Васильевна Настасья: другие произведения.

Люди и короли

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 9.00*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что делать,если ты - наследная принцесса, но на троне желают видеть исключительно мужчину. Инструкция по выживанию. прода от 06.01

  Люди и короли.
  
  
  Я, урожденная принцесса Далии, Теанора ар Адаш, дочь короля Далии Авира ар Адаш и принцессы Агапора Алии ар Танар. Я, не коронованная властительница своего государства. Я, свергнутая своими вассалами, и преданная своими военноначальниками.
  Я - женщина, тогда как на троне все предпочитают видеть короля.
  Мой отец и матушка, нежно любили друг-друга, заключили союз взаимный, наполненный искренними чувствами, что столь редко в королевских браках, но, увы, боги не наделили их наследником мужского пола. И если меня, первенца, матушка выносила легко и с радостью, то моих братьев и сестер в этот мир боги не пожелали пускать.
  Два года назад, когда мне только минуло шестнадцать, все королевство затаилось в предчувствии торжества - королева Алия носила под сердцем ребенка, и лекари утверждали, что родиться мальчик. И, действительно, в положенный природой срок, Алия родила мальчика...
  Смерть младенца и его матери надолго окрасило дворец в траур. Вся Далия скорбела по любимой народом королеве, целый год не гремели праздники.
  Вместе с матерью, казалось, умер и мой отец. Король стал постепенно отходить от дел, все больше времени проводя в своем кабинете и заливая горе вином.
  Я, не раз пытавшаяся поговорить с ним, вернуть к государственным делам, натыкалась на стену отчуждения.
  Не скажу, что раньше отец особо баловал меня вниманием, но уроки управления давал исправно, вводил в курс государственных дел, настаивал на получении мною знаний военного дела. Так что два дня в неделю я видела государя, перевоплотившегося в учителя.
  Вот только он всегда надеялся на рождение сына. Или хотя бы внука. Меня же всегда воспринимали просто как девочку. Принцессу. Существо праздное и к восседанию на троне в качестве полноправной хозяйки государства не способную.
  Благо, что мой наставник, старинный приятель отца, лорд Дариен эр Акон, на вещи смотрел более трезво и прагматично. И именно по его настоянию, к обычным урокам этикета, счета, географии, языков, истории и ораторского искусства, добавилось военное дело, право, экономика и множество других предметов, необходимых, по мнению лорда, будущей королеве. Лорд Дариен, не жалея ни своих, ни моих сил, сызмальства таскал меня за собой по городам и весям нашей страны, заставлял учить имена военноначальников, без устали вкладывал в мою голову все основы и нюансы экономики. К слову, прививал пламенную любовь к своей стране и стойкое отвращение к наукам.
  Нет, я не была глупой или ленивой, просто, когда тебя лишают детства, расписывая твой день не то, что бы по часам, а по минутам... это огорчает. Сколько слез я проливала, сколько раз кричала, срывалась на наставника, грозилась, что когда взойду на трон, первым делом отправлю его на эшафот.
  Лорд Дариен же просто посмеивался, терпел все мои истерики, а в следующее утро все начиналось по новой.
  И вот теперь мне восемнадцать лет. И я плотно занялась делами государства. Не хватало мне только опыта, но рядом всегда находился готовый прийти на помощь наставник.
  Лорд Дариен эр Акон так никогда и не женился, предпочитая отдавать все свои силы мне и королевству. И, если честно, был мне ближе отца.
  О матери я старалась не думать, она всю жизнь была так огорчена, что не подарила отцу наследника мужского пола, что я постоянно чувствовала себя виноватой, ловя на себе ее печальный взгляд.
  Вот так мы и жили. Богатое драгоценными камнями и металлами королевство процветало, отец наслаждался тоской по почившей супруге, я в ускоренных темпах осваивала управление страной, попутно подыскивая себе умного мужа. Наставник давно дал понять, что женщину на троне будут терпеть только в том случае, если рядом будет восседать мужчина знатных кровей.
  Именно изучением досье на потенциальных женихов я и занималась, коротая поздний вечер, когда вошедший в кабинет слуга сообщил, что прибыл наместник восточных земель с просьбой об аудиенции.
  Я удивилась, ведь обычно наезды наместников сопровождались пышной встречей и целой вереницей балов, обменом подарков, кучей почестей и изрядно утомляющими дифирамбами в честь правящего короля. Наверняка, случилось что-то непредвиденное.
  - Хорошо, Улан, ступай. Пригласи наместника в малую библиотеку и позови лорда Дариена. Я буду через пол часа.
  Слуга поклонился и спешно покинул комнату. Как только за ним закрылась дверь, я окликнула дремавшую в уголке служанку. Следовало привести себя в порядок.
  Покуда служанка одевала меня в строгое зеленое платье и заплетала волосы, я внимательно рассматривала себя в зеркало. Оно любезно показывало мне высокую, чуть полноватую девушку. С копной пшеничного цвета волос, сейчас заплетенных в аккуратную тугую косу. Большие серые глаза в обрамлении черных ресниц, красивый разлет бровей, прямой нос, пухлые губы и упрямый подбородок. Красивое у меня лицо. Аристократическое. Спасибо целей галерее красивых лиц в роду как по отцовской, так и по материнской линии.
  В двери деликатно постучались.
  - Да?
  Вошедший наставник поклонился, не забыв оглядеть меня с ног до головы и одобрительно хмыкнуть. Да-да, моя любовь к минимализму и строгости в одежде тоже его заслуга. Постоянно путешествуя по королевству особо не покрасуешься, порой мне приходилось носить и вовсе мужскую одежду, что вызывало большой диссонанс во дворце и за его пределами.
  - Ваше Высочество, - Дарен поцеловал мою руку, - Ваш отец плохо себя чувствует и просил не беспокоить его сегодня.
  Так, все понятно, папочка в очередной раз переборщил с вином. Я вообще его плохо понимала. Горе горем, но речь идет о судьбе твоего государство, которое с таким трудом построили предки и о судьбе твоих подданных, которые в первую очередь страдают при сложностях во власти.
  Я жестом отослала служанку и села в кресло.
  - Садитесь, лорд Дариен. Я надеюсь на Вашу помощь и Вашу осведомленность...Ведь у Вас куда больше опыта и знаний...
  Поймав его смеющийся взгляд я осеклась. Ну да, уроки лести и общения так плотно засели в мою голову, что я не стеснялась применять знания даже на близких мне людях. Лорд все же сел на соседнее кресло и нервно забарабанил пальцами по подлокотнику. Ага. Значит, новости не самые приятные.
  - Лорд ТалИн эр Аюр...не самый безопасный человек, - осторожно начал наставник, - он хороший управленец и крепко держит восточные владения, но он не особо лоялен к короне. Точнее, он не лоялен к Вашему Высочеству в качестве регента.
  Я недоуменно нахмурила брови. Вот только его не хватало...Эр Акон заметил мою реакцию.
  - Наместник восточных земель человек чрезвычайно консервативен. Он считает, что женщина...не достаточно умна, что бы восседать на троне.
  Плохо, очень плохо. Мы старались, что бы ситуация с моим отцом как можно дольше оставалась маленькой тайной короны. Но, очевидно, шпионы Аюра работают лучше, чем наши контрразведчики.
  - Чего можно ожидать от лорда Талина эр Аюра? - этот вопрос волновал меня чрезвычайно сильно, ввиду того, что восточный предел был самой сильной частью нашей страны, и, хоть пределам было запрещено иметь собственную армию, я не тешила себя надеждой, что Аюр не позволил себе маленький каприз в виде собственного войска.
  - Я не думаю, что он решиться в открытую высказывать свое недовольство Вами, - наставник пожал плечами и погладил темную бородку, - но будьте готовы к тому, что он предложит Вам породниться. Проще говоря, выйти замуж за его старшего сына. Знаете, род Аюр уже давно мечтает пристроить свою...кхм...давно мечтает породниться с королевским родом.
  Меня передернуло. Наследник дома Аюр был мне знаком, и, если честно, вызывал желание его где-нибудь прикопать. Более отвратительного, беспринципного человека я еще не встречала. А если верить отчетам моих шпионов, то молодой эр еще и склонен к содому.
  - Ладно, перспектива понятна, пора навестить нашего гостя - я хлопнула по подлокотнику кресла, и лорд Дариен подал мне руку, помогая подняться.
  Что ж, буду осваивать дипломатию. Так мы и вышли из кабинета. Я впереди, лорд эр Акон на два шага позади.
  ****
  
  В малой библиотеке уютно горел камин. Здесь стоял круглый стол и пять кресел. По сути, это и не библиотека вовсе. Тут только пара стеллажей с коллекционными книгами. Чаще это помещение, выдержанное в спокойных бежевых тонах, использовали для проведения внеплановых малых советов, докладов шпионов, приема гостей, прибывших инкогнито. Это одно из немногих помещений во дворце, где была установлена магическая защита - роскошь даже для короны.
  Эр Аюр вольготно развалился в кресле, задумчиво разглядывая бокал с вином. Лорд Талин - мужчина в годах. Седина уже давно посеребрила его волосы. Бороду он никогда не носил. На лице его, к моему всегдашнему удивлению, морщин почти не было, и только карие глаза выдавали возраст. Он все еще был крепок телом, хорошо владел мечом и не позволял праздности взять над с собой верх. Сыновья, насколько я знаю, были немного бестолковы, но в целом переняли отцовские идеи и нравы. Дочери Аюра давно и плотно были замужем. Патриархат в чистом виде.
  Вообще, я уважаю лорда Аюра как правителя и как своего вассала. Если бы он не мечтал, а еще лучше, не пытался воплощать свои идеи по захвату трона в жизнь, цены бы ему не было.
  - Ваше Высочество, - лорд восточных земель поднялся, склонился в вежливом поклоне и поцеловал мою руку. - Рад видеть Вас в добром здравии, но, признаюсь честно, я надеялся увидеть Его Величество короля Далии Авира ар Адаш.
  Пришлось как можно более приветливо улыбаться и усаживать 'дорогого' гостя обратно за стол.
  - Его Величеству несколько не здоровиться - так, голос мягок, спокоен. Дыхание ровное. - Но я уверяю Вас, что я выслушаю Вас и приму все необходимые меры для решения Вашего вопроса.
  Так, вижу, что не доволен. Глаза забегали.
  - Что привело Вас в столицу столь спешно? Неужели беда? - Я изобразила искреннее беспокойство, доверительно подалась вперед и просто изобразила, что вся обратилась в слух. На самом деле меня с самого начала беседы мучало неприятное предчувствие чего-то нехорошего.
  - Нет нет, Ваше Высочество, ничего серьезного... - поспешно заверил меня правитель восточных земель. Слишком поспешно, как мне показалось, - У нас случились неполадки в оросительных сооружениях. Это те, которые обеспечивают подход воды к наиболее засушливым районам. У нас не хватает мастеров, что бы исправить неполадки, вот я к Вам и обратился. А инкогнито только потому, что не хочу паники среди населения.
  Честное слово, я чуть не рассмеялась ему в лицо. Придумать такой бред для отговорки...Это слишком. Правда, я тут же вспомнила, что лорд Талин считает женщин дурами и немного успокоилась.
  -Лорд Талин, - я слегка наклонила голову, демонстрируя свое уважение. заодно и улыбку скрыла, - Вы можете рассчитывать на всю необходимую помощь. Корона не оставит своих верноподданных.
  Я вовсю играла роль глупой, но деятельной правительницы.
  - Для Вас приготовили гостевые покои. А завтра мы составим все необходимые документы.
  На прощание лорд наместник еще раз поцеловал мне руку и последовал за слугой.
  В библиотеку вошел лорд Дариен и сел в соседнее кресло. Я нервно барабанила пальцами по столу, спешно соображая, что же на самом деле нужно было эр Аюру.
  - Что, поступило предложение руки и сердца? - наставник усмехнулся и налил себе вина из стоявшего на столе графина.
   - Если бы... - я вздохнула и устало потерла переносицу - Аюр просил помочь в восстановительных работах на оросительных сооружениях.
  - Это странно, у них и своих мастеров хватает, а шпионы не докладывали о каких-либо несчастных случаях в пустынных землях. Да и зачем было так инкогнито сюда ехать? - Дариен был как всегда подозрительным.
  Я пожала плечами.
   - Говорит, не хочет паники.
  - Ах ну да...как же...
  Мы еще немного помолчали. Думать совершенно не хотелось, накопленная за день усталость брала свое и спать хотелось больше, чем играть в угадайки. Наставник это заметил и вздохнул:
  - Ступайте спать, Ваше Высочество. Утро вечера мудренее. Сегодня наши шпионы будут держать ухо в остро, а завтра, возможно, и Ваш отец...решит поучаствовать в судьбе государства.
  Ну да как же. Отец, так умеючи правящий страной в прошлом, сейчас не желает даже просто помогать своей дочери. Но мысль о сне мне понравилась.
  ***
  Едва моя голова коснулась подушки, я тут же провалилась в сладкий, тягучий сон. Но, казалось, не прошло и минуты, как меня разбудил лорд Дариен, буквально вытащивший меня из постели, и, делая страшные глаза, потащил к тайному ходу, находящемуся в моей спальне.
  Я, сонная, босая и в одной ночной рубашке, по инерции бежала за ним, спотыкаясь через каждый шаг и то и дело рискуя встретиться лицом с холодным каменным полом. Рядом бежала перепуганная служанка, несущая в руках какой-то сверток.
  Испугаться или что-то сообразить я не успела. Мы бегом преодолевали петляющий лабиринт, и только когда, наконец, перепачканные и запыхавшиеся выскочили на улицу, лорд Дариен отпустил мою руку. Я ошалело смотрела на него. Тайным ходом я пользовалась в раннем детстве, когда по ночам сбегала на праздники в соседнюю деревню. Ход петлял по всему замку, а несколько его коридоров выходило прямиком за стены замка, ближе к деревням. Не имея карты лабиринта, выйти оттуда было нереально.
  - Чтт-оо...пп-ррр-роисходит?! - зубы стучали друг об друга из страха и пробирающего холода.
  - Переворот. Ваш отец убит. Лорд Аюр и несколько других лордов захватили замок.
  Только тут я услышала звуки сражения, взрывы и крики, доносящиеся со стороны покинутого нами дворца.
  - Нас предали...
  
  ***
  
  И вот теперь я, законная наследница, в окружении самых преданных воинов, единственной служанки и верного наставника, мчусь подальше от родного дворца, в надежде спасти свою жизнь и вернуть себе трон.
  Кто-то осудит меня в трусости, но, поверьте, лучше быть живой и делать все, что бы преодолеть узурпатора, пусть даже поступиться своей гордостью, нежели быть гордой, но мертвой.
  Да и есть ли место гордости в политике? Я сомневалась, а всезнающий Дариен молчал.
  Гордость... И тут в мою голову пришла идея. На грани фола, полная безумства, даже унижающая достоинство моего рода идея...Но она могла сработать. А уж когда я верну себе трон, я выясню, как Талину удалось совершить переворот. И извлеку всю пользу из этого урока.
  - Лорд Дариен! - Я окликнула наставника, он тут же подъехал ко мне, и мы замедлили ход коней, - Мы направляемся в Тарапас! Немедленно!
  Не задавая лишних вопросов, эр Акон отдал нужные приказы.
  ***
  - Но почему Тарапас?- недоумевал мужчина - Разве не логичнее было бы обратиться к Вашему деду в Агапор?
  Эр Акон нетерпеливо топтался под дверью, дожидаясь, пока служанка зашнурует мое платье. Мы на удивление успешно и быстро пересекли границу своей страны. Столица находилась далеко от центра, ближе к западным границам, где мы соседствовали с Тарапасом. Гонка по лесам и малоиспользуемым дорогам заняла чуть больше пяти дней. Наш отряд был скромным и не привлекал ненужного внимания. И вот теперь мы расположились в гостинице, находящейся в Арконе, столице Тарапаса.
  Я готовилась к аудиенции с королем. Служанка у меня оказалась деятельной, и в свертке, что она так трепетно прижимала к груди, оказались мои драгоценности. А еще одного гвардейца она озадачила тем, что свалила на него без малого половину моего королевского гардероба. Я недоумевала, но только сейчас была готова расцеловать догадливую девушку. На встречу с королем Нуаром ар Тельем я шла в роскошном бархатном платье цвета индиго.
  - Уфф...- служанка наконец справилась со шнуровкой, прилично утянув мою талию. - Потому что интересы моего деда давно расходятся с интересами Далии, Вы сами мне это говорили.
  Дышать было тяжело, но произвести впечатление на принимающую сторону было просто необходимо. К платью я подобрала скромные жемчужные серьги и жемчужную же нить на шею.
  Лорд Дариен наконец то зашел в комнату.
   - Но он бастард! Его мать - неизвестная женщина. Даже не благородная. А Тарапас...И вообще, как Вы собираетесь попасть в магически охраняемый дворец?!
  Я улыбнулась. Единственный недостаток моего обожаемого наставника - гордость и уважение к родовитой крови. Ничего, исправим.
  - Насколько мне известно, - я спокойно рассматривала вышивку на длинных рукавах своего платья, - причем из Ваших же докладов, что ар Тельем всегда держит слово, разумен и деятелен. А Тарапас - могущественная военная держава, пользующаяся уважением на международной арене.
  - Да! Тарапас пользуется уважением! Но никак не бастард Нуар! И вы все еще не сказали мне, как собираетесь туда попасть. В ворота постучитесь и заявите, что желаете видеть короля?
  Я рассмеялась.
  - Есть у меня среди стражников королевского дворца один должник...
  ***
  Когда-то, путешествуя по сопредельным странам, я спасла жизнь мужчины, раненого стрелой во время охоты. Целительский дар во мне был весьма слабым, но он, помноженный на желание умирающего жить, сотворил чудо.
  В общем, связи нужны везде. Я еще на въезде в город, передала маленькую записочку одному из стражников у ворот, назвав имя спасенного мною мужчину. В том, что письмо попадет точно адресату в кратчайшие сроки, я не сомневалась. Судя по благоговейному выражению на лице стражника, имя 'Сибастьян ур Эйл' что-то, да значило.
  В тот же вечер, пока лорд Дариен налаживал связи со своими знакомыми в Тарапасе, а так же узнавал последние новости, о том, что твориться в Далии (спешу сообщить, по официальной версии я погибла в пожаре.Нет!Они мне еще и замок сожгли!), ко мне в гостиницу пришел сам Сибастиян.
  Оказалось, что за прошедшие три года, стражник сильно продвинулся по карьерной лестнице, и сейчас занимал место в личной охране Его Величества Нуара.
  Ну разве может так везти?
  ***
  Хмурый эр Акон насупившись стоял рядом с креслом, в котором, в ожидании короля, сидела я.
  - Ваше Высочество... То, что вы задумали...Это..Это... - в моем наставнике удивительно интересно боролось возмущение пополам с недоумением. Да, мой план претендовал на гениальность.
  Нас прервало появление Нуара ар Тельем. Король, в сопровождении незнакомого мне мужчины, вошел в кабинет, аналогичный моей (теперь уже несуществующей) малой библиотеке.
  Я поднялась с кресла и изобразила изящный реверанс. Лорд Дариен с почтением склонился. Ар Тельем и его спутник приветствовали нас глубоким поклоном.
  Короля Тарапаса я видела впервые. Тридцатилетний мужчина, очень высокий, жилистый. Видно, что не один год провел на тренировочном поле, а то и в настоящих сражениях. Длинные, светлые до белизны волосы, заплетены в причудливую косу. Лицо узкое, худощавое. Глаза малахитово-зеленые, чуть вытянутые к вискам. Четкие скулы, чувственные губы. Правитель Тарапаса был красив.Одет он был в черный с серебряной вышивкой костюм строгого военного кроя.
  Его спутник, незаметной тенью примостившийся поодаль от своего короля, был куда как менее примечательным. Среднего роста, широкий в плечах, с короткими темными волосами и строгим лицом.
  - Прошу, - Нуар галантно подал мне руку, и я почувствовала мозоли на его ладони, - Что привело Вас, принцесса Далии Теанора ар Адаш?
  В его голосе не было ни намека на издевку. Казалось, ему было действительно важно услышать, с чем же я к нему пожаловала. Или по крайней мере любопытно.
  - Ваше Величиство... - я снова села в кресло... - меня к Вам привело весьма деликатная тема...
  Я замялась, выразительно глядя на спутника короля. Ар Тельем проследил за моим взглядом и мягко улыбнулся.
  - Лорду Даскину я доверяю точно так же, как Вы доверяете Вашему наставнику.
  Стоящий позади меня лорд Дариен кашлянул.
  - Так что же, Ваше Высочество, привело Вас в мое государство? - мягким баритоном полюбопытствовал король.
  Помните, я говорила, что мне пора учиться дипломатии? Так вот, можно заранее ставить мне 'неуд'. Я набрала в грудь побольше воздуха, на всякий случай зажмурилась и выдала:
  - Ваше Величество, король Тарапаса, Нуар ар Тельем, я, принцесса Далии Теанора ар Адаш, предлагаю Вам взять меня в жены!
  Надеюсь, грохот, который я услышала не был произведен падающим в обморок Дариеном эр Аконом....
  
  ***
  Вот теперь я полностью поняла значение выражения 'оглушительная тишина'. Готова поспорить, что предложение руки, сердца и королевства Его Величеству королю Нуару делали впервые.
  Я быстро оглянулась, что бы проверить, как там в обмороке пребывает мой наставник. Но опасения оказались напрасными. Лорд Дариен стоял, до предела округлив глаза и приоткрыв рот. Рядом лежал перевернутый столик, на который, очевидно, эр и опирался.
  Вновь посмотрела на ар Нуара. Он все так же пребывал в шоке.
  Ладно, будем считать, что впечатление я произвела. Мой расчет был предельно прост. Тарапас - сильнейшая военная держава. И если Нуар, как мой муж, окажет мне помощь в отвоевании законного трона, ни у кого из союза государств не возникнет претензий. Король Тарапаса же, будучи незаконнорождённым, получит вожделенное признание. Учитывая, что мой род один из древнейших среди властителей государств...
  Первым отмер загадочный лорд Даскин. Он закашлялся, плохо скрывая рвущийся наружу смех. Получалось у него из вон ряд плохо, но мужчина старался.
  - Хм... - ар Тельем удивленно вздернул левую бровь, - Признаться, Ваше предложение чрезвычайно... неожиданное...
  Для меня тоже, поверьте, Ваше Величество.
  - Я полагаю, - терпеливо продолжил мужчина, - произошло что-то беспрецедентное, раз Вы прибыли ко мне, да и еще горя желанием взять меня... - тут он запнулся и улыбнулся уголком губ, - в законные супруги...Что же Вы? Поссорились с папенькой, его Величеством Авиром ар Адаш? Или он решил выдать Вас замуж за какого-нибудь малосимпатичного принца или королевича и Вы решили отомстить ему, выйдя замуж за меня?
  Вот теперь король надо мной издевался. Я почувствовала, что краснею до кончиков ушей, но тут инициативу взял пришедший в себя лорд Дариен.
   - Шесть дней назад, Его Величество король Далии Авир ар Адаш был убит в своем дворце. Власть захватил наместник восточных земель Талин эр Аюр.
  Взгляд Нуара тут же изменился, он внимательнее взглянул на меня.
  - Прошу простить меня за мой тон. Примите мои искренние соболезнование, - я слабо кивнула, принимая его извинения, - Теперь мне понятны Ваши мотивы, Ваша спешка и Ваше предложение. Насколько я догадался, Вам нужна военная поддержка Тарапаса.
  И снова кивок.
  - Но не слишком ли сложный путь Вы избрали? Не проще было бы собрать оставшиеся преданными короне войска...
  - Вы намекаете на мою трусость? - тяжелый комок встал в горле, - Я не мужчина, ар Нуар, а женщина...девушка. Я не владею мечом, как бы ни старался мой наставник, я слишком плохо разбираюсь в военном деле...
  Я запнулась, но опять на выручку мне пришел эр Дариен.
  - Мы не знаем, каков настрой войск, кто из вассалов остался преданным короне. Моей первоочередной задачей было спасти жизнь наследницы.
  Ар Нуар кивнул.
  - Я понимаю вас. Так же я понимаю открывающиеся выгоды и перспективы, если мы с Ее Высочеством вступим в брак. Но решение серьезное, мне требуется время, что бы его обдумать...
  Я кивнула.
  - Конечно, я понимаю, сколь неожиданным стал мой визит. Нам и правда пора возвращаться к себе. Если вы будете столь любезны, сообщите мне о своем решении.
  Я поднялась, Нуар так же поднялся. У меня тряслись коленки и пересохло во рту. Руки я чинно сцепила, что бы король не увидел, как нервно дрожат мои пальцы. Не заикаться позволял только опыт.
  - Сочту за честь принимать Вас и Вашу свиту в своем доме. Если Вы не возражаете, слуги проводят Вас в приготовленные покои, а так же заберут и привезут вещи.
  Я согласилась. Конечно, было бы лучше гордо отказаться, но я, если честно, сомневалась в безопасности своего нахождения в гостинице.
  ***
  Король Картара Нуар ар Тельем.
  Как только за принцессой и ее наставником закрылась дверь, я вернулся на место. Даскин, уже не стесняясь, засмеялся в голос.
   - 'Предлагаю Вам взять меня в жены!'...оооо...Признайся, Нур, тебе такое предложение делают впервые... - истерика друга набирала обороты, он даже утирал выступающие на глазах слезы.
  Я тоже улыбнулся. Да, забавная девушка. Но ее предложение не лишено смысла и более чем выгодно. Выкинуть из захваченного дворца этого эр Аюра, навести порядок в армии, сделать внушение остальным вассалам. Задача средней сложности. Но вот в замен я получу столь долгожданное уважение на международной арене. Род Адаш - один из древнейших. Старая кровь. Вероятно, Теанора обладает магическим даром. И если она родит наследника, то в его имени будут гордо звучать два рода - Тельем и Адаш.
  Мне определенно нравиться эта перспектива. Да и сама принцесса хороша собой и явно не глупа.
   - Даскин, она говорила правду?
  - У...ыы.... - маг продолжал веселиться, но все же нашел в себе силу ответить - Да. Она говорила абсолютную правду. Невероятная барышня, выдает ровно то, что думает. - он посмотрел на своего короля и задумчивый взгляд властителя ему явно не пришелся по душе - Ох...Нур! Только не говори, что ты решил..ахах...принять ее предложение руки и сердца?!
  - И королевства!
  - Вот! Она точно так же подумала.
  Я снова улыбнулся.
  - Вообще, я склонен ответить согласием. Когда мне еще предстанет возможность породниться со столь знатным родом, получить регентство над богатой страной, заполучить в жены такую хорошенькую принцессу, которая родит мне ребенка, который объединит наши королевства....
  Я мечтательно потянулся в кресле.
  - Не знаю, друг мой, - Даскин наконец-то успокоился и присел на подлокотник моего кресла - я бы за свое королевство сражался с мечом в руках до последнего.
  - Я знаю, Даскин. - Я посмотрел на друга. - И знаешь, в чем вся прелесть?
  - В чем же?
  - Я бы тоже сражался за свою корону с мечом в руках. И мы бы с тобой гордо погибли в битве за свое государство. А Теанора пошла принципиально другим путем. И она получит свою Далию на блюдечке. Пошли, друг мой, у нас еще много дел. Надо подготовить церемонию...и армию.
  ***
  Теанора ар Адаш.
  
  Я сидела на кровати в отведенных мне покоях и уже минут пятнадцать наблюдала, как лорд Дианир методично измеряет комнату шагами, постоянно возмущаясь поведению одной глупой принцессы. Глупая принцесса - это я. Если кто-то еще не понял. Да я и сама была в шоке от своего поведения, мы же с наставником даже речь составили. Так сказать, подготовительное слово, что бы ар Тильем не сразу в обморок упал. Но почему-то увидев короля Тарапаса, мне расхотелось говорить просторные речи. Он производил впечатление человека, ценящего свое время, предпочитающего слушать все быстро и по существу.
  - Ваше Высочество - голос наставника был строг и непримирим, - я просто ошарашен Вашим поведением! Вы!..
  Я почувствовала, что истерика, отложившая свой приход до лучших времен, наконец решила, что они настали. Слезы выступили на глазах.
  - Теа... - Дианир никогда не видевший моих слез потрясенно застыл.
  В следующее мгновение меня прорвало. Я ревела самозабвенно, навзрыд, иногда подвывала. Весь страх, все тревоги, переживания, лились непрекращающимся потоком.
  - Дианир, - ревела я в услужливо подставленное плечо мужчины - я просто не знала, что мне делать...И до сих пор не знаю...
  Как уснула, не помню. Краем сознания слышала, как Дианир встал и позвал служанку, что бы переодеть меня и уложить спать. Но мозг участвовать в дальнейшей судьбе тела желания не испытывал.
  Утро встретило меня страшно опухшим лицом. К сожалению, - моим собственным. Рев на ночь глядя не прошел бесследно и теперь мои глаза были украшены мешками, которые так и норовили упасть на щеки.
  - Красотааа... - печально протянула я, внимательнее разглядывая свое отражение и все больше падая духом. Все же уверенность в собственной внешности дает женщине неоспоримые преимущества. Когда ты выглядишь как королева, ты и чувствуешь себя королевой. Ну и как мне с таким лицом, спрашивается, соблазнять Его Величество?
  А вообще, не оставляло ощущение, что я продаюсь. Все же воспитали меня в духе истиной наследницы своей державы, и меня никогда не покидало странное чувство связи со своей родной страной. Это приятное тепло, которое рождалось где-то под сердцем и мурашками разбегалось по всему телу. И я точно знала, что это все - моя страна. И я в ответе за каждое деревце, за каждого человека.
  И возникал вопрос, насколько я в праве идти армией на свою же страну. Топтать свои же поля, жечь свои же леса, увивать своих же людей. Я не испытывала иллюзий по поводу того, что эр Аюр, увидев войско, раскается и добровольно покинет столицу. Кстати, он еще ремонт замка задолжал!
  В двери тихо поскреблись, и вошла служанка, держащая в руках поднос с чем-то подозрительным.
   - Ваше Высочество, я принесла специальное средство. Оно поможет снять отеки.
  - О! Дарина! Ты чудо!
  Девушка помогла мне нанести зеленоватую маску на лицо, и я тут же почувствовала приятный ментоловый холодок.
  Завтрак окончательно вернул мне радость жизни. Почему-то я была уверена, что ар Нуар примет мое предложение. Проворачивая в голове события минувшей ночи, я сама стала посмеиваться.
   Именно такую - с зеленой маской на лице, жующую булочку и хихикающую, меня и застал лорд Даскин.
  - Я..ох...Простите, я не постучался! - мужчина растеряно уставился на меня. Я так же растеряно на него. - Но.. мне сказали, что Вы уже проснулись...
  - Я проснулась. Доброе утро, лорд Даскин. - Мне не было стыдно, было до коликов смешно и я с трудом сдерживалась, что бы не засмеяться в голос. То-то же лорд натерпелся за неполные сутки.
  -А... - глубокомысленно, - Ваше Высочество, Его Величество желает видеть Вас и Вашего советника в малой гостиной через час. Вас проводят.
  Я согласно кивнула, мечтая, что бы маг поскорее закончил свою речь и я смогла смыть маску, которая уже начинала приносить дискомфорт.
  Мужчина еще раз посмотрел на меня, кивнул каким-то своим мыслям и вышел из комнаты.
  Я поспешно бросилась к умывальнику, и, когда в дверь тихо постучался Дариен, я была красива, свежа и готовая к подвигам. Дарина же неторопливо выплетала интересную косу у меня на голове.
  - Ваше Высочество, вы понимаете, что если ар Нуар согласиться на Ваше предложение, то ваш брак будет необратимым. Разводы в королевских семьях неприемлемы.
  - Дарина, приготовь, пожалуйста, утреннее персиковое платье.
  Как только служанка удалилась за моей одеждой, я повернулась к наставнику.
  - Я это прекрасно понимаю. И не вижу ничего плохого, если моим мужем станет именно ар Нуар. В конце-концов, Тарапас - сильное и не бедное государство. Это выгодный союз. - Тут я понизила голос до полушепота, - Не смотря на сомнительное происхождение короля. Я лучше буду уверенной в своем будущем женой правящего бастарда, чем вечно ожидающей ножа в спину женой отпрыска одного из древнейших родов.
  - Вы удивительно прагматичны и спокойны для восемнадцатилетней девушки, - в голосе моего наставника проявились нотки искреннего удивления.
  - Во-первых, - я тяжело вздохнула, - Вы сами учили меня быть такой. Во-вторых, сейчас не время говорить о любви. В крайнем случае, я всегда смогу завести любовника для души.
  Да, господа, кажется, я открыла сезон шоковой терапии.
  
  Король Тарапаса Нуар ар Тельем.
  Я неторопливо завтракал, ожидая своего друга, и просматривал договора, которые предстояло подписать мне и моей...невесте перед брачной церемонией.
  В двери постучались.
  - Да?
  В комнату осторожно заглянул какой-то бледный Даскин.
  - Что случилось? - я даже отложил бумаги, обратив все внимание на вошедшего наконец-то мага.
  - Нур.. - он сглотнул, - Напомни мне. Никогда! Слышишь! Никогда не жениться!
  Мне оставалось только растеряно кивнуть.
  
  Теанора ар Адаш.
  
  Эр Акон терпеливо дожидался, пока служанка поможет мне со шнуровкой платья.
   - Лорд Дианир, как Вы считаете, Его Величество согласиться заключить со мной сделку?
  Я наконец-то вышла из-за ширмы.
  - Это теперь так называется? - наставник недовольно нахмурился.
  Я же пожала плечами. Ну да, а как мне еще называть данный брак?
  Видя мое равнодушие, мужчина покачал головой. Знаю, Дианир приверженец старых методов, он предпочел бы, что бы я обратилась за помощью к деду. Но на этот счет у меня были свои мысли. Дед бы мне помог. И с большим удовольствием, но платой за помощь была бы сама Далия. Он не желал брака матери с отцом, и за двадцать лет их правления, он ни разу не навестил свою дочь. Да и я его видела всего два раза, когда прибывала ко двору Агапора вместе с посольством.
  Пауза затянулась, но положение спас вошедший слуга, пригласивший нас следовать за ним.
  Покуда мы шли длинными коридорам, я наблюдала за жизнью дворца. В обстановке резиденции Его Величества не было кричащей роскоши, обилия позолоты, фарфора, картин. Все дорого, скромно и со вкусом. Слуги шныряли туда-сюда, перетаскивали какие-то коробки, подносы, столики, лестницы. Очевидно, замок готовился к торжеству.
  Слуга привел нас в тот самый кабинет, где сегодня ночью происходили вышеупомянутые события.
  В кабинете ровным счетом ничего не изменилось. Разве что на столе лежало множество бумаг, стояла чернильница и королевская печать. С ума сойти! Мне бы такую деятельность, как у Нуара!
  - Ваше Высочество.. - Мужчина поднялся, изящно поклонился и галантно предложил мне занять кресло напротив него. Поведение Нуара было безупречно выдержанным.
  Лорда Даскина, к моему удивлению, не было. Я слегка растеряно огляделась в поисках придворного мага, но чуда не совершилось - он не появился.
  - Лорд Даскин на данный момент несколько занят...выяснением состояния дел в Далии. - заметив мой взгляд Ар Тельем соизволил объяснить отсутствие своего советника.
  - И что же? - я встрепенулась, - Есть новости?
  - Новостей много. Основные - по официальной версии Ваш батюшка, Вы и Ваш советник погибли в пожаре. Власть в столице держит лорд Аюр, но на западе и севере, части центральных земель, части столичной знати, еще остались люди, преданные роду Адаш. Ваш дедушка, Ар Терим, спешно направляется в столицу Далии для расследования Вашей гибели - Ар Нуар не сдержал улыбку, - а эр Аюр ищет своего троюродного племянника, в котором течет кровь рода Адаш.
  Потрясающе...Ваше Величество, Вы не одолжите мне своих осведомителей на пару недель? Да...с такой тайной службой никакого переворота бы и не было. Но, не все сразу.
   - Слетаются, как падальщики, - я тяжело вздохнула, - Представляете, они мне дверец сожгли! Триста лет стоял и тут такое...
  Наставник, стоявший чуть позади, закашлялся.
  - Позвольте узнать, что это за документы? - я обвела рукой все богатство бумаг, разложенных на столе.
  - Это наши брачные соглашения.
  Потрясающе. Мне однозначно повезло с будущим мужем.
  
  ***
  Кто составлял договора? Я готова была одолжить не только всю тайную службу Тарапаса, но и юристов Его Величества. Столь четких, однозначных, обоснованных договоров я в жизни не встречала
  Нуар улыбнулся и наполнил три бокала вином.
  - Я знал, что Вам понравиться. Мы готовы обсудить и внести поправки, и, если Вас это устроит, сегодня вечером, мы сыграем свадьбу.
  - Сегодня?
  - Да, - он отсалютирвал мне бокалом, - Есть определенные преимущества в том, что бы иметь в советниках собственного мага. Чрезвычайно облегчает жизнь, скажу я Вам. Даскин поможет организовать торжество.
  Я внимательно слушала ар Тельема, эр Акон в очередной раз перечитывал соглашения.
  - Разумеется, - мужчина пригубил вино, - торжество не будет столь роскошным, как полагалось бы, но мы еще наверстаем упущенное, дав ряд балов в честь нашей свадьбы. Заодно и сообщим об этом радостном событии правителям других государств континента.
  Меня поражала невероятная хватка Нуара. Просто потрясающе. Часть моей души, отвечающая за любовь к своей стране и умению править бал в политике, восторженно внимала королю Тарапаса.
  - Лорд Дианир, - неожиданно обратился к моему наставнику ар Нуар, - Вы не могли бы ненадолго оставить нас с Ее Высочеством?
  Наставник вопросительно посмотрел на меня, я кивнула.
  - Спрашивайте, - как только за лордом закрылась дверь, сказал король.
  Мне дважды повторять не нужно. Меня и без того уже изгрыз один единственный вопрос.
  - Я внимательно читала все договора, регулирующие взаимоотношения Тарапаса и Далии. Выходит, Вы не хотите получить власть над моей страной. Почему?
  Ар Тельем улыбнулся.
  - Потому что это ВАША страна, как Вы успели заметить. Кроме того, поверьте, мне хватает проблем и с управлением Тарапасом.
  Неужели. Проблемы у такого предприимчивого и деятельного властителя? Поверить не могу.
  - Если захотите, после брачной церемонии, я введу Вас в курс дел Тарапаса. И Вы сами поймете, что лишняя головная боль мне не нужна.
  Я кивнула, соглашаясь.
   - Ваше Величество, но от данной сделки Вы, практически, не получаете никакой выгоды. Разве что признание на международной арене. Я знаю, что в связи...с вашим происхождением, у Тарапаса были некоторые трудности в союзе государств.
  - Единственной трудностью, - Нуар встал и вплотную приблизился ко мне. Пришлось запрокидывать голову, что бы смотреть в глаза мужчине, - было заглушить в себе желание придушить кого-нибудь из сборища этих раздутых павлинов, в большинстве своем сидящих на тронах, завоеванных предками.
  В голосе короля прорезались рычащие нотки, что, не скрою, слегка напугало меня. До сих пор ар Нуар показывал себя человеком чрезвычайно уравновешенным.
  - Впрочем, - заметив мою реакцию, король тут же успокоился, - Даскин всегда напоминал мне, что за самым красивым павлиньим хвостом скрывается самая обыкновенная...Ох! Простите!
  Нуар замолчал, но было поздно. Я успешно додумалась до смысла предложения, и, не сдержавшись, рассмеялась.
  - У вас чудесный смех.
  - Спасибо.. - меня смутил как неожиданный комплимент, так и взгляд, которым меня одарил ар Тильем.
  Король еще немного постоял и вернулся в кресло.
  - Что касается выгоды, то она будет. Наш наследник встанет во главе объединенных нами королевств.
  - Наследник? - пискнула я. Нет, в свои восемнадцать я имела прекрасное представление о взаимоотношениях полов, и знала, откуда и каким способом появляются дети. Но мой личный опыт заканчивался на пошлых рассказах стражи, сопровождавшей меня во всевозможные поездки. Мысль о близости с мужчиной вводила меня в ужас.
  - Да, наследник, - король решил проигнорировать мой страх, - наш брак не будет фиктивным.
  Ну здравствуй, замужняя жизнь.
  
  Ар Нуар Тельем
  
  Я пребывал в состоянии легкого раздражение. Успешно подписанные договора спешно обличались в форму законов и указов, подготовка к свадьбе шла полным ходом.
  Я одевал праздничный костюм.
  В комнату влетел запыхавшийся Даскин.
  - Тучи на границе ходят строем...- напевал он какую-то песенку, деловито разглаживая складки на своем одеянии. - Ты чего такой хмурый? Сегодня самый счастливый день в твоей жизни - Даскин скорчил умильную рожицу. -Ты входишь во взрослую жизнь. Теперь ты несешь ответственность не только за себя, но и за свою молодую невесту и ее страну в придачу. Прочувствуй момент.
  Умел маг быть пафосно-ехидным в 'подходящие моменты'.
  - И, заметь, ты сам на это согласился. Так что драпать поздно. - он хихикнул, - позади разорительные отступные. Улыбнись, я тебе говорю.
  Я улыбнулся. Маг отшатнулся от меня.
   - Нет, друг, таким оскалом ты только испугаешь свою невесту до состояния обморока.
  - Она и так боится, - хмуро заметил я.
  - Да? - с сомнением в голосе поинтересовался маг, - а вчера она произвела впечатление очень даже смелой и решительной женщины.
  - Девушки.
  - Да какая она девушка. Ты видел ее - Даскин руками изобразил то, что должно было означать неоспоримую принадлежность Теаноры к гордому званию 'женщина'.
  - Она в другом смысле девушка, - я уже начал злиться. Не столько на Даскина, сколько на самого себя.
  - Ну, о том, что она мужчина, я даже не думал. - увидев мой взгляд друг стал соображать быстрее, - Ах в этом смысле девушка...Ну ничего, сделаешь женщину! Делов-то...
  Я зарычал. Да, делов-то было не много. И девственниц в моей постели побывало не мало. Проблема была в самой Теаноре. Мне не хотелось начинать нашу семейную жизнь фактически с изнасилования. Я планировал перевоспитать принцессу под себя и прожить с ней долгую жизнь в окружении крепкой и надежной семьи. Мечтал построить свое гнездо, крепкую державу. И уж точно не хотел зачинать своего наследника ревущей подо мной девчонке. Пусть в браке нет любви, но уважение и доверие необходимы.
  - Еще хоть одна шуточка по этому поводу и я, воспользовавшись званием короля и твоего господина, женю тебя на какой-нибудь придворной ДЕВУШКЕ!- последнее слово я подчеркнул особо.
  Маг, услышав столь грозную речь в моем исполнении, на миг задумался, очевидно, вспомнив что-то свое, и тут же заткнулся, приобретя неповторимый мертвенно-зеленый цвет. Да что это с ним случилось? Надо будет непременно выяснить. Аллергия на слово 'женитьба' сама по себе не возникает.
  
  Теанора ар Адаш.
  
  Назвав нашу свадьбу 'не роскошной', ар Нуар явно поскромничал. Меньше, чем за сутки организовать такое торжество - подвиг.
  Всю знать королевства согнали в спешно приготовленный дворец. Моего воображения не хватало для того, что бы представить, с какой скоростью повара готовили сотни и сотни блюд, слуги украшали огромные залы, а портнихи шили мое платье.
  К слову о платье.
  Это была не одежда, а целое произведение искусства. Тугой корсаж, расшитый золотой ниткой и бусинами из Ийольского стекла - камушка, ценившегося на вес бриллиантов, плотно облегал мою фигуру, красиво, но не вызывающе поддерживая грудь. Аккуратный воротник-стоечка и ворох пышных юбок. Платье потрясало сочетанием скромности и богатства. Но самым невообразимым был его цвет - малиновый с золотинкой. И когда солнечный свет попадал на ткань казалось, что вокруг меня сияет легкий ореол призрачного света. Мои волосы подняли в высокую прическу и украсили нитями со стеклянными бусинками.
  - Ваше Величество, - служанка утирала слезы, - Вы выглядете так..так...Ооо...
  Да, выглядела я по-королевски.
  Рядом с ней едва сдеживал слезы наставник.
  - Теа...
  Я без слов обняла его и позволила нескольким слезинкам упасть с ресниц.
  - Девочка моя, все будет хорошо
  - Я знаю...Я знаю.
  Я действительно знала, что жизнь с Нуаром, по крайней мере, не обратиться для меня кошмаром.
  В двери постучались.
  Даскин с опаской заглянул в комнату, но, увидев, что все одеты, готовы и без подозрительных субстанций на лице, успокоился.
  - Пора.
  Да, действительно пора. Лорд Дариен подал мне руку и мы шагнули вперед. В новую жизнь.
  
  В храме никого не было. Насколько я помнила, в традициях Тарапаса молодых оставляли в храме наедине с Богиней единения. Лорд Дариен подвел меня к алтарю, где нас уже дожидался нарядный ар Тильем. Нарядность в его случае выражалась в черном костюме все того же военного кроя с более богатой золотистой вышивкой и в распущенных, забранных у виска волосах.
  Эр Акон поклонился королю, бережно поцеловал мою руку и поспешил удалиться.
  Мы с ар Нуаром остались наедине, если не считать укоризненно взирающей на нас статуи богини.
  - И что дальше? - осторожно поинтересовалась я, когда молчаливая пауза затянулась.
  - Не знаю, - ар Тельем пожал могучими плечами, - установленных слов-обращения к богине нет. Обычно молодые произносят слова любви и клянутся любить и почитать друг друга до конца дней и так далее.
  - Нам этот вариант не подходит, насколько я понимаю? - сдержано поинтересовалась я.
  - Нет, - король развел руками, - я могу импровизировать, но не даю гарантии, что богиня не оскорбиться столь наглой ложью и согласится надеть нам брачные браслеты.
  Я фыркнула. Вот обо всем мы позаботились, а слова клятвы согласовать не удосужились.
  - Ладно, попробуем.
  Ар Тельем стал неожиданно серьезным. От его пристального взгляда табун мурашек проскакал по моей спине, подняв при этом даже самые маленькие волоски на моем теле.
  - Я, король Тарапаса Нуар ар Тельем, беру тебя, принцессу Далии Теанору ар Адаш в жены.
  Торжественным голосом изрек король.
  Ничего не произошло, молния не вырвалась с небес и не испепелила ар Нуара..
  Поэтому я решилась повторить слова за королем.
  - Я, принцесса Далии Теанора ар Адаш, беру тебя, король Тарапаса, Нуар ар Тельем в мужья.
  С минуту ничего не происходило, и я уже было испугалась, как вдруг глаза моего жениха удивленно расширились. Я проследила за его взглядом и обомлела. От моего платья исходил свет. Сначала мягкий, едва заметный. Потом сияние стало ярче. Оно словно собиралось в одну точку, медленно переползая от подола платья вверх. Сначала золотистое, потом зеленое. И вдруг - ослепительная голубоватая вспышка. Я закрыла глаза, а в следующую секунду почувствовала непривычную тяжесть на левой руке.
  - Платина.. - донесся до меня удивленный голос короля.
  Я решилась раскрыть глаза и глянула на свою левую руку. Ее плотно обвивал причудливый, словно состоящий из кружева, платиновый браслет.
  Теперь я понимаю удивление Нуара. Брачные браслеты обычно были золотыми и представляли собой сплошную, испещренную рунами пластину.
  - Может, так богиня отмечает тех, кто женится по расчету? - неуверенно предположила я, разглядывая браслет мужа. Его украшение было похожим на мое, разве что уже.
  - Да? - он усмехнулся, - Тогда бы добрая половина знати щеголяла в кружевных платиновых браслетах. Ладно, потом разберемся. А теперь нас ждут подданные. Прошу...
  Нуар подал мне руку, и мы направились к лестнице, ведущей на балкон.
  Брачные обряды правящей семьи всегда происходили в главном храме единения. И для удобства их строили сразу с балконом, на который после обряда выходили молодожены королевских кровей для представления своего избранника или избранницы народу.
  Перед нами распахнулись двери и, зажмурившись, я сделала шаг вперед. В первый момент я была оглушена. Рев толпы грозился смести меня, судорожно цепляющуюся в рукав теперь уже мужа, вместе с храмом. Но этого не совершилось. Я осторожно приоткрыла правый глаз..и остолбенела.
  Вся площадь утопала в цветах и была наполнена народом. И если справа неровной кучей толпились горожане, разодетые в пестрые праздничные одежды, то в левой части ровными шеренгами выстроились войска Тарапаса. Тысячи мужчин, одетые в одинаковую черную форму, с копьями и флагами в руках, хранили зловещие молчание.
  Я испугано сделала шаг назад, но Нуар остановил меня, приобняв за талию.
  - Мамочки... - пролепетала я.
  - Все хорошо, еще не время бояться - прошептал мне на ухо король.
  - А когда будет время? - осторожно поинтересовалась я, понимая, что шум на площади резко прекратился.
  - У нас впереди еще целая брачная ночь.. - хитро прищурился муж.
  - Это угроза?
  - Скорее обещание, - с этими словами ар Тельем подвел меня ближе к перилам балкона, взял мою руку и нежно поцеловал, задержав губы на коже чуть дольше, чем того требовали приличия.
  - Моя королева, - громко, так громко, что голос разнесся по всей площади, произнес Нуар. Он изящно поклонился мне.
  - Мой король, - я присела в глубоком реверансе. Мой тихий голос был точно так же подхвачен загадочной силой и ветер разнес его над восторженно замершей толпой.
   Еще пара секунд... И тишину взорвал гул тысячи голосов, взревели фанфары.
  - Слава королю!
  - Слава молодой королеве! - неиствовствала толпа.
  И тут отмерли войска. Громогласное 'Ура!' перекрыло вой толпы.
  А в следующий момент тысячи солдат и офицеров приклонили колено.
  Я восторженно смотрела на творящееся безобразие, чувствуя руку короля на своей талии. Я вскинула голову, глядя на мужа. Он же легонько взмахнул рукой, и воздух над нами заискрился голубоватым сиянием, опавшим на головы собравшихся на площади разноцветными искрами.
  - Что это? - от волнения мой голос стал сиплым, но Нуар меня услышал.
  - Это магическая присяга.
  
  Свадебный пир был в самом разгаре. Гости, уже изрядно подвыпив, смеялись над глупыми шутками придворного шута. К моей величайшей радости, самых заметных персон этого вечера - молодых, вопреки сложившимся обычаям, фактически не трогали. Мы сидели за столом в центре зала. Рядом со мной жевал салат хмурый и как никогда сосредоточенный наставник.
  Даскин же периодически то появлялся, что бы сказать очередной тост в честь новобрачных, то исчезал по каким-то своим, несомненно, важным делам.
  Нуар в этот вечер едва пригубил вино и сделал упор на светские беседы. Муж явно к чему-то готовился. И это 'что-то' меня настораживало до дрожи в коленках.
  Когда я накрутила себя до противных судорог в животе, в центр залы, отведенной для танцев, вышел распорядитель бала. Три раза стукнул тростью по мраморному полу, и, в образовавшейся тишине, полным сознания величия момента голосом произнес:
  - Танец молодых!
  Ар Тельем поднялся, помог встать мне, и, взяв под руку, повел в центр зала, где придворные уже освобождали место для танца.
  Музыка...Вы когда-нибудь летали? Вот так вот просто - словно за спиной у вас выросли крылья. И вы чувствуете невероятную легкость, практически невесомость. А ваше тело, став одной натянутой струной ощущает каждое движение партнера, с готовностью отзываясь, слушая мельчайшее желание мыслей.
  Вот так я парила под звуки льющейся музыки. Нуар вел уверено, не давая волнению или неуверенности взять верх.
  Он молчал весь танец, не позволяя своей руке скользнуть ниже талии, не прижимая меня ближе.
  И тут музыка прекратилась. Мы с сожалением оторвались друг от друга.
  - Благодарю за танец - изящный поклон и легкий реверанс.
  К столу мы возвращались под аплодисменты гостей. О! Благодарю всех богов, что никто не стал кричать традиционное 'горько!'.
  Не успели мы сесть, как к Нуару подошел один из стражников, что-то шепнул и так же быстро покинул нас.
  - Прошу простить меня, - улыбнулся король, обращаясь ко мне, - я вынужден ненадолго Вас оставить. Но сейчас придет лорд Даскин, он не даст Вам заскучать!
  О да! Маг, с его впечатлительностью, точно не оставит меня без развлечений.
  Даскин появился словно по мановению волшебной палочки.
  - Моя королева - он поклонился и занял стул подле меня. Настороженно зыркнул, но все же решился задать вопрос:
  - Как Вам праздник?
  О! Вот оно! Лорд Даскин, вы задаете правильные вопросы!
  - Да как вам сказать, - тяжелый вздох, - Празднество просто великолепное. Такой замечательный пир. И как вы справились за такой короткий срок? Скажите, а фейерверки будут? Я так люблю фейерверки!
  Маг расслабился и широко улыбнулся:
  - Конечно! Я приготовил просто замечательный фейерверк! Я очень рад, что Вам все понравилось.
  - Это да... - я печально опустила голову, стараясь скрыть улыбку, - вот только от каблуков болят ноги, корсаж натер мою нежную кожу, а уж про тяжесть металла в моих волосах я вообще молчу!
  Есть! Маг побледнел и тяжело сглотнул. Увы, долго развлекать себя мне не дали. Одна из придворных дам сообщила, что мне пора готовиться к встрече с супругом.
  Я загрустила. Мне же еще фейерверк обещали...
  ***
  У меня никогда не было фрейлин. Одеваться, мыться, причесываться, мне всегда помогали несколько служанок, а в походных условиях приходилось даже стирать самой.
  Но теперь я точно знала, что где-то в союзе королевств существует школа, дающая уроки садизма придворным дамам.
  Когда я увидела роскошную купальную комнату в своих новых покоях, я решила, что останусь жить в этом царстве мрамора, чистейшей воды, вкусно пахнущих баночек и скляночек. Но потом...я готова была с диким криком выпрыгнуть в окно.
  Сначала меня замачивали в ужасно горячей ароматной воде. Потом терли кожу жесткими щетками, потом выдирали волосы, мазали их и меня чем-то вонючим. Потом мыли уже в холодной воде, и, в завершении, энергично натерли ароматным маслом.
  После чего, окончательно осоловевшую меня вытерли пушистым полотенцем и обрядили в ночнушку. Мой наряд вызвал скептическую ухмылку. Я так поняла, это ночное одеяние из плотной ткани, прикрывающее даже пятки, с вырезом по шею и длинными рукавами, предназначалось для соблазнения новоявленного супруга?
  Ну, фасон еще ладно, можно списать это на то, что в женщине все должно быть загадкой. Но скажите мне, кто выбрал этот поросячий розовый цвет?! И что это за бантики по всей ночной рубашке?
  Тихо хихикавшую меня уложили на высокое ложе, к которому вели три полукруглые ступеньки, и задернули балдахин. Дамы еще пару минут о чем-то тихо пошушукались и оставили меня в гордом одиночестве, попутно погасив почти все свечи.
  ***
  Время шло. Обстановка в тишине комнаты нагнеталась. Когда наконец-то в коридоре послышались уверенные, торопливые шаги, я всерьез раздумывала над двумя вариантами предстоящей ночи. И так, по плану, ар Тельему предстояло:
  1. Доставать визжащую меня из-под кровати;
  2. Весьма удивиться приставленному к его горлу ножу.
  Впрочем, воплощение обоих вариантов поочередно я тоже рассматривала.
  Дверь спальни приоткрылась, и, воровато оглядевшись, в нее скользнул король.
  - Теанора, Вы здесь?
  Странный вопрос. А где мне еще быть?
  - Да! - Я осторожно выглянула из-за балдахина, для чего пришлось подползти к краю необъятного ложа.
  - Наденьте что-нибудь. У нас срочные новости из Далии. Собираем совет.
  - Сейчас?! - я искренне опешила. Даже слезла с кровати и полностью вышла из-за балдахина, глупо хлопая глазами.
  Муж оценивающе оглядел меня с ног до головы, очевидно, счел увиденное чем-то соблазнительным, и, очаровательно улыбнувшись, шагнул ко мне.
  - Моя королева, если вы настаиваете, мы перенесем совет на утро...или на день...
  Его улыбка из очаровательной превратилась в откровенно порочную.
  - Нет нет! Что Вы! - поспешно исправилась я, и натянула схваченный с края постели халат. - Безусловно, новости очень важны!
  Мужчина рассмеялся и направился обратно к двери. Я уже было последовала за ним, но, к моему удивлению, Нуар приоткрыл двери и тихо свистнул.
  Послышались шаги, и в комнату зашло еще трое мужчин.
  Лорд Дариен, лорд Даскин и еще один, не знакомый мне мужчина в черной военной форме и знаками отличия высшего офицера.
  - Теанора, разрешите мне представить Вам главнокомандующего третьей армией, Арига эр Муа.
  Я приветственно кивнула мужчине. Он по-военному четко поклонился.
  - Итак, господа члены тайного военного совета по делам Далии, - начал маг, - у нас проблемы...
  Помниться мне, раньше, послов, приносящих дурные вести, казнили на месте. Мне этот обычай казался жутким, то сейчас я прекрасно понимала, без сомнения, мудрых предков. Вот бы сейчас снять напряжение и сделать что-нибудь магу...увы...увы....
  Кто же знал, что Аюр окажется столь предприимчивым и найдет таки своего троюродного племянника, у которого на весь организм - плевок крови Адаш. Но нашел ведь. И созывает большой совет союза государств для того, что бы его официально назначили регентом при новоявленном властителе. Естественно, коронация произойдет только тогда, когда в стране истечет срок траура.
  Еще настораживали недовольные Аюром Запад и Юг. Тамошние наместники явно готовили военный поход, что мог принести разорение и неурожай.
  Но и этого было мало, мой дед, правитель Агапора, так же не желал упустить лакомый кусочек в разделе Далии и вовсю спешил на пир стервятников.
  Кстати! А сожгли только восточную часть замка, где располагались покои королевской семьи. Ну ничего. Западную они мне до последнего камушка отстроят! Уж я-то позабочусь.
  - Нам необходимо быть в столице Далии до того, как туда прибудет ар Танар. Он может заявить, что его внучка не справляется с ролью королевы и назначит регента.
  Ар Тельем нервно вышагивал по комнате.
  - Да, но вы мой муж. Это ограничит деда в выборе регента. По крайней мере, супруга он мне выбрать не сможет.
  Мужчины задумались.
  - Зная властителя Агапора, - наконец-то заговорил лорд Дариен, - он может попытаться оспорить ваш брак и затребует доказательств того, что брак консумирован.
   Все присутствующие разом просмотрел на меня. Я густо покраснела.
  - Будем решать проблемы по мере их поступление, - когда мужчины уже готовы были сожрать меня глазами, неожиданно вступился эр Муа, - на данный момент меня заботит процесс проведения войска вглубь иностранного государства. Указ об использовании вооруженных сил Тарапаса за его пределами уже подписан и оглашен. Я отобрал тысячу лучших воинов, этого хватит для подавления узурпаторов. Дальнейшие силы планирую набирать из оставшихся верным короне солдат и офицеров.
   Дариен усмехнулся.
  - Ваше Величество, Ваш военноначальник говорит дело. Мне нужна карта. Карта..карта... вот она - из кармана сюртука моего наставника появился сложенный в маленький квадратик кусок магически защищенного пергамента.
  Покуда мужчины переносили стол ближе к центру комнаты, я зажгла все свечи. Магический светлячок, выпущенный Даскином, взмыл под потолок, и в комнате стало совсем светло.
  - Вот здесь, здесь и здесь, - Дариен указывал на нужные места, - пограничные отряды, верные короне. Мы сможем без труда пройти мимо них. Остается решить вопрос, как незамеченными провести тысячу воинов по территории государства...
  - Замаскируем под караван! - прочавкал жующий яблоко маг.
  - Так, ладно, с этим разобрались. - Карта страны исчезла со стола и ее место заняла карта столицы., - Решаем вопрос, как будем выкуривать Аюра. Предлагаю зайти с этой стороны.
  Военноначальник вкупе с Дариеном составили удивительный по деятельности дуэт. Я протиснулась в мужской кружок и глянула на изрисованную пометками карту.
  - Нет. Так не получиться, - тяжело вздохнула я, - тут с месяц назад засеяли поля и построили небольшое поселение. Я вот что предлагаю....
  Вскоре стола нам стало мало и мы перебрались на постель, где так и уснули. Я и четверо мужчин.
  Утром нас спешно покинул эр Муа, лорд Дариен и опять бледный маг.
  Последним из моей спальни выходил Нуар. Он быстро оглядел спальню и, судя по нахмуренным бровям, остался чем-то недовольным.
  Впрочем, с недовольством он справился достаточно быстро - сдернул с постели покрывало, разбросал подушки и переворошил простыни.
  Задумчиво посмотрел на содеянное безобразие, и, очевидно, решил, что нет придела совершенству.
  - Моя королева, - Нуар сделал шаг ко мне.
  - Мой король? - подозрительно смотрю на расшалившегося супруга и делаю шаг назад.
  Увы. Мужчина с грацией тигра подскочил ко мне, чуть сжал плечо и отработанным движением сорвал с меня халат. Оный полетел в сторону и живописно повис на подсвечнике, к счастью, с уже потухшими свечами.
  А вот ночной рубашке повезло меньше. С нее безжалостно содрали парочку бантов.
  Когда руки короля потянулись к вороту моего одеяния, я возмутилась.
  - Ваше Величество! Это уже слишком!
  - Еще нет. - и голос у него такой томный, многообещающий. Нуар покрепче перехватил меня за талию одной рукой, а второй он с треском рванул ворот моего балахончика.
  - А вот теперь можно сказать, что 'слишком'
  После чего подмигнул остолбеневшей мне и быстрым шагом направился на выход.
  Страшно было вообразить, что подумают слуги, увидев четверых мужчин, спешно покидающих спальню новобрачной.
  ***
  Выражения лиц служанок, заставших меня в окружении валяющихся постельных принадлежностей, частей одежды и в изрядно попорченной ночной сорочке, были достойны кисти художника.
  Мне все еще не давали покоя рамки приличия, которые так буднично нарушал муж.
  Впрочем, девушки не позволили себе ни смешка, ни перешептываний. Быстро совладав с первичным шоком, они спешно ликвидировали последствия чувства юмора Его Величества.
  - Ваше Величество, - ко мне подошла Дарина и протянула маленький конвертик.
  - Спасибо.
  Служанки покинули комнату, и я тут же устроилась на вновь заправленной постели. Вскрыла конвертик. Из него, напугав меня до сдержанного возгласа, выпорхнула магическая, полупрозрачная бабочка.
  Я с восторгом смотрела на чудесное волшебство. Маленькая, золотистая летунья с серебристыми усиками, порхала вокруг меня, сопровождая свой полет появлением золотистого тумана.
  - Какая ты красивая, - я протянула руку . Бабочка задумчиво повертелась вокруг и уселась на мои пальцы. Миг - и она рассыпалась снопом разноцветных искорок, опавших на мою руку и постель.
  Я с сожалением вздохнула и вернулась к конверту. Помимо бабочки в нем была маленькая записка.
  Я достала небольшой кусочек плотной, глянцевой и очень дорогой бумаги. На ней ровным, уверенным почерком было написано:
  'Моя королева, выдвигаемся через два часа. К сожалению, я лишен радости позавтракать с Вами, как не могу поручить Вас одному из знакомых Вам лордов'. И чуть ниже 'с уважением и почтением, ар Нуар' и витиеватая роспись.
  Я фыркнула. И немного прошлась по спальне. Мне выделили красивые и просторные покои - гостинная, небольшой, но уютный кабинет, огромная спальня с настоящим ипподромом в виде кровати, и невероятно огромная ванная комната.
  При воспоминании о вчерашних банных процедурах я невольно вздрогнула. Надеюсь, что придворные дамы не решат посетить меня и поутру, иначе мое хрупкое терпение точно не выдержит и я сделаю что-нибудь страшное и не королевское.
  От раздавшегося стука в двери я подскочила на месте.
  - Даа-а-а? - осторожно поинтересовалась я, готовясь держать круговую оборону и не сдаваться живьем.
  Но мои опасения оказались напрасными. В приоткрывшейся двери показалась улыбающаяся Дарина с тяжелым, заставленным блюдами, подносом.
  - Ваш завтрак, Ваше Величество.
  - Спасибо, Дарина. - Я перебралась за обеденный столик, - Будь добра, позови нескольких служанок. Соберите мои вещи, приготовьте ванную и принесите костюм для путешествий.
  ***
  В мощеный камнем двор замка я выходила под перекрестным огнем взглядов. Наставник и Дарина смотрели с привычной любовью и трепетом, Даскин удивленно, а муж, очевидно, решил прожечь во мне дыру.
  Я двигалась нарочито медленно, силясь понять, что так взбесило Его Величество. Но король не выдержал первым, сорвался с места и быстрым шагом направился в мою сторону.
  - Что это?! - прошипел мужчина, гневно указывая на мой наряд.
  - Одежда, - недоуменно отозвалась я, на всякий случай делая шаг назад и нащупывая пальцами рукоятку кинжала. Была у меня милая привычка носить с собой холодное оружие, пускай оно и является опасным прежде всего для меня.
  - Я вижу, что одежда! - верно истолковав мою реакцию муж сбавил обороты, - Но, леди Теанора, она мужская!
  А вот и не угадал!
  - Мой король, - я склонила голову, - попрошу заметить, что этот костюм шит по моим меркам и на мою фигуру. А значит, является женским!
  Глаза Нуара в этот момент нужно было видеть. Честное слово, я немного струхнула, ожидая, что он попросту схватит меня в охапку, отшлепает по пятой точке и отправит переодеваться.
  К счастью, он лишь закатил очи и что-то пробормотал себе под нос.
  Нуар взмахнул рукой и к нам подвели мою белоснежную кобылку.
  - До приграничного Олтара поедем на лошадях, там сменим их на скаковых ящеров, - Ар Тельем бережно обхватил меня за талию и усадил в седло.
  Я удивленно вздернула брови. Ящеры были чрезвычайно редкими животными, и содержать их было настоящей морокой. Безусловно, эти животные были куда как выносливее, ловчее и умнее обыкновенных лошадей, но что бы вырастить и обучить одного скакового ящера требовалось затрат раз в пять больше, чем на аналогичные нужды лошадей. Это не говоря уж о баснословной цене редкого животного.
  Заметив мое недоумение, Нуар погладил меня по коленке, за что чуть не был бит по рукам, и улыбнулся своей фирменной улыбкой.
  - В морских крепостях у нас есть грифоны.
  Ох! Хорошо, что он меня держал! Иначе бы я точно рухнула с лошади. Грифоны - это вообще полумифические существа.
  - Интересно, какие еще меня сюрпризы ждут? - я поудобнее перехватила поводья.
  - Как знать...- Нуар ловко запрыгнул на гнедого жеребца, которого подвел слуга, - Тарапас хранит много тайн и загадок...
  
  ***
  При выезде нас не сопровождала многочисленная прислуга и придворные. Наша операция носила 'тайный' характер, и мы соблюдали 'все правила конспирации'. Заметьте, в кавычках. Так как на все вышеперечисленное было откровенно плевать жителям города, многотысячной толпой хлынувших провожать в опасную дорого своего короля и новоявленную королеву.
  Улицы, по которым мы ехали, утопали в цветах. Удивляло то, насколько умел держаться народ Тарапаса. Никто из подданных не выпрыгивал на дорогу, не было давки или ругани.
  Благоговение и уважение. Вот как я бы это назвала.
  Ар Нуар ехал чуть впереди, время от времени перекидываясь с Даскином какими-то фразами, да приветливо махая рукой толпе.
  - Ваше Величество, - я удивилась, когда наставник, в последние дни державшийся весьма отстраненно, подъехал ко мне, - Вы с ар Тельемом повздорили?
  Я задумалась. Можно ли назвать наш утренний разбор по поводу моих пристрастий в одежде, ссорой.
  - Ар Нуар, - я старалась подбирать слова, - Не совсем понял...мой наряд.
  Лорд Дариен на мгновение задумался.
  - Теанора, возможно, Вам стоит прислушиваться к мнению мужа...
  Нет, вы слышали? Они что, спелись? Женаты меньше суток, а он мало того, что высказывает мне претензии, так еще и переманивает на свою сторону мое окружение!
  А какими влюбленными глазами на короля смотрят мои солдаты. МОИ!
  
  ***
  Когда мы покинули стены города и выехали в близлежащее поле, где нас уже дожидались построенные и готовые двинуться в путь войска, я окончательно разобиделась на всех окружавших меня мужчин.
  Шовинисты! Диктаторы!
  Впрочем, долго ругать всю мужскую братию мне не дали.
  - Теанора, Ваши войска ждут Вас, - король подъехал к надутой мне. - Не желаете ли поближе посмотреть на свою армию?
  Любопытство тут же вытеснило все другие чувства. Армия Тарапаса была воистину легендарной. Безупречная выдержка, великолепное искусство боя, стратегия, тактика, лучшее оружие, неукоснимая дисциплина... Войска ар Тельема никогда не брали пленных, но и не убивали мирных жителей, они воевали только с солдатами, солдаты Тарапаса не насиловали женщин, не занимались мародёрством. И всегда выигрывали сражения.
  Естественно, мне хотелось посмотреть на этих мужчин.
  Ар Тельем помог мне спешиться и я, не дожидаясь особого приглашения, направилась к первой колонне.
  Поняв, что мужа со мной нет, оглянулась. Мужчина стоял, выжидательно глядя на меня и поглаживая морду лошади. Вся его поза говорила о безмятежности и спокойствии, но на лице застыло выражение напряженности. Честно говоря, мне стало неуютно. Будто меня ждет что-то неприятное и страшное.
  Я встала примерно в десяти шагах от первого ряда вооруженных до зубов, одетых в странные, состоящие из множества колечек доспехи мужчин.
  - Приветствую первую тысячу армии Тарапаса! - ну же, ораторское искусство, не подведи меня. Так не хочется, что бы голос дрожал и срывался.
  И вновь это странное единство в движениях, которое меня так удивляло. Тысяча воинов опускалось на колени как один. Но сейчас, когда я стояла прямо перед ними, это вызывало не восхищение, а страх.
  - Встаньте, - мой голос разноситься над полем. Очевидно, опять маг постарался.
  Синхронное движение. Я решаюсь подойти ближе и понимаю, что все воины одного роста и удивительно одинаковой комплекции.
  Останавливаюсь в шаге от тысячника.
  - Ваш шлем.
  Когда мужчина снял шлем и посмотрел на меня, я вздрогнула и прижала руку ко рту. На самом деле, хотелось взвыть в голос и дать деру. С красивого, удивительно правильного лица, на меня внимательно взирали нечеловеческие, топазово-желтые глаза с вертикальным зрачком.
  Ар Нуар неслышно подошел ко мне.
  - Все, теперь можно.
  - Что можно? - тихо поинтересовалась я, все так же глядя на...нечеловека.
  - Падать в обморок, - любезно пояснил муж.
  Вот теперь, как бы мне ни хотелось забыться, я из принципа передумала отбывать в пределы подсознания.
  Я резко обернулась к напряженно смотрящему на меня ар Нуару.
   - И вся ваша армия состоит из...демонов Нижнего мира?!
  ***
  - Больше половины, - и чего это он продолжает так странно смотреть? Не буду я падать в обморок! Честное слово, не буду!
  Подперев подбородок пальцем, в задумчивости подошла еще ближе к армии демонов и начала раскачиваться с носков на пятки. Была у меня в привычке такая странная поза, позволяющая думать быстрее.
  - Интересно, а почему демоны Вам подчиняются?
  И правда, мой дорогой новоприобретенный муж, с каких пор демоны Нижнего мира подчиняются человеку.
  - Может потому, что я дал им то, чего так не хватало? - Нуар любил говорить загадками, как я уже успела подметить, поэтому просто вопросительно вздернула бровь.
  - И что же это?
  - Надежда....
  
  ***
  Наша армия неспешно двигалась по дорогам Тарапаса.
  Летний день украсил наш, будем надеяться, победоносный марш хорошей, но не жаркой погодой. Спелая зеленая листва давала столь приятную в полдень тень, а задорные солнечные личики, переливами золота ложились на утоптанные лесные тропинки. Где-то вдали слышались раскаты грома, но свинцовых туч на горизонте еще не было видно, и я надеялась, что гроза обойдет наш отряд стороной.
  - Вам нравиться Тарапас? - Нуар наконец-то сменил свое настороженное настроение на обычное, благосклонное и обходительное. Нравилось мне в этом мужчине не наигранное воспитание, почтительность. Да и чего таить, муж был весьма привлекательным мужчиной.
  - К сожалению, из-за скоротечности визита, я не успела рассмотреть Вашу страну, но то, что я видела, делает Вам честь, как управленцу, - и это не было лестью. Идеально чистые улицы - даже самые темные закоулки - ,дома, находящиеся в идеальном состоянии, красивые сады, парки. Даже нищих - холеры самых богатых и процветающих стран, на улицах столицы Тарапаса не было.
  Ар Тельем хмыкнул.
  - Сказывается мое военное воспитание, - мужчина дернул за поводья коня, который как бы не взначай потянул морду к моей кобылке.
  Удивительно. Наследник престола, пускай и незаконнорождённый, не должен воспитываться как обыкновенный воин. Провести детство в казармах - удел обнищавших дворян, бастардов знатных семей.
  Заметив мои округлившиеся глаза, мужчина окликнул мага и тот, взмахнув рукой, обрушил на нас сноп зеленоватых искорок.
  - Теперь нас не будут слышать, - пояснил муж. И, к моему удивлению, резко свесился с коня, что бы сорвать неприметный цветок василька, спрятавшего свою изящную фиолетовую головку в сочной зелени спелой травы.
  - Свою мать я совсем не помню. Разве что в памяти всплывают ощущения теплоты и ласки, а иногда обрывки песен, которые она напевала мне в далеком детстве тихим голосом, - муж задумчиво покрутил цветок в руке, после чего подался ко мне и пристроил его в моих волосах, - Отец же никогда не предполагал, что я стану наследником его королевства. У меня был старший, законнорождённый брат, Ийол. Меня же, года в три, как и положено бастарду знатного человека, отдали в Военную Академию Тарапаса.
  - Вы вступили на престол в девятнадцать. Что же случилось с Вашим братом?
  Вопрос был весьма животрепещущим, ввиду того, что я не припомню истории смерти брата ар Тельема.
  - Верно, - Нуар кивнул, - Когда мне было семнадцать, отец неожиданно заявился в казармы Академии, 'обрадовал' тем, что он мой папа и сообщил 'радостную' новость о том, что он признает меня наследником.
  Я рассмеялась. С таким неповторимым выражением на лице Нуар выдавал всю эту тираду, что становилось ясно, с каким 'восторгом' он принял новость и новоявленного папочку.
  - А что же Ваш брат?
  - А мой брат, - мужчина выудил из седельной сумки яблоко и тут же вручил его мне. Он что, и пяти минут не может продержаться, что бы не дать мне что-нибудь? - Мой брат был пьяницей, обжорой и дебоширом. Его мало заботили дела государства и очень даже интересовали женщины и развлечения. И самая веская причина, по которой я согласился наследовать трон, - это страх за Отчизну в руках такого короля.
  Я задумчиво грызла яблоко. В официальных хрониках никогда не упоминалась темная сторона королевских семей. Так, способ скорбеть, к которому прибегал мой отец, навеки останется тайной королевской семьи Далии.
  - А почему он умер? - казалось бы, логичный и вполне ожидаемый вопрос вызвал непонятную реакцию. Ар Тельем побледнел, сжал губы и с какой-то звериной ненавистью уставился на меня. Как удержалась в тот момент от вскрика - не знаю, но взгляд мужа был поистину страшным.
  - Он убил дорогого мне человека. - сквозь зубы прошипел мужчины.
  Я оглянулась на встревоженно поглядывающего в нашу сторону Даскина. Уж ему-то наверняка было слышно, о чем мы с его Величеством беседуем.
  - И Вы его?.. - осторожно поинтересовалась я, на всякий случай, уводя свою лошадь чуть подальше от взбесившегося мужчины. Было жутко понимать, что он может быть братоубийцей. Даже если умерший и был непорядочной сволочью.
  - Нет, - гневный настрой мужа как рукой сняло. Иногда меня пугали такие перепады в его настроении, впрочем, пока что он успешно себя сдерживал. А на случай неуспешного сдерживания, у меня имеется кинжал, - Я не успел его прирезать. Он умер, отравившись персиками, запиваемыми пивом в одном из публичных домов Тарапаса. За это, кстати, я ненавижу его еще больше.
  ***
  Король Тарапаса Нуар ар Тельем.
  
  - Ты считал ее? - я поравнялся с магом.
  Друг выглядел чрезвычайно недовольным. Значит, без нотаций не обойтись. Даскин, без спора, милый парень и друг, за которого я перебью хоть весь континент, но морали он любил читать долго и со вкусом. А это раздражало.
  - Ну и комедию же ты ломал! - предположения оказались верными и маг, накинув полог неслышимости, все же перешел на свистящий шепот.
  Я обернулся на жену. Девушка ехала в компании своего вездесущего наставника. Эр Акон, поистине хитрый лис, и в половину свое истинное лицо не показывает. Радует только то, что этот мужчина на нашей стороне. Мне нет никакого дела до его игр перед королевой, но однозначно, за нее он и в Нижний мир спуститься.
  Оставив в покое лорда Дариена, я вернулся к разглядыванию Теаноры. Красивая. Приятной полноты, со здоровым румянцем. Красота благородная, но такая родная, светлая и теплая. Пожалуй, внешность моей королевы - приятный бонус к нашему супружеству. Вот только есть у меня к молодой супруге один животрепещущий вопрос...который я непременно задам ей...наедине.
  Почувствовав, что мои губы расплываются в предвкушающей улыбке, поспешил отвернуться, что бы ненароком не спугнуть леди ар Адаш Тельем, явно не привыкшую к пристальному мужскому вниманию. Надо будет за это отдельное спасибо сказать ее наставнику. Уж уберег подопечную, так уберег.
  - Ну и чего ты разулыбался? Находишь в этом что-то забавное? - продолжал злиться Даскин.
  - Да нет, - я пожал плечами, - и вообще, в моих словах не было ни капли лжи!
  - Ну да, конечно, - маг передернул широкими плечами, - ты у нас вообще не врешь.
  - То-то же, - поднял я к небу перст.
  - Ты просто талантливо не договариваешь! - Даскин принялся перебирать пальцами короткие волосы - показатель крайнего возмущения.
  - А ты хотел, что бы я выложил ей всю нашу веселую обстановочную? Да она бы сбежала в ту же ночь!
  Не то, что бы я сомневался в своей королеве, но стоит подумать о ситуации, в которой находиться Тарапас, и осознать картинку целиком, как самому хочется взвыть в голос и дать деру.
  - Не сбежала бы... - буркнул недовольный маг.
  - Ага! Значит, ты все же считал ее мысли! - обрадовался я, - И что там?
  - Ну, - поморщился маг, - помимо мыслей о том, что у нее болит вся...нижняя часть тела, да предложи ты ей уже плащ в качестве подушки, а то она меня с ума сведет своими трансляциями!
  Я засмеялся. Теперь была ясна причина такой раздражительности Даскина. Очаровательная причина как раз сейчас тряслась в седле чуть позади нас, и по-детски огромными серыми глазами любовалась пейзажами летнего леса.
  Что касается мага, то он был с лихвой одарен способностями к магическому искусству. А так же страдал приступами ментальной магии. Я говорю страдал, так как дар его, чаще всего стихийный, почему-то улавливал женские мысли, ощущения и чувства. Мужчины в этом отношении куда как хуже улавливались. Вот и страдал наш маг от постоянных и массовых страданий женщин, - то им корсет давит, то туфля натирает, то любовь не взаимна. Апогеем был случай, когда Даскин почувствовал родовые схватки одной из придворных дам, ребенку которой захотелось появиться на свет посреди королевского бала. С тех пор к женщинам у Даскина особо трепетное отношение.
  - В общем, мысленно она приняла тебя со всеми твоими недостатками и готова идти до конца. - выдохнул друг.
  - Значит, мне повезло с супругой, - я сдержано улыбнулся.
  - Если честно, - маг вдруг стал серьезным и собранным, - я удивился, что ты решил жениться...
  Я пожал плечами. Сам был удивлен не меньше, чем Даскин.
  - Если короля-бастарда Тарапаса Великий Союз Королевств, мог игнорировать, то короля-бастарда Тарапаса и Великой Далии им продеться выслушать. И не только выслушать, но и принимать участие в решении нашей маленькой общей проблемки, - кулаки сжались сами по себе. - Я устал, что мои люди гибнут, прикрывая их трусливые задницы.
  ***
  Теанора ар Тельем Адаш
  
  Гроза настигла нас ближе к вечеру, рядом с небольшой деревенькой. Набежали тяжелые, многоярусные свинцовые тучи, а воздух наполнился запахом влажной пыли.
  Эр Акон, служанка и мои солдаты вместе с 'человеческой' частью свиты Нуара уже направились туда, дабы договориться о ночлеге.
   Я решила остаться с мужем.
  Для меня диким было то, как целая тысяча демонов, не подумав искать укрытия или возводить шатры, просто вставали ровными рядами, повинуясь творившему волшебство Даскину, словно оркестр по мановению палочки дирижера.
  - Что это с ними? - вздрагивая от каждого далекого раската грома спросила я у раздающего команды Нуара.
  - Даскин накрывает их пологом, - коротко ответил муж, ни на секунду не переставая отдавать приказы своим командирам уже жестами.
  - Но ведь грядет буря! - мой муж - садист. Оставить тысячу демонов под пронизывающим ветром и дождем, стоящими, голодными и вообще...
  - Это демоны, Теанора! Им не нужно отдыхать, спать, пить или есть. Им можно не накрывать пологом, они так и будут стоять, не испытывая никакого дискомфорта.
  Ар Тельем перехватил поводья моей лошади и направился в сторону темнеющей вдали деревеньки.
  - А вот мы с тобой люди, и нам не помешает укрыться.
  Скакали мы быстро, и Нуар оставил меня на крыльце дома, любезно предоставленного нам старостой деревеньки, как раз в тот момент, когда тучи заволокли небо от края и до края.
  Один из солдат увел мою лошадку, а вот муж спешиваться не торопился.
  - Теанора, устраивайтесь на ночь, я скоро буду.
  И не дожидаясь моего ответа ускакал в черноту надвигающегося шторма.
  Из двери дома робко выглянула Дарина.
  - Ваше Величество?
  - Ступай, Дарина, я постою немного здесь.
  Мне нравиться наблюдать за буйством природы.
  Вот в миг потемневший небосклон и обманчивое спокойствие. Замолкают птицы, не поют свои песни сверчки, ни травинка не шелохнется.
  Потом в предгрозовую тишину врывается теплый, влажный ветер. Он поднимает дорожную пыль, зло шуршит в спелой листве. Набирает обороты, - порыв, - и деревья с опаской пригибаются к земле. И тут, наконец, оглушительный раскат первого грома.
   Свистопляска. Молнии переплетаются в небе изломанными узорами сверкающих струй. Еще раскаты. Грохот нарастает. Разряды из холодно-серебристых превращаются в теплые оранжевые и даже пурпурно фиолетовые. Они то теряются в махине тяжелых туч, то, пронзая серые перины облаков, врезаются в землю.
   Земля с небом любиться.
   А потом...потом начинается дождь, наполняя воздух запахом свежескошенной травы и озона.
  Льет как из ведра... Резко похолодало, и озябшей мне пришлось зайти в дом, в котором Дарина уже жарко натопила камин.
  Служанка вовсю суетилась у накрытого стола, пытаясь придать королевский вид простым деревенским блюдам.
  - А где лорд эр Акон? - полюбопытствовала я, пуская слюнки на сваренную в кожуре картошку, приготовленного над костром кролика и салат из свежих овощей. Это никогда не сравниться с самыми изысканными блюдами королевского стола. Это вкус детства. Вкус счастья.
  - Его и остальных мужчин определили в другой дом. Его Величество разрешил остаться только мне. Я уже приготовила спальню, нагрела воду и приготовила вам смену белья и одежды.
  Золото, а не служанка!
  - Поужинаешь со мной, Дарина? - спросила я служанку, наливающую мне горячее вино со специями.
  - Ох нет, Ваше Величество, - улыбнулась девушка, - Деревенские жители были столь любезными, что сразу накормили нас. Знаете, в Тарапасе удивительно благожелательные люди!
  Ага. И демоны. Интересно, сколько еще коренных жителей Нижнего мира спокойно бродят по землям Тарапаса. И как они сюда попадают. И какую надежду подарил им Нуар. И откуда взялся Даскин, с его потрясающими воображение магическими способностями, если сильных магов не рождалось уже лет триста... Ездовые ящеры, грифоны...Сколько вопросов и как мало информации.
  Пожалуй, поиск информации станет для меня главной задачей на ближайшее время. Вот муж...Озадачил, так озадачил.
  Я быстро поужинала, и отпустив служанку, направилась в отведенную мне комнату.
  Тут же сбросила пропылившуюся одежду, с удовольствием поплескалась в лохани с водой.
  Переоделась в плотную ночную сорочку, и уселась в кресло перед камином, что бы поскорее высушить волосы, периодически с тревогой поглядывая в окно, за которым бушевала стихия. Как там Нуар?
  И, убаюканная шумом дождя и песней ветра, я не заметила, как заснула.
  ***
  Разбудило меня довольное пофыркивание.
  С недоумением распахнув глаза, я обнаружила мужа, вовсю плещущегося в моей лохани.
  Мужчина сидел, повернувшись ко мне спиной, и я могла наблюдать только беловолосую шевелюру, да часть обнаженной спины. Впрочем, осознание того, что и ниже видимой части спины, муж так же обнажен, заставило меня тяжело сглотнуть.
  - Ты проснулась? - Нуар на мгновение замер, но тут же возобновил процедуру намыливания своей руки, - Прости, я не хотел тебя разбудить.
  Ну да, именно поэтому полоскался в воде так, что брызги даже до меня долетели.
  - В этой воде я купалась, - смущенно ответила я, искренне не зная, что делать в подобной ситуации.
  - Я знаю. Но будить твою служанку не хотелось, а я весь промок...
  И тут до меня дошло! Он ведь замерз!
  Спешно поднялась с кресла и направилась на кухню. Дарина оставляла вино возле печи, так что оно должно быть горячим.
  Взяв с кувшин с вином, я заодно прихватила и тарелку, на которую сгрузила картошку, мясо, немного сыра и зелени. Думаю, муж сильно привередничать не будет. Не королевское это дело - готовить, так что буду кормить тем, что сумела добыть.
  Окрыленная мыслями о том, какая же я умница, что забочусь о муже, и нагруженная, собственно, ужином для мужчины, я распахнула двери в комнату, что бы застыть на пороге.
  Нуар уже закончил мыться, и теперь вытирался, стоя у камина спиной ко мне... Абсолютно обнаженный.
  Картина смущала и завораживала одновременно. Стройное, сильное тело воина, окропленное капельками воды...и блики пламени, играющие на загорелой коже.
  Я задержала дыхание и, ар Тельем, наконец поняв, что он не один в комнате, спешно повязал полотенце на бедрах. Закрыл самое интересное, но все пикантное все равно оставалось на виду. Ни за что не поверю, что он не знал, как вид его обнаженного тела действует на меня. Это что, плановое соблазнение жены?
  - О, моя королева, - Нуар склонился в шутливом поклоне и забрал у меня поднос с кувшином, - Вы, как истинная жена, решили накормить мужа?
  И взгляд его, направленный на меня, словно говорил о том, что Нуар не прочь съесть и меня заодно.
  Я смутилась, и молча присела на свободное кресло, наблюдая, как муж быстро, но с неизменным аристократизмом, поглощает ужин.
   - Есть новости из Далии, - неожиданно произнес мужчина, делая глоток горячего вина.
  Я встрепенулась.
  - Даскину удалось связаться с наместником западных земель, - на мой удивленный взгляд Нуар пояснил, - магический вестник, благодаря грозе усиливаются свойства магии... Твой наставник обменялся с наместником информацией. Так что армия пойдет через пограничные гарнизоны западного предела. А еще мы оставим часть войска. Теперь их заменят люди эра Майло.
  Эр Майло был давним товарищем моего отца и наставника. Насколько мне известно, они сдружились еще детьми, и воспитывались вместе. Неудивительно, что запад продолжал хранить верность короне. Удивительным было то, что удалось так быстро связаться с наместником...
  - Прошу, - муж, закончил ужин, и протянул руку мне. Вложив свою ладошку в сильную ладонь короля, удивилась, насколько бережно он сжал мою руку.
  Нуар потянул меня к постели и остановился только для того, что бы откинуть покрывало.
  - А вы разве не пойдете в свою комнату? - осторожно интересуюсь я, чувствуя, как начинают дрожать коленки.
  - Я уже в своей комнате, - голос Нуара опустился до шепота, когда он нежно провел тыльной стороной ладони по моей щеке.
  Странно, раньше я не замечала, что муж такой высокий... и как он пахнет горьким лимоном и мятой.
  Ар Тельем стал медленно наклоняться ко мне. Поняв, что может за этим последовать, и испугавшись окончательно, делаю шаг назад.
  Мужчина улыбнулся. Движение - и я уже лежу на кровати, а сверху, удобно устроившись на локтях, возлегает муж.
  - И что дальше? - я чувствую, как мое сердце начинает биться быстрее, а дыхание становиться прерывистым. И кинжал! Кинжал остался на стуле, где висел свежий костюм!
  - Дальше?..- Нуар задумчиво поглаживал мой живот сквозь ткань сорочки, - Дальше будет много чего...
  Дыхание мужчины щекотало ухо. Он не целовал меня, просто его теплое дыхание блуждало у меня на губах, шее, ключицах...
  А рука продолжала все так же нежно касаться моего тела сквозь одежду.
  Взял мою безвольную ладонь и нежно поцеловал каждый пальчик. Я вздрогнула, и это не укрылось от внимания Нуара.
  - Моя королева, не стоит так бояться. Я не намерен любить свою жену в походных условиях, - видя, как округлились мои глаза, муж решает уточнить, - по крайней мере, в наш первый раз...
  ***
  Стоит ли говорить, что после того, как Нуар поднялся, я подскочила с кровати, как ошпаренная, и с недоумением проследила за тем, как муж, невозмутимо обогнул кровать, и с комфортом улегся с противоположной стороны кровати, повернувшись ко мне спиной.
  Тишину в комнате нарушал только шум дождя, далекие раскаты грома да мерное дыхание мужа.
  Потоптавшись на месте, принялась раздумывать, что делать дальше.
  Камин скоро погаснет, и в комнате станет холодно. Ночи в Тарапасе, в отличии от Далийских, были прохладными. Спать, свернувшись на кресле мне не хотелось. А вот уставший за день организм требовал отдыха.
  Присмотрелась к спящему мужчине. Хм...Со спины он выглядит вполне безопасно, и, кажется, спит.
  Пораздумав еще с минутку, я тихонечко улеглась на край кровати, впрочем, на всякий случай положив кинжал под подушку. Интересно, а тихий смех мне почудился?
  ***
  Утром меня разбудила Дарина. Стоит ли говорить, что прошедшая ночь не пошла мне на пользу, и теперь отражение в зеркале радовало бледным лицом с темными кругами под глазами.
  Хорошо хоть Нуар ушел еще до того, как я проснулась.
  Дарина заканчивала накрывать стол к завтраку, а я доплетала простую косу, когда в комнату вошел довольный ар Тельем.
  - Доброе утро, моя королева, - как ни в чем не бывало поприветствовал меня муж, легко целуя руку.
  -Ваше Величество, - Дарина присела в легком реверансе и оставила нас наедине.
  Пауза затянулась. Мужчина с любопытством рассматривал мой сегодняшний костюм, состоящих из свободной беленой льняной рубашки, кожаной жилеточки темно-синего цвета и черных облегающих брюк, заправленных в высокие сапожки из мягкой кожи.
  - Что касается вашего костюма... - наконец-то отмер Нуар, но я не дала ему договорить.
  - Я не стану разъезжать в платьях или неудобных амазонках! - тут же окрысилась я, готовая защищать свою любовь к костюмам мужского кроя до последнего.
  - Да я не об этом, - муж улыбнулся как-то шкодливо, - мне просто интересно, а какое белье вы одеваете под эти в вышей степени облегающие Ваши стройные ножки, штаны?
  ОО..Я почувствовала, что краснею до кончиков ушей. Под платья дамы надевали коротенькие панталончики, украшенные множеством кружавчиков и рюшечек, но под мои костюмы для путешествия они явно не годились.
   - Не скажу, - буркнуло мое насупившееся Величество.
  - Конечно, не скажете, - соблазнительно улыбнулся король, -Вы покажете во всех подробностях!
  И взгляд такой...
  Муж скушал виноградинку. Я подумала, что желание убить мужа на второй день брака - это слишком.
  
  ***
  Новый день и дорога, дорога, дорога...
  Погода после ночной бури улучшаться не хотела, и с самого утра наше настроение было подпорчено противным моросящим дождем.
  Серый лес вовсе не радовал глаз, а нервное напряжение начало давать о себе знать.
  Я переживала. Не смотря на все старания Нуара, Даскина и Дариена, обстановка в столице все еще оставалась открытым вопросом. Да и двигались мы не достаточно быстро, а перспектива того, что восстание подавит мой дед и вовсе вызывала головную боль.
  Я оглянулась.
  Неразлучная парочка - Нуар и Даскин сегодня были особенно неразлучны. Бледный, какой-то вымотанный маг, не смотря на достаточно прохладную погоду, покрылся испариной.
  Мужчине, очевидно, было тяжело держаться в седле, и его поддерживал король. Нуар и сам не отличался здоровым видом - покрасневшие глаза, нездоровый румянец, и неожиданно высокий чих.
  Вот уж болезненная парочка.
  Наставник, не теряя времени даром, даже конный советовался с нашими гвардейцами и командующим третьей армии Тарапаса Аригом эр Муа.
  Дарина кокетничала с кем-то из гвардейцев.
  Скучно. Было настолько скучно, что пришлось поступиться некоторыми своими убеждениями и заняться лечением мужа и его друга.
  Нуар с радостью согласился, очевидно, что простуда не добавляла ему хорошего настроения. А вот с Даскином дело было хуже. Магическое истощение не лечится.
  Оживший муж, преподнес мне в качестве благодарности кулек вкусных, спелых ягод интересного оранжево-желтого цвета и вместо того, что бы развлекать свою супругу - ускакал к офицерам, с радостью перепоручив Даскина моим заботам.
  Удивительно, но уход за полуживым от перенапряжения магом оказался столь изматывающим морально, ввиду того, что лорд поминутно ныл и хныкал как ребенок, что едва слуги установили королевский шатер, я тут же повалилась на тахту и уснула.
  Муж пришел гораздо позже и, раздевшись, чинно прилег рядом. От мужчины веяло теплом, и я машинально потянулась к большой грелке, обняла мужа руками и блаженно засопела, мало интересуясь скептическими хмыками короля.
  ***
  Разбудил меня лунный лучик, осторожно прокравшийся в шатер и теперь серебристыми лапками щекочущий мои веки. Поморщившись, я отвернулась от полуночного светила и пододвинулась по направлению к мужу, ища свою грелку.
  Странно. Доползла до края, но искомое не обнаружила. И тут мое сознание решило проснуться. На тахте мужа не оказалось, как и в самой палатке.
  И если кто-то спросил бы меня, какие демоны понесли меня тогда из уютного шатра - я бы не ответила.
  Хотя, подозреваю, что это было проявлением обыкновенного женского любопытства.
   Быстро накинув на плечи плащ мужа и прихватив с собой лампаду со снующим внутри нее магическим огоньком, я решительно шагнула из шатра.
  ***
  Наш лагерь утопал в серебристом лунном свете. Жутковато смотрелись застывшие фигуры воинов, из-за игры теней утративших свое человеческое обличие.
  Мои люди мирно спали вокруг угасающего костра, очевидно, решив, что в окружении войска Тарапаса они в безопасности.
  Передернув плечами, я направилась в сторону палатки эра Даскина. Несколько пар красных глаз, блеснувших в полутьме ночи дали понять, что без присмотра мое королевское Величество не оставлено.
  В палатке мага было темно и пусто. Не на шутку озадачившись исчезновением мужа и его друга, я решительно обошла по кругу весь лагерь, останавливаясь и прислушиваясь у каждой палатки. Увы, тишину ночного леса нарушал только раскатистый мужской храп.
  Привалившись к ближайшему дереву, я в серьез рассматривала перспективу поднятия паники и организации поисковой операции. Останавливало меня лишь желание показаться совсем уж дурой в том случае, если муж и треклятый маг напиваются где-нибудь на близлежащей полянке.
  Посчитав свою догадку как вполне имеющую право на существование, я поволокла свой королевский зад в сторону поляны, которую приметила еще днем, бесстрашно вступив в кусты орешника.
  Густые заросли продолжались еще метров пятьдесят, и когда я, ругаясь на саму себя последними словами, наконец-то вырвалась из цепких веток кустарника, мой наряд представлял из себя весьма печальное зрелище. Впрочем, ладно, плащ не мой, так что не так жалко.
  - Ага! - мой победоносный клич захлебнулся в вопиющей тишине ночного леса. То есть, тишины до моего вопля не было. Теперь же озадаченно примолкли даже лягушки.
  - Вот вам и разоблачение, - от обиды я даже лампадку из рук выпустила. Но как только свет магического огонька озарил землю, я забыла о исчезнувших мужчинах. Везде, куда только падал свет, цвел белый колокольчик.
  Неприметный, скромный цветок, был столь редок, что за фунт сего дивного растения можно было получить дворянский титул, небольшой замок и прощение налогов лет на пять.
  Едва сдержав радостный визг, я кинулась к цветам, собирая их прямо в подол. Не сказать, что бы мне не хватало денег или замков, но из белого колокольчика получиться прекрасное зелье, почти мгновенно восстанавливающее магические силы.
  Хрустнула ветка, отвлекая от столь увлекательного собирательства.
  Должно быть, кто-то из караульных видел, что я уходила из лагеря и обеспокоился долгим отсутствием своей королевы.
  - Простите, я увлеклась, - невинным голосом сообщила я шевелящимся кустам. В ответ в темноте чащи сверкнули два красных огонька, - я уже скоро, вот только закончу соби...МАМА!!!
  Из леса на поляну вышло нечто. Существо, ростом с медведя, прямоходящее, с жуткой, огромной волчьей головой, покрытое темной шерстью.
  И вот этот монстр, мощным скачком бросился на меня.
  
  ***
   Всегда было интересно, как на самом деле ведут себя девицы в случае нападения на них огромного зверя. Я читала, что барышне положено сипеть, хрипеть, что сердце словно собирается выскочить из груди. В идеале леди полагается упасть в обморок.
  Так вот, не правда. Страх в моем случае никак не отражался на голосовых связках, чем я и пользовалась, оглашая окрестности диким визгом.
  Зверь, впрочем, не впечатлился. Мощная туша повалила меня на устланную цветами поляну и, не тратя время зря, впилось в предплечье. Лишь в последний момент я умудрилась дернуться, и зубы сомкнулись не на моей шее, как раз там, где бешено бился пульс.
  Вот теперь кричать я больше не могла. Дикая боль, минуя шок, скопилась в области укуса, а затем словно взорвалась во всем теле. Зверь мотнул головой, очевидно, стараясь вырвать кусок плоти, но боль заставила выгнуться дугой.
  Еще одна ложь - то, что перед смертью ты видишь свою жизнь. Я не видела ничего. В глазах потемнело, но и эта темнота взрывалась багровыми всплесками боли.
  - Астар! Ахакор! - смутно знакомый голос прорвался сквозь пелену полубеспамятства полубезумства. - Аргьере! Ар!
  Монстр оторвался от меня и заинтересовано повел носом в сторону говорившего.
  - Ар!
  Неизвестный срывается на бег, а за ним в темноте скрывается и зверь.
  Освобождение не приносит облегчения. Боль все так же пульсирует в предплечье, время от времени волнами разбегаясь по всему телу.
  Сил подняться нет, тихонько хныкая, сворачиваюсь клубочкочком, из последних сил цепляясь за ускользающее сознание. В тот момент самым важным мне казалось именно остаться в сознании. И лишь услышав отдаленные человеческие голоса, упала в блаженную темноту, где не были ни боли, ни страха.
  
  ***
  Очевидно, боги решили проявить милость. В себя я пришла только тогда, когда лекарь закончил зашивать рану и накладывать лечебные мази.
  - Постарайтесь особо не беспокоить рану, что бы швы не разошлись. Я, разумеется, обработал место укуса заживляющей мазью, но лучше не рисковать.
  Видя, что я в сознании и вполне осознанно смотрю на него, лекарь обращался непосредственно ко мне.
  - Я дал вашей служанке настойку обезболивающего, принимайте по пятнадцать капель каждые три часа. Повязку я буду приходить менять сам.
  Я слабо кивнула и поморщилась. Даже если мне и дали обезболивающее, то действовало оно весьма слабо.
  Полог резко отлетел в сторону и в шатер ворвался вихрь. Нуар представлял из себя весьма любопытное зрелище - обнажен по пояс, весь в царапинах, словно рвался через колючий кустарник, босиком. Светлые волосы стянуты в растрепанных высокий хвост.
  За спиной короля маячил мой весьма напуганный наставник.
  - Оставьте нас, - прорычал ар Тельем, заставив меня вжаться в тахту, а Дарину чинно накрыть меня одеялом до самого подбородка.
  Лекарь поклонился и направился к выходу вместе с моей верной служанкой. А вот эр Акон так просто сдаваться не собирался.
  - Ваше Величество, что прои...
  - ВОН! - бешенный рык ар Тельема заставил зазвенеть оставленные лекарем бутылочки. Дариен подчинился. Наставник обернулся лишь на выходе, с беспокойством глядя на моего взбешенного супруга, от которого разве что пар не валил.
  - Теперь с тобой! - мужчина грозно двинулся в мою сторону.
  - И что же Вы, Ваше Величество, искали в лесу посреди ночи и без охраны?! - издевательски спросил Нуар.
  - Вас искала, - абсолютно честно ответила я, наблюдая как меняется выражение лица супруга. Он удивленно вскинул левую бровь.
  - Почему Вы были без охраны? - допрос продолжается.
  - Я думала, что кто-то из Ваших демонов в любом случае последует за мной...
  - Им запрещено выходить за пределы охранного контура.
  Видя мой удивленный взгляд, муж пояснил.
   - Такая белесая полоса на земле.
  И точно. Теперь я припоминаю, что видела что-то подобное, когда шла к поляне. И еще слышала странный звук, словно звон натянутой нитки.
  - Я не заметила, - покаянно всхлипнула я. Говорят, слезы лучшее оружие.
  - Вот...блондинка! - да, неожиданная у него реакция на женские слезы.
  - От блондинки слышу! - буркнула я, незаметно смахнув набежавшие от боли и нравоучений слезы.
  - Что?! - за какую-то долю секунды мужчина оказался нависшим надо мной. Его пальцы сомкнулись на подбородке, заставляя неотрывно глядеть в малахитово-зеленые глаза, - послушай меня, Теанора, если ты еще раз, хоть один раз, ступишь за пределы лагеря, я поймаю тебя, и где бы это ни происходило, хоть на глазах всего войска, я сорву с тебя одежду и осуществлю право мужа. Есть вопросы?
  Угроза, безусловно, впечатляла. И я даже как-то не сомневалась, что Нуар обязательно воплотит ее в жизнь.
  - Что это был за зверь?
  Муж вздохнул и отодвинулся от меня.
  - Бойроск, - мужчина увлеченно закопошился в своей седельной сумке, - милое создание из Нижнего Мира.
  - Откуда у вас столь экзотичные животные? - я наблюдала, как ар Нуар подошел ко мне, держа в руках темно-синий бутылек, сдернул одеяло и принялся расстегивать пуговки на моей сорочке.
  - Я же говорил, что Тарапас хранит много тайн, - Нуар перевел глаза с моей ручки, перехватившей обнаглевшую руку мужа. - Это мазь для быстрого заживления. А еще она снимет боль.
  - Лекарь уже нанес мазь, - прикосновения мужчины волновали, но еще больше волновало то, что совсем близко от границ Далии бродят такие вот чудища.
  - Эта мазь подействует куда лучше. И сразу снимет боль. Я же вижу, что Вам больно.
  Был ли смысл упираться? Я позволила мужу расстегнуть пуговички и осторожно обнажила плечо.
  - Так что же вы делали на поляне? - муж осторожно накладывал новую мазь. Она была интересного нежно-зеленого цвета, пахла свежестью и давала эффект холода.
  - Собирала белый колокольчик для Вашего друга, - муж удивленно вскинул бровь, - его отвар восстанавливает магические силы.
  - Верно...Я же совсем забыл, что Вы обладаете даром целителя.
  - Очень слабым. Ар Нуар?
  Муж посмотрел мне в глаза.
  - Там, на поляне, кто-то отвлек зверя. Мужчина, его голос показался мне знакомым, заговорил с ним на непонятном языке.
  - И что же дальше? - осторожные втирающие движения.
  - Боройск бросился за ним в лес.
  - Ну что ж, - мужчина закончил с мазью, наложил повязку и вновь застегнул пуговички, - завтра узнаем, кем был наш герой.
  - Был? - я наблюдала за умывающимся из кувшина мужем.
  - Был, был. Твой спаситель явно самоубийца.
  
  ***
  Ар Нуар закончил с умыванием, и решительно снял с себя штаны вместе с нижним бельем. Я густо покраснела. Была у мужа смущающая привычка - спать абсолютно нагим.
  Разделся, улегся по другую сторону тахты и блаженно прикрыл глаза.
  - А где вы были? - все же интересный вопрос, согласитесь, узнать где ночью пропадает собственный муж.
  - Бегал, - как-то издевательски прозвучал его ответ.
  - От кого? - подозрительно кошусь на мужа, чья мерно вздымающаяся, бронзовая и широкая грудь мешает сосредоточиться. Да что же это со мной?!
  - Не от кого, а за кем, - мужчина приподнялся на лягте и внимательно заглянул мне в глаза. - Жена моя, я надеюсь, вы не подозреваете меня в наличии мохнато-клыкастой ипостаси? Все мужчины, конечно, звери, но боройск - это слишком.
  - Я подумала, что именно Вы увели от меня зверя, - обижено фырчу на явно развлекающегося мужа.
  - О нет, - смеется мужчина, если бы я спас вас от зверя, то сейчас бы не любовался Вами.
  Краснею. У меня много вопросов, но я вижу, что Нуар, сводящий все к шутке, не собирается на них отвечать. Обидно и досадно, что человек, женившийся на мне и пообещавший отвоевать мое государство, все же считает меня недостаточно умной, опытной и мудрой, что бы понять все то, что происходит в Тарапасе. А то, что здесь происходит что-то странное не поймет только дурак. Ездовые ящеры, грифоны, сильный маг (и нет никаких гарантий, что Даскин такой один), армия демонов и полчища чудовищ, наподобие моего нового знакомого - боройска.
  Тишина затянулась, Нуар все так же не отрывал от меня взгляда темно-зеленых глаз,а мне.. а мне становилось холодно. Ночной воздух проник в шатер, вероломно забрался ко мне под одеяло и неприятно окутал ноги, заставляя дрожать и шмыгать замерзшим носом.
  - И как Вы такая мерзлючая живете? - мое состояние не осталось незамеченным, и вконец смущенную меня, муж бесцеремонно притянул поближе к себе, удобно устроив голову у себя на плече.
  - Далия - южное государство. Мы не привыкли к холодам. - попыталась было немного отодвинуться, но Нуар сделал вид, что ничего не заметил и не разомкнул объятий.
  - Вам придется достаточно много времени проводить в Тарапасе, - мою спинку начали нежно поглаживать, - так что привыкайте спать поближе к теплу. В данном случае тепло - это мое тело.
  Ну вот зачем он это делает?! Непонятная, пугающая волна мурашек пробежалась по всему телу и застыда где-то внизу живота.
  Так, стоп! У нас допрос!
  - Так что же вы пытались словить в лесу? - пытаюсь не обращать внимания на поглаживающую меня руку, время от времени спускающуюся пониже спины.
  - Летуна золотистого, - тяжело вздохнул Нуар, коснувшись теплым дызанием волос на затылке.
  Я захихикала. Летун золотистый - класс полуживых растений, обладающих подобием разума и способный передвигаться. С виду - обычная бабочка, днем - белая, ночью - золотистая. Ловить летуна днем бесполезно - никаких целебных свойств он не имеет. А вот ночью, озолоченные луной лепестки чудо-растения, могут вытащить человека со смертного одра.
  Представила себе проворное, перелетающее со стебелька на стебелек растение и гоняющегося за ним в одних штанах короля.
  - Вы сами ловили? - интерисуюсь, стараясь не смеяться уж слишком явно.
  - Ну да, - чувствую, как мужчина пожал плечами, - я ловил, а маг стоял...сидел...полулежал, в общем, на стреме.
  - А почему Вы это полуголым делали? - интересно ведь, для чего внеплановое обнажение перед растением, которое вряд ли оценит фигуру ловца.
  - Да на эту мерзость рубах не напасешься. - натурально возмутился король, - залетит в кусты пошипастее, и поблескивает золотистыми крылышками. Дразнит.
  - Да да да, - рука мужа устроилась на моей попе, - Представляете, я весь такой в разгаре охоты, и тут слышу женский визг. Надо признать, очаровательно Вы кричите. Мы с цветком даже заслушались. Пришлось сворачивать охоту, хватать за шиворот мага и бежать в на крик. Правда, на поляне уже никого не было, так что в лагерь я добрался с опозданием. Не думал, что за Вами нужен конвой, но с сегодняшнего утра приставлю к Вам телохранителя.
  Нуар не дал мне завозмущатся.
  - Конечно, - рука вновь пришла в движение, - осуществление права мужа привлекательная перспектива, но такими темпами поиска неприятностей, как у Вас, мне придется пристраститься к некрофилии. Надеюсь, Вы поняли, что были на волосок от гибели.
  Я киваю.
  - Это хорошая новость. А вот плохая в том, что наш маг остался без зелья для восстановления магического резерва.
  - Не остался, - шепчу я, стараясь не сорваться на слезы. Испуг, как всегда, приходит ко мне с опозданием, - я собирала белый колокольчик... там осталось немного в кармане платья.
  И уже было подорвалась, что бы отнести добытые с таким трудом цветы магу, но Нуар удержал меня.
  - Тссс, - меня крепко прижимают к сильному и теплому телу, - успеется. Скоро светает, Вам необходимо хоть немного поспать.
  
  
  ***
  Ар Нуар Тельем
  
  Лишь только солнце осветило ночь бледной полосой загорающегося рассвета, как я покинул мирно спящую Теанору. Было странно осознавать свою ответственность за это золотоволосое нежное создание как за свою жену. Еще более странным казалось то, что рано или поздно мы создадим полноценную семью, что для кого-то будем мамой и папой. А ведь тринадцать лет назад, испытав всю боль потери, я думал, что больше не женюсь. Заделаю парочку бастардов, обеспечу им должное воспитание, а самого достойного возведу на трон. Улыбка тронула мои губы. Мы предполагаем, а политика располагает.
  Я оглянулся на посапывающую Теанору, плотно укутанную в теплое одеяло. Надеюсь, не замерзнет. Прихватив из кармана ее платья злосчастный белый колокольчик, шагнул в предрассветный холод.
  Лагерь еще спал, но мои демоны неусыпно наблюдали за спокойствием людей. Надо будет проинструктировать их по-поводу женушки.
  Миновав расчищенную специально для стоянок часть леса, я стал пробираться к той самой злосчастной полянке. Серый рассвет давал достаточно света, и я быстро разглядел привалившуюся к дереву, скрюченную человеческую фигуру.
  - Ну все, теперь я тебе сам убью, - с твердым решением придушить, надвигаюсь в сторону бледного, дрожащего и до предела вымотанного мага.
  - За что? - с обидой в голосе хрипит, - Я не контролирую Зверя.
  - Знаю, - со вздохом укрываю друга собственным плащом, подозрительно пахнущим духами Теаноры и пытаюсь поставить мага на ноги, но внимательнее глянув на чумазую и ободранную физиономию друга, сел рядом, облокотившись о ствол могучего дуба, - Хорошо я вовремя тебя увел от жены, а иначе быть мне вдовцом во второй раз. И почему Зверь за мной бежал, но напасть не пытался?
  - Ну он же не дурак, - слабо хохотнул маг, - Побегать за тобой интересно, а вот нападать - можно лап не унести.
  - Думаешь, чувствует?
  - Определенно, - кивнул маг и болезненно поморщился, - Ты поймал летуна?
  - Нет, - шарю в кармане в поисках найденного Теанорой цветочка, - ты отвлек меня от охоты, решив пообедать моей женой.
  - Вот ты мне это до конца жизни напоминать будешь? - психанул Даскин, - вот отберем у этого утыря мой медальон, сразу одной проблемой меньше станет.
  'Проблемой' он скромно обозвал катастрофу наличия второй ипостаси. Оборотни - одни из самых загадочных существ нашего мира могли контролировать своего Зверя только с помощью магического артефакта, дарованного самими богами, пожалевшими своих детей. Обычно такой магический предмет можно снять разве что с мертвого оборотня, но то, что я когда-то нашел вряд ли можно назвать живым существом. Истерзанное тело с кусками обвисшего мяса, выдранными сухожилиями, проломленной грудной клеткой, и смятым черепом. Но Даскин выжил и выкарабкался. Уже десять лет мы ищем его медальон и его свободу.
  - Полагаешь, мы найдем его в Далии?
  Маг кивнул.
  - Как и одно из четырех зеркал.
  - О да, повезло нам с Далией, - хохотнул я и вручил обалдевшему магу тот самый белый колокольчик.
  Даскин шустро схватил изрядно помятый цветочек, и тут же съел его. Помолчали. Через пару минут дыхание друга стало глубже, ровнее. Осанка стала прямее, а в глазах исчезла сонливость.
  - Нам повезло не с Далией, - резюмировал маг, подскакивая на ноги, - Это тебе повезло с женой.
  
  Теанора ар Тельем Адаш.
  - Что Вы так увлеченно строчите?
  От голоса неожиданно тихо подъехавшего мужа, я выронила чернильницу, попутно запачкав с таким старанием исписанные листы, свой дорожный костюм и даже пугливо взбрыкнувшую лошадь.
  - Составляла наброски некоторых указов, - расстроенно взираю на перехватившего уздцы моей лошади короля, - а еще речь для войск, наместников и захватчиков.
  Мужчина оглядел безобразие, виновником которого стал и подозвал мага. Даскин, кстати, выглядел вполне здоровым и полным жизни.
  - Даскин, - Нуар заговорщически подмигнул магу, - у нас тут спасательная операция. Без тебя не обойтись.
  Друг короля удивленно приподнял правую бровь.
  - Мы безнадежно заляпали несколько важных указов и речь, - Нуар демонстративно помахал перед лицом мага выхваченным у меня листком, - а так же платье и лошадь. Подсобишь?
  Лорд Даскин понятливо кивнул, и по мановению его руки, чернильные пятна сорвались с испачканной поверхности и собрались в воздухе в небольшой переливающийся шарик, который тут же юркнул в услужливо слеветированную с земли чернильницу. Крышечка на ней захлопнулась, сухо щелкнув замочком.
  Никак не могу избавиться от привычки писать сидя верхом на лошади. Как ни старался наставник, учителя, отец - все без толку. Не могу я долго скакать без дела, а разглядывание пейзажей, пусть и очень красивых, довольно быстро надоедает.
  - Как Ваша рана? - ар Нуар опустил глаза и вчитался в мою речь, волею судеб, на том листке оказалась именно она.
  - Рана замечательно. Лекарь еще долго будет отходить от шока.
  Вообще-то, я тоже еще долго буду удивляться. Мазь, которую нанес на рану муж, заживила ее буквально за ночь. И теперь на месте жуткого укуса розовело несколько тонких шрамов, которые при должном уходе, через полгода и вовсе сойдут безследно.
  - Спасибо Вам, - стараюсь тепло улыбнуться мужу, - Вы не нашли того, кто увел боройска?
  Мужчина потемнел лицом и на короткий миг отвел взгляд.
  - Нет, мы не нашли этого человека или демона. И спасибо Вам за восстановленные силы мага.
  Я задумалась. Мой спаситель не найден, но он определенно был. И судя по пробежавшей по лицу Нуара тени, он осведомлен, кто же этот смельчак. Но мне не расскажет. Что ж. Плюс одна тайна к списку всех тайн Тарапаса.
  - Хм, - муж как раз закончил читать мою речь, - Леди Теанора, в Далии очень сентиментальные мужчины?
  Нуар оторвал глаза от текста, и пододвинул листок так, что бы магу было удобнее читать. На лице лорда Даскина по мере прочтения, возникала все та же знакомая мне улыбка.
  - Да нет... - растеряно захлопала глазами, искренне не понимая, что могло не понравиться ар Тельему. Ораторское искусство я освоила на достаточно высоком уровне и нередко писала речи своему отцу. - мужчины как мужчины.
  - А может, вы написали речь о помиловании? Тогда в ней не хватает пункта о даровании Далии эр Акону.
  - Да что Вы понимаете, - я гневно вырвала злосчастную бумажку у веселящегося мужа, - я не могу применять исключительно метод насилия. Не хочу прослыть кровавой королевой.
  Если я надеялась задеть Нуара, носящего прозвище 'кровавый бастард' за живое, то зря. Мужчина даже не перестал улыбаться.
  - У меня идея! - загорелся энтузиазмом Нуар, - Проверим Ваш метод дипломатии и мой 'кровавый' метод в действии?
  - А давайте!
  - Перед стенами столицы!
  - Идет!
  Маг торжественно разбил наши пожатые руки.
  
  
  ***
  - Как же давно я мечтал увидеть крепость Олтара...
  Лорд Дариен с восторгом взирал на легендарную пограничную крепость Тарапаса. Немногие удостоились чести лицезреть сию постройку, ввиду того, что Тарапас ревностно хранил свои тайны и так же ревностно охранял свои границы.
  Олтар прекрасно просматривался с наших сторожевых вышках и был...скалой. Точнее, он был таковым только с просматриваемой нами стороны. Крепость с высокими крепкими стенами, узкими бойницами и идеальными подъездными дорогами, уютно расположилась в объятиях каменной глыбы, некогда принесенной сюда ледником. К нашим границам выглядывали только туннели и атакующие бойницы, выбитые в самой скале гномами. В случае нападения крепость плотно окапывалась под защитой толщенных стен и натурального камня, и чхать хотела со своей высоты на все потуги противника ее взять. А вот мелкие и пакостные вылазки защитников Олтара могли бы нанести урон вражескому войску.
  Как же хорошо, что я вышла замуж за ар Тельема. Отсюда вопрос.
  - Лорд эр Акон, а почему род ар Адаш и ар Тельем никогда не заключали браки? Ведь Тарапас более, чем выгодный союзник.
  Наставник искоса на меня посмотрел, вздохнул, и как-то с неохотой ответил:
  - Род Тельем всегда...слыл дурным. У них чаще рождались с магическим даром, у них чаще всего рождаются мальчики. Причем, младенческой смертности не бывает, они живут дольше, чем обычные люди, у них очень сильная армия.
  - И все? - искренне удивляюсь, - Но ведь это можно объяснить обыкновенной наследственностью и везением.
  - Так-то оно так, - согласился наставник, - но все равно что-то с ними не то.
  - Вы же не хотите сказать, что они демоны?
  - Они люди, - эр Акон потеребил бороду, - но кровь их определенно носит отпечаток Нижнего мира.
  Я фыркнула. Ерунда какая-то. Бредовые причины. Ну подумаешь, армия демонов, монстры и прочая экзотика. Зато жить не скучно!
  И когда только я начала так мыслить...
  - Моя королева, - подъехавший к нам Нуар нежно поцеловал мою руку. Эр Акон тут же поклонился и отъехал чуть подальше, что бы мы с мужем могли поговорить наедине.
  - Как продвигается написание Вашей речи? - поинтересовался муж, как-то насмешливо глядя на меня.
  - Замечательно! - огрызаюсь, - Как раз спрашивала совета у наставника.
  Ар Тельем с серьезным видом покивал.
  - Между прочим, мы не определили предмер спора, - мужчина резко сменил тему.
  - А надо? - с сомнением смотрю на мужа. Что-то мне подсказывает, что проигрывать он не привык и ставка будет весьма высокой.
  - Определенно, - кивнул Нуар, осторожно отводя выбившуюся прядь мне за ухо, - Как на счет поцелуя?
  Как неоригинально.
  - Поцелуй?
  - Да, маленький такой, - Нуар продемонстрировал насколько именно маленький, - поцелуй от собственной жены.
  Я задумалась. А что собственно могу получить я? Ну не поцелуй уж точно.
  - Вы раскроете мне одну из тайн Тарапаса. Какую попрошу! Подробно!
  Муж улыбнулся.
  - Идет! Маленький такой поцелуй против большой тайны!
  Мне кажется, или он надо мной издевается?!
  ***
  - Ваше Высочество, позвольте, - темноволосый лорд помог мне спешиться, и едва я оказалась на мощеной камнем площадке перед цитаделью Олтара, изящно и глубоко поклонился, демонстрируя свою преданность и уважение.
  'Высочество' как-то резануло слух, но я смолчала, куда как сильнее заинтересовавшись явно незнакомым, но кого-то напоминающем мне лордом.
  Молодой, не более двадцати пяти лет, благородная осанка и выправка воина, высокий, наверное, не ниже Нуара. Правильные и мужественные черты лица. Глубокие темные глаза смотрят прямо, несколько самоуверенно и властно.
  Одет в военную форму Далии. Удивительно! Тарапас впустил в свою самую защищенную крепость наши войска!
  - Лорд? - вопросительно смотрю на мужчину, целующего мою ручку.
  - Ох простите! - руку мою наконец-то прекратили лобзать. Лорд покраснел до кончиков ушей. - АргюрИ эр Терми к Вашим услугам, Ваше Высочество!
  Вот теперь я вспомнила! Эр Аргюри - средний сын лорда вассала западных земель. Вот отца он мне и напомнил. Старший наследник занимается делами земель, младший еще совсем мальчишка, а среднего, как я вижу, определили на воинскую службу.
  - Ее Величество, - подошедший муж выделил последнее слово ледяным голосом, - без сомнений, весьма благодарна вам и вашему отцу за помощь.
  Неожиданно муж властно приобнял меня за талию, как бы давая понять всем окружающим 'МОЕ'. Странно, ранее не замечалось за ним замашек собственника.
  Мы неловко замолчали. Аргюри явно чувствовал себя неловко под взглядом его Величества короля Тарапаса. Я мужа видеть не могла, поэтому пугалась только его рук, достаточно сильно сжавших мою, пусть и не самую тонкую, талию.
  - Моя королева, - Нуар развернул меня к себе и приподнял пальцами подбородок, - Вам следует отдохнуть. Поспите хотя бы несколько часов.
  Да, знаю... потом будет не до сна, от границы мы двинемся без остановок, что бы опередить моего деда, на всех парах несущегося в столицу.
  Оставив мужчин меряться взглядами, я направилась... к наставнику. Все же спор у нас с Нуаром знатный, и проигрывать я не собираюсь.
  
  ***
  - Вы не спите? - ар Тельем осторожно заглянул в дверь.
  От неожиданности я вздрогнула, и тут же, совершенно по-детски сгребла свои бумаги и спрятала их в стол. Хватило мне и одного опыта его знакомства с моими документами! Куда деть дрожащие руки?
  Руками подпираю подбородок и принимаю совершенно независимый и внимательный вид.
  Муж, заметив это, лишь усмехнулся краешком губ, и совершенно не стесняясь, вошел в комнату, держа в одной руке какой-то сверток.
  - Выдвигаемся через час, наденьте это.
  Мужчина небрежно бросил сверток на стол, за которым восседала я. Интересно, Нуар кажется обиженным, что для него весьма нетипично.
  Осторожно разворачиваю пакет.
  - И что это? - в свертке оказалась... туника. Только какая-то странная. Состояло сие чудо из множества тоненьких и мелких колечек жемчужного цвета. Да и плетение колечек куда больше подходит для украшений. Высокая горловина, короткие рукава, едва доходящие до локтя, и длина... Длина меня больше всего возмутила. Едва ли это одеяние прикроет середину бедра!
  И тут я вспомнила, что она мне напоминает. В южных государствах цари и богатые жители содержат множество жен, призванных услаждать их извращенные фантазии. Гаремы...Кажется так это называется. И наложницы там носят именно такие вещи!
  - Я не стану это носить! - гневно швыряю вещицу на стол и упрямо смотрю на мужа. Брак браком, но на такие фантазии я не готова.
  - Еще как станете! - остервенело шепчет мужчина, - Вы моя жена, и на поле боя я за вами в ответе. А с вашей способностью находить себе неприятности, я просто не могу не предпринимать всех необходимых мер предосторожности.
  - Предосторожности? - задыхаюсь от возмущения, - Вы еще предложите мне в этом перед войсками пройтись, изящно виляя бедрами! Наверняка наложницы в южных гаремах так и делают.
  На секунду Нуар застыл, глядя на гневно дышащую меня. А потом... расхохотался. Смеялся он долго, от души. Вытирал слезы и чуть ли не сгибался пополам.
  - Ничего смешного, - фыркнула я, отворачиваясь от мужа.
  - Это кольчуга, - все еще посмеиваясь, Нуар демонстративно попытался вонзить в тунику кинжал. Попытался - это потому что холодное оружие попросту отскочило от кольчуги. - Выдержит прямой удар кинжала или копья.
  Звучит впечатляюще. Поворачиваюсь к мужу лицом, но все еще подозрительно щурюсь.
  - Никогда не видела подобного.
  - Кольчугу используют вместо тяжелого доспеха в Слаавии.
  Слаавия - далекое и легендарное северное государство, особняком стоящая против Союза Королевств. Наиболее обособленное и закрытое королевство. Неудивительно, что я никогда не видела их доспехов.
  - Я не знаю, как ее надевать, - смущенно пробормотала я. И Дарина тоже вряд ли в этом разбирается.
  - Я помогу, - голос мужа внезапно меняется, и от этого мурашки бегут по телу. - Снимите жилеточку.
  Пока я расставалась с жилеткой, Нуар ловкими движениями расстегивал крючки на, на первый взгляд, монолитной кольчуге.
  - Так, теперь проденьте в рукава руки, - послушно следую инструктажу, - вот тут застежки, их можно застегнуть и самостоятельно.
  Муж демонстративно перехватывает мою руку, что бы я почувствовала механизм застежек.
  Завершилось приведение жены в боеспособное состояние подвязыванием пояса.
  - Ну вот и все, - Нуар все же не торопился убирать руки, - А теперь скажите мне, женушка, вы еще не полностью осознали факт своего замужества?
  Мужчина как-то резко сместился, и теперь я была прижата к столу, больно вжавшись в него бедрами. Ар Тельем крепко прижался ко мне грудью, одна его нога раздвинула мои колени, не оставляя шанса выбраться.
  - Я осознаю... - испуганный писк. Да что происходит?
  - Да? - одна рука мужчины продолжает обнимать мою талию, а вторая двигается вверх. Осторожно огибает грудь и сжимается на моей шее. Душить не душит, но возможности шевелиться я лишена.
  - А мне так не показалось, - шепот у самого уха поднимает волосы на всем теле дыбом. Мурашки, наверное, и вовсе померли от паники.
  - Я...
  - Тссс... - теплое дыхание щекочет шею, - Никогда...
  Губы мужчины почти касаются моей кожи...
  - Не позволяйте другим мужчинам задерживать на вашей руке свой поцелуй...Никогда...Не позволяйте другим мужчинам прикасаться к себе слишком долго...и никогда...Не забывайте, что вы моя королева.
  Не смотря на всю абсурдность ситуации и неловкость своего положения, нахожу силы возмущаться.
  - Да я никогда...
  - Вы никогда не позволяли лорду Аргюри называть вас 'Ваше Высочество'?
  Резкое движение и Нуар поворачивает меня лицом к себе, так же неуловимо опрокидывает на стол, нависая сверху.
  - Я ведь могу решить, что вы надеетесь на легитимность нашего брака только в Тарапасе.
  Округляю глаза. И в мыслях такого не было!
  - Не заставляйте меня консумировать наш брак на глазах у вашего деда и многочисленных королей Союза.
  Резко отпустив меня, ар Тельем поспешно вышел из комнаты, оставив меня все так же возлежать на письменном столе.
  Кажется, любовники отменяются!
  
  ***
  - Великолепные животные!- восторженно воскликнул эр Терми, вовсю изучая лазательные способности ящера.
  Наше войско двигалось по извилистым лабиринтам Олтара, освещенными магическими огоньками. Но все равно света было мало, и мы периодически попадали в совсем уж темные ниши, где оставалось радоваться тому, что ящеры прекрасно видят в темноте. Даскин ускакал вперед, а я, вместе со своими солдатами и мужем, оказались где-то посерединке, зажатые между демоническим войском.
  Я скептически глянула на своего офицера.
  Мне езда на этих чудных животинках не понравилась.
  Балансировать в седле ездового ящера было непривычно. Животинку мне выдали, по словам офицеров, смирную, что вовсе не мешало ей совершать крутые виражи, а так же с легкостью карабкаться по самым отвесным склонам, набирать скорость и резко тормозить. Меня банально укачало.
  - Ваше Величество, с вами все в порядке? - проявил заботу лорд Дариен.
  - Да, в полном! - несколько резко ответила я, чем привлекла внимание ар Тельема, которого старалась избегать.
  - Теанора, вы несколько зеленоваты...- Муж управлялся с ящером не в пример лучше нас, и с легкостью оттеснил Аргюри.- Укачивает?
  - Нет, все еще после сегодняшнего тошнит! - огрызаюсь. Понял. Взбесился. Даже губы сжал в тонкую злую линию.
  В этот момент нас накрыла тень, и могу поклясться своей короной, глаза мужа блеснули фосфорцирующим светом. Совсем как кошачьи.
  - Вы... - удивленно шарахаюсь от мужчины, но Нуар успевает перехватить поводья моего ящера.
  - Я, - зло прошипел король мне прямо в лицо, - искренне убежден, что лучший способ преодолеть свой организм - тренировать его.
  Густо покраснев, я ответила мужу злобным взглядом. Не умею еще метко отвечать, но с удовольствием постигну эту науку.
  - О! Вы показываете зубки! Мне это определенно нравится!
  И тон такой...Многообещающий.
  Нежно скалюсь в ответ, чем вызываю удивленный взгляд мужа и сдавленное 'Ваше Величество!' от наставника.
  И смолчать бы мне, но я злилась на мужа. И не столько за сами действия неугомонного супруга, сколько на то, что он меня дразнит и получает от этого явное удовольствие. А я не люблю, когда веселятся за мой счет.
  - Все так серьезно? - убираем оскал, невинно хлопаем глазками.
  Нуар ответил мне несколько подозрительным взглядом и вопросительно приподнял бровь.
  - Я говорю, часто приходиться своих фавориток тренировать?
  О! Кажется, меня сейчас прилюдно отшлепают. На красивом лице мужа заходили жевалки, глаза гневливо сощурились, а бедного ездового ящера он и вовсе сжал коленями так, что несчастное животное глухо застонало.
  Так вот ты какая, смерть глупой королевы...Нуар резко подался вперед, я сжала голову в плечи, искренне не понимая, что последует за моим выпадом, зажмурилась...
  Тихий смешок над самым ухом, и неожиданно, сильные руки мужа осторожно выдернули меня из седла. Так же осторожно слегка пискнувшую меня усадили перед собой и властно обняли за талию.
  - Пожалуй, тренировки начнем прямо сейчас, - я чувствовала, что он улыбается. И невольно улыбнулась в ответ. Кажется, игра мужа начинает мне нравиться.
  ***
  - Вы не поверите! - Даскин ворвался в наш уютный мирок из милых бесед, освещая предрассветную мглу круглыми и счастливыми глазами.
  Мы как раз минули западную пограничную крепость Далии, под скромным названием 'Эрс', что на одном из древних языков и означает 'крепость'.
  Крепость принесла мне присягу, закрепленную чудесным заклинанием лорда Даскина. Таким образом, часть моего народа гарантировано будут служить мне и моим потомкам. Жестоко, но действенно и безотказно.
  - Ну после того, как мне сделали предложение руки и королевства, - хмыкнул Нуар,- я уже ничему не удивлюсь...
  Зря он это сказал. Когда спустя без малого полчаса, наша небольшая армия ступила в огромный портал, воронка которого выросла прямо среди грохочущих вод синего водопада, удивились даже вечноравнодушные демоны.
  - Представляете, магическая жила под землей соединяется с водной, вода бежит по камням, так же впитавшим силу, а в водопаде максимально ускоряется. Синий водопад - самое благоприятное место для проведения крупных магических экспериментов! - восторг мага, бегающего вокруг нас и поминутно тыкающего пальцем в удивляющие его предметы был понятен, но уже изрядно всех утомил, так, что я едва не пропустила обращение к себе, - ваше Величество, Вы никогда не хотели открыть школу магии?
  Может, успокоительного ему капнуть?
  - Никогда не думала об этом...Да и где набрать столько магически одаренных адептов?
  -О! - воодушевился маг, забыв про угрожающую серую воронку портала, - я об этом позабочусь! Так как на счет учебного заведения для магов?
  - Затраты на строительство ложаться на казну Тарапаса!
  Все же, возможность иметь магов, - великолепная перспектива!
  - С условием, что маги в последствии принесут присягу объединенной короне, - тут же добавила я.
  - Хозяйственная ты моя, - умилисля муж.
  - И что дальше? - Лорд Дариен и лорд Аргюри с некоторой опаской смотрели на творящееся безобразие. Усиленно подавляя начавшуюся среди человеческой части войска панику, они сами только теперь позволили себе снять личину спокойствия.
  - Забыл! - хлопнул себя по лбу маг, - Ваше Величество, позвольте.
  Мне галантно подали руку и помогли спешиться. Нуар реагировал на происходящее спокойно, что позволяло делать выводы о плановости мероприятия.
  - Сосредоточьтесь на том месте, которое мы выбрали для стоянки нашего войска...
  А..Это просто... Я прикрыла глаза и окунулась в воспоминания. Сначала приходит запах... Владность свежей зелени, еще не согретой бледными рассветным солнцем. Ночи в Далии теплые, но на рассвете землю укутывает прохладный, стелящийся серебристой дымкой туман. Затем в сознание ворвались звуки утреннего леса, и лишь затем перед моим внутренним взором предстала картина уютной лесной поляны, тонущей в золотой дымке несмелого и ласкового утреннего солнца.
  Холодные пальцы мага коснулись висков, и я словно физически окунулась в свои видения. Это как стоять под водой, в воздушной сфере и наблюдать за подводными жителями, - видение слегка расплывчатое, туманное, но ты словно сам в этой картинке.
  - Получилось, - Даскин отпустил меня, - можете открывать глаза.
  И вот оно - чудо во плоти. Водопад продолжал все так же реветь, низвергая тонны и тонны аквамариновой воды, вспенивая воду в озере, а воронка, изменив свой цвет с кобальтово-серого на серебристый, вдруг вытянулась в нашу сторону, расширилась, зарябилась и...и пораженные мы застыли, глядя на полянку из моих мыслей...
  
  ***
  - Эффекта неожиданности не получилось, - с грустью констатировала я, наблюдая, как оруженосец помогает Нуару надеть тяжелые боевые доспехи.
  - Угу...
  - И эр Аюр оказался гораздо предусмотрительнее, чем мы ожидали, - мыском сапожка расковыриваю пол. 'Предусмотрительный' - это еще мягко сказано. Столица встретила нас полностью ощетинившейся армией восточных земель и наглухо закрытыми вратами. Вот и закрывай потом глаза на самостоятельные воинские образования.
  Вообще, столица Далии Атора - единственный город, окруженный высокой неприступной стеной. А под ней ров...И только пять врат, что вели из града. Не считая многочисленных катакомб и подземных ходов. Все же неприступность не всегда удобна.
  - Угу... - Нуар застегивал наручья на правой руке. Какой он не многословный, однако.
  - Крепость неприступна, увы... - я надеялась на неожиданность нашей кампании, а оказалось, что Акон все таки взял в расчет своих врагов. Правда, ждал он моего деда, но никак не меня с новоиспеченным мужем и армией в придачу.
  - Не бывает неприступных крепостей, - тяжелый меч занял свое место на поясе супруга, - но у нас есть запасной план!
  И хитро так мне подмигнул.
  - И какой же?
  - Ваша речь...
  За сим меня подхватили под локоток и направились в сторону ездовых ящеров.
  ***
  Итак, группа парламентеров, в составе меня, ар Тельема, эра Аргюри, наставника и Даскина, подъехала к стенам города. Расстояние более чем почтительное, на грани досягаемости стрел.
  - А может, по старинке? - жалобно поинтересовался маг, с мученическим выражением на лице выплетая защитный купол.
  - Нет, - Нуар покачал головой, - у нас тут свой интерес.
  Я задумчиво глянула на розово-бежевую стену. Красивый камень. Говорят, сами боги когда-то подарили нам эту защиту.
  Эр Акон и эр Теми явно не понимали, к чему мы собрались под стенами города, который собрались брать, но списали происходящее на причуды царствующих особ.
  - Начинайте, - милостиво дозволил супруг.
  Кашлянув, достала изрядно помятый листок с текстом речи...
  - Народ Далии, защитники Аторы...
  Вообще, у меня была хорошо написана речь...Но эти самые 'защитники' не пожелали ее дослушать. Я была прервана.
  Резким движением ар Тельем вскинул щит, закрыв меня им едва ли не полностью.
  Немного шокировано глядя на острие стрелы, пробившее щит, аккурат напротив моего носа, я старалась, что бы зубы особо не стучали друг о друга.
  - Что ж, очевидно, что пари вы выйграли... - на мужа смотреть было страшно. Хватило и того, что я буквально ощутила, как он напрягся.
  - Я же создал купол, - печально напомнил о себе маг.
  - Рефлексы, - муж сгреб меня в охапку, посадил впереди себя и развернул ящера.
  - Лорды, за мной. Хватит баловаться, будем захватывать город.
  
  ***
  Нервно барабаня пальцами по седлу, я следила за завершающими приготовлениями штурмовых групп.
  Наше маленькое войско поделили на три части - первая группа проникает за стены города и открывает ворота для второй, основной группы. Третья же служит страховкой и подключается к действию в случае необходимости.
  - Мы будем у стен, когда вы опустите мост, - раздавал последние указания ар Тельем, стоя в центре маленького кружка из военноначальников, - Действовать максимально мягко. Командные пункты захватывать в первую очередь, блокировать подход подкрепления. Даскин, ты прикрываешь нас.
  - Все как обычно? - деловито поинтересовался маг, разминая пальцы.
  Супруг утвердительно кивнул.
  - Итак, начинаем представление.
  В следующее мгновение произошли две вещи - второй отряд, включая человеческую часть нашего войска, синхронно двинулись вперед и...исчезли. Нет, они вовсе не испарились и даже никуда не провалились, под определенным углом зрения все же были видны смазанные силуэты, но лично я все равно впечатлилась. Но на этом чудеса не закончились, ибо самая маленькая часть - передовой отряд, возглавляемый эр Муа, потеряли свои человеческие очертания, и стали похожими на тени.
  - Эр Муа, - запоздало окликнула я командира армии. Переход от тени к человеческому обличию занял не более секунды. И вот уже на меня внимательно смотрят черные как небо Нижнего мира, глаза.
  - У всех врат есть подъемный механизм, без ключа их не открыть, - сверкнуло брошенное кольцо, демон ловко схватил его, - наденьте кольцо на кончик хвоста дракона, украшающего фонтан у главного храма Матери Богини, проверните его три раза влево и раз в право, затем нажмите. Все врата одновременно откроются.
  Прижав правую руку к груди демон поклонился и растворился в тени.
  - А вот и моя любимая часть, - мечтательно изрек маг, привлекая к себе мое внимание.
  - Что вы имеете ввиду?
  - Тени, - Даскин кивнул в сторону Аторы.
  Я проследила за его взглядом. И правда, тени, которые в данный момент ломали все законы мироздания, прыгая с кочки на кочку, одним прыжком преодолевая огромные расстояние. Миг - и вот первая тень уже на стене города. В какой-то момент свет преломился, и я разглядела балансирующего Муа.
  - Невероятно..., - прошептала я, провожая взглядом остальные тени, и искренне радуясь, что ар Тельем на редкость миролюбивый и расширять свои территории не намерен. Потому что противопоставить этим существам что-либо стоящее вряд ли возможно.
  - То ли еще будет, - хохотнул маг, производя руками малопонятние пассы, - я бы многое отдал, что бы увидеть рожу этого Аюра, когда Нур схватит его за горло.
  Панибратское 'Нур' резануло слух, но я решила промолчать.
  Было так тихо и спокойно. Изредка гулко порыкивали ящеры, да перешептывались люди. И не скажешь, что именно сейчас идет бой за целый город и страну.
  Тихий щелчок - и с гулким стоном начал опускаться мост, поднялась решетка. Мы ожидали, что из самостоятельно открывшихся врат хлынет толпа защитников столицы, но этого не произошло.
  - Чисто сработано, - усмехнулся маг, и мы проследили, как преломив свет, основная часть воинства двинулась в крепость.
  И потянулись часы ожидания...
  Из города время от времени доносились крики, но довольно быстро стихали.
  - У них все хорошо? - в который раз спросила я, уже изрядно надоев магу.
  - Да! - Даскин позволил себе проявить раздражение, - я слежу за ними.
  - Правда? - заинтерисованно подвигаюсь к магу, пытливо заглядываю в глаза.
  - Правда, - мужчина устало потер лоб, - Ваше Величество, взгляните.
  Взмах рукой, и в воздухе застыла серебристая паутинка, словно сотканная из маленьких полупрозрачных бисеренок. Некоторые из них были несколько другого оттенка и сияли чуть ярче.
  - Нуар, Муа, - мужчина ткнул в самые яркие из 'капелек', - и остальные военноначальники. Я удовлетворил Ваше любопытство, моя королева?
  Надо же, как можно довести отдельно взятого слишком впечатлительного мага. Отвернувшись, я принялась разглядывать до боли знакомый пейзаж. Заметив несколько темных пятен от выжженых полей решила, что Аюра буду убивать лично.
  Что бы хоть немного отвлечься от кровожадных мыслей, вновь повернулась к магу.
  - А как скоро они вернуться? - на всякий случай вжала голову в плечи. Нет, Даскин, естественно, кричать и отправлять меня в дали не посмеет, но кто их, магов, знает. Каверз у них предостаточно.
  Выражение лица мага от раздражительно-вежливого резко сменилось на удивленное. Мужчина резко выдохнул, прищурился.
  - Да секунды через две...
  - Что?.. - я растеряно проследила за взглядом Лорда и удивленно застыла.
  Маслянистым переливом подернулся пейзаж, и из ниоткуда, выехал ящер, с гордо восседающим на нем мужчиной, бережно прижимающим что-то к груди одной рукой.
  Нуар быстро спешился, и опустился перед опешевшей мною на одно колено.
  - Моя королева - оказывается, держал он ни что иное, как знамя Аторы, теперь осторожно разложенное у меня перед ногами, - город ваш.
  ***
  - Вы ввели в столице военное положение? - осторожно поинтересовалась у мужа, пока наша маленькая процессия не торопясь пересекала пустые улицы города.
  Переворот (интересно, а отвоевание законной власти можно считать переворотом?), обычно сопровождается множеством бунтов, беспорядков и грабежей. Я даже лично рассмотрела и утвердила план патрулирования улиц и расположения вооруженных отрядов для подавления гражданского недовольства.
  Муж покосился на меня.
  - Ваш народ оказался...весьма впечатлительным.
  - Появление теней в городе станет поводом для пересудов и ненужных слухов, - усмехнулась я, глядя на то, как развиваются стяги. Белый с драконом принадлежал роду Адаш, а черный с серебряным тигром - Тельемам. Вместе они смотрелись красиво.
  - Иногда полезно, что бы люди сами себе придумывали повод для страха. Добро должно быть страшным, что бы зло боялось.
  Выражение мне понравилось, и я звонко рассмеялась.
  - А мы добро? - кокетливо поинтересовалась у Нуара, заметив, что мужчина внимательно за мной следит, но при этом не забывает поглядывать на своих командующих, время от времени давая им указания жестами. Любопытная система передачи указаний. Не раз подмечала, что один кивок головы может заменить целый ряд указаний.
  - Определенно добро, - озорная улыбка осветила лицо мужа. Семейная жизнь определенно будет веселой...
  
  ***
  - Шлюха! - выплюнул лорд эр Аюр, стоя передо мной на коленях. В такой позе он пребывал не из трепета перед своей королевой, что не добавляло ему радости от встречи со мной.
  Я смотрела на мужчину, удерживаемого одним из моих гвардейцев и испытывала разочарование. Ни злости, ни ненависти. Только горькое разочарование. Я не угодила аристократии только тем, что была женщиной. Отошла на шаг от коленопреклонённого лорда и оглядела других плененных представителей аристократии. Их было пятнадцать. Пятнадцать из восемнадцати родов, приближенных к трону стали изменниками. Хотя, оставшиеся три дома еще предстояло проверить на верность и участие в заговоре.
  - Господа, - оскорбления меня не задевали, я понимала, что лорд беситься от собственного проигрыша, - Завтра вам будет предъявлено обвинение в измене. Вы можете облегчить свою собственную участь и участь ваших семей, ответив на все вопросы, возместив причиненный ущерб и вынеся предложение о вашем преемнике.
  Мне не хотелось быть жестокой.
  - Шлюха! - уже громко проорал Аюр, - Связалась с ублюдком Тельемом.
  Удерживающий мужчину гвардеец тряхнул его так, что у бедняги даже зубы громко стукнулись друг о друга.
  - Отставить! - громко рявкнул внезапно подошедший Нуар. Странно. Ранее я видела его с лордом Дариеном, - Поднять и освободить!
  Гвардеец шустро вздернул изменника на ноги и одним ловким движением перерезал связывающие его запястья веревки.
  - Пойдемте, Ваше Величество, - наставник осторожно потянул меня за локоть. Тут скоро будет небезопасно.
  - В каком смысле? - удивленно приподняла брови, наблюдая, как вокруг Нуара и Аюра освобождается круг и мысленно хлопнула себя по лбу. Мужчины с их понятиями чести всегда меня удивляли. Ну вот какой смысл реагировать на оскорбления поверженного врага?
  Звякнул небрежно брошенный к ногам Аюра меч. Мужчина не растерялся, подхватил оружие, и без промедлений бросился в атаку.
  Весь бой продлился меньше минуты. Собравшиеся даже не успели сделать ставки.
  Вот Аюр налетает на расслабленного Нуара. Блеск стали, сдавленный вскрик...Один меч отлетает в сторону, а Аюр уже лежит на земле, схватившись за живот.
  - Убрать, - брезгливо передернул плечами король. - А этих в пыточную.
  - Сурово, - одобрительно прицыкнул наставник и поспешил по направлению к казематам.
  Я с тоской посмотрела вслед мужчинам, спешившим в тайные кабинеты и подземелья. Им предстоит интересная и увлекательная работа, а мне... А мне предстоит побыть женщиной и навести порядок в доме.
  
  
  ***
  К моему искреннему удивлению, дела в замке обстояли лучше, чем я ожидала. Управляющий не был арестован Аюром, и мужчина порадовал меня фактом того, что ремонт разрушенной части замка уже начался.
  Человеческих жертв оказалось не так много, в основном, это были верные короне стражники. Но все равно, выплата пенсий вдовам существенно ударит по казне.
  Подсчитывая примерные убытки, я быстрым шагом топала к своему кабинету по непривычно пустым коридорам. Зашуганные слуги, да пара стражников, подозрительно косящихся на всех, кто попадается им на пути. Большая часть народа заперта в комнатах, а кому меньше повезло и в камерах, до выяснения обстоятельств.
  А вот и неприметная дверь в мой кабинет. По сравнению с отцовским он был маленьким, и, возможно, не соответствовал статусу королевы, но эта комнатка была целиком моей. Здесь я писала первые указы, дрожащей рукой подписывала договора и просто часами размышляла о жизни, смотря на пламя камина.
  Улыбнулась. Тэя Тэя...О чем ты мечтала до недавнего времени? О процветающей стране, о том, как тебя будет любить твой народ... О новых реформах и международных союзах, что позволят существенно пополнить казну и сделать страну и ее народ процветающими.
  И вот что странно - никогда не было в этих мечтах мужа и семьи.
  А теперь на моей руке красуется платиновый браслет.
  С каким-то странным трепетом коснулась ручки двери, и, на мгновение задержав дыхание, ступила в темноту помещения.
  Хлопнула в ладоши, пробудив тусклые магические огоньки. Для работы их было недостаточно, но что бы не стукаться о предметы мебели - вполне хватало.
  Взглядом хозяйки окинула комнату, убедившись, что все на месте. Стол и кресло целы и стоят на месте. Все полки по-прежнему набиты книгами, все милые моему сердцу мелочи стоят на своих местах, и с них кто-то заботливо стирал пыль. Я умилилась. Слуги не забывали про эту скромную комнату.
  Впрочем, чувство радости и трепета длилось не долго. На столе, аккуратной стопкой лежали бумаги, исписанные чужим почерком. Тут же обнаружилась другая чернильница и серебряная коробочка с интригующим названием 'мужской набор'. Любопытства ради сунула нос в интересную вещицу и презрительно фыркнула - принадлежности для курения и нюхательные травы. Да, конечно. Мужчинам без этого никак.
  Брезгливо передернула плечами. Эр Аюр не только попытался захватить власть, но и осквернил мой личный кабинет.
  Гневно схватив злосчастную коробочку, зашвырнула ее в камин. Туда же полетела чернильница, еще несколько чужих вещей, а сверху улеглись и исписанные мужской рукой листы. Руки сами потянулись к спичкам, и я со злорадством наблюдала, как тонкие язычки пламени сначала осторожно, словно на пробу, лизнули плотную, дорогую бумагу, и, убедившись, что угощение приходиться по вкусу, уже куда как смелее взялись за уничтожение листков, сыто потрескивая, да шурша пламенем.
  Но тут мой взгляд выловил строчки, заставившие среагировать очень быстро. Обжигая пальцы, и до конца еще не понимая, зачем мне оно понадобилось, я выхватила уже обгоревшие листы из камина, спешно потушила и, плюхнувшись на попу прямо на ковер перед камином, принялась вчитываться в то, что меня так насторожило.
  Эр Аюр излагал свои мысли в плане реформ. Одной из них было заключение договоров о торговле с Тарапасом. А список товаров, которые могла предложить страна моего мужа поистине впечатлял. Тут и редкие металлы, драгоценные камни, растения, наемники, корабли. Именно закупка кораблей для флота смутило меня больше всего. Характеристики, количество, цена просто не укладывались в голову. Тарапас попросту не мог обладать такими природными богатствами!
  Уверенности ради схватила с полки краткий справочник Великих государств, убедилась, что ресурсы Тарапаса не в состоянии обеспечить такой рынок сбыта, и еще более озадаченной вернулась к рассмотрению бумаг.
  Эр Аюр мужчина деятельный и умный, а посему, вскоре около меня образовались две стопки бумаг. Одна - небрежной кучей валялась справа, и ей предстояло таки побаловать камин собою, а вот вторая, аккуратно сложенная представляла собой весьма занимательные идеи, которые я обсужу с советниками, рассчитаю и, возможно, воплощу в жизнь.
  А вот вопрос о заключении торговых договоров с Тарапасом так и остался не решенным. Настораживало еще и то, что мой отец, а это я знаю точно, ничего подобного с соседом по территориям не заключал. А это значит, что о возможности международной торговли с Нуаром знал весьма ограниченный круг лиц, в который не вошел даже король.
  ***
  Интересно, а королев положено кормить? Принцесс определенно да, так как в мою бытность под званием 'Высочества' меня кормили, и четко знали, что если я не спускаюсь в обеденный зал, то еду следует подавать в кабинет.
  Но, судя по всему, моего недолгого отсутствия вполне хватило, что бы забыть об этом годами устоявшемся правиле.
  Раздраженно побарабанила пальцами по подлокотнику кресла. Глянула на настенные часы. Почти полночь. Может, народ решил, что уже поздно для ужина и вредно для фигуры? Ухмыльнулась. Моя фигура никогда не соответствовала принятому у знати стандарту хрупкости и тонкости.
  Ну что ж, желудок громко требовал своего, и, сунув бумаги в стол, направилась искать пропитание.
  Коридоры были непривычно пустыми. Слуги явно побаивались массовых разбирательств, устроенных моим деятельным супругом. А разбирался Нуар быстро и четко. Я сама лично видела внушительную кучку подписанных признаний. И что-то мне подсказывает, что с того момента, как меня выставили из казематов, эта кучка возросла. Да, меня выставили из собственных пыточных! Банально обхватили за талию и вынесли за дверь, аргументируя тем, что 'леди такое видеть не положено'. А я не леди. Я королева, в конце-концов. Только вот возмущаться было бесполезным занятием. Пожалуй, более бесполезным было только искать слуг в эту ночь.
  - Да что б вас... - я гневно топнула ногой. Меня нельзя не кормить, я от этого зверею.
  Остановившись где-то посредине пустующего и слабоосвещенного коридора, поежилась. Никогда не любила безлюдье и запустение.
  - Оооооууууууээээ - невнятное подвывание, донесшееся откуда-то из глубин галереи заставило мое сердце сначала испуганно замереть, а после пуститься в бешенную скачку. Мигом вспомнились все страшные истории о дворцовых призраках, с избытком рассказанных мне в детстве охочими до болтовни нянюшками.
  Испуганно вжалась в стену, дрожащей ладошкой прикрыла рот, что бы не заорать в голос, и уже представляла себе отвратительный сгусток чего-то холодного и серого, воющего и дребезжащего цепями, уже видела жуткую изломанную тень, темным пятном ложащуюся на стену, как....
  - Оооо... Ирод! Ууу! Варвар! - я облегченно выдохнула. Правда, сердце еще отказывалось верить в чудесное спасение и жило своим собственным ритмом. Из-за поворота вынырнул наш управляющий господин Вениамин ур Ротори.
  Заметив меня, мужчина перестал выть, но решил, что нашел, кому можно пожаловаться на бессовестных захватчиков. Вообще, господин Ротори был человеком со странностями, его поведение не раз шокировало окружающих ввиду своего полного несоответствия внешности и занимаемой должности. Вениямин - средних лет невысокий, и весьма упитанный мужчина. Одет с иголочки, оборки на его белоснежных рубашках всегда идеально накрахмалены, а в сапогах можно увидеть собственное отражение. Странные ужимки и тонкий голос не связывались с весьма брутальными чертами лица, волевым подбородком и тонко подстриженными усиками над пухлой верхней губой.
  В общем, та еще личность. Но главное - управляющий от бога. Безукоризненной исполнительный, знающий все тонкости ведения такого обширного хозяйства, досконально изучивший все потребности замка, неподкупный, и убийственно честный в плане денег.
  - Западную часть - сожгли, - без лишних вступлений из серии 'Ваше Величество, королева Объединенных Далии и Тарапаса, Теанора и бла-бла-бла', - Одну из башен - обрушили. КАЗНУ!!! Изъяли.
  Так, надо найти казну, пока у нашего казначея и лучшего друга управляющего приступа не случилось.
  - Найдем казну, - уверенно заявила я, пытаясь успокоить ценный кадр.
  - Правда? - мужчина недоверчиво посмотрел на меня, - а чертежи для отстройки замка и башни? А ДЕНЬГИ на ремонт?! - вновь возопил управляющий и схватился за голову.
  О...И почему его из казематов-то освободили так рано? А он там точно был, мне наставник доложил. Внутренний голос ехидно подсказал, что новоиспеченный король Далии просто не возжелал слушать вопли Ротори, и от греха подальше отпустили его оценивать масштаб повреждений дворца. Это он зря, конечно.
  Правильно оценив мой задумчивый взгляд, Вениамин сокрушенно вздохнул-всхлипнул, и, вспомнив про правила этикета, с поклоном собрался уходить.
  - Распорядитесь подать мне ужин в большую библиотеку! - уже в спину мужчине сказала я, в прочем, не сомневаясь, что мои слова будут услышаны и исполнены. Интересно, и почему-это при дворе говорят о несколько 'неправильной' ориентации нашего управляющего? В работе-то он ориентируется.
  ***
  Решив не откладывать дело в долгий ящик и хоть как-то подбодрить моего несчастного управляющего даже ценой собственного сна, отправилась на поиски дворцовых планов. Реконструкция - дело тонкое и лучше, что бы у архитекторов было подспорье.
  К моему удивлению, я оказалась не единственной посетительницей, жаждущей знаний в столь поздний час.
  В свете ярко горящих магических светильников, окопавшись книгами и свитками, на небольшом диванчике восседал лорд Даскин. Лицо при этом он имел столь довольное, словно маг нашел проход в Нижний мир.
  Приглядевшись внимательнее, узрела несколько свитков, перевязанных синими с золотой вышивкой лентами. Так-с...Похоже, кое-кто не постеснялся открыть магически защищенные стеллажи.
  Возмущенно потопталась на пороге. Моего возмущения никто не заметил.
  - Кхм...кхм - деликатно покашляла. Даскин как-то разом напрягся, и поднял на меня взгляд полный осуждения.
  Мне даже стыдно в какой-то момент стало, что я отвлекаю мужчину от чего-то очень важного, и даже пришлось подавлять желание виновато пошаркать носочком туфельки по паркету. Но все же, вовремя вспомнив кто тут хозяйка и кто гость, решительно проигнорировала взгляд лорда и величественно опустилась в кресло напротив мага. Тот вороватым жестом подгреб найденные книжные сокровища поближе к себе.
  - Нашли что-нибудь интересное? - осторожно поинтересовалась у мага. Кто его знает...
  Лорд убедился, что я не собираюсь отбирать у него драгоценные книги и свитки и ощутимо расслабился.
  - Информация о ваших брачных браслетов сойдет за интересную?
  Мне хитро подмигнули.
  А я уже было и забыла, что браслет у меня платиновый и кружевной, а не монолитный золотой.
  - Занимательная у вас библиотека, - один из свитков ловким жестом развернули передо мной, - я бы сказал, раритетная.
  - Да, библиотека всегда охранялась магами, и те не жалели на это дело чар.
  Я уж молчу о механике, которая защищает наиболее ценные экземпляры в хранилищах глубоко под землей. Там созданы идеальные условия для векового хранения столь хрупких вместилищь для знаний - влажность, свет, температура. Все для того, что бы до потомков были донесены древнейшие писания. Многие копии хранились на магически защищенных стеллажах, так что я не переживала, что маг прихватит что-то сверхценное.
  - Так что на счет браслетов? - мне хоть и подсунули под нос свиток, но читать на древнем языке я не умела.
  Маг вздохнул.
  - Если по существу, то согласно этому источнику, сплетены ваши души. Точнее, даже не сплетены, а созданы из одного первоисточника, первородного семени. По легенде, из одного такого семени вырастало до пяти душ.
  - Это значит, что где-то в мире бродит еще три родственные души? - весьма занимательное представление о рождении души. Интересно, а это не является инцестом на уровне первородной материи?
  - Вовсе не обязательно - маг бережно свернул свиток, любовно перевязал его лентой и жестом отправил обратно на полку. - Вы можете существовать в разное время или даже в разных мирах. Для душ не существует деления на Верхний или Нижний мир, или любой другой.
  - А есть и другие? - устоявшаяся модель нашего познания окружающего - двусистемный мир. Связанные, но разделенный противоположными потоками энергии.
  - Есть. - и уже видя, как я оживилась, маг беспомощно поднял руки, - Ваше Величество, я все понимаю. Но я голоден, и я устал... А это будет долгой лекцией. Давайте отложим ее на какой-нибудь спокойный долгий вечер?
  Мужчина выглядел столь несчастным, что я даже не обиделась. И тут, словно услышав слова мага, деликатно постучавшись, в библиотеку осторожно ступила служанка, груженная огромным подносом с едой. Гора кушаний сама за себя говорила, что одной мне это не осилить.
  - Ваше Величество... - девушка присела в неглубоком реверансе.
  - Спасибо, но будьте добры принести второй прибор.
  Ох, и доставлю же я ей много веселых моментов.
  - А где Дарина? - полюбопытствовал маг, косясь на расставленные на столе блюда. Он даже книги подвинул, освобождая место для многочисленных тарелок.
  - Дарину я освободила от работ и отправила проведать семью. Думаю, новое родовое дворянское имя, соответствующие награды имуществом и землями, а так же статус фрейлины будет достойной наградой.
  - Девушке хватило бы и благодарности, - заметил Даскин, и, не удержавшись, отщипнул виноградинку.
  Это верно, но каждый, кто был со мной в эти дни будет награжден... Надо же кому-то занять теплые местечки разжалованных аристократов.
  А еще меня волновали планы замка. Чем быстрее я его отстрою, тем лучше. Конечно, размах и скорость выполнения работ огорчат опальные приближенные семьи, из чьих денег и будет произведено строительство, но...такова жизнь.
  - Лорд Даскин, - запасы винограда стремительно уменшались на моих глазах, - когда вы просматривали свитки, не заметили ли Вы каких-либо чертежей дворца?
  Наглость второе счастье, я знаю.
  Мужчина на секунду задумался, а потом протянул руку, и, повинуясь его жесту ко мне на колени упало три свитка. Бегло проглядев их, решила, что все три пригодятся управляющему.
  В этот момент как раз вошла служанка со вторым прибором. Дождавшись, пока девушка расставит все на столе, я протянула ей свитки, попросив передать управляющему.
  Поужинали мы с магом в тишине. Мужчина выглядел уставшим и оголодавшим, очевидно, его не предупредили о том, что еда подана в обеденных залах. Ел он быстро, и, в последний раз пригубив вино, пожелал мне спокойной ночи, ушел в отведенные ему покои.
  Я так же не стала задерживаться, понимая, что усталость скоро сморит меня окончательно.
  В спальню мое Величество потопало окружным путем - через ванную комнату.
  Вообще, королевские покои состояли из пяти комнат - гостинная, гардеробная, кабинет, ванная и сама спальня. Все они были соединены, так что можно было из залы пройти в ванную, а уж оттуда чистой и свежей в спальню.
  Быстро приняв ванную, наскоро вытерлась и натянула халат. Белье и ночную рубашку одену уже в комнате.
  Не зажигая свеч, вслепую протопала до комода с бельем, достала нужное, и, скинув халат застыла на месте.
  - Я, конечно, хотел увидеть Вас в том самом белье... - хрипловатый голос мужа со стороны кровати стал для меня полной неожиданностью, - Но, должен признать, скрывать Ваше тело - преступление.
  Совладав собой, я быстро натянула рубашку и повернулась к неожиданному обитателю своей спальни.
  - Вы так хорошо видите в темноте? - Нуар очень быстро научит меня спокойствию. Определенно. Хотя, если честно, чувство стыда рядом с ним куда-то пропадает.
  - Достаточно, что бы разглядеть все самое интересное - прикроватную свечу он все же зажег. Теплый огонечек осветил привычное для меня пространство с непривычным элементом постельного гарнитура. Муж вольготно развалился среди подушек, эгоистично подоткнув под себя все одеяло.
  - Вам подготовили другие покои, - традиции Далии требовали раздельных спален у супругов.
  - Они мне не понравились, - нагло соврал Нуар, глядя на меня взглядом абсолютно честных малахитовых глаз.
  - Наши покои абсолютно одинаковы.
  - Но в тех комнатах не ходят прекрасные обнаженные королевы, - мне хитро подмигнули, и великодушно откинули край одеяла.
  Вот вам и серьезный властитель Тарапаса...Но если он думает, что смутит меня, то ошибается. Не первую ночь проводим в одной постели. Так что, нагло отпихнув мужа к краю кровати, с комфортом улеглась на родную кровать, уснув сразу же, как только голова коснулась подушки.
  
  ***
  Кап-кап-кап...
  Нестройный шум крупных капель дождя ворвался в мой сон. Что-то не так.
  Открыв глаза, сонно посмотрела в сторону окна, где вчера забыли задернуть занавески. Серый рассвет уже собрался над столицей, но набежавшие тучи делали его совсем блеклым.
  Осторожно встав, что бы не разбудить мирно спящего мужа, подошла окну, раскрыла створки, и с удовольствием вдохнула холодный, свежий от дождя утренний воздух.
  Дождь в сезон засух был странным явлением. Странным, но желанным для страны. Это значит, что резервуары наполнятся, а по оросительным сооружениям побежит свежая вода, напитывая собой возделанные поля и сады. Погибнет меньше урожая.
  - Вы проснулись? - муж удивленно посмотрел на меня.
  - Да, погода несколько необычная для сезона.
  Нуар перевел взгляд с меня на окно и понимающе улыбнулся.
  - Даскин развлекается, - на мою удивленно приподнятую бровь, муж объяснил :
  - Пытаемся задержать в пути Вашего деда. По размытым дорогам, да еще и в грозу особо не продвинешься.
  Словно подтверждая его слова, сверкнула молния, и гулкий раскат грома прокатился по спящей столице. Значит, прибытие ар Танара отложится минимум на день. За это время мы успеем еще многое привести в порядок...
  - Ложитесь в постель, Теанора. До рассвета еще далеко. - сам же мужчина поднялся, потянулся всем телом как большой кот и принялся одеваться.
  - А вы? - за ночь комната остыла и я поспешила вернуться под теплую перину. - Нуар, Вы вчера допоздна были в пыточных, а сегодня встаете еще до зари...
  Муж улыбнулся.
  - Я сплю мало. Но мне тяжело работать ночью. Лучше поспать четыре часа и встать еще до рассвета. Не беспокойтесь, для меня это норма.
  Нуар отправился в ванную, откуда вскоре послышалось плескание.
  - И казну упертую мы найдем, - донеслось из ванной. Надо же, как быстро все разузнал...
  - Это вы так казначея боитесь? - поинтересовалась у вернувшегося мужа.
  Тот закатил глаза.
  - Если он так же страшен, как Ваш управляющий...То я верну казну Далии из резервной казны Тарапаса.
  Хм...Какие у меня, оказывается, суровые господин управляющий и господин казначей.
  - Моя королева, - мне галантно поцеловали ручку, и король вышел, теперь уже из покоев.
  Повернувшись на другой бок, я сладко зевнула, и направилась досматривать сны дальше, убаюканная колыбелью нежданного дождя.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 9.00*4  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) С.Панченко "Мгновение вечности"(Научная фантастика) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) LitaWolf "Любить нельзя забыть"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Мир Карика 10. Один за всех"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"