время. Никогда не испытывал ничего подобного. Даже странно, так боялся тебя потерять и сам делал все для этого. Если бы ты хоть намекнула, что тебе неприятны другие... а я наоборот выставлял их перед тобой, надеясь вызвать ревность. Идиот.
  - Мне было очень неприятно, - и кто после этого из нас старше и мудрее?
  - Прости.
  - Наверное, сейчас это уже не имеет значения.
  - Понял. Прости, что начал этот разговор, - и поднялся, явно желая оказаться где-нибудь подальше.
  - Я не договорила. Думаю, что старые обиды следует забыть. Но вот дальше... Аден, я не знаю, от природы ли ревнива или ты меня такой сделал, только... Аден, я не буду психовать и закатывать истерики, но или мужчина мой, или нет, третьего не дано.
  - Я твой, весь. Почти год уже ни к кому кроме тебя не прикасался, и не смотрел ни в чью сторону. После тебя обращать внимание на других женщин, это все равно, что отведав чистой родниковой воды, пить из грязной лужи в свином хлеву. Пока не с чем сравнивать, и это окажется водой, - это неуважение к женщинам?
  - Даже не знаю, что тебе на это сказать.
  - Пожалуйста, сейчас ничего не говори. Я приму любое твое решение, если надо, буду ждать. Сколько угодно. Буду счастлив, если ты предоставишь мне хотя бы один шанс. Ну а нет, так нет. Тогда просто позволь быть рядом и помогать.
  - Аден, предупреждаю сразу, от Рена я не откажусь никогда и...
  - Не надо от него отказываться, конечно, он достойнее, чем я, понимаю.
  - И ты согласишься быть лишь вторым?
  - Быть вторым в садах Всевышнего предел моих мечтаний.
  Вот же... Как на это реагировать? Наверно, для начала признаться самой себе, что счастлива услышать это от Адена, и лгать себе бесполезно. Да, я люблю Рена, очень сильно, всей душой, вот только мои чувства к Адену не меньше, как не пытайся их прятать от самой себя и бесполезно называть это иначе. Что с этим делать? Жить и получать удовольствие от жизни. Аден мой. Не могу поверить. Если это сон, не будите меня. Весь мой, любит меня. А если это шутка? Тогда слишком жестокая. Боюсь? Очень. Но так хочется, чтобы все сказанное было правдой. И как себя теперь вести? Стоп! Если Аден сказал правду, кто та ночь была его первой почти за год. Неудивительно, что он был таким голодным. Воспоминания горячих ласк отозвались возбуждающей волной во всем теле. Не знаю, что будет завтра, но сегодняшняя ночь должна стать сказочной, чтобы воспоминание о ней осталось нами на всю оставшуюся жизнь. Не уворованная, как прошлая, а настоящая наша ночь. Сейчас мыться и приводить себя в порядок, иногда так хочется почувствовать себя женщиной, любимой и желанной, надеть красивое белье, не удобное походное, а тонюсенькое, нежное. В таком ходить нельзя, за один день порвется, а вот надеть только для того, чтобы его с тебя сняли... И как бы жизнь не пыталась убедить меня в обратном, я - настоящая женщина, раз такой комплектик всегда со мной. Ну вот, чиста, свежа, красива, аппетитна можно подавать. А как подать с максимальным эффектом? Не вваливаться же в его комнату? Да и как в таком виде туда добраться? Все ж таки постоялый двор, а не дом. И кто стучится в дверь?
  - Элия, можно тебя на минутку?
  Нужно! И никак не на минутку!
  - Да, заходи.
  - Ой, я не вовремя? Ты кого-то ждешь?
  Вот же мужчина... Жду, да не могу же я так сходу это заявить.
  - Заходи, присаживайся, - для начала, желательно сразу на кровать. Главное не ляпнуть это вслух.
  - Я лучше пойду, извини, но ты слишком соблазнительно выглядишь.
  - Как это, слишком!!! Ну-ка, сядь и поясни!
  Если после таких намеков мужчина не поймет, наверное, это не мужчина. Ладно хоть сел и не пытается больше сбежать. Нет, лучше пойду закрою дверь, так мне будет проще и ему понятнее.
  - Итак, о чем ты хотел поговорить?
  - Ну в общем, да я собственно, наверное, хотел бы извиниться. Не нужно было мои проблемы взваливать на тебя. У вас же с Реном только все наладилось. Наверное.
   Зараза. Но красивая, пусть и не в моем вкусе, но лапочка и очень сексуальный. Особенно когда вот так стесняется. Кстати, таким я еще его вообще не видела. Всегда считала, что Аден и стеснительность вещи несовместимые. Раз пока не готов действовать, пусть тогда говорит.
  - Лучше расскажи, как ты докатился до жизни такой.
  - Какой?
  Сидишь перед якобы любимой женщиной одетой только в нижнем белье и извиняешься, зараза. Ладно, слух скажу что-нибудь другое, а то так недолго перестать уважать себя.
  - Например, ты утверждаешь, что любишь меня. И когда ты это понял?
  - Знаешь, я впервые о тебе услышал почти за год до нашей встречи. Тогда было громкое дело о покушении на графа, ходили слухи, что он уже попрощался с жизнью. И тут появляется какая-то девица, якобы его спасшая. Мы тогда решили, что это рекламный трюк. И каждое твое новое дело обрастало слухами и легендами. Фактически, ты была нашей постоянной конкуренткой. Я не знал что думать, почти уверил себя, что все это грандиозная мистификация. Не может один человек совершать столько всего, тем более, женщина. Ты стала настоящим наваждением, но я так боялся разочароваться. Наши все твердили, что нужно тебя или завербовать, или уничтожить. Тогда я решился на встречу, но ожидал полного разочарования, хотя в душе теплилась надежда на чудо. Когда увидел, как в тебя убираются лезвия клинков, а ты такая крошечная, хрупкая на фоне этих мужиков, стоишь спокойно, как в церкви, решил, что передо мной сумасшедшая абсолютно не понимающая, что происходит. И тут ты оборачиваешься и обращаешься ко мне, сидящему вообще стороне. А потом одно движение, и эти инвалиды попротыкали друг друга, и только кусты смыкаются за твоей спиной. Знаешь, если бы ты была старой, хромой и горбатой, я бы все равно влюбился, потому что ты - чудо! Я не мог уснуть, ожидая встречи, как тигр в клетке сходил с ума, а ты пришла и раскатала меня как блин по сковородке. И то, как ты двигалась... Я понял, что готов быть твоим рабом до конца дней. А когда мы пришли в таверну, и я увидел твои глаза... другие женщины перестали для меня существовать. Чтобы продолжать обучать следопыток, мне каждый раз приходилось вспоминать о тебе. Это было так гадко, что я не возненавидел себя. Ты же игралась со мной, как кошка с мышкой. По крайней мере, я так думал.
  - Да ладно, в той таверне ты был таким самовлюбленным и надменным.
  - Смешно. Я думал только о том, как скрыть эрекцию. И не выставить себя полным придурком.
  - У тебя не получилось. Если бы ты не заинтересовал меня своим профессионализмом, и не посмотрела бы твою сторону.
  - Ну спасибо за откровенность.
  - А дальше?
  - Мне всегда казалось, что ты просто используешь меня, но все равно для тебя я был готов на все. Хотелось весь мир положить к твоим ногам, но тебе это было не нужно, ведь ты сама покупала все, что хотела, включая меня. Тогда пришла уверенность, что больше в мою сторону ты не посмотришь, ведь я и так принадлежу тебе, чего же больше? Но произошло нечто поразительное, чему по сей день не могу найти объяснения. Тогда я стал твоим мужчиной, и это было выше моего понимания. Думаю, возможно, после того, как я перешел в разряд твоей собственности, ты решила пользоваться мной, моими навыками. Но я был очень этому рад, хоть так, хоть ненадолго, побыть с тобой. Тем более что такого счастья не испытывал никогда. Я очень боялся сделать что-нибудь не так, например, скомпрометировать. Ведь если бы нас увидели вместе, могли, например, посмеяться, это оттолкнуло бы тебя навсегда.
  Ой, баран! И я хороша, ведь тысячу раз себе говорила, что все вопросы надо обсуждать! Теперь понятно, почему он сторонился меня среди следопытов и знакомых. Ладно, послушаем дальше, может еще сделаю открытия для себя.
  - А потом мы столкнулись с этой дурой, и я вдруг подумал, каково тебе видеть все это и слышать. Наверное, на твоем месте, я бы убил и меня, и эту...
  - Вот ещё, так унижаться! Аден, если я вижу, что мужчина принадлежит мне, могу обдумать, принадлежать ли ему. Возможно, если влюблюсь в кого-то свободного, попробую добиться. Но добиваться и мечтать о ком-то, у кого есть другие женщины, не буду никогда. Это ниже моего достоинства.
  - То есть, если я принадлежу тебе, ты, возможно, чисто теоретически, когда-нибудь можешь обратить на меня внимание?
  И кто он после этих слов, когда я в таком виде сижу перед ним и веду беседы на подобные темы? Боюсь, что это выше моего понимания. Неужели я запугала беднягу до такой степени, что он боится даже надеяться? И как теперь эту надежду вернуть? А почему не получить удовольствие, пока я буду думать?
  - Аден, не сделаешь мне массажик, так что-то спина ломит, может к дождю? Или седло пора менять.
  Вспыхнувшие огни надежды в глазах позволили рассчитывать на очень качественный, всесторонний, возможно даже проникновенный массажик. Не знаю, получу ли удовлетворение, но удовольствие мне гарантировано. Да, в умелых, сильных но нежных и таких старательных руках чувствую себя просто восхитительно. Очень тщательный массаж легко и быстро снял дневную усталость и разбудил потрясающую чувствительность. Каждое прикосновение все больше возбуждало, и скрывать это становилось все труднее. Затвердевшие соски мешали спокойно лежать на животе, между ног было жарче, чем в печи, я с трудом сдерживалась от вздрагиваний. А движения Адена оставались спокойными и невозмутимыми. Если бы не чуть участившееся дыхание, я вообще посчитала бы, что ему происходящее безразлично. И когда от возбуждения и негодования одновременно я готова была взорваться, последовал вопрос:
  - Может добавить внутренний массаж?
  Вот хладнокровная зараза! Так, спокойно, и так чудо, что Аден решился на такое предложение. Но нельзя просто сказать: "Да!", иначе он опять решит, что происходящее скорее случайность. Попробую так:
  - Конечно, не зря же я надевала это белье.
  Вот теперь руки замерли. Неужели мне удалось выбить из колеи этого мистера хладнокровие?
  - Элия, ты хочешь сказать, что надела такое белье для меня?
  - Мне обидеться? Или ты думаешь, что для первого встречного я хочу выглядеть привлекательно?
  Так, похоже со своим наездом я перестаралась, Аден совершенно растерялся, сидит только глазами хлопает, аж ресницами ветер поднял. Нечистая, как с мужчинами тяжело!
  - Раздевайся и ложись, будешь меня греть, здесь совсем не жарко, а когда придешь в себя, тогда и продолжим.
  Меня нежно, но настойчиво и весьма ощутимо прижали к себе. Ничего, потерплю, зато так приятно, что в меня вцепились, как в самое ценное сокровище! Очень приятно. Только надо что-то сказать Адену, но в любви признаться я не готова, даже сама не уверена, что это так. Хотя как посмотреть, если следовать общепринятым трактовкам, то мои чувства к Рену - это скорее влюбленность и выкристаллизуется ли она во что-то большее или нет - не известно, а вот то, что я испытываю к Адену, наиболее точно можно охарактеризовать именно словом любовь. Но я даже себе не готова до конца признаться в этом чувстве, только поощрить Адена - это не блажь, а острая необходимость. Приподнялась на локте, склонившись над освещенным лунным светом родным лицом:
  - Чудище ты мое, сколько ж ты мне нервов вытрепал, - знаю, не таких слов от меня ждали, но ничего не смогла с собой сделать. Прикоснулась ладонью к щеке, а в темных глазах виноватое выражение сменилось растерянным.
  - Прости.
  - Прощу. Только учись говорить о своих чувствах и обсуждать действия. Вот почему ты у меня не спросил, хочу ли я скрывать наши отношения?
  - Говорю: люблю тебя.
  Уста, произнесшие такие волшебные слова, требуют поощрения, их просто необходимо поцеловать! Долго, тщательно и со вкусом. И глаза, глядящие на меня с таким восторгом, и нос, с нетерпением вдыхающий мой запах. А еще я обожаю Адена раздевать, освобождая его потрясающее мощное тело от оков одежды. Очень медленно. Расстегнуть одну пуговицу, положить палец на ключицу и плавно скользить вниз по самому краю рубашки до следующей пуговицы, а поднимаясь потом вверх забраться на один миллиметр под ткань, возвращаясь, уже сдвинуть край на пару миллиметров, а освобожденную кожу проверить на вкус языком. Но продолжить мне не дали. Аден застонал и, глядя совершенно ошалелыми глазами, попросил:
  - Элия, пожалуйста, давай сейчас займемся сексом, а потом продолжишь мое разоблачение!
  И сказано это было так, что даже монах бы не смог отказать! Не говоря уже о монахине. Я, разумеется, не стала исключением, только встал вопрос: "Как сделать этот раз для Адена особенным и доставить максимум удовольствия?"
  - Кто ведет, ты или я?
  Аден, заглянув в глаза, спросил:
  - Можно я не буду сдерживаться?
  - Конечно!
  Соврал! Какой он, когда не сдерживается, я прекрасно запомнила, а происходящее сейчас с той ночью не имело ничего общего. Пронзительная нежность, скользящая в каждом движении, почти невесомые аккуратные прикосновения довели чувствительность до предела. Слетели все блоки сознания: дыхание казалось оглушающим, запахи опьяняли, кожей воздух воспринимался, как ласкающий и обнимающий покров, сердца неслись в бешеном темпе в унисон, а кровь, бегущая по сосудам, воспринималась хмельным напитком, пропитывающим организм. Только раздевать меня явно не планировали, видимо мысль, что комплектик на мне надет специально для него, слишком будоражила воображение Адена. Чтобы добраться до моей груди, он просто забрался руками и губами под белье, и полоска тончайшей ткани плавочек сместилась в сторону, чтобы освободить путь к вожделенной цели. Аден был везде: его палец, забравшийся в мой рот, танцевал темпераментный танец бастай с моим языком, губы нежно касались соска, обжигая своим дыханием, вторая рука будоражила кожу по всему телу, периодически задерживаясь на груди, соприкосновения кожи отзывались волной удовольствия по всему телу, а пенис обеспечивал внутреннюю наполненность. Ускоряющийся ритм движений все ближе подводил к желанной грани, и в какой-то момент руки Адена впечатались в мои ягодицы, помогая сильным и энергичным движениям, обеспечивая максимальный контакт и погружение. А его взгляд казался прикованным к моим глазам. Максимально расширенные зрачки превратили его глаза в черные омуты, а взгляд казался практически безумным. Сейчас Адену необходимо было видеть меня, мои чувства и эмоции, и он как вампир вбирал их в себя, как губка впитывал каждое мое движение, вдох, стон. Интимность этого момента поражала, казалось, что Аден видит мою душу, и она сейчас безраздельно принадлежит этим потрясающим глазам. Эмоции накалились до такого предела, что все тело охватила дрожь. Это стало последней каплей, и Аден, то ли застонав, то ли зарычав, впечатался в меня всем весом, орошая шейку матки фонтаном спермы и вызывая ответный оргазм. Вот только не смотря на его силу и продолжительность, полной разрядки и удовлетворения он не принес, причем не только мне. Аден был настолько перевозбужден, что каверны его пениса так и остались наполнены кровью. Обычно после секса половые органы мужчины становятся на какое-то время слишком чувствительны, чтобы терпеть прикосновения, но сейчас в сочетании с общим возбуждением это лишь добавляло пикантности чувствам Адена, а я будто ловила его эмоции. Только сейчас все движения были медленными и тягучими, спешить теперь было некуда, и мы наслаждались друг другом, нашей близостью тщательно, боясь упустить хоть что-то. Нежные бесконечные поцелуи, ласковые касания рук, сливающиеся дыхания и неспешные встречные движения. Я наконец-то забралась руками под рубашку, и она превратилась в полог, скрывающий нас от остального мира, что еще больше добавляло интимности, и касания шелковой ткани к обнаженной коже воспринимались не менее остро, чем ласки желанного мужчины. Наслаждаясь ощущениями, получаемыми от рецепторов рук, понемногу добралась до пояса брюк. И пришло осознание, что штаны не сняты, а лишь расстегнуты, и это значит, что там под тканью спрятаны от меня два сокровища - такие манящие, аппетитные сочные и упругие ягодицы. При этой мысли у меня началось усиленное слюноотделение, как у собаки при мысли об отбивной. Я должна ощутить свои зубы на такой привлекательной части тела! Но не сразу, растянув перед этим удовольствие. Мои руки скользнули под пояс брюк и стали как можно незаметнее пробираться дальше. Я чувствовала себя охотником, идущим по следу. И вот, когда мои ладони наполнили два полушария ягодиц, пальцы со всей силы с участием ногтей впились в сочную плоть. Не ожидавший такой подлости Аден даже пискнул и имел неосторожность сдать позиции, чем я поспешила воспользоваться. Когда во мне осталась лишь головка пениса, я подло соскользнула с нее, пытаясь добраться до ягодиц зубами. Правда и мое тело отозвалось протестом против столь вероломных действий, но желание добраться до вожделенной попы оказалось сильнее, и я выскользнула из объятий Адена. Небольшая дилема - стянуть штаны резко или медленно - решилась сама с собой, когда пояс брюк оказался у меня в зубах, а Аден попытался извернуться, добираясь до меня. Полюбоваться голой попой, и тем более вцепиться в нее не дали, так как Аден в это время непреклонно прикладывал усилия, чтобы забраться в меня. От расстройства даже неиспользованные зубы заныли, но сдаваться я не собиралась. Началась эпохальная постельная битва. Моя цель - сочная попа - постоянно пыталась ускользнуть от меня, а мой охотничий азарт просыпался все больше. И только краем сознания я понимала, что Аденом овладевают те же чувства. Наверное, если бы в этот момент я остановилась, то была бы просто изнасилована. Но аппетитные ягодицы полностью завладели моими мыслями, оставаясь недосягаемый целью, а мозг просчитывал варианты возможных решений. Озарение пришло внезапно: хозяина попы надо остановить и нейтрализовать! Потому, поднырнув очередной раз по руку Адена и оказавшись сзади, резко обняла его и одной рукой перехватила пенис, а второй вцепилась в мошонку, оттянув вниз яички настолько, чтобы не было больно, но уже весьма ощутимо. Да! Вот теперь попа в полном распоряжении моих зубов, чем они тут же не преминули воспользоваться! С большим трудом удалось себя сдержать, чтобы не нанести непоправимый вред. Одно дело хороший сочный синяк от зубов и засоса и другое откушенный кусочек. Но я это сделала! Теперь надо утешить моего обиженного укушенного. Думаю, оральный секс станет хорошим извинением за мою выходку, но не тут-то было.
  - Не надо мне больше ничего откусывать!
  - Я сегодня уже не кусаюсь, правда!
  - И почему я должен верить?
  - А почему нет?
  - Вокруг посмотри. Ага, проняло!
  Еще бы, когда-то это был номер в трактире. Давно. Если полностью разрушенную мебель еще как-то можно было понять, то откуда дырка в полстены - это уже на мою ошарашенную голову просто не одевалось. Думаю, размер моих глаз можно было сравнить только с глазами соседей, которые, оказывается, уже какое-то время за нами невольно наблюдали. Блин, как стыдно! Причем, судя по их виду, присоединиться никто не попросит, уж очень сочувствующие взгляды они бросают на Адена. Совсем стыдно. И так, между прочим, трактир-то мой, так что все работники будут знать, как развлекается их хозяйка. Интересно, насколько реально от стыда сгореть по-настоящему? Я бы сейчас не отказалась. Ладно, рефлексировать хватит, придется жить дальше и решать этот вопрос. Соседей переселили в другой номер, в котором должен был ночевать Аден, деньги на восстановление местами не совсем целого трактира выделила, а мы отправились на сеновал.
  - Элия, что это вообще было?
  - Хватит бросаться камнями, в моем огороде их и так полно.
  - Нет, но должно же быть какое-то логическое объяснение твоим действиям.
  - Что значит моим? А ничего что там нас было двое? Если на твоем месте был бы кто-нибудь другой, я просто быстренько укусила бы его и все. А ты же так сопротивлялся!
  - Что значит кто-нибудь другой?!! Какой еще другой?!!
  - Спокойно!
  - Кого еще ты собралась кусать?!!
  - Кроме вас с Реном я никого не кусаю, успокойся.
  Не уверена, что мне поверили, уж очень подозрительно Аден наблюдал за мной. Да уж, действительно примирение прошло незабываемо. Как теперь опять начать нормально общаться?
  - Аден, не смотри на меня как собака на блоху, сказала же, сегодня больше не кусаюсь.
  - Зачем вообще надо было меня кусать?
  - Захотелось. Во-первых, найти твою вредность и как следует ее погрызть, а во-вторых, ты же сам говорил, что теперь только мой, вот и хотела оставить на твоем теле свой след.
  Судя по порозовевшим щекам и смущенному взгляду, проняло. А вот дальнейшие действия Адена повергли в ступор уже меня. Он спустил с попы штаны, извернулся так, чтобы изучить деяние зубов моих, и вынес вердикт:
  - Классно получилось!
  - Хм ... Ладно, иди сюда, закончу то, что планировала. Э... Нет, передом поворачивайся.
  Разумеется, хороший минетик снял все неловкости и недопонимания и доставил удовольствие нам обоим. Как же мне нравится это ощущение полной власти над мужчиной! И очень нравится спать в кольце рук, несмотря на все неудобства. Ладно, хотя все прошло совсем не так, как планировалось, но вроде с Аденом разобрались. Ой, стоп! Это же получается, что у меня теперь двое мужчин?!! Мысль была настолько неожиданной, что напрочь прогнала остатки сна. Причем к моему ужасу мои мужчины уже приняли этот факт, а вот я сама к осознанию такой мысли оказалась совершенно не готова. Почему бы не разбить ситуацию на составляющие и анализировать по частям? Итак, есть Рен и Аден в силу обстоятельств ставших моими мужчинами. Смириться с каждым из них в отдельности я могу без проблем, а вот принять факт наличия их обоих в моей постели - нет. Что делать? Поставим вопрос иначе: я готова отказаться от Рена? Ни за что! А от Адена? Тоже... Тогда что меня смущает? Моногамное общество? Это же ложь, слишком многие изменяют своим законным половинкам. В моем же случае Рен и Аден знают друг о друге, значит, нет предательства, обмана и лжи. Они оба имеют на меня равные права, значит, факта измены тоже нет. Ну и чего я тогда запаниковала? Все хорошо. Нет, не так, все просто замечательно! Так что остается пожелать себе счастливых снов и наслаждаться жизнью.
  Так и складывалось дальше. Я много времени проводила в исследовательском центре и у Рена, впрочем, по континенту тоже ездила немало. Аден часто присоединялся ко мне, решая дела в походном порядке. Особенно, когда мои ученые научились использовать радиоволны и собрали миниатюрные передатчики и приемники. Теперь личного присутствия требовали лишь подписания каких-то документов да расследования, остальные вопросы решались заочно. Рен тоже достаточно быстро наладил работу герцогства таким образом, чтобы оно практически не зависело от его непосредственного участия, достаточно было регулярно устраивать проверки. Впрочем, если он рассчитывал, что сможет больше времени проводить со мной, то этим планам сбыться, было не суждено. Теперь львиную долю его жизни занимала учеба. Аден, как и обещал, лично выделял немало времени обучению, причем постепенно все больше внимания уделял практическим занятиям, начиная от самообороны до умения найти дорогу по звездам. А вот в экономических вопросах Аден уже сам консультировался с Реном, который ухитрился очень быстро привести в порядок свое герцогство и теперь помогал всем желающим, разумеется, владеющим подданством Империи. Все больше земель подписывало документы на вассалитет, и самое странное, что приходили они сами, просто наблюдая за развитием своих соседей. Но не все земли мы соглашались забрать себе, с некоторыми просто подписывали договора о взаимовыгодном сотрудничестве, особенно в тех случаях, когда хозяева у королевства или герцогства и так были хорошие и о своих подданных заботились. В этом случае даже не афишировалось мое существование.
  От Рена я была в восторге. Он не только оказался большой умничкой, но и хорошел день ото дня. По росту понемногу догонял Адена, только был более тонкий и гибкий, легкий и подвижный. И все также оставался ярким, теплым солнышком, освещающим каждый наш общий день своей непередаваемой улыбкой. Время, проведенное с Реном, иначе чем счастливым назвать было нельзя, только одно обстоятельство несколько омрачало мой восторг. Причем такое, что мне самой было признать это, мягко говоря, неловко. Дело в том, что рядом с Реном я постоянно испытывала сексуальный голод, и это меня ужасно расстраивало. То есть одуванчик возбуждал меня настолько, что даже сразу после оргазма хотелось продолжения. Но Рену же и дальше надо расти, потому больше 2-3 раз за ночь эксплуатировать его мне совесть не позволяла, только хотелось еще. Причем даже мой организм был не согласен, так что приходилось использовать восстанавливающие мази, так как иначе внутри все болело после слишком тщательного и длительного "массажа". В общем, рядом с Реном я чувствовала себя ужасной ненасытной извращенкой и очень переживала по этому поводу. К тому же, как и раньше рядом с ним я теряла концентрацию и внимательность, что душевного спокойствия также не добавляло. Однажды, когда в герцогстве гостили и я, и Аден, после того, как Рен уснул, я отправилась с визитом в другую спальню. Честно говоря, ужасно смущалась, кто же знает, будет ли среди ночи Аден мне рад. Да и вообще не факт, что он один, и мало ли что может быть. По крайней мере, после моего стука дверь открылась практически сразу, значит, как минимум хозяин не спал. Представшее моим глазам зрелище не могло не радовать. Сознание, разгоряченное и разогретое любовными играми с Реном, по достоинству оценило огромную рельефную фигуру, возвышающуюся надо мной в интимном полумраке. Теперь еще хозяина фигуры осталось убедить, что его рукам место на моем теле, а не вдоль его боков.
  - Привет, ночных гостей принимаешь?
  - Ты же с Реном...
  - Он спит. А я нет, - надеюсь, такой непрозрачный намек будет понятен, - так разрешишь войти?
  От двери отошел, пропуская меня внутрь, уже неплохо для начала. Хотя я предпочла бы сразу на его руках отправиться в постель. Ой, а она застелена! Значит, Аден еще не ложился, непонятно почему. Нет, сейчас я совершенно не готова это выяснять.
  - Элия, что случилось, ты можешь мне толком объяснить?
  Вот если начать сейчас что-то придумывать, секса я точно не увижу, а мне кроме всего прочего еще и холодно.
  - Все замечательно, хотела просто заняться с тобой любовью, если ты, конечно, не против. Или у тебя на эту ночь были другие планы?
  Реакция оказалась неожиданной, Аден стал обходить меня по кругу, понемногу сужая радиус. Это такой способ подкрасться и не спугнуть? Интересно, он в мои намерения не верит, или своему слуху не доверяет? Когда расстояние между нами сократилось до метра, Аден вообще остановился в нерешительности. Я с этими непонятными маневрами уже вообще жалею, что заявилась сюда. Все, сейчас выясню все до конца и либо займусь любовью, либо пойду спать, а то ноги на холодном полу уже совсем замерзли. Развернулась и отправилась в постель, сказав на ходу:
  - Надумаешь, приходи, не надумаешь, спокойной ночи!
  Спустя пару минут, когда я уже разуверилась в продолжении ночи, кровать все же нерешительно скрипнула. Нет, так дальше продолжаться не может! Приучила на свою голову мужчин, что я всегда инициатор и хозяйка в постели, но между прочим, хоть иногда хочется почувствовать, что хотят тебя, а не только просто выполняют твою волю и пожелания. Но рассуждать буду завтра, а сейчас у меня в постели мужчина, который вызывает множество желаний, так что привычно перехожу к активным действиям.
  Аден как всегда легко утолил мою жажду, вызывая в душе счастливое чувство умиротворения. Вот это была ночь! Потрясающе бурное начало с Реном и такое теплое уютное продолжение с Аденом. И хотя сон был совсем недолгим, но я замечательно выспалась и прекрасно себя чувствовала. А утром мне было так же хорошо, как после ночи с Реном, только вместо рассеянности хотелось свернуть горы и сделать всех счастливыми. Уходя от Адена, спросила:
  - Ты не против, если после Рена я буду приходить к тебе?
  - Я не совсем понимаю, хотя и догадываюсь о причинах, но в любом случае сегодняшняя ночь была одной из наших лучших. Так что я не просто всегда тебе рад, но и буду счастлив видеть тебя среди ночи.
  Вот даже боюсь предположить, о чем подумал, но хорошо уже то, что мне здесь рады. И с Реном общение прошло вполне конструктивно.
  - Элия, когда я проснулся утром, тебя рядом не было. Конечно, ты вольна делать, что считаешь нужным, но хотелось бы, чтобы ты хотя бы предупреждала о своих планах.
  - Предупреждаю. Когда в твоем замке кроме меня ночует Аден, то я планирую наносить ему визиты, в том числе ночные.
  Конечно, он отвел глаза и даже задумался ненадолго, но все же потом сказал:
  - Я понял.
  - Замечательно, тогда иди ко мне, я тебя поцелую.
  К счастью, на такое предложение возражений не последовало, а поскольку мы были одни, то продолжение не заставило себя ждать. И было оно, как всегда, столь горячим и темпераментным, что потом я вновь отправилась искать Адена, чувствуя себя при этом просто ужасно. Совесть выросла до размеров горы и грызла злее катанарского крокодила. Вот спрашивается, кто я после всего этого?
  Аден нашелся быстро, точнее он как раз выходил из своей комнаты, так что я просто затянула его назад.
  - Надеюсь, на ближайшее время у тебя нет никаких срочных дел, так как я рассчитываю на твою помощь.
  - Очень интересно, какого рода помощь тебе нужна. От тебя идет совсем свежий запах Рена и отнюдь не дружеский. Подозреваю, что ты хочешь, чтобы я с ним обсудил сексуальные вопросы, как лучше доставить тебе удовольствие...
  - Нет, конечно! Тебе вполне достаточно заняться со мной сексом, - и я потихоньку стала оттеснять его к кровати.
  - Эээ, я рад, конечно, но мне кажется...
  К счастью, в этот момент желанная цель была достигнута, и я подтолкнула Адена к полету на постель, забираясь туда же вслед за ним. Класс, сколько прекрасного тела и все мое, такое привычное с манящим запахом и аппетитным вкусом, осталось только выцарапать его из брони одежды. Да, вот теперь совсем полный порядок, и жизнь прекрасна! Долгий, тщательный и обстоятельный секс опять подарил покой и умиротворение, а заодно и огромное желание поработать. Пойду помогу Рену разбираться с делами.
  Вот, собственно, примерно так проходили мои дни и ночи рядом с потрясающими мужчинами, самыми лучшими и любимыми.
  В те дни, которые я проводила в научном центре, основным моим состоянием было удивление, потому что ученые делали невероятные открытия. Многие вещи просто не укладывались в привычную картину мира. Например, оказалось, что воздух содержит огромное количество энергии, способной обеспечить весь наш мир, и сейчас разрабатывались методы ее извлечения и использования. Пока же мы брали энергию солнца, ветра, воды, земли, гниения и так далее, постепенно улучшая методы получения и эффективность использования. Сейчас электроэнергию поставляли, вырабатывали и использовали почти все земли Империи. Освещение, передвижение, разные бытовые мелочи от готовки до дверных звонков все больше входили в жизнь людей. И не только в крупных городах, но уже и в самых отдаленных селах любой зажиточный крестьянин мог позволить себе генератор электроэнергии. Фабрики производили их в достаточном количестве, а также разные приборы, работающие на электричестве. Сейчас основной задачей моих лабораторий стала разработка аккумуляторов большой мощности и энергоемкости, чтобы сделать механизмы автономными, а также разработка автономных генераторов, чтобы создать, например, самоходные машины. Сейчас прототипы работали за счет разницы температур дороги и воздуха, двигаться могли уже хоть вечность, но пока их скорость была слишком мала, чтобы иметь промышленное значение. Также были изобретены первые телефоны, пока стационарные, но уже значительно облегчившие жизнь людей. Вот если бы еще получилось сделать их переносными...
  Были построены летательные аппараты, как для людей, так и летающие самостоятельно и поднимающиеся на большую высоту. Там они делали фотоснимки, на основе которых получилось создать самые точные географические карты. Горнодобывающее, перерабатывающее машиностроение и прочие виды промышленности развивались гигантскими шагами. Огромным подспорьем им было то, что любые открытия ученых немедленно воплощались в жизнь на заводах и фабриках, и даже если случались неудачные эксперименты, они сразу заменялись другими, еще более новыми и продвинутыми. Фактически при строительстве новых заводов возводились пустые универсальные корпуса, оборудование же в них сменялось очень быстро. Старое, как правило, распродавалось людям по цене, близкой к лому, а невостребованное просто шло на повторную переработку. Благодаря такой продаже "морально устаревшего" оборудования даже небольшие частные мастерские производили товар быстро и высокого качества, обеспечивая хозяев и рабочих приличными денежными средствами. В сельском хозяйстве также произошли значительные изменения. Использование теплиц с обогревом энергией земли и удобрениями стало повсеместным, так что перебоев с питанием не наблюдалось и от капризов погоды не зависело, да и свежая зелень была круглогодично. В общем, открытий много, и не меньше изобретений, внедрявшихся во все сферы нашей повседневной жизни. Но меня лично больше всего интересовали две сферы исследований - это мозг и его функции, а также во-первых, омоложение организма, чтобы лучшие ученые умы могли работать гораздо дольше, и во-вторых, работы, которые когда-то начались с создания антидота. Теперь это были исследования гемостаза и его стабилизации. Фактически в идеальном случае результатом этой работы должно было стать совершенное тело, не знающее ни слабости, ни болезней, ни смерти и полностью самовосстанавливающееся. Но пока с этим были серьезные накладки, так как чем лучше показывали результаты экспериментальные смеси, тем менее длительное время они действовали и более разрушительным оказывался конечный результат для образцов. Явно не хватало какого-то стабилизирующего элемента, только какого - было совершенно не ясно.
  Но у науки был очень серьезный тормоз - это простая математика. Не законы, аксиомы и прочее, а элементарные расчеты, которых в прямом смысле нужно было делать очень много в каждой отрасли наук. Невозможность проводить быстро большие объемы расчетов привела к набору огромного штата простых счетоводов, но это не спасало, так как человеческий фактор вносил большую вероятность ошибок. Поэтому как воздух необходимы были машины умеющие считать, но все, что пока построили мои изобретатели, было весьма далеко от совершенства.
  Но все свободные деньги я вкладывала в науку и производство. Фактически единственная затрата, которую я себе позволила - это строительство дворца. Хотя скорее это была необходимость, так как ощущалась острая нехватка места, где представители всех земель Империи будут на равных и смогут вести переговоры без давления принимающей стороны. Наибольшую часть дворца занимали именно гостевые покои, я позволила себе лишь выделить там три комнаты: гостевую, спальню с ванной и кабинет. Такие же апартаменты были закреплены за Реном и Аденом, кстати, они также все больше времени проводили именно здесь. Герцогство Рена уже не требовало постоянного присутствия, а вот финансовые и экономические вопросы других земель все больше перекладывались на его плечи. В компетенции Адена уже было столько сфер, что ограничиваться деятельностью следопытов представлялось нереальным. Я же по мере возможностей от своих обязанностей старалась честно отлынивать, чтобы не завязывать жизнь Империи на своей персоне. Но поскольку работы хватало, пришлось обзавестись целым штатом помощников и секретарей для себя и своих мужчин. Поэтому рядом с дворцом была построена Администрация Империи, где фактически была сосредоточена вся работа по управлению. Изначально строительство этих двух зданий проходило в чистом поле, но уже через пару лет вокруг вырос большой город со своеобразной архитектурой, который фактически стал столицей Империи. Технология строительства достигла таких высот, что материалом могло служить любое вещество, вплоть до мусора. Достаточно было добавить немного специального ингредиента, чтобы получить материал, сравнимый с камнем или металлом по прочности, но с замечательной теплоизоляцией. Теперь весь каркас дома от фундамента до крыши выгонялся буквально за день, еще несколько дней уходило на коммуникации и отделку, и можно въезжать и жить. Большое многоэтажное здание одной строительной бригадой строилось максимум пару недель от пустыря до ввоза мебели или оборудования, причем их себестоимость была вполне по карману большинству людей. По крайней мере, в тех землях, которые уже подписали вассалитет, а массовые миграции туда простых людей очень способствовали поднятию авторитета Империи в остальных.
  Заехав в небольшой городок, где я планировала переночевать, услышала крики и поехала на звук. Вскоре увидела очень странную процессию. Впереди пыталось то ли ковылять, то ли ползти какое-то жуткое существо, за ним двигалась орущая и кидающаяся камнями толпа. Понятия не имею, что это за существо, а вот от вида дикой безумной толпы накатил такой страх, что все мышцы сами собой сжались в пружину. Видимо, все, что я думаю, очень живо отразилось на моем лице, потому что безликая орущая масса очень быстро распалась на отдельных растерянных людей, оказавшихся на пути эдакого злого монстра. Монстр в моем лице смог немного взять себя в руки и сквозь зубы спросить: "Что здесь происходит?" Вот как-то отвечать за свои действия люди оказались не готовы, и, в то время как задние ряды уже стали спешно ретироваться, передние мялись с ноги на ногу, боясь поднять на меня глаза. Так они еще и неправоту свою чувствуют. Так что здесь вообще происходит? Если бы они так забивали какое-нибудь бешеное животное, смогли бы внятно ответить, нужно рассмотреть объект всеобщей ненависти. Подъехав поближе, попыталась понять, что же это такое лежит в луже собственной крови. За кровью, ранами и багровыми подтеками понять что-либо сложно. Стоп! Багровыми подтеками? Но такое может быть только на лысой человеческой коже без шести! Мать моя женщина, да они же человека так - камнями! Подняв взгляд на остатки толпы, буквально зашипела: "За что?" Самый смелый, может даже зачинщик, смог промямлить: "Ну так это, он же летал..." Все, нестыковка данных. Они забили кого-то камнями за то, что он летал?
  - Так что, вы теперь всех птиц будете убивать?
  - Ну так то птицы, им положено...
  К этому моменту на улице осталось от силы человек пять, только этот активист раньше внимания не обратил, а вот теперь оглянулся, видимо ища поддержки. И обнаружил этой самой поддержи отсутствие, и понял, что остался со мной один на один, не считая жертвы. Бежал он быстро и качественно. Видимо, чтобы остановить толпу, достаточно одного здравомыслящего человека, главное, чтобы он был напротив и возвышался над всеми, иначе просто растопчут и не заметят. И что мне делать с жертвой? Так, намека на отростки, напоминающие крылья не наблюдаю. Значит, или вырвали с мясом, или крылья пристегивались, или рассказ о полеты - ложь, может повод избавиться от неугодного человека. Он в таком жутком состоянии, что я боюсь трогать, любое прикосновение сейчас принесет боль. Но оставить без помощи это несчастье я никак не могу. Недалеко есть неплохой трактир, где мне будут рады и помогут, но как эту жертву полетов туда доставить живым? Ладно, конь у меня уже обучен ложиться, так что попробую погрузить поперек седла и отвезти. Извини, родной, знаю, что это будет очень мучительно в таком состоянии, потерпи, только не умри. Если ты действительно летал, готова тебя хоть на руках нести, ты не пожалеешь о нашем знакомстве, ну а если нет, просто помогу. Я знаю, что такое толпа. Не понятно, кого я больше так успокаивала, но каким-то чудом добрались мы благополучно. Бессонная ночь у постели больного принесла свои плоды, к утру я уже с уверенностью могла сказать, что пациент выживет. Кожа этого несчастья была какой угодно, но не нежной мягкой и эластичной. Многочисленные раны сменялись черными гематомами, причем последнее было особенно удивительно, учитывая жуткую кровопотерю. Казалось, что вся оставшаяся кровь собралась в коже, чтобы разукрасить ее всеми оттенками черно-сине-коричневого спектра. Еще было сломано несколько костей и вызывало подозрение состояние правой почки. Как ни странно, но в остальном пациент был не плох, а раз основную проблему - кровопотерю - удалось взять под контроль (влив внутривенно физраствор и напоив мясным бульоном), то за жизнь жертвы всеобщей нелюбви я уже не опасалась. Кости срастим, мясо нарастим (очень тощий оказался), кожу вылечим, почку... ну попою его травками, в общем, будет как новенький. Только бы быстрее на ноги встал, мне ехать надо, а в этом городке я его не оставлю. Не для того лечу, чтобы потом его "добрые жители" добили. Вернувшись с завтрака, обнаружила проблему, о которой не подумала раньше. Из-за сильной кровопотери организм несчастья просто не справлялся с самообогревом. Так что следующие три дня пришлось спать в его постели и делиться теплом. Но зато не проворонила возвращение духа из царства теней. В сознание чудище пришло резко, да вот облом - глаза заплыли так, что открыть нельзя, губы тоже не работоспособны, зубов половины нет, так что сказать толком ничего не может, а еще и все болит. Вначале очень захотелось поприкалываться или вообще разыграть (уж очень комичное было зрелище), но потом вспомнилось, как сама приходила в себя после общения с толпой. Шутливое настроение завяло на корню. Обрисовала ситуацию и поняла одну простую вещь - мой пациент явно был не старый, иначе так смущаться при мысли обо мне в постели не стал бы. На его голой, как коленка голове за три дня стали проклевываться волосы, присмотрелась и поняла, что седины там нет, значит, скорее всего, ему не больше тридцати пяти. Логично, в более старшем возрасте его бы в небо вряд ли понесло. За три дня, что "летун" провел без сознания, на переломах благодаря моему лечению уже сформировались костные мозоли, чтобы дальше срастание проходило быстрее, необходимо было ввести аккуратные физические нагрузки. Кости в этих местах еще очень хрупкие, но чем больше их нагружать, тем быстрее они кальцифицирутся, то есть из нежных хрящиков станут полноценной костной тканью. Так что уже к вечеру заставила пациента встать с постели, а через три дня мы отправились в путь. Очень кстати через городок проходил торговый караван в нужном мне направлении, вот и устроила жертву этого городка ехать в телеге. Скорость передвижения, конечно, не устраивала, но жизнь пациента важнее. Да и был у меня еще повод ехать в этом направлении. Через два дня мы въехали в герцогство Шунтун, которое для меня значило очень много. Одним из моих первых дел было расследование для здешнего правителя - герцога Аштарада. Из-за недоразумения тогда сосед едва не объявил им войну. Расследование спасло оба государства от несусветной глупости. С тех пор я всегда была желанным гостем и вкладывала не мало денег в местную экономику, постепенно завоевывая все больше доверия и уважения. А когда герцог узнал, что Антанария, и за ней другие земли подписали со мной вассальный договор, просто обиделся. Так что сейчас я привезла ему бумаги для рассмотрения и возможного подписания. Но это могло и подождать, а вот хороший стоматолог в столице, через которую мы проезжали, меня не мог не радовать. Ведь мой пациент пока не мог нормально говорить, так что посещение специалиста стояло в моем списке на первом месте после хорошего обеда. Конечно, обед был на первом, ведь полноценная еда для летуна сейчас была главным приоритетом, но, как и все хорошее, он быстро закончился. В свое время в оборудование и раскрутку этого стоматолога я вложила не мало денег, и сейчас он был самым популярным в герцогстве с очередью в полгода длиной. Но для нас, конечно же, время нашлось. Помимо самих зубов пришлось сделать еще несколько операций. В одном месте зашивали язык, в двух губы, а еще пришлось вырезать часть раздробленной десны. Нда, надо учиться самой оперировать, а так бедняге пришлось мучиться больше недели. Стоматолог крыл меня многоэтажными конструкциями по первое число, так как я требовала за один раз сделать как можно больше работы. В его понимании не укладывалось, как в один день можно проводить операции, ставить протезы и мосты и просто наращивать поврежденные зубы. Но в результате взаимного выноса мозга у нас и пары обмороков у летуна из кабинета он вышел фактически с полностью обновленным ртом. А через день уже смог более-менее внятно начать разговаривать. Вот так я и познакомилась с Донкастером, позже ставшим для меня просто Деном. Пока шли переговоры с герцогом, я не очень донимала Дена, давая ему возможность как следует восстановиться. А вот потом вытянула из него историю во всех деталях и подробностях. В общем, он действительно летал. Долго об этом мечтал, думал, строил, конструировал. И однажды собрал некий аппарат, по расчетам способный поднять его в воздух. Пришел на обрыв, разбежался и прыгнул. И полетел. И как-то приземлиться ухитрился на крыльце местного храма Всевышнего. Тут жрецы его и объявили слугой Нечистой, которого необходимо предать анафеме и очистить через прилюдную смерть. Вот так за один день Ден прошел путь от романтичного мечтателя и фанатичного изобретателя до слуги Нечистой и почти трупа. Примерно прикинув расстояние полета от ближайшего обрыва до храма, я просто впала в ступор, там же минимум пару километров. А ведь двигателя у агрегата не было! Я с ходу предложила финансировать дальнейшие исследования и строительство завода по производству летательных аппаратов. Вот только у Дена напрочь отбили охоту к полетам. Понимаю. Однако он честно восстановил все чертежи и обещал помощь со строительством тому, кто продолжит его дело. Взглянув на чертежи, я просто впала в ступор - это просто была музыка, воплощенная на бумаге карандашом. Сразу становится понятно, что все, вышедшее из под руки этого гения будет работать. Какое-то фантастическое чувство окружающего пространства, гармонизации, такое чутье природы и ее законов, что учиться совершенно не обязательно. Стало очевидно, что не ему нужно радоваться спасению, а мне молиться Всевышнему, что так своевременно оказалась в нужном месте. И своим ученым я, конечно же, его не отдам - иначе в нем просто убьют гармоничное равновесие с миром. И заводы не дам, чтобы от творения не отвлекался.
  - Ден, во-первых, я покупаю все твои чертежи и идеи, прошлые, настоящие и будущие. Сколько ты бы хотел получать в месяц? Во-вторых, хочешь себе мастерскую? Назови королевство и город, где бы тебе хотелось обосноваться. У меня только один вопрос: а мог бы ты делать аппараты или приборы по моей просьбе, а не только такие, которые интересны тебе?
  - Наверное, да. В общем-то, мне многое нравится изобретать.
  - Сколько ты хочешь получать?
  - Думаю, десяти золотых в месяц мне бы хватило на покупку материалов для аппаратов.
  - Нет, все материалы я буду оплачивать, и зарплату твоим рабочим тоже платить буду я, помещение куплю за свои деньги и с местными властями тоже разберусь. Нет, не лично я, но подберу управляющего, который будет решать все вопросы. А сколько хочешь получать лично ты, на то, чтобы не отвлекаться на житейские мелочи, вроде одеть нечего, еды нет, побрякушку для девушки купить не за что и прочее. Кстати, дом я тебе тоже куплю в том городе, где ты захочешь жить и работать.
  - Сегодня вторник или среда?
  - Ты спрашиваешь меня о каких-то заоблачных материях, я-то откуда знаю?
  - Значит среда.
  - Вот и поговорили. Красивый съезд, но не пройдет. Ладно, где поселиться подумай, денег тебе для начала буду платить сто золотых в месяц, дальше видно будет, и подъемных дам тысячу. Хватит?
  - А что мне делать с такими деньгами? Я даже не представляю, как они могут выглядеть, не говоря о чем-то еще.
  Пришлось брать Дена и идти скупаться. Это несчастье оказалось совершенно не приспособлено к жизни, так что подбирать пришлось все от носков и трусов до зубного порошка. Причем этот недовольный тип начал возмущаться, почему продают порошок, а не эмульсию или пасту. Интересная, кстати, мысль, сама не люблю порошок, мало того, что просыпаю его часто, так и на вкус редкая гадость. Почему бы с этим не сделать что-то? Как и с жуткими зубными щетками-палочками. Придумаю что-нибудь на досуге. Или ученых своих пну в нужном направлении. А то как внутрь веществ заглядывать, это они в очередь стоят за новым прибором, а как элементарные вещи для людей делать, так только пару энтузиастов и водится во всем Центре.
  
  Часть шестая
  
  Как-то поступила жалоба на правителей одного из наших вассальных королевств, хотя и анонимная, но изложенные в ней факты просто требовали проверки. Обвинения были столь серьезны, что перепоручить расследование кому-то постороннему казалось кощунством. Так что уже на следующий день Рен, Аден и я отправились с неофициальной инспекцией. "Весело" стало фактически сразу после пересечения границы. Все встречные от нас или просто шарахались, или вообще откровенно спешили спрятаться. Чтобы прояснить, что же происходит, пришлось отловить одного местного жителя, который тут же принялся умолять, чтобы мы его не убивали.
  - Помилуйте, любезнейший, зачем же нам вас убивать?
  - Ну наверное, зачем ловили, за тем и убьете.
  - Нет, ловили, чтобы задать несколько вопросов, так как иначе расспросить некого. Почему-то при виде нас все разбегаются чуть ли не быстрее лошадей, хотелось бы понять с какой стати.
  - Так вы же конные, ну верхом в смысле.
  - И что?
  - Если вам не уступить дорогу, забьете до смерти. Если взгляд не понравится, забьете, если поймать успеете, забьете, если одет не так или не достаточно заплат поставил, да мало ли, абы повод был.
  - Звучит как-то настолько мрачно, что даже не правдоподобно. Ну а если все так, как ты говоришь, почему наместнику не жалуетесь?
  - Так что ему на него же жаловаться?
   - Да ладно, я знаю вашего наместника, вполне адекватный человек, да и...
  - Был. Пока жена любовницу в колодец не скинула. Он эту жену собственными руками на куски порезал да и сошел с ума с тех пор. Озверел так, что дальше просто некуда.
  Приплыли, даже с учетом того, что у народной молвы глаза велики, а язык без костей, перепуганных людей я сама видела.
  - Ну допустим, что ты говоришь правду, но это же наместник не в себе, зачем шарахаться от каждого конного?
  - Так он таких же чокнутых разбойников тебе в охрану набрал. Говорят, в замке каждую ночь кого-нибудь пытают, за несколько километров от него уже ни одного жителя не осталось. Кого ещё не убили, тот убежал, куда глаза глядят. И теперь они ездят по всему королевству, вылавливают всех, кто попадется, а то иначе пытать некого.
  - Почему никто в Империю не жалуется? По твоим словам ведь уже есть на немало беженцев.
  - Ну, допустим, пожалуемся, пусть даже пришлют кого-то для проверки, так запытают его в подвалах замка и все.
  - Если что-то случится с инспектором Империи, здесь будет армия, а потом и новый наместник. Вы ответили на вопросы и можете быть свободны, - и наш собеседник убежал прямо в прямом смысле этого слова.
  - Итак, что мы будем делать? В свете открывшихся обстоятельств лезть самим считаю глупым, слишком рискованным. Надо уйти за границы и собрать наемников. Или есть другие предложения?
  - Принимается. Только что-то я не уверен, что нам дадут уехать.
  Аден оказался прав, мы почти добрались до границы, когда нас догнал отряд примерно из двадцати типов весьма неприглядной наружности. А вот это уже не есть хорошо, открытая конфронтация сейчас нежелательна, численный перевес слишком велик, и арбалеты в чужих руках совершенно не радуют. Вот только начало диалога тоже не обнадеживает.
  - Эй, вы! В королевстве верхом ездить могут только слуги короля!
  - Королевство входит в состав Империи, и ее представители где угодно могут передвигаться на чем пожелают. А если наместника это не устраивает, его заменят.
  Конечно, первые слова заставили стушеваться и умерили гонор, но вот дальше, видимо, в головах наших оппонентов включилась простая математика, а в глазах вспыхнули очень нехорошие огни злорадства. Ну конечно, двадцать против троих делится совсем не в нашу пользу, кто бы сомневался.
  - Знаете, есть такое замечательное выражение: "Нет доносчика - нет проблемы"
  - А не проще дать нам просто спокойно проехать? Так вы не нарушите законы Империи.
  - А наш король решил отделиться.
  - У вас нет короля, а есть наместник Империи. Если его что-то не устраивает - поставим другого, а будет сопротивляться, тогда Империя пришлет армию. Кстати, если мы через пару дней не доберемся, армия тоже отправится нас искать.
  - Конечно, Империи вашей больше делать нечего, только разыскивать с армией каждого представителя.
  - За это время ни один представитель не пропал, так что если не вернутся сразу трое, тут не только армия и комиссия по расследованию будут, но и представители всех соседей, которые просто поделят территорию этого бывшего королевства.
  - Ничего, мы рискнем, а потом пусть Империя докажет, чьих рук это дело.
  - Аден, арбалетчики на тебе, Рен, держись сзади, возьми на себя сколько сможешь и внимательно слушай приказы. Вперед!
  Да, фактор неожиданности сыграл с нашим противником злую шутку, они никак не могли предположить, что мы нападем. Это позволило убрать двух арбалетчиков и главаря, и теперь мы можем положиться на быстрые ноги наших замечательных лошадок. Не так давно я подарила Адену одну из обученных лошадей, ее тренированность выше всяких похвал. Полкан Рена тоже в отличной форме, мой нынешний коник хоть еще и далек от идеала, но мой вес гораздо меньше любого из наших преследователей, и это без сомнений дает мне преимущество. Главное, стрелять теперь нашим противникам не из чего, а подобное обращение с представителями Империи дает нам законное основание ввести армию на территорию королевства и поменять наместника. Преследователи отстали так быстро, что уже через пять километров мы перевели коней на рысь, а через десять с небольшим пересекли границу королевства. Еще два часа езды, и мы добрались до ближайшей базы наших наемников и отправили клич собираться. Теперь пару дней уйдет на ожидание, остальные догонят по пути или заедут в королевство через другие границы. Но оказалось, что у меня неприятности еще не закончились. Такая нагрузка, как в этот день, была для меня не столько привычной сколько легкой, только почему-то устала так, что даже не смогла поужинать. Более того, оказалось, что элементарный подъем по лестнице представляет собой непреодолимую проблему, а мир как-то подозрительно качается и расплывается... В себя я пришла уже в комнате, точнее на постели, еще точнее в окружении любящих меня мужчин. Рен спал, уткнувшись мне в макушку, а Аден лежал с другой стороны и с непонятным выражением смотрел на меня. Кажется, я заставила своих мальчиков понервничать. Но сейчас неплохо бы выяснить ситуацию:
  - Что это было?
  - А ты не знаешь?
  - Откуда?
  - Ты хочешь сказать, что не заметила своего ранения и сильной кровопотери?
  - Прелестно. И куда меня ранили? Рана небольшая, новых шрамов не будет?
  - Может ты поселишься во дворце и больше никуда не будешь ездить? - поскольку отвечать на столь странный вопрос я не собиралась, спустя какое-то время Аден продолжил, - у тебя был пробит бок на вылет, непонятно только когда...
  - А, так пока ты с первым арбалетчиком разбирался, второй в Рена успел выстрелить, пришлось подставиться. А потом я совершенно об этом забыла, рана ведь была пустяковая, важного ничего не задето.
  - Да, только через нее вытекло очень много крови.
  - Хорошо все, что хорошо заканчивается.
  Аден в это время бросил взгляд над моей головой, и, оглянувшись, я увидела смущенного Рена.
  - Элия, неужели ты не понимаешь, моя смерть для Империи Ничто по сравнению с твоей!
  - Рен, арбалетный болт летел тебе прямо в грудь, а я поставила бок, причем так, чтобы ничего важного не было задето. Плохо только, что в пылу сражения совершенно об этом забыла, если бы перевязали раньше, проблемы вообще бы не было.
  - Аден, вот что с ней делать? Почему она не понимает, насколько важна для нас?
  - Попробую, объяснить. Элия, если ты по вине Рена с тобой что-то случилось, он бы этого не пережил. Я, кстати, тоже. И еще. Нам твоя Империя не нужна! Если с тобой что-то случится, ее не станет, и никто, слышишь меня, никто не будет заботиться о каких-то там людях, так важных для тебя. Поэтому запомни раз и навсегда, если хочешь, чтобы мы жили, Империя существовала, и кто-то заботился о простых людях, Береги себя! Это понятно?!
  Я перевела взгляд на Рена и прочла в его глазах мрачную решимость и полное согласие со словами Адена. Очень интересно, я что должна была дать застрелить Рена? Но спорить сейчас я совершенно не готова, а потому закрываю тему для обсуждения:
  - Мальчики, я люблю вас!
  Отлично, оппоненты из спора выведены в состояние зависания в заоблачных далях. На что-то интересное я сейчас совершенно неспособна, но вот сладко поспать с такими охранниками под боком будет очень приятно. Посмотрела налево, потом направо прикидывая как бы устроиться поудобнее. В результате легла прижавшись спиной к Адену и, затянув на себя его руку, завернулась в его объятия. Потом притянула к себе Рена и, уткнувшись носом его шею, вдохнула такой родной запах, и совершенно счастливая уснула. Не помню, что именно снилось, но что-то очень хорошее, а вот ощущение, что чего-то не хватает, немедленно разбудило меня. Но попытку соскочить и начать выяснять, что произошло, пресекли нежным шепотом на ушко:
  - Тсс, все хорошо, Рен сейчас принесет нам всем завтрак и вернется.
  А, ну тогда ладно, пока отдыхаю дальше.
  В этот день с кровати меня почти не выпускали, требуя усиленно лечиться, и пытаясь откормить жутким количеством еды. Поскольку к такому режиму жизни я совершенно не привыкла, а чувствовала себя хорошо уже с обеда, к вечеру была готова бегать по потолку или кого-нибудь убивать. На мое возмущение внимания никто не обратил, более того, было решено, что в случае непослушания меня просто свяжут! Вот это они зря! Ну ладно, сами напросились, мне совершенно все равно, какую именно физическую нагрузку получать, постельная борьба меня вполне устроит.
  Уж не знаю, что именно отразилось на моем лице, но мальчики синхронно замерли, как по команде, внимательно глядя на меня.
  - Что ты задумала? Мы же ничего плохого не хотели, просто о тебе заботимся!
  Вот Нечистая, это что же такое они увидели на моем лице? Как-то я даже смутилась от такой трактовки моих мыслей. И тут слышу диалог этих пакостников:
  - Затаилась!
  - Ага, замыслила гадость какую-то.
  - Может, запрем ее здесь до завтрашнего утра?
  Ррр! Ну вам же хуже! Я разворачиваюсь и демонстративно укладываюсь спать, накрыв голову подушкой. Все, меня нет!
   Я на самом деле успела уснуть и даже выспаться, когда почувствовала, что с двух сторон кровать просела под тяжестью тел, но запахи были знакомы, так что переживать было не о чем.
  - Элия, ты спишь?
  - Уже нет.
  - Ты на нас сильно обиделась?
  - А как вы думаете?
  - Ну почему ты не понимаешь, что мы о тебе заботимся?
  - Аден, подожди, ты не о том сейчас! Элия, как мы можем загладить свою вину?
  Ах, какой правильный мой одуванчик, вот такой вопрос мне очень нравится!
  - Для начала можешь поцеловать.
  - Рен, подожди, вначале разберемся. Элия, пойми, тебе надо полностью восстановиться, так что пока нельзя вставать с постели!
  - Да не вопрос! Мне необходима физическая нагрузка, в том числе чтобы быстрее восстановиться. Обеспечьте ее в постели - вставать не буду.
  Первым хихикнул Рен, потом Аден, а дальше эти два... нехороших человека ржали на зависть лошадям минут пять. Блин, вот теперь я действительно обиделась! Вот сейчас убегу от них в неизвестные дали, и поминайте, как звали. Но пока я пыталась составить план удачного побега, Рен загубил его на корню, накрыв мой рот поцелуем. Секунд через тридцать возмущение таким вероломством завяло на корню, и я перешла к ответным активным действиям. Не знаю, сколько времени прошло, прежде чем отголоски сознания уловили вопрос со стороны Адена:
  - Мне уйти? - по мере того, как смысл вопроса доходил до меня, все больше росло непонимание.
  - Зачем?
  - Вы пока заняты...
  - Да, а ты чего сидишь, как засватанный? Или особого приглашения ждешь?
  - Боюсь помешать...
  - Рен, тебе Аден не будет мешать, если присоединится к нам?
  - Что за глупый вопрос, конечно, нет! Так ты не будешь убегать от меня среди ночи!
  Ну вот, сама напросилась на такой ответ и теперь чувствую себя виноватой. Будем исправлять свои ошибки и начнем с хорошего поцелуя! Наверное, прошло еще несколько минут, пока Аден решился на робкие попытки присоединиться. Нет, сейчас как-то на изысканную нежность меня совершенно не тянет! Рядом с Реном я чувствую себя пороховой бочкой в огне, какие к Нечистой осторожные касания! Недолго думая, перехватываю голову Адена, и утыкаю в свою грудь, а пальцы отнюдь не ласково начинают перебирать длинные жесткие волосы. Одуванчик, тихонько что-то рыкнув, поспешил забраться в меня. Ааа, класс! Мало того, что четыре руки гораздо больше, чем две, так еще и мальчики друг на друга действуют весьма стимулирующе. Настолько стимулирующие, что Рена надолго не хватило. Конечно, в столь перевозбужденном состоянии его эякуляция вызвала у меня оргазм, а вот резкий выход спровоцировал такое жестокое разочарование, что по-моему, я даже захныкала. Блин, вот никогда от себя подобного не ожидала! На мое счастье Адену понадобилось лишь несколько секунд, чтобы сориентироваться в ситуации и заполнить собой образовавшуюся пустоту. В ответ по телу пробежала волна удовольствия, наполняя действительность новым содержанием. Рена я тоже отпускать не собиралась, а, притянув к себе, очень нежно поцеловала, стараясь вложить в это действие всю мою благодарность за доставленное удовольствие, просто за то, что он есть. Эта ночь стала незабываемый, сказочной и длилась до самого утра. Пронзительная нежность менялась страстью и яркими эмоциями, а на смену им пришел блаженный покой в объятьях моих любимых мужчин. Но вот утро, точнее вечер пробуждения принес незабываемые впечатления. Да, в процессе было просто замечательно. Сейчас же взбунтовался весь мой организм. Мало того, что болели все мышцы, так и "массажик" оказался чересчур длительным и тщательным для моих нежных внутренних органов. Кто-нибудь! Там в сумке есть несколько замечательных мазей, совершенно необходимых мне сейчас, но дойти туда самостоятельно я совершенно не в состоянии! Воистину излишества до добра не доводят, как же мне плохо! О да, какое счастье, что на меня работают выдающиеся ученые, придумавшие такие замечательные мази. Буквально через пятнадцать минут жизнь перестала быть мерзкой и отвратительный, а мое глупое обещание - больше не заниматься сексом вообще - воспринималось как страшный сон. Это ж надо такое ляпнуть сгоряча? Кстати, как мне раньше этого не пришло в голову, клин клином вышибают! Только не очень долго и не слишком тщательно. Правда мужчины от такого предложения пришли в ужас. Кажется, видя мои предыдущие мучения, они были склонны поддержать отказ от секса. Нет, даже не мечтайте, покой нам только снится! Да, повторение секса в умеренном количестве сняло остатки неприятных ощущений с моего тела, и чувство вины моих мужчин. И почему такая несправедливость? Так хорошо было ночью и так совсем не радостно днем, теперь в процессе обязательно восстанавливающими мазями буду пользоваться по ходу дела.
   Аден долго собирался с мыслями, но в конце концов все же решился обратиться к Рену:
  - Знаешь, я, наверно, должен извиниться перед тобой.
  - По какому поводу?
  - Когда Элия после тебя стала приходить ко мне, честно говоря, я думал, что ты ее не удовлетворяешь, но сейчас вижу, что это не так.
  - Мальчики, подход неверный, просто Рен меня настолько перевозбуждает, что, действительно, очень сложно остановиться. И я вас люблю.
  - Но возбуждает тебя Рен?
  - Да, ты меня просто возбуждаешь, секс с тобой дарит спокойствие и умиротворение, а с Реном желание двигать горы.
  - Угу, а с нами двумя приносит только боль.
  - Нет, я сейчас с удовольствием буду двигать горы, но с умом, например, используя систему рычагов, а не голыми руками.
  На мою хитрую улыбку ответом было неопределенное хмыкание, после чего сон забрал наши тела в свои владения. Проснулась я первая и, выпутавшись из оков всесторонних объятий, отправилась заказывать завтрак и мыться. К моему возвращению уже был организован поисковый рейд, случайно наткнувшийся на свою пропажу. Цель поиска была конвоирована в постель под прицелом обвиняющих взглядов и возмущена подобным беспределом.
  - Мальчики, это переходит все разумные границы. Во-первых, я уже давно здорова, во-вторых, для более быстрого восстановления мне необходимы физические нагрузки.
  - То есть ты хочешь сказать, что вчерашних нагрузок тебе было мало? А кто тогда жаловался, что болят все мышцы, даже те, о существовании которых ты знала лишь в теории?
  - Э... Ну так то же было вчера, сегодня эти самые мышцы надо размять...
  - Так мы разве против? Для этого тебе совершенно не обязательно вставать с постели.
  - Хм... Мальчики, а вы не загнетесь, иметь столько секса? Вас же беречь надо, давайте сейчас я пробегу километров десять для разминки, а потом мы уже продолжим?
  Переглянулись мальчики такими-то уж очень ошеломленными взглядами:
  - То есть двоих мужчин для полноценной нагрузки тебе мало?
  И как я должна себя чувствовать после такого вопроса? Ужас! Стыдно-то как!
  - Для секса достаточно, а для нагрузки, конечно, мало... И вообще, что там слышно по нашему делу?
  - Людей собралось достаточно, чтобы начать полномасштабное безопасное расследование, остальные будут приезжать уже в королевство.
  - Замечательно, тогда завтракаем и выезжаем.
  - Нет, ты остаешься, мы не хотим тобой рисковать и прекрасно справимся сами.
  - А я чем должна заниматься? Может мне еще научиться крестиком вышивать?
  Судя по взглядам, которыми обменялись мои мужчины, именно за этим занятием они и предпочли бы меня видеть. Но тем не менее, вслух подобное предложение не прозвучало, более того, с этого дня мои мальчики задались целью максимально занять все мое время. Так что теперь в моем распоряжении было множество расследований и других следопытских дел, безопасных с точки зрения моих мужчин. Впрочем, поскольку вера в меня была весьма высока, то и рисковать своей далеко не вечной шкуркой приходилось регулярно. Все чаще хотелось увидеть реальные результаты исследований по гомеостазу, и ничего удивительного нет, что я хочу видеть свой организм самовосстанавливающимся. Но там пока все упиралось в активирующее вещество, которого, видимо, в природе не существовало. Впрочем, Всевышний решил, что у моих целей есть какой-то смысл и однажды преподнес подарок.
  Для лабораторий научного Центра регулярно закупались различные драгоценные камни, как для использования, так и для изучения. На новые образцы налетали представители разных кафедр и отделений, буквально растаскивая их по песчинкам, потом собирая воедино интереснейшие результаты. Благодаря таким исследованиям ученые не только научились выращивать наиболее ценные камни, а также по желанию корректировать их свойства, но и стали использовать их как универсальные накопители энергии. Теперь наиболее энергоемкие вечные аккумуляторы выращивали в наших лабораториях. Но это была лишь малая часть исследований. Так что появление в Центре редчайшего камня, так называемого "метеоритного рубина" не стало чем-то особенным. Точнее не так, ученые слетелись на него, как коршуны на труп и, разобрав его на мельчайшие составляющие, растащили для своих исследований. Оказалось, что камушек ничего общего с рубином не имеет, скорее является углеродной структурой, более того, ничего подобного в руки ученых вообще не попадало, а провести полномасштабные исследования не представляется возможным в связи со скудностью образца. Да, надо было целиком отдать его какой-то кафедре, тогда может был бы какой-то дельный результат, а так только облизнуться и успели. Но настоящий удар я получила тогда, когда от камушка остались одни воспоминания. Пришел ко мне заведующий кафедрой гомеостаза и заявил:
  - Вы знаете, мы нашли компонент, который активирует наш эликсир бессмертия.
  - Тогда почему в вашем голосе такая безысходность и тоска? Или в результате смерть подопытных была особо мучительной?
  - Нет, хомячок не только жив, но и убить его нельзя. Вот только активатор - это метеоритный рубин.
  - ... нет слов. Что ж вы раньше молчали? Даже если бы просто высказали мне предположение, весь камень достался бы вам!
  - И что? Чем меньше живой организм, тем меньше надо активатора. Того камешка целиком хватило бы разве что на кошку. На человека надо хотя бы раза в четыре больше. Это на ваш размер, на мужчину раз так в десять. Причем, скорее всего, должен быть один камень, а не несколько небольших.
  Вот же ж... Ладно, ученым дам задание из полученных данных выжать максимум информации и попробовать воспроизвести камушек, а сама передам всем, что все "метеоритные рубины" готова купить за любые деньги. Забегая вперед скажу, что через год узнала об одном большом камушке, хранящемся в сокровищнице короля одного небольшого королевства... Вот собственно так я и отправилась спасать принца Леа... Но тогда до этого было еще далеко. А пока я моталась по всему континенту, решая вопросы Империи, проводя расследования следопытов, а заодно и заводя новые полезные знакомства. И в общей сложности со дня моего бегства из дома прошло семь лет. Сейчас же я еду в королевство Леа, чтобы разобраться с его проблемами и забрать заслуженное вознаграждение. Ведь "метеоритный рубин" необходим моим ученым, чтобы создать препарат, обеспечивающий живой организм практически бессмертием.
  
  К моему ужасу возвращение в королевство прошло триумфально в прямом смысле. На моем пути возникали огромные толпы, выстраивались вдоль дороги, приветствовали, кричали, пытались пожать руки, рассказывали, как они счастливы и так далее. Меня подобное поведение людей буквально вогнало в ступор. При чём на мои попытки выяснить, что происходит, загадочно начинали улыбаться, некоторые даже подмигивали. Я же пыталась понять, как они меня узнали, и не спутали ли с кем. Пока на одной из площадей не увидела собственный портрет с подписью, что это невеста принца. Мать моя женщина, отец мужчина! Без меня меня женили! А-а! И как я теперь кому докажу, что это не правда? Вот попала! Как король меня красиво подставил! Теперь даже если перед ним и отбрешусь, весь с народ будет уверен в обратном. Слухами земля полнится! Мать твою за ноги, отца за руки, вот гад! Все, к королю у меня личный счет! Как я зла! Так, в города и села я больше ни ногой, и на максимальной скорости во дворец. Когда я окольными путями добралась до цели, даже при таком выборе дороги ухитрившись еще дважды нарваться на поздравителей, то была доведена до состояния "рвать и метать". Въезд в столицу, где жители вдоль дороги стояли с плакатами и флажками, на которых был мой портрет, добил окончательно. Сохранила инкогнито, ага. И как дальше жить? Нет, после того как король обращался с собственным сыном, выдающихся умозаключений я от него не ждала, но и настолько серьезного умственного расстройства тоже как-то не ожидала. Видимо предполагается, что после всего этого никуда я уже не денусь. Ну-ну, вот только в данном случае дураком король выставил именно себя. А я с удовольствием потопчусь грязными ногами на останках его доброго имени. Впрочем, после того, что я видела во дворце в прошлый раз, сомневаюсь в наличии останков этого самого доброго имени хоть для какого-то потоптания. Распахнутые ворота замка, почетный караул и фанфары в мою честь хорошего настроения не прибавили, поэтому на вежливость королю рассчитывать уже не приходилось, в любое терпение имеет разумные границы:
  - Ты что, старый Хрыч, нюх совсем потерял? Какого рожна мои портреты на каждом столбе развешаны? Я и за меньшее людей убивала, а ты нарвался на крупные неприятности. Только из уважения к твоему сыну позволю тебе оправдаться, если получится! Итак, я слушаю!
  - Э-э-э, в прошлый раз ты вроде была более вежливой.
  - В прошлый раз ты, старый козел, не довел меня до белого каления, а сейчас я просто мечтаю задушить тебя собственными руками. Хочешь?
  - Я позову стражу!
  - Ну если хочешь избавиться от стражи, то зови, я для начала сорву злость на них, а потом буду с тобой разбираться.
  - Так, стоп! Давай сначала. Во-первых, позволь поздравить тебя с помолвкой и завтрашней свадьбой!
  - Помечтай! Неужели ты думаешь, что я свяжусь с твоим захолустным королевством?
  - Как это захолустным? Тебе выпала Великая честь! Может ты чего-то не поняла? Сразу после свадьбы ты станешь ПРИНЦЕССОЙ!
   В этот в момент забежал воевода:
  - Ваше Величество, важные новости! Герцог Фернанд захватил в соседнее королевство Болемсию и объявил себя королем! Старый король подписал отречение от престола в его пользу!
   Надо ли говорить что подобные новости стали для меня настоящим потрясением. Но необходимо прояснить детали:
  - Где сейчас старый Король?
  - Шут его знает, вроде в плену.
   Так ноги в руки и ходу.
  - Стоять! Куда? У тебя завтра свадьба!
  - У меня Фернанд захватил королевство, так что фигнёй страдать некогда.
  - Это проблема бывшего короля.
  - Да нет, это именно мои проблемы, мало того, что отец не понятно где в плену, так ещё родное королевство вернуть надо, нечего наследством разбрасываться!
  - Ага, ты еще скажи, что ты пропавшая принцесса Элеонора.
  - Приятно познакомиться, и счастливо оставаться. Вашими проблемами займусь, когда разберусь со своими.
   Так, стоп, на войну нельзя брать Полечку, незачем ею рисковать.
  - Леа, если я Полю оставлю, присмотришь за ней? Мне тут небольшая война предстоит.
  - Да, конечно, буду счастлив с ней пообщаться.
  Хорошо, что Росси захватила с собой, быстренько переседлала лошадей и на максимальной скорости понеслась к границе. Наверно с час в голове не было толком никаких мыслей, кроме: "Как я могла такое пропустить?" и "Как я могла подобное проворонить?" Понемногу дорога всё же проветрила мозг, и туда стали пробираться более разумные размышления. Впрочем, все они сводились к вопросу: "Что делать?" К тому времени, когда впереди стала просматриваться граница, план был составлен и жаждал исполнения. Из ближайшего трактира я отправила вестников ко всем своим с сообщением о начале военных действий. Теперь наемники и следопыты должны с максимальной скоростью прибыть к границам Болемсии, а остальные будут их поддерживать и обеспечивать. Мне придется выйти из тени, потому что именно у меня есть законные права на родную землю. Мое официальное руководство сделает эту войну освободительной, и не даст повода объявить нас захватчиками. Ну здравствуй, принцесса Элеонора! Ненавижу это имя. Королева Элеонора первая, три ха-ха! Капец подкрался незаметно, но обломал конкретно.
  К тому времени, когда я добралась до Болемсии, уже изрядная часть наемников и следопытов ждала у границ. А еще тут были Аден и Рен.
  - Элия, ты можешь объяснить, зачем тебе это? Мы, конечно, сделаем все, что нужно, но солдатам хотелось бы дать какое-то логическое объяснение.
  - Что ж, тогда давайте еще раз познакомимся. О пропавшей принцессе слышали?
  - Только, пожалуйста, не говори, что это ты, - Аден явно не хочет верить. - В свое время я искал ее и могу с уверенностью сказать, что это не можешь быть ты, Элия.
  - Очень любопытно, на основе каких данных ты пришел к таким неправильным выводам.
  Рен спросил у Адена:
  - То есть пропавшая Элеонора и наша Элия - один и тот же человек?
  - Мальчики, мне сейчас не до шуток, надо найти отца и вернуть Болемсию.
  Как ни странно, первым с этим фактом примирился Рен:
  - Что делать?
  Кратко и очень по сути, а вот у второго бедняги ступор.
  - Аден, ты с нами?
  - Не уверен. Извините, мне надо хоть пару минут осознать это.
  Плохо, значит, Адена что-то сильно смущает.
  - Объясни мне, пожалуйста, что именно тебя так выбило из колеи?
  - Знаешь, я всегда понимал, что ты, мягко говоря, не крестьянка. Твои знания и навыки, поведение и запросы... Я думал, что ты из разорившихся дворян и вынуждена сама зарабатывать себе на жизнь... Но капризная принцесска, сбежавшая из самого богатого королевства из-за какой-то блажи... Нет, не верю. Это слишком не похоже на тебя.
  - Блажи? Блажи?!! Я даже комментировать это не хочу. И вообще, если бы не сбежала, вас бы не встретила!
  - Шах и мат. Беру слова назад.
  - И я даже не обижусь. Наверное.
  Рен, слушавший наш диалог, наконец, решил вмешаться:
  - Элия, я уверен, раз ты ушла, это был единственный выход, но все-таки очень интересна причина такого поступка. Не поделишься?
  Но Аден ответил за меня:
  - Я слышал, что принцесса сбежала перед свадьбой.
   Рен выразился очень эмоционально:
  - Какое счастье, что она сбежала! Я так рад!
  - А ты понял, почему она никогда не выйдет за нас? Мы ей не ровня. А, вернув себе трон, она должна будет найти себе короля. Рен, ты готов отдать ее кому-нибудь другому?
  - Мальчики, не впадаем в крайности. Я не собираюсь замуж ни за кого, у меня целая Империя, зачем я буду бросать ее ради Болемсии? Я посажу наместника и вернуть к привычному образу жизни. Но оставить все как есть я не могу - это моя страна. И тем более мой отец в плену.
  - Кстати, я узнал, что короля держат в тюрьме в провинциальном городке Гдоден.
  - Знаю такой. Аден, наемников берем и едем туда, по пути уничтожая любые намеки на армию Фернанда, а следопыты рассредоточиваются по стране и методично вырезают всех его приспешников. Как вам такой план?
  - Принимается за основу. Детали обсудим, отдадим распоряжения и в путь.
  - Рен, а что ты скажешь?
  - Я с удовольствием познакомлюсь с твоим отцом.
  Через три дня... ну сказала бы с боями, да только больше это напоминало резню. Мои наемники настолько превосходили регулярную армию Фернанда и по вооружению, и по обученности, что никакого реального сопротивления встречено не было. Два серьезных ранения против примерно трех тысяч убитых. В общем, подъехали мы к Гдодину и решили обсудить свои дальнейшие действия.
  - Как-как, захватить, да и все.
  - Рен, здесь содержат бывшего короля, наверняка будет хорошая охрана. Возможно, лучшая из всего, что мы встретили.
  - Кстати, Аден, как дела у следопытов?
  - Нормально. Высшее руководство армии устранено полностью, пути снабжения и инфраструктура уничтожены. Фернанд у себя в герцогстве, людей я отправил. Сейчас подтянувшиеся наемники и следопыты зачищают территорию королевства. Полностью под нашим контролем пока треть, но продвижение все ускоряется. Военные без своего руководства, услышав о потерях в других частях, как правило, сразу сдаются. Не представляю, что делать с таким количеством людей. У нас уже несколько тысяч пленных. Самых талантливых я отберу на обучение в следопыты и наемники, но остальные...
  - Во-первых, пусть следопыты допросят каждого, при малейшем подозрении на верность Фернанду... ну не мне же тебе объяснять.
  - Да, понял.
  - Второе, нам нужна какая-то структура для поддержания порядка, вроде полиции. Инфраструктура королевства полностью разрушена. Но на таких людей, во-первых, надо как следует обучить, а во-вторых, серьезно контролировать. Дорвавшиеся до власти бывшие солдаты могут вести себя недопустимо. А остальным дадим подъемные на обзаведение или домом, или своим делом.
  - Это не слишком?
  - Нам нужны враги со спиной? А так эти люди фактически будут работать на нас и останутся довольны.
  - Ладно. Что делаем с Гдодином?
  - Захватываем. Рассчитывая на фактор неожиданности, берем с наскока, только предупреди всех об осторожности, возможно, здесь какие-нибудь элитные части. И передай всем, что если нас попробуют шантажировать королем, наемники должны будут демонстративно остановиться для переговоров, а захват тогда проведут следопыты.
  - Согласен. Рен, будут дополнительные замечания?
  - Я узнал, что кроме короля там еще есть пленные, в частности, его новая семья - жена и сын. Нам их живыми освобождать или списать на случайные потери?
  - Король подписал отречение от престола, и этот документ мы уже захватили, так что детали значения не имеют. Хотя не думала, что отец женится.
  - На этом настояли его советники, так как после твоего бегства королевство осталось без наследников.
  - Советники? Те самые, которые уговорили его выдать меня замуж. А вот если они окажутся в той же тюрьме, то живыми их освобождать не обязательно. Все, по коням.
  Не знаю, были ли в этом городишке элитные подразделения, но захват пошел как по маслу. Когда мы подоспели, как раз освобождали пленных из тюрьмы. Отца я увидела издалека и поспешила к нему. Только фамильярностей он никогда не допускал, так что я даже не стала спрыгивать с лошади.
  - Здравствуй отец.
  - Нора? Это ты? Откуда?
  - Поскольку ты не смог защитить королевство, то освобождаю его я.
  - О, ты привела армию, замечательно! Теперь я возглавлю поход на столицу!
  - Если ты вдруг запамятовал, то у меня есть твое отречение от престола. Королевство я освобождаю для себя. Впрочем, сама здесь править не планирую, будешь вести себя хорошо, назначу наместником. Только под контролем моего финансиста.
  - Норочка, о чем ты таком говоришь? Неужели ты на это способна?
  - На что? Доверить тебе управление моим королевством? Если не хочешь, выделю тебе и твоей семье домик в деревне. Даже поместье. Живи себе в свое удовольствие.
  - Я никогда не думал, что ты вырастешь такой...
  - Какой? Отец, ты хоть знаешь, кто я? И сколько земель сейчас в моем подчинении? Болемсия даже не десятая часть моей Империи.
  - Подожди, я знаю, что Империя существует, у нас даже договор заключен. И там все люди богаты и счастливы, только никогда не думал что это все благодаря тебе. А ведь все сходится - до твоего бегства именно в Болемсии все это было, но ты сбежала и бросила нас всех.
  - Тебе мнение советников было важнее собственной дочери. Ты меня спросил, хочу ли я замуж?
  - Но ты же была в него влюблена!
  - В кого?
  - В Берта, разумеется! Об этом знали все! Да его специально подобрали, я так боялся, что ты влюбишься в какого-нибудь солдафона. Вот и нашел симпатичного высокородного дворянина который сможет быть твоим мужем. А ты знаешь, что он не смог выдержать твоего бегства и ушёл в монастырь? Он же тоже был влюблён, а ты его бросила.
   Вот так и рушится мир!
  - Ладно. Только если бы я не сбежала, сейчас не смогла бы освободить Болемсию. Мое предложение в силе, можешь быть моим наместником или жить спокойно свое удовольствие. Выбирай, - об остальном подумаю позже.
  - Попробую наместником. А сработаемся ли мы, будет видно. Если не устроит - скажешь. Только у меня просьба. Видишь ли, я тут... В общем, у тебя теперь есть брат.
  - Сводный.
  - Да. Предполагалось, что он станет моим наследником. А теперь...
  - Он получит хорошее образование, а должности в моей Империи зарабатывают своими способностями, а не по наследству. Будет достоин - сможет получить себе хорошее место.
  - Спасибо, это именно то, что я хотел услышать. Сказать тебе в каком монастыре Берт?
   - Нет.
  - Ты уже замужем за кем-то другим?
  - Не планирую. Хотя, раз ты становишься наместником, позволь познакомить тебя. Это Аден, он руководит следопытами, а также всеми контрольными службами Империи и отвечает за безопасность. А это Рен, он заведует финансовыми потоками и экономической деятельностью. Ты будешь иметь дело с ними. Сейчас отдыхай. У тебя есть несколько дней, пока мы зачистим территорию полностью.
  Оставив лошадь обедать, я ушла одна. Картина мира рухнула, и сейчас мне необходимо было как-то с этим смириться и жить дальше. Совершенно не одевалось на голову, что Берта специально подсунули в мою жизнь, а свадьба должна была состояться именно с ним. Если бы я знала, что произошло бы тогда? Наверное, я бы смирилась и осталась. Или нет. Только вот благодаря побегу сейчас у меня были силы и средства, умения и люди, чтобы освободить мое родное королевство. Иначе я бы сидела в той же тюрьме, из которой мы освободили отца.
  Так что для Болемсии мой побег - счастье. А для меня? И это уже риторический вопрос, ответа на который нет. Или есть? Берт - красивая пустышка, не выдерживающая сравнения ни с Реном, ни с Аденом. Безжизненная планета по сравнению с огромными прекрасными галактиками. Мои мужчины достойны стать королями с большой буквы, а максимум на что способен Берт - фаворит. Оно вот мне надо? Нет, я расту и развиваюсь и давно переросла его. Вот собственно и разобрались, можно спокойно жить дальше. Оглянувшись по сторонам, обнаружила, что и Рен, и Аден неподалеку наблюдают за мной, явно давая время побыть наедине с собой. А подойдя, явно почувствовали себя не в своей тарелке.
  - Ты переживаешь, что не вышла замуж за этого Берта?
  - Нет, меня устраивает текущее положение вещей.
  - Ну да, ты говорила, что иначе не освободила бы Болемсию.
  Не буду мучить бедняг:
  - Я вас люблю, очень ценю и ни на кого не променяю.
  Как-то подозрительно они переглянулись.
  Дальнейшее продвижение по королевству шло в рекордные сроки, так что к столице мы приблизились уже через день. Наемники прошлись по городу в темпе прогулочного шага, изредка встречая слабое сопротивление. Только в замке прошли настоящие бои, увенчавшиеся быстрой победой. Так что в город я въехала, когда уже до всех дошло сообщение, что столица от захватчиков освобождена. Люди робко выглядывали на улицу, пытаясь разобраться в обстановке. И вот я с одним таким выглядывающим встретилась взглядом. Лицо показалось знакомым, потому рискнула улыбнуться. Результат ошеломил, потому что после пары секунд созерцания человек закричал:
  - Принцесса Элеонора! Принцесса Элеонора!
  Мне никогда не нравилось это имя. Но, оказывается, особенно ненавижу я его тогда, когда тысячи людей по всему городу орут его во всю глотку. Ужас. И толпу с некоторых пор терпеть ненавижу. Куда я попала?!! Стоп, вот мелькнуло знакомое лицо. Да! Это же начальник гарнизона? Что с ним сейчас? Надо забрать его к себе. Ой, а вон знакомый кожевенник с семьей, а тут женщина, приходившая ко мне на прием, и вот солдаты, когда-то соревновавшиеся со мной на полосе препятствий! Сколько здесь моих знакомых, и как они все искренне рады меня видеть! Ведь появление их потерянной принцессы принесло не только освобождение, но и уверенность в завтрашнем дне. Что ж, постараюсь оправдать доверие, а еще, я очень рада вернуться сюда. Все это время так старательно прятала даже от самой себя, что беспокоюсь обо всех этих людях. Ведь бегством я фактически предала их надежды на нормальное стабильное будущее под моим руководством. Из всех эмоций и ощущений наиболее ярко оформилось одно: "Я дома!" Да, я - наследница самого крупного и самого богатого королевства. Я вернулась домой, и мои подданные этому рады. Даже не задумывалась, насколько мне этого не хватало. И Всевышний с жутким именем - потерплю.
  Подъезжая к замку, продолжала рассматривать подданных, приветствовала знакомых, с некоторыми даже здоровалась за руки и просила потом зайти в гости. И вдруг мелькнуло лицо, которое было роднее и ближе всех остальных людей. Мой воспитатель! Ужасно переживала, как он пережил эту войну, но сейчас главное, что жив. Вытянула его из толпы, так бы хотела обнять, прижаться, только слишком много посторонних глаз. Ладно, потом и обниму, и расспрошу, и позабочусь, главное не потерять его в этой толчее. Ребятки догадались и где-то раздобыли лошадь, и пока мы продолжили путь, сами стали с воспитателем знакомиться. А вот когда узнали, кто он, засыпали вопросами о моем детстве. Ужас, вот так детские тайны и обрастают легендами. Спасите! Эх, жаль, что не на Поле въезжаю в замок, она красивая высокая почти белая и полностью обучена. Сейчас эдаким пассажиком бы въехала, или вообще испанской рысью. Хотя по случаю бы больше подошел школьный шаг. А Росси маленький, худенький игреневый и пока почти ничего не умеет. Со всеми этими перипетиями так и не нашла времени заняться обучением. Хотя он отлично проявил себя и в походе, и в военных действиях. Даже сейчас в толпе аккуратен, но не скромен, легко прокладывает себе дорогу, смел и послушен одновременно. Правда, Росси немного себе на уме, а потому я никогда до конца его не понимаю. Особенно остро это ощущается после Поли, которая для меня как открытая книга. Тем более что она очень ярко выражает все свои эмоции. Философски смотрящий на мир Росси на ее фоне просто скептик и флегмат, но пока он достаточно надежен, а когда руки дойдут до обучения, тогда и буду делать выводы. А сейчас мы приехали в замок, и мне с моими мужчинами надо решить, как вести себя дальше.
   Расположившись в королевских покоях, начали совещание.
  - Итак, это королевство уже почти полностью под нашим контролем, и есть несколько путей дальнейшего развития событий. На мой взгляд, первое, что надо сделать - это захватить герцогство Фернанда. Аден, твоим следопытам уже давно тесно в рамках чужих землевладений. Предлагаю отдать это герцогство в ваше полное распоряжение. В замке Фернанда сделаете Закрытую школу для следопытов, кроме того, отдельно построите себе резиденцию, школу управленцев, ну и остальное нужное, вроде конных заводов и мастерских. Если устраивает - объявляй об этом следопытам, и пусть идут добывать себе землю. Там же сделаешь центр обучения наемников.
  - Спасибо!
  - Пока не за что. Дальше, в Болемсии можно просто подписать вассальный договор и посадить отца править. Достоинства: быстро и просто. Недостатки: он потерял королевство, а вместе с ним и доверие народа, это первое, а второе, что со старым королем все будут пытаться жить по-старому. Второй вариант, посадить здесь управляющего. Но новому человеку нет доверия, а значит, могут начаться волнения. Третий вариант, официально посадить на трон меня. Достоинства: люди меня помнят. Недостатки: во-первых, жуткая тягомотина с коронацией и прочими делами, во-вторых, все равно сидеть и править я не собираюсь, значит, тоже назначается управляющий, но теперь все знают, что это мой человек. Можно еще здесь объявить королем Рена, объединив Болемсию и его герцогство, но он нужен и в других местах. Какие будут предложения?
  - Я не согласен становится королем отдельно взятой Болемсии, одной попой на два стула не сядешь, а у меня и так работы выше крыши. Вообще, хочу в отпуск с тобой.
  Ой, нарвалась. Ладно, послушаю Адена.
  - Затрудняюсь. Вообще, официально и законно здесь занять трон - хороший шанс для Элии, но как к этому отнесутся остальные наши вассалы? Ревновать будут все, опасаясь оказаться на вторых ролях после Болемсии. Короновать старого короля - тоже не вариант, после твоего бегства эра процветания закончилась, и это связывали именно с ним, а после завоевания говорить о доверии вообще не приходится. Хотя я не очень понимаю, ты отцу обещала поставить его наместником, передумала?
  - Нет, у отца всегда хорошо получалось вести внешнеполитические игры, вот пусть и занимается. А если сработаемся, можно даже дать ему должность имперского уровня. Внутренние дела этому интригану малоинтересны, так что пересечений интересов быть не должно.
  - Важная информация. У тебя здесь вообще море друзей и знакомых, их будем к нам как-то привлекать?
  - Не всех, пусть живут в свое удовольствие, но есть очень ценные кадры. В частности, здесь был самый современный университет континента, на много лет опередивший свое время. Конечно, лучшие из лучших ученых уже и так работают у меня, но и остальной профессорско-преподавательский состав на высоком уровне. Так что нужно их поддержать финансово, снабдить последней научной литературой, возможно, усилить состав моими учеными, модернизировать лаборатории, и пусть это будет главный центр обучения ученых, педагогов и специалистов разных профилей от сельского хозяйства до архитектуры. Также здесь разработают единые программы для обучения в вузах по всему континенту. Хочу, чтобы базовое образование получали все дети. А людей нужно смотреть индивидуально. Однозначно я заберу своего воспитателя и кухарку, заменившую мне мать, вместе с семьями. Они получат полное содержание, но если захотят работать, то им я полностью доверяю. Всех остальных надо проверять.
  - Эти люди так тебе радовались, - какой же Рен еще молодой и наивный, удивительно, что с финансами он настоящая акула, - Неужели они могут предать? Почему ты настолько не доверяешь людям?
  - Я доверяю тебе и Адену, этого достаточно. А люди обрадовались, что избавились от Фернанда. Ты слышал, какую контрибуцию он наложил? Дети детей бы не расплатились. Конечно, увидев меня, все дружно выдохнули.
  - Ох, как же ты не любишь людей.
  - Ничего подобного, просто, когда ничего хорошего ни от кого не ждешь, то все сюрпризы будут только хорошие.
  - Не правда, ты веришь людям, отдаешь всю себя на служение им. Они чувствуют это и ради тебя готовы вывернуться наизнанку.
  - Некогда философствовать, давайте решать, что делаем.
  - Вот-вот, в служении людям ты вся. Сейчас давайте решим, объявляем ли Элию королевой.
  - По-моему, в этом вопросе не рассмотрели один момент - если она королева, то ей нужен король. Этого будут требовать все. А король Болемсии будет императором или...
   - СТОП! Вопрос решен, замуж я не собираюсь, а значит и королевой не буду.
  - Мило. Тогда отца Элии объявляем официальным наместником Империи и также официально назначаем управляющего. Согласны? Список претендентов на место управляющего предоставлю завтра. Предлагаю сегодня в узком кругу отпраздновать победу.
  И кто против такого будет возражать? Уж точно не я.
  Во всей этой ситуации меня больше всего радует переход на легальное положение. Теперь у меня опять есть имя, семья и родина. Только обретя их вновь, я осознала, насколько всего этого не хватало. Будто все это время на мне был корсет, а теперь я могу дышать свободно полной грудью. А ведь я истинный космополит, не отдающий предпочтение каким-то отдельным людям или государствам. Буду ли выделять Болемсию среди остальных? А куда я денусь? Здесь многое уже было сделано еще до моего отъезда, не зря же это самое богатое королевство. Многие люди знакомы и понятно, чего ждать от них. Только относиться хуже к другим землям не собираюсь, наоборот, постараюсь подтянуть их. Моя Родина - наша планета, и надо позаботиться о ней. Попала бедная в мои загребущие лапки. Да, я собственник, причем жуткий. Кстати, флотилия для путешествия на другой Континент уже построена, так что скоро можно снаряжать экспедицию.
  Рена пока оставила в Болемсии, чтобы помог после войны наладить экономику. Аден уехал на борьбу с Фернандом, а потом и осваивать свои новые владения, а я организовала прием для всех желающих. Приходили знакомые и доселе неизвестные мне люди с приветствиями, поздравлениями, разговорами и, конечно, просьбами. Граждане Болемсии мне доверяли, а потому без стеснений выкладывали свои желания, делились планами, просили о помощи. Но были и такие, кто хотел просто получить денег, рассказывая слезливые, но неправдивые истории. Как хорошо, что я - следопыт и чувствую, когда мне лгут. Одного мужичка, поймав на лжи, заставила рассказать правду. Оказалось, что он хочет начать свое дело, но мне решил навешать на уши лапшу про несуществующего больного ребенка.
  - И как теперь с тобой поступить? Если бы ты попросил денег, чтобы вложить в модернизацию своей мастерской, дала бы без вопросов, но начинать деловые отношения со лжи недопустимо.
  Расстроился мужичок очень искренне, буквально слезы в глазах стояли. Да, по глупости проворонить собственное счастье - надо уметь. Ладно, послушаю еще.
  - Расскажи, чем именно ты занимаешься.
  - У меня кожевенная мастерская...
  - И зачем тебе понадобились деньги?
  - Я научился по-новому выделывать кожу, вот как на мне сейчас.
  - Эти штаны на тебе из кожи?!!
  - И штаны, и рубашка, и сапоги.
  Я тут же отправилась проверять все наощупь, так как до этого была уверена, что это ткань. Действительно оказалась кожа, только совершенно изумительной выделки и окрашена с невероятным рисунком. Мужик был раздет. В смысле я стащила с него рубашку и побежала ее показывать Рену, а дальше впечатлялись уже вдвоем. Мягкая, нежная, очень приятная на ощупь кожа манила прикасаться к себе снова и снова, не говоря про то, что так окрашивать ее не умел никто. Конечно, после лжи денег Алберу (как звали мужичка) давать никто не собирался. Вместо этого мы купили технологию выделки и окраски кожи вместе с мастерской, а его наняли туда работать, отвечая за процессы и техническую часть. И проведем мы не только модернизацию этой мастерской, но и наладим производство такой кожи в промышленном масштабе.
  Остальные просители-лжецы были выведены на чистую воду и выдворены из замка. Только одного арестовали, так как выявили, что он профессиональный мошенник. Но все-таки тех, кто пытался обмануть, были единицы, большинство людей действительно нуждались в помощи и получали ее. Было предложено несколько очень интересных бизнес - идей, которые я не только бралась профинансировать, но и собиралась обеспечить им зеленый свет.
  Через несколько дней от Адена пришло известие, что графства Фернанда больше не существует, а есть земля ассоциации следопытов. Также к остальным документам прилагался вассальный договор, вступающий в силу после моей подписи. Теперь полный порядок, с Болемсией разобрались, следопытам свою землю добыли, пора вспомнить о принце Леа. Только соваться к его ненормальному папаше без сопровождения я не рискну, и никто лучше Адена мне в этом деле не поможет. Да-да, я знаю, что сейчас он занят, как никогда, но, в конце концов, зачем ему помощники, если на них нельзя все оставить? Вот и проверим, на что они годятся. Но помогать Леа безвозмездно не хочу, слишком в их королевстве все запущено. Король выразил желание, чтобы я правила, вот и приедем к ним с бумагами на вассалитет. Кстати, они со мной еще за освобождение Леа не рассчитались, а у них, между прочим, тот шикарный "метеоритный рубин", который так нужен мне. Так что Рена я оставила вводить в курс дел нашего нового управляющего, попрощалась с отцом и отправилась к Адену. А по приезду обнаружила эдакого живого мертвеца. Сине-зеленое взлохмаченное чудовище с красными глазами, с трудом фокусирующимися на одной точке.
  - Сколько ты не спал?
  - Что?
  - Так, ты меня вообще узнаешь?
  - ...Да...
  - Спальню сам найдешь, или тебя отвести?
  - Наверное...
  Блин, вот сейчас отведу это несчастье, уложу в кроватку, и пойду выносить мозг всем следопытам вместе взятым. И пусть только кто-нибудь пикнет, уволю к Нечистой! Это ж надо собственного руководителя довести до такого состояния! Закопаю и скажу, что так и было.
  Сознаюсь, была не права. Практически все следопыты пребывали в состоянии мало отличимом от трупов. Увидела бы их лежащими на земле, ни за что бы не догадалась, что живые. Так что наезжать оказалось не на кого, наоборот, всех встречных отправляла спать. Причем некоторые, как только слышали "волшебные слова", ложились где стояли и начинали сопеть во сне. А дел, между прочим, было действительно выше крыши, так что пришлось впрягаться по полной программе. За попытки лезть ко мне с мелкими вопросами, вроде закупок продуктов для кухни, посылала далеко и надолго, обещая открутить голову, раз она все равно не используется по назначению. Но хватало и таких дел, где без четких указаний обойтись было нельзя. После отдыха Аден вновь подключился к процессу отладки работы в новом формате. Но вместо того, чтобы тянуть все на себе, после хорошей промывки мозгов, он перепоручал все важные дела ответственным помощникам. Так что уже через три дня мы смогли уехать. Честно говоря, первый час ехали не говоря ни слова, практически оглушенные окружающими тишиной и умиротворением. Интенсивное использование своего мозга, когда даже во сне решались какие-то задачи, прекратилось настолько резко, что даже выбило из колеи. Но постепенно мерный перестук копыт позволил отвлечься от созерцания внутреннего я в попытках догнать вчерашний день и переключиться на окружающую действительность.
  - Аден, как прошел захват герцогства? Было очень сложно?
  - Нет, Фернанд так раздул свою армию за счет необученных крестьян, что настоящих боевых действий почти и не было.
  - А с ним самим что?
  - Знаешь, я боялся, что, захватив замок, наши начнут его разграблять. Собрал всех и попытался донести мысль о нашем будущем доме. А у себя дома грабить нельзя. Но людям необходимо было дать какую-то цель, вот я и пообещал тому, кто первым убьет Фернанда, возможность забрать все, что будет на нем. Хоть парадную одежду с драгоценностями, хоть ночной колпак и пижаму. В последнем случае разрешил захватить комплект постельного белья.
  - И?!! - вот юморист, горю от желания узнать завершение этой истории.
  - На замок мы напали ночью, так что ребятки переодевали герцога в принудительном порядке и обвешали его драгоценностями, как витрину ювелирной лавки. А потом раздели еще быстрее, правда, почему-то в ходе раздевания у герцога потерялась голова. То ли решили из нее сделать оригинальную подставку под головные уборы, то ли продадут кому-то из тех, кто его особенно горячо "любит".
  - Может это и забавно, но ты уверен, что тело без головы точно принадлежит герцогу?
  - Да, его опознали слуги по... Ну в общем, опознали.
  Нда... Совершенно не рвусь выяснять подробности. Тем более что ранее я была уверена, что в ходе раздевания потерять голову можно только от любви, причем свою, а не чужую. Век живи, и с каждым днем все сенсационнее новости.
  - А как тебе коллекция орудий пыток в спальне Фернанда?
  - Какая еще коллекция в спальне? И позволь спросить, откуда ты знаешь, что находится в его спальне?
  - Ой! А вы что, ее не нашли? Многое потеряли. Точнее, думаю, если бы ее отыскали до раздевания герцога, то, скорее всего, он утратил бы не только голову.
  - Элия, откуда такие технические подробности?!!
  - Хм... Было дело...
  - Перестань краснеть и отвечай на вопрос! Чем дольше ты молчишь, тем более жуткие картины рождаются в моем воображении!
  - Ну не думаю, что на такое твоего воображения хватит, просто мне стыдно рассказывать такое.
  - Да, действительно, воображение пасует. Не представляю себе того, о чем ты можешь стесняться мне рассказать. И ты ЭТИМ занималась в спальне герцога...
  - Не перевирай мои слова, я не стесняюсь, мне просто стыдно за свое поведение, особенно перед тобой.
  - Что такого ты могла делать, чтобы тебе было передо мной стыдно?!! Разве что занималась сексом с трупом. Да и то, мало ли, может разнообразия захотелось.
  Какой ужас! То есть Аден готов оправдать и принять любое мое поведение! Блин, да он бы в ... такой ситуации, наверно, даже свечку бы подержать согласился. А может и не только свечку. Все, шаблоны сломаны, и что с этим делать, я не знаю. Так, Аден все еще ждет моего ответа.
  - Выпорола я его, глупо надеялась, что это может помочь и заставит Фернанда задуматься о своем поведении. А этот гад напал на Болемсию. Вот мне и стыдно за собственную глупость.
  - Это не глупость, а идеализм и вера в людей.
  - Ага, а еще я белая и пушистая, просто вымазалась в саже и облезла.
  - Мнда? А в каком месте ты облезла? Дашь посмотреть?
  - Мне здесь раздеться, или до вечера подождем?
  - Вопрос поставлен некорректно, лучше так: "Мы на дороге останемся, или отойдем в кустики?"
  - Короче, держи повод моей лошади, а я перебираюсь к тебе.
  - Мы что, верхом что ли будем этим заниматься?
  - А собственно, что тебя не устраивает? - спросила я, развернувшись к нему лицом и обхватив ногами.
  - Уже устраивает все!
  Вот и замечательно, что дорога безлюдная, давно хотела попробовать заняться сексом верхом.
  Ну что я могу сказать? Это, конечно, был непередаваемый и незабываемый опыт. Мерное покачивание на спине лошади на шагу фактически снимает потребность двигаться, позволяя полностью сосредоточиться на ощущениях, и просто наслаждаться каждым мгновением в объятиях любимого мужчины. И такой ритм настраивает на долгие ласки, пронизанные невыразимой нежностью. Жаль, что безлюдные дороги встречаются не часто. Хотя с Реном бы вряд ли получилось, мы и так пару раз чуть не упали.
  Чем ближе мы были к границе королевства, тем в большее смятение я приходила. В конце концов, решила посоветоваться с Аденом:
  - Как ты думаешь, может нам взять в сопровождение несколько наемников? Ну вроде как для солидности, все-таки Империю представляем.
  - Несколько, это сколько? Сотню? - и улыбается, мне бы его уверенность.
  - Думаю, что если больше десяти, то могут счесть вторжением.
  - Ага, надо было из Болемсии сразу всю армию сюда поворачивать, - издевается пакость такая, посмотрела бы на него, если бы ему грозила свадьба. Вот только объяснять не хочу, иначе действительно войну объявит. Я ведь своим все это рассказала с шуточками, а вот самой совершенно не смешно.
  Но видимо все-таки Аден впечатлился, так как десяток наемников отправились с нами.
  На этот раз въезд в королевство Леа прошел тихо и незаметно к моей искренней радости. После прошлого визита даже просто пересечение границы уже вызывало у меня тихую панику. Но застава позади, вокруг все спокойно, и понемногу нервное напряжение начало отпускать. Аден, чувствуя мое состояние, честно пытался меня отвлечь, так что неприятные мысли вернулись, лишь когда впереди показался замок. Итак, Аден приехал сюда с официальным визитом, предложить вассалитет, а я так сбоку за компанию. Но король был другого мнения.
  - О, вы привезли невесту принца, очень признателен! Вы будете присутствовать на свадьбе?
  На такой вопрос я ожидала какого угодно ответа от шуточек до вызова на поединок, но не угадала.
  - Вы хотите войны с Империей?
  Нда, шутить по поводу моей свободы Аден явно не намерен. Даже сразу легче стало, как хорошо, что я приехала с ним.
  - Вы сейчас о чем? Она освободила Леопольда из плена, а значит...
  - НЕТ! Если вы еще раз заикнетесь о свадьбе, я лично задушу вашего сына, и вопрос снимется автоматически. Это понятно?!! - Всевышний, какие приятные слова, как хорошо и тепло на сердце. Только не улыбаться, а то явно не правильно поймут.
  - Чем вам так не угодил мой сын, вы ведь даже не знакомы?
  - При чем здесь ваш сын? Кстати, прибыл я по его поводу. Итак, Империя предлагает вашему королевству статус вассала, взамен вы будете пользоваться всеми преимуществами, наши экономисты подберут вам ряд выгодных сделок, мы также профинансируем дальнейшее развитие этих земель. И, самое главное, ваш сын получит образование, которое позволит ему сменить вас на посту наместника. В случае же, если он окажется совершенно не способен к обучению, мы обязуемся подобрать ему достойную невесту из следопытов.
  - Все это, конечно, интересно. Но вот сменится руководство Империи, и что тогда?
  - Мы достаточно молоды, чтобы гарантировать стабильность как минимум вашим детям. Впрочем, уже сейчас работаем над решением этого вопроса.
  - А кто именно стоит во главе Империи? Раз уж я должен подписать бумаги, хочу понимать, кому именно присягаю на верность.
  Аден украдкой переглянулся со мной, и, получив мой одобрительный кивок, ответил:
  - Разумеется, при подписании столь важного документа присутствует высшее руководство. Позвольте представить: Императрица Элеонора Первая. Кстати, вы с ней не рассчитались.
  - Ага, Императрица станет спасать принца, конечно...
  - Каждый развлекается так, как ему нравится. Императрица любит заниматься делами следопытов, ничего странного в этом не вижу.
  - Нда... Вначале следопытка, потом принцесса Болемсии, теперь Императрица. Кем вы окажетесь при нашей следующей встрече? Всевышним?
  - Я, конечно, постараюсь вас не разочаровать, но со Всевышним тягаться пока в мои планы не входит, - и улыбнуться эдак загадочно.
  Шутку оценили все, кроме Адена. Его взгляд в мою сторону иначе чем ошарашенным не назовешь. Да уж, верит он в меня. Интересно, а Всевышний - это статус, должность, призвание или что-то еще? Ладно, это вопрос риторический, по крайней мере, пока, сейчас у меня и без его обязанностей работы хватает.
  Честно говоря, суть дальнейших переговоров от меня ускользнула, так как пошло обсуждение кучи разных нюансов. Я потихоньку пробралась к Леа.
  - Привет, как дела?
  - Так вы правда Императрица?
  - Мне не нравится это название, но да, это так. И обращайся ко мне на ты, когда мы не на официальных мероприятиях. Я верю, что ты выучишься и будешь достойным наместником после отца. Честно говоря, при других обстоятельствах выгнала бы его уже сейчас, но тебе надо время на обучение, так что пока его потерпим.
  - Вы будете терпеть моего отца ради меня?!!
  - Да, а чему ты удивляешься?
  - Но это же... Да я... Нет, не понимаю!
  - Леа, я надеюсь, что ты выучишься и позаботишься о народе этого королевства. Я верю в тебя. Постарайся оправдать это доверие.
  - Спасибо!
  - В качестве благодарности я приму процветание этого края и счастье его жителей. Можешь пока идти собирать вещи, ты едешь с нами в школу управления.
  Два раза повторять не пришлось, Леа убежал собираться. Меж тем уже состоялось официальное подписание документов. По этому поводу король хотел замять вопрос в моем вознаграждении за спасение принца. Но в сокровищницу я все же забралась. Конечно, теперь по статусу не положено бессовестно набивать карманы по максимуму, но намеченный "метеоритный рубин" я все же заполучила, за и еще парочку интересных для меня вещичек прихватила. Так что моим ученым в ближайшее время будет чем заняться.
  Наши пути пока разошлись: Аден поехал хозяйничать в новых владениях, по пути доставив Леа на учебу, мне же сейчас нужно добраться до научного центра, а потом проехаться по Империи. Сейчас практически весь Континент уже находится под моим управлением, пора присмотреться к соседнему. В научном центре меня встретили радостные ученые, жаждущие поделиться новым открытием. Оказывается, они разобрались, как открывать проходы в другие миры.
  - Вот только не вздумайте туда лезть! Во-первых, пока о нас не знают, мы в безопасности. Нам еще надо разобраться с другими континентами, а то полезем неизвестно куда и получим удар в спину. Во-вторых, идите к механикам и закажите исследовательский аппарат, определяющий все от состава воздуха... или не воздуха, а что там будет, до наличия жизненных форм. Ведь неизвестно, куда именно ведут ваши проходы, а рисковать живыми людьми я не хочу.
  Впрочем, все это уже совершенно другая история.
  
Оценка: 7.44*4  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) Р.Цуканов "Дух некроманта"(Боевое фэнтези) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) С.Суббота "Наследница Драконов"(Любовное фэнтези) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"