Небо В Глазах Ангела: другие произведения.

Особенности эльфийской психологии(авторская версия)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Оценка: 4.95*96  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Андрей - студент-старшекурсник приглашен в мир магии на должность штатного психолога при магическом университете. Магией не владеет и при всем желании, коего, как не странно, не наблюдается, никогда не будет владеть. Зато наделен неплохим чутьем на людей и их тайны, плюс относительная вменяемость и чувство юмора. Студенты, куратором которых его уговаривают быть, прилагаются. А дальше их всех ждут стандартный набор - скандалы, интриги, расследования... и любовь в качестве бонуса для всех и каждого. На персонажей можно посмотреть здесь Первый роман из цикла закончен


Пролог

Кто старое помянет, тому дроу в дом

  
   Карл Ви'Хольм Тук
  
   Просто так в этой жизни ничего не делается. Мне ли этого не знать? Беда в том, что в мире, где мне посчастливилось быть ректором Университета Маготворчества и Маготехнологий, для рас, его населяющих, настали непростые времена. Все началось пятьсот лет назад, когда на поверхность из своих нор и пещер выбрались темные эльфы, или, проще говоря, дроу. Разумеется, не стоит так их называть в лицо, это может быть чревато не только обвинением в расовой нетерпимости, но и просто смертью. Само слово "дроу" издревле считалось оскорблением. Темные, оказавшись на поверхности, быстро усвоили это. Теперь иначе как эльф, только темный, к ним обращаться не рекомендуется. Они весьма щепетильны в вопросах чести и достоинства.
   Так вот, дроу. Много веков о них не было слышно, и некоторые народы, населяющие наш славный мир, вообще считали их сказочными созданиями, которыми было принято детей стращать. Поэтому, появление темных на поверхности вызвало немало волнений. Были и локальные конфликты, грозившие перерасти в полноценные войны, были и мирные договоры, были попытки переворота, в которых равно отличились как представители светлоэльфийского двора, так и все те же дроу.
   Сейчас мы живем в относительном мире и местами даже в согласии. Но, дроу по природе своей существа злобные и беспринципные - это все знают. Они вышли на свет по вполне объективным причинам. Не грози их подземным городам перенаселение, они бы еще тысячу лет отсиживались в пещерах. Тем не менее, прогресс не стоит на месте. И какой бы жестокой не была изначальная религия того или иного народа, со временем она претерпевает существенные изменения. Процесс этот медленный. Но эльфы, не важно, темные или светлые, живут довольно долго, поэтому, рано или поздно, эволюция достигает и их консервативных взглядов. Собственно, именно это и случилось.
   Богиня Ллос смягчилась, хоть темные никогда и не признают это открыто. Перестала требовать ужасных по своему масштабу жертвоприношений, когда во славу Ллос уничтожались целые Великие Дома, темноэльфийские кланы. Именно с этим связан ощутимый прирост населения в их городах. И кончилось это тем, что дроу были вынуждены податься на поверхность.
   Отгремели бои, отшумели слухи о коварных интригах. Светлые, которые в первый момент восприняли явление дальних родственников в штыки, перебесились. Смирились с этим и даже снизошли до заключения с темными мирного договора. Бессрочного, что немаловажно. Мир, казалось бы, вздохнул спокойно. И вот тогда начались проблемы у меня, как ректора, и у всего нашего Университета.
   Раньше на учебу темные эльфы не принимались. Кто стал бы обучать собственных злейших врагов и не чему-нибудь, а такой тонкой науке, как магия? Но теперь, по одному из пунктов мирного договора, наш Университет должен был принимать на обучение в том числе и темных эльфов, которые были официально признаны одной из разумных и мирных (вот это слово не мешало бы особо подчеркнуть) рас мира.
   Я не питаю к дроу расовой ненависти. Хотя видел, какими они пришли в этот мир и сколько горя успели принести. Впрочем, стоит вспомнить расхожую пословицу - кто старое помянет, тому дроу в дом. Глупо звучит в данном случае, но, по большому счету, весьма красноречиво характеризует нынешнее отношение к темным эльфам со стороны других рас. Мы все стараемся по возможности не вспоминать о неприглядном прошлом. Иногда нам это даже удается. Я жестко пресекаю любое проявление расовой нетерпимости в стенах Университета, среди студентов и, что еще важней, преподавателей. Но после двенадцати лет мучений, признаю, что пришло время заняться вопросом адаптации новых членов студенческого братства, скажем так, с профессиональным подходом. О чем это я?
   Все просто, я задумал создать особую службу, которая на первых порах будет подчиняться напрямую только мне. Я один из сильнейших магов этого мира и давно практикую такой вид отдыха от повседневных забот - как экскурсионные туры в иные миры. Так, в одном из многочисленных туристических агентств Междумирья, я наткнулся на предложение посетить небольшой полностью техногенный и лишенный магии мир. Его обитатели называли свой дом Землей. Собственно, именно оттуда я привез идею о службе психологической помощи студентам нашего университета.
   Неудивительно, что первым шагом к осуществлению моей задумки стал вопрос, с чего начать. И я решил сперва провести эксперимент. Пригласить на должность штатного психолога кого-то с Земли, ведь, как я успел выяснить, у них там очень щепетильно относились к этой профессии, которая на нашем языке могла бы звучать куда поэтичнее, чем у них, - лекарь душ. Я нанял одного человека. Разумеется, не сразу. Сначала мне пришлось приложить некоторые усилия, чтобы он смог адекватно отреагировать на мои слова о том, что работать ему придется в другом мире и с такими расами, как наши. У меня большой опыт в убеждении будущих сотрудников. Он согласился, но... Первая попытка оказалась неудачной. Я предпринял еще четыре, и, честно признаюсь, готов опустить руки и отказаться от всей этой затеи. И все потому, что эти люди в рамках своего мира считались просто непревзойденными специалистами, но, оказавшись у нас в Халяре (так называется наш мир), пасовали перед нашими студентами, которые, в сущности своей, были еще детьми. К несчастью, нормально с ними общаться у земных специалистов не получалось, какие бы я не прилагал усилия, чтобы помочь им.
   Сегодня я решил, что сделаю последнюю попытку. Попробую выбрать кандидата не по рекомендациям, а наобум. Хорошо, не совсем наобум, но в первую очередь человек не должен иметь классического психологического образования. Знаем, видели. Уж лучше без тяжкого груза умных книг, что впихивают будущим психологам в голову их преподаватели. Пусть он просто будет хорошим человеком с живым юмором и светлой головой на плечах. Это мой последний шанс. Если и в этот раз мне не удастся найти для нашего университета нормального психолога, придется придумать что-то еще, прежде чем вырвавшиеся из-под родительского крыла детки сравняют наше славное учебное заведение с землей.
  
   Рахманин Андрей Игоревич
  
   А я что, я ничего. Разослал резюме и сижу себе, в ус не дую. В принципе, можно было не выпендриваться и пойти в какую-нибудь фирму, так сказать, "на телефоны", то есть, когда сидишь полдня за компом и по телефонной связи проводишь всевозможные резюме с людьми, номера которых по одному ему ведомому принципу высветил на мониторе твой электронный помощник. Но, честно признаюсь, захотелось хотя бы на этот год, когда еще можно позволить себе побездельничать, найти работу для души, ну, и чтобы платили исправно, хоть и не много - я не настолько зажравшийся и в подлинные чудеса не верю. Если работа тебе интересна, платят за нее всегда копейки. Но у меня ползет и в ус не дует пятый курс, диплом только через год, преподы в универе уже все свои, прикормленные. На занятиях можно не появляться, главное, не забывать материализовываться на экзаменах с зачеткой в зубах и чем-нибудь приятным в обеих руках, так надежнее. Поэтому я решил не идти простым путем, а сделал все из подвыверта. Потянуло меня тут на эксперименты.
   Что я сделал - разослал свое резюме и объявление о поисках интересной работы по электронной сети, зарегился и засветился на нескольких популярных в кругах разношерстных работодателей сайтах. И сел на попу ровно - ждать. Неделю телефон молчал. Потом посыпались предложения, одно другого смешнее. Хотя попадались и дельные, но что-то меня все время останавливало. Не знаю, наверное, пятой точкой чуял, что не то. Правда, затягивать с поисками работы я тоже не собирался. Подрабатывать халтуркой, в виде написания курсовых и программ для студентов младших курсов, мне уже порядком надоело, а кушать, как известно, хочется всегда, да и за "коммуналку" платить как-то нужно. Так что к концу второй недели зависания в Интернете, решил, что пора с этим делом завязывать и что-то выбирать. И тут как раз мне снова позвонили.
   - Андрей Игоревич, скажите, а Вы бы не хотели поработать штатным психологом в одном весьма приличном учебном заведении?
   Оба-на, прямо так, без предисловия. Ни здрасти тебе, ни как зовут. Правда, голос у собеседника приятный. Тембр такой глубокий, ровный. Как у настоящего препода по какой-нибудь риторике или изысканной словесности. Я с трудом подавил готовый вырваться смешок. Даже рот себе рукой зажал. Но через секунду поспешил ответить.
   - Я бы, может быть, и хотел. Но вопрос оплаты, как Вы сами понимаете, в наше время первостепенен.
   - Оплата полностью Вас удовлетворит.
   - А конкретно не можете сказать?
   - Не могу. Иначе Вы сразу согласитесь, а мне бы хотелось иметь возможность убедиться, что Вы именно тот человек, который нам нужен.
   - Ну так убеждайтесь. Я готов ответить на любые Ваши вопросы.
   - Если я спрошу, как Вы относитесь к темным эльфам, что вы мне скажете?
   Я растерялся. Даже на какое-то время дышать забыл. Проанализировал голос, которым был задан это нелепейший вопрос и как-то неожиданно для себя решил, что мужик на том конце провода не шутит, а вполне себе серьезен. Не могу сказать, что заставило меня так думать. Но признаюсь, что есть у меня небольшой пунктик. А, может, и большой. Я своему чутью верю. Что это за зверь такой? Ну, интуиция или предчувствие какое. Я, было время, игнорировал все эти посылы подсознания, но после того, как пару раз напоролся на "пары" в журнале еще в школе, а потом, уже в институте, чудом из-под колес бехи с пьяным в жопито водилой выскочил, зарекся. Я сам себе не враг, а интуиции собственной верить нужно, даже если непонятно, откуда на меня все эти озарения снисходят. Решив, что ржать как-то неуместно, да и иронизировать тоже вроде ни к чему, я попытался предельно честно ответить на поставленный вопрос.
   - Скажу, что, похоже, Вы меня разыгрываете, несмотря на то, что голос у Вас звучит удручающе честно и Вам подозрительно хочется верить. Но, если предположить, что мы с вами разговариваем из двух разных миров, то я, пожалуй, не отказался бы сначала взглянуть на этих Ваших ушастиков, хоть темных, хоть светлых, а потом бы уже сказал, как я к ним отношусь.
   - Вы меня, не стану скрывать, удивили, Андрей Игоревич, - ответил мне потенциальный работодатель и... повесил трубку.
   Что за фигня, я не понял?! Тогда к чему был весь этот бессмысленный разговор? Хоть бы на собеседование пригласили, так вас раз эдак! Интересно же, что за школа такая, для работы в которой нужно свое собственное мнение об эльфах иметь?
  

Глава 1

Эльф ходит в гости по утрам

   Андрей
  
   Завтракаю. Никого себе не трогаю. В дверь стучат.
   Живу я в трехкомнатной хрущевке. Досталась от бабушки. Бабулю родители себе, еще когда я только в универ поступил, забрали, и отселили меня, так сказать, от семейного быта. Собственно, я в ту пору был всеми конечностями "за", да и сейчас не жалуюсь. Отдельное жилье - это вещь! Так вот...
   Утро. Под окнами мусоровоз пыхтит соляркой и ждет, когда жильцы близлежащих домов снесут ему в кузов аккуратные и не очень пакетики с мусором, кто-то даже ведра целиком по старинке тащит. До этих прогресс в виде мусорных пакетов, видимо, еще не дошел. В дверь стучат снова. Значит, уже проснулся и не ловлю глюки после вчерашних безрадостных событий. Приятно, однако, а то после того телефонного звонка я было начал думать, что крыша у меня в неполные двадцать четыре начала съезжать не по-детски.
   Встаю и топаю к входной двери. Выглядываю в "глазок". И минут пять решаю, открывать или пойти порыться в дверце холодильника и заглотить что-нибудь для поддержания мозговой деятельности. Я не уверен, что в моей нехитрой аптечке есть таблетки для вправления съехавших набекрень мозгов, но поискать все же, наверное, стоит.
   В дверь больше не стучат. Галлюцинация знает, что я на нее смотрю. Ну, по крайней мере, ведет себя так, словно знает. Вздыхаю. Чутье молчит, но, если не выгляну в коридор, никогда не смогу убедиться, что меня на самом деле всего лишь приглючило. Поэтому, плюнув на всякую осторожность, проворачиваю ключ в замке и решительно открываю дверь внутрь.
   На пороге стоит парень с холодным взглядом, военной выправкой, темно-красными волосами, спускающимися куда-то далеко ниже плеч, и ушами, каждое из которых, если мерить от мочки до острого кончика, добрых тридцать сантиметров. Хлопаю глазами и тупо пялюсь на пришельца.
   - Я могу войти?
   Вздыхаю и отхожу в сторону. Пропускаю чуду-юду в квартиру. Нафига я это делаю? Глюк, он хоть и глюк, но все же свой, домашний. Раз пришел, чего уж его теперь на пороге держать?
   Теперь я куда лучше могу рассмотреть красноволосого и длинноухого. Одежда у него под стать внешности. Высокие сапоги-ботфорты до середины бедра, кафтан - или эта часть мужского гардероба камзолом называется? - не так важно. Кафтан этот весь в серебряном шитье, а сам темно-синий. На шее у парня цепочка, на ней висит медальон с непонятными символами. В правом ухе пять или шесть сережек. Та, которая на самом кончике, с большим красным камнем. Волосы у него не такие длинные, какими показались вначале. Всего-то лопатки прикрывают. А на плечах какие-то нашивки. Похоже, этот мужик - военный или кто-то типа того. Ладно, не пора бы уже спросить, чем обязан визиту.
   Он тем временем изучает меня. Увиденное, судя по всему, ему не нравится. Мне, в принципе, по барабану. Но ничего, сейчас я этого красавца с девчачьей мордашкой просвещу.
   - Если нечего сказать, проваливай, - выходит грубо, знаю. А что он хотел? С глюками так и надо, чтобы потом неповадно было.
   Парень едва уловимо морщится, но с непередаваемой миной на породистом лице заявляет:
   - Я по поручению ректора Ви'Хольма.
   - И кто это?
   - Он связывался с вами вчера.
   - Тот, кто про ушастиков спрашивал?
   - Каких ушастиков? - В первый момент тушуется красноволосый.
   О, похоже, кто-то себя в зеркале давно не видел!
   - Ну, таких же, как ты.
   У него в лице что-то меняется. Нет, честно. У меня даже появилось ощущение, что этот напыщенный эльф - или под кого он там косит - сейчас мне прямо в морду зарычит что-то типа: "Ты кого ушастиком назвал?!" Но нужно отдать парню должное, сдержался. Зато на "ты" тут же перешел без всяких проблем.
   - Если ты такое скажешь кому-нибудь из темных, больше уже ничего сказать в этой жизни не сможешь! - прошипел он, прожигая меня взглядом. Ой, боюсь-боюсь!
   - Что, такие вредные родственнички? - невинно полюбопытствовал я и развернулся в сторону кухни. И, пока он придумывал, что мне на это ответить, даже успел спросить, - Ты что будешь, чай или кофе? Только у меня кофе - растворимый. Бурда бурдой.
   - Ты что, лишен инстинкта самосохранения? - спросил меня гость, застыв на пороге кухни.
   Я почесал тыковку и честно попытался сложить два плюс два. Я, вообще, далеко не так туп, как обо мне некоторые думают. Просто у наших преподов учиться мне не нравится. Они ведь у нас в последнее время выучили только ту часть, которую им по учебному плану знать полагается, а если вопросы начинаешь задавать по теме, но умные, сразу ты, значит, дурак и незачет по тебе плачет. Короче, я с вопросами своими завязал еще на первом курсе, когда первая сессия мне крылышки хорошо так обломала. Но с логикой у меня всегда было все в порядке. Значит, если этот приперся по поручению того, я все-таки своим ответом произвел неизгладимое впечатление. А что мне успел сказать первый? Что нужен ему психолог, и не куда-нибудь, а в школу или еще какое-то учебное заведение. То есть с детьми работать предстоит. А потом был этот идиотский вопрос про эльфов. И вот теперь передо мной, если мне глаза не изменяют и чутье не подводит, стоит один из этих самых эльфов, только не маленький, а большой. Наверное, тоже сотрудник их фирмы.
   Завариваю каркаде на двоих. Ничего. Откажется, его проблемы. Парень терпеливо ждет в дверях, сложив руки на груди. Ставлю на стол две чашки и объявляю, плюхнувшись на стул:
   - А что? Думаю, будь я другим, мне бы не предложили сунуться в лапки к вашим деткам, - поднимаю глаза от кружки и жду его реакции.
   - Кто тебе сказал, что... - начинает мой странный гость и обрывает себя. Долго испытующе смотрит. - Наверное, в тебе на самом деле что-то есть. Просто так ректор бы тебя не выбрал.
   - Но... - тяну я, понимая, что оно тут так и напрашивается.
   Он вздыхает и чинно усаживается на второй и последний в моей кухне стул.
   - Мне приказано проводить тебя на новое место работы. Разумеется, если сейчас ты скажешь мне "да".
   - Андрей, - помедлив, говорю я и протягиваю эльфу руку через стол.
   Он недоуменно на нее смотрит. Хмыкаю и поясняю, как трехлетнему ребенку.
   - Её пожать нужно, в знак дружественности намерений.
   - А если не пожму?
   - Обидишь.
   Эльф презрительно фыркает. Я четко читаю по его глазам - "Можно подумать, меня волнует, кого я там обижу и за что". Мне не нравится такое отношение. Ой, как не нравится. Зато парень он интересный. Это я могу, как ценитель, сказать. Жду. Эльф, помедлив, кривится, но руку жмет. И очень быстро отпускает.
   - А имя? - напоминаю, похоже, он забыл.
   - Чье?
   - Твое.
   - Так это ты так представился, - после паузы тянет он, озаренный догадкой.
   Теперь настала моя пора фыркать. Он смотрит на меня и снова морщится.
   - Короткое какое-то.
   Вы только посмотрите, ему, понимаешь ли, имя мое не понравилось! Возмущаюсь про себя, но внешне я спокоен. Абсолютно спокоен, аки удав после сытного ужина.
   - А я полное и не называл. Просто для друзей я Андрей.
   - Мы не друзья.
   - Но еще подружимся.
   - Нет.
   - Посмотрим.
   - Ты... странный и дерзкий. Наши, как ты выразился, детки, сожрут тебя живьем.
   Жму плечами. А что мне остается? Я уже настолько заинтригован, что даже подобные перспективы меня не пугают. Хвататься за голову и орать, что с ума схожу, я тоже не собираюсь. Я, конечно, не могу сказать, что уверен в своей адекватности на все сто процентов. Но пока совсем сбрендившим себя на ощущаю. Значит, можно пока в "дурку" не звонить и в припадках самобичевания не биться. Книжки я от безделья разные читал. Попадались и про всяких там, которые в другие миры по собственной глупости загремели. Так что, подождем, посмотрим, как там все дальше обернется. Думаю, это самый верный вариант. Да и чутье вроде как спит сном младенца и не квакает под руку.
   - Так как тебя зовут? - напоминаю, прихлебывая чай.
   Он медлит, но потом церемонно встает и кланяется. Да, чего-то подобного я и ожидал. Сразу начинаешь чувствовать себя ущербным. Манеры, прикид, фэйс с глазами цвета ликера Блю Курасо, разведенного с мартини. В общем, эльф, он, как оказалось, и в заштатной "хрущевке" эльф.
   - Тарэль Барсим Огненный, - тянет он, и тонкие губы кривятся в усмешке. Презрительной такой. Сразу хочется в морду дать, чтобы не зарывался. Но я открыто улыбаюсь и просто киваю. Вот еще, на поводу у всяких там идти. Он ведь, чует мое сердце и прочий ливер, специально меня разозлить надумал. Обойдется! Когда сам захочу, тогда и разозлюсь. К тому же, я сам себе хоть и враг, порой, но при такой выправке, как у этого красноволосого, я бы с ним связываться не стал ни с голыми руками, ни с пистолетом в обнимку.
   - Будем знакомы, - роняю так небрежно, почти ласково, и добавляю, - Барсик. - нет, на самом деле, как-то случайно в голову пришло. Как он там сказал - "Барсим", ну так Барсик и есть, или мне только кажется?
   - Что значит это слово? - спрашивает эльф и хмурится.
   - Вежливое обращение к старшему по положению и возрасту, - я всегда был скорым на язык, и вот, снова пригодилось умение быстро придумывать подходящую отмазку.
   Эльф, расслабившись и, что еще веселей, поверив, коротко кивает. И больше, похоже, не думает садиться. Так и стоит, возвышаясь надо мной.
   - Так ты идешь? - спрашивает он и, помедлив, называет по имени, - Андрей.
   Хмыкаю. С легким сожалением отставляю в сторону чай. Интересно, а у них там есть что-нибудь подобное? Я не кофеман, кофе мне как раз по барабану, а вот чай, особенно красненький, я люблю.
   - Только после Вас, - роняю и склоняюсь в шутливом поклоне.
   Он удостаивает меня еще одной презрительной ухмылкой и поворачивается в сторону выхода. Стараясь не особо мандражировать, тащусь за ним в коридор. Тут он молча распахивает входную дверь и выходит, точнее, входит вовсе не в подъезд, на нашу обшарпанную лестничную площадку, а в ярко освещенную комнату, просторную и скупо обставленную какой-то замысловатой, можно даже сказать, старинной мебелью.
   Нервно сглатываю. Неужели так просто? Это что же получается, если я за ним, то прямо сразу?
   Эльф поворачивается ко мне лицом.
   - Сейчас ты все еще можешь сказать "нет".
   - А тебе, я смотрю, именно этого хочется?
   - Те, кто были до тебя, нас разочаровали, - бросает он беззлобно, но я все еще слышу в его голосе презрение. Обидно даже как-то за весь наш род людской.
   - И куда их? На ближайшее кладбище?
   - Зачем? Наш мир населяют цивилизованные народы. Ваших, - он снова кривится на этом слове, - просто отправляли обратно. Живыми.
   - Психически здоровыми?
   Он медлит с ответом. Потом роняет.
   - Не поручусь.
   Вздыхаю и шагаю за ним в льющийся со стороны огромных окон солнечный свет. Мы теперь с ним ой как близко. Его это напрягает, по глазам вижу. А мне прикольно! Недотрога он, оказывается, какой.
   - Тогда я говорю "да", - улыбаюсь и сам захлопываю за нами дверь.
   Хотел ты, Андрюшка, работу интересную, и чтобы прямо ух! Получи, распишись. Главное теперь разобраться, во что это я ввязался.
  

Глава 2

Кошки тоже эльфы

Андрей

Мне попытались втюхать шикарные апартаменты на восемь комнат и с домработницей в нагрузку, но я гордо отказался от более чем щедрого предложения ректора, которого, как оказалось, звали Карл Ви'Хольм и был он весьма любопытным дядькой. Но о нем чуть позже. Так вот, о месте моего теперешнего жительства. Ничего не изменилось. За мной оставили мою собственную квартиру. Правда, я рано радовался, вынашивая тайные планы по пробежкам по утрам до магазина за кефиром или, что лучше, рассолом, после счастливых и ставших уже привычными гулянок в нашей институтской разбитной компании. Ага, как же. Уже побежал.

Теперь у меня в квартире, в моем маленьком (все помнят, что у меня 'хрущевка'?) коридорчике, было две абсолютно идентичных на первый взгляд входных двери. С одной лишь разницей, моя всамделишная дверь была надежно замурована, и, как мне объяснили, пока не подтвержу свою лояльность, в родной мир я временно не ходок. То есть, квартира-то моя так и осталась в родном мире, но дальше неё мне путь был заказан. А вторая дверь вела в учебный класс, заведование которого мне на радостях всучили. Точно так же, как и классное руководство. Я попытался вякнуть, что, раз у них тут университет, то студенты не по классам распределены, а по группам. И я тогда получаюсь не классным руководителем, а куратором и это как-то круче звучит, не так ли? Но мне объяснили, что из-за того, что в моем языке понятие 'класс' ближе по смыслу тому слову, которое они произносят, обозначая миниатюрный коллектив студентов, кулон-переводчик, который мне выделили именно так его и интерпретирует. Кстати, про оборудование (хотя правильнее было бы назвать его обмундированием), думаю, следует рассказать отдельно.

Первое, чем меня огорошили после того, как товарищ ректор лично познакомился со мной и крепко пожал протянутую ему руку, это то, что детки, с которыми мне придется иметь дело, все сплошь маги. Я не маг ни в одном месте. Способности на нуле, по крайней мере, магические. Причем сообщали мне это с таким сочувствующим лицом, что я чуть в голос не заржал, но вовремя спохватился, что если высмею так любимую ими магию, по головке меня здесь не погладят. Поэтому я только важно покивал и заявил, что магии, может, и нет, но других способностей в избытке. Барсик при этих словах так на меня глянул, что я чуть не расплакался от умиления. Ну, эльф, ну ушастик! Интересно, а передоз презрения у него никогда не случается?

Кстати, ректор эльфом не был, а вот третий мужик, что подпирал стену напротив окон, возле одного из которых стоял светлый эльф, так вот, этот мужик был темным эльфом. Как я это понял? Ну, во-первых, он был черным. Причем такого глубокого черного оттенка, что не у каждого негра встретишь. Правда, я, помнится, читал, что волосы у дроу должны быть белыми, но этот индивид был зеркально лыс. Был облачен в костюм такого же покроя, как у светлого эльфа, только сам темный был раза в два шире его в плечах и его форма, а я так понимаю, что это была именно форма, была насыщенного темно-синего цвета. А бляха на шее и нашивки на плечах выглядели несколько иначе. Типичный мордоворот. Лицо кирпичом, под одеждой отчетливо представляются литые мышцы. Я обычно таких качков недолюбливаю. Не потому что у меня к ним там зависть, боже упаси, нет. Просто если рассматривать их с практической точки зрения, ну не привлекают меня такие перекаченные мужики. Но этот, как ни странно, понравился больше, чем его коллега. Как-то мне этот черный более адекватным, что ли, показался. Это потом мне объяснили, что у Барсика и Мурки вечно между собой какие-то терки, но на тот момент я просто оценил его чисто на вид.

К слову, заметив мое внимание к нему, темный эльф, с легкостью повторив недавний поклон светлого, и назвался Мурзясь Летте Фиг-Шамь, я его сразу Муркой про себя и окрестил. Правда, на этот раз не стал озвучивать приклеенное мной прозвище вслух. Поостерегся. Я, как уже говорил, разные книжки читал, так что о том, что с темными эльфами лучше не расслабляться, знал. Хотя я в тот момент и со светлыми бы тоже брататься не стал.

В общем, раз магии во мне нет и защитить себя от магических нападок я не способен, мне выдали в личное пользование какой-то навороченный артефакт. Выглядел он, смешно сказать, как наш самый обычный крестик на тонкой серебряной цепочке, правда, без распятого на нем Христа. Вроде бы и привычное для мужчины моего мира украшение, а, в тоже время, какая функциональность. Ви'Хольм объяснил, что этот амулет может работать двумя способами: либо банально поглощать любое магическое излучение в радиусе двух метров от меня, либо отражать его и направлять в сторону хозяина сего излучения, правда, в этом случае удар противника вернется к нему лишь вполовину от той силы, которую он в него вложил. Чтобы поменять режимы, нужно было в первом случае оставить крестик в исходном положении, а во втором - при помощи легкой манипуляции сделать его похожим на икс, то есть слегка сместить серебряные перекладинки. Удобно, ничего не скажешь.

Кроме крестика, мне был выдан кулон-переводчик. Но, увидев, как я скривился, что придется таскать на груди такую хрень, как камень диаметром в несколько десятков сантиметров, чем-то напоминающий изумруд, понятливый ректор неожиданно подмигнул мне и как-то замысловато выругался. Это потом я понял, что он заклинание произнес, но в первый момент лицо у меня вытянулось. Потом сам же Ви'Хольм и объяснил мне, что слова магического языка были услышаны мной как наш привычный российский мат, так как переводчик, что для разговора со мной одел сам ректор, не справился с переводом. Я тут же взял на заметку. Если услышу, как кто-то меня в далекое интимное путешествие засылает, значит, колдуют. Так вот, Карл, как позже он разрешил мне его называть, колданул. И вместо кулона с зеленым камнем на столе между нами оказалась маленькая серебряная сережка. Я заинтересовался.

- У меня уши не проколоты, - произнес я по инерции.

- И не надо, - отмахнулся Ви'Хольм, - Ты присмотрись.

Оказалось, это была клипса. Только какая-то хитрая. Вроде бы колечко, а внизу подвеской-капелькой зеленый камешек свисает, но кольцо-то не замкнутое, а разрывное. И оба его конца заканчиваются круглыми пимпочками. Я думал, что такое легко потерять можно, но нет, видимо, там тоже какое-то особенный околомагический принцип использовался. Почему только около? Да потому что магия в такой близости от моего тела в тот момент уже не сработала бы. Крестик-то я уже благополучно нацепил. Правда я до сих пор не понимаю, как переводчик при такой близости к артефакту работает, он ведь тоже вроде как волшебного происхождения. Но честно скажу, заморачиваться мне не досуг. Так что я принял все подношения, и мы углубились в обсуждения нашего будущего договора.

Как я уже сказал, квартиру свою я за собой застолбил. Причем, когда Карл вначале попытался меня переубедить, упирая, что не представляет, как я могу помещаться в столь маленьком помещении со столь низкими потолками и чувствовать себя комфортно, я ему открытым текстом объяснил, для чего мне сдалась моя 'хрущевка'. Идея ему понравилась. А я уже предвкушал, как переоборудую одну из обычно пустующих комнат под личный кабинет штатного психолога.

Как только квартирный вопрос был решен, дальше пошло веселей. Видел бы кто, как меня обрабатывали. Карл даже вызвал себе на подмогу одного из деканов. Панпруфий Тугдум. Личность примечательная. Он когда вошел, я с трудом сдержался, чтобы не заржать. Вы видели когда-нибудь толстого дядьку с добрым и открытым лицом актера Леонова (кто не знает, это тот, что в 'Джентльменах удачи' доцента играл) и нежно розовенькими стрекозьими крылышками за спиной, а сам обряжен в рюшечки, гольфы до колен и панталоны, все с розовым оттенком. В общем, смех да и только. А как он причмокивал полными губами, когда говорил. Ну, просто Губошлюп Тринадцатый, не меньше. Или мечта извращенца.

Кстати, раз к слову пришлось, я ведь еще нашего бессменного ректора толком не описал. Высокий, это первое, что бросилось мне в глаза, когда он встал мне навстречу. Светловолосый, эдакий древнерусский богатырь - косая сажень в плечах. Волосы русые, стянутые на концах тонким кожаным шнурком. Довольно молодой на вид. Конечно, на вид. Сколько ему на самом деле лет, я даже представить боюсь. Степенный, рассудительный и все равно, на его лице всегда есть место какому-то неуловимому лукавству. Словно он сидит перед вами, рассуждает о вечном, с таким серьезным и сосредоточенным лицом, а потом... бац! Взял и подмигнул, как мальчишка товарищу по играм. В общем, я сразу же проникся к нему симпатией. Не даром мне еще по телефону его голос понравился и интонации покорили.

Так вот, подмогу он призвал в лице декана с единственной только целью, чтобы уговорить меня заняться не только обеспечением срочной психологической помощи всем желающим, но и одним, как они выразились, сложным классом. В их исполнении 'сложный' я воспринял, как полный песец. Лохматый, маленький и злобный. Но то, что они хотя бы сразу честно сказали, что детки эти совсем не сахар, уже за одно это спасибо им обоим. Я, как порядочный психолог, коим до недавнего времени себя даже не мыслил, попытался выяснить, за что же мне такая честь, кроме такого простого оправдания, что все остальные от этого класса отказываются. Мне объяснили. Оказывается, не отказываются. Каждый бы и рад взять их себе, но беда в том, что еще ни один классный руководитель не произвел на деток нужного впечатления.

- А какое нужное? - осторожно уточнил я.

- В первую очередь, они должны уважать своего руководителя. Во вторую, хотя бы делать вид, что они все вместе нормально уживаются.

- А что, у них там какие-то траблы, и они регулярно стенка на стенку, что ли, ходят?

Ви'Хольм замер на секунду, судя по всему, переваривая перевод сказанного мной. Потом решительно кивнул.

- Именно. Стенка на стенку. Кстати, - без перехода начал он, - Ты не пугайся, если тебе переводчик вдруг образы начнет транслировать. Они самообучающиеся.

- Угу, - буркнул я. В тот момент меня такие тонкости мало волновали. Меня заинтриговали детки из клетки, о которых мы говорили только что. - А из-за чего они такие нетерпимые-то?

- Вот список. Там, где после фамилии следует цветастое прозвище, это светлые эльфы. А те, у кого имя рода из двух коротких слов через дефис, это темные или илитири. Так они сами себя называют.

- Дроу что ли? - бесхитростно уточнил я. И в комнате мгновенно повисла гнетущая тишина. Даже Барсик оторвался от созерцания пейзажа за окном и повернулся к нам. Правда, посмотрел при этом не на меня, а на Мурку, который, как стоял возле противоположной стены с непроницаемым лицом, так и остался стоять.

Через несколько секунд до меня дотекло, что уточнять придется именно у темного, уж больно подозрительно ректор и декан косились в его сторону.

- Я что-то не так сказал? - я повернулся к Мурке, ожидая объяснений.

- Долгое время, - голос темного прозвучал на удивление певуче, хоть и басисто. - Слово 'дроу' считалось в этом мире нарицательным. Сейчас в отношении моего народа это одно из самых худших оскорблений.

- Почему? - спросил я, не потому что такой дурак, что с первого раза не понимаю, как подумали все присутствующие. А потому, что уже сейчас решил примерить шкурку доморощенного психолога. Как там говорится - назвался груздем, полезай в кузовок?

- Я объяснил, - терпеливо обронил эльф.

- Я понял. Просто, неужели они все, - я окинул взглядом ректора, декана и особенно задержался на светлом, - считают тебя таким тупым, что думают, ты из-за такой глупейшей оплошности можешь прямо тут меня на части растерзать?

Может быть, прозвучало излишне грубо, но эльф неожиданно улыбнулся. Совсем немного приподняв уголки губ.

- У меня такое подозрение, что именно так они и считают.

- Тогда зачем ты здесь работаешь?

Он пожал плечами.

- Я выполняю договор моего народа со светлыми.

- Андрей, - вмешался в наш диалог ректор, - Я рад, что ты готов приступить к работе прямо сейчас, но давай все же закончим с кругом твоих обязанностей, а потом ты сможешь пообщаться с обоими командорами. Теперь присматривать за тобой будет входить в их обязанности и, прошу тебя, не стоит на это обижаться.

- Обижаться? Из-за чего? - искренне недоумевал я, а потом понял, - А! Вы думаете, я посчитаю унизительным тот факт, что вы отряжаете мне целых две няньки. Так вот, спешу вас разочаровать, я не воин и не крутой мужик с одной извилиной, я прекрасно понимаю, что со своей нулевой, по вашим меркам, боевой подготовкой, одному мне тут так просто не выжить. Поэтому могу лишь сказать спасибо за заботу. И мы, наконец, закончим с формальностями?

Ректор одобряюще усмехнулся. Прокомментировал.

- Чем больше с тобой общаюсь, тем больше убеждаюсь, что ты нам подходишь. Беда в том, что не хочу обнадеживаться раньше времени.

- Да, это совсем нежелательно, - чмокнув, поддержал директора розовый фей, как я прозвал про себя декана.

- Ладно. Не стращайте меня раньше времени. Так что там с детками из класса, - я заглянул в бумаги, - Колокольчик? - Похоже, у них тут вместо цифр и букв, в качестве обозначений того или иного класса, используются названия цветов. Любопытно. Сразу вспоминается присказка про дурдом 'Солнышко' - отряд 'Лучик'.

- Я ведь сказал тебе посмотреть на их фамилии, - мягко напомнил ректор.

- Я и посмотрел, - а что, пусть знает, что я быстро читаю. Правда, то, что буквы их языка благодаря переводчику будут казаться мне нашей привычной кириллицей, стало для меня, честно признаюсь, открытием. - Трое темных и трое светлых, плюс четверо не пойми кого. Вы это хотели мне показать?

- Трое людей и один оборотень. - идентифицировал четверых оставшихся учеников декан. Тяжко, картинно вздохнул, заломил руки и, снова причмокнув губами, сказал, - Они постоянно конфликтуют. Причем, если в других классах студентам хватает такта не делать это открыто, то колокольчиков приходиться разнимать силами коммандос.

- Это те бравые ребята, которыми командоры командуют? - уточнил я на всякий случай.

- Да, - подтвердил ректор.

- Хорошо, а от меня вы чего ждете?

- Для начала, позволь мне объяснить, почему, отчаявшись найти подходящего человека, я выбрал именно тебя, не имеющего специального образования, - начал ректор, но я, свинья такая, его перебил. Просто я уже устал бродить вокруг да около, а ждать, когда он закончит свои пространные объяснения и перейдет к делу, совсем не хотелось.

- Простите, но я думаю, что это очевидно, - дождался его вопросительного взгляда, и быстро пояснил. - Специалисты с дипломами по психологии не справились, вы их обратно отослали. Поэтому вы решили рискнуть и пригласили не специалиста. Отсюда странности в самом приглашении. Этот ваш вечерний звонок, Барсик на пороге чуть ли не с цветами, разрешение жить в собственной квартире и без зазрения совести пользоваться доступом в Интернет. Я прав?

- В общих чертах, - Карл кивнул и тепло мне улыбнулся. - Можно вопрос? - Из его глаз лучилось любопытство и скрытый за ним смех. Я понял, о чем он меня спросит. - Барсик? - Тихо сказал ректор. И тогда вмешался красный командор.

- Да, Барсик. Он сказал, что это обращение к старшему и более уважаемому, чем он сам, человеку.

- Так и есть, - Помедлив, обронил ректор.

Наверное, нужно было промолчать, но мне вдруг стало стыдно, что такой уважаемый человек, как Ви'Хольм вынужден лгать из-за меня подчиненному. Я фыркнул и сказал все так, как есть.

- Я просто приспособил твое второе имя под привычную слуху кличку. У нас Барсиками котов или собак называют. Домашних зверушек, - на всякий случай пояснил я.

- Ты... - начал светлый эльф и по тому, как у него глаза загорелись, я понял: меня сейчас будут убивать. Поэтому для меня стало, мягко говоря, шоком, когда в наш разговор вмешался темный эльф. Отлепился от стены и подошел вплотную к стулу с высокой, мягкой спинкой, на котором я сидел перед столом ректора. Темный командор склонился к моему плечу и вкрадчиво полюбопытствовал:

- Мое имя тоже наталкивает тебя на подобные ассоциации?

- Мурка, - да, наверное, было глупо это говорить, особенно, когда рядом с шеей демонстрируют столь внушительный оскал, но я решил, что если работать на авторитет, то с самого начала. Прослыть лжецом и парнем робкого десятка я не хотел.

- И это? - подтолкнул меня к разъяснениям темный эльф все тем же тоном.

- Так называют кошек.

Я скосил глаза на светлого. В глазах того полыхнуло торжество. И я, кажется, начал понимать, какие отношения связывают двух командоров. Если в своем соперничестве один из них готов опуститься до радости за то, что ему досталась более 'благородная' кличка, я считаю, это показатель. И снова темный эльф меня удивил.

- Кот да кошка, чем не пара? - произнес он и распрямился.

Мне было неудобно. Мурка стоял прямо у меня за спиной, но я был убежден, что в этот момент он встретился взглядом со светлым. Что уж в его глазах увидел Барсик, не знаю, но, по тому, как побелели от ярости его скулы, я понял, что дело запахло жареным. И не придумал ничего лучше, как брякнуть:

- Кошки умнее, а коты ленивее. Ну, - я замялся, - По крайней мере, у нас так считается.

- Да? - протянул у меня над головой темный, - А что ты скажешь о ласточках?

- Низко летают - к дождю. - а что? Когда тебе не по себе, вечно на язык какие-нибудь расхожие фразы прыгают.

- А с кошками у них как? - подал голос светлый, успевший каким-то непостижимым для меня образом усмирить собственный гнев. Хорошая у него выучка. Нужно запомнить на будущее. А может, стимул какой подходящий был, чтобы не опускаться до открытой конфронтации.

- А что им кошки? Взлетят, где им их поймать?

Похоже, я правильно угадал, кто из них тут ласточка, а кто кошка. Надо будет еще узнать, как правильно их отряды называются. Но эльфы, кажется, успокоились. В первую очередь, конечно, светлый. Темный и без того был непрошибаем, как бронетанк.

Ректор кашлянул, чтобы привлечь наше внимание. Мурка бесшумно вернулся к облюбованной им стене.

- Ну, раз и этот вопрос мы прояснили, - протянул Карл, с любопытством меня разглядывая. Такое чувство, что он неожиданно решил, что я теперь не просто очередной психолог в его штате, но и весьма любопытный экспонат в его личной коллекции. Мне бы поежиться под таким взглядом. А я, дурак, широко улыбнулся.

В общем, на выходе мы пожали друг другу руки. Я согласился и на классную комнату, и на сам класс под гордым названием Колокольчики. Так что, прежде чем я завтра к ним на первый в своей жизни классный час приду, надо бы личные дела проштудировать, а еще мне тут декан книжку из собственной коллекции втюхал. Что-то вроде справочника всех рас, что когда-либо проживали на Халяре. Это мир их так называется. Ну-с, этой ночью спать мне, похоже, не грозит. Будем просвещаться. Где наша не пропадала?

Глава 3

Знакомство со средой обитания

  
   Андрей
   Первым делом я напросился на экскурсию. Видел бы кто лицо Барсика, когда я их об этом попросил и мы втроем - светлый, темный и я - вывалились из кабинета ректора и оказались в не менее просторной, наподобие кабинета, приемной. За столом секретаря никого не обнаружилось. Я этот факт про себя отметил, но с вопросами к провожатым приставать не стал.
   Ви'Хольм обещал, что дверь в мои апартаменты будет готова часа через четыре. Я еще подумал - вот это сервис! Предполагалось, что в это время я буду под неустанным присмотром двух командоров исследовать свою новую среду обитания. Но, честно признаюсь, я, судя по лицам, их слегка разочаровал. В том плане, что изыски архитектуры и красоты пейзажей за окном меня интересовали мало. Я важно покивал, обозрев окрестности, сказал, что "да-да очень красиво и у нас такого никогда не встретишь". Но куда больше меня интересовали не интерьеры и даже не магические фокусы, встречающиеся тут на каждом шагу, а люди, прошу прощения, запамятовал, то есть существа, которые населяли этот мир, и в частности это здание.
   Оговорюсь, что весь университет представлял собой огромный дворцовый комплекс. Башни, крепостная стена, центральное здание под высоченным куполом, несколько зданий попроще по сторонам от него. И водопад. Собственно, именно на этом водопаде стоял весь университет, перегораживая широкую реку, которая и падала вниз с довольно внушительной высоты. Каким образом река протекала под постройками и почему не подмывала их настолько, что они не падали, я не спрашивал, хоть в первый момент и заинтересовался. А ведь она не огибала университет, она именно текла под ним и единым потоком падала вниз со скалы, на краю которой стояли белоснежные стены и башни. Но я быстро сообразил, что ответ на этот вопрос будет удручающе лаконичен - магия. Похоже, в этом мире даже свечение чугунных фонариков, развешанных по всему периметру коридоров, по которым меня вели, объяснялось именно ей родимой. Так что я решил лишний раз голову не ломать и в этом плане с вопросами не лезть.
   Что по-настоящему меня поразило, когда Барсик с ухмылочкой профессионального патологоанатома предложил мне выйти на очередной миниатюрный балкончик и осмотреть открывающийся с него вид, так это дирижабли. Вот чего я точно в этом мире не ожидал увидеть. Они парили над северной частью белоснежной крепостной стены, что окружала университет.
   - Там у нас аэровокзал, - пояснил Мурка, который, не смотря на свою внешность, куда больше мне импонировал, чем некие красноволосые и высокомерные.
   - То есть, это единственный способ, как можно сюда добраться? - я навострил уши.
   - Почему? Можно порталом, - заявил мне темный эльф.
   - Но не магический - единственный? - настаивал я.
   Мурка пожал плечами.
   - Может, и другие есть, - произнес он тоном человека, которому, разумеется, по долгу службы известны и другие способы появления на территории университета, но, что поделать, государственная тайна, так что молчок, - Но официальный, - не удивительно, что эльф специально выделил голосом это слово. - Да, единственный.
   - Понятно, - важно покивал я. И мы пошли дальше.
   Барсик всеми силами пытался сделать вид, что он вроде как не с нами. Шел на несколько шагов впереди нас и почти не оборачивался, а Мурка так и шагал рядом со мной, и мы даже успели пару раз обменяться с ним понимающими взглядами по поводу светлого эльфа и его заносчивости.
   Пока бродили, я разглядывал студентов, которые попадались нам в коридорах время от времени. Те, в свою очередь, тоже пытались проявлять ко мне интерес. Слышать в свою сторону столько тихого, но от этого не менее неприкрытого мата мне давно не доводилось. И, главное, не обидишься. Из пояснений Мурки, который, судя по всему, все же решил взяться за мое образование, я уяснил, что в большинстве случаев, заклинания, которые то и дело летели в мою сторону, были рассчитаны не на каверзы, а на удовлетворение любопытства. Как правило, это были поисковые заклинания, с помощью которых тот или иной студент пытался понять, что я за чудо-юдо. То есть, какой у меня магический потенциал и какого я роду-племени. Я удивился, спросив, что разве по виду не понятно, - я человек. На что темный эльф хитро прищурился и объяснил, что личины и прочие магические штучки у них здесь тоже в ходу. Особенно среди преподавательского состава. Любят маститые маги пыль в глаза неоперившимся студентикам пускать. Я на это фыркнул и сказал, что, может, кто и любит. А я предпочитаю быть честным, особенно с теми, с кем мне предстоит работать как минимум год, который был отведен мне по договору, заключенному со мной в кабинете ректора.
   - Я уже понял, - сказал мне на это эльф и предложил подняться на пару этажей выше и посмотреть на общежитие для преподавателей.
   - Лучше для студентов.
   - Оно в том здании, которое ты видел из окон восточного фасада.
   - Постой, - перебил я, спешно перебирая в памяти картинки, которые успел зафиксировать в ходе осмотра. - Это то, что с петухом на флюгере?
   - Петухом? - уточнил эльф.
   - Ну, птичка такая...
   - У нас она называется "феникс".
   - Хм... да? - с сомнением протянул я.
   - А в чем дело?
   - Да что-то мне сомнительно, что наши переводчики правильно нам с тобой переводят.
   - Возможно. Но, судя по всему, внешне эти птицы все же похожи.
   - Спорить не стану, - отозвался я и спросил. - Так когда мы в детское общежитие пойдем?
   - Мой тебе совет, - замедлив шаг, обронил темный. - В ближайшее время туда не суйся. Сначала обживись тут, статус какой-никакой заработай, а уже потом можешь и туда заглянуть.
   - А кто-нибудь из тех, кто был тут до меня, вообще туда заходил?
   - Никто.
   - Не успевали статусом обзавестись?
   - Именно.
   Да, глаза эльфа, когда он это говорил, мне не понравились. К слову сказать, несмотря на то, что классических белых волос на его гладко выбритой голове не наблюдалось, глаза у него были-таки красными. Но прическа, как я понял, была его личной причудой. Молодые дроу, что попадались нам в коридорах, все поголовно были седыми, точнее, казались таковыми со своими белоснежными шевелюрами. А вот угольно-темная кожа была далеко не у всех. Встречались и с белоснежной, похожей издали на нечто неживое и холодное. Я не удержался, указал взглядом на чинно прошедшую мимо нас темную эльфийку, которая нас с Муркой даже взглядом не удостоила, и спросил, в чем подвох. Темный объяснил, что белокожими бывают только очень знатные илитири. А знатность в их обществе всегда зарабатывается мечом и кровью. То есть, эти вот белокожие, можно сказать, боевая элита темного королевства дроу. Я взял себе на заметку и потопал осматривать учительские апартаменты, от которых так гордо отказался.
   Барсик встретил нас за поворотом коридора. Светлый эльф, скрестив руки на груди, подпирал стену с таким независимым видом, что никто бы не догадался, что он тут не просто так стоит, а нас поджидает. Набравшись наглости, на что, признаться, мне никогда много времени не требовалось, я пошел в наступление. Обращаясь к Мурке, я осознанно повысил голос, чтобы светлый мог нас слышать, даже если бы его слух был таким же, как мой человеческий. Хотя я вроде читал, что эльфы слышат много лучше людей.
   - Слушай, Мурка, а Барсик всегда такой нервный или это он только ради меня старается?
   Услышав это, дроу резко затормозил, словно на стену наткнулся, а потом неожиданно расплылся в широкой улыбке.
   - Всегда, - сказал он, косясь на коллегу, у которого от бешенства снова побелели скулы.
   Я покивал и невинно осведомился:
   - От недотраха, что ли?
   Темный растерялся.
   - От чего?
   - От жестокой неудовлетворенности, - поразмыслив, перефразировал я, стараясь не употреблять наши российские жаргонизмы.
   Темный снова поменялся в лице. На этот раз в нем проступило что-то садистское. Я даже пожалел Барсика, но быстро вспомнил все то презрение, коим он уже успел меня незаслуженно наградить, и затолкал свою жалость подальше.
   - Смотря, о какой неудовлетворенности идет речь.
   Я задумался, знают ли в этом мире слова "секс", но решил, что даже если не знают, то схожее понятие у них все же должно быть. Поэтому ответил, возвращая темному его улыбку:
   - О сексуальной, конечно.
   - Может быть, хватит!
   Вау! А я и не знал, что светлые эльфы так рычать умеют. И что у них глаза светиться начинают, когда они в ярости. У нас в книжках вроде как писали, что такое только с темными приключается. Хотя, если вспомнить, что они друг другу дальние родственники, то, видимо, не все светлые такие лапочки и овечки, какими их принято считать.
   - Ой, - надеюсь, у меня получилось достаточно натурально. - А я и не знал, что у эльфов такой тонкий слух.
   - Теперь знаешь, - мурлыкнул мне на ухо темный эльф и сжал мою руку чуть выше локтя.
   Так, почти под ручку, мы и направились к светлому, который от негодования даже голову пригнул, словно в любой момент готов был броситься на меня и глотку перегрызть зубами. Они, к слову, были все же не такими внушительными, как у Мурки, у которого, как и было написано в одной из книг, что я как-то читал, кроме крепких белых зубов имелись и выступающие вперед клыки. Не вампирские, но тоже вполне себе впечатляющие.
   - Барсик, ты это... - разыгрывая из себя последнего лоха, промямлил я, - Извини. Я ведь не со зла на любимой мозоли потоптался, - И невинно (ладно, я конечно в зеркале себя в этот момент не видел, но надеюсь, что выглядело оно именно так) захлопал глазами.
   Дроу сбоку от меня кашлянул в кулак. По-моему, он так смех замаскировать пытался. Светлый эльф прожигал меня ненавидящим взглядом, но ничего лишнего себе так и не позволил. Не зря я в кабинете у ректора восхищался его выучкой. Зато, перебесившись, Барсик не преминул спросить, повернувшись к нам спиной и глядя на меня через плечо:
   - Не боишься, что не на того командора ставку делаешь?
   - Вы не кони, чтобы на вас ставить, - припечатал на это я, уже без ужимок и игр.
   Эльф дернул плечом и пошел впереди нас. Дроу помолчал. Но руку мою отпустил. Я пожал плечами, и мы пошли дальше.
   Апартаментами, которые мне предлагали, я не впечатлился. Судя по всему, в обстановке комнат тут был в моде минимализм. Это выражалось в том, что в огромной комнате могло находиться всего три или четыре предмета мебели. После моей "хрущевки" такой простор с одной стороны поражал воображение, с другой - при попытке примерить к себе такие жилые помещения напрягал. Так что я только порадовался, что вовремя сообразил отказаться от всего этого великолепия.
   Зато на верхний этаж следовало забраться уже для того, чтобы опробовать местный аналог лифтов. Это, я вам скажу, круче чем "Американские горки" будет. Заходишь в подсвеченную снизу голубым светом прозрачную капсулу, дверь за тобой беззвучно задраивается. И ты оказываешься в невесомости. То есть, натурально паришь несколько долгих секунд между полом и потолком. Потом сила тяготения плавно возвращается. Как только ты оказываешься твердо стоящим на полу, дверца открывается и можно выходить. Но за секунды невесомости успеваешь нахватать столько незабываемых впечатлений, особенно в области желудка, что словами не описать. У меня даже возникла шальная мысль: "Хорошо, наверное, быть космонавтом".
   Побродив по оставшимся бесхозными хоромам и не встретив на этаже ни одного преподавателя, которые, как мне объяснил Мурка, скорей всего, были все на парах или в учительской, мы вернулись на административный этаж. Учебных аудиторий в этой части корпуса было мало. Но одной из них была та, которую предоставляли всем появлявшимся тут до меня психологам. Мой класс под звучным названием "Колокольчики" был прикреплен к этой аудитории. И в первую очередь от них стандартно требовалось поддерживать в ней порядок. Примечательно, что после появления должности штатного психолога занятия в этой аудитории в расписание не ставили. То есть, если верить Мурке, теперь это и будет моим рабочим кабинетом. Интересно. Хотелось бы взглянуть, но пока нам не сообщат, что работа с пространством закончена, и дверь лаборантской совмещена со входом в мою квартиру, лучше там не появляться.
   - Тогда можно сходить в столовую, - неожиданно как для меня, так и, похоже, для Мурки, предложил Барсик, все так же дефилируя впереди нас, но на этот раз он держался куда ближе. Неужели его таки проняло мое выступление относительно неудовлетворенности? Выяснять, признаюсь, было в тот момент недосуг. Но от колкости я не удержался. Снова. Да-да, люблю потоптаться на уже однажды опробованных граблях.
   - Что, в глотку вцепиться не дали, решил по-тихому травануть? - осведомился я у спины светлого эльфа.
   Барсик замер. Нет, просто застыл, словно на него ушат ледяной воды вылили.
   - Ты знаешь, что это оскорбление, подозревать, что я могу так запросто ослушаться приказа ректора?
   - А ты знаешь, что это, как минимум, неприятно, когда тебя презирают просто за то, что я не принадлежу не только этому миру, но и вашему виду. И очень сильно задевает, что ты думаешь, будто твоя принадлежность к эльфийскому роду дает тебе право считать меня грязью под твоими сапогами.
   Эльф, когда я закончил говорить, уже знакомо и подчеркнуто независимо дернул плечом.
   - Я тебе уже объяснил причину такого моего отношения. Те, что были до тебя...
   - Тебя разочаровали. Я понял. Но тогда ты, по всей видимости, слишком медлительный, чтобы сориентироваться по ситуации и понять, что я, может быть, и не лучше тех других, но молча сносить такое к себе отношение не собираюсь.
   - Это не повод оскорблять меня при каждом удобном случае! - выпалил эльф и резко развернулся в мою сторону на каблуках. И, бросив обжигающий взгляд в сторону темного, намного тише добавил. - Тем более, при нем.
   - И чем же это тебе Мурка не угодил? - тут же поспешил поинтересоваться я. Хотя уже приблизительно понимал, что это у них национальное. Причем с обеих сторон.
   Светлый поначалу растерялся. Потом все же снизошел до ответа:
   - Он темный.
   - Только поэтому?
   - Этого вполне достаточно.
   - Ну и дурак, - бросил я и обратился к Мурке. - Так как, пойдем в столовую, или тут можно еще что-нибудь интересное посмотреть?
   Тот, проигнорировав признания светлого эльфа, спокойно с достоинством ответил.
   - Интересного много, но потом ты уже сам будешь выбирать, куда тебе хочется и зачем. А в столовую не мешало бы сходить, чтобы ты на первое время хотя бы туда самостоятельно мог добраться.
   - Да я вроде бы никогда пространственным кретинизмом не страдал, - пробормотал я, освежая в памяти путь нашего путешествия, - Так что везде, где мы ходили, не заблужусь, - успокоил я эльфа.
   Но в столовую мы все-таки сходили. Большая, нет, просто огромная зала. Столики преподавателей у северной стены, то есть противоположной от входа. Все остальное пространство заставлено круглыми столами для студентов. За каждым стандартно помещается десять человек. Как мне объяснил все тот же Мурка, именно в таком количестве студенты становились классом. Так что можно сказать, что каждый класс столовался обособленно. И никаких вам огромных столов и лавок вдоль них, за которыми, предположительно, должны были питаться студенты целого факультета. Но это я так, иронизирую немного. Как и большинство соотечественников, "Гарри Поттера" я хоть и не читал, но в кино, особенно на первые части, бегал исправно.
   Именно в столовой нас и нагнал маленький человечек, сотворенный из шишки, с ногами и руками палочками и головой, больше всего напоминающей тыкву. У меня в первый момент глаза на лоб полезли, когда это чудо забралось вверх по однотонной светло-голубой скатерти, что застилала стол, за которым мы с командорами расположились. Еду нам еще не успели принести.
   Ах, да, забыл сказать, прислуживали в столовой университета големы. Внешне я бы их сравнил с шарнирными куклами, вырезанными из дерева. Лиц у них не было. Одеты все были в белые штаны и куртки на пуговицах. Лучше всего были выполнены руки, как положено - стандартные человеческие кисти с пятью пальцами, но очень подвижные в суставах и невероятно ловкие. Все остальные части тела были лишь обозначены. Даже ступни - големам обувь, судя по всему, не полагалась - были без пальцев. Лишь по форме напоминая природный аналог. Двигала эти своеобразные машины, которых и роботами-то язык не поворачивался назвать - какой робот может быть из дерева и без шестеренок и транзисторов? - магия. Магический элемент, как объяснил Мурка, был спрятан внутри полого тела и разделен на две половинки. Одна резервная, другая основная. Первая в груди, вторая - в голове. Других подробностей о создании этих маготехнических приспособлений Мурка не знал, но посоветовал спросить у кого-нибудь из моих подопечных. Дескать, класс колокольчиков учится на факультете Маготехники, так что о големах они должны были знать намного больше, чем темный командор.
   Так вот, шишка с тыквой вместо головы тоже оказалась големом. Но самым простым и недолговечным. Их называли шушарами и использовали для передачи тех или иных сообщений в пределах одного корпуса. Я тут же поинтересовался, где они ухитрились столько шишек набрать. На этот раз, как ни странно, до ответа снизошел Барсик:
   - В геометрическом центре главного здания университета, в котором, если ты не понял, мы находимся, есть Большой Зал. Он так и называется. Именно через него проходят поступающие в день приема, чтобы с помощью специального магоустройства можно было просканировать их и убедиться, что они именно той расы, которую они заявили в экзаменационном листке. Там по всему периметру вместо колонн растут ели. А центральный круг состоит из корабельных сосен.
   - Что же вы меня туда сразу не отвели? - спохватился я и мечтательно добавил, - Я бы посмотрел.
   - Как-то в голову не пришло, - пробасил слева от меня Мурка, - Он обычно не используется. Только при зачислении новых студентов в начале года, потом на выпуске, и в случае полного собрания всех факультетов. Но последнее, насколько я помню, собиралось лет сто назад, когда впервые встал вопрос обучения в стенах университета моих сородичей.
   - Понятно, - важно покивал я и снова принялся рассматривать ожившую шишку, - И как он... - разумеется, я собирался спросить, как из этой куклы извлечь информацию, но меня перебил голос ректора, донесшийся со стороны шушара.
   - Ваш класс готов к эксплуатации, Андрей Игоревич. Милости просим принять работу и в случае каких либо претензий сразу же связаться со мной.
   - Лихо, - прокомментировал я и попытался подняться. Но оба эльфа, проявив чудеса единодушия, положили руки мне на плечи и заставили снова сесть на стул. - И? - не понял я.
   - Ты же вроде поесть собирался, - напомнил Мурка.
   - Ну, да, - я как-то очень некстати вспомнил, что из-за некоторых ушастых так и не позавтракал.
   Желудок мгновенно издал тоскливую трель. Я повернулся в сторону Барсика, от которого услышал какой-то странный звук и заметил, что у красноволосого эльфа глаза смеются. И выглядит он в этот момент не то чтобы моложе, но теплее, это однозначно. Я чуть было варежку не раззявил от такого открытия. Спохватился, но светлый эльф, к моему сожалению, уже успел что-то прочитать по моему лицу, и смех из его холодных, льдистых глаз, казалось, исчез безвозвратно.
   - В чем дело?
   - А ты, оказывается, симпатичный, когда не злой, - не стоит думать, что я просто так это сказал. О нет, я в такие моменты очень быстро, как правило, мозги включаю. Так что слова были именно теми, которые я и хотел до него донести.
   Эльф нахмурился. Хотел что-то сказать, я по глазам видел, что хотел. Но как-то подозрительно глянул через меня на темного командора, закрыл рот и молча отвернулся. Да, дела. Похоже, кто-то тут активно комплексы коллекционирует и донимает ими всех окружающих. Или он так только со мной и с Муркой себя ведет, а с остальными мил и любезен. Нет, чую печенкой, что Барсик наш всегда такой. Надо будет все же подбить их с Муркой ко мне на прием прийти. Вдруг вместе разобраться сможем? Но это потом, когда освоюсь. А пока завтрак, точнее, если мне не изменяет внутренние часы, уже обед.
  

Глава 4.

Детки из клетки

  
   Кормили у них тут вкусно. Уточнять, из чего были приготовлены те или иные блюда, я осознанно не стал. Еще не хватало аппетит себе испортить. Вкусно, цвет и запах не напрягают, и ладно. В студенческие годы, живя один, чего я только не ел, особенно когда деньги, что родители на месяц выдавали, кончались чуть ли не на следующий день после сего знаменательного события. Поэтому, понадеявшись, что мой лужёный желудок стерпит любые издевательства, я съел все, что предложили, и довольным отвалился от стола.
   Потом меня повели знакомиться с классной комнатой, в которой уже завтра мне предстояло встречать своих колокольчиков на первом в моей жизни классном часе. Они-то, как я понял, уже не первый раз придут туда, чтобы познакомиться с очередным классным руководителем из так называемых психологов. Как буду бороться со стереотипами, которые у них сложились после общения с другими представителями Земли, я пока не придумал, но всерьез вознамерился посвятить этому предстоящую бессонную ночь.
   Примечательно, что на этот раз Барсик демонстративно отделяться не стал. Шел теперь слева от меня и не пытался ускакать вперед, как делал до совместного завтрака. Может, мне все же удалось как-то его пронять? Хотелось бы. А то такой завидный парень, и в комплексах утопает. Мне прямо жалко его стало. Но, жалко, как известно, у пчелки. А эльфов, тем более таких роскошных, как наш Барс, жалеть вроде как некорректно. Думаю, озвучь я свои мысли Мурке, он бы со мной согласился. Недаром он терпел этого красногривого довольно длительное, как я понял, время.
   Комната, в которую мы пришли, честно скажу, меня не впечатлила. Большая, светлая, длинная. В дальнем конце в углу неприметная дверь. Командоры, переглянувшись, предположили, что она-то как раз и ведет ко мне в квартиру. Проверять я не стал, продолжив осматриваться. Два ряда парт. Индивидуальных. Ну, знаете, такие маленькие, только на одного человека. К нам эта мода из Америки совсем недавно пришла. Но по мне, так лучше по старинке, когда за партой не один сидишь: и списывать есть у кого, и пообщаться можно на досуге. А тут какой-то полный индивидуализм. Вот и вырастили деток отщепенцами. Друг с другом общаться не умеют, отсюда и переизбыток агрессии. Что, я не прав, что ли?
   - Барсик, - полюбопытствовал я, прикидывая, что бы не мешало изменить в этом унылом классе.
   Светлый обернулся ко мне, и я спросил:
   - Вот скажи, лично тебе темные что-нибудь плохое сделали? - и тут же уточнил, вспомнив про Мурку, - Кроме того, что вы тут с Муркой беспрерывно, как я понял, сферы влияния делите.
   - Мне вполне хватает своей сферы. Это лорд Огненный своей неудовлетворен, - неожиданно вмешался Мурка. О, похоже, я на чей-то любимый мозоль с наскоку напоролся. Это я удачно зашел!
   Барсик презрительно фыркнул в ответ на слова темного и холодно проинформировал:
   - Они отравляют мою жизнь одним своим существованием.
   Ух ты, а пафоса-то, пафоса!
   - Понятно. Значит, не сделали.
   Оба эльфа промолчали.
   Я вздохнул.
   Еще раз осмотрелся. Обнаружил на одной из последних парт какие-то бумаги и толстенную книгу и направился туда.
   - Я так понимаю, это мой вариант договора и подарок от декана?
   - Правильно понимаешь, - подтвердил Мурка.
   Я кивнул и поднял на них обоих глаза.
   - Ладно. Разрешите откланяться, пойду готовиться к завтрашней встрече с детками.
   - Они у тебя завтра на первом уроке - в девять утра, - сообщил мне Мурка и, помедлив, сказал. - Мы тоже придем.
   - Говори за себя! - тут же окрысился Барсик.
   - Да, ладно тебе, - примирительно сказал я, - Сам бы предложил, если бы он тебя не опередил.
   - С чего ты решил...
   - Барсик, знаешь, что я тебе скажу? Ты не эльф, ты ходячий комплекс. Проще надо быть, и люди к тебе потянутся, - объявил я, но ждать реакции светлого, который даже разозлиться не успел, настолько был ошеломлен моей наглостью, не стал. Сгреб в охапку документы и книжку да ушел в так называемую лаборантскую, вместо которой и была моя квартира. Как мне и обещали, ничего плохого не могу сказать. С претензиями к ректору приставать не потребовалось.
   Первое, что сделал, засел за комп и принялся лихорадочно гуглить всякие психологические тренинги, тесты и методики. Скачав и пролистав парочку, понял, что такие навороты мне точно не по зубам, и вообще лучше хотя бы чаю попить, отдохнуть, расслабиться. А потом придумать что-нибудь этакое, но уже самому. Хотя, честно скажу, попадались мне и любопытные штуки, но, как правило, кустарного производства. То есть не когда тест или методику какой-нибудь маститый психолог разработал, а, наоборот, придумал и выложил в сети доморощенный самоучка из таких же, как я, технарей. Именно такие разработки были мне куда понятнее и ближе. Изучив несколько из них и прихлебывая горячий каркаде из самой большой в моем хозяйстве кружки, я начал в уме набрасывать приблизительный план действий на завтра.
   И до кровати я этой ночью все-таки добрался. Не смог отказать себе в такой роскоши как хотя бы шестичасовой сон. Может быть, оно и к лучшему, что я ни разу не психолог по образованию. Понадеюсь на умение импровизировать и свое ненаглядное чутье, вдруг они на пару не подведут и все у меня получится?
   Утром встал бодрым как огурчик. Хорошо все же быть на этой планете жаворонком. Забравшись под душ, освежился, потом быстро позавтракал бутербродами. Тоскливо пробежал глазами тот пункт договора, в котором говорится, что карточку, по которой в любом банкомате города я смогу обналичить свою теперешнюю зарплату, я получу не раньше, чем полноценно отработаю две недели. Вздохнул, понимая, что раньше этого срока даже аванса, который был больше любых моих самых смелых ожиданий, мне не видать. Так что нечего даже заморачиваться.
   Заныкал бумагу в коробку с документами и оделся в темные классические брюки и белую рубашку на выпуск, специально расстегнув три пуговицы в области воротника, чтобы был виден артефакт-крестик, который меня от магии защищает. Оглядел себя с ног до головы - остался относительно доволен. Помялся в ванной возле полки, на которой у меня всякие ванные принадлежности стоят, решил, что лучше не стоит использовать туалетную воду, вполне хватит одного дезодоранта. И на этой не особо радостной ноте выполз в коридор.
   На ноги, как настоящий психолог, обул черные лаковые ботинки. Встал напротив той двери, которая вела прямо в мир иной, и озадаченно поскреб в затылке. А, может, лучше опоздать? Ну, скажем, тактический ход, чтобы не расслаблялись. Пусть понервничают. Если не студенты, так командоры, которые обещали присутствовать при моем первом знакомстве с классом. К слову, вчера Мурка, похоже, удивился, что я протестовать не стал после его заявления о посещении моего первого занятия со студентами. А потом запротестовал Барсик и выяснять причину удивления темного стало как-то недосуг. Может, другие до меня вели себя иначе? Скорей всего. Но не страшно, пусть привыкают. Кто бы не приходил к ним сюда до меня, они - это они, а я - это я. Очень хочется надеяться, что единственный и неповторимый. Усмехнувшись собственным мыслям, я все же дернул дверь на себя и вошел в залитый утренним солнцем класс.
   Начнем с того, что учительский стол располагался в противоположном конце комнаты. Поэтому, чтобы добраться до него мне пришлось пройти между двумя рядами одиночных парт. Пять с одной стороны, пять с другой. И меня совершенно не удивило, что все темные сидят слева от меня, а все светлые - справа. Так же как и то, что к одной и другой группировкам присоединились сочувствующие из лица представителей других рас.
   Никто не обернулся, когда я прошествовал через строй к своему столу. Только Мурка, стоящий возле входной двери, поднял голову. А Барсик, знакомо застолбивший себе место возле окна, вполне предсказуемо даже не глянул в мою сторону. Да, обстановочка.
   Наплевав на приличия, я сел на стол. Вытянув ноги и заложив одну за другую. Окинул взглядом лица собравшихся. И, в общем-то, не был удивлен, что мои так называемые "детки" выглядят весьма и весьма зрело. Их красота, от которой вполне могло зарябить в глазах, тоже не стала для меня неожиданностью. Знаете, это словно ты попал в какой-нибудь фильм, где не бывает обычных и страшненьких, только красавцы и красавицы. Сразу появляется желание сбежать и спрятаться под стол, таким ущербным среди них ты себя ощущаешь, даже если в обычном мире среди вполне обычных людей считался очень даже ничего, можно сказать, симпатичным.
   Тишина, точнее, гробовое молчание, меня, конечно, напрягало. Но я взял себя в руки, и спокойным, недрогнувшим, что радует, голосом произнес:
   - С добрым утром, класс.
   Ответом мне стало молчание. Ну ладно. Я умею быть язвительным и колким, как тот еще ежик со стажем. Так что сейчас у меня кто-то получит иголками промеж ушей эльфийских.
   - Так, - старательно пародируя голос нашего полковника с военной кафедры, протянул я. И резко гаркнул, как нас все на той же "военке" учили. - Всем встать!
   Удивительно, но это возымело действие. Студенты поднялись.
   - Молодцы, - куда мягче сказал я, - Можете садиться, - они снова, как болванчики подчинились. - Теперь о грустном. С этого дня в ответ на мое приветствие вы будете вставать, - говоря это, я заметил, как черноволосая эльфийка из светлых, которая сидела на первой парте крайнего от двери ряда, совсем неуловимо скривилась. И почти сразу догадался о причине такой реакции на мои слова. - Что? - спросил я, обращаясь к ней, - До меня кто-то уже муштровал вас так?
   - Было дело, - раздался насмешливый голос с галерки.
   Говорил рыжий парень с бандитской ухмылкой, одетый в зеленую рубашку из плотной ткани, поверх которой носил что-то наподобие кожаной безрукавки, больше напоминающий легкий доспех. Он явно был человеком. Всего людей в моем классе было трое. Четвертым не-эльфом был оборотень, точнее, была. Как я помнил по документам, там значилось, что оборотень у меня девушка. Я тут же нашел её взглядом на другом ряду, том, который оккупировали светлые.
   - Вот и славно, - объявил я. - Значит, уже ученые. С этим проблем не будет.
   - А с чем будет? - вякнул все тот же парень.
   - Ну, - я долго тянул этот слог, потом прищурился и с мерзопакостной ухмылочкой объявил. - Во-первых, с именами. Во-вторых, с партами. В-третьих, с вопросами. На сегодня, думаю, хватит, а к завтрашнему дню я специально для вас еще что-нибудь придумаю.
   - Именами? - подала голос девушка, к которой я уже обращался.
   У меня закралось смутное подозрение, что она и есть та староста, о которой было упомянуто в одном из личных дел. Беда в том, что к ним не прилагались фотографии. То ли здесь не было аналога нашим фотокарточкам, то ли по каким-то иным соображением в случае с этими студентами ими пренебрегли, но мне от этого, признаться, легче не стало. Вот теперь угадывай, пока сам с каждым не познакомишься, кто есть кто. Пока я об этом думал, черноволосая и ушастая продолжила, - В таком случае, не пора ли вам хотя бы представиться, дорогой наш учитель?
   Язва. Что? Еще не факт? Очень даже факт. Я таких девчонок еще в школе насквозь видел. Умница и любимица учителей, но задавака. Такой палец в рот не клади, по самые гланды заглотит.
   - Учитель? - переспросил я. - Фи, как грубо.
   Видели бы, как у нее лицо вытянулось. А я невинным тоном продолжил.
   - Какой же я вам учитель? Я психолог и преподавать у вас ничего не собираюсь. А то, что меня вашим классным руководителем сделали, так это только потому, что вы у нас особо одаренные или, правильней сказать, патологически честные, а правда в наше время не в цене.
   - В смысле? - холодно вопросил один из темных эльфов, с на удивление коротко остриженными волосами. Все темные, что успели попасться мне на глаза, щеголяли с роскошными шевелюрами как минимум ниже лопаток, ну не считая Мурки. Волосы же этого дроу едва прикрывали шею. Любопытно.
   - В том смысле, что не хотите лгать ни себе, ни друг другу, притворяясь лучшими друзьями, - ответил я спокойно, без лишнего позерства.
   Окинул собравшихся взглядом, заметил, что на всех без исключения лицах отразилась напряженная работа мысли, и собирался уже продолжить.
   - А командоров Вы с собой привели, чтобы нам было легче не притворяться? - это, опередив меня, снова подала голос та чернявая.
   Все ясно. Кажется, у меня уже сейчас появилась любимая ученица. Ох, как я её люблю! Так люблю, что стукнуть хочется, но я ведь воспитанный, помню, что девушек бить нельзя. Но уже сейчас чую, что эта язва у меня столько кровушки попьет, мама не горюй!
   - Командоры сами вызвались.
   - И Вы не стали возражать? - в голосе девушки прозвучала неприкрытая ирония. Остальные, что светлые, что темные, заухмылялись.
   - С какой стати мне возражать? Хочется им посмотреть, как я вас тут мучить буду, пожалуйста, мне не жалко.
   - Думаете, что сможете нас замучить? - спросил светлый эльф, у которого, как я заметил, пока шел через класс, светло-пепельные волосы были на затылке стянуты алым шнурком. Собственно, так как светлый мужского пола был у меня в классе один, я знал, как его зовут и, еще когда пролистывал личные дела, окрестил Алым. Надо же, угадал. Но об этом позже.
   Я независимо пожал плечами и объявил:
   - Ну, раз у нас уже вопросы пошли, засекаем время. - я демонстративно посмотрел на собственные часы. Напомню, благодаря артефакту, который мне выдали, магия в непосредственной близости от моего тела не действует, поэтому наручные часы, неподверженные воздействию магических полей, ходят исправно. - У вас двадцать минут, чтобы задать все интересующие вас вопросы, - помедлил, в очередной раз осмотрев собравшихся ребят, и тоном заговорщика объявил, - Можно даже самые интимные. И, кстати, зовут меня Андрей.
   - А отчество? - крикнул уже знакомый мне парень с галерки.
   - А что, у вас тут и с отчествами были?
   - Были.
   - Значит, они были намного старше меня, а так как я человек молодой, ко мне можно и без отчества.
   - Смелый, - растягивая гласные, обронила единственная темная эльфийка в этом классе. Красивая. Она в первый момент показалась мне даже притягательнее, чем светлые, которые обе, как на подбор, были несказанно хороши. Но я быстро рассмотрел за миловидным личиком, так нехарактерным для темной, хищные замашки. К слову, кожа у нее была светлой, как иней. Боевая элита королевства, не стоит забывать.
   - Скорее бесшабашный, - с улыбкой прокомментировал я и развел в стороны руками, намекая, что все еще жду вопросов.
   "Детки" отмерли и начали переглядываться. Очень хорошо, им уже любопытно. На это и было рассчитано. Пока они придумывали, что бы такого спросить, я скосил глаза на командоров. Судя по тому, что теперь даже Барсик внимательно следил за мной, у них тоже накопились ко мне кое-какие вопросы. Ладно-ладно, я не изверг, вот с детками разберусь и, так и быть, с вами пообщаюсь, голубки.
   - Тогда, самый напрашивающийся вопрос, - кто бы сомневался, что первой заговорила именно моя чернуля, - Какие девушки вам нравятся?
   Ну, я так не играю, как говорил бессмертный Карлсон. Почему-то, когда я проигрывал в собственном воображении начало нашего разговора, именно этот вопрос первым пришел мне в голову. Предсказуемо. Даже как-то обидно. Но, ладно, об этом я задаваке как-нибудь потом скажу. Оригинальней надо быть, девушка, на банальности не всякий мужик поведется. Правда, судя по заинтересованным лицам одноклассников, им данный вопрос пришелся весьма по вкусу. Ну кто бы сомневался! Клубничку любят все - закон жизни.
   Я открыто ей улыбнулся.
   - Субтильные.
   - В смысле? - растерялась другая светлая эльфийка, которая сидела как раз позади чернявой. У этой были колдовские зеленые глаза, которые, казалось, даже слегка светились, и ярко рыжие волосы, но не красные, как у того же Барсика, а именно рыжие. Красавица, ничего не могу сказать. А уж формы. Или это на ней просто платье так сидело, что выгодно подчеркивало все окружности.
   - В моем мире есть такой стиль, как унисекс. Думаю, ваши и мой переводчик вряд ли сумеют такое адекватно перевести. Но в двух словах: мне нравятся девушки, больше похожие на мальчиков. С маленькой грудью, узкими бедрами, короткими стрижками, когда в постели не поймешь, кто с тобой - девушка или уже парень. Собственно, парни мне нравятся такие же.
   - Чтобы были на парней похожи? - съязвил рыжий с последней парты ряда темных.
   - Нет. Чтобы внешне их можно было спутать с такой вот девушкой, которую я только что описал.
   - Даже в постели? - хитро прищурившись, спросил темный, который до этого молчал. Признаться, если бы я не видел личные дела и не был уверен, что в моем классе только одна темная эльфийка, я бы легко мог спутать этого парня с девушкой.
   - Да, а что? - уточнил я и мило улыбнулся. Прочитал я в той книжке, которую мне декан оставил, про темных и светлых эльфов, и закрались у меня некоторые подозрения. Стало любопытно, подтвердятся они или нет.
   - В каком смысле, в постели? - недоверчиво протянул рыцарь из середины ряда светлых. Почему я говорю - рыцарь? Потому что таких картинных Ланселотов еще надо поискать. Светловолосый, с горящим взором голубых глаз молодого теленка, широкоплечий и в доспехах, но не воровских, как на рыжем, который мне своими вопросами уже всю плешь проел, а в настоящих, добротных, рыцарских, хоть и облегченных. Это потом я разобрался, что это у него костюм такой особого покроя с вшитыми в ткань металлическими платинами, но в первый момент обмундирование парня произвело на меня неизгладимое впечатление.
   - В прямом. В свободное от работы время я впускаю в свою постель как девушек, так и парней. А в чем дело? У вас тут так не принято?
   - Конечно, не принято! - от переизбытка чувств светлый эльф, прозванный мною Алым, вскочил на ноги и даже ладонями по парте хлопнул. Какой горячий, надо же.
   Я фыркнул, но сказать ничего не успел.
   - Говори за себя, - пропел темненький, который и заварил всю эту кашу. Зараза. Так я и думал, что, в отличие от светлых, у темных однополые связи встречаются так же часто, как разнополые. С чего я так решил? Напомню только, что у темных, в отличие от светлых, жесткий матриархат. Ну, а дальше как-нибудь потом расскажу, какими путями я дошел до мыслей об интимных отношениях между мужчинами в темноэльфийском обществе. Кстати, я не соврал. Я, правда, и с теми, и с теми сплю. По настроению.
   - Что?! - вскричал Алый.
   - То! - возвестил хорошенький темный и тоже вскочил. Оба сжали кулаки и готовы были в любую секунду броситься друг на друга.
   - Но ни одного из вас я бы никогда не выбрал, - добавив в интонацию нужную толику печали, оповестил я, как ни в чем не бывало.
   - Почему это? - тут же вопросил темный.
   Светлый хоть и промолчал, но по тому, как разжались его кулаки, а в глазах мелькнуло любопытство, я понял, что разнимать их не придется ни мне, ни командорам. По крайней мере, пока.
   - А из девушек? - тут же промурлыкала темная, сидящая перед сородичем, который чуть было со светлым не сцепился.
   Я демонстративно её осмотрел. Она еще нежнее улыбнулась. Но её улыбка быстро померкла, когда я сказал.
   - Я вообще предпочел бы ни с кем из вас не связываться. Предпочитаю понятных и простых из своего мира, чем вас, красивых, нет, даже очень красивых, но чужих и далеких, как солнце. На вас, леди, хорошо любоваться. Но не наблюдать в собственной постели.
   - То есть, Вы признаете, что трусите? - опять черненькая. Зараза. Но я знаю, что ей ответить.
   - Отнюдь. Если предположить, что я готов рискнуть завести какие-либо отношения с иномирянином или иномирянкой, то из женской половины класса, я предпочел бы в жены тебя, потому что с тобой никогда не будет скучно; в девушки, с которой можно было бы появляться на вечеринках и светских мероприятиях, твою подругу, что сзади сидит. А в постели я бы не отказался от фурии, если переводчик не справляется, то проще будет сказать, стервы, - и я посмотрел на темную.
   - Думай, что говоришь! - тут же взвился дроу с коротко стриженными волосами.
   Я спокойно встретил его злой взгляд. Видимо он, как и его соотечественница, воспринял мои слова, как оскорбление.
   - Думаешь, я её оскорбил?
   - А что, нет? - спросила темная, в глазах которой был лед. Больше никаких игр, говорили они. Но я и не собирался играть с самого начала.
   - В твоем случае стерва - это не оскорбление. Это диагноз. Мужчины предпочитают жениться на домашних девушках, которые будут готовить им на обед борщ, а по утрам приносить к постели тапочки. Но зажигать и отрываться куда волнительнее и интереснее со стервами. К слову сказать, именно к ним сбегают от домашнего уюта и борща.
   - То есть, ты сделал бы меня своей любовницей? - в глазах темной мелькнул благосклонный интерес, её одноклассник, вступившийся за нее, медленно опустился обратно на свое место.
   - Из тебя получилась бы восхитительная повелительница греха.
   - Получилась бы? Откуда ты знаешь, что я не она уже сейчас?
   - Для меня ты пока просто одна из моих подопечных.
   - Но в будущем?
   - Я уже объяснил, почему нет.
   - Но в будущем? - еще более провокационно повторила она.
   И тогда я пошел ва-банк. Чутье под руку квакнуло, не иначе.
   - В будущем, я бы предпочел стать тебе не любовником, а другом, чтобы наконец понять, почему в твоих глазах столько грусти. А любовникам о таком правды не говорят.
   Девушка поменялась в лице. Мне показалось, что у нее даже эти их выдающиеся ушки поникли. Но она быстро взяла себя в руки. Ответила холодно, типично по-эльфийски:
   - Не думаю, что хочу с тобой подружиться.
   - Не важно, - махнул рукой я, - Главное, что я хочу.
   - Мужчины, - протянула светлая с первой парты с типичными женскими интонациями.
   - Отнюдь. В отличие от некоторых, - я бросил взгляд через плечо на Барсика, - Я помню, что у дроу матриархат, и, значит, если я хочу найти ключик к темной половине класса, мне в первую очередь стоит заручиться поддержкой единственной девушки-эльфийки в их стане.
   - Если хочешь что-то там поободрать, - буркнул коротковолосый темный, - Никогда не называй нас...
   - Дроу? В моем мире вас называют именно так, хоть вы у нас и не живете, но часто фигурируете в книгах и сказках. Мне так привычнее.
   - То есть уважать нас ты не собираешься? - спросила темная, сейчас больше всего на свете напоминающая сошедшую с картинки в книжке снежную королеву.
   - Собираюсь. А вы меня? - я тут же поймал её в словесный захват и поспешил закрепить результат, - Попробуем договориться.
   В красных глазах темной снова мелькнул интерес.
   - Что ты предлагаешь?
   - Я перестаю называть вас дроу даже в мыслях, а вы хотя бы на этом занятии ведете себя прилично и не пытаетесь вставлять мне палки в колеса.
   - Мы еще даже не начинали. Что ты подразумеваешь под прилично?
   - Я скажу, когда будет неприлично, и вы сразу же прекратите, идет?
   Она смотрела на меня. Я на нее. Единственный аргумент в мою пользу, который я видел с её точки зрения - это её собственное любопытство, которое разделяли другие представители её маленького клана. Остальное было несущественным и к рассмотрению не принималось. И все же я победил, точнее, её любопытство одержало победу.
   - Хорошо, - эльфийка подарила мне томную улыбку. И ей никто не крикнул - "Не решай за всех!"
   - А нас ты за что собираешься купить? - чернявая светлая хмурилась и выглядела в чем-то даже комично. Но я не рассмеялся, пусть и хотелось.
   - А зачем мне вас покупать? Вы же светлые. Вам по штату полагается вести себя прилично, это только злодеям всякие плюшки за покладистость полагаются.
   - Так не честно, - не очень убедительно возмутился рыцарь.
   - Зато действенно. - возразил я и спросил, - Еще вопросы?
   - Ты про парней так и не сказал, - напомнил темный, похожий на девочку.
   - Из всех присутствующих в моем вкусе только ты, как уже, я смотрю, догадался. Но я бы все равно с тобой спать не стал.
   - Почему это? - было заметно, что эльф уязвлен. Ну еще бы, эта куколка явно привыкла, что нравится всем без исключения, и даже не всякий стопроцентный натурал может ему отказать.
   Пришлось объяснять так, как есть.
   - Я предпочитаю таких партнеров, которые не будут лежать бревном и ждать, когда я их высочество ублажу, а принимают самое активное участие в процессе, чтобы не им одним удовольствие получить, но чтобы мне оно в не меньшем количестве перепало.
   - Откуда ты знаешь, что я не... - начал эльф, но запнулся, напоровшись на мой ироничный взгляд. - Я не такой! - бросил он и плюхнулся на стул.
   Просто прелесть, а не ребятки. Хорошо, что у них тут не школа, а именно университет. И за все эти разговоры о постелях меня в педофилии не обвинят. С чего я это взял? Да, розовый фей, декан моих колокольчиков, когда мы с командорами от ректора уже выходить собрались, обмолвился, обращаясь больше к ректору, что мне будет легче у них тут обжиться, если я, такой молодой и горячий, с кем-нибудь из студенток роман закручу. Тоже мне, купидон переросток. Я потом еще у Мурки уточнил, пока мы красотами из окон любовались. Что, у них тут, правда, с этим так просто? Ну, что студенты с преподами романы крутят и наоборот. И он подтвердил. Из-за того, что в большинстве своем продолжительность жизни у них тут довольно внушительная, если пересчитывать, к примеру, на человеческий возраст, разница между преподавателем и студентом будет совсем небольшой. Поэтому с этим давно не запариваются. Я, если честно, удивился, но на заметку взял. Не зря, как оказалось. Вот оно мне при первом знакомстве и пригодилось.
   - Кто-нибудь еще что-то спросить хочет? Или на завтра оставим?
   - А Вы что, теперь каждый классный час будете так начинать? - Подал голос неприметный парень в одежде восточного покроя, который сидел перед рыжим нахалом с последней парты темного ряда. Похоже, это был тот студент, в личном деле которого значилось - родом из пустыни Наби.
   - Нет. Но первое время, наверное.
   - Тогда завтра мы придумаем еще вопросов, - снова влезла чернявая.
   Я пожал плечами.
   - Да пожалуйста!
   - Ладно, - кивнула она и тут же уточнила, - Значит, у нас осталось две проблемы, как Вы выразились. С именами и с партами.
   Надо же, запомнила. Хотя, такие, как она, всегда все подмечают и редко что забывают. Умница моя, так бы в угол и поставил, чтобы не считала тут себя самой умной. Даже темная ведет себя куда элегантнее, чем она.
   - Да.
   - И что там с именами?
   Я повернулся к столу. Выудил лист бумаги, принесенный мной вместе со стопкой личных дел, и, глядя на него, объявил:
   - Все просто, - посмотрел на ребят поверх листа и продолжил, - Для меня ваши имена, особенно эльфийские, слишком длинные и труднопроизносимые. Поэтому с этого дня я буду звать вас коротко и так, как удобно мне. Чтобы не путаться и не оскорблять вас этим.
   - А каким-нибудь диким сокращением Вы нас не оскорбите? - это спросила девушка-оборотень, которая сидела на галерке светлого ряда. Голос её дрогнул. Видимо, она предпочла бы и дальше отмалчиваться, но сама идея сокращений ей настолько не понравилась, что она рискнула подать голос.
   - Не знаю как у вас, но в моем мире принято давать университетским друзьям смешные прозвища. Иногда они сближают куда сильнее чего-либо иного.
   - А если мы не хотим сближаться ни с вами, ни друг с другом? - спросил коротко стриженный темный.
   - Не хотите, а придется. Я ведь как сяду, так и слезу.
   - Думаете, мы Вас испугаемся?
   - Думаю, я сделаю все, чтобы добиться вашего уважения.
   - Уважать, как равного, не мага? - темный скривился.
   Я не стал его разубеждать. Просто еще раз глянул на листок и первым назвал имя старосты.
   - Ириль Флевелет Рассветная.
   - Это я, - пропела со своей первой парты чернявая. Да, как в воду глядел.
   - Будешь Ирой. Дальше. Алиэль Мильзились Душистый. Язык сломаешь, - посетовал я.
   А светлый эльф, единственный в моем классе светлый мужского рода, поднял руку.
   - Я.
   - Алый.
   - В смысле?
   - Я буду называть тебя Алым, - терпеливо пояснил я. Если у парня и были возражения, он смолчал. Но я быстро смекнул, что они все промолчат, но отзываться на мои клички не станут. По крайней мере, в первое время, но я надеялся уже к завтрашнему дню придумать для своих деток что-нибудь еще, что помогло бы мне добиться взаимопонимания, - Следующий, - я снова сверился со своими записями. - Антилия Визария Вейла, - назвал я имя второй светлой. - Будешь Лией. Карунд Капеле Иль-Янь. Можно было бы по фамилии, но я сократил имя. Кар.
   - Я что, по-вашему, птица? - возмутился коротко стриженый темный.
   - А у вас тоже встречаются каркуши? - невинно поинтересовался я.
   - Встречаются, - раздосадовано буркнул он.
   - Тогда спешу тебя обрадовать, у нас ворон считается предвестником скорой смерти. Черный, опасный, но умный.
   - Хотите сказать, что я ассоциируюсь у Вас с ним? - голос эльфа прозвучал уже не так сердито.
   - Хочу, - он больше ничего не ответил, но я зачислил очко на свой счет. - Дальше. Машмул Фраппе Верь-Явь. Будешь Машулей или Машкой.
   - Звучит похоже на мое собственное имя. Но в чем подвох? - прищурившись, вопросил хорошенький темный.
   - Маша - традиционно женское имя, - огорошил я, и до того, как он успел возмутиться, быстро продолжил, чувствуя, как Машка прожигает меня возмущенным взглядом, - Илюизмена Вариусель Вик-Холь - Иля, - я бросил быстрый взгляд на темную и перешел к следующему имени, - Томас Рутберг, можно было бы и не сокращать, но не будем отделять от коллектива. Окинув класс взглядом, я не сразу дождался поднятой руки от рыжего парня с галерки. - Будешь Томом.
   - Меня так и отец зовет, - презрительно фыркнул он.
   - Значит, и я буду.
   - Думаете, я буду счастлив?
   - Думаю, тебе придется привыкнуть.
   - Не думаю, что придется. Вы через месяц сбежите, как и остальные, - и расплылся в мерзкой ухмылке. - Обещаю.
   - Не говори "гоп!", пока не перепрыгнешь, - он нахмурился. То ли переводчик не справился, то ли, наоборот, все правильно перевел, и парень теперь раздосадован таким моим настроем. Но я не стал больше на него отвлекаться, - Пауль Виттебранд Аналой. - Рыцарь встал и даже соизволил мне поклониться. Хороший мальчик, но слишком правильный. Жизнь таких не любит, обламывает жестоко и, как правило, навсегда. - В принципе и твое имя я бы сумел произнести, но, опять-таки, не будем выделяться.
   - И как вы меня обзывать станете?
   - Обзывать? Ну, может быть, - я усмехнулся и ласково протянул. - У-у-лька.
   У рыцаря заходили желваки, он опустился на стул и больше не удостоил меня взглядом. Да, трудно тебе в жизни, светлый мой, придется.
   - Гарилика Тробург Вий, - это было имя девушки-оборотня. Она просто встретилась со мной глазами. Даже руки не подняла. - Будешь Гарри. К слову, это мужское имя.
   Она тут же опустила глаза в парту. Не понравилось. Впрочем, как и всем остальным.
   - И Фаль Инойс. Честно скажу, это имя было самым простым для меня. - Я нашел взглядом на светлом ряду парня в одеждах жителя пустыни, который остался последним неназванным. - И все же, я и его буду сокращать. До простого и звучного Фа.
   - И что же в нем звучного? - спросил меня пустынник.
   - В моем мире это одна из семи нот.
   - А у нас нот восемнадцать, - сказала рыжая светлая эльфийка, которую я окрестил Лией.
   - Ну вы же эльфы, у вас все не как у людей, - отозвался я и отложил свою шпаргалку обратно на стол. - И последнее. Скоро звонок, но, думаю, мы успеем. К слову, именно сейчас, товарищи темные получат шанс выполнить нашу с ними договоренность о приличном поведении, - я окинул притихший класс долгим взглядом и позвал старосту. - Ира, будь так добра, подойди.
   Черноволосая эльфийка не сдвинулась с места. Даже не посмотрела в мою сторону. Мило. Но именно это я и ожидал.
   - Жаль. Тогда о самом грустном на сегодня я сообщу вам сам, и руководить процессом тоже придется самому.
   - И что же это будет? - спросила темная, глянув на проигнорировавшую меня светлую.
   Судя по всему, она заговорила со мной только ради того, чтобы сделать все наперекор лидеру светлого лагеря. Очень интересно. Скорей всего и та договоренность насчет обращения к ним, как к дроу, была так легко принята лишь потому, что светлым такого счастья не обломилось. Судя по всему, оба местных враждующих лагеря только и занимались тем, что по мелочи гадили друг другу. Интересно, когда они при этом успевали учиться? А ведь, судя по оценкам, на успеваемость их разборки не сильно влияли.
   - Ну, во-первых, я напомню вам о командорах, которые все еще здесь. Так, на всякий случай.
   - Намекаете, что мы будем обязаны Вас послушаться, чтобы Вы там не придумали на этот раз? - зашипел на меня Кар.
   Я вежливо улыбнулся. Не думаю, что командоры одобрят такое мое использование служебного положения, но сейчас для меня в первую очередь важен результат. Глядя в красные глаза Карунда, я без объяснений скомандовал.
   - Возьми парту и поставь её вплотную к парте Лии.
   - Что? - темный настолько опешил, что даже на крик его не хватило. Прозвучало сипло и недоверчиво.
   - С этого дня в моей классной комнате не будет двух рядов парт, только один смежный.
   - Я этого не сделаю!
   - Хорошо. Тогда, когда вы в следующий раз придете сюда, я обещаю, что вся мебель будет заменена, и вместо одиночных парт будут стоять те, что рассчитаны сразу на два человека, то есть общие. И теперь вопрос. Как вы хотите, остаться каждый при своем индивидуальном столе, который просто будет стоять рядом с другим таким же, или сидеть за одним, тесно соприкасаясь локтями и задевая друг друга коленями? К слову, у таких парт не два стула, а одна, общая на двоих скамейка. Как вам?
   - Ректор на такое никогда не пойдет, - в голосе моей старосты прозвучала такая убежденность, что я позволил себе улыбнуться.
   - Я ему скажу, что это новая психологическая методика по приучению вас к обществу друг друга. Как считаешь, подействует?
   Она так на меня посмотрела, что я сразу понял - не ошибся, очень даже подействует. А Ира опустила глаза и тихо, голосом обреченного на медленную смерть, спросила.
   - И с кем придется сдвинуться мне?
   - Только с достойнейшим из всех противников.
   Стоило мне это сказать, как светлая обернулась и встретилась взглядом с темной. Молодцы девочки, быстро разобрались, кого я имею в виду. То, как вытянулись их лица, меня уже мало волновало. Я продолжал распределять остальных.
   Алого я посадил с Машкой, Тома с Улькой, Гарри с Фа. Разумеется, когда я закончил озвучивать пары, никто и не подумал вставать с места. И тогда я скомандовал.
   - А теперь, все дружно встали... - они затравленно смотрели на меня. Первым не выдержал Алый. Он матюгнулся. Так, что будь я какой-нибудь матроной начала двадцатого века, меня бы на месте Кондратий хватил. Но вся его магия ушла в пустую, втянувшись в мой артефакт. Я остался стоять у стола несокрушимый и спокойный. Эльф резко отвернулся.
   - Хорошо, - легко обронил я. - Можете быть свободны.
   Никто не встал с места. Темные переглядывались со светлыми. Меня удивило, что первым решился Том.
   - Ладно, командуй еще раз, чтобы все вместе, - потребовал он, и я, не видя смысла отказывать, подчинился.
   Даже руку для вящей убедительности поднял.
   - Дружно, вста-ли... - единогласие было полным. Они на самом деле встали и все без возражений ухватились за столы. Я резко опустил руку. - А теперь... сдви-гайсь!
   И они сдвинулись. Аккурат по центру класса. Я ободряюще всем улыбнулся.
   - Ставьте стулья, задвигайте их и можете быть свободны.
   - Звонка еще не было, - тихо напомнила мне Ира.
   - Ничего. Будем считать, что это компенсация за перенесенный стресс.
   Никто не отреагировал на мою шутку. Все молча собрались и, прошествовав мимо Мурки, который так и простоял весь урок у стены, застыли в дверях, потому что Иле, темной эльфийке, которая выходила первой, вздумалось остановиться прямо посреди прохода.
   - Ты позволяешь себе не утруждаться произношением наших нормальных имен, только потому, что мы студенты, и мы от тебя зависим, так?
   - Нет. Я и командоров не утруждаю себя называть нормальными именами. Если тебе это так принципиально.
   И все мои детки, как по команде, уставились кто на одного, кто на другого командора. Ну, же, братцы, не подведите! Я пытался отчаянно сигнализировать взглядом Мурке, но неожиданно первым сдал всю контору Барсик.
   - Он меня с первых минут знакомства Барсиком обозвал. Так называют их домашних животных - кошек.
   - Как наши кошки? - спросил Машка, сделав ударение на "наши". Мне сразу стало интересно, что же у них там за кошки такие.
   - Вряд ли. Такие, как ваши, в их домах не поместились бы. Только вашему командору повезло еще меньше, чем мне.
   Все посмотрели на Мурку.
   - И как он вас назвал? - спросила Иля.
   - Муркой, - темный командор улыбнулся и добавил, - Но я не думаю, что мне не повезло.
   - Не льсти себе, - ядовито бросил в его сторону Барсик, и тут уже вмешался я.
   - Это ты так ничего и не понял, - сказал я ему. Он недоуменно посмотрел на меня. - У темных же матриархат, причем, как я понял, довольно жесткий. У них женщины - куда более ценные члены общества, чем мужчины. То, что я назвал его женским именем, не столько оскорбило, сколько вполне могло ему польстить.
   - Да? Что же тогда он, - Барсик кивнул на стоящего в первых рядах Машку, - Так возмутился?
   - Потому что уже попробовал поучиться среди светлых и понял, что для вас это вроде как оскорбительно. Хотя, на мой взгляд, можно назвать как угодно, сути твоей это не меняет. И эти мои клички нисколько не мешают мне уважать вас обоих, не смотря на комплексы некоторых.
   - Я. Не. Комплексую.
   - Приходи как-нибудь на сеанс, и я тебе докажу обратное.
   - Не дождешься!
   - Посмотрим. А вы, ребята, идите. Идите, раз с последним вопросом уже разобрались.
   Самое смешное, что все мои колокольчики с озадаченным выражением на лицах послушно вывалились за дверь. Похоже, впечатлений от общения со мной им на целый день хватит. Но что же будет завтра?
  

Глава 5

Не все то блин, что комом

  
   Андрей
   Если кто-то подумал, что мне так просто дался этот так называемый классный час, то он очень сильно ошибается. После того, как детки покинули аудиторию, я почувствовал себя основательно выжатым лимоном, поэтому сделал робкую попытку облюбовать собственный массивный стол в качестве замены диванчику, коего здесь не наблюдалось, но нещадная реальность тут же напомнила мне о себе. Ведь кроме меня в аудитории остались командоры.
   Первым ожил Барсик.
   - Что это было? - воскликнул красноволосый эльф и в одно мгновение оказался рядом со мной, ощупывая меня взглядом матерого государственного обвинителя.
   Мне только и осталось, что закатить глаза к потолку.
   - Барсик, но хоть ты не начинай... - вырвалось у меня, на что эльф сначала застыл, а потом разразился еще более грозной тирадой.
   - Не начинай?! - взвыл эльф и, не долго думая, ухватил меня за грудки, - Объясни мне, как, - он особо выделил интонацией это слово, - как матриархат объясняет их порочность?!
   А вот это он зря так вопрос поставил. Терпеть не могу таких моралистов, которые начинают за голову хвататься и орать о противоестественности подобных отношений. Нет уж, дорогой мой Барсик, от гомофобства я тебя либо отучу, либо плакала наша с тобой потенциальная дружба, на которую я грешным делом уже роток раззявил.
   - Порочность? - прошипел я ему в лицо и уж не знаю, что он там во мне в этот момент увидел, но руки разжал и даже на шаг отступил от меня.
   Я демонстративно одернул рубашку. Вскинул голову и холодно отчеканил:
   - И чем же они так порочны?
   - Двое мужчин... - он запнулся и бросил дикий взгляд в сторону Мурки, который демонстрировал удивительную выдержку и все еще не вмешивался в наш разговор. - Это дико!
   - Только из-за того, что это неприемлемо лично для тебя, так? И знаешь, как это называется? Это ведь уже даже не расизм, это что-то еще более мерзкое. Когда своих же убивают лишь за то, что они любят друг друга не так, как принято. А ты объясни мне, Барсик, почему нужно любить не так, как вам двоим нравится, а так, как любят все?
   - Я ничего не говорил про любовь! - запротестовал эльф, - Я говорил о сиюминутном удовлетворении похоти, о распущенности!
   - И чем же это связь между двумя мужчинами распущеннее, чем связь между мужчиной и женщиной? Тем, что над ними не висит Дамоклов меч нежелательной беременности?
   - Что не висит? - растерялся Барсик.
   - Страх, что партнер забеременеет, как я понимаю, - наконец вмешался в наш спор Мурка. Отлепился от стены и подошел ко мне. Я скосил на него глаза, заметил, как пристально он в этот момент смотрит на светлого. Вздохнул и решил, что если сейчас не пойду на мировую, у меня башка лопнет, да и командоры окончательно разругаются по моей вине.
   - В общем, я рассуждал следующим образом, - говорить было тяжело. Хоть стандартный урок здесь длился чуть больше часа, я вымотался. Честно признаюсь, детки своими вопросами меня доконали. Не дай Бог каждому! Поэтому, проведя ладонью по лицу и смахнув легкое наваждение, я продолжил. - У темных жесткий матриархат, это значит, что главами общин или кланов, семей являются женщины. Они сильные, решительные, волевые. Но мужчины, они и у дроу... прошу прощение, у илитири, мужчины. Иногда... ну я не знаю, хочется быть самцом, а не половой тряпочкой под изящной ножкой главы клана.
   - Хочется нежности и тепла, а не маленькой и незавидной роли в её интригах, - тихо и ровно, словно сам себе произнес Мурка, но, разумеется, мы с Барсиком услышали.
   - Нежности? - чуть ли не выплюнул это слово светлый, - Тепла? От мужчины?! - на последнем вопросе он даже голос повысил, столько недоверия и возмущения вызвали в нем наши с темным слова.
   - Отношения, Барсик, они и в Африке отношения. Кто-то хочет романтики и, найдя подходящего партнера, будет строить любовь именно на её основе, а кто-то хочет по-быстрому перепихнуться в уголке за шторкой, пока в основной комнате гуляет разношерстная толпа, и от самой мысли быть застуканным словить кайф, но это, опять-таки, личное дело каждого, не согласен?
   - Не согласен! - буркнул в нашу сторону светлый, но присмирел. Спрятал глаза.
   - Это и называется - быть взрослым, - судя по всему, Мурку поведение Барсика все же доконало, и он решил окончательно его добить. - По крайней мере, у моего народа. Если юноша стал мужчиной, он имеет право сам выбирать себе партнеров.
   - И даже для замужества? - это встрял уже я. В книжке декана свадебный обряд темных эльфов и сама идея сватовства как-то подозрительно умалчивалась.
   - Нет. Для любви. Женит нас глава клана.
   - То есть главная жрица?
   - Да.
   - И на ком обычно женят? На своих или вы все же как-то разбавляете кровь? - сейчас у меня это был уже чисто практический интерес. Что я зря, что ли, пол ночи про эльфов читал. И про геополитическое устройство, и про особенности экономики, и даже традиции слегка зацепил взглядом. Мне было любопытно, а Мурка, судя по всему, конкретно сейчас был готов мне отвечать.
   - И как это для любви, но не для жизни друг с другом? - вдруг высокомерным светским тоном вопросил светлый эльф.
   Мурка тяжело вздохнул и посмотрел в сторону окон. Я сразу понял, что он ответит не мне, а Барсику. Ну и ладно, про тонкости семейной жизни темных эльфов я у него потом как-нибудь расспрошу.
   - Любить я могу кого угодно, но жениться я обязан на той, которую укажет мне глава клана. О жизни с ней никто речи не ведет.
   - Что это значит?
   - Лишь то, что после заключения брачного союза я войду в дом моей жены, а после рождения первенца покину его. Если родится девочка, она останется с ней. Если мальчик, он уйдет со мной в мой клан и будет считаться ребенком действующей главы клана.
   - Это... это просто...
   - Отвратительно? - темный горько усмехнулся.
   Такого я стерпеть не мог. Душа требовала возмутиться.
   - Скотина ты, Барсик. Если у них не так, как у вас, еще не значит, что это мерзко или отвратительно только потому, что для тебя это не приемлемо, - причем я сказал это таким тоном, что светлый вздрогнул.
   Не знаю, вдохновение какое нашло. Я вообще в этом плане толерантен до безобразия. А то, знаете, как бывает, посмотрит кто-нибудь по каналу Дискавери передачу об африканских папуасах и начнет орать, как это мерзко, что они такие дикие, они там такое с собой вытворяют, такое... А я слушаю и так подмывает этому радетелю за пристойное поведение в табло дать. Да кто из нас знает, какое оно достойное? Выбрали себе в религию христианство и носимся с его благодетелями, как с писаной торбой. А если что не так, как у нас, то все, в крестовый поход. Мусульман на плаху, язычников на костер. За что? За то, что их моральные нормы не соответствуют нашим?
   Не сказав больше ни слова, Барсик опустил голову и молча вышел из аудитории. Мурка тут же положил руку мне на плечо и крепко сжал. Я поднял на него глаза, и понял, что этот эльф очень скоро станет мне настоящим другом.
   - Спасибо, - просто сказал он и тоже ушел, уже в дверях бросив. - Ты отдохни.
   Я молча кивнул и побрел к себе. На сегодня с меня хватит иноземных красот, объелся, теперь переварить бы.
   Ничего, справился. Переварил. До следующего утра носа не показывал из-за двери лаборантской. Листал распечатки с психологическими методиками и тренингами. Даже небольшой конспект изобразил в отрытой в шифонере тетрадке в косую (косую!) линейку. Кое-что уяснил для себя.
   Подход к этим деткам требуется индивидуальный. Я сразу это предполагал, но, встретившись с ними, окончательно в этом убедился. Выписав в своей тетрадке их имена, точнее, прозвища данные мною, каждое на отдельной странице, под ними написал ряд своих наблюдений. Перелистал, перечитал. Где-то добавил, что-то вычеркнул, что-то, наоборот, подчеркнул. Веселенькая получалась картинка. Собственно, с этого и начался мой так называемый дневник классного руководителя.
   Спать ложился с плохим предчувствием - на душе кошки скребли. Даже закралось сомнения, а нафига оно мне все сдалось? Зачем так мучиться? Изобретать велосипед в виде психологии волшебных рас и созданий? Ради денег? Ну да, оклад мне предложили просто сказочный, но ведь до первой зарплаты в их кучерявом мире еще дожить надо. Что-то как-то сомнительно мне оно все стало. С этими мыслями и уснул.
   Утро наступило как всегда неожиданно. Проснувшись, долго не хотел вылезать из постели. Спокойно тут, хорошо, тихо, ни эльфов, ни всяких других секс меньшинств. От последней мысли меня перекосило. Да, совсем, Андрей Игоревич, ты с катушек съехал. Решительно сбросив одеяло на пол, я все же соизволил подняться.
   В класс свой я шел, как на эшафот. Предчувствия меня не обманули. Детки тоже не зря вчерашний день провели, успели подготовиться. И все же, я автоматом засчитал одно очко в свою пользу, когда обнаружил, что они не раздвинули парты обратно и сели так, как я им вчера сказал.
   - Доброе утро, класс, - поприветствовал я. Они стойко встали и почти тут же сели обратно. А Ира ласково так, с первой парты, где рядом с ней с независимым видом восседала Иля, пропела:
   - Не важно выглядите, Андрей Игоревич, плохо спали?
   - С чего это ты ко мне по отчеству? - не придумав ничего лучше, спросил я. Потом, не удержавшись, зевнул, прикрыл рот кулаком, и честно сказал, - Плохо. Все вы с Илькой снились.
   - С кем?
   - С Илей.
   - Снова имена переиначиваете?
   - И что же мы делали? - влезла темная.
   Я подумал. Разумеется, они мне не снились. Так просто в голову пришло, вот я и брякнул. И что теперь им сказать? И тут снова с языка сорвалось совсем не то, о чем я думал. Хотя, готов шапку на спор съесть, что это подсознание мое под руку шепнуло.
   - Целовались.
   - Что?! - и знаете, кто это у нас так взвыл? Ну конечно же, наш благородный рыцарь Пауль, которого я с легкой руки Улькой окрестил.
   - А что? - обронила темная, смерив светлую соседку придирчивым взглядом. - Все может быть.
   Если она рассчитывала, что Ира взвоет еще громче, чем удрученный рыцарь, то она ошиблась. Впрочем, я сам от чернули такого не ожидал.
   - Только может? - пропела она и запустила пальцы в волосы на затылке темной, притягивая ту к себе. Иля растерялась, да и я как-то сходу не сообразил возмутиться. Правда, светлой хватило ума не претворять мой личный бред в жизнь. Она просто фыркнула в лицо темной и объявила, скривившись и оттолкнув её от себя, - Не в моем вкусе, - и отвернулась в сторону двери.
   Иля вскочила. Причем так резво, что стул у нее за спиной покачнулся, но не упал. Иначе грохоту бы было!.. Алые глаза темной метали молнии. Я заметил, как у нее за спиной начал подниматься Кар, он же Карунд. Короткостриженый темный. Да и Машка тоже завозился на своем месте. Но я опомнился и быстро все это пресек.
   - Неприятно быть обыгранной на собственном поле? - с хитрым прищуром уточнил я у темной.
   Та прожгла меня взглядом и шумно плюхнулась обратно на стул. Я вздохнул.
   - И как Вам только не надоедает? - разумеется, вопрос был чисто риторическим, но Ира снова влезла, когда не просили.
   - Что? С темными целоваться?
   - А что, Вы часто с ними целуетесь?
   - А что, не похоже? - подал голос Том, сидящий теперь хоть и на галерке, но рядом с Паулем, а не через ряд с Гарри, как было раньше.
   - Нет. Хотя, если вы с Улькой поцелуетесь, я, наверное, смог бы получить эстетическое удовольствие.
   Рыцарь молча вскочил и сжал кулаки. Я выгнул бровь, ожидая, что он будет делать. И, честно признаюсь, испугался, когда в правой руке у парня материализовался меч. Это только в книжках все такие бесстрашные и суперкрутые. Я крутым никогда не был. Сердце ушло в пятки. Глаза, наверное, сделались просто квадратные. "Я же пошутил!" - хотелось крикнуть мне. А рыцарь, если верить взгляду, которым он на меня смотрел, был настроен весьма решительно.
   - Что, струхнул, психолог? - выплюнул все тот же Том, вальяжно развалившись на соседнем с Улькой стуле.
   Вот он-то меня и спас. Точнее, этот его насмешливый тон с львиной долей презрения. Меня словно водой из ведра окатило и изрядно заклинило. Страх не пропал, а засел где-то в области ребер, но я все же нашел в себе силы улыбнуться.
   - И за что же ты собрался меня убить? За неудачную шутку? А что потом? Вылетишь из университета, обратно не примут.
   - Вы... Вы меня оскорбили! - он все еще отчаянно сжимал свой меч, который даже на расстоянии казался очень острым, хоть я раньше настоящие мечи никогда и не видел.
   - И чем же?
   - Вы сказали что... что...
   - Я не предложил вам поцеловаться и даже не помыслил, что вы на досуге только и делаете, что обжимаетесь по углам, я сказал, что если бы вы это сделали, мне, как человеку с весьма вольными взглядами, было бы приятно на это смотреть. В чем оскорбление?
   - В том... - Пауль запнулся. Зажмурился. Потом снова распахнул свои синие очи. - В том, что вам вообще в голову такое пришло!
   - Да? И что же ты теперь каждого, кто как-то нехорошо о тебе подумает, будешь в капусту рубить?
   - Не только подумает, но и озвучит свои грязные... Да! Грязные мысли!
   - А у тебя самого они только светлые и благообразные?
   - Да!
   - Да, что ты говоришь? Что же получается, что такой видный парень, как ты, никогда, даже в мыслях, не помышлял о своей прекрасно даме, которую ты сначала, как и полагается, под венец отведешь, а потом в спальню, и уж там... там... там... - с каждым словом я все возвышал и возвышал голос. А Улька сжимался под моим взглядом. Его жег стыд. Конечно, парень в его возрасте, каким бы рыцарем не был, думает о таком, причем далеко не так пристойно, как принято считать. У него лицо красными пятнами пошло. Я мог бы еще много чего ему сказать, но неожиданно для всех вмешался Том.
   - Ладно. Мы поняли, - бросил он, хмуро глядя на меня. - Оставьте Ульку в покое.
   И тут же меч из руки рыцаря исчез, а сам он грузно плюхнулся на стул. В повисшей после этого тишине, был отчетливо слышан его тихий, обреченный голос.
   - Я тебе не Улька, - бросил рыцарь Тому, и тихо пробормотал, - Только и можешь оскорблять.
   - Я за тебя заступился, между прочим.
   - Я в таких заступниках, как ты...
   - Хватит! - это у меня уже нервы не выдержали. - Ведете себя как два человека, которые и рады бы подружиться, но мнимая гордость мешает.
   - Как это, мнимая? - подал голос молчаливый, я это еще в прошлый раз заметил, Фаль, пустынник, имя которого я сократил до Фа.
   - Потому что то, что у вас, это не гордость - это высокомерие. Мните себя лучше других, вот и варитесь каждый в своем котелке, вместо того, чтобы нормально контачить. А ведь вместе не только проще живется, но и интереснее.
   - А если мы не хотим интереснее? - спросила Ира и добавила с насмешкой. - Нам и по отдельности не скучно.
   Я вздохнул.
   - И в своем относительно юном возрасте вы выглядите, как слет престарелых пердуний, которые только и умеют лыбиться щербатыми ртами и глотки друг другу по поводу и без повода грызть. Ах, Марь Ивановна, у вас помидорки в этом году лучше, чем у меня уродились, так я пойду и тлю вам на капусту натравлю.
   Не уверен, что они поняли цепочку моих сравнений, но лица у ребят вытянулись. Я хотел еще добавить, для вящей убедительности, и тут меня накрыло. Я такого никогда не испытывал. В горле пересохло, в глазах потемнело. А время вокруг меня словно замедлилось. Неужели это кто-то из деток так на меня намагичить исхитрился? Я ведь вроде артефакт со вчерашнего дня не снимал!
   А в это время перед глазами мелькали образы. Много. Путанные. Но какие-то замедленные, что ли. И слегка мутные, словно спишь с открытыми глазами под водой и видишь какие-то ирреальные сны. А потом я очнулся и обнаружил, что заваливаюсь на левый бок. Спохватился. Уцепился за край стола и выровнялся. Взгляд, которым я обвел класс, наверное, показался им безумным.
   - А психолог-то наш слабенький, оказывается, - пропел Машка, и остальные заулыбались. Кто открыто, кто словно исподволь. Но мне было плевать, что они обо мне думают. В своих нежданно нагрянувших видениях я успел кое-что поймать.
   Голос был деревянным, когда я заговорил. Не преувеличиваю. Я бы себя не узнал, если бы кто дал мне его послушать на пленке.
   - Сейчас в эту дверь, - я едва заметным кивком головы указал на вход в класс, - вломятся какие-то существа и попытаются что-то взорвать прямо в классе.
   Улыбки стали шире.
   - И вы думаете, мы Вам поверим? - насмешливо осведомилась Иля, которая, не иначе, взяла пример с Иры и Ульки, и назвала меня на "вы". Или они изначально договорились именно так ко мне обращаться? Хотя мне сомнительно, что эти смогли бы хоть о чем-то между собой договориться.
   Она спросила, я ответил.
   - Не думаю. Я просто предполагаю, что вам будет интересно узнать, зачем бы мне вас так разыгрывать, или я не прав?
   Я чувствовал, что время поджимает. Но, если бы начал их торопить, все бы пропало. Боец из меня никакой. А они маги. И еще, как мне в первый день объяснил Мурка, большинство отпрысков этого мира умеют сражаться не только с помощью магии, но и мечом не гнушаются. Почему? Мир жесток в большинстве своем. Войны между темными и светлыми с их общей продолжительностью жизни так и не успели забыться. А мирный договор междусобойчики и смертельные дуэли не отменяет.
   И все-таки ребята долго думать не стали. Первым решился Кар. Встал и скользящей походкой, которой я еще никогда ни у кого из эльфов не видел, пересек класс и замер слева от двери. Чуть позже к нему присоединился Машка. Светлые остались сидеть. Хоть Пауль и порывался встать, но его остановил Алый, обернувшийся и коротко шикнувший на рыцаря. Видимо, светлый считал: достаточно того, что темные будут выглядеть глупо, когда раскроется мой обман.
   Но обмана не было. Через несколько секунду после того, как темные заняли свои позиции, в комнату вломились.
   Я не успел толком ничего понять. И дело не в том, как пишут в книгах, что темные эльфы способны двигаться так быстро, что взгляд не поспевает. Он, может быть, и поспел бы, если бы знал, что именно должен был увидеть. Но так как я - дитя каменных джунглей, меча не только никогда в руках не держал, но и в глаза не видел, сориентироваться, что это, просто прыжки на одном месте или какие-то замысловатые боевые приемы, не смог. Просто стоял у стола и во все глаза смотрел, как два темных эльфа немного попрыгали вокруг двух странных, человекоподобных фигур и те сломанными куклами оказались валяющимися на полу. Именно, куклами, так как даже я сумел узнать в них кухонных големов.
   - Вы пошли на такое... - начала Иля, но её резко перебила Ира.
   - У них заблокированы исходные магоэлементы. Присмотрись!
   Все вскочили с мест. Кто-то шагнул ближе. Кто-то что-то зашептал. Возможно, заклинание, мне было не до того. Меня, честно скажу, сковал ужас, и в тоже время пришло осознание, что это мой класс, мои дети, и пусть они сильнее, опытнее и вообще круче всех крутых, но старший я. Я за них отвечаю.
   Вскинув голову, я встретился взглядом с Карундом. И позвал светлого эльфа.
   - Алый!
   Тот как-то незаметно оказался возле меня. Даже за руку тронул, не знаю, зачем. Чтобы убедиться, что я все еще я? Или он так прощупывал, действует ли мой артефакт или нет, не знаю. Но говорил я им уже обоим.
   - Вы с Каром сходите на разведку. Далеко не углубляйтесь. Просто выясните, как там дела в соседних аудиториях и, если есть возможность, узнайте, где сейчас ректор.
   - Это не Вы устроили, - пробормотал Машка, стоявший рядом с короткостриженным сородичем.
   Я медленно, словно на шарнирах, покачал головой.
   Темный и светлый колебались недолго. Остальные были слишком ошеломлены случившимся, чтобы оспаривать мой приказ. Парни ушли. Я поднял взгляд на Иру и Илю, стоящих рядом друг с другом.
   Ира, сориентировавшись в случившемся быстрее других, спросила:
   - Что еще ты видел?
   - Большую пещеру, в ней по периметру ели росли, а в центре...
   - Сосны. Это Большой зал.
   - А! Да, мне Мурка говорил про него. Но так и не сводил.
   - Так значит, на нас на самом деле напали? - шепотом произнесла Гарри.
   Все обернулись на нее.
   - Почему Вы отправили их двоих? - встрял Пауль.
   - Потому что так получилось, - бросил я, все еще находясь под впечатлением от произошедшего, - Тебя бы я в разведку никогда не отправил.
   - Почему? - спросил уязвленный рыцарь, у которого в руках снова был меч, но явно не для меня, а чтобы защитить всех-всех он неясной пока опасности.
   - Потому что ты слишком правильный. Вместо того чтобы разведать все по-быстрому и отступить, кинулся бы рубить врагов направо и налево, потом бы хоронить пришлось.
   - Жалеешь врагов? - холодно протянула Иля.
   - Нет. Пауля, - отозвался из-за ее спины Том, - Он прав. - При этом рыжий, судя по всему, сам удивился, что пришлось признать мою правоту.
   Вернулись эльфы. Глаза у обоих были дикими. Заговорил Кар.
   - Все спят. Эти, - он пнул ногой бесчувственную деревяшку, его же стараниями лишенную магической подпитки, - запрыгивали в аудитории и зажигали свечу факира. Одновременно. Сразу во все. А как только, сполняли свою миссию, падали прямо там.
   Алый молча кивнул, соглашаясь с выводами темного.
   - А ректор? - спросил я, хоть и сомневался, что за такой короткий срок ребятам что-то удалось выяснить, ведь кабинет ректора располагался в другом крыле здания.
   Алый и Кар переглянулись, и светлый выставил вперед руки.
   - Вот.
   Вокруг его ладоней появилось свечение, которое разрослось, обозначив светящийся контур, внутри которого появилось двигающееся изображение. Словно кинокамерой снимали.
   В кабинет ректора врываются какие-то подозрительные личности в темных плащах с низко надвинутыми капюшонами. Двое из них сразу отлетают к противоположной стене, судя по всему, Ви'Хольм их магией отбросил, а второй вскидывает руку с зажатым в ней медальоном на длинной мощной цепи. Говорит:
   - Будете сопротивляться, взорвем Большой Зал, и все здание полетит вниз за водопадом!
   И ректор медленно встает из своего кресла. Идет с ними. В дверях спрашивает, видя, как подельники парня с медальоном медленно встают и, пошатываясь, присоединяются к ним.
   - И куда вы предлагаете мне с вами идти?
   - В Большой Зал.
   Картинка меркнет.
   - Я не стал пускать поисковое заклинание за ними, так как испугался, что они заметят, - повинился Алый. Он показался мне в этот момент куда менее заносчивым и гордым. Растерянный мальчишка, впрочем, как большинство из них. Разве что Ира казалась собранной и спокойной, и Иля тоже. Но я уже тогда понял, что отдавать бразды правления им в руки будет неразумно.
   - Командовать буду я, - без обиняков объявил я и, пресекая возмущение, которое явственно проступило на их лицах, устало сказал, - Вы перегрызетесь вместо того, чтобы работать сообща, и вас возьмут тепленькими.
   - Сначала предложи что-нибудь дельное, потом в командиры набивайся, - припечатала вездесущая Ира.
   Я посмотрел на них. Мне бы подумать, поломать голову, прийти в себя. Но времени не было, я это понимал. Пришлось говорить раньше, чем успел проанализировать, что на самом деле я несу в скептически настроенные массы.
   - Пойдем все вместе. Я с девочками по центру коридора, парни вдоль стен.
   - Почему? - вопросила Иля.
   - Потому что по сравнению с вами боец из меня никакой.
   - Собрались использовать женщин, как щит? - рыкнул в мою сторону Улька.
   Я покачал головой.
   - Как отвлекающий маневр. К тому же, впереди нашей центральной группы пойдет Иля, уверен, что бы светлая часть класса о ней не думала, в бою она даст фору Кару и Машке вместе взятым.
   - Ну, может, не вместе... - отозвалась польщенная эльфийка и в одно мгновение вытащила откуда-то два парных серпа. Я никогда не знал, что бывает такое оружие. Хотя что я вообще знаю о холодном оружии? Честно признаюсь, что ничего.
   У Алого и Ульки глаза на лоб полезли. Похоже, светлые мальчики не ожидали от темной такого подвоха. А Фа остался спокоен и сдержан. Пустнынник, что с него возьмешь.
   - Я тоже кое-что могу, - начала было Ира, но я её перебил, - Пойдешь слева от меня, Лия справа. Замыкает Гарри.
   - Почему я?
   - Потому что я на тебя рассчитываю, - не придумав ничего другого, брякнул я и поспешил сменить тему. - Первыми вдоль стен идут Алый и Кар, делая вид, что их вообще там нет. Потенциальный противник, чисто теоретически, в первый момент заметит меня с девушками, а вас, скорей всего, пропустит. Кинется на нас, вы зажмете его в тиски, потому что позади меня и девчонок, будут скрытно двигаться Машка и Фа, думаю, у них не хуже вас получится слиться с интерьером. Последними идут Улька и Том.
   - Почему мы? - спросил рыжий.
   - Потому что из вас, на мой взгляд, давно бы получилась просто отличная боевая пара, а тыл я предпочитаю держать прикрытым.
   Такой ответ, судя по всему, удовлетворил как его, так и нахмурившегося было Пауля.
   - Одобряете? - напоследок спросил я.
   Кивнули Ира и Иля, остальные промолчали. Лия, рыжая эльфийка, которая, как я понял, не могла похвастаться боевой подготовкой, преданно прижалась к моей правой руке. Мы выстроились так, как я сказал, и пошли.
   Коридоры пугали своей пустынностью. Но, стоило нам выйти, я спохватился и, видя, что коридор впереди пуст, негромко крикнул Тому:
   - Том, захвати ту хрень, которую они с собой приволокли, но не активировали.
   Он тут же исчез за дверью класса, но быстро вернулся.
   - Молодец, - шепнула мне Ира слева, - вовремя вспомнил.
   Иля обернулась ко мне через плечо и благосклонно кивнула. Ну, раз они обе одобряют, значит, все же не совсем дурак, подумалось мне. И мы пошли дальше.
   Что я могу сказать? Маневр удался. Причем даже Ульке с Томом, что плелись замыкающими, скучать не пришлось. Нападали големы. Не наши, кухонные, которых, как я понял, кто-то перепрограммировал, а чужие. Черные, явно не деревянные, а из какого-то неизвестного мне материала. Они были словно резиновыми. Руки и ноги у них, да и тела тоже, гнулись во все сторону. Удлинялись и укорачивались самопроизвольно. Они мне напоминали каких-то ассиметричных пауков, корчащихся в диких припадках. Но мои ребята с ними лихо расправлялись. Причем как я понял, сначала они били оружием, мечами, или, в случае с Илей, серпами, а потом добавляли магией.
   Только однажды одному из этих черных монстров удалось нас с девчонками зацепить. Он упал прямо с потолка. Такого подвоха никто не ожидал. Мы тогда уже подходили к лифту, который, по словам Иры, должен был доставить нас в Большой Зал. Иля, убежавшая вперед и сражающаяся сразу с двумя такими же "паучками" не успевала к нам. Ира отвлеклась на что-то у нас за спиной, Гарри была с ней. Рядом со мной осталась только Лия, трогательно цепляющаяся за мою правую руку. Испугались мы с ней одинаково. Только она, в отличие от меня, была магом. И первое, что сделала, прежде чем испуганно закричать, вскинула руку перед собой, и черное тело голема разорвало на части. Мне даже пришлось лицо утирать от какой-то черной дряни. Потом эльфийка всхлипнула и попыталась осесть на пол. Но я её подхватил. Закричал, обращаясь ко всем и сразу:
   - Заканчивайте с ними!
   И был шокирован тем, что мои детки и правда закончили. Причем так оперативно, что я и пикнуть не успел, удерживая буквально повисшую на мне Лию. Я не дал ей разреветься и потерять сознание. Ударил по лицу, чтобы привести в чувства.
   - Ты что делаешь?! - вскричал Кар, освободившийся раньше других и успевший к нам подбежать.
   Я глянул на него дикими глазами, но темного одернула сама Лия.
   Выровнялась, решительно взяла меня за руку и подняла свои зеленые глаза на темного эльфа.
   - Все в порядке. Он... сделал правильно.
   Кар, неотрывно глядя на нее, медленно кивнул. И сделал какой-то знак рукой. Все наши собрались в одну кучку возле меня. Путь к лифту был расчищен.
   - Что теперь? - спросила меня Ира.
   - Запускайте свой поисковик. Мы должны ждать, что нас там ждет, так?
   Алый тут же принялся материться. Судя по всему, это заклинание особенно хорошо ему удавалось. Я не стал развивать мысль, что с таким умением можно много за кем подглядывать. Например, за темными эльфийками в бане. Подумать об этом можно было и потом.
   Парень поднял перед собой руки и между ним засветился уже знакомый контур.
   Увиденное их испугало, меня встревожило, так как в отличие от ребят, я понятия не имел, что это за медленно набухающая среди елей темно-лиловая сфера. Но мне объяснили, что это Звезда Имрага. После того, как наберет полную силу, она так рванет, что от Большого Зала мало что останется. Он является не только геометрическим центром данного здания, но и центром тяжести. Именно благодаря особым маготехнологиям, заключенным в самом строении зала, воды реки беспрепятственно протекают под главным корпусом.
   - А остановить её как?
   - Никак. Если только ты не архимаг, - ответила мне Ира обреченным голосом.
   - А ректор архимаг? - уточнил я.
   - Ты еще спрашиваешь? - вопросил уязвленный моей необразованностью Том.
   Я фыркнул.
   - По мне, так вы все на одно лицо и материтесь, можно сказать, одинаково.
   Мне подарили небольшую кучку презрительных взглядов. Как же, как же, вовремя они вспомнили, кто у них тут самый не маг. Но я не растерялся и обратился к Алому:
   - А ректора показать можешь?
   - Он в самом центре в соснах. Я чувствую, но визуальный поисковик туда не продет.
   Я почесал в затылке. Возле лиловой сферы черных големов было не видно, но это не значит, что они не прятались за деревьями или на них. И тут мне пришла другая мысль.
   - А командоры где?
   Ребята переглянулись, и Алый снова начал матерится. Но рук больше так и не поднял.
   - Они там же, в соснах.
   - Плохо.
   - Не то слово, - ответил мне светлый, - Коммандос тоже спят. Там только командоры.
   - Что?! - вскричала Иля.
   - То, - буркнул в её сторону светлый и отвернулся. - И ваши, и наши.
   - И где тогда были командоры, что их не зацепило? - спросил я, недоумевая.
   - Небось, опять на дуэли дрались, - фыркнул на это Том, который, как я понял, был в этих стенах весьма осведомленной личностью.
   - Из-за чего на этот раз? - скривившись, вопросила Ира.
   - Да вот из-за него, - Том совсем невежливо указал на меня. - Когда мы ушли, брякнул что-нибудь, вот они и сцепились.
   - Полегче на поворотах, - неожиданно осадил его Машка. - Пока нас ведет именно Андрей.
   Все замолчали, а я сказал:
   - Ир, - она подняла на меня свои темные глаза. Не знаю, почему я обратился именно к ней, но в ходе нашей небольшой боевой операции мне пришла в голову мысль, что она из всей этой компании самая зрелая. Уж не знаю, почему, но мне она теперь казалась куда старше всех остальных ребят, хотя в её личном деле и значилось, что они, можно сказать, ровесники. И все же я обратился именно к ней. - Как думаешь, а если я туда свой крестик засуну, он сможет эту фиолетовую дрянь поглотить?
   Её глаза распахнулись, а потом просияли.
   - Андрей, ты просто гений!
   Но рано радоваться я им не дал. Повернулся в сторону лифта, до которого нам оставалось два шага. И заговорил. Не могу объяснить, откуда это во мне появилось, видимо адреналин сделал свое черное дело и наглухо свинтил мне мозги, но я на самом деле почувствовал себя лидером этого маленького боевого отряда, хоть никогда и не служил в вооруженных силах любимой Родины.
   - Идем двумя группами. Первыми спускаются мальчишки и отвлекают огонь на себя. Ваша задача прорваться в сосны и помочь командорам и ректору, если они там. Потом за вами на лифте спускаемся мы. Ударная сила отряда Иля и Ира. Вы отвлекаете на себя тех, кто останется после ребят, если, конечно, кто-то останется. А Гарри с Лией помогают мне прорваться к этой Звезде, не запомнил название.
   - Имрага, - отчего-то шепотом, сказала Лия.
   - Не важно. Так как вам такой план?
   - Кто будет командовать мальчишками? - спросила Ира.
   Умничка. Я бы сам забыл.
   - Фа.
   - Что? - они взмутились почти все, причем одновременно. На лицах появились недоумение и даже ревностная обида. Но я все пресек, пояснив:
   - Он единственный нейтральный из всех вас, это раз. И два, он очень спокойный, что успел доказать на деле, в отличие от некоторых горячих эльфийских парней. Фа? - обратился я к пустыннику.
   - Я постараюсь оправдать доверие, - неожиданно церемонно сказал он и как-то хитро поклонился.
   Я моргнул.
   - Все в порядке, - сказала мне Ира и по-мужски хлопнула по плечу. - Он согласился.
   - Ну и хорошо, - с нескрываемым облегчением выдохнул я. - Теперь все? - спросил я у нее.
   - Да.
   - Иля?
   - Ты все правильно сделал, - поддержала мое решение темная эльфийка.
   И я дал отмашку. Ребята пошли.
   Пустая кабинка лифта пришла за нами с девчонками через несколько минут. Мы все забрались в нее, и на какое-то время воспарили. Но честно скажу, в тот момент мне было не до наслаждения невесомостью. Меня уже начинало трясти. Я подозревал, что если все сложится успешно, и мы выберемся из этой передряги, я в обморок грохнусь. Да - мужик, да - только бабье это дело. Но тем, кто ни разу не бывал в подобных ситуациях, не понять. Это страшно. Очень страшно. Когда идешь и, кроме того, что тебе приходиться думать не только о своей жизни, но и о жизнях тех, кто с тобой, ты занят тем, что всячески гонишь от себя одну единственную мысль - "Мы все умрем!". И это не смешно. Даже не забавно. Потому что так и есть. Она стучит в висках, как пульс, и ты понимаешь, что если позволишь себе роскошь озвучить её, начнется паника. Не только у твоих товарищей, но и у тебя.
   Большой Зал не был пещерой. Он на самом деле был Залом, причем с большой буквы. Стены были покрыты резьбой по дереву и изящной росписью, а на расстоянии метров трех от них начинались голубые пушистые ели, вздымающиеся до потолка. Под стволами была трава, набегающая островками на узорный паркет. В отдалении, в центре зала, точно так же тянулись к расписанному под небо потолку вековые сосны. Но росли они так плотно друг к другу, что было практически невозможно рассмотреть, что там за ними.
   Мы не стали выходить из-за деревьев. Прижались к стене и пошли вдоль нее. До лилового шара оставалось немного. Нам вроде бы никто не должен был попасться. Ведь ребята должны были отвлечь их на себя, и я не сомневался, что они сделали все возможное. Но, судя по всему, никто из них не додумался добежать до самого шарика. Они спешили на подмогу к взрослым. Поэтому, когда мы подошли к лиловой сфере, из-за нее на нас выпрыгнули два урода. Огромные узловатые руки, головы, больше похожие на необработанные камни-валуны, и шипастые дубинки в качестве оружия.
   Иля и Ира одновременно кинулись вперед. Меня удивило, что к ним присоединилась и Гарри, причем оборотень не обратилась, как можно было бы предположить, а заскользила под клинками эльфиек в каком-то немыслимом танце, плюясь в монстров заклинаниями.
   - Лия, это кто такие? - вырвалось у меня.
   - Тоже големы, - пробормотала она.
   - А я думал, какие-нибудь огры или орки.
   - Ты огров не видел, - слабо укорила меня эльфийка.
   Ее трясло. Она смотрела на происходящее огромными глазами, так что помощи от нее было мало. Из центра зала до нас донесся болезненный вскрик, и я больше не смог стоять без дела. Схватился за цепочку, на которой у меня на шее болтался тот самый крестик, и тут меня осенило, что если её порвать, еще не факт, что сработает. Крик из-за сосен повторился. Только теперь сдвоенный. У меня перед глазами нарисовалась картина моих, да, моих окровавленных мальчишек и это решило все.
   Я оттолкнул Лию под защиту еловых лап, а сам шагнул в сферу, активировав артефакт на поглощение. Вокруг меня завертелся сиреневый вихрь. Я зажмурился, и вдруг подумал, что могу умереть. Да, прямо сейчас. И мои родные так и не узнают, куда я пропал. На глаза навернулись слезы. И, честно скажу, в тот момент мне не было за них стыдно.
  

Глава 6

Крестики-нолики во плоти

Первым, что я почувствовал, была дикая боль. Она почти со стопроцентной гарантией оповещала мое временно отключившееся сознание, что я еще жив и не мешало бы вернуться. Глаза пришлось разлеплять: слезы пересохли, так и не пролившись. Мне бы их хоть пальцами протереть, но руки не слушались.

Я тряхнул головой, силясь привести себя в чувства и, наконец, понял, почему не могу пошевелить руками.

- Девочки? - слабо пробормотал я, не испытывая ни малейшего угрызения совести за свою слабость.

Слева от меня сидела Ира, крепко обхватив сильными ручками мою руку, а справа точно так же меня держала Иля.

- Ты как? - тут же спросила староста, и хватка на моей руке ослабла.

Я повернулся к ней и слабо кивнул. Пожаловался пересохшими и потрескавшимися губами:

- Грудь горит.

- Я сейчас, - воскликнула Иля и в одно мгновение, оказавшись уже не сбоку, а передо мной, рванула в разные стороны пуговицы моей рубашки.

От её решительных действий я чуть не опрокинулся навзничь, но Ира придержала меня.

- Ты зачем туда сам полез? - прошипела мне на ухо староста.

А что я мог ей на это ответить? Тяжко вздохнул, глядя на собственную грудь, в которую вплавился тот самый антимагический крестик. Болело страшно. Даже не болело, жгло.

- Сейчас в обморок грохнусь, вот вам счастье будет, - пробормотал я по инерции.

Девчонки переглянулись.

- Не грохнешься, - рыкнула мне на ухо Ира и жестко припечатала. - Уже отвалялся свое.

- Что мне сделать? - спросила Иля, рассеянно водя ладонью по моей груди, но не задевая пострадавшее местечко с крестиком, вкрапленным в кожу.

- Лед создать сможешь? - не подумав, спросил я, потому что в тот момент моим единственным желанием было с головой окунуться в ледяную воду.

- Сможет, - бросила Ира.

- Как? - возмутилась Иля. - Он ведь заблокирован от магии.

- А ты на собственных руках создай и прислони к нему, - припечатала Ира. - Должно получиться.

Иля сначала изумленно распахнула глаза, потом опустила взгляд на собственные руки и на них, без заклинаний и еще каких-либо манипуляций, начали появляться кубики льда. Кажется, я блаженно улыбнулся. И улыбка моя стала еще шире, когда она, наконец, прижала ко мне свои ледяные ручки. Это было блаженство. Мне даже послышалось легкое шипение со стороны крестика, но это, скорее всего, было уже слуховой галлюцинацией. Зато, когда боль временно притухла, меня осенило.

- А Гарри и Лия что?

- Лия рядом, - ответила мне Ира и указала взглядом себе за плечо. Светлая эльфийка стояла возле ели и смотрела в сторону сосен невидящими глазами.

- Что это с ней?

- Пытается удержаться от истерики, - скривившись, бросила Иля.

- Иль, - укоризненно протянул я.

Та вздохнула.

- Не все же такие сильные, как ты.

- У нас все женщины такие.

- Еще неизвестно, насколько это хорошо.

- А что плохого?

- То, что ваши мужчины предпочитают искать утешения не у вас, а у таких же, как они.

- У вас тоже, судя по всему, предпочитают.

Я покачал головой.

- Не стоит по мне судить обо всех людях. В большинстве своем такое отношение к собственной постели, как у меня, у нас считается предосудительным и порочным. Религия не то чтобы не одобряет однополых связей, а напротив клеймит позором и в любой момент готова предать анафеме.

- Тогда почему ты...

- Просто это моя жизнь, и я волен строить её так, как хочу. К слову, с первого курса института живу один в первую очередь потому, что родители не хотели, чтобы я младшим сестре и брату дурной пример подавал. Застукали с парнем и отселили.

- Но ведь это... - возмутилась Иля, новой партией льда охлаждая мою грудь.

- Жестоко, - закончила за нее Ира.

- Ну, да. Такова жизнь, - ответил я и спохватился. - Так, с Лией ясно, а Гарри?

- Ушла за ребятами, - сказала староста и принялась объяснять. - Когда Звезда Имрага лопнула, и ты из неё вывалился, големы, с которыми мы никак справиться не могли, рассыпались на составляющие. Мы пришли к выводу, что ректору и командорам удалось как-то заблокировать вредоносную магию нападающих или они их попросту убили, поэтому все прекратилось. Ну и мы, посовещавшись, отправили Гарри напомнить им, что мы тут, а ты без сознания.

- Ясно. Но мне уже легче, правда.

- Вижу. Но еще неизвестно, как на тебя повлияли такие объемы магических энергий.

- Да ладно тебе, Ира, - я в шутку подул ей в лицо, - Не стоит беспокоиться.

Девчонка насупилась и, гордо фыркнув, объявила в сторону:

- Очень надо.

- Спасибо, Ира, ты настоящий друг, - рассыпался я в благодарностях, перевел взгляд на опустившую глаза Илю и её порадовал. - А ты, Иля, просто волшебница.

Темная тут же вскинула голову и лучезарно мне улыбнулась. Такими нас и застали ребята.

Первыми пришли темные - Кар и Машка.

- Как вы тут? - не скрывая беспокойства, спросил хорошенький темный.

- Терпимо, - ответил за всех я.

Но Машулю это не удовлетворило.

- А с грудью...

Но его перебил Кар.

- Что с ней? - тихо просил коротковолосый и указал глазами на Лию, которая все так же пронизывала пространство остекленевшим взглядом.

Иля фыркнула, Ира рот открыла, но первым успел я.

- Беспокоишься, подойди и обними.

Конечно, будь мы в другой ситуации, я, наверное, подумал бы, прежде чем такое брякать. Но на меня в тот момент такое облегчение накатило, что всё обошлось, что все живы и будут жить дальше, да и боли в основательно остуженной груди я почти не ощущал. Так что само вырвалось. И, что вы думаете, сделал Кар?

Видимо, ребятки еще не опомнились и не сообразили, что теперь им можно мне не подчиняться. Так что Кар, как послушный подчиненный, подошел к рыжей эльфийке и, помедлив, крепко прижал её к груди. Та всхлипнула. Парень опомнился и попытался отступить, выпуская её из объятий, но она не дала, вцепилась в его куртку пальцами и тихо заплакала, пряча лицо у него на груди. Темный снова медленно поднял руки, которые успел опустить, и обнял её уже по-настоящему.

- Иногда твое умение столь быстро действовать по ситуации меня пугает, - вдруг призналась Ира каким-то не своим, чужим голосом. Но спохватилась и встала, выпустив меня из импровизированных объятий. Я пожал плечами.

- Ей ведь легче стало, разве нет?

- Он темный, - напомнил мне Машка.

- Да, хоть серобуромалиновый в крапинку. Сейчас он просто мужчина, а она просто женщина, которая ищет утешения и тепла.

- Согласна с Ирой, - Иля убрала руки от моей груди. Мы встретились с ней глазами. - Иногда ты заставляешь нас делать просто удивительные вещи. Но пугает то, что они, какими бы странными не были, оказываются единственно верными.

- Когда бы я успел... - начал я, но темная прижала к моим губам изящный пальчик и покачала головой.

- Все ты успел, - припечатала она и встала.

Мне тоже стало как-то не с руки рассиживаться. Кряхтя, я поднялся на ноги и выпрямился в полный рост. К нам от соснового леса спешили остальные.

Алый как увидел, что темный его соотечественницу обнимает, рот открыл и явно собирался разразиться гневной тирадой, но к нему вовремя подоспел Машуля и основательно ткнул промеж ребер в бок. Светлый задохнулся. Хотел кинуться на обидчика, но вмешался я.

- Алый, - сказал я ему, подойдя ближе, положил руку на плечо и доверительно произнес. - Не будь ханжой.

- Но она...

- Он просто её утешает.

- Он темный!

- И где же был её светлый собрат, когда ей было нужно утешение?

- Я...

- Кто не успел, тот опоздал, Алый.

- Она сама себе не простит, когда узнает, у кого на плече рыдала.

- Простит, будь уверен, - бросил я и посмотрел через его плечо на рыжего Тома. - Ну что там у вас? Пострадал кто?

- Из наших никто, - лаконично отозвался тот, стоя рядом с Улькой. Покосился на него, но видимо не счел нужным упомянуть о чем-то, связанном с рыцарем.

- А ректор и командоры?

- Ректор портал держит, пока командоры пытаются сбежавших через него злоумышленников догнать. Он нас к вам отправил. Сказал, чтобы, если все нормально и все живы, тут сидели и ждали его.

- Хорошо, - рассеянно отозвался я, наблюдая за Фа, который показался из-за спин людей и направился прямиком к обнимающимся Кару и Лии.

- У меня успокоительное есть, - услышал я его тихий, ровный голос. И невысокий пустынник вытащил из складок своего головного убора, весьма отдаленно напоминающего чалму, небольшой пузырек. Протянул его Кару.

Тот кивнул и взял. Отстранил от себя Лию и передал ей, все еще придерживая возле себя одной рукой. Она взяла подношение. Молча кусая губы, свинтила крышку и понюхала легкий сизый дымок, который появился из сосуда. Слезы на её глазах почти сразу просохли.

- Сильное, - расслышал я от нее.

Фа молча кивнул. Забрал пузырек и отошел к нам.

- Фа, а на меня там хватит? - обратился к нему я, чувствуя, что первая эйфория сходит на нет, и меня начинает трясти.

Знаю, что кто-то считает, что настоящий мужик должен быть непрошибаем, как скала. Не знаю, может и должен, но для меня все потрясения сегодняшнего дня не прошли бесследно.

Взяв из рук пустынника его флакончик, я отошел к одной из елок, сполз на травку, вытянул ноги в сторону выползающего из-под нее паркета. И, грузно привалившись к стволу, понюхал пузырек. Правда, полегчало. Закрыл глаза.

- Андрей, - раздался откуда-то сверху голос Иры, и потом меня кто-то совсем невежливо пнул в бедро носком замшевой туфельки. - Ты что, опять в обморок грохнуться собрался?

- Отстань. Мне можно.

- С какой стати?

- С перепугу. Пока шли сюда, думал, в штаны наложу. Никогда такого страха не испытывал.

- И ты так спокойно говоришь это нам, - о, похоже, не выдержала душа рыцаря. - Нам, тем, кого вел за собой.

- А кому еще я могу так откровенно в этом признаться? - спрашивая, я даже соизволил один глаз приоткрыть. Боль в груди нарастала скачками и теперь, я был в этом уверен, никакой лед не спасет. Интересно, а где у них тут медкабинет?

- Он имеет в виду, что кому ему теперь доверять, как не нам, - пояснила Паулю Ира. - Боевым товарищам.

- В следующий раз я бы с таким трусливым командиром не пошел, - объявил Улька, но мне показалось, что не один я услышал в его интонациях сомнение в собственных словах. Не даром же рыцарь голос повысил, чтобы донести до всех следующую простую истину. - Командир должен быть бесстрашен.

- Ну, да, конечно, - фыркнул на это я. - И он должен, противореча здравому смыслу, отправлять своих подчиненных в самую гущу уже проигранной схватки, чтобы положить их там всех до одного. Он ведь бесстрашен, ему не страшно проиграть, не страшно лишиться солдат, ничего не страшно в этом мире.

- Погибнуть в бою - честь, - еще более неуверенно выдохнул Улька.

Рядом с ним я услышал отчетливое фырканье Тома.

- Не знаю, что там за честь, но по мне так лучше жить, чем сдохнуть.

- По мне тоже, - неожиданно поддержал человека Алый.

Я хмыкнул.

- Может, вы тоже присядете? В ногах правды нет.

Меня неожиданно послушалась Иля и почти сразу забралась ко мне под правую руку. Я улыбнулся. Спросил.

- Утверждаешь свои права на меня, как твоего мужчину?

- Пытаюсь, - лукаво улыбнулась она. Добавила. - Ты ведь ближе к нам, чем к этим слишком правильным светлым. Присоединяйся.

- Нет уж. Я сам по себе, и вместе со всеми.

- На двух стульях усидеть не просто, - объявила Ира и тоже опустилась на траву, но слева от меня. Под руку забираться не стала, но прижалась.

Я вздохнул.

- Дуры вы обе.

Удивительно, но они не обиделись. Или в тот момент мы все дружно на время вынужденного перемирия потеряли способность обижаться по пустякам.

- Признаюсь, ты не перестаешь меня удивлять, - от голоса ректора, раздавшегося так близко, я чуть не подпрыгнул, а, распахнув глаза, которые благополучно уже закрыть успел, обнаружил его сидящим на корточках возле нашей живописной группы в лице меня и девочек. Примечательно, что ни Иля, ни Ира и не подумали отстраниться.

- У меня перед нападением видение было, поэтому ребята успели их обезвредить, - пролепетал я, плохо соображая, почему говорю именно об этом.

- Видение? - ректор нахмурился.

- Да. Со мной такого никогда раньше не было. Может быть, это из-за какого-нибудь облучения магией?

- Тебя нельзя облучить, - вместо Ви'Хольма подала голос Ира. - Артефакт надежен. Чего мы только на нем не опробовали, когда его другие до тебя носили.

Иля кивнула, подтверждая её слова.

- Тогда я не понимаю... - вырвалось у меня.

- Я тоже, - хмуро поддержал меня ректор и придвинулся ближе, встав на колени, - Ты ранен? - с нарастающим беспокойством в глазах спросил он и раздвинул полы рубашки. - Вот, значит, как ты потушил звезду.

- Я испугался, что, если порвать цепочку, он сломается и не сработает, а расстегнуть с перепугу не смог.

- Все ясно, - объявил ректор и встал на ноги. Обернулся на студентов. - Вашему классному руководителю нужно к лекарю.

- Мы отведем, - неожиданно вызвался Том и вытолкал вперед Ульку, который хотел возмутиться, но осекся и опустил голову.

Что-то у них не так, нутром чую. Том непохож на альтруиста. Подумав об этом, я отвлекся. Вернулись командоры.

- Мы их упустили, - доложил Мурка и бросил на меня взгляд. - Все нормально?

Я отмахнулся, высвободив руку со стороны Иры, и объявил:

- А знаете в чем ваша с Барсиком основная проблема?

- Ну просвети нас, - рыкнул в мою сторону светлый командор. Разумеется, они оба прекрасно понимали, что в том, что подчиненных им коммандос застали врасплох и сумели так легко обезвредить, львиная доля их вины.

- Потому что вместо того, чтобы своим бравым парням спуску не давать и до седьмого пота гонять по полигону, вы никак между собой не разберетесь.

Лица командоров застыли, и у меня мелькнула запоздалая мысль, что меня сейчас убивать будут, но было поздно пугаться, я продолжал говорить.

- Так что... - спохватившись, обратился к ректору. - А сколько мне в больничке валяться?

Тот критически осмотрел меня, оценивая нанесенный ущерб.

- Дня два, я думаю.

- Отлично! - и я снова глянул на командоров. - Через двое суток жду вас у себя на сеанс коллективной терапии.

Барсик гордо вскинул голову и явно собрался ответить мне что-то резкое, но Мурка положил ему на плечо руку и светлый осекся, во все глаза уставившись на темного коллегу. Но тот в свою очередь смотрел лишь на меня.

- Мы придем, - сказал он и убрал с плеча Барсика руку.

- Да, сходите, - поддержал его ректор, и светлый не нашел, что возразить. - А теперь Андрею пора в медпункт.

- Мы можем сами его довести, - смотря на то, как девчонки помогают мне подняться и сдают с рук на руки парням, заявил Мурка.

- Вы оба нужны мне здесь. Следует выяснить, чем именно усыпили полкорпуса, если верить нашим студентам, и как всех разбудить. - И он пристально окинул взором столпившихся вокруг нас колокольчиков.

- А чего выяснять? - сказал Том, на которого я теперь опирался правой половиной тела. Слева меня поддерживал Улька, но на него я старался не налегать. Что-то подозрительным мне показалось поведение рыжего в отношении нашего бесстрашного рыцаря.

Ректор повернулся к Тому. Тот достал из кармана какой-то кристалл светло-голубого цвета и протянул ему.

- У нас в классе они не успели его запустить. Когда мы уже выходили, Андрей сказал захватить его на всякий случай.

Я посчитал своим долгом повиниться.

- Я думал, его можно будет использовать во время прорыва, а потом благополучно забыл.

Ректор забрал из рук Тома кристалл и крепко сжал в руке. Встретился со мной взглядом.

- Когда отдохнешь, мы с тобой еще поговорим.

- Конечно.

- Мы тоже, - буркнула в сторону Ира.

- Неужели передачки носить будете? - невинно осведомился я.

- Что будем делать?

- Навестить, говорю, придете? - и я посмотрел на своих студентов.

- Может, и придем, - бросила за всех Иля.

- Все, - скомандовал ректор, - Идите. А то он в любое время сознание может потерять, - правильно оценив мое состояние, добавил он.

И меня повели. Честно скажу, дорогу до медпункта запомнил смутно. Зато тот факт, что, когда мы появились в лекарской, обнаружилось, что Ульку зацепило какое-то заклинание и у него правая нога могла в любой момент отняться, я запомнил. О повреждении одноклассника объявил Том. Так и знал, что он что-то скрывает, чтобы чувства рыцаря пощадить. Потому и вызвался тащить меня в лазарет вместе с ним. Хитрюга! На этой оптимистичной мысли я и провалился в темноту. Какое это было блаженство!

Глава 7

Болеть надо с пользой

Андрей

Первым, кто пришел меня проведать в лекарской башне, неожиданно оказался Машка. Они там что, жребий бросали на то, кто ко мне пойдет? Меня эта мысль заставила улыбнуться. Темный замялся в дверях моей палаты, которая, как и все помещения в этом корпусе, была просто огромной, но из мебели содержала лишь кровать, столик возле нее и узкий шкафчик, который местный лекарь, господин Гвидион Курнур, каждый раз очень тщательно запирал на ключ после того, как доставал оттуда медикаменты, которыми обрабатывал мою грудь и шею. Оказывается, я сразу не заметил, но цепочка тоже вплавилась в кожу. Так вот, Машуля.

Он скользнул к кровати походкой небрежной и легкой. Просто истинный сын эльфийского народа, пусть и темного. И склонился надо мной.

- И как дела? - спросил он, внимательно разглядывая меня.

- Не жалуюсь, - фыркнул я и прокомментировал. - Тут стульев нет, так что садись сюда, - и я похлопал рядом с собой на кровати.

Эльф замер, и тут на его лице появилось непередаваемое лукавое выражение.

- Сидеть неудобно, может, мне лучше прилечь?

Если он думал этим меня смутить или раздосадовать, то не на того напал.

Я вернул нахалу улыбку и подвинулся.

- Хочешь, ложись.

Он лег и тут же попытался закинуть мне на грудь руку. Я вскрикнул.

- Эй!

- Ой, прости, - искренне повинился эльф. Но руки от меня не убрал, просто сместил так, чтобы не задевать больное место на груди. Потом помедлил и устроил свою светлую голову на моем плече.

Я вздохнул. Нет, этого эльфа я точно не способен воспринимать как потенциального любовника. Конечно, он очень хорошенький, но есть в нем что-то надломленное. Причем сейчас оно проступило куда явственнее, чем до того.

- Маш?

- Что?

- Будешь что-нибудь спрашивать, или мне спросить?

- Все, что меня просили узнать, я уже узнал.

- Значит теперь моя очередь.

- Можешь попробовать, но я ведь не обязан отвечать, - заявил он, щекоча дыханием шею.

- Тебе правда настолько парни нравятся или это просто за неимением подходящих девушек?

- Мне девушки вообще не нравятся в этом плане.

- Но к серьезным отношениям ты, как я понимаю, не готов?

Помедлив, эльф признался, хоть я уже и не ждал, что он ответит.

- Я, может, и не отказался бы кем-то всерьез увлечься, но пока просто не встретил такого парня.

- Понятно, - я кивнул собственным мыслям. Все это не объясняло грусть в его взгляде, которая бросилась мне в глаза почти сразу. Может быть, за те полгода, что он тут отучился, его уже успели так сильно обидеть, что он до сих пор отойти не может? Поразмыслив, я решил спросить.

- Маш, может быть, тебя обидел кто?

Теперь точно не ответит, подумал я. А эльф вдруг прижался ко мне еще тесней и тихо-тихо зашептал:

- Я столько надежд возлагал, когда сюда ехал. Думал, тут будет здорово. Ведь наш университет единственный, в котором практикуется совместное обучение. В других разбиение на классы идет по расовому признаку. Я так хотел именно сюда поступить, столько выучил, экзамены сдал. Приехал и...

- Понял, что за фасадом равенства и взаимопонимания тоже разделение, как у других?

Он не ответил. В принципе, и так было понятно. Мечты разбились о неприглядную реальность. Как там сказал декан? Что мои колокольчики не способны, как остальные, хотя бы притвориться, что между ними мир, любовь, гармония. Да, притворяться эти ребята точно бы не стали. Все как на подбор, принципиальные до жути. И гордые. Почему их просто не расформировали и не рассовали по другим классам? Надо будет спросить. И пока я об этом думал, Машуля вдруг заговорил.

- Мне вначале Алый понравился. Но ты ведь сам видишь, какой он... - а потом с неожиданной злостью закончил. - Они все какие!

Я плюнул на приличия и обнял парня. Ему следовало выговориться. А мне не мешало бы послушать.

- А еще это скотство с теневой стороной, - пробормотал Машка тише и уже не так экспрессивно.

Приподнялся, положил подбородок мне на грудь, каким-то чудом не задев пострадавший от креста участок, и выдохнул:

- Обидно, честно. Они первыми начали.

- А что там с... - 'теневой стороной' я сказать не успел.

От двери завопили грозно, чуть ли не с рыком:

- Что ты вытворяешь?! - и чуть тише, но не менее грозно, - А ну слезь с него!

На ладони Иры, а это именно она ввалилась в мою палату без стука, появился огненный шарик. Машка обернулся к ней, но я успел заметить, каким холодом полыхнул его взгляд, поэтому перехватил его руку.

- Ирка, ты что, ревнуешь? - наигранно развеселившись, вопросил я.

- Что? - она растерялась от одного только тона, каким был задан вопрос, и шар у нее на ладони потух.

А Машка, демонстративно снова улегшись ко мне, громко фыркнул:

- Да ладно тебе, это не про нее. О её ледяном сердце легенды не только по нашему факультету ходят, но и по остальным тоже.

- Да? И что там с сердцем? - живо заинтересовался я, покосившись на девушку, которая прожигала нас с Машкой взглядом от двери.

- Не твое дело! - окрысилась на меня девушка.

А Машка со вздохом поднялся с кровати, предоставив мне большую свободу действий. Я сел и подтащил повыше подушку. Устроился удобнее и посмотрел сначала на него, потом на Иру.

- Вы что, по очереди договорились меня посещать?

- Ничего мы не договаривались, - ответствовала мне староста, медленно остывая.

- Ну да, ну да, - пропел Машка и пошел на выход. Когда поравнялся с Иркой, та неожиданно спросила:

- Что, так приятно с мужиками обжиматься?

Машка запнулся, но потом с достоинством ответил:

- Тебе не понять.

Я улыбнулся. Именно так мы с Муркой еще позавчера осаживали Барсика.

- Да уж куда мне, со своими женскими мозгами, - бросила на это Ира.

- У нас, в отличие от некоторых, наоборот, считается, что именно женщины сильнее и мудрее мужчин, - устало сказал Машка и повернулся ко мне. - Вы ведь еще со мной поговорите, да?

- Конечно. Приходи в любое время, - заверил его я.

Парень сосредоточенно кивнул и ушел, оставив меня наедине с Ирой.

Машмул Верь-Явь

Я вышел от нашего психолога со странным чувством. Я никогда ни с кем так не откровенничал. Не в обычаях илитири так себя вести с посторонними. Даже друг с другом. Мы скрытные. Всегда есть страх, что самое доверенное и верное лицо ударит в спину. Всегда. А тут он... психолог! Те, что были до него, они... Все были непроходимыми тупицами. Как они только над нами не издевались. Причем, они все были убеждены, что именно мы, темные, виноваты в разладе в классе. Неправда! Это все светлые начали! Но, как сказал один из тех, кто был до Андрея, просто так нас бы темными не прозвали. Помню, тогда на него взъелся даже Фаль, хотя пустынник обычно бесцветен и тих до тошноты, но тот мужик, что так опрометчиво обвинил нас, долго не продержался. Уже через неделю слинял восвояси. Я думал, что и с этим будет так. Но теперь мне уже не хочется, чтобы он уходил. Вдруг, у него бы получилось? Нет я не питаю надежд, что мы когда-нибудь, как выразился Андрей, смогли бы подружиться. Но, может, они нас хотя бы травить прекратят.

С такими мыслями я дошел до поворота коридора, за которым собрался весь наш класс. Как всегда, мы отдельно, у окна, куда нас вытеснили светлые даже тут в коридоре, а не в классе. А они в тени противоположной стены. На меня сразу все обернулись.

- Ну что там? - спросила Иллюизмена. Удивительно, что он даже её имя не побоялся сократить.

Я не мог себе позволить роскошь не отвечать женщине моего народа, хоть и предпочел бы промолчать. На душе было муторно, хотелось в общежитие, в свою комнату. И чтобы никто не трогал. Побыть одному и подумать. Андрей... он все же необычный. Столько чувств во мне даже любовники никогда не вызывали, хоть некоторые и пытались лезть в душу с разговорами. А ему как-то удалось всколыхнуть их во мне. Застарелые, затертые. Зачем я вспомнил?

- Говорит, что все нормально.

- Чего же ты у него так долго проторчал? - а это влез Алиэль. Ему от нас вообще всегда больше всех надо. Даже Пауль не ведет себя так заносчиво и местами жестоко. А этот светлый... И после этого мы еще и самые злодеи!

- Разговаривал, - буркнул я и попытался отойти к своим. Хоть в свет, но зато вместе не так противно в обществе этих светлых.

- О чем, например? - выплевывая слова, тянет он. И мне хочется разозлить его настолько, чтобы он кинулся на меня, чтобы его можно было ударить.

Перемирие было недолгим. Победили общего врага и все. Они, светлые, всегда нами пользуются. Всегда. И зачем только наши Владычицы с ними мирный договор заключили?

- О том, что, когда нас только в класс объединили, ты мне даже понравился, - объявляю и рывком высвобождаю руку, за локоть которой он успел меня схватить, чтобы не пустить к своим.

- Что? - орет этот переросток у меня над головой и тут его еще и осеняет, - Стой... - он шагает ко мне и растерянно хлопает своими серыми, как речной туман, глазами, - То есть, в том самом смысле?

И лицо у него делается таким озадаченным, что я вместо того, чтобы дальше нарываться на драку, улыбаюсь. Шагаю к нему. Это не я. Не я! Кто-то другой, за меня.

- Расслабься, - дотянувшись, кладу руку ему на плечо, - Когда это было? Теперь я тебя ненавижу так же, как...

- Он хочет, чтобы мы все пришли.

Что? Оборачиваюсь и вижу нашу старосту. Вид у нее озадаченный. Что этот психолог ей сказал, пока меня не было?

- Зачем? - спрашивает Илюизмена.

- Сказал, что это не дело, посланцев засылать. Он не умирающий, чтобы от общения с любимыми, - это слово она выплевывает. - детками утомиться и сдохнуть по молодости.

Узнаю Андрея. Только он мог решиться так её отчитать. Улыбаюсь, представляя, в каких интонациях это, скорей всего, прозвучало. Уж я-то успел кое-что в этом парне понять.

Алиэль дергается и сбрасывает мою руку. Не очень-то и хотелось. Но стоит мне сделать шаг к своим, он снова хватает меня за локоть.

- Еще поговорим, - шипит он, склонившись ко мне. И отпускает.

Ну и поговорим. Нечего меня запугивать. Или наш Алый лорд, как его Андрей прозвал, давно на смертельной дуэли не бился?

Андрей

Долго же они шли. И это, как призналась мне Ира, из-за уже следующего поворота коридора, где, по её словам, собрался весь класс? Да, опять, небось, что-нибудь не поделили. Надолго их явно не хватило. Беспредельщики! Испытав беспричинный приступ умиления, и почти сразу осознав, что он относится к моим 'милым', когда спят зубами к стенке, деткам, я расплылся в широкой улыбке.

- Что сразу вместе не пришли? - спросил я и доверительно сообщил, - Я не заразный.

- Да? - недоверчиво протянул рыжий Том и сморщил нос, словно принюхиваясь. - Тебя тут по ходу отпаивают марсовной смесью.

- Не знаю, как та хрень называется, но гадость редкостная.

- Зато общий тонус организма улучшает, - подал голос Кар.

Я обратил внимание, что он в этот раз держался рядом с Лией. Интересно. Но потом.

- И что же выходит, вы так эффективно сражались вместе, а теперь лапки кверху и снова в кусты?

- Ты ничего не понимаешь, - за светлую половину класса ответила Ира.

- Абсолютно ничего, - пропела Иля.

Но тут всех удивил Машуля, который внаглую подошел к кровати, не став топтаться в изножье, и снова лег рядом со мной.

- Ты что делаешь? - вскрикнул Алый.

Машка фыркнул мне в ухо и обнял поперек живота. Не стал рисковать и тянуться до груди. К тому же, так как я сидел, нам обоим было удобнее именно так.

- Что это значит? - пробасил вездесущий Улька, хмуря белокурые брови.

- А что это может значить? - невинно осведомился я.

- Вы теперь с ним? - холодно уточнила Ира.

- Нет. Как я уже и говорил, я сам по себе. Просто в ногах правды нет. А сесть здесь больше некуда.

- Да? Только что-то он не сидит, а лежит на тебе, - пробурчал возмущенный Алый.

- И что?

- Это... непристойно! - поддержал одноклассника светлый рыцарь.

Я пожал плечами.

Машка, судя по всему, внаглую улыбался им всем и сразу, мне было не видно. И фиг бы с ним. Похоже, он теперь так за мой счет самоутверждается.

- Мне тоже стоять не удобно, - вдруг объявила Иля и забралась на постель с другой стороны от меня. Устроилась деликатнее, чем Машка. Но тоже, можно сказать ко мне в обнимку. Я подумал, и возражать не стал. То, как загорелись в этот момент глаза Иры, меня покорило. Не удержавшись, я прокомментировал в её сторону:

- Завидуй молча, не ревнивая ты наша.

- Откуда ты знаешь, что не ревнивая?

- Ледяное сердце не умеет ревновать, или я не прав?

Все смолчали, Ира в легкие воздух набрала, чтобы высказаться, но неожиданно фыркнул Алый.

- Это точно! - прокомментировал он в ответ на вопросительный взгляд.

Похоже, Машка не соврал. Ира у нас, оказывается, местная знаменитость.

- Так что ты теперь ответишь на мое приглашение? - промурлыкала Иля так, чтобы все слышали.

- Приглашение? - уточнил я, хотя приблизительно представлял, на что она намекает.

Темная провела острым ноготочком по моей щеке.

- Я позвала тебя стать моим.

- И после этого ты еще будешь добиваться, чтобы мы с ними подружились? - зашипела Ира, превратившись в разгневанную фурию.

Я вздохнул.

- Ир, ну вот как тебе не стыдно? - спросил я её таким тоном, что эльфийка стушевалась.

- Знаешь, - после паузы выдала она, - Не стыдно!

- А ты хоть поняла, о чем я?

Она промолчала. Я с серьезным выражением лица объяснил.

- В чем ты обвиняешь Илю? В том, что она оказалась шустрее тебя и предложила мне союз? И заметь, сексуального подтекста в её предложении я не увидел, в отличие от некоторых.

- Но она же сказала, что хочет, чтобы Вы стали её мужчиной? - запротестовал Улька, мой 'любимый' борец за правду.

Иля презрительно фыркнула, скосив на него глаза. Я пояснил.

- В темноэльфийском обществе каждая женщина имеет свой, где маленький, где побольше, но клан. И далеко не всегда, как я понял, это объединение кровных родственников. Сейчас она считает своим маленьким кланом темную половину вашего класса. Она всего лишь предложила мне занять их сторону. А Ира, хоть и поняла, о чем речь, взбесилась, что первая не додумалась сделать это. Наглости не хватило.

- Это правда? - вдруг спросила Лия и подошла к подруге.

Ира отвела глаза.

- Правда.

- Почему ты... - но задать свой вопрос Пауль не успел, я перебил его.

- Так вот, я уже говорил, что не собираюсь принимать ничью сторону. Я предлагаю вам союз. Равноправный. И открытый.

- То есть хочешь, чтобы мы объединились, так? - спросила Ира, дождалась моего решительного кивка и снова отвернулась. - Ты не понимаешь, о чем говоришь.

- Очень даже понимаю. Вы сами во всем виноваты. Причем, как я понял, первая агрессия в вашем классе исходила именно от светлых.

- Да? - ледяным тоном уточнил у меня Алый. - Это он тебе сказал? - и кивнул на Машку. Тот хмыкнул.

- И что? Соврал? - спросил я у светлого.

- Ты не знаешь, как все было. Они...

- Они сражались с тобой плечом к плечу, если бы не они, не факт, что вы бы справились в одиночку. Они поддерживали вас вчера, и что-то я не заметил, что ты был против.

- Это была...

- Что? Временная мера? И что же изменилось сейчас? Нет внешнего врага, и можно поедом есть друг друга? За что? За то, что они выглядят и живут не так, как вы. И так уж их образ жизни отличен от вашего?

- Мы с парнями не спим! - вклинился Улька. Прибил бы, чтобы не мучался. Это же надо быть таким моралистом. Дождется ведь, перевоспитаю, пусть потом не плачет.

- А зря, - прокомментировал с кровати Машка.

Пауль прожег эльфа возмущенным, но не ненавидящим взглядом.

- Тебе никто и не предлагает, - помедлив, сказал я и полюбовался, как наш благородный рыцарь поменялся в лице.

- И правда, - Том хлопнул светлого по плечу и доверительно уточнил, - Ты что, поэтому такой правильный? Хочется, а не дают?

Лицо рыцаря побелело от ярости, но их неожиданно кинулись разнимать Кар и Лия.

- Рутберг, хватит, - осадил темный.

- Пауль, что ты ведешься, как маленький? - спросила эльфийка и взяла рыцаря за руку.

- А ведь люди, - задумчиво обронил я, - Не бывают темными или светлыми. Значит, у вас с Томом терки между собой, а не на почве эльфийских национальных траблов.

- Иногда ты выражаешься, как последний трубочист, - не выдержав, укорила меня Ира.

- Да? Понятия не имею, как выражаются трубочисты, просто у меня в родном мире сленг такой.

- Мы поняли, - кивнула сидящая рядом со мной Иля.

И тогда всех нас удивила Ира. Она вдруг опустила ресницы, а когда снова открыла глаза, и мы пересеклись с ней взглядом, в ней было столько зрелой решимости, что я в очередной раз засомневался в её реальном возрасте.

- Я хочу извиниться, - вдруг сказала она и перевела взгляд с меня на Илю. - За всех нас. Мы... были неоправданно жестоки.

- Ириль, ты чего? - опешил Алый, стоящий к Ире ближе всех.

- Я тоже, - вдруг заговорила тихоня Гарри, выступив откуда-то с задних рядов.

- Вы бываете такими невыносимыми, - еще больше удивил всех Пауль, сказавший это, пряча глаза, - Но Ира права. И... Андрей прав, - добавил он полушепотом. А потом вызвал у меня тихий ступор, протянув руку Тому. Похоже, у людей этого мира тоже был в ходу этот жест. Странно, что Барсик его не знал при нашем первом знакомстве. Или наш светлый командор с людьми, как и с темными, не особо контактирует?

Том вылупился на протянутую руку светлого. Потом вскинул голову и впился ему в глаза.

- Подлизываешься? - осторожно уточнил он.

- Благодарю, - тихо ответил Улька, у которого на щеках выступили красные пятна. Он был смущен, но руку все еще держал протянутой. Том оглянулся. Не на Илю, которая считалась главной в темном лагере, а на меня. Я, не придумав ничего лучше, кивнул. И Том, каким бы нахалом и выскочкой я его не считал, вдруг открыто улыбнулся и пожал протянутую ему руку.

- Машка, вставай, - шепнул я. И молоденький эльф подчинился. Соскочил с кровати и шагнул в сторону светлых. Судя по всему, смотрел он в этот момент на Алого, который единственный, не считая Лии, никак не проявил своего согласия со словами их предводительницы Иры, напротив возмутился.

- Иля, - шепнул я. И темная тоже встала. Подошла к Ире, пристально всматриваясь в лицо черноволосой светлой. А та вдруг сказала.

- С этого дня мы уступаем вам теневую половину класса, - и осторожно спросила, но уже у меня. - Нам ведь можно будет поменяться местами?

- А что вообще за проблема с теневой стороной? - спросил я, честно не понимая, чего они так с ней носятся.

- Мы же подземные жители, - объяснил за всех Кар. - Наши глаза очень чувствительны к свету. Они изначально заняли теневую половину класса и вытеснили нас к окну. Чтобы нормально заниматься, приходится держать в области глаз специальный магический светофильтр, который сжигает уйму энергии.

- И после этого вы называете себя светлыми? - возмутился я и резко попытался встать с кровати, как-то уже и забыв, что был ранен.

И тут меня повело. Я... начал падать, кажется.

- Андрей! - крикнула Ира, и они с Илей одновременно оказались по обе стороны от меня. Уложили в кровать.

- Как ты? - голос Иры, нависшей надо мной, выдавал беспокойство.

- Пожмите друг другу руки, и я смогу умереть спокойно, - объявил я и расплылся в улыбке.

- Я тебе умру, - пригрозила светлая и сидя протянула руку Иле, стоящей с другой стороны кровати.

Та помедлила, но приняла. Они крепко пожали руки друг друга.

- Остальные тоже, - слабо вякнул я с постели, что-то меня отчаянно начало клонить сон. Неужели всего лишь от резких движений? Как жали друг другу руки остальные члены класса, я толком не видел - Ира загораживала мне весь обзор.

- Поправляйся, - сказала она мне, сжала плечо и слегка встряхнула. Этот жест мне снова показался больше мужским, чем женским. И я даже успел подумать, что с такими замашками, неудивительно, что она мужиков всех отшивает. Ей бы за девушкой приударить... Но додумать не успел.

- Лучше спи, - пропела откуда-то сверху Иля и, кажется, они ушли.

Когда я проснулся на следующее утро, то, разумеется, никого в своей палате уже не обнаружил. Только букет роз и вазочку с земными фруктами. Но это точно не детки принесли.

Карл Ви'Хольм

Расследование шло полным ходом, когда с Земли к нам вернулся лорд Огненный и подтвердил, что ничто не указывает на то, что Андрей был как-то связан со злоумышленниками, которые проникли в университет. Я сразу понимал, что не мог так ошибиться в этом парне, но, когда он рассказал о так называемых видениях, засомневался. Это прозвучало несколько неправдоподобно, поэтому я попросил Барсима убедиться в том, что наш новый психолог не имеет к этому никакого отношения. Тот убедился, а заодно привез с собой с Земли цветы и фрукты. Сказал, что специально выяснял, что такое 'передачки для больного'. Удивительно. Раньше никогда не замечал в светлом командоре такой сентиментальности, особенно по отношению к тем, кто априори не является представителями его народа. К тому же, у меня сложилось впечатление, что Барсим изначально недолюбливает Андрея уже за то, что тот понравился Фиг-Шамю, его извечному противнику. Но, похоже, я ошибался, или этот удивительный парень каким-то образом смог покорить обоих моих командоров. Признаться, я бы много отдал, чтобы узнать, как ему это удалось.

Собственно, именно под предлогом отдать принесенное с Земли пострадавшему Андрею светлый командор собрался в лекарскую башню. Я пропустил момент, когда темный объявил, что пойдет с ним. Сомневаюсь, что они договорились заранее. Я очень хорошо знаю их обоих. Они не способны адекватно друг с другом контактировать. И как бы я не старался, чтобы как-то примирить их, все без толку. Они непримиримы. Тем не менее, к своему удивлению, я застал их вместе. Барсим нес цветы и пакетик с фруктами, Мурзяс молча шел сбоку от него.

- К Андрею? - сразу догадался я.

Светлый эльф кивнул мне. Темный воздержался от прямого ответа. Он вообще был немногословен. Эта его черта мне весьма импонировала.

- Разрешите присоединиться? - попросил я.

И они оба одновременно кивнули.

Я уже имел беседу с Барсимом и знал, что, на наше счастье, на Земле он не нашел ничего, что могло бы скомпрометировать Андрея. То, что эльф искал очень тщательно, я не сомневался. Недаром же его семья была на особом счету в Империи светлых эльфов. Именно из-за семейных дел Барсим имел свой личный беспрепятственный доступ в иные миры. Чем я, признаюсь, не редко пользовался, отправляя его с поручениями.

Но удивлению моему не было предела, когда мы подошли к палате, в которой отлеживался наш пострадавший психолог, и нам навстречу вывалились колокольчики в полном составе. Вид у ребят был ошалелый.

- Что-то случилось? - спросил я мягко. С этими студентами нельзя быть грубым. К моему сожалению, когда их объединяли в класс, никому не пришло в голову сопоставить их характеристики. Теперь было поздно что-то менять, но они все оказались весьма принципиальными личностями, отсюда все проблемы, связанные с ними.

- Андрей спит, - объявила мне их староста, светлая эльфийка Ириль Рассветная.

Но я даже кивнуть не успел, как её поддержала лидер темной половины класса Илюизмена Вик-Холь. И еще большей неожиданностью для меня стало то, как она придвинулась к светлой, перегораживая нам с командорами путь.

- Я смотрю, вы сегодня на удивление единогласны.

- Светлые извинились, - вдруг раздалось у меня из-за спины, и я обернулся.

Говорил Фаль Инойс, он был родом из пустыни Наби и чудом смог поступить на факультет Маготехники, ведь традиционно для пустынников характерна совсем иная специализация. Я помнил его еще по вступительным экзаменам. Сосредоточенный, всегда серьезный и почти нелюдимый юноша. Он не мог так пошутить.

- За что? - спросил темный командор, с не меньшим интересом, чем я, изучая лица столпившихся вокруг нас студентов.

- За все, - ответила ему Илюизмена.

Она встретилась со старшим сородичем глазами. Командор Фиг-Шамь вопросительно выгнул бровь. Девушка медленно кивнула.

- И вы? - тут же вмешался светлый командор, стоящий по соседству с темным.

- Мы приняли извинения, - с достоинством ответила ему студентка.

- И что, вы, правда, считаете, что вам есть за что извиняться? - возвысив голос, вопросил у светлых Барсим.

Я хотел прервать его. Если Андрею удалось достичь таких поразительных результатов за столь короткий период, это просто удивительно. Не хватало еще, чтобы светлый командор своей непримиримостью к темным все так легко разрушил. Но меня удивил Алиэль. Светлый эльф, потомок семьи Мильзились, традиционно поставляющей магические благовония для храмов и святилищ. Я не понаслышке знал о его высокомерии и заносчивости, так как был лично знаком с его отцом.

- Да, считаем, - сказал он и вздернул вверх подбородок.

Очень интересно. После такого заявления я уже никак не мог оставить подобное без внимания.

- Тогда, я надеюсь, вы не станете возражать, поговорить со мной об этом?

Я посмотрел на двух признанных лидеров класса - Илюизмену и Ириль.

Они... Я не преувеличиваю, так и было. Они переглянулись. Признаться, этот момент стал для меня особым откровением.

- И где бы Вы предпочли побеседовать? - спросила меня староста.

- Разумеется, в вашей классной комнате, если вы не возражаете.

- А о чем бы Вы хотели поговорить? - вмешалась темная.

- Думаю, не удивлю вас, сказав, что о вашем классном руководителе и о вчерашних событиях.

- Хорошо, мы не против, - сказала Илюизмена.

Я кивнул им, и девушки отошли от двери в палату.

- Надеюсь, вы не будете против, что с Андреем Игоревичем останутся командоры? - спросил я, бросив через плечо взгляд на темного и светлого эльфов.

- Только не будите его, - сказала Ириль, проходя мимо Мурзяса.

Тот благосклонно кивнул.

Путь до классной комнаты колокольчиков не занял много времени. Открыв дверь и зайдя в нее, я понял, что удивительные вещи на событиях в лекарской башне еще не закончились.

- Это Андрей заставил вас их составить? - спросил я у студентов, имея в виду сдвинутые ряды парт.

- Да, - ответил кто-то из них.

И они принялись рассаживаться. То, как они это делали, было не менее удивительным.

- В чем дело, господин ректор? - вежливо осведомилась у меня с первой парты Ириль.

- Я смотрю, ваш вечный спор решен? - уточнил я, видя, что теперь все темные сидели ближе к стене, а светлые со стороны окон. Еще совсем недавно у них это было камнем преткновения. Доходило даже до дуэлей, и хорошо еще, что их удавалось вовремя разнимать. Но теперь, когда светлые добровольно уступили темным теневую сторону, можно было ожидать чего угодно. Даже дождя из изумрудов на голову.

- Без этого извинения получились бы не полными, - сказала Ириль.

- И неискренними, - пробасил с задних парт, кажется, Пауль. Тоже весьма интересный студент.

То, что и его сумели как-то примирить с существованием в их классе темных, это, конечно, плохо укладывалось у меня в голове. И еще. Я не сразу обратил внимание, как они сидели. Точнее, с кем. Ириль с Илюизменой, Машмул с Алиэлем, Карунд с Антилией, Фаль с Гариликой и, наконец, Пауль с Томасом Рутбергом. А ведь последние, насколько мне было известно из достоверных источников, не раз сражались друг с другом не на жизнь, а на смерть на подпольной арене университета.

Если это все с ними сделал Андрей, причем всего за два дня своей работы, похоже, в самое ближайшее время я буду вынужден повысить ему зарплату, и это не считая благодарности и квартальной премии за активное участие во вчерашних событиях.

- Как вы думаете, - спросил я, пребывая под впечатлением от того, что видели мои глаза. - Какова вероятность, что Андрею Игоревичу не привиделось нападение, как он сказал нам с вами, а он как-то связан с нападавшими?

И все-таки, класс колокольчиков очень шумный и деятельный, особенно, когда защищает того, кого считает своим. Раньше они делали это с четким разделением на два лагеря, теперь, когда вместе... Да, мне уже любопытно, что из них получится к концу учебного года. Разумеется, под чутким руководством Андрея. Думаю, стоит подумать над словами Панпруфия, парня надо как-то к нам привязать. И не только деньгами. Может, и, правда, найти ему девушку?

Глава 8

Утро всегда полно неожиданностей

Андрей

Я проснулся отдохнувшим, поэтому почти сразу предпринял попытку выяснить, так ли мне хреново, как было вчера, когда девчонки меня в постельку укладывали. Проверить не получилось. Хотел встать, но, как назло, именно в этот момент в дверях моей палаты материализовался главный лекарь университета Гвидион Курнур и начал причитать.

- Что ж это вы, батенька, такой молодой, а себя не бережете?

- Вот потому и не берегу, доктор, что молодой, - отбрехался я.

Лекарь покачал седой головой и принялся рыться в своем любимом шкафчике с лекарствами. На самом деле этот Гвидион больше всего напоминал мне Санта-Клауса. Да-да, именно американский гибрид, а не нашего всеми любимого Деда Мороза. У Курнура было лицо доброго дедушки, седая короткая бородка, большой живот, обтянутый красным халатом, и круглые очки, которые он носил на самом носу. В общем, вылитый Санта-Клаус. И это притом, что красный халат у них тут, как я выяснил, является эквивалентом нашего белого.

В общем, он снова напоил меня каким-то приятно пахнущим, но дико горьким на языке лекарством и ушел, уже в дверях объявив, что ко мне сейчас зайдет сам ректор.

Я весь подобрался. Пока отлеживался в больничке, еще перед приходом Машки и Иры, появились у меня пренеприятные мыслишки. Очень хотелось ректора относительно них расспросить.

Ви'Хольм принес с собой стул. Я сразу понял, что разговор будет долгим. Ректор приветливо улыбнулся и сел слева от меня.

- Ну, что, тебя можно поздравить?

- С чем? - признаться, в этот момент, как приличный студент, я стал лихорадочно соображать, где и когда успел потоптаться так, что меня тут линчевать пришли?

- С поразительными успехами.

- А они... поразительны? - с недоверием переспросил я.

- Колокольчики помирились.

- А, Вы про это, - я откинул одеяло и сел в постели. На мне была то ли пижама, то ли роба. В общем, просторный спортивный костюм нежно-лилового оттенка. Я уже понял, что в местных больницах предпочитают весьма необычные цвета.

- Не слышу энтузиазма, - осторожно заметил Ви'Хольм.

- Его и нет. У них это все пока на чистой эйфории от позавчерашней победы. Но, как только она сойдет на нет, придется попыхтеть.

- Но я, надеюсь, ты готов заниматься с ними дальше? - это было произнесено таким тоном, что я сразу догадался, ректор явно рассчитывает, что я у них задержусь, в отличие от прошлых претендентов.

- Готов, - бодро отрапортовал я, еще не успев толком осознать, что говорю.

На самом деле я собирался все, как следует, обдумать, но мое подсознание в очередной раз квакнуло под руку, и я согласился без раздумий. Наверное, и это следовало признать сразу, ребята мне понравились, причем чуть ли не с первого взгляда. И я действительно загорелся им помочь. К тому же, я уже подумывал, пока валялся вчера без дела, о том, что неправильно выбрал профессию. Надо было не в политех идти, а в педагогический, но чего уж теперь рассуждать.

- Хорошо, - Ви'Хольм отеческим жестом потрепал меня по плечу, сразу напомнив мне, как точно так же меня пыталась подбодрить Ира. И все-таки, с этой девчонкой что-то не так. Чутье настороже, значит, и мне бы не мешало, - К слову, о случившемся, - ректор кашлянул и отвел глаза в сторону.

Вот оно! Приблизительно этого я и ждал.

- Вы думаете...

- Помолчи, пожалуйста, - перебил меня Ви'Хольм. - Давай я попытаюсь объяснить, а ты потом задашь интересующие тебя вопросы, и я буду готов выслушать твои дополнения.

Он вопросительно посмотрел на меня. Я кивнул.

- Сначала о твоих видениях, так как с них все и началось.

Именно этого я боялся. Я ведь не дурак. Как только получил возможность спокойно полежать и подумать, осознал, как странно, точнее, подозрительно это все выглядело. Неудивительно, если он сейчас скажет, что ко мне в самое ближайшее время какие-нибудь местные сыскари нагрянут.

- Согласись, твои видения проявили себя весьма кстати, поэтому не обижайся, но в первую очередь я заподозрил, что ты был как-то связан с нападавшими. Молчи, - видя, что я порываюсь оправдаться, отрезал ректор, и я заткнулся. Он продолжил, - поэтому я попросил Барсима, которого, как я понял, ты с завидным упорством называешь Барсиком, побывать в твоем мире и осмотреться. Собственно, именно оттуда он привез все это, - ректор указал на столик рядом с кроватью, на котором стоял букет белых роз и вазочка с фруктами.

Вот точно никогда бы не догадался, что это Барсик мне так удружил. Еще Мурка, куда ни шло, но Барсик! Ладно, потом спрошу, с чего это вдруг мне такая честь, тем более они с темным завтра у меня на приеме вроде как должны появиться.

Ректор помолчал и продолжил:

- Известия, что он принес, меня порадовали. Он был убежден в том, что бы не спровоцировало твои видения, они имели место быть. Потому что ничто не указывает на то, что ты был как-то связан с нашим миром до моего тебе звонка и дальнейших событий. Так что все мои подозрения сразу отпали. И все же, когда я общался с твоим классом, я спросил у них, что они думают об этом. Признаюсь, был удивлен.

- И что они сказали? - честно, в этот момент, у меня сердце в пятки ушло. Я очень хорошо мог себе представить, что могли обо мне наговорить эти детки.

- Они у тебя шумные, - пожаловался ректор и подозрительно мечтательно улыбнулся. Надо ли говорить, что после этих слов, мне стало еще страшнее, чем до них? - Но ты сумел их покорить. Отпускать тебя они не желают.

- Что? Неужели защищали? - не поверил я.

- И еще как. Видел бы ты, как Пауль принялся вещать о том, что уж он-то никогда бы не пошел сражаться под командованием предателя. Но, честно скажу, невзирая на то, что в твою защиту высказались и темные, и светлые, причем, на удивление единодушно, окончательно меня проняли слова Фаля. Думаю, ты заметил, что пустынник довольно нелюдимая личность. Он в больших аудиториях вообще предпочитает в одиночестве сидеть, хоть и неподалеку от основного класса. Так вот, он встал и сказал, что и мечтать не мог, что ему когда-нибудь окажут такое доверие, как оказал ты. И что тот риск, которому ты себя подверг, является достаточным доказательством того, что ты к заговорщикам отношения никакого не имеешь. Кстати, я все в толк не могу взять, что за доверие? Твои ребята предпочли отмолчаться, когда я спросил. А староста посоветовала у тебя лично спросить.

- Не знаю, - я почесал в затылке, честно пытаясь припомнить, чего я успел кому доверить и когда. Все-таки стресс во время нашего марш-броска до Большого Зала был таким, что сейчас все произошедшие воспринималось как обрывки дурного сна, - А! - меня осенило, - Когда ребят к вам на помощь отправлял, Ирка спросила, кто будет командовать ими, раз уж я с девчонками остаюсь. Ну, я и выбрал Фа, как самого нейтрального и уравновешенного.

- Фа и Ирка? - осторожно уточнил у меня ректор.

Ах, да, я ведь его в свои сокращения не посвятил. Пришлось пояснять. Он оказался еще под большим впечатлением, чем сами детки.

- Ты вообще понимаешь, что они могли воспринять подобные сокращения, как оскорбление? - сурово сдвинув брови, вопросил Ви'Хольм.

Я стушевался.

- Они и восприняли. Но мы решили эту проблему.

- И теперь они разрешают тебе так себя называть?

- Разрешают. Правда, я не уверен, что, если кто другой их так назовет, не порежут в капусту.

- А если кто-то из класса?

- Так они и называют, - не понял вопроса я.

- Ириль называет Илюизмену Илей?

- Ну, да.

- Понятно, - медленно кивнув, веско обронил ректор и о чем-то задумался.

Я не выдержал и напомнил о себе.

- Так что там с моими видениями?

- Я связался с производителем, - рассеянно отозвался Ви'Хольм, и мне в первый момент показалось, что я ослышался. Согласитесь, дико слышать такое от ректора магического университета из мира, где живут эльфы, оборотни и прочие милые детишки.

- Э? - вырвалось у меня.

Ректор моргнул и снова посмотрел на меня осмысленным и живым взглядом. Улыбнулся, заметив мое замешательство.

- Я имел в виду, что пообщался с архимагом, который сотворил твой артефакт. Он в нашем мире весьма известная личность, но уже лет двести как удалился на покой. Сидит в своей башне и носа не кажет. Занимается малопонятными обычным смертным фундаментальными исследованиями. Очень редко принимает гостей. Так вот, он, выслушав меня, очень заинтересовался твоим случаем и даже загорелся идеей посмотреть на тебя вживую, - видя, как у меня от такой перспективы глаза округлились, ректор поспешил успокоить. - Не волнуйся. Не думаю, что тебе в ближайшее время предстоит принимать именитого гостя. Как загорелся, так и потух уже. У него всегда так. В общем, он подтвердил одну мою догадку. Твой артефакт, к слову, он теперь на самом деле твой, так как вы с ним, можно сказать, срослись, пока Звезду Имрага гасили. Так вот, после того, как долгое время стоит на поглощении, он, пропитавшись магией, приобретает способность усиливать природные способности носящего его мага. Собственно, сей факт был скрыт от общественности, чтобы не было тех, кто попытался бы использовать его в качестве бесплатной батарейки. Но беда в том, что ты у нас ни разу не маг. То есть, абсолютно лишен каких либо способностей, кроме, разве что...

- Чутья, - перебил его я, наверное, у меня в этот момент глаза загорелись, как у школьника, решившего сложную задачку. Ректор покровительственно улыбнулся. - Эти видения были спровоцированы усилившимся под действием артефакта чутьем.

- Совершенно верно.

- И что, я теперь стану провидцем?

- Спешу тебя огорчить, не станешь. Если какие видения еще и будут, то спонтанно. Контролировать этот процесс ты не сможешь.

- Дара нет?

- Нет. Ваш мир вообще ужасно скуп на магию.

- Понятно, - смешно, но я не расстроился. Даже обрадовался как-то. Потому что участь предсказателя и провидца представлялась мне весьма незавидной. Так что, можно сказать, Ви'Хольм меня успокоил.

- Ну, и напоследок, о приятном, - Дав мне какое-то время переварить услышанное, объявил ректор.

Я снова насторожился. Это он о чем?

- Вообще, по закону тебе положен орден, но мы сейчас прикладываем все усилия, чтобы известие о почти удавшемся нападении и подрыве университета не просочилось в массы. Не хотим паники, да и престиж, сам понимаешь, потерять нежелательно. Поэтому шумных церемоний с благодарственными речами не будет. Но отблагодарить тебя за неоценимую помощь все же стоит.

И он протянул мне банковскую карточку. Обычную, темно-синего цвета, с логотипом одного из известных в моей стране банков.

- Твоя премия уже зачислена на счет. Так что можешь тратить по своему усмотрению.

- Но как я буду тратить, если...

- Ты доказал свою лояльность, - сказал ректор, когда я вынул карточку из его пальцев, и легко встал на ноги. - Так что одевайся. И пойдем.

- Куда? - тупо переспросил я, еще не осознав, что именно он вложил в эту фразу о лояльности.

- Провожу тебя до твоего класса. Думаю, ты захочешь этот день провести дома. Официально твой лекарский листок закрывается с завтрашнего дня. Так что остаток сегодняшнего у тебя свободен.

- Я могу выходить в свой мир? - спросил я, прослушав половину слов, и выхватив лишь саму идею свободного времени до завтрашнего утра.

- Да, - Ви'Хольм кивнул и махнул рукой. Ко мне на кровать плавно спланировали из воздуха мои вещи. Рубашка, брюки, даже трусы.

- Ботинки найдешь под кроватью, - сказал мне маг и напомнил, - Я жду тебя в коридоре.

- Угу.

Оделся я в рекордные сроки. Мне не терпелось размять кости, и я уже сейчас прикидывал, на что бы я мог потратить врученную мне премию. Кстати, не мешало бы узнать, во сколько были оценены все мои труды, страхи и нервы. А вообще, честно признаюсь, приятно, когда спасение мира воздается тебе не только благодарностями, почетом и уважением, но и в денежном эквиваленте. Может, кто-то назовет меня меркантильным, ну, уж какой есть. Так что, в этот момент, ректор в моих глазах взмыл просто на недосягаемые высоты.

Ви'Хольм ждал меня в коридоре, прислонившись к стене.

- Кстати, Андрей, - сказал он, завидев меня, - Раз уж тебе легче с короткими именами, можешь называть меня Карлом.

- Да ладно, - смущенно пробормотал я, - Вас-то я запомню.

- Никаких ладно, - строго сказал ректор и улыбнулся. - Сделаешь мне приятно. Кстати, а как тебя студенты называют?

- Андреем. Я сразу им без официоза представился.

- Ясно. А то они, по-моему, были удивлены, когда я при них тебя Андреем Игоревичем называть стал. Теперь понятно, почему, - задумчиво обронил он и сообщил, когда мы уже зашагали по коридору, - Пока тебя ждал, меня подловил один студент, сказал, что меня ждет декан факультета экспериментальной магии. Что-то относительно твоей студентки.

- Какой? - тут же спросил я. Что там еще могло случиться? И, главное, с кем? Может быть, Иля что-нибудь наворотила? Она может, характер-то у нее боевой, хоть она пока по непонятным причинам и пытается это скрыть.

- Кажется, ты называешь её Ирой. Твоя староста.

- Странно, - я честно поделился с ректором своими мыслями. - Она, вроде бы, нормальная девчонка.

- Нормальная? То есть она тебе не симпатична?

- Конечно, она мне симпатична. Она, как и большинство девушек, которых я тут видел, очень красива, - произнес я по инерции, а потом спохватился. - А почему вы спрашиваете?

- Просто решил напомнить, что они не дети, хоть с твоей легкой руки я частенько стал называть их детками.

- И? - я поначалу не понял. Ему пришлось разжевывать.

- Просто, если тебе кто-то из них по-настоящему понравится и ответит взаимностью, в этом не будет ничего предосудительного.

- Вы что, сосватать меня пытаетесь?

- Я пытаюсь думать о будущем, - мягко поправил меня Карл. - И в этом будущем, мне бы хотелось видеть тебя у нас на постоянной работе.

- Я ведь сейчас вроде...

- Для нас год - это очень маленький срок. К слову сказать, в университете обучения идет циклами, а не как у вас, годами. Наш год в вашем эквиваленте - это даже не семестр, четверть, точнее, одна восьмая.

- У вас один курс - это восемь лет? - изумленно уточнил я.

- Десять. Два года практики после каждого курса.

- А как же люди - они ведь тоже тут учатся?

- Наши люди живут от трехсот до пятисот лет. Так что все успевают отучиться. Общий срок обучения сорок лет.

- Я столько не проживу, - ошеломленно выдохнул я.

- Не переживай, что-нибудь придумаем, - оптимистично объявил ректор и похлопал меня по плечу.

Ох, как мне не понравилось, как это прозвучало. Но теперь мне определенно, было о чем подумать. И о попытке ректора меня сосватать какой-нибудь девице, например, все той же Ире, в том числе. Хитрый, знает, чем купить.

- Карл, а что получат мои детки? - после долгой паузы рискнул поинтересоваться я.

Ректор в первый момент не понял.

- За что?

- За спасение университета от захватчиков. Они же должны почувствовать... - я запнулся, подбирая слова, но Ви'Хольм и так уже все понял.

- Должны, - согласился он, - Но в режиме строгой секретности, в котором идет расследование всех обстоятельств этого дела, это весьма проблематично. Даже большинство преподавателей ничего не знает. Поэтому я не могу объявить им благодарности или, к примеру, пообещать отличные оценки по курсам Боевой магии или Магических единоборств. Но ты не волнуйся. Я на эту тему с ними уже беседовал. И они согласились со мной. Обещали, что даже в семейных кругах не станут распространяться о случившемся.

- И все же, должно же быть хоть что-то! - мне было обидно за ребят. Я премию получил, а они? - Может, хоть стипендию им прибавите?

- Хорошая мысль, но тоже, в нашем случае, неосуществимая. Чтобы повысить ряду студентов стандартную стипендию, придется проводить документы через казначейство. Как я буду объяснять главному казначею, за что я их премирую?

- А про меня как объяснили?

- Легко. Сказал, что оценил твой вклад в перевоспитание самого сложного класса этого поколения студентов, и решил поддержать молодого специалиста.

- Понятно.

Я погрустнел. Радость от свалившейся на меня награды была недолгой.

- А что это за декан, к которому мы идем? - пытаясь отвлечься от невеселых мыслей, поинтересовался я. А про себя добавил: и что у него может делать моя Ира, которая, вроде бы, совсем на другом факультете учится.

- Эльф. Разумеется, светлый. Ловелас, сердцеед. Девушки на него так и вешаются. Поэтому он на досуге занимается коллекционированием разбитых сердец. По слухам, даже завел специальную книжицу, чтобы со счета не сбиться. Но, в принципе, для эльфа он довольно таки молод, так что подобное поведение ему простительно. Свое дело он знает.

- Вы его недолюбливаете? - напрямую спросил я.

В этот момент мое воображение активно рисовало мне картины пребывания Иры в кабинете этого, с позволения сказать декана. Вот каким бы специалистом этот придурок не был, лично я бы его к студентам, точнее, студенткам на пушечный выстрел бы не подпустил. Но ректор же не зря попытался и мое внимание на студенток обратить. Значит, у них тут это в порядке вещей. Беспредел, одним словом. Если он к Ирке приставал, а она ему от переизбытка чувств по яйцам вмазала, то я за нее буду только счастлив. Таких козлов учить надо. Я тоже постоянством не отличаюсь. Люблю менять девчонок, парней, но чтобы мне в голову пришло кичиться своими победами и в отдельную тетрадку имена тех, с кем я переспал, записывать... Нет уж, увольте! Я бы сам этому декану в морду дал, так сказать, заочно.

- Он отличный специалист в своей области, - ответил мне ректор, - Ему принадлежат несколько фундаментальных новаторских разработок нашего времени. Я уважаю его как специалиста и талантливого ученого, но не одобряю его образа жизни.

- И почему все эти девицы, даже зная, что он их коллекционирует, на него вешаются?

- Сейчас сам увидишь, - пообещал мне ректор и толкнул перед собой дверь. Что было написано на табличке, я так и не успел прочитать. А ведь Карл так и не назвал мне имя декана.

Ириль Фревелей Рассветная

Есть оскорбления, за которые в нашем мире можно убить, и никто тебе на это ничего не скажет. Например, в случае с именами. Андрей избежал прямого знакомства с клинками темных только потому, что нас полсеместра дрессировали, что психологи - они люди незнающие, ничегошеньки не понимают и судить их по нашим законам нельзя. Остается только терпеть.

Терпеть Андрея не получалось. Он был не похож на других. Мы это поняли, хоть и не сразу, но поняли. Со своей же стороны могу сказать, что трудно делать вид, что кто-то тебе не нравится, когда ты искренне им восхищаешься. Мне так и не хватило духу начать примирение. Была опасность, что вызову какие-то нездоровые подозрения. Светлая, и с темными мириться решила! Поэтому только и оставалось всем подыгрывать. И нашим и вашим. Но Андрей так все повернул, я не знаю... Он всколыхнул что-то в нас. И во мне, и в других. Он заставил поверить в то, что даже если ничего не получится, то хотя бы стоит попытаться. Осветил все то, что мы делали, из-за чего ругались, совсем в ином свете, и нам всем, без исключения, стало стыдно. И все-таки я не жалею. Радость от содеянного до сих пор греет меня. Но, как оказалось, радоваться было рано. Впрочем, и расслабляться было нельзя.

И теперь я стою перед Лучистым, он прожигает меня своими почти прозрачными глазами, и я не знаю, куда бежать. Он думает, что припер меня к стенке, поймал с поличным. Он настроен решительно, и мне страшно. Я ведь светлая эльфийка, еще и учусь на первом курсе, мне нельзя демонстрировать, что я способна успешно противостоять как магически, так и физически не только кому-нибудь из студентов, но и декану. Тем более такому ненавистному, как Лучистый.

Да, я ненавижу его. А он наседает, улыбается и спрашивает, перетасовывая слова, как самоцветы в колоде.

- В чем дело, милочка, вас не удовлетворили мои логические выкладки?

- Если я не подпала под ваше очарование, это еще не значит, что я не та, за кого себя выдаю, как вы изволили предположить.

- Разве? - он встает из кресла и идет на меня. - Но я не пытаюсь очаровать вас, дорогая, я прошу о доказательстве моей ошибки, избрав поцелуй, как самый невинный из возможный вариантов.

- Конечно, - я отступаю, но знаю, что скоро прижмусь спиной к двери, - Вы бы предпочли не поцелуй, а постель. Вот там бы вы могли окончательно убедиться, что ошиблись.

Он ничего не говорит. И делает ко мне еще один шаг.

- Не подходите! - звучит истерически. Ненавижу себя за то, что показываю ему свой страх. Вынужденная мера, но что еще мне остается? - Иначе...

- Ты даже родителям пожаловаться не сможешь, потому что они вовсе не те, кого ты заявила в личном листке при поступлении. Или правильнее будет говорить 'заявил'?

- Вы даже представить себе не можете, как ошибаетесь, - шиплю ему в лицо и упираюсь ладонями в грудь.

- Это ты не представляешь, - шепчет он мне на ухо. - Сейчас придет ректор и...

Нет, только не это! Ви'Хольм, он ведь...

- Что здесь происходит? - голос раздается от двери, но это вовсе не ректор.

Я, вырвавшись из рук декана, отпрыгиваю в сторону и оборачиваюсь. Андрей?

Он хмурится и, кажется, готов броситься на Лучистого с голыми руками. Он с ума сошел? Но меня успокаивает то, что рядом с ним, действительно, ректор. Ви'Хольм не даст ему сделать глупость.

- Лорд Лучистый, объяснитесь, - строго роняет ректор, а Андрей подходит ко мне и неожиданно крепко обнимает за плечи.

- Он напугал тебя, да?

Как трогательно. Сейчас расплачусь. На язык так и просятся язвительные комментарии. Но я сдерживаю себя.

- Все нормально, - звучит хрипло и совсем неженственно.

Он отпускает меня и решительно разворачивается в сторону декана и ректора.

- И кого Вы с собой привели? - вопрошает Лучистый.

На что ректор ему отвечает:

- Её классного руководителя. Знакомьтесь, это Андрей Игоревич Рахманин, наш новый психолог. Андрей, это Ригиль Камарель Лучистый. Декан факультета экспериментальной магии.

- И что Вы делали с моей студенткой? - спрашивает Андрей таким тоном, что Лучистый кривится.

Он явно не ожидал, что когда-нибудь у нас появится такой психолог. С трудом удается подавить улыбку. Я уже представляю, каким прозвищем Андрей его наградит, когда мы выйдем отсюда. То, что теперь я сумею выкрутиться и отбить все обвинения Лучистого, я не сомневаюсь. Андрей непредсказуем, и мне только остается научиться подыгрывать ему. Собственно, разве не это должна делать по-настоящему хорошая староста?

Заговаривая, Лучистый обращается только к ректору, на нас с Андреем он даже не смотрит.

- Думаю, вам известно, какой репутацией пользуется эта юная леди?

- И какой же? - встревает Андрей, который явно не намерен терпеть пренебрежение.

Декан снова едва заметно кривит губы, но соизволяет ответить.

- Она неприступна.

- И что же, Вы решили проверить её принципы на прочность?

- Принципы? Я Вас умоляю! Все это фикция, не более того.

- Вот как?

- Объяснись, Ригиль? Я тоже не понимаю, к чему ты клонишь. И пока согласен с Андреем, твое поведение по отношению к этой студентке предосудительно.

- Вы все еще помните Шутвика, Ви'Хольм?

- Помню ли я лучшего студента факультета классической магии?

- И аспиранта.

- Он взял академический отпуск.

- Именно в тот момент, когда поспорил, что переиграет нас всех.

- Я помню. И что же, Вы решили, что Шутвик прикинулся этой девочкой? - ректор смотрит на меня, и мне ничего не остается, как потупиться.

- И как вы это обосновываете? - снова вмешивается Андрей.

- Сначала я объясню, чем чревато Ваше недоверие, - высокомерно объявляет Лучистый и тут уже хочется скривиться мне. Позер. Терпеть его не могу, но сдерживаюсь. Я ведь светлая эльфийка, мне нельзя так явственно проявлять к кому-либо свою неприязнь, особенно к сородичу, особенно к тому, кто старше и по возрасту и по положению.

- Извольте, - роняет ректор. Он все еще хмур. Мне остается надеяться, что его нелюбовь к Лучистому сыграет нам с Андреем на руку.

- Но не при нем, - заявляет декан и кивает на Андрея.

- Почему? - прямо спрашивает ректор, а я наблюдаю за тем, как в глазах моего классного руководителя загорается опасный огонек. Интересно, раньше такого еще не было. Он всегда так смотрит, когда злится? Тогда получается, что на нас с ребятами он еще ни разу по-настоящему не злился. Странно, а ведь должен был.

- В интересах секретности.

- Вот как? Тогда, позвольте я вас просвещу. Именно Андрей Игоревич вместе с классом колокольчиков активно участвовали в спасении университета в ходе недавних событий, - Лучистый меняется в лице, ректор холодно уточняет. - Удивляетесь, что не знали? Вот это и называется, вопрос секретности, лорд Лучистый. А теперь мы с Андреем слушаем ваши объяснения.

Декан хмур и зол, но отвечает. Еще бы! Сам-то он, как и все остальные, мирно дрых в своем кабинете, пока мы с ребятами и Андреем отдувались за всех!

- Шутвик занимался исследованиями Камней Истинного Зрения и незадолго до своего ухода объявил, что камни, что испокон веков стояли в Большом Зале и через которые новопоступившие студенты попадают в университет на церемонии зачисления, никуда не годятся.

- Я помню, что он изучал.

- Я говорю для него, - бросил Лучистый, опустившись до грубости. Что, расстроился, что оказался далеко не в числе избранных, в отличие от Андрея? А то он, судя по всему, нос раскатал, когда ректор рассказал всем деканам о случившемся.

- Хорошо. Продолжай.

- Так вот, не кажется вам подозрительным, что Звезда Имрага была подкинута именно в Большой Зал и рассчитана вовсе не на уничтожение всего университета, как вам сказали злоумышленники, и как считалось в начале, а лишь на то, чтобы до основания выжечь сам зал, вместе все с теми же камнями.

- Предполагаете, что Ирирган мог быть в этом замешан?

- Уверен в этом.

Вот гад. Придушить бы его, чтобы не мучался. Оказывается, он думает, что я не много не мало, а предатель, вот почему так настаивал на проверке с поцелуем. Трудно было догадаться. За такое оскорбление, как подозрение в предательстве, на самом деле можно убить. Даже мне - светлой эльфийке.

Это нетрудно. Достать стилет из потайного магического рукава, сжать в руке покрепче и кинуться вперед. Я бросаюсь на него, но... меня неожиданно крепко обхватывают в области талии чужие руки.

- Вот видите! - восклицает Лучистый победно. - Он даже убить меня хочет, чтобы я дальше свою теорию не развивал.

- Вы оскорбили меня! - шиплю я, понимая, что держит меня Андрей. И когда только успел? Ведь люди не отличаются завидной реакцией. Или это моя оказалась настолько замедлена, - Это смертельное оскорбление! - Уже не шиплю, рычу. Он вывел меня из себя. Я хочу...

- Успокойся, - юъбросает Андрей, и я неожиданно для себя ощущаю, как на меня на самом деле снисходит ледяное спокойствие.

Он прав. Чего орать? Чего драться? Тут доказывать надо. Но то, что он хочет в доказательство...

- Зачем вы к ней приставали? - спрашивает Андрей, ослабляя хватку. Конечно, он почувствовал, что мои мышцы расслабились. Теперь можно было бы вырваться, можно было бы все же нанести ненавистному декану смертельный удар. Но я сдерживаюсь. Жду развития событий.

- Шутвик никогда бы не позволил другому мужчине себя поцеловать. Это очевидно. Он и девушек-то не особо любил, а большинство мужчин, которых считал много глупее себя, презирал. Так что ни о каких поцелуях не могло быть и речи, - высокомерно объявляет Лучистый.

Я жду реакции ректора, смотрю на него. Но вместо этого, получаю её совсем с другой стороны. Из-за спины раздается на удивление спокойный голос Андрея.

- Вы идиот.

Это он что, Лучистому только что сказал?

- Если девушка вас отшила, так имейте благородство признать, что вы ей не понравились по личным причинам, а не приплетайте сюда заговоры с целью мирового господства.

Хорошо сказал. Просто загляденье. А как у декана лицо-то вытянулось... Но и здесь мне было рано радоваться. Рано. Потому что меня вдруг взяли за подбородок и заставили обернуться через плечо.

- Подыграй мне, - шепнули на ухо.

А дальше... нет! Я не хочу! Но меня уже целует этот... этот... м-м-м-м-м... это я что, вишу у него на шее и отвечаю?!

Андрей

Нет, я в принципе подозревал, что Ира - это вулкан замедленного действия, но чтобы настолько... Ладно. Главное, все обошлось и ей не пришлось целовать этого придурка. А ведь, правда, лучистый. У него такая самодовольная физия, что так и лучится, и по кулаку плачет. Разумеется, он красив, это объясняет его популярность у женского пола. Платиновый блондин с роскошными волосами. Темные эльфы тоже вроде как платиновые. Но у них волосы жесткие, а у этого даже на вид мягкие, блестящие, шелковистые. Улыбка искусителя, тонкие черты лица, манеры, опять-таки. Меня от подобных выкрутасов воротит, а женщинам однозначно нравится. Потому что дуры. Не все, но в общей своей массе.

Так вот Ира. Она на мне так повисла, что я испугался, что она от отвращения сознание потеряла. Но когда она еще и отвечать начала, многое для себя уяснил. В частности, про вулкан страстей, который дремлет под личиной красотки, тихо презирающей весь род мужской. Но об этом я её потом как-нибудь при случае расспрошу.

Иных доказательств беспочвенности обвинения эльфа не потребовалось. Они с ректором оба видели, как она на мне висла и как отвечала. Причем у них обзор был куда лучше, чем у меня. Лучистый попытался извиниться. Конечно, теперь-то, как я понял, Ирка была в своем праве прибить его за оскорбление, которое он ей нанес. Но моя староста повела себя весьма сдержанно. Сказала, что только беспокойство за судьбу университета и желание поймать злоумышленника оправдывает его поведение. Распрощавшись с ректором, который, что было очевидно, решил задержаться в кабинете декана, мы с Ирой вышли в коридор.

- Где у вас сейчас занятия? - спросил я, как только за нами закрылась дверь.

Не мог же я бросить девчонку, пережившую такой стресс на произвол судьбы?

- На втором этаже. Восьмая аудитория, - ответила она и попыталась вырвать руку, за которую я её схватил.

- Ирка, прекрати, - строго сказал я. - Мы оба знаем, что это была всего лишь вынужденная мера. Просто забудь и живи дальше.

Она вздохнула и перестала вырывать руку. На меня она старалась не смотреть. Понимаю. Я бы на её месте тоже смутился.

- Пойдем, - я потянул её за собой, - Провожу.

Она пошла. Шли недолго. Лифт пережили с переменным успехом. Что-то в этот раз временная невесомость меня только раздражала. Выбрались в коридор второго этажа, пошли искать её аудиторию.

Пока шли, я все думал, что надо Ирку как-то обезопасить от таких же мужиков, как этот декан, у которых в головах не укладывается, что им может кто-то отказать. Мало ли, кому еще вздумается, Ирку в чем-то подобном обвинить. Поразмыслив, я решил, что в этой ситуации, самое разумное заручиться поддержкой друга.

Мы пришли. Ирка снова попыталась высвободить руку. Я отпустил, но спросил, не давая ей скрыться за дверью аудитории.

- Ир, а как вашего препода зовут?

- Анастас Вольфирович Угумс.

- Это кто же он такой? - впечатлившись одним только именем, поинтересовался я.

- Беовульф.

- В смысле, оборотень?

- Нет. Оборотни - это другая раса.

- Ладно. Потом в книжке почитаю, - решил не запариваться я и, постучав, заглянул за дверь.

- Прошу прощения, можно мне Илю.

- Кто Вы такой и почему врываетесь на мой урок?

Да, дядька был колоритным. Рост метра два с половиной, в моей бы 'хрущевке' такой точно не поместился бы. В четыре раза меня шире, вместо волос гладкая лысина. Кожа красная, причем, не как у индейцев, которых краснокожими называют, а именно красная, как у какого-нибудь мультяшного демона. Руки как огромные лапы, но, что примечательно, без единого волоска на них. На костяшках пальцев костяные наросты. Такими врежет по морде - счешет пол лица. Одет он был в просторный халат и колдовал над чем-то на своем столе, заставленном пробирками, ретортами и прочей атрибутикой из лаборатории юного химика.

Увидев мою виноватую морду, он явно разозлился, и тут же принялся материться. Разумеется, магия его мне была нипочем. Поэтому, бросив пару или тройку весьма нелестных реплик, он заткнулся и нахмурился. К слову, брови на его широком лице, как и все остальные волосы, насколько я понимаю, отсутствовали, как класс.

- Вы кто такой? - повторил он еще более грозно.

Теперь я мог ему с чистой совестью ответить.

- Я классный руководитель колокольчиков, и мне нужна одна из моих учениц.

- А, психолог, - протянул дядька, который, судя по всему, сопоставил мое беспардонное вмешательство и свою собственную неспособность меня заколдовать.

Ухмыльнувшись и с неприкрытым презрением скривив губы, он объявил:

- В классе колокольчиков нет никого, кто бы вам откликнулся на имя Иля.

- Это для Вас в нашем классе нет никого, кто бы Вам на него откликнулся, - раздался звонкий голос из середины аудитории, которая, в отличие от нашей классной комнаты, выглядела, как типичный университетский лекторий, где парты ступенями уходил вверх. Что интересно, здесь они тоже были индивидуальными, а не парными или полностью сдвинутыми в длинные ряды, как у нас.

Из-за парты встала Иля и с непроницаемым выражением лица стала спускаться ко мне.

- Илюизмена? - голос преподавателя предательски дрогнул.

Он что, мою Илю боится?

- Прошу прощения, но я хотела бы побеседовать со своим классным руководителем, - объявила темная, и вместе со мной вышла из класса.

- Что у тебя? - бросила она, заметила Иру и еще больше нахмурилась.

- Иль, у нас проблема, - прямо сказал я. - Сейчас пришлось Ирку от Лучистого избавлять. Он заподозрил в ней предателя. Дескать, она связана с теми, кто на нас напал.

- И как он это аргументировал? - вопросила Иля, все такая же холодная и недосягаемая. Неужели она всегда такая? А в классе показалась мне другой, потому что посторонних не было? Я не в счет. Они же все считали, что я у них лишь временное явление.

- Сказал, что раз я на него запала и целовать себя не позволяю, то вовсе не та, за кого себя выдаю, - проинформировала Ира хмуро.

И вот тогда, наконец, появилась та Иля, которую я знал.

- Почему ты мне не сказала, что он тебя за этим вызывает! - выпалила она и подскочила к старосте. Даже руки ей на плечи положила.

- Я не знала в тот момент.

- Но ведь раньше он к тебе уже приставал?

- Я думала, что справлюсь сама.

- Сказала бы мне... - начала темная и осеклась, только сейчас сообразив, что всерьез переживает не за кого-нибудь, а за светлую. Убрала руки и даже сделала шаг назад, отодвигаясь от нее.

Пришла моя очередь вмешаться.

- Вот поэтому я тебя и вызвал. Хочу как-то оградить Иру от подобного. Думаю, многие захотят обвинить её в чем угодно, лишь бы не признаваться, что она просто так их отшила.

- И что ты предлагаешь? - спросила меня Иля, немного придя в себя от тех чувств, что неожиданно продемонстрировала нам с Ирой.

- Как ты к ней относишься? - прямо спросил я.

- Уважаю, - помедлив, обронила Иля. - После того, как увидела, что она, в отличие от большинства светлых женщин, еще и оружием умеет владеть, готова признать, что могла бы с ней общаться дальше.

- Дружить, - поправил я.

Обе девчонки промолчали, но, как по команде, отвели глаза.

- Можешь сказать, что вы с ней вместе?

- Что?! - взвыла Ирка.

- Не ори, а то за дверью услышат, - осадил я, а Иля, помолчав, сказала, обращаясь к ней:

- Он прав. Тогда тебя не тронут ни ваши, ни наши.

- Ваши-то нет, но наши... они скажут, что мы дурачимся. Это, во-первых. А, во-вторых, каково тебе будет притворяться?

- Боишься, что на самом деле влюблюсь в тебя? - насмешливо уточнила Иля, - Или сомневаешься, что у нас и такое встречается, раз наши мужчины нередко спят друг с другом?

Ира отвела взгляд. Но ответила:

- И то, и другое.

- Не беспокойся. Я не влюблюсь. Если бы хотела, сделала бы это уже давно. Я больше предпочитаю мужчин, хоть некоторые наши Владычицы и убеждены, что отношения между женщинами чище и не пятнают чести...

- А с мужчинами пятнают? - это уже я не удержался. Как-то Мурка меня на этот счет забыл просветить.

- Я так не считаю, - убежденно заявила Иля. - Что же касается первого, то, в отличие от тебя, мне не нужно скрывать, что я смогу любого из ваших мужиков по стенке размазать.

- Так уж и любого? - мне стало любопытно, я и спросил.

Темная смерила меня долгим задумчивым взглядом.

- Ладно, я понял, - я поднял руки, демонстрируя, что сдаюсь. И обратился к светлой. - Ир.

- Ты как всегда соображаешь быстрее многих, - прозвучало, как комплимент в мой адрес, но мне он показался несколько сомнительным из-за того тона, каким был озвучен.

- Ладно, - отмахнулся я. - Идите на пары. И извинитесь там за меня перед вашим преподом, а то, мне кажется, он не так понял, что я ему сказал.

- Все он понял, - отмахнулась Иля. - Он просто терпеть не может, когда к нему кто-нибудь на пары опаздывает и во время лекции прерывает. А тут ты заглянул.

- А ты, я так понимаю, один раз опоздала? - осенило меня.

Илька на это лукаво улыбнулась.

- Да. Пару раз. Но теперь мне можно.

Ирка рядом с ней фыркнула и подняла на меня смеющиеся глаза.

- Она его на дуэли победила, только об этом никто не знает. Вот он и нервничает, когда с ней сталкиваться приходится.

- А ты как узнала? - довольно резко бросила Иля.

Ирка хмыкнула, взяла 'подругу' под руку и, как заправский заговорщик, сообщила:

- У меня свои источники.

На этой интригующей ноте мы с ними и расстались. Я потопал в классную комнату, искренне надеясь, что не заблужусь. Признаться, знал бы я тогда, что там меня уже ждут командоры, с которыми мы вроде на завтра договорились, специально бы не туда свернул и блуждал бы до вечера, но не судьба.

Глава 9

Командоры, командоры

Андрей

Сюрприз вышел неприятным: я как-то не ожидал с ними так скоро увидеться. Стоило зайти в аудиторию, которая по моим прикидкам должна была быть пустой, как там обнаружились командоры. Светлый сидел на учительском столе, закинув ногу на ногу, а темный все так же подпирал дальнюю стенку, где было больше тени. Теперь я знал, почему так.

- Привет, - бодро сказал я и по тому, как Мурка отлепился от стеночки, понял, то, что я запланировал на завтра, плавно переносится на сегодня. Вот засада! Я ведь думал, что успею подготовиться. А теперь что?

- Андрей, мы бы хотели перенести нашу, как ты выразился, групповую терапию, - сообщил мне Мурка.

Я вздохнул.

- Хорошо. Пойдемте, - а что я мог ему на это сказать? Не послать же после того, как сами осознали необходимость моего вмешательства и приперлись. - Кстати, Барсик, спасибо за передачку.

Светлый слез со стола и как-то странно на меня посмотрел. Ничего не сказал. У меня закралась робкая такая мыслишка, что Барсик на взводе. С чего это вдруг?

- Мурка, а вы не... - начал я, но наткнулся на непроницаемый взгляд алых глаз.

Понятно. Тут ни один, ни другой мне ничего не скажет. Ну ладно. Достал из кармана ключ, обнаружив помимо него еще и ту самую карточку с вожделенной премией, улыбнулся про себя в предвкушении, и пошел открывать дверь лаборантской.

- Проходите, чувствуйте себя, как дома, - объявил я, заметив, как вытянулось лицо Мурки, когда он, наконец, обозрел мои 'хоромы'.

- И ты предпочел остаться здесь, вместо того, чтобы... - начал было он, но я его перебил.

- Знаешь такую болезнь 'клаустрофобию'?

- Нет.

- Боязнь замкнутых пространств, - объявил протиснувшийся в сторону кухни Барсик. Втроем в моей прихожей нам было не повернуться.

- Ну вот, у меня в ваших огромных апартаментах развивается тоже самое, только наоборот.

- Боязнь открытых мест? - уточнил Мурка.

- Да. И ладно бы они были просто большими и открытыми. Так у вас там еще и мебели кот наплакал. Так что мне тут привычнее и спокойнее. К тому же, у меня тут прямой выход в Интернет.

- Что это?

Я отмахнулся.

- Потому как-нибудь объясню. Ладно, пойдемте, что ли, на кухню. Я чайник поставлю?

Они прошли. Стула у меня было всего два, как я уже когда-то говорил. Поэтому только командорам и хватило. Они сели за стол друг напротив друга. Я принялся спешно ставить на плитку чайник и разыскивать три относительно приличных бокала. Попадались то со сколами, то и вовсе без ручек. Наконец я нашел то, что искал, и повернулся к напряженно следящим за мной мужикам.

Вообще, если к Мурке такое определение хорошо подходило: здоровенный такой темно-шоколадный негр с длинными-предлинными ушами, торчащими в разные стороны, в каждом из которых целый ряд серебряных сережек без камней - просто колечки, седые брови, белые ресницы, словно выкрашенные какой-нибудь специальной краской или белой тушью - я у одной из своих бывших пассий такую видел, то Барсик выглядел немногим старше меня, хотя мы могли с ним сойти и за ровесников. Ярко-красные волосы, высокие скулы, миндалевидные глаза, кончики ушей, выглядывающие из пышной на макушке и гладкой на концах шевелюры, на этих самых кончиках сережки с камешками. Красными, под цвет волос. Тонкие руки пианиста, субтильная фигура. Гибкий, стройный, имеет узкие бедра, точнее, просто обалденную линию бедер и ягодиц. Если бы он был человеком, я бы засмотрелся и честно, не стесняясь, слюни бы распустил. Могу понять Мурку. Если я правильно просек, в этом-то и заключалась их самая основная проблема.

- Ну что, сами поделитесь своими проблемами, или мне вам сразу в лоб сказать, в чем самый главный ваш глюк?

- Иногда ты выражаешься... - Барсик скривился и повращал в воздухе кистью правой руки.

- Ну да, как трубочист, - хмыкнув, подтвердил я.

- Кто-то из студентов сказал?

- Кажется, Иля или Ира. Не помню.

- Они правы, между прочим, - поджав губы, укорил меня светлый.

Я пожал плечами. На плите подал мелодичный свист чайник. Я полез в шкаф за заваркой. Что бы выбрать?

Пока я решал, заговорил Мурка. Спокойно так, обстоятельно. Иного я от него и не ожидал.

- Мы просто никак не можем прийти к согласию.

- По какому вопросу?

- По всем, - встрял Барсик. Я стоял к ним спиной и не видел, но, думаю, он в этот момент прожег взглядом темного командора.

Я нюхал пакетики с заваркой и думал. Чай - моя слабость, да и не мешало бы организовать себе передышку, пусть и небольшую. Командоры за спиной молчали.

- Кто в этот раз был зачинщиком? - спросил я, выбрав классический зеленый чай в особых гранулах, которые при заваривании разворачивались в полноценные листья.

- Ну я, предположим, - после паузы буркнул Барсик.

Мурка смолчал.

- Я так понимаю, что именно с тебя обычно все начинается?

- И что с того?

Я ответил не сразу. Засыпал чай в заварочный чайник, залил кипятком. Закрыл крышкой. И только после этого повернулся лицом к гостям. Оба смотрели только на меня, но не друг на друга.

- И что тебя в нем так бесит?

- Он темный! - мгновенно среагировал Барсим.

- Неоригинально, - осадил его я и повернулся к Мурке. - Ты ему что-нибудь говорил?

- О чем? - снова влез Барсик, но я смотрел только на темного. Тот тоже на меня смотрел. Я очень надеялся, что он поймет, о чем я. И, кажется, он на самом деле понял.

- Нет.

- И о чем же ты мне должен был сказать? - холодно вопросил светлый у темного.

Тот медленно повернулся к нему.

- Если мне не изменяет память, тебе я ничего не должен, - проинформировал он ровным спокойным голосом.

Барсим от этого еще больше взбесился. Действительно огненный, вспыхивает на раз.

- Тогда я ухожу! - объявил он и резко вскочил на ноги, шлепнув по столешнице руками. У меня еще мысль мелькнула, хоть бы стол выдержал. Старенький он у меня уже, к такому обращению не приучен. - Я думал, мы идем к нему, - он невежливо указал на меня, - чтобы нормально поговорить и разграничить наши ежедневные обязанности так, чтобы не было необходимости контактировать слишком часто, раз ты бесишь меня одним своим видом!

Откровенно. Нечего сказать. Только что-то мне подсказывает, что не так все просто с нашим Барсиком. Что не так с Муркой, я уже понял.

- Все просто, - решившись, произнес я, старательно копируя спокойный тон Мурки. - Разграничить не получится, пока он не перестанет тебя хотеть.

А дальше повисшую в моей кухне тишину можно было перочинным ножичком резать.

У Барсика глаза сделались квадратными. Я не преувеличиваю. Он так смотрел на Мурку, возвышаясь над ним сидящим, что я даже испугался, не хватит ли несчастного светлого инфаркт.

- Нет, - через какое-то время пробормотал он тихо, и это прозвучало настолько беспомощно, что я даже не сразу сообразил, что этот голосочек может принадлежать нашему Барсику. - Неправда.

И тогда темный, на время его молчания превратившийся в неподвижную статую, поставил на стол локоть, подпер ладонью подбородок и объявил:

- Правда, - веско и без лишних слов.

И снова тишина, и слышно, как Барсик сглатывает с перепуга или просто от волнения. Я бы мог его пожалеть, но не стал. Осознанно и беспощадно. Резать надо на корню, раз они так долго сами с этим разобраться не могли.

Потом светлый посмотрел на меня. Я ответил ему по возможности спокойным взглядом.

- И после этого ты хочешь... - явно прилагая усилия, чтобы не рвать и метать, а говорить спокойно, начал Барсик, но я его перебил.

- Я просто хочу, чтобы вы оба как-то научились с этим жить. Особенно ты.

- Почему я?! - воскликнул светлый, негодуя.

- Потому что только у тебя возникают проблемы, и ты перекидываешь их на Мурку. Скажешь, я не прав? Он к тебе что, хоть раз приставал? Лез с непристойными предложениями, что-то говорил на эту тему? Что-то мне сомнительно, - скептически сказал я. И Барсик потупился. - А если ты такой чувствительный, что подсознательно чувствуешь от него что-то, то, извини, это твои проблемы. Вам вместе еще работать и работать. Поэтому, будь так добр, держи себя в руках.

- Да у нас за такое можно на смертную дуэль смело вызывать! - не захотел прислушаться ко мне Барсим.

Ну ладно. Сам напросился.

- За что, за такое? За то, что я правду озвучил, а Мурка подтвердил? Тогда давай, ты меня вызовешь. Только дуэли не будет. Будет банальное убийство, потому что я меч в руках держать не умею, в прямом смысле слова, а про свои магические способности вообще молчу.

Барсик отвернулся.

- Ладно, - сказал я примирительно. - Садитесь, будем чай пить.

Светлый по инерции попытался опуститься обратно на стул, но замер в неуклюжей позе, когда заговорил темный.

- Я бы хотел поговорить наедине, если на сегодня сеанс групповой терапии закончен.

- Нет! - воскликнул Барсим так громко, что, мне показалось, стекла в окнах затряслись.

Они пересеклись взглядами. И темный пояснил.

- Не с тобой. А с Андреем.

- Что?! - на последней букве светлый возвысил голос.

Я хмыкнул.

- Извини, Барсик, но тебе придется выйти.

- Ты чай обещал, - резко повернувшись ко мне, напомнил светлый, явно не желая оставлять темного наедине со мной. Разумеется, ему хотелось знать, что тот собрался со мной обсуждать и сама мысль, что говорить мы будем о нем, ему претила. По крайней мере, именно так я идентифицировал его поведение в этот момент.

- Раз так хочешь чай, можешь пить. Тогда мы с Муркой в класс вернемся.

Барсим посидел, помялся. Потом опустил голову и тихо сказал:

- Налей и дай мне кружку. Я там попью.

Я пожал плечами, но сделал то, что он хотел. Светлый вынул у меня из рук кружку чая и гордо удалился, больше ничего не сказав. Мы с Муркой остались вдвоем.

- Знаю, о чем спросишь, - я сразу решил ухватить быка за рога, точнее, эльфа за уши. - Нет, я не считаю ваш с ним случай безнадежным.

- То есть ты думаешь... - в голосе Мурки отчетливо проскользнуло удивление.

- Да. Я думаю, у тебя бы могло получиться его завоевать, раз он все время на нервах был, чувствуя что-то, но не понимая что именно.

- Это могли быть совсем не те чувства.

- Могли. Но это опять-таки, твой выбор, рисковать или нет.

Мурка долго молчал. Я успел поставить перед ним кружку чая и стоял возле мойки, попивая свой. Хотелось бы к чаю чего-нибудь сладкого, но увы, за печеньками или еще чем только предстояло доползти в магазин.

- Если я попытаюсь рискнуть, что ты мне посоветуешь? - вдруг осторожно уточнил темный и поднял на меня красные глаза.

Я улыбнулся. Почему-то даже сомнений не возникло, что он захочет рискнуть. Но я хотел быть уверенным еще кое в чем.

- Смотря, что ты от него хочешь. Если просто секса...

- Любви, - прозвучало твердо и даже как-то пугающе.

В общем-то, я так и думал. Иначе темный не стал бы ломать копья и столько терпеть внешне необоснованные нападки светлого.

- Тогда даже не помышляй взять нахрапом. И ежу понятно, что не получится. Попробуй поухаживать за ним.

- Как? - в голосе темного прорезалась горечь, на меня он в этот момент не смотрел. - Как светлые за своими женщинами ухаживают?

- Он тебя убьет, ну, по крайней мере, попытается, если ты его с женщиной сравнивать будешь.

- Я и не думал сравнивать. Я понять пытаюсь. У моего народа ухаживания, по крайней мере, в том виде, в котором они приняты на поверхности, не в чести. У нас все по-другому.

- Но, как это происходит у светлых, ты знаешь?

- Я не первый год на поверхности, - командор, отвечая, внимательно на меня посмотрел.

- Тогда предлагаю напрячь воображение, - вдохновенно начал я, - Вот что делают в первую очередь, чтобы привлечь внимание женщины? Не вашей, нашей, ну или светлой какой?

Мурка непонимающе на меня смотрел. Я улыбался.

- Дарят подарки, не согласен?

- Если быть точным, - поправил он, все еще не понимая, - цветы.

- Цветочки Барсик не оценит. Он ведь мужчина. Но, с другой стороны, есть ведь то, что можно подарить мужчине и от чего ему будет не так просто отказаться.

- Например?

- Ну, не знаю. Вот вы обычно как деретесь?

- В смысле, как?

- Я очень сомневаюсь, что кулаками друг другу морды месите.

- Разумеется, не по-плебейски.

- И?

- На мечах. Когда нас только сюда послали и мы впервые схлестнулись с ним на дуэли, для меня стало откровением, что командор отряда лучников так искусно владеет мечом.

- Лучников? - изумился я, и до меня дошло, почему Барсик выглядит таким хлипеньким. Ему и не надо быть мощным и внушительным, ему не приходиться таскать на себе тонны амуниции. Для него главное забраться повыше, чтобы противника лучше видеть и быстренько отстрелять всех, кто на мушку попадет.

- Ты не знал, что я командую мечниками, а он лучниками?

- Никто из вас меня как-то не просветил.

- Да, наверное, - согласился Мурка, но я не дал ему загрустить.

- Так вот, о подарке. Раз он так хорошо мечом владеет, значит, он в них разбирается, так?

- В чем?

- В мечах. И что, нет такого меча, от которого, если бы Барсику удалось подержать его в руках, он уже не смог бы отказаться? - спросил я и обрадовался, когда глаза Мурки в буквальном смысле слова загорелись. Красный ободок вокруг зрачков, казалось, начал светиться. И я, подстегнутый такой его реакцией, вдохновенно продолжил. - Разумеется, за подарки не требуют ничего взамен. Но, чтобы опробовать новую игрушку, ты мог бы предложить ему сразиться, не на дуэли, а просто так, в дружеском поединке. Что скажешь?

- Скажу, что никогда не называл оружие игрушкой.

- Да ладно тебе, ты ведь понял, к чему я клоню, - отмахнулся я, - А потом уже можешь действовать по обстоятельствам.

- Благодарю, - помедлив, темный поднялся из-за стола, так и не притронувшись к чаю, - Так и сделаю, - он не улыбался, но я всем сердцем чувствовал, что Мурку переполняет радостное предвкушение.

Теперь у него появилась цель и, что немаловажно, надежда. А я вообще убежден, что лучше попытаться и обжечься, чем потом всю жизнь сожалеть, что не попробовал. Он ведь не шестнадцатилетний подросток с кучей комплексов, который в случае неудачи в депрессию впадет и с крыши сбросится, он взрослый мужик. Так что пяток другой шишек, в случае чего, только на пользу будут. А вот если ему все же удастся завоевать сердце светлого командора, то мне отчего-то кажется, у них обоих проблем поубавится - это раз. А два - охрана университета станет просто идеальной.

Он уже вышел в прихожую, когда я бросил ему в спину:

- Ты только про поцелуй не забудь.

Мурка, успевший взяться за ручку правильной двери, ведущей в мою классную комнату, замер.

- Какой поцелуй? - не оборачиваясь, уточнил он.

- Если бой дружеский, то вдвойне интереснее сражаться за какой-нибудь приз. Пусть им будет поцелуй. Выиграешь ты - он тебя целует, он - пусть сам решает, что он хочет от тебя получить.

- Вы, люди - самые коварные существа на свете, - прокомментировал эльф и дернул дверь на себя.

- Разве? - бросил я ему в спину.

Дверь закрылась. Я остался один. Ну наконец-то. А теперь в магазин. Надо же мне своих деток за успешную операцию по спасению мира, ладно-ладно, всего лишь универа, отблагодарить.

Тарэль Барсим Огненный

- О чем ты с ним говорил? - спрашиваю, не глядя на него. Я стою слева от двери, из которой он только что вышел. Мои руки скрещены на груди. Выглядит небрежно. По крайней мере, я всем видом хочу продемонстрировать именно небрежность. Но на самом деле пытаюсь скрыть собственное нервное состояние. В таком немудрено и убить без вызова на дуэль.

Пока его не было, я мог думать лишь о том, что мне не хочется его убить. Да, именно, что не хочется. А ведь должно хотеться. Я был зол. Но, прислушавшись, понял, что не на него. На себя. За то, что был таким непроходимым тупицей и не осознал все раньше.

Его взгляды. Конечно, психолог был прав, Фиг-Шамь ничего мне не говорил, не предлагал, но... он смотрел. Как я тренируюсь, ведь тренировочные площадки, в 'интересах толерантности', как выразился наш ректор, у нас с темными были общими. Как я просто прохожу мимо. Как я умываюсь в колодце за казармами, как я... ем, в конце концов. Смотрел. И его красные глаза ничего не выражали. Это было... я бы и рад сказать мерзко, но вместо этого на язык просится совсем другое слово - интригующе. Я не знал, почему он смотрит. Я не понимал, почему так терпеливо сносит все мои нападки. Но мне хотелось проверить его на прочность. Хотелось узнать, насколько хватить его терпения и станет ли его взгляд, направленный на меня, хоть когда-нибудь выражать что-нибудь кроме вселенского спокойствия. Я был дураком. А теперь, когда психолог с непривычным эльфийскому слуху именем Андрей, открыл мне глаза, что теперь?

- Спрашивал совета, как тебя соблазнить.

Что?! Мне хочется кричать, но я заставляю себя сдержаться.

- И что же он смог тебе насоветовать? - получается, как и должно быть, презрительно и отстраненно. Мне даже удается позволить себе легкую полуулыбку. Насмешка. Ты чувствуешь её, темный?

- Скоро узнаешь.

Мне не нравится его тон. Мне вообще все происходящее не нравится. Но... я слышу в его словах вызов. Впервые. Он всегда лишь отвечал на мои выпады, но никогда не нападал сам. Первым. И первое чувство, что посещает меня в этот момент, не гнев, хотя именно он был бы самым уместным, а азарт. Я все еще хочу узнать, на много ли тебя хватит, темный?

- И не надейся, что я...

- И не надеюсь, но хочу рискнуть.

И снова вызов. Я опускаю руки. Мы скрещиваем взгляды, как мечи. Азарт разгорается во мне с новой силой. Я никогда тебя таким не видел, темный. Неужели ты готов на все, только чтобы донести до меня какие-то одному тебе известные истины? Но по-настоящему настораживает меня совсем другой вопрос - а на что готов я сам?

Глава 10

Не было у эльфа забот, завел эльф кота

Андрей

Премия была ого, нет, ого-го! Я тупо пялился на экран банкомата минут пять, пока сзади на меня не начала напирать какая-то тетка, вопрошая, долго ли я еще буду там возиться. Я вытащил карточку, отошел в сторонку. Подождал, пока нетерпеливая женщина закончит обниматься с банкоматом (это она так от меня экран загораживала, чтобы я, не дай бог, не увидел, какие цифры пин-кода она набирает). И, когда она ушла, наградив меня напоследок недоверчивым взглядом, снова занял место у экрана. У меня внутри все огнем жгло. Это же такие деньжищи, что просто мама не горюй! И единственная мысль, на чтобы мне их теперь потратить, что купить в первую очередь. И тут в голову пришла сногсшибательная идея. Если все удастся, подарок выйдет хоть куда!

Поэтому, сняв малую часть той суммы, счастливым обладателем которой я стал, я сначала побежал на рынок, а потом в магазин сопутствующих товаров. У меня было такое ощущение, что за спиной выросли крылья, так сильно я хотел порадовать моих колокольчиков.

Утро началось с забот, но собрался я быстро. Забыл позавтракать, но не беда. Предвкушая встречу с классом, я и не то еще мог забыть. Придурок. Как есть придурок, но, похоже, во мне нежданно-негаданно пробудилась некая отцовская жилка и начала основательно так свербить в одном месте. И хорошо, если бы в мозгу, так нет, меня так и подмывало заняться чем-нибудь активным. Попрыгать, что ли? Но я вовремя сообразил, что соседи снизу не оценят. Поэтому попрыскал в лицо водичкой и помчался на урок. По часам выходило, что пора уже.

Класс встретил меня шумом. Неожиданно. Я еще помнил те постные мины, с которыми они меня встречали предыдущие два раза.

- Что за шум, а драки нет? - спросил я, идя со стороны стены к учительскому столу.

- Сейчас будет, - Заверил меня Том, за что-то наседающий на Ульку.

- Что не поделили на этот раз? - прекрасно видя, что все темные эльфы благополучно оказались на теневой стороне класса, полюбопытствовал я.

- Места, - буркнул в сторону рыцарь.

Я, наконец, добрался до стола и принялся уточнять уже оттуда, оседлав столешницу.

- Так вроде бы все нормально?

- Тому ведь не обязательно в тени сидеть.

- И?

- Вот я и не понимаю, почему я должен уступать ему место.

- Ты уже уступил.

- Просто Том раньше него в класс ворвался, - пояснила с первой парты Ира.

Я хмыкнул.

- Улька, а тебе это что, так принципиально?

Рыцарь отвел глаза. И тут до меня дотекло. В этот раз Фа и Гарри не стали меняться местами и девушка благополучно оказалась не перед Улькой, как в прошлый раз, а перед Томом.

- Фа, а вы чего поменялись? - заинтересовался я.

- Мне тоже не принципиально где сидеть, а Гарилика, то есть, Гарри, - спохватился пустынник, - захотела к окну, я и уступил.

- А если я вас в шахматном порядке рассажу, кто-нибудь будет против?

- Всех в шахматном? - спросила с первой парты Иля.

- Нет. Только квартет с галерки, - успокоил темную я.

Том рот открыл, чтобы возразить, я по лицу его увидел. Поэтому поспешил заткнуть, до того, как он выскажется. Посмотрел на него, показал взглядом на Ульку. Рыжий фыркнул и сказал.

- Если кто-то к Гарри под бок хочет, так бы и сказал. Мы бы с Фа давно вместе сели.

Рыцарь зарделся, как красна девица, а вот Гарри неожиданно вздрогнула. Причем мои молодцы были так заняты смущенным Улькой, что на девушку и не смотрели вовсе. Она что, испугалась такой перспективы? Почему, хотелось бы мне знать? Улька казался мне довольно безобидным, особенно для женского пола. К тому же они оба из бывшего лагеря светлых. Что бы им мешало... Нет, конечно, он просто может ей не нравиться, но от этого так в лице не меняются и не вздрагивают всем телом. Это точно.

- Ладно, - пресекая шуточки и кривые ухмылки, со всех сторон посыпавшиеся на Ульку, сказал я. - Пока сидите так, а потом подумаем. Раз такое дело, вы бы лучше девушку для начала спросили. В конечном итоге, ей выбирать.

Я заметил, как одобрительно глянули на меня Иля и Ира, и остался доволен собственным решением. Смущенный рыцарь боялся голову лишний раз поднять. Рыжий рядом с ним что-то шептал, поглядывая на меня, но слова его явно предназначались исключительно для Улькиных ушей. Собственно, в этот момент я решил пойти в наступление. Но не успел. Меня опередили.

Ирка встала, и я отвлекся на нее.

- Вот, - сказала она, протягивая мне какой-то листок, - Ректор просил тебе передать.

- Что это? - спросил я, еще толком не вчитавшись.

- План университетских мероприятий. Обычно мы ни в чем не участвуем, то есть, раньше не участвовали. А теперь, он вроде бы изъявил желание, чтобы ты с ним ознакомился и выбрал что-нибудь для нас. К тому же, там есть ряд мероприятий, отмеченных красным, они считаются обязательными.

- Да? - я снова заскользил взглядом по строчкам, которые для меня с легкостью складывались с мою любимую кириллицу, вот только на этот раз я краем сознания успевал отмечать, что написано там вовсе не на моем родном языке. Может, у меня переводчик сломался? Или это так и задумано, чтобы постепенно самому язык можно было выучить? Непонятно. Собственно, услышав про обязательные мероприятия, я и зацепился за самую первую попавшуюся мне строчку, выделенную красным. И не смог прочитать, что там написано. По-русски полная абракадабра выходила.

- А это что? - спросил я у Иры, подошел к её парте и положил перед старостой листок. К ней сразу же придвинулась Иля. И обе, как по команде, сделали вид, что усиленно пытаются прочитать написанное. Я бы им, скорей всего, поверил. Я вообще легковерный, но по тому, как затаил дыхание весь без исключения класс, напрягся. Окинул ребят взглядом, которые старательно делали вид, что не смотрят на меня. И понял, где-то тут собака зарыта. Теперь осталось найти где.

- Не могу разобрать, - пожаловалась Ира. - Наверное, написано неразборчиво, вот и не получается. Переводчики сбоят.

- А вы что, тоже все в переводчиках? - бесхитростно удивился я.

- Конечно, - фыркнула в ответ на мою наивность Ира. - Мы ведь из разных народов и племен. У нас даже если язык одинаковый, наречия могут настолько разительно различаться, что и не разберешь никогда, что другой говорит. Поэтому, поступая сюда, каждый студент первым делом обзаводится переводчиком, чтобы не испытывать проблем при общении как с другими студентами, так и преподавателями.

- Лихо, - восхитился я и, прищурившись, уточнил. - А скажи-ка мне, Ира, можно как-то магически так поменять местами буквы на бумаге, чтобы они в нечитаемую белиберду складываться начали? Ведь, как мне думается, магия эта одноразовая. Смагичил и все, нет её. Поэтому кулон мой развеять её не может.

Класс погрузился в гробовую тишину. Ну, хоть напрямую солгать наглости не хватило, и на том хлеб. Забрав у девчонок листок, я отошел к своему столу и впервые сел за него, как полагается, на стул. Еще раз посмотрел на злополучную строчку, которая, что примечательно, во всей бумаге оказалась единственной, снова убедился, что разобрать написанное не могу, и понял, что варианта два.

Я поднял на ребят глаза.

- Обман раскрылся. Поэтому у нас с вами два варианта. Либо вы сами мне признаетесь, что там, либо я сейчас вас тут одних оставлю, вместо того, чтобы потратить оставшееся время урока на более приятные вещи, и иду напрямую к ректору. Уверен, он сможет мне ответить, что тут было написано изначально.

Ира и Иля, которых мне было видно лучше остальных, одинаково потупились.

- Только имейте в виду, что в следующий раз, - я специально понизил голос так, чтобы им пришлось напрягаться, чтобы меня слышать. - я вам так беззаветно верить уже не буду. Стоит ли оно того? - я постучал пальцем по листку бумаги, который теперь лежал передо мной на столе.

- Стоит, - неожиданно убежденно буркнул с задней парты Том. По тому, как остальные промолчали, я понял, что это общее мнение. Беда. Чего же могли настолько испугаться мои колокольчики?

Я откинулся на спинку стула и начал думать. Вчера на досуге, разобравшись с домашними делами и разместив пушистых гостей, я полвечера провел за тем, что снова и снова пролистывал личные дела моих деток. Нарыл массу всего интересного, за что в первый раз даже взглядом не зацепился. Просто когда я читал их впервые, плохо себе представлял, что это за ребята такие. Теперь о каждом из них у меня уже успело сложиться определенное мнение, поэтому информация, которую удалось почерпнуть, оказалась весьма кстати.

Я прошелся по списку, переданному мне ректором, пытаясь угадать, что ему не хватает, какой компонент был изъят. Так, посвящение в студенты, это у них, наверное, уже было. Далее, вечер памяти погибших в Великой Войне. Что за война, я плохо себе представлял, но, как-то подумалось, что это та, когда темные со светлыми воевали. Потом какие-то спортивные мероприятия. Турнир имени Рамуэля Светлого, турниры между факультетами. И все явно с магическим уклоном. Никаких чисто спортивных мероприятий. Но вряд ли мои детки испугались бы спортом заняться. Какова их истинная физическая подготовка, я успел оценить во время нашего с ними героического прорыва. Что еще? Должно же быть что-то еще?

У них тут система не такая, как в наших университетах. Она больше напоминает американские школы. Опять-таки, классное руководство, университетские мероприятия, участие в которых должен проконтролировать классный руководитель. Эти злополучные индивидуальные парты. Что бывает в американских школах? Я ведь, как любой нормальный российский человек конца двадцатого-начала двадцать первого века, в девяностые, да и в начале двухтысячных столько фильмов пересмотрел про их школьников, школьные банды, выпускные, где обязательно есть король и королева, родительские дни, к которым каждый класс обязательно что-то готовит, какое-то мероприятие... вот оно! Первым откликнулся Том, так? Значит...

Я поднял глаза от листка. Посмотрел на ребят. Потом все же решил подняться.

Встал. Обошел стол. Опять сел на него, скрестил руки на груди. И только после этого заговорил, обращаясь пока только к Тому.

- Испугался, что пожалует Великий Папочка и устроит своему сыночку трепку?

Том пошел красными пятнами, сжал руки в кулаки, зашипел, прожигая меня взглядом, полным неприкрытой ненависти, вот только направлена она была не сколько на меня, сколько, как я понял, на недосягаемого сейчас родителя.

- Ты ничего обо мне не знаешь! Не смей меня судить!

- Я не сужу. Я удивляюсь.

- Чему? - вмешался Улька. - Тому, что отец из Тома себя слепить хочет, а ему это не нравится?

- Молчи! - рыкнул на него Том. Но рыцарь все так же твердо смотрел на меня. Ждал, что скажу.

Я ответил:

- Я рад, что не только Том готов последнюю рубашку на себе за тебя порвать, но и ты за него заступаешься, - от этих моих слов рыцарь снова смутился и голову пригнул. Собственно, именно на это я рассчитывал, - И что мы имеем? У Тома не проходящий комплекс на почве отцовской идеальности и непогрешимости. Улька морально его поддерживает, но сам со своими родителями тоже видеться, как я понимаю, не спешит. Тоже комплексуешь? - рыцарь не ответил. Пришлось мне за него, - Похоже на то. У Фа и Гарри какие-то жуткие тайны в загашнике, поэтому, несмотря на полгода совместного обучения, оба боятся кого-то к себе подпускать. Судя по всему, опасаются быть раскрытыми. У Кара тоска по нормальному женскому теплу и ласке, а не властной руке какой-нибудь владычицы из темных. У Лии типичный комплекс отличницы, которой нравится мальчик, но она искренне считает, что он, на такую, как она, и не взглянет никогда. Потому что он такой... такой... - спародировав девчачье придыхание, протянул я, - Кто у нас дальше? Алый? Он у нас вообще толком с другими общаться не умеет. Разве что с себе подобными, светлыми и заносчивыми, что зубы сводит. Считает всех окружающих грязью под своими ногами. Удобно, наверное, но что-то особой радости и довольства жизнью в нем как-то маловато, - от этих слов губы эльфа сжались в тонкую полоску, он стиснул кулаки, но смолчал. - Что там за проблемы у Машки, мы с ним еще позавчера в моей палате обсуждали. Иля, бедолага, разрывается между нормальным желанием жить так, как хочется, и непонятной мне пока необходимостью скрывать, что женщины темных могут быть куда сильнее и опаснее мужчин. Хотя, думаю, все дело в том, что, когда вас сюда отправляют, проводят отдельную разъяснительную работу о том, как вы должны себя вести, чтобы, не дай бог, не раздражать нервных светлых. И, наконец, Ира. С её основной проблемой я напрямую столкнулся вчера. И честно могу сказать, что это не меньший абзац, чем у остальных. Ничего не забыл, нет?

- А почему это наши комплексы и недостатки ты во всеуслышание озвучил, а Машку и Иру обошел? - возмутился Алый. Так и знал, что пристанет.

- Потому что врачебная тайна, - хмыкнув, протянул я.

- Но о нас же ты рассказал! - поддержал светлого Улька.

- Но без подробностей, правда? - уточнил я. И посмотрел на Иру. - А о них некоторых подробностей я предпочел бы и не знать.

Крыть им было нечем, но влез Машка.

- Да, ладно, - объявил он с веселой улыбкой. - Я Алому уже сказал, что был увлечен им.

- Правда? - заинтересовался я, глянув на сидящего рядом с ним светлого. - А он что?

- А как бы, по-твоему, я мог отреагировать? - зашипел на меня Алый.

- Будь я таким снобом, как ты, я бы в морду дал.

Алый надулся, как мышь на крупу и отвел глаза.

- А я не дал и не собираюсь. Я поговорить хочу, а он не дает.

- Машка, ну это ты зря. От разговора по душам давалка точно не отсохнет.

- Я потом тебе в приватной беседе скажу, что у меня отсохнет, - больше не улыбаясь, проинформировал меня тот.

Очень интересно. Он меня даже заинтриговал. Впрочем, как и Алый. Странная парочка, однако. А уж когда светлый вдруг возмутился:

- Почему ему, а не напрямую мне? Зачем тебе посредники?!

- А ты мне кто? - окрысился Машка, - Никто. Так, мимо проходил. А он психолог.

- Я твой одноклассник! - запротестовал Алый, не придумав ничего лучше. Это он зря.

- Да? - еще злее зашипел в его сторону Машка. - А со своими светлыми дружками ты меня в общаге травил тоже, как одноклассник, да?

О, как все у них запущено.

- Прекратите устраивать из класса балаган! - возмутилась Ира. Хлопнула ладонью по парте. Ребята сразу присмирели, но возмущенно сопеть друг на друга не прекратили. Ну просто детский сад на выгуле. А староста тем временем продолжала, - И, раз уж речь зашла, то у меня от класса тоже секретов нет, - объявила она и неожиданно хитро мне улыбнулась. Я даже испугаться успел. Что она задумала? За что? - Андрей прекрасно целуется. В случае чего, рекомендую.

- Что?! - воскликнули все вместе.

- Когда ты успела? - набросилась на соседку Иля.

- Вчера, - Ира тяжело вздохнула, и вся хитринка испарилась из её глаз без следа, оставив после себя усталость и грусть. Отчего ты так успела устать, девочка? - он поэтому меня к тебе и отвел. Лучистый рвался сам проверить, какая я девочка. Вот Андрей его и умыл, заявив, что если я с деканом целоваться не хочу, это еще ничего не значит. И поцеловал сам, чтобы тот больше не лез ко мне. Как сказал Андрей, ничего личного, просто помощь.

- Почему ты не сказала, что у тебя проблемы? - неожиданно из всех мальчишек заговорил именно Кар. - Мы бы могли...

- Я бы тоже могла, - осадила его Иля и повторила вчерашние слова Иры, - Но она думала, что сама справится.

Повисла пауза. Ребята переваривали откровения Машки и Иры.

- И что, он правда так хорош? - неожиданно спросила Иля.

Я напрягся. Что-то мне совсем не нравится такая постановка вопроса.

А Ира все так же устало и тихо, от чего прозвучало до ужаса искренне, ответила:

- У меня колени подкашивались и нечем было дышать.

Так, нужно нашу старосту срочно в чувство приводить, а то с такой рекламой мне скоро на стенку лезть придется.

- Слушайте, не надо на меня так смотреть. Мне что, теперь с каждым целоваться, что ли?

- Почему с каждым? - неожиданно широко улыбнувшись, объявил Улька. Конечно, ему теперь смешно, - Только с девчонками.

- Да что ты, - протянул я в ответ. - Что-то мне подсказывает, что Машка, вон, тоже не против поучаствовать в развлечении. По ушам вижу.

Машка в ответ на это призывно мне улыбнулся. Умеет играть на публику, гаденыш.

- Уши, как уши, - неожиданно строго произнес Алый, - Эльфийские.

- Темноэльфийские, - пропел Машка и пояснил, - Наши выразительнее.

- Да что ты говоришь? - снова начал заводиться Алый.

- Алый, уймись, а то поцелую, - не выдержал я.

- Очень надо! - рыкнул на меня светлый и отвернулся.

Да, батенька, ты попал, - пожалел я сам себя. И решил, что пора вернуться к повестке дня.

- В общем, так, - объявил я, намеренно повышая голос. Студенты притихли. - Родительскому дню быть, - это раз. Собранию опять-таки родительскому после основных мероприятий тоже. Буду с вашими родителями знакомиться, хотите вы этого или нет. В ваших интересах пригласить их лично и обеспечить явку, иначе я к ректору пойду за средствами связи и не успокоюсь, пока лично их к себе не вызову. И три. Должны ли вы, как класс, что-то представить на этом дне?

- Должны, - буркнула в сторону Ира.

- Что обычно делают? - упрямо уточнил я.

- По-разному, - вмешалась Иля. - У нас тут еще не было родительского дня, но мы от старшекурсников наслышаны.

- И?

- Самое популярное - это магические поединки между учениками класса. На них выясняется, кто сильнейший. И победителя потом выдвигают на факультетские соревнования, - разъяснил Том.

- А не магические состязания у вас вообще бывают?

- А в чем можно состязаться без магии? - искренне удивился Улька, - Ну, на мечах еще сражаться, это понятно. Но это уже боевые поединки, а не спорт.

- Да? - я ухмыльнулся так, что на лицах деток мгновенно нарисовалась заинтересованность.

- Тебе есть, что нам предложить? - озвучила общий вопрос Ира.

- Я подумаю. Сколько у нас времени?

- Две недели. Родительский день будет через выходные.

- Прекрасно. Думаю, если что, все успеем, - обрадовался я. И, наконец, перешел к самому главному, из-за чего я так рвался к ним сегодня. - Ну а теперь предлагаю перейти к приятному.

- К чему это? - заинтересовался Том.

- Посмотрите вокруг, - обведя рукой класс, произнес я.

- И? - поторопила меня Ира.

- Ужасно неуютно, не находите?

- Это чем же?

- Вот вам бы хотелось приходить сюда после основных пар, делать здесь уроки, общаться, а не в общаге по комнатам сидеть?

- Нет, - ответили мне колокольчики нестройным хором.

- Нам и друг без друга хорошо, - попытался брякнуть Алый, но быстро сник, когда не него волком глянул Машка. А сзади неожиданно для всех шикнул Фа.

- Поэтому, - воодушевленно начал я, - предлагаю с этого дня заняться обустройством нашего с вами быта. После пары пойду к ректору, узнаю, можно ли тут хоть занавески организовать. И еще что-нибудь, по мелочи. Но есть у нас на Земле, точнее, не на всей Земле, но в моей стране точно, такая традиция. В новый дом первым кошку или кота запускать.

- Как кота? - ошеломленно выдохнул Кар.

- Вряд ли такого же, как ваши. Честно, ваших не видел, но, судя по тому, что слышал, они не такие, как у нас.

- У нас они способны унести на себе взрослого илитири в полной амуниции, - осторожно сказал Машка.

- Тогда точно не наш случай, - успокоил я и отправился в сторону лаборантской.

Ребята настороженно следили за мной. Я специально все подготовил. Поставил рядом с дверью. Но черный все равно нашелся в кухне. Троглодит. Как в него только столько вмещается?

В общем, к ребятам я вернулся уже с прибавлением. Они, правда, не поняли, что к чему. Я нес котят в коробке из-под обуви, которую застелил старым полотенцем. Серая спала, а черный лежал сытый и довольный, и вяло вылизывался. Я ведь его с пола кухни подхватил, шерстку примял. Вот он и занялся тем, что расправлять её начал. Коробку я поставил на предпоследнюю парту, к Гарри и Фа, чтобы все могли к ним обернуться. Надо же этих нелюдимых ребят как-то к социуму приучать. И объявил, что теперь вот эти меховые комочки будут у нас в живом уголке жить.

Темные сначала не верили, что это кошки. Нет, как выяснилось, некоторые семейные черты присутствовали, но... 'Они такие маленькие!' - воскликнула Иля. Остальные её поддержали. Черный тяпнул Алого за палец. Эльф обиделся, но Машка сказал ему, что кошки обычно так метят своих, и светлый как-то отошел. Пока они знакомились с котятами, я принес из дома еще и целый пакет всяческих штук для пушистых друзей. Плюс молоток и гвозди. Предложил вместе собрать кошачий домик.

На меня с молотком в руке посмотрели, как на больного. И объявили, что магией лучше. На что я заметил, что еще неизвестно, как магия повлияет на милых кошачьих деток с немагической Земли. В итоге отличился Том, который неожиданно оказался знаком с молотком. Так что мы с ним вдвоем быстро все сколотили. Потом долго решали, в каком углу поставить дом и устроить котят. А уж когда я спохватился и объявил, что теперь ребятам придется еще самим имена им придумать (и на все про все я им даю этот день, а вечером жду тут же с вариантами кличек), стало ясно, что вечером без шапки не обойтись. Зачем шапка? А имена на бумажках откуда тянуть?

Заодно постановили, что кошачий туалет, к которому оказались приучены оба котенка (я специально таких выбирал), будут убирать дежурные. Ребята сказали, что дежурят обычно по одному, но я объявил, что теперь дежурить будут вдвоем. Теми парами, какими сидят. Они покрутили носами, но согласились. В общем, на следующий после меня урок они опоздали. Благо, что Ира, умница моя, спохватилась, а то бы мы и до следующей перемены провозились.

Когда колокольчики унеслись на урок, я оставил спящих котяток одних, тщательно запер за собой дверь классной комнаты, и отправился на поиски ректора, мысленно прогоняя то, что я ему скажу и как аргументирую необходимость некоторых усовершенствований в моей классной комнате. Разумеется, все исключительно с точки зрения психологической необходимости. Тренинги там всякие проводить, семинары. Но Карл меня даже расспрашивать ни о чем не стал, когда я к нему в кабинет ввалился, предварительно постучав, но так и не дождавшись ответа. Интересно, и почему это перед дверью секретарский стол есть, а секретаря самого нет? Но не суть важно. В общем, ректор вникать в тонкости, которые я для него сочинил, не стал и сразу отправил меня к завхозу, объяснив на каком этаже здания и в какой комнате мне его найти. Я и пошел на поиски. Мне не терпелось увидеть джинна, ведь именно к их расе принадлежал местный завхоз, как успел сообщить мне чем-то жутко занятый Карл. Пока нашел, чуть не заблудился. Но чутье меня не подвело, после получаса блужданий, я все же вышел к нужной мне двери.

Глава 11

Сколько джина не корми...

Андрей

Дверь 'Джиньей канцелярии', как значилось на табличке, разительно отличалась от всех остальных дверей в этом коридоре. Во-первых, она была тяжелой и окованной каким-то светлым металлом, во-вторых, была вся оклеена какими-то листовками с символами, которые в первый момент показались мне абракадаброй, но мой переводчик справился с непростой задачей и вместо них я увидел значки радиационной зоны, такие круглые и желто-черные, и надписи из разряда 'Вход воспрещен!' и 'Осторожно, злая собака!'. Сразу закралось подозрение, что ни о какой собаке речи не идет, просто переводчик вычленил из моей памяти наиболее популярные в моем мире заградительные знаки и преподнес мне их на блюдечке. Очень интересно. Надо бы все же найти того, кто подробно расскажет мне, что такое наши переводчики и с чем их вообще едят.

Сразу оговорюсь, прежде чем отправится на поиски завхоза и его места обиталища, я решил подстраховаться. Сбегал к себе, пересыпал в мешочек из вазочки на столе любимые конфеты 'Ласточка' и 'Птичье молоко', рассудив, что джинны - они дети востока, а там, вроде как, любят все сладкое. Так что в гости к завхозу я топал во всеоружии. Заодно и проверил котяток. Черный уже каким-то чудом забрался на Иркин стул и дрых там, судя по всему, продемонстрировав чудеса прыгучести. Серенькая играла с собственным хвостом на обитой мягкой тканью подставке возле первого яруса кошачьего дома. В общем, котята были заняты сами собой и в моем обществе, как большинство нормальных кошек, не особо нуждались.

В общем, я не очень ошибся насчет детей. А знаки на двери были правильны, зря я пока топтался перед ней, не проникся и не поостерегся. В общем, глубокоуважаемый джин был дома, а дом его был пещерой Али-Бабы. Это как в фильмах про Индиану Джонса или любые другие, в которых фигурирует огромная пещера, доверху забитая всевозможными сокровищами. Именно в такую пещеру попал я. И, разумеется, как любой современный человек, растерялся. Во-первых, мне сначала показалось, что глаза меня обманывают. Никогда не был суеверен, но в этот раз не постеснялся себя на всякий случай ущипнуть. Собственно, именно в этот интимный момент на меня и накинулся джинн.

- Кто такой? Что, жить надоело? - пробасил здоровенный мужик, соткавшийся прямо из воздуха. Что примечательно, полностью соткавшийся, ноги у него были, а не неясный шлейф то ли сыпучего песка, то ли тумана, как принято у нас изображать джиннов. Шаровары, туфли с восточными загнутыми острыми носами, чалма на голове, смуглая кожа, литые мышцы рук, которые он держал скрещенными на обнаженной безволосой груди, короткий жилет и красный кушак, на котором, собственно, и держались те шаровары. Я тут с ними скоро себя ущербным чувствовать начну. Что у них мужики-то все такие громадные! Но подлинным культурным шоком на широком лице джинна для меня стали типичные казацкие рыжие усы. Сразу закралось подозрение, что у него под чалмой по-казацки выбритый череп с хохлом на макушке. Я улыбнулся помимо воли, хотя все же не мешало бы как-нибудь разрядить обстановку, но ответить не успел.

- Папа! Папа! - раздалось откуда-то из-за груды сокровищ, и к нам выскочил постреленок лет пяти на вид. Детей не люблю, но давно усвоил, лучше быть с малышами приветливым, а то еще неизвестно, чем все может закончиться. Дети они как кошки, если ты на них ноль внимания, делают все, чтобы это внимание заполучить, могут и когти выпустить, могут и укусить, но, если ты с ними полюбовно, то как-то договориться всегда можно, каким бы ребенок не был. Поэтому я улыбнулся и, вспоминая навыки, отточенные на сынишке Павлика - друга детства, и Алены - бывшей девушки, которая потом от меня к нему ушла, широко улыбнулся и вопросил:

- А кто это у нас тут?

Постреленок подскочил к папочке и спрятался за его широким бедром. Я поднял глаза на отца семейства.

- Не хочу обидеть, но девочка или мальчик?

- Девочка, - куда приветливее пробасил тот и даже соизволил криво улыбнуться в ответ. - У нас, джиннов, первые годы пол по внешности определить сложно.

- Тогда я правильно сделал, что не с пустыми руками пришел, - объявил я и вытянул вперед руку с мешочком конфет, - Сладости, - сказал я.

Джинн критически осмотрел мой целлофановый пакетик с конфетами в пестрых бумажных обертках. И полюбопытствовал:

- А из какого мира?

- С Земли.

- А! - воскликнул он и стукнул правым кулаком по левой ладони. - Психолог, значит?

- Он самый.

- Ваши до меня еще ни разу не доходили. Все записочки через ректора передавать пытались, - сообщил он мне, протянул руку, чтобы взять конфеты, но не успел.

Его дочка ловко выпрыгнула из-за папочки и выхватила мешочек прямо у меня из рук.

- Ах, ты! - взвыл джинн, ребенок кинулся наутек, но неожиданно замер, когда услышал мои слова:

- Жалко, я думал, ты хорошая девочка, а ты жадина.

- Я не жадина! - возмущенно воскликнула она.

- Жадина-жадина.

- Не жадина! - снова крикнула маленькая джинния и махнула от досады в мою сторону рукой. Крестик на груди нагрелся. Это какая же в ней силища, что она так сходу мой артефакт заполнила? Но испугаться я не успел. Ребенок спохватился, кинулся ко мне, бросив мешок с конфетами на груду золотых монет и с глазами, полными слез, прошептал, заглядывая снизу мне в глаза.

- Не умирай!

Я фыркнул и, не долго думая, подхватил девочку на руки. Джинн, изумленно взирающий на меня, даже пикнуть не успел.

- С чего бы мне умирать?

- Потому что я плохая девочка, - тихо поведала мне джинния.

- Почему? Жадная, да, но не плохая.

- Я не жадная, - забыв о том, что собиралась плакать, запротестовала она.

- А кто хотел все конфеты съесть и с нами с папой не поделиться?

Ребенок пристыжено засопел, и я с чистой совестью сдал дитятко с рук на руки отцу.

- У меня жена сейчас в общежитие умчалась, опять там что-то светлые с темными не поделили, разворотили полстены, вот она восстанавливает, а я тут за Имирой приглядываю.

- Ясно, - кивнул я, подобрал конфеты, вытащил одну. Развернул и протянул девочке, предварительно глянув на старшего джнина, тот благосклонно кивнул. Имира тут же принялась сосредоточенно жевать, и была спущена на пол.

- Андрей, - представился я.

Джинн недоуменно уставился на протянутую в его сторону руку.

- Нужно пожать и назвать имя, - с улыбкой пояснил я.

Джинн исполнил. Пожал крепко и представился Фаридом. Его усы, честно признаюсь, не давали мне покоя, а спросить напрямую я постеснялся. А завхоз сразу перешел к делу, пока я скармливал его дочке вторую конфету. Доев первую, Имира подошла ко мне и подергала за штанину.

- Чего хотел-то, раз сунуться не побоялся?

- Уюта, - объявил я и принялся озираться, краем глаза наблюдая за тем, как пристально следит за мной джинн. Похоже, он всерьез думает, что я его сейчас по-тихому попытаюсь ограбить. Я что, дурак? Не, золото в монетах и камни-самоцветы - это, конечно, здорово, но грабить джинна - это надо еще додуматься. Я почесал в затылке и честно сказал. - Сесть бы, но что-то я у тебя тут стульев не вижу.

- А! - воскликнул джинн, - Так ты стул искал! - шагнул ко мне и дружески хлопнул по плечу. Честно скажу, пошатнулся. Рука у него была тяжелая.

А Фарид щелкнул пальцами и возле нас мгновенно материализовались два стула.

- Какой сервис, - восхитился я.

- А ты думал, - горделиво откликнулся джинн. - Давай излагай, что тебе там понадобилось.

- Постой, - до меня, наконец, дотекло, - Ты их не создал, - я указал на стулья, - Ты их просто откуда-то призвал, так?

- Так, - самодовольно улыбаясь, подтвердил мою догадку развалившийся на стуле джинн. К нему на колени попыталась забраться дочка, которой я отдал весь пакет, решив, что теперь она и сама сообразит, как вынимать конфеты из обертки. Он весело подхватил её на руки, а Имира задорно рассмеялась.

Я продолжил соображать.

- Поэтому ты и работаешь завхозом. Когда надо, вызывают тебя, ты приходишь и устанавливаешь все, что нужно.

- При условии, что это есть в наличии, - напомнил он.

Я кивнул.

- Тогда чего мы сидим? Пошли ко мне в классную комнату.

- Постой, так ты не для себя, а для класса пришел что-то просить? - удивился он.

- Ну да. Он у меня лысый, как не знаю что. А хочется уюта, чтобы ребятам было не стыдно самим туда после занятий приходить и друзей приводить, если захочется.

- Да? - протянул джинн, явно заинтересовавшись в такой перспективе, - А что у тебя за детки? Раньше психологам колокольчиков давали.

- Они и есть.

- И они у тебя просто так приходить в класс будут? Не смеши мои подштанники!

- И не смешу, - покровительственно улыбнулся я джинну. - Они у меня сейчас активно идут по пути примирения. Там и до дружбы не далеко.

- Не верю.

- Ну так пошли, сам посмотришь. Они после занятий придут, а мы с тобой пока провозимся, туда-сюда, может, чай потом попьем, их и дождемся.

- Не, я не могу. Куда я Имиру дену?

- С собой возьмешь.

- С ума сошел? Ты что, табличек при входе не видел?

- Ну, видел. Мой переводчик так их перевел, что мама не горюй!

- Она ведь у меня маленькая совсем. Магию свою толком не контролирует. Как махнет рукой, так весь твой класс на кусочки разнесет. Мы потому золото и камни тут разбросали, они её частично блокируют.

- А если на нее надеть вот это? - я вытащил из-под ворота рубашки свой крестик.

Джинн заинтересовался.

- А я-то думаю, почему на тебя не подействовало... - задумчиво протянул он.

- Ну так что, если мы на нее оденем эту вещицу, он ведь её заблокирует?

- Не знаю. Попробовать бы. А ты сам без него как?

- Да мне вроде сказали, что я с ним теперь сросся. Правда, я не уточнял. Но, может, это значит, что он и так меня защищать будет?

- Надо пробовать.

- Давай, - воодушевился я, и смело расстегнул цепочку.

Выяснилось, что именно это ректор и имел в виду, когда говорил, что артефакт теперь полностью мой. На меня магия не действовала, даже когда я его не носил. Мы с Фаридом провели несколько простых экспериментов, потом попросили Имиру что-нибудь колдануть, у нее не получилось. Девочка расстроилась и попыталась крестик с себя сорвать, но я нашел, чем её утешить.

- А у меня там, в живом уголке, котятки есть.

- Котятки?

- Ма-а-аленькие такие, - я показал ей приблизительный размер наших новых жильцов.

- Да, ладно, - вмешался Фарид. - Если ты про кошек дроу...

- Нет, я про наших земных кошек, но если Имира снимет цепочку, я их ей не покажу. Вдруг обидишь, а они маленькие.

- Не обижу! Не обижу!

- Тогда не снимай, пока папа не разрешит, договорились?

- Угу.

- Ну что, - я распрямился и посмотрел на Фарида. - Пойдем, посмотрим.

- Ну, раз уж ты моей дочке кошек каких-то пообещал, - улыбнулся мне джинн и мы все вместе вышли за дверь и отправились в мою классную комнату.

Собственно, за решением проблемы, какой конструкции должны быть шторы на окнах, чтобы их можно было задвигать, создавая уютный полумрак, и нужны ли будут при этом дополнительные светильники, нас и застал Фа, появившийся в аудитории подозрительно рано. По моим подсчетам, занятия еще не закончились. Имира играла с котятами. Я показал ей, как нужно дергать за веревочку, к которой мы привязали фантик от одной из съеденных конфет. Малыши были довольны, носились, как угорелые. То из одного угла класса, то из другого доносился веселый смех маленькой джиннии и звук, как когда маленькие кошачьи коготки буксуют по паркетному полу. Это котята за ней так гонялись, что не всегда вписывались в повороты, и их заносило.

- Андрей, - раздалось от двери.

Я обернулся.

- А! - воскликнул я. - Фа, ты чего так рано?

- У нас большая перемена.

- Да? А в столовую ты что... - начал я и запнулся, заметив, какими глазами мой Фа смотрит на Фарида. Я перевел взгляд на джинна. Тот был хмур, - Фарид, не пугай мне ребенка, - строго сказал я.

- Не пугать, говоришь? - протянул он грозно, но я, не долго думая, панибратски ткнул его в бок.

- Нормальный он. Успеваемость хорошая, пока еще ни разу и мухи не обидел. А секрет свой, если захочет, сам расскажет. Правда, Фа? - Я снова посмотрел на парня.

Тот молча кивнул и медленно, словно боясь сделать лишнее движение, подошел к живому уголку. Встал на колени, обнаружил, что котят в домике нет, но озираться не стал. На самом деле оба котенка и Имира мирно устроились на задней парте, девочка гладила притомившихся от активных игр котиков и сама уже отчаянно клевала носом. Набегалась. Я как раз думал напомнить джинну про дочку и кроватку для нее попросить. Пусть бы поспала пока.

Коленопреклонный Фа застыл, как изваяние, словно борясь с чем-то внутри себя. Я не выдержал. Подошел к нему и попытался отечески по голове погладить, но отдернул руку. Не обжегся, но в полной мере ощутил, какой он горячий. Надо было срочно что-то делать, чтобы парня в себя привести.

- Фарид, ты ведь не станешь ябедничать, даже если увидел в нем кого-то не особо желательного?

- Ябедничать? - возмущенно переспросил джин. Натолкнулся на мой полный серьезности взгляд, махнул рукой. - Если ты говоришь, что он тут никого не обидел и ведет себя нормально, не буду. Но только потому...

- Что я за него поручился, - утвердительно кивнул я и все же погладил Фаля по волосам, которые на удивление быстро остывали и снова становились похожими на человеческие. - Ты горячий, Фа. Остынь.

- Да, - тихо ответил мне парнишка и поднял на меня глаза. Та благодарность, рискующая перерасти в безоговорочную преданность, что светилась в них, меня смутила. Я кашлянул.

- Если котят ищешь, то они там, - и указал на заднюю парту.

Оттуда на него с живым любопытством смотрела проснувшаяся от наших голосов Имира. Фа встал на ноги, но явно не решался подойти к девчушке. Я строго глянул на Фарида.

- Она моя дочь, - объявил он грозно, обращаясь больше к Фа, чем ко мне. И добавил. - Не обидь.

Фа вскинул изумленные глаза на джинна. Тот фыркнул и показал глазами на меня. Я независимо пожал плечами. Пустынник нерешительно двинулся в сторону джиннии, которая уже издалека принялась спрашивать:

- Ты со мной играть пришел, да? Да?

- Так вот, насчет штор, - напомнил я джину причину наших жарких споров, - Я хочу...

- Ты сам-то хоть знаешь, кто он? - перебил меня Фарид.

- Нет. И пока сам не скажет, знать не хочу, - отрезал я. Мы переглянулись и углубились в дальнейшие споры, но ненадолго. Буквально через несколько минут в дверях появились Машка и девчонки. У джинна в этот момент в буквальном смысле слова отвисла челюсть. Он ведь все еще не верил, что в моем классе светлые и темные активно пытаются научиться мирно жить друг с другом.

- Вы что, тоже решили не обедать? - возмущенно вопросил я.

- А ты сам-то ел? - насмешливо уточнила у меня Ира. Зараза, знает, на чем подловить!

- Ребята обещали на всех принести, - с очаровательной улыбкой пропела Лия.

Я хмыкнул и уточнил.

- Что, устроим первый совместный пикник?

- Пикник? - уточнила Иля.

Пришлось объяснять.

- Ну, обычно это выезд куда-то на природу, пообщаться, приготовить и съесть что-нибудь вкусное. Но можно и как у нас тут...

- Если хочешь растений для имитации живого уголка, как ты говоришь, - вдруг вмешался, наконец, пришедший в себя Фарид. - то это надо магическую мелиорацию применять. Это уже не ко мне. Ковров я тебе настелю без проблем, но растения не по моей части.

- А по чьей?

- У нас в университете целое отделение магов-мелиораторов есть, - просветила меня Ира.

- А что это хоть такое?

- Ты Большой Зал видел? - я кивнул, и староста продолжила, - Те деревья так спокойно там растут именно благодаря правильно проведенной магической мелиорации.

- То есть, если ангажировать где-нибудь мага-мелиоратора, мы тут с вами сможем устроить зеленую лужайку и настоящий уголок живой природы?

- Можем, - поддержала Иру Иля. - но они не станут на тебя работать просто так. Их услуги стоят очень дорого.

Я задумался, и тут мне в голову пришла просто гениальная идея. По крайней мере, в первый момент она показалась мне идеальной.

- А если найти кого-нибудь с последнего курса и предложить свой дипломный проект на нас опробовать?

- Думаешь, ты один такой хитрый? - хмыкнув, протянула Иля.

Я даже, честно признаюсь, расстроился. Понятное дело, что, наверное, не один. И если услуги мага-мелиоратора стоят так дорого, как они тут намекают, то лучше уж комнатные растеньица в горшочках расставить и дежурных обязать поливать. К слову о поливке. Я только повернулся к джинну, как он сам у меня спросил.

- Ну что, ковры стелить будем? - пробасил Фарид, выжидающе на меня глядя.

- Будем. Если потом в них надобность отпадет, вернем.

- Что-то я сомневаюсь, - протянул джин и взмахнул руками. Сразу на полу в том месте под окном, где мы устроили живой уголок для наших котят, появился восточный пушистый ковер и протянулся вдоль всей стены с окнами. Большой и красивый, сидеть на нем будет удобно, да и лежать тоже. Я даже уже примеряться стал, но меня отвлек голос Иры.

- Почему? - обронила она, в ответ на сомнения Фарида, - Если задействовать того, кого никто не хочет брать в компаньоны ...

- Это ты про что? - влез Машка, оставив котят и Имиру на попечение Лии, Гарри и Фа.

- Маги-мелиораторы защищают дипломные работы, как правило, парами. Но иногда случается так, что кому-то не повезло, и ему пары не досталось. Тогда он либо встает третьим в сложившуюся группу, либо мучается один. Одному с их спецификой куда сложнее. А еще бывает так, что тебя в принципе, даже если есть другие одиночники, никто в пару не возьмет...

- Постой, а как это пары не достается, ведь вас в группе обычно по десять человек, как я понял? - удивился я.

- А что, у вас студентов за неуспеваемость не отчисляют? - хитро прищурившись, полюбопытствовала Ира.

Я пристыжено подтвердил, что очень даже отчисляют и как-то совсем не вовремя вспомнил, что сам еще учусь, хоть и на последнем курсе, но все же. На сессии надо будет появляться. Благо сейчас у нас только сентябрь, начало семестра. Можно и похалтурить. А то ведь к зиме придется проредить наши с колокольчиками встречи. С ректором мы это отдельно обсуждали, когда я только трудовой договор подписывал. Но тогда Карл явно не особо надеялся на то, что я у них тут задержусь.

- И что, у тебя уже кто-то есть на примете? - живо заинтересовался Машка.

Ирка хитро улыбнулась.

- Предположим, - обронила она, - Но что мне за это будет? - Это вопрос она, конечно же, адресовала уже мне.

- За то, что ты уговоришь его или её нам помочь с мелиорацией классной комнаты?

Она кивнула. Я задумался. Не удержался и пошутил:

- Ну хочешь, еще раз поцелую?

Ирка замерла и неожиданно смутилась. Даже щеки покраснели. Светлая отвела глаза и с трудом выдавила из себя 'нет'. Да, шутка не удалась.

- Забей, Ирка, - я хлопнул её по плечу. - Я пошутил.

Она вздрогнула, но быстро справилась с собой. Посмотрела на меня.

- Мои родители не придут на родительский день, я хочу, чтобы ты больше не приставал ко мне с этим.

Признаться честно, в её случае я на что-то подобное и рассчитывал. Если откажусь, она найдет другой повод поставить меня перед выбором. Увольте. Уж лучше так.

- Хорошо. Взамен ты знакомишь меня с этим мелиоратором, и я уже сам решаю, стоит ли с ним связываться. Может быть, он там весь двоечник и ни на что не годится.

- Тебе он понравится, - её убежденность меня заинтриговала, Ира снова улыбнулась, явно испытав облегчение от моей покладистости. - Как раз для тебя случай.

- А в чем подвох? - полюбопытствовал Машка и с демонстративным удовольствием растянулся на только что постеленном ковре, заложив руки за голову. - Да, в такой комнате я бы до ночи мог отдыхать.

- Что, так достали? - вдруг спросила у него Иля, причем таким тоном, что стало понятно, она знает что-то такое, о чем известно далеко не всем.

А уж когда глаза Машки погрустнели, и он лишь кивнул, не вдаваясь в подробности, я понял, что пора провести еще одну профилактическую беседу с ребятами. Главное, теперь их дождаться.

- Ну что, это все? - напомнил о себе джинн, наблюдая, как мои девочки развлекают его дочку, та хохочет и взахлеб что-то им рассказывает, а Фа ревностно следит, чтобы она не особо притесняла наших хвостатых любимцев.

- Нет. Мне нужна раковина с водой.

- У вас же туалет тут недалеко.

- Туалет, это одно. Но чтобы далеко не бегать и чай тут пить, не выходя из класса, куда удобнее, чтобы раковина была здесь.

- Ну как хочешь, - джинн махнул рукой на мои причуды и, поднапрягшись, изобразил в углу слева от двери небольшую мраморную раковину. Мрамор был уже привычно красного цвета.

На самом деле у них тут творились просто чудеса в плане сантехнической мысли. Я, когда в своей больничной палате до двери ванной комнаты добрался, тихо офигел. Конечно, я не рассчитывал обнаружить там ведра и черпаки, но на полноценные удобства тоже как-то не был настроен. А там все оказалось, как в мечте. Унитаз не водный, как у нас, а с какой-то особой системой по утилизации отходов жизнедеятельности. Если не хочешь пользоваться унитазом, то можно вызвать писсуар. Да, именно вызвать. Ставишь обе ладони на два темно-синих круга на стене, и внизу между ними появляется тот самый белый друг, который, к слову, у них отчего-то красный, под цвет пола. Та же система с душем. В углу, в полу слив, подходишь, упираешься ладонями в круги на стене, и начинает с потолка тонкими струйками лить вода. В зависимости от нажима и длительности соприкосновения с тем или иным кружком можно варьировать температуру и интенсивность. Я, наверное, впервые в жизни, час проторчал в ванной. Пока разобрался, что к чему, пока наигрался и все такое. Детский сад, да, но было прикольно, ничего не могу сказать. Неожиданность оказалась более чем приятной. К слову, потом специально в общественные уборные, которых по несколько на каждом этаже, заглянул. Обнаружил, что там, в принципе, то же самое. Но что интересно, у них и там были души, то есть любой студент, если ему приспичит, мог бы помыться, не покидая учебного корпуса. К тому же, как я понял, для большего удобства там еще стоял какой-то специальный механизм для сушки. Между двумя кружками в душе был третий, на который нажимаешь, и тебя начинает обдувать теплый воздух. Красота, да и только.

- Ну вот теперь можно и чай организовать, - объявил я и дружески ткнул носком ботинка развалившегося на ковре Машку. Тот лениво приоткрыл на меня один глаз.

- Пойдем, поможешь мне с чайником и с печеньями. У меня еще и торт заныкан, хотел с вами наши успехи отпраздновать. Думал вечером, но раз уж все равно все собрались...

- Куда пойдем? - Машка аж подпрыгнул и недоверчиво на меня уставился, предварительно покосившись в сторону двери лаборантской.

Я прикинул. Если был бы на его месте, мне бы тоже было любопытно, где это их классный руководитель обитает. Так что я не стал его разочаровывать.

- Туда.

Машка в одно мгновение оказался на ногах.

- А мы? - встряла Ира и даже за рукав меня успела ухватить.

- А вам, леди, я бы вообще не рекомендовал там появляться, пока не докажете свою лояльность, - пропел я и пошел вслед за Машкой, который уже топтался у двери в мою квартиру и ждал меня. Жаль, что я тогда не понял, какую глупость сморозил, и что мои слова Ирка могла воспринять всерьез, а не в шутку. Будет мне на будущее наука. Но об этом потом.

Машкина реакция на мою квартиру была предсказуемой.

- Ты что, - спросил он, замявшись в прихожей. - тут живешь?

- Да, - подтвердил я, уже имея опыт общения по этой теме с командорами.

- В этой конуре?

- Ну спасибо. Там, между прочим, еще три комнаты имеются.

- Да в доме моего клана даже кладовка больше!

- И что? - я, если честно, даже немного обиделся. Видел бы этот ушастый, как у нас порой в такой вот 'трешке' по восемь человек живет, и это еще не предел.

Машка, видимо, что-то увидел на моем лице и даже соизволил потупиться.

Я махнул рукой на все обиды, подпихнул его в сторону кухни и принялся нагружать съестным. Чайник захватил сам, воду наливать не стал, теперь у нас в классе своя раковина есть. А вскипятить её можно с помощью магии, по крайней мере, я очень на это надеялся. Машке достался большой пакет со сладостями, которые я еще вчера специально по такому случаю закупил, и двухкилограммовый торт. Я его битый час в магазине выбирал, доведя молоденькую продавщицу чуть ли не до истерики. У меня даже мысль возникла в качестве компенсации за её труды телефончик попросить, пусть бы девушка порадовалась. Но я передумал, вспомнив, что в ближайшее время мне будет не до серьезных отношений, а она не создавала впечатление легкомысленной особы, с которой уже на первом свидании можно будет в койку прыгнуть, а на втором разойтись.

- Андрей, - пробурчал Машка из-за торта, топая обратно в прихожую.

- Что? - отозвался я у него из-за спины.

- А потом как-нибудь экскурсию устроишь?

- Где? - не понял я.

- Ну, по остальным комнатам.

- Устрою-устрою, - пробурчал я, в тот момент решая, что кружки брать не буду, какой-нибудь завалящий сервиз у джина на время попрошу, а потом всех ребят обяжу свою кружку в классный кабинет для пользования принести. А что, у меня в школе так классуха делала. Правда, чай она предпочитала попивать в основном с девчонками, но иногда и нам с парнями перепадало, особенно по праздникам, когда у нас всякие утренники были.

- Я бы и в самом мире не отказался побывать, - мечтательно протянул Машка у самой двери.

- Да? А ректор с меня потом за это три шкуры снимет?

- Почему? - Машуля выглянул из-за торта и скорчил умильную мордашку девочки-одуванчика. Вот если бы я никогда не видел, как этот длинноухий одуван черных големов в капусту своими парными клинками рубит, может быть, даже умилился бы. - Если под твоим присмотром и заранее его предупредить, может, и можно будет.

- Посмотрим. Вот сбегу от вас через месяц, и никаких экскурсий.

Машка резко нахмурился.

- Ты ведь пошутил? - спросил он меня почти с угрозой.

- Пошутил, пошутил... - заверил его я. Мне было приятно, что он именно так отреагировал. И пусть я нарочно спровоцировал его, все равно. Приятно и все тут.

Мы вывалились в класс и обнаружили, что остальные уже в полном составе.

- У-у-у, - протянул Том, - Раз у вас тут есть хавчик, зачем мы в столовке очередь отстаивали?

- Затем, что у нас только сладкое, - пропыхтел я и сгрузил все на заднюю парту.

- А мне тоже можно? - спросила маленькая Имира. Я улыбнулся и потрепал её по рыженьким кудряшкам.

- Можно. Ну что, налетай? - обратился я к своим колокольчикам, и мы все дружно принялись накрывать поляну. Джинны помогали. И сервиз для нас нашелся, и даже небольшой трехъярусный столик, который мы приспособили к раковине, и на котором договорились кружки держать.

Уселись в тесном домашнем кругу на ковре. Я взял первое слово.

- Во-первых, хочу вас поздравить с прекрасным началом дня. Растете в моих глазах.

Ребята заулыбались.

- Во-вторых, хочу выдвинуть предложение в качестве нового психологического тренинга.

- Нового? - заинтересовался Улька, - А что, у нас уже были какие-то тренинги?

- Да, - поддержал его Том, - Нам казалось, что ты ничего такого психологического с нами не проделывал. Ни тестов никаких, ни этих тренингов...

- А что, другие проделывали?

- Уйму, - величественно махнул рукой Алый, - Но безрезультатно.

- Просто у них подход неправильный был, - объявил я и принялся вещать, сочиняя на ходу. - Чтобы тренинг нормально подействовал, надо, чтобы подопытные, то есть, тренингуемые, не заметили, что уже втянуты в него.

- Постой, постой, - вмешалась Иля, - Это получается, что уже тогда, когда ты нас заставил парты сдвинуть...

Я загадочно улыбнулся.

- И когда потребовал, чтобы мы все вместе к тебе в палату пришли... - хмуро, словно я её чем обидел, поддержала темную Ира.

- И даже когда там... в Большом Зале, - робко подал голос Фа.

Я на все это с умным видом улыбался. Пусть сами все додумают. Так надежнее. Разумеется, я в большей части случаев про психологическую подоплеку и не вспоминал, но не могу же я перед студентами расписываться в своей некомпетентности, как психолога?

- А мне понравилось, - неожиданно сказал Машка. - И вообще, я еще хочу.

- Тогда, как насчет тренинга под кодовым названием 'приди в гости к своему однокласснику?'

- Куда прийти? - вмешался Алый в наш с Машкой обмен взглядами.

- В общежитие.

- Невозможно, - неожиданно убежденно отрезала Ира.

- Почему?

- Ты ведь хочешь, чтобы темные к нам пришли, а мы к темным? - я кивнул, она продолжила, - У нас в общежитии четко есть темное крыло и светлое крыло, между ними все остальные. Если светлый появится на территории темных, последствия могут быть самые непредсказуемые.

- Какие, например?

- Ну я же тебе говорил, - подал голос Фарид, на коленях которого сладко спала притомившаяся Имира. - Моя жена сейчас как раз занимается восстановлением общежития после очередной ночной схватки.

- Вы что, на спор устраиваете вылазки в стан 'врага'? - спросил я, такая мысль мне только сейчас пришла в голову.

Ребята, причем, именно мальчишки, потупились все, как по команде, даже Том с Улькой, которые, казалось, были людьми и в национальных распрях участвовать не должны были. Я обратился к Алому:

- И как часто ваш бравый отряд вроде бы не нарочно набредал на комнату Машки?

У Алого - о чудо! - даже уши покраснели, но глаз он от пола не поднял.

- Восемь, - ответил за него Машка, - но ты не волнуйся, - темный улыбнулся мне так, что я поймал себя на мысли, что в такого мальчика очень даже можно было влюбиться, - Я не такой слабенький, как кажусь. А то эти, - он пренебрежительно мотнул головой в сторону пристыженного Алого, - думали, что раз я на голову их всех ниже, то со мной и справиться проще. Обломались.

- Рад за них. А ты не зря краснеешь, стыдно, должно быть. - сказал я Алому, - Мог бы и извиниться.

На эти слова светлый вскинулся и прожег меня таким взглядом, что я быстро смекнул, что о подобном знаковом жесте с его стороны говорить еще ой как рано. Ладно, отложим на потом. Я повернулся к Ире.

- И что же руководство?

- А почему ты у меня спрашиваешь? - ощерилась та. С чего бы это? Я вроде ничего такого предосудительного не спросил.

- Ты ведь староста. Значит, больше остальных можешь знать, на собрания ведь ходишь, наверное, - неуверенно пояснил я. Светлая смягчилась.

- Они предпочитают делать вид, что ничего не происходит. Так проще, чем придумывать способ решения проблемы. Главное в этом деле, чтобы известия об очередных разборках не докатились до ректора. Именно он в свое время стал продвигать идею о совместном обучении. И до сих пор рассчитывает добиться на этом поприще успехов.

- Поэтому попытал счастья с психологами? - догадался я.

Ира кивнула. Мне бы еще хотелось узнать, откуда она столько знает о чаяниях Ви'Хольма, но я побоялся её еще больше раздраконить. И так она на меня как-то странно косится и реагирует слишком бурно на мой скромный вкус.

Ребята молча сидели и пили чай. Каждый думал о своем. Мне тоже было о чем подумать, но неожиданно заговорил Кар.

- Андрей, а как ты вообще себе представляешь, что мы бы могли прийти на светлую половину?

- В смысле, под каким предлогом? - уточнил я. Темный кинул, внимательно следя за мной из-за чашки, которую держал перед губами. - Так как вы одноклассники и учитесь у одних и тех же учителей, думаю, не было бы ничего предосудительного, если бы вы, к примеру, ходили друг к другу домашнее задание вместе выполнять. Хотя... - я вспомнил про местный пунктик на индивидуализме. - У вас ведь, похоже, не бывает парных заданий...

- Почему? - спросила Лия, глядя на меня своими огромными зелеными глазами. Вот так и понимаешь, что значит заезженный книжный эпитет 'колдовские', - У нас как раз сейчас пара будет у мастера Фрондю, у него в кабинете и парты на двоих рассчитаны, все лабораторки только парами и делаются.

- Да? - заинтересовался я, но развить интерес не усел.

- У нас же пара уже началась! - вдруг вскричала Ира, и ребята спешно засобирались на выход. Похоже, опаздывать еще больше им всем не хотелось.

Понятное дело, что убирать все за ними пришлось мне. Но, с другой стороны, у меня же не было на оставшийся день никаких планов. Правда, я им еще хотел напомнить про имена для наших котят, но ладно, посмотрю, что дальше будет. Придет ли кто-нибудь из них сюда вечером.

Фарид, большую часть времени молча наблюдавший за нами, дождался, когда за ребятами закроется дверь и в коридоре отшумит эхо их шагов, сказал задумчиво и осторожно:

- Ты необычный человек, Андрей.

- Спасибо.

- Если что-то понадобится еще, ты сразу говори. Если тебе удастся помочь ректору в этой его идее объединения, я первым тебя расцелую.

- Лучше не надо, - притворно испугался я.

Джинн громогласно хохотнул и поставил опустевшую чашку прямо на ковер. Снял со спящей дочки крестик, вернул его мне, договорился со мной, что еще как-нибудь придет сюда вместе с Имирой с котятами поиграть, и испарился с девочкой на руках. Я остался в пустом классе в центре нашествия чашек недопитого чая, блюдечек с недоеденным тортом и разбросанных по ковру фантиков от конфет. Как у них тут утилизируют мусор, я не знал. Пришлось все тащить к себе.

Всю грязную посуду я составил на столик возле раковины, понадеявшись на дежурных. Уж они-то к концу дня должны были у меня появиться. Я уже заканчивал уборку, когда в дверях класса нарисовался Барсик. Его взгляд мне совсем не понравился. Нет, не злой и не высокомерный. Знакомого презрения в нем тоже не наблюдалось. Растерянным, вот каким я его увидел. Будь я девушкой, у меня, наверное, сердце бы сжалось от такого вида светлого командора. Но, тьфу-тьфу-тьфу, пронесло. Поэтому я отреагировал адекватно и без лишних соплей.

- Хочешь поговорить об этом?

- Ты даже не знаешь еще, о чем... - В голосе Барсика прозвучала неприкрытая горечь. Неужели Мурка уже успел претворить наш с ним план в жизнь? Вот это я понимаю - скорость!

- Но ты ведь мне расскажешь?

Глава 12

Любви все эльфы непокорны

Тарэль Барсим Огненный

Есть вещи, от которых просто невозможно отказаться, даже если понимаешь, что просто так тебе их никто не подарит, даже если подозреваешь, что в ответ тебе придется поступиться чем-то важным и дорогим. Например, честью. И собственным душевным спокойствием, да, темный?

Я не знаю, не могу объяснить, что со мной произошло в тот момент. Какое-то наваждение. Да, наваждение, так проще. Но в глубине души я ведь понимаю, что это только отговорка. Я мог ударить, мог оттолкнуть, мог бы прирезать, в конце концов, и мне бы за это ничего не было, потому что все знают в каких натянутых мы отношениях друг с другом. Сказали бы - 'Очередная дуэль двух командоров. Темному не повезло!'. И все. Но тогда почему? Почему я не сделал это? Я не темный, я бы не смог пойти на такую подлость и убить его в ходе дружеского, как он выразился, поединка, но оттолкнуть или просто отвернуться, отвести глаза. Что на меня нашло? И этот меч...

Я не смог от него отказаться. Великолепная работа, балансировка, словно именно по моей руке и делалась, изящный, прямой, острый настолько, что при размахе, кажется, можно рассечь им сам воздух. И орнамент у эфеса такой узнаваемый, выполненный так тонко и искусно, что не остается никакого сомнения - наша работа. Светлых. Как он мог оказаться у темного, так еще и, как он выразился, в коллекции, не представляю. И моей первой мыслью, когда он позволил мне подержать этот меч в руке, было, что я хочу увидеть её всю. Я и не знал, что Фиг-Шамь коллекционирует оружие. И уж тем более был не готов получить от него такой подарок.

Мне в первый момент показалось, что я ослышался. Но он улыбнулся... Уму не постижимо, Мурзяс улыбнулся мне - мне! - и повторил, что дарит. Наверное, смешно было смотреть на мое вытянувшееся лицо, вот он и усмехался. И еще смешнее оттого, что он по моим глазам видел - не смогу отказаться. Меч уже был в моих руках, я держал его, и понимал, что это оружие для меня, что оно мое. Да, уже сейчас мое. И, когда он так щедро решил с ним расстаться... как я мог отказаться и не принять, как?

Да, это всего лишь оправдания. Я пытаюсь выдумать их, пытаюсь отгородиться ими от того, что случилось потом. Но понимаю, что это только моя вина. Я запустил этот механизм, а потом, когда настало время остановиться, не смог выкрикнуть правильное заклинание. Просто сказать 'нет', твердо, решительно, окончательно. Так, чтобы не осталось ни одного сомнения в том, что у него нет хотя бы маленького, хотя бы самого ничтожного шанса. Нет, и точка. Но... я совершил ошибку. И что-то мне подсказывает, что за нее мне придется дорого платить. Честью.

Предложение опробовать клинок в деле поступило так кстати, что я не устоял снова и согласился. Искушение, вот что это было с его стороны. И оно ему полностью удалось. Мы заперлись в тренировочном зале. Когда-то именно перспектива доступа к роскошному полигону университета стала для меня решающей, когда Ви'Хольм уговаривал меня нести службу при университете. Поэтому в тренировочном зале нас никто не мог увидеть, и никто бы не сумел помешать. Лучше бы помешали. Хотя, это я сейчас так говорю, уже зная, чем для меня закончился этот так называемый дружеский поединок. Но тогда я был рад размять кости. К тому же, впервые за несколько лет, между нами с Фиг-Шамем не стоял дуэльный кодекс, который на всех предыдущих наших поединках мы свято соблюдали. Как воин могу сказать, что давно не испытывал такого удовольствия от поединка. Он полностью захватил меня. Я слился с клинком, но, как мне в какой-то момент показалось, не только с ним. Фиг-Шамь - самый ненавистный мне темный, он больше не играл со мной, как иногда позволял себе во время дуэлей, не насмехался одним изгибом губ, он дрался по настоящему и по настоящему восхищался тем темпом, который нам удалось взвинтить. Ведь мы не сражались до первой крови, что с нами тоже бывало, особенно, пока не успевали остыть. Мы сражались только ради собственного удовольствия и... Тому, кто не знаком с холодной сталью клинка, раскаляющейся под ударами другого не менее грозного оружия, не понять. Это как любовь, нет, сейчас я думаю, что даже лучше. В постели мне ни разу не удавалось испытать подобные чувства, как во время боя с тем противником, от которого у тебя кровь стынет в жилах и которому так отчаянно не хочется уступать.

В тот миг я не думал, просто был не способен мыслить трезво. Я сросся со своим, да, теперь только своим клинком. Я стал им. И, когда Фиг-Шамь, Мурка, как прозвал его этот психолог, опустил свой меч и между нами остался только мой клинок, когда темный шагнул ко мне навстречу, и лезвие моего меча прижалось к его горлу, когда склонился и застыл, почти соприкасаясь со мной лбом... Я не могу сказать, как бы не старался придумать себе оправдание, что на меня нашло в тот момент, почему я позволил ему себя поцеловать. Не могу. Я только знаю, и врать самому себе не пристало, что он, возможно, никогда бы не прикоснулся к моим губам, так бы и стоял, просто глядя в глаза своим проницательным, алым взглядом, если бы я... не потянулся первым.

Он поцеловал меня и отступил, сказав напоследок - 'Спасибо за поединок'. И ушел. Просто взял и ушел. Пока я смотрел на его удаляющуюся спину и до онемения руки сжимал свой новый клинок. Я должен был его вызвать. Я был бы в своем праве. Я мог бы, да, скорей всего, мог бы в тот момент убить его на дуэли. Но... я стоял и смотрел, а темный удалялся от меня, не оборачиваясь.

Я выронил клинок, хоть раньше со мной никогда такого не случалось. Я опустился на пол. Словно силы покинули меня, словно что-то, какая-то невидимая нить, которая все еще держала меня в вертикальном положении, оборвалась.

Мне не к кому было идти, не с кем посоветоваться, спросить. Выговориться, да, кажется, это называется именно так. И я вспомнил о том, кто заварил всю эту кашу. Вот пусть... пусть расхлебывает!

Удар кулаком по стене привел в чувство. Довольно действенный способ, надо запомнить. Зато теперь костяшки пальцев саднят. Ну и что!

Я был настроен сказать много чего лишнего, когда ворвался в классную комнату колокольчиков, через которую можно было попасть в дом Андрея, но растерял весь свой запал, когда увидел этого парня. Он, кажется, убирался. Наводил порядок после какого-то празднества, если судить по остаткам торта. Я много раз бывал в его мире, поэтому имею представление, как и что они могут праздновать. 'Как' - буйно, 'что' - да все что угодно. Он повернулся ко мне и замер с веником в руках.

А я смотрел на него и не знал, с чего начать. К чему придраться, чтобы иметь хотя бы видимое основание наорать на него. Но когда он спросил...

- Хочешь поговорить об этом? - и это типичным (да, я уже общался с другими до него) тоном психолога, меня оторопь взяла. Я ведь, в отличие от других знал, что этот парень ни разу не психолог. И лекарем душ он стал лишь с легкой руки ректора. Я был так удивлен его фразой, что не успел проконтролировать, что сам сказал ему в ответ.

- Ты даже не знаешь еще, о чем...

- Но ты ведь мне расскажешь? - парень улыбнулся. Можно даже сказать, приветливо. И я не заметил в его лице ни насмешки, ни иронии, ни того уже знакомого высокомерия, которое мелькало на лицах других, что были до него, когда к ним кто-то пытался прийти со своей проблемой.

И я сдался. Ведь Мурка тоже воспользовался именно его услугами. Возможно, он так легко ушел лишь потому, что Андрей его как-то по-особому настроил. Я тоже хочу! Почему я не могу вести себя так же спокойно и сдержанно, как этот темный? Словно ничего особенного не происходит. Почему один его вид настолько меня бесит, что я почти не контролирую себя? Я тоже хочу разобраться. Пусть психолог мне объяснит.

Андрей

На этот раз я решил не ограничиваться кухней и отвел Барсика в так называемую гостиную или как у нас, у русских, по-простому - зал. Усадил перед выключенным телевизором на диван. А сам плюхнулся в старенькое кресло. Прямо кабинет психотерапевта на выезде. Самому смешно стало от своих жалких попыток. Но я как-то уговорил себя не улыбаться. Судя по всему, Барсика колбасило не по-детски. Мне было жаль парня. Что же могло произойти?

Но я не торопил его с рассказом. Барсик маялся, маялся, старательно не глядя на меня, потом вскочил и отошел к окну. Отодвинул тюль и уставился на рельеф среднестатистического дворика, с лавочками, бабуськами, собаками разной паршивости на выгуле и асфальтированным пятачком, плотно заставленным машинами. Детей по случаю начала школьных занятий во дворе в это время дня не наблюдалось.

- Он подарил мне меч, - сказал он ровно и слишком спокойно, чтобы не закрались подозрения в обманчивости такого тона.

- И ты не смог отказаться, - помолчав, поддакнул я.

- Это ты ему посоветовал?

- Я. Если ты не в курсе, то у темных ухаживания не в чести. И если как обращаться с вашими светлыми женщинами, Мурка приблизительно знал, то на какой козе к тебе подъехать, у него так и не получилось придумать.

- Теперь получилось, - Барсик резко обернулся. - Думаешь, я просто счастлив от этого?

- А чего тебе горевать? - нарочито безразлично обронил я. Настроение Барсима меня совсем не радовало. По-моему, эльф был близок к истерике, или мне это только казалось? Может у этих эльфов реакции совсем не такие, как у людей.

- Знаешь, что он с меня взял за этот меч? - мгновенно успокоившись, спросил он, снова отвернувшись к окну. Я еще подумал, что будет, если его кто-нибудь снизу увидит. Этаж-то не особо высокий. Можно и уши рассмотреть, и костюм.

- Поцелуй? - предположил я.

- Тоже твоих рук дело? - холодно уточнил у меня Барсик, не обернувшись.

- Я предложил ему поспорить с тобой на поцелуй, - почему я не видел смысла скрывать это от эльфа? Потому что в их с Муркой случае я выполнял роль не столько психолога, сколько передаточного звена. Буфера обмена, если можно так сказать. Они по некоторым причинам, таким как заморочки о чести и гордости, не могли себе позволить такую роскошь - говорить друг с другом напрямую. Поэтому им был нужен я. Как телефончик. Правда, я очень надеялся в процессе эксплуатации не сломаться, а то еще неизвестно, к каким последствиям могла привести неправильная передача слов и событий.

- Он со мной не спорил. Он просто подошел и поцеловал.

- Он подошел или... - я не знал, почему произношу это с такой вопросительной интонацией, просто в очередной раз сработала интуиция. Уж больно решительно Барсик поставил ударение на слове 'он'. Да, наверное, поэтому.

Эльф долго молчал. Так и не ответил. Заговорил совсем о другом.

- Он меня бесит этими своими взглядами. Ничего не говорит, ни на что не намекает, просто смотрит...

- А что ему теперь транспарант на грудь повесить и в рупор прокричать? - с иронией уточнил я. - Он ведь не идиот, и ты это прекрасно знаешь. Он понимает, что между вами ничего нет и быть не может.

- Понимает? - зашипел на меня эльф, порывисто отвернувшись от окна. - Тогда зачем... зачем ты его провоцируешь?! Зачем позволяешь надеяться на что-то?

- Я позволяю? А тебе не кажется, что этот вопрос ты должен задать себе?

- Пока не появился ты, я ничего не делал! - запротестовал эльф, но по той неуверенности, что в какой-то момент отразилась на его лице, я понял, что он сам пусть не полностью, но хотя бы частично, осознает, что лукавит.

- Да? То-то, я смотрю, вы из дуэлей не вылезали до недавнего времени. И, как я понял, инициатором был именно ты.

- Да потому что... - начал эльф решительно и возмущенно, но осекся.

Отвел глаза. Разжал кулаки, которые сам не понял, когда успел сжать. Шагнул ко мне. Я грешным делом испугался: он ведь может меня прибить и не заметить. Но нет, медленно выдохнув, Барсик отошел к дивану. Сел, обхватил себя одной рукой, вторую устроил на подлокотнике. Заговорил.

- На прошлом празднике Середины Года я видел его... Как он целовался с другим темным.

Ух ты! Я чуть на кресле не подскочил. Так вот где, оказывается, собака зарыта.

- Барсик, не ревнуй, - произнес я, весело улыбаясь. - Ты ведь не думал, что раз он на тебя запал, то сразу же поставил крест на собственной личной жизни?

- Ревность тут абсолютно не при чем, - вдруг отрезал командор и я вздрогнул. А вот в эти свои слова он, однозначно, верил, причем всем сердцем. Если не ревность, то что тогда? И эльф, помедлив и все еще не глядя нам меня, пояснил, - Я просто считаю, что это унизительно, когда такой, как он... лучший противник, которого я когда-либо знал, преклоняет колени перед каким-то юнцом и целует ему руки! - последнее он выплюнул.

Я растерялся.

- Э? Руки? - слова вырвались сами собой.

- А что еще он мог бы в такой позе ему целовать?! - взвыл Барсик, а меня разобрало на истерическое хихиканье. Конечно, на коленях только руки и целуют, о да.

Нет, я, конечно, предполагал, что у светлых в большинстве своем до жути пуританское воспитание, но чтобы Барсик не имел ни малейшего понятия о таких вещах - это нонсенс. Хотя, может, он понятие-то как раз имеет, но только с женщинами, а вот на мужчин явно спроектировать не способен. Особенно на Мурку. Судя по всему, у эльфа просто в голове такое не укладывается. Вот, блин, и что мне теперь с ним делать? Объяснять, что такое можно делать, стоя на коленях перед партнером?

- То есть, чем они там дальше занимались, ты смотреть не стал.

- За кого ты меня принимаешь? - прорычал эльф, и я был вынужден поднять вверх руки, демонстрируя, что сдаюсь и извиняюсь.

Мы оба замолчали. Я думал, как же ему все объяснить. Что вообще сказать, а потом вдруг решил не париться. Просто уточнил, чтобы попытаться зародить в его душе чуть больше сомнения. За Мурку я болел всеми лапами. Почему? Ну, нравился мне его подход. Быка за рога и точка. Точнее, одного светлого за остроконечные эльфийские уши. Мужик. Такому не жалко посодействовать в завоевании сердца этого красногривого недотроги.

- Тебе хоть понравилось? Или мечом он машет отлично, а в поцелуях так плох, что ты до сих пор бесишься? - спросил я и, вместо очередной вспышки, не ожидал услышать тихий, надтреснутый голос:

- У нас тоже бывают однополые, как у вас тут говорится, связи. Просто у нас они не афишируются и не так повсеместны, как у темных.

- Да, я уже по своим деткам понял, что вы изрядные гомофобы.

- Нет, - эльф покачал головой. - В отличие от людей твоего мира, у нас нет предубеждений против таких отношений, то есть мы не клеймим позором, не пытаемся разлучить и остальное, но... В отличие от темных, которые по приказу своих Владычиц несмотря ни на что могут зачать потомство с даже неприятной им особью женского пола, мы не способны на такое предательство. И, если двое эльфов сошлись, то это всегда любовь, а не как у них... мимолетная прихоть. Развлечение, - последнее слово он выплюнул и снова замолчал.

Я сидел, переваривая услышанное. В принципе, я понял, что он имел в виду. Чтобы подобных прецедентов было как можно меньше, детям, в частности ребятам того возраста, как мои колокольчики, о подобном не говорят, причем, скорей всего, чуть ли не под страхом смерти. Сначала эльф должен нормально жениться и завести потомство, это уже потом, он может себе позволить такую роскошь, как пожить для себя. Но это уже в более преклонном возрасте. Живут они долго, поэтому это не так сильно калечит им жизнь, как в нашем случае. Я еще раз прокрутил в голове слова Барсика, и, кажется, до меня дошло.

- Барсик, ты что, всерьез решил, что ты у Мурки лишь мимо проходящая прихоть?

Он не ответил. Но я не планировал так просто отступать.

- То есть, ты сам своим прихотям всегда такие подарки даришь?

- Откуда я знаю, как у них там принято? - эльф вскинулся. - Ты сам сказал, что темные ухаживают иначе.

- Да, я же тебе уже сказал, что подарить тебе меч - было моей идеей!

- И что с того? Может, они друг другу тоже что-то дарят, не менее дорогое.

- Ты идиот!

- Как ты смеешь!

Он вскочил, я тоже выпрыгнул из кресла. Этот эльф начинал меня изрядно бесить. Нельзя же быть таким слепым! И неизвестно, чем бы это все могло закончиться. В том состоянии, до которого меня довело его упрямство, я бы и по лицу мог ему съездить, только еще неизвестно, чтобы потом от меня тут осталось. Я очень подозревал, что горка пепла - это еще не самый худший в моем случае вариант. Но тут из моей спальни донеслась многоголосая трель. Зазвонил мобильник.

Я быстро буркнул на ходу 'извини' и умчался отвечать на звонок, оставив эльфа в одиночестве. Звонил Пашка. Друг детства и до недавнего времени боевой товарищ по всевозможным гулянкам. Но, как я недавно говорил, он где-то года полтора назад женился на моей бывшей девушке и даже ребенка успел ей заделать.

- Андрюха, сегодня идем тусить! - огорошил меня друг вместо 'здрасти'.

- А Аленку с сыном ты куда сплавил?

- К маме.

- Слушай, я бы и рад...

- Ладно-ладно. Это я Вовку к маме сплавил, а Аленка с нами пойдет. Вот решили собрать всех наших. Ты как на это смотришь?

А вот это совсем другой разговор. Я ведь грешным делом подумал, что он решил налево под моим крылышком сходить. Нет, уж, на такое я бы никогда не подписался. Пусть сам со своей женкой разбирается. Но, раз тут другое...

- Смотрю положительно. Во сколько?

- В одиннадцать в 'Премьере', ферштейн?

- Ферштейн, - обрадовался я. Мне, действительно, давно пора было развеяться. А то со своей новой работой засиделся я, что ли. Нет, теперь-то мне, конечно, скучать было некогда. Но ведь и пустая холостяцкая постель - это не есть гуд.

- А кто еще будет? - спросил я и запнулся, в пол уха слушая, как Пашка принялся перечислять имена знакомых мне ребят, потому что в этот момент из прихожей раздался настойчивый стук в дверь. Кого там принесла нелегкая?

Я думал, ко мне из подъезда пришли, но нет, стучали в дверь, что соединяла мою квартиру и классную комнаты. С замиранием сердца и все еще слушая бодрый лепет Павлика у уха, я открыл и обнаружил за дверью Мурку. Первым порывом было икнуть с перепуга. Нет, темный выглядел обычно, никаких там горящих злобой глаз, просто я все еще помнил, в каком состоянии оставил в зале Барсика. И очень сомневался, что моя квартира останется в своем первозданном виде, если эти двое схлестнутся тут, на моей территории.

- Ладно, Паш, увидимся, - быстро проговорил я в трубку, и отключился.

- Это ты не мне, - утвердительно произнес Мурка, с вопросом глядя на мобильник, что я сжимал в руке.

- Да. Это я приятелю, - ответил я и по тому, как взгляд Мурки устремился куда-то мне за плечо, понял, что в коридор из зала выбрался Барсик.

Кажется, я попал, - это было моей первой мыслью, но с перепугу подсознание какие только фортели не выдает, поэтому я вдруг сказал:

- Пойдемте. Раз уж вы оба теперь тут, проведем еще один сеанс групповой терапии.

А вообще я понял одну вещь, психология очень полезная штука, вот вспомнил, как себя обычно психотерапевты всякие в американских фильмах ведут, и выкрутился.

Эльфы, что примечательно, оба промолчали, но в зал вместе со мной пошли. Устроились на диване, каждый со своего края. Я уже знакомо на кресле.

Молчание угнетало, причем, как я понял, и меня, и эльфов. Но рулить опять пришлось мне.

- Мурка, ты спросить что-то хотел?

Темный скосил глаза на светлого, и обронил.

- Я бы предпочел спрашивать с глазу на глаз, - и выжидательно посмотрел на Барсика.

Тот вскинулся.

- Я никуда не пойду! Говори при мне!

- Чтобы вы потом на пару мне полквартиры разворотили? - это уже я вмешался.

Эльфы промолчали. Я попробовал зайти с другого конца.

- Я понимаю, что вам трудно друг с другом говорить, но разве вы не видите, что я у вас лишь как посредник? Передаю одному то, что сказал другой и наоборот.

- От тебя я, по крайней мере, готов это слышать, - пробурчал в сторону Барсим.

- Я тоже предпочел бы услышать самое худшее от тебя. - Неожиданно поддержал его Мурка, - По крайней мере, это спасло бы мою гордость.

Светлый тут же попытался что-то сказать, даже повернулся к нему для этого, но закрыл рот, встретившись взглядом с темным, и снова отвернулся. Стало понятно, что отмазаться мне не удастся. Я вздохнул и попытался снова.

- Ладно. Раз такое дело, то стесняться в выражениях я не буду. И чувства ваши щадить не стану, не бабы, разберетесь, что к чему, - бросил я зло и продолжил. Мне врезать хотелось им обоим. Чтобы мозги прочистить, а то развели тут канитель! - Барсик рассказал мне, что случилось. Что ты мне на это можешь сказать? - обратился я к Мурке.

- О чем? - голос темного прозвучал холодно и отстраненно. В принципе, я ведь не знаю, как там у них все происходило, может быть, было что-то кроме поцелуя, о котором мне светлый рассказал, поэтому Мурка и уточняет. Если подумать, это он правильно делает. Он ведь не слышал версию Барсика.

- О поцелуе, - бросил в его сторону светлый командор.

- И что бы ты хотел, чтобы я сказал? - спросил темный, но, как ни странно, уже не у меня, а у красногривого.

У Барсима даже уши поникли, и я вдруг подумал, что он что-то от меня, определенно, скрыл. Проанализировав, я, кажется, понял.

- Мурка, - обратился я к темному, - а кто кого поцеловал?

Темный посмотрел мне в глаза, спокойно, сдержано, но я вдруг понял, что сейчас мне солгут. Потому что он перевел взгляд на светлого и в нем проступило нечто такое, не знаю, сродни тоске и сочувствию. И он сказал.

- Разумеется, я. Если бы не моя инициатива...

- Не надо, - голос светлого прозвучал тихо, но твердо. Медленно, очень медленно, он повернулся к темному и поднял глаза.

Я бы предпочел не присутствовать при этом обмене взглядами. Слишком интимным он выглядел. Слишком личным. Но он был. И я даже подспудно успел обрадоваться, что, вот оно, может быть, не зря я Мурку к развитию отношений подтолкнул. Ведь Барсик прав, всю кашу заварил в первую очередь я. Но расхлебывать-то теперь им.

- Я сожалею, если оскорбил твои чувства, - сказал темный, медленно роняя слова.

Светлый снова отвернулся. Ничего ему на это не ответил, но посмотрел на меня.

- Я бы хотел сделать ответный жест, что ты мне посоветуешь?

Я опешил, но быстро взял себя в руки.

- Мурка, выйди, пожалуйста. Барсик тебе сюрприз хочет сделать, - и улыбнулся. Я ведь не железный. Просто такого облегчения я давно не испытывал. А еще я был рад, за них обоих рад. Все-таки разобрались. Ну, ладно, может быть, не до конца разобрались, но лед-то тронулся.

Темный молча поднялся и вышел. Мы со светлым сидели молча и почти неподвижно. Нам обоим было хорошо слышно, как аккуратно в прихожей щелкнул замок закрывшейся за Муркой двери.

Я посмотрел на Барсика.

- Не передумал? - на всякий случай спросил я.

Эльф так на меня посмотрел, что я не стал развивать данную тему.

- Что ты хочешь? - спросил я лишь за тем, чтобы прояснить для себя, какого рода совет ему нужен.

Он побарабанил пальцами по мягкому подлокотнику дивана.

- Свидания, - вдруг огорошил меня светлый. Я и не думал, что он решится так открыто это заявить. Но Барсик, видимо, был под стать Мурке, если что-то решил, свинтить его с выбранного пути, было не просто. Даже комплексам, какие бы застарелые они не были. Помедлив, эльф уточнил. - Я хотел бы иметь возможность открыто поговорить. Сражаясь, это не получится. Поединок захватывает и не отпускает до самого конца и после него меньше всего хочется о чем-либо разговаривать.

Я плохо себе представлял эти их поединки, но вникать не стал.

- У вас лошади есть? Или еще какие-то скакуны, на которых вы можете совершать прогулки?

- Разумеется, у нас есть лошади, - как само собой разумеющееся, объявил мне эльф. - Предлагаешь подарить ему коня?

- Зачем дарить? У него что, своего нет?

- В том-то и дело, что есть. И коней своих темные предпочитает просто так не предавать. Они у них очень умные и предательств не прощают. Поэтому, если темный выбрал себе коня, то это уже навсегда, другого он не может завести. Только если с этим что-то случится.

- А ваши другие?

- Наши мягче и спокойнее относятся к соседям на конюшне, но это не значит, что они слабее темных, - с гордостью объявил эльф. Отлично. Похоже, он у нас не только холодным оружием увлекается, но еще и скачками.

- А наперегонки ты с ним пробовал?

Эльф вскинул на меня изумленный взгляд. Да-да, похоже, и это ему в голову не приходило. Я улыбнулся. Покровительственно, но без иронии.

- И что тебя теперь останавливает? - задал я провокационный вопрос и понял, что Барсик проникся.

- Я видел его коня, он шикарен, - глаза у светлого в этот момент горели неприкрытым восторгом. Как оказалось мало кому-то для счастья нужно, - И я вовсе не уверен... - начал он, но осекся.

- Что сможешь победить на этот раз? - невинно уточнил я.

Но светлый меня уже не слушал. Он резко поднялся. Одернул камзол и коротко кинул.

- Благодарю за дельный совет.

- Всегда пожалуйста. Обращайся еще, - объявил я, вставая.

Проводил эльфа до двери, пропустил вперед, как истинный джентльмен и радушный хозяин дома, но... остаться один в своей квартире и слегка отойти от пережитого в присутствии обоих командоров стресса, не смог. Почему? Да, потому что в классе меня уже встречали. Я сначала удивился тому, что Мурка ждал под самой дверью, но потом и я, и Барсик сообразили, что темный только сейчас подошел, чтобы снова постучать. Рука у него была как раз характерно поднята.

- К тебе тут пришли, - сказал мне Мурка и посторонился, не пересекаясь взглядом со светлым. То есть ничем не выдавая окружающим, что между ними есть что-то такое, о чем известно только им двоим, ну и мне, раз уж я теперь их, можно сказать, семейный психолог. От подобной ассоциации мне самому плохо стало, и я заглянул в класс.

Детки были в полном составе. Причем сидели, кто где. Но даже вид развалившегося на ковре рядом с котятами Машки не ввел меня в заблуждение. В самих их позах прослеживалось напряжение. Просто так расслабиться они не могли. Я быстро понял причину этого. За моим учительским столом сидел гном. Да-да, именно гном. Я это сразу понял. Борода, типичная коренастость фигуры, рост не выше метра пятидесяти. Вот только на голове у него вместо шлема, в котором у нас на Земле принято их изображать, была санитарская шапочка типичного для этого мира красного цвета. А сам гном был облачен в красный больничный халат.

Я вошел в класс, дверь квартиры у меня за спиной захлопнулась. А я направился навстречу с визитером. Неужели мои детки успели что-то натворить, что ко мне на них жаловаться пришли?

- Добрый день, - вежливо поздоровался я, - Могу я чем-нибудь Вам помочь?

- Вы Андрей?

Голос гнома прозвучал на удивление приятно. Глубокий такой, грудной басок. Он даже изобразил на своем бородатом лице приветливую улыбку. А я в очередной раз подивился, насколько книжный образ гнома, который у меня сложился по прочтению целого ряда книг, соответствует реальному. Рыжий бородач, вот как бы я его охарактеризовал, если в двух словах. Но, честно скажу, на бурных рыжих кудрях красная санитарская шапочка смотрелась смешно, по крайней мере для моего извращенного земного восприятия.

- Да, - я кивнул и покосился на Иру, которая вместе с Илей устроилась на ковре под одним из окон.

Ребята вообще вели себя подозрительно смирно. Не вмешивались, не пытались как-то оправдаться и что-то сказать. А уж про командоров, которые тоже все еще присутствовали в классе и маячили где-то у меня за спиной, я вообще молчу. Что происходит, хотелось бы мне знать.

- Я бы хотел поблагодарить вас, - неожиданно объявил гном и вышел из-за стола. И я понял, что ошибся. Никакой это не гном. У них ведь не бывает козьих ног и копыт, так ведь? Оказывается, учитель, что пришел ко мне с благодарностями - фавн. Ну, или кто-то типа того. Я был так ошеломлен, что от растерянности протянул ему руку.

- О! - сказал мне рыжий, пожимая её. - У вас, похоже, в чести те же приемы, что и у людей нашего мира.

- Это Вы о рукопожатии?

Тот кивнул и представился.

- Я Хронусюс Фрондю. Преподаю у вашего класса Высокотехнологичные магические системы.

- Э? - высвободив руку из крепкого рукопожатия, протянул я, снова глянув на Иру, которая, судя по всему, демонстративно не желала приходить ко мне на помощь. Да что я такого сделал-то?

Но фавн сам понял причину моего замешательства.

- На моих занятиях студенты учатся делать големов. Может быть, присядем? - спросил он меня без перехода. И я ничего не придумал, как кивнуть.

Отошел к Илькиной парте и плюхнулся на мягкий стул. Да, даже в этом плане у них тут было цивилизованнее по сравнению с аудиториями моего родного политеха. Фрондю сел обратно за мой стол и углубился в объяснения, за что я ему был втайне благодарен, так как никак не мог взять в толк, зачем он ко мне пожаловал вместе со всем моим любимым выводком.

- Для того, чтобы создать жизнеспособного голема, не считая маленьких и мало к чему пригодных, наподобие вам уже известных шушар, - начал рыжий, а я удивился, откуда он знает, что я уже знаком с шушарами. Но потом вспомнил про Мурку. Да, наверное, он сказал. Ведь не мог же командор не полюбопытствовать, зачем ко мне этот учитель по высоким маготехнологиям пожаловал, - требуются усилия двух магов. Одновременные усилия. Так как... Не уверен, что Вы знаете, - при этих словах Фрондю глянул мне за спину, я так подозреваю, что именно на Мурку или на одного из ребят, и продолжил, - Но голема оживляют тем, что помещают в телесную заготовку два магических элемента. Как минимум два. Все, разумеется, зависит от сложности голема и предстоящих ему функций. Поэтому на моих занятиях ученики работают парами. И долгое время было так, что темные занимались с темными, светлые со светлыми. Вряд ли это вас удивит, - он дождался моего кивка и пошел в своих разъяснениях дальше. Я все никак не мог уловить, к чему он клонит. - С вашим классом дела обстояли еще сложнее, чем с другими. Двое из ваших учеников вообще отказывались садиться с кем-либо в пару, так как партнера из их негласного лагеря в классе им не доставалось.

- Вы про Фа и Гарри? - на всякий случай перебил его я.

- Простите? - искренне удивился он.

- Да, про них, - подала голос от окна Илюизмена. Она сидела к свету спиной, поэтому он не раздражал её чувствительные глаза.

- Вы так их называете? - осторожно уточнил у меня Фрондю и покосился на темную.

Встряла Ира, сидящая рядом с ней:

- Но только ему это можно.

- О! - протянул фавн, - Я понимаю... - и продолжил, - Да, я имею в виду именно их, Фаля и Гарилику. Беда в том, что я пытался посадить их вместе, но они ни в какую, - фавн огорченно вздохнул, демонстрируя степень своего расстройства таким поведением студентов, и, неожиданно воодушевленно, продолжил. - Но сегодня случилось поистине невероятное. Мало того, что весь ваш класс перемешался, так еще и вечные отщепенцы не остались одни. Я попытался расспросить студентов, и они все же признались мне, что виной всему Вы. Признаться, я и не ожидал, что такая рокировка принесет столь восхитительные результаты. Голем Илюизмены и Ириль сделал первые шаги уже через двадцать минут от начала занятия. Но больше всех меня поразила задумка Пауля и Гарилики. Я не ожидал, что на столь раннем сроке обучения можно добиться того, что голем, собранный из стандартных частей, может принять форму дракона, так еще и взмахнуть крыльями к концу занятия. Конечно, над ним еще работать и работать...

- Пауля и Гарилики? - уточнил я.

- Ульки и Гарри, - ворчливо перевела мне Ира, не так поняв мой вопрос. Я отмахнулся.

- Я понял, - ответил ей я, - Просто, насколько я помню, Улька у нас с Томом сидит.

- Мы поменялись, - пробасил рыцарь смущенно, и покосился на Гарри, которая сидела возле кошачьего домика и гладила по брюшку растянувшегося на ковре черного котенка, в то время как серый, точнее, серая, забралась на грудь Машке, делающего вид, что дремлет, и ласково урчала, как я подозревал, потому что уж больно блаженная была у темного эльфа улыбка.

- И кто был инициатором?

- Том сел ко мне, - подал голос Фа, но то, каким тоном он это сказал, навело меня на невеселые мысли.

Судя по всему, Фа был весьма недоволен таким самоуправством рыжего, и что-то мне подсказывало, что виной тому была сама Гарри. Я помню, как она вздрагивала, когда Улька пытался сесть позади нее, поменявшись местами с Томом. Ладно, вот распрощаюсь с так называемым коллегой и пропесочу деток на всякий случай, чтобы, если что, не запугивали малышку. К слову, она была самой неприметной из моих девочек. Рыженькая, миниатюрная. В отличие от эльфиек, которые все поголовно были обряжены в длинные платья, Гарри носила короткое, не стесняясь показывать ножки, темно-синее, с обтягивающей юбкой и верхом с рукавами летучей мыши, начинающими сужаться от локтей к запястьям. На ногах у неё были обуты полусапожки, чем-то напоминающие те 'таптуши', в которых у нас этим летом все девчонки города бродили. Тряпочные, на тонкой подошве. Смотрелась она очень мило. С короткой стрижкой, обнажающей шейку, и медными прямыми волосами. Собственно, если выбирать из девочек-колокольчиков, то Гарри была именно в моем вкусе, который я им озвучил еще при первом знакомстве. Неужели это было меньше недели назад?

- Ну, я рад, что удалось вам помочь, - широко улыбнувшись, объявил я Фрондю.

Тот кивнул и встал со стула.

- Признаться, - сказал он мне, когда я провожал его по направлению к двери, - на собраниях Ученого Совета я всегда воздерживался, когда ректор предлагал очередное нововведение, направленное на сближение темных и светлых, но сейчас, Вы, молодой человек, наглядно доказали, что такие тандемы могут приносить результаты, которые нам раньше и не снились.

- То есть можно рассчитывать, что в следующий раз Вы не станете воздерживаться, - я внаглую решил ковать железо, пока горячо.

- Безусловно, - с важным видом воздев палец к потолку, объявил мне фавн. И, попрощавшись, ускакал по коридору в одном ему известном направлении. Смотреть на то, как он передвигается, было смешно, но я не позволил себе улыбку. Если этот дядька входит в Ученый Совет, значит, очень не прост, хоть и выглядит забавным. Хорошо, если мне удастся заручиться его поддержкой для Карла, которого я очень уважал, хоть и знаком с ним, если вдуматься, всего ничего.

Я вернулся в класс. Встретили меня молчанием. Но я видел, как ребята, кто открыто, кто прячась, улыбаются. Конечно, приятно, когда тебя так откровенно нахваливают.

Командоры стояли у стены. Ближе к двери в лаборантскую. Причем на этот раз рядом, а не порознь, как раньше. Барсик прислонился к стене всей спиной, повернув в мою сторону голову, а Мурка стоял чуть подальше, за ним, опершись на вытянутую руку.

Первым делом я обратился именно к ним.

- Ну что скажете?

- Если ты таким образом весь совет на сторону ректора перетянешь, цены тебе не будет, - объявил светлый командор таким тоном, что, казалось бы, приятные слова ну никак нельзя было расценить как комплимент. Я усмехнулся. В этом весь Барсик.

- Ладно. Посмотрим, как дело пойдет, - сказал я и выразительно на них обоих посмотрел.

- Выгоняешь? - подал голос Мурка.

- Мне с классом побеседовать нужно.

- И чем раньше, тем лучше, - бросил на это Барсик.

- А что? - тут же окрысился я, разобрав в его тоне какой-то совсем неуместный скепсис. Конечно, я подозревал, что он со своими километровыми ушами слышал, о чем я с Павликом трепался, прежде чем Мурка к нам пришел.

- Ничего, - пожал плечами светлый и отлепился от стены, - Тебя ведь сегодня вечером друзья ждут... - Обронил он и отправился на выход.

- Какие друзья? - вдруг раздался почти возмущенный голос Иры.

- Обычные, я думаю, - светлый даже снизошел до ответа, - С которыми в их мире, - он кивнул на меня. - принято отрываться.

Видел бы кто, какими заинтересованными стали лица колокольчиков, не удивился бы, почему я так напрягся от этих слов.

- Барсик, ты зараза, - объявил я. - И это твоя благодарность?

- Нет. Эта моя маленькая месть, а благодарность будет потом, - неожиданно широко усмехнувшись, объявил светлый и скрылся за дверью класса. Темный, проходя мимо меня, похлопал по плечу и тоже вышел. Оставили меня тут, понимаешь, на съедение волкам. И Ира эта еще так бурно реагирует. Что ей неймется, не пойму?

- Ладно, - сказал я и встал возле учительского стола, - Гарри, подойди-ка, - позвал я, и девушка, оставив и черного котенка на попечение Машке, приблизилась. Я осторожно обнял её за плечи и окинул взглядом весь класс. Мне были видны все, кроме все того же Машки, но в том, что и он внимательно случает меня и наблюдает из своего угла, я не сомневался, - Я уже говорил вам сегодня, что у Фа и Гарри есть великие тайны, - напомнил я, помедлив. Гарри под моей рукой ощутимо напряглась. - Так вот, мы с вами не будем к ним приставать и требовать, чтобы они нам их рассказали, если у обоих все еще нет ни к кому из нас доверия, так?

- Так, - нестройно, после заминки, поддержал меня класс.

- Но мне бы хотелось кое-что разъяснить для самих Фа и Гарри, в первую очередь для Гарри, с Фа мы, кажется, уже пришли в этом вопросе к консенсусу, - я посмотрел на пустынника, сидящего за предпоследней партой, тот решительно кивнул. Я перевел взгляд на Пауля за ним. Рыцарь смотрел то на меня, то на Гарри, то на мою руку, обнимающую девушку. Сейчас открою ему глаза, сразу перестанет ревновать, - Так вот, - подбирая слова, начал я. - Причина, по которой Гарри все это время тебя, Улька, избегала, это страх. Она тебя боится.

Повисла пауза.

- Но ведь это неправда! - воскликнул рыцарь и попытался на ноги вскочить, но его силком усадил обратно Том. Вот рыжий, похоже, сразу просек, что я не ошибся.

Гарри рядом со мной отвела глаза. Смутилась. И косвенно подтвердила мою догадку.

- Но тогда она и нас должна бояться не меньше, - подал голос Том, озвучивая общую мысль.

- Но больше остальных её напрягает Улька. Видимо, ему в случае чего будет куда проще раскрыть её тайну.

- Я понял, - пробурчал рыцарь, не поднимая головы, конечно, теперь ему стало куда понятнее, почему девушка так упрямо игнорировала все его, пусть неуклюжие, но попытки ухаживания, - Я больше не буду...

Я перебил его.

- Не надо 'не буду'. Просто пообещай, что, если когда-нибудь тебе откроется эта самая страшная тайна из её биографии, прежде чем меч обнажать и рубить нашу девочку в капусту, ты придешь ко мне и спросишь разрешения. Договорились?

- Я бы никогда... - Улька, пылая праведным гневом, снова попытался вскочить.

- Не надо громких слов, - отрезал я. - Просто пообещай.

- Обещаю, - буркнул мне рыцарь с места.

- Прекрасно, - удовлетворенно кивнул я. - А теперь у меня вопрос к Гарри, - я повернулся к девушке. - Ты согласишься сидеть с Улькой? Ведь, я смотрю, у вас с ним вместе неплохо магичить получается.

- У нас схожие навыки в работе с энергией, - робко ответила мне рыженькая студентка.

- И?

Она посмотрела на рыцаря. Потом неожиданно для всех кивнула.

Я остался доволен. Рыцарь был удивлен и смущен не меньше Гарри, рыжий Том сразу же подорвался с места и плюхнулся рядом с Фа, который на этот раз уже не казался таким недовольным сменой соседа. Гарри прошла через весь класс и села рядом с Улькой. Оба старались не смотреть друг на друга. Такие смущенные! Я даже умилился. Но радость моя была недолгой.

За первую парту, оставив свой пост под окном, вернулись мои девочки, Иля и Ира. И по тому, как они на меня посмотрели, я понял, сейчас меня будут трепать, как два тузика одну грелку. И что это Барсику приспичило всем объявить, что я сегодня ночью развлекаться собрался? Завидки, что ли, светлого взяли? А мне теперь как быть?

Глава 13

Я беременна!

Ириль Флевелей Рассветная он же Ирирган Шутвик

Он меня подозревает! И после этого этот человек рассуждает перед всеми о толерантности, о терпимости, о том, что не стоит судить о ком-то по словам других, да? Ведь именно этому он пытается учить колокольчиков и меня с ними заодно. Ненавижу! И как так можно? Сначала прикинулся хорошеньким, почти идеальным. Я проникся, я почти готов был ему открыться. Только ему. Даже Карлу я не стал объяснять истинные причины своего ухода, но ему, Андрею, я был готов все объяснить. Подробно, с доказательствами, даже с наглядной демонстрацией того, чего мне уже удалось достигнуть. Но он... он... Двуличная сволочь. Так и знал, что он догадается. Не знаю как, но, видимо, в отличие от меня, тот поцелуй у него мозги не отшиб. Это, значит, я тут мучаюсь тем, что постоянно вспоминаю, как он меня целовал, а ему хоть бы хны - это раз. И два - он понял, что подозрения Лучистого были оправданны. Как? Не знаю. Раньше я с парнями не целовался. Мне не с чем сравнить. Но от поцелуев с женщинами ноги у меня точно не подгибались. Наверное, с тем опытом, на который намекал Андрей еще в нашу первую встречу, ему куда проще было определить, парень я или девчонка. Вот вам и природная способность к мерцанию. Не спасла она меня. Не спасла.

Только его поведение с Гарри немного реабилитировало нашего так называемого психолога в моих глазах. Девочку он буквально спас. В отличие от остальных, я-то знаю, что она скрывает. И понимаю, что будь я на её месте, от Ульки - тьфу, ты! - Пауля, я бы бежал дальше, чем видел. К слову, мне его прозвища даже понравились. Так не то чтобы удобнее, но интимнее, поэтому сблизиться помогает. Но теперь мне противно стало ребят его кличками называть. Не хочу уподобляться ему. Обойдется! Я к нему со всей душой, а он...

- Так куда ты там собрался? - пропела Иля.

Ну, вот, опять! Разумеется, Илюизмена, только так. До чего же его клички привязчивы. Мне, к слову сказать, тоже любопытно, с какой это стати он отдыхать намылился, когда у нас тут революция, не меньше, назревает. Не зря же Фрондю прискакал сразу же после пары. Конечно, я тоже отличился. Илька бы так элегантно без моей подсказки блок со своей стороны не внедрила. Но я был слишком окрылен в тот момент. Как увидел, что она ко мне садится, а остальные, как нас Андрей распределил, рассаживаются, не поверил своим глазам. Да если бы это мог видеть Карл, у него бы челюсть на полу осталась. Точно говорю. Я ведь не понаслышке знаю, как он радеет за объединение народов. Ведь только благодарю ему, в этом университете разрешили совместное обучение. Правда, Ученый Совет, та его часть, что считается бывалыми консерваторами, до сих пор вставляют ему палки в колеса, но ничего, теперь, когда на нашей стороне Андрей с его нетрадиционными методами, думаю... Опять я о нем! Что за засада?!

- С друзьями в клуб. Развлечься, отдохнуть.

- А клуб - это что? - оживился Машк... Машмул и сел на ковре, на котором до этого лежал.

Вот уж кому не терпится лапки на Андрея наложить. Три ха-ха, тот даже после поцелуя со мной не растаял. Хотя я в тот момент и не был на высоте, но мое мерцание на этот раз было более чем привлекательным. Он должен был запасть на меня, это очевидно. Но нет, сказал, что это только взаимопомощь. И я ведь отчетливо почувствовал, что он мне не соврал. И, не подумав, даже обиделся. Лишь потом, спохватившись, и осознав, что желал внимания от мужчины, одернул себя. Это что еще такое? Похоже, на меня так общение с Машкой повлияло. Тьфу! Хотя, ладно, раз уже прицепились эти клички, буду хотя бы про себя ребят так называть. Это потом вслух можно будет выказать Андрею все мое презрение, когда стану обращаться к остальным по полным именам.

- Это место, - принялся разъяснять психолог, - В котором люди моего мира собираются вместе, чтобы посидеть за столиком, выпить чего-нибудь алкогольного и потанцевать. В клубах обычно есть отдельная площадка - танцпол, где в толпе танцуют люди.

- И ты туда пойдешь? - заинтересовалась Лия, сидящая рядом с Каром. Вот кому я не завидую, так это им. Любовь между светлой и темным - это зло. Всем известно, что ничем хорошим такие союзы не заканчиваются, хоть и имеют место в нашем мире.

- Пойду. Меня друг пригласил, - принялся оправдываться Андрей, что-то мне его тон не нравится. Похоже, заболтать нас хочет. Но я уже все для себя решил, раз его дома сегодня не будет, схожу посмотрю, как этот выскочка живет, чем занимается в своей так называемой квартире. По рассказам Машки она такая крохотная, что вообще непонятно, где он там помещается. А он тем временем продолжает. - У него жена недавно родила, поэтому они никуда не выбирались, а теперь оставили сынишку бабушке и решили всю нашу компанию собрать.

- Бабушке? - удивилась Лия.

- Ну, да. У нас такое практикуется, - отмахнулся Андрей. - Так что завтра приду к вам с красными глазами и не выспавшийся.

- То есть ты ставишь свои развлечения выше работы? - спросил я и с радостью отметил, как он нахмурился. А вот нечего было меня в предательстве обвинять. Лояльность ему моя, видите ли, не понравилась. Да знал бы, что я тут лояльнее их всех вместе взятых! Постеснялся бы чушь молоть.

- Ира, вот скажи, что я сделал? Я извинюсь, честно. Просто все понять не могу, за что ты на меня крысишься?

Ах, значит, крысюсь!

- Иль, - зову самым обиженным голосочком, на который только способен в этом мерцании. - Я что, правда, на крысу похожа?

- Разумеется, нет, - отрезает темная, конечно, она не могла сказать иначе, ведь как любой будущей Владычице одного из Высоких Домов, ей претит, когда мужчины, пусть и исподволь, но почти открыто оскорбляют женщин.

- Я вас прошу, - роняет Андрей, - Ну, не надо, а? - и в его голосе появляются совсем не мужские, на мой взгляд, просительные нотки. Это кто же тебя так замучил, голубчик, что ты до просьб опустился?

- Что, командоры достали? - раздается сзади голос Рутберга.

А ведь он прав. Барсим, то есть, по-андреевски, Барсик как раз вместе с ним из квартиры его пришел. Чем они там занимались? Не верю, что этот прохвост психолог успел соблазнить нашего светлого командора. Хотя... нет, не может быть! И сам не замечаю, как прищуриваюсь. Я, возможно, и дальше бы не обращал на это внимание, но Андрей ловит мой взгляд и спрашивает в лоб. Меня бесит эта его показная откровенность. Если такой откровенный, то вместо того, что намекать тут не пойми на что, подошел бы, отвел в сторонку и прямо спросил. Он ведь про Гарри и Фаля прямо объявил, а меня втихаря подкусывать вздумал. Сволочь!

- Ир, не надо меня взглядом есть. Я ничего тебе не сделал.

- Ира, он ведь прав, - говорит Лия.

Мы с ней вроде как лучшие подружки. Мне положено прислушиваться к её словам. Точнее, было положено. Но Андрей меня так разозлил, что я почти выпрыгнул из своего мерцания. И теперь не так-то просто вернуться в избранный мной образ. Вздыхаю. Мне хочется отомстить. Мое желание понятно и, я считаю, оправдано. Возвращаться к мерцанию трудно, особенно, когда уже вспомнил, каков ты на самом деле. Тем более, когда мое мерцание так разительно отличается от меня. Ира не такая, как я. И дело не в том, что она девушка, а в том, что она мягче и терпимее. Не зря Лучистый меня высокомерным перед Андреем выставил.

Разумеется, я не такой заносчивый, как Алый, хотя, меня когда-то в чем-то подобном обвиняли. Но это ведь не моя вина, что в большинстве своем они все такие ограниченные. Андрей вот меня впечатлил, но он стал лишь тем исключением, которое, к моему сожалению, подтверждает правило. Ну и еще колокольчики. В мерцании я как-то настолько с ними сжился и привык, что не могу никого из них опустить ниже плинтуса, как делал когда-то, когда сам еще был студентом.

- Я просто переживаю, - говорю я, наспех сочиняя оправдания.

- Из-за чего? - тут же спрашивает Андрей. И у него на лице столько участия. Ага, как же. Тогда какого он меня в лицемерии подозревал?

Сочиняю дальше.

- Все происходит слишком быстро. Ты только появился, а уже столько всего изменилось... - я делаю многозначительную паузу и демонстративно отвожу глаза. Да, будь я еще в полном мерцании, Ира сделала бы именно так. - А потом, мы так и не придумали имена котятам, а вечером уже должны на чужую половину идти...

- Почему же сразу сегодня вечером? - запротестовал Андрей. - Я просто предложил, так сказать, с перспективой на будущее. А если с котятами так трудно, могу и сам назвать.

- И как бы ты их назвал? - спросил с предпоследней парты Фа. Ну, еще бы. У них там в пустыне, говорят, тоже есть домашние любимцы. Огнебелки называются. Вот только нам, из плоти и крови, таких в своих домах не завести.

- Ну, - Андрей демонстративно чешет в затылке, а потом улыбается. Бесхитростно и открыто. Бесит. В этот момент особенно. Добреньким прикидывается. Думает, снова обманусь? Не на того напал. - Раз Барсик и Мурка у нас уже есть, то можно было бы девочку, эта та, что серая с белыми пятнами и рыжей полоской вдоль спины, назвать Барсютой, а черного мальчика - Мурзиком.

Оглядываюсь и вижу, что все улыбаются. У меня тоже улыбка непроизвольно на лицо наползает. Конечно, намек настолько очевиден, что только слепой бы его не заметил. Созвучие с командорами. Думаю, звучит не просто весело, но и самую малость провокационно.

- Как вам? - спрашивает Андрей, уже видя, что все в восторге. Даже я. Как бы мне не хотелось обратного. - Тогда голосуем.

- Это как? - спрашивает Машка, подходя и садясь вместе с котятами на свое место. Пушистых он сажает на стол перед собой. Черный сразу перебирается на парту к Алому, они же у них теперь сдвинуты. Андрей принимается объяснять.

- Те, кто за мое предложение, поднимите руки. Да не две руки, одной вполне достаточно.

- У нас обычно магические фитильки при этом зажигают, - объясняет Андрею Кар.

А я сижу и обдумываю, как бы мне точно узнать, когда он к друзьям своим уходит. Хотя, чего я думаю, спросить напрямую и все.

- Андрей, а когда... - начинаю я, но меня перебивают.

- А что там с обещанной экскурсией, её ты тоже перенесешь на неопределенный срок? - это Машка. О чем это он?

- Что за экскурсия? - тут же спрашивает у сородича Иля.

- По моей квартире, - с ощутимой неохотой признается Андрей. А вот это интересно.

- А что, ты и на это успел напроситься? - шипит в сторону Машки Алый, его рука замирает над спинкой котенка, так и не дотронувшись.

- Радуйся, что я на приватную экскурсию в постель не напросился, а то ты ж, бедняжка, совсем бы ядом изошел, - шипит в его сторону Машка.

И никогда и не скажешь, что в начале семестра, он основательно глаз на нашего светлого клал. Но тот быстро отучил его на себя, любимого, засматриваться. Причем, так и не поняв, почему у Машки первое время, при одном взгляде на него, глаза начинали светиться. Это называется, обломал на взлете. Крылья обломал. А теперь еще с чем-то лезет. Алого я изначально недолюбливаю. Хотя, что-то мне подсказывает, что, если бы Андрей знал меня настоящего, он непременно нас бы с ним сравнивать начал. Нет, я в себе уверен. На этого светлого я нисколечко не похож. У светлого размах не тот. Но все равно неприятно.

- Чего ты все время нарываешься? - возмущается Алый. - Я тебя даже не отшивал, раз уж на то пошло.

- Спасибо, не надо. Мне всего остального, что ты делал, хватило по самую маковку!

- Так, хватит, - вмешивается в их перепалку Андрей. - Дождетесь, целоваться заставлю. И отчего-то мне кажется, Алый, что счет будет не в твою пользу.

- Да, я вообще ничего не делаю, молчу, а этот, - светлый тыкает в сторону соседа. - Все время сам так и нарывается!

- А нечего было ко мне раньше цепляться!

- Ну, конечно, - бросает Алый. - Я ведь смолчал, когда ты меня на лопатки уложил, смолчал, правда? Тогда что же ты... - шипит он и осекается, осознав, что выдал свою самую великую тайну, о которой уже полобщаги знает.

Машка его в поединке победил. Причем, так как была задета честь темного, он был в праве убить. Конечно, его бы за такое из универа выперли, но Алого ведь в таком случае вообще бы не стало. Машка глупости делать не стал, светлого отпустил живым и относительно здоровым. И вот теперь Алый во всеуслышание в этом признался. А ведь раньше, хоть и судачили всякое, достоверно никто не знал.

- Машка, Алый прав, - неожиданно говорит Андрей. - Не знаю, как там у вас раньше было, но сейчас к нему цепляешься ты. Так что попридержи коней.

- Ладно, - с неохотой бросает темный и отворачивается к стене. Алый демонстративно смотрит в окно. Такие дети.

- В общем, так, - подводит итог Андрей, - Все свободны до завтра. Котиков я покормлю. На дежурных осталась посуда, - он кивает в сторону раковины, только сегодня выпрошенной у джинна. - Терапию с обоюдными визитами будем практиковать чуть позже. Все? Или я что-то забыл?

Мне хочется ему подгадить, да и всем остальным тоже. Просто из вредности, чтобы не расслаблялись. Я ведь уже договорился, что меня этот вопрос больше не коснется, если я Андрею мага-мелиоратора найду.

- Родительский день, - роняю я небрежно, и на этот раз даже Иля смотрит на меня, как на врага народа.

- О! Точно, - восклицает Андрей, трет пальцами лоб. - Ладно. Я об этом подумаю. Как только что-нибудь придумается, вам сообщу.

- Ты настаиваешь, чтобы все родители прибыли, так? - снова подстегиваю я.

Он кивает, наблюдая за тем, как меняются лица ребят. Ничего. Они что думали, в сказку попали? Конечно, никому не хочется видеть здесь родителей. Я их понимаю. Но есть такие вещи, как надо и плюсом к этому моя вредность. Никогда не понимал, почему её принято стыдиться?

- Мои не смогут прийти, - вдруг говорит Гарри. Ну, кто бы сомневался!

- И мои, - поддерживает её Фаль.

- Разберемся, - пресекает все разговоры Андрей и прощается с нами.

Желает успехов и говорит, что будет ждать завтра. Я так и не узнал, когда он отдыхать уходит. Ладно, приду попозже. Думаю, после полуночи дома его уже не будет. Он ведь сам открыто намекнул, что собирается прийти под утро. Думаю, пары часов мне вполне хватит.

Андрей

Вечер удался. Определенно. С ребятами посидели просто отлично. Я уже и забыл, когда мы собирались почти в полном составе. То да се, я поперся танцевать и там заметил парнишку. К нему клеился чуть ли не весь танцпол. Почему? Просто танцевал он необыкновенно. У меня сразу же началось повышенное слюноотделение, и не у меня одного. К нему подходили и парни и девчонки. Но он всех отшивал. Ненавязчиво так. Например, когда к нему начинали тянуть руки, он их отталкивал и, не сбиваясь с ритмичного танца, отодвигался в сторону. Я не удержался и тоже решил рискнуть. Меня он не оттолкнул. Честно скажу, самооценку мне это подняло изрядно. Насмотревшись на красавцев эльфов из другого мира, я изрядно приуныл. Раньше я себе казался симпатичным, но, по сравнению с ними, конечно, не котировался. А тут такое счастье привалило. И мальчик, главное, был не против продолжить наши с ним танцы в более уединенном месте.

Конечно, можно было бы отправиться куда-нибудь еще, но я повел его к себе. А почему нет? Я парень одинокий, чего мне стесняться? Точнее, кого. С ребятами я попрощался быстро и без лишнего официоза. Акцентировать на том, что ухожу не с девушкой, а с парнем, не стал. А то были в нашей компании и те, которые еще порывались наставить меня на пусть истинный, как они говорили. Мне было плевать. Я так изголодался по ласке, что готов был наброситься на него уже в такси.

Парень представился Никитой. Мне было по боку, как его зовут. Я хотел его до звезд перед глазами. Точнее, не сколько его, а субтильное, гибкое тело, так похожее местами на светлоэльфийское. Подобные ассоциации я от себя гнал всеми силами. Мне что, реальных эльфов в жизни мало? Не хватало еще воображаемых завести.

Целоваться мы начали уже в подъезде, дверь я открывал на ощупь. Никитка висел на мне чуть ли не всем телом. Благо, парнем он был хрупким, на голову ниже меня. И так и норовил закинуть ногу мне на бедро. Возбуждены были уже оба, так что меня это не только не смущало, но и вынуждало в три раза активнее ковырять ключом в замке.

Когда замок щелкнул и дверь поддалась, я издал победный вопль, который благополучно потонул в очередной жадном поцелуе, которыми меня щедро награждал Никитка, такой же нетерпеливый и изголодавшийся, как я. Мы ввалились в квартиру, дверь хлопнула, я вжал податливое и разгоряченное тело парня в нее спиной и попытался, не разрывая поцелуя, стянуть с него пеструю футболку, но он неожиданно неловко застыл и, оторвавшись, я обнаружил, что смотрит он через мое плечо куда-то за спину. Подстегиваемый самыми нехорошими опасениями, я обернулся.

- Э, - вырвалось у меня, - Ира?

Её можно было бы и не узнать, в джинсах и свободной футболке, без эльфийских ушей, но все с теми же темными, почти черными глазами. Я узнал даже не их, а сам взгляд. Так она прожигала глазами того гада, Лучистого, когда я её спасал от него. Я сначала панически подумал, - 'За что?!', а потому спохватился и задал самому себе совсем другой вопрос. - 'Что она тут делает?!'

- Андрей, это кто? - спросил меня Никитка, все еще не выпуская из объятий. - Твоя девушка?

- Нет, - решительно отрезал я. - Сестра.

И, высвободившись из его хватки, повернулся в Ире.

- Ты что тут делаешь? - и почему я сразу не сообразил, как у меня в прихожей свет мог оказаться включен. Не сообразил, потому что был занят. Я и сейчас был не прочь продолжить наше с Никитой занятие, но надо было сначала избавиться от назойливой девчонки из другого мира.

Она прожгла меня еще одним злым взглядом, который лично у меня ну совершенно не вязался с образом хрупкой девушки, которой она внешне и являлась. И тут глаза её посмотрели не на меня, а на Никиту. И взгляд полностью, как по волшебству, изменился.

- Простите, - пролепетала она и еще тише добавила, - Я сейчас уйду... - И принялась демонстративно искать обувь. Стояла она перед нами босиком.

Никитка занервничал. Я, признаться, тоже. Что это вообще за спектакль?

- Андрей, может, случилось, что? - зашептал мне на ухо Никита.

Я сдался.

- Ир, ты чего пришла хоть?

Она перестала возиться у шкафчика с обувью и отвела глаза. Обхватила себя руками. Ну, просто девочка-ромашка, не иначе. Такое её поведение меня начало откровенно пугать. Что она задумала?

- Я думала, ты мне поможешь... посоветуешь... я... не знаю, - заикаясь и искусно изображая готовые вот-вот прорваться рыдания, пробормотала она.

Никитка рядом со мной смотрел на нее во все глаза. На лице парня медленно проступала паника. Я, откровенно признаюсь, тоже паниковал. Только по несколько иной причине. Я ведь понимал, что она хитрит. Специально что-то задумала, и вот теперь изображает из себя невинную овечку. Но, когда она всхлипнула, вскинула на меня глаза, и я рассмотрел заблестевшие в них неподдельные слезы, усомнился. А вдруг это я дурак, и у нее на самом деле беда приключилась? Поддавшись порыву, я шагнул к ней и попытался обнять. Она прижалась ко мне, как к родному. Ничего себе, какая она маленькая! Мне как-то казалось, что она выше. А тут она так удобно спрятала лицо у меня на груди.

- Ну ты чего? - Не зная, что могло довести её до такого, и от этого страшась еще сильней, пролепетал я, но, когда она ответила, я понял. Она меня обдурила. Как есть обдурила. Вот засранка, точнее... а, ладно. Я сегодня спать не лягу, пока всю правду из нее не вытрясу.

Ирирган Шутвик

- Я беременна! - изображая из себя несчастную, обманутую каким-то козлом младшую сестренку, объявил я и по тому, как Андрей, уже рассыпавшийся было в утешениях, замер, все еще прижимая меня к себе, понял - не поверил. Интересно, интересно. Значит, я был прав, и он догадался еще во время поцелуя. Хорош, гусь! А сразу на прямой разговор вызвать было нельзя?

И еще парня какого-то приволок! Нет, где это вообще видано, чтобы... я что, ревную? Нет, нет и еще раз нет. Меня просто бесит это тощее создание, хлопающее своими серыми глазищами. Ни рожи, ни кожи, а все туда же, любви ему подавай. Пусть поищет где-нибудь еще. Андрей нужен нашему миру и личные привязанности на стороне заводить ему не следует. А то так, глядишь, и упорхнет. А ректор на него столько надежд возлагает. Я ведь специально по своим каналам навел справки. Оказывается, Карлу уже донесли, что у нас с колокольчиками наметился явный прогресс.

- Что? - выдыхает он мне куда-то в область плеча. Неприятно. Мурашки по коже. Но ничего, потерплю. Знал бы Карл, на какие унизительные жертвы я тут иду.

- Так, давайте все успокоимся, - неожиданно вмешался это ходячее недоразумение, которое Андрей с собой притащил. А психолог наш и обрадовался, знакомый голос услышав. Выпустил меня из объятий, даже попытался ненавязчиво отстранить. Ну, уж нет. Пусть это чудо в перьях видит, что ты сегодня только мной занят будешь и ни до каких парней тебе дела точно нет, Андрей.

Я вцепился в него так, что ему только и осталось повернуться к этому парню вместе со мной, обнимая уже только одной рукой. Я, как преданная сестренка, прижался щекой к его груди и заплаканными глазами уставился на его гостя. Когда же тот поймет, что тут ему не рады? Может, магией его? Нельзя. Меня засечь кто-нибудь может. Придется терпеть.

- Она точно твоя сестра? - с сомнением протянул этот парень.

Андрей тяжко вздохнул, опустил на меня глаза. Я тоже на него посмотрел. Точнее, Ира посмотрела. Он тяжко вздохнул и кивнул.

Парень замялся. Отвел глаза.

- Ну, может, тогда ты мне телефончик свой оставишь, я позвоню завтра...

- Конечно! - Андрей так обрадовался, что я попытался врезать ему локтем по ребрам, но не успел. Он высвободился, отскочил в сторону и вытащил из заднего кармана какое-то устройство. Я глянул на его гостя и увидел, что тот уже держит в руках что-то подобное. Андрей быстро назвал список цифр, большой палец парня забегал по передней части устройства. Потом он замер и то, что было в руках у Андрея, издало мелодичный звук.

- Отлично! - просиял Андрей. Его гость широко улыбнулся ему в ответ, потом покосился на меня. Психолог обернулся. Пришлось изображать на лице вселенскую тоску и одиночество. Но на этот раз Андрея было так просто не купить, я это уже понял. И он у меня еще получит за то представление, что он потом затеял.

Андрей

Ежу понятно, что Ира не просто так тут появилась. Любопытство заело, да? Разберемся. Но так просто идти у нее на поводу не хотелось. И, когда мы с Никиткой обменялись телефонами, и он посмотрел в её сторону, словно спрашивая - 'Девочка, может, ты выйдешь на минутку?', я не стал и дальше играть роль примерного брата. Притянул его к себе и, не стесняясь Иркиного взгляда, поцеловал. Никитка сразу же ответил. Да, ему тоже хотелось, чтобы этот вечер закончился совсем иначе. Но ничего. Размышлял я, поглаживая парня по бедру, я еще отыграюсь на этой зазнайке. Будет знать, как в мою личную жизнь лезть!

Я закрыл дверь за Никиткой, который отказался, чтобы я ему такси вызвал и убежал до того, как я что-то еще успел предпринять. У меня на губах все еще горел его поцелуй. А в душе все кипело от нереализованного возбуждения и злости.

- Вот объясни, пожалуйста, - спокойно, пока спокойно, спросил я у Иры, - Кто тебе дал право лезть в мою личную жизнь? Что было так сложно, раз уж попалась с поличным, разыграть из себя примерную младшую сестру и отправиться спать в другую комнату? Какая еще беременность?

- А ты так уверен, что я не способна забеременеть, да?

- Ир, может хватит? Довожу до твоего сведения, что в отличие от некоторых, я с мужиками не только целоваться не чураюсь, но и спать. И уж поверь мне, распознать, кого целую, парня или девчонку могу и с закрытыми глазами. Чутье у меня срабатывает, ясно?

- Абсолютно, - произнесла она чужим, мужским голосом и неожиданно мелькнула, как в телевизоре.

Как мерцающая помеха по всему телу прошлась. И передо мной уже стоял парень чуть ниже меня, с длинными черными волосами, прямыми и гладкими. Одежда тоже поменялась. Расстегнутый черный сюртук, кружевной воротник рубашки, одетой под него, струящиеся по ногам элегантные брюки из какой-то темно-серой переливающейся ткани. К слову сказать, линия бедер у этого парня была просто умопомрачительная. Если бы столкнулся с ним где-нибудь на улице, засмотрелся бы. Я сначала подумал, что он светлый эльф. Но потом как-то засомневался, уши какие-то слишком короткие для эльфа, хоть и заостренные на конце. Но за не имением опровержения, решил считать его все же эльфом.

- Прекрасно, - сказал я, оглядев его с ног до головы под его насмешливым взглядом.

У меня появилась просто гениальная идея. По крайней мере, в тот момент она показалась мне гениальной. Я схватил опешившего парня за руку и потащил в свою комнату.

- Если ты думаешь, что сможешь заменить это твое серенькое недоразумение мной... - зашипел он грозно, но я его осадил.

- Не льсти себе. Я просто пытаюсь обеспечить себе хотя бы спокойный сон, раз уже развлечься не дали.

Подведя его к компьютеру, я включил процессор и сказал:

- Я так понимаю, ты такой же любитель, как твой Лучистый?

- Он не мой! - взвился парень, вырвав у меня руку.

- Да? То-то он с тобой так рвался поцеловаться.

- Он просто до сих пор мне простить не может, что я предпочел защищаться по факультету классической магии, а не экспериментальной!

- Все с тобой ясно. То есть до того, как меня к каждому столбу ревновать, ты парнями не интересовался? - уточнил я, видя, что компьютер загрузился и можно начинать работу.

- Я парней не ревную, тем более, к таким же парням, - с разделением прорычал он.

Я хмыкнул и толкнул его в сторону компьютерного кресла.

- Садись, не ревнивый ты наш.

Он подчинился, но посмотрел зло. Я даже подумал, может, а ну его нафиг. Делать мне больше нечего, как всяких тут эльфов просвещать. Но я трезво понимал, что этот парень с меня так просто уже не слезет, раз уж снизошел до того, чтобы открыться. Так что я схватил мышку и посредствам ряда привычных манипуляций - таких, как отрыть проводник и найти нужный файл, запустил 'Акробат' и почти сразу, с секундной задержкой, на весь экран распахнулась картинка обложки.

- Это что? - почти священным шепотом выдохнул Ир.

Я улыбнулся и принялся вращать колесико мышки.

- Это электронный вариант одной книжки. Просвещайся. Чтобы пролистывать, вертишь вот это колесико. Думаю, с текстом разберешься, переводчик у тебя есть.

- Тогда дай мне еще и твой, - вдруг потребовал парень.

- Зачем это?

- Синхронизирую со свом и смогу перенять все то, что твой успел от тебя нахватать.

- В каком смысле?

Он демонстративно закатил глаза. Вот зазнайка!

- Если ты не в курсе, то переводчики - это симбиотические животные организмы. Они подстраиваются под нас и перенимают наши знания о языке, стилистике, жаргонизмах тех же и все такое прочее.

- Симбиотические? - на всякий случай уточнил я. Меня наградили уничижительным взглядом. Парня захотелось стукнуть. Но я сдержался.

Пусть корчит из себя умного, пока дают. Завтра утро посмотрим, кто тут главный. Решив так, я молча снял с уха сережку, о которой уже и думать забыл, такой привычной она для меня стала. Примечательно, что мои друзья её не заметили. Я даже заподозрил, что она невидима для посторонних. Но решил, что потом как-нибудь спрошу об этом ректора или командоров. Не суть важно. Оставив Ира изучать одну занимательную книжку, которую я как-то скачал и долго читал, просвещаясь и местами подхихикивая. Ему она, конечно, смешной не покажется. Но в принципе, почитать там есть что, так что пусть начинает избавляться от своих ханжеских замашек уже сейчас. Тоже мне, моралист нашелся. Увидел, что я парня в дом привел, и сразу в позу. Обойдется! От такого отучать надо сразу, а то потом заколебешься мозги вправлять.

Оставив его обниматься с монитором, я ушел в душ. Вернулся. Обнаружил, что Ир на меня даже не обернулся, так был увлечен. На странице большого формата, до которой он успел дочитать, целовались двое парней. Рисунок был выполнен в интересной технике. Графикой. Черно-белый, но очень выразительный. И что мне нравилось в этой версии камасутры для геев, парни тут были изображены самые нормальные, а не как бывает, одни нормальный мужик, а второй что-то непонятное. Я сам люблю таких вот мальчиков, с которыми не поймешь, кто с тобой, но все же в картинках предпочитаю смотреть на нормальные тела. К тому же, в этой книжке не только о позах рассказывалось, но и о массе других любопытных вещей. Поэтому я ей когда-то даже проникся. В принципе, если мне не изменяет память, та картинка, которая сейчас висела перед самым носом Ира, была чуть ли не самой невинной из всех, так что все самое вкусное ему еще только предстоит увидеть. Усмехнувшись, я забрался под одеяло и отвернулся лицом к стене. Под мерное жужжание компьютера и заснул.

А утром мне пришлось будить Ира поцелуем. Что поделать, не удержался. Нечего было некоторым новоявленным ханжам ко мне под бок пристраиваться и спать сном младенца.

Глава 14

Объяснительная: чем не повод для знакомства

Ирирган

Я вытянул из переводчика Андрея все, что мог. Поэтому та книга, которую он мне столь любезно представил, очень быстро перестала меня увлекать. То есть, я, возможно, и прочитал бы её поподробнее, картинки там посмотрел, если бы не знал, что наутро этот начинающий совратитель станет интересоваться, как там у меня успехи. Его ироничный тон и кривая ухмылочка представлялись так ярко, что я из принципа пролистал пару страниц, пробежал глазами, убедился, что такие отношения у них на земле не то что не в новинку, но вообще практикуются довольно давно. Выделил для себя интересную фразу, что такой вот секс мужчина может легко найти в любое время, в специальных кварталах и клубах, но сексуальная разрядка - это не то же самое, что подлинное удовольствие. Взял на заметку, чтобы потом подшучивать над Андреем и его вчерашним незадачливым гостем, и полез изучать совсем другие файлы.

У переводчика было не так уж много сведений о компьютере. Судя по всему, с момента, когда Андрей впервые нацепил его на свое ухо, наш психолог за этим чудом иномирной техники не работал. Очень жаль, потому что я бы с удовольствием узнал бы о нем побольше. Но, к сожалению, боялся сломать или испортить. И дело не в том, что я бы не смог потом возместить материальный ущерб в случае порчи чужого имущества, а в том, что я как-то неожиданно поймал себя на мысли, что я не хочу так откровенно портить отношения с Андреем.

Вообще, меня бесили все те чувства, которые я был вынужден испытывать рядом с ним. Что это еще за страх не понравиться? Я был лучшим студентом на своем потоке, сейчас, будучи аспирантом, уже в следующем семестре я планировал защищаться, значит, если мне это удастся, я стану самым молодым архимагом современности. Я лучший. И это не хвастовство, это всем известный факт. Тогда почему я стал так зависим от мнения какого-то человека? Причем, почти сразу. Обаяние у него какое-то чумовое. Просто невозможно не подпасть под его влияние. Неудивительно, что даже командоры растаяли. Не просто же так у него тут Барсим ошивался. Кстати о визите светлого командора надо будет расспросить этого блудливца в отдельности.

А вообще, меня просто бесит такой его подход к отношениям. Как он там сказал? Что не хочет встречаться ни с кем из нашего мира, ему их местных, страшненьких, зато понятных, подавай. Бесит! Как будто с его самой посредственной внешностью ему грозит понравиться кому-нибудь из нас. Вот подумал об этом, а сам, как назло, Машку вспомнил, вот уж кто за Андрея всеми бы лапками ухватился, только дай. Темный меня никогда так не раздражал, как сейчас. И опять во всем виноват не кто-нибудь, а Андрей.

Оставив компьютер в покое, так как без хозяина все равно ничего путного там не нашел, да и толком не смог разобраться во всей этой системе папок и файлов (переводчик мне в этом не особо помог), я подошел к широкой кровати, на которой хозяин квартиры уже часа два как дрых без задних ног. В темноте я вижу не хуже, чем при свете, поэтому рассмотреть черты его лица не составило труда. Вот что в нем привлекательного? Эта странная стрижка, когда черные прямые волосы облепляют по кругу все лицо, такие же черные брови, густые и жесткие на ощупь. Я специально провел по одной пальцем. Андрей нахмурился, но не проснулся. Как только я убрал руку от его лица, черты его снова разгладились, а дыхание осталось все таким же ровным и спокойным. Умиротворяющим. Глядя на него, мне тоже захотелось спать.

В нашей общаге, что ни ночь, то очередное сражение темных со светлыми, поэтому спать удается лишь урывками. Это вам не преподавательская башня, где я раньше жил. Но по прошествии стольких лет снова поселившись в общаге, я опять научился спать урывками, так что бодрствовать сутки было не такой уж большой проблемой. Но с другой стороны, раз Андрей не выставил меня за дверь, хотя мог бы, почему я должен отказывать себе во сне? Другой вопрос, где устроиться.

Можно, конечно, уйти в какую-нибудь комнату. Тут у него их три и все крохотные, как чуланчики. Но, честно скажу, когда я только подобрал ключ и проник в его квартиру, мне сразу стало неуютно. Тут все такое маленькое, свободного пространства почти нет. В каждом углу что-то стоит. По периметру все стены тоже заставлены мебелью. Неуютно. Вряд ли у меня бы получилось уснуть в какой-то из пустующих комнат в одиночестве. Поэтому я примерялся.

Андрей спал у самой стены, завернувшись в одеяло, словно в кокон. С одной стороны неудобно к нему лезть, вдруг еще подумает, что я так просветился этой его книжкой, что сразу приставать полез. С другой, я ведь понимал, что с ним мне будет уютнее и... спокойнее. Я в последнее время, даже если в общаге тихо, очень трудно засыпаю. Меня одолевают сомнения и страхи. Защита не за горами, и мне страшно, что этот мой жест с перевоплощением не возымеет того эффекта, на который я рассчитываю. И, когда они узнают, что я вовсе не эльф, как все обо мне думают, а мерцающий, вдруг даже мои заслуги перед университетом меня не спасут?

Я разделся и, вытянув из-под Андрея край одеяла, забрался к нему под бок. Кровать у него была жесткой. У нас даже в студенческом общежитии кровати куда удобнее. Зато рядом громко сопел Андрей, а звук его дыхания успокаивал. Честно, я и не думал, что спать с кем-то таким далеким, как он, таким почти чужим, может быть так... уютно. Я даже попытался к нему прижаться. Но вовремя одернул себя. Отполз обратно к краю. Но Андрей неожиданно повернулся во сне, подкатился ко мне и обхватил рукой поперек живота. Я замер. Мне показалось, что он проснулся. Если так, то мне следовало его ударить, оттолкнуть, показать ему, что я не такой, как тот парень, которого он при мне беззастенчиво тискал прямо у входной двери. Но он спал, все так же сонно дыша мне в плечо. А я, повернув голову, смотрел на него, и глаза у меня слипались.

Андрея сказал, что вовсе и не думал считать меня предателем. Что это я не так понял его шутку. Шутка была глупой, мне не понравилось. Но, если все так, как он говорит, чего я тогда так злюсь-то? Как-то не по статусу оно мне. И все-таки я не могу спокойно реагировать на этого парня. Наверное, во мне говорит дух соперничества. Я столько положил, чтобы, наконец, примирить руководство университета с ранее не допускающимися к обучению расами, такими, как моя, например. Но пока нельзя было сказать, что я добился таких уж выдающихся успехов. А вот Андрей добился. Ему поставили цель - объединить наш класс, добиться, чтобы больше не было драк и ссор, и он теперь прет к ней, как бронедирижабль, сметая все на своем пути. Мне бы тоже хотелось научиться так работать. Может быть, потом как-нибудь...

Андрей

Проснулся я рано. Обычно шесть утра - это для меня недостижимый идеал, особенно, если учесть, что лег я вчера, дай бог, во втором часу ночи. Но, самое забавное, что, открыв глаза и уставившись в потолок, почувствовал себя полностью отдохнувшим и выспавшимся. Да, бывает. Повернул голову и обнаружил, что, обхватив мое предплечье узкой ладонью и вжавшись в плечо носом, на моей подушке дрыхнет Ир. Прелестно, просто прелестно. Похоже, парень начитался обо всем и сразу и решил, не отходя от кассы, эксперименты проводить? Или я что-то не понимаю в этой жизни? Могу и не понимать. Он же эльф, а у них, если по тому же Барсику судить, мозги как-то не так заточены. Но как бы я себя не уговаривал быть взрослым и сознательным, отказать себе в том, чтобы подшутить над этим черноволосым задавакой, я не смог. Поэтому, плюнув на все условности и напомнив себе, что этот парень вовсе не мой студент, а только прикидывается оным, я высвободил руку, повернулся на бок и, нависнув на Иром, который от моих телодвижений лишь вяло заворчал во сне, чмокнул его в нос.

Хотел в губы, но передумал. Решил не обострять. И хорошо, потому что в тот же момент глаза парня широко распахнулись и на моей шее сомкнулись те самые тонкие пальцы, которые показались мне такими хрупкими, но оказались сильными и жесткими. Если во мне еще и присутствовала утренняя нега, то вся разом сошла на нет.

- Мне кажется, я тебя предупреждал? - зашипел мне в лицо этот незнакомец, которого я, лишь по своей глупости, попытался отождествлять с Ирой, зазнайкой, умницей, но хорошей, светлой девочкой.

У меня в груди все похолодело. Ир разжал пальцы. Я медленно, стараясь не делать резких движений, лег обратно, устроив голову на подушке. Парень на меня не смотрел. Лежал на спине и пялился в потолок. Вид у него был расстроенный. И вообще, что-то в нем было нервное, надломленное. Именно таким при первом близком знакомстве показался мне Машка, еще до того, как он стал зубки в сторону Алого показывать. Что же с этим парнем может быть не так?

- Ир, - позвал я и, подумав, все же положил руку поперек живота парня. Он напрягся. - это была попытка пошутить.

- Шутки у тебя дурацкие! - рыкнул в мою сторону Ир.

Я вздохнул. Повинился.

- Я уже понял. Ты из-за шутки вчера на меня взъелся?

- Я не предатель, - бросил он и снял с себя мою руку. Повернулся на бок. Теперь мы с ним оба смотрели друг на друга. Помедлив, я положил руку обратно, на этот раз на его бок. Иру это не понравилось, но я успел объяснить.

- Тебе ведь так спокойнее, я ведь вижу.

- Меня бесит, что ты все видишь, все понимаешь, и все тебе удается!

- Не завидуй, - наконец, осознав, в чем может крыться причина такой его колючести, фыркнул я. - Ты что, за этим к колокольчикам в класс затесался? Чтобы приручить строптивых?

Парень посерьезнел.

- А если скажу, что не за этим, будешь дальше спрашивать?

- Ты ведь слышал, что я про Гарри и Фа сказал? - мне тоже совсем расхотелось шутить и разводить нежности по отношению к нему, хоть в первый момент мной двигало простое и понятное желание утешить. Но было непохоже, что этот парень нуждается в моем утешении, - Если ты сам не захочешь рассказать, я не стану настаивать, - а, помедлив, еще и добавляю, - И не пойду тебя закладывать, - Говорю это и пытаюсь убрать руку с его бока. Он перехватывает её и возвращает.

- Мне... - запинается. Я чувствую, что он смущен, но не вижу на его лице ни малейших признаков этого. Словно маска. Неужели, он и сейчас совсем не такой, каков на самом деле? Кто он вообще? Я запутался. Думаю об этом, а Ир говорит, - так, действительно, спокойнее, - и закрывает глаза.

'Было бы еще спокойнее, если бы я обнял тебя, эльфеныш', - проносится у меня в голове. Но я себя жестко одергиваю. Было бы, никто не спорит. Но такие вот обнимашки с парнем из другого мира, который не только красив, как юный бог, но еще и интригующ, весьма опасное дело. Поэтому я всего лишь оставляю ладонь у него на боку, как он и просил, и жду, когда Ир снова откроет глаза. Можно не спешить выбираться из постели, еще так рано.

Ирирган

Я лежу с закрытыми глазами. Зачем я так разозлился? Вспышек бесконтрольного гнева у меня не было уже давно. Поэтому мерцающих не приминают в наш университет. Находясь в пограничном состоянии между очередным мерцанием и истинной формой, мы становимся раздражительными. Можем кидаться на других из-за пустяков. Я не считаю пустяком попытку Андрея поцеловать меня. Он ведь именно это собирался сделать, так? Я не собираюсь встречаться с парнем. И вообще, Ира - мое первое женское мерцание, раньше я принимал только мужской облик, какую бы расу не брал за основу. Поэтому, никаких поцелуев! Я решил. Пусть думает что хочет, но... Я не могу позволить ему убрать от меня руку. Она, действительно, успокаивает. Не потому, что я такой мямля. А потому, что, молниеносно выскользнув из мерцания, которое не сдергивал с себя уже несколько месяцев, я подверг свое душевное состояние непростому испытанию.

Мы - изменчивые, в таких пограничных состояниях нам нужен какой-то ориентир. Кроме Андрея, тут никого нет. Поэтому, когда я подсознательно ощущаю близость его тела, его тепла, мое собственное начинает перестраиваться, стремясь замерцать и принять облик того, кому так удачно удалось меня успокоить. С кем мне уютно. Я ведь уже говорил об этом странном чувстве. Уют - как давно его не было в моей жизни. Но не будем об этом.

Андрей лежит молча и не пытается меня заставить хоть что-то объяснять. Но я еще два дня назад настроил себя на то, что однажды именно к нему приду с подробным рассказом о своих мотивах. Именно ему попытаюсь излить душу. Так странно. В глубине души во мне все еще живет злость и обида на него. Но сейчас, когда предыдущее мерцание почти полностью слетело с меня, когда я почти такой же, какой и есть на самом деле, эмоционально я тоже меняюсь. Разительно. Ведь раньше, до того, как учеба в университете вынудила меня находиться в мерцании годами, я был другим. Не таким раздражительным, не таким вредным и местами даже злым.

Андрей, одно его присутствие, заставляет меня вспомнить обо мне настоящем и это уже не злит, это пугает. Я держу глаза закрытыми, не потому что мне так страшно ему открыться. Теперь я верю, что он не предаст. Просто боюсь вспоминать себя. Ведь до защиты, мне нельзя представать перед университетской общественностью в истинном виде. В лучшем случае меня просто выгонят, в худшем, лишат всех званий, всего, чего я достиг за эти годы беспрерывных мерцаний.

Я начинаю говорить и сам не сразу замечаю, что неосознанно пододвигаюсь ближе к Андрею. Он не возражает. Он вообще молчит. Только дышит и слушает меня. А я... я, как и собирался, изливаю душу. Вот только я думал все это по-другому совсем обставить. Говорить задиристо, смело, с вызовом, а у меня получается грустно, искренне, с тоской, причину которой я пока не готов объяснить ему, потому что тогда придется открыть кто я такой, но я хочу приберечь известие о том, что я вовсе не эльф, как он, наверное, подумал, а нечто иное, на потом. Когда увижу его реакцию на свои слова, когда станет ясно, что он все понял правильно.

Андрей

Ир говорит тихо, ровно, но по тому, как он придвигается ко мне в каком-то иррациональном стремлении найти защиту, я понимаю, как трудно ему даются слова. Да, совсем не так я представлял себе это утро.

- Моя диссертация посвящена Камням Истинного Зрения. Через них в день зачисления проходят все новоявленные студенты. И тогда становится видно, к какой расе принадлежит тот или иной студент. Это делается из-за того, что, несмотря на мирный договор между светлыми и темными, до сих пор существует список рас, которые ни при каких обстоятельствах к обучению не допускаются.

- Почему? - вопрос вырывается у меня прежде, чем я успеваю решить, что не стоит Ира сейчас перебивать.

Он все так же с закрытыми глазами поясняет:

- Потому что слишком нестабильны эмоционально. Потому что считается, что представители этих рас могут напасть без предупреждения и без особой на то причины. Потому что, как убеждены консерваторы из Ученого Совета, эти существа неспособны себя контролировать, то есть наполовину дикие и необузданные, и слишком подвластные не разуму, а чувствам.

Меня осеняет до того, как он заканчивает говорить.

- Фа и Гарри из таких существ?

Ир кивает и открывает глаза. И совершенно неожиданно огорошивает меня признанием.

- Я тоже.

Моргаю и произношу, пожалуй, самую глупую фразу из всех возможных.

- Я думал, ты эльф.

Ир хмыкает.

- Я - мерцающий, - говорит он и с какой-то странной, вредной интонацией произносит. - Если еще не прочитал, что это значит, то я видел у тебя книгу, можешь в ней посмотреть.

- Ага. Мне её ваш декан презентовал, - киваю, и отчего-то хочется оправдаться. - Но я только про эльфов прочитал и про оборотней, так как Гарри у нас вроде бы, оборотень.

- Ага. По официальной версии, не инициированный.

- Да? - а вот этого я в личном деле не нашел. - А я еще гадал, почему она тогда, когда вам с Илькой помогать кинулась, не стала обращаться.

- Потому что не могла. Она вообще не оборотень.

- А кто?

- Виверна.

- Кто?

- Как тебе объяснить... - роняет Ир и о чем-то глубоко задумывается.

А я тем временем старательно роюсь в закоулках памяти. И интуиция моя срабатывает в тот момент, когда я вспоминаю, как наша рыженькая реагировала на Пауля.

- Дракон, что ли?

- А! - возвещает Ир победно. - Так у вас они тоже есть?

- Кто?

- Драконы.

- Ну, в сказках встречаются.

- Эльфы тоже в сказках?

- Угу. Постой, постой... она боится Пауля и у них с ним похожие магические приемы...

- Потому что рыцари развивали свою магию в первую очередь для того, чтобы сражаться с драконами. Еще до заключения пакта о ненападении и суверенности территорий, когда их магия только зарождалась.

- И он, как никто другой, может сопоставить все это и догадаться, кто она такая.

- Да.

- А Фаль? - спрашиваю, придвигаясь ближе.

Не то чтобы неосознанно, напротив, с моей стороны это довольно осмысленный шаг. Я мог бы клясть себя за него последними словами. Но вместо этого утешаю себя лишь тем, что это ненадолго. Вот выберемся из постели и все, на этом наши нездоровые порывы закончатся. Почему наши? Да, потому что только слепой бы не увидел, как Ир на меня реагирует, пусть и не осознает этого, пусть и пытается себя убедить, что не тянется ко мне, как и я к нему. Я бы предпочел этого не делать. Не в моих правилах кадриться к человеку, которого я толком и не знаю совсем. Впрочем, как и не в его. По крайней мере, судя по тому, что я о нем слышал.

Ир не возражает, когда я придвигаюсь. Напротив, расслабляется. Мне бы лучше отодвинуться. Я знаю. Так, действительно, было бы лучше. И вообще, нужно вставать и прекращать все эти нездоровые поползновения. Но я снова говорю себе - еще чуть-чуть, и остаюсь лежать рядом с ним, заглядывая в темные глаза, которые сейчас так близко.

- Ифрит. Их тела полностью сотканы из огня и, считается, что в человеческой, не горящей форме, они слишком нестабильны. В любой момент могут воспламениться и поджечь все вокруг, особенно, когда разозлятся.

- Так вот почему он с собой успокоительное таскает! - догадался я.

Ир кивнул. Мы оба как-то неловко замолчали.

- Так почему ты решил прикинуться Ирой? - спросил я, чтобы как-то избавиться от неловкости.

Не понимаю я этого парня. О чем он вообще думает? Какой он на самом деле? 'Мерцающие'. Уж больно само название похоже на изменчивые. Значит ли, что он может легко менять, как возраст, внешность, рост, но еще и пол? Если да, то чем это чревато? Почему им тоже запретили учиться? И почему вчера он был похож на маленькую злючку, а сейчас со мной в постели рассудительный и взрослый парень, жизнь которого была не так уж и легка.

- Я создал аналог Камней Истинного Зрения. Приспособление, которое позволяет видеть истину и которое уже не удастся никому обойти. Как сделал когда-то я сам, как потом, найдя лазейку, повторили Фа и Гарри. Но мне заявили, что нет смысла ничего менять, что камни и без того идеальны. Поэтому в моей диссертации сам объект исследования никуда не годиться, нет новизны и экономической ценности. И я решил доказать, что их камни ни на что не годятся, что меня не смогут найти даже если я десяток раз проскочу мимо них туда сюда. Я создал новое мерцание. Еще никогда не мерцал в девушку, но мне хотелось, чтобы доказательства были более чем существенными.

- Но зачем? Объясни мне, я не понимаю. Ведь со старыми камнями для таких, как ты, остается пусть мизерный, но шанс попасть в стены университета, я так понимаю? - Ир кивнул, я все еще не мог его понять. - Тогда зачем что-то менять, ради чего?

- Я хочу доказать, что не все мои сородичи остались такими же, как были много веков назад. Хочу, чтобы все увидели сколько нас, не только мерцающих, но и других. Что мы учимся бок о бок с ними и все у нас в порядке, на других не бросаемся, правила выполняем, и даже слывем не самыми последними учениками. Я хочу перетянуть на свою сторону большую часть совета. Хочу, чтобы они отменили или хотя бы пересмотрели список недопустимых рас. Карл меня поддерживал, когда я пришел к нему с темой диссертации. Поэтому я решился на этот план.

- Он знает, что ты...

- Нет, - Ир отвел взгляд. - Я так и не сумел сказать ему. Я...

- Боялся.

- Да, боялся! - воскликнул он с обидой в голосе, - Думаешь, если...

- Ир, я ведь не осуждаю тебя, правда, чего ты такой нервный? Причем, если я правильно понял, у тебя это какое-то обострения на почве меня.

- Не льсти себе, - зашипел на меня парень, грозно сверкая глазами, и я только сейчас заметил, что они у него теперь вовсе не такие темные, как были изначально. Что происходит? - Я просто в пограничном состоянии. Поэтому постоянно на взводе. Еще не я, но уже не она, - объявил парень и резко сел в кровати, выпутавшись из плена нашего с ним общего одеяла. Теперь он сидел ко мне спиной, свесив ноги на пол. И я видел, как медленно на гладкой коже проступает какая-то замысловатая татуировка. Или это природный узор?

- Ир, у тебя... - пробормотал я и протянул руку. На пояснице два завитка, один наползающий с левого бока, другой с правого, переплетались в области позвоночника и ползли вверх. Я провел по ним пальцами. Ир вздрогнул. Обернулся через плечо. Хмурый, злой. И я не придумал ничего лучше, как сказать.

- У тебя тату проступило, - а сам все это время смотрел на его глаза, которые постепенно становились кошачьими, желтыми, почти золотыми, а зрачок вытягивался. От уголка глаза так же, как и татуировка, проступали две стрелки, словно он их, как девчонка, специальной тушью провел. Один вверх к виску, другой вниз к скуле. От этого внешность парня казалось еще более экзотичной.

Он моргнул и снова отвернулся.

- Я почти выскользнул из мерцания, - прошептал он.

Я приподнялся и теперь с непонятным мне трепетом медитировал над его обнаженным плечом. Почему нет? - спрашивал я себя. И тихо, самому себе, отвечал, - Потому что. Он из другого мира. Не стоит искать личных привязанностей среди тех, кого ты не понимаешь, а, даже, если научишься понимать, никогда не сможешь догнать. В отличие от Ира, я это знаю. Непохоже, что он бывал у нас раньше, значит, как и остальные ребята, понятия не имеет, как и, что важнее, сколько мы тут живем.

- Это плохо? - спросил я, так и не уговорив себя отстраниться.

- Я давно не был самим собой. Даже когда становился Ирой, просто переходил из одного мерцания в другое.

- Разве это не вредно?

- Фа тоже вредно постоянно на успокоительных жить, а Гарри столько времени не разминать крылья, - прошептал он и окончательно поник.

У меня сердце сжалось. Да, теперь именно сжалось, хоть в случае с тем же Барсиком, я убеждал себя, что не должен никого из них жалеть. Этим ребятам я готов был сочувствовать бесконечно. Если Ир аспирант, значит, он как минимум закончил сорокалетний курс обучения, и еще сколько-то лет проучился в аспирантуре. И все это время притворялся кем-то другим, не собой. Пусть, его притворство изначально было минимальным. Но, когда он стал Ирой... Так, надо уточнить.

- Ты поэтому такой нервный? - спросил я.

- Нет, - отрезал он и попытался встать, но я поймал его за руку. Он обернулся. Теперь радужка у него была ярко-желтой, а зрачки вертикальными, стрелки у уголков глаз проступили отчетливо. А черты лица преобразились, стали чуть резче, более хищными, чем раньше. Но... Да, мне пришлось признать, что таким он мне тоже нравился. Он выглядел старше, чем до этого. Притягательнее.

- Ир, ты понимаешь, что так жить нельзя?

- Понимаю! - он довольно резко вырвал руку. И отошел в сторону. На нем, что меня, признаюсь, удивило, были самые обычные мужские боксеры, черные, с каким-то невнятным логотипом на левом бедре.

- Э? - вырвалось у меня.

Он проследил направление моего взгляда и громко фыркнул.

- Твое не трогал, просто создал для себя нечто подобное.

- А как ты в моем мире магией пользуешься? - заинтересовался я.

- Молча. Я же без пяти минут архимаг, у меня с собой всегда есть артефакт-накопитель.

- Невидимый для посторонних, как переводчик?

- Ну, кто-нибудь сильный вполне способен его увидеть.

- Но не я.

- Ты не то что не сильный, ты вообще никакой, - заявил мне Ир и отправился к выходу из комнаты. - Кстати, я тут порылся в твоем компьютере. Жалко, что в переводчике ты за ним еще не сидел, и он не мог мне нормально разъяснить, что там и как.

- То есть моя книжка тебя не заинтересовала? - поинтересовался я, вставая и подходя к мирно урчащему компу.

- Я не собираюсь с тобой спать, потому и не заинтересовала, - бросил парень и, помедлив, сказал, - И вообще, если бы мне так уж приспичило переспать с парнем, вместо того, чтобы так париться, - он кивнул в сторону 'проснувшегося' монитора, - Я бы мерцнул и все.

- В девушку? - на всякий случай уточнил я.

- Угу, - Ир потянулся и зевнул, прикрывая рот рукой.

Я в это время отключал комп, который, как оказалось, простоял полночи без дела. Не интересно ему, как же. Скажи уж, что не захотел в открытую свое любопытство проявлять. Выделиться решил, выпендрежник!

- И все равно, - пробурчал я, отпустив мышку и распрямившись. - Я думаю, нужно искать выход. Причем уже сейчас, а не потом, когда ты там надумаешь защищаться.

- Ты о чем? - не понял он.

- О том, что Гарри и Фа нужно обеспечить возможность становится настоящими хотя бы ненадолго.

- И как ты себе это представляешь? - Ир нахмурился. А мне вдруг пришла в голову идея, потому что я вспомнил, что Фа, если верить Ирке, становится живым огнем, когда злится. Я шагнул к парню и весело улыбнулся.

- Пойду сегодня к ректору. У меня появилась идея.

- Да, - Ир неожиданно улыбнулся. - Мне уже интересно.

- Пойдем завтракать. За чашкой чая расскажу, - позвал я, и мы перебрались на кухню.

Ирирган

И все-таки для человека он необычный. Мозги у него как-то не так заточены. Не знаю, что он там придумал, но мне уже любопытно. И отчего-то, несмотря ни на что, хочется верить, что все будет хорошо. Что его идея окажется настолько сногсшибательной, что подействует. Но мне все еще страшно признавать, что теперь у меня появился союзник. К тому же, он регулярно меня выводит из себя.

Сижу на табуретке, теперь я точно знаю, как и что у него тут называется. Спасибо переводчику, которого он мне пожаловал на время. А Андрей возится у плиты, готовя что-то вкусно пахнущее. Он говорит, что это яичница и что у них это самый распространенный завтрак холостяка. Ну, спорить не стану. А попробовать хочу.

Смотрю на его спину. Он успел натянуть брюки, но торс закрывать ничем не стал. Так и щеголяет передо мной полуобнаженным. Специально? Конечно да! Не смог удовлетворить свои потребности со вчерашним парнем, решил меня соблазнить? Не дождется! Было бы на что соблазняться. Фигура у него, может, и ничего. Приличная, но явно не приученная к нормальным для нашего мира физическим нагрузкам. Волосы сзади прикрывают шею тонкими прядками. Их отчего-то хочется убрать. Но, я так понял, это его так специально подстригли. Ладно, может, у них такие прически и в моде.

У нас, к примеру, по большей части длинные волосы носят. Не важно, мужчины или женщины. Это не только красиво, но и функционально. Я не темный, хоть есть в моем арсенале и пара темных мерцаний, но даже мне известно несколько особых плетений для боевых кос. А уж сами илитири от них просто фанатеют. Вон, даже Машка, казалось бы, эти его вечно выбивающиеся из косицы пряди, косая белая челка, почти детское личико, и то, эта небрежность в прическе - лишь видимость. Точно знаю, что у него, как и у большинства темных, спрятан в волосах особый кинжал. Да и лента, которая в нее вплетена, непростая.

Так вот, об Андрее. Плечи у него широкие. Когда думаю об этом, сразу вспоминается одна картинка из его книжки. Но я гоню её прочь. Еще чего не хватало! Я ведь не примеряюсь, нет. Я просто вспомнил. Ну и ладно. Андрей мурлычет себе под нос какую-то песенку. Смотрю на него и удивляюсь. Вот как он может быть таким беззаботным? Не выдерживаю и спрашиваю.

- Ты что, на самом деле ничего в этой жизни не боишься?

- Ты о чем? - он оглядывается на меня.

- Я мог бы задушить тебя утром, - замечаю я.

- Но не задушил ведь, - бросает Андрей и снова отворачивается, кажется, теперь он чай заваривает. - Да и не стал бы ты этого делать, даже если бы я на самом деле собирался тебя поцеловать.

- А ты хочешь сказать, не собирался?

- Неа. Это только ты у нас такой нервный, что бросаешься за невинный поцелуй в нос. Да я тебя, можно сказать, по-братски приласкать решил.

- Да что ты? А вчерашнего парня ты тоже по-братски приласкал?

- Слушай, - он выключает конфорку. Удобно, когда уже разобрался что к чему и понимаешь общий смысл его действий. Я вижу, как мгновенно потухает огонь. Как, однако, хитро у них тут все продумано. И никогда не догадаешься, что магии тут нет и в помине. Поворачивается ко мне. Смотрит. - Я тебе и остальным уже несколько раз говорил, что никого из вас, как потенциальных партнеров по постели не воспринимаю.

- Ага. И что-то там невразумительное вещал про то, что со своими тебе привычнее, - согласился я, не веря ни единому его слову. Да не может быть, чтобы ему не хотелось. Он так того парня зажимал, было очевидно, что у него давно никого не было. И я не понимаю, почему он продолжает отрицать очевидное, - Признайся, - роняю я, плохо соображая, зачем вообще он мне сдался. Наверное, просто хочу вывести его на чистую воду. А то корчит тут из себя недотрогу, просто тошно смотреть. - Я ведь тебе нравлюсь?

Лицо Андрея в какой-то момент приобретает удивленное выражение, а потом он широко улыбается и припоминает:

- Нет, сладкий. Это я тебе нравлюсь.

- Снова льстишь себе? - улыбаюсь и позволяю себе легкую небрежность в голосе.

- У меня, по крайней мере, ноги от одного единственного поцелуя не подкашивались, и дышать мне очень даже было чем.

Андрей

Ир меняется в лице. И мне в какой-то момент кажется, что он сейчас на меня бросится и с легкостью в бараний рог согнет. Но он лишь не по-человечьи рыкает в мою сторону и отворачивается. Да, я пока так и не понял, кто такие мерцающие. Но что-то мне подсказывает, что просто так в обучении им бы не отказали. Мне еще относительно спокойный экземпляр попался. Тогда какого хрена он сам меня все время провоцирует? Сидел бы себе и молчал в тряпочку. Так нет же! Приспичило ему язык распустить.

Я ставлю перед ним тарелку, кружку. Кладу на стол вилку. Сажусь с другой стороны стола. Жую. Мне нужно чем-то себя занять, а то мысли так и лезут в голову. Здоровые мысли, здорового мужика. Он меня тут, понимаешь ли, только и делает, что соблазняет. Скотина ты, Ир. Неужели скромнее нельзя быть? Знаю же, что опыта у него в таких делах немного. Не даром же он на мне всем телом повис, когда я его поцеловал. Весело, ничего не скажешь.

Запиваю чаем с клубникой яичницу, вкус которой не чувствую. Становится как-то легче. И тут Ир, гипнотизирующий собственную тарелку и вяло ковыряющийся в ней вилкой, спрашивает.

- Ты его к себе еще позовешь?

- Кого? - в первый момент я, правда, не успеваю сообразить.

- Того парня? - Ир поднимает глаза. Как же непривычно, что желтые.

- Конечно, - легко подтверждаю я. - Кстати, его Никитой зовут.

Он кривится. Откладывает вилку и берется обеими руками за чашку. Делает глоток. Хмыкает. Поднимает глаза.

- Сегодня другой.

- Да, вчера я со специями заваривал. Думал Фариду угодить за то, что он мне так помог.

- Понятно. А сейчас ты мне угождаешь?

- Обойдешься. Просто сам клубнику в чае и не только люблю.

- Ясно, - Ир снова опускает глаза.

Я не выдерживаю.

- Ир, давай ты прекратишь меня провоцировать. Тебе это что, извращенное удовольствие доставляет?

- А я провоцирую? - тут же вскидывается он.

- Постоянно, - серьезно отвечаю я.

- А ты что, лучше? Ходишь тут полуголый, намеки всякие все время отпускаешь. Я терпеть должен?

- Хорошо. Давай договоримся. Я больше ни на что не намекаю даже в шутку, а ты не лезешь в мою личную жизнь.

- И твоя личная жизнь - это тот парень.

- Не только, - отрезаю я и протягиваю ему руку через стол. - Договорились?

Он секунду смотрит на мою протянутую ладонь и мне кажется, что он сейчас пожмет её, но он неожиданно хмыкает и отказывается.

- Нет.

Я сначала теряюсь, но быстро нахожу, что ему на это сказать.

- Это ты так тонко намекаешь, что я на самом деле тебе нравлюсь?

- Нет, это я так толсто поддерживаю идею ректора свести тебя с кем-нибудь из наших.

- Что?! - хмурюсь, а этот нахал, как ни в чем не бывало, поясняет.

- Я навел справки по своим каналам. Теперь, когда стало очевидно, что ты весьма полезен, самый надежный способ привязать тебя к нашему миру это помочь тебе влюбиться в кого-нибудь. Так считает Карл, и я с ним согласен.

- Ну, знаешь, когда мне понадобится помощь в налаживании личной жизни, я вам сообщу, - разумеется, я злюсь. А кто бы на такое заявление на моем месте не разозлился бы?

- Глупый, - снисходительно роняет Ир, - наши девушки в стократ красивее, да и парни тоже. Не согласен?

- Не во внешности дело.

- А в чем? - напрямую спрашивает он, но я так зол, что решаю не говорить ему. Снова принимаюсь за еду.

- Ты и сам не знаешь, - бросает Ир и следует моему примеру.

Пусть думает, что хочет. Парень поглощает мою яичницу с помидорами, и меня так и подмывает спросить и напросится на комплемент.

- Вкусно?

- Ем же, - фыркает он.

А по нормальному сказать нельзя? Но я уже понял, что к манере этого парня еще привыкнуть нужно. Поэтому прощаю ему все и молча ем.

- Кстати, - бросает он через какое-то время. - А что там с родительским днем?

Я чешу в затылке и задаю вопрос, который пришел мне в голову еще вчера, когда я носился по дому, как угорелый, собираясь в клуб к ребятам.

- Как думаешь, наша техника могла бы у вас работать?

- Ты компьютер имеешь в виду?

Догадался, гад. Умный. Хотя, раз аспирант и, как сам говорит, без пяти минут архимаг, неудивительно.

- Не совсем его. Но наподобие. То, что может работать без постоянного подключения к сети, на батарейках.

- Скорей всего нет. По крайней мере, очень большая вероятность, что не заработает.

- А если его от магии экранировать.

- Как, к примеру?

- Повешу на него свой крестик.

- А сам?

Я махнул рукой.

- Мы с Фаридом вчера проверили, на меня магия теперь и без крестика не действует.

- Хм, - задумчиво протянул Ир, явно что-то просчитывая в уме. - А Гвидион тебе что на это сказал?

Я порылся в памяти и вспомнил, что это он о лекаре, который со мной возился.

- Ничего. Это Карл, когда за мной в палату пришел, сказал, что теперь этот артефакт полностью мой.

- Потому что вы теперь с ним связаны?

- Наверное, - я пожал плечами.

- Ну, в принципе, - Ир снова попытался ответить на мой вопрос. - Нужно пробовать. А что, уже есть задумки? Зачем тебе компьютер в нашем мире?

- Хочу научить вас одной игре. Я так понял, что основное развлечение на Родительском дне - это магические поединки, - Ир на эти мои слова молча кивнул, смотря на меня все с большим интересом. - Но, так как лично я в магии полный профан, организовывать с вами нечто подобное мне неинтересно - это раз. Во-вторых, по объективным причинам те же Фа и Гарри принять в них участия не смогут. Ты, если и примешь, то никогда не будешь сражаться в полную силу. Да и вообще, уподобляться остальным не есть гуд.

- И?

- Хочу научить вас одной игре, в которой магия вообще ни к чему, - хитро улыбнулся я. - Она к тому же еще и командная. Поможет еще больше укрепить взаимоотношения в классе.

- А что хоть за игра?

- Футбол.

Глава 15

Колокольчиковые тайны

Ирирган

Идея Андрея с командной игрой меня впечатлила. Он так красочно описывал, как наши колокольчики будут в ворота гол забивать и пенальти пробивать из-за линии штрафной, что даже меня заразил своим энтузиазмом. Я плохо себе представлял, как это вообще будет выглядеть, потому что половины не понял из его объяснений. Но признаваться в том, что такой непонятливый, совсем не хотелось. Особенно ему. Поэтому я только и делал, что кивал и улыбался. А сам пытался настроиться на обратное мерцание. Нам ведь с ним вместе в класс выходить, значит, к десяти часам я должен быть уже Ирой. Хорошо было бы дождаться тишины, но Андрей все продолжал и продолжал говорить, расставляя по столу тарелки, ложки, какие-то другие предметы, которые призваны были изобразить мне линию защиты и то действие, которое, как он объяснял, должно было происходить на поле. Я, наверное, мог бы попросить его замолчать. Но я терпеть не могу просить. Ведь тогда мне пришлось бы показать ему мою слабость. Вернуться в мерцание не просто, особенно, когда так полно выскользнул из него. А сосредоточиться все не получалось и не получалось.

- Ир? - протянул он с вопросом.

- Да, да, пробить из-за линии штрафной, забить гол... - повторил я то, что он только что мне говорил.

В его глазах появилось еще больше подозрения. Но я ведь не ошибся, повторил за ним слово в слово и ничем не выдал себя.

- Признавайся, - потребовал он. Как он меня раскусил? Как?

- Не понимаю, о чем ты.

- О том, что глаза у тебя большие-большие, и честности в них ни на грош.

- А с чего ты решил, что я тебе тут должен душу изливать?

- С того, что ты уже её излил, и меня волнует, что тебя настолько беспокоит, что ты сидишь и киваешь мне, как болванчик. Что, игра не нравится?

- Все нравится. Идея прекрасная. Можешь дерзать.

- Ир?

- Не дави на меня! - как же он меня бесит. Особенно этим своим всезнающим тоном. Да ничего он не знает! Обо мне - ничегошеньки.

Андрей закатил глаза и встал. Я думал, он обидеться решил, и просто уйдет в другую комнату. Я почти обрадовался в этот момент. Значит, я наконец смогу сосредоточится. Но вместо этого он обошел стол, встал напротив меня, а потом взял и опустился передо мной на колени. У меня перед глазами сразу мелькнула еще одна картинка из его книжки. Я уперся ладонями ему в плечи.

- Что ты делаешь?! - воскликнул я, плохо контролируя свой голос.

- Просто обнимаю тебя, - объявил Андрей, и прозвучало это так спокойно, так ровно.

Сам не знаю, почему горло пересохло, и я сглотнул. Руки Андрея обхватили меня за талию. Я закрыл глаза. Не могу. Когда он смотрит снизу это... это невыносимо! Ну, почему он не может просто встать и уйти? Почему заставляет унижаться? Ему удовольствие доставляет, да?

- Унизить хочешь, - шепчу, сам не понимая, почему не могу просто оттолкнуть его от себя, ведь я сильнее.

- Помочь, - поправляет он. - Пытаешься мерцнуть обратно? - спрашивает, а я открываю глаза и пытаюсь понять, как он догадался. Он что-то видит по моим глазам. Улыбается, но совсем не обидно. - Ир, это ведь очевидно, нам скоро в класс к ребятам идти, а ты все еще парень. Не думаю, что ты хотел бы им открыться.

- Не хотел бы. Поэтому просто уйди и оставь меня одного.

- Поможет?

Я мог бы солгать, но снова закрываю глаза. Откидываюсь спиной на стену, вздыхаю.

- Останься так.

С ним, правда, будет лучше. Проще. Его тепло, оно как-то размягчающе действует на меня. Я не открывая глаз, поднимаю руки, поддавшись порыву, не более того, и запускаю пальцы в его волосы. Они гладкие, но жесткие, прямые и тяжелые. Вздыхаю.

- Мне нужно сосредоточиться. Нужно почувствовать себя Ирой, вспомнить, каково это - быть ей.

- То есть ты меняешься не только внешне, но и внутренне? - спрашивает он. Казалось бы, как тут сосредоточишься, но мне, напротив, под звучание его голоса куда лучше удается настроиться на нужную волну.

- Да. Мерцание идет изнутри, сначала преображает чувства, словно передергивает их...

- Выворачивает наизнанку?

- Не совсем. Но иногда и так.

- Но Ира не настолько сильно отличается от тебя настоящего? - он спрашивает, а я все отчетливее ощущаю тепло его ладоней на моей пояснице. Оно такое приятное.

- Я старше и опытнее, у меня немного иные реакции...

- А еще ты злее, чем она.

- Нет. Это просто... - вздыхаю, чувства, кажущиеся в первый момент чужими, но все быстрее абсорбирующиеся внутри меня, захватывают. - Остаточные эмоции переходного периода.

- То есть на самом деле ты белый и пушистый?

- Нет. Я вредный, но не злой, - сам не понимаю, чему улыбаюсь. Мне нравится с ним разговаривать. Сейчас это так помогает. Оказывается, не надо было так сосредотачиваться, достаточно было расслабиться и призвать мерцание. Я и забыл. Так отвык выскальзывать и возвращаться. Он мне напомнил. Андрей.

- А в чем принципиальная разница? - спрашивает психолог. Ему интересно. На самом деле интересно. И никакого отвращения, что имеет дело с изменчивым. Непривычно. Просто он еще не знает, кто такие мерцающие. Какие слухи хотят о нас, какие небылицы, в которых, не спорю, есть и доля истины.

- И это ты меня спрашиваешь? Кто у нас лекарь душ? - спрашиваю и открываю глаза, - Какого цвета? - он мгновенно понимает, о чем я. Это вдохновляет. Нет, честно. Я не понимаю, почему именно с ним мне удается почувствовать это, но он на самом деле как-то необъяснимо на меня влияет. Поддерживает одним своим присутствием и прикосновениями. Они совсем ненавязчивые. Как положил руки мне на талию, так и не пытается гладить или еще что-то лишнее предпринимать.

- Уже не желтые, - заверяет Андрей. И тут же спрашивает. - Я могу встать, а то колени затекли?

- Слабак! - фыркаю я и киваю.

Он поднимается, кряхтит, словно старик. Потом прогибается в пояснице, потягивается. Я смотрю на него. Мне нравится то, что я вижу. Я понимаю, что он некрасив по меркам моего мира, но мне нравится на него смотреть. Он чуть выше меня. Не когда я в мерцании, а когда я настоящий. А еще с ним спокойно. Ему можно доверять. И он всегда может найти правильные слова, не знаю, как ему это удается, наверное, все благодаря тому чутью, о котором он уже не раз упоминал.

- Ты так смотришь, словно уже влюбилась, - он широко улыбается и тянет руку к моему лицу.

Отбиваю его ладонь. Не сильно. Просто не позволяю коснуться себя. Встаю. Я снова в платье. Вот и кончилось время Ириргана, наступило мое - Ириль.

Андрей

Чувствую себя последним идиотом, когда понимаю, что он меня не слушал. Просто ждал, когда выговорюсь и свалю. Хорошо хоть, что вовремя сообразил. А то о футболе я, как и большинство парней, могу вещать часами. Что меня дернуло его обнимать, не знаю, но я обрадовался, когда он не стал меня гнать. С ним все время так, я уже понял, из огня да в полымя. Словно он сам никак не может определиться, кто он и как должен чувствовать. Наверное, так и есть. Эти его мерцания для меня нечто запредельное. Не представляю, как можно так меняться не только внешне, но и внутренне.

Когда смотрел, как его тело начинает превращаться в женское, испытал неожиданно жгучее разочарование. Ира, конечно, очень красивая девушка. Но Ир мне понравился куда больше. Он более нестоящий. Не знаю, видимо моя интуиция изначально что-то там сигнализировала относительно нашей старосты. И вот теперь, мне будет трудно видеть в ней настоящую личность, а не суррогат, коим она на самом деле является. Ладно. Это мои трудности. Придется сделать все, чтобы Ирка о них не пронюхал, то есть, пронюхала, а то очень подозреваю, что некто желтоглазый ко мне в гости еще раз без приглашения заявится. Главное, чтобы эти визиты не стали регулярными. Я ведь повешусь, если этот парень ко мне в гости зачастит. От спермотоксикоза загнусь. Хотя, это еще вопрос, будет ли он так же вставлять мне палки в колеса, если в следующий раз я из клуба с девушкой вернусь. Что-то мне подсказывает, что будет. Но проверять не хочу. Мне хватило вчерашнего светопреставления.

Собираюсь в класс. Ира терпеливо ждет меня в прихожей. Я выхожу и, видя, как она тянется к ручке двери, останавливаю её.

- Два вопроса. Я правильно понимаю, что основная стихия у большинства колокольчиков - огонь? Или в вашем мире нет разделения магов по стихиям?

- Опять по сказкам судишь? - уточняет у меня староста.

Киваю.

- Да. В большинстве своем магомеханизмы запускает именно огненная составляющая. Это важно?

- Да. И еще, есть ли в пределах нашего корпуса аудитории для работы с высокими температурами? Подумай хорошенько.

- И думать не надо, - Ира усмехнулась и в этот момент до ужаса напомнила мне Ира. То есть себя настоящего, я даже головой помотал, прогоняя наваждение. А староста продолжила. - В восточном крыле есть не использующийся зал для тренировок. Так как Драконьи войны давно канули в лету, необходимость столь разрушительных боевых заклинаний, какие использовали во время войны с драконами, отпала. Поэтому зал заперли. Помнится, кто-то предлагал его перестроить и использовать под что-нибудь, но консерваторы из Ученого Совета воспротивились, аргументируя тем, что зал может пригодиться в первозданном виде, если драконы снова нападут.

- А они могут напасть?

- Нет, - она сказала это так убежденно, что мне и в голову не пришло бы спорить, но Ирка решила еще и пояснить. - Когда началась война, драконы были полудиким племенем, отчаянно борющимся за новые территории, но сейчас они вполне цивилизованная раса. Конечно, живут они в своих общинах по своим законам, но, если выбираются за пределы Облачного края, всегда ведут себя прилично и, зачастую, гуманнее, чем те же люди.

- Понятно. Ты даже не представляешь, как ты мне помог.

- Помогла, - холодно поправила меня Ира.

Я спохватился и тут же попытался загладить свою вину.

- Прости, - улыбнулся я девушке, - Я просто...

- Лучше постарайся больше не ошибаться. Мне бы не хотелось никому из ребят память править.

- А ты и это можешь?

- Я без пяти минут архимаг, - напомнила мне Ира, снова усмехнувшись как Ир.

Я вздохнул. Наверное, ради такой вот кривой и чуть грустной улыбки, я бы даже мог... Лучше не надо об этом. Ни к чему хорошему такие мысли не приведут.

Одергиваю себя и вхожу в класс вслед за Ирой.

Нас встречают недоуменными взглядами. Ну, еще бы, такой пассаж.

- Вау! - тянет рыжий Том, провожая Иру долгим взглядом. - А кто-то говорил, что с иномирянами ни-ни, - насмехается он, но Ира, только-только чинно усевшийся на свое место рядом с Илей, объявляет темной, но так, чтобы слышали все.

- Ничего не вау. К нему всей душей, даже дверь вскрыть изловчилась. А в итоге застала его с каким-то невзрачным парнем, приложила все силы, чтобы это недоразумение прогнать, только обрадовалась, что он меня в одну с собой постель уложил, но единственное, чего дождалась, это поцелуя в нос, да и то утром.

Я с улыбкой, прошел к своему столу. Послушать Иру, так я вообще, изверг и бесчувственная скотина. Так и знал, что этот желтоглазый гад меня подставит. Но ничего, сейчас как-нибудь успокою их и к самому главному перейду. Глянув на Илю, понял, что сейчас мне вставят по самое не балуйся. Да, сразу о главном, точно не получится.

- Иль, хочешь мне что-то сказать? - я предпочел начать первым.

- Хочу! - рыкнула темная и решительно встала. - Почему ты отверг Иру?

- Потому что я вам всем уже объяснял, что не собираюсь заводить себе ни девушек, ни парней среди вас. Вы для меня - мои студенты, подопечные, младшие, - я выделил это слово голосом, - Товарищи. Но никак не любовники или любовницы. Мне уже объяснили, что у вас тут в порядке вещей, когда преподаватели играют в любовь со студентами. Так вот, в моем мире такое хоть и встречается, но не поощряется ни в каком виде.

- Но сейчас ты в нашем мире! - возмутилась Лия. Вот от кого не ожидал, так не ожидал. Хотя, о чем это я? Женскую солидарность никто не отменял. А Ир, зараза, так все обставил, что мне самому себя придушить хочется.

- О, да. Но идти на поводу у ваших прихотей не собираюсь. Ирке было просто любопытно побывать у меня раньше других, вот она и вскрыла дверь. И мне теперь еще придется заботиться о том, чтобы к других желающих повторить её подвиг такого не получилось. А про постель и прочее она преувеличивает. Не так уж она на большее и напрашивалась. Просто её взбесило, что вас таких красивых и совершенных я отвергаю, зато тащу в дом всяких там невзрачных парней. Я ничего не путаю? - холодно уточнил я у Иры.

- Мог бы и подыграть, - ласково укорила меня та и мило улыбнулась.

- Ира! - воскликнула Лия и тоже вскочила, - Так ты что... специально так все сказала?

- А что? - Ира обернулась на нее и невинно уточнила, - Пусть наш любимый классный руководитель не расслабляется. А то совсем от рук отбился.

- Ира, - строго прогудел с последней парты Улька. И если поначалу у всех парей на лицах было осуждение, то теперь в мою сторону смотрели с сочувствием. Я им улыбнулся и даже подмигнул.

- Ничего. Я не сахарный, не растаю, - отрапортовал я. И решил перейти в наступление. - Я придумал, чем мы с вами будем заниматься в родительский день.

На лицах студентов проступила заинтересованность. Только Иля была занята тем, что выговаривала что-то Ирке на ухо полушепотом. Я не прислушивался, да и, скорей всего, не разобрал бы, о чем она там вещает. Но, судя по лицу темной, поведением подруги она была недовольна. Ладно. Потом узнаю у Ира, что там у них. Вообще, это я только пригрозил, что попрошу кого-нибудь мою дверь еще какой-нибудь замок повесить. Если просить, то придется объяснять причины такой паранойи. Но выдавать Ира я не хочу. Поэтому придется терпеть его визиты. То, что они еще будут, я не сомневаюсь. Зато весьма сомнительно, что кто-нибудь еще из класса способен отпереть мою дверь без моего на то разрешения. Думаю, об этом-то должны были позаботиться в первую очередь, когда только её с моей квартирой совмещали. Просто Ир у нас далеко не студент и даже не среднестатистический выпускник.

- Игра, которую я хочу вам предложить, называется футбол. Правила там не очень сложные, но лучше один раз увидеть, чем десять раз услышать.

- Увидеть? - переспросил Машка.

На этот раз на парте перед ним вольготно развалился Мурзик, черный котенок с белым брюшком и носочками на лапках. Барсюта была у Фа. Удивительно. У меня до сих пор в голове не укладывалось, что Фа - самый спокойный из всех колокольчиков, на самом деле может в любой момент превратиться в жуткого огненного монстра, способного выжечь все у себя на пути. Но я не мог не верить Иру. Он был искренен, когда рассказывал мне о ребятах и о себе. В этом я был уверен.

- Да. У меня появилась идея, как показать вам игру в записи.

- И когда мы увидим это чудо? - поинтересовался Том.

Я прикинул.

- Я думаю, дня через два.

- А не поздно будет? - заинтересовалась Иля с сомнением.

- Нет, двух недель нам должно хватить. Кстати, а когда у вас тут выходные?

- Так ведь завтра уже, - ответил мне Машка, искренне изумившись, что я не знал таких очевидных вещей.

- Так, а два или один? - Посчитав в уме, уточнил я.

- Два.

- То есть у вас в неделе...

- Восемь дней, - скептически протянула Ира.

Я фыркнул.

- И нечего так на меня смотреть, - отчитал я её. - У нас в неделе семь дней.

- А-а-а, - протянул с задней парты Улька. К слову сказать, с каждым днем он мне нравился все больше. Было в нашем рыцаре без страха и упрека, что-то простое и приземленное. И в тоже время, мальчик явно по натуре своей был романтиком. То, как он ходил вокруг да около Гарри, признаться честно, умиляло.

- Так вот, о выходных, - бодро начал я, уже привыкая в такие моменты соображать быстро и на ходу. - Завтра я хотел бы осмотреть окрестности, а то я из корпуса еще ни разу не выходил, заодно присмотрим место для будущего футбольного поля.

- А в город слетать не хочешь? - неожиданно предложила Ира с такой лукавой улыбкой, что я сразу и безоговорочно захотел.

- На дирижабле? - загорелся я.

- Ты что, и на дирижабле никогда не летал? - насмешливо уточнил у меня Том.

- Зато на самолете очень даже, и на поезде ездил. А еще у нас такая штука как пароходы есть. И в космос мы летаем.

- Космос? - заинтересовался Кар.

- За облака к звездам.

- Без магии? - удивился Алый.

Я подтвердил. Но быстро вернул их на грешную землю, а то смотрю, глаза стали мечтательными-мечтательными, того и глядишь, улетят в тот самый далекий космос.

- В общем, кто готов пожертвовать мне свои выходные? Кстати, я так и не понял, что хоть за город?

- Халёбаск, он ниже по течению. - объяснила мне Ира. - Но, если без магии, то к нему лучше на дирижабле, и на окрестности заодно посмотрим.

- То есть, ты со мной?

- Мы все с тобой, - отозвалась с первой парты Иля и обернулась на остальных. - Разве что, Том...

- А я чего? Я тоже хочу посмотреть, как у нашего психолога глаза на лоб полезут, - буркнул тот каким-то подозрительным тоном.

- А что, у тебя были какие-то планы? - заинтересовался я.

- Не те, которые я не мог бы отменить.

- Уверен?

- Абсолютно.

- А почему выходные? - вдруг спросил Алый. - У тебя и на восьмицу планы есть?

- Восьмица - это восьмой день недели? - уточнил я.

Объяснять снова начала Ира.

- В твоем языке есть название для семи дней, поэтому в нашем исполнении с переводчиком ты их будешь слышать нормально, а вот восьмой будешь воспринимать как нечто аналогичное тому, что мы произносим.

- Понятно, - кивнул я, только сейчас сообразив, что не помню, чтобы он мне переводчик возвращал. Даже руку поднял, делая вид, что мочка уха зачесалась. Он что, его мне во сне нацепил? А что, все может быть. Я ведь не помню, как он ко мне под одеяло забирался.

- Так что там со вторым выходным? - нетерпеливо вопросил Алый, так и не дождавшийся ответа на свой вопрос.

- Посвятим футболу. По крайней мере, начальным тренировкам. Может, еще чем вас порадую.

- У тебя? - подал голос Машка, глядя на меня своими хитрющими глазищами.

Я задумался. А что, тогда и тащить ничего не придется. Посажу ребят перед телевизором. Он у меня достаточно большой. Специально на него два года копил, чтобы можно было с друзьями собираться и футбол смотреть.

- Заметано! - решившись, объявил я и сделал жест, словно выстрелил в Машку из пистолета.

- Ты серьезно? - недоверчиво протянула Ира.

- Ну не все же тебе одной к Андрею в гости ходить, - пропела Иля.

И Ирка, надувшись, заткнулась.

Я поехидничал про себя. Дружба дружбой, но типичные женские шпильки никто не отменял.

- Тогда решаем так, завтра жду вас здесь в это же время. Кстати, я спросить забыл, мне нужно выписывать вам всем какое-то разрешение, или не надо?

- Какое разрешение? - нахмурившись, уточнил Алый. Остальные, судя по всему, его поддерживали.

- Чтобы вы могли вместе со мной покинуть территорию университета. - Пояснил я, уже понимая, что этот вопрос был лишним.

- Это же университет, а не школа. И мы не малые дети, - отчитала меня Иля. - Даже если тебе кажется, что это не так.

- Простите, - повинился я искренне.

Я, действительно, слишком проникся отеческими чувствами, чтобы сообразить, что они на самом деле не маленькие.

Посмотрев на ребят, я понял, что извинения приняты. И решил, что все. Дольше ждать не имеет смысла.

- Насчет послезавтра потом договоримся. А сейчас все свободны.

На меня уставились удивленными глазами. Только Ира едва заметно нахмурилась. Почувствовала. Но ей тоже придется уйти. Я не собираюсь выдавать ни её секрета, ни секретов Гарри и Фа.

- А чего так рано? - возмутился Том.

- Потому что я так решил.

- Ты что-то недоговариваешь, - заметила Иля и не сделала ни малейшей попытки подняться.

- Недоговариваю, - не стал притворяться я. Посмотрел на задние парты. - Все свободны, кроме Гарри и Фа.

- Нет, - вдруг сказал Улька. - Я никуда не пойду.

- Пойдешь, - видя, какими настороженными стали взгляды ифрита и виверны, отрезал я. - Потому что я собираюсь провести небольшой тренинг только для них.

- Андрей, - сказала Ира и очень выразительно на меня посмотрела.

Я ответил не мене выразительным взглядом. Неужели Ир все еще мне не доверяет? Даже если так, придется научиться верить, что зла я им не сделаю, по крайней мере, осознанно, обо всем остальном зарекаться не стану.

Ирка встала первой. И пошла к двери. Потом за ней потянулись остальные. Выход продолжался довольно долго, потому что некоторые так и норовили задержаться. Улька что-то сказал Гарри на прощание и сжал её руку, которая лежала на парте. Девушка даже не повернулась к нему, лишь кивнула, как болванчик на шарнирах. Том по-мужски скупо похлопал Фа по плечу. Тот нашел в себе силы не только кивнуть, но и улыбнуться. Конечно, они испугались. Но мне нужно было поговорить с ними, прежде чем пойду в Карлу на аудиенцию напрашиваться.

Когда дверь за остальными, наконец, закрылась, я попросил ребят пересесть на первую парту. Фа встал, подошел к Гарри и протянул ей руку. Правильно. Вдвоем не так страшно. Они подошли. Фа сел на место Или, Гарри - Иры.

- Гарри, первый вопрос тебе. Я так и не удосужился почитать о вас, но мне интересно, насколько твоя чешуя огнеупорна?

Девушка охнула и закрыла рот ладонью. Фа нахмурился.

- Так получилось, что я теперь знаю, кто вы. Подробности прошу не спрашивать. Но хочу, чтобы ответили на мои вопросы, - быстро проговорил я, - А теперь ответь, - я посмотрел на Гарри.

- Я сама могу дышать огнем, - ответила она, пряча глаза.

- То есть тебе он безвреден?

- Если не магический, то да.

- Хорошо, - я не знал, что виверны огнедыщащие, как-то забыл у Ира спросить. Но очень надеялся, что её чешуе огонь не страшен. - А чем вы двое занимаетесь на боевых дисциплинах? То есть, я хочу сказать, у вас же тут есть предметы, на которых вы должны сражаться. Не просто же так вы у меня все такие боевые.

- Мы обычно не принимаем участия в схватках. Мастер Корешель не любит дурных бойцов. Поэтому выпускает в круг только тех, кто может достойно сражаться, - ответил мне Фа.

- То есть вас он ничему не учит?

Фа кивнул. Я улыбнулся.

- Значит, его занятия не очень потеряют, если я буду забирать вас по официальной версии на специальные тренинги?

Они переглянулись.

- Что за тренинги? - уточнил Фа осторожно.

- Я узнал, что здесь есть старый зал, который использовался для тренировок, когда гремела война с драконами. То есть, я так думаю, он полностью экранирован и способен скрывать весьма мощные энергии.

- Скорей всего, - Гарри даже вперед подалась, а глаза её загорелись. - В те времена эльфийские и человеческие маги использовали очень мощные заклятья. Нас так просто не скрутить.

- Но сейчас, я надеюсь, ты у нас мирная? - строго спросил я.

Девушка тут же смутилась.

- Я просто горжусь тем, кто я, хоть и вынуждена скрывать это.

- Отлично, - я разрубил рукой воздух и посмотрел на Фа. - Суть моей идеи такова: я обеспечиваю вас тренировочной площадкой, а вы будете тренироваться вдвоем.

- Ты поэтому спрашивал, огнеупорная ли у Гарри чешуя? - спросил Фа.

Я подтвердил.

- Она виверна. А ты ифрит. Думаю, вдвоем у вас должно неплохо получиться.

- Ифрит? - охнула Гарри.

Фа смущенно потупился.

- Он очень хорошо себя контролирует, правда? - спросил я у девушки.

Та тут же кивнула.

- Так вот, вернемся к сути разговора. Если я выбью вам этот зал, вы сможете в те дни, когда у вас уроки этого вашего мастера, принимать свои истинные формы. Вам ведь это нужно, да?

- А как ты уговоришь ректора? - спросил въедливый ифрит.

- Вот для этого вы со мной сейчас к нему и пойдете. Кстати, когда у вас урок боевой магии?

- Магических боевых единоборств, - поправила меня Гарри, правильно назвав предмет.

Я кивнул. Меня, в принципе, не особо волнует, как он там называется. Главное, что пока ребята не нужны на этих занятиях, я могу предоставить им шанс быть самими собой, пусть и не надолго.

- Сегодня две пары подряд, - ответил мне Фаль.

- То есть после моей классного часа вы пойдете к нему, да?

- Да.

- В таком случае сразу скажем Ире, чтобы она передала преподавателю - вы со мной на тренинге, а потом пойдем к ректору.

- Мы с тобой? - с опаской уточнила Гарри.

- Да. Для пущей убедительности, - веско произнес я.

Ребята снова переглянулись.

- Решайтесь. Будете со мной бороться за свое право быть собой, или сделаем вид, что этого разговора никогда не было?

Разумеется, они согласились на все. И уже через двадцать минут, предупредив Иру, чтобы она отмазала их у преподавателя, мы стояли у двери в кабинет ректора.

Ира проводила нас таким взглядом, это надо было видеть. Мы поймали её в коридоре, и я отвел её в сторонку. Она была в компании Или и Лии. Обо мне сплетничали, не иначе. Но объяснять больше, чем нужно, я не стал. Просто проинформировал о том, что мне нужно забрать Фа и Гарри. Догадываюсь, что, когда все вскроется, она меня по стенке размажет за то, что я заставил её волноваться. Точнее, его. Ир только кажется колючим и вредным, но на самом деле он искренне за них всех переживает. Я чувствую. И еще придумаю, как заставить его это признать.

Секретарское кресло все так же пустовало. Я помялся перед дверью. Обернулся на Гарри и Фа. Они смотрели на меня испуганными глазами. Еще бы! Кому хочется попасть на прием к всемогущему ректору, тем более, когда ты в их положении. Но я постучал. И, услышав приглушенное разрешение войти, толкнул дверь.

Глава 16

Будь проще и темные к тебе потянутся

Андрей

- Таким образом, я прошу выделить мне помещение, в котором я мог бы заниматься со своими студентами сеансами гневотерапии, - бодро закончил я под испытующим взглядом Карла.

Он посмотрел мне за спину. Там стояли Гарри и Фа, сесть им никто так и не предложил, а стул для посетителей в кабинете ректора был один. Ви'Хольм снова посмотрел на меня.

- То есть, ты утверждаешь, что Корешель с ними не занимается?

О, е-мое! Я как-то совсем не подумал о такой подоплеке моих слов. Было впору за голову хвататься, сам себя перед ректором в невыгодном свете выставил, так еще и, получается, на препода по магическим боям наябедничал. Что же делать?

- Я утверждаю, что он и не может с ними пока нормально заниматься, так как в бою воин должен контролировать свой гнев, но не подавлять его. Так? - я спросил, дождался, когда взгляд ректора стал более благосклонным и продолжил. - Но Фа и Гарри слишком замкнуты в своих мирках, они прячутся от всех и вся, и, когда берут в руки оружие, ни на что не годны, потому что боятся выплескивать свой гнев на других. Это делает их неинтересными для магистра, их не ставят в парные бои, что, как я понимаю, для формирования будущего боевого потенциала очень важно. Поэтому я предлагаю им какое-то время вместо занятий по боевым искусствам походить ко мне на гневотерапию.

- Я бы и рад разрешить, - после паузы задумчиво произнес ректор и снова глянул на моих студентов, - но беда в том, что все залы у нас сейчас на счету. Скоро родительский день, и большинство классов заняты подготовкой к будущим магическим поединкам. Кстати, твой класс будет принимать участие?

- Нет, - решительно отрезал я. Ректор едва уловимо поменялся в лице. Разумеется, он ждал от меня другого ответа.

- Нет? - он даже решил переспросить. И вот тогда я широко улыбнулся:

- В магических поединках мы участвовать не будем. У нас будет своя развлекательная программа.

- Вот как? - Карл так заинтересовался, что даже привстал в кресле, устраиваясь удобнее. - И в чем же она будет заключаться?

- Сюрприз, - неожиданно из-за моей спины раздался голос Фа.

Карл изумленно на него уставился.

- Вот как?

- Да, - поддержала товарища Гарри. Я обернулся как раз в тот момент, когда она смущенно улыбалась Ви'Хольму.

- Интересно, - обронил он и посмотрел на меня. - Очень интересно. Значит ли это, что вам не понадобится стандартный зал для тренировок?

- Значит. Но мне нужен зал для гневотерапии, - напомнил я о повестке дня.

- В таком случае ты можешь занять то время в расписании тренировок, которое я специально попросил оставить для вашего класса. Так, на всякий случай.

Да, такого я не ожидал. Карл, оказывается, возлагал серьезные надежды, как на меня, так и на колокольчиков. Похоже, из нас тут решили сфабриковать образцово-показательный класс. Плохо. Придется говорить в лоб.

- Мне не подходит ни время, ни зал, - сказал я и весь подобрался.

Карл выгнул брови.

- Объясни. Я не понимаю, чем они тебе не подходят. Особенно зал. Он стандартен.

- В том-то и дело. Во-первых, мне нужно очень, - я долго тянул букву 'о' в этом слове, - огнеупорное помещение. Так как, сами понимаете, детки у меня маготехники, у них основной элемент - огонь. И ярость они будут выплескивать именно с его помощью. Одно дело - классические магические поединки, и совсем другое, когда я собираюсь довести этих ребят до такого состояния невменяемости, когда они от злости будут высказывать все, что думают, выплескиваться, так сказать. Не уверен, что с их природными способностями это может получиться без выбросов магии и открытого огня, - я глянул на ректора, увидел, что он со мной спорить не собирается, воодушевился и пошел дальше. - Также, мне бы хотелось, чтобы этот зал не был проходным двором для остальных классов. Потому что, спровоцировав вспышку гнева, можно получить на выходе такие откровения, о которых человек и сам не подозревал, и которыми уж точно не стал бы делиться ни с кем, кроме собственного психолога или одного из друзей.

Я выдохся. У меня иссякли аргументы. Но Карл быстро смекнул, куда я клоню. Откинулся на спинку кресла, окинул нашу маленькую делегацию насмешливым взглядом и сказал без вопроса. Утверждая.

- Ты уже выбрал.

Мне ничего не оставалось, как кивнуть и расколоться:

- Да, - но на всякий случай я решил закрепить результат. - Я подумал, что потом данной терапии можно было бы подвергать не только колокольчиков, но и ребят из других классов. Ведь, как я понял, мои студенты - лишь экспериментальная группа, если у меня с ними все получится, мне доверят и других. Поэтому этот зал должен быть в стороне от остальных тренировочных площадок и в будущем, возможно, полностью закреплен за мной и моим классом.

- И?

- Мне сказали, у вас зал боевой магии со времен Драконьих Войн пустует, - робко сказал я и улыбнулся.

Ректор вернул мне улыбку. Спросил:

- А прямо ты мне об этом сказать не мог?

- Должен же я был обосновать, почему это нужно не столько мне, сколько им, - и я кивнул на Гарри и Фа.

- Вы тоже считаете, что это пойдет вам на пользу? - спросил ректор у них.

Ребята активно закивали.

- Хорошо. Тогда можешь взять ключи у Фарида. Я слышал, ты с ним уже познакомился.

- Не только с ним, но и с его дочкой.

- Даже так? И как ты пережил это стихийное бедствие?

- Нормально. Класс, к слову, тоже хорошо её воспринял.

- Постой, вы с Фаридом выпустили её из Джиньей канцелярии? - в его голосе прорезалось неподдельное беспокойство.

- Не волнуйтесь. Мы на нее мой крестик надели, так что девочка вела себя смирно.

- Оригинал ты, Андрей, - успокоившись, бросил ректор. - Надо будет к тебе как-нибудь на классный час зайти.

- Заходите, - внутренне напрягшись, легко обронил я. - Будем только рады.

- И ты обещал мне участие в родительском дне, - напомнил мне ректор напоследок, когда я уже вставал со стула.

- Конечно, - я уверенно кивнул. - Это событие мы точно не пропустим. Я собираюсь познакомиться со всеми родителями своих студентов.

- Да, обычно принято после праздника собирать родительское собрание, но ты уверен, что к тебе они придут? - с сомнением уточнил он.

- Куда они денутся! - насмешливо фыркнул я, не испытывая и половины той уверенности, которую демонстрировал.

Мы с Фа и Гарри вышли из кабинета.

- Мои не придут, - тихо сказал ифрит.

- Мои тоже, - поддержала его виверна.

Я потрепал обоих по волосам. В очередной раз глянул на пустое место за секретарским столом, и что-то меня дернуло вернуться к ректору, бросив ребятам, что и с этим мы как-нибудь справимся.

- Карл, - сказал я, снова оказавшись в кабинете и застыв у закрывшейся за моей спиной двери.

Ректор удивленно посмотрел на меня из-за своего стола.

- А почему вашего секретаря никогда нет на месте? - и, повинившись, признался. - Просто, как ни прихожу к вам, все время удивляюсь.

Ректор вздохнул, поставил локти на стол и позволил себе посмотреть на меня с грустью.

- Я все жду, что мой лучший секретарь и верный помощник вот-вот вернется из академического отпуска. Видишь ли, найти дельного секретаря всегда непросто, особенно у нас, так как всегда есть вероятность наткнуться на кого-то, кто не разделяет твои взгляды.

- Например, по объединению народов? - осторожно уточнил я от двери.

Карл кивнул.

- Значит, - мне в этот момент казалось, что я могу слышать, как в моей голове вертятся шестеренки. Все складывалось, как два плюс два. - тот парень, с которым Лучистый спутал Иру...

- Да. Ирирган и был моим секретарем. И я очень надеюсь, что когда-нибудь он вернется.

- А что, с ним совсем никакой связи?

- В том-то и дело! - воскликнул ректор, и я явственно ощутил его беспокойство. Ну, Ир, ну гаденыш, получишь ты у меня, скрыть такое! А Карл продолжил. - Он всегда был упрямым. И гордым. Иногда даже слишком гордым. Не желал идти на компромиссы, особенно в том, что касалось его разработок и их внедрения, но Ученый Совет весьма суров с теми, кто не хочет играть по заведенным правилам.

- Заведенным консерваторами?

Ректор помедлил.

- Реформаторы куда чаще готовы меняться и подстраиваться под новые правила.

- Но консерваторы тянут всех на дно.

- Нет. В большинстве своем они нужны, чтобы реформаторы не развалили все то хорошее, что было придумано до них. Но иногда...

- Не удается развалить даже плохое, - я хотел добавить: 'например, список недопустимых рас', но осекся, слишком очевидной будет моя связь с Ирирганом, ректор, скорей всего, догадается, что мне не от кого было столько узнать, кроме как от его секретаря, коим тот оказался. Поэтому я прикусил язык. Карл в ответ кивнул. И грустно улыбнулся.

- Поэтому я все еще жду его.

- Вы как-то по-особенному к нему относитесь? - осторожно уточнил я.

- Поступая, он назвался сиротой. Я всегда мечтал о таком сыне, - признался он и тихо попросил. - Только, если когда-нибудь с ним познакомишься, не говори ему. Он очень гордый.

'Скорее высокомерный и нервный', - подумал я, но только молча кивнул и вышел.

В приемной меня ждали Гарри и Фа.

- Ну что? - спросил я их. - Идем искать Фарида, выпрашиваем для нас новый комплект ключей, и за работу?

Они мне улыбались. Такие искренние. Мне уже не терпится увидеть их в истинных формах. В том, что они не причинят мне зла, я уверен.

Фарид на нас с ребятами отреагировал бурно, но ключ дал. Правда, на мою просьбу поставить новый замок, и чтобы ключи были только у него, меня и колокольчиков, сказал, что я такими темпами в самое ближайшее время найду себе приключения на свою пятую точку. Но я стоически проигнорировал все его попытки меня предостеречь. Тогда он вызвался на правах старшего коллеги и товарища проследить, чтобы первый мой сеанс работы с двумя представителями самых опасных рас этого мира прошел без жертв. Разумеется, с моей стороны. Что этим двум, - джинн кивнул на молчаливых Фа и Гарри, - сделается. Правда, о том, что Гарри не еще один ифрит, а виверна, я как-то не подумал ему сказать.

В общем, когда за нами закрылись тяжеленные двустворчатые двери, мы оказались в огромном зале, больше напоминающем пещеру подземного грота с неровным полом и сталактитами на потолке, где-то в тишине было слышно журчание родника, но самого его не было видно. Окон тоже не было, лишь сталактиты на потолке засветились призрачным, мертвым светом, когда Фарид с размаху шлепнул раскрытой ладонью по какому-то выступу справа от двери. Зрелище было впечатляющим. Но беда в том, что к такому зрелищу, как дракон, мой друг джинн не был готов. Впрочем, я и сам, хоть и видел этих чудищ на картинках, коими изобилует наш всеми любимый Интернет, но как-то не так себе представлял грозного ящера. Но обо всем по порядку.

Закрывал нас Фарид, попутно опробовывая какой-то новый замок, выпрошенный лично мной. Я в это время стоял в сторонке и смотрел на своих подопечных. Было такое чувство, что они настолько сжились с человеческим обличием, что никак не могли сообразить, как им обратиться. И тогда я вспомнил утреннюю сцену, когда отвлекал Ира разговором и тот, словно незаметно для самого себе, перевоплощался.

- Гарри, а ты вообще какого цвета? А то у нас драконов какими только не рисуют, - закинул я пробный шар. Девчонка смутилась. - Что, какого-нибудь настолько особенного, что лучше мне не знать?

- Может быть, лучше я начну? - подал голос Фа, в очередной раз заняв позицию настоящего мужчины и не давая девушке испугаться, по-дружески ненавязчиво оберегая и заботясь о ней.

Я вздохнул.

- А что я хоть такого спросил? - честно, по мне так вопрос был самым невинным. Я ведь все равно увижу, чего теперь? Оказалось, есть чего. Это я потом понял, почему она стеснялась. Дело было не во мне. Я человек новый, ничего про особенности местных жителей толком не знающий, но кроме меня в комнате находился еще и Фарид. И вот он точно знал, с кем имеет дело. Точнее, понял это, когда, как и я, увидел перевоплощение Гарри.

Это было быстро. Вот и все, что я могу сказать о самом процессе. И неожиданно. Словно еще секунду назад ты видел перед собой миловидную рыженькую девушку, а теперь перед тобой уже дракон. Маленький, но явно очень опасный. Высотой в холке, если можно так сказать, она была метра два с половиной, если выпрямится. Голова на длинной шее такая типичная, как у ящерицы, но, если мне не изменяет память, у ящериц такого внушительного оскала не бывает. Клыки выступали над верхней челюстью. Ядом не сочились, зато жало на длиннющем хвосте было ядовитым. Это мне потом Фарид рассказал. То есть хвост заканчивался эдаким сердечком, как у комически изображенного в шарже чертика. Но в первый момент меня покорили цвет чешуи и глаза.

Чешуя у нее была золотой и блестела в мертвенном свете сталактитов красивыми отблесками червонного золота, а глаза были небесного голубыми. Зрачки, понятно дело, вертикальные, то очень тонкие. У Ира другие, толще. А тут почти ниточки. А еще ресницы. Удивительно, но у ящера были пушистые реснички, не очень длинные в сравнении с размером самого глаза, но рыженькие и пушистые. Этакие тонкие щеточки по ободку нижнего и верхнего века. Конечно, лично у меня такой дракончик кроме умиления ничего не вызвал. Ну не мог я её испугаться. К слову сказать, у нее были мощные беговые задние лапы, крылья, перепончатые, как у летучей мыши, но не было второй пары лап. То есть крылья, теоретически, исполняли функцию рук. У них на сгибе даже присутствовали три отростка, чем-то отдаленно напоминающие пальцы. Когтистые и бледные, как кожистая ткань крыла.

Я шагнул было к Гарри, хотел получше её рассмотреть, но в этот момент у меня из-за спины раздался полу придушенный возглас джинна:

- Боги пустыни! Золотая виверна!

- Э? - растерялся я.

Фарид с трудом оторвал взгляд от Гарри, которая как-то подозрительно стыдливо опустила ресницы, и посмотрел на меня. Увидел на моем лице выражение тихого дебила, и набросился чуть ли не с кулаками. Даже за грудки схватил.

- Ты понимаешь... понимаешь, кто она?

- Ну, одна из разновидностей драконов, нет? - опешил я, высвобождаясь из его хватки и одергивая рубашку.

- Драконов? Не-е-ет, она золотая, золотая, понимаешь?

- Нет, - честно ответил я и повернулся к Гарри. - Может, ты сама объяснишь?

- Мы считаемся самыми свирепыми и...

- И принадлежите к правящей верхушке Облачных Гор!

- То есть, ты у меня что-то вроде принцессы? - осторожно уточнил я, не оборачиваясь на джинна.

- Не совсем, - ответила мне виверна и снова спрятала глаза. Голос у нее был хриплым, каким-то чужим. Но для её теперешнего внешнего вида самым подходящим.

Я вздохнул.

- Ладно. Захочешь, сама расскажешь.

- Ты опять? - бросился на меня Фарид. - Да, она...

- За все время, что учится тут, не сделала никому ничего плохого, - решительно отрезал я.

Джинн сник. Бросил быстрый взгляд на Фа, который все так же стоял слева от Гарри и словно бы только и ждал команды. Я улыбнулся ему.

- Давай, чего ты?

Он и дал. Правда, его вид мне был как-то понятнее и привычнее. Почему? Потому что в истинной форме наш Фа был похож на человека-факела из американских комиксов про фантастическую четверку и одноименного фильма. То есть тело его не менялось, даже черты лица частично сохранялись, только теперь он был полностью рыжим и пытал. Красиво.

Я предложил им попробовать сразиться друг с другом. Мы с Фаридом устроились в двух креслах, наколдованных джинном, и с интересом наблюдали за их сначала робкими, потом все смелей и смелей, попытками достать друг друга. Огонь Фаля был ручным. Это выглядело по-настоящему волшебно. Пожалуй, впервые за все то время, что я нахожусь в этом мире меча и магии, я наслаждался магической его составляющей. Действительно, волшебство, именно такое, о котором у нас сказки сочиняют. Джинн тоже увлекся зрелищем и даже снизошел до того, чтобы чая нам наколдовать. То есть, переместить к нам чайник и чашки из моей классной комнаты. У меня там еще заварка со вчерашнего дня оставалась. Только чем больше ребята распалялись, чем яростней становились их атаки, тем отчетливей видна была несколько иная проблема.

- Фарид, что-то не так, да? - спросил я, наблюдая за тем, как Гарри пытается достать хвостом Фаля, взмывшего к потолку, а потом и вовсе взлететь пробует. Или хотя бы слегка приподняться над полом, помогая себе крыльями.

- Им бы в напарники кого, кто их направлять будет, - заметил джинн, который был, в отличие от меня, подкован в плане межрасовых поединков.

- В смысле? - заинтересовался я.

- Сам посмотри, - начал Фарид, уже смирившийся с тем, что я тут ифрита и виверну обучаю. - Они неопытны в поединках один на один. Они используют природные таланты, ориентируются на интуицию, но, если обучать по-настоящему, нужны те, кто будет показывать им, что такое настоящий поединок.

- Их сородичи?

- Напротив. Самое идеальное, кто-нибудь из людей или темных. Светлые слишком высокомерны в большинстве своем и нетерпеливы. А тут с подходом надо. Судя по всему, эти твои детки раньше в прямых столкновениях никогда участия не принимали, поэтому так хорошо себя контролируют. Их, в том числе, сдерживает страх неопытности. Только я одного не пойму, зачем это тебе? - спросил джинн и испытующе на меня посмотрел.

- Хочу, чтобы им тоже было комфортно тут учиться. Они ведь уже доказали, что могут прожить без конфликтов и вспышек, без жертв.

- Они ведь не все такие, как эти, - он кивнул на занятых друг другом ребят.

Виверна выпустила в потолок, в сторону ифрита, струю желто-красного пламени и в одно мгновение отпрыгнула под защиту стены, а потом, вонзая в грубый, необработанный камень когти, начала карабкаться по ней к потолку. И так ловко у нее это получалось. Было чувство, что одновременно работают все виды мышц. Чешуйчатое тело извивалось, наполовину раскрытые крылья придавали ей сходство с гигантским ночным мотыльком, прилипшим к стенке. Я засмотрелся.

- Но ведь есть и такие, как мои, - заметил я после паузы.

Фарид вздохнул.

- Ректор знает?

- Нет. По официальной версии у меня тут с ними специальный психологический тренинг - гневотерапия называется.

- Сам придумал?

- Как-то слышал о чем-то подобном, - честно ответил я и улыбнулся.

Джинн улыбки не вернул.

- Но ты собираешься ему сказать?

- Собираюсь. Но, когда окончательно освоюсь что к чему, и как у вас тут вообще жить можно.

- Да, дела, - протянул Фарид и встал. Виверна издала громкое утробное рычание. Я даже вздрогнул, но джинн нет. Просто глянул в её сторону и снова посмотрел на меня. - В общем, я никому не скажу, если не спросят напрямую. Да и то, если только это будет сам Ви'Хольм.

- Договорились, - обрадовался я и протянул ему руку.

Он пожал.

- Кстати, ты не в курсе, где у них тут аудитория, в которой с ними мастер... - я запнулся, - Как его? - почесал в затылке, не помогло.

Фарид снисходительно усмехнулся в усы.

- Корешель?

- Да! - обрадовался я. - Точно. Где он с ними занимается?

- Решил кого-то из своих к ним, - он указал себе за спину на Фа и Гарри, - учителями приспособить?

- Есть мысли.

- Тогда пошли, провожу.

Мысли у меня на самом деле были, но я сомневался. Во-первых, справедливо полагал, что этот пока неизвестный мне Корешель, которого так и подмывало обозвать Корешем, мог не отпустить со мной еще кого-нибудь. И без того я у него целых двух учеников отобрал. А во-вторых, были у меня сомнения насчет Ульки. Можно ли ему Гарри в истинном виде показывать? Как он отреагирует? Может, лучше пока подождать? Прозондировать почву, подготовить рыцаря к возможной встрече. Поэтому, толкая дверь класса для занятий боевыми магическими искусствами, я решил, что буду просить себе в помощники Тома и Кара. В том, что эти ребята сумеют отреагировать адекватно, я почти не сомневался.

Прежде чем войти, я постучал. Вежливость - наше все, особенно если собираешься сделать очередную гадость. Мне никто не ответил, но за дверь я все же заглянул. Как и ожидалось, этот класс больше напоминал наш школьный спортивный зал. Большие окна на этот раз были завешены какой-то почти эфемерной сеткой. Не знаю, наверное, для ловли срикошетивших заклинаний. Но не уверен, так что не поручусь. Вдоль стен стояли стульчики, как в холле какого-нибудь столичного театра. Мягкие, с гнутыми ножками, красненькие. Я вообще уже понял, что у них тут красный - самый любимый рабочий цвет. Это у нас он всегда праздничным считался, а у них, судя по всему, нет. Но я отвлекся.

Так вот, зал был большим, пустым и светлым: сетка на окнах хорошо пропускала солнечные лучи. Само помещение было условно поделено на четыре части. Принципиальных отличий я не увидел, зато обратил внимание на разметку, которая была сделана серебряной краской. Пол каждой их этих четырех частей украшали, хотя, мне сомнительно, что это было сделано для украшения, вырезанные прямо в черном камне пентаграммы. Я в них ни черта не понимаю, так что по мне - круг с символами по всей окружности, со звездой или кельтским равноконечным крестом в центре - это все же пентаграмма. За неимением других названий решил пока называть эти круги на полу именно так.

Собственно, в трех из этих кругов и сражались мои ребята. Улька с Томом - это понятно. Кар с Машкой, а Иля с Алым. Причем меня заинтересовала именно Иля. Она поддавалась, это даже я со своими нулевыми познаниями в области поединков мог сказать. Причем, Алый, который, как и я, если не знал раньше, то видел, как она вместе со всеми шла тогда к Большому Зала, это понимал. Поэтому все время пытался её подловить, но она только и делала, что отступала. И почти, как я понял, не использовала магию. Все ясно. Это я удачно зашел. Где у них тут учитель?

Я начал озираться и заметил на стульях возле стенки Лию и Иру. Ах, да, светлым эльфийкам сражаться, судя по всему, не положено. Их такому не учат. Так что здесь мои девочки что-то вроде спецгруппы. Я попытался подойти к ним, и случайно наступил на четвертую, никем, как мне казалось, незанятую пентаграмму. И прямо из центра круга на меня выпрыгнул какой-то мужик с мечом наизготовку и упер в кадык острый кончик клинка. Я нервно сглотнул. И откуда он только тут взялся, ведь не было его?!

- Мастер! - раздался откуда-то слева окрик Иры.

Я перевел глаза с лезвия на лицо поймавшего меня преподавателя и столкнулся с насмешливым взглядом раскосых глаз. Нет, на японца или китайца Корешель не походил ни разу. Просто глаза у него были слегка раскосыми, а внешность типично эльфийская: гибкий, как струна, тонкокостный на вид, но длинный, выше меня почти на голову. Хочешь не хочешь, комплексом неполноценности на почве роста обзаведешься. А вот уши у него подкачали, оказались чуть вытянутыми кверху и плотно прижатыми к голове, но без характерных острых кончиков. Это кто ж он тогда?

- Ты кем будешь? - спросил меня черноволосый парень. Все-таки эльфийская кровь в нем есть, слишком голос мелодичный. Волосы у него, к слову, были длинными, черными, как у Ира, но сплетены в тугую косу. Непростая косица, это я сразу просек.

- Психолог, - повинился я и поднял вверх руки.

- А, - в глазах мастера мелькнуло разочарование, но меч он убрал. Куда, правда, я не понял. У них вообще тут какая-то интересная система с ношением и складированием вещей. В том плане, что сумок я у своих ребят не видел, но, когда нужно, они всегда ухитрялись откуда-то достать то, что требовалось. Как они это делают, так и не подвернулось случая спросить.

- Чего пришел? - бросил Корешель куда грубее, чем до того. Словно в первый момент я ему показался интересным, а теперь кроме как досадным недоразумением меня и назвать было нельзя.

Такое отношение задело. Я подумал и решил идти ва-банк.

- Хотел попросить для гневотерапии еще двух студентов.

- Твои терапии меня не волнуют, у меня урок, - отчитал меня преподаватель, глядя в сторону. Но тут же, противореча самому себе, покосился на меня и спросил. - И кого ты хочешь?

Я подумал. И решил, что с Улькой как-нибудь справлюсь.

- Ульку и Тома.

- Кого? - а вот теперь он на меня смотрел.

- Пауля и Рутберга, - раздался голос Или, которая подошла к нам, оставив своего противника. Впрочем, все ребята давно уже опустили свое оружие и следили за нашим с мастером разговором.

- Это ты их так называешь? - заинтересовался Корешель.

Я кивнул и пояснил:

- Мы договорились.

- Да? А этих как? - и он совсем невежливо ткнул себе за спину на двух темных эльфов.

- Машка и Кар.

- И что, тебя еще не пытались прирезать за это?

- Нет.

- Такой хороший воин? - глаза Корешеля на секунду вспыхнули, но тут же потухли. Конечно, он легко понял, что воин из меня никакой.

- Нет. Я меч вообще только несколько дней назад впервые вблизи увидел, - и упреждая вопрос, добавил. - И еще не держал.

Губы мастера скривились в презрительной усмешке. Еще бы. Похоже, дело свое он любил. И людей, не знакомых с холодным оружием, считал чуть ли не второго сорта. Зря. Я, конечно, не абы какая значимая фигура, но уж точно не второй сорт.

- Но в качестве моральной компенсации специально для вашего взыскательного взгляда могу организовать среди моих ребят интересный поединок.

- Да Вы что? - протянул Корешель с такой долей скепсиса, что, будь я эльфом, у меня, наверное, покраснели бы уши. Но я был человеком, еще и толстокожим местами. Так что обошлось без излишних сантиментов. Он смотрел на меня, я на него, - Думаешь, знаешь об их боевых качествах больше чем я? - спросил у меня мастер, когда так и не дождался, чтобы я отвел глаза.

- О боевых, может, и не знаю. Но зато мне они доверяют куда больше, чем Вам. Кстати, можно на 'ты', - и я протянул ему руку. - Андрей.

Я думал, не пожмет. Но нет. Пожал и еще как. Я возмутился.

- Больно, - прилагая все усилия, чтобы не поменяться в лице, объявил я.

Корешель довольно обидно усмехнулся. Но, видя, что я не спешу кривиться и умолять его отпустить меня, разжал пальцы. Я встряхнул кистью, которая изрядно занемела.

- Хорошо, - сказал он, оглядывая столпившихся вокруг нас учеников. Причем лица у них всех были хмурые-хмурые. - Если сможешь поразить меня, расставив их в такие пары, на которые будет интересно смотреть, можешь забрать с собой тех, кто тебе нужен.

- Пары? - я позволил голосу прозвучать насмешливо.

Мастер насторожился.

- Они довольно хорошие бойцы, не считая тех, которых ты уже забрал и светлых эльфиек, - он посмотрел на Иру и Лию. Те тоже подошли к нам, следя за развитием событий. - Но ни один из них не выстоит против двоих.

Я посмотрел на него. И что-то в моем взгляде вынудило его усомниться.

- Ты знаешь что-то, о чем не знаю я?

- Всего лишь надеюсь, что при мне Иля не станет изображать из себя беспомощную овечку, только и способную отбиваться, а Машка перестанет танцевать вокруг Кара танец маленьких лебедей, с помощью которого вряд ли сумел бы уложить на лопатки Алого, - а этот момент я перевел взгляд с темного эльфа на светлого. У Алого покраснели уши. И я в очередной раз решил ковать железо, пока горячо, - И чего ты краснеешь? - спросил я у него. - Может быть, я чего и не понимаю в этой жизни, но лично мне казалось, что нет позора в том, чтобы проиграть достойному противнику. Или ты все еще считаешь Машку недостойным?

- С моим ростом они все меня недостойным считают, - насмешливо объявил Машка, но именно сейчас я впервые задумался о том, что у низкорослого темного может быть застарелый и горячо лелеемый комплекс на этой почве. По мне, так он не маленький. Метр шестьдесят пять, может, метр семьдесят. Но я видел этих темных. Они все высокорослые и крупные. И Машка у нас в итоге ниже той же Или. Да и вообще, ничего удивительного, что у них тут в моде гигантизм, особенно в плане размеров тех же комнат. Учитывая, что я уже не раз видел и эльфов, и представителей других рас с ростом больше двух метров, рядом с которыми я со своим метр восемьдесят девять выгляжу цыпленком.

Поэтому, окинув Машку и Алого придирчивым взглядом, я сказал:

- Да? А мне казалось, что в бою, как и в постели, если мастерство на высоте, рост не имеет значения.

Говоря это, я как-то не ожидал того, что последовало за моими словами. Корешель, который все еще стоял рядом со мной, неожиданно со всего размаху хлопнул меня по плечу. Я чуть на бок не завалился.

- Хо-хо, - громогласно расхохотался мастер, - Отличная фраза, надо запомнить. А ты не похож на других, - и тут же с хитринкой в глазах уточнил. - Так что там с поединком, который ты мне обещал? И кто такой Иля?

Я улыбнулся в ответ и снова повернулся к темной эльфийке.

- Ну что, будешь снова притворяться, что ничего толком не умеешь, или подыграешь мне?

Она смотрела на меня. И я видел, как её разрывают противоречия. Поэтому я продолжил говорить.

- Я вообще не понимаю ваших Владычиц, что это за установка такая - скрывать очевидные вещи.

- Просто мы пытаемся стать для них, - Иля кивнула на Алого, который стоял рядом с ней. - Понятнее. Чтобы было меньше конфликтов.

- И что же такое очевидное они скрывают? - Корешель нахмурился.

Я вздохнул. Попытался подобрать слова, но меня опередил Кар.

- То, что наши женщины куда лучшие бойцы, чем мужчины, - сказал темный и пошел в сторону одного из кругов. - Ты хочешь, чтобы мы с Машкой сразились с ней вдвоем?

- Я хочу. Но решать не нам с тобой, правда? - спросил я и посмотрел на Илю. По глазам понял - она решилась. Два парных меча, схожих по виду с теми, которые сжимали Машка и Кар, исчезли. И на их месте появились её серпы. Глаза Корешеля округлились. Темные быстро заняли свои позиции. Иля, стоя напротив Машки и Кара, спросила, обращаясь ко мне.

- Дашь команду? - и приподняла уголок губ в улыбке.

Я подумал. И снова рискнул.

- Переоденешься, дам.

Она была в платье. Черном с серым, тяжелым. Но это ведь очевидно, что в таком неудобно, особенно, когда не собираешься больше играть. Темная на миг закрыла глаза. Только на мгновение, но этого оказалось достаточно, чтобы переодеться. Теперь на ней был полностью обтягивающий костюм, облегающий её гибкое стройное тело, как вторая кожа. Черный, разумеется. Высокие сапоги на толстой подошве и вместо обычно распущенных белых волос хитро переплетенная косица до колен. У меня сразу мелькнула мысль, что она всегда с такой прической ходит, а распущенные волосы, придающие её облику милый и безобидный вид, либо парик, что вряд ли, либо личина. Не такая, как у Ира, попроще. Но все же.

Убедившись, что теперь она полностью готова к полноценному бою, я коротко скомандовал:

- На старт, - сделал паузу, - Внимание, - и тут же крикнул. - Марш!

Парни бросились в бой одновременно, но Иля ухитрилась парировать обоих. А дальше я уже перестал понимать, что к чему. Оружие мелькало с такой скоростью, что лично у меня в глазах рябить начало. Я скосил глаза на Корешеля. Его раскосые глаза горели восторгом. Как я правильно догадался, мои ушлые детки все это время водили мастера за нос. Правда, надо будет поподробнее расспросить темных про так называемые попытки стать понятнее для светлых. Это еще что за новость? И в чем это они станут понятнее, если перед светлыми продолжат разыгрывать эту комедию? Или они не только в этом играют? Непонятно. Завтра на импровизированной экскурсии расспрошу. Или сегодня, если они опять ко мне в классную комнату нагрянут после занятий. А потом в скосил глаза в другую сторону и увидел Алого.

Светлый эльф смотрел на темных с завистью. И тогда я понял для себя еще кое-что. Алый и рад был присоединиться к ним, но та штука, что они тут принимали за гордость, ему не позволяла. Надо будет объяснить ему, что в том, чтобы презирать кого-то только за то, что когда-то их предки воевали с твоими, нет гордости. И в том, чтобы держаться особняком, тоже. Поэтому я подошел к нему и положил руку на плечо. Склонился к остроконечному уху:

- Будь проще и темные к тебе потянутся, - сообщил я интимным шепотом.

Светлый вздрогнул и вскинул на меня глаза, но сбрасывать руку с плеча не стал. Я с улыбкой пояснил:

- Если хочешь присоединиться, сделай это. Тогда, возможно, в следующий раз Машке придется попотеть, чтобы тебя на лопатки уложить.

- Ему и в прошлый не так просто это удалось, - бросил светлый, но улыбнулся. И стало понятно, что медленно, но верно, от стыда за проигрыш он у меня избавляется. Отличное начало, как мне кажется.

Поэтому я еще настойчивей повторил.

- Иди к ним, - и даже слегка подтолкнул его в спину в сторону сражающихся темных.

И он пошел. Как он там сумел найти себе зазор между Машкой и Каром, не знаю, но, тем не менее, теперь они дрались уже вчетвером. Трое парней против Или. Я обернулся на Корешеля. Его больше не интересовало ничего вокруг, он был полностью охвачен боем. Улька и Том молчаливо ждали меня в стороне рядом с Лией и Ирой.

Но сначала я решил все же заручиться разрешением мастера. Подошел к нему и на всякий случай подергал за рукав.

- Ну что, я ребят забираю?

Он кинул в мою сторону раздраженный взгляд и рыкнул:

- Да забирай кого хочешь, только не мельтеши!

Я просиял. Как, оказывается, мало человеку, точнее, эльфу, хотя, кто он там, не понятно. Ладно, как, оказывается, нашему мастеру мало нужно для счастья.

- Круто ты их, - одобрительно сказал мне Том, когда я подошел к ним. Потом рыжий посмотрел на сражающихся эльфов, и добавил. - Я бы тоже не отказался.

- Вы мне оба нужны.

- Что там с Фа и Гарри? - в голосе Иры прозвучало неприкрытое напряжение. Я не стал сдерживаться и потрепал её по волосам, вытянув несколько прядей из прически. Если мне не изменяет память, одна из моих бывших подруг, называла такую 'мальвинкой'. Когда основная часть волос распущена, но длинная челка зачесана назад и скреплена заколкой.

- Все просто отлично, - объявил я и показал ей большой палец.

Девушка дернулась из-под моей руки, а потом, не долго думая, схватила меня за палец. Я попытался высвободиться, но она так его заломила, что я болезненно выдохнул.

- Ир! - вырвалось у меня.

Староста смотрела жестко и твердо.

- Если ты сейчас же ничего не объяснишь...

- Я ведь уже все сказал, - запротестовал я, - Пока они тут не нужны, у них будут совместные сеансы гневотерапии, - а потом демонстративно скосил глаза на Корешеля. Конечно, тот был полностью поглощен поединком наших эльфов, но мало ли, насколько у него тонкий слух и что он мог услышать. Ира отпустила. Я тут же спрятал руку. Посмотрела она на меня хмуро. Почти зло. Потом, не проронив ни слова, развернулась и ушла обратно на стулья. Лия виновато мне улыбнулась, словно извиняясь за подругу, и поспешила за ней. Я вздохнул и посмотрел на парней.

- Нервничает, - объявил Том, косясь на Иру. - Может, ты ей все же взаимностью ответишь? Спокойнее ведь будет.

- Кому? - уточнил я. И они с рыцарем оба понимающе заулыбались.

Тихо, по стеночке, мы покинули класс. А то наши ушастые так развернулись, что одной пентаграммы им явно стало мало.

- В общем, так, - начал я, когда мы достаточно удалились по коридору и пока нам никто не встретился, - Скажу честно, что тебя, Улька, - я посмотрел на рыцаря, идущего слева от меня. - я брать поначалу не хотел. Думал взять Тома и Кара.

- Почему? - рыцарь тут же надулся. Не то чтобы он губы надул или еще что-нибудь в этом роде. Нет. Наш мужественный Улька просто совсем неуловимо изменился в лице, и сразу стало ясно, что парень обиделся. Ничего, как только узнает, из-за чего я так осторожничаю, сразу отучится на меня обижаться. Лишь бы отреагировал на все правильно.

Я вздохнул и попытался начать сначала.

- Потому что то, что ты увидишь в аудитории для гневотерапии - это зрелище не для слабонервных.

- Намекаешь, что его нервы слабее моих? - заступился за друга Том.

- Намекаю, что именно для него это будет непростым зрелищем.

- Почему именно для меня? - уточнил Улька, но, как я заметил, оскорбленной невинностью он себя больше не ощущал.

- Это касается Гарри. То есть, Фа тоже еще тот фрукт. Но с Гарри тебе будет сложнее.

- Потому что она ему нравится? - напрямую задал Том вопрос, который никогда мы не осмелился озвучить Улька.

- Нет, - отрезал я, - Его чувства к ней тут совсем ни при чем, - подумав, добавил. - Это касается магии.

- Магии? - заинтересовался рыцарь.

Я кивнул.

- Подумай, - сказал я, но сразу предупредил. - Только тут мне ни о чем не говори.

- О чем подумать?

- У вас ведь с ней общие принципы работы с магией, так? Вы когда того голема делали, ты должен был это почувствовать.

- Угу.

- И чья это была идея сделать его в виде дракона?

- Моя. Но она ей понравилась.

- А ты почему такую форму выбрал?

Улька отвел глаза. Мы как раз подошли к лифту. Теперь нам предстояло спуститься на один из нижних, может быть, даже подземных этажей. Я так и не удосужился спросить об этом у Фарида. Ладно, у Ира спрошу, когда он ко мне снова заявится.

- Покрасоваться хотел, - хохотнув, объяснил мне Том.

Ну да, конечно, куда же без этого. И как это я сразу не сообразил. Я улыбнулся собственным мыслям, и мы все втроем забрались в лифт.

Подойдя к дверям, ведущим в теперь уже наш зал-пещеру, я постучал. Нам долго не открывали. Ребята даже занервничали. Но я их успокоил.

- Все нормально.

- И чем они там таким занимаются?

- Дерутся, - лаконично ответил я.

- Фа с Гарри? - недоверчиво уточнил Том.

- Сейчас увидите.

Открыл нам Фа. В нормальном, человеческом виде. Только без своего головного убора. Волосы у него были короткими и темными, но сейчас на корнях отчетливо проступал красноватый оттенок, словно сквозняк раздувал угли. Он нас впустил. Хоть и удивился тому, что я привел с собой Тома и Ульку.

Потом я закрыл дверь на ключ и поискал глазами Гарри. Она тоже уже была человеком.

- Наше время истекло? - тихо уточнил Фа, и я отчетливо ощутил грусть в его голосе.

- Нет. Теперь вы попробуете потренироваться вчетвером.

- Нет, - вдруг воскликнула Гарри и прижала к груди руки. Смотрела она в этот момент только на Ульку.

Он тихо, обиженно произнес:

- Что я изверг, не пойму, если вы покажете, как сражаетесь?

Девушка не ответила. Спрятала глаза.

- Она боится, что ты мало того, что выдашь её, еще и общаться нормально больше никогда не будешь, - вдруг вмешался Фа.

- Да почему?! - не выдержал Том.

- Поэтому, - сказал ифрит и вспыхнул, в одно мгновение став огненным. Судя по всему, он еще толком остыть не успел, поэтому на этот раз развоплощение далось ему легче.

Том и Улька одинаково поменялись в лице.

- Ничего себе, - сипло выдохнул Том.

Я вздохнул.

- Значит, так. Оговорюсь сразу. Они, пусть и не совсем такие, какими принято видеть учеников данного учебного заведения, но наши. Понятно? Наши и все. Поэтому, с этого дня учимся держать язык за зубами и принимать ребят такими, какие есть.

- За кого ты нас принимаешь? - возмутился Том.

- За тех, за кого все это время принимали они, - я кивнул на парящего в метре от пола ифрита и Гарри, которая все еще была человеком.

- А Гарри тоже? - тихо просил у меня Улька, не рискнув напрямую задать вопрос девушке.

- Хуже, - ответил ему я, - Для тебя хуже, - и, помедлив, добавил. - И для нее.

И тут Том сообразил.

- Она ведь не... - но договорить рыжий не успел.

Виверна стала сама собой. Быстро, не побоюсь этого слова, элегантно и красиво. Улька отшатнулся, Гарри отвернула плосколобую морду. Фа подлетел к подруге и прижал к шее, покрытой огнеупорной чешуей, пылающую руку.

- Золотая, - священным шепотом произнес Том. Судя по всему, он тоже куда больше знал о драконах, чем я.

- Совсем молоденькая еще, - подал голос Улька.

Я глянул на рыцаря и понял, что слова эти дались ему непросто. Он заметил мой вопросительный взгляд и пояснил:

- Для них, конечно.

- Для драконов?

- Она выверна.

- Да. Я в курсе.

- Золотая, - влез Том.

- И об этом мне уже сказали. Самые хищные, боевые и высокородные, так?

Рыжий кивнул.

- И что будем делать? - спросил я у ребят.

- А как ты себе представляешь, мы должны с ними работать?

- Они новички в поединках, как мне сказал Фарид. Я хочу, чтобы вы занялись их обучением в этом плане.

- Зачем? - тут же спросил Улька.

- Чтобы они больше не чувствовали себя отщепенцами. А то вас всех, значит, учат, а их по боку. Усадили в уголке и пусть сидят?

На лицах ребят мелькнуло одинаковое сомнение.

Я попытался их успокоить.

- Даже необученные, они опаснее вас обоих вместе взятых.

- Ну это ты зря, - криво усмехнувшись, заверил меня Том.

- Не столь важно. Но вы ведь понимаете, если бы они хотели сделать что-нибудь плохое, давно бы уже половину университета разнесли на пару.

- Мы понимаем, - ответил мне рыцарь. - Просто... это не так легко, как тебе кажется.

- Что не так легко?

- Учить того, кого тебя учили убивать.

- Доверие начинается с малого, - припомнил я когда-то услышанную или прочитанную фразу.

- Это да, - согласился со мной Том. И пошел к молчавшим Фа и Гарри. Ифрит спустился к нему, - Ну что, - спросил рыжий. - Попробуем, а?

Ифрит долго смотрел на него, но потом медленно кивнул. Я отвлекся на них, поэтому не сразу заметил, как Улька решительно зашагал к Гарри. Подошел, остановился на некотором расстоянии от нее. А потом очень медленно начал поднимать вверх руку, словно желая дотронуться. Но он стоял слишком далеко от нее, чтобы дотянуться, пока виверна прятала голову под левым крылом, следя за манипуляциями рыцаря одним глазом. Потом она повернулась. Пригнулась так, чтобы их глаза оказались на одном уровне. Замерла. Не знаю, что они там увидели друг в друге, но она потянулась к нему и рука рыцаря очень осторожно, без резких движений, накрыла её плоский лоб. Виверна закрыла свои волшебные голубые глаза. По телу, покрытому чешуей, прошлась подкожная судорога. Я даже испугался, что Улька сделал что-то не так. Шагнул к ним, но меня задержали Том и Фа, тут же оказавшиеся возле меня.

- Они магию друг друга прощупывают, - шепотом сообщил мне Том.

- Какой-то особый ритуал? - спросил я.

- Угу. С этого у магов начинается доверие, - ответил мне Фа и посмотрел на Тома.

Тот заметил его взгляд.

- Я бы тоже мог, - сказал рыжий с неприкрытым сожалением.

- Тогда что тебя останавливает? - тихо отозвался Фа.

Я напрягся. Он ведь огненный. Как бы Том мог к нему прикоснуться? На лице рыжего отразились примерно те же мысли. А Фа отвернулся от нас, посмотрел на застывших друг напротив друга Ульку и Гарри и добавил, без особой надежды в спокойном, ровном голосе:

- Не обожгу.

И Том удивил меня, сразу же объявив:

- Смотри, - сказал он решительно и твердо, - Ты обещал, - и протянул руку, как Улька совсем недавно. Ифрит не стал тянуться в ответ. Он просто ждал.

Если честно, я бы сдрейфил. Серьезно. Потому что когда перед тобой пылает живой огонь и ты, как и большинство людей, прекрасно знаешь, как долго могут болеть ожоги, не так-то просто заставить себя сунуть руку в это пламя. Но Том рискнул. И, судя по тому, что сразу же не отдернул её, Фа не обманул и, действительно, не обжег. И только я порадовался, что все у них так удачно получилось, как в двери со страшной силой заколотили.

Напряглись все. Улька отдернул руку, разрывая контакт с драконом и обернулся на нас. Фа мгновенно начал угасать. Том тоже смотрел на меня. Я только и мог, что пожать плечами. Понятие не имею, кого там принесла нелегкая. Правда, сразу возникла мысль, что это Ирка улизнула от Корешеля и примчалась мне мозги вправлять. А что, с нее бы сталось. Точнее, с него, но об этом пока лучше и вспоминать не стоит.

Открывать пошел я, ребята заныкались, отойдя подальше от двери. Гарри перевоплощаться не стала. Ко мне присоединился только Том, видимо посчитав, что мне может понадобиться силовая поддержка.

А за дверями обнаружился Барсик, у него под ногами, попискивая, подпрыгивал один из шушаров. Судя по всему, командор отправил его на мои поиски, но тот так и не смог ко мне пробиться.

- Э? - вырвалось у меня.

- Ректор сказал, что у тебя тут какая-то терапия, - ледяным тоном произнес светлый. - Но я бы хотел иметь возможность поговорить с тобой.

Я понял, что дело табак. Достаточно было услышать, как это было сказано и взглянуть на заиндевевшие черты лица светлого командора.

- Один момент, - сказал я командору и героически захлопнул двери перед его лицом. Обернулся к Тому. - Так, все оставляю на вас. Чтобы все было нормально, ясно?

- Да, - гордо ответил мне рыжий. И сразу добавил. - Только ты, когда освободишься...

- До конца пары не освобожусь. Так что сами тут закончите, все закроете. Ключи у Фа и Гарри есть. Вечером и вам с Улькой выдам ваши экземпляры. Только до Фарида дойду.

- Мы на большой перемене опять к тебе собирались... - предупредил меня рыжий.

Я кивнул.

- Ладно. Посмотрим. Даже если я еще занят буду, можете без меня в классе пообедать.

- Угу, - буркнул парень, и я ушел, специально задержавшись у двери под пристальным взглядом Барсика, чтобы убедиться, что за мной её хорошенько заперли.

Что у них там опять случилось, у этих командоров?

Глава 17

С кем поведешься, от того и схлопочешь

Мурзяс Фиг-Шамь

Мир вокруг меня слишком долго был незыблемым, чтобы так быстро и неоднозначно поменяться. Мне представилась прекрасная возможность в полной мере осознать эту непростую истину, когда сегодняшнее утро началось для меня удручающе рано. И, как бы иронично это не прозвучало, ничто не предвещало беды.

Меня разбудил светлый командор, мой коллега, Барсим Огненный. Но мне куда приятнее звать его теперь просто Барсик. Андрей, наш новый психолог, сделал очень верный тактический ход, когда переименовал не только нас со светлым, но и весь свой класс. Правда, я до сих пор не разобрался в этом человеке. На самом ли деле он так хитер, или просто везуч и сам не всегда понимает, что и зачем делает. Тем не менее, он интересен. У него свежий взгляд не только на сам наш мир, но и на такие незыблемые, казалось бы, веши, как невозможность дружбы между светлыми и темными.

На самом же деле дружба - это еще куда не шло. Ни я, ни кто-либо из моих парней в друзья к ним набиваться не жаждет. Беда в том, что в отсутствие дружбы никто не отменяет возможность любви. У нас случаются браки между темными и светлыми. О них не распространяются, но они есть. С той лишь разницей, что для моего народа естественны и уравнены не только браки между мужчиной и женщиной, но и между двумя мужчинами, или двумя женщинами. Светлые, кому известно об этой немаловажной детали, за глаза называют нас распущенными. Они не правы. Просто, в отличие от них, мы не стесняемся жить так, как хотим, особенно после наступления возраста второго совершеннолетия.

После первого совершеннолетия мы, как и при рождении, полностью подвластны Владычице Дома. Мы зачинаем детей с женщинами других домов, мы выполняем всю основную работу внутри дома, в то время как девушки одного возраста с нами прислуживают Владычице в святилище Лосс. В этот период жизни мы полностью неподвластны себе, мы живем ради величия и стабильности нашего Дома. После второго совершеннолетия мы становимся свободными от всех этих обязанностей. И только мудрость и прозорливость Владычицы может удержать нас от ухода из Дома. Теперь, когда вся поверхность открыта для нас, быть изгнанником, не нести в своем имени имя Дома вовсе не так зазорно, как было когда-то, больше восьми веков назад. И все равно из-под руки Владычицы уходят единицы.

Я перебираю в голове все эти факты, чтобы попытаться понять то, что случилось этим утром. Ранним утром, если быть точным, а ведь мы, темные, предпочитаем бодрствовать ночью и ложиться с рассветом, но светлый командор не посчитал нужным вспомнить об этом. Хотя какое-то время я позволил себе утешаться тем, что он мог вообще об этом не знать. Но это невозможно, мы не первый год служим с ним бок о бок, уверен, он прекрасно знал об этом, когда будил меня.

Разумеется, Огненный не пришел на темную часть казарм, он послал шушара. Еще очевиднее, что я сначала прихлопнул назойливую жужжалку, прежде чем прослушать сообщение. К тому времени, как Барсик, притопывая от длительного ожидания, соизволил отправить за мной одного из моих подчиненных, я уже снова спал. Подчиненному повезло больше. В отличие от светлого, у моих ребят куда больше опыта общения со мной в полусонном состоянии после почти суточного дежурства.

Почему я дежурил сам? Виной всему нападение на подотчетную мне территорию. Нападавшие доказали, какой я никудышный командир, раз не смог достаточно хорошо подготовить своих подчиненных, чтобы их невозможно было застать врасплох ни при каких обстоятельствах. Сейчас я занимался тем, что всеми силами пытался исправить свои просчеты в разработке режима сдачи постов и системы оповещения о непредвиденных ситуациях. К тому же, я не ждал от светлого никаких ответных ходов так скоро. Но он не только меня удивил, но и умудрился застать в самом скверном расположении духа. А кому бы понравилось, если бы его разбудили в такую рань, особенно, если этот кто-то - темный?

- Ты что-то хотел? - спросил я, подходя к ожидающему на нейтральной территории светлому. Тот прожигал меня подозрительно нетерпеливым взглядом.

- Прогуляться, - коротко ответил он. Первой мыслью было развернуться и уйти. Но что-то в его глазах вынудило меня остаться.

- Вдвоем? - уточнил я после длительной паузы, устав ждать иных объяснений такому странному предложению.

- А тебе еще кто-то нужен? - холодно вопросил он, повернулся спиной и вышел на улицу.

Я мог бы проигнорировать его предложение, но я вышел вслед за ним как раз вовремя, чтобы увидеть, как легко он вспрыгивает в седло. Выпрямившись на спине своего изящного скакуна, он посмотрел на меня сверху вниз, словно осознанно давая мне возможность рассмотреть его во всей красе. Возжелать его.

Служить бок о бок с этим светлым и без того было трудно. Вот уже несколько лет забываясь в постели с другими, зажмурившись в момент удовольствия, я, как наяву, видел перед собой притягательный блеск его глаз. И вот теперь эта демонстрация. Что он хотел мне этим сказать? Своим приглашением. Игрой взгляда.

Пришлось тащиться на конюшню. У нас со светлыми они располагаются с разных концов плаца. Слишком уж наши зверюшки недолюбливают друг друга. У кого-то из моих подчиненных кошки, у кого-то лошади - особой, темной породы. Когда-то люди называли их демонами, когда-то наши любимцы всерьез охотились на людей. Сейчас отучаем. С переменным успехом. Прирученные никогда не бросятся без приказа хозяина, но дикие, еще не вставшие в пару с илитири, запросто могут убить и обглодать до костей.

К Огненному я выехал уже верхом. Вкрадчивый Смерч, мой конь, спутник и друг, вынес меня к нему, красуясь перед эльфийской лошадкой. Конь светлого возмущенно заржал, но Барсим твердой рукой призвал его к порядку. Больше он не обронил ни слова, до того самого момента, как мы достигли северных ворот и, выскочив из них прямо в водопад, через окно постоянного портала оказались на северном берегу Кудрявой.

Это природное насаждение деревьев все еще называли Университетским лесом, но на самом деле он давно не являлся лесом, как таковым. Его окультуривали, обхаживали, прокладывали через него тропы и дорожки многие поколения студентов. Теперь он куда больше похож на слегка заросший парк, но никак не на дремучую чащобу.

Мы выскочили на широкую основательно утоптанную дорожку, где с легкостью могли бы разминуться двое конных. И Барсим снова удивил меня, предложив:

- На перегонки до Дуба Желаний? - спросил он меня, и я впервые за все время нашего с ним знакомства услышал в его голосе почти игривые нотки.

Вот тогда я и проснулся окончательно. Он хотел сделать мне сюрприз - так сказал Андрей. Я не ждал ничего экстраординарного, кроме благодарности за клинок, который я ему преподнес. Свое отношение в иной стороне наших отношений, на которую я попытался ему намекнуть, он выразил вполне однозначно, когда запретил мне скрыть его слабость от Андрея. Посчитал мою заботу о его чести еще большим унижением.

Он поцеловал меня первым, поддался порыву в тот момент, когда танец клинков перешел в иную плоскость, когда начался поединок взглядов. Я могу его понять. Я сам подпал под очарование момента, поэтому позволил случиться тому, что случилось. Я никогда не предполагал, что, так внезапно начавшись, наше сближение столь же внезапно закончится. Он посчитал, что предал себя тем поцелуем. Могу его понять. У меня тоже было такое чувство. Я не смог достаточно хорошо себя контролировать, чтобы не допустить этого. Не смог. Поэтому в случившемся - моя вина. Именно это я хотел дать понять Андрею. Но Барсик не позволил. Мне ничего не оставалось, как уступить его желанию. А ведь я мог бы попытаться переубедить его, настоять, удержать его чуть дольше, но отступился. Идея изначально была бесперспективной. Такой светлый, как он, никогда не примет меня. И мне вдвойне непонятно, что спровоцировало его на эту прогулку?

Я размышлял об этом, когда вслед за пришпорившим коня светлым, несся в сторону Дуба Желаний. Дивное место. Как мне рассказывали, много десятков лет назад в это дерево попала молния и расколола его на две половины. Но оно не погибло, раскидистая крона все так же пышна и зелена. Но между двумя половинками ствола есть широкая щель, в которой легко можно поместиться одному, а, потеснившись, и вдвоем. Именно в этой сердцевине старого дуба и загадывают желания.

Думаю, Барсик выбрал это место, потому что оттуда, где мы вышли из портала, к нему можно было добраться почти по прямой. Действительно, вполне удобно для маленького соревнования. Вкрадчивый Смерч ускорился. Конь светлого был прекрасно сложен, с идеальной мускулатурой, обманчивой хрупкостью сильных ног, но иногда для победы лучше быть хоть в чем-то неидеальным. Вкрадчивый Смерч обошел его на пол корпуса. Мы на всем скаку вылетели на небольшую поляну, в центре которой и рос тот знаменитый у студентов и преподавателей дуб.

Говорят, желания, которые здесь загадывали, всегда сбывались. Я не суеверен. Но, спрыгнув в траву и не планируя идти к самому дубу, загадал, чтобы светлый больше не мучился. Я больше не хотел видеть тот взгляд, которым он наградил меня в квартире психолога. Но, отвлекшись на эти мысли, я не заметил, как светлый спешился и очень быстро оказался передо мной. Чувство было таким похожим на то, что я испытал вчера, когда его клинок уперся мне в горло, что я растерялся. Всего на секунду. Но наши взгляды уже сцепились, и я не посмел отступить, когда светлый подался вперед.

Его губы были теплыми и сухими. А трава густой и одурманивающе пахнущей свежестью, росой и утром. Красные волосы на фоне зеленых травинок, сильное тело под руками. И сдавленный шепот на ухо, когда я засмотрелся и прекратил его целовать: 'Не останавливайся, а то успею передумать'. Именно он, этот сдавленный шепот, меня отрезвил.

- Лучше ты передумаешь сейчас, чем пожалеешь потом, - вот и все, что я мог ему сказать.

Помог подняться и ушел.

К казармам я вернулся в одиночестве, за все это время ни разу не обернувшись. Испугал кого-то из подчиненных Огненного, они решили, что я тихо и мирно уничтожил их командира и быстренько прикопал в лесу. Я посоветовал им послать поисковое заклинание и убедиться, что с ним все в порядке. Мне ответили, что уже посылали. Пришлось призывать магию самому. Им не хватило силенок. Он всех заблокировал, но, как оказалось, про меня забыл. Я обнаружил его в главном корпусе и догадался, что Барсик ищет Андрея. В тот момент я как никогда понимал светлого, я бы тоже не отказался поговорить с нашим психологом. Но решил подождать, когда тот освободится. Еще раз пересекаться на его так называемых сеансах со светлым я не хочу ни под каким предлогом.

Андрей

Я как-то не планировал жалеть светлого командора, но когда увидел его на своем диване в обнимку с серенькой Барсюткой, которая отчаянно урчала у него на руках и ластилась всеми доступными местами, пожалел: таким грустным и одиноким он мне показался.

Идея захватить с собой из класса котят принадлежала мне. Я гордо объявил эльфу, что проведу с ним сеанс кошкотерапии, чтобы настроение поднять и общий тонус чувств поддержать. Неуклюжая шутка, но Барсик неожиданно фыркнул, по моему примеру подхватил с пола под живот маленькую кошечку, как я взял на руки Мурзика, и вместе со мной скрылся за дверью лаборантской.

Разумеется, мы с ним снова разместились в зале. Вот уже минут десять как сидим, а он все молчит и с отсутствующим видом гладит по спинке котенка. Мурзик же внаглую сбежал от меня и, забравшись на компьютерный стул, развалился там и вылизывается. Я чувствую себя последним идиотом. Самое время для панических мыслей о том, что я вообще ни разу не психолог, зачем надо было ввязываться во всю эту авантюру? Ведь, если у Барсика там что серьезное, я и помочь-то толком не смогу, просто не сумею придумать как, опыта-то у меня кот наплакал. И слова Барсика словно подтверждают мои собственные мысли.

- Ты оказался не прав, - произносит он тихо. Повисает пауза. И в тишине мне слышно, как утробно урчит от удовольствия Барсюта в руках эльфа. Пока мне нечего ему на это сказать. Ничего не ясно. Совсем ничего. - Он меня отверг.

- Не может быть такого, - убежденно отзываюсь я, лихорадочно пытаясь сообразить, что же у них там произошло.

Эльф медлит, а потом начинает говорить снова. Монотонно, без эмоций и лишних чувств. Я понимаю, что мужику надо выговориться, а пойти со своими переживаниями не к кому. Но по мне, лучше бы он все это Мурке так сказал. Неприкрыто, без танцев вокруг да около, прямо в лоб. Обоим бы проще стало, я уверен.

- Как ты и посоветовал, я позвал его прогуляться.

- Утром? - осторожно уточнил я.

Эльф, не глядя на меня, пожал плечами.

- Ночью было тяжело уснуть, поэтому я решил не откладывать.

- А разве у вас, - я запнулся, припоминая самоназвание темных эльфов, - илитири не предпочитают бодрствовать ночью, а спать днем, а то у нас в сказках... - и осекся, когда Барсик резко вскинул голову и впился взглядом в мое лицо. - Э, Барсик?

А потом губы светлого тронула горькая усмешка. Он снова опустил глаза.

- Я знал, - прошептал он, - Просто был так занят своими чувствами, что не заметил.

Я набрался наглости и бодро объявил:

- А вот теперь попрошу поподробнее. Что за чувства?

Эльф вздохнул. Я очень сомневался, что он прямо тут начнет мне душу изливать. Этого и не случилось. Он просто продолжил все тем же бесцветным тоном излагать события сегодняшнего утра:

- Когда мы оказались на северном берегу, я предложил скакать наперегонки до Дуба Желаний, - я сразу взял себе на заметку, уточнить у Ира, что это у них там за дуб такой, - Он обошел меня на пол корпуса, - а вот это прозвучало с досадой. Ну да, конечно, какой пассаж, темный обставил его светлейшество! - Спрыгнул в траву. Я присоединился к нему и... снова не смог устоять.

- Э? - вырвалось у меня. Что-то я не понял, они там что, опять...

Светлый посмотрел на меня. Все ясно. Опять целовались.

- Слушай, так я не пойму, почему ты решил, что он тебя отверг? Ведь все же хорошо было.

- Он сказал, что лучше я передумаю сейчас, чем пожалею потом. И ушел. Поэтому.

Выучка, конечно, у Брасика хоть куда. Голос светлого звучал все так же ровно, лишь взгляд по комнате метался, а тонкие пальцы беспрерывно чесали котенка по подставленной в блаженстве шейке. Конечно, ведь надо же ему было чем-то руки занять. Вообще, по хорошему, мне бы сначала с Муркой переговорить, прежде чем какие-то выводы делать. У меня от этих двоих уже голова пухнет. Ладно, светлый. После его целуемых рук мне уже ничего не страшно, но темный-то куда смотрит, спрашивается?

- А ты перед этим что-нибудь говорил? - попытался осторожно выяснить я.

Светлый снова замер, отвернувшись к окну.

- Попросил не останавливаться, не хотел передумать.

Все. Единственный выход, запереть этих двух в каком-нибудь плохо освещенном помещении на сутки, нет, лучше на двое, и пусть себе сближаются, как хотят. У меня уже нервы с ними обоими сдают. Не могу больше.

- Тогда могу его понять, - заявил я, неотрывно глядя на эльфа. Мне бы тоже кота в руки не помешало бы, но Мурзик - гад! - слинял на компьютерный стол. Ладно. Пусть живет. Я пока еще не настолько озверевший, чтобы на невинную животинку кидаться. Да и есть у меня смутное подозрение, что мои детки, если узнают, что я кого-нибудь из малышей обидел, окрысятся так, что мне только и останется героически повеситься на люстре.

- Можешь? - эльф снова вскинул на меня взгляд.

- Могу.

- Но я ведь сам... сам готов был... - Барсик осекся. Закрыл глаза на несколько секунд, а, когда открыл, снова запер все чувства под замок. Удобно ему, с такими-то навыками самообладания, хотя не сказал бы, что легко.

- Я думаю, все уперлось в то, что он не собирается быть для тебя однодневным развлечением. А ты себя повел именно с заделом на это.

- Думай, что говоришь, - прошипел в мою сторону эльф и его глаза снова вспыхнули. - Если бы я хотел однодневного развлечения, то никогда бы не выбрал мужчину. Тем более, темного. Тем более, Мурзяса! - на имени Мурки он даже голос повысил. Да, похоже, процесс не просто пошел, он с каждым днем, нет, с каждым часом все больше набирал обороты. Что же эти двое все это время делали, пока меня тут не было, если оказалось, что их достаточно только слегка подтолкнуть в правильную сторону и все, клиника?

- А он об этом знает?

- Разумеется, он ведь должен понимать...

- Ага. Как ты должен помнить, что темные с рассветом уходят на боковую и самое последнее дело их с утра пораньше поднимать?

Эльф смешался. Я поспешил закрепить результат.

- К тому же, будь я на его месте, - Барсик так на меня после этих слов глянул, что я поспешил руки вверх поднять, - Не в том смысле, что у меня вообще что-то могло бы с тобой быть, просто чисто теоретически. Окажись я с парнем, который... - я замялся, вспоминая коленопреклонного Мурку, целующего руки какого-то темного. - Скажем, мало подкован в этой области, никогда бы не стал ничего с ним делать в лесу, под отрытым небом, на еще, небось, мокрой от росы траве, когда сам толком выспаться не успел, измотанный, уставший и злой от столь раннего пробуждения.

- А как же теория, что желание может пересилить любой здравый смысл?

- А ты её так горишь на собственной... хм... пятой точке опробовать?

Эльф фыркнул и даже улыбнулся. Кажется, он меня понял.

- То есть, ты считаешь, что мы с ним снова не поняли друг друга.

- Я вообще вас обоих считаю клиническими идиотами, но это не мешает мне с вами дружить.

- Мы знакомы неделю, - зачем-то напомнил мне Барсик, не став рычать на меня, как раньше, за столь неприкрытое оскорбление.

- И что с того?

- Нет. Просто подозрительно быстро ты всем поголовно втерся в доверие.

- Карма у меня такая, - широко улыбнувшись, объявил я.

Эльф закатил глаза к потолку.

- Не психолог, а какое-то стихийное бедствие. Почему хоть тебе нужно за все и сразу хвататься и все и сразу успевать?

- Да, потому что человек я. Че-ло-век. Мы быстрые, - продолжая шутить, сказал я, но осекся, когда увидел, каким внимательным сделался взгляд командора.

- Сколько тебе лет?

- Знаешь, - помедлив, сказал я. - У меня тут одна интересная книжка есть. Думаю, тебе будет интересно.

- Про продолжительность жизни в вашем мире?

- Про отношения между мужчинами. Подробно. С картинками.

Если эльф и планировал продолжать допытываться о моем возрасте, то, услышав столь заманчивую аннотацию, передумал задавать неудобные вопросы. Я не был готов ему на них отвечать. Опасался, что он скажет ребятам. И хуже всего, если это дойдет до Ира. Я пока сам не знал, почему мне так не хотелось, чтобы молодой и перспективный аспирант знал обо мне столь интимные подробности. Но решил довериться чутью. Не надо, значит, не надо.

Я усадил Барсика за ту же книжку, что подсунул Иру. А сам, втайне от светлого, решил сделать ход конем. И пошел в класс. Все равно Барсик был так увлечен, что вряд ли заметил, что я куда-то вышел из квартиры.

В общем, зря я это сделал. Это стало понятно сразу, потому что, стоило мне показаться из-за двери лаборантской, как я обнаружил колокольчиков в почти полном составе, но обедать мои детки и не думали. Столовская еда в тарелках так и остывала, расставленная на партах. Лица у ребят были такими озабоченными и даже испуганными, что я испугался еще больше их.

- Что случилось? - холодея, вопросил я.

- Не можем найти Барсюту и Мурзика, - Просветил меня Фа, стоящий ближе всего ко мне. Все ребята сгрудились возле кошачьего домика.

- Поисковые заклинания не помогают, - оповестила Лия, и я с недоумением обнаружил, что светлая чуть не плачет и почти неосознанно жмется ближе к стоящему слева от нее Кару.

Ну, что я могу сказать, все мы задним умом крепки. Я не исключение. Стоило мне улыбнуться в ответ на хмурые взгляды и бодро объявить, что это я котят к себе забрал, мне они для терапии были нужны, я неожиданно для себя осознал, что лучше бы мне промолчать. Потому что они все так на меня посмотрели! И именно в этот момент в кабинет влетела запыхавшаяся Ира, а из-за её спины появилась Иля, тоже, по всей видимости, спешившая.

- Мы запустили сеть, но она... - начала староста, но замолчала, когда обнаружила, какими глазами все смотрят на меня. - Андрей? - После паузы её голос прозвучал почти ласково. И я понял: с кем поведешься, от того и получишь. И зачем мне только потребовалось с эльфами якшаться?

- Я их к себе забрал.

Повисла гробовая тишина.

- В следующий раз, - холодно и четко произнесла Иля, - Если ты снова это сделаешь, то будь так великодушен и оставь записку.

- Они угробили двухдневный запас магии, чтобы накрыть поисковой сетью весь корпус! - воскликнул Алый, впервые на моей памяти заступаясь не только за кого-нибудь из светлых, но и за темную компанию.

Ну что сказать - мне стало стыдно.

- Я не думал, что вы так всполошитесь, - пробормотал я виновато и был награжден еще одной порцией ледяных взглядов. Сдался. И решил для разнообразия вспомнить, зачем я вообще сюда вышел. - Кар, можешь найти и привести ко мне Мурку? - спросил я у темного.

Тот не стал меня демонстративно игнорировать. Отмер, хотя в какой-то момент он показался мне удивительно похожим на статую. Заметив, что Лия успела ухватить его за руку, я заподозрил, что могу его понять. Но не о том речь.

- Ты хочешь, чтобы я за ним сходил? - уточнил Кар.

Я кивнул.

- Хорошо, - покладисто согласился темный, высвобождая руку из пальчиков светлой. Причем делал он это так осторожно, что я засмотрелся, и чуть не пропустил громкое, насмешливое, и от этого даже немного обидное, фырканье Иры.

- Не ходи, - сказала она темному и посмотрела на меня, - Совсем со своей терапией до ручки дошел? - невинно осведомилась староста. Я сразу же представил на месте красавицы-чернули белокожего парня с волосами до пояса и глазами, как у кошки.

- И что бы это значило?

- Это у вас за неимением магии ходить нужно, у нас достаточно к темному командору шушара послать. Можно даже не вдаваться в подробности, зачем он тебе сдался. Думаю, если он услышит, что это ты его зовешь, и так придет.

Я смутился. Ну да, как-то не подумал. У нас ведь големов и в помине нет. А те роботы, над разработкой которых трудятся наши величайшие умы, пока не получили столь широкого распространения, как местные големы.

- Кар, - пристыжено пробормотал я. - А что же ты так легко согласился?

- Подумал, что для тебя важно, чтобы именно так, - пожал плечами темный, вынуждая меня чувствовать себя еще более неуютно.

- Да ладно вам, - вмешался неунывающий Том, - Давайте лучше отпразднуем, пока Ира будет шушара к Мурке отправлять.

- Почему это я? - возмутилась староста.

Том похлопал её по плечу и доверительно сообщил:

- А чья была идея?

Ирка фыркнула, но начала делать какие-то манипуляции руками, судя по всему шишки призывать, чтобы из них потом голема сделать. Я бы не отказался посмотреть, но весь обзор мне загородил широкоплечий и вообще, на мой взгляд, довольно мощный для своего возраста, Улька. Возраста? А сколько ему лет? Я попытался припомнить по личному делу, но, к сожалению, когда читал, осознанно обходил этот пункт стороной. И переводчик, подстраиваясь под мои желания, мне его не переводил. В общем-то, я и сейчас предпочел бы не узнавать, сколько моим деткам на самом деле, точнее, во сколько раз они все меня старше.

- Улька? - недоуменно выдохнул я.

А рыцарь молча взял и пожал мне руку. Крепко, решительно и искренне. Я проникся.

- Это за что? - поинтересовался я у него.

- За все, - ответил парень лаконично и отступил.

- Кто будет заглушки ставить? - неожиданно спросила Иля у остальных и добавила, - А то мы с Ирой уже выдохлись, пока котят искали, - глянула на меня, потом снова в сторону. - Ты их хоть вернешь?

- Конечно. Вот Барсик с ними наиграется...

- Барсик? - вскинулась Ира, у нее на ладони восседал оживший шушар. Оставалось только спустить его на пол, если я правильно понял принцип их действия, и голем помчится искать указанную цель, чтобы передать сообщение.

- Да, а что? - без всякой задней мысли поинтересовался я, усаживаясь за стол. Кто-то из ребят уже поставил перед стулом тарелку с чем-то просто восхитительно пахнущим. У меня слюнки потекли, я ведь как утром вместе с Иром яичницу схарчил, еще не ел.

Я проследил, как шушар, семеня ножками, помчался на выход, и вздрогнул, когда Ира подошла к моему столу и с силой хлопнула ладонями по столешнице.

- Ты с ним спишь?

У меня глаза на лоб полезли. Это она о... а-а-а-а!

- Нет. Только развлекаюсь. Утром с Муркой, днем с Барсиком, а на ночь мне еще Никитку подавай.

Ира смутилась. Отступила. Глаза отвела.

- Думай хоть иногда, когда элементарную ревность сдержать не можешь, - отчитал я её и перевел взгляд на остальных. Ребята рассаживались по местам, но замерли, когда мы с Ирой вздумали выяснять отношения.

- А можно я тоже тебя подревновывать буду? - неожиданно пропел Машка, стоя возле своего стула.

- Нельзя! - и это вовсе не я крикнул, это Алый. Причем светлый еще и не побоялся темному подзатыльник отвесить. Потом гордо приземлился на собственный стул и сделал вид, что вообще не при делах.

Челюсть отвисла не у меня одного. Машкину пришлось подбирать Тому, который, хмыкнув, прошел мимо и, не страдая деликатностью, вернул часть тела темного на законное место. Машка клацнул зубами. Похоже, не я один от Алого такого не ожидал.

- А если я тебя прямо тут... - зашипел темный, опомнившись.

- Что? - нарочито флегматично осведомился светлый. - Изнасилуешь?

Машка засопел, как паровоз. Пришлось мне думать, как разрядить обстановку.

- А что за заглушки?

- Хотим нашу классную комнату экранировать, чтобы никто из коридора не мог подслушать, о чем мы тут говорим, - разъяснил мне Том, садясь рядом с Фа.

- Ну, так кто? - напомнила о своем вопросе Иля.

- Я могу, - прогудел Улька. - Но мне подпитка будет нужна.

- У Гарри возьми, - фыркнул Том, - У нее внутреннего резерва на нас всех хватит и еще останется.

Я удивился, что они так легко об этом в присутствии остальных говорят, и встретился взглядом с неунывающим Томом. Тот рассмеялся.

- Да ладно. Пока ты с командором неизвестно чем занимался, мы тут все курс гневотерапии твоей прошли.

- Да? И как вам? - заинтересовался я.

- Сейчас Улька с Гарри нас заглушат, расскажем, - буркнула со своего места Ира и с остервенением набросилась на еду.

Я, честно признаюсь, слаб, поэтому, глянув на то, с каким аппетитом она уплетает, последовал её примеру, для верности напомнив себе, что лучше мне не знать, из чего они тут готовят и как. Спокойнее будет, я уверен.

Минут через пять с задней парты донесся шумный выдох Ульки:

- Все.

Я как раз дожевал, запил соком и оживился.

- Так что там с гневотерапией?

- Хорошо поставили. Добротно, - лдобрила действия рыцаря и виверны Иля, но на вопрос мне начала отвечать уже Ира, которая тоже уже прикончила свою обеденную порцию.

- Думаешь, мы стали бы молча ждать их тут, когда нас Корешель отпустил? - насмешливо осведомилась староста.

Я прыснул, таким комичным показался мне в этот момент её вид - высокомерно-насмешливо-нахоленый, ну, это если одним словом. Тут же нахмурилась Иля.

- Извини, Иль, просто у Ирки, по-моему, нынче еще большее обострение на почве ревности, чем вчера.

- Чувства девушки не повод для насмешек, - неожиданно раздалось с задней парты.

Я чуть не подавился. Говорила Гарри. Нет, еще лучше, она осмеливалась мне возражать. Сразу мелькнула мысль, что гневотерапия моя им-то, может, и на пользу, а вот мне, похоже, на беду.

- Если бы у нее были ко мне чувства, кроме гипотетически дружеских, я бы и не стал насмехаться.

- И с чего это ты так уверен, что у меня к тебе только дружеские чувства?

- С того, моя дорогая, что, увы мне, но за неделю знакомства ты проникнуться иными чувствами в принципе была не способна. К тому же не стоит забывать о моей весьма скромной, по местным меркам, внешности.

- Может быть, у меня любовь с первого взгляда и твой внешний вид тут совсем не при чем. Знаешь, как бывает, первая любовь...

- Ага. Маленькая драма, - фыркнул я, смутно припоминая фразочку из какой-то попсовой песенки. - Не смешите мои подштанники.

- Да, а у тебя и такое есть? - Ира в миг изобразила на лице живую заинтересованность. - Что-то я вчера не заметила.

- Слушайте, - вмешался в нашу перепалку возмутившийся Улька. - А ничего, что вы тут как бы не одни?

Ирка попыталась ему что-то ответить, хотела обернуться, но наткнулась на взгляд Или и заглохла. Вот, Илька молодец. Даже Ира сумела приструнить, а то мне уже начало казаться, что он прямо при всем классе готов развоплотиться.

- Иль, как там успехи, всех победила? - поинтересовался я у темной.

Девушка поджала губы. К слову сказать, она опять была при распущенных волосах и в платье. Кто бы мог подумать, что совсем недавно мне посчастливилось видеть её совершенно в ином облике.

- Я бы победила, если бы ты Алого не подослал.

- Да? - заинтересовался я, не услышав в голосе темной обиды или досады, напротив, мне показалась, что девушка сказала это с удовлетворенностью воина, которому, наконец, посчастливилось в полной мере испытать свое мастерство.

- Они с Машкой сумели объединиться, - пояснил мне Кар, как всегда скупой на слова. - А я завершил начатое.

- Правда? - я тут же бросил заинтересованный взгляд на третью парту.

Машка ухмылялся мне улыбкой чеширского кота, успевшего втихаря заглянуть под юбку Алисе, а Алый лишь слегка приподнимал в улыбке уголки губ, но выглядел не менее довольным. Похоже, интуиция и на этот раз меня не подвела, и я вовремя его к ребятам отправил.

- Кстати, - встряла неугомонная Ира, - Корешель сказал передать, что если в следующий раз тебе понадобится кого-то с его занятий забрать, то просто предупреди заранее.

- Я думаю, больше не понадобится, раз уж вы все видели, зачем вообще всё это затевалось.

- Ифрит и виверна! - воскликнул Алый, не сумев удержать на лице аристократическую мину. - С ума можно сойти!

- Это ты так активно выражаешь негатив?

- Нет, это он так активно рвется с ними сразиться, когда ребята опыта поднаберутся, - пояснил мне ухмыляющийся от уха до уха Том.

- А почему ты сказал, что тебе больше не понадобится отпрашивать нас у Корешеля? - спросил Фа, как всегда очень внимательно следящий за словами.

- А зачем мне теперь лишний раз в глаза лезть и ненужные подозрения порождать? Просто теперь будете собираться в зале для гневотерапии после занятий, если, конечно, есть желание.

- Есть! - крикнул за всех неугомонный Машка.

- Так ведь это же отлично, - заверил их я.

- Может быть, - робко произнесла Лия, - ты уже вернешь малышей? Без них тут как-то неуютно.

Я сначала не понял, о ком это она. Потом дошло.

- А! - воскликнул я, - Ну, вот сейчас Мурка придет, заберет Барсика с кошкотерапии, и верну.

- Кошкотерапии? - с сомнением уточнила Иля.

- А что? - нарочито невинно вопросил я. - Разве вы еще не обратили внимания, как хорошо они влияют на общий эмоциональный тонус?

- Обратили, обратили, - заверил меня Улька.

- Что-то зачастили к тебе командоры, - протянула Иля, с вопросом глядя на меня.

- И что? Я с ними дружу, а друзья могут приходить в гости и просто так, хотя бы пива попить.

- Да? То есть мы тоже можем? - заинтересовался Машка, который больше всех рвался ко мне на экскурсию. Хотя, я подозреваю, что остальные тоже рвались, просто стеснялись так открыто признаваться.

- Нет.

- Почему? Разве мы не друзья? - и этот темный нахал усиленно захлопал девичьими ресницами. У меня просто слов не осталось. Совсем он у меня тут расцвел, как маков цвет, как только благоприятную почву почуял.

- Друзья, но кроме этого еще и подопечные, так что, давайте-ка, дорогие мои, постараемся держать хотя бы подобие дистанции, - с напускной строгостью потребовал я.

- И все-таки они к тебе зачастили, - не унималась Ира. - Не верю, что ты с ними там что-то пьешь и вообще...

- Ну ты еще скажи, что я с ними обоими сплю.

- А что? С тебя станется!

- Ира!

- Не беспокойтесь, девушка, - раздалось от двери. Мурка пришел, а мы и не заметили, - Мы с Барсиком совсем не в его вкусе, - заверил он и подошел к моему столу. - На будущее, тебе здесь еще и специальный звонок с оповещением повесить надо, а то я не подумал постучать и сразу заглушек магических не заметил, просто решил, раз тихо, нет никого, а ты у себя.

Я глянул на ребят.

- Мы повесим, - заверила меня с задней парты Гарри.

Я снова поднял глаза на Мурку, но тот смотрел на Иру.

- Что-то не так? - подчеркнуто спокойно спросил я, хотя сам внутри и беспокоился, что командор мог что-то заметить, как-то раскусить мерцающего, прикинувшегося нашей старостой.

- Просто я смотрю, ты тут уже на осадном положении, - задумчиво протянул темный и улыбнулся уголками губ.

- Ну значит, в твоем полку прибыло, - ответил я ему и поднялся, - Ребята, - обратился я к колокольчикам. - завтра тяжелый день. Так что мойте посуду и бегите на оставшиеся пары, а после уроков лучше отсыпаться. Я, по крайней мере, собираюсь именно этим и заняться.

- То есть до завтрашнего утра тебя тут не будет? - разочарованно протянул Машка.

- Не-а, - ответил я. - У меня же нет такой физической подготовки, как у вас, мне выспаться хочется хоть разочек за эту неделю.

- В 'лекарке' не отоспался? - насмешливо уточнил Том.

- Впрок выспаться невозможно, - проходя мимо него, наставительно сообщил я. - Научно доказанный факт.

- А котят ты когда вернешь? - спросила меня в спину Гарри.

- Скоро.

- То есть, когда мы вечером убираться придем, они уже будут? - уточнил Алый.

- А чего это вы убираетесь?

- Потому что в прошлый раз убирались Гарри и Фа, но теперь они сменили места, а заставлять их убираться дважды нечестно. Так что решили идти с задних рядов на первые. Сегодня наша с Машкой очередь.

- Кто решил?

- Ира.

Я тут же бросил взгляд на первую парту. Староста без былой насмешки смотрела на меня своими серьезными глазами. Интересно, я желтоглазого Ира увижу уже сегодня или он до завтра сумеет как-нибудь дотерпеть?

Мурка ждал меня у двери. Я открыл, и мы с ним вместе покинули класс.

- Зачем ты меня позвал? - поинтересовался темный и добавил. - И что это за намеки про мое осадное положение?

Я собрался ему ответить, как раз снял левый ботинок и хотел взяться за правый, но увидел, как замер рядом со мной темный эльф.

Распрямился и поднял глаза. Из комнаты к нам вышел Барсик. И первое, что он сказал, чуть не вынудило меня согнуться пополам от смеха. Сам не знаю, как я сдержался. Если бы заржал, они бы оба меня на лоскутки порвали.

- Ты ему не руки целовал...

- Что? - опешил темный.

Пояснять был вынужден я, потому что по лицу Барсима было видно, что он до разъяснений снисходить не собирается.

- Он на прошлом празднике Середины, - я запнулся, вспоминая. - Лета...

- Года, - поправил меня Мурка.

Я кивнул.

- В общем, он видел тебя с парнем. Вы сначала целовались, а потом ты перед ним на колени опустился... Барсик решил, что ты ему руки целовал.

И дальше случилось, на первый взгляд немыслимое, ну, по крайней мере, я не сразу смог соотнести раздавшийся у меня над головой звук со смехом темного командора. Я тут же вскинул взгляд на светлого. У того лицо застыло предсмертной маской. Только что-то мне подсказывало, что умирать не ему, а нам. Но Мурка неожиданно сказал:

- Извини. Просто не удержался. Если хочешь, я тебе их так же поцелую, - И посмотрел на Барсика.

Я думал, тот пошлет. Темный, судя по натянутой улыбке, тоже.

- Хочу, - неожиданно спокойно сообщил светлый и пошел на нас. Я вовремя юркнул в ответвление коридора, которое вело в сторону кухни.

Командоры замерли друг перед другом возле входной двери.

- И это не развлечение, - сообщил Барсик, неотрывно глядя в глаза темного командора.

- Для меня тоже, - сказал тот. - И я все еще настроен рискнуть.

- Риск - дело благородное, - брякнул я.

Они синхронно повернули головы в мою сторону. Я объявил:

- В общем, все остальное вы способны сказать друг другу и без меня. Поэтому прошу на выход.

- Прогоняешь? - заинтересовался темный.

- Ребят, - пришлось повиниться. - Я устал. К тому же, моя квартира явно неприспособленна для того, чтобы тут выясняли отношения два боевых мага вашей категории. Да и не дело это, при посторонних такое выяснять.

- Мы перед тобой чего только не выясняли, - заметил Барсим.

- Но на этом, думаю, пора остановиться, - еще тверже сказал я.

- Безусловно, - отрезал светлый.

- Да, а то его детки считают, что он тут с нами обоими спит, - вдруг наябедничал темный.

Барсим на секунду поменялся в лице, потом категорично сказал:

- Всегда знал, что темные эльфы распущены донельзя.

- Вообще-то, это светлая эльфийка сказала, - обронил Мурка, сразу стало понятно, зачем он вообще этот разговор завел. Глаза Барсика вспыхнули.

- Кто? - холодно вопросил он.

- Староста колокольчиков.

- Я поговорю с ней, - пообещал он мне, и они собрались уже уходить, но я спохватился.

- Ребят, котят заберите, а то детки меня за них чуть не прибили. Они там какую-то поисковую сеть умудрились запустить так, что Илька с Иркой влетели в кабинет все в мыле. Испугались, что котята потерялись.

- Сеть? - кдивился Барсик.

- Если эти две фурии вдвоем, то могли, - флегматично пожал плечами Мурка и спросил. - Только где ты тут котят разместил?

- У него они другие, - обронил Барсик, почти мечтательно.

- Что, мне теперь не ломать голову, что подарить тебе на день рождения? - заинтересовался я.

Барсик не понял. Пришлось объяснить.

- Судя по всему, ты бы не отказался от нашего земного кота.

- А знаешь, - в очередной раз удивив меня легкостью тона, отозвался Барсик. - Не отказался бы. Так что дари.

- Мне уже интересно взглянуть, что там за котята? - подал голос Мурка.

Я сбегал в зал, обнаружил Барсюту и Мурзика мирно спящих в обнимку на моем диване, подхватил обоих и вернулся с ними в прихожую.

- И это кошки? - недоверчиво уточнил темный, взвешивая каждого котенка на ладони.

- Кошки, - заверил его светлый, выталкивая за дверь, - Знал бы ты, как он их назвал...

На этой обнадеживающей ноте я поспешил захлопнуть дверь. Мне правда хотелось отдохнуть. Что-то подозрительно быстро я устал от красот иномирья. Наверное, все дело в скорости развития событий. Барсик прав, куда я так лечу? Хочу ковать железо пока горячо, но так и себя самого в узел завязать недолго. Загоню себя до морального и физического истощения, что тогда? Нет. Отдых мне просто жизненно необходим. Никитке что ли вечером позвонить? У нас ведь тут воскресенье...

Глава 18

Мне тоже хочется...

Андрей

Устал. Смертельно устал, но часа полтора провалялся в кровати, прежде чем осознал, что уснуть не получается и, наверное, уже не получится. По крайней мере, днем. Значит, теперь терпеть до ночи. Вот засада! Плюнул на все и полез за комп, оказалось, что после Барсика он у меня все еще включен и на экране висит окно со страницей той самой книжки. Барсик, как, судя по всему, и Ир, пробежал её глазами лишь мельком, зато, я очень на это надеялся, основные моменты уяснил. Все остальное ему Мурка сам расскажет и, возможно, покажет. Эта мысль заставила улыбнуться. Все-таки эти двое, хоть и напрягают своей непреложной крутостью, но в чем-то очень забавные. Никогда таких мужиков у нас в России не встречал. И, скорей всего, не встречу. Зато теперь можно смело себя поздравлять с боевым крещением. Как психолог я им помог? Помог. Напиться, что ли?

Как назло, в холодильнике пива не оказалось. Правда вспомнилось, что в одном из шкафов было заныкано подарочное вино, но для себя любимого его было жалко. Так что я приуныл. Выглянул в окно, понял, что на улицу совершенно не тянет. Удушливая жара, за то время, что я не выбирался из квартиры и пропадал в другом мире, сменилась прохладой, в которой отчетливо ощущалось веяние осени. Вообще, я осень не люблю. Душа у меня к ней не лежит. Лето, весна, даже зима - мне нравятся, а вот осень нет. Но, как и все в нашей жизни, она когда-нибудь начинается и когда-нибудь заканчивается, главное - дождаться. Что-то меня куда-то не туда занесло.

А вообще настроение подозрительно упадническое. Похоже, у меня начался запоздалый отходняк. Последние дни живу, как электровеник, и сам этого не замечаю. Что-то я с этой своей новой работой совсем себя до ручки довел. И, что больше всего неприятно, пока не представляю, как спустить все на тормозах. Нет, я и не думаю отказываться от великой цели, поставленной передо мной нанимателем, то есть ректором собственной персоной, просто хочу как-то сбавить темп. А то у меня на этой неделе, что не день - то событие. Конечно, причина проста - если бы мои подопечные не оказались столь плодородным материалом, из которого, как оказалось, можно слепить все что угодно, я бы, наверное, и не подумал так извращаться. И гневотерапия, и футбол, и экскурсии - моя по их городу, их - по моей квартире. Жуть же, сколько всего запланировано только на эти выходные. А мне ведь послезавтра еще нужно момент улучить и за ноутбуком в магазин сбегать. Так, на всякий случай. Понятное дело, что футбол я им у себя покажу, но все же стоит обзавестись портативной машинкой, вдруг пригодиться. И даже не вдруг, а очень даже наверняка. Да и премия вроде как не в пустоту канет. Но в тоже время, я ведь не железный, правда?

Так я размышлял, по давно сложившейся привычке лазая по тем сайтам, которые обычно посещал чаще всего. За мое недельное отсутствие много чего изменилось. Появились новые записи, новости, события. Я увлекся и сам не заметил, как пролетело время. Осознал, что уже глубокий вечер только тогда, когда услышал, как щелкнул замок в прихожей. Так-так, кто-то все же не утерпел и решил сегодня тоже почтить меня своим присутствием. Очень интересно.

Не став закрывать окошко браузера, я выбрался из-за компьютера и вышел в коридор. Должен же я был поприветствовать ночную гостью, точнее, гостя.

Разумеется, в коридоре я обнаружил Иру. Она разувалась. 'Вежливая', - подумал я про себя, а сам привалился плечом к стене коридора и принялся за ней наблюдать.

- Что-то не помню, чтобы я звал в гости, - протянул я, осознанно желая её позлить. Если честно, я хоть и понимал, что она снова придет, хотел дать понять, что делаю ей большое одолжение, не прогоняя и не пытаясь сделать все, чтобы каким бы тайным архимагом она не была, дверь открыть не смогла бы.

Ирка вскинула на меня глаза - в них мелькнула ярость. Надо же, как её перекосило. А что она думала, я теперь лапки кверху сложить должен и молиться на нее, раз она соизволила посчитать меня достойным её общества? И вообще, высокомерие Ира надо гасить на корню. А то все остальные мужики для него сплошь дураки, только он умный. Разумеется, я не претендую на лавры без пяти минут архимага, я вообще ни разу не маг и никогда им не буду, разумеется, он умнее и более продвинут в этом плане, но это еще не дает ему право считать, что я стелиться перед ним должен.

- А я без приглашения, - объявила мне староста и, поставив мягкие замшевые ботиночки на полку для обуви, пошла на меня.

Я терпеливо ждал, когда она приблизится.

- Прошлый раз ты так толком мне ничего и не показал, - заметила Ира. - А мне любопытно.

- А мне нет, - объявил я, стараясь смотреть на нее все так же холодно.

Снова в её темных глазах что-то мелькнуло. Наверное, это что-то было от Ира. Но, так как он пока не появлялся, значит, мне следует общаться с ней, как со своей студенткой, или я не прав?

- Зачем я тебе сдался, Ир?

- У меня спрашиваешь или у него?

- Мне трудно себе представить, как ты их разграничиваешь, ну... - я замялся, у меня на самом деле в голове плохо укладывалось. - Твои мерцания. Но сейчас я говорю со своей студенткой и старостой класса.

- И я тебе, как студентка и староста класса заявляю: влюбилась в тебя без памяти, вот и бегаю собачонкой.

Да, конечно. Я ей так и поверил. Особенно если учесть, каким тоном она это сказала. Насмешливым, высокомерным. Из разряда - прошу любить и жаловать, я вся твоя, только попробуй откажись.

А потом Ира обогнула меня и попыталась пройти в комнату с компьютером. Ведь, судя по всему, именно его она хотела бы осмотреть подробнее и с пояснениями с моей стороны. Мне вот интересно, она что, сама не понимает, что я не нанимался её просвещать? Одно дело выслушать, утешить, тренинг какой провести - да. Это мои обязанности. И совсем другое - обучать иномирянина основам компьютерной грамотности. Именно поэтому, когда она проходила мимо меня, я поймал её за локоть.

- Развлекать тебя во внерабочее время не входит в мои обязанности.

- Внерабочее? - уточнила девушка и криво, по-мужски, ухмыльнулась. - У тебя такой же ненормированный рабочий день, как у всех преподавателей. Можешь в своем трудовом договоре уточнить.

- Не буду спорить, - сказал я, не пуская, когда она попыталась высвободить руку. - Но если продолжишь столь беспардонно вмешиваться в мою жизнь, мне придется принять меры для того, чтобы обезопасить свое жилище от твоего присутствия.

- А личную жизнь от меня ты тоже попытаешься обезопасить? - все так же насмешливо уточнила староста.

Меня это окончательно взбесило. Я с ней серьезно, а она до сих пор думает, что мы тут с ней шутки шутим.

- Ир, я не шучу, - предупредил я. У самого так кулаки и чесались врезать этому гаду как следует. Но беда в том, что девушек я не бью. Даже если они не совсем девушки. Принципы, чтоб их!

- Ты от меня так просто не избавишься, - внаглую объявила староста и рывком освободила руку.

Прошла в комнату. Я за ней. Увидела, что компьютер включен и на экране масса всего интересного и тут же попыталась схватиться за мышку. Я не сильно, чисто в профилактических целях, шлепнул её по руке. Она рыкнула и вскинула на меня уже не темно-карие, а желтые глаза. Да, похоже, кто-то все же соизволил выпрыгнуть из своего мерцания.

Не знаю, чем бы это все закончилось, если бы на компьютерном столе, под монитором, не завибрировал мой мобильник, а потом разразился мелодией летнего хита. Я тут же схватил телефон и, повернувшись к Ире спиной, прижал к уху трубку. И радости моей не было предела, когда выяснилось, что звонил Никитка. Сам. Мне. Значит, ему тоже понравилось то, что нам так и не дали вчера закончить. И, как и я, он жаждал продолжения знакомства. Здорово!

- Андрей, ты?

- Я, - расплывшись в довольной улыбке, подтвердил я.

- Я тут подумал, если ты не занят, может, сходим сегодня куда-нибудь? Можно в тоже место, можно в другое. Куда бы тебе хотелось?

- Куда угодно, только с тобой.

- Тогда давай пересечемся где-нибудь? Где тебе будет удобно? - спросил он, я только собрался ответить, как связь неожиданно прервалась. Я глянул на экран телефона. Не было ни одной 'палки', но у меня в квартире сбоев связи никогда не случалось. И тут мне пришла в голову мысль обернуться.

Оказалось, что Иры за моей спиной уже нет, зато есть Ир. И глаза у него горят, как у настоящей кошки. Желтые, почти жуткие, с вертикальными зрачками. Я впервые испугался его по-настоящему. Раньше мне и в голову не приходило, что этот парень может быть не менее опасен, чем те же командоры. А тут как-то вдруг осознал. Он ведь сам сказал, что носит какой-то накопитель, который и в нашем мире позволяет ему пользоваться магией, так? Так. К тому же, я сам видел, как он орудует мечом. И что теперь? Мне в самое ближайшее время предстоит почить смертью храбрых от руки ревнивого мага? И с чего он вообще решил, что имеет право меня ревновать? Я ничего ему не обещал, никаких телодвижений в его сторону не делал. И знакомы мы с ним неделю. Тогда какого хрена вообще?

Я так взвинтил себя, что готов был биться с этим надоедливым парнем не на жизнь, а насмерть. Пусть я никудышный маг, но лезть в мою жизнь я ему не позволю. Ведь теперь очевидно, что это он что-то сделал, чтобы связь заблокировать. Сволочь! Но когда он заговорил, его слова, само звучание его голоса стало для меня откровением.

- Что ты хочешь? - спросил он, и голос его дрогнул, - Чтобы я ползал перед тобой на коленях? Чтобы унижался? Почему для Фа и Гарри ты нашел способ хотя бы изредка быть самими собой, а обо мне даже и вспомнить не хочешь? Я тоже... - он запнулся, стиснул кулаки и шагнул ко мне. - Ты не представляешь, каково это, жить все время кем-то другим, все время... Я... Я просто нашел возможность хоть иногда отдыхать от этого. Здесь, у тебя.

А потом он зажмурился и медленно, очень медленно, качнулся назад и отступил. Разжал кулаки, опустил руки вдоль тела. И только после этого снова посмотрел на меня.

- Не ходи к нему, - тихо и грустно. Так, что я себя последней дрянью почувствовал. А Ир еще и добавил, отведя в сторону глаза, как стыдливая девица, - Я прошу, - но стыдился он собственной слабости. А я в этот момент думал, что никакая это не слабость. Самая обычная искренность, вот и всё. И то, что он смог мне признаться в том, что ему тяжело, нисколько не уничижает его в моих глазах, как мужчину и сильного духом человека, точнее, мерцающего. Последнюю фразу он произнес едва слышно и обхватил себя правой рукой, с силой сжав левую в области локтя. - Хотя бы на этих выходных.

Я не смог ему отказать. Будь это Ира, староста, которая сегодня мне целый день своим неуемным темпераментом покоя не давала, наверное, смог бы. Но Ир, он действительно был не таким, как она. Я его воспринимал совсем иначе. К нему у меня было больше сочувствия. Поэтому я шагнул навстречу парню. И, обняв за плечи одной рукой, другой нажал несколько клавиш на мобильнике, чтобы перезвонить Никитке. Наверное, теперь он точно меня пошлет и думать обо мне забудет. Но предать Ира после его откровений я был не способен.

Он уткнулся лбом мне в плечо. Я прошептал, обращаясь к нему. Отчего-то, говорить громко казалось кощунством.

- Дай я перезвоню.

- Ему?

- Да. Я хочу сказать, что не пойду, - и тут же в трубке у уха пошли длинные гудки.

Никитка ответил сразу. Я начал говорить, перебив его.

- Никит, сегодня не получится. Да, прости. Ира снова ко мне прибежала. Не могу я её тут оставить. Да, хахаль её обидел. Угу. Нет, аборт она делать не будет. Он? Да, какая разница, - мимоходом отвечая на его вопросы, говорил я, лихорадочно придумывая неправдоподобную историю для отмазки, - Так что ты меня извини, - я думал, он просто повесит трубку. Но он неожиданно спросил, можно ли ему будет еще мне позвонить, сможем ли мы встретиться в другой раз. И я, все еще обнимая Ира и улыбаясь в пустоту, ответил. - Конечно. Только в выходные, по будням работа съедает все мое время. Да. Хорошо. Договорились. Ну, пока тогда.

Я повесил трубку. Опустил руку с телефоном вниз. Ир все еще не пытался отстраниться.

- В следующие выходные я снова буду у тебя, - сказал он ровно и подозрительно спокойно, как уже свершившийся факт.

Я не удержался и фыркнул ему в волосы.

- Почему-то я в этом даже не сомневаюсь, - сам отстранился и, отпустив парня, отступил от него. Мы пересеклись взглядами. Теперь его глаза уже не показались мне страшными, в них больше не было ярости, только ослиное упрямство.

- Ир, а если не Никитка, а, скажем, Аллочка, точно так же будешь себя вести?

- Аллочка - это женское имя? - на всякий случай уточнил он.

Я кивнул.

- А как я себя веду?

- Не даешь мне личную жизнь налаживать.

- Если бы ты выбрал личную жизнь из нашего мира, я бы не возражал.

Я задумался и решил проверить.

- Хорошо, - я широко улыбнулся ему и хитро прищурился. - Тогда завтра попробую за Машкой поухаживать, думаю, он будет не против.

- Нет! - желтые глаза мерцающего снова вспыхнули, но быстро потухли. Он отвернулся. - Почему ты не хочешь выбрать какую-нибудь девушку? Из старшекурсников.

- Какую? Я кроме наших девчонок пока ни с кем так и не удосужился познакомиться.

- Еще познакомишься!

- А если мне одиноко в холодной холостяцкой постели уже сейчас?

- Уже сейчас эту постель согреваю я.

- Ир.

- Я и дальше не собираюсь спать тут без тебя.

- Ир.

- Мне так спокойнее и не нужно опасаться спонтанных магических выбросов, ты меня успокаиваешь. Можно не волноваться о нестабильности пограничных состояний.

- Ир, - у меня просто не было слов. - Я ведь не о такой грелке мечтаю.

Мы снова сцепились взглядами. Он был настроен решительно и отступать не собирался. Но и я не желал по настоянию некоторых желтоглазых личностей соблюдать целибат.

- Намекаешь, что воздержание тебе не знакомо? - зашипел он, как рассерженный кот. На котенка Ир ну никак не тянул, я бы его вообще с пантерой сравнил или с кем-то подобным из наших земных хищных кошек. О, точно! Я в сети видел. Есть такой кот, называется камышовым, вот Ир весь в него. Красивый, местами харизматичный и вредный до ужаса.

- А ради чего отказывать себе в удовольствии? - насмешливо уточнил я.

Он не нашел, что мне ответить.

- Ладно, - я решил, что этот вопрос будет лучше отложить на будущие времена, - Садись давай, - и я отодвинул для него компьютерный стул.

- А ты? - тут же вскинулся Ир.

- Принесу себе стул из кухни, - пообещал я.

Так мы и устроились. Плечом к плечу и лицами к экрану. Ир забрал у меня переводчик, но на это раз предложил мне воспользоваться на время его собственным. Я загорелся. Если, как он говорил, переводчики были обучаемы и могли обмениваться информацией не только друг с другом, но и с носителем, то есть с тем существом, к которому прицепились в качестве симбионта, то это будет не только интересный, но и полезный опыт. Так и вышло. Я и не думал, что можно так быстро и безболезненно получить столько информации об их мире. Правда, прежде чем этими знаниями пользоваться, мне бы не мешало их все по полочкам разложить. Но, уверен, у меня еще будет время заняться этим.

Ирирган

Я не могу на него злиться. Больше не могу. Мне действительно спокойнее с ним, и проще возвращаться в мерцание после себя самого. Но меня раздражает его распущенность. В конечном итоге, он ведь не темный, чтобы бросаться на каждый относительно симпатичный, по его мнению, объект! К тому же, мне совершенно не понятна его потребность в разврате, которую он мне тут демонстрирует. Хотя, если вспомнить, как на старших курсах вели себя мои одногруппники... Да, это, наверное, у меня самого какой-то сдвиг в этом деле. Я всегда считал плотские желания второстепенными. У меня были великие цели, и я стремился их воплощать, а приятное времяпрепровождение с девушкой можно было отложить на неопределенный срок.

Андрей не такой, как я. Да, он идет к поставленной перед ним цели, но при этом не желает забывать о себе. В нем нет самоотверженности. Это плохо. Особенно, если вспомнить о том, сколько надежд на него возлагают. И я теперь не знаю, что с этим делать. Сегодня он готов был со мной драться за право вести себя так, как ему хочется. Я видел это по его глазам. Пришлось идти на откровенность. Не скажу, что готов так делать впредь, но в этот раз, когда он все же вытянул из меня правду, мне стало неожиданно спокойно и тепло. И мне даже в голову не пришло пожалеть об опрометчивых словах, вырвавшихся под влиянием момента.

В следующие несколько часов я смог убедиться, что устройство, которое они называют 'компьютером', весьма многофункциональная и полезная вещь. А уж когда Андрей показал мне, что такое Интернет, мне показалось, что я мог бы не спать сутки, так много всего интересного там обнаружилось. Но стоило мне углубиться в изучение так называемой Всемирной Паутины, как Андрей отвлек меня вопросом. К этому времени он давно оставил меня с компьютером один на один, а сам перебрался на свою жесткую кровать, которая оказалась мягким уголком, то есть угловым диваном, который сдвигался в подобие кровати. Я это узнал из его переводчика. Вчера подумать об этом не пришло в голову, а сегодня автоматически получилось.

- Ир, а на территории университета есть обменный пункт?

- Какой пункт?

- В котором я мог бы поменять часть наличных средств из своего мира на ваши деньги.

У меня слов нет. Ну нельзя же быть такими идиотом.

Я оперся локтем о стол, за которым сидел, прижал костяшки пальцев к щеке и выразительно посмотрел на парня, который валялся на расстеленном ложе и возился с собственным телефоном, теперь от его переводчика я и это устройство, можно сказать, знал в лицо.

- Что? - спросил он почти возмущенно. Правильно делает, что возмущается, только не меня нужно взглядом прожигать, а себя самого. Это же надо! О чем он вообще думал, когда на работу устраивался?

- Ты каким местом договор читал и Карла слушал? - спрашиваю с насмешкой. С какой это стати мне его чувства щадить? Он мои что-то не пощадил, когда о свидании с тем парнем договаривался. Хотя, какие у меня вообще к нему чувства? Коллега - вот он кто. А еще весьма ценный сотрудник для наших с Карлом планов. Поэтому я не могу позволить ему растрачиваться по пустякам. И чувства у меня к нему исключительно профессиональные. Кому я вру? Себе. Так проще.

Андрей фыркает и заявляет:

- Каким надо, таким и читал, - потом, уже примирительно, а не дерзко, добавляет. - Объясни мне неразумному, гениальный ты наш.

Теперь фыркаю я. С ним вообще на удивление легко общаться вот так, панибратски, почти дружески. И его не волнует, что за неделю в принципе нереально подружиться, я уже не говорю про иные чувства. И все-таки он мне импонирует. Иногда ловлю себя на том, что с трудом могу оторвать от него взгляд. Есть в этой его простой и неприметной на мой вкус внешности что-то притягательное. Именно с этим человеком мне хочется не просто говорить, а делиться тайнами, чаяниями, мечтами. Но я сдерживаю себя. Мои мечты - это личное. Это только мои мечты. И вряд ли я когда-нибудь сумею найти того, с кем захочу их разделить.

- Карточка, которую тебе оформили, как любому штатному сотруднику - тоже артефакт. Причем схожий с твоим кулоном, - киваю на него, Андрей тут же пытается скосить глаза, чтобы увидеть амулет на цепочке, что висит у него на шее, - Такие артефакты специально создавались, чтобы турист-междумирянин не остался без средств существования в мире, лишенном магии, как твой.

- Никогда бы не подумал, - бормочет Андрей и переводит взгляд на меня. - Она выглядела как самая обычная карточка. И я деньги в банкомате снимал.

Я вздохнул, отвернулся. Не хочу ему показывать, что все еще скучаю по работе. С Карлом мне было очень легко и приятно работать. Я бы не отказался и дальше служить при нем секретарем. Только не уверен, что после той маленькой революции, которую я затеял провернуть на фоне защиты диссертации, смогу позволить себе такую роскошь.

- Карл часто посещает Землю с туристическими группами. Он знает, как именно выглядят ваши средства работы с финансами. Думаю, именно поэтому артефакт сразу принял удобный для твоего восприятия вид.

- То есть я могу этой карточкой расплачиваться и у вас, так? И за полет на дирижабле, и за поход в кафе в городе, например?

- Полет на дирижабле, - я снова вернул себе насмешливый тон. - не будет стоить тебе ровным счетом ничего. И это тоже прописано в договоре.

- Хочешь сказать, что подпадаю под категорию льготников?

- Именно. А студентам летный жетон обойдется в полцены при предъявлении университетского значка.

- Что-то я ни разу на вас никаких значков не видел.

- Обычно их не принято носить внутри самого университета.

- Кстати, - неожиданно оживился Андрей, - А что у вас является эквивалентом сумки?

Дурацкий вопрос. Но я ему этого не сказал. Просто лаконично ответил:

- Сумка.

- Ир, - о да, этот тон мне уже знаком. Невольно улыбаюсь, хоть и не смотрю сейчас на Андрея, а делаю вид, что снова погрузился в изучение прелестей компьютерного мира, - И нечего лыбиться, - тянет Андрей, я скашиваю глаза и вдруг замечаю, что телефон, который лежит рядом с его бедром, светится. Переводчик в ответ на мою мысль, мгновенно подсказывает, чтобы это могло значить. Перестаю улыбаться. Но все еще делаю вид, что занят только что открывшимся полностью сайтом. Андрей берет в руки телефон и, бросив на меня взгляд, начинает что-то быстро набирать на маленькой клавиатуре. А я понимаю, что готов не просто зарычать на него, но и укусить. Так, чтобы побольнее.

Голос звучит холодно и отстраненно. Я очень стараюсь, чтобы он звучал именно так.

- И что он пишет?

- Кто? - в интонации подчеркнутое недоумение и невинность.

- Твой парень.

- Еще не мой, - а вот теперь он говорит с насмешкой.

- И все-таки? - откидываюсь на спинку кресла, и поворачиваясь в нем к нему. Удобная технология - колесики, вращающееся сиденье. Надо будет запомнить и, может быть, применить в будущем.

Андрей смотрит на меня изучающе, я просто на него смотрю, сдерживая себя. Запрещая самому себе беситься и унижаться перед ним. Хватит. Один раз унизился, больше не хочу.

- Рассказывает, что бы позволил мне сделать, если бы ты нас в прошлый раз не прервал, - роняет он небрежно, как бывалый искуситель. И я зажмуриваюсь, чтобы не броситься на него прямо сейчас. Знает же, что мне... неприятно об этом даже слышать. И все равно, назло мне говорит. Намекает. Не стесняется, - Ир, ты там в обморок от злости не бухнешься? - Раздается голос Андрея с кровати, ласковый до отвращения.

- Не бухнусь, - неприкрыто рычу в его сторону и снова отворачиваюсь к экрану монитора.

- Может быть, хватит с тебя на сегодня Интернета?

- Тебя не спросил!

- Ир, не дуйся. Раз уж я не могу пока с ним встречаться, дай хоть поэсемесюсь.

- Не дам.

Больше у него эта их связь работать не будет. Я все заблокировал. Обойдется.

Я вздрагиваю, когда его голос раздается над самым ухом. Я почувствовал, когда он встал, почувствовал, как приблизился. Но все равно вздрогнул. Я сам себе отвратителен за это. Почему он настолько выводит меня из себя?

- Ир, будь человеком, - тянет он над самым ухом.

Резко поворачиваюсь на стуле к нему.

- Чтобы ты мог за мой счет удовлетворять свои больные фантазии?

- А? - Андрей теряется, и я, кажется, понимаю, что сморозил полнейшую глупость. Я все еще работаю с его переводчиком. Именно от него мне в голову приходит мысль, что у них на Земле это устойчивое выражение, а Андрей еще не настолько свыкся с мыслью, что я не человек, чтобы вовремя одернуть себя. То есть, он вовсе не предлагал мне мерцнуть в человека и...

- Извини, - вырывается само собой. Я смущен и раздосадован. Совсем крыша уехала, вообразил себе неизвестно что. Откидываюсь на подвижную спинку и закрываю глаза ладонью. Слышу голос Андрея.

- Вот видишь, - роняет он спокойно и наставительно. - Я прав. Пора отдыхать. А то ты такими темпами совсем с катушек съедешь. А я еще как-то жить хочу - это раз, а два - завтра у нас экскурсия по городу. Ты первым вызвался меня гулять.

- Не я вызвался, - выходит устало. Он прав, я на самом деле устал. - А Ира.

- Нет. В тот момент именно ты, - заявляет он и тянет меня за руку.

Мне совсем не хочется с ним спорить, хоть я и не согласен. Запал прошел. Вздыхаю, смотрю на него, но не встаю.

- Пойдем, - говорит Андрей мягко и улыбается. - Покажу тебе, как у нас тут с туалетными принадлежностями дела обстоят.

Улыбаюсь в ответ. Чувствую себя полным дураком, но улыбаюсь. А потом встаю. Для него слишком резко. Я знаю. У меня реакция куда выше, чем у него. И выдыхаю на ухо. А что, не все же ему мне в уши дышать?

- Потрешь мне спинку?

- Отпустишь на свидание, потру, - после секундной паузы откликается он.

- Обойдешься.

- Тогда и ты не жди.

Стоим и улыбаемся друг другу. Ничья. Но с таким, как он, я весьма рискую стать азартным игроком. Осталось только определиться, что поставить на кон.

Андрей

На этот раз мы меняемся местами. Когда я возвращаюсь из душа, Ир уже в кровати. Отключил компьютер, откатился к стене. Мне в принципе без разницы, где спать. Могу и с краю. Но только когда подхожу к нему, в голове возникает вопрос.

- Ир, - зову. Он оборачивается ко мне через плечо. - Давай я второе одеяло достану.

- Как хочешь, - бросает парень и снова отворачивается лицом к стене.

Приходиться тащиться за вторым одеялом. Нахожу его в шкафу в зале, волоку в комнату. Ир делает вид, что уже уснул. Мне почему-то кажется, что именно делает. А я привык доверять своему чутью. Устраиваюсь у него за спиной и заворачиваюсь в одеяло. На душе неспокойно. Что там будет завтра? Как класс встретит наше с Ирой повторное появление вдвоем? Что там за город, который они обещали мне показать? И вообще, как мне жить теперь со всем этим? Первая эйфория сошла на нет, и теперь самое время схватиться за голову. Сожаления еще нет, но что-то мне подсказывает, что скоро появится.

- Андрей, - вдруг зовет меня Ир.

Я нервно дергаюсь, но подаю голос.

- Что?

- А в какую старшекурсницу ты мог бы влюбиться?

Как он меня достал! Вот как ему объяснить, что я понятия не имею, что ему на это ответить? У меня нет особых пристрастий. Все, какие есть, я им еще на первом классном часе озвучил. Сверх этого мне и сказать нечего.

- Почему для тебя так важно, чтобы мою постель грел кто-то из ваших?

- Карл сделал на тебя ставку. Я... - он запинается, но потом все же подтверждает мои самые худшие опасения. - Тоже. Не хочу, чтобы ты влюбился в кого-нибудь типа этого твоего Никиты, и забыл обо всех тех обязательствах, которые взял на себя.

- Ир, я ведь не безиозглый несовершеннолетний подросток, - говорю я с укором. Не знаю, что еще сказать. - Работа - это работа. И все те обязательства, что я взял на себя, подписав договор с вашим учебным заведением, я буду стараться выполнять по мере моих сил. Я достаточно взрослый, чтобы разграничивать работу и личную жизнь.

- И ставить выше работу?

- Да. Пока да. Я не готов обзаводиться семьей, поэтому работа для меня на данном этапе первостепенна.

- Тогда почему ты ей пренебрегаешь?

- Когда это?

- Зачем он тебе вообще сдался? Ни рожи, ни кожи...

- Ир, - я снова произношу его имя с укором, но он, словно и не замечает этого.

- Я не понимаю, - Ирирган поворачивается ко мне, устраивается на другом боку и всматривается мне в лицо в темноте. Я вижу, как светятся у него глаза. Наверное, в отличие от меня, он сейчас видит не хуже, чем при свете. - И не надо мне рассказывать, что внешность не главное. Наши студенты куда красивее этого твоего парня, что ты за него так цепляешься?

- Потому что Никитка уже вот он, рядом, свой, понятный. А с вашими еще разбираться надо. К тому же, рядом с кем-нибудь из них я все равно буду чувствовать себя неполноценным. У вас там мечом учатся владеть еще раньше, чем научились разговаривать. Магией дышат с рождения. Я же вообще в этом полный профан, что в первом, что во втором. Вот чем, скажи на милость, я мог бы заинтересовать твою старшекурсницу?

Ир молчит. И правильно. Мне бы на его месте тоже нечего было сказать. Я уже собираюсь перевернуться на другой бок, чтобы не видеть две светящиеся точки на его лице. Они меня смущают. Сейчас я особенно остро осознаю, что со мной в постели не человек. И это почти неприятно.

- Но нас ведь ты смог заинтересовать с первой минуты знакомства, - замечает он. И я понимаю, что разговор еще не окончен, значит, нельзя просто взять и повернуться к парню спиной. Вздыхаю.

- Потому что прямо и откровенно предложил обсудить свою личную жизнь.

- Это не ты предложил, - напоминает он.

- Я ждал именно того вопроса, который задала твоя Ира.

- Ждал? - уточняет Ир. Я хмыкаю.

- Конечно. Он был самым напрашивающимся.

- То есть ты осознанно его спровоцировал.

- Наверное. Можно и так сказать.

Он снова молчит. Ну что, может, спать уже?

- У вас ведь говорят, что девушки любят ушами, - снова огорошивает меня Ир. Я хмурюсь, соображая, откуда бы ему знать. Но вовремя вспоминаю, что мы так и не обменялись обратно переводчиками. Мой все еще на нем. И пока я соображаю, Ир продолжает свои рассуждения. - Уверен, что ты точно нашел бы, как её обворожить.

- А зачем напрягаться? Никите не важно, что я говорю и как. Мы с ним вообще мало разговаривали.

- Когда?

- Когда познакомились.

- И давно вы знакомы? - я слышу, каким холодным становится его голос. Если ему так неприятно, зачем самому себе душу травит? Зачем спрашивает?

- Вчера.

- Что?! - он аж подскакивает на кровати, а я с перепуга чуть на пол не слетаю.

- Ир!

- Вы только вчера познакомились, и ты его уже в дом притащил?!

- Не ори! - восклицаю я, раздражаясь все больше. Вот тебе и выспался перед тяжелым днем, вот тебе и отдохнул! - Я уже сказал, что не настроен на серьезные отношения. В этом вся загвоздка. А с вашими пришлось бы связываться надолго. А я так не могу и не хочу!

- Почему не можешь?

- Потому что, - отрезал я и отвернулся от него.

Лег с самого краю, так и еще спиной к нему, четко давая понять, что разговор окончен. На душе было муторно и обидно. Почему? Да потому что с этими его воплями я сам стал чувствовать себя каким-то озабоченным и свихнувшимся на сексе. Но с другой стороны, если у них там совсем другие нравы, я-то тут при чем?

- Спокойной ночи, Андрей, - когда я уже начал засыпать, несмотря на всю злость, что все еще бурлила во мне, сказал Ир из-за спины.

У меня сразу в душе как-то потеплело. Не знаю, то ли голос у него был какой-то особенный, то ли просто я так устал за все эти дни, что именно эта фраза стала переключателем из напряженного состояния в полный расслабон. Я, кажется, даже улыбнулся в темноте. И ничего не сказал, когда Ир неожиданно придвинулся и обнял меня поперек груди, вжавшись лицом куда-то мне между лопаток. Он прав в одном, рядом, друг с другом, нам спокойно. И ему, как он сам признался, и мне. Почему? А фиг его знает. Я так устал, что совершенно не настроен с этим разбираться. А возможно, и никогда уже не настроюсь. Хорошо, тепло и спокойно. И больше ничего пока не надо. И даже это 'пока' на данный момент ну совершенно не смущает.

Глава 19

Не ходите, люди, с эльфами гулять

Андрей

Утром, обнаружив, что Ира нет рядом, я даже как-то растерялся. Сначала попробовал пошарить по кровати с закрытыми глазами, потом открыл их, осмотрелся, приподнявшись на локте, и понял, что парня нет не только в постели, но и в комнате. Странно. Пришлось выбираться из-под одеяла и отправляться на поиски.

Мерцающий неожиданно обнаружился на кухне. С невероятно сосредоточенным видом Ир пытался что-то варить, помешивая ложкой, а потом, почерпнув совсем немного полупрозрачного бульона, попробовал на соль, когда я подошел и заглянул в кастрюлю. О-ба-на, пельмешки! Почти сразу на меня снизошло озарение, почему мой неугомонный неэльф так сосредоточен. Скорей всего сверяется с переводчиком. Очень интересно.

- Ты чего это с утра пораньше решил кашеварить? - поинтересовался я.

- Захотелось, - буркнул он, мне показалось, что даже смущенно, а потом уточнил. - И при чем здесь каша?

- Просто так говорится, - отмахнулся я и плюхнулся за стол. Надо было бы вернуть из спальни стул, который я вчера туда утащил, когда объяснял Иру как с компьютером водиться, но было безумно лень вставать.

Вид мерцающего в трусах и накинутой на плечи рубашке, его, не моей, умилял донельзя. Почему? Да потому что эта его рубашечка с кружевным воротником и манжетами на фоне моей холостяцкой среднестатистической кухни и его поджарого типично мужского телосложения вызывала бурю не только мыслей, но и эмоций. Очень хотелось гаденько захихикать. Но я не рискнул обидеть Ира, помня о вчерашнем пробуждении. Все-таки этот парень по утрам весьма нервная личность. Вдруг опять решит, что я к нему пристаю?

Я какое-то время молча наблюдал за ним, пока не услышал тихий, но злобный голос:

- Если заржёшь, удавлю.

- Э? - я даже растерялся.

А Ир отработанным таким движением выключил газ, отряхнул ложку над кастрюлей и с воинственным видом повернулся ко мне. До меня дошло. Морда засветилась, как начищенный пряник. Нет, я, конечно, сам себя в этот момент не видел, но представлял очень ярко.

- Поинтересовался у переводчика, как у нас мужики одеваются?

Ир, не иначе, как от переизбытка чувств, зашевелил ушами. Нет, серьезно. Они у него, в принципе, как у человека, только верхние кончики вытянуты вверх. Поэтому когда они, эти самые уши, дернулись без изменения общей мимики лица, у меня банально отвисла челюсть.

- Андрей! - рыкнул мерцающий, заметив, наверное, как у меня взгляд остекленел.

- Извини, - вырвалось у меня. - Но у тебя уши...

- Да, шевелятся, когда злюсь! - воскликнул он, решительно отвернулся от меня и принялся разыскивать в верхних шкафах тарелки.

- Ладно тебе, Ир, - пришлось в очередной раз виниться. - Просто у нас далеко не каждый так может, поэтому это что-то типа особого умения, которым ребята друг перед другом хвастаются. - Услышав, как, чуть помедлив, он вздохнул и поставил на стол перед собой две тарелки, я понял, что прощен.

- А у нас соревнуются, кто раньше в девчонку мерцнуть сможет.

- Серьезно? - недоверчиво уточнил я, представлялось, честно признаюсь, плохо.

Он усмехнулся и принялся ложкой раскладывать по тарелкам пельмени, а потом попытался еще и бульона начерпать. Я не поленился, встал и достал из ящика стола половник. Ир скривился, судя по всему, досадуя на собственную недогадливость. Половник отобрал и принялся орудовать уже им. Я вздохнул и поплелся в спальню за стулом. Как-то странно сегодня день начался, нет?

Ирирган

Я редко поддаюсь минутным порывам. Обычно никогда. Хватает разумной злости их в себе подавлять на корню. Особенно, если они такие же глупые, как сегодняшний. Но на этот раз я поддался.

Проснулся раньше Андрея. Обнаружил, как он щеку ладонью подпирает и жмурится во сне от солнца, пробивающегося через окно, и решил сделать человеку приятное. В конечном итоге, вчера он остался со мной, хотя, как мне показалось, это было не в его правилах - поступаться собственными желаниями ради кого-то. Поэтому я отправился в ту крохотную комнатку, которую в этом мире гордо называли кухней и, сверяясь с данными переводчика, изучил холодильный шкаф на предмет продуктов. Обнаружил массу всего интересного, но выбрал пельмени. Так значилось на упаковке. В памяти переводчика хранилось лишь два рецепта их приготовления - пожарить и сварить. Я выбрал варку. Мне показалось, что так будет проще. Собственно за этим занятием он меня и застал.

Скосив глаза через плечо, на притихшего за спиной психолога, я обнаружил, что он всеми силами пытается сдержать улыбку, а, может быть, даже смех. Первой мыслью было: что смешного?! И его переводчик тут же подкинул мне несколько картинок с мужчинами, облаченными в ту одежду, которая считается тут мужской, а потом этими же мужчинами, облаченными в женские тряпки. Мне захотелось придушить Андрея за то, что по его вине я теперь даже в привычной одежде находиться здесь не могу. Поэтому я поспешил честно предупредить его об этом. Он растерялся, а потом все равно расплылся в улыбке клинического идиота, но вкупе со словами и всем остальным его поведением, мне уже не было так обидно за себя, как в первый момент.

Андрей принес из спальни второй стул, достал из холодильного шкафа какие-то пакеты с крышками, на одном из которых было написано 'Майонез', а на другом 'Кетчуп' и объявил, что так будет вкуснее. Мы сели завтракать. С майонезом пельмени мне понравились, хоть я так и не смог идентифицировать на вкус, что за состав у мяса, обнаруженного мной внутри пресного теста, а вот с кетчупом не очень. Он для меня был слишком острым. Андрей же налегал именно на него, отчего пельмени в его тарелке плавали в красноватом бульоне.

Я только расслабился и начал получать удовольствие от еды, хотя до этого был напряжен, так как опасался, что, во-первых, будет невкусно и мне не понравится, а, во-вторых, что какой-либо ингредиент в этой иномирной пище может вызвать аллергию, как Андрей, утолив первый голод, принялся засыпать меня вопросами.

- Ир, а что делать с Гарри и Фа? - спросил он, дожевывая очередной пельмень или пельменю, у переводчика были весьма расплывчатые данные о родовой принадлежности этого слова.

- В каком смысле? - я не понял, о чем он. Он что, передумал заниматься этой своей гневотерапией и хочет ребят снова к ногтю прижать? Так не получится уже. Дал волю, они теперь так просто от такого подарка судьбы не откажутся. Причем не только сами виновники, но и остальные тоже. Ведь нет ничего романтичнее, чем общая тайна. Я ведь прав?

- Ну я ведь завтра их всех сюда собираюсь привести. А у нас, как ты сам говоришь, магии почти нету. Поэтому меня весьма волнует вопрос, что останется от моего дома, после того, как сюда нагрянут виверна и ифрит. У меня тут все быстровоспламеняющееся, между прочим.

Я не удержался и громко фыркнул.

- Вот объясни мне, тебе зачем книжку про другие расы дали?

Он смутился. Причем ощутимо, а я расплылся в улыбке. Не все же ему меня смущать.

- У меня все руки не доходят её изучить как следует, - попытался оправдаться Андрей.

- О да. Зато переписываться с тем парнем очень даже доходят. Лучше бы умную книжку почитал, пользы было бы больше.

- От эсемесок тоже весьма ощутимая польза, - а вот теперь он, судя по всему, решил показать зубы. - Теперь я точно знаю, что желания у нас с ним совпадают.

- А позавчера ты это как-то не усек? - спросил я как можно ядовитее и употребив устоявшуюся форму местной устной речи.

- Еще оставались сомнения, - обронил Андрей и хитро улыбнулся. У меня кулаки зачесались, но я вовремя отвел взгляд от него и отвлекся, вспомнив, о чем он спрашивал.

- Боишься, что они не смогут держать форму и примут истинное обличие?

- Э? - выдохнул психолог. Я скосил на него глаза. И увидел, как на лице молодого мужчины отразилось понимание, - Ты про Фа и Гарри, - зачем-то сказал он и решительно кивнул. - Да. Меня это смущает.

- О Гарри можешь вообще не волноваться. У нее человеческое обличие - это не сколько магия, сколько трансформация.

- Как у оборотней? - тут же перебил он.

Я подтвердил. И продолжил.

- А Фа - ифрит.

Он поморщился, натолкнувшись на мою улыбку. Да, мне хотелось его поддеть. Нечего всякими глупостями заниматься вместо того, чтобы книги не только умные, но и полезные читать.

- Ир, - сказал он уже знакомым тоном. Я хмыкнул.

- Они давно уже научились контролировать свое пламя. Это раньше, когда они были малочисленным племенем среди народов пустыни, они всегда были горячи и могли даже при случайном прикосновении поджечь все, что могло гореть. Но теперь из-за вынужденных контактов с другими расами, расселившимися по миру, они эволюционировали. И у большинства их детей контроль над пламенем - врожденный. Уверен, что ради такого случая, как экскурсия в твой дом, он остудит свое пламя. К тому же, даже если ненароком он что-то подожжет, то сможет тут же потушить и восстановить в первозданном виде. Природная магия. Ваш мир не сможет её подавить.

Андрей ничего не на это не сказал. Отправил в рот очередную пельменю и долго жевал. Потом зачем-то решил уточнить:

- Драконы ведь тоже эволюционировали, так?

- Да, - я пожал плечами, так как считал, что из моих слов это очевидно.

- А вы? - спросил он, пристально глядя на меня.

Ах, вот куда он клонит!

- Мы не агрессивны в большинстве своем.

- А не в большинстве?

Он внимательно смотрел на меня. А я не знал, стоит ли ему говорить. По логике вещей выходило, что стоит. Я и так уже столько ему рассказал, так открылся, что скрытничать теперь, казалось, не имеет смысла. Тем более, приступы ярости и некую неконтролируемость моих поступков он уже успел обнаружить. В то утро, когда будил меня. Он ведь, правда, всего лишь чмокнул меня в нос, как темный эльф мог бы чмокнуть свою кошку. Или брат брата в лобик. Ничего особенного, а я чуть не свернул ему шею. Мог бы свернуть, если бы на самом деле хотел. И все же, в глубине души мне стыдно. Я знаю. Конечно, все можно оправдать пограничным состоянием, в котором я пребывал впервые за долгое время. Когда еще не я, но уже не мерцание. И все же, признаться оказалось довольно трудно.

- Мы все подвержены... - я замялся, но все же сказал. - Как подсказывает твой переводчик, непродолжительным психозам в момент перехода из мерцания в себя и обратно.

- То есть, ты поэтому так на меня крысился?

- Мне кажется, мы с тобой уже обсуждали, что я не крыса, чтобы крыситься, - прозвучало холодно, но я не стал сдерживаться. Его тон меня оскорбил.

Он ничего не ответил, молча доедая свои пельмени. А мне после всего кусок в горло не лез. Отодвинув от себя тарелку, я развернулся к столу полубоком и принялся смотреть в окно. Мне почти ничего не было видно. Только небо и край серого, многоэтажного дома. Переводчик подсказал, что такого же, как тот, в котором мы сейчас находимся. И еще какое-то странное слово, применительно к квартире психолога - 'хрущевка'. Я не стал уточнять у Андрея, размышляя о том, что, несмотря на постоянное мерцание и возвращение к первоначальному облику, я все равно не должен быть подвержен таким перепадам настроения. Но, с другой стороны, не может быть, что они случаются по вине этого человека. Он ведь, если подумать, ничего особенного не делает. Есть у меня знакомые, которые еще когда я сидел у Карла в приемной в секретарском кресле, раздражали меня куда больше. До дрожи и почти непреодолимого желания ударить или и вовсе убить, чтобы сам не мучился и не мучил своим присутствием других.

Я настолько поглощен собственными мыслями, что чуть не пропускаю мимо ушей вопрос.

- Пойдешь со мной завтра с утра ноутбук выбирать?

- Портативный компьютер? - автоматически повторяю я подсказанную переводчиком мысль.

Андрей мнется и пытается разъяснить ход своих мыслей.

- Ты ведь аспирант, правая рука ректора, наверное, тебе можно за пределы квартиры со мной выходить...

- Откуда ты знаешь? - вопрос срывается с губ до того, как я успеваю его осознать.

Он пожимает плечами и отводит в сторону глаза.

- Карл сказал, когда я у него зал для гневотерапии выпрашивал. Он так и не обзавелся новым секретарем... - после его слов повисает неловкая пауза. Я пытаюсь её замять.

- Секретарь не котенок, чтобы его заводили... - получается плохо, хоть я и улыбаюсь. Моя работа у Карла - не повод для шуток.

- Ты хочешь после защиты к нему вернуться? - спрашивает он. А я все пытаюсь понять, неужели ему настолько необходимо постоянно вызывать меня на откровенность и выворачивать наизнанку душу? Зачем? Мне больно об этом говорить. Просто больно. Но я привык скрывать не только эту боль.

- Я не смогу, - произношу ровно и бесцветно. Не хочу выдать себя. - Когда совет узнает, что я мерцающий, даже если оставят степень и все остальное, работать спокойно в стенах университета мне не дадут. Попытаются задвинуть куда-нибудь на дальние рубежи. Чем дальше, тем лучше.

- И ты смиришься с их решением?

- А что мне остается? - вопрос звучит неожиданно горько.

- Бороться, - у него такой решительный голос. Я усмехаюсь. Не весело - зло.

- Предлагаешь устроить революцию? Разнести, как у вас говорится, к чертям собачим весь Большой Зал и уничтожить Камни Истинного Зрения? Перевернуть всю сложившуюся за тысячелетия систему с ног на голову? Подставить под удар Карла и все то, что он успел достигнуть плавным, эволюционным путем?

- Постой, - он вскидывает руку и перебивает меня. Я все еще зло прожигаю его взглядом, но вся злость исчезает, когда он тихо, но очень осторожно, повторяет за мной. - разнести Большой Зал и уничтожить Камни?

И меня осеняет. Так же, как несколько секунд назад осенило его.

- Вот, что им было нужно! - одновременно выдыхаем мы и несколько секунд в упор, неотрывно смотрим друг на друга.

Тарэль Барсим

Есть вещи, в которых ты не можешь себе отказать, даже если понимаешь, что лучше бы тебе не только не иметь их, если представилась такая возможность, но и не знать об их существовании. В моем случае это утверждение полностью и безоговорочно подходит к Фиг-Шамю. Я мог бы еще долго себя обманывать, но, когда все так внезапно открылось, разумеется, не без помощи новоявленного психолога, лгать самому себе перестало иметь хоть малейший смысл. И я решил сыграть по-крупному. Такие отношения в нашем мире - всегда неоправданный, почти безрассудный риск. Возможно, я бы никогда бы не решился на них, если бы они оба, и Андрей, и сам Мурзяс, не убедили меня, что ради однодневного развлечения темный командор не стал бы так долго, и со столь непредсказуемым изначально результатом, танцевать вокруг да около, заходя ко мне то с одной, то с другой стороны, пока по наущению психолога не рискнул ударить в лоб.

Сегодня пришла его очередь звать меня на прогулку. Как ни странно, темный слишком быстро внял моему примеру и не постеснялся заявиться на светлую половину казарм. Мне это понравилось, не стану скрывать. Да, у нас, у светлых, такие отношения не в чести, но, если кто-то переступал черту, то уж точно не оскорблял ни себя, ни партнера сокрытием этого факта. За такое поведение говорило и то, что обычно к подобного рода связям приходили уже в том возрасте, когда обоим не пристало прятаться и зажиматься по углам. Мой возраст был не настолько велик, впрочем, насколько я помнил из личного дела, его тоже. И все же, скрываться я не собирался. Не стыдливая девица, чтобы по ночам на свиданки к милому из родительского дома сбегать.

Кстати, о доме. Брат меня по голове не погладит, когда узнает, до чего дошло. И, что самое интересное, меня это почему-то даже радует. И в тоже время, я специально остановился именно на этом чувстве и хорошенько его осмыслил, чтобы сделать правильный вывод о том, что на связь с Мурзясом меня подтолкнуло вовсе не желание насолить брату, который иногда излишне утомлял меня своим покровительством. Нет. Здесь все дело было не в играх, которые я мог бы себе вообразить, и не в Камюэле, а во мне. Я уже давно глаз не мог оторвать от этого темного, как бы пошло для кого-то это не звучало. Хоть и пытался убедить себя, что просто должен всегда знать, чем занят мой самый главный на данный момент противник. Когда из противника он превратился в увлечение, я не заметил. Да и важно ли это теперь?

Он пришел за мной чуть позже девяти утра. Ко мне в комнату постучался взволнованный подчиненный. Объявил, что темные совсем оборзели и что ко мне пришел их командор собственной персоной. Я широко улыбнулся, испугав этой улыбкой дежурного, и попросил проводить Фиг-Шамя сюда. В мои комнаты. Через десять минут темный был у меня, а дежурный с явным беспокойством на лице, плотно прикрывал за собой дверь. Я все еще улыбался, сидя в своем любимом кресле. Второго в этой комнате не наблюдалось. Поэтому, я бы, возможно, и рад был поиграть в радушного хозяина, но, увы, был лишен такой возможности. Хотя то, как изящно темный, осмотревшись, вышел из положения, меня удивило и даже в чем-то смутило.

Мурзяс Фиг-Шамь

У светлых неприятный юмор, по крайней мере, по отношению к нам, темным. Так я думал до недавнего времени. Но поведение светлого командора заставило меня задуматься об обратном. Есть нечто неуловимо притягательное, когда тот, кого ты так давно считаешь чем-то недостижимым, вдруг встречает тебя в комнате, в которой кроме кресла, где сидит он сам, нет иной горизонтальной плоскости, позволяющей присесть мне.

- Доброе утро, - здоровается со мной Тарэль и улыбается, как улыбался с самого начала. Видимо, приход перепуганного подчиненного его так позабавил. Но, я очень надеюсь, что и его ребятам и моим в скором времени придется привыкать к такому нашему хождению в гости друг к другу. Понимаю, что он - светлый, поэтому попытается скрывать наши отношения как можно дольше. И все же, мне хотелось бы признания. Я был бы горд, если бы когда-нибудь он открыто признал, что между нами есть связь, тайная лишь до определенного момента.

Его глаза так и говорят мне - 'я бы предложил тебе сесть, но...' и смотрят свысока, несмотря на то, что он сидит, подперев тыльной стороной ладони подбородок и расставив в стороны ноги, а я стою. Возвращаю улыбку. Это игра, я чувствую. Не могу даже представить, почему он с такой готовностью позволяет себе играть со мной, он ведь не может не понимать... Но в тот момент подоплека происходящего кажется мне совсем неважной. Я шагаю к нему. Он все еще смотрит сверху вниз, хоть и сидит, а я нависаю над ним. Не пора бы это исправить, мой высокомерный светлый?

Я опускаюсь перед ним на колени и сразу же прижимаюсь щекой к его бедру. Теперь улыбаюсь только я. Он меняется в лице. Глаза широко распахиваются. Он смотрит, но не пытается меня оттолкнуть. Я жду, когда он осознает все нюансы происходящего. Я даю ему время их осознать. И вижу, как дергается его горло. Он сглатывает.

- Ты ведь... не собираешься?

- Только если ты хочешь...

- Ты за этим пришел? - его голос снова становится властным и резким. Уже взял себя в руки. Молодец. Такой переход меня в нем всегда завораживал. Когда видишь, что он вот-вот взорвется, отчетливо видишь, но через секунду на тебя уже смотрят холодные, трезвые глаза без намека на ярость, что еще секунду назад клокотала в них.

- Хотел позвать тебя прогуляться, если ты не против.

- Тогда зачем? - спрашивает он и неопределенно обводит рукой то место, где я сижу на полу его комнаты и прижимаюсь щекой к его ноге.

Я внимательно смотрю на него и больше не позволяю себе улыбаться.

- Мне показалось, ты хотел поиграть, - замечаю с затаившимся в самой интонации вопросом.

- Не ожидал, что ты... - он запинается, словно пытается подобрать правильное слово. - Заметишь.

- Я вообще внимателен. Особенно к деталям, - роняю я и вижу, что сейчас он попытается сменить тему. Он еще не готов к таким разговорам, особенно со мной. Будь на моем месте девушка, уверен, не только давно бы побывала в его постели, но и в полной мере ощутила на себе остроту его языка. Мне же придется еще немного подождать. Но, если учесть с какой бешеной скоростью мы с ним двигаемся на этот раз, мне хочется надеяться, что ждать на самом деле осталось не так уж и долго.

- Так где бы ты хотел прогуляться?

- В городе. Хочу показать тебе одно дивное местечко.

- Поведешь в ресторан? - тембр его голоса неуловимо меняется. Мы, илитири, очень чувствительны к таким вещам. В темных пещерах, откуда мы родом, есть места, где глаза не помогут, слишком плотная тьма вокруг. Поэтому наш слух, как бы не кичились своим светлые, более тонкий, чем у них. Звучание его голоса обнадеживает.

- Почему бы нет?

- Как женщину?

- Как мужчину. Выбор развлечений в этом мире не так уж и велик.

- В этом ты прав.

- Так ты пойдешь со мной?

- Да.

Тарэль Барсим

Темному удалось меня удивить. Раньше я мог беситься на него, мог сражаться с ним на смерть до полного изнеможения, мог позволять себе грубые шпильки в его адрес, но всегда, абсолютно всегда с самого первого взгляда, считал его достойным противником. Сегодня Мурзяс уже дважды доказал это не в бою, а... на свидании. У самого на лицо мерзкая такая ухмылочка вылезает, когда я об этом думаю. Но как еще назвать нашу с ним прогулку?

Первый раз он удивил меня в комнате. Так удивил, что я не нашел в себе силы поддерживать эту игру, которую сам столь неосмотрительно спровоцировал. А второй уже здесь. В городе. Когда привел в кафе, о котором я и понятия не имел. У меня сразу мелькнула мысль, скольких еще он сюда приводил и в каком соотношении - мужчины или женщины? Поймав себя на этой мысли, я отмел её. Если бы рискнул озвучить, слишком откровенно бы расписался в собственной ревности. Но я не ревную. По крайней мере, в этом и сейчас. Но не поручусь, что не буду ревновать в будущем.

- Как тебе вид? - спрашивает Фиг-Шамь, разливая вино по высоким бокалом. Пить в такую рань - это нонсенс, но мне нравится его желание сделать мне приятное.

Это место разительно не подходит темному. Он в буквальном смысле не вписывается в интерьер. Его черная кожа, безволосый череп и суровый вид контрастируют с воздушностью и легкостью этого заведения. Кафе называется 'Воздух и пыль'. Странное название, но только на первый взгляд. Я могу только догадываться, как здесь красиво вечером, перед закатом. Мы парим в потоке света вместе со стульями и столом. Нас подняли в воздух специальным маго-лучом, как только мы заняли свои места, и даже официант в специальных летающих сандалиях, чтобы принять заказ, добирался до нас по воздуху. Мы, действительно, похожи на пылинки в потоке света льющегося из чердачного окошка. В домике лесника, в поместье моих родителей, было такое. Я в детстве прятался на том чердаке от Камюэля, моего старшего брата. И он до сих пор не знает, где же был мой тот детский тайный схрон. Вспоминаю об этой своей маленькой победе над братом и улыбаюсь.

Темный видит и спрашивает:

- Нравится? - и скашивает глаза на открывающийся под нами вид.

Мы парим на уровне второго этажа, но не над мостовой, а над утесом. Он расположен точно в центре города. Этот город когда-то вырос вокруг него, так как именно наверху этого утеса начинаются триста сорок восемь ступеней, ведущих к главным воротам и именно к началу этой знаменитой лестницы пристают университетские дирижабли. С одной стороны утеса вниз плавно уходит ступенчатая лестница, с другой - обрыв. Внизу дома и домики, они для нас сейчас словно на ладони. Немудрено, что я раньше никогда не бывал тут. Ведь, чтобы выйти на уступ, где расположилось это кафе, приходиться огибать утес по крутой, весьма небезопасной на вид лестнице. Но риск стоит того. Парить вот так над городом - незабываемое ощущение. Остается только порадоваться, что у нас, светлых, редко бывает боязнь высоты. Не то, что у темных. Поэтому это третье, чем удивил меня сегодня Мурзяс.

Я пробую вино и говорю, начиная новую игру, и даже почти осознаю, на что и с кем играю.

- Ты не перестаешь меня удивлять, - и тут же, пока он не улыбнулся и не расслабился от неприкрытого комплимента, прозвучавшего в моем голосе, добиваю вопросом, - Не страшно? - и указываю глазами вниз.

Магическое поле не позволит нам упасть, даже если мы встанем на ноги. Но парить в воздухе без видимой опоры - удовольствие не для всех. Особенно, в случае с темными.

- Я очень люблю это место, - замечает Мурзяс и, как и я, смакует вино. - Но ты так и не ответил.

- Я бы хотел побывать здесь вечером, на закате, - думаю, он поймет, что это может означать. И темный не разочаровывает меня, подхватывая начатую мной партию.

- Со мной?

- Возможно.

- Только скажи. В любое время дня и ночи.

- Только не ранним утром. А то порвешь, как шатун щуку и не заметишь?

Мы возвращаем друг другу улыбки.

- Настолько ранним утром я обычно только-только успеваю уснуть.

- Настолько плодотворно проводишь ночи в чужих объятиях? - слова слетают с языка раньше, чем я успеваю себя оборвать, и губы непроизвольно сжимаются в тонкую полоску. Похоже, этот раунд будет за ним. Я готов к ответному удару. Но он просто смотрит на меня. И молчит. Это, по меньшей мере, раздражает. Я позволяю ему увидеть в моих глазах огонек недовольства.

- Я готов с этого дня проводить их только в твоих.

Он произносит это таким серьезным тоном, а я в тот момент представляю себе, как мы смотримся рядом. Очень близко. Моя белая кожа на фоне его чернильно-черной. И мне хочется смеяться. Остается только найти повод для смеха. Шутка проста и безыскусна, но за то короткое время, что у меня есть, не удается придумать что-то еще. Я накрываю его руку, лежащую поверх стола своей и тихо, с волнительным придыханием спрашиваю, отчаянно стараясь спародировать одну свою давнюю пассию.

- Поговорим о нас?

Мы оба замираем. Одно мгновение на лице темного написано недоумение. Но потом он что-то видит в моих глазах, и мы оба, не сговариваясь, начинаем смеяться. Я и не думал, что он это умеет.

Мурзяс Фиг-Шамь

Я и не думал, что светлый может так беззаботно и открыто хохотать. Нам весело. И ему, и мне. И это веселье сближает лучше любого самого жаркого поцелуя. Но веселимся мы недолго. И в том нет нашей вины. Оба слишком отвлеклись от окружающей действительности, поэтому замечаем посторонний элемент только тогда, когда он подходит слишком близко, чтобы была возможность отказать ему в праве разбавить наше общество.

- О! Кого я вижу! - восклицает со стороны основной части кафе мастер боевых магических искусств, преподаватель университета, Корешель Велюр. Полуэльф, имя которому дала мать-эльфийка, а фамилия досталась ему от отца-человека, - И чем могут заниматься в столь уединенном месте два самых непримиримых эльфа в нашем университете? - спрашивает полуэльф подходя к нашему столу по воздуху и снизу к нам, не иначе, как по его просьбе, взмывает третий стул.

Мне хочется зарычать и, не стесняясь, продемонстрировать свою темную сущность. Я не желаю сегодня делиться. Мне хорошо с Барсимом наедине. У нас, наконец, наметилось потепление. Зачем тут третий?

Но приходится сдерживать себя. Испортить этот день кровавой сценой я не желаю ни себе, ни светлому. Приходиться вежливо улыбаться и отвечать, пока Тарэль молчит.

- На нейтральной территории обсуждаем перспективы ужесточения охранных мероприятий в рамках территории университетского городка и за её пределами, - по-военному четко рапортую я и перевожу взгляд на Тарэля. Странно, в его глазах изумление и что-то еще. Второе вынуждает меня напрячься.

- А что, в пределах казарм нейтральной зоны не нашлось? - насмешливо уточняет Корешель и оборачивается к подлетевшему к нам официанту. Делает заказ.

Я смотрю на светлого. Он, напротив, делает вид, что увлечен пейзажем, которым прекрасно успел насладиться, еще когда мы только пришли. Я сделал что-то не так. Мне не нравится танцевать пятками по лезвию клинка. Сейчас я испытываю именно такое чувство, но отступать не намерен. Я слишком долго ждал тебя, светлый, и сумею пройти этот путь по острию до конца.

- Кстати, Барсим, а это ты привел в наши пенаты нового психолога? - спрашивает Велюр.

Светлый фыркает и поворачивается к полукровке.

- Что, уже успел познакомиться с этим чудом природы?

- О, и еще как! - восклицает как всегда беззаботный полуэльф. Я знаю, что такое его поведение обманывает слишком многих. И знаю, что Велюр этим беззастенчиво пользуется. Особенно в поединках. Его любимый стиль пьяного клинка одним своим названием говорит для посвященных о многом, - Кстати, Фиг-Шамь, - обращается он ко мне. Всегда на 'Вы', Корешель с самого первого дня держится со мной подчеркнуто нейтрально, а вот со светлым приятельствует, мне же, темному, он такой чести не оказал. - Почему я только от него впервые услышал, что ваши девушки куда лучше способны держать удар, чем мужчины?

- Потому что нашим детям, отправляя их учиться к вам, настоятельно рекомендуют не выделяться из толпы и максимально потворствовать прихотям светлых в плане традиций и моральных норм.

Андрей удивляет меня. Но его класс, особенно наша, темная его половина, удивляют еще больше. Илюизмена Вариусель Вик-Холь, будущая Владычица Второго Дома, почему и она, и двое её мужчин готовы раскрыться перед светлыми по одной его прихоти? Хотя, почему тогда я не задаю этот вопрос самому себе, ведь именно Андрей спровоцировал меня открыться.

- Почему? - вопрос Тарэля пробивается сквозь сонм мыслей не сразу. Я поднимаю на него глаза. Он видит, что я не понимаю, о чем он спрашивает и пытается уточнить. - Получается, что вы все притворяетесь. Играете в какие-то только вам понятные игры. Почему?

- Потому что иначе вы бы давно разорвали мирный договор.

- Не верю, - он роняет это так убежденно. А полуэльф, севший ближе к нему, чем ко мне, молча наблюдает за нами. Мне бы хотелось ответить честно. Но я не уверен, что могу себе позволить быть честным с ним. Ведь, когда вопрос столь щекотлив, мне нельзя забывать, что Тарэль Барсим Огненный принадлежит к роду Барсим, одному из старейших светлоэльфийских родов. Серые кардиналы при правящей династии. Вот кем много поколений служат старшие сыновья этой семьи, и будут служить. Тарэль младший. Поэтому при дворе его старший брат, а не он. Но я точно знаю, что родственные связи в этой семье чрезвычайно крепки. Именно за счет них Барсимы выживали в таких переделках, в которых, скорей всего, не выжил бы никто.

Я предпочитаю промолчать в ответ на его выпад. Тогда, устав от паузы, тяготящей всех, снова заговаривает полуэльф.

- И все же, мне бы хотелось узнать об этом парне побольше. Представляете, он явился ко мне на урок и открыто объявил, что настоящий меч увидел совсем недавно и в руках еще не держал.

- О да, - Тарэль натянуто улыбается и поворачивается в его сторону. - Он это может.

- Откровенно и в лоб, - помедлив, поддерживаю его я.

- Да? - Корешель переводит взгляд с меня на светлого, а потом вдруг вроде бы в шутку уточняет. - Только не говорите мне, что он и вам что-то в этом роде сказал!

- Сказал, - вдруг резко обрубает Тарэль, смотрит на меня и снова поворачивается к мастеру. - Прости, я знаю, что ты уже сделал заказ, но не мог бы ты нас оставить?

Полуэльф не меняется в лице, но я вижу, что внутри него с каждым словом светлого командора все больше разгорается любопытство. Что делает этот светлый? Я не понимаю его.

- Неужели ваши тайны настолько секреты, что не предназначены даже для моих ушей? - Велюр тянет с притворной обидой. Он не понимает, что такого мы можем обсуждать, когда любые изменения в порядке смены караулов и прочих тонкостей нашего ремесла он заметит и невооруженным взглядом. К тому же, он входит в Ученый Совет, а любые изменения должны быть согласованы именно на этом уровне.

- У нас свидание, - помедлив, объявляет Барсим. И я с трудом удерживаюсь о того, чтобы не подавиться воздухом. - Поэтому, будь так добр, оставь нас одних.

Полуэльф настолько сильно меняется в лице, что у меня мелькает мысль, что он опуститься до банальных воплей - 'Что?! Да как у тебя язык поворачивается говорить такое?! Как можно, с темным?!' - и все такое прочее. Но он смотрит сначала на Барсима. Потом переводит взгляд на меня. Я отвечаю ему спокойным взглядом. Он молча, подчеркнуто вежливо склоняет голову, встает и уходит. Ни разу не обернувшись на нас. Прямо по воздуху, а потом плавно вниз, к стойке, за которой стоит маг-администратор кафе. Я не успеваю проследить за ним дальше, потому что меня отвлекает требовательный вопрос.

- Почему ты решил солгать?

Я не решаюсь повторить свою ошибку дважды. Теперь я буду честен. Я уважаю его не только, как противника, но и как человека. И теперь понимаю, как неуважительно было с моей стороны думать, что он будет прятаться и скрываться. Он удивил меня. Приятно удивил.

- Думал, что щажу твои чувства.

- Не нуждаюсь, - отрезает он и выгибает брови, ожидая от меня ответного хода.

Я позволяю себе улыбку.

- Готов предложить загладить свой промах.

- Как? - тут же спрашивает он.

Я думаю секунду. Потом иду на риск. Он кажется мне оправданным.

- А как ты хочешь?

Он улыбается. Я угадал. Опускает глаза вниз. На что-то указывает. Я заглядываю под стол, теперь мне, как и ему, с его места, виден нижний ярус кафе. И там за большим круглым столом, который так и остался стоять на твердой земле, а не воспарил, как наш, я обнаруживаю Андрея и компанию. Надо же, похоже, наши студенты решили показать ему город. Они что-то обсуждают, но мне даже отсюда видно, что весь стол накрыт настолько плотным куполом-заглушкой, что вряд ли даже архимаг способен его так легко вскрыть, не потревожив сотворивших его юных магов. Выныриваю из-под стола и встречаюсь взглядом с Барсимом.

- Мне любопытно, о чем они там так живо беседуют.

- Предлагаешь мне вскрыть заглушку? - если он скажет 'да', я откажусь. Но светлый качает головой и больше не улыбается. Просто мягко объясняет:

- Я просто хотел бы спуститься и поздороваться. Ты не против?

- Нет, - я встаю и добавляю, позволяя ему услышать искренность в моих словах. - Мне тоже любопытно.

Илюизмена Вик-Холь

Я догадалась давно. Но у меня не было прямых доказательств. Как? Откуда? Все просто. Запах. Нас в Храме Лосс учили сражаться в полной темноте и распознавать противника - очередную пещерную тварь, по запаху, а бить на слух. Прямо туда, где под ребрами, мышцами и ливером бьется сердце. А потом давали возможность узнать на запах предполагаемых противников из других рас.

У каждой расы есть свой особый едва различимый аромат, который сопутствует всем его представителям, насколько бы сильно не были подвержены изменениям их тела. Редкие маги, накидывая личины, вспоминают о запахе. Поэтому это умения было весьма полезным. И нас, тех, кто когда-нибудь возглавит Двенадцать Великих Домов, специально ему обучали.

Я хорошо помню ту ноту в запахе представителя любой расы, которую привносит принявший его облик мерцающий. Поэтому я догадалась. Но убедиться решилась только сейчас. Из-за Андрея. То, что он делает с классом, поражает меня и, как не странно, вынуждает меняться вместе со всеми. И мне нравятся эти перемены, иначе я бы уже давно их пресекла. Сближение Карунда и Антилии, странные взгляды, которые все чаще начал кидать на Машмула Алиэль, в которых уже нет ненависти и презрения, напротив, у этих взглядов совсем иной подтекст. Но я решила сделать ставку на этого психолога, на Андрея. Решила предоставить ему возможность показать, что еще он способен в нас изменить. И немаловажным, знаковым, событием для меня стала его, как он изящно выразился, гневотерапия.

Как пахнут ифриты и виверны, я не знала. Их нам не показывали во время обучения. Я чуяла, что Гарилика и Фаль не те, за кого себя выдают. Но сказать о них хоть что-то определенное не могла. Поэтому их истинные сущности стали для меня таким же откровением, как для остальных. И сразу возник вопрос, как он, не маг и вообще плохо ориентирующийся в нашем мире человек, сумел их распознать за масками, с которыми они почти срослись? Именно тогда я вспомнила про Рассветную. Хотя, вру. И вспоминать не пришлось. Ведь это она появилась в то утро вместе с ним из-за двери, ведущей в его мир. Поэтому, я посчитала, что мои подозрения оправданы. Но разоблачать мерцающую не стала. Решила посмотреть, что будет дальше.

Сегодня они снова пришли в класс вместе и все через ту же дверь. Рутберг попытался как-то беззлобно подкусить их на эту тему, но Андрей ловко отвлек их всех принесенным с собой устройством. Как он пояснил, оно полностью немагического происхождения. И называется - 'фотоаппарат'. Предназначено оно для того, чтобы запечатлеть окружающие картины в реальном времени. Та четкость, с которой оно это делало, поражала. А Андрей, к тому же, пообещал, что потом их все напечатает и принесет уже в бумажном варианте. Сразу возник вопрос. С чего он решил, что данное устройство будет работать в нашем мире? И тогда выступила Ириль.

Она объяснила, что из-за того, что артефакт Андрея полностью поглотил магическую мощь Звезды Арира, он прошел полную активацию. И работает теперь именно так, как и было задумано его создателем. У меня сразу закрался вопрос, а откуда бы студентке-первокурснице знать о таких подробностях, но я его не задала. Предоставила возможность спрашивать другим. Выяснилось, что теперь Андрей и артефакт связаны, и психолог при желании может переносить его свойства на те объекты, к которым в данный момент прикасается. Свойства у артефакта два - отражение чужой, направленной на уничтожение носителя магии, и поглощение оной. Так что фотоаппарат, который Андрей будет держать в руке, полностью экранирован от воздействия магических полей, поэтому даже за пределами нашей классной комнаты будет работать исправно. Ребята возликовали, а я все же не удержалась и задала вопрос, который давно меня интересовал. Правильно ли я рассчитала векторы магического искажения подпространства и считаю, что наша классная комната частично взаимопроникает в мир Андрея через его так называемую квартиру, поэтому какие-то устройства из его мира вполне способны работать в ней и без этого артефакта.

У Иры округлились глаза. У меня даже было ощущение, что вот сейчас она окончательно выдаст себя. Но вмешался Алиэль, неожиданно объявив, что мои расчеты сходятся с его. Надо же, а я ведь никогда его всерьез не воспринимала, а он, оказывается, не так прост. Какая жалость. Такой просчет с моей стороны просто недопустим. Хотя, еще один полезный мужчина в клане - это всегда ценно.

Андрей правильно угадал. Я воспринимаю класс, как свой клан. Теперь весь класс, хотя совсем недавно этой честью довольствовалась лишь наша темная половина. Именно на них всех я отрабатываю свои навыки, чтобы впоследствии управлять тем кланом, который достанется мне в будущем. И, как мне кажется, для успешного функционирования нас, как единого и сильного организма, Андрей весьма ценный субъект. Поэтому я готова поддержать его в очень и очень многом.

Андрей пообещал нам уточнить вопрос о векторах лично у ректора, и мы отправились на аэровокзал. Какой же наш классный руководитель все же забавный! Меня просто покорила сцена у воздушного причала. Мы все предъявили свои льготные проездные жетоны и университетские значки. А Андрей смущенно заявил, что он преподаватель и что он с нами. Ира тут же принялась над ним подшучивать. Местами даже зло. Но то, как подробно она при этом объяснила ему, что нужно сделать, чтобы его пропустили бесплатно, снова натолкнуло меня на мысль, что между этими двумя все не так просто, как может показаться. И я впервые подумала, что Андрей может знать, кто она на самом деле. Неужели мерцающая решилась открыться ему?

Пока Андрей предъявлял стюарду свою платежную преподавательскую карточку, которая служила эквивалентом наших студенческих значков, я размышляла об этом. Насколько выгодна их гипотетическая связь для моего маленького, но уже вполне сложившегося клана? Не прейдя к единому выводу, я посторонилась, пропуская их обоих на борт дирижабля.

Город встретил нас солнцем. Это на территории университета солнечные лучи фильтруются с помощью специального поля, накрывающего студгородок с тех пор, как стали принимать на учебу нас, темных. Но в Холёбаске пришлось накинуть на глаза специальную магическую вуаль, которой мы пользовались, когда наши светлые возле наших окон специально опускали общеуниверситетскую завесу и заставляли все время ловить лицами солнечные лучи. Зато теперь с нашим опытом путешествие по городу может оказаться даже приятным.

Увидев утес и трехкилометровую лестницу, тянущуюся через весь город вниз Андрей испустил такой тяжкий вздох, что непроизвольно на лицо наползла улыбка. Не будь он у нас таким нежным и экранированным от любого прямого магического воздействия, мы бы могли телепортировать его. Но, к сожалению, с его артефактом телепортироваться он может только через устойчивые телепорты, а не такие, как наши - ученические, разового действия.

Пришлось всем вместе спускаться по лестнице, которой, честно признаюсь, я еще никогда не пользовалось. С другой стороны мы все достаточно физически подготовлены, чтобы пережить спуск без проблем. А вот Андрею пришлось туго. Он не выдержал и заныл уже на трети пути. Тогда снова, тут, как тут, подвернулась Ириль, и сказала, что если свернуть за вон тот каменный указатель, можно попасть в просто в восхитительное кафе. Оказалось, что кроме нашей вездесущей старосты никто о таком и понятия не имеет. На что она усмехнулась и припугнула нас ценами. Андрей тут же попытался дать задний ход. Но тогда уже вмешалась я. У меня достаточно средств, чтобы позволить себе угостить их всех. Но, к моему сожалению, как оказалось, не только у меня. Весь наш класс состоял из представителей весьма состоятельных семей. К чему бы это? Я как-то раньше никогда не задумывалась, как нас всех отбирали, но теперь придется об этом подумать. Как-нибудь в тишине своих комнат, когда никто не будет мешать.

Зато Андрей всю дорогу нас фотографировал. И, стоило сесть за стол, как я, помня, что можно посмотреть уже отщелканное, как он сам нам еще в классе показал, попросила фотоаппарат, чтобы полюбопытствовать. Он, бесхитростный и, как всегда, открытый, вручил его мне и принялся о чем-то с жаром диспутировать с Машкой. Я даже догадываюсь о чем. Машмулу было интересно, как он себе представляет, что мы в общежитии друг к другу в гости пойдем. Ведь у нас всё четко - есть западное крыло светлых, есть восточное крыло темных, а между ними расположена центральная часть, где находятся комнаты представителей всех других рас. У нас там живут Пауль, Рутберг, Гарилика и Фаль. Регулярно, раз в месяц, иногда чаще, светлые делают дерзкую вылазку к темным, чтобы устроить нам очередную бессонную ночку. Наивные. Мы предпочитаем спать днем, а ночью куда активнее, чем они. Но, тем не менее, в ответ уже наши парни идут через несколько дней на территорию светлых. Мы, женщины, и рады бы хоть раз их поддержать и показать этим светлым выскочкам, кто в нашем крыле хозяин, но помним рекомендации, которых нас просят по возможности придерживаться, когда отправляют учиться вместе со светлыми. Поэтому мы всегда в тени. Всегда. Иногда это просто безумно раздражает.

Машмул рассказывает Андрею, как обстоят дела в общежитии. Тот хмурится. Спрашивает у Алого, почему они лезут на рожон. Тот отвечает, что и мы хороши, что после визитов темных их крыло терпит не меньший урон. А Карунд неожиданно объявляет, что этими ночными вылазками страдают только первокурсники. Иногда присоединяются второкурсники, но очень редко. 'Ну, еще бы! - восклицает тогда Андрей, - Да за восемь лет так друг к другу привыкаешь, что маяться дурью и глумиться уже не тянет'. Я с ним согласна. Но мы ведь не можем молча сносить выходки светлых?

Пока они все это обсуждают, люди в лице Пауля и Рутберга жалуются, что во время таких вылазок не спит все общежитие. Андрей смотрит на Ириль, явно хочет что-то спросить. Но в этот момент я заканчиваю смотреть наши фотографии, в очередной раз нажимаю кнопку, которая позволяет, как сказал Андрей, проматывать назад, и вижу юношу. Мерцающего. У него характерные желтые глаза с вертикальными глазами. Он почти обнажен. На плечи накинута модная в нынешнем сезоне рубашка, больше ничего. Нижняя часть его тела на фотографии не видна, так как он сидит за столом. Перед ним пустая тарелка. Обстановку комнаты рассмотреть почти не удается. Экран слишком маленький, детали мелкие. Но мне в этот момент уже и не важны делали.

- Ириль, - роняю я мягко и поднимаю глаза на эльфийку, которая сидит за нашим круглым столом чуть слева от меня, а между нами устроился Андрей. Я поворачиваю в их сторону экран фотоаппарата. - Это ты?

Глава 20

Эльф - существо непредсказуемое, человек тоже

Я сфотографировал Ира, когда объяснял ему, что такое фотоаппарат и с чем его едят. Игрушка мерцающему понравилась. Я сделал несколько пробных кадров, показал ему на экране 'фотика', а потом провел мастер класс по сбрасыванию отснятых фоток на комп. Я думал, что нажал 'вырезать' и благополучно убрал из памяти фотоаппарата все компрометирующие снимки. Оказалось, что нет. Одна фотография каким-то чудом, не иначе как по закону подлости, уцелела.

Холёбаск мне понравился. Особенно на подлете. Глядя в небольшие окошки из кабины дирижабля на простирающиеся внизу красоты, я думал о том, что магия - ужасно ненадежная штука. Как летают наши самолеты я, пусть приблизительно, но имею представление. А если захочу подробностей, мне в помощь Интернет и все его необъятные ресурсы. А тут... Как летим? Почему летим? А не упадем ли, если что не так? И вообще... В общем, честно скажу, я заочковал, когда уже подлетали к вершине утеса, вокруг которого когда-то и вырос этот город, как объяснила мне Ира, по праву старосты усевшаяся в кресло рядом со мной.

На самом деле я никогда в жизни высоты не боялся. Но это у нас, на Земле, где все понятно. Но просто так воспарить над пропастью, сидя за уютным круглым столиком, за которым уместился весь класс и я в придачу, так и не решился. Ира тут же начала меня донимать тем, что я, все-таки, трус, хоть и кошу под благородного. На что я хмыкнул, мысленно пообещав себе, что Иру, который, судя по всему, и этой ночью будет спать в моей постели, еще припомню этот обмен любезностями, и честно сказал, что да, трушу. И тут же задал встречный вопрос, как бы кто-нибудь из них чувствовал себя, скажем, в самолете, точно зная, что магии в нем нет и в помине. Ребята задумались.

Так что столик, на радость мне, остался на твердой земле. Нам принесли меню, в которое я даже заглядывать не стал, попросил колокольчиков заказать мне что-нибудь вкусное, сытное и мясное. А потом увлекся разговором с Машкой, к которому присоединился Алый, а потом и остальные начали прислушиваться, так как вопрос мы обсуждали весьма спорный.

Оказывается, у них в общаге такие же порядки, как в любом среднестатистическом детском лагере. О чем я? Ну, кто, скажите на милость, будучи на побывке в этом славном заведении, вместе с другими членами отряда не пробирался ночью в комнаты соседей и не мазал пастой лица мирно дрыхнувших парней, ну, или девчонок, это как повезет? Собственно, отношения темных и светлых развивались приблизительно на том же уровне. Сначала светлые устраивали вылазку к темным и пакостили, как могли, потом наоборот. Вот такой вот замкнутый порочный круг.

Я как раз всерьез задумался, как его можно разорвать, когда в наш разговор неожиданно вмешалась Илюизмена.

- Ириль, это ты? - спросила темная и, с подчеркнуто невинной улыбкой на губах, протянула фотоаппарат Ире, сидящей передо мной.

Честно скажу, когда смысл её вопроса дошел до меня, я покрылся холодным потом. Конечно, легко было догадаться, какой именно снимок по моей вине попал на глаза темной. Но, с другой стороны, мгновенно назревал совсем другой вопрос: почему именно Ира? Почему Иля сразу же подумала на нашу старосту. Мало ли у меня может быть знакомых мерцающих.

Теперь Ира сидела ко мне вполоборота, и я не мог видеть её лица. Мне было страшно его увидеть. Что же я наделал?

А потом раздался спокойный и отстраненный голос Иры.

- Да, я. Давно догадалась? - спросила она у Или и, чуть помедлив, добавила. - И еще интереснее, как?

- Эй, что там у вас? - тут же заинтересовался Том.

Я бросил взгляд на остальных ребят. Они притихли и смотрели в нашу сторону испытующе, с беспокойством в глазах.

Ира повернулась к ним, устроила подбородок на переплетенных перед лицом пальцах, и объявила, как ни в чем не бывало.

- Я - мерцающий.

Я ожидал какой угодно реакции, но не такой, когда Улька зашипел со своей стороны стола.

- А потише нельзя? Услышать же могут!

- Э? - растерялась Ира.

- Расслабься, - неожиданно хлопнул друга по плечу Том, - нас накрыло заглушкой сразу же, как только Иля ему фотоаппарат показала. Сам посмотри.

- Ничего себе, - вдруг присвистнул Алый.

Все тут же на него воззрились. Похоже, не я один не смог соотнести с образом надменного эльфийского лорда такой свист. Светлый растерялся.

- Вы чего? - протянул он почти обижено.

- Просто оказывается, ты и так умеешь, - протянул Машка, сидящий от Алого через Фа.

Светлый эльф мгновенно расплылся во всем знакомой самодовольной улыбке.

- Я много чего могу.

- И в постели?

- Машка! - не утерпев, шикнул я. А то этот их обмен любезностями грозит затянуться, но у нас на повестке дня есть проблема и важнее.

- Так, как ты догадалась, что Ир мерцающий? - спросил я у темной эльфийки.

Иля, что ей было несвойственно, покровительственно мне улыбнулась.

- Признаться, я думала, мерцающая. Но еще один сильный мужчина в клане - это всегда ценно.

- И с чего такой вывод, что я силен? - в лоб спросила Ира, перейдя на мужской род. У нее, как мне показалось, даже голос изменился. Нет, на голос Ира он пока не походил, но и на Иркин тоже уже не смахивал.

- У тебя заглушка уровня архимага, - просто ответила темная, прямо встречая взгляд светлой.

- Так что там насчет..? - начал я, но Иля меня перебила, вспомнив о моем вопросе.

- Нас в главном храме Лосс обучали технике слепого клинка, - сказала она.

Я напрягся, потому что Алый пораженно выдохнул. Мне стоило вскинуть на него глаза, как светлый попытался объяснить причину такой своей реакции на слова темной.

- Если я не ошибаюсь, - не скрывая напряжения в голосе, проговорил он, бросая осторожны взгляды на Илю, - в главном храме обучаются только будущие владычицы Верховных Домов.

Иля ничего не ответила. Но у всех ребят, не считая Машки и Кара, которым, похоже, все это было прекрасно известно, вытянулись лица. Даже Ир, сидящий рядом со мной, напрягся. Обстановку пришлось разряжать мне.

- Ну, Владычица, и что теперь? Как будто, когда вы все об этом узнали, это что-то меняет...

- Ты просто не понимаешь... - начал было Алый, но, глянул на Илюизмену, и осекся. - Да, наверное не понимаем мы, - сказал он тихо, отведя взгляд.

- Так ты на нас учишься управлять кланом? - спросил как всегда прямолинейный Том.

- А почему нет? Теперь нас можно считать полноценным кланом. Или я ошибаюсь?

Да, определенно сегодня был её день. Таких интонация я у Или еще не слышал, но быстро смекнул, что раньше она была вынужден по каким-то своим соображением скрываться, а теперь, раскрыв перед всеми личность Ира, раскрылась и сама. Что ж, не могу сказать, что это не эквивалентный обмен. Другой вопрос, как мы теперь будем все вместе искать новую точку равновесия в нашем маленьком, но, как я запоздало понял, грозном коллективе? Я отчего-то был уверен, что пусть вначале всем будет трудно перестраиваться, все же мы найдем способ жить дальше в мире и согласии. Со своей стороны я был настроен приложить к этому все силы.

- А сколько всего этих Верховных Домов, - полюбопытствовал я, так как, во-первых, мне на самом деле было любопытно, а в книге, которую мне выделил декан, точная цифра не называлась, а, во-вторых, было необходимо растормошить ребят, чтобы они перестали бросать в сторону Или такие настороженные взгляды. Даже известие о том, что Ира у нас парень, да еще и мерцающий, было воспринято куда спокойнее.

- Двенадцать, - тут же ответила мне Иля.

Я напряг мозги и припомнил её фамилию.

- А дом Вик-Холь среди них?

- Второй.

- Хм... И что там с той техникой, о которой ты упомянула?

- Слепого меча, - напомнил Улька, судя по всему, данный вопрос рыцаря тоже весьма заинтересовал. Ну, еще бы, с его-то одержимостью к холодному оружию и приемам владения им.

- Нас обучали убивать на слух и распознавать противника по запаху.

Ира тут же, совсем не по-женски, криво усмехнулась и с легкой насмешкой в голосе уточнила.

- Хочешь сказать, что мы в мерцании пахнем как-то иначе, чем представители той или иной расы?

- Для меня да, - совершенно спокойно ответила Иля.

И не знаю, кто как, но я сразу ей поверил. Ир, похоже, тоже усомнился в собственных познаниях в этой области. Но ему на помощь неожиданно пришла Гарилика.

- Не может быть такого, - убежденно воскликнула рыженькая виверна. - У меня и моих сородичей очень тонкое обоняние. Но не только в этом дело, мы можем чувствовать движение энергий внутри тела. Поэтому я изначально знала, что Фа - не человек. Его энергии были другими. Но кто он конкретно, я сказать не могла. То же самое оборотни, они ведь еще те нюхачи. Почему это они давно уже не вычленили всех мерцающих и не заложили их перед ректором и Ученым Советом?

- А почему те же оборотни не вычленили из общей массы тебя и точно так же не заложили бы? - задал я напрашивающийся вопрос.

Гарри смутилась. Бросила взгляд сначала на Ульку, потом на Тома. Оба парня сидели с одной и с другой стороны от нее. Снова посмотрела на меня. И все же рискнула признаться.

- У нас с ними уже триста лет заключен договор о нераскрытии. Свою часть они блюдут свято. В случае осознанного раскрытия оборотнем дракона, стая, к которой он относится, изгоняет его. А с их стайным чувством - это очень тяжело быть одиночкой.

- Хорошо. А если бы в университет поступил уже изгнанный. Ему-то что терять?

- Жизнь, - тихо ответил мне Улька. - У них с этим строго. Изгнанный - не изгнанный, но если скомпрометировал стаю, они будут охотиться за ним пока не уничтожат.

- Сурово, - прокомментировал я и попытался все обдумать. Но так как в плане магии я мало что знал, ничего путного на ум не приходило.

Ребята тоже молчали, думая каждый о своем, и неизвестно до чего бы додумались, если бы над нашим столом неожиданно не взорвался фейерверк. Я не преувеличиваю. Так оно и выглядело. Сноп разноцветных, негорячих искр расцвел над нами так неожиданно, что я даже испугался. Дернулся. Но Ира поймала мою руку поверх стола и несильно сжала.

- Это просто вежливый стук в дверь, - сказала она и с превосходством улыбнулась, полюбовавшись на мою ошалелую физиономию. Я в первый момент не понял, о чем это она вообще. Что за дверь? Какой стук? Но меня спасла Иля.

- Командоры желают присоединиться. Поэтому таким милым образом решили привлечь к себе внимание, не взламывая заглушку Иры.

'Командоры? - пронеслось у меня в голове, - А они-то что тут забыли?'. И я принялся озираться. Но не увидел ни Барсика, ни Мурки. Пересекся взглядом с Томом и тот, осклабившись, указал пальцев вверх. Я запрокинул голову. И действительно, за столиком, парящим на ярус выше нашего, сидели Барсик и Мурка. Причем от темного командора с моей точки обзора были видны только ноги и часть туловища. А вот Барсик даже склонился к нам, явно давая понять, что, да, это они устроили.

- Ну, что, опустить для них завесу? - поинтересовалась Ира отчего-то не у остальных, а у меня. Наткнулась на мой недоуменный взгляд и снова насмешливо хмыкнула. - Ты ведь формально у нас главный.

- Формально, - напомнил я.

- Нет. Номинально, - неожиданно вступилась Иля. - Ты нас объединил, первым спровоцировал на откровенность и только что осадил тех, - она бросила говорящий взгляд на Алого, - кто не захотел увидеть в этих открытиях хорошее.

Светлый смутился и отвел взгляд.

- Поэтому, - подвела итоги темная, - командовать тебе. Что ты решишь?

Я пожал плечами.

- Они могли бы стать прекрасными союзниками.

- О, да, - неожиданно поддержала меня Ира, - ты даже не представляешь насколько.

- Почему это не представляю? - возмутился я для проформы.

- Потому что вряд ли интересовался, кто такой Барсимы и почему именно Мурзяса направили к нам темные.

- Что-то я уже начинаю уставать от ваших вечных тайн, - пробурчал я, наблюдая за тем, как Барсик и Мурка, отделившись от своего стола, прямо на стульях планируют к нам вниз.

- То ли еще будет, - 'обнадежил' меня Машка и весело подмигнул.

Зараза мелкая, вот как ему не стыдно меня, впечатлительного и ранимого, запугивать, а? Я только хотел ему это озвучить, но не успел. Стул с Барсиком коснулся ножками пола, выложенного разноцветной плиткой, и нам с Ирой пришлось сдвинуться ближе к Иле. Так что светлый командор оказался между Ирой и Алым. А темный между Илей и Улькой.

- И что же вы тут такого обсуждаете, что так прикрываться потребовалось? - поинтересовался Барсик с едва уловимой насмешкой.

Бедняга командор пока понятие не имел, о чем вообще спрашивает. И нужно ли ему знать то, о чем мы тут под Иркиным колпаком разговариваем. По мне, так если бы не знал, и дальше жил бы себе спокойно и припеваючи. Но вопрос был задан, и Ира, удивив всех нас, не постеснялась на него ответить прямо и честно.

- Иля только что разоблачила меня, а мы её.

- Разоблачила? - с другого конца стола подал голос Мурка. Похоже, легкомысленный тон старосты его не обманул.

Но Ира проигнорировала темного, она повернулась к Барсиму и внимательно, слишком, надо признать, внимательно, всмотрелась в лицо светлого командора, словно давая ему возможность угадать, о чем это она.

- Когда менял мерцание, больше всего боялся, что ты раскусишь, - сказала Ириль мужским голосом Ириргана. И обманчиво мягко добавила, - Тарэль, - с какой-то странной интонацией, значащей что-то только для Барсика, так как, услышав собственное имя, произнесенное этим голосом, светлый командор изумленно моргнул и, кажется, все понял.

- Мерцание? - голос Мурки прозвучал холодно и отстраненно.

Ира повернулась к нему.

- Да, - подтвердила она уже своим обычным голосом.

- Ирирган, - выдохнул сбоку от нее Барсик.

Мурка изумленно моргнул.

- Секретарь ректора, у которого фамилия на Пестрого похожа? - неожиданно недоверчиво уточнил Алый, сидящий с другой стороны от Барсика.

- И чем это фамилии Шутвик похожа на 'Пестрый'? - насмешливо уточнил у светлого Машка, видимо решивший в очередной раз его поддразнить, но Алый не повелся на его насмешливый тон, наоборот, отвел глаза и независимо пожал плечами.

- Я, еще когда старшекурсники только запугивали нас им, удивился, почему у светлого эльфа, так еще и сироты, такая странная фамилия.

- Пестрый принадлежал роду Вик-шу-Тик, - заметил Барсик.

И тут уже не утерпел я.

- Да, кто это еще такой, ваш Пестрый? - у меня лично в голове в этот момент мелькали ассоциации со всем известным Клетчатым из фильма про принца Флоризеля.

Отвечать мне начал светлый командор.

- Двести лет назад перемирие между светлыми и темными было почти расторгнуто, когда в одном из северных княжеств два радикально настроенных командира попытались развязать новую войну и у них это почти получилось, так как с обеих сторон, как со стороны Темного Королевства, так и Светлых Княжеств, к ним в отряды стали вливаться недовольные сложившимся положением вещей. И тогда между маленькими армиями, в которые разрослись отряды этих идиотов, встали мерцающие. Их вел некто по имени Викорэнь Вик-шу-Тик Пестрый. Они мерцали то в светлых, то в темных, наглядно показывая, что не так уж сильно мы отличаемся друг от друга, раз для мерцания в нас им достаточно одного вздоха. Они вправили мозги большинству нападавших, а командиров зачинщиков Пестрый предал военному суду на глазах у их подчиненных и казнил.

После этого мерцающие снова исчезли, скрывшись в одном только им известном направлении. Но все те, кто выжил после того побоища, прозванного в народе Северным Затмением, хорошо запомнили имя их командира. Самое интересно, что его очень долго пытались найти не для того, чтобы осудить, напротив, и мы, и темные, - он кинул взгляд на Мурку, - хотели бы отблагодарить его. Так как в ту пору еще одна война была никому не нужна. Но как бы мы не искали, Пестрый так и не вышел к нам. И все-таки, я не думаю, что Северный может иметь к нему какое-либо отношение, - закончил он убежденно.

- Северный? - осторожно переспросил я, глядя уже не на Барсика, а на Иру.

- У меня тоже есть прозвище, как у любого светлого, - отозвалась она, но взгляд её мне совсем не понравился.

- Разумеется есть, - вмешался Алый, демонстрируя познания в области мерцающих, - они изначально предпочитали прикидываться нами, светлыми. Так им было проще укрыться и в городах, и в деревнях, когда они выходили из своих лесов. Поэтому у них система образования имен схожа с нашей и имена созвучны. Только прозвища у нас дают каждому индивидуально, а у них они переходят по наследству, от отца к сыну, от матери к дочери. Я прав? - спросил он у Иры. Та молча кивнула.

Тогда свой вопрос задал уже я.

- Ир, ты Пестрый?

Мерцающий долго не отвечал. Потов решительно вскинул голову, открыл рот, хотел сказать, но неожиданно над нашими головами раздался до неприличия деликатный стук. Я вздрогнул. Ребята напряглись. Мурка пояснил.

- Это просто ваш заказ готов, - и он указал глазами на стойку, за которой стоял маг-администратор.

С ума сойти можно, какие они тут все вежливые. Увидели, что мы под коконом заглушки, и лезть на рожон не посмели. Постучали, намекая, что не мешало бы принять официанта. Вот бы у нас в России такой сервис. А то был я как-то с друзьями в одном ресторанчике, где можно было выбрать отдельную кабинку для посиделок. Ну мы и раскатали губу, решили, что нас как в Японии обслуживать будут, индивидуально и по высшему разряду. Но когда официант, прилизанный и напомаженный, ввалился к нам с подносом без стука, сразу приуныли. Вот вам и ненавязчивый российский сервис. Хотя, может быть, нам просто не повезло.

Пришлось отвлечься, пока вокруг нас расставляли тарелки с заказанными яствами. Почуяв невообразимо аппетитный аромат, я с трудом сглотнул скопившуюся во рту слюну. Все-таки тут к пище подходили как-то по-особому. На вид, по крайней мере на мой взгляд, она была так себе. Цвет, форма и все такое явно подкачали. Но запах - это было нечто невероятное. Можно было закрыть глаза и от всей души наслаждаться им. Надо ли говорить, что на вкус местные блюда были столь же сногсшибательны, как и на запах?

Но приступить к еде прямо сейчас не получилось, как бы я тут слюнями не истекал, мне все еще было важно добиться от Ира ответа.

- Так что, - спросил я, снова поворачиваясь к старосте, когда два проворных официанта закончили мелькать возле нашего стола. Они даже принесли со столика командоров их заказ, в очередной раз расписавшись, что местный сервис не в пример нашему, - ты имеешь отношение к этому парню с непроизносимой фамилией?

- Ну, - Ирка неожиданно искренне мне улыбнулась, - сейчас он уже давно не парень.

- Но все еще жив? - внутреннее холодея и подсчитывая в уме его приблизительный возраст, уточнил я.

- Конечно, - подтвердил Ир, как само собой разумеющееся

- Отец? - задал я еще один наводящий вопрос.

- Дед, - тихо сказал он, но услышали все. Оставленные на столе без внимания блюда медленно остывали. Нам всем было теперь не до них, потому что через секунду заговорила Лия.

- Я знала, - объявила она, глядя в глаза Ире, - поэтому никогда не была с тобой до конца откровенна, как с настоящей подругой. И очень рада, что ты призналась сама.

- Знала? - потеряно выдохнул Ир. И тут влез я, потому что впервые ощутил прелесть его переводчика, который так и остался у меня, пока мерцающий был с моим. Мы еще утром решили, что так будет удобнее, по крайней мере некоторое время. Правда я, похоже, пока так и не научился с ним нормально общаться, и подсказки он мне делал куда реже, чем мой переводчик шустрому Иру.

- Ну что, - не удержавшись, я ткнул Ирку локтем под ребра, - каково чувствовать себя недальновидным идиотом? А то развел тайны, сам себя вознес до умопомрачительных высот, а, оказалось, наши первоклашки все о тебе уже знают.

- Андрей, поаккуратнее, - встрял Барсик, перервав наш с Иром обмен взглядами.

- Да, ладно. На виду у всех смерть от удушения мне все равно не грозит.

- Он пытался тебя удушить в пограничном состоянии? - вмешался Мурка.

Я независимо пожал плечами.

- Неудачно пошутил.

- Чуть не поцеловал, - вставил свои пять копеек отмерший Ир, и с хитрым прищуром объявил, мотнув головой в сторону остальных колокольчиков. - Так и быть, сделаю тебе одолжение и не стану в отместку переводит им, чем у вас первоклашки отличаются от первокурсников.

- Мне уже даже интересно, - подал голос Том, вопросительно глядя то на меня, то на него.

- Про поцелуй или про то, как я чуть с утра не свернул ему шею? - Ирка ничуть не смущаясь, кивнула на меня.

А я подумал, что устал. Теперь, когда все открылось, я окончательно запутался, как мне их разграничивать. То я о ней в женском роде, то о нем в мужском. Неудобно, однако. Но то, что с нами сейчас общается больше Ир, чем Ира - очевидный факт. А мне как теперь быть?

- Про первоклашек и первокурсников, - протянул Том с интересом.

- Вы поменялись переводчиками, - уточнила Иля. Ира подтвердила, кивнув.

- И как оно? - поинтересовался Алый.

- Любопытно, - ответила ему староста и добавила, - но я больше рассчитываю на завтрашнее утро и выход в их мир.

- Ты собрался вести его на Землю? - тут же ухватился за эти слова Барсик.

- А почему нет? - уточнил я. - Ир ведь совершеннолетний - это раз, до недавнего времени секретарь и правая рука ректора - это два. Поэтому не думаю, что я совершу этим что-то предосудительное.

- Мерцающие подвержены весьма значительным перепадам настроения. В этом их опасность, - сказал Мурка задумчиво, потом добавил, глядя больше на Иру, чем на меня, хоть мы и сидели рядом. - Но я, так понимаю, сейчас это уже несколько устаревшие сведения.

- Мы эволюционируем.

- Как и мы, - вдруг подал голос Фа, сидящий за Алым.

- Мы тоже, - пробормотала Гарри, обернувшись в сторону Ульки, словно ища защиты.

- Да ладно вам себя приплетать! С вами и так все понятно, - отмахнулся Машка. - Мне вот Лия интересна, - заявил темный. И через собрата глянул на светлую эльфийку, как оказалось, единственную среди колокольчиков. Ира теперь уже точно не в счет.

- А вот я бы выслушал, что они имели в виду, - вмешался Барсик, но его никто даже слушать не стал, все смотрели на Лию, но говорить начал я.

- Переводчик Ира подсказывает, что Вейла - это очень своеобразное прозвище. Думаю, Барсик об этом знает, поэтому ему неинтересно.

- Но мы-то не в курсе! - возмутился Машка.

Ему ответил Алый.

- Вейлами называют женщин рода Визария, способных видеть вероятности.

- Вероятности? - темный аж привстал на своем стуле. Но ответил ему уже не светлый, а Кар, сидящий слева от Машки.

- Будущие. Они видят возможное будущее.

- И давно ты знаешь? - довольно резко спросила его Иля.

Карунд бестрепетно встретил взгляд темной Владычицы.

- С первых месяцев совместной учебы. Я специально интересовался этим.

- Зачем? - а вот это спросила уже Лия.

Кар не ответил.

- Ты ведь можешь взглянуть в вероятности и узнать, - заметил Ир задумчиво.

Лия отвела глаза.

- Не хочешь, - констатировал факт мерцающий, - а все потому, что боишься. Андрей был прав, когда сказал...

- Замолчи, - вдруг резко обрубил Карунд, и Ир, как ни странно, заткнулся.

Я решил скосить под дурачка.

- Иля, - обратился я к темной, - объясни мне необразованному, что плохого, если они будут встречаться?

От этих слов Лия вздрогнул и покраснела, спрятав глаза. А Карудн бросил в мою сторону неодобряющий взгляд.

- Почему не могут? - спросила темная с хищной улыбкой. - Я бы не была против. Но они не хотят.

- И ты бы так просто отпустила меня? - вдруг спросил у нее Карунд.

- Ты ведь не из её клана, - вмешался Барсик, - почему ты у нее спрашиваешь?

- Зачавший меня мужчина был из клана Вик-Холь, - я чуть воздухом не подавился. Он так и сказал: 'зачавший меня мужчина'. Обалдеть можно. А об отце у них тогда как?

- Тогда ты должен был остаться в их клане.

- Клан Иль-Янь в ту пору испытывал дефицит в мужчинах, поэтому его и двух других отпрысков мужского пола обменяли на одну из молодых жриц, - пояснила Иля.

- Бред! - рыкнул Барсик. - Ваши законы... - но осекся, встретившись взглядом с Муркой.

- Мурка, - спросил я у темного командора, - а они потом могли бы вернуться в первоначальный клан, к своим отцам? - и попытался объяснить, откуда такой вопрос. - Просто я читал, что у вас два каких-то возраста совершеннолетия. После первого недавние дети остаются при клане их воспитавшем и полностью подвластны Владычице, а после второго формально обретают свободу.

- Не формально, - поправил меня темный и покачал головой. - Да, могли. Но ты же слышал, как он сказал. Владычица сделала все, чтобы они не воспринимали клан их отцов, как свой в отдаленном будущем. С её стороны это мудрая политика. Светлым, как бы мы не пытались объяснить, так и не удалось понять наш образ жизни. Теперь мы предпочитаем не афишировать подобные вещи.

- Кар, и долго тебе до второго совершеннолетия? - уточнил я.

- Почти сорок лет.

- Тридцать восемь, если быть точной, - заметила Илюизмена.

- Значит, к концу обучения ты станешь свободным и никто, даже Иля, не сможет тебе помешать жить свой жизнью, например, с Лией?

- Но до этого... - темный отвел взгляд. - Я не уверен, что все это время... - он явно никак не мог подобрать слова и под конец выдал. - Чувства бывают очень недолговечны...

Лия сжалась на своем стуле в комок. Я бы много хотел ему сказать про недолговечность, но сдержался. Ведь тогда с досады мог бы проболтаться, что я с ними, в лучшем случае, на два курса этих их восьмилеток, да и то не факт. У нас теперь мужики умирают рано.

- Ладно, - оборвал их метания я, - вернемся к нашим баранам, то есть эльфам.

Ирка фыркнула, так как с моим переводчиком куда лучше поняла каламбур, вложенный мной в эту фразу.

А я решил сменить тему. Основательно так сменить, чтобы все отвлеклись от невеселых мыслей.

- А кто мне сможет объяснить, почему фотик в руках Ильки сработал?

- Фотик? - насторожился Барсик. И Ира тут же придвинула к нему фотоаппарат. Светлый командор осмотрел устройство из моего мира и насмешливо фыркнул.

- А что тебе Ирирган сказал?

- Что он может работать только у меня в руках, пока я магию вокруг него блокирую. Это не так?

- Не так. Ир - ты ведь так его называешь? - я кивнул. - Он редко куда выбирался. Обычно подменял ректора, когда тот по иномирным командировкам разъезжал, но сам слыл тем еще домоседом. Поэтому вряд ли может знать, что в отличие от многих близлежащих миров, куда его могло заносить, ваш в чем-то уникален. Особенно в плане техники.

- То есть наша техника у вас тут работает.

- Да. Но очень, - он сделал ударение на этом слове, - недолго. Магия быстро убивает ваши электронные элементы. У вас ведь, как я понял из объяснений брата, все работает на электричестве - потоке электронов, который он называл прирученной молнией.

- А кто у нас брат? - на всякий случай уточнил я. И как-то не ожидал, что Барсик одернет себя и замолчит. И ответит мне Мурка.

- Камюэль Барсим, как и большинство старших сыновей рода Барсим является ныне действующим серым кардиналом при Правителе Федерации Светлоэльфийских Княжеств.

- О! - вырвалось у меня. Ну, нифига себе, с кем я тут работаю! Но удивление вытеснила иная мысль. - Так вот почему у тебя свободный доступ в мой мир! - спохватился я.

Барсик кивнул, отчего-то пристально глядя на Мурку, а не на меня. Мне в голову сразу полезли нехорошие мысли. А что эти двое тут вообще в выходной делают? Не меня же пришли охранять. Ведь, после нашей с колокольчиками успешной акции против неизвестных захватчиков, и без того очевидно, что от класса меня спасать не придется. Тогда откуда они здесь?

- Раз мы ответили на большую часть твоих вопросов, - вдруг сказал Мурка, обращаясь ко мне, - то мне бы хотелось подробнее узнать о том, о чем ты так старательно умолчал, сбивая нас с мысли расспросами.

- Ты о чем? - невинно захлопал ресницами я.

- Намекаешь, что это не твои секреты? - уточнил темный.

- Намекаю, что правда дорого стоит.

- Уверен, мы сможем договориться о цене.

- Говори за себя, - вмешался Барсик.

- Да, ладно тебе, Тарэль, - вдруг сказала Ира и панибратски хлопнула светлого командора по плечу. - Не строй из себя буку.

- Я не строю, - возмущенно прошипел в её сторону Барсим. - Думаешь, приятно осознавать, что тот, кого я считал своим единственным другом во всем университете, оказался вовсе не тем, за кого я его принимал?

- Намекаешь, что я тебе больше не друг? - нахмурившись, уточнила Ира.

- Беспокоюсь, что все это время со мной был не ты, а твое мерцание.

- В мужском мерцании он мало чем отличается от себя желтоглазого. Такой же отморозок, - посветил светлого я. И тут же получил болезненный тычок под ребра. - Эй! - потирая ушибленное место, воскликнул я.

- А нечего обзываться, - прошипела в мою сторону Ира.

- Ты с ним поосторожнее. Он ведь не приучен к подобному обращению. Меча ни разу не держал, - вдруг обронил Мурка. Я замер.

- Только не говорите мне, что этот их мастер успел вам обоим нажаловаться! - воскликнул я.

- Ты о Корешеле? - невинно уточнил Барсик.

- О нем, о ком же еще.

- Он весьма заинтересовался твоей так называемой гневотерапией, - обронил Мурка.

А Барсик добавил.

- На которую ты мне не дал даже одним глазком взглянуть, - это он припомнил, как я прямо перед его носом дверь захлопнул.

- Не дал, потому что не был уверен, что вы отреагируете адекватно, - встрял Улька. Командоры с изумлением уставились на него. Рыцарь ответил решительным взглядом.

- Короче, - вмешалась Ира. - Вы обещаете, что не станете хвататься за голову и орать о том, что тут услышите, а мы, так и быть, расскажем.

- О тебе ведь не орали, - заметил Барсик холодно.

- Вы еще не знаете, о чем речь. - поддержал старосту я.

- Так просвети нас.

- Это косвенно касается моих разработок, - сказала Ира, и Барсик перевел взгляд с меня на неё. И мерцающий продолжил, поясняя уже не для светлого эльфа, который, как я думаю, был в курсе, что он там в диссертации исследовать и изобретать собрался, а для Мурки и ребят. - Суть моей диссертационной работы такова, что я изобрел замену всем вам хорошо известным Камням Истинного Зрения. Мое магическое устройство, как и удивительный нюх Или, который вряд ли основывается на одном лишь природном обонянии, обмануть невозможно. Это я сказал Андрею, что Гарри виверна, а Фаль ифрит.

- Что?! - воскликнул изумленный Барсик.

- Ты чему удивляешься? Тому, что у меня все же получилось его сделать кустарными методами, или самому факту расовой принадлежности этих ребят? - осведомилась у командора Ира.

- Но зачем? - вдруг вскричала Гарри. - Зачем тебе это делать? Зачем лишать шанса других, таких же, как ты?

- Потому что я, как и мой дед, считаю, что хватить притворятся, - вдруг отрезал Ир и холодно спросил: - Знаешь, сколько таких, как ты?

- Знаю, - отведя в сторону глаза, ответил виверна.

- И знаешь, чем можно заболеть, если долго не расправлять крылья?

Виверна промолчала. Я же сидел и мотал на ус. Оказывается, это их притворство на самом деле дорого им обходиться. Просто беда. Подумав, я согласился с Иром. Действительно, пора было заканчивать все этих их комедии, грозящие в самом ближайшем будущем перерасти в недетские такие трагедии.

- Я хочу показать совету, что такие, как мы, учатся и учились на всех курсах университета с незапамятных времен. Хочу, чтобы они увидели, осознали и пересмотрели список.

- И ты думаешь, у тебя получится? - тихо спросил немногословный Фа.

Ир замялся.

- Я... очень хочу в это верить. По крайней мере, я готов рискнуть, - и он вскинул глаза на ифрита.

А я почесал в затылке, и не иначе как черт меня дернул сказать.

- Прикольно будет, если выйдет, как в каком-нибудь заезженном кино. Типа ты им свою машинку демонстрируешь, наводишь на эту вашу консервативную часть совета, которая тебе больше всех палки в колеса вставляет, а оказывается, что большая половина из них вовсе не те, за кого себя выдают, - я пробормотал все это без всякой задней мысли, можно даже сказать в шутку, вспомнив пару избитых фильмов с такой вот развязкой главной интриги, поэтому не сразу заметил, как все вокруг меня притихли. - Эй? - вопросительно оглядев их всех, вякнул я.

- Я хочу знать, что такое кино. Сегодня, - вдруг безапелляционно объявил Ир.

Я удивился. Неужели переводчик ему не показал, что это такое. Хотя, я ведь с этой работой телевизор с ним не смотрел. Значить, если и сказал, то не так подробно, как мог бы.

- Мы тоже хотим! - тут же взвился Машка. Ну, еще бы! Мне кажется, или Машуля скоро моим миром бредить будет.

Я попытался было сказать, что вовсе не обязан просвещать некоторых мерцающих личностей. Не то, чтобы мне было жалко ему какой-нибудь фильм показать, просто вредность взыграла, не иначе. Но Ир, судя по всему, заметил мои метания, и тут же заявил.

- Ты мне теперь должен! - и указал глазами на фотоаппарат, который все так же лежал перед Барсиком.

- Это еще вопрос, кто кому теперь должен, - возмутился я, намекая, что все произошедшее теперь ему только на руку.

Но Ир меня проигнорировал и объявил светлому командору, отвернувшись от меня.

- Вот поэтому я и предпочитаю находиться рядом с ним даже ночью. Его регулярно осеняет. Особенно утром, за завтраком.

- А что делать? - развел я руками в ответ на заинтересованные взгляды, посыпавшиеся на меня со всех сторон. - Жаворонком уродился.

- Жаворонком? - уточнила Иля. - Мой переводчик говорит...

- Эта такая птица, - пояснил темной Ир, - А еще у них так называют людей, которые предпочитаю вставать рано, но и спать уходить до полуночи. А тех, кто наоборот, встает поздно и потом долго не ложиться, называют совами.

- И что же за откровения заставили тебя быть с ним даже ночью? - насмешливо уточнил у мерцающего проницательный Мурка.

Ир фыркнул и поведал.

- Например, сегодня утром он разозлил меня, и пока я орал все подряд, ухватил и повторил за мной одну единственную фразу, - он наградил меня улыбкой, в которой читалось превосходство. Я усмехнулся, но влезать в его звездный час не стал. В том, что наша утренняя идея заинтересует командоров, я не сомневался.

- И? - не утерпев, прогудел со своей стороны стола Улька.

- Мы считаем, что в Звезде Имрага не хватило бы заряда уничтожить весь университет, как захватчики сказали Карлу. Она была настроена только на Камни Истинного Зрения. То есть велика вероятность, что они напали, чтобы куда менее мирным путем достичь того же, о чем мечтаю и я.

- Сделать университет доступным для других рас? - тихо уточнил Барсик и переглянулся с Муркой.

- Думаю, тебе стоит увидиться с братом, - сказал ему темный. Светлый скривился.

- Встреча будет не из легких.

- Ну, будь ты темным и не будь между нами столько недоговорок, я бы предложил тебе взять меня с собой. Но увы, - Мурка развел руками. А Барсик окрысился.

- Недоговорки начались с тебя.

- К слову, о недоговорках, - я кинулся их разнимать. - Что-то я так и не понял, что вы оба тут забыли? Не верю, что Карл все еще считает, что я нуждаюсь в вашей охране в обществе своих ребят.

Командоры, как по команде, умолкли. Переглянулись. И, как я понял, Барсик предоставил Мурке честь держать ответ.

Темный перевел взгляд на меня и спокойно, с достоинством сказал.

- У нас свидание, которое вначале прервал Корешель, решивший подсесть за наш столик, а потом вы, своей заглушкой уровня архимага.

- Ага. Даром что ли у нас Ир без пяти минут архимаг! - фыркнул я, всеми силами пытаясь замять возможную неловкость от такого его заявления. А светлый как отнесется к тому, что темный так откровенно их спалил?

Я бросил осторожный взгляд на Барсика. Тот, кажется, поняв его причину, уничижительно посмотрел на меня. И я рискнул спросить, проигрывая в голове возможные варианты.

- Корешелю Мурка ответил не так?

- Не так.

- И ты теперь бесишься?

- Нет. Но меня раздражает, что ты спрашиваешь при студентах.

- Извини, - покорно повинился я.

Но поразил всех Алый, который, как мне казалось, всегда был ярым противником такого рода отношений.

- Мы никому не скажем, - произнес он тихо, но убежденно. Все остальные поддержали его.

- Чем ты с ними занимаешься в зале гневотерапии? - вдруг с отрывом от предыдущего разговора спросил Мурка.

Я вздохнул. Но ответил.

- Даю Фа и Гарри возможность быть собой. А Ир в этом плане расслабляется у меня.

- То есть во время гневотерапии они просто перетекают в истинные формы и все? - уточнил Барсик недоверчиво.

- Не все, - сказал Том, - мы тренируемся вместе. На занятиях Корешеля ребята не могут тренироваться со всеми. Поэтому наверстывают на гневотерапии.

- И как сражаетесь?

- Парами, - ответил светлому рыжий, и в глазах его появились смешинки. Барсик правильно их идентифицировал.

- Рыцарь с драконом в одной команде?

- А что? - взвился Улька.

- Ничего, - пропел светлый, - но хотелось бы посмотреть.

- Сначала Андрею город покажем, потом вечером можете прийти взглянуть, - милостиво сказал Том.

Но вмешался я.

- Нет.

- В смысле? - не поняли рыжий и остальные.

- Сегодня гневотерапии не будет. И завтра тоже.

- Почему? - возмутился рыцарь.

- Потому что, во-первых, выходные, а, во-вторых, и без того Корешель у командоров о ней спрашивает. Хотите спалиться?

Ребята приуныли. Я тоскливо вздохнул и попытался их утешить.

- Зато завтра пойдем футбол смотреть.

- Точно пойдем? - своим вопросом Машка выразил общее мнение.

- Ну, я же обещал.

- Только без выхода из твоей квартиры, - строго предупредил Барсик и уточнил. - А что такое футбол?

- Игра. На родительском дне покажем.

- Ты хочешь собрать их родителей на родительский день? - в голосе Мурки прозвучало удивление. Он скосил глаза на сидящую слева от него Илю.

- А почему нет?

- Не стоит считать, что взрослые относятся друг к другу лучше, чем их дети, - осторожно заметил Барсик.

- И все же, я хочу рискнуть.

- А их родители? - Иля указала на Фа и Гарри.

Те потупились.

- С ними я тоже встречусь, - убежденно отозвался я.

- Как? - с горечью воскликнула Гарри.

- А что, так уж и не реально, увидится с ними, скажем, здесь, в этом кафе?

- Ты... серьезно? - недоверчиво уточнил Фа.

- Вполне. Или у них есть такие противопоказания, что они не смогут сюда прийти?

- Смогут, но... - Гарри стушевалась, - моя мама... она...

- Разберемся, - перебил я, не желая, чтобы девчонка что-то из себя выдавливала на глаза у всех. Потом у меня еще будет возможность её расспросить обо всем.

- Мой отец придет, - вдруг объявил Фа.

- Вот и отлично.

- Андрей, - обратилась ко мне Иля, глядя внимательно и неотрывно. Я напрягся под этим её взглядом. А темная сказала. - Раз уж, как говорят, тебя регулярно осеняется, как думаешь, случайно ли мы все ту собрались?

- В смысле? - не понял я.

- Когда мы на ступеньках решали, стоит ли сюда идти и Ира пугала нас местными ценами, если помнишь, выяснилось, что все мы из уважаемых и состоятельных семей. Даже Гарри и Фа, не говоря уже про Иру. И все же каким-то чудом мы оказались в одном класса... - она оставила фразу незавершенной, все так же внимательно глядя на меня.

Первым опомнился Алый.

- Намекаешь, что ректор изначально знал, кто есть кто, и поэтому собрал нас вместе?

- Он не мог знать, - тут же среагировал Ир, и в голосе его было столько убежденности, что светлый эльф даже спорить не стал. Ребята приуныли, бросая друг на друга цепки вопросительные взгляды. Командоры тоже помалкивали. Я думал. А Ир зачем-то решил пояснить.

- Думаю, все дело в твоем артефакте. Когда он слился с тобой и поглотил энергию Звезды Имрага, он усилил единственную твою способность, относительно смахивающую, по меркам нашего мира, на магию.

- Чутье, - сказал я за него.

- Чутье, - подтвердил мерцающий и улыбнулся хитрой мальчишеской улыбкой на девчачьем лице. - И что тебе подсказывает твое чутье на этот раз?

- Тебе не понравится, - объявил я, не вернув улыбку. Это, действительно, походило на озарение. Ир мгновенно напрягся и даже нахмурился. Я продолжил. - Тебя ведь с ним тогда уже не было.

- Когда? - перебил Ир.

- Когда новеньких по классам распределяли. Вот оппоненты и воспользовались его временной дезориентацией. Решили жирную такую свинью подложить.

- Что ты имеешь в виду?

- Сам посуди. Собрали в один класс отпрысков известных фамилий, у которых еще к тому же характеры взрывоопаснее некуда. И осознанно сделали все, чтобы вас разобщить. Зачем? Все просто...

- Если бы передрались другие, могли бы не заметить, но наши родители... - это сказал Том.

- Это бы подорвало престиж ректора и надолго отвратило бы его от реформ, - закончил за него Барсик.

Я кивнул. Все напряженно молчали. Пришлось снова брать бразды правления в свои руки.

- А вообще, - бодро объявил я, - все хорошо, что хорошо кончается. И давайте есть уже, а то я сейчас слюной захлебнусь. Кто меня откачивать будет?

- Не беспокойся, - весело поддержал меня Ир в образе Иры, - ради такого случая, я даже не поленюсь выяснить у твоего переводчика, что такое искусственное дыхание.

- Рот в рот? - тут же уточнил я. Мерцающий напрягся. Он явно не так себе это представлял.

- Хочешь сказать...

- У них это очень похоже на поцелуй, - добавил свои пять копеек ласково улыбнувшийся Иру Барсик.

Мерцающий совсем скис, а остальные, посмеиваясь, начали придвигать к себе тарелки. Я думал, что будет невкусно, ведь за время разговора еда окончательно успела остыть. Но снова оказался в дураках, забыв, что за одним со мной столом 'вагон и маленькая тележка' огненных магов. Так что яства мне разогрели. И я с удовольствием насладился божественным вкусом, который не постеснялся сравнить с амброзией. А потом мы все же пошли гулять и таки спустились по этой чертовой лестнице. Одно радует, подниматься не пришлось.

Глава 21

Каждому Огненному по Бандиту

Ирирган

Это такое странное чувство - свобода. В первую очередь свобода действия и свобода общения. Теперь, когда по вине Андрея все узнали обо мне, я испытал просто ни с чем не сравнимое облегчение. И, казалось, готов был взлететь или, еще проще, раздуться от счастья, как мыльный пузырь и лопнуть.

Мы шатались по Холёбаску до позднего вечера. Преодолели (пешком!) все четыреста с лишним ступенек Главной Лестницы. Мы побывали в парке Примирения и Согласия, где Улька и Том устроили шуточную потасовку, к которой совершенно неожиданно присоединились Машка и Кар, а потом всех за шкирки растащила Иля. Причем сделала это так ловко, что у Андрея, который хоть и кричал всем и каждому, что у илитири матриархат, сам до конца этого так и не принял, отвисла челюсть, и я с превеликим удовольствием вернул её обратно. У психолога аж зубы клацнули. И мне было совсем легко и свободно расхохотаться на глазах у них всех, хотя в этом мерцании, такое поведение мне было совсем не свойственно. Но они все поняли правильно, и я не почувствовал стыда или смущения.

Теперь я куда лучше понимаю Барсима, который так откровенно признал, что встречается с темным командором. Обоюдная ложь тяготит, если не сказать больше - убивает. Кстати, они распрощались с нами, как только мы покинули кафе. У меня подсознательно закралось подозрение, что Андрей к их сближению основательно приложил обе лапы и хвост в довесок. В общем, я решил потом наедине его об этом спросить.

Мне в целом не терпелось прижать его к стенке и выпытать всю правду, что и о ком он думает. Его озарение про наших закостенелых консерваторов, которые мне продохнуть не давали, пока я на виду у всех работал над своим изобретением, заставило меня о многом задуматься. Конечно, я мог бы уже сейчас, ходя на занятия вместе со всем классом в образе Иры, просветить их насквозь и выяснить все наверняка, но поостерегся. Это наши первоклашки, как не со зла обозвал колокольчиков Андрей, могли не обратить внимания на легкое, едва уловимое магическое воздействие, в принципе и учителя могли бы не заметить, но рисковать всем, что успел сделать и запланировать я не хотел. Поэтому решил пока отложить подобный рискованный шаг до лучших времен.

А потом было весело, когда мы уговаривали Андрея сунуться, как он выразился, в черную дыру телепорта. Он всерьез хотел повторить наш путь пешком по лестнице к верху утеса, чтобы оттуда забраться на дирижабль, летящий из столицы в университет с промежуточной остановкой в Холёбаске. Как же он боялся! Мы все были неожиданно удивлены. Улька не выдержал и спросил первым:

- Как же ты нас за собой вел, когда эти черные напали? - прогундосил рыцарь.

Андрей невесело ухмыльнулся и заявил:

- Я ведь человек. Мы, чем больше испугаемся, тем больше можем.

- Я тоже человек, - вступился за людской род Том. - но что-то не замечал за собой такого.

- Значит, еще ни разу по-настоящему не пугался, - философски обронил Андрей, глядя в сторону начальных ступеней лестницы. - Ты ведь мечник и маг, чтобы тебя напугать, надо очень постараться. А я ни то, ни другое. Для того чтобы меня охватил ужас, нужно не так уж и много.

- Ну хочешь, я тебе глаза закрою и шагнем вместе, - сам не сразу осознал, что это я сказал.

Андрей повернулся ко мне. Посмотрел с сомнением, а потом коротко кивнул и повернулся лицом к зеву телепорта. Зажмурился. Я переглянулся с Илей, улыбнулся ей, даже рискнул подмигнуть, а потом зашел к психологу за спину, обнял за плечи одной рукой, а второй закрыл ему глаза, хотя они у него и без того был закрыты. Мы шагнули с ним вместе: он вперед, и я за ним. Легкое головокружение, сонм серебристых искр - весьма привычные ощущения, но я отчетливо ощутил, как Андрей напряжен. И, прижимаясь к его спине своей женской в этом мерцании грудью, чувствовал, как бешено колотится его сердце. Психолог не врал, он на самом деле испугался. Забавный. Хотя, если вспомнить, каков его мир и каков наш, наверное, если очень постараться, я смогу его понять.

Мы вернулись в университет ближе к вечеру и все дружно помчались в класс кормить наших подопечных. Его изначальная идея подарить нам, как он выразился, живой уголок, начала оправдывать себя. И чем дальше, тем быстрее. Колокольчики сплотились на фоне общих забот и теперь уже общих тайн. Поэтому я могу смело заявить, что день удался. И, как ни странно, вместо того, чтобы злиться на олуха-психолога за его безалаберность, я был счастлив.

Под конец Андрей объявил, что уходит спать, а то и без того еле на ногах стоит, так мы его, как он сказал, ухайдокали. Разумеется, на этот раз я даже таиться не собирался, что снова ухожу к нему. Он, видя, как я шагнул вслед за ним, лишь коротко вздохнул и махнул рукой, пропуская меня перед собой. От его переводчика я уже знал, что у них принято женщин пропускать вперед. Я, конечно, не женщина, но в мерцании как раз она. Поэтому возражать и возмущаться не стал.

Когда за нами закрылась дверь и нам в спины перестали упираться удивительно теплые взгляды ребят, Андрей, не поворачиваясь ко мне, неожиданно привалился плечом к стене коридора и коротко выдохнул. Сразу на ум пришла не моя, а чужая ассоциация, заложенная в его переводчике, - словно перед прыжком с вышки. Такое его поведение мне совсем не понравилось.

Будь я все еще девушкой, я бы мог с легкостью его обнять. Ведь мы, мерцающие, в мерцаниях меняемся не только снаружи, но и внутри. Но, как только за нами захлопнулась дверь, я стал собой. Я так страстно хотел почувствовать себя настоящим, что изменился почти мгновенно.

- Андрей, - я попробовал положить руку ему на плечо, но он тут же сбросил её.

- Все нормально, - буркнул он и, не разуваясь, пошел в сторону спальни.

Что это с ним?

Андрей

Они на самом деле меня ухайдокали. Давно я так не гулял. Нет, целый день на свежем воздухе, это, конечно, ценно. Но утомительно, не то слово. Единственным моим желанием было забраться в постель, хотя часы говорили, что только половина девятого вечера, время детское. И все же. Я ведь с ними всеми работаю без продыху и почти без выходных. Даже сегодня не обошлось без эксцессов, и еще каких. Одно радует - командоры, наконец, сошлись и, кажется, счастливы от этого. Значит, не зря я с ними надрывался. К тому же ребята сегодня меня тоже порадовали. Столько всего открыли друг для друга, о стольких вещах поговорили, так славно подурачились в парке. То ли еще будет! Вот научу их в футбол играть, тогда оторвемся по-настоящему.

Но развлекать Ира еще и в свободное от работы время я был не настроен. Сегодня еще больше, чем вчера. Признаться, сегодня его бесцеремонность, с которой он снова навострился провести ночь в моей постели, меня начала раздражать больше обычного. Сам не могу себе объяснить почему. Наверное, просто устал. Наверное, хочу хотя бы небольшой, но отдых от их иномирских рож, а у этого еще и глаза, как у кошака блудливого, желтые. Хотя, блудливым его можно обозвать лишь со злости. И ежу понятно, что наш золотой мальчик со знаменитым предком в качестве довеска, науку двигал, а не по бабам ходил. Зря, между прочим. В его возрасте... Так, а вот о прожитых годах лучше не надо. Что-то меня куда-то не туда занесло.

- Ты первым в душ или я? - спросил я Ира, когда он прошел вслед за мной в спальню. Я как раз в это время инспектировал шкаф на предмет чистого белья.

- Что не так? - довольно резко бросил он мне в спину.

- Все просто зашибись, - протянул я кисло и все же повернулся к нему. - С чего ты взял, что что-то не нормально?

- Не что-то, а ты, - Ир нахмурился, зрачки стали еще уже, чем были до того. Ума не приложу, как он меня такими глязюками видит. Ведь должно же что-то меняться в его картине мира, по сравнению с моей, или нет?

Я подумал и решил назвать вещи своими именами.

- У меня сегодня нет ни сил, ни желания тебя развлекать.

- Можно подумать, все остальное время ты... - начал Ир, но как-то подозрительно быстро заткнулся, хоть я и приготовил себя морально к тому, что мерцающий сейчас начнет орать и спорить. Были бы еще силы ему отвечать. Но, кажется, этого и не понадобится. Теперь только вопрос, почему? Но мерцающий, похоже, решил меня удивить.

- В душ я лучше утром. А сейчас можешь идти ты, - сказал Ир на удивление примирительно. А потом добавил, глядя в сторону, - И, если ты не будешь возражать, я бы хотел попробовать воспользоваться твоим компьютером для работы над своей диссертацией.

У меня от удивления даже челюсть отвисла.

- Э? - растерянно протянул я, не зная, что ему сказать.

Но Ир, похоже, понял мое замешательство по-своему.

- В общаге, как правило, слишком шумно, - неожиданно попытался оправдаться он. И я окончательно растаял. Мысленная затрещина самому себе не помогла. Я выхватил из шкафа первые попавшиеся трусы, хлопнул Ира по плечу, когда проходил мимо и притворно бодро объявил, чтобы он чувствовал себя как дома и ни в чем себе не отказывал, только бы мне поспать дал.

Мерцающий от неожиданности моргнул, а потом расплылся в улыбке.

- Вот так бы сразу! - бросил он и тут же плюхнулся в компьютерное кресло.

Когда выполз из душа и дошел до спальни, обнаружил его, увлеченно щелкающего мышкой. Махнул рукой на все, так как усталость навалилась просто смертная, забрался под одеяло, отвернулся лицом к стене и отрубился. Наглухо. Без сновидений и вообще без всего. Вот оно - счастье.

Ирирган

В принципе, если разобраться, Андреем, как выяснилось, вполне можно манипулировать. Удобно. Но радости от собственного успеха на этом поприще я, увы, не испытал. Не сразу понял, что стало тому причиной. Потом медленно, но верно, до меня дошла простая истина. Мне не хочется видеть его таким. Таким уставшим, таким почти беспомощным. Но, судя по всему, первая эйфория от новой, интересной, что очевидно, работы, сошла для нашего психолога на нет, и теперь он испытывает опустошение и неудовлетворенность. Частично в том есть и моя вина. Я осознал это, в очередной раз вспомнив, как он рвался на встречу с тем парнем. Наверное, я был излишне суров. Может быть, люди их мира совсем не могут без этого. И не было бы ничего страшного в том, если бы он отдохнул и развеялся с этим... Мне даже думать об этом противно! Пусть ищет себе девушку. Завтра утром скажу ему об этом. Хоть Аллочку, как когда-то сам сказал, хоть любую другую. Мне уже даже не принципиально, чтобы она была из нашего мира. Даже лучше, если будет из его. Как я понял, у них тут весьма легкое отношение к подобным, не обязывающим ни к чему связям. Вот и пусть развлекается. Все равно ему никуда от нас теперь не деться.

Но всей моей решимости хватило только на ночь, половину из которой я провел за компьютером, а вторую под боком у мирно сопящего в две дырки психолога. А все почему? Да, потому что утром он встал раньше меня, видимо становится традицией, что мы готовим завтрак по очереди. Я только порадовался, решив, что мой незадачливый сосед, наконец, начал привыкать к моему присутствию в его доме. Но радость моя была не долгой. Потому что, придя на кухню, я застал его с телефоном у уха.

Первой мыслью было заблокировать это устройство раз и навсегда, а лучше уничтожить. Сам не понял, почему меня так разозлил сам факт его разговора со своим несостоявшимся любовником. Наверное, все дело было в том чувстве, которое я испытал, увидев эту, такую мирную на первый взгляд картину - Андрей у окна с телефоном в руке. Я почувствовал себя обманутым. Необъяснимо. Я даже сам себе до сих пор не могу объяснить, в чем он меня обманул, ведь Андрей уже несколько раз давал понять, что всерьез надеется продлить знакомство с ним. И все же, было очень обидно. Я такого не испытывал, даже когда еще сам учился в нашем университете студентом, и когда многие из моих неоспоримых заслуг принижали и не ценили. Я ведь назвался сиротой, и некоторые преподаватели не желали видеть мой талант без довеска в виде благородного и родовитого происхождения.

И все же я его не заблокировал. Решил послушать, что он скажет, о чем успеет договориться со своим потенциальным любовником, которым тому парню точно не грозит уже стать.

- Да, - сказал Андрей на удивление без энтузиазма, который я наблюдал за ним раньше. Мне бы обрадоваться, но тон его меня насторожил. Что тот парень мог ему сказать такого, что он так реагирует? - Да-да. Конечно, я буду. В пять. Хорошо. Нет. Не опоздаю. Да-да. В пятницу в пять вечера. Договорились. Нет. Да. Пока.

- И с чего ты решил, что в пятницу у тебя будет время на развлечения? - я сам не заметил, как оказался возле него и зашипел ему в лицо, так меня разозлил этот его разговор и на этот раз я знал почему. Это что же получается, стоило мне только расслабиться, он тут же побежал свидание назначать, так, да?

- Возьму без оплаты, - тихо сказал Андрей и отвернулся в сторону, словно меня вообще в комнате не было. Ах так!

Схватив его за плечо, я с силой встряхнул нашего психолога, который и этим утром пренебрег верхней частью одежды. Я вынудил его посмотреть на меня. Тот взгляд я запомню надолго. Чтобы еще кто-нибудь когда-нибудь смотрел на меня так, да я... Но мысли мои оборвались, а ярость пугающе быстро угасла, когда он заговорил.

- Даже если ты меня сейчас попытаешься придушить из-за своей глупой иррациональной ревности, я все равно отпрошусь у ректора и пойду, - голос его в этот момент звучал отстраненно и бесцветно. А потом он снова отвел в сторону глаза и пробормотал. - У мелкого день рождения. Мать звонила. Сказала, что ждут.

Мне стало стыдно. Впервые, чтобы так сильно и окончательно. Еще никогда я не сознавал свою вину так остро. Но сейчас... я, правда, был виноват перед ним. И не знал, что с этим делать. А он смотрел в сторону окна и молчал. И от этого было еще хуже. Еще неприятнее. И что теперь? Может, извиниться? Наверное, это был самый верный вариант. Но беда в том, что я никогда этого не умел, в смысле, извиняться. Слишком редко был вынужден делать это. Почти никогда. Да и разве хватит тут одного простого слова 'прости'? И тут я вспомнил, что он сказал нам о своей семье, когда потушил своим артефактом Звезду Имрага. И во мне снова проснулась злость. Но на этот раз не на Андрея, на них, тех людей, которых он называет своими родителями.

- Она спрашивала, один ты придешь или с кем-то? - спрашиваю, а сам стараюсь поймать его взгляд, но он все еще смотрит мимо меня, за окно.

- Спрашивала, - он горько усмехнулся и все же соизволил посмотреть на меня.

- Прекрасно, - стараюсь вести себя как можно спокойнее, словно не произошло ровным счетом ничего неординарного. Словно так и должно быть. - В таком случае, я иду с тобой.

- Что? - в его голосе я не слышу открытого возмущения моим заявлением, поэтому позволяю себе улыбнуться, и поясняю.

- Я мерцну для тебя в любую девушку, какую только пожелаешь. Пусть посмотрят, каким успешным и самодостаточным ты стал, и пожалеют, что когда-то прогнали тебя из-за своих собственных комплексов.

- Это не комплексы, Ир, - он неуверенно, почти робко мне улыбается. - Это защитная реакция. Ты ведь даже понятия не имеешь, как в этой стране люди жили каких-то двадцать лет назад.

- То есть ты не возьмешь меня с собой, чтобы утереть им всем носы? - использовав подсказанную его переводчиком расхожую фразу, уточняю я.

Он молчит. Потом, через какое-то время, меняется в лице и весело спрашивает:

- А если я, по ходу, тебя с девчонкой перепутаю и внаглую зажму в каком-нибудь темном уголке?

Я улыбаюсь. Отчего-то не сомневался, что он спросит о чем-нибудь таком. У меня вообще впечатление, что у них тут межличностные отношения - самая расхожая тема для шуток. Пошлых и не очень. И Андрей явно склонен иногда откровенно пошлить. Но, как ни странно, этим утром меня это даже не раздражает, напротив, хочется ответить ему так же легко и непринужденно и с неизменным коварным подтекстом, который может означать многое, а может не значить ровным счетом ничего.

- Ты сначала зажми, а там уже посмотрим, что получится.

- Неужели так понравилось со мной целоваться?

Вот... гад, так и знал, что припомнит. Но мне хочется ошарашить его, поэтому говорю то, что, возможно, не рискнул бы сказать никому другому.

- Не стану врать. Понравилось.

- Ир, ты меня пугаешь, - говорит он в шутку. Но отчего-то именно в этот момент переводчик подсказывает еще одну известную в этом мире фразу - 'в каждой шутке есть доля шутки', мне требуется несколько секунд, чтобы в полной мере осознать её подтекст. Любопытно.

- Не обольщайся! - бросаю и с силой толкаю его в плечо, давая понять, что девушка я в мерцании или парень, не имеет принципиального значения, если не захочу, то сумею не просто оттолкнуть, но и прибить. Чего бы мне, честно признаюсь, не хотелось. Но он прекрасно понимает, на что я намекаю. Поэтому отступает на шаг и улыбается.

- Авантюрный ты, Ир, а еще приставучий. Мне даже жалко барышню, в которую ты влюбишься и продыху не дашь.

- С чего бы это тебе её жалеть?

- Собственник ты. Даже меня ни на шаг от себя отпустить не хочешь, а ведь мы с тобой даже не друзья-приятели, что уж говорить о девушке, которую ты будешь оправданно считать своей.

Мне от этих слов становится холодно и мерзко на душе. Улыбка сама сползает с губ.

- Почему? - слово вырывается до того, как я успеваю себя остановить.

- Что почему? - Андрей растерянно моргает, а я пытаюсь понять, почему мне так обидно, нет, не столько обидно, сколько грустно от его слов. И тоскливо. Давно такого не испытывал. В последний раз на первом курсе, когда всерьез скучал по своей неугомонной семейке. Но сейчас-то из-за чего?

- Почему мы не друзья, - спрашиваю в лоб. Теперь уже, наверное, нет смысла таиться. Мне хочется знать, что он ответит, понять, что он чувствует.

- А черт его знает, - неожиданно объявляет Андрей и лохматит себе волосы на затылке. А я тем временем потрошу переводчик на предмет знаний о только что упомянутом 'черте'.

- Дамск, - говорю, выслушав ответ симбиота.

- А? - Андрей выглядит озадаченным.

- У нас мифическое существо, по умолчанию повинное во всех проблемах и негативных переживаниях, называется дамск. Переводчик утверждает, что ваш 'черт' является его эквивалентом.

- Понятно, - Андрей, не стесняясь, вытягивает руки вверх, тянется, а потом, обойдя меня, плетется к холодильному шкафу. Я совершенно непроизвольно вздыхаю и усаживаюсь на стул.

- Сегодня твоя очередь готовить завтрак, - замечаю, глядя, как он зарывается в белоснежную утробу ледяного монстра чуть ли не на полкорпуса.

- Да я уже понял, что кто-то без моего ведома решил тут свою очередность ввести, - откликается он и вытаскивает что-то из отделения, которое называется морозилка. Взвешивает на руке.

- Если тебя это так раздражает... - начинаю я, чувствуя, что мне снова обидно и злиться хочется.

- Что-то ты снова нервным стал, - роняет Андрей, не оборачиваясь, и идет к плите. - Снова в этом своем пограничном состоянии, которое, как я понял, у мерцающих оправдывает все, даже природный сволочизм?

- Я не сволочь, - знаю, что звучит странно и даже в чем-то по-детски, но обида в груди разгорается с новой силой. И я сам не знаю, что с ней делать.

- Тогда, я как психолог, могу поставить вам, сударь, - он поворачивается ко мне и тыкает в меня тем, что он достал из морозилки - чем-то буро-бордовым и помещенным в целлофановый пакет, - только один диагноз, - и снова улыбается от уха до уха. Шутит. Отчего же это мне совсем не смешно?

- И что же это, гер доктор? - тяну, искусно разыгрывая легкий тон.

- Недотрахит.

- Э? - переводчик не срабатывает. Похоже, это какое-то сложносоставное слово, которое не только в местном словаре не встретишь, но и в обиходном сленге оно встречается не так часто. Или он сам только что его придумал.

- Секса тебе надо. И побольше, побольше...

После такого пояснения мне хочется чем-нибудь в него запустить. Но на глаза, как назло, попадаются лишь травмоопасные предметы. Он, судя по всему, видит это желание на моем лице и начинает негромко, но от этого не менее обидно, хихикать.

- А мне казалось, что это ты у нас испытываешь явный дефицит в этом деле, - шиплю на него, а он все равно улыбается. Нет, лыбится. Вот что за невозможная личность!

- Ирка, я на тебя не могу, - он снова отворачивается к плите и начинает шуршать целлофановой упаковкой. Проще надо быть, и люди к тебе потянутся.

- А если мне эти твои люди без надобности?

- Ну, значит, эльфы. Вот бери пример с меня, - ондостает сковородку, ставит на газ, кажется, это у них так называется. И продолжает нести всю ту ахинею, которую начал этим глупейшим предположением, что мне не хватает секса. Все мне хватает. Точнее, не так уж мне все это и нужно. Я сам проверял, между прочим. А Андрей тем временем говорит, - Я верчусь среди вас только неделю, но уже знаю столько, что у меня голова пухнет. Не о вашем мире, нет, о каждом из вас. А все почему? Потому что я прост, как сибирский валенок, и мне пофиг на все эти ваши заморочки, понимаешь? - о бросает на меня взгляд через плечо и мне ничего не остается, как признать, что в чем-то он определенно прав.

- И все-таки, это все вовсе не значит, что мне чего-то там не хватает, - бурчу и делаю вид, что куда больше заинтересован унылым пейзажем за окном.

- Это, может и не значит, но то, как ты регулярно на меня ведешься, очень солидный показатель, если ты еще не понял.

- С чего ты решил, что я ведусь? - спрашиваю, а сам пытаюсь понять, насколько оправдано такое его мнение о моих мотивах. Да нет. Он мне даже не нравится. Скорее, раздражает, злит, регулярно бесит настолько, что я готов его убить, а еще он периодически смущает меня теми эмоциями, которые я испытываю по его вине. И где здесь, спрашивается, увлеченность, на которую он, как я понял, намекает?

- Ни с чего, - отмахивается Андрей, и долгое время молча занимается приготовлением завтрака на двоих. А я понимаю, что даже злиться на него уж не могу. Наверное, я, как и наш психолог, где-то устал, где-то привык. Хотя, какое там привык за меньше чем неделю знакомства? Странно. Но, что удивительно, обнадеживающе.

Завтракаем мы котлетами-полуфабрикатами и макаронами в качестве гарнира. Местная пища менее ароматна, чем наша. Зато сытная, этого не отнять. Андрей такое-то время наблюдает за тем, как я уплетаю за обе щеки, и все мои мысли в тот момент заняты тем, как бы не подавиться под этим его взглядом. Прожевав, я вопросительно смотрю на него, он криво усмехается и говорит в сторону:

- Просто все пытаюсь соотнести парня, похожего на эльфа, с моей кухней и котлетами из упаковки.

Я фыркаю. Да, наверное, для их мира, не знающего ни магии, ни иных рас, кроме человеческой, это выглядит более чем непривычно.

Мы заканчиваем завтракать и дальше для меня начинаются подлинные мучения. Если бы знал, что все так будет, когда он приглашал меня с собой по магазинам, то, очень даже может быть, отказался бы. Почему? Да, потому что мерцнуть в человека для меня оказалось еще проще, чем в эльфа. Я заставил Андрея стоять рядом и держать руки на моих плечах, поэтому ориентировался на его образ. В целом в этом мерцании я менял только внешность, почти не изменяясь по внутреннему содержанию. Да и то, сделать глаза больше похожими на человеческие и укоротить волосы до такой же длины, как у Андрея, с моим опытом в мерцаниях было раз плюнуть. Трудности начались потом. С одеждой. Одеваться так, как наш психолог - в классические, как он выразился, брюки или джинсы, в которые он влез, собираясь в магазин, и в футболки или рубашки местного покроя, мне совершенно не хотелось. А уж когда я увидел его куртку: черную, невзрачную, из какой-то грубой плащевой, ткани, пришлось бить тревогу.

Андрей, когда до него, наконец, дошло, что именно меня не устраивает в его стиле одежды, хмыкнул, обозвал ни за что ни про что мажором, и, видя мой хмурый взгляд, вышел из ситуации довольно изящно. Включил компьютер и усадил меня за Интернет. Что такое поисковик, я уже знал, но мне бы и в голову не пришло искать во всемирной сети образцы мужской одежды. Андрей же, ухмыляясь от уха до уха, пояснил мне: Интернет - это большая свалка, в которой каждый найдет что-то себе по душе. В итоге насмотревшись на фотографии мужчин-моделей, я выбрал себе строгий светло-серый френч, стальные брюки и белую водолазку с высоким горлом, которое даже пришлось подвернуть. Закончив конструировать свой костюм, я повернулся прямо в кресле к Андрею, который подозрительно тихо сидел на нашем все еще разложенном и не застеленном диване. 'Не знал бы, что ты у нас не человек, пожалуй, мог бы влюбиться', - огорошил меня психолог. Встал и, как ни в чем не бывало, вышел из комнаты. Я отключил компьютер и пошел за ним, соображая, сколько в этой его фразе было доли шутки. Может быть, это была самая обычная попытка сделать завуалированный комплемент? Дескать, выглядишь отлично и все такое.

Он ждал меня в прихожей. Уже обутый. Но не в ботинки, в которых я видел его на наших классных часах, а в какие-то непонятные кроссовки, как назвал их мне переводчик. Такую обувь я точно носить не собирался. Поэтому освежил в памяти образ черных лаковых ботинок с вытянутыми носами, которые видел на одной из выдернутых Андрее картинок, и поднял глаза от пола. Психолог все это время терпеливо ждал. Потом он окинул меня критическим взглядом, улыбнулся, показал мне большой палец (как я уже знал, этот жест символизирует у них одобрение), и мы выбрались на лестничную клетку, как называлась эта часть их многоквартирного дома.

Это было ужасно. Низкие потолки, узкие лестничные пролеты, ни намека на лифт. Пришлось несколько этажей пройти пешком. И улица. Унылая, серая. Только деревья, на которых уже стали появляться желтые листья - первый признак осени, как-то разнообразили пейзаж. На детской площадке в деревянной облезлой песочнице ковырялись детки в цветных одежках, за ними присматривали очень старые женщины, лет по триста пятьдесят на вид, не меньше. Сидели они на слегка покосившейся скамейке с облупившейся краской, судя по всему, когда-то она была зеленой. И этот запах, от которого сразу же начал чесаться нос. Переводчик подсказал, что металлические устройства с колесами, раскрашенные в разные цвета и имеющие разные формы, это так называемые автомобили, средства передвижения, что-то вроде механических повозок, только работают без магии, а с помощью двигателей внутреннего сгорания. Ими был заставлен весь дом и, когда мы вышли со двора на оживленную улицу, и я увидел, как именно эти агрегаты перемещаются в пространстве, сразу стало понятно, что это за удушливая вонь.

Я спросил у Андрея, неужели нельзя было найти более безвредный способ заставить эти машины двигаться. На что он пожал плечами и ответил вопросом на вопрос - аА зачем? Я, признаться, растерялся. А пока придумывал, как ему объяснить, Андрей заговорил сам. Он сказал, что у их народа распространено мнение, что после нас, хоть потоп. На их поколение воздуха и прочих ресурсов хватит, а, как там будут жить потомки, никого не волнует. Сказать, что я был шокирован, значит не сказать ничего. А, когда попытался возмутиться, напирая на то, что такими темпами уже через двести лет от их мира ничего не останется, и это явно будет на памяти еще их поколения, наткнулся на стену отчуждения, словно Андрей так и не понял, о чем я пытался ему сказать. Или же была какая-то иная причина его отчужденности. Но, как ни пытался, я так и не смог её увидеть.

Какое-то время шли молча и каждый думал о своем, а потом он привел меня в супермаркет электроники, как гласила огромная, подсвеченная красным, надпись над входом в здание причудливой формы, сплошные окна, как зеркала и странный на мой вкус дизайн. Весь путь мы проделали пешком. Хоть я и надеялся, что мне уже сегодня удастся прокатиться на тех автомобилях, которые относятся тут к общественному транспорту. Знание о них я, опять-таки, почерпнул из переводчика.

Андрей хотел купить ноутбук - портативный компьютер. И я был согласен с его решением ровно до того момента, пока не увидел габариты устройства. Дальше мы с ним спорили. Спор выиграл я. Дело в том, что, по моему мнению, смотреть что-либо на таком маленьком экране просто неудобно. Да, я пока смутно себе представлял, что такое футбол и что такое кино, но в Интернете мне уже попадались так называемые клипы или видеоролики. Даже на довольно крупном мониторе компьютера они смотрелись куцо и невнятно. Что же будет с ноутбуком, у которого экран меньше. Да и сам он весь как-то не ахти.

Спас меня продавец, у которого на нагрудной карточке было написано - 'Менеджер торгового зала, Артем'. Он спросил, хотим ли мы узнать что-либо о заинтересовавшем нас товаре, и я, не дав Андрею и слова вставить, объявил, что хотим. И указал взглядом на то, что в последствии и Андрей, и переводчик, и продавец назвали плазменным телевизором. Вот это я могу понять - экран в пол стены. Дальше снова были споры. Андрей упрямо повторял, что такая дура нам не нужна, да и всей его премии на нее не хватит, пожалуй. И лучше уж тогда мультимедийную установку и ноут в довесок купить, будет удобнее. Решив выяснить, что это за установка такая, я спросил не у Андрея, а у Артема, молодого парня лет восьмидесяти на вид. Продавец прекрасно объяснил мне все, и я загорелся купить все вышеперечисленные товары.

Андрей по-настоящему смог вмешаться в ход моих мыслей лишь однажды, когда спросил, как я собираюсь все это подключать, ведь все эти устройства работают на электричестве. Пока он делал вид, что ждет ответа, я успел расстроиться, поэтому не сильно, но довольно чувствительно, ткнул его кулаком в плечо, когда этот интриган расплылся в широкой улыбке и объявил, что не мешало бы тогда приобрести несколько 'пилотов' с большим метражом шнура. Сначала мне было непонятно, каких пилотов он имеет в виду, но продавец, расплывшись в ответной понимающей улыбке, отвел нас к другой витрине, где показал на устройство, которое у местных в простонародье называется 'пилот'. Андрей сказал, что можно будет подключаться у него в квартире и тянуть шнур в класс, уже там подключая к сети купленный мной телевизор и не только, правда, сразу же попытался оговориться, что может и не получится такое - из мира в мир. Пришлось заверить его, что в случае с его квартирой, фактически интегрируемой в наш класс, просто не может не получиться. А потом к нам вернулся продавец с сообщением, что весь интересующий нас товар есть на складе, и пришлось на время отложить все наши разговоры про иные миры.

Меня откровенно позабавил момент на кассе. Когда Андрей уже расплатился за свой ноутбук и ждал меня, я отказался от доставки на дом, которую мне услужливо предложила девушка-кассир. Мы на машине, сказал я ей, и пока она с профессиональной улыбкой пробивала чек на мои покупки, я имел возможность полюбоваться на то, как вытянулось лицо Андрея. Потом он мне признался, что в какой-то момент подумал, будто я на самом деле решил еще и машину в довесок прикупить. Но все оказалось куда проще. Зачем мне машина, когда маго-сумка есть?

- Не понимаю, - пробурчал Андрей, когда мы вышли из магазина с покупками в руках и, завернув за угол, в одно мгновение лишились их веса, оттягивающего руки. Это я всё, даже ноутбук Андрея, предусмотрительно убрал, чтобы ничто нам не мешало.

- Чего? - нарочито невинно осведомился я.

- Что это за сумки у вас всех такие? Это ведь ты в нее все заныкал? - спросил он, испытующе глядя на меня.

- Обычные маго-сумки, - пришлось пожать плечами, - Ничего особенного. Обычно их предпочитают делать невидимыми, на тот случай, если кто вздумает вороватые ручонки к нажитому добру протянуть. У нас они, как и переводчики, есть практически у всех. Но это, если вспомнить, что зачатками магических способностей у нас обладает девяносто процентов населения.

- Понятно. То есть мне не грозит обзавестись таким ридикюльчиком, - хмыкнув, объявил Андрей, и мы вместе пошли обратно.

О том, чтобы прогуляться по этому задымленному городу, не было и речи. Мне уже отчаянно хотелось домой. Дышать этой дрянью и дальше было просто невыносимо. Но на этом наши сегодняшние приобретения не закончились. Сюрприз поджидал прямо на лестничной клетке. Оказывается, у них тут и такое бывает.

Андрей

Поход с Иром в магазин напомнил мне знаменитую пословицу, правда, я её слегка перефразировал - пустили эльфа в огород. Да-да, я помню, что этот парень вовсе не эльф, но, будь моя воля, я бы всех обитателей их мира называл эльфами. Так проще. Все равно в таком количестве рас, как у них, мне никогда не разобраться.

Звонок матери был ожидаем, но все равно прозвучал неожиданно. Дни рождения сестры и брата в доме моих родителей отмечались свято. И на каждое из них они приглашали меня. Мое день рождение перестал праздноваться с первого курса института, когда отец в первый момент, когда вскрылась правда о моих пристрастиях, попытался вообще попытался не только выгнать меня из дома, но и в назидание отлучить от семьи. Я тогда встречался с парнем. Он был старше меня и готов был приютить. Когда об этом узнали бабушка и мать, то встали в такую позу, что отцу ничего не оставалось, как согласиться на их условия. Бабушка, то есть теща, переезжала на постоянное место жительства в их четырехкомнатную квартиру, за которую отец когда-то чуть не надорвался на стройке, а я отправлялся на отселение в бабушкину 'хрущевку'. Казалось бы, жалеть мне было не о чем. И все же в первые годы иногда такая тоска накатывала, что я думал, повешусь или еще что с собой сотворю. Но как-то держался. Потом привык. Когда долгое время пытаешься себя убедить, что тебе и без семьи неплохо живется, однажды просыпаешь и понимаешь, что это на самом деле так. И только дни рождения, брата, сестры и мамы, были для меня единственными днями в году, когда я мог позволить уговорить себя посетить родительский дом. Так я жил эти пять лет. Но с приходом в мою жизнь другого мира и Ира, все начало меняться.

Первым звоночком стали командоры. Когда еще вчера Барсик в открытую признал, что встречается с Муркой, даже понимая, что его высокоблагородное семейство его по головке за такое не погладит. Я понял, что у них там в гомофобию только играли, хоть в первый момент мне показалось, что все, как у нас, всерьез и до забитых монтировкой парней из моей школы, которых какие-то гопники застукали целующимися в нашем местном парке. Здесь же, в мире эльфов, его обитатели только притворялись, что все это им настолько претит, достаточно посмотреть на командоров, вспомнить Алого, и теперь еще Ира. Хотя последнему, с его разнополыми мерцаниями вообще сам бог велел быть нейтральным в этом вопросе. Только игра. Не то что у нас, суровая правда жизни.

Отец со мной до сих пор за руку не здоровается, хоть уже знает, что с девчонками я тоже встречаюсь, причем не реже, чем с парнями. И все равно. Ему претит, что его сын вырос таким. А у меня нет сил даже на обиду. Я смирился, сдался. Струсил, наверное, в чем-то. Но лишний раз бередить душу не хочу.

И тут Ир со своим предложением. Почему я не отказался? Не знаю. Просто, как представил, что заявлюсь в отчий дом с подругой, которая мало того, что будет просто сногсшибательно красива, так еще своим острым языком любого, даже папашу моего за пояс заткнет, у меня в груди аж подпрыгнуло все от предвкушения. К тому же, я прекрасно понял, что так мерцающий пытался загладить вину за свою резкость. А такие порывы в Ире надо по возможности поощрять. Может, когда-нибудь и перевоспитается, а то сноб ходячий, по-другому не скажешь.

А потом он купил всю эту прорву техники - плазму, специальную акустическую систему к ней и мультимедийную установку под мой ноут, и с таким счастливым видом вынудил меня вместе с ним тащить это все на улицу, где, разумеется, нас не ждала никакая машина, зато он ловко все спрятал в какой-то маго-сумке. Я ему, конечно, не признался, но в глубине души я был рад, что он так здорово нашел выход из положения. Футбол и фильмы, действительно лучше смотреть на большом экране. А мультимедийка тоже весьма полезная в хозяйстве вещь. Поэтому домой я возвращался в приподнятом настроении, уже предвкушая, как мы с ним будем все это устанавливать в нашем классе. Ребята должны были собраться к двум часам дня, значит, у нас еще было время все подготовить.

Но на пороге моей квартиры наш ждал сюрприз.

- Андрей, - Ир, поднимавшийся по лестнице передо мной, резко обернулся на меня и изумленно выдохнул, указывая в сторону двери. - Это...

Я заглянул за него и непроизвольно улыбнулся.

- Кот бабы Шуры, соседки с верхнего этажа.

- Кот, в смысле, взрослая особь? - осторожно уточнил он, на расстоянии разглядывая рыжего мордоворота с ласковым именем Бантик, которого иначе, как Бандитом в нашем дворе не называли.

- Ага, - подтвердил я и непроизвольно напрягся, когда услышал сверху.

- Андрюша, это ты? - баба Шура, опрятная старушка под восемьдесят, выглядывала с верхнего лестничного пролета.

- Да, баб Шур, здравствуйте, - прокричал я в ответ. Слух у бабушки был уже не тот, что прежде.

- А ты тут с другом, что ли? - старчески прокряхтела она, спускаясь к нам с Иром.

- Ага, - подтвердил я. - Вы за Бантом? Так я бы его вам занес...

- Ох, горе у меня, Андрюша, - ошарашила меня бабуся, а её кот с невозмутимой мордой все так же сидел на замызганном коврике перед моей дверью. И вид имел до умиления независимый.

- Что случилось, баб Шур? - помогая соседке спуститься с лестницы, спросил я, скосив глаза на Ира. Тот был напряжен и сосредоточен. Еще бы! Кого из молодых и сильных не напрягает вид дряхлого старика. А Ирка у нас еще и почти бессмертен, по нашим Земным меркам. Я у них там вообще стариков ни разу не видел.

- Да вот, паразит этот, - старушка указала на кота. - Ни в какую к Любочке из второго подъезда переезжать не хочет.

- А чего это вы котика любимого выселяете? - удивился я, прекрасно зная, как старушка обожает свое рыжее чудовище.

- Да уезжаю я, - чуть ли не со слезами на выцветших от возраста глазах поведала баба Шура, - Стара совсем стала. Дочка меня к себе в Мурманск забирает. Вот и приходиться мне свою кровинушку, - она снова с неизбывной старческой тоской посмотрела на кота, - Тут оставлять. Я ведь ему хорошую хозяйку нашла. Ты ведь знаешь Любочку из второго подъезда? - я не знал, но пришлось кивнуть. - А Бантюша ни в какую. Только к тебе сюда под дверь и бежит. Я его и гоняла, и уговаривала. Люба его даже запирать пыталась, но этот дармоед все равно сбегал и снова сюда, к тебе под дверь. Третий день воюем. А поезд у нас с дочкой вечером. Тебя, я смотрю, все дома не было, а теперь вот пришел, - и она выжидающе уставилась на меня.

Я растерялся. И что она от меня-то хочет? Глянул на кота, обнаружил, что он внаглую трется о ноги Ира, чего я за этим Бандитом никогда не наблюдал даже по отношению к законной хозяйке. Перевел взгляд на Ира, который вообще как-то подозрительно замер. Пока я еще сомневался, рыжий хам переместился ко мне и, преданно мявкнув, тоже потерся крупной, круглой головой о мою ногу. Опустив взгляд, я встретился с зелеными глазищами, в которых не мелькнуло ни капли преданного обожания. Конечно, пока ему выгодно, он будет ласков, но как только все по его выйдет, тут же покажет свой кошачий нрав. Уж я этого кошака знал, как облупленного. Вздохнув, я снова посмотрел на старушку.

- Вы хотите, чтобы я его взял?

- Ох, Андрюшенька, было бы так хорошо, - всплеснула руками баба Шура, - Он у меня и к горшку приучен, сам на унитаз забирается, за ним только смывать надобно. А ест все подряд, чем покормят, то и съест. Рыбку там, мясцо...

Ну да, скептически подумал я, рыбу да мясо жрет, скотина, - чтоб я так жил. Но дело в том, что для себя я уже все решил. И даже тихие слова Ира, который наклонился и почесывал кота по благосклонно подставленной шейке, не сыграли, по большому счету, никакой роли.

- Может, и правда возьмешь?

- Ага, - согласился я, и весело подмигнул обрадованной бабе Шуре.

- Тогда пойдем ко мне скорей, - радостно возвестила старушка, - я тебе его вещички соберу.

- Вещички? - растерялся я, но поднялся на этаж выше, оставив Иру ключи от квартиры и кота.

Вернулся я груженым целым обозом. Кошачья переноска, с которой, по словам бабы Шуры, они с Бантиком на дачу выезжали, несколько комплектов мисок, кошачий домик, которым этот вредный кот, свободно разгуливающий по двору, по большей части пренебрегал, две шлейки, несколько ошейников от блох, ошейник с сердечком, от одного вида которого у меня на лице образовалась такая лыба, что самому стыдно стало. Просто как представлю нашу местную грозу всех дворовых котов и даже собак в этом ошейничке, который мало того, что с сердечком, так и еще и розовенький, как не знаю что, на хи-хи пробивает.

В общем, сердечно распрощавшись с бабой Шурой и клятвенно пообещав отвечать на письма и рассказывать, как поживает её рыжее сокровище, я притащился домой. Ир обнаружился на кухне. Мерцающий пытался кормить нашего рыжего гостя, а тот с брезгливым видом созерцал предложенную ему котлету, оставшуюся от нашего совместного завтрака.

- Можешь даже не напрягаться, - объявил я прямо с порога, сгружая пакеты, которые принес от бабы Шуры. - Эта рыжая бандитская морда полуфабрикаты жрать не будет.

- И чем его тогда кормить? - насупившись, полюбопытствовал мерцающий, которого, похоже, задело такое кошачье пренебрежение предложенным угощением.

- А нам-то какое дело? - весело спросил я.

Ир поднял на меня хмурый взгляд.

- Ты же вроде обещал этой старой женщине о нем заботиться.

- А еще я Барсику на день рождение кота обещал. С мелким котенком командору возиться, думаю, не с руки, а вот с этой бандитской мордой, думаю, они просто нашли друг друга.

Ир расплылся в улыбке.

- А что, очень даже может быть. Только у Барсима следующее день рождения только через семь лет будет отмечаться.

- Семь? - вопрос вырвался у меня помимо воли.

- Конечно, - насмешливо фыркнул в мою сторону Ир. - Это только люди раз в год свои отмечают, у эльфов принято праздновать раз в десять лет. Не знал?

- Нет, - честно признался я и поспешил сменить тему. - Ну что, пошли тогда в класс, посмотрим, куда и как устанавливать все будем?

- Пошли, - Ир кивнул мне и подхватил Бандита под брюхо.

Тот протестующее зашипел, но мерцающий проигнорировал предупреждение, а когда кот попытался извернуться в его руках, скрутил его по всем четырем лапам и с веселыми смехом распахнул перед нами дверь в класс. Руками он при этом не пользовался. Я еще подумал, что, кажется, к магии привыкать начинаю.

Ввалившись в классную комнату вслед за ними и таща на себе наследство Бандита, я не сразу обратил внимание, что класс вовсе не пуст, как мы предположили, и к нам навстречу решительным шагом направляется Кар. Его взгляд не предвещал ничего хорошего. Одно то, что он не обратил внимания на кота в руках Ира, говорило о многом. Кстати, почему это Ир все еще человек, а не светлая эльфийка? Неужели забыл мерцание сменить?

Бросив пакеты, я вскинул голову и обратился к темному, внутренне холодея. Предчувствие орало благим матом. Очень хотелось вернуться обратно в квартиру и запереться изнутри.

- Что?

- Коммандос узнали о Барсике с Муркой. Ты должен с ними поговорить.

Глава 22

Комплексы сечь - не жалеть плеч

Андрей

Ни минуты покоя - это про меня. Все чаще задаюсь вопросом, как они тут раньше без психолога в моем лице жили? Но сам же себя одергиваю. Если бы не я, очень многих событий не случилось бы. Поэтому не стоит выставлять себя эдаким мучеником и незаслуженно обделенным. В моем случае, наделенным, потому что Карл наделил меня обязанностью исполнять роль, как у них тут говорится, лекаря душ. Но при этом как-то забыл поставить меня в известность, что лечить тут нужно чуть ли не каждого второго, хотя, по моим скромным наблюдениям, каждого первого. Такие заморочки мне и в страшном сне не предвиделись.

Пока быстрым шагом шли в сторону казарм, я все пытался приготовить вступительную речь, улавливая между делом слова Карунда, который рассказал, что командоры, презрев все мыслимые и немыслимые условности, испокон веков существовавшие между темными и светлыми, провели ночь вместе. Правда, я так и не понял, кто из них к кому пришел и в чьей комнате они там ночевали, но не суть важно. Светлые примчались с претензиями к темным. Или что-то вроде того. Слово за слово, и сейчас оба командора пытаются угомонить разгоряченных бравых ребятушек, которые явно желают выместить друг на друге их же собственный прокол с нападением на университет, которое они все дружно прохлопали своими длиннющими ушами.

Ир шагал рядом со мной, сосредоточенный и серьезный. Выглядел он сейчас не как человек. Он был, как я понял, собой прежним. То есть, типичным светлым эльфом, со светлой, почти прозрачной кожей. Тонкими чертами лица, длинными изящными кистями рук. И камзол на нем был узнаваемый. Такой явно относился к классическому одеянию служащих университета. У меня не было времени расспрашивать его, почему он выбрал именно это мерцание. Хватило того, что, когда у самой двери, он мгновенно, куда быстрее, чем раньше, изменился. Я даже испугался за него. Попытался что-то сказать, но он так на меня зыркнул, что я быстро заткнулся.

Сейчас я тащил на руках приличную такую тушку Бандита и возлагал на рыжего мордоворота большие надежды. Чтобы отвлечь мужиков от потенциальной бойни, надо сделать какой-нибудь неожиданный ход. Логично? Думаю, да. Так чем не неожиданность, необычный подарок на день рожденья, до которого еще семь лет ползти и пресмыкаться? Это я, конечно, образно. У самого, как только перед глазами вставала ошарашенная физиономия Барсика, в животе начинали скапливаться смешинки, и на лицо улыбка наползала.

Ир и Кар торопливо шли чуть впереди меня. Если бы не я, они давно бы уже переместились к месту дислокации университетской охраны, но беда в том, что малые телепорты, как мне объяснили еще на вчерашней прогулке, мне не подходили. А все мой артефакт и общая невосприимчивость к магии. Так что добираться пришлось на своих двоих, что обоих моих провожатых отчетливо раздражало. Только если Кар был подчеркнуто бесстрастен, не решаясь роптать на превратности судьбы вслух, то Ир откровенно бесился. Я чувствовал, как от него чуть ли не пар валил во все стороны. Не удержался и поддел.

- Не кипятись, - бросил я мерцающему в спину. - Прорвемся.

- Придурок, - на чистом русском, как мне показалось, прошипел в мою сторону Ир, но притормозил, чтобы поравняться со мной. - Ты хоть понимаешь, что будет, если они на самом деле передерутся?

- И что же? - заинтересовался я, перехватив удобнее Бандита. Вот до чего же умная зверюга! Этого у него, определенно, не отнять. Понимает же, что проблема у нас, двуногих, поэтом сидит вроде бы смирно, хотя, по моим подсчетам, схвати я его так беспардонно в любой другой момент, давно бы уже остались от меня только рожки да ножки. Насколько острыми и травмоопасными могут быть кошачьи когти, я очень хорошо себе представлял.

- Карла с потрохами сожрут, если на его территории такое случится! - объявил мне Ир.

Я прозрел. Нахмурился и тихо спросил.

- Ты поэтому... - разумеется, мне не понадобилось договаривать, чтобы он понял, о чем я.

- Да. Меня они знают в лицо и, возможно, сумеют услышать.

- Угу-мс, - издав этот нечленораздельный звук, я задумался. Похоже, покоя мне в этом мире не будет никогда.

Ладно. А теперь попробуем подумать, что мы имеем.

Две группировки, можно даже сказать бандитских. Все мы знаем, что так называемые правоохранительные органы, функцию которых тут выполняют коммандос, не далеко от них ушли. Значит, как я себе представляю, серьезные светлые парни, против не менее серьезных темных. Гомофобии у них тут нет, зато есть дроуфобия. Причем, если судить по светлым, местами весьма и весьма прогрессирующая. Но это лишь внешняя сторона медали. А внутренняя состоит в том, что Карл Ви'Хольм, наш небезызвестный ректор, очень тонко подобрал момент для призыва в их мир психолога. Хотя, я до сих пор считаю, что моя кандидатура была скорее криком отчаяния, последним шансом, который себя, хоть частично и оправдал, все равно не позволил решить фундаментальную проблему.

Темные и светлые вынуждены жить бок о бок уже несколько столетий. Прировняем данный период к нашим годам советской власти. На самом деле я абы какой историк, но, если правильно помню школьный курс, развал союза случился в тот момент, когда страна и общество созрели для нового качественного скачка, но его, по тем или иным причинам (да-да, некоторые до сих пор винят ненавистных буржуев) не произошло. Что мы имеем в мире эльфов? Накал страстей между темными и светлыми достиг критической массы. Теперь им либо коллективно пересматривать взгляды на жизнь, либо снова воевать, как в старые и злобные (какие уж тут добрые, правда?) времена.

Разумеется, я, как человек мирный, поддерживаю стремление ректора к объединению народов. Впрочем, как Ир и как многие другие. На последнее мне бы очень хотелось надеяться. Хотя, если вспомнить командоров... Да, было определенного рода недопонимание, но ведь разобрались же! И сумели найти общий язык. Но это пока к делу не относится. Я ведь не о первопричине сегодняшних событий, а о высоком.

Эльфов нужно мирить. И начинать лучше с малого. Замахиваться на нечто большое и масштабное у меня не хватит ни наглости, ни сил, ни лет, которые, я чисто теоретически собираюсь прожить на этом свете. Скорей всего, ректор исходит из тех же соображений. А консерваторы все еще крепки лишь задним умом. Будущего они не видят, как класса, и смотрят только назад. Но в такие переломные моменты это категорически не рекомендуется.

Если верить нашей училке по истории, то именно косность советского руководства последних лет союза, когда у власти стояли уже глубокие старики, не способные видеть дальше своего носа, уничтожило когда-то могучую державу. Хочу ли я, чтобы это случилось с миром эльфов? Конечно, нет. Во-первых, чисто шкурный интерес - мне тут еще год, как минимум, работать. Во-вторых, ребят жалко, в войне нет ничего хорошего, как бы не романтизировали в некоторых иностранных фильмах её далеко не светлый образ. И, в-третьих, в лице Карла я просто хочу всеми силами помочь хорошему человеку. Да и командорам, и о ребятах моих не стоит забывать.

Так что на плац, которым тут называли зеленый луг размером со среднестатистический стадион маленького, областного городка и засаженный короткой, неизвестной мне травой, я вышел полным решимости. Чтобы попасть сюда, мы пересекли университетский парк, весьма уютное местечко, если честно. Прошмыгнули мимо двух башен, в каждой из которых, как я понял, располагался один из четырех факультетов университета. Потом обогнули небольшой дворец, который Кар назвал не как-нибудь, а казармами. Да, хотел бы я в таких казармах жить. И только после этого выскочили на этот пустырь, который развернулся перед нами, сразу же за порослью каких-то цветущих кустов наподобие нашей сирени, только цветочные грозди были ярко-желтого, канареечного цвета.

Успели мы вовремя. Войнушка между темными и светлыми еще не разразилась только благодаря командорам, стоящим между двух огней спина к спине и что-то втолковывающим своим подчиненным. Всего, как мне показалось, и темных и светлых было по пятнадцать-двадцать особей. Считать с математической точностью мне было не досуг. Лица у парней были хмурые. Причем, что с одной стороны, что с другой. И я понял, что никакой Ир со своим авторитетом правой руки ректора тут не поможет. Поэтому осталась одна надежда на мое секретное оружие. Что это? Ну, как же, а рыжего кошака с бандинской мордой и зелеными глазюками я зачем все это время на руках тащил?

- Привет всем, - объявил я, подходя ближе и сразу обращая все внимание спорящих на себя, - Барсик, это тебе, - вытянул вперед руки с зажатой в них лохматой рыжей тушкой. Кот возмущенно мявкнул, напружинился, но затих, не подавая явственных признаков возмущения, - Поздравляю с днем рожденья, желаю счастья в личной жизни, - пока говорил, подходил к изумленно воззрившимся на меня командорам все ближе и ближе. Так что на последнем слоге с легкостью впихнул кота в руки светлого эльфа. Тот точно так же поднял его на вытянутых руках и с изумлением уставился на рыжую морду. А я, как приличный даритель, еще и поинтересовался. - Ну как, нравится?

Вот после этого светлый отмер. Прижал кота к груди, не особо слушая его вялые протесты, так и не перешедшие в серьезные отбрыкивания, и глянул куда-то мне за спину. Не иначе, как на Ира.

- Это только у меня регулярно появляется желание придушить его без суда и следствия?

Это он что, про меня?

- Ага. Как же, - насмешливо фыркнул подошедший сзади Ир. - Я даже как-то пытался осуществить его, - имея в виду желание, заявил мерцающий. - Недодушил.

И посмотрел на Мурку. Барсик тоже повернулся к темному. Бандит на руках у эльфа, как ни странно, притих, изображая из себя самую порядочную кису на свете.

- Воздержусь, - прокомментировал Мурка, но по его ухмылке было видно, что в общем и целом он поддерживал обоих светлых (думаю, о том, что Ирирган официально считался светлым эльфом, напоминать не стоит).

- Да ладно вам. Я вообще белый и пушистый.

- Ага. Только болел в детстве много, и вырос в темного и вредного.

- Не завирай, - отмахнулся я от Ира и обратился к командорам. - И что у вас тут? Совместные учения? - не знаю, как я в этот момент выглядел, но очень старался изобразить из себя полного лоха, которого и слушать смешно, и ударить неудобно. Придурка бить - себя не уважать.

- Совместные? - подал голос один из светлых: белобрысый, длиннокосый и высоченный, выше меня на полголовы. И это так называемый лучник?

- Ну, я подумал, - собрав волю в кулак, я продолжил разыгрывать из себя идиота. - Что вы все проштрафились, пропустив открытое нападение на университет, что доказало, насколько прежняя система охраны несовершенна. Поэтому решили пересмотреть её и скооперироваться.

- Скоопе... что? - это пробасил темный, коренастый и широкоплечий. Если бы не длиннющие, как у зайца, уши, я бы в нем эльфа не признал. Короткий ежик волос на обтянутом темной кожей черепе и телосложение этакого крепыша, который поперек себя шире, но не от избытка веса, а от литых, как ствол баобаба, мышц.

- Объединиться, - услужливо пояснил Барсик, который уже, похоже, слышал это слово в земном лексиконе. А потом покровительственно мне улыбнулся и заявил. - Не совсем.

- Да? - притворно удивился я, - А что тогда...

- Темный покусился на нашего командора! - воскликнул один из светлых. Я искренне понадеялся, что этот кто-то с задних рядов был одним из самых молодых в их лагере, иначе мне было бы трудно представить, каким должен быть взрослый и сознательный эльф, чтобы молоть такую чушь.

Для следующей своей реплики мне даже играть особо не пришлось. Я округлил глаза и вполне искренне ужаснулся:

- Это как? - смотрел я в этот момент на светлых.

Вперед шагнул тот самый золотокосый и высокорослый.

- Обманом завлек командора на свою территорию и удерживал там до утра.

Я не знаю, что в этот момент мелькнуло у меня на лице, но светлый нахмурился. Я же посмотрел на командоров.

- Барсик, а в твои обязанности, как командора, входит половое воспитание твоих бойцов?

- Андрей, - голос командора просто-таки сочился вежливостью и политкорректностью по отношению ко мне, убогому. - Половым воспитанием занимаются в школе, иногда, но очень редко, на начальных курсах университета, но все мои бойцы, уверяю тебя, половозрелые особи мужского пола, и в такого рода уроках не нуждаются.

- Разумеется, не нуждаются, - важно покивал я и добавил, глядя уже не на Барсима с рыжим на руках, а на золотокосого. - Ведь как можно не догадаться, чем двое мужчин могут заниматься в одной комнате поздно ночью после дневного свидания.

- Это ложь! - воскликнул светлый, и уши у него, не иначе, как от ярости, покраснели.

- Я так понимаю, именно об этом вам сказали темные, когда вы попытались влезть на их половину? - сам испугался, услышав свой голос. Таким ледяным я его еще никогда не слышал. - И вы не поверили и полезли на рожон. В итоге разбудили командоров, и они уже битый час или даже больше вас тут успокаивают, так?

- Что ты понимаешь... - зашипел на меня светлый, а товарищи его молчаливо поддержали хмурыми, как туча, взглядами. А этот парламентер еще и добавил, - Человек. - конечно же, презрительно и с легкой брезгливостью. Я уже говорил, что терпеть не могу такого отношения? Поэтому ответил эльфу холодным взглядом.

- Лишь то, что вы горстка незрелых идиотов, лелеющих собственные комплексы на почве отсталого полового воспитания.

Со стороны темных в ответ на эту мою фразу раздался одобрительный смешок. Светлые, как по команде дернулись в их сторону и только хмурые взгляды командоров удержали их на месте. А я, тем временем, повернулся к темным.

- А вы что, думаете, лучше? - спросил я их. Лица илитири стали неприветливыми и, можно даже сказать, зверскими.

- В отличие от них, - темнокожий крепыш кивнул на светлых. - С половым воспитанием, как ты изволил выразиться, у нас все в порядке.

- А вот с уважением к Мурке явно полный раздрай.

- К кому?

- Ко мне, - рыкнул на подчиненного темный командор.

- Мы уважаем своего командора! - горячо запротестовал кто-то, кого мне не было видно за спинами других.

- Да? Тогда какого фига лезете не в свое дело? Или, раз вы тут весь из себя элитный боевой отряд, личная жизнь тоже перекочевывает в разряд общественной?

- Наше уважение на светлого не распространяется, - запротестовал темный крепыш.

- Почему? - в лоб спросил я. - Он сражался с вашим командором на равных, хоть, как и все из его отряда, относится к лучникам. Но меч ему, что очевидно, не чужд. Или вы думаете, что он Мурку силком в постель затащил?

- Думай, что говоришь, человек! - и снова эти незабываемые интонации. Что светлые, что темные - один фиг.

- В общем, так, - начал я строго, чувствуя, что скоро банально сорвусь, так как поджилки у меня трясутся так, что выть на одной ноте хочется, - Метелить друг друга этой вашей магией вам тут никто не позволит, что бы вы не думали о своих командорах и как бы всей этой фигней по их поводу не страдали. Да и сами посмотрите, здоровые мужики, а все в войнушку поиграть не терпится. По бабам, что ли, редко ходите? - а, глянув на темных, добавил, - Или по мужикам? - но не стал дожидаться ответа на риторический вопрос. - Поэтому у меня к вам чисто конструктивное предложение. Сегодня я своему классу, - кивнув в сторону стоящего в сторонке Кара, продолжил. - Я показываю немагическую спортивную игру, которая называется футбол. Хотите выяснить, кто у вас тут самый правый, сыграйте. На все про все неделя. На тренировки и создание поля, на пошив формы, в конце концов. В следующие выходные узнаем победителя.

- А если мы откажемся? - спросил кто-то из светлых.

- Прослывете слабаками. Магически не побоялись драться, а без магии, что, полный ноль? - ехидно протянул я и был вознагражден еще более хмурыми взглядами. Разумеется, нулями эти парни точно не были, но надо же мне было их как-то поддеть. - Если согласны, жду вас всех в классной комнате колокольчиков, о которой, я надеюсь, вы уже слышали. Сегодня в пять вечера. Посмотрите матч и решите, стоит ли игра свеч. А Барсика и Мурку я сейчас с собой забираю. Пусть помогут технику установить. Тем более, они с нами все равно играть будут, поддержите вы их или нет.

- С чего это ты так уверен? - не удержался и все-таки спросил Барсик.

Я расплылся в такой улыбке, что не будь позади меня Ир, наверное, всерьез подумал бы о том, чтобы распластаться на земле и прикрыть голову руками. Барсик за такую лыбу легко мог бы меня растерзать.

- Вы оба мои должники. Будете долг возвращать.

- И за что долг? - куда менее приветливо, чем раньше, уточнил Мурка.

- Сказать, или сами догадаетесь? - хитро прищурившись, уточнил я и перевел взгляд с одного на другого и обратно.

- Командор, - ошеломленно выдохнул золотокосый, - Это что же... он вас...

- Свел? - выдавил из себя темный крепыш.

И неожиданно тяжело и почти грустно вздохнул Мурка.

- Знаешь, Андрей, это, конечно, ценно, что ты сделал из себя всеобщего врага, чтобы отвлечь наших парней от насущной проблемы в лице нас с Тарэлем, но, может быть, хоть иногда ты будешь вспоминать об элементарном инстинкте самосохранения?

- Я у него уже спрашивал, - пробурчал светлый, стоящий рядом с ним, - И не помню, что он мне ответил, но его глаза отчетливо сказали...

- А что это такое? - поддакнул другу Ир.

Я даже смутился под таким их прессингом.

- Да ладно вам. Получилось же, - я окинул взглядом светлые и темные массы, внимающие нам больше с любопытством к живучести таракана, то есть меня, чем со злостью, как раньше. - Вон, мужики протрезвели и даже, как я посмотрю, вполне способны уже мыслить конструктивно. Или вы боитесь их тут одних оставлять? А я думал, светлые или темные, не так важно, но слово держать должен уметь любой уважающий себя мужчина.

- Только не темный! - крякнул кто-то из светлых.

- А вы что, так хорошо их всех знаете? - заинтересовался я, видя, что темные опять посмурнели.

- Да кто не знает темных!

- А я вот Мурке больше доверяю, чем Барсику.

- Ага, - неожиданно усмехнулся мне Барсим, - Только подарок, - он указал на кота у себя в руках, который издал в ответ на это гордое мяу. - Подарил мне, а не ему.

- Конечно, тебе. Чтобы задобрить и вредность понизить. А то еще кинешься из-за угла с голодухи.

Улыбка сползла с лица светлого командора. Он посмотрел на Ира, стоящего рядом со мной.

- Когда будешь его убивать, меня позвать не забудь.

Не растерявшись, я тут же ткнул Ира локтем в бок.

- Слышь, Барсик хочет свечку подержать, когда мы с тобой в одной постели будем.

- Убью, - одними губами произнес Ир, не глядя на меня. Но, зная об особенностях эльфийских ушей, я так понимаю, услышали все.

- Это наш новый психолог, что ли? - спросил темный крепыш, оценивающе оглядывая меня с ног до головы.

- Не может быть! - воскликнул на это светлокосый.

- Может-может... - разочаровал его Барсик и как-то не успел среагировать, когда один из темных шагнул к нему и полюбопытствовал, указывая на Бандита:

- Это котенок? У нас таких рыжих не бывает.

- Нет, - на удивление покладисто пояснил Барсик. - Это, как я понимаю, уже взрослая особь.

- Котята у них совсем маленькие, - вмешался Мурка и показал размер наших котят на пальцах, - Если пойдете на этот его футбол, увидите, они их в классе держат.

У темного загорелись глаза. Понятно. Диагноз: клинический кошатник. Интересно, как выглядит его собственная киса?

- И кошку свою можешь захватить, - встрял я. - Говорят, они у вас куда крупнее и жутко умные.

- Э... - протянул опешивший темный и бросил вопросительный взгляд на своего командора.

- А почему нет? - пожал плечами Мурка. - Судя по всему, Андрею после колокольчиков даже кошки не страшны.

- Ему эльфы не страшны, это много хуже, - пробурчал темный крепыш и повернулся к светлым. - Мы согласны сыграть в эту их игру, какая бы она не была. Что скажете?

Светлые начали переглядываться, но отвечать за всех пришлось золотокосому.

- И мы согласны. Сегодня в пять.

Темный кивнул, и они, получив разрешение от командоров, пошли в сторону кустов с желтыми, канареечными цветами. Светлые помедлили и ушли туда же, но не по тропе, которую избрали темные, а по той, что проходила чуть правее.

И все бы хорошо, но я сам не понял, как пошатнулся. Подхватил меня Ир.

- Андрей!

- Все нормально, - пробормотал я, выравниваясь. - Просто нервное.

- Опять испугался? - неожиданно подал голос подобравшийся к нам Кар и вставший с другой стороны от меня.

- Есть немного, - слабо улыбнулся я. - Мне бы...

- Прикройте меня, - неожиданно рыкнул в сторону командоров Ир. Я вздрогнул от такого его тона, но те, кажется, послушались, потому что уже через секунду перед нами с мерцающим разверзлась та самая черная дыра, в которую я так отчаянно не хотел лезть вчера в городе.

- Ир, я... - хотел сказать, что не полезу в эту дрянь, но меня туда уже запихнули. Я даже глаза закрыть не успел, поэтому, оказавшись в классе, отчаянно заморгал, все еще видя, как перед глазами наподобие гроздей фейерверка, сыплются серебряные искры и все это на фоне полной темноты.

Потом стало легче. Ир усадил меня за преподавательский стол и налил в пустую чистую кружку воды из-под крана. Я осушил её залпом. Выдохнул.

- Да... - протянул я. - Надо будет молоко себе, что ли, выпросить за вредность.

- Премию в размере оклада, - хмыкнув, поправил меня Ир.

- Премия, это тоже хорошо, - расплывшись в блаженной улыбке, я перевел взгляд с Ира на класс, в котором оказались Машка и Лия. Оба возились с котятами.

- Вы чего это тут так рано? - вопросил я изумленно.

- Кара ждем, - пролепетала светлая эльфийка.

- За тебя волнуемся, - подал голос темный, посмотрел на Ира и добавил. - За вас.

Ир вздохнул и посмотрел на меня. В глазах мерцающего я прочитал - помоги мне. Я уже знал, что значит такая невысказанная просьба. Я потянул его за рукав, он склонился. Обычно я его просто за плечи придерживал или на талию руки клал, но на этот раз приложил ладонь к щеке. Глаза светлого эльфа, темно-карие, глубокие, на секунду расширились, а потом стали меняться. Почти неуловимо, но очень быстро. А я все это время улыбался ему как душевнобольной и то, что нас видят ребята, меня совершенно не смущало. А тебя, Ир?

Фурор произвел не футбол, хотя игра моим эльфам тоже понравилась, а Бандит. Рыжий кот был вне конкуренции. Все началось еще без свидетелей, ведь Машка, Кар, Лия и Ира, которой стал Ир, и командоры - все свои, так что они не в счет. Разумеется, светлый командор притащил новоявленного любимца с собой. Кот на удивление легко перенес перемещение в пространстве. Его сгрузили на первую парту и отвлеклись, потому что в этот момент Ира начала вынимать из своей чудо сумки наши с Иром покупки.

Пока я бегал за Фаридом, так как нам с разросшимся контингентом моих пациентов в любом случае потребуется больше стульев, а еще я бы не отказался и он пары кресел, лучше тройки. Так вот, умчался я к нему. Прихожу обратно: командоры и Ирка возятся с техникой, Машка и Кар на подхвате, Лия с котятами, а рыжего, который внаглую растянулся на первой парте на полную длину, обходят стороной. Лия так вообще настороженно на этого толстоморда косится. Я не понял. Начал спрашивать, на что мне поведали, что рыжий ударил Лию лапой, когда она попыталась по привычке его потискать точно так же, как котят. Осталось только усмехнуться и объяснить всем, что к этой бандитской харе особый подход нужен - это раз. А два - он, если повезет, выберет себе в хозяева только кого-нибудь одного, остальных будет только терпеть. Барсик сразу отвлекся от всех дел, и задался вопросом, с чего я взял, что кошак выбрал его. И я ответил, что еще не факт, что рыжий кого-то там уже выбрал. Светлый командор ответом остался недоволен. В итоге под благосклонными взглядами Мурки и Кара, отвлекшись от всех дел, мы с Барсиком, Ирой и Машкой попытались выяснить, к кому больше остальных тяготеет этот гад.

Как не странно, повезло именно Барсику. Только к его поглаживанию кот отнесся благосклонно и даже соизволил перекатиться на спину, подставляя брюхо. Я тут же объявил, что сразу видно, чует хозяйскую руку, которой теперь его кормить. Барсик с одной стороны приосанился, такое поведение животинки ему польстило, с другой - задумался. И начал выпытывать у меня, а чем ему теперь новоявленного любимца кормить. Тут я и всучил ему все Бандитское наследство в трех больших пакетах и двойной листочек в клеточку, на котором сердобольная баба Шура написала мне инструкцию, как с её Бантюшей надо обращаться.

После того, как эльф бегло пробежался глазами по списку и ближе к концу начал меняться в лице, я понял, что некоторые пункты требуют прилюдного озвучивания. Вырвал лист из рук несколько дезориентированного командора и принялся зачитывать. На фразе: 'ест все - мясо, рыбу, любит вареные яйца, но выбирает только желток, лучше его еще сметанкой обмазать...', - народ насторожился. Когда пошли описания того, что не рекомендуется оставлять бесхозными на полу квартиры тапочки и в легко доступных местах шелковые шарфики, иначе в первых можно найти на утро небольшую, но очень аккуратную кучку, а со вторыми попрощаться, так как котик, только развлечения ради, может располосовать шелк когтями, занервничал даже Мурка. Причем по взгляду темного командора я понял, ночевать он к Барсику на светлую половину теперь не сразу придет. С такой бомбой замедленного действия в одной комнате я бы тоже, наверное, не сразу согласился бы остаться.

- А чем ему хоть тапочки не угодили? - задался вопросом Машка.

- И что, наши, - Лия указала на Барсюту и Мурзика, которые, наигравшись, спали у нее на коленях. - Тоже такими станут?

- Вряд ли, - проигнорировав почти риторический вопрос темного, ответил я светлой, - Этот экземпляр, - я непочтительно ткнул в рыжего пальцем, - повышенной вредности, - за что и был вознагражден презрительным взглядом и деловитым 'мяу'.

- Я так понимаю, ты мне его специально подобрал? - уточнил Барсик, с определенной долей скепсиса в голосе.

Я усмехнулся.

- Неа. Случайно получилось. Вон, можешь, у Ирки спросить. Но, когда стал счастливым обладателям этого спиногрыза, сразу вспомнил тебя. Решил, что споетесь.

- Жаль, что про меня не вспомнил, - прокомментировал Мурка, откровенно намекая, что раз уж я Барсику такую свинью подложить решил, мог бы его, влюбленного и несчастного, пожалеть. Какая тут личная жизнь, если в спальне кроме ненаглядного светлого эльфа обоснуется еще и это рыжее чудовище.

Потом пришел Фарид. Снова с дочкой. Они там задержались, так как мама-джиния приготовила для своего семейства вкусный обед. У меня от тамошних запахов аж желудок свело. Мне предложили остаться, но я сбежал к своим. Побоялся, что они без меня что-нибудь не так сделают. Зато, наконец, познакомился с женой Фарида, а по совместительству комендантом общежития. Приятная такая, смуглая, черноглазая, пухленькая, как большинство восточных женщин, есть за что ухватиться, и есть на что слюни пустить. Я даже засмотрелся. Похоже, что с женой джину повезло.

Так вот, пришел Фарид, как всегда с Имирой. Девчушка тут же полезла к Бандиту. Как это, новая особь кошачьей наружности и не затискана еще? Если Лию Бант ударил лапой без когтей, то на Имиру мгновенно окрысился. Вскочил, выгнул спину, шерсть распушил и зашипел. Девочка отпрыгнула под защиту папочки. Мне пришлось по новой разъяснять, что большой взрослый кот, это вам не котенок, к нему не на всякой козе подъедешь. В итоге обиженная джиния ушла играть с Лией и знакомыми уже котятами, а я пожаловался парням, что жрать охота. Машка тут же соорудил шушара и отправил к Иле. По-моему, давно было пора остальную нашу компашку в родные пенаты призвать.

Обед на весь класс и командоров, как не странно, принесли Фа и Алый, под мудрым руководством Или и с моральной поддержкой Гарри. Я тут же заподозрил неладное, и, пока Ира и командоры придумывали, как удобнее будет разместить купленную Иром 'плазму', принялся выпытывать у ребят, куда делись Улька и Том. Мне так и не признались. Зато Алый снова начал цепляться к Машке, тот отвечал ему тем же, пока светлый со злости откровенно не признался, что ему обидно, что Машка и Кар сюда без него ушли. На что темные уставились на него квадратными глазами, и Машка негромко уточнил, как он себе представляет, чтобы они с Каром заявились на светлую половину общежития. Алый резонно возразил, что Лию-то они как-то выцарапать смогли. На что девушка неожиданно покраснела, а Кар отвел глаза. Алый этого не заметил и собрался уже продолжить свои рассуждения на их счет, но я его прервал, откровенно сказав, чтобы не мешал ребятам на свиданки бегать, а то засмущал, вон, совсем. У светлого в первый момент даже челюсть отвисла. И, как не странно, на место её возвращал вовсе не Машка, а Кар. Алый в какой-то момент снова попытался рот открыть, чтобы опровергнуть мое предположение о свидании светлой с темным, но посмотрел на них обоих и так ничего и не сказал. И правильно сделал, я считаю.

Потом, пообедав под шум и гам возбужденного от предстоящего просмотра класса, я, оставив входную дверь открытой настежь, сбежал к себе, чтобы сбросить на новенький ноут все необходимое. В частности, кодеки, проигрыватель и, конечно, сами записи футбольных матчей. Была у меня одна задумка на их счет, которую я горел желанием осуществить. Конечно, к известию о том, что смотреть футбол мы будем не у меня дома, а в классе, ребята отнеслись безрадостно, но, когда Кар поведал им историю моего разговора с коммандос, причем со слов темного это звучало куда внушительнее и серьезнее, чем выглядело на мой взгляд, сразу все подобрались и загорелись. Я ведь им уже сказал, что в футбольной команде, если это не дворовый футбол, в который можно и вчетвером неплохо играть, должно быть одиннадцать игроков. Десять на поле и один вратарь, поэтому ребята быстро смекнули, что одним только нашим классом не обойтись. И вариант играть с мужиками из отрядов командоров их прельщал куда больше, чем мое первичное предложение пригласить кого-нибудь из других классов их факультета.

Когда начали подтягиваться коммандос, у нас все уже было почти готово, но до сих пор не было Ульки и Тома, а ребята молчали, как партизаны. Даже Ира занервничала. О чем сказала мне, когда зашла за мной в квартиру. Хоть я и оставил дверь открытой, так как мы протянули в класс 'пилот' от розетки в моей прихожей, никто из ребят, отчего-то, ко мне так и не сунул свой любопытный нос. Даже Машка, который у меня уже был, правда, зацепил лишь сам коридор и кухню. Оторвавшись от экрана монитора, я рискнул спросить у Иры, почему кроме нее ко мне никто так и не зашел. Староста усмехнулась и объяснила. Оказывается, они все вроде как приглашения ждут. Фамильярничать не хотят. Я сначала засмеялся, но Ирка меня осадила, разъяснив неразумному, что это не что иное, как признак уважения. Я от неожиданности даже присвистнул. А Ирка улыбнулась мне этак покровительственно, и объявила, что меня там уже ждут. Пришлось отлипать от новой игрушки, в частности ноута, на который я в ускоренном режиме пытался 'слить' со своего стационарного компа все, что только мог придумать и что, как мне казалось, могло пригодиться мне в будущем. С легким сожалением отвлекшись от этого во всех смыслах полезного занятия, я схватил ноут и побежал обратно в класс.

Обнаружилось, что первыми пришли, как ни странно темные, светлые только подтягивались. И тот парень, которого я сразу записал в кошатники, воспользовался таки моим приглашениям и притащил с собой кошку. Ну что я могу сказать? Пантера, как есть пантера. Увидев её, я испытал разочарование. Зверь, который, судя по всему, привык, чтобы его боялись, опешил, встретившись со мной взглядом и обернулся на хозяина или друга, я, признаться, так и не понял, в каких отношениях темные состоят с этими своими зверюгами. Темный, кажется, тоже растерялся, когда не увидел в моих глазах священного ужаса. Мурка, заметивший этот наш обмен взглядами, подошел к подчиненному и панибратски хлопнул по плечу. Назвал по имени, которое, как я понял, только раз услышав этот непередаваемый набор звуков, мне никогда не произнести. А командор тем временем заверил, что не стоит удивляться. Я индивид непредсказуемый, но честно отвечу, если честно спросить. Темный помялся и таки задал самый наболевший для него в этот момент вопрос. Почему мне не понравилась... а дальше снова было имя. У меня уши в трубочку свернулись. И я честно признался, что думал, будто их кошки должны быть крупнее, если, как мне говорили, могут на себе среднестатистического темного эльфа унести. А еще, не растерявшись, спросил, можно ли мне звать его самого Филькой, а то от его имени у меня язык свернется в трубочку и уже не развернется никогда. А кошечку его Маркизой. Темный застыл на мгновение, а потом неожиданно расхохотался, игнорируя настороженные взгляды светлых, которые уже успели собраться в нашем классе. Сказал, что раз даже Мурзяс разрешает его Муркой звать, то можно, что же касается Маркизы, то в боевой трансформации она, действительно, способна унести на себе темного эльфа в полной амуниции. Я тут же загорелся посмотреть на эту самую трансформацию. Темный покосился на светлых. Я тоже посмотрел в их сторону. Усмехнулся и сказал так, чтобы слышали все - неужели светлые бояться таких милых котиков? На что мне кто-то из темных сказал, что я еще этих котиков в бою не видел.

И, правда, когда Маркиза обратилась, я чуть не сел. Черная кошка с ластящимися, глянцевыми боками, черным пантерьим хвостом с тремя костяными шипами на конце, ушами с кисточками, как у рыси и величиной с лошадь, это, доложу вам, не хухры-мухры. Я чуть не сел. Алый где-то за моей спиной изумленно присвистнул. Уж его-то свист я сумел распознать. Филька самодовольно улыбнулся. Его зверюга приосанилась, и тут в нашу милейшую беседу вмешался не кто-нибудь, а Бандит. Вот честно, в этот момент я зауважал наших простых земных кошек, точнее котов бандитской наружности, потому что выгнуть спину и с диким, почти тявкающим звуком попереть на эту кошку-переростка, это еще надо смелость иметь. Не глупость, нет. Как я уже говорил, Бант умнее многих своих хвостатых собратьев. Но, как в тот момент убедились все присутствующие, он еще и отчаянно смел. На самом деле отчаянно.

Маркиза от такого приема тоже слегка ошалела. Думаю, кошка-дроу испытывала в тот момент тоже чувство, что и слон, на которого во всем известной басне тявкала снизу Моська. Но сам поступок рыжего внушал уважение. Какой уж там футбол, когда даже у светлых коммандос глаза загорелись. Ведь Бант вроде как кот их командора, значит, их, светлый. И так решительно себя повел. Правда, я в какой-то момент испугался, что разозленная кошка просто приложит его разок об стенку и не будет у нас больше этого обаятельного рыжика. Но вмешался Барсик. Смело шагнул навстречу Маркизе, подхватил с пола взъерошенного Бандита и строго сказал кошке.

- Не обижай. Свой.

Кошка, которая, судя по всему, действительно была так умна, как мне говорили, моргнула и приняла свои нормальные размеры. Тон светлого командора изумил не её одну. Все темные смотрели на Барсика чуть ли не челюсти на грудь отвесив. Но светлый гордо проигнорировал их, занял свое место в кресле рядом с Муркой и повернулся в сторону экрана. Остальные, как по команде, тоже начали рассаживаться. Я же занял место за ноутом, который мы соединили с 'плазмой', и совершенно не возражал, когда Ирка подтащила ко мне свой стул. Дальше был футбол.

Что я могу сказать. Сначала было тяжело. Приходилось все время объяснять, кто есть кто, рассказывать о правилах, давать пространные объяснения, кто такой комментатор и что такое особый футбольный сленг. И видеть, что заинтересованности на лицах нет и в помине. Но это было ровно половину первого тайма, до первого гола. Я ведь, когда только запись матча запустил, и команды на экране выстроились для приветствия, постановил, чтобы темные выбрали себе команду, за которую будут болеть, и светлые так же. Машка тут же встрял, уточняя, как быть колокольчикам. Тоже делиться, или можно выбрать любую. Я ответил, что им можно все, так как они у меня уже воспитанные и морды бить друг другу при первом же удобном случае не лезут. Коммандос зароптали. Еще бы, взрослых мужиков так при малолетках опустил. Но командоры быстро навели порядок. Как бы там ни было, авторитет их, хоть и пошатнулся этим утром, все же был достаточно высок, чтобы коммандос заткнулись. Так что болели они за разные команды, а я тихо радовался уже тому, что начал осуществляться мой тайный план.

Сначала им было не особо интересно, пока команды без энтузиазма перекатывали мяч по полю, я даже расстроиться успел. Но сонное царство в моем классе наблюдалось ровно до середины периода, потому что именно тогда был забит первый гол в ворота команды, за которую болели темные. Что тогда началось! Я и подумать не мог, что эльфы, которые всегда казались мне слегка отмороженными, причем, что светлые, что темные, могут быть такими азартными болельщиками, особенно, когда на кону чуть ли не честь мундира. Да и футболисты на экране к тому времени разыгрались, стало больше опасных моментов и, к концу периода был забит второй гол, но в ворота команды светлых. Что тут было! И взгляды. И ерзанье на стульях. Фарид, уложивший Имиру спать и вернувшийся к нам, когда застал эту картину, чуть не сел прямо у двери, такой дикой она выглядела на его взгляд. Потом обвыкся и сам затесался в болельщики. Машка с Алым орали и требовали, чтобы эти черепахи кончали маяться дурью и принимались за дело, командоры старались вести себя относительно сдержанно, но по тому, как горели их глаза, было видно, что они тоже живо переживают события на экране. Даже наши девчонки были охвачены всей этой кутерьмой. И тут... под конец первого периода в класс ввалились Улька и Том нагруженные какими-то мешками.

- Так и знал, что опоздаем, - объявил рыжий, и принялся деловито выставлять на мой учительский стол, отодвинутый к стене, бутылки.

- Э? - растерялся я.

- А что, - невинно захлопал бесстыжими глазами Том. - ты же сам сказал про пиво. Вот мы и решили, что раз с командорами пьешь, то и с нами в законный выходной можно.

- Взяли побольше, - прогудел слегка смущенный Улька, которому нарушение правил, с проносом алкоголя в стены учебного корпуса, несколько претило. Но Том его как-то уломал. - Иля шушара прислала, сказала, что не одни будем. Потому и задержались.

- Хо-хо, - обрадовался Филька, который, как я потом узнал, был самым молодым в отряде Мурки. И тут же схватил со стола одну из бутылок темного стекла и со странной верхней частью, предшествующей горлышку, в виде последовательно соединенных друг с другом трех сфер.

Светлые начали неуверенно переглядываться. Но все их сомнения разрешил Барсик. Встал из своего кресла вместе с Бандитом, который, как не странно, все это время провел у него на коленях, бросая в сторону лежащей на полу у ног Фильки Маркизы заносчивые, горделивые взгляды, и взял им с Муркой по бутылочке. Темный командор благодарно кивнул и снова переключил все свое внимание на экран.

Пиво разошлось быстро. Мои колокольчики принялись каждый на свой лад полушепотом пересказывать Ульке и Тому события первого периода, пока в перерыве шло выступление группы поддержки. А я прихлебывал просто божественный напиток, коим показалось мне местное пиво, и размышлял про себя, как же я теперь после него нашу отечественную ослиную мочу пить буду.

Второй период вознес ажиотаж вокруг матча до небывалых высот, за ним последовало дополнительное время. И когда именно на дополнительных минутах счет сравнялся и судья засвидетельствовал ничью, хотя до этого в лидеры вырвалась команда темных, в классе началось такое, что в первый момент у меня возник порыв заныкаться куда-нибудь под парту. Но меня удержала на месте Ирка, сжав ладонью мое колено и тем самым успокоив. Относительной тишины удалось добиться где-то через полчаса, когда светлые и темные перестали наперебой возмущаться и осуждать кто судью, а кто - криворукость вратаря команды светлых. Но уже через секунду класс погрузился в полную тишину, которую, казалось, можно было резать ножом. Потому что, когда голоса спорщиков поутихли, слова Фарида, озвученные задумчивым голосом, прозвучали пугающе четко.

- Только мне кажется, что ты специально выбрал для показа матч, в котором изначально не было победителей и проигравших?

Лица всех присутствующих синхронно повернулись ко мне. Ничего не оставалось, как встать, повернуться спиной к экрану и двери, ведущей в мою квартиру, и развести в сторону руками. А еще улыбнуться, чуть виновато, чтобы сразу не бросались убивать.

- Так и знал, - вдруг бросил Барсик, возмущенный ничьей не меньше, чем его подчиненные. - что где-то тут подвох!

- Конечно, - с достоинством отозвался я и обвел их всех долгим взглядом. - Ну что, согласны сыграть в футбол, чтобы выяснить, кто кого?

- Согласны, - ответил за всех Мурка. Барсик согласно кивнул, почесывая за ушком Бандита, который, не иначе на зависть Маркизе, еще и соизволил мурчать, как трактор.

И тут в очередной раз на этой безумной неделе настал мой звездный час.

- В таком случае расклад нашей с вами футболотерапии будет следующим. Улька и Том будут судьями на поле, думаю, у вас, ребята, это должно получиться. Машка - комментатор, вот уж кому палец в рот не клади, - при этих моих словах у Машки даже уши от удовольствия дернулись, а я продолжил, - Гарри и Фа с их особыми талантами будут следить за тем, чтобы на поле не применялась магия, справитесь? - они переглянулись, и за обоих кивнул Фа. Разумеется, в первую очередь я намекал на способности Гарри видеть энергетические сущности, о которой она рассказала нам в кафе. Но, уверен, ифриту тоже найдется занятие. - Ира и Лия в команде поддержки. Кар - главный судья, то есть со своим острым глазом будет помогать мне на расстоянии отслеживать возможные нарушения и конфликты. И, наконец, самое главное, - на этой фразе я улыбнулся так, что Мурка и Барсик, которые знали меня куда лучше других коммандос, отчетливо напряглись. - Две команды. Светлые с капитаном Илей и тренером Муркой. И темные с капитаном Алым и тренером Барсиком.

Вот на этой моей фразе, точно могу сказать, настала именно та тишина, которую принято называть гробовой. Только урчание довольного Бандита нарушало её.

- Ты хоть думаешь, что предлагаешь? - зашипел на меня Барсик, когда до него и остальных, наконец, дошло, что я не шучу.

И тут для меня настал момент, когда главное было - не переиграть.

Я хмыкнул.

- То есть ты готов подписаться, что, как потенциальный лидер, ты полный ноль?

У светлого командора от ярости побелели щеки. Я поймал на себе предостерегающий взгляд Иры, но проигнорировал его. И рискнул пояснить свое мнение.

- Потому что твой отказ я могу прокомментировать лишь следующим образом. Твои люди, прошу прощения, то есть эльфы. Светлые эльфы, если быть точным, подчиняются тебе лишь потому, что знают о твоем происхождении и знают, что за неподчинение их по головке не погладят. Только поэтому ты в их кругу считаешься признанным лидером. И боишься... Да-да, и нечего во мне дырку взглядом прожигать, именно, что боишься, попасть в круг тех, кто не станет уважать тебя только за твое происхождение, и тебе придется завоевывать себе уважение именно своими достоинствами, а не высоким положением твоей семьи. Или я не прав?

Ярость ушла из взгляда Барсика. Кажется, он начал понимать мою задумку.

- А если мы твоих светленьких с потрохами сожрем, не боишься? - задал вопрос тот самый темный крепыш, который, как мне потом сказали, был правой рукой Мурки. Имени его я так и не запомнил. Каюсь.

- То есть у вас нет желания утереть нос светлым, у которых на почве вашей темности такие тараканы в голове, что мама не горюй?

- О! Про их тараканов мы наслышаны! - раздалось из стана темных.

- Можно подумать, у вас относительно нас нет никаких предубеждений, - не выдержав, встрял Алый. Темные с любопытством на него уставились. А светлый повернулся ко мне, - И да, я почти не представляю, как ты видишь меня... - он запнулся и добавил чуть тише. - Их капитаном.

- И почему это с их стороны, - встрял золотокосый светлый, с которым я тоже еще на плацу успел пообщаться. - Должна быть девушка?

- Потому что, что такое матриархат илитири вам расскажет Мурка, да? - глянув на темного командора, уточнил я с милой улыбкой.

Тот не стал сдерживать тяжелый вздох.

- Да, - сказал он мне. - Когда назначим матч?

- Через неделю.

- Неделя будет трудной, - голос Барсика прозвучал тоскливо.

- А то! - хмыкнув, согласился с ним я. - Комплексы сечь - не жалеть плеч.

- Это что? - растерянно пробормотала Ирка, сидящая за партой, на которую мы мой ноут приладили.

- Пословица.

- Я надеюсь, перефразированная? - с подозрением уточнила староста.

Я же загадочно улыбнулся. Задумка удалась. То есть, начало задумки. Осталось дождаться результатов. Мне почему-то отчаянно верилось, что они будут сногсшибательными в хорошем смысле этого слова. А вот мои эльфы, как я понял, в этом очень сомневались. Ну и зря.

Глава 23

Тяжелые эльфийские будни

Андрей

Дело было вечером, делать было нечего... М-да, куда-то меня не туда занесло. В общем, как пережил остаток вечера последнего на этой неделе выходного, помню смутно. Он подозрительно быстро превратился для меня в понедельник. Кто сказал, что понедельник - день тяжелый? Памятник ему.

Нас с Иром разбудил задушевный такой стук в дверь, деликатный, почти ласковый. Разумеется, пришлось открывать мне, пока Ир решал, стоит ли ему мерцать обратно в Иру, или пришел кто-нибудь свой и можно не напрягаться. До начала очередного классного часа было еще четыре часа времени. То есть разбудили нас не много, не мало, а в шесть утра. Весело, правда?

Можно было бы послать матом, захлопнуть дверь перед самым носом и уползти досыпать в спальню под одеяло, которому тушка Ира не давала остыть. Кстати, нехотя выкатившись из постели, неожиданно обнаружил, что мое собственное одеяло валяется на полу, а спал я все это время под Иркиным. Порадовался, что мерцающий, судя по всему, этого еще не просек. И открыв дверь, узрел на пороге командоров. Злых. Нет, скорее свирепых и хмурых. Да, перед такими лицами дверь точно лучше не захлопывать. В следующий раз стучать уже не будут - откроют с ноги.

Вот так для меня начался понедельник. Разумеется, когда Барсик объявил, что мы идем по магазинам, Ир тут же подорвался с нами. Остужать их общий пыл пришлось несчастному мне. Все трое несказанно удивились, что магазины хорошей (я подчеркиваю) техники у нас круглосуточно не работают, и раньше десяти туда лучше даже не соваться, поцелуемся с дверью и все дела. Так что, загнав Ира на кухню готовить завтрак (этот желтоглазик сам же навязал идею с поочередной готовкой, так что этим утром я сумел убедиться в её полезности), принялся уточнять у эльфов что, собственно, они так жаждут приобрести. Выяснилось, что оба хотят себе такую же светящуюся книжку, по которой можно двигающиеся картинки смотреть, как у меня. Не дурак, тут же сообразил, что это они про ноутбук. Спросил, как они собираются спасать их от вредоносного воздействия магии, которая, по словам Барсика, быстро гробит любые электроприборы. Получил емкий и исчерпывающий ответ, что как они будут их от магии экранировать, не моего ума дело. Сдался. А дальше мы перешли к самому интересному.

Мурка завел разговор о спортивном инвентаре и форме. Я напомнил, что сначала нужно бы название командам придумать, потом уже форму подбирать или, что еще лучше, на заказ шить. На меня посмотрели как на дебила, и Ир неизменно ласково напомнил, что у них, в отличие от некоторых, не будем показывать пальцах, вся магия мира к их услугам, поэтому шить уж точно ничего не придется. Если мерцающий думал меня этим своим заявлением приземлить, то он сильно ошибся в прогнозах. Я воспарил на недостижимые высоты и тут же принялся выпытывать у командоров, как обстоят дела с названием. Выяснилось, что никак. Темные хотели быть темными, и лишь фыркали в ответ, когда Барсик тактично (да-да, он сам употребил именно это слово) намекал, что в их команде не только темные, имея в виду Алого, да и о тренере не мешало бы забывать. У Мурки была та же проблема. Светлые хотели быть светлыми. Я призадумался, но Ир, отвернувшись от плиты, за которой изображал любимую женушку, а по совместительству не менее любимую язву, выдвинул предложение, что называть должен кто-то нейтральный. И на кого тут же уставились оба командора? Правильно, на меня.

Кстати, не стоит забывать, что у меня на кухне только два стула, поэтому специально для Барсика Мурка прикатил из спальни компьютерное кресло. Я чуть не умилился, глядя на это зрелище. Шепнул Барсику, что вот как за любимым мужчиной ухаживать надо. На что светлый оскалил ровный ряд белых зубов и, покосившись на посмурневшего Мурку, поведал, что некоторые рассчитывают его так умаслить и на темную сторону переманить. Разумеется, следующим вопросом было, а зачем его, собственно, переманивать. Тут настало время для Муркиного душещипательного соло. Поистине, это был крик души.

Оказывается, пока я во сне пробирался под одеяло к Ирке, (причем, хоть убейте, не помню, что мне могло присниться, чтобы я на такой рискованный шаг смог решиться?) Бандит в мире эльфов тоже время не терял. Командоры, как я понял, этой ночью спали в одной кровати. Но беда в том, что Барсик решил не нервировать больше своих подчиненных, и уложил Мурку в свою постель, а не на темную половину казарм перебрался. А дальше следовал трогательный рассказ грозного Мурки, как некто рыжий, наглый и сволочной, принялся кусать его за голые пятки, как только, если я, конечно, правильно понял, эльфы чем-то непристойным надумали заняться. На выходе имеем следующее - покусанный темный, понимающий, что прибить рыжую заразу посреди ночи ему лично ничего не стоит, но лишать Барсика новой игрушки совсем не хочется, чревато нарваться на скандал, и нервно, почти истерически хихикающий в подушку светлый. Какой уж тут разврат? А дальше было утро, которое неудовлетворенные эльфы решили и нам с Иркой до кучи испортить.

Выслушав рассказ Мурки, Барсик от себя добавил, что от кота в полном восторге и что его действия нельзя расценить никак иначе, как желание спасти от посягательств невинную тушку любимого хозяина. Кто бы знал, как после слова 'невинную' Мурка на него посмотрел. В общем, хрюкающий Ир, стоящий к нам спиной и все еще делающий вид, что эксплуатирует мою видавшую и лучшие годы плитку, - не самое экстремальное зрелище из тех, атаке которых в то утро подверглась моя нежная психика.

По магазинам мы пошли только после обеда, когда я, как и положено, отвел установленный классный час, отправил ребят на другие занятия, а сам с командорами помчался к казармам. Там уже во всю кипела работа. Только не в здании дворца, который тут носил такое неблагозвучное для земного слуха название, а на плацу, то есть, том самом лугу, где вчера чуть не разразилась битва вселенского масштаба. Ребята уже выцарапали Фарида из цепких рук семьи, и джин в разношерстной эльфийской компании тех, чья смена дежурств на территории университета наступала только вечером, носился туда-сюда, делая какие-то жизненно важные замеры. Я, поначалу, не понял, что они там меряют, если размеров поля я им еще не сказал. Но Мурка, судя по всему уловивший на моем лице недоумение, разъяснил неразумному, что таким образом джин и коммандос пытаются найти самый большой участок без магии. Я издал глубокомысленное - 'Э-э-э-э...'. Вмешался Барсик.

Оказывается, этот луг, на котором еще вчера было решено устроить футбольное поле, был особым местом. И суть его была такова, что здесь магический потенциал магов любых стихий ослабевал настолько, что сражаться можно было лишь либо очень и очень мощными заклинаниями, тем самым относительно безопасно для себя и окружающих оттачивать мастерство. Либо вручную. То есть на мечах, луках и прочем колюще-режущем оружии. Поразмыслив, я возликовал. Действительно, если кто во время матча стал бы подыгрывать магией, это бы уже не футбол получился, а какой-то ранее невиданный вид спорта, который уже никак нельзя было бы лоббировать, как не магический.

В ходе споров место для поля удалось выбрать только к обеду. На большой перемене к нам присоединились колокольчики в полном составе, которые, умные детки, притащили еды на всех. Темные и светлые сделали невразумительную попытку устроиться по разным сторонам очерченного джином участка, но все эти нездоровые позывы заглохли на корню, когда я в компании со своим классом объявил пикник и устроился на травке, подтащив к нашему месту дислокации все съестное. Коммандос пришлось подобраться поближе. Так началось, как я назвал его про себя, сближение.

Уходя в мой мир за покупками, мы с командорами оставили бравых парней на попечение Или и Алого. Пусть и те и другие привыкают к своим капитанам, да и колокольчикам не мешало бы свыкнуться с новой для них ролью. Когда мы вернулись, ребята уже увлеченно гоняли мяч. Вперемешку. И светлые и темные. Как это удалось провернуть? Разумеется, меня сразу же заинтересовал этот вопрос. Отчет держать пришлось Фа, который вместе с Гарри и Лией сидел в сторонке. Оказывается, все началось с Или, которая сотворила по моим вчерашним описаниям мяч и предложила Алому сыграть. Светлый, наверное, еще неделю назад с брезгливой миной на породистой хрюшке, отказался бы, но в этот раз, не иначе, как после ряда внушений с моей стороны, согласился не раздумывая. И, ловко подыграв темной, позвал в свою команду Тома и Кара. Иля завелась. Выкрикнула имена Машки и Ульки, и началось, как я себе это представляю, форменное мочилово.

Играть они все еще толком не умели, но основную идею, что мяч руками трогать нельзя, усекли. Беда в том, что наши, земные футболисты явно были физически не приспособлены к тем выкрутасам, которые выделывали эльфы со своими тренированными гибкими телами. Смотреть на них было приятно. Но наше появление на поле мгновенно вызвало ажиотаж и игра заглохла сама собой. Чего только стоил Мурка в солнцезащитных очках. Мы с Иром на пару всю дорогу на него умилялись, переглядываясь за спинами командоров и чуть ли не перемигиваясь при этом. Прогулка удалась хоть куда.

Началось все с того, что уже на выходе из квартиры я вдруг вспомнил про светочувствительные глаза илитири. И прямо задал вопрос Мурке, что тот будет делать, ведь хоть и осень на дворе, но солнечно почти по-летнему. Оказалось, что темный собрался во время нашей прогулки носить ту же магическую защитную вуаль, которую таскали мои темные колокольчики, пока светлые их на теневую сторону класса не пускали. Но на Земле магии почти нет. Значит, Мурке пришлось бы расходовать внутренние резервы и частично подпитываться за счет прихваченных с собой артефактов. Так что смело могу заявить, что идея одеть на темного солнцезащитные очки принадлежала мне. Благо в моем районе располагался большой промтоварный супермаркет, в котором, в том числе, был и салон элитной, как значилось на вывеске, оптики. Так как цена для моих коллег и друзей, как я выяснил, не имела принципиального значения, первым делом я отвел их именно в этот салон. Дальше была картина маслом. Очки для Мурки выбирал Барсик. Нам с Иром ничего не оставалось, как сесть на кушеточку у окошка и молча наблюдать за этим спектаклем.

Светлый измывался над темным долго. Но, что примечательно, Мурка все стоически терпел. Даже не стал ничего говорить, когда Барсик изъявил желание заплатить за выбранные им 'хамелеоны'. Стекла, темнеющие на солнце и светлеющие в тени подходили дроу, как никому другому. Мне даже подсказывать не пришлось, Барсик, пообщавшись с девушкой-продавцом, сам во всем разобрался. Из салона оптики светлый вырулил довольным собой и светящимся, как начищенный пряник. Судя по всему, темному тоже было приятно такое проявление заботы с его стороны, но будучи весьма осторожным по натуре своей существом, Мурка опасался радоваться безоглядно. Как мне объяснил Ир, все время держащийся теперь рядом со мной, у темных весьма сложно в плане межличностных отношений и доверия. Верить они могут только самым проверенным эльфам из своего окружения, да и то не факт, что не натолкнешься на открытое предательство.

После покупки очков для темного эльфа, мы, наконец, добрались до супермаркета электроники, в котором еще вчера приобретали технические новинки мы с Иром. Выбирали долго. Я в этом процессе даже участвовать не стал. Сдал эльфов и мерцающего, который был уже, можно сказать, продвинутым покупателем, с рук на руки менеджеру торгового зала и, найдя для себя небольшой стульчик в уголке, просидел там, мечтая о вечном, часа полтора.

О чем я мог мечтать? Да, все о том же. Из-за Ира моя личная жизнь, которую еще неделю назад я активно жаждал наладить, летела в тартарары. От этого становилось тоскливо. И сразу в голову начинали лезть всяческие прожекты по отселению навязчивого приживалы куда-нибудь за пределы квартиры. И в тоже время, я прекрасно понимал, что уже не смогу поссориться с ним настолько, чтобы нашелся повод его прогнать. Грустно.

Потом был книжный магазин, где въедливые эльфы скупили все книги, что хоть отдаленно были связаны с футбольными стратегиями и прочими невидимыми на первый взгляд тонкостями данной игры. Дальше был совершен дерзкий набег на магазинчик с дисками, где были приобретены несколько футбольных симуляторов, а с меня было взято клятвенное обещание, что я им все это добро установлю на новоприобретенные ноуты и научу пользоваться, как самими устройствами, так и играми. В общем, жесть.

Уже возвращаясь домой, Ир прочел на фонарном столбе красочное объявление приглашающее всех желающих в следующие выходные на выставку кошек. Пришлось пояснять, что такие мероприятия в нашем городе не редкость. И разговор как-то сам собой перетек на кошачьих. Мурка стоически молчал, Барсик заливался соловье, как ему нравится его новый любимец, и все время с хитринкой в глазах косился на темного, явно осознанно пытаясь того поддразнить. Ир, зараза, принял сторону закадычного друга, и тоже не преминул отпустить парочку язвительных комментариев. За темного вступился я, да так, что оба светлых притихли.

Оказалось, надо было всего лишь достаточно невинно поинтересоваться у Мурки, чего он парится, притащил бы Бандиту кошку, а то понятно, почему тот решил в чужую личную жизнь влезть по самый хвост. Своей ведь у него в их мире пока не предвидится. Темные даже очки приспустил, чтобы я в полной мере мог насладиться благодарным взглядом. Барсик тут же уточнил, шучу ли я. Разумеется, я ответил, что нет. И вообще, еще неизвестно, кто среди земных кошачьих стервознее - коты или кошки. Дальше была фраза светлого, которую мой переводчик перевел, как 'только через мой труп'. В общем, весело прошлись по магазинам, нечего сказать.

Но настоящие трудности начались лишь во вторник. Понедельник как-то удалось пережить на общей эйфории, которая уже на следующее утро начала сходить на нет. Командорам и назначенным мной капитанам команд пришлось попотеть. Впрочем, я от них не отставал. Ведь теперь, после классного часа, на котором мы с колокольчиками только и делали, что обсуждали будущий футбольный матч, я несся на футбольное поле и делал все, чтобы в процессе тренировок темные и светлые друг на друга стенкой на стенку не пошли. Конечно, командоры держались молодцом, но все равно я им обоим сочувствовал. Какая уж тут личная жизнь, когда целый день находишься в состоянии стресса. Барсик пытался командовать темными, те кривились. Мурка со своей стороны делал все, чтобы найти подход к светлым. Те слушали, вежливо кивали, но все равно делали по-своему. Так что вторник был жутким.

Лишь под вечер, когда освободились Иля и Алый, пошли какие-то существенные подвижки. Ведь капитаны стали для тренеров первыми помощниками. И вдвоем справляться с незнакомым коллективом было все-таки легче. К тому же, остальные колокольчики со своей стороны тоже всячески старались посодействовать в таком непростом деле, как тренировки новоявленных футбольных команд. И все равно, когда после ужина, который мы с Иром, оба вымотанные до предела, готовили вместе и даже не пререкались почти - не было сил, в дверь моей квартиры со стороны класса постучали, у меня душа в пятки ушла. Что у них там могло случиться, пока мы с мерцающим ушли перекусить, ведь обед оба благополучно пропустили?

Выяснилось, что в классе нас ждут уже обе команды, причем в полном составе, не считая тех коммандос, которые остались на местах дежурств. Названия - вот зачем они все пришли. Это командоры, вспомнив про идею о ком-то нейтральном, кто придумает не менее нейтральные названия, привели их всех ко мне. Выкрутились, заразы. Причем оба. К тому времени у меня голова уже не варила, от слова 'совсем'. Так что названия вышли такими, какими вышли. Но, как не странно, когда я на последнем издохе все же объяснил им, почему одних назвал так, а других этак, все согласились и тихо, мирно разошлись. И я, наконец, дополз до своего любимого дивана. Отрубился мгновенно, пообещав себе, что душ приму утром, а не, как обычно, на ночь. Как Ир заползал мне под бок, я уже не запомнил. Знаю только, что и утром среды мы с ним проснулись под одним одеялом. А, может, ну его нафиг, второе, а? Под одним тоже неплохо. Тепло.

А со среды начались новые проблемы. Какие? Сейчас расскажу. В общем, в том, что они у нас появились, виноват в первую очередь я сам, ведь это была моя идея напомнить Иру про его обещание. Что мне успел пообещать мерцающий? Ну, как же! А мелиоратор в обмен на то, что я не стану приставать к его родителям с приглашением на родительское собрание? В общем, я на свою беду напомнил об этом Иру, и тот, как человек - тьфу, ты! - как порядочный мерцающий задался целью исполнить обещанное. Вот тебе и традиция совместных завтраков и мои просветлевшие после ночи блаженного сна мозги. Зачем я ему только напомнил, а?

Умку привели ко мне знакомиться прямо на футбольное поле. Разумеется, он понятие не имел, что его главный благодетель не светлая эльфийка, староста группы первокурсников, а сам легендарный секретарь ректора. Так что держался маг-мелиоратор сурово, если не сказать строго. Хотя, что вы хотите от гнома?

Конкретно в этот момент я самозабвенно гонял мяч в компании светлых и темных. Конечно, до их гибкости и прочих достоинств мне было далеко, но на моей стороне был опыт и знание некоторых исключительно футбольных фишек. В общем, в плане опыта я их все же несколько превосходил, отсюда и моя игра с эльфами почти на равных. Хотя в скорости мне за ними было, конечно, не угнаться.

Так вот, Ир, засранец, разумеется, в образе Иры, подкрался к кромке поля, на котором теперь красовалась не только разметка, сделанная каким-то красящим веществом, только по внешнему виду напоминающим среднестатистическую краску, но и ворота худо-бедно, но были установлены. Я был так увлечен погоней за мячом, что, конечно, никогда бы его не заметил, если бы мне Иля не сказала. Кстати, в выборе капитанов я не ошибся, Иля схватывала все на лету, да и Алый от нее не сильно отставал.

Вернемся к Иру, то есть на тот момент Ире, и её гному. То, что этот парень гном, я подумал сразу, но засомневался. Увидел, что староста машет мне рукой, я бодрой рысцой помчался к ним. А дальше началась форменная комедия положений - или это как-то по-другому называется?

- Познакомься, Андрей, - пропела Ира, типично по-девчоночьи стреляя в мою сторону глазами. 'Беспредельщик, - подумал я, - пусть только придет ко мне сегодня вечером, все выскажу'. - Это Триумвирфар О'леди, студент выпускного курса специальности 'Магическая мелиорация и висячие сады Суламифъ'.

- Рад знакомству, - бодро отрапортовал я и по въевшейся в саму суть привычке протянул руку коренастому парню, который только комплекцией и ростом походил на гнома.

Почему я так считаю? Да потому что в моем скудном воображении гном - это в первую очередь борода, густая, кучерявая и лучше всего рыжая. Но у этого парня бурной растительности на лице не наблюдалось, наоборот, присутствовала аккуратная бородка, оставляющая отрытыми губы и никаких усов. В целом этот парень (его имя я точно никогда не сумею запомнить) выглядел, не побоюсь этого слова, элегантно, несмотря на свой рост - метр с кепкой в прыжке. Было чему позавидовать. Ведь как у нас, у русских, мужчина маленького роста в лучшем случае вызывает сочувствующую улыбку, в худшем неприкрытое злорадство. Но гном, скорее, вызывал к себе любопытство и оправданный интерес, и смеяться над его ростом лично мне точно не хотелось. Зато, по мнению моих колокольчиков и не только, смеяться все же было над чем. Мы с гномом еще руки разнять не успели, когда к нам подскочил Алый и, расплывшись в акульей (и я не преувеличиваю) улыбке, протянул:

- Ба, кого я вижу!

Гном зло глянул на светлого и отдернул руку из рукопожатия. Повернулся к Ире и холодно проинформировал.

- И все-таки я был прав, Рассветная. Не сработаемся... - и осекся, когда у него на глазах, я отвесил Алому такой подзатыльник, что у бедняги от неожиданности даже зубы клацнули. После этого все трое - двое светлых и гном, уставились на меня во все глаза. Я обратился к Алиэлю:

- Ну и кто тебя все время за язык дергает, не пойму? - проговорил я, отмечая краем глаза, что к нам подтягиваются Иля и Том, которые тоже участвовали в нашей тренировке. Я же продолжил отчитывать светлого. - Ведешь себя как неудовлетворенный маменькин сынок. Всех задираешь направо и налево, а сам втихаря собственные комплексы лелеешь по углам.

- Маменькин сынок? - ощерился на меня разозленный моим тоном светлый. - Что же ты меня тогда капитаном темных назначил?

- Думал, что уж они-то спесь с тебя точно собьют, - припечатал я, и мы с ним в какой-то момент замерли друг напротив друга, меряясь взглядами.

- Ты просто не понял, в чем вся соль, - неожиданно вступился за светлого Том. - Этот парень учится на мелиоратора и при этом он гном, понимаешь? Гном! - просветил он меня, кивнув на застывшего рядом с Иркой парня.

- Ну да, - пожав плечами, кивнул я. - Он именно тот, кого я просил Иру найти.

- Э, - Том переглянулся с Алым, и оба обернулись к Иле. Правильно сделали. Кому, как не названной главе нашего маленького клана знать, о чем это я тут толкую.

- Гном-мелиоратор, - помолчав, выдала темная, сверля чернобородого парня взглядом, - это нонсенс, - сказав это, она посмотрела на меня.

- И что такого в том, что... э-э-э... - пришлось экстренно придумывать гному прозвище, - Умка, - выпалил я по наитию. - Гном.

- Как ты меня назвал? - начал тот, грозно сверкнув в мою сторону темно-зелеными, болотного цвета глазами.

Но ему на плечо легла изящная такая ручка Иры, и эльфийка пояснила вкрадчиво, почти ласково:

- Андрей у нас длинные имена не запоминает. Предпочитает сокращать. Меня он называет Ирой, а Илюизмену - Илей. Алиэль у нас Алый. А Рутберг просто Том. Имеешь что-то против?

- Имею, - с вызовом воскликнул гном, сбрасывая с плеча её руку, - Если он вас так называет, не значит, что и я смогу, поэтому...

- Почему? - неожиданно поинтересовалась Иля.

Гном застыл с открытым ртом. Но не только он был удивлен словами темной.

- Что, правда? - недоверчиво выдохнул Том.

Илька фыркнула и повернулась к рыжему.

- Если он согласится работать в нашей классной комнате, думаешь, Андрей не примет его в нашу разношерстную семью?

Том тут же окинул меня критическим взглядом. Пришлось картинно закатить глаза к потолку. Ирка рядом со мной насмешливо фыркнула, Алый тяжко вздохнул и махнул на гнома рукой. Потом спросил, обращаясь к нему.

- Но ты точно готов заниматься мелиорацией нашего класса бесплатно?

- За работу я не возьму, но все материалы за ваш счет, - тут же переходя на деловой тон разговора, заявил гном. А что, я на такое вполне согласен. Осталось только выяснить, хватит ли мне... Но мои мысли перебил голос Иры.

- Разумеется, я ведь уже сказала, что все оплачу.

О, даже так! Если честно, может, я и жмот, но в тот момент даже обрадовался, что Ир возжелал взять все расходы на себя. В конечном итоге, кто тут из нас самый скромный? Конечно, я. У меня-то, в отличие от некоторых, нет знаменитых и родовитых предков. Но рано я расслабился, потому что Иля среагировала мгновенно:

- Почему это ты оплатишь? - холодно вопросила темная.

- Потому что я его нанимаю, - тон Ирки был ненамного теплее.

- Вот как? Не думаю, что твои финансовые возможности...

Вот нашли из-за чего цапаться! Фыркнув, я приобнял обеих за плечи, благо, обе стояли близко ко мне, и весело сказал:

- Не ругайтесь, девочки. Лучше давайте обсудим, кто мне по утрам тапочки приносить будет, а?

Ирка ткнула в бок, не сильно, но неприятно, я скривился. Иля наступила на ногу. Прямо пяткой по пальцам. Если бы я, как раньше, в ботинках был, может, и ничего, но по случаю футбола я влез в бутсы, которые приобрел себе когда-то курсе на втором-третьем. Так что было больно. Я убрал руки с девичьих плеч и позволил себе издать душераздирающий вздох.

- Злые вы, уйду я от вас.

- Да кто же тебя теперь отпустит? - осклабившись, спросил Том и весело мне подмигнул. У Алого мои муки тоже сочувствия не вызвали. Только гном, которого я с легкой руки окрестил Умкой, смотрел на меня и колокольчиков квадратными глазами человека, который перестал хоть что-то понимать в этой жизни.

В конечном итоге он все же кивнул и объявил:

- Я согласен с вами работать.

- Прекрасно, - воодушевился я. - И когда я смогу увидеть базовый проект?

Гном воззрился на меня во все глаза. Я занервничал и начал коситься на ребят.

- Э, я что-то не то спросил? - выдавил я, обращаясь больше к Ире. Эльфийка фыркнула и предположила.

- Похоже, твой новый друг Умка не ожидал от тебя таких познаний в мелиораторском деле.

- А при чем здесь мелиорация? - вернув ухмылку, поинтересовался я. - Он для меня не столько маг-садовник, сколько дизайнер, который будет создавать на базе нашего класса свой маленький шедевр. Или я что-то не так понял насчет их дипломных проектов?

- Правильно ты все понял, правильно, - заверила меня Ира и посмотрела на гнома. - Со своей стороны мы также готовы пообещать энергетическую поддержку.

- Э? - гном растерялся еще больше, чем до того, и опасливо покосился на Илю. Та улыбнулась типичной темноэльфийской улыбкой.

- Сам видишь, этот, - темная ткнула в меня. - Из нас веревки вьет. Конечно, поможем.

И тут гном задал просто гениальный вопрос. Робким, почти испуганным шепотом:

- А он вообще кто? - и покосился на меня.

И надо же Тому с Алым весь момент испортить. Эти молодцы заржали так, что у меня чуть уши не заложило. Вот и спрашивается теперь, что смешного? Конечно, отвечать пришлось мне, девчонки тоже хихикали, только не в пример тише этих жеребцов.

- Психолог я.

- Это страшное слово... - пропела Ира, почти мечтательно.

Иля тоже собиралась вставить свои пять копеек, но в этот момент нас беспардонно прервали.

- Значит, мы на тренировке надрываемся, а капитан наш глазки психологу строит? - голос раздался со стороны футбольного поля.

Именно оттуда к нашей группке, слегка ошалевшей от такого неприкрытого хамства, подошел золотокосый светлый, которого, как я теперь знал, звали Виниэльс Тимрин Шелковый. Про себя я называл его просто Вини, но еще не представился случай ему об этом сказать. Парень до обмена командорами считался правой рукой Барсика. И, кажется, пришло время поставить зарвавшегося эльфа на место. С чего я это взял? Достаточно было увидеть, какими бескровным стало лицо Или. Эльфийка была в ярости. Но все еще стеснялась или по каким-то иным причинам не хотела открыто демонстрировать, что практически любому из этих вояк способна если не фору дать, то по морде съездить - это точно. Именно поэтому я осознанно проигнорировал самодовольно ухмыляющегося эльфа и обратился в первую очередь к темной.

- Я далек от поединков на мечах, не говоря уже о магических, но твердо уверен, что если противник достоин уважения, ради него можно обнажить клинки, если же он просто хамоватый придурок, не способный отделить зерна от плевел, то в пятак можно и с кулака съездить, чтобы впредь неповадно было. Унизительно для него, но не для тебя. Еще не хватало о такого благородное оружие марать.

Иля улыбнулась. И улыбка эта была похожа на росчерк клинка. Пока золотокосый переваривал все то, что я успел сказать, темная мгновенно развернулась и его сторону и с разворота впечатала обманчиво изящный кулачок ему в скулу. Светлый отлетел на несколько шагов, не удержал равновесие и приложился о землю прямо пятой точкой, ошалело моргая на медленно надвигающуюся на него темную. Разумеется, те парни, что еще гоняли в отдалении мяч, тут же забыли обо всем на свете. Эльф оскалился, вскочил, хотел было кинуться на Илю, но путь ему заступил Алый.

- Она тебя порвет, Шелковый, на маленькие такие, изящные ленточки.

- Будут меня всякие малолетки...

- Вдолби себе, - рядом с Алым встал Том. - Что она меня порвет, а я тебя на прошлых боях на лопатки уложил.

Так, что это у них там за бои, интересно? Но об этом я подумал лишь вскользь, потому что все мое внимание было занято разворачивающейся на моих глазах драмой. К светлому подоспели друзья, которые первым делом волком уставились на Илю, стоящую за спинами моих парней с нарочито бесстрастным лицом. Разумеется, возле нас тут же нарисовались темные. Хмурые и куда лучше светлых представляющие, что такое будущая глава Второго Великого Дома.

- Вы просто выгораживаете девчонку, - раздалось со стороны светлых, пока Вини буравил взглядом Тома.

- Она будущая глава клана, - вмешался коренастый темный, которого, как я втихаря узнал у Мурки, звали Бобдисентинел, и я прозвал его Бобси, - Она стоит минимум пятерых таких, как ты, - сказал он это тихо, без угрозы. Но в глазах золотокосого что-то мелькнуло. Я поспешил посчитать это проблеском разума, который только и ждал.

- У тебя в этой ситуации только один способ окончательно не потерять достоинство, - тихо сказал я ему. - Ты оскорбил девушку, воина и своего капитана.

Светлый медленно моргнул, а потом, как мне показалось, все же кое-что понял.

Это было изящно. Мурка и Барсик, спешащие к нам, потом меня чуть по полю не раскатали за этот спектакль, который, как они заявили, проявив недюжее единогласие, мог устроить только я. И тем не менее, светлый замер на долгую, безумно долгую секунду, а потом поклонился темной.

- Прошу принять мои извинения, леди Вик-Холь.

Том и Алый мгновенно расступились в стороны. Иля вышла вперед.

- Извинения приняты, - обронила она холодно.

Светлый распрямился, командоры успели услышать последний обмен любезностями, но были так удивлены, что не успели остановить меня. А я, в очередной раз поддавшись наитию, решил, что надо как можно быстрее разрядить обстановку. И разрядил. Ткнул застывшую перед светлыми Илю в бок и громким шепотом посоветовал:

- Меньше, чем на шоколадку, не соглашайся.

- Что? - у всех, кто стоял вокруг нас, на лицах появилось непередаваемое выражение полного обалдения. Мне стало стыдно и пришлось с виноватой миной пояснять.

- Ну у нас обычно если хотят девушкам приятное сделать и вину загладить, сладости в подарок приносят... Я и подумал, если Вини Ильке что-нибудь вкусное принесет, и мне можно будет попробовать, а то мы только земными сладостями чаевничаем, но любопытно же, чем у вас тут принято жизнь подслащивать.

После театральной паузы, повисшей, когда я закончил виниться, слово взяла Ира.

- Я первая.

- На что? - тут же спросил слегка выбитый из колеи Вини, который даже на мое сокращение своего имени не сообразил окрыситься.

- Играю в игру под название 'Прибей психолога'.

- Согласен быть вторым, - окинув меня оценивающим взглядом, поддержал старосту Барсик и глянул на Мурку.

Темный фыркнул.

- Ну если после вас от него еще что-то останется...

- Нет, - влез Алый. - Вот скажи, ты что, раньше сказать не мог, что сладостей хочешь? Зачем надо было так извращаться?

- Намекаешь, что у Вини психика слабая и он не переживет?

- Намекаю, что от тебя повеситься можно, - пробурчал светлый в сторону. Его соотечественники, судя по всему, были с ним согласны. И тут помощь пришла, откуда не ждали.

Мне на плечо плюхнулась увесистая лапища и коренастый темный, который был в отряде илитири кем-то вроде сержанта при Мурке, громогласно поинтересовался.

- Если этого, - о непочтительно ткнул в золотокосого светлого. - Уже как-то обозвал, нас почему пропускаешь?

- А с чего ты взял, что пропускаю? - ухмыльнувшись, поинтересовался я.

Темные тут же навострили уши.

Пришлось раскалываться.

- Я, конечно, все еще не запомнил, но тебя, к примеру, уже Бобси про себя прозвал.

- Ему для этого вообще много времени не надо, - Ира сдала меня с потрохами.

- Мы уж поняли, - неожиданно широко усмехнулся Вини, - Ладно, темная, - сказал он Иле. - будет тебе, как он выразился, шоколадка. Но я хочу проверить, так уж ли ты хороша, как о тебе говорят.

- Тоже мне, проверяльщик нашелся! - беззлобно фыркнул Бобси.

- А что? - как ни странно, тоже без обид переспросил светлый. - Раз уж слух пошел, что бабы у вас круче мужиков будут...

И тут была, как я говорю, очередная картина маслом. Темный не обиделся, о нет. Он так ласково, по-отечески улыбнулся, и в лоб спросил:

- Так ты ведь вроде был сыном полка при Северном Затмении, когда мерцающие вразумлять вас вышли.

- Нас? - тут же зашипел в его сторону эльф. Похоже, тот инцидент, в котором отличился дедушка Ира, был для этого эльфа больной темой.

- Ладно, - примиряюще обронил темный, серьезно глядя в глаза золотокосого, - Могу понять - ты юнцом совсем был. Лет двести пятьдесят, не больше. Но неужели никто из ваших командиров не сообразил, что Ливишуле Каппеле Имре-Хачь на самом деле дочь главы дома Имре-Хачь, а не сын? И те, кто были с ней, отряд элитных воительниц клана.

- Воительниц? - слабым голосом переспросил эльф и совсем другими глазами посмотрел на Илю.

Та пожала плечами.

- То, что дочь Великой Матери Каппеле ослушалась её приказа не связываться с вами, навлекло позор на дом Имре-Хачь. Поэтому о них постарались забыть.

От этих слов мне стало дурно. Мне бы смолчать, но слова вырвались помимо моей воли. Я ведь на самом деле и про темных когда-то фэнтезийные книжки читал.

- Ты ведь не хочешь сказать, что вы их... - у меня голос сел, когда я вспомнил однажды прочитанное мной на страницах книги. Про то, что, истребляя неугодный богине клан, темные убивают даже детей малых. Чтобы не осталось никого, кто мог бы помнить и... мстить.

Иля глянула на меня, прочитала все по глазам и отрицательно покачала головой.

- Нет, полное истребление давно не практикуется. Но клан Имре-Хачь больше никогда не станет Великим Домом и обречен на медленное вымирание. Сейчас приказ забыть означает, что им теперь запрещены смешанные браки.

- Как в случае с Каром и Машкой, они же вроде как напрямую твоему клану не принадлежат, но имеют к нему определенное отношение?

- По крови, - кивнула мне темная.

У собравшихся вокруг нас светлых, судя по всему, от услышанного уши в трубочку готовы были свернуться. Думаю, они еще долго будут это все переваривать.

- Мы на самом деле не заметили, - пробормотал Вини, глядя на Илю уже совсем другими глазами, - Ну, - замялся светлый. - Что они...

- Женщины, - подсказал ему Мурка. И строго сказал, - Все, кончайте трепаться, лучше пойдемте тренироваться дальше, - и как ни странно, на этот раз светлые пошли за ним с куда большей готовностью, разумеется, на правах капитана в том же направлении ушла и Иля. Они с Вини немного отстали и было видно, как светлый спросил что-то у нее, и темная принялась объяснять.

- Мы тоже? - спросил Бобси у Барсика, который растерянно глядел в спину своим парням, ушедшим с Муркой и Илей, и поглаживал Бандита, который с наглой мордой развалился у него на руках.

- Иногда мне кажется, что понять вас почти невозможно, - неожиданно проявив свою человечную сторону, обронил Барсик и повернулся к своей так называемой команде. Бобси, и не думая шутить, спросил, прямо глядя ему в глаза:

- Это ты про командора или вообще?

- Вообще, - криво усмехнулся светлый. - С вашим командором я готов разбираться хоть всю жизнь.

- О! - протянули темные, перемигиваясь и понимающе толкая друг друга локтями. Но светлый не смутился. Зато Алый хмыкнул и сказал:

- Понятно теперь, почему у нас Машка такой озабоченный.

- Машка - это не Машмул ли? - поинтересовался Филька, темный, который на футбол с темноэльфиской кошкой пришел.

- Он самый! - хмыкнув, подтвердил за Алого Том.

- И где он? - заинтересовался кто-то из темных. - Да и Карунда нет. Странно.

Мои парни переглянулись и объявили:

- Они на гневотерапии.

- И что это за терапия такая?

- Вам что, уже футболотерапии мало, желаете разнообразить рацион? - встрял я.

- Нет уж, - непреклонно отрезал Барсик. - Пока не выиграем, никакого разнообразия. Только тренировки.

- Суров ты, командор, - фыркнул Бобси и они все вместе ушли куда-то в противоположную от команды светлых сторону. Правильно, чтобы ни у кого не было даже мысли уши на чужих секретных стратегиях погреть.

Я остался в компании задумчивого гнома и подозрительно хитро улыбающейся Иры.

- Ну, что, пойдем, покажем тебе фронт работ? - спросил я Умку - тот кивнул.

Так было положено начало проекта по мелиорации нашего класса. А что, на выходе все получилось просто отменно. Правда, до этого самого выхода нам всем еще пришлось попотеть. Но Умка у нас прижился - и это самое главное.

И еще хотелось бы рассказать про четверг. Он, в принципе, ничем особым не отличался от предыдущих дней, разве что после вчерашнего потепление между светлыми и темными стало куда ощутимее, чем до того. И все же, не могу не рассказать, в каком виде я застал Фильку и двух светлых, когда после очередного классного часа отправился в сторону футбольного поля.

Я ведь уже рассказывал, что перед выходом на него, нужно было преодолеть довольно густые кусты, чем-то напоминающие нашу российскую сирень. Так вот, именно в этих кустах утром в четверг поджидала меня неожиданная встреча. Очередная картина, достоянная полотна экспрессионистов. Двое светлых и темный, сидят в кустах, как в засаде, только уши из листвы торчат. Я, значит, заинтригованный по самое не балуйся, честно стараясь ступать как можно тише, подкрадываюсь к ним. Разумеется, ничего путного из этой затеи у меня не вышло. Был пойман на подлете и усажен между Филькой и еще незнакомым мне светлым. Мне сделали предупреждающее - 'т-с-с-с...', зажав рот ладонью, и специально для меня отогнули одну из обильно цветущих веток. Как не заржал, не знаю.

В общем, оказалось, что эти бравые ребятушки подглядывают не за кем-нибудь - хотя бы за теми же командорами, а за Бандитом и... и... Маркизой! Зачем, спрашивается, я Мурке предлагал кошку с Земли приволочь, когда подаренный мной Барсику рыжик и без наших подсказок нашел, к какой кисе подъехать. Настоящий джентльмен, этого не отнять. Маркиза, как истинная Багира, развалилась на солнце, вытянувшись во всю длину гибкого, антрацитово-черного тела, с роскошной, блестящей шкурой, и на Бандита соизволила приоткрыть лишь один глаз. А кот, как говорится, с мордой утюгом, вырулив из кустов, притащил на середину небольшой полянки нечто отдаленно напоминающее рыбу. Я тут же заволновался, не надругался ли мой хвостатый соотечественник над каким-нибудь местным священным карпом. Попробовал шепотом спросить у Фильки, но один из светлых, предупреждающе шикнув на меня, прошептал на ухо, что нет, это явно хрумимуз со столовской кухни. Я успокоился. Правда, название живности меня чуть не перекорежило. Не зря я запретил себе спрашивать, из чего и как они тут готовят. Если мне от одного названия дурно становится, остального и подавно лучше не знать.

Так вот хитрющий кошак положил рыбину - будем условно называть эту дрянь именно так, по центру поляны, на которой изволила расположиться Маркиза. Сам отошел на несколько шагов назад, сел и принялся с деловитым видом вылизываться. Кошка продолжала лениво следить за ним одним глазом. Зрители в лице светлых и нас с темным начали нервничать. Один из светлых едва слышно спросил у соседа.

- Как думаешь, примет?

- Неа, - ответил им обоим темный, - Моя Маркиза... - начал было он, но именно в этот момент кошка шевельнулась, перетекла в другу позу, встав на все четыре лапы, а потом стала с наслаждениям потягиваться, но было видно, что краем глаза она все еще следит за рыжим и его подношением.

- Забейте, - рискнул сказать я, причем довольно громко. - Большие женщины любят мелких мужчин. Доказано. Так что покорит он её, еще недели не пройдет.

- Ты думаешь? - с сомнением протянул один из светлых.

- Никогда! - с жаром запротестовал темный, на что я похлопал его по плечу, и объявил:

- У нас в мире это случается сплошь и рядом. Даже в мультиках снимают. Вот в одном из них, например, про любовь между осликом и драконихой рассказывают.

- Ты шутишь? - недоверчиво выдохнул Филька.

- А что такое мультик? - заинтересовались светлые.

- Да, те же двигающиеся картинки, как мы с вами футбол смотрели, только рисованные.

- Покажи! - тут же потребовал простой, как валенок, Филька.

Я фыркнул.

- Выиграете, покажу, - объявил я, и поспешил ретироваться.

Разумеется, меня потом догнали и вытребовали обещание показать что-нибудь этакое в воскресенье, после субботнего матча, невзирая на то, кто победит - светлые или темные. Но случай был выдающимся. И, как я и обещал, через некоторое время Бандит все-таки покорил неприступную Маркизу.

Глава 24

Вот и верь после этого людям!

Андрей

Я бы забыл, но мать напомнила. Как чувствовала, что я уже не помню о том, что обещал ей прийти на день рождения младшего брата. Звонок прозвенел поздно вечером в четверг. Причем шуганулся не только я, отвыкнув от телефонных звонков, ведь в мир эльфов мобильник я не таскал, прекрасно понимая, что работать там он не будет. Заливистая трель даже Ира заставила подскочить на компьютерном кресле. Мерцающий в очередной раз пользовал мой комп на предмет работы над своей диссертацией, а я тихо мирно уже почти дремал на кровати, не так уж и давно ставшей общей, и даже ноут, что все еще приглашающе светил экраном у меня под боком, был мне безынтересен.

Трубку пришлось разыскивать долго, но мама у меня такая женщина, что так просто не отстанет. Поэтому, когда я все же обнаружил телефон зарытым в покрывало, он все еще отчаянно сигнализировал о том, что со мной хочет пообщаться родительница. Глянув на экран и прочитав, кто звонит, почувствовал, как душа уходит в пятки. Почему? Да, потому что я забыл! Забыл! Вот олух. И пропустил таки день рождения брата.

Ответив на звонок, я готовился получить внеочередную головомойку, но мама пропела неожиданно приветливым голосом о том, что они все ждут меня завтра. Я растерялся. Мне казалось, что пятница у нас тут, на Земле, уже сегодня. Но, слушая её щебет над самым ухом, быстро забыл о всех временных несостыковках, потому что мама неожиданно обронила невинную, казалось бы, фразу о том, что, если бы я пришел не один, а с какой-нибудь своей подругой, было бы просто замечательно. Папа бы порадовался, сказала она, и в голосе её прозвучали металлические нотки. Хорошо, что благодаря предложению Ира мне было с кем идти. Обнадежив мать тем, что пообещал привести с собой не просто подругу, а свою собственную девушку, с которой уже несколько недель живу под одной крышей, я повесил трубку и плюхнулся обратно на диван, чуть не свалив недавно приобретенный ноут. Ир повернулся ко мне прямо в компьютерном кресле и окинул насмешливым взглядом.

- Ну что? - спросил он, видя, что я больше настроен отмолчаться, чем хоть что-то объяснять.

Пришлось говорить.

- Завтра нужно за подарком сбегать и... - начав вращать перед собой рукой, я все пытался сформулировать то, что нам еще предстояло сделать, но в этом мерцающий пришел мне на помощь.

- Выбрать мерцание, - подсказал он.

Я кивнул. Ир прокатился на компьютерном кресле вперед, потом откатился назад, повертелся из стороны в сторону и задумчиво сказал:

- Мерцание - не проблема. Я могу принять облик любой девушки, какую ты только пожелаешь видеть рядом с собой. Другой вопрос, сумеешь ли ты достоверно разыграть свою увлеченность девушкой, - он сказал это таким менторским учительским тоном, что у меня челюсть на грудь упала. Я вскинул на мерцающего изумленный взгляд, и Ир неожиданно смутился, пожал плечами и произнес. - Пока я видел тебя только с парнями.

- С парнем, - поправил я с нажимом.

- И до сих пор смутно себе представляю, что ты мог бы увлечься девушкой.

- Слушай... - начал я и осекся.

Наверное, в чем-то он прав. Ир действительно видел меня только с Никиткой, о внешности которого кроме как 'невзрачный' так ничего и не сказал. И это в то время, когда в их классе столько симпатичных девчонок, не говоря уже про весь остальной университет. А ведь я, как ни странно, начал ловить на себе заинтересованные взгляды, просто шагая по коридорам корпуса. Но пока стоически все их игнорировал. Душа не лежала у меня к иномирной любви. Хватит того, что по меркам своей семьи я считаюсь извращенным и испорченным, встречаясь не только с девушками, но и с парнями. Иномирян мне еще в коллекции не хватало для полного счастья!

- Ир, - сказал я устало, наблюдая за тем, как парень продолжает крутиться на стуле из стороны в сторону. - Мне нравятся девушки, правда.

- Ага. Но только, когда они на мальчиков похожи, я помню, - в глазах мерцающего плясали смешинки. Ему, значит, весело. Ну-ну.

- Не только. Это я просто так вам сказал, чтобы не приставали с дальнейшими расспросами.

- Да? - Ир оживился, перестал крутиться и даже слегка подался вперед. - И какие же тогда девушки тебе нравятся?

Теперь пришла моя очередь прятать лукавство под ресницами.

- Разные.

Ир запнулся на секунду, помолчал, а потом нашел способ зайти с другой стороны. Быстро соображает, зараза!

- Хорошо. Спрошу по-другому, какое мерцание ты бы предпочел?

- Зависит от того, что ты мог бы предложить.

Ир начал раздражаться. Это было видно по тому, как засветились в полумраке комнаты его глаза. Желтые, как у кошки.

- Я ведь уже сказал, что могу мерцнуть в любую девушку, в какую только пожелаешь.

- Тогда я со своей стороны скажу, что предпочел бы сюрприз.

- Хочешь сказать...

- Хочу.

- А если не угадаю, и тебе не понравится?

Пришлось пожимать плечами и отвечать искренним до неприличия взглядом:

- На один вечер можно и потерпеть.

- Я бы предпочел, - холодно проинформировал меня Ир, - чтобы тебе не пришлось терпеть.

- Не волнуйся, девушки, если не совсем уродки, до чего ты вряд ли опустишься, все на одно лицо, когда у тебя нет к ним каких-то особенных чувств.

- А парни?

- И парни.

- Тогда почему ты приволок в дом того парня? Он тебе настолько сильно понравился?

- Хочешь, честно отвечу?

- Хочу.

- Мне в тот вечер вообще было все равно, парень на меня западет или девушка, просто Никитка первым подвернулся под руку. Вот я и завелся. Отдохнуть хотел. У нас это называется - напряжение сбросить.

- Но ведь потом ты с ним продолжил общаться! - запротестовал Ир, кинул взгляд на мобильный телефон, который лежал на кровати рядом с моим бедром и добавил. - Сообщениями обмениваться.

- Потому и продолжил, что с первого раза, по вине неких беременных дур, ничего не получилось.

- Что ты сказал? - тихо, но очень грозно протянул мерцающий.

- Что слышал, - ответил я без надрыва. - Если бы ты дал мне спокойно провести время в его обществе в свое удовольствие, не пришлось бы сейчас от ревности на стенку лезть. Я просто переспал бы с ним и уже на следующее утро, проводив до двери, забыл.

И все же, своими откровениями я, кажется, перегнул палку. Потому что Ир медленно поднялся, подошел. Мне пришлось задирать голову, чтобы все еще видеть его глаза. Желтые, с вертикальными зрачками, чужие.

- Я не ревную, - с расстановкой объявил он. - И на стенку лезть не собираюсь, как бы тебе того не хотелось.

А потом мерцающий развернулся и ушел. Не просто в другую комнату, нет. Совсем ушел, так и не выключив компьютер и не забрав со стола какие-то свои бумаги и свитки. Я слышал, как в прихожей хлопнула дверь. И очень надеялся, что это была именно та, которая вела в его мир, а не в мой. Почему? Наш мир не самое приятное место, по которому можно было бы шататься в свое удовольствие поздно вечером в одиночестве.

Утром я снова проснулся в компании Ира. И снова под одним одеялом. Кажется, я уже начинаю привыкать к этому факту. Мерцающий мирно сопел в две дырки где-то в области моего плеча. Я же лежал на спине и думал. Много думал, и всё о самом главном.

Причина, по которой я когда-то переключился на парней - отсутствие обязательств. Не то чтобы их совсем не было, но заморачиваться с ними приходилось меньше. Большинство девчонок, какими бы раскованными они не казались, рано или поздно начинают смотреть на тебя по-особому. И ты понимаешь, что лучше заканчивать со всем этим необременительным флиртом и бесбашенным сексом от случая к случаю, иначе в скором времени начнутся разговоры и полунамеки о походе к алтарю. Разумеется, на данном этапе своей жизни я не горел желанием подвергнуть себя испытанию узами Гименея. Что же касается школьных годов, то я, как последний сентиментальный дурак, стыдился так откровенно обманывать своих школьных подруг. В каком смысле? Да в таком, что мне-то от них в мои шестнадцать нужен был только секс, а они все дружно, в большинстве своем, мечтали о том, что будут водить меня на свои девчоночьи тусовки и хвастаться перед подругами, называя своим парнем. Именно от этого я когда-то сбежал к парням. Ведь с мужиками в этом плане было проще. Секс - и ничего более.

Трудно сломать стереотип, что между двумя мужчинами может быть нечто большее, чем самая обычная похоть. Это потом, с возрастом, когда уже учился в универе, я понял, что и среди парней встречаются весьма устойчивые долголетние пары. Но изначально меня в таких отношениях привлекал лишь секс. В принципе, они и сейчас меня привлекают именно им. По-настоящему без обязательств и страхов о той же беременности или еще о чем-то. А вот встречаться, как полагается, со свиданиями и знакомством с друзьями, я предпочитаю с девушками. Мне с ними в эмоциональном плане комфортнее. Да и как я к друзьям парня приволоку и скажу - знакомьтесь - это Вася, прошу любить и жаловать - мой бойфренд. Меня от самого этого слова коробит, не говоря уже о перспективе подобного рода знакомства. Поэтому Ир был не прав, изначально не прав, считая, что я наврал про девчонок, а не про парней. Все было наоборот. С парнями я только сплю. А вот с девчонками иногда, поддавшись настроению и отчаянной тяге хотя бы к временному теплу и уюту в своей жизни, я готов попробовать поиграть в любовь. Как-то так.

- Не спишь? - раздался рядом со мной хриплый со сна голос Ира. Мерцающий поднял голову. Пришлось повернуться к нему. Ир фыркнул, прикрыл кошачьи глаза темными ресницами и, снова опустившись на подушку, тихо сказал. - Я попросил ребят прикрыть тебя. Если что, ты вместе с ними прямо с утра на гневотерапии. На тот случай, если кто-то нас всех будет искать. Они, кстати, даже рады, что можно будет снова, как раньше, тренироваться вместе, а то с футболом на гневотерапию приходилось ходить частями.

Я улыбнулся, обрадовавшись, что мои нововведения не только прижились, но и, похоже, пустили корни. А еще я был рад тому, что теперь можно спокойно подготовиться к вечернему спектаклю. Интересно, какое мерцание выберет по этому случаю Ир?

Мне все еще немного дико, что для этого парня сменить внешность и пол проще, чем надеть на себя другой костюм. Причем, как я понял, менялся он не только внешне, в этом и отличалось их мерцание, от обычного перевоплощения или личины. Он мог полностью измениться внутренне. И, если мерцающий становился девушкой, на самом деле становился, а не балансировал в пограничном состоянии, то рядом со мной была именно девушка, а не парень, на время прикинувшийся ею. Такие мерцания у них, как он сам признался в наши с ним первые дни знакомства, могут быть очень глубокими, как в его случае со светлым эльфом, в образе которого он пребывал все время своего обучения и последующей работы в университете. Да и Ира, староста колокольчиков, изначально была не менее цельным мерцанием, личностью, эльфийкой, в которой трудно было заподозрить что-то не подобающее её характеру и мироощущению.

Поэтому не стану скрывать, его нового мерцания, которое он обещал создать специально для меня, я ждал с предвкушением. Было до жути любопытно, какой будет девушка, которой он станет для меня.

Карунд Иль-Янь

Мир вокруг нас меняется с такой скоростью, что впору испугаться, но, как ни странно, я с воодушевлением жду каждого нового дня и тех перемен, которые он с собой принесет. И все это благодаря Андрею, нашему классному руководителю. Мой народ презирает тех, кто слаб и не способен постоять за себя в открытой схватке. Это обусловлено весьма непростой средой обитания и суровыми законами нашей паучьей богини. Но Андрей, он перевернул мое представление о слабости. Причем, я уверен, что не только мое. Достаточно спросить ребят.

Он сам откровенно признается, что даже меча в руках никогда не держал, но при этом способен колоть и резать словом сильнее и четче любого клинка. То, как он усмирил коммандос, что моих сородичей, что светлых, произвело на меня неизгладимое впечатление. А ведь никто из моих одноклассников не видел это воочию, только с моих слов. И насколько бы странно это может прозвучать для моих сородичей, еще не знакомых с нашим Андреем, - я уважаю его, мы все уважаем. Он смог добиться того, о чем никто из нас не мог и мечтать.

Поэтому, когда вчера вечером нас в общежитии в своей комнате собрала староста, отправив к каждому шушара, и сказала о том, что завтра нужно будет прикрыть Андрея, так как у него есть срочные дела в своем мире, все согласились без споров и лишних слов. Правда, всем было любопытно, что же там такое могло случиться у нашего психолога. Нехотя и только тогда, когда спросила глава клана, Ира призналась, что Андрея позвали на семейный праздник. Я поначалу не понял, почему староста и леди Вик-Холь так странно переглянулись. И сам бы никогда не решил спросить, но вмешался Машмул. Вот уж кто никогда не умел сдерживать свои порывы. Ему пояснили, что у Андрея непростые отношения в семье. Без подробностей. Но всем стало ясно, что лучше предоставить нашему психологу возможность со всем разобраться. Да и Пауль с Томом откровенно обрадовались, что, наконец, смогут оказаться в зале для гневотерапии вместе, а то до этого приходилось дежурить там посменно, пока кто-то играл в футбол, а кто-то продолжал наши общие тренировки.

Но сегодня мы снова собирались обедать в нашем классе. Пусть без Андрея и Иры, но зато рядом с маленькими кошками, к которым так все привязались. Честно скажу, я тоже. Смотреть на то, как оживают глаза Антилии, когда она берет в руки пушистый комочек, - это... приятно. Трудно объяснить. Наши женщины - они другие. Холодные. И предпочитают не проявлять своих чувств в обществе мужчин. Только между собой, да и то, все это может оказаться не больше, чем слухи. Но светлые эльфийки - они совсем иные. Не все, но Лия - она особенная. Я знаю. И если бы не мои обязательства перед домом Вик-Холь, возможно... если бы она согласилась... если бы... Это трудно объяснить. Особенно ей, Лии. Она ведь почти ничего не знает о наших традициях, обязательствах перед кланами, о том, что до полного совершеннолетия нам не стоит даже мечтать о том, чтобы встречаться с кем-то, кем по-настоящему увлечен. Ведь очень может быть, что в скором времени для меня выберут пару, и я буду обязан зачать с женщиной моего народа ребенка. Как объяснить девушке, воспитанной по законам светлых, что это нельзя считать изменой, что это вопрос выживания вида и клана?

Поэтому я пытаюсь держать её на расстоянии. Но с каждым разом это все труднее. Очень трудно. Особенно, когда она запрокидывает голову, поднимает на меня свои глаза и ждет, я знаю, что ждет поцелуя. Но я заставляю себе отвернуться, отвлечь её словами, затянуть в разговор, но не позволить ни себе, ни ей переступить эту черту. Мучительно. Но в тех обстоятельствах, в которых нахожусь я, лучше так. Остается лишь надеяться, что ей от этого не так больно, как мне. Я признаю, что боль теперь повсюду сопровождает меня. Откуда она? Все дело в сожалении. Я сожалею, что никогда не смогу пойти против клана. Он слишком много значит для меня. И сожалею, что не могу хотя бы прикасаться к ней, сожалею, что не могу запретить себе думать о ней днем и ночью. И все-таки, каждый раз, когда ко мне в комнату проникает шушар от нее, я иду к ней в университетский парк, и все снова и снова начинается с поцелуя, который никогда не станет явью. Я смогу сдержаться.

Мы встречаемся и просто разговариваем, блуждая по аллеям университетского парка. Это все, что я могу себе позволить. Это все, что я могу позволить Лии.

На большой перемене мы с Паулем и Алым уже привычно идем в столовую. Конечно, раньше к нам присоединялся Том, но он задержался на гневотерапии с Фа. Рутберг завил, что вычитал что-то о ифритах и горит желанием попробовать новый прием без свидетелей. Их оставили вдвоем. Даже леди Вик-Холь не возражала. В том, что Рутбергу есть чему научить Фаля, я даже не сомневаюсь. Мы все были наслышаны о его боях, которыми он промышлял, до появления в нашей жизни Андрея с его непрекращающимся фонтаном идей и, как он гордо их называл, терапий.

В очереди стояли Улька и Алый, я же ждал их чуть в стороне, справедливо рассудив, что не имеет смысла топтаться всей толпой и лишний раз раздувать и без того обширную очередь студентов. Именно поэтому я первым его заметил.

Андрей прозвал его Умка. Действительно, с его прозвищами куда удобнее, как бы непривычно они не звучали на первый взгляд. Потому что те же имена гномов всегда были такими длинными и труднопроизносимыми, что я с трудом себе представляю, как они могли кричать их на своем каркающем языке на тренировках по боевым магическим воздействиям и в любых иных ситуациях. Пусть у нас попадались имена немногим короче, но всегда можно было обратиться к тому или иному сородичу по имени клана, и все было нормально. Они у нас достаточно благозвучны и коротки.

Я увидел его уже с подносом. Гном явно собирался мирно пообедать в одиночестве, когда его обступили старшекурсники. Скорей всего, студенты одного с ним направления. Примечательно, что из четырех трое были светлыми, а последний - троллем. У меня сразу возникла мысль, что Андрей-то у нас троллей еще ни разу не видел. Интересно, что бы он сказал о этих толстопузах? Но я быстро и думать забыл об этом, когда понял, что им понадобилось от нашего гнома.

Все-таки у Андрея, определенно, нет магических способностей, но есть какой-то немыслимый по своей силе дар убеждения. К тому, что наш класс - это наш класс, мы все привыкли слишком быстро, чтобы я мог пройти мимо того, как кто-то откровенно задирает нашего, я подчеркиваю, именно нашего гнома, который уже всю классную комнату с мерной лентой излазил и даже пообещал на следующей неделе представить готовый проект по её мелиорации.

Разумеется, я тут же направился к ним.

- Умка, - позвал я, подойдя к низкорослому старшекурснику со спины, - У тебя тут все в порядке? - и посмотрел на его сокурсников.

Один из светлых осклабился.

- Тю, - протянул он мерзким голосочком - за одно это я мог бы его придушить, будь он темным и не находись мы в стенах университета. - А кто у нас тут такой заботливый, неужели темненький первак?

- Неужели, - холодно проинформировал я и положил руку на плечо гнома.

Тот попытался её сбросить, но я с силой сжал.

- У вас какие-то претензии к моему другу? - спросил я, сделав ударение на последнем слове.

Плечо гнома у меня под ладонью дернулось. Парень вздрогнул. Да, наверное, неприятно слышать о том, что тебя считает другом темный. У них тут всегда так, мы уже почти привыкли. Это даже не обижает, скорее, дает пищу для размышлений, не более того. Старайся, не старайся, все равно друзей в нас видеть не хотят. И я, наверное, могу их понять. Мы, темные, не самые приятные существа на этом свете.

- Достаточно того, что он твой, - заговоривший светлый сделал ударение на этом слове, - Друг, - а последнее словно выплюнул, наступая на меня.

Стало понятно, что драки не избежать. Ну что ж, мне не привыкать. Я выставил в сторону свободную руку, готовясь призвать оружие. Но неожиданно из-за спин светлых раздался обманчиво веселый голос, говорил Алиэль. Вот от кого не ожидал, так не ожидал. Ведь это именно он возглавлял все предыдущие вылазки светлых в наше темное крыло.

- Какие-то проблемы, ребята?

- А, Алиэль, - обернувшись на него, просиял главный в этой четверке. - Да вот, хотим поучить уму разуму темного, вздумавшего с гномом дружбу завести.

- Вообще-то, - пропел в ответ этот светлый, - я не у тебя спрашивал, Крепленый.

Услышав это и встретившись взглядом с Алым, как прозвал его Андрей, я впервые за все это время осознал, что он теперь тоже наш. Наш. И в ответ на его взгляд улыбнулся. Наверное, хищно, у меня же, как у любого илитири, верхние клыки выдаются чуть вперед. На одной из недавних тренировок Андрей назвал это неправильным прикусом. Понятие не имею, плохо это в его понимании или нет, просто запомнил. Но наши улыбки могут быть даже где-то жуткими, как мне говорили некоторые человеческие девушки, с которыми я общался.

- Что тут у вас? - спросил Алый, и я ответил:

- Твои светлые олухи задирают нашего гнома.

- Да? - он окинул взглядом своих знакомцев. Прищурился и неожиданно выдал, обращаясь к Ульке, стоящему рядом. - Уль, что скажешь?

- Был бы тут Том, предложил бы врезать, чтобы впредь свои мелиораторские кулачки на нас даже поднимать не думали, - прогудел рыцарь и вдруг тяжело вздохнул, обращаясь к нам со светлым. - Но вы же знаете, что может случиться, если об этой драке прознает Андрей. Нет, то есть, я не знаю, что он может сказать, но...

- Да, уши в трубочку у нас точно свернутся, - неохотно признал светлый.

А я не удержался и хмыкнул.

- Ну да, его мысли про то, что наши уши так могут, меня тоже несколько напрягают.

- Главное, чтобы у него не возникло желание узнать это на практике, - неожиданно поддержал нас Умка.

Мы все понимающе переглянулись, а Улька еще и выдал:

- Хорошо, что нам с Рутбергом это не грозит.

- Вы что же... - ошеломленно выдавил из себя главный задира все еще мнущейся возле нас компании светлых.

- Мы - это мы, - холодно проинформировал его Алый, - И он, - светлый указал на Умку, - с нами. Никто же из ваших не захотел работать с ним по диплому. Вот мы и согласились ему помочь, за определенные услуги.

- Помочь? - зашипел круглый, как шарик, тролль, и застрекотал крылышками, - Да что вы можете, техники!

- А зачем нам что-то мочь, мелиоратор? - поинтересовался у него я. - Если вы без создаваемых нами амулетов магической подпитки не способны ни одно деревцо вырастить?

- Не верю, - сказал один из светлых, - Вы ведь не могли... - и накинулся на Умку, который теперь стоял, расправив плечи, и явно чувствовал себя куда увереннее. - Они ведь не могли пообещать тебе магическую подпитку!

- И, тем не менее, пообещали, - с достоинством ответил гном, мы с ребятами над его головой понимающе переглянулись.

- Темные?

- И темные тоже.

- Что значит, тоже?

- То и значит, - вмешался в их разговор я. - Мы все будем помогать ему, потому что он согласился мелиорировать наш класс.

- Не верю.

- А ты поверь, - почти ласково посоветовал ему Алый и обратился к Умке, - Ты как смотришь на то, чтобы пообедать вместе с нами? Мы тут вроде как засланцы, приносим в класс еду на всех.

- И обедаете там? - живо заинтересовался гном.

- Именно! - подтвердил Улька. - Так что можешь присоединиться. Все равно, узнай Андрей, что ты в одиночестве ешь, нашел бы способ навязаться.

Умка покачал головой и вдруг прокомментировал:

- Он у вас ненормальный.

- У нас, - склонившись к нему, шепнул я. - У нас. Привыкай.

Гном фыркнул и на самом деле присоединился к нам. Когда мы выходили из столовой, я чувствовал, как наши спины прожигают взглядами светлые и один тролль. Но не успел обернуться и улыбнуться им на прощание, меня отвлек Алый, задумчивый и какой-то странный. Улька с гномом ушли чуть вперед и светлый смог у меня спросить:

- Слушай, - сказал он негромко, - Вы с Антилией правда... - и замялся, недоговорив. Удивительная деликатность, не ожидал от него. Наверное, поэтому и ответил честно, хоть и мог бы промолчать.

- А ты стал бы распространяться на моем месте, если бы девушка тебе по-настоящему нравилась?

Он долго молчал, мы почти догнали рыцаря и гнома, которые остановились у поворота коридора, поджидая нас.

- Наверное, не стал бы, - тихо сказал светлый. - Но... я ведь ни о чем таком не спрашиваю. Просто... вы, правда, встречаетесь, как думает Андрей?

- Мы иногда видимся. Но... - тут запнулся я сам. - Не встречаемся в том плане, о котором ты подумал.

- Почему? - мы подошли к ребятам, когда он это спросил, и Улька уставился на нас непонимающе. Почувствовав, как изнутри поднимается ярость, не на светлого, нет, на всю эту ситуацию в целом, я подавил её и только после этого ответил:

- Я темный. Не хочу, чтобы из-за меня...

- Ей было больно? - спросил светлый в лоб и пересекся со мной взглядом. Отвечать мне не пришлось. Но он сказал, и я еще долго не мог выкинуть его слова из головы. - Я не знаю, какие у тебя обстоятельства, но смотритесь вы рядом очень здорово.

Ирирган

Среди молоденьких мерцающих бытует мнение, что нет принципиального различия между мужчиной и женщиной. Не снаружи, чем мы отличаемся внешне - это понятно, а внутренне. Я тоже был таким наивным и неопытным. Но теперь могу со всей ответственностью сказать, что различие фундаментально. В чувствах. Женщины чувствует иначе, чем мужчины. Не сильнее или слабее, а просто иначе. Поэтому перестраивать себя, когда следует сменить не только внешность и подправить характер, я предпочитаю именно изнутри.

Я начал еще за завтраком. Просто сидел, смотрел на то, как Андрей ест, и думал о том, что чувства, которые я и не думаю испытывать, будучи мужчиной, могут неожиданно выплыть наружу, как только я стану женщиной. И все же лучше всего сделать это прямо сейчас и по магазинам за подарком для его брата пойти уже сложившейся парой, чтобы никто, даже самый чуткий человек, не смог увидеть в наших отношениях фальшь. Почему я так серьезно отнесся к этому? Потому что уже понял, что с Андреем нельзя быть несерьезным. Он полностью выкладывается на своей непростой, сразу скажу, должности. Он столько делает для нас, что с моей стороны было бы просто хамством не ответить ему тем же. В том, что мое присутствие на чужом празднике жизни ему на самом деле нужно, я уже убедился. Правда, вчерашний разговор меня разозлил. Конечно, ему легко говорить, придумай сам, я приму любую девушку, подумаешь, потерпеть один вечер. Но я не хочу, чтобы он терпел. Я хочу сделать приятное человеку, который мне нравится, и другом которого я на самом деле надеюсь стать.

В общем, после завтрака я ушел в ванну. Долго смотрел на себя в зеркало. Очень долго. Конечно, я мог бы снова воспользоваться телом Андрея, как ориентиром, что делал последние несколько раз, когда приходилось экстренно менять мерцание. Но я хотел, как он сам того пожелал, сделать ему сюрприз. Просто подходящий женский образ никак не желал лезть в голову. Все время перед глазами стоял тот парень, с которым они так страстно целовались прямо у входной двери. Похоже, я всерьез на нем зациклился. И, ладно бы, на Андрее, но этот Никита... Потряс головой, вздохнул. Уперся руками по обе стороны от зеркала, склонился, вжал голову в плечи и попытался сосредоточиться. Я все еще не верю, что он соврал тогда о предпочтениях в плане внешности своих любовников, но стоит подумать о том, что я должен понравиться не только Андрею, но и его родителям, которые выгнали из дома собственного сына, которого застукали с парнем. Значит, девушка, выглядящая, как парень, их не очень обрадовала бы.

Тогда начнем с самого простого. Цвет волос и глаз. Черты лица пока оставим без изменений. Волосы. Я задумался. У нас в классе есть и блондины, и рыжие, и брюнеты. Кто бы больше понравился Андрею? С глазами проще. Точно не желтые. И никаких, как он выразился, экстремальных зрачков. У меня тогда был серьезный порыв обидеться за такую характеристику. Но я, как и Андрей, настолько был вымотан вечерней тренировкой коммандос, что просто не было сил возникать, когда он заявил мне, что напрягается, видя, как мои глаза светятся в темноте или как вытягиваются время от времени мои зрачки. Он почти сразу уснул. А я еще некоторое время лежал в темноте, всеми силами пытаясь перебороть странное сожаление, которое охватило меня после этих слов. О чем я сожалел? О том, что мы настолько с ним непохожи, что он не понимает меня, а я его. Было бы хотя бы взаимопонимание, было бы легче.

У меня всегда так, главное, начать. Сменив цвет волос и глаз, я легко сгладил мужские черты своего лица, сделал более пухлыми губы, попробовал несколько причесок. Остановился на короткой стрижке. Совсем короткой. Я видел такую на фотографии одной девушки в Интернете. Потом настало время изменять тело. Это было еще проще. Грудь небольшая, но и не прыщики. Талия тонкая, ребра выступают, но не сильно. Худышка, но не так, чтобы очень. Не костлявая. Все в меру. Округлые бедра. Не слишком узкие, так, что можно спутать с мальчишескими. Нет, все округлое, женское. Потом руки. Кисти и пальцы менять не стал. Я видел человеческие руки, у большинства местных женщин они грубее, чем у меня. Но в случае со мной это скорее природная особенность расы. Дальше. Колени. Сам не люблю у девушек слишком острые коленки. И вообще предпочитаю длинные ноги, которые могли бы обхватить и... Потряс головой. Снова всмотрелся в свое отражение. Улыбнулся. Вспомнил. Ногти. В этом мире сейчас мода на длинные ноги, которые, как объяснял Андрей, специально наращивают каким-то особым способом. Наращивать я не собирался. При желании я могу достичь такого результата исключительно природным способом. Но, опять-таки, не стоит перебарщивать. Вряд ли Андрею понравилась бы слишком идеальная девушка. Не даром же он ни на одну из наших девчонок не запал.

Снова окинув себя взглядом, обнаружил, что впервые за очень длительный период времени вначале изменил внешность, и теперь мне предстоит поработать над внутренним миром. Плохо. Не люблю оставлять самое сложное на потом. Но, раз уж такое дело... Убрав руки от стены, закрыл глаза. Замер, опустив их вдоль тела, и попытался поймать нужное настроение. Неожиданно панически подумалось, что не получится. И так же неожиданно снизошло вселенское спокойствие. Я открыла глаза и улыбнулась своему отражению. Даже подмигнула ему. Хотелось петь, плясать и приставать к симпатичным мальчикам. Или же к одному конкретному парню, который, кажется, меня уже заждался.

Андрей

Ир слинял в ванну, оставив меня в одиночестве придумывать подарок мелкому. Мысли в моей голове бродили самые разные. Все они крутились вокруг Ира, а не подарка. И все же несколько дельных идей мне удалось ухватить за хвост до того, как на пороге спальни нарисовалась рыженькая, очень коротко остриженная девчонка, худенькая и аппетитная, если учесть, что на ней были лишь трусики шортиками и лифчик, приподнимающий небольшую, но аккуратную грудь. Кто сможет меня осудить, что я как тот волк из американских мультиков тут же закапал слюной, потому что таких аппетитных конфеток в мои сети давно уже не попадалось.

- Ир? - получилось хрипло и как-то по-идиотски.

На что девчонка весело рассмеялась и, подмигнув мне, поправила:

- Ира.

- Тогда уж Ирина, - протянул я, испытав давно уже забытое чувство.

Знаете, когда вдруг понимаешь, что у тебя в квартире оказалась роскошная девушка, а у тебя носки на полу валяются, постель не заправлена и вообще, бардак бардаком... И не надо думать, что такие чувства могут испытывать только девушки. Мужикам тоже неприятно представать перед ними в нелестном виде. Так я еще и развалился в компьютерном кресле в одних линялых спортивных штанах. Порыв вскочить и начать извиняться удалось подавить лишь наполовину. Вскочить вскочил, извиняться, конечно, не стал. Вовремя вспомнил, что не я один приложил лапу к творящемуся вокруг бедламу.

- Ты бы хоть подумала о том, что к парню в таком виде выруливаешь! - укорил я девчонку, которую никак не мог соотнести с колючкой и вреднючкой Иром.

Ирина насмешливо фыркнула и подошла ко мне поближе. Черт! Нафига я только дал ему свободу действий?..

- Просто предпочитаю в плане выбора одежды довериться мужскому взгляду, - заявила она и посмотрела на меня снизу вверх.

Все в толк не возьму, как мерцающим удается менять кроме всего прочего еще и рост. Ир ведь со мной почти вровень, а эта пигалица почти на голову ниже. И будь моя воля, я бы... Ладно-ладно. У нас дела, она тут только временно и уже завтра её тут не будет. И на её месте снова появится язвительный и вредный мерцающий. Желтоглазый парень, которого лучше держать на расстоянии, хотя бы относительном.

- Ну ладно, - махнул я рукой, наконец, справившись с собой. - Давай ты просто оденешь джинсы и какую-нибудь футболку. А сверху ветровку.

- Джинсы какие? - с очаровательной улыбкой, пропела рыжая, - Светло-голубые, синие, черные. Драные, классические, клеш? Футболку - просто белую, цветную или, может, лучше рубашку? Можно с коротким рукавом, можно с длинным. Обувь. Я не услышала ни одного пожелания о ней. Ветровку какого цвета или лучше кожаную курточку, я видела на девушках, когда мы с тобой за покупками ходили, - и все это с улыбкой и хитрющими зелеными глазами.

Ир угадал. Я, действительно, предпочитаю таких вот рыженьких, с легким характером и смешинками в глазах. И губы у нее такие, как я люблю: слегка припухшие и даже ямочки на щеках, когда улыбается. Внешне, конечно, неидеальна, но для меня подлинный женский идеал. Беда просто с этим мерцающим.

Вздохнув, я демонстративно отодвинул для нее компьютерное кресло и кивнул на монитор с открытым окошком браузера.

- Выбирай сама, - сказал я, и сам не понял, что же такого прозвучало в моем голосе, что Ирина нахмурилась.

- Не нравлюсь? - спросила она.

Мог бы соврать, но пришлось расколоться.

- Очень нравишься. И это проблема, не находишь?

И тут она улыбнулась. Шагнула ко мне, закинула руки на плечи и объявила, глядя на меня почти томным, затягивающим взглядом.

- Не нахожу. Я ведь полностью девушка и внутри, и снаружи. Что тебя теперь останавливает?

- Напомнить, что я не горю желанием встречаться с кем-то из вашего мира?

- Напомнить, что ты совсем недавно сам сказал, что сейчас тебя интересует только секс?

- А тебя что конкретно сейчас интересует? - спросил я, хмурясь.

Что-то мне совсем не нравится её активность. Нет, даже не в ней дело. А в моей собственной реакции на нее. Скажите, разве может нормальный парень устоять, когда ему так откровенно предлагает себя девушка, которая ему понравилась? Нет, наверное, какой-нибудь принципиальный ботан и может. Но я ведь нормальный. У меня вагон и маленькая тележка плотских желаний. И стойкое ощущение, что конкретно с этой девушкой мне будет по-настоящему хорошо и ненапряжно. И главное, попытки аутотренинга на тему, что это не совсем девушка, что на её месте уже завтра окажется далеко не самый приятный парень на свете, не помогают. Что делать, ума не приложу.

- Ну хоть поцеловать меня ты себе можешь позволить? - вопросила она почти обижено.

Мне бы сдаться, капитулировать и действительно сделать то, что она просит, но вместо этого я попятился. Она легко отпустила меня. Грустно, подчеркнуто грустно вздохнула и села в кресло. Взялась за мышку. А у меня, казалось, все поджилки тряслись, так сильно мне хотелось и поцелуя и всего остального. Затащить её в постель и не выпускать до утра, пока сам Ир не соизволит появиться. Похоже, с этой новой работой и невозможностью хотя бы изредка расслабляться, я совсем до ручки дошел. 'Это же Ир! Ир!', - кричал мой разум, но все чувства были настолько обострены, что, казалось, если не сделать хоть что-то, просто взорвусь. Поэтому я обхватил пальцами остренький подбородок, приподнял вверх лицо девушки, изумленно распахнувшей глаза, и прижался к её губам своими. Так хотелось сделать поцелуй глубоким и настоящим, но хотя бы в этом я сумел себе отказать. Отстранился и хрипло сказал:

- Ты чудесно выглядишь. Спасибо.

Распрямился и поспешил слинять в ванну. Под душ. Мысли путались.

Ирина

Девушкам дозволено много больше, чем мужчинам, особенно в обществе все тех же мужчин. Кокетничать с Андреем, откровенно флиртовать, балансировать на грани было невероятно приятно. Я, честно признаюсь, увлеклась. И этому как нельзя посодействовали как его смущение, так и его поцелуй. В прошлый раз он целовался совсем иначе. Сейчас это мимолетное прикосновение можно было бы назвать почти целомудренным. Почти - только из-за меня. Я не стала отказывать себе в удовольствие игриво провести кончиком языка по его нижней губе. Именно в этот момент он решил, что хорошенького понемногу, и отстранился. Вот о чем жалею, а не о собственной несдержанности. Если он мне нравится и я, как удалось выяснить не сразу, но все же удалось, ему тоже весьма симпатична, то зачем отказывать друг другу в приятном времяпрепровождении? Конечно, Андрей считает иначе и всем своим видом пытается дать об этом понять. Но я настойчивая. И сегодня я хочу его поцелуев. Хочу, чтобы все его мысли были заняты только мной. Разве это так много? Особенно, если вспомнить, что у нас с ним только этот день.

В подарок брату он выбрал сотовый телефон. Какой-то особенный и, как нам сказал продавец, очень модный. Андрей заплатил за него, потом отнес в какой-то маленький магазинчик и попросил красиво упаковать. Все время, что мы шли с ним по улице, я цеплялась за его руку. А почему, собственно, нет, ведь сегодня я его девушка? Он терпел. Причем видно было, что именно терпит. Неприятно. И бесит. Но я очень старалась сдерживаться и не унижаться. Потому что если бы наорала на него, обиделась и ушла, как мне того хотелось, это было бы очень унизительно. Поэтому я осталась.

Когда мы закончили с подарком, и Андрей спрятал красиво упакованную коробку в пакет, первое, что я сделала, заставила его свернуть с оживленной улицы в небольшую арку и в буквальном смысле слова приперла к стенке.

- Объясни мне, почему ты так со мной? - накинувшись на него, вопросила я. И за этот вопрос мне не было стыдно. Напротив, я бы еще как следует врезала бы этому угрюмому парню, которым словно подменили известного мне Андрея.

- Как? - психолог изумленно захлопал глазами. Неужели, и правда, не понимает?

- Ведешь себя так, словно я у тебя что-то вроде обузы, от которой избавиться жалко, но держать при себе тоже не комильфо.

- Где ты только таких словечек нахваталась? - примирительно спросил он и даже попытался улыбнуться. Но, когда Андрей протянул руку к моему лицу, я демонстративно ушла от прикосновения. Еще чего не хватало. Я тут, понимаешь, настроилась на полноценный скандал, а он так неуклюже помириться пробует!

- Еще пару раз с твоим переводчиком похожу и, чувствую, что и не такого нахватаюсь!

- Да, ладно тебе, Ирин, я просто...

- Что просто? Бесишься, что сам себя загнал в рамки, которые стали тесными, когда появилась я? - слова вырвались помимо моей воли, и, неожиданно, попали в точку. Он вздрогнул и перестал улыбаться. Я угадала, это я сразу поняла.

Андрей отвел глаза. Я стояла возле него и смотрела, каким напряженным он стал, словно тетива лука, из которого Барсик когда-то учил стрелять Ира. Сейчас, когда вместо него я, это кажется таким далеким, таким чужим.

- Что ты от меня хочешь? - прозвучало надтреснуто.

Я даже поежилась от такого его тона. Пришлось подумать, подобрать слова и ответить:

- Я - человек, если ты не заметил. Пусть только на этот день. А еще я девушка, которая тебе понравилась, так? - он не стал спорить с этим утверждением. - Давай вообразим, что у нас есть только этот день. Почему нет? Почему мы просто не можем поиграть в свидание и симпатию?

- А если игра перерастет в нечто большее?

- Завтра меня уже не будет. Ты не успеешь всерьез влюбиться, - убежденно сказала я.

- Да, наверное, - он натянуто улыбнулся. - А ты?

- И я, - шагнув ближе, поняла, что уже не могу позволить отступить ни ему, ни себе. Поздно. Слишком поздно. Такой уж у меня характер. Легкий и живой. Мне нужны эти чувства. Его чувства ко мне. Я хочу их заполучить, хотя бы на этот день.

Андрей посмотрел на меня, а потом начал склоняться, неотрывно глядя в глаза. Я ждала. Я хотела. Я знала, что так и будет еще в тот момент, когда впервые увидела себя в зеркале и осознала, что это я. Такая, какая есть. Настоящая.

Он вжимал меня в стену, и мне было все равно, что я могу испачкать свои светло-голубые джинсы и кремовую ветровку, потому что его губы были теплыми и такими настойчивыми, что от их поцелуев кружилась голова. Вспугнула нас какая-то женщина, на вид я бы ей дала лет двести, может быть, чуть моложе. Она прошла под аркой, в которой мы укрылись от посторонних взглядов, и проворчала себе под нос что-то про окончательно распустившуюся молодежь. Я про себя подумала - завидуй молча, неудовлетворенная старушенция, хоть на вид она и не была так уж стара. Зато Андрей тут же отстранился от меня, посмотрел сияющим взглядом изголодавшегося по женской ласке мужчины и потащил меня за собой в какой-то местный парк.

Уныло у них тут, хоть и осень, и деревья все в пестрой листве. Зато почти безлюдно. Андрей сказал, что пятница. Последний рабочий деть, и многие еще на работе. Поэтому так тихо. Только молодые мамаши с младенчиками в каких-то особых экипажах на колесах прохаживались туда-сюда по унылым осенним аллеям. Неухоженным и неуютным. Мы спрятались за пожелтевшей листвой клена, как назвал мой психолог это дерево кустистой наружности, и еще долго целовались в свое удовольствие. Не думая ни о чем. По крайней мере, я точно была не способна думать в этот момент. Да и Андрей трезвостью мыслей не отличался. Он каждый раз с таким сожалением отстранялся от меня, и с такой жадностью накидывался снова, что даже сомневаться не приходилось. Я ему нравлюсь. Очень-очень нравлюсь. И мне, не стесняясь, хотелось петь и плясать от счастья.

Потом, обнявшись, мы около часа бродили по этому парку. Вышли к прудам. С берега пустили несколько 'лягушек' плоскими прибрежными камешками. Потом переместились к лодочной станции, Андрей рвался покатать меня на лодке, заявляя, что в их мире это считается крайне романтичным жестом. Мне оставалось только фыркать, имея свои представления о романтике, и идти за ним.

Лодочная станция оказалась закрыта. Андрей расстроился. Я - нет. Мне совершенно не хотелось на воду. А вот поцелуев хотелось все сильнее и сильнее. Мы спрятались за покосившимся домиком станции, и снова начали целоваться. И только трель мобильного телефона, донесшаяся из кармана Андреевской куртки, отрезвила нас.

Звонила его мама. Спрашивала, к скольки часам нас ждать, а то гости уже начали собираться. Андрей сказал, что можем подъехать хоть через полчаса. И мы поехали.

Метро - удивительная вещь. Поезда, ходящие под городом, меня отчаянно заинтересовали. Думаю, будь на моем месте Ир, он задал бы куда больше вопросов, чем я. Но я ведь девушка, разве мне положено интересоваться техническими деталями? Я и не интересовалась. И, как мне кажется, Андрей был этому очень рад.

У него дома мне не понравилось. И виной всему его родители. То, как смотрела на меня его мать, женщина, выглядящая удивительно старо для такого молодого сына, как Андрей. То, как пытался разговаривать со мной его отец, хмурый дядька с внешностью тролля. Одутловатый и пухлый. С круглым, как бок силицийской груши, животом и неопрятными темными усами с проседью. Мы сидели за столом, накрытом в небольшой комнатке, которая, если присмотреться, была даже чуть больше, чем та, что в квартире Андрея гордо именовалась залом. Народу сюда набилось, как хримзей в бочку. Я смотрела на всех них. Пожилых, побитых жизнью, слишком старых для таких юных деток, как Андрей, его брат и сестра, и думала о том, что именно эти люди обидели его, прогнали из своего дома, заставили жить отдельно. И изнутри поднималась ярость. Мне было обидно за него.

Поэтому, когда его отец чуть-чуть перебрал с алкогольным напитком, прозрачным и вонючим, как чистый алхимический спирт, и начал хитро подмигивать Андрею, спрашивая, осчастливим ли мы его на старости лет внуками или он в скором времени вернется к своему нездоровому увлечению и знаю ли я о его заскоках, я не выдержала всей этой трагикомедии, и во мне проснулось нечто от Ира, то, чего во мне не могло быть.

- Не беспокойтесь. В ближайшее время стать дедом вам не грозит, - прошипела я в его сторону, не желая терпеть такое обращение даже ради Андрея.

Мужчина вылупился на меня своими покрасневшими глазами, и я продолжила, вся кипя от негодования, потому что мой слух, не смотря на это мерцание, никуда не делся. И я прекрасно слышала, о чем на кухне, когда мы только пришли, шептались его мама и бабушка. Они волновались, что я женю на себе Андрея и его квартиру к рукам приберу. Низко и подло. Мерзко. И хочется помыться.

- И насчет квартиры можете не беспокоиться. У меня есть свое жилье. Не в пример лучше, чем... - я обвела рукой их так называемые 'хоромы', - Это. И я не позволю оскорблять меня своими пошлыми намеками и подозрениями неизвестно в чем. Проспитесь сначала, а уж потом с потенциальной невесткой знакомство заводите, - объявила я и выскочила из-за стола.

Андрей нагнал меня уже в прихожей, где я спешно обувалась. Меня трясло от ярости. Я боялась, что еще немного, и перестану быть собой. Стану Иром, и уж он-то точно тут камня на камне не оставит. Андрей поймал меня за руку и неожиданно сильно дернул на себя. Я влетела в его объятья и сама не поняла, как так получилось, но я громко всхлипнула, чуть не плача, и с готовностью первооткрывателя уткнулась лицом ему в грудь. Так приятно, когда тебя утешают. Так хорошо. Спокойно в его объятьях. Я снова всхлипнула и услышала, как из-за спины Андрея заговорила его мама. Даже не заговорила, а запричитала.

- Андрюша, ты это... извини его, и пусть Ириночка извинит, мы ведь... ты сам понимаешь...

- Нет, - вдруг сказал он, выпустил меня и обернулся к ней. - Мы уходим.

- Но Андрей, а как же...

- И, правильно, пусть идут, - неожиданно высказался его младший брат, вышедший из зала. Я так и не спросила, сколько ему конкретно исполнилось лет. Думаю, где-то около сорока, может быть пятидесяти. Юный совсем. Еще не ставший полноценным мужчиной. Он явно еще будет расти. И, хоть сейчас со мной наравне, в скором времени, лет через десять-пятнадцать, может перерасти старшего брата.

Я улыбнулась ему из-за плеча Андрея. Тот крепко пожал младшему брату руку. Еще раз поздравил. Сорвал с вешалки наши с ним куртки, и мы ушли. Его отец так и не вышел хотя бы проводить нас. Ненавижу таких личностей, которые сначала гадость сделают, а потом делают вид, что извиняться им не с руки. Ир такой же. Не всегда, но бывает. Я знаю.

Шли какое-то время молча. Было уже довольно сумрачно, мы просидели у родителей Андрея часа три, может, чуть больше. Я все пыталась поглубже засунуть руки в карманы, но согреться все никак не получалось. Не потому что на улице было так уж холодно, а потому что на душе было муторно. И холод этот шел изнутри, а не снаружи.

- Не понимаю, как ты можешь их любить, - вырвались у меня жестокие слова. Но остановить их я не смогла.

Андрей не обиделся. Неожиданно шагнул ко мне, обнял одной рукой за плечи и прижался губами к виску.

- Прости. Это мне следовало его заткнуть, а не тебе.

- Ничего. Я за нас обоих постоять смогу, - откликнулась я, понимая, что это уже не совсем мои слова, но чувства, что захватили меня, требовали выхода, поэтому, я сама того не желая, начала меняться.

Это было так некстати, ведь мне так сильно хотелось еще немного побыть рядом с ним просто девчонкой, так похожей на его соотечественницу, в которую он, очень даже может быть, мог бы влюбиться. И, правда, а почему бы нет?

Мы, все так же обнявшись, вышли со двора на ярко освещенную фонарями улицу. Андрей, не стесняясь никого и ничего, поцеловал меня, а потом подошел к краю тротуара и вскинул руку. Почти сразу рядом с нами притормозила машина. Мы забрались в её нутро. Он расплатился с водителем, назвав адрес, потом снова привлек меня к себе. Взял за руку. Мы так и сидели всю дорогу, просто обнявшись, и я думала о том, что мне хочется плакать, ведь, как только мы снова спрячемся от посторонних глаз, я стану Иром. Потом что уже сейчас сдерживаюсь из последних сил. Мое мерцание угасает, как фитиль догорающей свечи. И мне грустно оттого, что счастье было недолгим. И страшно за Андрея, ведь, когда меня не будет, трудно себе даже представить, что ему на все это скажет Ир.

Андрей

Наверное, это здорово, по-настоящему, а не как у нас с Ириной, встречаться с мерцающим. С Иром. С этими его мерцаниями мы могли бы жить душа в душу, ведь, как я сразу подозревал, мерцая, он разительно меняется не только внешне, но и внутренне. Из него получилась просто обалденная девчонка. Я с ума сошел. Такая страстная и жаркая штучка. Крышу сносила начисто. Особенно, когда я всерьез отпустил себя и позволил и поцелуи, и даже чуть больше. Она ко мне так прижималась, что мне хотелось завалить её прямо в парке. На траву, которая еще не успела по-настоящему пожелтеть. И каждый раз сдерживать себя от безумств было неимоверно трудно. Я почти не вспоминал, что где-то там, под мерцанием, прячется парень. Мне интересовала именно эта девушка, это его мерцание.

Она удивительно пахла. В тот момент мне казалось, что наши настоящие, земные девушки, никогда так не пахнут, даже духи не давали такого необыкновенного аромата. Я был не способен разделить его на составляющие. Зато с превеликим удовольствием наслаждался им. Целовал в шею, так и норовил забраться холодными пальцами под ветровку и светлую приталенную рубашку, которую она надела к джинсам. Ирина возмущенно шипела мне в рот, когда я пытался это проделать, еще больше заводя меня. Я хотел её до звездочек перед глазами и тесноты в брюках. Но понимал, что с этой девушкой мне ничего подобного не светит. Это возбуждало еще больше. И звонок матери буквально спас меня от этого безумства.

Знал бы я, как поведет себя отец, ни за чтобы не повел бы к ним Ирину. Я бы даже Ира так не подставил. Ведь знал же, какие они, мои родители. И все равно, каждый раз собираясь к ним, мне все сильнее хочется их признания, поддержки. Хочется возвращения в семью. Хотелось. В этот раз они все же перешли все границы.

Конечно же, мать почти сразу отвела меня в сторонку и принялась расспрашивать, кто такая Ирина, есть ли у нее свое жилье. Я тут же понял, к чему она клонит. И меня это настолько покоробило, что я слова вымолвить не смог. Я просто привел к ним девушку, а они себе уже вообразили неизвестно что. Но мама есть мама, я просто отмахнулся, сказал, что у Иринки своя квартира, нет, даже дом за городом. А, когда вернулся в гостиную, обнаружил там отца, пытающего медленно заводящуюся Ирину. Когда она его осадила, холодно и жестко, как мог бы сделать это Ир, я испугался, что от злости мерцание с него слетит и все. Как объяснить подобное родителям, я понятия не имел. Но, когда я увидел в её глазах чуть ли не слезы, и она мимо меня метнулась в прихожую, я догнал её, прижал к себе. У меня сердце кровью обливалось от обиды за них, моих самых родных, моих самых близких. Вот вам и семья. Вот вам и...

Я обнимал её в такси, и думал о том, что это все. Не будет больше поцелуев. Не будет нескромных шуток, сказанных с придыханием на ушко, не будет типично женского кокетства, на которое так приятно отвечать легким флиртом. Завтра утром меня ждет ад. Потому что Ир сожрет меня с потрохами, когда вспомнит, чем я занимался с ним в мерцании. Я себя, наверное, и сам сожру. Но сейчас... сейчас...

Мы вышли у подъезда. Машина уехала. Я притянул Ирину к себе и последний, я знал, что это будет, самый последний раз, поцеловал. Она обнимала меня за плечи и тянулась к моим губам всем телом. Она была такой ласковой, такой нежной. Почему Ир не может быть таким? Почему он вечно, как ежик в тумане - колючий и одинокий? Почему?

А потом, не умещаясь вдвоем на лестнице, мы поднимались в мою квартиру. Ирина шла за мной, и я боялся обернуться, опасаясь увидеть уже не ее, а Ира, черноволосого и желтоглазого, почти хищного, теперь, после Ирины, почти чужого. Вот только, как и в прошлый раз, когда мы гуляли с мерцающим вдвоем, на лестничной клетке нас ждал сюрприз.

На коврике, прислонившись спиной к моей двери, сидел на корточках светловолосый парень в легкой плащевой крутке. Когда я начал подниматься по последнему лестничному пролету и увидел его, он поднял голову. У меня вырвался изумленный вдох.

- Никита?

И в этот момент, сверкнув глазами и не меняя позы, он заговорил матом. Отборным. Но у нас так не матерятся, я точно знаю. Так колдуют. Не у нас, у них. 'Что происходит?', - вот и все, что я успел подумать, потому что в ту же секунду меня с дороги отшвырнул Ир и тоже заговорил на их магическом непереводимом языке.

Глава 25

Кто ходит в гости...

Алиэль Душистый

То, что Андрей называет во мне высокомерием и снобизмом, всего-навсего гордость. Фамильная гордость, не более того. Но как объяснить это тому, кто понятия не имеет о благородном происхождении? Я вообще не уверен, что в его мире есть кто-то, кому можно было бы его приписать. Поэтому наш психолог, которым так восхищаются все без исключения, никогда не сможет понять меня. Благородство чуждо его миру.

Конечно, после того, как он появился у нас, я пересмотрел свои взгляды на некоторые вещи. Но это ведь не означает, что теперь я должен вести себя, как тот плебей. Нет-нет. Пусть темные оказались вовсе не такими, каковыми они мне представлялись. Пусть я согласен подписаться под тем, что Илюизмена Вик-Холь достояна править настоящим кланом, не то что нашим классом. Конечно, достойна. Я таких девушек вообще еще ни разу в жизни не встречал. А, как встретил, понятно, что растерялся. И все равно, я считаю, что так безоглядно доверять им, темным, все же не стоит. Карунд - благороден, его слова о Антилии окончательно убедили меня в этом. Но Машмул... этот темный раздражает меня одним своим молчаливым присутствием. Правда, молчит он редко. Такое чувство, что его так и подмывает широко открывать рот при каждом удобно и не очень случае. И все же сейчас я иду именно к нему. Потому что благородный всегда поймет благородного. И сумеет войти в его положение.

Карунда застукали на нашей светлой половине. Конечно, он пришел к Лие. И хорошо еще, что я увидел, как на него наступают наши, светлые парни. Вышел, сказал им, что у нас новый классный, и он потребовал, чтобы мы ходили друг к другу в гости. Быть первым выпало Карунду, вот он и пришел. Они, конечно, так просто не поверили. Позвали Лию. Она, услышав мою версию и глядя на Карунда преданными глазами, все подтвердила. До Ириль, конечно же, не достучались, уж мы-то знали, где она сейчас, точнее, с кем. Но все равно ни Лии, ни Кару покоя бы не дали. Поэтому пришлось брать огонь на себя. Видел бы меня отец, мог бы оценить, каким изящным был мой жест. Я объявил, что если они нам не верят, то я сам отправлюсь на темную половину общежития, в гости к Машмулу. И вернусь оттуда к вечеру живым и даже не покалеченным.

Беда в том, что я сначала сказал, покрасовался, поймав на себе благодарный и восторженный взгляд благородной леди, одобрительную усмешку Карунда можно было бы проигнорировать, но честно признаюсь, что и она была мне приятна. То, что Иль-Янь достойный противник и прекрасный союзник, я уже знал, поэтому его одобрение было для меня особенно лестно. И только потом до меня дошло, на что именно я только что подписался.

Помахав на прощание всем ручкой, я отправился на заклание. То, что это будет именно оно, я понял, когда пересек границу своего крыла и территорий нейтральных. Мелькнула спасительная мысль - не идти дальше, а осесть где-нибудь здесь. Конечно, появиться у Рутберга или Пауля я бы не рискнул. Они бы, непременно, стали спрашивать про обстоятельства, которые привели меня к ним. Но вот Фа... он был бы идеальным вариантом. И, если подумать, это не трусость. Да-да. Малодушие, но не смертельное. Будь на моем месте кто-то еще, он бы тоже поостерегся появляться там, где уже не раз бывал, но совсем при иных обстоятельствах.

Не могу сказать, что изначально питал ненависть к темным, а сейчас тем более не питаю. Но еще с ранних лет я усвоил одну простую истину - чтобы командовать и быть всегда на коне, нужно соглашаться. С чем? С общественным мнением. Я быстро стал идейным вдохновителем всех светлых первокурсников в нашем крыле. Почему? Да, потому что, когда мы впервые собрались все вместе, и начали возмущаться самим фактом того, что в наши просвещенные и излишне, по мнению наших же родителей, толерантные времена, мы вынуждены делить это здание с темными, жить бок о бок с ними, учиться, сидеть рядом на занятиях, - всё это раздражало. А я молчал, слушал и мотал на ус. И только когда беседа начала переходить на повышенные тона, высказался. Тихо, ровно, спокойно, так, что услышали все. Предложил сделать дерзкую вылазку на их половину и наглядно продемонстрировать, кто тут хозяин. Конечно, все тут же меня поддержали. Так и повелось. Я стал главным, как и полагается благородному отпрыску славной фамилии. Но теперь... я жалею. Если бы мне раньше пришла в голову простая истина, что союз с темными может быть куда выгоднее, чем открытое противостояние, возможно, сейчас я бы не сомневался в том, что собирался сделать.

И все же я не остался на нейтральных территориях. Не потому что не пожелал выглядеть трусом. Просто... Они все, я имею в виду моих одноклассников, и даже Андрей, все еще удивляются, когда я позволяю им увидеть себя совсем с иной стороны, не с той, с которой они все меня видели до этого. И это обижает. Да, мне обидно. Потому что я тоже эльф, как они все, и ничто эльфийское мне не чуждо. Почему они этого не понимают? Я знаю, почему. Я сам виноват. Единственный способ дать им понять: раз за разом переубеждать их в том, что благородство вовсе не синоним подлости, как они все думают, если я правильно понял намеки Андрея. Да и Машмул за словом в карман давно уже не лезет. Как скажет, так не в бровь, а в глаз.

Поэтому я и пришел к нему. Не к Илюизмене же мне было идти, правда? Я очень надеялся, что никого не встречу в коридоре, но, как и Карунду на нашей половине, мне не повезло.

- Гляньте-ка, светлячок! - воскликнул темный, имени которого я не знал.

- И правда, - поддержал его соотечественник, только что вышедший из своей комнаты по неведомым мне делам. - И, главное, какой!

- Что, светлые совсем обнаглели и уже при свете дня рискуют тут появляться?

- При свете? - хмыкнув и отчаянно бравируя, обронил я, - Так вы же темные, вас ночью куда сложнее врасплох застать, - откуда я это знаю? Да от самих же темных. Мы ведь с ними теперь в одной команде. И у меня даже получается... ну, вместе с ними играть. И это так здорово! Но разве этим, теснящим меня к стене, темным, объяснишь такое?

- Что же ты свою братию к нам раньше только ночью приводил? - осклабился тот, кто первым заговорил со мной.

- Дураком был, потому и приводил, - терпеть не могу признаваться в том, что не прав. Но я уже неделю тренируюсь вместе с их коммандос, и уяснил одно, когда все против тебя, темным лучше не лгать. Ложь они за версту чуют.

Мое заявление, как ни странно, не позабавило их, а заставило задуматься. Вообще, темные в некоторых вопросах удручающе непредсказуемы. Вот и сейчас я не понимаю, почему они вдвоем не ржут надо мной, как кони, а смотрят испытующе и настороженно. Словно ждут подвоха. Вздыхаю. И начинаю объяснять до того, как кто-нибудь из них задает вопрос.

- У нас новый классный руководитель. Он активно проводит политику по примирению светлых и темных. Сегодня он сказал нам попробовать сходить в гости друг к другу. Ваш Кар пошел к нашей Лии, я к Машке.

- Кто к кому пошел?

- К какой Машке?

Ах, да! Прозвища, которыми наградил нас Андрей, оказались такими привязчивыми, что я и думать забыл, что остальные нас знают совсем под другими именами. Пришлось повторять.

- Карунд Иль-Янь сейчас на нашей половине в гостях у Антилии Вейлы, а я пришел к Машмулу.

- К Машмулу? А почему не к леди Вик-Холь? - переглянувшись с товарищем, осторожно спросил первый.

Конечно, можно было солгать, но, помня, как на меня смотрела команда, когда я пытался лгать им, решил, что лучше и тут быть честным. Закатил к потолку глаза и сказал:

- Помилуйте! Мне хватает того, что на занятиях у Корешеля она меня по всему классу гоняет.

- Серьезно гоняет? - уточнил второй, причем, как я увидел по его глазам, мелькнуло в них что-то отдаленно напоминающее сочувствие. Приписав очко в свою пользу, я энергично кивнул.

- У нас классный до сих пор задается вопросом, почему, когда мы вас задирать приходили, отвечали нам только парни, а не девушки. Вот уж кто бы нас в пол мог запросто вкатать.

- А кто у вас классный? - одинаково заинтересовались темные, но тут нашу милую беседу весьма некстати прервали.

- Что ты тут забыл, светлый? - пришлось обернуться. К нам широким шагом направлялся темный, которого я бы хотел видеть меньше всего.

От страха меня спасла лишь мысль о том, какое бы прозвище ему мог дать Андрей, если бы знал его имя. Марфинус Рим-Доль. Не знаю, каким по счету считался его великий дом, но точно знаю, что на темной половине он имеет вес. К тому же, он старшекурсник. Не стоит и мечтать победить его в поединке. Хотя, Иля наша, наверное, сумела бы. Но то Иля. После нескольких схваток с нашими темными, я прекрасно понимаю, что меня этот парень прибьет на месте и не почешется. Но мысль о прозвище для него спасла меня от позора. Я поднял голову, встретился с ним взглядом и, всеми силами стараясь удержать на лице легкомысленную улыбку, заявил:

- В гости пришел.

- К кому? - он нахмурился и оскалил зубы.

Ненавижу, когда парни из моей команды так делают. Они первое время частенько пытались меня запугивать, пока Барсим не устроил им выволочку. Причем в таких выражениях, что уши у меня действительно в трубочку бы свернулись, если были бы способны на такое. По-моему, именно после этого темные стали поглядывать на командора и по совместительству нашего с ними тренера с уважением. Похоже, они и не думали, что мы, светлые, способны изъясняться в понятных для них выражениях. Благородства в этом, конечно, никакого, зато эффект налицо.

- К Машмулу, - ответил Рим-Долю парень, что стоял сейчас справа от меня.

Старшекурсник сначала замер от удивления, потом расплылся в такой улыбке, что я мог бы всерьез испугаться, если бы на тренировках не видел такие по десять раз на дню. Пришлось улыбнуться в ответ. Не уверен, что у меня стало получаться так же, как у темных, но вчера Филька в перерыве минут двадцать меня тренировал. И мимо проходящие темные с почти честными глазами утверждали, что у меня получается, как у настоящего темного. Конечно, я им не верил. Зато было весело. Так что благородство - это, конечно, хорошо, но с темными лучше по-простому, тогда и им весело и мне не плохо. Ведь, как говорит Андрей, и я с ним согласен, очень важно, чтобы у капитана было взаимопонимание с другими игроками. Собственно налаживанием этого взаимопонимания мы и занимались. Я и Барсим, точнее Барсик. Его теперь куда привычнее называть именно так. Поэтому, улыбаясь темному, я в первую очередь улыбался собственным мыслям. И его ухмылка потухла.

- Не верю, - заявил тот.

- Давай проверим, - тут же предложил я. - Спросим у самого Машки.

- Кого?

Снова пришлось закатывать глаза к потолку.

- У Машмула. Мы в классе его Машкой называем.

- А тебя он как называет? - тут же спросил меня темный, все еще стоящий слева от меня.

- Алым.

- И кто это придумал?

- А Илюизмена у нас вообще Иля, но она обещала лично придушить того, кто назовет её так, если он не относится к нашему классу и тем, кому она разрешает так себя называть.

- Чушь!

- Давай зайдем к Машке. Он подтвердит. Или вы уже своему собственному сородичу поверить неспособны? Нет, я, конечно, теперь в курсе, что вы тут живете, как клубок змей в одном колодце. Неизвестно, кто первым в спину ударит, но уж в такой мелочи могли бы ему и поверить.

- Змей? - зашипел на меня Рим-Доль, схватил за воротник.

Я скосил презрительный взгляд на его побелевшие пальцы. Он медленно разжал их и четко на каблуках развернулся ко мне спиной. Прошел чуть дальше по коридору. Я в компании навязанных мне провожатых последовал за ним.

Старший темный постучал в дверь. Я знал, что это комната Машмула. Я уже был тут. Ночью. С диверсионной миссией, за которую именно в этот момент впервые испытал неподдельный стыд. Раньше мне как-то удавалось избегать этого чувства. Но сейчас... было очень неприятно. Стоять тут перед дверью Машки и ждать, когда он сам мне откроет, а не я ворвусь к нему, как вор, как душегуб. И почему мне раньше в голову не приходило, как некрасиво выглядели все эти наши налеты, казавшиеся тогда таким благородным делом?

- Марфинус, проваливай! - раздался из-за двери голос Машки. Он явно был чем-то очень рассержен.

Темный, хмыкнув, обернулся ко мне.

- Мне ему сказать или ты сам? - подчеркнуто невинно осведомился он.

Пришло мое время ухмыляться. Я оттеснил его плечом. Темный встал сбоку от двери и оперся о стену плечом, с любопытством изучая мое лицо. Судя по всему, он все ждал, когда я передумаю и откажусь от своих слов. Ну уж нет, я ему такого удовольствия не доставлю.

- Маш, - протянул я, не сильно напрягая связки, уж у кого просто отменный слух, так это у темных. Они ведь в полной темноте у себя там, под землей, не только жить могут, но и полноценно сражаться. - Я к тебе в гости пришел, а твой дружок меня не пускает.

- Он мне не дружок! - воскликнул Машмул, распахнув дверь прямо передо мной.

Я от неожиданности моргнул и отшатнулся, но темный одноклассник схватил меня за руку и рывком втянул в комнату. Обернувшись, я заметил, как он зыркнул на ошалевшего Рим-Доля и с силой захлопнул дверь прямо перед его носом. Моей руки он так и не отпустил. Да и я не пытался вырваться. Потому что Машка мерил меня таким взглядом, что у меня невольно запылали уши. Что... что он... О чем он думает вообще?!

Но оказалось, что это я думал о чем-то не том, а Машка просто злился, что его оторвали от какого-то важного дела. Он все так же за ручку отвел меня к кровати, кивнул на нее. Здесь мои мысли обрели куда более четкие очертания, но темный и в этот раз ничего такого, о чем я подумал, не собирался предпринимать. Просто оставил меня тут, а сам ушел за письменный стол, стоящий у окна. Уселся в небольшое кресло и принялся что-то выводить на листе пергамента, периодически покусывая кончик магического пера и лохматя волосы на затылке свободной рукой. Похоже, его прервали на середине какой-то весьма занимательной мозговой деятельности. Мне даже любопытно стало, чем он там таким занят?

Было немного неуютно вставать и идти к нему, но я встал. Подошел и заглянул через плечо. Обнаружил простейшие расчеты по теории магических техноизмерений, лекции по которым нам только начали читать. Как раз сегодня выдали на выходные задания, представляющие собой короткие задачки для начинающих. Я их уже все решил и даже влез в конец учебника. Интересная тема. Техноизмерения оказались весьма перспективным направлением развития современной науки. И мне стало любопытно. Конечно, для нашего семейного бизнеса, они были бесполезны. Но просто для общего развития было любопытно почитать. Поэтому я так легко обнаружил, что Машка допустил сразу три ошибки. И это в одном примере!

Смешок вырвался помимо воли.

- Что смешного?! - зашипел на меня Машмул, обернувшись через плечо и грозно сверкнув глазами.

- У тебя три ошибки подряд, - услужливо пояснил я и с деланным безразличием вернулся на кровать.

Интересно, почему он не предложил мне кресло, их целых два, не считая того, на котором сидит он сам? Думаю, это все его стервозная натура. Знал же, о чем я подумаю после всех его полунамеков. И что ему за удовольствие искать способ меня смутить? Не собираюсь я смущаться. Из-за него не собираюсь. И вообще, он меня раздражает. Не во всем, конечно, раньше он был приятнее. Но сейчас, после того, как Андрей его поддерживать начал, просто с цепи сорвался. Понимаю, я и сам не белый и пушистый по словам того же психолога, но это ведь не повод так злобствовать. И ладно бы просто злился, так нет, он только и делает, что пошлит и намеки непристойные отпускает. Грустно, только непонятно почему. С чего бы мне грустить, весь все хорошо обошлось. Вернусь к своим здоровым и невредимым. Потрепанные нервы не в счет.

Устав сидеть, я прилег. Провел ладонью по цветному покрывалу. И тут кошки. Но, конечно, не те, которые у нас в классе теперь живут, а темные. Огромный черный зверь вытянулся на всю длину кровати. Не ковер. Тоньше. Только темные могут плести столь дивные узоры на таком тонком покрывале. Я слышал, что дом Верь-Явь экспортирует такие покрывала во все княжества федерации. И орнамент по периметру рисунка с кошкой - их особая марка. По нему можно отличить подлинное от подделки. Кстати, ковры у них получаются не хуже. Но покрывала мне всегда нравились больше. Прохладные, мягкие на ощупь, словно бархатные. Но, если правильно помню, такой материал у темных называется плюш. Секрет его изготовления хранится в строжайшей тайне. Любопытно, а Машмул сам такое покрывало создать может? Если верить Андрею, и у темных всем верховодят женщины, то вовсе не они должны такие чудеса своими ручками создавать. Неужели их мужики делают? Как-то плохо верится. Стоит только вспомнить Бобси, да и Фильку, который у 'кошек', как в общаге прозвали темных коммандос, самый молодой, я за вязанием или плетением покрывал в принципе представить не могу. Хотя, их, наверное, не вяжут, а как-то по-другому делают. Я в этом деле ничего не смыслю. Зато о благовониях знаю все. Моя семья ими занимается.

Мысли текли так лениво, что я сам не заметил, как погрузился в них с головой. И увидел Машмула, подошедшего к кровати, только тогда, когда он успел несколько минут простоять надо мной, наблюдая за выражением моего лица, не иначе. Чего это он?

Сначала я увидел его колени, потом поднял голову выше.

- Маш? - вырвалось у меня растерянно и тихо.

Он поджал губы, но не пошевелился. Я тут же сел, чувствуя себя неуютно под его взглядом.

- Маш? - на этот раз голос у меня дрогнул. Что-то было не так. В корне неправильно. Он ведь не попытается... то есть...

- Хочешь, я тебе его подарю, - спросил темный тихо, смотря на меня с высоты своего роста, который из-за того, что я все еще сидел, не казался таким уж смешным.

Я понял, о чем он, только потому, что проследил направление взгляда. Он говорил о покрывале. Судя по всему, темный заметил, что оно мне понравилось. Да я особо и не скрывал. Что-то меня насторожило в самом тоне, которым был задан вопрос.

- За что? - спросил я после непродолжительной паузы.

Машка, еще больше подогревая мои подозрения, замялся.

- Маш? - протянул я с возрастающим беспокойством.

- У меня не получается их решать! - выпалил он на одном дыхании и сердито уставился на меня. Ну сущий ребенок, просто слов нет! И это его мне нужно уважать, как себя? Дело даже не в том, что он, по своему собственному признанию, парнями увлекается. А в том, что ведет себя, как девчонка, это, как минимум. Закатив глаза, я поинтересовался:

- С какой стати мне их за тебя решать?

- Я ведь пообещал тебе покрывало!

- Оно, конечно, очень милое, но я не нанимался делать за тебя твою работу, - с достоинством ответил я.

Машка недобро прищурился. Ничего хорошего такой его взгляд не предвещает, это точно. Я его знаю.

- Тебе еще на свою половину добираться, забыл?

- А вашему Кару от Лии и от нас сюда возвращаться, не знал?

Темный изумленно моргнул.

- Так ты это, чтобы...

- О да, конечно. Я просто так пришел тебя проведать, соскучился, истосковался, ты об этом подумал, да? Зря.

Машка обижено фыркнул и отвернулся. Стало понятно, что он именно об этом и думал. Мне бы высмеять его, как я бы сделал раньше, но отчего-то было совсем не смешно. И вместо колкостей, с языка сорвались оправдания.

- Его наши поймали. Я перехватил. И, чтобы доказать, что это на самом деле было заданием Андрея, пришел сюда к вам. Обещал вернуться целым и невредимым.

- Значит, он к Лие пошел?

- А к кому еще? Не к Ире же!

- А ты почему ко мне?

- А ты представь, что бы со мной Иля могла сделать?

- Ничего бы она с тобой не сделала. Может, вы с ней что-нибудь по футболу обсудили бы.

- Я и с тобой футбол обсудить могу.

- И все же? - продолжал допытываться темный, а я не знал, совершенно не знал, что ему ответить. Просто, когда шел на темную половину, даже мысли не допускал, что мог бы пойти не к Машке, а к Иле. Поэтому только и оставалось, что пожать плечами.

- Просто так. Решил и все.

- Понятно, - он снова посмотрел в сторону. И я не утерпел.

- Маш, это ведь неправильно, разве ты не понимаешь? - глупые слова, знаю, но это именно то, о чем я начинал думать сразу же, стоило мне только взглянуть на этого парня.

Теперь пришла его очередь пожимать плечами. Развернувшись, он вернулся за стол. А я сидел и смотрел на его профиль. Темный совсем не выглядел сосредоточенным. Казалось, он просто сидит и смотрит на пергамент, не понимая ни строчки из написанного. Именно в этот момент у меня впервые закрались мысли, что что-то тут нечисто. С тем, как он к мужчинам относится. С тем, как смотрит на меня или... других. Я раньше не придавал значения всем этим взглядам, но сейчас... ведь что-то должно было послужить толчком для такого его отношения к жизни, к... любви?

Дойти до него было самым трудным. С каждым шагом сомнения было все больше. И все-таки, я подошел, снова заглянул ему через плечо, а потом даже решился сказать то, о чем, я знаю, буду сожалеть, и все же.

- Я научу тебя их решать, а ты мне объяснишь, кто тебя так обидел, что ты... - запнувшись, я попытался придумать более обтекаемые слова, но сдался, и сказал, как думал. - В любовь не веришь?

Он медленно откинулся на спинку кресла. Потом запрокинул голову и посмотрел мне в глаза. Я вздрогнул, услышав:

- Жена.

- Ты... женат?

Он снова опустил голову, глядя теперь перед собой. Но ответил:

- У нас с этим не так, как у вас. До второго совершеннолетия я должен зачать со своей женой ребенка, лучше больше, чем одного. Но в нашем случае больше не будет. Я выгляжу моложе Кара, но на самом деле я старше. Я достигну второго совершеннолетия уже в этом году. В клане Вик-Холь растет моя дочь. Именно через нее я связан с Илюизменой. Поэтому нас всех троих собрали в этот класс. Мы с Каром её негласные телохранители. Не то чтобы она нуждалась в охране, но нас отдали ей для оказания моральной поддержки, чтобы Иле было комфортнее учиться.

- А... твоя жена?

- Я её ненавижу, - просто сказал он и именно эти слова перевернули все мое представление о нем. Эти темные... Как так вообще можно! И все равно я спросил.

- За что?

- За то, что я на самом деле не могу любить. Хочу, но не могу. Доволен? - он вскинул голову и выжидательно уставился на меня. Мне даже пришлось закрыть глаза, чтобы как-то привести себя самого в чувства.

- Пойду, второе кресло подтащу, - пробормотал я и тем самым выиграл для себя еще немного времени, но, стоило только поставить свое кресло вплотную к его, Машмул снова заговорил. И его слова опять выбили меня из колеи.

- Я, когда впервые тебя увидел, думал, с тобой будет по-другому. Для остальных я страстный, а для тебя, думал, что смогу быть нежным. Просто нежным, глупо, да? - и он горько усмехнулся.

А я подумал, что это просто кощунство, то, что женщины дроу делают со своими мужчинами. Разве так можно? Как... как у них только рука поднимается!

Машка так сильно сжал в пальцах маго-перо, что мне пришлось отобрать его у него. Он разжал пальцы. Выпустил кончик пера. Застыл. Я спешил придумать, что можно сказать. Как поддержать. Может, обнять? Но он же не девчонка. Хотя, мужчины ведь тоже иногда обнимаются. Но он ведь к мужчинам по-особому относится, объятия Машка может как-то не так расценить, да? Но мои мысли оборвал настойчивый стук в дверь. Машка дернулся в своем кресле и решительно вскочил. Я только и успел изумленно уставиться на него, но он уже обошел свое кресло и направился к двери.

Рывком распахнув её, Машка, да и я за ним, обнаружил на пороге Рим-Доля. Он пылал от негодования.

- И сколько у вас тут будут продолжаться эти посиделки?

- Сколько надо, столько и будут! - рыкнул в его сторону Машка и попытался закрыть дверь, но темный оказался упорным. Придержал её, грозно сверкая глазами в мою сторону.

- А что, у тебя какие-то проблемы? - подходя к Машке со спины, спросил я.

Если до этого я еще сомневался, то, увидев, как Рим-Доль приподнимает верхнюю губу, обнажая клыки в оскале, решительно поднял руку и положил её Машке на плечо, а тот, зараза, тут же прижался к ней щекой. Его глаза мне были невидны, но я понял, что Рим-Доль видит в них очень и очень многое.

Старший темный просто побелел от ярости. Но его слова отрезвили.

- И что же, наш Карунд с вашей Вейлой тоже обжимается, как вы тут?

Ударил не я, хотя, должен был, ударил Машка, причем так, что Рим-Доль пошатнулся. Губа темного лопнула, выступила кровь. Он удивленно уставился на Машку.

- Хочешь смешивать с грязью меня или его, - он кивнул на меня, - рискни. Но если ты еще раз вякнешь хоть что-то о наших, - Машмул голосом выделил это слово, - девушках, я лично передам Кару и Иле твои слова. Можешь считать, что это будет личным оскорблением Дому Вик-Холь.

И вот тогда в глазах старшекурсника появился страх. Он нервно сглотнул и огладил волосы. Но меня не хватило даже на кривую усмешку. Никогда бы не подумал, что его могут настолько испугать эти, казалось бы, простые слова. И все же, он осмелился задержаться у нашей двери, а не сбежать к себе, как ему, наверное, того хотелось.

- И ты все еще утверждаешь, что это ваш классный руководитель все затеял?

- Конечно, - с силой сжав плечо Машмула и не дав ему окончательно добить парня, которого мне совсем уж неожиданно стало жалко, я продолжил, - Это называется темнотерапия для меня и светлотерапия для Машки. Учимся жить дружно. Правильно я говорю? - спросил я, обращаясь уже к однокласснику.

Тот хмыкнул и решительно кивнул.

- А то, что он тут всякие глупости делает, чтобы у тебя неверное впечатление создать, так это все от природной стервозности, - весело пояснил я. За что меня и ткнули в бок. Больно, между прочим. Но Машка явно придержал силу, а то было бы больней.

Тогда хмыкнул уже старшекурсник.

- Хотел бы я тоже познакомиться с таким классным.

- Так в чем же дело, - весело пропел Машка. - Я его к вам пришлю. В понедельник.

- К нам? - Рим-Доль снова спал с лица.

- Конечно. Думаю, Ингианисе тоже будет полезно с ним пообщаться, - и на этой оптимистичной ноте Машмул решительно захлопнул дверь и закрыл её сразу на два магических замка.

Я поспешил убрать руку с его плеча. Он медленно повернулся ко мне и задрал голову, чтобы смотреть прямо в глаза. Все-таки для темного он был слишком низким. Поэтому все так обманывались относительно его возраста. Но я не понимаю, почему он пошел учиться так поздно. Я уже почти спросил его, когда меня озарило. Он сбежал. Сделал то, что должен был, и сбежал от жены. Скорей всего так. Поэтому он ведет себя иногда, как ребенок. Как совсем неразумный мальчишка-школьник. И мне стало грустно. По-настоящему грустно. За него. И, почему-то, за себя. Сам не знаю, почему я спросил.

- У тебя с ним что-то было?

Машка вздохнул и отвернулся.

- У него та же проблема, что и у меня. Только женить его еще не успели, но нареченную уже выбрали. А он, дурак, думает, что если я соглашусь быть с ним, ему будет не так тошно с ней. Тоже мне, отдушину нашел! Я ведь не нанимался, правда? - и вскинул на меня глаза.

Сколько же ему на самом деле лет? Насколько он меня старше? И почему мне сейчас тоже больно? Не так, как ему, но тоже. Не потому что я их всех жалею, а потому что обидно. Такие сильные мужчины, которых сделали настолько слабыми, которых лишили всего, за что хотелось бы умирать, ради чего хотелось бы жить. Вот и мечутся друг меж другом, а женщины сидят в своих дворцах и правят. И не понимают, как много теряют, так сильно принижая их.

- Пойдем, - взяв его за руку, тихо сказал я, не зная, что еще можно сказать. - Нам еще примеры решать учиться.

Он вздохнул и послушно сжал мою руку. Прямо как маленький. Сам не знаю, почему улыбнулся.

- Думаю, мне было бы хорошо с тобой. На самом деле хорошо, - вдруг сказал Машка, и провел большим пальцем по моему запястью. Я вздрогнул, но честно, так и не понял, от его слов или от прикосновения. А темный на выдохе тихо-тихо прошептал. - Жаль, что не получилось.

А потом мы до позднего вечера решали с ним задачи из учебника. Они на самом деле ему не давались, но мне кажется, с моей помощью, он все же понял, что к чему. Было весело. И почему я раньше не замечал, что если не задирать его, с Машкой может быть так хорошо?

Андрей

Конечно, Ир со своей почти степенью архимага скрутил Никитку в один присест. Честно признаюсь, я и глазом моргнуть не успел. Для меня все этих их маты-перематы полная абракадабра. Поэтому, когда они сцепились, я тихо мирно прижался плечом к стене и так и стоял на ступеньках. Времени у Ира вся операция заняла всего ничего. Никита побледнел до синевы и медленно осел обратно на коврик. Ир занес над ним руку, но опустить не успел, я перехватил его запястье. Глаза у него все еще были человеческими, да и волосы хоть и отросли на прежнюю длину, все же отливали в рыжину, удивительно. Похоже, это и есть пограничное состояние во всей его красе. Сейчас он, наверное, на меня накинется, раз я мальчишку прибить не дал, - отстраненно подумалось мне. И все же я сказал:

- Ир, хватит, - тихо и так ровно, как только мог в тот момент.

Мерцающий медленно моргнул (мне показалось, что просто безумно медленно) и опустил руку. Я разжал пальцы. Мы оба, не сговариваясь, посмотрели на Никиту. Не мешало бы узнать, кто он такой. Очень надеюсь, что Ир его не убил.

Я достал ключи из кармана и передал их мерцающему. Тот поднял на меня непонимающий взгляд. Пришлось пояснить.

- Дверь открывай. А я нашего гостя занесу, - я даже успел шагнуть вперед, оттеснив Ира плечом и склониться над бесчувственным парнем, когда услышал за спиной яростное шипение:

- Он тебе еще и нравится после этого!

- Ир, - обернувшись на мерцающего, припечатал я, - Не веди себя как ревнивая фурия. Вспоминай уже, ты парень. Вредина и местами стервоза, но парень. А, значит, рациональное зерно в тебе преобладает над чувственным, нет?

- Хочешь затащить его внутрь и расспросить как следует? - после секундной заминки уточнил он куда более спокойным тоном.

Я кивнул.

Он отодвинул меня, вернув ключи.

- Тогда лучше я. А то вдруг надорвешься, - заявил этот гад и улыбнулся, скосив на меня бесстыжие глаза. Пока все еще зеленые, как у Ирины. Я хмыкнул и послушно вставил ключ и скважину замка. Провернул. Ир легко, как пушинку, подхватил Никитку на руки. Я открыл перед ними дверь, и он внес парня внутрь. Я вошел следом.

Ир оттащил Никитку в зал. Когда я вошел, он снова матерился над ним и делал какие-то пассы. Наверное, пытается в чувство привести, - подумал я, и почти сразу Никитка дернулся и распахнул глаза, попытался вскочить, но Ир толкнул его в плечо, оставив сидеть на диване, и властно потребовал:

- Не мельтеши!

Я же стоял, привалившись плечом к косяку, и вспоминал все подробности моего знакомства с Никиткой. Клуб, зажигающий на танцполе мальчишка. Наши поцелуи по пути сюда, к квартире. И потом внутри. Вот за эти поцелуи я и зацепился. Все дело в том, что если бы я в тот момент не был на сто процентов уверен, что сжимаю в объятиях своего соотечественника, сомнение, мелькнувшее в моей пустой в тот вечер голове, могло бы обрести форму. Но я точно знал, что снял этого мальчика в самом обычном среднестатистическом клубе, что он такой же человек, как и я. Значит, если он на вид мальчик, хоть и целуется, как девчонка, то он мальчик и точка. Ага. Разбежались. Причем все дружно.

- Кто ты и что тут забыл? Что хотел сделать с Андреем? - вопросил Ир грозно, явно пугая парня одним своим видом.

Пришло время вмешаться. Да-да, прямо сейчас.

- Ир, прекрати, - потребовал я. Мерцающий вскинулся, но промолчал. Отошел к окну и опустился в кресло, сидя в котором я когда-то выслушивал командоров. Никитка, услышав мой голос, тут же обернулся ко мне. В его глазах плескалась паника. Собственно мое к нему сочувствие и спасло нас всех в этой непростой ситуации.

- Никит, ты девочка?

Паника уступила место изумлению, которое было с лихвой разбавлено недоверием. Я вздохнул и сказал, посмотрев на Ира.

- Мерцни, пожалуйста, в себя самого и назови девочке свое имя. Ведь она должна знать знаменитого сородича или нет?

- Должна, - холодно проинформировал меня Ир, бросил в сторону Никитки обжигающий взгляд и снова посмотрел на меня. - Но мне нужна твоя помощь.

Что-то мне не понравилось то, как он это сказал. Когда он подошел ко мне, я понял, что именно было не так. Мерцающий тут же с подозрительной готовностью положил руки мне на талию и шагнул почти вплотную. Это смотрелось слишком интимно, чтобы быть случайным стечением обстоятельств. К тому же, он уже и без меня почти выскользнул их мерцания, тогда зачем ему понадобился я? И тут он скосил глаза на Никиту, словно пытаясь дать ему понять, что... О!

- Ир, - шепнул я ему на ухо, - ты ведь не пытаешься на меня права предъявлять, правда?

- Неправда, - заявил он, спокойно и с расстановкой. - Именно, пытаюсь.

Мы пересеклись взглядами. И прямо у меня на глазах его зрачки вытянулись, а радужка стала ярко-желтой. Одежда тоже поменялась. Стала именно такой, в какой я увидел его впервые. Вот только отходить от меня мерцающий не спешил. Мне это совсем не понравилось. Поэтому я отступил первым. Посмотрел на Никитку. Он смотрел на нас обоих квадратными глазами, а Ир, к тому же, повернулся к нему, подчеркнуто учтиво склонил голову и представился.

- Ириргавирус Вик-шу-Тик Пестрый, к вашим услугам.

- Никит, да не вздрагивай ты так. Ир у нас вредный, но не кусается, я проверял.

- Зато придушить могу запросто, - так и не позволив мне успокоить побледневшего парня, влез Ир со своими комментариями.

Я плюнул на условности, шикнул на него и сел рядом с Никитой. Обнял за плечи. Мальчишка дернулся, но быстро успокоился. Прижался к моему боку. Даже позволил себе такую роскошь, как положить раскрытую ладонь мне на грудь. Я поднял глаза на Ира, все еще возвышающегося над нами. Мерцающий метал глазами молнии, но конкретно сейчас меня это мало волновало. Я обратился к мальчишке, который с такой готовностью жался ко мне.

- Ты девочка, Ник. Мерцай обратно.

- Но я ведь нравлюсь тебе мальчиком.

- Нравишься. Твоя ручка на моей груди, конечно, весьма приятное обстоятельство, но заколдовать меня у тебя все равно не получится, - вежливо улыбнувшись, проинформировал я.

Парень совсем по-женски поджал губы. И начал меняться. При этом, как ни в чем не бывало, произнося слова.

- Ты полностью экранирован?

- Да. Именно так я сумел остановить тот взрыв. Тебя ведь из-за него ко мне подослали? - почему я так прямо его об этом спросил? А чего ходить вокруг да около, когда у меня чутье уже и без того орет благим матом?

Я встал и подошел к Иру. Теперь мы оба наблюдали за тем, как на диване мальчик медленно превращается в девочку. Последними преобразились глаза. Они были желтыми. С вертикальными зрачками. Черноволосая, миленькая девушка. На вид я бы не дал ей больше шестнадцати. Очаровательная. Я, наверное, обратил бы на нее внимание и так, без мерцания в мальчика. Но, видимо, у нее были какие-то свои резоны. Когда переходное состояние оказалось позади, она встала и низко поклонилась.

- Никалигуларус Ши-ми-Шук Янтарная.

И снова села. Я помялся, не зная, куда лучше приземлиться, к ней на диван или лучше подальше, в кресло. А то, помня, какой у нас Ир внезапный, лучше перестраховаться, так? Так. Сел в кресло. И что вы думаете? Ир тут же приземлился ко мне на подлокотник, обхватив рукой невысокую спинку. Выглядело так, словно обнял меня. Ага. Разбежался. Пока я решил промолчать. Но потом еще скажу, все скажу. Вот наедине останемся...

- Так ты на самом деле связана с теми, кто проник в университет и пытался взорвать эти ваши камни?

- Не наши, а их! - с жаром воскликнула она и придвинулась ближе к тому краю дивана, с которого стояло наше с Иром кресло.

- То есть вы - это?

- Борцы за справедливость!

- О да, конечно, - протянул я, скосив глаза на Ира, тот презрительно фыркнул. Подумав, я спросил. - А что, более мирного пути не нашли?

- Да кто бы стал слушать нас, изгоев?

- Вот он, - я ткнул в Ира, - Стал бы. И ректор, которого вы так искусно пытались подставить, тоже стал бы. И, знаешь, почему?

- Что значит, подставить? - уточнил у меня Ир, пришлось отвлечься на него. Я только открыл рот, чтобы объяснить, но меня перебила Ника:

- А Пестрый тут при чем?

Это только у меня такое чувство, что моя жизнь медленно, но верно превращается в дурдом? С трудом подавив тяжелый вздох, я принялся объяснять по порядку.

- Думаю, они прослышали, что Карл радеет за объединение народов. И решили, что вот уж кому точно ничего не будет за взорванные камни, так это ему. Продумаешь, уволят, но не казнят ведь, правда? Поэтому они и потащили его с собой. Усыпили всех, чтобы никто не заметил их манипуляций и как по нотам расставили декорации, но тут вмешались мы. Единственным неучтенным фактором оказался я, новый сотрудник университета, вот её ко мне и направили. Так? - спросил я у девушки. Та кивнула.

Ир покачал головой.

- Вы так и не поняли, что Карл делает для всех нас, - тихо, с неизбывным сожалением произнес он.

- Не поняли, потому что некому было им это объяснить, - примирительно произнес я и ответил на вопрос девушки.

- А Ир стал бы тебя слушать, потому что уже много лет работает бессметным секретарем ректора. Кстати, в моем классе наряду с эльфами и людьми учатся ифрит и золотая виверна.

- Что? - выдохнула Ника, не веря.

- Всех сдал. Никого не утаил, - скептически протянул Ир. Я только хотел ему на это ответить, как в сердце неожиданно кольнуло. Я схватился за грудь и на миг закрыл глаза.

- Андрей? - позвала меня Ника.

И только тогда Ир заметил, что со мной что-то не так.

- Эй! - воскликнул он и слегка тряхнул меня за плечи.

Я открыл глаза и встретился с тревожным взглядом желтых глаз.

- У меня плохое предчувствие. Пожалуйста, сходи к ребятам. Проверь, как они там.

- Что?! - мерцающий повысил голос. Возмущению его не было предела. Но я был в том состоянии, когда готов был сам сунуться в это их общежитие, где мне не рекомендовали появляться. Что-то было не так. Что-то было плохо. Или кому-то, что еще хуже.

- Ир, я прошу.

- Ты просто хочешь остаться с ней наедине, так?

- Если я окажусь неправ, и у ребят там все нормально, обещаю, я пересмотрю свою позицию насчет отношений, - это был единственный мой козырь, на который, как мне в тот момент казалось, я мог бы его поймать.

Он долго на меня смотрел, склонившись к моему лицу так близко, что дыхания смешивались. Потом отстранился и встал. Пошел к выходу из гостиной. Замер в дверях, схватившись рукой за косяк и тихо, не оборачиваясь, сказал:

- Ты обещал.

И ушел. Я предупредил Нику, что обратно Ир, скорей всего, вернется с командорами, но сразу оговорился, что не дам им её обидеть. Сумею убедить. И предложил рассказать все, как есть, чтобы больше не повторилось той ужасной ошибки, которую они всем своим секретным обществом чуть не совершили. И она осталась.

Почему, понервничав, я вечно есть хочу? Пришлось готовить поздний ужин. Ника помогала. Кажется, я смог бы с ней подружиться. Не как с потенциальной любовницей, а как с одной из моих колокольчиков, она вызывала у меня очень схожие чувства. И тут мне подумалось: ведь Ир в их классе не навсегда. Вот закончит со своей диссертацией и уйдет, а кто тогда заменит Иру?

Глава 26

Не было счастья, да несчастье помогло

Ириргавирус Вик-шу-Тик Пестрый

Когда сам загоняешь себя в угол, становится страшно. Потому что понимаешь, что не можешь доверять не кому-нибудь, а себе. Я думал, что сумею обмануть и себя, и Андрея, в итоге не преуспел ни в том, ни в другом. Мое поведение в мерцании говорит само за себя. Я хотел их, тех поцелуев. Я хотел той ласки, которую он мне дарил. Да, он видел во мне лишь девчонку-соотечественницу. Не сразу, но я ведь сам убедил его, что я - именно она. Сейчас жалею. И почему я поддался порыву? Потому что хотел. И это не ложь. Эта самая, что ни на есть, правда.

Думать ни о чем другом не могу, только о нем. Даже девчонка, вздумавшая потягаться со мной в силе, не беспокоит меня настолько, как Андрей. У меня безумное, нереальное чувство, что он видит меня насквозь. Это его чутье... что-то запредельное. Меня злит то, что я не понимаю его. Меня раздражает то, как на него смотрит эта девчонка. И сейчас, после дня, проведенного вместе, после поцелуев, подаренных пусть не мне, но они же были... были! Не могу позволить ей так на него смотреть, пусть знает, что здесь есть кому за него бороться, за Андрея. Рискнет ли она открыто выступить против меня, когда узнала, кто я на самом деле? По большому счету, это не так важно. Я все равно сильнее. Но... мне бы хотелось знать, что об этом думает Андрей. Вот только вряд ли он станет обсуждать это при посторонних. Приходиться ждать, но даже такой возможности он мне не оставляет.

Его фраза про предчувствие кажется наигранной. Я не верю ему, но ухожу. Он поставил на кон слишком соблазнительную ставку, чтобы я мог так легко от нее отказаться. Сейчас уже не могу, хотя еще вчера смог бы. Почему? Потому что, увидев эту Нику, как её назвал Андрей, я понял, что не сумею подпустить к нему даже девушку, хоть сам когда-то сказал, что не готов видеть рядом с ним парня, а вот если на его месте будет девушка... Но теперь это все в прошлом. Никаких парней, никаких девушек. Неужели он сам не понимает, что я сумею заменить их всех? Он обещал пересмотреть свои взгляды на отношения с иномирянами. Для меня пересмотреть. Поэтому я оставляю его с ней, с Никой. И, выйдя в класс, мгновенно строю портал в общежитие.

На мгновение кажется, что мир сошел с ума. Оказаться между двух огней - это не самое приятное, что могло со мной случиться в этот вечер. Мы в широком холе на территории нейтральных. С одной стороны от меня светлые, с другой темные. Я окидываю их всех долгим взглядом. Выгибаю бровь, успев про себя обрадоваться, что назло всем решил вернуть себе мерцание, в котором я секретарь ректора и весьма известная в университете личность, и обращаюсь не к кому-нибудь, а к Илюизмене, взгляд которой выхватываю из общей массы.

- Ну, и что тут происходит?

- Вот он, - она кивает на какого-то светлого, ухмыляющегося до отвращения похабно, и продолжает, - Только что сказал при всех, что Лия стала утехой для темных. И Кар стоит сейчас рядом со мной...

- Только потому, что ты его не пускаешь, - очень спокойно роняю я. И впервые осознаю, насколько сильно за эти две недели меня изменило общение с Андреем. Потому что вместо ярости, которая, непременно, вспыхнула бы во мне раньше, приходит спокойствие и ледяная расчетливость. Я поворачиваюсь к светлым. Смотрю на зачинщика. Он все еще ухмыляется. Но ухмылка быстро сползает с его лица, когда кто-то с задних рядов растолковывает ему, кто я такой и кого тут надо бояться. Зря-зря. Сейчас нужно бояться не меня. Я об эту дрянь даже руки марать не стану. Зато, по примеру Андрея, расставлю всех по местам.

Но я не успеваю даже рта открыть, потому что со стороны темных слышится какое-то волнение. Оборачиваюсь и вижу Алого. Он с Машкой. На темной половине. Так. И что я пропустил? Светлого, активно работающего локтями, изумленные его появлением темные беспрепятственно пропускают к Иле. Он шепотом спрашивает у нее, что произошло. Темная, бросив в его сторону ледяной взгляд, объясняет. Теперь слышится волнение в стане светлых. Я наблюдаю. Кто-то выкрикивает.

- Алиэль, ты что там забыл?

- В гости ходил к однокласснику, - с аристократической миной бросает Душистый и смотрит на того, на кого, как и мне, указала Иля. - Я тебя даже вызывать не стану. Такой, как ты, не достоин меча. Ни моего, ни его, - он кивает на Кара, сжимающего в руках меч. - Но за то, что посмел пасть открыть на нашу Лию, обещаю, говорить тебе теперь фальцетом.

- Ты о чем? - тянет зачинщик, имени которого я не знаю. Он из новеньких. Первак, как и колокольчики.

- Обо мне, - сообщает Иля и по-темному улыбается.

Как она оказывается рядом с ним, вижу я, но многие из присутствующих даже не замечают её движения. Светлый болезненно вскрикивает. Он верзила. Выше Или почти на голову. Она смотрит на него снизу, так смотрит, что я вижу, у него поджилки начинают трястись и выступает холодный потом, потому что она сжимает когтистые пальчики на его промежности. Взгляд светлого начинает метаться. Останавливается на мне, но я демонстративно отхожу в тень. Вот теперь, я уверен, они тут и сами разберутся. Так что зря Андрей меня сюда направил, хотя предчувствие его не обмануло. Ничего не могу сказать. Но в душе такой кураж - откуда он, не знаю, - но я смотрю, как светлые мнутся возле товарища, пришпиленного взглядом темной. И не знают, как ему помочь. Сам он и слово произнести боится, кажется, даже дышит через раз. А Иля просто смотрит. Настоящая темная Владычица. У меня в груди разливается гордость за нее. Да. Я горжусь, что не просто знаком с этой девушкой, но и могу сказать, что дружен. Она скашивает на меня глаза, я улыбаюсь ей. И тут вякает пойманный в захват светлый:

- Алиэль! - хрипит он, все так же обливаясь потом. - Скажи ей!

- Что сказать? - невинно осведомляется тот, стоя теперь между Машкой и Каром.

- Чтобы она... чтобы...

- Да пусть отпустит его, темная бестия! - восклицает кто-то, спрятавшись за рядами более высокорослых соплеменников.

- Как ты её назвал? - ласково пропевает появившийся неизвестно откуда Том.

За его спиной хмурит белокурые брови Улька. И все светлые перваки, что на свое горе собрались в коридоре, оборачиваются к ним. Темные стоят все так же неподвижно, словно за невидимой чертой, через которую могли бы переступить, но пока хватает сдержанности этого не делать. Откуда она в них? Кар и Машка весьма уважаемы на своей половине. Алый, к появлению которого они отнеслись более чем благосклонно, тоже наводит на мысли. И самый главный фактор - это Иля. Будущая Владычица Второго Дома - это вам не пустой звук. За спинами темных парней мелькают цепкие женские глаза. Вот кто куда опаснее всех них вместе взятых. Есть там и леди Рим-Доль, дочь Владычицы Первого Дома. Она на последнем курсе. Скорей всего, за свое поведение Иле отвечать именно перед ней. Поэтому я встречаюсь взглядом с Алым и на миг прикрываю глаза ресницами. Светлый едва заметно кивает, обозначая, что понял намек. И отделяется от группы темных. Идет к своим. Останавливается за спиной Или, кладет руку ей на плечо, сжимает. И тихо, ровно говорит, но таким тоном, что слышат все, и никто не рискует перебить или вмешаться.

- Ладно, Иль, простим убогого на этот раз.

- Он оскорбил Лию, - совершенно спокойно роняет на это темная, навязывая Душистому правила игры. Но они не зря вот уже неделю тренируются когда вместе, когда порознь, но сейчас у них полное взаимопонимание. Думаю, Андрей знал, что делал, когда предлагал нам всем настолько командную игру.

- Да, за такое ему, конечно, можно все оторвать, но ведь нам всем, и ему тоже хочется доучиться до последнего курса...

- Я могу сделать так, - тянет темная, позволяя себе улыбку, - что никто не подкопается.

- Да? - уточняет Алый с сомнением, смотрит на лицо пойманного в капкан светлого, бледного, как полотно. И убирает руку с плеча темной. - Ладно. Тогда...

- Ты ведь светлый! - восклицание вполне оправдано, но озвучивший общую мысль натыкается на взгляд Алого. Голос Душистого холоден и режет, как метал по стеклу.

- Антилия тоже светлая, но вам это не помешало смешать её имя с грязью. И что же, мое тоже смешаете, если скажу, что да, вожу дружбу с темными и да, только что был на их половине в гостях?

- Как в гостях? - и снова изумленный выкрик с задних рядов.

- Молча, - рычит в сторону светлых Машка, - Он был у меня. Мы вместе делали домашнее задание, - и тут же, бандитски ухмыльнувшись, вопрошает. - Что, съели?

Такое заявление надолго отправляет светлых в прострацию. А Иля, на миг сильнее сжав пальцы и выдавив из зачинщика этого безобразия придушенный писк, отступает от него, отпуская. Парень оседает на пол, как подкошенный. И именно в этот момент на этаж врываются коммандос. Двое светлых, двое темный - стандартный наряд. Вот только их нынешняя реакция на происходящее весьма далека от стандартной.

- Иля, - изумленно выдыхает один из светлых коммандос, - ты чего?

Темная поводит плечами, смотрит на игроков своей команды и спокойно, без надрыва говорит, что светлый, валяющийся у нее в ногах, назвал Лию девушкой легкого поведения.

- Да? - уточняет светлый, первым заговоривший с ней, переглядывается с темными коллегами и говорит за всех, - Ну мы тогда на улице подождем, - и все четверо молча покидают холл общежития. Им в спины летят недоуменные взгляды с обоих сторон, как со светлой, так и с темной. Рутберг и Улька криво ухмыляются. Наши бессменные судьи прекрасно понимают, почему коммандос, не сговариваясь, предоставили нам тут самим разбираться. Меня они не заметили, я стоял в тени стены.

- Что это было? - со стороны темных вперед выходит Ингианисса Рим-Доль, та самая дочь Владычицы Первого Дома.

- Взаимопонимание и толерантность в чистом виде, - услужливо поясняю я, снова выходя из тени. - Надеюсь, вы простите юную леди Вик-Холь за столь импульсивные действия? Она защищала женщину своего маленького клана.

- Вы хотели сказать, класса? - осторожно уточняет темная. Красивая. Эта даже красивее, чем наша Иля, хоть и не белокожа, как Вик-Холь.

- Нет. Именно клана.

- И вы уверены, что её одноклассники позволяют ей так считать?

- Абсолютно, - я перевожу глаза на Ульку и Тома. Спрашиваю. - Куда Лию дели?

- Куда-куда, - ворчит Улька, - У Гарри заперли, а то она бежала тут их всех разнимать.

- И Фаля с ними оставили, - добавляет Том. - Не хватало еще, чтобы они обе здесь оказались.

- И что же, - повторяет свой вопрос Рим-Доль, но на этот раз адресует его Тому и Ульке. - Вы оба согласны с тем, что женщина моего народа превращает ваш класс в свой маленький клан?

- Мы-то еще что! - фыркает на это Том, не выказывая темной владычице подобающего почтения, говорит, как с равной. В этом весь Рутберг, но ему можно. О его подвигах на Арене шепчется весь университет, - Вы у него спросите, - Том кивает на Алого и расплывается в говорящей улыбке. - Спорим, ответит, что не против.

Приходит время Алому фыркать. Он жмет плечами и в ответ на пристальный взгляд леди Рим-Доль, объявляет:

- Не думаю, что есть что-то зазорное в том, чтобы подчиняться сильнейшему воину класса.

- Но она же темная! - восклицает какой-то светлый.

- И что с того? - снова пожимает плечами Алый и голосом, исполненным достоинства, проповедует. - С недавних пор мы прекрасно ладим.

- Ага, - не удержавшись, комментирую я. - Всегда, но только не тогда, когда встречаетесь на поле.

Все взгляды тут же обращаются ко мне, а я никак не могу стереть с лица интригующую усмешку.

- Слушай, - влезает Машка, - мог бы и подыграть!

- Теперь понятно, почему Андрей тебя вредным называет, - поддерживает собрата Карунд. Меч, который он все это время сжимал в руке, исчезает.

- А сами-то? Думаете, кто меня к вам направил? У него аж сердце прихватило, как почувствовал, что у вас тут что-то не то.

- Серьезно? - не купившись на мой легкий тон, уточняет Иля и внимательно смотрит на меня. Врать ей я не собираюсь. Такая реакция психолога мне тоже весьма не понравилась.

- Да.

- Слушай, а ты не думал, - говорит Том, оттесняя в сторону заступающих им дорогу светлых. - Может, его успокоительным каким-нибудь отпаивать хоть иногда?

- Думаешь, он пить станет? - с сомнением спрашиваю я, и Том тушуется. Конечно, Андрей так просто не согласится на такую меру, я даже могу себе представить, как он отказывается, говоря, что не барышня, чтобы успокоительное пачками глотать. - А подмешивать тайком - низко.

Они молчаливо со мной соглашаются. И мы все, как я понимаю через секунду, забываем, что сейчас в этом холле не одни.

Вопрос леди Рим-Доль разрезает тишину. Я вздрагиваю, некоторые из присутствующих, кажется, тоже.

- Кто такой Андрей?

- Наш классный руководитель, - отвечает ей Машка. - Он завтра придет с Марфинусом общаться. Так что если хотите, леди, тоже можете с ним познакомиться.

- Хочу, - заявляет та, не задумываясь, и возвращается на темную половину, вслед за ней уходит большинство из темных. Не оборачиваясь, словно бояться им тут нечего. Правильно делают, светлых давно пора на место поставить.

Именно в этот момент возвращаются коммандос. Сейчас первым заговаривает один из темных.

- Ну что, уже разобрались, кто тут самый сильный?

- Нет пока, - отмахивается Алый и обращается к своим недавним товарищам, светлым первокурсникам, - По личному опыту могу вам, ребят, сказать только одно, у них, - он кивает на темных коммандос, - женщины сильнее мужчин. Их обучают по-другому. Поэтому нас с вами встречали только парни. Жалели нас, глупых.

- Нет...

- Не может быть...

- Неправда...

Но Алый продолжает все так же спокойно, с расстановкой:

- К тому же, они все сюда попадают позже нас, то есть в большинстве своем они старше нас всех. Значит, у них было больше времени научиться сражаться внутри своих кланов.

- И с чего ты вообще такое взял? - тихо спрашивает кто-то.

Алый подозрительно горько усмехается.

- Вот скажи, Звездный, когда тебя маменька с паменькой женить надумают? Думаю, лет так через десять, если не через двадцать, не раньше. Так?

Светлый, задавший вопрос, кивает.

- А у Машки уже дочка растет.

- Какого Машки?

- У меня, - холодно сообщает Машмул, и у светлых, всех без исключения, глаза округляются.

Но, что хуже, даже Том и Улька смотрят теперь на темного с недоверием. Признаться, такое заявление удивляет и меня. Надо будет узнать на досуге, а лучше Андрею рассказать. Думаю, ему бы это могло многое объяснить в поведении Машки. Ладно, об этом позже.

- Ладно, ребята, расходитесь, - говорит один из светлых коммандос.

Темные его поддерживают. Первокурсники, постоянно оборачиваясь на нас всех, расходятся. Через несколько минут в холле только колокольчики и я, коммандос, кивнув Иле и Алому, испарились. За время тренировок им понятно объяснили, что ректора подставлять никому не хочется. Поэтому, я уверен, о нынешнем происшествии никто не узнает. А слухи - это только слухи. Непроверенные и недоказанные - они не имеют веса.

Колокольчики собираются вокруг меня. Иля спрашивает за всех:

- Что там с Андреем?

Я накрываю нас всех куполом заглушки и только после этого говорю:

- Тот парень, о котором вам Ира рассказывала, помните? - они нестройно кивают. Машка уточняет за всех.

- Который серый и невзрачный, но Андрей с ним целовался?

- Это не парень. Это девушка. Мерцающая.

- Ты серьезно? - недоверчиво тянет Рутберг.

Киваю и быстро продолжаю рассказ.

- Она из какой-то организации, которая посвятила себя тому, чтобы силой добиться пересмотра списков запретных рас. Именно они...

- Напали на нас! - восклицает Улька и с силой ударяет кулаком по раскрытой ладони.

Киваю. Ребята переглядываются. И тут Иля задает просто сакраментальный вопрос:

- И ты оставил его с ней наедине?

Вздыхаю. Признаюсь.

- Да, оставил. Он попросил.

- И ты так легко... - начинает Алый, причем в голосе светлого звучит неподдельное возмущение моей беспечностью, но его останавливает Иля. Сжимает пальцы на локте светлого и тот замолкает:

- Ты пришел за командорами? - уточняет она.

Я киваю, добавляя:

- Но он отдельно просил заглянуть к вам и проверить, все ли хорошо.

- Да, все отлично, - криво ухмыляется мне Том.

- Вряд ли, - замечаю я, глядя на Кара, который с момента разговора не проронил ни слова.

Мы встречаемся с ним взглядами. Он отводит глаза первым и начинает говорить:

- Я был против. Но она настояла. Это моя вина.

- В том, что мы так удачно сходили друг к другу в гости? - вмешивается Алый, до того, как я успеваю что-то сказать.

- Удачно? - шипит в его сторону раздосадованный темный.

- Удачнее некуда, - поддерживаю светлого я. - Посмотри, сколько плюсов. Во-первых, они теперь и за глаза поостерегутся на наших девчонок наговаривать. Во-вторых, четко расставили акценты, кто на темной половине главный и кого стоит бояться в первую очередь. В-третьих, благодаря наглядному примеру Алого, они теперь не скоро сунутся к вам. И, в-четвертых, леди Рим-Доль поставлена в известность о грядущих переменах. Ненавязчиво, но очень изящно, - замечаю это и перевожу взгляд на Машку. - Так почему ты собрался отправить мужчину её клана к Андрею?

- Потому что он уже не мужчина её клана, он её мужчина, - вдруг говорит Иля, и я, скосив глаза, вижу, что она тоже смотрит на Машку. Спрашивает у него. - Хочешь руками Андрея отвадить от себя Марфинуса?

- Нет, - Машка качает головой и отвечает подозрительно серьезно и взросло для своего легкого нрава. - Хочу, чтобы хотя бы они попробовали жить... - и говорит слово, за которое так часто извиняется Андрей, потому что все время забывает, что мы не люди. - По-человечески.

Иля склоняет голову на бок и какое-то время молчит. Потом уточняет, с подозрительной надеждой в голосе.

- Думаешь, с его помощью у них может получиться?

- Но у нас же получилось, - вставляет свое слово Алый. Иля смотрит на него, только сейчас вспомнив, что все еще сжимает локоть светлого. Разжимает пальцы и медленно кивает.

- Ну так что, - уточняет Рутберг, - По койкам?

- А я за командорами.

- Ты, это, - неугомонный Том, как всегда находит, что сказать. - Поаккуратнее там. Мало ли, чем они заняты!

Осознав, на что он намекает, закатываю глаза к потолку. Снимаю заглушку и открываю портал прямо с того места, на котором стою. Машу им всем ручкой и оказываюсь в казармах коммандос. Возле меня тут же оказываются двое дежурных. Один светлый, другой темный. Сейчас они уже не сидят каждый в своем углу. Кресла и столы сдвинуты, и оба смотрят по ноутбуку запись футбольного матча. Чей ноут - Барсика или Мурки, гадать не приходиться. Командоры выбрали для своих иномирных игрушек разную цветовую гамму. У Мурки темно-синий, у Барсика - красный. Причем слова Андрея про то, что красненькие в их мире обычно девушки выбирают, светлого командора не отвратили от выбранной модели. В этом весь Тарэль. Упрямый и гордый, как все светлые. Дежурные пользуют именно красный.

- Что-то случилось? - спрашивает меня темный, которого Андрей прозвал Филькой. В подробности вдаваться не хочу, и без того слишком долго возился со студентами, а ведь Андрей там один с этой девчонкой. Пора возвращаться.

- У Андрея проблемы. Мне нужны командоры, - лаконично говорю я и уточняю. - На чьей они сегодня половине?

- Нашей, - говорит светлый, и показывает на нужную мне лестницу.

Благодарно киваю и поднимаюсь по ней, чувствуя на себе беспокойные взгляды бойцов. Спустя несколько ступенек до меня доносится голос Фильки:

- Если будет нужна помощь, только скажи!

- Андрею, он имеет в виду, - встревает светлый, а я, обернувшись, вижу, как они переглядываются.

И сам не замечаю, как начинаю непроизвольно улыбаться. Вот вам и доказательство того, что наш психолог настоящий волшебник. Сделать такое со всеми нами без помощи магии и меча, просто словом и личным примером, - это дар, и еще какой.

Андрей

Ир возвращается подозрительно быстро. Мы с Никой даже поесть не успеваем, они с командорами застают нас на кухне. По сердитым и неудовлетворенным лицам Барсика и Мурки я совершенно неожиданно для себя понимаю, что Ир не просто вытащил их из постели, а прервал. О! Глаза, наверное, делаются квадратными, когда я это осознаю. Недаром же Барсик мне ухмыляется, поймав на себе этот мой взгляд. И становится к окну, как-то подозрительно покладисто позволяя Мурке разговаривать с мерцающей.

Мне приходиться уступить темному стул, чтобы он не возвышался над сжавшейся от испуга девчонкой, как скала.

- Значит, вы хотели с минимальными потерями уничтожить Камни Истинного Зрения? - спрашивает темный командор тоном заправского дознавателя. Я возмущенно шиплю в его сторону:

- Мурка! - но меня одергивает Ир. Мы стоим с ним рядом, спиной к шкафам и мойке. Мерцающий хватает меня за руку чуть выше локтя и притягивает к себе. Шепчет в ухо.

- Не мешай, - видит, что я не доволен таким обращением со своей гостьей, и тут же добавляет, глядя в глаза. - Пока.

Я сдаюсь. Ника кидает в нашу с ним сторону осторожный взгляд и снова смотрит на Мурку. На этот раз с вызовом. Отвечает.

- Совсем без потерь. Их и не было.

- Не считая того, что вы собирались подставить Карла, - вмешивается Ир, к нам тут же оборачивается от окна Барсик. Выгибает красную бровь.

Ир быстро пересказывает им с Муркой наши логические выкладки, а я смотрю на Нику. Пока их не было, она рассказала, что всегда мечтала учиться в университете, причем именно нашем. Но с ранней юности ей все говорили, что это невозможно. Она задалась целью во чтобы то ни стало уничтожить несправедливость по отношению к их расе и тем, другим, кто тоже входил в список запрещенных. Единомышленники нашлись быстро. Теперь эта юная, даже по меркам мерцающих, как я понял, особа, была одной из идейных вдохновителей их движения. Но, чтобы отучить сильных и деятельных деток от идеи жестко революционного решения проблемы и уговорить не вдаваться в откровенный террор, на мой взгляд, самым действенным было бы преподать ей наглядный урок толерантности. Поэтому, пока они рассуждали между собой, я подбирал слова. Ника уже в открытую спорила с командорами и Иром и ничего, похоже, не боялась. Смелая решительная девочка. Подумав об этом, я вспомнил о другой, рыженькой, легкой, которую я целовал сегодня в парке. Но потряс головой и отогнал воспоминания о ней. Все в прошлом. Ирина в прошлом. Не стоит об этом забывать.

- Ир, когда ты планируешь защищаться?

- Что? - растерялся мерцающий, увлеченный спором совсем на другу тему.

- Просто, я думаю, тебе уже можно было бы не примазываться к колокольчикам. Разве теперь так уж принципиально, сумеешь ли ты прятаться до защиты или нет?

- Уже нет, - помедлив, ответил мне Ир, и тут же уточнил. - Но я не понимаю, к чему ты клонишь.

- Давай возьмем её на место Иры, - и я кивнул на притихшую Нику. - Сразу несколько плюсов. Во-первых, под присмотром. Во-вторых, сможет убедиться, что мирный путь может быть куда эффективнее насильственного. В-третьих, у тебя высвободится уйма времени, и ты сможешь быстрее закончить. Почему нужно, чтобы быстрее?

- Потому что на общей волне твоя диссертации прозвучала бы очень в тему, - неожиданно поддержал меня Барсик, первым осознавший, к чему я клоню.

Ир прищурился, глядя на меня.

- Что, не терпится спровадить меня в преподавательское крыло?

Я закатил глаза к потолку и, схватив мерцающего, успевшего отойти в сторону Ники, за руку, притянул к себе. Не знаю, зачем сделал это. Просто порыв. А, может, снова чутье это неосознанное шепнуло.

- Про отселение я ничего не говорил, - заметил я, склонившись к его лицу.

Он смотрел на меня своими желтыми кошачьими глазами, почти сразу вернувшись в истинную форму из своего светлого мерцания, как только появился на пороге моей кухни в обществе командоров.

- Что значит, возьмем на место? И кто такая Ира? - Ника старалась говорить возмущенным тоном, но я видел, как горели её глаза. У Ира они тоже так иногда горят, когда он по-настоящему одержим какой-то идеей.

Пришлось улыбаться девушке и отпускать так и не сказавшего ничего мерцающего.

- Ира - староста класса 'Колокольчики'. Светлая эльфийка. Ир прикидывался ей некоторое время.

- Я передам тебе мерцание, - неожиданно сказал Шутвик и снова шагнул к соотечественнице. Та, помедлив, встала со стула.

Мы с командорами с одинаковым изумлением наблюдали за тем, как она подошла к Иру вплотную. А тот накрыл ладонью её затылок. Девушка же как-то по-особому обхватила ладошками его лицо, так, что указательные пальцы оказались в области основания шеи, а большие на висках. Она потянулась к нему. Он склонился к ней. Если бы я не смотрел на них сбоку, мог бы подумать о поцелуе. Но до этого не дошло. Они просто замерли с приоткрытыми губами, почти соприкасаясь ими, но только почти. И тогда струйка сизого дыма вырвалась изо рта Ира и проникла между губ Ники. Когда она полностью втянулась в рот девушки, мерцающие синхронно моргнули и одновременно отступили друг от друга.

- Какое... - Ника запнулась, глядя сквозь Ира стеклянными глазами. - Многоуровневое мерцание. Я...

- Еще юная для такого. Я знаю, - кивнул на это Ир, ведя себя с девушкой куда спокойнее, чем в первое время. - Но только в таком мерцании можно обмануть камни.

- Обмануть? - девушка вскинула голову и впилась глазами в его лицо.

- Да, - сказал Ир и вдруг принялся объяснять. - В своей научной работе я описываю принципы функционирования магического устройства, которое может стать аналогом камней. В отличие от них, оно не ошибается.

- Что?! - вскричала Ника и метнулась к нему, схватила парня за грудки и возмущенно вопросила. - Тогда с какой стати мне помогать тебе, если ты хочешь лишить нас и этого шанса?

- Считаешь жизнь, превращенную в бесконечное мерцание и притворство, шансом? - холодно уточнил он, и девушка разжала руки. Отступила. Посмотрела на меня. Я не понял этого её взгляда, зато понял Ир.

- Да, - сказал он. - Ты отказываешься или уходишь через его мир к своим.

- Если откажусь, смогу попробовать поучиться с этими вашими колокольчиками, которые разбили в пух и прах весь наш почти удавшийся план, так? - уточнила она у него.

- От чего откажешься? - вмешался я.

- От тебя, - мерцающие одновременно повернулись ко мне и сказали это тоже почти одновременно.

Вот, блин! Так и знал, что от подозрительно добренького Ира можно ожидать любого подвоха!

- Слушай, а тебе не кажется... - начал я, обращаясь к нему.

- Не кажется, - отрезал мерцающий и глянул на командоров. Мурка все еще сидел, Барсик стоял у него за спиной. Потом посмотрел на Нику. - Твой выбор. Если мерцаешь, то прямо сейчас можешь отправляться в общежитие. Командоры тебя проводят. Если нет...

- Мерцаю.

Ир тут же удовлетворенно улыбнулся. А я поставил себе зарубку на память. Вот выпровожу всех и все ему скажу. Все.

- Умная девочка, - похвалил мерцающую Ир.

И потом даже помог ей настроиться на мерцание. Я смотрел на все это, смотрел. Потом махнул рукой и ушел в свою комнату, сочувственно глянув на прощание на помятых со сна командоров. Мурка кивнул мне, а Барсик фыркнул. В общем-то, все как обычно. Я, кажется, уже привык.

Ир, пришедший в комнату минут через двадцать, застал меня лежащим одетым поверх одеял на нашей с ним общей кровати. Лежал я лицом к стене. Но в ночной тишине услышал, как он вошел. Поэтому спросил:

- Не боишься, что она за эту ночь перевернет твою комнату вверх дном?

- Это не моя комната. Это комната Иры. Там нет настоящих личных вещей, - сказал он и включил компьютер.

Похоже, мерцающий тоже понимал, что уснуть так просто не получится. Столько потрясений для одного дня - это, пожалуй, и для него слишком, что уж говорить обо мне. Не было даже сил, чтобы сбегать в душ и заползти под одеяло. Навалилась апатия. Меня уже не настолько злило поведение Ира, когда он вздумал от меня Нику отваживать всеми доступными способами. Подумав об этом, я кое-что вспомнил.

- Предчувствия не оправдались?

- Нет. Полностью себя оправдали, - помедлив и успев пару раз щелкнуть мышкой, ответил он.

- И что случилось? - спросил я, не сумев уговорить себя повернуться к нему. Казалось, что вообще нет сил шевелиться. Наверное, это уже что-то схожее с нервным истощением. Совсем мои ребятки доконали меня. Или это я сам себя доконал, как посмотреть.

- Кар ходил в гости к Лие, Алый в отместку отправился к Машке. Светлые пронюхали и сегодня чуть стенкой на темных не пошли, объявив во всеуслышание, что Лия - подстилка темного. Кар бы этого придурка прибил. Уже меч вытащил, но вмешалась Иля. Не пустила и разобралась по-своему. Завтра они тебе сами расскажут, я думаю, - сжато посвятил меня в случившееся Ир.

Я вздохнул. Конечно, хорошо, что ребята контакт начали активно налаживать, но, если они каждый раз будут на уши всю общагу ставить, это не есть хорошо, ведь так?

- Ты чего не спишь? - неожиданно спросил меня Ир от компьютера.

- А ты? - задал я встречный вопрос.

Он не ответил. Я уже решил, что и не ответит никогда, но неожиданно понял, что Ир рядом. Да-да, прямо за спиной. И буквально через мгновение он забрался ко мне на диван. Я весь напрягся. Не знаю почему, наверное, потому что в памяти еще были свежи поцелуи с Ириной. Наше свидание в парке и все остальное тоже. Да что же это такое! Неужели я на самом деле схожу с ума?

А Ир вдруг обнял меня со спины. Прижался всем телом и выдохнул куда-то в затылок:

- Хочешь, я снова стану Ириной? Тебе будет хорошо с ней. Обещаю, - и столько дикого, совершенно не вяжущегося с этими словами надрыва было в его голосе, что я похолодел. Что с ним случилось? Что происходит со мной самим? Что это вообще между нами?

Прежде, чем я хоть что-то сумел понять, с губ сорвались жестокие, почти злые слова:

- Никогда больше даже не смей заикаться об этом. Если я когда-нибудь буду с мерцающим, по-настоящему буду, то не с маской, а с тобой, понял,?

- А ты будешь? Со мной будешь? - спросил он, все так же пряча лицо у меня в волосах.

- Нет, - это простое слово тяжело мне далось. Я смял в пальцах наволочку подушки, на которой лежал, и прошептал, не в силах придумать, как еще ему объяснить. - Если встречаться с тобой, то только серьёзно, а я так не смогу. Никогда не смогу. Любой из вашего мира, не обязательно ты, просто любой, может быть для меня лишь временной прихотью. Но с тобой так не получится. Я знаю.

Он ничего мне на это не сказал. Не уточнил. Просто отстранился, встал с кровати и ушел. Снова к компьютеру. Я слышал, как скрипнуло под ним компьютерное кресло. А я почувствовал себя последней сволочью. Конечно, он так и не понял, о чем я. Конечно, мои слова прозвучали совсем не так, как могли бы прозвучать, если бы он знал настоящую причину. Но как, как я могу ему сказать? Он ведь не поймет, я уверен. Он попытается все исправить. А я не хочу. Сегодня, после визита к родителям, я окончательно понял, что не хочу. Вот и все. Но...

Сам не знаю, как так происходит. Наверное, это сильнее меня. Встаю. Иду к нему. Ир сидит перед компьютером и даже мышкой не щелкает. Просто пустыми глазами пялится в экран. Я сделал ему больно. Мне тоже плохо сейчас, грустно, противно, но... Хватит тайн! Вот единственные слова, что бьются у меня в висках пульсом. И я подхожу к нему сзади. Компьютерное кресло у меня невысокое. Мои руки удобно ложатся на плечи мерцающего. Он вздрагивает, замирает, а я говорю. Голос звучит надтреснуто, почти хрипло. Негромко. Кто же сможет орать, обрекая и себя, и его? Но, в первую очередь, конечно, себя.

- Помнишь женщину, что подарила нам Бандита? Сколько, по-твоему, ей лет? - начинаю я издалека, просто не могу иначе.

Он не задумываясь отвечает:

- Триста, может быть, триста пятьдесят.

- Нет. Не знаю уж, почему ни твой, ни мой переводчик наше с тобой представление о возрасте друг друга не переводят... - начинаю я, и он перебивает, пытаясь спешно объяснить, глотает окончания и не всегда договаривает предложения до точки.

- Потому что переводчики не фиксируют временные промежутки... Они живут колониями, больше всего напоминающими изумрудную породу с вкраплениями кварца... Они - камни, по сути своей... Для них не существует времени... оно для них всегда стоит на месте... в этом... в этом все дело... - и тут же, без перехода, - Это важно? - спрашивает он меня.

Вздыхаю.

- Бабушке Шуре восемьдесят с хвостиком. В моем мире люди редко доживают до таких преклонных лет. Иногда еще до девяноста, но сто - это уже недостижимый идеал, да и начиная с семидесяти - это уже глубокая старость. Моему отцу сорок восемь, мне двадцать три. У вас один курс - восемь лет. В лучшем случае меня хватит на два таких курса. Через шестнадцать лет мне будет уже под сорок, изменится мировоззрение, изменюсь я сам и внешне и внутренне, а вы останетесь все такими же. Ты останешься, - еще тише, чем до того, добавил я. Потом не удержался, склонился к его волосам и на миг прижался губами к макушке. Отстранился, выдохнул, - Прости, - попытался отойти, но он перехватил мою руку у себя на плече. Обернулся.

- Но ведь можно найти способ продлить... - начал Ир, но я прижал палец к его губам и отрицательно покачал головой.

- Я не хочу смотреть, как умирают мои младшие брат и сестра, а я остаюсь вечно молодым и здоровым.

- Но они...

- Ир, это не обсуждается.

- Так, значит, поэтому только прихоть? Только временно, да? - его глаза сузились.

Я осторожно высвободил руку, к которой он успел прижаться щекой. Покачал головой.

- Давай не будем травить друг другу души, хорошо? - развернулся и ушел в душ.

Скоро уже утро, а сна ни в одном глазу. Беда просто. А ведь завтра у нас матч. Да и командоров мы с Иром вытащили из постели из-за Ники. Бедолаги. Вот уж кому не позавидуешь. Именно такими мыслями я забивал голову только затем, чтобы не думать о том, что только что произошло в спальне. Чтобы всерьез не задумываться о предложении Ира. Не сомневаюсь, мне было бы хорошо с Ириной, как он и обещал, но отчего-то казалось, что это было бы равносильно предательству.

Я стоял в моей маленькой метровой ванной, подставляя затылок под тугие струи воды из душа, и гнал от себя назойливые, как мухи, мысли, когда без стука и предупреждения ко мне ворвался Ир.

- Я думал, есть время, - заговорил он с каким-то пугающим отчаянием в голосе, скользя по мне, обнаженному и мокрому, рассеянным взглядом, - Что события развиваются слишком быстро. Что ты слишком спешишь. Что я... я смогу присмотреться к тебе, привыкнуть, понять то, что чувствую, но...

- Ир, - попытался успокаивающе улыбнуться ему, но понял, что бесполезно. Да и не мог я в тот момент поделиться с Иром спокойствием, потому что его во мне не было. Всегда не по себе, когда ты обнажен и беззащитен, а твой собеседник застегнут на все пуговицы. Но дело было даже не в смущении, а в том, как дрожали тонкие зрачки в его желтых, кошачьих глазах. Как кривились губы. Даже уши несколько раз дернулись. Я не удержался и спросил, одним движением выключив шумящую и только мешающую сейчас воду. - Злишься?

- А? - мерцающий растерянно моргнул и попытался скосить глаза на свои уши, на которые я ему указал взглядом. Потом слабо улыбнулся, - Просто нервничаю, - и подал мне полотенце.

Я принял, обернул его вокруг бедер, выбрался из ванной и, схватив другое полотенце, начал вытирать голову. Санузел у меня совмещенный, поэтому нам с Иром обоим было где развернуться в этой крохотной ванной комнате. И все равно, стояли мы слишком близко. Я делал вид, что остервенело вытираю голову. Он смотрел на меня. На таком расстоянии наша разница в росте, которая, по сути своей, была небольшой, ощущалась отчетливей всего. Ему приходилось запрокидывать голову, чтобы смотреть мне в глаза. Это напрягало.

- Забавный способ продемонстрировать нервозность, - замечаю я лишь затем, чтобы хоть что-то сказать.

- А как нервничаешь ты? - с вызовом восклицает он.

Не знаю, что ему на это ответить. Сглатываю и пытаюсь пошутить:

- Я не собираюсь умирать прямо сейчас.

- Но можешь умереть в любой момент. Сердце прихватит или еще что-нибудь, так? - спрашивает он, не разделяя моего веселья. Ему не смешно. Мне теперь тоже.

- Ир, - устало вырывается у меня.

- Я почти двести лет Ир, и что? - спрашивает он, а я лихорадочно пытаюсь посчитать. Если у них люди живут в среднем триста-триста пятьдесят лет, то продолжительность жизни мерцающих где-то в пять раз больше, так что ли? Или я что-то...

- Андрей, - зовет он, и я забываю обо всех арифметических подсчетах.

Смотрю в кошачьи глаза. А Ир вдруг объявляет:

- Знаешь, а ведь я на самом деле увлечен тобой. Никогда бы не подумал, что когда-нибудь буду говорить такое парню, - и смотрит, душу вынимает этим своим взглядом.

Закрываю глаза, все еще держа руки вверху, на полотенце, которым еще секунду назад вытирал голову. И снова не знаю, что ему на это сказать. Вздыхаю.

- Ир, пожалуйста, подожди меня за дверью.

- Я лучше в постели подожду, - заявляет он, неожиданно коротко хмыкнув, и оставляет меня одного.

Опускаю руки, так и оставив на голове полотенце. Упираюсь руками в раковину, склоняюсь над ней. Тошно и муторно. Каким же сложным теперь все стало. Наверное, было бы лучше, если бы я сдержался, и продолжал относительно возраста отмалчиваться, как партизан. Но я сказал. А он все понял правильно. Со мной у него почти не будет времени. У нас не будет. Поэтому лучше и не начинать, или я не прав?

Глава 27

Гном не играет в футбол

Андрей

Проспали мы безбожно. Но, судя по всему, не мы одни. Матч был назначен на утро, но, когда мы с Иром, не выспавшиеся, голодные и злые, наспех одевшись, выползли из моей уютной квартирки и добрели до оборудованного за эту неделю футбольного поля, выяснилось, что раньше, чем в три часа пополудню никто играть не начнет. Сообщил нам об этом удрученный таким поворотом дел Фарид. Разумеется, мы с Иром оба тут же заползли обратно. Ради такого случая мой мерцающий друг даже не поленился портал от казарм прямо в класс открыть. Можно, конечно, было тут же забраться в кровать, но мой желудок на подлете к вожделенной подушке выдал предательскую трель, и Ир чуть ли не на пинках загнал меня на кухню, заявив, что сам готов сожрать носорога. Я тут же заинтересовался, что же это за зверь такой, что мой переводчик так перевел его название. Ир окинул меня скептическим взором и заявил, что в самое ближайшее время вплотную займется моим образованием. Я напрягся, особенно в тот момент, когда он в сторону еще и добавил - 'а то так и помрешь неучем'. Конечно, мерцающий, как и я, прекрасно помнил наш вчерашний разговор, и в ванной, и до нее, но вчера перед сном мы оба попытались о нем забыть. Были так вымотаны, что получилось. И вот, сегодня с утра вспомнилось.

Ир завозился у плиты, ставя чайник, я сделал вид, что мне срочно потребовалось что-то из холодильника. Это позволило замять неловкость от повисшей после его слов неприятной паузы. И все равно, она испарилась не без следа. Я распрямился, вынув зачем-то томатный сок, хотя по утрам я обычно чай употребляю. Ир закончил возиться с чайником и повернулся к холодильнику. Мы так и замерли друг напротив друга. Нас спас стук в дверь. К выходу с кухни я был ближе, поэтому пошел открывать.

В классе меня ждали Машка, Алый и какой-то неизвестный мне темный. Я напрягся еще больше, чем с Иром. Что там у них еще могло произойти? Темный с любопытством разглядывал наших котят, которые затеяли шуточную возню прямо на первой парте. Я кивнул на него и с вопросом уставился на стоящих у моей двери колокольчиков.

- Я прошу тебя ему помочь, - в лоб огорошил меня Машка, и я от неожиданности чуть не икнул, не с перепуга, а просто так, от избытка впечатлений. Такая простая, казалась бы, фраза, но Машмул как-то исхитрился столько в нее вложить, что я чуть не подавился.

- Он имеет в виду, что мы напрашиваемся на коллективную терапию, - объявил Алый тоном благородного рыцаря.

Сделал еще хуже. Потому что после этих слов мне еще сильнее поплохело.

- Что у тебя там? - выглянув из-за моего плеча, полюбопытствовал Ир тоном хозяйки дома и хранительницы очага, и я понял, что ноги меня как-то плохо держат. Привалился к косяку и вздохнул.

- Что там у вас? - выдавил я, не позволив полноценно вмешаться Иру.

- Несчастная любовь, - оповестил меня Машка и выжидающе посмотрел.

Подумав, я отчего-то, не иначе, как по собственной глупости, решил, что от меня не убудет. Подумаешь, любовь. Что, я любви, что ли, на своем веку не видел? Одни командоры чего стоят.

Оттеснив Ира плечом, я позволил им войти. Незнакомый мне темный прошел в мою квартиру последним. Собственно, с этого момента для меня начался новый виток проблем. Что ж я маленький не сдох? Или, мама, роди меня обратно, а?

Беда с этими темными. Любить хотят, но не умеют. Да и научить, вроде, пока некому. Вот я с ними теперь и маюсь.

Темный представился Марфинусом Ваппере Рим-Доль. Я сказал, что буду звать его Марфой. Он пожал плечами с таким видом, словно ему в тот момент была, что воля, что неволя. И глянул на Машку. Я заинтересовался и потребовал, чтобы первым объяснил происходящее Машмул. Разумеется, мы в этот момент уже сидели в моей гостиной, а Алый был волшебным пенделем отправлен на кухню в помощь Иру. Нечего всяким там светлым, моих темных пациентов смущать.

По словам Машки, который, как я уже знал, редко стеснялся в выражениях, история выходила грустная.

Марфа учился на последнем курсе. Но до второго совершеннолетия ему было еще, как до Пекина раком. До этого Великая Мать Дома Рим-Доль не особо интересовалась его успехами. Но в начале этого семестра неожиданно объявила, что осознанно приберегала его для собственной дочери. После этого Марфа и впал в отчаяние, по словам все того же Машмула, на которого темный, услышав такую характеристику, зыркнул, как на врага народа. Но, что характерно, промолчал. А дальше все было просто. Марфа, прекрасно понимая, что ждет его с дочерью главы клана - властной и ледяной, как айсберг, Ингианисой, решил найти для души и тела отдушину. И его выбор пал на Машмула. Дальше Машка все так же откровенно поведал мне о том, что, в отличие от сородича, переступит порог второго совершеннолетия очень скоро, и что у него уже растет дочка и есть, что очевидно, жена. И он прекрасно знает, каково это, жить с темной эльфийкой. Понимает и искренне сочувствует старшекурснику, но быть чьим-то там утешением он не нанимался, его бы самого кто утешил. Вот и весь расклад.

Дальше мне пришлось, как заправскому хирургу, работать пинцетом. Почему? Да потому что было не так-то просто вытянуть из темных эльфов, чем же им обоим так не любы темные эльфийки. Что в этих раскованных, на мой взгляд, и сногсшибательных красавицах не так? В чем червоточинка?

Выяснил на свою голову. Стало еще хуже, чем было. Теперь картина представлялась мне совсем безрадостной. Первой моей мыслью было, что бабам не стоит в руки власть давать, это и ежу понятно. Но я одернул себя. Это во мне говорят века закостенелого патриархата, который только недавно одолели феминистические взгляды. И все же, женщины дроу были не правы, планомерно, из века в век особыми методами воспитания, о которых мне на пару поведали Машка и Марфа (последний сначала пытался отмалчиваться, но видя, как откровенен со мной сородич, тоже вставил пару весьма говорящих комментариев), превращая мужчин в скот. Да-да, именно в тупой, слепо следующий их приказам скот. Мало кто находил в себе силы и твердость вырваться из-под гнетущей ножки Великой Матери. Хотя, следует отдать темным должное, были и такие.

Суть была в следующем.

- То есть, это они превращают постель в поле боя, я правильно понял? - уточняю у парней, и оба, как ни странно, вполне себе единодушно кивают. Разумеется, мне все услышанное кажется странным.

- А что тебя удивляет? - тут же вопрошает Машка.

- Просто у нас все обычно наоборот. Это мужчины в постели друг с другом ведут вечную борьбу за первенство.

- А что нам делить? - спросил Марфа и бросил осторожный взгляд на Машку. Тот в свою очередь скосил на него глаза и громко фыркнул. Именно в этот момент я понял, что эти двое еще не так уж и давно были любовниками. Пока я об этом думал, Марфа продолжал, - Если кто-то решил впустить другого в свою постель, это только его выбор. Выяснять при этом, кто из них сильнее и почему, просто не имеет смысла, - сказал темный и задумчиво добавил. - В большинстве своем.

Понятно. Это он так изящно обозначил, что пары бывают разные. И любителей садо-мазо никто не отменял. Вернемся к нашим ушастым. Подумав, я попытался все для себя обобщить.

- На выходе получаем следующее, ты, - я посмотрел на Марфу, - не столько на самом деле увлечен Машкой, сколько хочешь с его помощью отвоевать у будущей жены хотя бы толику своей независимости, так?

Марфа внимательно посмотрел на меня, потом отвернулся к окну. Оба эльфа облюбовали мой диван. Я же, по заведенной совсем недавно привычке, снова занял кресло.

Сколько он там молчать собирался, я дожидаться не стал. Спросил в лоб, чтобы нанести для себя на картину мира последний, решающий штрих.

- А если бы она не была будущей Владычицей вашего с ней Дома, у неё был бы шанс тебе понравиться? Ну хоть чуть-чуть?

- Был бы, - неожиданно твердо ответил за сородича Машка.

Бросив на него вопросительный взгляд, я попытался было уточнить, но тут снова заговорил Марфа.

- Она красива, умна... - он запнулся, помолчал, добавил, - очень сильная, очень. У меня никогда и в мыслях не было превзойти её в чем-либо. Я буду подчиняться, я буду её верным сподвижником, я смогу помочь ей зачать сильных детей, но...

- Это как работа, - сказал ему я. - Но хотя бы за закрытыми дверьми, хотя бы под одеялом, где вас только двое, хочется нежности.

- Да. Поэтому я думал... - и Марфа посмотрел на Машку. Тот собирался снова фыркнуть в сторону, но чуть не подавился воздухом, когда от двери в его сторону донесся странный возглас Алого, появившегося словно из ниоткуда. Я уже и забыл, что они с Иром были отправлены с партзаданием на кухню.

- Ты ведь сказал, что обычно страстный! - в голосе светлого прозвучало обвинение.

Разумеется, ни я, ни Марфа, не поняли о чем это он. Похоже, между Машкой и Алым произошло что-то, о чем я не знаю. Беспредел! Ни на секунду одних оставить нельзя.

- И о чем вы там говорили? - тут же встрял я, не дав открывшему рот Машмулу сказать ни слова.

Алый смутился и отвел глаза. По всей видимости, он сам уже жалел о собственной несдержанности.

- Они только вчера стали любовниками, - за них обоих ответил вдруг Марфа.

Пришлось громко фыркнуть и отбрить темного, кинувшего в сторону светлого жесткий взгляд отвернутого возлюбленного. Очень сомневаюсь, что у Машки к Марфе было нечто большее, чем самый банальный чисто спортивный интерес. И все же, темный старшекурсник считал себя отвергнутым. Очень интересно.

- О, это вряд ли, - сказал я и бросил взгляд сначала за Машку, заерзавшего на диване, потом на Алого, который, все еще стоя в дверях, не знал, куда глаза деть. - Скорее, под шумок пообщались на всесторонние темы. Вот наш Аленький и рискнул высказаться, я прав?

- Как всегда, - хмыкнув, объявил Машмул и расплылся в снисходительной улыбке, адресованной как Марфе, так и Алому.

Светлый пожал плечами, недовольно скривился, и сообщил, глядя на меня:

- Ир просил передать, что если ты не закончишь в ближайшее время и завтрак остынет, то узнаешь, почем фунт лиха. Последнюю фразу мой переводчик как-то странно перевел, так что я чисто цитирую.

- Это наше местное устойчивое выражение, - улыбаясь, как последний придурок, прокомментировал я.

Надо же, какая у меня в доме хозяюшка завелась. И, главное, не выгонишь теперь. Раньше я ему хоть какой-то альтернативой в лице Никиты мог пригрозить, но теперь все козыри на руках у Ира. Ничего, прорвемся. Где наша не пропадала?

- Так вот, о любовниках, - весело произнес я, окинув всех присутствующих эльфов задумчивым взглядом. - Расклад у нас с вами будет следующий. Приглашаете вашу Ингу на матч, я с ней там общаюсь, и честно пытаюсь обставить все так, чтобы и волки сыты и куры целы. Ведь, как я понял, если бы она не была такой холодной и недостижимой, ты был бы уже не так против общения с ней? - последний вопрос я адресовал Марфе.

Темный вздохнул.

- Она красивая, - сказал он, словно самому себе, не обращая внимания на постороннее присутствие. - Когда-то я искренне восхищался ей.

- Когда-то? - уцепился я за эту фразу.

- Когда еще не знал, что стану её мужчиной.

- Понятно, - выдохнул я и на какое-то время погрузился в раздумья.

Как оказалось, не так все гладко в Темном королевстве, хотя, если хорошенько подумать, у светлых тараканов не меньше, чем у темных, но с любовью у них все же как-то попроще будет. Беда просто. Я понимаю парня, я ему сочувствую, но и девушку, которой его на заклание отдали, тоже, наверное, можно понять. Если судить по нашей Иле, то темная Владычица изначально знает о своем окружении все. Поэтому, скорей всего, эта барышня, которую я с легкой руки окрестил Ингой, в курсе, как её нареченный отреагировал на известие о скорой свадьбе. И, скорей всего, её это задело, обидело. Возможно, она испытывает вполне себе человеческий букет эмоций. По крайней мере, я могу всех своих эльфов судить чисто с человеческой стороны. И, если она на самом деле видит себя отвергнутой и униженной таким его поведением, ничего удивительного, что она ведет себя с ним, как замороженная сука. По крайней мере, как я это понимаю. И единственный способ помочь обоим, это попытаться убедить их, что прежде чем разворачивать между собой полноценную холодную войну, нужно хотя бы попытаться поговорить друг с другом.

Пока я думал, Машка неожиданно виноватым голосом произнес:

- Ты извини меня, что так все получилось...

- А? - я растерянно взглянул на темного. Тот дернул плечом и принялся каяться дальше.

- Я сначала и Марфинусу сказал, что раньше понедельника ты с ним пообщаться не сможешь. Но вчера... - темный запнулся. - Вчера, когда все в холле собрались, я решил, что лучше сразу обо всем договориться. Поэтому и объявил Владычице, что ты с её мужчиной сегодня говорить будешь.

- Забей, Машуль, - расплывшись в улыбке, махнул рукой я. И выполз из кресла. - Ну что, пойдем дегустировать, что нам там Ир сварганил?

- Предлагаешь нам разделить с вами пищу? - подозрительно осторожно уточнил у меня Марфа.

Я смутился. Что-то не то было в его словах и в том, как он при этом глянул на Алого.

- А что в этом такого?

- Они светлые.

Ах, вот оно что!

- Подумаешь, - фыркнул я. - Видел бы ты, как у меня светлые с темными в футбол играют.

- Футбол?

- Ага. Так что приходи на матч, сам увидишь.

- Матч? А что это?

- Сейчас расскажем! - объявил повеселевший Алый и скрылся в коридоре.

Мы с темным последовали за ним.

Напоминаю. На кухне у меня два стула. Всего два. Так что за стол посадили Марфу, как гостя, и Ира, которого никто не рискнул подвинуть, а мы с Алым и Машкой, которые сели по обе стороны от меня, облюбовали пол под окном, причем так удачно пристроились, что мало того, что схарчили все за один присест, так еще и похихикали над Иром, так и норовящим к нам присоединиться, но видящим, что места у батареи все заняты.

Марфа смотрел на нас всех квадратными глазами. Конечно, где еще увидишь, как темный в лице Машки внаглую отбрехивается от беззлобных дружеских нападок двух светлых. Причем Алый все так же припоминал ему про какую-то там обещанную нежность, на что Машка скалил зубки и объявлял, что прежде чем понять, в чем разница между светлой нежностью и темной, нужно попробовать. И, конечно, предложил светлому устроить пробы прямо здесь. Алый тут же демонстративно оглядел мою куцую, честно скажу, кухню. И заявил, что кроме пола для этого дела ничего не подойдет, но на полу он не согласен. На что Машка нарочито смолчал, видимо, дожидаясь, когда все присутствующие вернутся к еде, но в первую очередь Алый. И именно поэтому светлый подавился, когда Машка снисходительным тоном многоопытного мужчины заявил, что для таких нежных мальчиков, как наш Душистый, вполне подошел бы и стол. После таких нервных потрясений, с горем пополам откашлявшись (мне даже пришлось хлопать беднягу по спине), светлый начал икать. Вот смеху-то было! Причем он фыркал, бросал в нашу сторону возмущенные взгляды, но мы с Машкой продолжали нагло хихикать. Ир улыбался и сверкал глазами, все еще стараясь держать марку перед старшекурсником, которого, конечно, никто не посвящал в тонкости нашего уже общего бытия, а Марфа хмыкал в кулак, судя по всему, тоже стесняясь проявлять свои чувства так открыто. Но в целом завтрак прошел весело. Мне кажется, всем понравилось. Даже Марфе, который, уже выходя из квартиры вместе с колокольчиками, вдруг обернулся ко мне и сказал:

- Весело тут у вас, - и почти тут же скрылся в черной дыре портала. Машка только и успел ему крикнуть, чтобы к трем часам к полигону коммандос подходил.

Оставив Алого и Машку в классе кормить наших оголтелых кисок, подбежавших к ним с таким видом, словно их сутки, а то и двое не кормили, я закрыл дверь и, несмотря на то, что по времени еще не было даже полудня, понял, что устал. Да, все эти эльфийские проблемы с утра пораньше просто так мимо не проходят. Наверное, в этом есть и моя вина. Я пропускаю все через себя. Я ведь не профессионал, и по образованию ни разу не психолог. Если бы не принимал бы чужие проблемы так близко к сердцу, возможно, было бы легче. И даже не возможно, а скорей всего. Но как тут не принимать, если у них там все так запущено? Да и не могу я иначе. Они же мои друзья. Пусть младшие, хотя в плане возраста, это еще спорный вопрос, и все же.

- Ир, а ты массаж головы делать, случайно, не умеешь? - рискнул я окликнуть мерцающего из прихожей. Конечно, это была неудачная попытка пошутить, но из кухни неожиданно донесся голос Ира, прозвучавший вполне благосклонно:

- Посуду помоешь, сделаю.

Вау! А он что, правда, умеет? И сделает?

Ир

Мир медленно сходит с ума, а я ощущаю себя многомудрым старцем, наблюдающим этот процесс со стороны. Но на самом деле не так уж я и мудр. И уж тем более, не так уж стар. Правда, если сравнивать наш с Андреем возраст... становится плохо. Точнее, грустно. Когда сегодня по моей вине мы оба вспомнили вчерашний разговор, стало не по себе. Причем, что мне, что, как я сразу понял, ему. Никогда бы не подумал, что жить можно так мало. Хотя, если вспомнить, какая у них тут атмосфера, дым, гарь и прочие неблагоприятные для жизни факторы, могу понять, откуда такая крохотная продолжительность жизни. И все же, это уму не постижимо. Как он сказал - два курса? Максимум два. И я на самом деле оказался не готов к этому известию.

Зато теперь многое становилось ясно. Особенно, отношения Андрея ко всем нам и к окружающему его миру. О чем это я? О том, что он воспринимает нас, как что-то временное - маленький, непродолжительный этап в своей жизни. И не боится смерти, потому что по нашим меркам она и так ходит за ним по пятам. Ужас какой. У меня кровь стынет в жилах, когда я об этом думаю. И становится только хуже оттого, что я пока не знаю, что с этим делать. Но очень надеюсь на это спасительное слово - 'пока'.

Что же дальше? Конечно, я не ожидал, что придется кормить сразу троих взрослых эльфов, одним из которых был я. И плюсом к нам еще и Андрей, который тоже любитель пожевать. Хотя, утром мы все любители, если подумать. Сказать, что Машка меня удивил - ничего не сказать. Не ожидал, что он притащит к Андрею своего сородича, причем так, сходу. Конечно, я слышал, что он вчера сказал леди Рим-Доль, но по недомыслию не придал в первый момент значения. Зря, как оказалось.

Но, что ценно, Андрей не упал в грязь лицом. И, судя по довольным лицам всех участников этой с позволения сказать, групповой терапии, к какому-то общему знаменателю они все же пришли. Мне бы радоваться, но на этот раз хватило одного только взгляда, чтобы заметить - Андрей устал. И это несмотря на то, что мы с ним меньше двух часов назад проснулись. Судя по всему, такие терапии из него все силы выжимают. Плохо. Я ведь теперь трезво понимаю, что от него теперь не отстанут. Что колокольчики, что другие. Да и я уже не планирую выпускать его из своего поля зрения. Но об этом пока лучше даже не думать. Подумаю, когда найду способ продлить его жизнь и когда сумею убедить этого упрямца поддержать меня в этом стремлении. Вот когда у нас с ним будет запас лет, тогда я вспомню все то, что наговорил ему вчера поздно ночью, уже почти утром. Все-все вспомню.

Улыбаюсь собственным мыслям. Андрей утопал провожать эльфов, которых, я теперь точно знаю, за глаза частенько называет ушастиками. Нет, я в чем-то с ним согласен, такие выдающиеся уши для их мира, конечно, нонсенс. Но ведь ребята тоже не железные, могут и обидеться. Правильно делает, что в лицо не говорит. Хоть в плане деликатности у него иногда тормоза срабатывают. А то, как вспомню, как он брал огонь на себя, когда коммандос чуть к открытому боевому столкновению не перешли, так вздрогну. И никаких преувеличений.

Из прихожей доносится голос Андрея. У меня достаточно чуткий слух, чтобы уловить в его интонациях усталость, но в тоже время я слышу в нем желание пошутить. Мне нравится идея с этой шуткой. Он думает, что я не умею того, о чем он так ненавязчиво просит? Зря-зря. Очень даже умею. Улыбаюсь, составляя в раковину последнюю тарелку, и опускаюсь до маленького подкупа, говорю, что сделаю ему массаж головы, если он так хочет, но только тогда, когда он помоет посуду.

Андрей с кислой миной на лице возвращается ко мне. Смотрит, как я демонстративно усаживаюсь за освобожденный от тарелок стол, кривится, но послушно отходит к раковине. Такими темпами я его быстро выдрессирую. Не то чтобы мне так уж принципиальна эта посуда, но если ему хочется получить для себя что-то приятное, пусть будет морально готов к эквивалентному обмену.

Наблюдая за тем, как споро он убирает в верхний шкаф одну чистую тарелку за другой, задумчиво роняю, не испытывая и десятой доли того интереса, который пытаюсь изобразить.

- И что там у них случилось? - не думаю, что что-то серьезное. Наверное, Машка этого парня, которого Андрей Марфой прозвал, с кем-нибудь не поделил, вот и привел, чтобы помириться или еще что-то в это роде. Но то, что говорит после непродолжительной паузы Андрей, ставит меня в тупик. Это как?

- Марфу хотят женить на Инге, - начал он слегка рассеянно, убрал очередную помытую им тарелку в шкаф и продолжил, взявшись за грязные вилки, - Он не то чтобы не хочет. Девушка, как я понял, она вполне ничего себе. Но отмороженная на всю голову. Не то, что наша Иля. Вот он в панике и кинулся искать себе отдушину. Выбрал Машку. Машка, понятное дело, такой подход сородича к личной жизни не оценил. К тому же, у него самого там что-то неладно в браке, вот он и решил по доброте душевной их обоих сдать мне на опыты.

- Стоп-стоп-стоп... кого сдать? Кому сдать? Что ты собрался делать с двумя темными?

- Как что? - Андрей обернулся ко мне и вдруг весело подмигнул. - Любовь и взаимопонимание между ними налаживать. Своими прямыми обязанностями, между прочим. Как я понял, бабы их так и норовят даже в постели командовать. А какому мужику это понравится? Так они терпят, дожидаются полного совершеннолетия и линяют к таким же, как они мужикам. Никогда бы не подумал. У нас, конечно, совсем не так. Но и матриархат у нас в последний раз был замечен в дремучей древности. Так что, мне, конечно, не понять, но исправить такое положение вещей хотя бы для этих двоих я могу попробовать.

- Ты ненормальный, - резюмировал я, с трудом продравшись через его путаные объяснения.

Странно, обычно Андрей изъясняется куда как понятнее. Неожиданно испугавшись за него, я встал со стула и подошел к нему со спины. Андрей в этот момент как раз задвигал ящик, в который убрал вилки и два ножа. Почему два? Да потому что я заставил Алого помогать мне чистить картошку. И горжусь этим. А то наш светлый белоручка в тот момент воззрился на меня так, словно в первый раз в жизни в глаза клубень и маленький нож для его очистки увидел.

- Ага, - подозрительно вяло отозвался Андрей, слабо улыбаясь, - есть такое дело. Просто я... Ир? - он, наконец, заметил, что я стою вплотную к нему, и бросил на меня через плечо изумленный взгляд. - Что-то не так?

- Со мной все так, а с тобой? - внутренне все больше паникуя, уточнил я.

Он закрыл глаза. На мгновение, но все же. И неожиданно покладисто признался, а то я уже начал размышлять о том, какими правдами и неправдами вытягивать из него всю подноготную.

- Просто устал, словно всю ночь мешки ворочал. Да и Машка с этой их темноэльфийской несчастной любовью...

- Жалеешь их?

- Сочувствую, - в его голосе прорезалась мягкость. Таким тоном учитель поправляет нерадивого ученика. В другой раз я, возможно, и обиделся бы, но в этот неожиданно для себя самого улыбнулся. И поспешил сменить тему. - Кстати, ты еще не видел форму, которую мы с Лией для ребят сотворили.

Улыбка Андрея стала шире, и он рывком повернулся ко мне лицом.

- Вот на поле и увижу.

- Понравилось поле-то? - намекая, что сегодня утром он уже видел наш полигон преображенным, спросил я.

- Что, тоже лапку приложил, чтобы оно стало настолько похожим на полноценный стадион?

- Ты еще спрашиваешь? - фыркнув, беру его за руку. Но не просто так. Хочу убедиться, что его нынешнее состояние и, правда, в пределах нормы. Ладонь у него теплая, глаза смотрят с улыбкой, но внутри, где-то глубоко-глубоко что-то спрятано. Вот с этим мне бы хотелось познакомиться поподробнее, но давить на нашего горе психолога я не хочу. Додавился уже. Надолго теперь хватит. Как вспомню вчерашние признания про их истинный возраст... все леденеет внутри.

- Ты, кажется, массаж хотел, - напоминаю, стараясь, чтобы улыбка в этот момент выглядела лукавой. Я ведь мерцающий, играть не только внешностью, но и чувствами - наша высшая прерогатива. Конечно, Андрей не видит подвоха. Куда ему.

Он возвращает улыбку. С сомнением тянет, что массаж-то он хотел, только не уверен в квалификации массажиста. Скалимся, как два дурака. Мне не жалко, как ни странно. А его на всякие дурачества никогда не приходится уговаривать.

Отвожу его в спальню. Вообще, в квартире Андрея эта комната у меня самая любимая. Не знаю, почему. Возможно, потому что я в ней бываю чаще, чем в остальных. Хотя, есть у меня такое подозрение, что все дело в том, что только её во всем его доме я могу назвать нашей. Да-да, могу позволить себе такую роскошь, или я не прав?

Вздох вырывается помимо воли. Но Андрей куда больше поглощен сейчас своими собственными мыслями, чем окружающим его миром. Зря. Не люблю, когда обо мне забывают. И если пренебрежение со стороны других я еще как-то могу стерпеть, то от него я это терпеть не намерен.

Усаживаю Андрея на нашу с ним незаселенную постель, забираюсь на кровать с ногами и устраиваюсь на коленях позади него. Андрей пытается пригнуть голову, но я ему не даю. Обхватываю его лоб одной рукой, и заставляю запрокинуть. Мы встречаемся взглядами. Для него я сейчас вверх тормашками. Это очевидно и отчего-то смешно. Улыбаюсь. Тихо, почти с ласкою, прошу его закрыть глаза. Он подчиняется. Видя такую его покладистость, не удержавшись, склонюсь ниже и шепчу ему на ухо:

- Не бойся, милый, больно не будет...

И тут он, словно с цепи сорвавшись, сгибается пополам и начинает не хихикать, а внаглую ржать. И что самое интересное, я точно так же громко и заливисто смеюсь вместе с ним. Это так на меня не похоже. Я знаю, точно знаю, но остановиться не могу. В какой-то момент ловлю себя на мысли, что мы сидим с ним и тупо обнимаемся, хлопая другу друга по плечам и спинам. Удивительно, как ему удалось так сильно изменить меня всего за две недели нашего с ним знакомства? Что же будет дальше? Даже страшно представить.

Андрей

Ир и массаж, массаж и Ир, и между ними знак плюс, да-да, это именно то, что доктор прописал. Можно даже сказать - рецепт на все времена. Давно я так не млел в чьих-то умелых ручках. Похоже, мерцающий на самом деле знал, что делал. Я не удержался и в лоб спросил, где это он таких полезных навыков нахватался. И, конечно же, этот вредный гад мне лишь хитро улыбнулся, но признаваться не стал. Правда, я не то чтобы сильно на ответе настаивал. Я в тот момент уже был, мягко говоря, невменяем. Разморило меня знатно. Как там говорится, после сытного обеда по закону Архимеда? Вот-вот. У меня то же самое, с той лишь разницей, что до обеда я не дотянул, зато с горем пополам пережил завтрак.

Не знаю, сколько бы я так нежился, навалившись на Ира спиной и расслабленно болтая в воздухе ногами, недотягивающимися до пола, если бы за нами не пришли. На этот раз в мою мирную обитель заявился Умка. Причем, когда я на его непривычно деликатный стук открыл входную дверь, у гнома был такой вид, что я в первый момент так и не сумел определиться - сразу пугаться или подождать немного, послушать, что скажет.

Оказалось, что мои головорезы, то есть Том и Улька собственной персоной, застращали беднягу так, что он пришел ко мне спрашивать высочайшего соизволения присутствовать на футбольном матче, который обещал быть легендарным. Пришлось растолковывать бедняге гному, что на матч может прийти любой желающий, и что ребята просто над ним так подшутили. Пока я все это объяснял, из спальни царственно выплыл Ир собственной персоной. Беда в том, что гном наш был еще не в курсе относительно мерцающей сущности нашего милого секретаря ректора. Это я Ира милым назвал? Чур меня! Чур!

Так вот, Ир, разумеется, и не подумал мерцнуть в светлого, то ли на самом деле был так занят собственными мыслями, что не услышал, с кем я тут разговариваю, то ли просто расслабился там со мной и забыл, с кем не бывает? Тем не менее, оставшееся время до нашего выхода в большой и светлый мир, мы провели у меня в гостиной за просвещением незадачливого гнома. Он так натурально ахал и причитал, когда Ир, в свойственной ему отчужденной манере повествовал о то, что мы общими стараниями успели наворотить за эти две недели, что я только тем и занимался, что сдерживал себя, чтобы не заржать над ним в голос. Не хотел обидеть хорошего парня. В том, что наш Умка именно хороший я даже не сомневался.

В общем, кое-как все разъяснив, Ир предложил попить на дорожку чайку. Я в мыслях, втайне от мерцающего, снова любовно обозвал его хозяюшкой и вслед за ними с Умкой потопал на кухню. На этот раз на полу сидели все трое. Сначала Умку, как положено, усадили за стол, Иру я великодушно предоставил в личное пользование второй стул, а сам снова ушел под окно. Глянув на меня, мерцающий налил себе большую кружку чаю и присоединился ко мне. Гном мялся, мялся, потом плюнул и сел рядом с нами. Вместе мы на удивление душевно посидели. Умку, неожиданно, прорвало на откровенность, и он под конец смотрел перед собой огромными глазами, полными слез. Конечно, благородный гном не заплакал. Нет-нет. Но то, что ему было тошно и горько, было видно невооруженным глазом. Ир от переизбытка чувств жался ко мне, как котенок, пока Умка рассказывал нам свою печальную историю.

Оказывается, он прибыл в университет со светлыми мечтами и радужными надеждами, от которых к выпускному курсу не осталось ни следа. И вот, в его жизни появились мы, то есть, все мы, вместе с колокольчиками, и мечты неожиданно появились вновь. Он больше не чувствовал себя изгоем. Ему хотелось творить не вопреки общественному мнению, как он делал все это время, чтобы хоть как-то оправдать те усилия, что были затрачены за эти годы ученичества. Нет, теперь ему хотелось создавать подлинные чудеса для себя.

Под конец Ир, привалившийся к моему боку и откровенно напрашивающийся на то, чтобы его обняли (подозреваю, что с его стороны это было неосознанно, зато мне приятно), так вот, мерцающий неожиданно вызвался помочь Умке, напомнив, что тот обещал на следующей неделе презентовать нам свой экспресс-проект по мелиорации нашего класса. Когда Ир использовал именно это слово 'презентовать', я тут же понял, что он хочет сделать, и напрямую спросил его, не задумал ли он, наконец, опробовать вторую техническую игрушку, которую при моем откровенном попустительстве он приволок из моего мира. Конечно же, я имел в виду мультимедийный проектор. Ир мои подозрения подтвердил. Этим мы отвлекли Умку от невеселых мыслей. Ир потащил его знакомиться с компьютером.

Судя по всему, мерцающий увидел в гноме если не родственную душу, то нечто очень с ней схожее. Да и вообще, как я понимаю, по возрасту Умка Иру был ближе, чем те же колокольчики. Хотя, помня об их продолжительности жизни, все было весьма и весьма относительно. В общем, на выходе мной от щедрот своих была выдана Умке фанатская дуделка, которую мне когда-то друзья на день рождения подарили. И вооруженный ею гном потопал за нами с Иром на футбольное поле, где началась настоящая потеха.

Но сначала немного о самом поле. Разумеется, за те пять дней, что темные вместе со светлыми под руководством увлекшегося идеей Фарида переделывали его под себя, оно преобразилось до неузнаваемости. В общем, сейчас некогда пустынный полигон коммандос превратился в нечто, весьма сильно напоминающее летнее футбольное поле в детском пионерлагере, в котором мне пару раз еще в школьные годы удалось побывать.

Что, собственно, было сделано. Во-первых, очерчено, как положено, само поле. Со всей подобающей разметкой. Во-вторых, установлены ворота. Причем сетка, которую Фарид собственноручно нацепил на металлические каркасы, была из какого-то особого антимагического материла. Так что притянуть или затолкать мяч в ворота магией, как объяснил мне наш сметливый джин, было нереально чисто технически. А дальше пойдет самое интересное - зрительские места.

Разумеется, в этом мире никому не пришло в голову сколачивать лавочки и сидушки из подручного материала, о нет, тут мои эльфы извратились по самое не могу. Кто уж их надоумил, не знаю, но точно не Умка. На этой стадии он в нашу футболотерапию еще не включился. Короче, сидеть предлагалось на чем-то растительном, отдаленно напоминающем наши всем известные мухоморы. Только такие вот красно-белые грибы были размером с кресло или даже полноценный диван. На тех, что поменьше, следовало сидеть по одному, на тех, что побольше, можно было расположиться компанией. Но вся фишка была в том, что эти грибочки были относительно интеллектуальны. О чем это я? Да, о том, что, если мысленно отдавался приказ, что нужно рассмотреть поля с более высокой точки, ножка гриба начинала вытягиваться. Нет, расти до бесконечности грибочки не собирались. Но все же позволяли несколько скорректировать точку обзора. В общем, сказка, а не места для болельщиков.

Именно на одном из таких грибов и расположилась темная эльфийка. Что я могу о ней сказать - она была темной. Да-да, именно такой, какими я их себе представлял. Черная кожа, не шоколадная, а именно черная. Белоснежные волосы, забранные в высокую прическу. Хищные монгольские скулы, миндалевидные глаза прирожденной убийцы, тонкие губы, как ни странно, смотрящиеся чувственно на узком породистом лице. О таких, когда-то, если верить книгам, говорили - породу за версту видно. Именно такой породистой темной и была леди Ингианиса Рим-Доль. Подойдя к ней, я сразу сказал, что буду звать её Ингой и протянул руку, назвавшись - Андрей.

Разговор предстоял тяжелый. Я именно на такой себя и настраивал, а все оказалось до безобразия легко. Вот что значит по-настоящему мудрая женщина. Нет, я, конечно, всеми конечностями за патриархат и все такое, бабам власть давать нельзя и вообще, но то - наши бабы, земные, человеческие, эльфийские - они другие. Поэтому им, наверное, можно еще и не такое.

Так вот, Инга. Проблема у нее была та же, что у Марфы. Как зеркальное отображение. Он возненавидел её с первого слова, когда только услышал, что именно ей предстоит стать его нареченной. Она обиделась. Справедливо, могу заметить. Я бы тоже обиделся, если бы и меня вот так, ни за что, ни про что. Хорошо помню, как меня задевало презрение Барсика, который в ту пору презирал всех людей без исключения. Я тоже злился и горел желанием сделать все в точности до наоборот.

Как мне удалось вытянуть признание из Инги? Ответственно заявляю - тянуть не пришлось. Просто, как только я в лоб спросил, так ли ей принципиально всегда, даже в постели, где они с Марфой по определению только вдвоем, быть такой отмороженной сукой, все стало на свои места. Девчонка в первый момент подавилась воздухом. Еще бы, ни одна темная эльфийка не ожидает такого к себе обращения. На что мне пришлось пояснить, пока она приходила в себя, что раз у них мужики - на вторых ролях, а бабы - на первых, то и говорить я с ней буду, как с человеческим мужиком разговаривал бы, если бы приперло. На это заявление темная отреагировала подозрительно благосклонно. Кивнула и согласилась выслушать без возмущения, угрожающего сверкания глаз и напускной ярости. Тихо, мирно, по-семейному. Я тут же заподозрил подвох, но выяснил что к чему, лишь к концу первого периода.

Что я могу сказать - зрелище было знатным. Это я про матч. К тому, что влюбленные эльфы и, в особенности, эльфийки - это зрелище не для слабонервных, я привык уже давно и даже уже как-то научился с этим жить и местами бороться. Так вот, сначала пара слов о самом действе, потом продолжу рассказ о разговоре, который я был вынужден вести по ходу оного.

Начнем, пожалуй, с названий, которые я дал командам моих неугомонных ушастиков. Разумеется, камнем преткновения стал тот факт, что светлые желали во что бы то ни стало быть светлыми, и чхать они хотели на тот занимательный факт, что тренер у них темный, да и капитан команды тоже из илитири. Беда с ними просто. Соответственно, в стане темных была та же самая проблема. Кончилось тем, что, как я уже говорил, эльфы всем кагалом нагрянули ко мне и потребовали, чтобы я им названия команд придумал. Ага. Прямо там выдал на гора. Угу. Репку почесал и выдал. Кстати, ни о чем не жалею, хоть теперь и знаю, что испокон веков лучники Барсика в универе зовутся ласточками, а мечники Мурки - кошками. Просто на тот момент я вспомнил свой первый, да-да, самый первый визит в кабинет ректора, когда мы с ним впервые увидели друг друга. Так вот, там у Барсика с Муркой случился интересный обмен репликами, в ходе которого я был вынужден признать, что кошкам за ласточками не угнаться. Так что команды я назвал просто и без изысков - Вешние ласточки и Черные пантеры. Конечно, сразу встал вопрос именно о пантерах, у которых название прозвучало менее нейтрально, чем у ласточек. Но тут мне на помощь пришли Ир (в тот момент еще Ира) и Лия, объявив, что сотворят для каждой команды особую форму. И почему пантеры черные, будет ясно из нее, а вовсе не из-за намека на темных, играющих в команде. На этом и разошлись.

Так что теперь я мог с определенной толикой гордости наблюдать за тем, как выстраиваются наши команды, каждая на своей половине поля. Пантеры были в черном, от бутс до маек, на каждую из которых спереди и сзади кроме традиционного номера и фамилии игрока была нанесена эмблема команды. Последнюю срисовывали с Маркизы, не иначе. Я, разумеется, впервые видел ребят в этой форме. И просто засмотрелся. На кого? Да на Илю. Вот уж кто выделялся на футбольном поле. Единственная девушка среди игроков, так еще и капитан. Рядом со мной раздался изумленный голос Инги:

- Это Вик-Холь?

- Ага. Она у нас капитан команды ласточек.

- То есть, светлых? - еще больше удивилась темная.

Конечно, было с чего удивляться. Особенно, когда видишь свою соотечественницу в стане светлых, в белоснежной форме и с эмблемой в виде ласточки на спине и груди. Так у этой птички еще и черная розочка в клюве была подрисована. Бросив взгляд на Ира, который облюбовал вместе с Умкой соседний гриб, я сразу понял, чья была идея с этим кокетливым цветочком. Впрочем, кошка темных тоже не избежала оцветочивания. Черная пантера была изображена с белоснежной ромашкой под мощной лапой. Символично, не находите? В общем, как я сразу понял, эмблемы эти прошли на ура, поэтому ребята с готовностью натянули на себя форму.

Дальше было традиционное приветствие команд, в ходе которого я, вместо того, чтобы заниматься делом, объяснял Инге правила игры и кто есть кто на поле. В частности её заинтересовали Улька и Том, одетые в белую форму с тигриными полосками. Пришлось объяснять, что они судьи. И раскрашены в оба цвета - и в черный, и в белый, чтобы подчеркнуть их нейтралитет и беспристрастность. Дальше внимание темной перекинулось на Гарри и Фа, которые застыли по разным сторонам поля, в такой же, как и у Тома с Улькой форме, с той лишь разницей, что у них были белые полоски на черном фоне. Кто все это придумал, не поручусь. Лия, которая сейчас вместе с Каром сидела впереди нас на три или четыре гриба, или все тот же неугомонный Ир. И все равно, смотрелась эта форма весьма и весьма говоряще.

Объяснив Инге, что Гарри и Фа дополнительные судьи и в их обязанности входит в первую очередь отслеживать несанкционированное применение магии, я, наконец, попытался расспросить её о Марфе, который, к слову сказать, тоже присутствовал на матче. Сидел он вместе с Машкой, которому по штату был положен самый высокий гриб, он специально его таким вырастил, чтобы обеспечить себе лучший угол обзора, ведь именно его я назначил комментатором. Также, по обоюдному согласию он должен был следить за табло, которое тоже сделали при помощи магии, и оно парило чуть в стороне от поля, но было достаточно ярким и хорошо просматривалось. Сейчас там значился первоначальный счет любого матча - 0:0. Почему Машмул дозволил Марфе сесть рядом, я так и не понял. Но по большому счету, был даже рад, что они так расположились. Потому что именно в тот момент, когда цепкий взгляд Инги зацепился за нареченного, я задал ей свой первый прямой вопрос:

- Как ты к нему относишься?

- К кому? - спросила она, встретившись со мной взглядом.

- К Марфе.

- М? - темная глянула на меня с вопросом, но быстро сообразила что к чему. Умная, сразу видно. - Ты хочешь сказать, к Марфинусу?

Мне осталось только кивнуть и ждать ответа. В этот момент Том свистнул, объявив тем самым начало матча. И эльфы принялись гонять по полю мяч. Мне очень хотелось посмотреть на это незабываемое зрелище. Но благодаря Машке у меня в данный конкретный момент были дела и поважней, поэтому пришлось усилием воли наступить на горло собственной песне и сосредоточить все свое внимание на темной, которая сидела рядом со мной.

- Почему ты спрашиваешь?

- Потому что Машка считает, что у вас с ним может все сложиться не так грустно, как у него самого с его женой.

- То есть это он тебя попросил со мной поговорить? - в голосе темной отчетливо прозвучало недоверие.

Пришлось пожать плечами и подтвердить.

- Сначала я поговорил с Марфой. Выслушал его точку зрения на ситуацию, теперь хочу послушать твою.

- Какую ситуацию? - а вот теперь слова эльфийки прозвучали зло. - Нет никакой ситуации. Он станет моим мужем, у нас родятся сильные жизнеспособные дети. Точка.

- Ты сказала - у нас, а не у тебя. Это дает надежду, - сказал я, чувствуя себя так, словно танцую твист на минном поле и в любую секунду могу подорваться.

Она промолчала, потом, невидящими глазами глядя в сторону поля, уточнила:

- Надежду на что?

- На то, что все не так грустно, как кажется на первый взгляд.

- И что же тебе кажется грустным? - темная снова посмотрела на меня. Мне стало неуютно под этим взглядом красных глаз, но я загнал все свои страхи куда подальше, и бросился головой вперед в ледяную воду. По крайней мере, первые ощущения были именно такими.

- То, что как мне кажется, вы вполне способны жить в любви и гармонии, но из-за обоюдных комплексов всерьез настроились испоганить друг другу всю уготованную вам совместную жизнь.

Она долго молчала, а я тем временем увлекся футболом. Борьба шла не на жизнь, а насмерть. У нас на Земле редко такую качественную игру увидишь. Голов еще не было, но как эльфы боролись за мяч, это просто загляденье! А уж под едкие комментарии Машки это все смотрелось на одном дыхании. Конечно, я быстро и думать забыл об эльфийке, все еще сидящей на одном со мной грибе.

Когда она заговорила, я чуть не пропустил первый гол в этом периоде, и вместо того, чтобы опомниться и, как подобает приличному психологу, переключить все свое внимание на нее, я рыкнул в её сторону нечто невразумительное и вскочил, схватившись за голову, когда вратарь светлых пропустил мяч в свои ворота. Гол забил Алый. Вот шельмец! И только отвлекшись на громкий вопль, донесшийся со стороны Ира и Умки, и увидев, как рьяно гном переживает за пропущенный мяч, я вспомнил, что на своем грибе тоже не один сижу и, медленно опустив руки вдоль тела, обернулся.

Встретился глазами с Ингой и неожиданно понял, что она улыбается. Насторожившись, уточнил:

- За своих радуешься?

- Нет, тебе удивляюсь, - и неожиданно мягко взяв меня за руку, она снова усадила меня рядом с собой и тихо сказала, не давая мне ни малейшей возможности отвлечься на то действо, что сейчас происходило на поле. - Что ты мог бы мне предложить?

- Смотря, по какому вопросу, - тут же сказал я и принялся объяснять. - Если я правильно понял, он, то есть Марфа, не так уж тебе и противен, что ты готова его за одно то, что он мужчина, сгноить, так?

- Совсем не противен. Это не Великая Мать его выбрала для меня, а я сама.

- Вот, значит, даже как, - пробормотал я растерянно, хоть и ожидал нечто в этом роде, было у меня предчувствие, - То есть, он тебе нравится? - уточнил я на всякий случай.

- Да. Но ему не нравлюсь я. Точнее, перестала нравиться, как только ему сказали о предстоящей церемонии.

- Понятно-понятно, - я лихорадочно пролистывал в голове возможные варианты развития событий. В итоге выбрал самый простой на первый взгляд и в тоже время самый невероятный, по крайней мере для тех, кто родился и был воспитан в этом непростом мире. - Он просто боится, что ты превратишь его жизнь в ад, - вовремя вспомнил, что 'ад' - это чисто земное понятие и попытался объяснить иными словами. - То есть, сделаешь её просто невыносимой.

- Тем, что не позволю ему гулять с кем попало? - холодно уточнила она и бросила колючий взгляд Машке в спину. Как бедолаге в тот момент не икнулось, ума не приложу. Но голос, комментирующий матч и усиленный магией, не на секунду не сбился. Наверное, не почувствовал. Хотя, даже меня, менее чувствительного к таким делам, подобный взгляд поежиться заставил.

- Тем, что даже в постели, когда вы наедине, будешь вести себя, как последняя отмороженная сука и делить сферы влияния.

Повисла пауза. Но отвлечься на игру я не успел.

- Ты понимаешь, что за такие оскорбления...

- Да-да, меня уже давно должны были на ленточки порвать. Но ты ведь умная, Инга, вы, темные барышни, все такие, неужели ты не понимаешь, что если я тебе в лоб об этом не скажу, то никто не скажет?

- Понимаю, - помедлив, выдохнула она, - И что ты можешь предложить? - повторила она свой вопрос.

- Почему ты не хочешь построить вашу личную жизнь по иным принципам?

- Каким, например?

- Вот смотри, то, что ты главная в семье, то, что ты сильнее и вся власть в твоих руках, он и не думает оспаривать. Вы своих мужиков к подчинению с детства приучаете, но, если честно, я могу понять его желание сделать тебе больно хотя бы с помощью Машки, потому что он считает, что и в постели все будет также, как на людях... то есть, на эльфах.

- Как также?

- Ты будешь его ровнять и строить. А ему хочется хотя бы в тишине спальни, хотя бы под общим одеялом сжимать в объятиях не Владычицу, а женщину: нежную, отзывчивую, понимающую, в конце концов. Я ведь не говорю, что ты должна притвориться, что ты такая, я просто думаю, что вовсе не обязательно везде, даже в столь интимные моменты, насаждать свою волю, разве я не прав?

Она задумалась. Надолго. Но я уже не смог увлечься матчем, как прежде. Нет, то, что происходило на поле, все так же увлекало меня, но не настолько. Я больше смотрел по сторонам. На Кара с Лией, устроившихся на грибочках запасных, среди темных и светлых. На Машку на его подвижном грибе, который изгибался в разные стороны на своей длиннющей ножке. На Марфу, который сидел рядом с ним, и все не решался к нам с Ингой обернуться. Тогда я еще не понял, что подозрительно не хватает Гарри и еще кое-кого.

Матч был красив, интересен, скоро должен был закончиться первый период, и счет пока был 2:1 в пользу светлых, которые быстро отвоевали первое забитое темными очко и даже добились преимущества. Но настроение у меня быстро испортилось. Просто этот разговор с Ингой выбил меня из колеи. У меня все никак в голове не укладывалось, что они, эти темные, могут так старательно и планомерно на протяжении многих веков гробить свою жизнь. Хотя, у нас на Земле, что ли, по-другому? Нет. Все так же. Мотивы могут быть другими, но, по большому счету, все проблемы из-за невозможности двух личностей просто сесть и поговорить друг с другом, откровенно и без недомолвок. Молчание не просто убивает, оно разводит по разные стороны баррикад. И потом кому-то приходиться мучиться всю оставшуюся жизнь. И хорошо, если они только друг друга мучают. На самом деле хорошо. Но, как правило, однажды между этими двумя становятся дети, вот в чем подлинная трагедия. Ведь малышам свойственно копировать своих родителей, и с возрастом желание походить на папу или маму не проходит, только усиливается, причем на подсознательном уровне. Грустно. Вот это по-настоящему, грустно. И пока я об этом думал, Инга вдруг произнесла:

- Он не подпускает меня к себе и вряд ли подпустит до официального вступления в статус мужа. Как мне показать ему, что могу быть и другой? Что буду... - голос темный, до этого казавшийся таким отстраненным и холодным, неожиданно дрогнул и сорвался. Последние слова она уже шептала, а не говорила полноценно вслух. - Другой для него.

Сентиментальность, по крайней мере, такого рода, мне не свойственна, но тут даже у меня внутри все перевернулось. В горле застрял ком и я, воспитанный на человеческих представлениях о моральных принципах, не придумал ничего иного, как обнять грозную Владычицу клана Рим-Доль одной рукой и прижаться губами к её виску.

- Все у вас будет хорошо, - прошептал я ей в остроконечное ухо. Девушка так растерялась от этого моего жеста, что не успела вовремя среагировать и оттолкнуть. Почему я так уверен, что она бы меня оттолкнула? Да потому что она темная, им по статусу не положено принимать утешение от мужчин. Но я уже не мог остановиться, - Обещаю, - сказал я ей и убрал руку с плеч.

Она не стала возмущаться. Просто обхватила себя руками и на долгое мгновение застыла. А потом позволила себе по-настоящему откровенничать со мной.

- Мои родители долго шли к тем отношениям, какие у них сейчас. И все равно, это не то, что я хотела бы для себя. Отец... он очень сильный, он добился права на участие в нашем воспитании, она, Великая Мать, мама, уважает его, но иногда, когда он не видит, смотрит ему в спину грустными глазами, я знаю. Она хотела бы, сейчас, по-настоящему, хотела бы его любви, а не слепого уважения, но он уже не любит. Время ушло. Он не уходит, не покидает нас, он всегда рядом, и я знаю, что в будущем смогу положиться на него, так же как она, но в этом нет...

- Счастья? - рискнул подсказать я. Эльфийка порывисто кивнула. И посмотрела на меня своими красными глазами, полными затаенной боли ребенка, вынужденного наблюдать, как родители гробят жизни друг друга и уже не способны ничего изменить. Именно такая беспомощность и бесконечные сожаления, в которых ты можешь признаться только самому себе, никому кроме, разъедают душу, как ржавчина - метал. Страшно. Да-да, именно, что страшно.

- Скажи, - вдруг обратилась ко мне Инга, наблюдая за тем, как Мурка и Барсик о чем-то активно сигнализируют каждый своей команде. Кажется, скоро должен начаться перерыв. - Это правда, что он нашел любовь со светлым?

- Кто? - не понял я в первый момент. Переход был слишком резким.

- Отец.

- Э?

- Мой отец, - видя, что я не понимаю, пояснила Инга. - Мурзяс Фиг-Шамь, он вернул себе имя Дома, в котором родился, когда закончился их с матерью союз.

Так, кажется, теперь уже у меня появился повод поиграть в игру 'Накрути эльфу уши'. Это что же получается, я тут из кожи вон лезу, чтобы девочке помочь, а её родной папенька фигней на поле страдает и со светлым командором развлекается, пока у ребенка проблем по самые ушки, так, да?

- Да. Теперь они вместе, - деревянным голосом объявил я и решил не отходя от кассы брать быка за рога. - В общем, чтобы заманить Марфу в кроватку и все ему наглядно разъяснить, предлагаю действовать по отработанной схеме.

- Отработанной? - изумленно воззрилась на меня темная, сразу забыв и про папочку, и про светлого командора.

- Для того, чтобы завоевать сердце девушки, ну, по крайней мере, в моем мире, мужчина, а у нас, к слову, патриархат со всеми вытекающими последствиями, так вот, мужчина приглашает избранницу на свидание. Конечно, не комильфо после первого свидания сразу в кроватку, но у вас ведь оно будет не совсем первым, я правильно понял?

- Я уже спала с ним.

- Что?

- И, судя по тому, что говоришь ты, ему не понравилось.

- А тебе? - голос сел, но я начхать хотел на это. Потому что подобного поворота точно не ожидал.

- И мне, - тихо сказала она, - Я думала, будет иначе.

- И сказала ему об этом? - сразу было понятно, что не сказала, и все же уточнил.

Девушка покачала головой. И с затаенной обидной добавила:

- Но ведь и он ничего не сказал.

- Да, дела... - протянул я, глянул на поля. Улька просвистел о начале перерыва. Конечно, можно было бы позвать Мурку уже сейчас, но я прекрасно понимал, что лучше дать им всем нормально доиграть, а уж потом озадачивать. Поэтому выдвинул следующее предложение. - Ладно, давай подробности предстоящей операции по завоеванию твоего любимого мы обсудим после матча, - и тут же состроил невинную мордашку. Да-да, самую невинную, на которую только был способен. - А то ужасно досмотреть хочется.

Она неожиданно весело мне улыбнулась и шепнула, наклонившись в мою сторону.

- Мне тоже. Кстати, как ты думаешь, тот мальчик, который с Машкой ко мне приходил, согласился бы принять меня в свою команду?

- Алый, что ли?

- Мне кажется, его не так зовут.

- Мы называем так. Капитан пантер? - и я указал на Алиэля, который, усадив всю команду на специально отведенные для них грибочки, что-то им всем втирал с воодушевленным видом. Очень интересно. Наверное, какую-то тактическую хитрость разрабатывают. Я же вижу, как Барсик его поддерживает, а темные внимают, уши навострив.

- Да, он.

- Хочешь отобрать право лидерства? - осторожно уточнил я.

- Ни в коем случае, - сказала она и снова улыбнулась, - Если бы попросилась в команду к Вик-Холь, то не смогла бы удержаться, и, наверное, попыталась бы, она ведь из второго дома, - я, честно скажу, не понял подоплеку замечания про номер дома, но пропустил его мимо ушей. - Мы бы стали соперницами. Но с этим светлым, думаю... я бы смогла ужиться.

- Ага. Назовем это командотерапией, - поддакнул я, - На примере парней будешь учиться ладить с мужчинами. По-человечески ладить, - уточнил я, и меня тут же поправили все с той же, довольно привлекательной улыбкой.

- По-эльфийски.

- Ну да, ну да...

- И как вы тут? - в нашу милую беседу вмешался Ир, подошедший к нам от своего гриба. Глянув на то место, где он сидел вместе с Умкой, я обнаружил, что гном уже куда-то унесся. Ир заметил мое недоумение и сказал:

- Побежал общаться с командами.

- И за кого болеет наш мелиоратор?

- За всех и сразу.

- Да ладно тебе, - недоверчиво протянул я.

- Правда-правда, - усмехнувшись, ответствовал Ир, глядя при этом на Ингу. - Все хорошо?

- Ты тоже в курсе нашей проблемы? - в лоб спросила она.

Мерцающий в своем светлом мерцании кивнул и сел на гриб, что рос перед нашим, спиной к полю.

- У вас ведь на самом деле есть проблема отсутствия взаимопонимания, - Сказал он подозрительно мягко. Неужели, от щедрот своих мне помочь решил? Ир тем временем продолжал, все так же внимательно глядя на Ингу, - причем не только у вас с Марфинусом, но вообще у большинства темных, так?

- Возможно, - осторожно ответила она.

- Поэтому, почему бы не попробовать хотя бы на вашем примере жить по-другому?

- Как светлые?

- Почему? - вмешался я, - Светлые тут совершенно ни причем. Уж поверь мне, у них своих тараканов в этом плане хватает по самое горло. Дело не в этом. Просто с кого-то ведь нужно начинать, чтобы не стоять на месте, а двигаться вперед. Когда-то ведь нашлись те, кто вышел из подземелья и попробовал устроиться на поверхности. Тоже самое с личными отношениями в ваших семьях. Может быть, уже пора пересмотреть их? Ведь смягчилась же ваша богиня по прошествии тысячелетий, так почему бы... - пока я говорил, как-то не замечал, но тут поймал на себе изумленный взгляды обоих эльфов и стушевался. - Ну, я читал...

- В книжке декана?

- И в ней тоже. Просто... и у нас о темных книжки иногда пишут. И про вашу Ллос там есть.

- Наверное, кто-то побывал в нашем мире, вот и написал об этом книжку. А вы все дружно решили, что это сказки, - задумчиво обронил Ир.

- Угу, - кивнул я, не рискнув спорить. И тут вмешалась Инга, обратившись к Иру:

- То есть, ты тоже считаешь, что мне стоит начать со свидания?

- Свидания? - мерцающий изумленно уставился на меня.

- А как еще можно начать? - замявшись, пробормотал я, под его взглядом уверенность покидала меня удручающе быстро. - Как у нас обычно - кино, романтический ужин, потом можно по желанию и в кроватку пойти...

- Кино? - тут же загорелся Ир, который уже несколько раз на этой неделе закидывал удочку относительно совместного просмотра какого-нибудь фильма. Впрочем, сразу оговорюсь, что не он один рвался приобщиться к кинематографу. Светлые и темные, с которыми я общался относительно любовных подвигов Бандита, тоже регулярно напоминали мне про мультик об осле и драконе.

- Романтический ужин? - с той же интонацией произнесла Инга. Надо же, не думал, что именно этот пункт её может напрячь. В конечном итоге, что может быть проще: заказать еду в ресторане, зажечь свечи и мило пообщаться на отвлеченные и не очень темы в этой романтической интимной обстановке, призванной настроить на нужный лад?

Но я не успел ответить ни Иру, ни Инге, потому что в этот момент на поле, и я не преувеличиваю, взорвалась бомба. В переносном смысле, конечно. В общем, мы с Иром, да и командоры тоже, забыли предупредить остальных, в частности моих колокольчиков, об изменении в их составе. О чем это я? Все просто. На поле появилась Ира.

Глава 28

Будем дружить кланами

Андрей

Мои колокольчики быстро смекнули - что-то не то. Коммандос что, им без разницы. Их в тонкости бытия мерцающих, проживающих у них под боком, никто не посвящал. Но мои ребята были в курсе, что Ир и Ира - это одно существо, хоть и в разных лицах. Так вот, стоило в перерыве на поле с грибочками-сиденьями появиться Ире, как даже Алый и Иля, наставляющие команды, отвлеклись, следя за девушкой настороженным взглядом. При этом то и дело поднимая глаза к нам, ведь Ир все так же сидел напротив нас с Ингой. Правда, он-то как раз не сразу смекнул, что к чему. Но, заметив, что все мое внимание сосредоточено на чем-то у него за спиной, обернулся.

- Та-а-ак, - протянул он. - Не вовремя она.

- Почему, - не согласился я, - очень даже вовремя, - поднялся и направился на поле.

Грибы, на которых мы сидели, росли ярусами. Когда и как эльфы в компании джина успели их создать, не знаю. Я этот момент благополучно пропустил. Зато к Нике в образе Иры успел вовремя, потому что дорогу ей заступил появившийся словно из ниоткуда джин. Где прятался Фарид все это время - понятия не имею. Но, судя по всему, за наш класс он теперь болеет душой и телом.

- Девушка, позвольте узнать, что вы тут забыли и, главное, кто вы? - услышал я слова хмурого джина. К ним с Никой уже спешили мои колокольчики. Но девушка вскинула голову и припечатала спокойно и совершенно по-Ировски:

- Ириль Рассветная, староста колокольчиков. Вы забыли меня, Фарид?

- Не надо мне песчаной бурей мысли закручивать, - прорычал оскорбленный до глубины души джин.

Именно в этот момент вмешался я.

- Фарид, она правду говорит. Не нервничай.

- Я не нервничай? - возмутился джин. - Да это ты должен нервничать! Она ведь из твоего класса.

- Да-да, теперь она тоже из моего класса, - заверил его я, схватил Иру и потащил с собой наверх, лучезарно улыбнувшись Алому и Иле, так и не успевших к нам.

Они остались стоять на поле, недоуменно таращась на нас. Коммандос тоже заволновались, не понимая, что за проблема у их капитанов. Фарид проводил нас долгим взглядом, понял, что до конца матча я не стану ничего объяснять, и ушел к командорам, явно намереваясь найти в них родственные души. Ага. Размечтался. Уж кто-кто, а Мурка с Барсиком были в курсе всех дел. Улыбнувшись собственным мыслям, я усадил Нику рядом с Иром. Посмотрел на старшего мерцающего, предупредил:

- Сам будешь им все объяснять.

- С какой стати? - тут же вопросил он, хотя я сразу смекнул, что Ир просто не хочет так легко со мной соглашаться, потому и ерничает, но ему самому не безразлична судьба нашей новой знакомой.

- И позаботишься о том, чтобы они её приняли, - добавил я.

- Мне кажется, ты меня не дослышал, - угрожающе протянул Ир.

- Не надо пугать меня в своем лице взбесившимся хомячком, - фыркнув, бросил я. И прежде чем до него дотекла подоплека весьма обидной для него фразы, продолжил. - Но, если ты, конечно, настаиваешь на том, чтобы я лично занялся скорейшей адаптацией Ники в нашем классе...

Я не поставил в предложении точку, зато лучезарно улыбнулся Ире, она тут же вернула улыбку, разгадав всю соль моей игры, и даже попыталась встать с места и пересесть ко мне, но Ир мгновенно намертво вцепился в руку девушки и рывком усадил её обратно на свой гриб.

Его глаза сказали мне одно - 'Я тебе это еще припомню...'. Пришлось насмешливо фыркнуть и точно таким же взглядом напомнить ему, что я не боюсь хомячков, даже если они трехметрового роста и по образу и подобию больше напоминают Годзиллу. Инга, которая все это время молча наблюдала за нашим обменом любезностями, неожиданно рассмеялась.

- Как у вас тут интересно! - с нескрываемым восторгом воскликнула она.

И тут со стороны поля раздался свисток. Это закончился перерыв, и начался второй период. В общем, все оставшееся время мы вчетвером смотрели матч. Болели, честно скажу, как ненормальные. А уж когда со стороны нижних грибковых рядов раздался пронзительный взвизг фанатской дуделки, которую я выделил Умке, и Ира с Ингой наперебой стали выспрашивать у меня, где гном умудрился достать такой полезный атрибут истинного фаната, а Ир задался целью магически сотворить аналог этой громко дудящей штуки... В общем, одно могу сказать: повеселились мы от души. Вот только с матчем все вышло не так просто.

В общем, скажу прямо и без прикрас. Победили светлые под темным руководством. Как так вышло? Легко. Темные почти свели матч к ничье, но почти в футболе, как известно, не считается. Последний решающий гол забил Алый в дополнительное время, но... но уже после свистка главного судьи, которым у нас был назначен Кар. И все. Точка. Конечно, на лицах темных мгновенно отразилось недоумение вперемешку с разочарованием, а светлые неожиданно занервничали. Разумеется, пережить поражение и победу в одиночку я им не дал. Схватил в охапку обоих девиц и Ира в придачу и помчался на поле.

Успел как раз к тому моменту, когда светлые неожиданно для всех заговорили о том, что согласны на ничью, так как отставание с последним голом Алого по времени было просто ничтожным. Я видел, что и темным и Барсику с Алым не хочется проигрывать и в тоже время, ничья - это не победа, а что-то среднее. Открытая неопределенность, от нее разве кому-нибудь легче станет? И тут (да-да, я такой скромный, что сам порой пугаюсь) настал мой звездный час, ведь именно об этом я думал все то время, что мои колокольчики с коммандос тренировались. Нам ведь с ними всеми на следующих выходных еще родительский день предстоит пережить. А я уже объявил Карлу, что мы с ребятами будем играть в футбол и точка. Но нам с колокольчиками в рамках одного класса банально не хватило бы игроков. Поэтому, моя идея мне самому казалась не такой уж и дурственной, так что я заранее знал, что предложу, какая бы команда не победила в этом матче. Да, и если бы они все же сыграли в ничью, я бы нашел правильные слова, чтобы направить мысли всех присутствующих в нужное мне русло.

- Ребят, а что нам мешает организовать матч-реванш? - без прелюдий обронил я, и все лица мгновенно повернулись ко мне.

Видели когда-нибудь, как почти три десятка эльфов всех возрастов одновременно стригут ушами, нет? Зрелище не для слабонервных. И после такого эти ушастики будут меня убеждать, что их выдающиеся уши физически не приспособлены для того, чтобы в трубочку сворачиваться? Лгунишки. Так я им и поверил!

Но первый успех следовало закрепить.

- Просто я тут подумал, а почему бы не сыграть еще раз? Поменяем обратно тренеров и капитанов...

- Эй, эй! - вдруг перебил меня Бобси, вскинув руку. - Хоть капитанов-то оставь!

- А, может быть, и тренеров менять не нужно? - совсем уж неожиданно поддержал темного Вини.

- Уверены? - несколько растерялся я.

Темные и светлые начали переглядываться.

- Просто, сам посуди, меньше мы их уважать все равно уже не станем, - встрял Филька, у бедра которого устроилась Маркиза. Смешно, что принесенный мной в этот мир Бандит уже наладил с ней контакт и сейчас с деловитостью хозяина жизни вылизывался, сидя между мощных передних лап черной кошки илитири. - Зато если в следующий раз команда победит при другом тренере, то будет непонятно, как к такому относится.

- Да и капитанов менять тоже плохая идея, - поддержал темного один из светлых, который в тот раз наблюдал вместе с нами из кустов за ухаживаниями Бандита. - Во-первых, у каждой команды уже есть свои стратегии и тактики, и кому о них знать, как не капитанам, да и...

- Нет бы честно признались, что любы они вам, что тренеры, что капитаны, а то развели тут полемику, - ворчливо бросил я, полюбовался на смущенные лица бравых парней и все же добился признания.

- Любы, - пробурчали эльфы нестройным хором и выжидательно уставились на командоров, которые все это время молчали и делали вид, что не при делах.

И тут слово взяла Иля. Переиграла меня наша боевая темная, вперед всех догадалась, зачем мне все это.

- А ты бы так и сказал, что спишь и видишь, как мы на родительском дне будем вперемешку мяч гонять под изумленными взглядами собравшихся. Скажешь, нет?

- Снимаю шляпу перед вашей догадливостью, леди, - весело подтвердив её подозрения, я склонился в шуточном поклоне.

- Так и знал, что где-то подвох, - проворчал Барсик.

- Это значит, что вы против?

- Отчего же, - вмешался Мурка и окинул взглядом коммандос, что темных, что светлых, - все ведь хотят, чтобы состоялся матч-реванш?

Те заулыбались, закивали. Стало понятно, что, конечно, все. И родительский день никого не пугает. Но тут подал голос подозрительно тихий Алый:

- А теперь давай по порядку, - произнес он тоном обличителя и кивнул в сторону стоящей рядом со мной Иры. - Начни с неё.

- Начнем. Только сначала мой вопрос всем вам, - и я оглядел собравшихся вокруг нас колокольчиков, стоящих вперемешку с коммандос. - Где Гарри?

И чтобы вы думали, переглядываться и искать девушку глазами начали все, кроме двоих - Фа и Ульки. Даже Том состроил недоуменную мину, значит, был не в курсе происходящего. Любопытно. Не зря я этот вопрос поднял. Но уточнять я принялся все же у Фа, просто быстро смекнул, что нашего рыцаря можно хоть на дыбу, хоть на виселицу, все равно не признается, так как посчитает это предательством по отношению к Гарри. Хороший, правильный мальчик Улька. Всегда завидовал таким. И в тоже время жалел. Именно их жизнь бьет особенно жестко. Но то в моем мире, а тут, у них, кто знает, как все сложится в будущем?

- Фа? - с вопросом протянул я, и сообразительные эльфы пропустили нашего антимагического судью вперед. Он вышел ко мне, поднял глаза, и я понял - мальчик решился. Пока не знаю на что, но такой решительности в его взгляде я еще ни разу не видел. Судя по всему, не только я.

- Гарри полетела предупреждать наших с ней родителей о родительском дне. Ты ведь понимаешь, мы не можем позволить себе такую роскошь, как отправить им послания из предместий университета...

- Понимаю...

- Почему не можете? - изумленно выдохнул кто-то из светлых коммандос.

И тогда Фа бросил взгляд сначала на Ингу, что стояла рядом со мной, потом на Марфу рядом с Машкой.

- Они теперь тоже с нами будут?

- Не знаю, - нарочито беззаботно отозвался я. - Это у них надо спросить и... - я специально сделал паузу и закончил. - У вас. Примете Ингу и Марфу в команду?

- В какую? - тут же вопросил Машка, скосив глаза на слегка растерявшегося старшекурсника.

- В общую. Насчет футбольных я и так знаю, кто из них куда пойдет.

- Да? - это уже встрял Барсик.

Светлый командор подхватил Бандита прямо с земли, проигнорировав недовольный взгляд Маркизы, между лап которой расположился этот мордоворот, и как классический мультяшный злодей, принялся поглаживать вальяжно развалившегося на его руках кота по благосклонно подставленной спинке. Я не ошибся, уже спелись. Правильной была мысль именно Барсику кота презентовать, как бы на Бандита не ворчал Мурка.

- Да, - подтвердил я, весело глядя на командора. Тот прищурился и посмотрел с вопросом.

Недолго думая, я осторожно ткнул в бок Ингу. Она сначала недоуменно глянула на меня, а потом сообразила, что я от нее хочу. И, как ни странно, выросла в моих глазах, когда с готовностью приняла правила игры. Хотя чему я удивляюсь, с таким папой, как Мурка, неудивительно, что девочка оказалась такой сообразительной и морально подготовленной к грядущим переменам. Это Машка мне удачно их с Марфой привел.

- Я бы хотела играть за вашу команду, - глядя на Алого, сказала Инга и перевела взгляд на Барсика. Светлые растерялись, темные, входящие в команду пантер, притихли. И, конечно, паузу был вынужден заполнять я.

- Барсик, соглашайся. Инга обещает, что на руководство и прочие атрибуты власти претендовать не будет. Так что тебе от нее только выгода будет.

- С чего вдруг?

- Ну, кроме того, что при должной доли старания она легко может стать просто великолепным игроком, ведь, как и Иля, прошла, можно сказать, ту же школу, но плюсом к этому через нее ты получишь очень удобные рычаги давления на нашего с тобой общего знакомого, - и я демонстративно уставился на Мурку.

Барсик, понятное дело, заинтересовался, похоже, он тоже был не в курсе, что у нашего темного командора в стенах университета такая взрослая дочь учиться.

- Тебе не кажется, что это низко, пытаться давить на отца через меня, - голос Инги прозвучал неожиданно холодно и жестко. Так и знал, что ей не понравится такая подоплека, но уже придумал, как все это можно повернуть с ног на голову.

- Мне кажется, что сегодня нам с Барсиком еще предстоит играть в игру 'Накрути темному уши', - сладко улыбнувшись Мурке, хмурому и недовольному, я сменил тему. - Но об этом мы с тобой и командорами поговорим отдельно а пока... Фа, я ответил на твой вопрос?

- Они еще не сказали, что примут её, - резонно заметил ифрит.

- Мы примем, - за Барсика и всех остальных ответил Алый, пристально глядя в глаза Инги.

- А Марфу тогда к ласточкам? - поинтересовался Машка.

- Ага, - подтвердил я.

- А если я не хочу? - попытался было вякнуть темный старшекурсник.

На что я обернулся, посмотрел на него и уточнил весьма говорящим тоном:

- Да что ты?

Разумеется, ему ничего не оставалось, как пояснить свою позицию:

- С недавних пор я не принадлежу себе...

- Ты никогда себе не принадлежал и не будешь принадлежать до второго совершеннолетия, - обрубил я.

Марфа стиснул зубы, но промолчал, только взглядом меня обжег, как раскаленный кипятильник.

- Не думаю, что я стала бы запрещать мужчине его спортивные увлечения, - вдруг обронила, словно между прочим, Инга.

Темные все, как по команде, изумленно уставились на нее. Еще бы! Судя по всему, подавляющее большинство темных Владычиц вмешиваются со все сферы жизни своих мужей беспардонно и безосновательно, мотивируя это простым и жестоким - 'я так хочу'. Но мудрая Инга уже сейчас нашла правильные слова для своего мужчины и для всех окружающих, убедив меня в том, что не зря я взялся между ними с Марфой любовь и взаимопонимание налаживать.

Разумеется, Марфа тут же согласился играть за ласточек. Иля снисходительно кивнула, Мурка хмуро промолчал. Думаю, уже догадался, как я с ним разговаривать буду, когда все общественные дела утрясем.

- Так зачем тебе было нужно... - начал было Вини, обращаясь к Фа, но неожиданно для всех над полем прозвучал командный выкрик Или:

- Сомкнуть ряды!

Никогда бы не поверил, если бы не увидел. Но нашему темному капитану подчинились все, и светлые, и темные. Встали плотно друг к другу, плечом к плечу, образовав несколько кругов вокруг нас - меня, Ира, командоров и колокольчиков. И тогда Ир, я так понял, что это сделал именно он, накрыл нас всех защитным куполом.

Фа посмотрел на меня и в одно мгновение вспыхнул, приняв истинный облик. Кто-то из эльфов, стоящих в первых рядах, от неожиданности даже отшатнулся. Да, истинный ифрит в этом мире явно зрелище не для слабонервных.

И, разумеется, никто не успел остановить Тома, который неожиданно шагнул к нему на встречу, обнял за плечи и тихо сказал, но, что интересно, услышали все:

- Успокойся. Ты почти обжигаешь.

- Я просто нервничаю, - пробормотал ифрит мелодичным голосом.

И тогда на самом деле взорвалась бомба. Заговорили все и сразу, стали задавать вопросы. Колокольчики честно пытались отвечать, я вертел головой из стороны в сторону и все равно не успевал за всеми. Да и никто бы не смог хоть что-то разобрать во всеобщем гвалте. Ситуацию спас прозорливый Фарид. Как я понял позже, джин вырвал из рук Умки мою дуделку и дунул в неё со всей мочи. Звук получился резким и пронзительным.

Все заткнулись. Без очереди влез я:

- Так вот, вернемся к Нике...

- Постой, - окрикнул меня Вини. - Ты еще не сказал, кто такая Гарри, если Фа...

- Виверна, - пробасил в его сторону Улька и отвел глаза.

Светлый натурально воздухом подавился. Тогда изумленно выдохнул кто-то из темных:

- Но ты, если не ошибаюсь, рыцарь...

- Мы теперь в паре работаем, - замявшись, проинформировал Улька, - Очень успешно. И на уроках и на... - сделал паузу и все же признался во всем до самого конца. - И на гневотерапии.

- Минуточку, - встрял Бобси, - это получается, что вы в этом своем зале...

- Тренируемся без ограничений, - ответил за Ульку Том, и под его рукой пламя Фаля медленно угасло, а потом исчезло совсем. Он снова стал выглядеть, как человек, - Так что, - осклабившись, объявил Рутберг, - если будет желание, можете прийти посмотреть или, если не испугаетесь, сразиться. Пара на пару, - и с хитрым прищуром глянул на всех присутствующих.

Эльфы заулыбались. Похоже, такой расклад им понравился. Но вот беда, о мерцающих они пока были ни сном, ни духом. Пора исправить сие двусмысленное положение, решил я и только собрался сделать это, как услышал требовательный возглас Алого:

- Кто такая Ника?

- Я, - объявила мерцающая, шагнула в центр круга и сдернула с себя мерцание. Выглядел этот процесс почти так же завораживающе, как у Ира, только, как я понял, Иригран делал это как-то иначе, тоньше, что ли. А Ника просто сдернула маску. Мерцание прокатилось волной по всему её телу, и вот перед нами стоит уже совсем другая девушка. С желтыми кошачьими глазами и приятной улыбкой молоденькой хищницы.

Первым охнул Вини, судя по всему, наш сын полка был лучше других знаком с мерцающими.

- Мерцающая? - воскликнул он с полувопросительной интонацией.

- Не может быть! - выдохнул кто-то из светлых.

Но тут к Нике со спины подошел Ир. Положил руку на плечо девушки и спокойно так сказал:

- Может, - и мерцнул в себя самого.

В общем, после этого, у меня сложилось впечатление, что на футбольном поле взорвали гранату с парализующим газом. Колокольчики тоже изумленно застыли, разглядывая их живописную пару. Почему? Да если я правильно понял из вчерашних объяснений Ира, он, будучи у них в общежитии, успел сказать о девушке-мерцающей, которая была одной из тех, кто напал на наш университет.

- Ты... ты тоже... - пролепетал Вини, первым отошедший от увиденного.

Ир насмешливо выгнул брови.

- Тебя это смущает, Шелковый?

- Но ты же, уже столько лет...

- О да, - прищурившись, словно кот, снявший пробу с еще теплых сливок, отозвался мерцающий. - Но ты удивишься, если я скажу, что не так уж и стар, как ты подумал. Хоть и помню тебя.

- То есть... ты не просто похож... то есть ты...

- Нет. Я тогда был еще слишком юным, чтобы быть с ними. Но помню тебя через деда. У нас в семьях очень тонкие ментальные связи.

- Постойте, - влез Бобси. - Вы хотите нас убедить, что наш Ирирган Шутвик на самом деле внук Пестрого?

- Да, - ответил ему Мурка.

- Тогда что значит эта фраза, что ты был слишком юн, чтобы быть вместе с дедом? Да ты в ту пору должен был быть совсем сопляком.

- А с кем... - начала Ника, но Ир неожиданно зажал ей рот рукой.

А вот это уже заинтересовало меня, я не постеснялся подобраться поближе к мерцающим, встать слева от Ира и заинтересованно уточнить:

- Почему у меня такое чувство, что тут какая-то не очень лестная для ушастиков тайна?

Ир закатил глаза к небу, отнял руку от лица послушно замолчавшей Ники и долго-долго смотрел на меня, пока даже Барсик не заволновался.

- Так что там с Северным Затмением? - спросил светлый командор. И его тут же поддержал Мурка.

- Как оно выглядело с вашей точки зрения?

Разумеется, в этот момент эльфы, любопытство которых так искусно, хоть и не намеренно, подогрели, все готовы были внимать Иру, все внимание было обращено на него. Но мерцающий все еще медлил. Пришлось его подтолкнуть.

- Да ладно тебе, - сказал я. - Сказав 'а', говори и 'б'.

- С нашей стороны ситуация было очень похожа с темными. Вы, - он посмотрел на Вини, - не поняли, что со стороны темных с вами сражаются женщины, и вместе с ними так и не осознали, что с нашей вам противостоят... - он замолчал, явно все еще сомневаясь, в том, стоит говорить или нет, и тут меня осенило.

Я сам чуть на траву не сел, когда до меня дошло.

- Дети... - пробормотал я и, возможно, мою реплику оставили бы без внимания, такой дикой, наверное, она в тот момент показалась, если бы Ника и Ир синхронно не кивнули.

- Вы серьезно? - выдохнул Барсик и Бандита с рук спустил. Тот, похоже, даже обрадовался такому положению дел и тут же помчался к Маркизе, сидящей рядом с Филькой.

Ир вздохнул и начал рассказывать, как положено:

- Мой дед не воин, он воспитатель в академии маготворческих наук. У нас мерцание - это своего рода творчество. Кто-то творит художественные произведение искусства, кто-то сочиняет песни и баллады, кто-то проявляет свой творческий потенциал, изобретая новые маготехнологии, мы же в первую очередь творим свои мерцания. Каждое из них, если оно по-настоящему качественное и многоуровневое - это настоящее искусство. Собственно, именно за тем, чтобы дети набрались опыта и присмотрели себе пару-тройку мерцаний среди представителей иных рас, дед и вывел их из Чащи Лис.

- Хочешь сказать, - голос Вини прозвучал надтреснуто и почти зло. - Он устроил самосуд и убил нашего предводителя руками детей?

- И нашу Владычицу тоже, - подозрительно ровным голосом напомнила Иля.

Ир снова вздохнул, скосил на меня глаза и не позволил высказаться Нике, когда заметил, что та уже открыла рот, причем довольно экспрессивно. Да, сдержанности этой девочке еще только предстоит научиться. Теперь понимаю, что из себя представляют эти их пограничные состояния, в которые они впадают, как только слишком резко меняют мерцание.

- Никто никого не убивал. Детки играли.

- Что?! - вдруг повысил голос Мурка, причем прозвучало это столь грозно, что Ир без дополнительных понуканий быстро-быстро принялся объяснять:

- Они их не убили. Они их спрятали, а сами притворились ими и разыграли смерть, тем самым сдав экзамен. Дед и не надеялся, что все так удачно и назидательно обернется. Ведь слава о том поколении его учеников до сих пор гремит по всему миру.

- Что значит, гремит? - спросил Барсик.

- А что случилось с настоящей леди Имре-Хачь? - одновременно со светлым командором уточнила Иля.

Ир помолчал, потом решил ответить на их вопросы в порядке очереди.

- Среди приближенных твоего брата два выпускника того года выпуска, - сказал он Барсику и тот поменялся в лице.

- Ты хочешь сказать...

- Да. В Чаще Лис постоянно живут лишь старики и дети, ну и, конечно, воспитатели и сиделки. Большинство половозрелых особей нашего народа успешно живет и здравствует среди вас. Уже давно. И мы, как и ифриты, как и виверны, достаточно эволюционировали, чтобы научиться сдерживать свою нездоровую ярость в пограничном состоянии.

- Так что там с командующим Надменным и той темной? - Вини тихо напомнил о вопросе Или.

- Они живут в Чаще Лис.

- Как живут? - изумленно охнула Инга, судя по всему, судьба одной из Владычиц Темного Королевства была ей далеко не безразлично.

Ир пожал плечами, а потом, неожиданно для всех, улыбнулся.

- Как говорит Андрей, свечку, конечно, никто не держал, но на данный момент у них уже трое детей.

- Не верю, - после непродолжительного гробового молчания, первым подал голос Вини.

Ир хмыкнул.

- Тогда давайте дождемся Гарри и спросим её, вру я или нет. Она же виверна, их народ видит энергетические составляющие сущности, и ложь они чуют за версту.

- Никого мы ждать не будем, - решительно сказал на это Мурка и посмотрел в мою сторону. - Что дальше?

- Вы с Барсиком мне оба нужны. Будем тебе уши крутить, а остальные, наверное свободны.

Про уши Мурка проигнорировал, про остальных уточнил:

- Наверное?

- Ну, окончание матча у нас каким-то скомканным получилось, может, кто обсудить что хочет? Что, ребята сами не найдут чем себя занять, пока мы с вами общаться будем?

- Найдем, не сомневайся! - вдруг весело сказал Филька, потрепав Маркизу по голове между ушей.

- Только мерцающих нам оставь, - прогудел Улька, буравя Нику подозрительным взглядом.

- А в чем дело? - на всякий случай рискнул уточнить я.

И тогда сдал всех Машка. Как всегда. Ну просто какой-то неугомонный темный!

- В том, что ты как-то забыл остальных просветить, что эта леди, - он кивнул на Нику, которая уже начала плавно перетекать обратно в Иру, - одна из тех, кто напал на нас две недели назад.

Ну вот, я же говорил - бомба. Лица коммандос, обращенные ко мне, надо было видеть. Сразу стало бы понятно, отчего я так струхнул, хоть виду и не подал.

- А что вам не нравится? Как я уже говорил Мурке с Барсиком, тем, что Ника теперь будет тут учиться, мы убиваем сразу несколько зайцев. Во-первых, леди будет под присмотром, во-вторых, посмотрит, как можно жить в мире и согласии и без их террорских методов, и, в-третьих, она вполне естественным путем заменяет Ира.

- Что значит, заменяет? - спросил светлокосый Вини.

Ему ответил Том:

- Если ты еще не понял, Ир был Ирой, пока она, - он указал на Нику, - на горизонте не нарисовалась.

- Правда? - тут же вопросил кто-то у Ира.

- Правда, - подтвердил тот.

- Ладно, - вмешался Мурка, - так что ты там собрался делать с моими ушами?

- Пойдем, покажу, - тут же оживился я, осознав, что все, можно выдохнуть, и, самое главное, мы, кажется, все прояснили.

Так что я с чистой совестью забрал с собой командоров с Ингой и ушел в сторону грибковых сидушек. Ир, как только они с Никой снова мерцнули, тут же снял свое маскировочное поле. Так что коммандос и колокольчики разбрелись по полигону кто куда. У некоторых совсем скоро должно было начаться дежурство, а кому-то было просто жизненно необходимо переварить все случившееся и определиться для себя, хорошо оно или плохо. К слову сказать, те коммандос, которые не могли присутствовать на матче по случаю исполнения своих прямых обязанностей, смотрели его с помощью особых поисковых заклинаний, как то, что применил когда-то Кар, чтобы показать нам, что творится в захваченном супостатами Большом Зале. То есть, когда прямо в воздухе образовывается словно голографическое окно в другое место, например, к нам сюда на поле. Такое применение магии Гарри и Фа пропускали, все остальное непременно бы сочли за нарушение правил. Как мне сказал потом Ир, таких поисковых заклинаний во время матча вокруг поля вилось пруд пруди. Всем коммандос было интересно, чем закончится их противостояние. И, как потом оказалось, исходом игры и идеей матча-реванша они все без исключения остались довольны. Даже странно. Хотя, если вспомнить, сколько усилий было приложено в эти пять дней, чтобы примирить бравых парней друг с другом, ничего удивительного, что все так сложилось.

Устроились мы на двух грибах. Командоры лицом к нам с Ингой, а мы вдвоем лицом к полю, парни, соответственно, спиной, как еще совсем недавно сидел Ир. Я окинул всех собравшихся пристальным взглядом и объявил.

- А теперь о грустном. Скажи-ка мне, Мурка, почему я узнаю, что у тебя есть взрослая дочь только тогда, когда выясняется, что у нее есть проблемы, которыми она предпочла поделиться со мной, но постеснялась прийти с ними к тебе?

- Проблемы? - Мурзяс мгновенно нахмурился и внимательно посмотрел на Ингу.

- Он преувеличивает, - тут же сказала она.

- О, нет, как раз приуменьшаю. Вот сейчас объясню Барсику, в чем ваша, темных, основная проблема, и тогда уж пусть он тебе мозги вправляет, что так жить нельзя.

Барсик сидел напротив меня весь собранный и сосредоточенный. Да, он явно был морально не готов к появлению такой вот Муркиной дочки.

Помолчав немного и собравшись с мыслями, я начал вещать под хмурыми взглядами обоих темных.

- Вы живете, словно в вакууме. Каждый в своем. Муж-жена - одна сатана, говорят у нас, у вас все совсем не так. Ваши жены, мудрые правительницы, сильные, волевые женщины, в семейной жизни не более чем пустышки. И ладно бы, если у них была какая-нибудь великая цель, к которой они так скрупулезно шли по головам своих мужей и трупам своих чувств, но нет. Все просто и банально, вот что обидно. Они боятся любить, потому что это означало бы подпустить мужчину слишком близко, поделиться властью, не той, которой они властвуют над другими илитири, нет, а властью над собственными чувствами. И это проблема, как бы вы не пытались убеждать друг друга, что это не так. Я не прав? - выдохнув, спросил я, обращаясь в первую очередь к Мурке.

Тот вдруг отвел глаза и честно признал:

- Так, - помолчал и добавил. - Мы с матерью Ингианисы очень долго шли к тем отношениям, которые у нас сейчас.

- И все равно Инга считает, что они не совершенны.

- Совершенства не так-то просто достичь.

- О да, особенно, если даже не пытаться, - мы с темным командором пересеклись взглядами.

- Так в чем конкретно их проблема? - неожиданно решился уточнить молчавший все это время Барсик.

- Женщины илитири превращают постель в поле боя и не перестают даже там всеми доступными способами унижать мужчин.

Глаза светлого изумленно распахнулись, и он перевел взгляд на Ингу. Девушка вздохнула и сказала, обращаясь к нему:

- Ты должен меня понять, разве это не ты столько раз пытался убить отца на поединке? О ваших смертельных битвах по университету ходят легенды, значит, и в спальне, когда вы теперь... - договорить она не смогла, Тарэль неожиданно вскинул руку и перебил её, решительно и убежденно сказав:

- Поединки - да, но спальня - это только наше личное дело. И никого, подчеркиваю, никого не должно касаться, какой я с ним в спальне. Даже... - он запнулся, говорить было нелегко. Могу его понять. И все же светлый командор продолжил, - если я в чем-то вынужден уступать, - он скосил глаза на Мурку и добавил, - или, напротив, Мурзяс в чем-то уступает мне...

- А... - Инга осеклась, глянула на отца, и осторожно спросила. - Он уступает?

- Да, - помедлив, тихо подтвердил Барсик.

- То есть, ты думаешь, что и мой мужчина мог бы научиться в чем-то мне уступать? Я имею в виду, по собственной воле.

Ответил ей я, просто Барсик, как я понял, не сразу осознал суть вопроса.

- Если ты, в свою очередь, не во многом, но хотя бы по каким-то личным вопросам научишься уступать ему.

- Согласен с Андреем, - тут же поддержал меня Мурка, - это всегда обоюдный процесс. Просто у нас с твоей матерью он затянулся. И все закончилось так, как закончилось.

- А как закончилось? - вдруг спросил Барсик и вскинул на темного глаза.

Тот вздохнул и искренне ответил:

- Я тебе потом расскажу, обещаю.

Светлый командор рассеянно кивнул и снова посмотрел на Ингу.

- Так что у тебя случилось? - голос темного командора прозвучал непривычно мягко. Он обращался к дочери.

Та покосилась на меня, потом все же ответила:

- Я выбрала себе мужчину. Но пока у нас даже хуже, чем было у вас с мамой.

- И чьей была идея привлечь Андрея? - вдруг спросил Барсик, хитро прищурившись.

- Машки, - ответил ему я.

- Да, это Машмул постарался, - с милой улыбкой подтвердила Инга, - Надо бы как-то его отблагодарить, - обронила она, словно разговаривая сама с собой, но я быстро смекнул, что просто так темные Владычицы ничего не говорят.

- Ну, - протянул я, - в принципе можно и его личную жизнь попытаться наладить. Надо у Или спросить, можно ли пригласить на родительский день и его жену тоже.

- Так в чем же дело, - тут же встрепенулась Инга, - давай спросим сейчас?

И тут же у нее на ладонях появился шушар и она спустила его на траву. Быстро перебирая ножками, шишко-человечек помчался в сторону футбольного поля.

- Так как ты планируешь помочь Ингианисе и её мужчине? - вдруг спросил Барсик, и я отвлекся от маленькой фигурки шушара, то и дело мелькающей в траве.

- Я предлагаю начать все с начала, то есть с азов.

- И что же это? - заинтересованно уточнил Мурка.

Я почти снисходительно улыбнулся обоим командорам.

- Все как у вас. Сначала свидание. Поход в кино, романтический ужин, а дальше они уже сами, по ситуации.

- Поход в кино? - тут же уцепился за эту фразу Барсик и вопросительно на меня посмотрел, но я предпочел пока проигнорировать его вопрос, потому что со стороны Инги услышал уже знакомые мне интонации.

- Романтический ужин?

С этого момента я снова накинулся на темного командора.

- Вот скажи мне, Мурка, почему у тебя дочка не знает, что такое романтический ужин? Так трудно было ей еще в детстве правильные сказки на ночь читать?

- Андрей, - голос Мурзяса прозвучал неожиданно устало, - я не знаю, что там у вас за традиция сказки на ночь читать и для кого, но у нас такой нет. Тем более, в случае с девочками. Меня, по хорошему, вообще не должны были подпускать к её воспитанию, и отцом она не должна меня звать. Официально: я мужчина - зачавший её, не более того.

- Просто ты сумел убедить маму, что можно строить семейную жизнь по-другому, - тихо пробормотала в сторону Инга.

- Убедил, но все-таки не до конца.

- Сейчас уже до конца.

- Сейчас уже поздно.

- Жестоко, - вмешался Барсик.

Мурка посмотрел на него, решительно и твердо. Светлый командор не стал развивать данную тему. Но я все равно про себя подумал, что Барсик сегодня еще прижмет Мурку к стенке и все выспросит. Все-все. В принципе, это их личное дело, как там и что. И все-таки, что бы не сказал светлый, темный к жене уже никогда не вернется. Это видно по глазам и по тому тону, которым он говорит о ней с дочерью.

- Так ты на самом деле не знаешь, как устроить романтический ужин для любимого мужчины? - спросил Барсик у Инги.

- С чего ты взял, что он любимый? - тут же вопросила та, причем слова темной прозвучали довольно грубо, но светлый командор не растерялся.

- Будь иначе, не думаю, что ты готова была бы приложить столько усилий, - заметил он, и Инга стушевалась, потом кивнула и напомнила о вопросе.

- Так что мне следует сделать?

- Ну вообще, - взял слово я, - романтический ужин призван создать соответствующее настроение и особую атмосферу, помочь настроиться на нужный лад. Так что все зависит от того, чего ты хочешь достичь на выходе.

- Взаимопонимания, - тут же ответила мне Инга.

- Тогда надо подумать, как ненавязчиво помочь вам обоим расслабиться и развязать языки.

- А языки-то тут при чем? - тут же вмешался Брасик.

- При том, мой красногривый друг, что именно из-за обоюдного молчания у них тут полное недопонимание, не согласен? У вас, к слову, по-моему, было так же...

Барсик вздохнул и отвел взгляд.

- Все-то ты помнишь...

- Еще бы мне забыть, - бросил я в его сторону и задумчиво обронил. - Так, что бы такое придумать?

И тут мой взгляд упал на Алого, который там, внизу на поле, что-то втолковывал Машке и Марфе одновременно. Прищурившись, я спросил:

- А как у вас тут обстоят дела с ароматическими свечами и прочими возбуждающими штучками?

- Возбуждающими? - почти одновременно выдохнули Мурка и Инга. Я пристально посмотрел на них.

- Вы почти не торгуете со светлыми... - начало медленно доходить до меня.

- А это тут при чем? - возмутился Барсик, но я его проигнорировал, все еще следя только за темными.

- Вы живете достаточно обособлено, но под землей ваши города вряд ли могут похвастаться обилием разнообразной флоры, немногие растения могут существовать без солнечного света. Значит, с благовониями и прочими прелестями жизни у вас там, скорей всего, напряженка.

- Благовония? А они тут при чем? - требовательно спросила у меня Инга.

- Есть особый язык ароматов, - неожиданно сказал Барсик, который, похоже, понял, к чему я клоню и решил поддержать. - У нас многие приватные беседы окутаны запахом благовоний и курений. Но если вы хотите узнать об этом подробнее, то следует...

- Пригласить Алого, это ведь он у нас Душистый? - тут же встрял я.

На этот раз шушара создавал Барсик.

В общем-то, от поля к нам уже поднималась Иля. Так что пока мимо нее неся вниз новый шушар, я смотрел в глаза нашей отважной воительницы и думал, с чего начать. Так ничего и не придумав, спросил в лоб, стоило ей только подойти.

- Иль, как думаешь, можно пригласить на родительский день Машкину жену? Хочу с ней пообщаться.

Иля не растерялась и молниеносно ответила:

- Для тебя можно.

- В каком смысле, для меня?

- В том, - неожиданно вмешалась Инга, - что она прикажет ей приехать, но только потому, что ты об этом просишь, - темные девушки обменялись понимающими взглядами.

Я пожал плечами и подтвердил:

- Да, прошу.

- Хорошо, - сказала Иля, кивнув. - Это все?

- Что ты знаешь о языке ароматов? - рискнул полюбопытствовать я.

Глаза темной мгновенно распахнулись в изумлении.

- Понятно, - прокомментировал я, - Ничего, как и они, - я мотнул головой в сторону Мурки и Инги.

- А почему ты спрашиваешь? - насторожилась Иля.

- Да вот хочу Алого по специальности припрячь.

- Специальности?

- Как я понял из личного дела, его семья специализируется на благовониях и прочих пахучих штучках. У вас, у темных, культура ароматов если и есть, то на зачаточном уровне. Поэтому, я тут подумал...

- Что можешь попросить меня показать им, что к чему? - голос Алого раздался неожиданно. Светлый тяжело дышал - явно несся к нам со всех ног.

Он наклонился, уперев руки в колени и быстро восстанавливая дыхание, и все это время с любопытством смотрел на Ингу.

- Хочешь, подберу для тебя индивидуальный аромат? Я умею, правда. У меня всегда хорошо получалось сочетать искусственно полученный запах с природным ароматом тела.

Инга, как я заметил, заинтересовалась. Иля тоже. Но, что самое интересное, даже Мурка уши навострил. Причем последнее заметил Барсик и как-то подозрительно хитро улыбнулся. Похоже, что-то сегодня будет. Но, разумеется, никто нам свечку не предложит подержать.

- Алый, а как у вас тут с ароматическими палочками? - поинтересовался я.

- Какими палочками? - изумился светлый.

- Ну, у нас, точно знаю, у меня одна подруга, было дело, этим увлекалась, так вот, у нас есть такие палочки, которые можно воткнуть куда-нибудь - в подставку какую-нибудь, и зажечь. И когда они медленно горят, всю комнату окутывает приятно, а иногда волнующе пахнущий дым. Бывают даже особые палочки для интимных встреч, ну... вы понимаете.

- У нас палочек нет, у нас есть благовония и курения, для специальных курилен, - тут же среагировал Алый, и глаза у него загорелись. - Привезешь мне парочку таких палочек? Вдруг можно научиться их делать и у нас?

- Не вопрос. Кстати, постарайся, пожалуйста, для Инги. Ей не только духи нужны, но и курения, если я правильно понял, что это. Обеспечишь?

- Конечно! - с готовностью воскликнул Алый, распрямился и с поразительной галантностью, согнул руку в локте и склонился перед темной в элегантном поклоне, - Прошу за мной, леди. У меня в комнате есть образцы классических запахов. А также, если возникнет желание, можно будет смешать что-нибудь особенное.

Конечно же, Инга вначале выгнула бровь в немом вопросе, посмотрела на Илю, та позволила себе снисходительную улыбку и только после этого будущая Владычица дома Рим-Доль приняла руку светлого. Иля вызвалась пойти с ними, так как ей, судя по всему, тоже было любопытно, что там собрался предлагать её соотечественнице Алый.

Я остался с командорами. Оба как-то подозрительно на меня смотрели.

- Так что там за кино? - спросил Барсик с хитрым прищуром.

- Да-да, мне вот тоже любопытно, - поддержал светлого командора появившийся словно из ниоткуда Ир.

Я тут же на него набросился:

- А Нику ты с кем оставил?

- Не волнуйся, вот уж кто вполне способен постоять за себя, - насмешливо фыркнул на это мерцающий и посмотрел на меня с вопросом.

Я вздохнул и объявил.

- Стандартный набор. Будем смотреть увлекательную историю, где приключения, сражения, любовь, доблесть, немного предательства и прочей атрибутики красивой сказки, как вам такой расклад? Кстати, там даже эльфы есть, ну, такие, какими они видятся моим сородичам.

- Да? - заинтересовался Мурка. - А какие?

- Светлые. Темные в наших книжках появились не так уж давно, так что кино про них еще не сняли. Так как, будем смотреть?

- И ты еще спрашиваешь? - хмыкнув, вопросил Барсик. - Да мне уже Филька с товарищами все уши прожужжал про какой-то мультик, где осел ухаживает за драконом.

- Не, мультик будем смотреть как-нибудь на неделе, а завтра на ваш суд будет представлен полноценный концептуальный фильм.

- Концептуальный, даже так? - насмешливо уточнил у меня Ир.

Я кивнул.

- Посмотрим-посмотрим...

Глава 29

История взаимоотношений

Ир

- И куда же это отправился наш славный светлый капитан в обществе двух темных Владычиц? - интересуюсь у Андрея, скашивая глаза на Мурку с Барсиком.

Интересно, мне одному кажется, что между этими двумя воздух искрит? Конечно же, я сообразил, от чего оторвал их вчера, и все же, до сих пор мне немного странно, что они сошлись. Удивительно. Хотя теперь, когда уже всем очевидно, что Андрей способен и не на такие выкрутасы, в принципе с тем, что командоры теперь встречаются, можно смириться. Смущает другое. Странное чувство: глядя на них я все силюсь понять, почему мне так неуютно, и в какой-то момент начинаю подозревать, что во мне говорит банальная зависть. Поэтому я спешу перевести тему в более мирное русло.

- Пошел знакомить девочек с аромотерапией по-эльфийски.

- В каком смысле? - признаюсь, я опешил. Хотя, чему я удивляюсь - от нашего психолога всего можно ожидать.

- В таком, что, как оказалось, - начал объяснять мне Барсим, - у них, - он мотнул головой в сторону Мурки, - не все в порядке с запахами.

- Не все в порядке? - протянул Мурка, и Тарэль тут же повернулся к нему.

- В том смысле, что в ваших подземельях не так уж много всякого пахучего.

- Да? А ты был в наших подземельях?

- Приятно пахнущего, я имею в виду! - воскликнул светлый эльф и, возвысив голос, повторил. - Приятно!

- Массажное масло, - сказал на это темный и отвернулся с непроницаемым лицом.

Я глянул на Андрея - тот стоял и явно прилагал немалые усилия, чтобы не засмеяться. Тарэль нацепил на лицо ледяную маску, в которой часто расхаживал по университету еще до появления Андрея с его фокусами по сближению народов. Так-так, похоже, в тонкости с массажным маслом нас никто посвящать не собирается. Ну и ладно. Вернемся к нашим темным Владычицам и светлому эльфу с его аромотерапией.

- То есть, я так понимаю, Алый решил проявить свои семейные таланты?

- Ага, - кивнул мне Андрей.

- А зачем? - тут же заинтересовался я - мне на самом деле было любопытно, с чего это вдруг Алый решил вспомнить о семейной специализации семьи Мильзились.

- Чтобы помочь сближению Марфы и Инги.

- Э?

- Андрей выдвинул предложение о романтическом ужине и предположил, что особые благовония и курения могут помочь создать нужную атмосферу, - пояснил слова психолога Мурка.

И тут я смекнул, что к чему. Правда, до того, как успел высказать свое мнение на этот счет, Андрей подозрительно смущенно сказал.

- А что, может, им с Илей еще понравится, и Алиэль сможет торговлю с темными наладить. Чем не шаг к взаимопониманию, разве нет?

Удачно он это сказал. Улыбнувшись, объявляю:

- Наладит. Думаю, теперь в этом можно даже не сомневаться, - и добавляю, словно бы вскользь. - Если, конечно, леди Рим-Доль понравится.

- Откуда такая уверенность? - с сомнением протянул Андрей тоном человека, которого пытаются обвести вокруг пальца, только не понятно, как именно.

И тут я широко улыбнулся внимательно следящим за нами командорам.

- Хотите, покажу фокус? - проникновенно сказал я, обращаясь к ним.

Барсик и Мурка не подвели, переглянулись и внимательно уставились на Андрея. Тот занервничал. Правильно делает, уже знает, что от меня можно ожидать всего, особенно когда сам успел подложить мне приличную такую жабу с перевоспитанием Ники.

- Андрей, - роняю почти ласково, шагаю к нему и кладу руку на плечо - он настороженно косится на меня, - а скажи-ка мне, милый, - тяну нарочито с издевкой, замаскированной, но все равно заметной, - какой темноэльфийский дом является первым?

В его глазах мелькает облегчение. Да-да, я уже понял, что наш психолог совершенно не стыдится прослыть неучем. Он ожидал от меня чего-то более неприятного. А сейчас легко улыбается и, весело подмигнув напрягшемуся было Мурке, легко объявляет:

- Понятия не имею. Кстати, колокольчики тоже не знали, что Вик-Холь - Второй Дом, пока Иля сама не сказала.

- Они маленькие, им можно, - бурчит в сторону Барсик.

Конечно, светлый уже понял, о чем я собираюсь сказать Андрею. Правда, светлый командор, впрочем, как и темный, пока не понимают, насколько все запущено.

- Хорошо. Тогда другой вопрос, - говорю я и сжимаю его плечо. Андрей больше не улыбается, ждет моих слов. Молодец. Люблю, когда он от меня не отвлекается. - Как называется страна, в которой ты сейчас находишься?

- Федерация светлоэльфийских княжеств, - он отвечает после секундной заминки, но при этом в голосе его звучит гордость. Он рад, что на этот вопрос ответ ему известен. Но еще не знает, какой подвох его ждет.

- А как называние того княжества, в котором мы находимся? И поведай-ка нам, милый, знаешь ли ты хоть один другой город, кроме Холёбаска?

- Разумеется, не знаю, - говорит он, очень стараясь сделать вид, что собственное невежество, выставленное мной напоказ, его не смущает. Но я-то чувствую, как он напрягается под моей рукой.

- Андрей! - восклицает Барсим и вскакивает на ноги. - Как так можно?

- А что я? - возмущенно отзывается тот, - можно подумать, что мне кто-нибудь атлас там выдал или еще что-нибудь! В той книжке, которую мне декан отдал, об этом точно нет. Там только про обычаи, да и то - вкратце. Да и вообще...

Он оправдывается, а я улыбаюсь. Все-таки смог его подловить. Горжусь собой.

- Вот поэтому мы сейчас идем с тобой домой, и я занимаюсь твоим образованием.

- А с другой стороны, - ни слова не сказав мне на мою реплику, выдавливает из себя он, - зачем мне все это?

- Что значит, зачем? - вопрошает негодующий Барсик.

Но вмешивается Мурка.

- Затем, что тогда ты бы знал, что отправил Алого в компании двух будущих владычиц Второго и Первого Дома.

Андрей на секунду замирает, моргает растерянно и немного нервно и с трудом выговаривает:

- Мурка, ты что, был мужем самой главной Темной Владычицы в этом мире?

- Был.

- То есть Инга...

- Если ей понравится, она сделает все, чтобы заполучить для Темного Королевства торговое соглашение с семьей Мильзились.

- А какие у них отношения с домом Вик-Холь?

- Сопернические, так как от статуса первого дома второй отделяет лишь один шаг. Но... - Мурка делает паузу, долго смотрит на Андрея, потом говорит. - Уже много веков Ллос не поощряет столкновения интересов между Великими Домами. После того как мы поднялись на поверхность, это уже вопрос выживания вида. Слишком много потенциальных врагов извне, чтобы еще между собой сражаться.

- Но я как-то не заметил, что Иля и Инга плохо ладят... правда, Инга сразу сказала, что в команду к Иле не стала бы проситься, потому что тогда нормальной игре мешало бы соперничество.

- Видимо, это все твое влияние, - заметил Барсик, покосившись на Мурку.

Андрей не успел ему на это ничего ответить, ко мне обратился темный:

- Почему она не вернулась? - спросил он, испытующе глядя на меня.

- Кто? - в первый момент я не понял.

- Леди Имре-Хачь. Почему она не вернулась? Если бы она рассказала, если бы... Возможно, её дом не был бы обречен на вымирание.

- Потому что вначале они были пленниками. По праву победителей дети забрали их с собой.

- Пленниками? Но зачем мерцающим пленные эльфы? - изумленно выдохнул Барсик.

- В качестве подопытного материала, - не стушевался я.

Лица командоров надо было видеть. Мне пришлось бороться с улыбкой, так и норовящей наползти на лицо. Но ответить иначе я не мог.

- Кончай вредничать, - вдруг фыркнул мне кто-то в ухо. Конечно же, это был Андрей. Я непроизвольно поежился от щекотки. Посмотрел на него и снова повернулся к командорам.

- Какие еще опыты могут ставить мерцающие, кроме как экспериментировать со своими мерцаниями? Им нужны были опытные образцы, с кого можно было бы копировать повадки, внешность, внутреннее состояние. По договоренности с моим дедом, они должны были работать в школе двадцать лет. Потом вольны были идти на все четыре стороны. Но они остались: к тому времени у них уже подрастал первенец и Лавишуле была беременна вторым ребенком. Она была убеждена, что будет девочка, так что...

- Ты понимаешь, что это означает? Воля Ллос была нарушена, - тихо сказал мне Мурка. Я напрягся. Конечно же я знал, что это означает для темных, у меня ведь были и темноэльфийские мерцания.

- Да? - вдруг встрял Андрей. - Тогда почему она сразу не сказала об этом своим жрицам? Разве ты, как муж главной из них, не знал бы, что существует такое серьезное нарушение воли вашей богини?

- Ты прав, я бы знал, - помедлив, сказал темный и задумался. А мне оставалось только радоваться, что Андрей так быстро сориентировался, что к чему.

- То есть, - вмешался Барсик, - возможно, они зря прячутся от мира, если Ллос смолчала, да?

- Мне нужно поговорить с Владычицей, - обронил темный командор и внимательно посмотрел на Андрея. Тот занервничал.

- Что? - протянул он с вызовом.

- Думаю, что теперь спешить уже все равно некуда. Поэтому подождем родительского дня.

- Почему его? - удивился Андрей, а я, кажется, уже тогда все понял.

- Думаю, она сама со мной свяжется. Есть у меня такое чувство.

- Хочешь сказать, что нам предстоит принимать здесь Владычицу Первого Дома? - настороженно вопросил Тарэль.

- Хочу сказать, что нужно как следует подготовиться к следующим выходным и к последующей неделе.

- Последующей неделе? - заволновался Андрей.

Все ясно, тут он тоже не дочитал до конца или просто не понял всю подоплеку родительского дня.

Вздохнув, я убрал руку с его плеча. Пришлось объяснять:

- С родительского дня начинается родительская неделя. В течение нее университет принимает у себя родителей, пожелавших остаться и посмотреть, чему и как учат тут их детей. В конечном итоге, именно родители являются главными спонсорами университета, поэтому по давней договоренности, которая внесена в устав учебного заведения, имеют право наблюдать за тем, на что пошли выделенные ими средства в действии.

- Вау! - выдохнул Андрей ошеломленно, - Я заметил, что в списке, который мне Ира от Карла передала, был в перечне мероприятий какой-то пробел, но сходу не сообразил спросить об этом, - он взлохматил волосы на затылке и добавил. - Обалдеть можно. Это же получается - что-то вроде затянувшегося дня открытых дверей? Но, по-моему, там не одна неделя, а две не освещены никакими событиями.

- Вторая - это каникулы, - просветил я его.

- В смысле, через две недели кончается семестр?

- В смысле, - насмешливо фыркнув, подтвердил я. - Похоже, и об этом ты не удосужился узнать. Семестр не заканчивается, но половину его мы уже благополучно пережили, значит, всем студентам и преподавателям предстоит промежуточная аттестация.

- Могли бы и сами сказать, - обиженно пробормотал он. - У нас до конца семестра еще вагон и маленькая тележка времени. И никаких промежуточных аттестаций у нас нет.

- Да-да, поэтому ты все еще с нами, а не носишься со сдачей собственной сессии, - проговорил на это Барсик.

Признаюсь, я напрягся. Что-то я, похоже, все же упустил. Надо было давно навести справки об Андрее, а то я все нахрапом и нахрапом. Оказывается, Барсим знает что-то такое, о чем я понятия не имею. И что же это?

- И что там за сессия? - как ни старался, не смог скрыть холодных ноток в голосе.

- Я все еще учусь, Ир, - сказал мне на это Андрей. - И ближе к зиме у меня начнутся заморочки со сдачей зачетов, а после Нового Года - сессия.

- Новый Год - это как наш Праздник Середины Года? - заинтересовался Мурка.

- Наверное, - неопределенно пожал плечами Андрей и посмотрел на меня.

- Ты обо всем мне расскажешь, - я сам в первый момент не узнал свой голос. Но собственное незнание задело меня. Получается, я об Андрее почти ничего не знаю, в отличие от Барсика и того же Мурки, - Обо всем, - решительно повторил я.

Психолог тяжко вздохнул.

- Куда я денусь, - буркнул он в сторону.

- И правильно, - неожиданно поддержал его Тарэль и подозрительно лукаво глянул на меня, - теперь, похоже, уже некуда.

Пришлось фыркнуть, схватить Андрея в охапку и увести с собой. Если у нас тут уже смеркаться начало, то у них там осень, поэтому дни особенно коротки, если я правильно понял то, что сумел извлечь из переводчика Андрея. Значит, пора нам возвращаться в его квартиру. Надеюсь, у Андрея хватить сил усвоить хотя бы простейшие знания о географии и прочих очевидных для местных жителей тонкостей нашего мира.

Алый

Признаться, я и представить себе не мог, что так все обернется. Скорость развития событий меня, если честно, пугает. Не успели мы проиграть, как Андрей уже объявил, что нам предстоит еще один матч. Разумеется, второй раз проигрывать я не собираюсь, впрочем, как и мои ребята. Уж мы-то теперь сделаем все, чтобы обставить этих светлых... Ох! Только сейчас сам понял, что сказал. Да, похоже, очень скоро мне понадобится квалифицированная помощь. Где я её добуду? Вот уж о чем не стоит волноваться. Теперь у нас есть психолог. Я, наконец, понял, что значит загадочное словосочетание - лекарь душ. Но не о том сейчас речь.

Когда я вел Илю и Ингу с собой в общежитие, мне бы полагалось думать о предстоящей презентации ароматов, которую я собирался для них устроить. Андрей со своей потрясающей, не побоюсь этого слова, интуицией придумал идеальный выход из положения. Запахи - это маленькое таинство. С их помощью можно выиграть спор или победить в сражении. Главное, знать, как и какой аромат влияет на подсознание. Моя семья посвятила себя ароматам и изучению их особых свойств. Поэтому я точно знал, что могу предложить Инге для осуществления её маленького плана очень и очень многое. Как я сам не додумался до такого изящного выхода из ситуации? А ведь Андрей, как я понял, вообще ни бельмеса в ароматах не понимает, просто нахватался от какой-то своей подружки по верхам. Хотя, эта его фраза про ароматные палочки меня, честно скажу, заинтриговала.

Так вот, вместо того, чтобы всерьез думать о том, что я покажу моим темным спутницам, все мои мысли, как ни странно, вились вокруг Машки. Иля сказала, что Андрей попросил её пригласить на родительский день его жену. Сам не могу понять, почему, но это мне неожиданно не понравилось. Трудно объяснить, просто дело в том, что я... я как-то уже свыкся, что из всего нашего окружения Машка всерьез западает именно на меня. Разве я не прав? Он сам столько раз делал неприличные намеки, что я привык и теперь мне трудно представить его с женщиной. И не просто с женщиной, а с женой. К тому же, в голове вертится только один вопрос. Мне стыдно за него. Я осознаю, что для меня это сродни позору, думать так не просто о темном, а о таком же мужчине, как и я. Думать так о Машке - это неправильно. Да, я все это знаю. Но... никак не могу выкинуть его из головы. 'А как же я?' - вот и все, о чем мне бы хотелось спросить Андрея и Машку в тот момент, когда я вел темных Владычиц на светлую половину общежития.

Проходящие мимо нас нейтралы и такие же светлые, как и я, оборачивались. Девчонкам было все же проще, у них, похоже, с детства для таких случаев припасена универсальная непроницаемая мина, которую они обе, не сговариваясь, натянули на лица. Мне было сложнее - даже врожденный аристократизм не спасал. Ведь я легко мог себе представить, какие мысли проносились в головах сородичей, встреченных мной по пути. Не то чтобы меня смущало, о чем они могли подумать. Просто напрягало немного, вот и все. Да и вообще, вся эта ситуация с игрой перед большой публикой не давала мне покоя.

Конечно, Андрей это хорошо придумал. Можно даже сказать, почти идеально, и все же мне было не по себе. Да и не только мне. Ведь пока Андрей общался с Ингой и командорами, мы с ребятами успели обсудить его предложение между собой и поняли, что все будет далеко не так просто, как представлялось нашему классному руководителю. Благо, что коммандос в этом нас поддерживали. Вини даже выдвинул предложение о полностью совместных тренировках. То есть предложил после их смен и наших занятий собираться и гонять мяч все вместе. А мы с Илей, как капитаны, тактики и стратегии можем обсудить с командой и после небольшой игры. С ним все согласились.

Было видно, что для всех них, да и для меня тоже, теперь это дело чести: представить нашу игру в наилучшем свете. Да, мы сдружились. Да, я втайне горжусь тем, что дружу с темными. Теперь горжусь. И мне уже давно не приходило в голову стыдиться моих собственных чувств по отношению к ним. И все же, сейчас, когда я вел к себе сразу двух темных девушек, мне было неуютно. Возможно, все дело было в том, что раньше Иля у нас была одна, и ей приходилось подстраиваться под наше, в частности, мое представление о ней. Сейчас же из-за того, что с ней была соотечественница, она вряд ли будет беречь мои чувства, просто, чтобы не упасть в грязь лицом перед ней. Когда я это понял, то испугался. Разумеется, не подал виду, и все же мне стало страшно, так как я пока плохо себе представлял, как вообще с ними разговаривать - с темными женщинами, которые в их обществе ставятся выше мужчин.

По-идее, я должен с ними говорить, как с равными, как говорил бы с мужчиной светлым, так? Понимаю, что да, но в голове плохо укладывается. С другой стороны, у меня есть прекрасный стимул научиться вести с ними дела. Почему? Да потому что если я на самом деле принесу своей семье выгодный контракт пусть даже с темными, отец будет на седьмом небе от счастья. Подумав об этом, я улыбнулся. Скосил глаза на Илю, потом на Ингу - они ответили мне одинаковыми лукавыми взглядами. Уж не знаю, что они там задумали. И все же, я распахнул перед ними дверь своей комнаты и пропустил их перед собой внутрь.

Предлагаю им присесть на небольшой диванчик - именно на нем я предпочитаю проводить вечера за чтением. Они снова переглядываются, но садятся. Я подтаскиваю к ним небольшой столик для писем, потом отхожу к шкафу и достаю из него мой специальный сундучок с пробами. Ставлю на стол перед ними, открываю крышку и легким движением руки заставляю раскрыться все потайные отделения. Таким образом, центральная часть слегка приподнимается над краями сундучка и расходится в сторону, разделившись на две половинки, за ней лесенкой то же самое делают внутренние части. И вот уже мой сундук полностью открывает свое содержимое на суд общественности.

Улыбаюсь. Я люблю запахи. Люблю искать новые ароматы, люблю смешивать старые, люблю подбирать особые запахи для тех, кто об этом просит и готов за это заплатить. Но, в случае с Илей и Ингой я не планирую взимать с них плату. Почему? По двум причинам. Первая кроется в моей дружбе с Вик-Холь, вторая заключается в том, что для того, чтобы проникнуться магией ароматов, нужно её распробовать. Поэтому опытные образцы я готов предоставить Инге бесплатно. Я уверен, что ей понравится. Я готов на многое, чтобы это было так.

Они обе смотрят на меня со снисходительным любопытством. Будь они светлыми, такой взгляд со стороны женщины оскорбил бы меня. Но я мысленно напоминаю себе, что сейчас здесь со мной темные Владычицы. Они другие. Совсем другие. В этом я уже смог убедиться, и не раз.

Я рассказываю им истории различных ароматов, упоминаю их особые свойства, предлагаю понюхать один, другой. Потом напоминаю, что для того, чтобы запахи не смешались, а нюх не притупился, обязательно после двух-трех ароматов следует подносить к носу небольшие пузыречки с семенами коферийского подсолнечника. Они послушно следуют моим указаниям. Я вижу, что вдыхать ароматы с примесью специй, тягучие и вязкие, Иле нравится больше, чем те же цветочные или чисто фруктовые, в то время как Инга предпочитает именно их. Они разные, мои Владычицы. Хоть это и не так заметно на первый взгляд. И все же, запахи - моя стихия, я с готовностью растворяюсь в ней, и настолько увлекаюсь, что не сразу обращаю внимание на то, как они обе на меня поглядывают. Словно сговорившись без слов, каким-то непостижимым для меня образом, они начинают свою атаку так внезапно, что в первый момент я не успеваю сообразить, как на такое реагировать.

Я стоял со стороны Инги, склонившись к ней и поднося к носу девушки один из выхваченных мной из сундука пузырек с вытяжкой ромашки и ландыша, когда её ладонь неожиданно оказалась у меня на бедре. У меня дрогнули руки, а глаза, наверное, распахнулись от изумления. Но в тот же момент к нам с Ингой придвинулась Иля и так посмотрела на меня снизу вверх, что я замер и нервно сглотнул, чувствуя, как проворные пальцы Инги пробегают по внутренней стороне моего бедра. А вот это было уже совсем не смешно.

- Девочки? - вырвалось у меня почти жалобно.

Иля улыбнулась, а потом сделала, по моему личному мнению, самый непристойный жест, который я когда-либо видел у девушки, хотя, до того момента мне бы и в голову не могло прийти, что можно так (!) облизывать губы.

- Чего ты испугался? - ласково защебетала Инга. Никогда бы не поверил, что у нее может быть такой голосок. Просто мед и сливки в одном флаконе.

- Тебе понравится, не сомневайся, - поддержала её Иля и тоже потянулась ко мне рукой, но я перехватил её запястье, несильно сжал и только когда прикоснулся к её коже, такой же белой, как у меня самого, неожиданно понял, в чем дело.

- Иль, - сказал я, все еще помня, что про себя давно назвал её другом, - не надо так со мной. Я люблю женщин, правда, но это не значит, что готов каждой под юбку залезть.

- Может быть, это потому, что тебя не устраивают именно наши юбки? - в голосе Инги прозвучала неподдельная заинтересованность, но щебет из её интонаций ушел, а рука спустилась с бедра на колено.

Я повернулся к ней. Попытался взвесить слова, которые собирался сказать, но понял, что все бесполезно. Я был не способен предугадать мысли Владычиц. Поэтому решил, что честность - лучшее оружие, точнее, не оружие даже, а щит.

- Не устраивают, - и, не дожидаясь дополнительного вопроса, взялся пояснять, - Иля - мой друг. Хороший друг. Я воспринимаю её как равного, как мужчину, - только произнеся это, осознал, что сказал глупость и поспешил дать дополнительные пояснения. - В том смысле, что у нас-то, в отличие от вас, патриархат, так что в моих словах...

- Нет оскорбления, - Иля кивнула словно сама себе и вернулась на то место, на котором сидела до того, как они с Ингой предприняли свою акцию.

- А что ты скажешь обо мне? Вряд ли за столь короткое знакомство ты мог бы проникнуться ко мне дружескими чувствами, - заметила Инга и сжала мое колено.

Я на миг закрыл глаза. Да, когда Андрей попросил меня познакомить их обеих с ароматами нашего светлого мира, я как-то не предполагал, что придется пройти через такое испытание на вшивость. И все же, как я понял потом, и для Инги я нашел правильные слова.

- Мне хочется верить, что у тебя к Марфе все серьезно, а не сиюминутная прихоть. Поэтому я согласился помогать тебе. Поэтому я считаю, что по отношению к нему то, на что ты так прозрачно намекаешь, - я опустил глаза на её руку на моем колене, снова посмотрел на девушку, - это измена, по нашим, светлым, представлениям о любви. Да - измена. А мне бы хотелось верить, что хотя бы какое-то время, даже если у вас, у темных, это не принято, ты будешь ему верна.

Она медленно убрала от меня свою руку. Кивнула. Хотя я и ожидал услышать хоть что-то о её настоящих планах на Марфу, но Инга перевела разговор на другую тему.

- Я бы хотела больше узнать о светлых способах ухаживания, - сказала она. - Ты ведь мне расскажешь?

- Нам, - мягко поправила соотечественницу Иля. Они посмотрели друг на друга. Рим-Доль кивнула.

Я вздохнул. Конечно, я ответил, что расскажу. Как я мог отказать?

Андрей

В общем, не повезло мне. Весь оставшийся вечер Ир только тем и занимался, что просвещал меня относительно прописных истин, которые в их мире были известны каждому ребенку. Он начал с простого, по его словам, то есть с элементарной географии. Так я узнал, что условно Федерация светлоэльфийских княжеств, сокращенно ФСЭК, ориентирована по четырем сторонам света. То есть существуют северные, южные, восточные и западные княжества. Всего по два на каждую сторону света. При этом юг у них называется 'юс', поэтому южные княжества носят названия Харьюс и Вильюс; север - 'во', княжества Каво и Рево: восток - 'и', княжества Пави и Тани; и, наконец, запад - 'онд', и его княжества - Зимлонд и Вилонд. Именно на территории последнего находилась общая столица федерации с трудно запоминаемым для меня названием - Альверпен-Эль. Единственной моей ассоциацией, когда я его только услышал, был Антверпен, но это мне мало помогло. Кстати, Вилонд еще называют Озерным краем. И в нем в процентном соотношении самое большое число светлоэльфийского населения. Оказывается, у них тут так же, как у нас. Основное население, конечно, эльфы, как и у нас - россияне, но при этом никто не отменял другие народности и расы. У нас ведь рядом с русичами мирно сосуществуют татары, чуваши, буряты и множество других народностей. То же можно сказать и про их федерацию. Например, в княжестве Харьюс, на территории которого располагался наш университет, жили в основном люди, а представители других рас хоть и встречались довольно часто, но, как правило, были приезжими, так как университет считался одним из лучших учебных заведений федерации. Дальше - больше, оказывается, темное королевство дроу было отделено от ФСЭК Трольими Лугами, Сатирьим Лесом и Гномьими Рудниками - небольшими королевствами, об обитателях которых можно было легко догадаться из их названия.

Я тут же удивился, как же тогда темные промаршировали через всю федерацию незамеченными и оказались в северных княжествах перед тем памятным Северным Затмением, рассказы о котором мне уже, если честно, успели набить оскомину. Ир криво усмехнулся в тот момент и рассказал, что в этом-то и состоял конфликт. Темные выбрались на поверхность из-под земли и светлые неожиданно для себя осознали, что вся их территория стоит, можно сказать, на бочке с порохом, ведь темные по своим пещерам и туннелям исхитрились добраться даже до северных княжеств. Теперь многое становилось понятным. Так что не зря Ир вытащил из своей маго-сумки подробную карту их мира.

Также я неожиданно для себя выяснил, что драконы у них тут живут вовсе не в горах, как мне казалось раньше, а на островах, которые так и называются Драконьими, и в целом их архипелаг напоминает цветок с частично оборванными лепестками. Поэтому три больших острова, окружающие центральный, прозванный Сердцевиной, называются - Правый лепесток, Левый лепесток и Центральный лепесток. В общем, ничего оригинального, но воображение разыгрывается просто не на шутку. Особенно, когда замечаешь, что эти острова через небольшой пролив моря Драюс соседствуют с землями ордена драконоборцев, издревле прозванных Водным краем, так как в их пределах река Правая, правый приток реки Баскё, на которой, к слову, стоит наш университетский городок и город Холёбаск, распадается на три реки - Гар, Сапёк и Зисаль. Ир сказал, что места там очень и очень красивые. Но из-за близкого соседства с драконами рыцари издревле учились оберегать свои земли от их воровских вылазок. Сейчас между драконами и рыцарями сохраняется учтивый нейтралитет. Но положение весьма шаткое, так как официальный мирный договор так и не был подписан.

И, наконец, самое интересное - я увидел, где же та Чаща Лис, о которой мне все уши прожужжали, то есть, место, где по всеобщему мнению обитают мерцающие, которое, как оказалось, скрывает вовсе не страну, где живет этот непостижимый народ, а просто школу для юных его представителей. Как заверил меня Ир, после окончания и получения соответствующих сертификатов её ученики рассеиваются по миру и беспрепятственно живут среди других рас.

- Нам не нужно свое королевство, понимаешь? Нам в нем было бы слишком скучно. Мы - изменчивые. Нам нравится изменять себя, подстраиваясь под внешность и обычаи других народов. Что бы мы делали в обществе друг друга?

Да, ничего не скажешь. Вот это откровение из откровений.

Правда, долго слушать его рассказы я не смог: у меня разболелась голова от обилия трудно выговариваемых названий, и я взмолился о пощаде. Ир строго глянул на меня, но, неожиданно кивнув, почти сразу отправил в душ, сказав, что будет ждать меня в постели. Правда, заснуть сразу не получилось. К слову сказать, уже давно никто из нас не заикался о втором одеяле, спали под одним. Так вот, когда я забрался к нему в уже нагретую постель, он вздохнул, придвинулся ко мне, но не то чтобы прижался, просто обозначил сам факт того, что он очень и очень близко. Выдохнул и спросил:

- Ты правда считаешь, что у нас получится объединить их всех?

Я улыбнулся в темноту, подумал, плюнул на условности и обнял его за плечи. В конечно итоге, разве друг не может невинно обнять друга?

- А разве уже не получается? - спросил я в ответ. Почувствовал, как он обнимает меня поперек груди, тем самым словно соглашаясь со мной, и без зазрения совести провалился в сладкий сон. Нет, честно, с чего бы мне спать как-то иначе, когда на душе так светло и радостно, а?

Инга

Некоторые вещи особенно трудно понять, когда ни разу не сталкивалась с ними в повседневной жизни. Поэтому я с легкостью готова признать, что для любого, пусть даже для меня, очень важна наглядная демонстрация. Все началось с футбольного матча. Великая Мать Дома Рим-Доль, мама, она и мечтать не могла о таком. И все же, оно было. Светлые относились к нам, как к равным. Пока только к нашим мужчинам, но... среди них, в том числе, затесалась Илюизмена Вик-Холь. Именно отношение светлых к своему капитану поразило меня. Они... её слушались. И это при том, что мне прекрасно известно, как пренебрежительно они иногда относятся к своим женщинам.

Следующим откровением стало для меня то, что на скамейке запасных, как назвал это место Андрей, хотя там были все те же грибы-седоки и никаких скамеек, мило ворковали юная светлая, имени которой я в тот момент, увы, не знала, и Карунд Иль-Янь. Вот это была новость. То, как светлая смотрела на него, развеяло все мои сомнения.

Дальше - больше. Капитан команды пантер - Алиэль, он же Алый, как его называл их классный руководитель, носился как угорелый между наших темных мужчин и чувствовал себя с ними вполне свободно, быть может, даже свободнее, чем со своими сородичами.

И последней каплей стал отец. До меня уже дошли слухи о его связи со светлым командором. Я и раньше знала, что он неровно дышит к этому светлому, но, когда я увидела это воочию, когда услышала, как об их отношениях отзывается сам Огненный, мне впервые по-настоящему стало не по себе.

Мы давно хотели этого, стремились к тому, чтобы нас, наконец, приняли на поверхности. Сейчас уже все понимали, что это вопрос выживания. И все же, несмотря на все усилия Владычиц Великих Домов, все оставалось в мертвой точке. Пока, если я правильно поняла причину столь резких перемен, в университете, на который мы, честно скажу, уже не возлагали тех надежд, что прежде, не появился Андрей. Как он успел так много сделать за каких-то три недели своего пребывания здесь, я не знаю. Но это было просто поразительно. И только потому, что все это предстало перед моими глазами, я рискнула. Да-да, именно, рискнула вверить судьбу своих отношений с будущим мужем ему.

Люблю ли я Марфинуса, как считает Алый, как думает Андрей и, сомневается, но надеется, отец? Не знаю. Долгое время на примере матери я учила себя верить, что любви не существует, что она - выдумка светлых, не более того. Пока не научилась смотреть сквозь её броню, пока не поняла, что мать лгала нам с сестрами все это время. Она полюбила. Не сразу, но полюбила. Нашего отца. Мужчину. И Ллос одобрила её любовь. Вот только мама слишком поздно спросила богиню о ней. Отец уже ушел. И теперь я точно знаю, что больше он к ней не вернется.

Великая мать дома Рим-Доль переиграла саму себя. Слишком долго тянула, слишком долго думала. И... опоздала. Я не знаю, люблю ли я, и способна ли на любовь, такую, на которую намекал этот славный светлый мальчик с раскосыми глазами и пепельными волосами, стянутыми на затылке алой нитью. Честно, не знаю. Но я не хочу повторять судьбу матери. Не хочу. Поэтому выбрала для себя заведомо сильного мужчину, зная, что так просто он не сдастся. Не станет слепо подчиняться моей воле, как когда-то не стал подчиняться матери отец, так и не произнеся решающей клятвы. Я знаю, он сказал тогда, что умрет за их детей, а не за нее. Вот как он все повернул. И знаю, что она его чуть не убила. Но сумела вовремя остановиться, когда вдруг поняла, что именно на это он и рассчитывал. Что в тот момент смерть для него была предпочтительнее жизни с ней. Она оставила его в живых. Назло. Чтобы жил и мучился. Но он не захотел мучений, он нашел способ научить её жить немного иначе, чем она планировала изначально. И так, шаг за шагом, по крупицам, он выстраивал те отношения, которые сохранились между ними до сих пор. Но я не хочу, чтобы и в моей жизни было так же.

Поэтому я положила столько сил, чтобы устроить все так, как рекомендовал мне Андрей и советовал Алый (его на самом деле куда удобнее так называть). И все же, кино, которое нам обещал и показал психолог, поразило меня до глубины души. Человек очень смущался, мне было это отчетливо видно, хотя он и старался этого не показывать. Прежде, чем с помощью специальных устройств, принесенных из его мира, показать нам то, из-за чего мы все собрались в классной комнате колокольчиков, он долго объяснял нам, что все, что мы увидим, не более чем сказки, что не стоит смотреть на то, как актеры, играющие эльфов и людей, владеют мечами, и уж тем более не стоит обращать внимания, если вдруг кто заметит явные несоответствия действительным возможностям человека или эльфа. Его слушали с вежливым нетерпением. Заметив это, он тяжко вздохнул, судя по всему, уже сожалея, что собрал нас всех здесь, и, наконец, сделал так, чтобы экран на стене ожил, и на нем появились картинки. Двигающиеся, живые. Конечно же, они захватили все мое внимание. И не только мое, несмотря на то, что многие из присутствующих, как я поняла, неделю назад точно таким же способом наблюдали за футбольным матчем сородичей Андрея. Все как один заворожено смотрели на экран.

Этот фильм стал для меня знаковым. Да, несоответствий было много. Их заметила не только я. Многие, и мои сородичи и светлые, ухмылялись в некоторых местах, которые, судя по реакции Андрея, вовсе не казались людям его мира смешными. И все же, меня поразила до глубины вовсе не приключенческая линия, а любовная. Она появилась так же неожиданно, как и светлая эльфийка с черными, как смоль, волосами на своем белом коне. Она спасла хоббита, как в фильме называли этих странных существ - маленького роста, с волосатыми ногами, но без копыт, как у наших местных сатиров. И вот когда я увидела её с одним из главных героев, с человеком, который по определению не смог бы прожить так же долго, как и она, и она вверила ему символ своего бессмертия, сказав, что не представляет себе жизни без него, я вдруг подумала, что тоже хочу попробовать её, такую любовь. Узнать её на вкус, на... запах, да, теперь даже на запах.

Нас с Марфинусом посадили рядом, в два соседних кресла, поэтому найти его руку на подлокотнике и сжать не составило труда, но, что удивительно, мне потребовалось еще минут двадцать, чтобы решиться на этот шаг. Я боролась с собой. Со своими представлениями о мужчинах. Нас всегда учили, что они слабы, беспомощны, неприспособленны к жизни, вероломны, лживы, предательски эгоистичны. Нас учили подавлять в них волю, учили подчинять их себе. Но сейчас мне впервые пришло в голову, что можно вести мужчину за собой, не подчиняя, не властвуя, а направляя. Впервые в жизни я подумала о том, что любовь - это далеко не слабость: все зависит от того, как на нее смотреть. Что её можно легко превратить в оружие. И, когда его рука вздрогнула у меня под пальцами, я окончательно решила, что готова рискнуть.

Андрей оказался коварным. Никогда бы не подумала, и все же это было так. Фильм закончился на самом интересном месте. Там, где один из героев глупо погиб от стрел орков - еще одного неизвестного мне народа, а остальные были вынужденно разлучены. Кто-то попал в плен, кто-то сбежал, чтобы выполнить тайную миссию, кто-то отправился вызволять попавших в плен товарищей. Разумеется, на чистую воду вывел человека не кто-нибудь, а бессменный секретарь ректора, который оказался не кем-нибудь, а мерцающим. Вот это была новость, но со всеми этими тревогами, волнениями и мыслями, что так настойчиво роились в моей голове, данное известие не произвело на меня должного впечатления. Тем проще мне было принять этот факт как данность и не заострять свое внимание на нем.

Оказывается, фильмов по данной истории было не один, а три. Но под давлением и светлых, и наших темных, Андрей клятвенно обещал показать нам вторую часть в следующее воскресенье. А на неделе, наконец, познакомить всех с таким замечательным явлением, как мультики. Я не совсем поняла, почему 'наконец', но быстро догадалась, что, по всей видимости, его об этом уже просили, и не раз. Если честно, весь их разговор как-то прошел мимо меня. Я сидела и прислушивалась к себе. Марфинус был рядом, его ладонь лежала в моей руке. Я сжимала её, чувствуя, как частит через раз его пульс. Похоже, пришло время решаться.

Мы ушли, не прощаясь. Я встала, потянула его за собой и открыла портал в свою комнату. Он не попытался вырвать руку. Решив, что это хороший знак, я усадила его за накрытый стол, зажгла свечи, на которых единодушно настояли и Андрей, и Алый. Опустилась на стул напротив своего мужчины и предложила ему вина.

Он смотрел на меня во все глаза. Его все удивляло. И мое поведение, и обстановка, и легкий аромат, что окутывал нас словно кокон. За занавеской на подоконнике была спрятана небольшая курильница, из отверстий которой, извиваясь белесыми струйками, выползал ароматный дымок. Мне нравился этот запах. Теплый и волнующий. Сладкий, как сказал Алый. Я была с ним согласна, определенная сладость в нем была. Мне было трудно определить, понравился ли он Марфинусу, я была слишком сосредоточена на собственных чувствах, пока он решал, выпить ли ему со мной или сразу переместиться к постели. В последнем, как я теперь понимала, не было бы никакой романтики. И мне бы не хотелось, чтобы наш так называемый романтический ужин проходил по такому типичному для нас, темных, сценарию. И все-таки, он кивнул.

Я встала из-за стола, хотя, по нашим правилам, прислуживать мне должен он, а не я. И все же в этом я переступила через себя. И, как потом поняла, уже в этот момент одержала небольшую, но очень важную для нас победу. Он смотрел на меня изумленно и недоверчиво. Я, стараясь держаться как можно непринужденнее и все время вспоминая влюбленные глаза той эльфийки из фильма, наполняла его бокал темно-красным вином. Беда в том, что я не знала, как быть дальше. Есть совсем не хотелось, несмотря на то, что девочки: Ника - мерцающая, и, как ни странно, светлая Лия, она же Антилия Вейла, помогли мне с закусками. Как и все темные женщины, я не умела готовить, мне и не нужно было этого уметь. Поэтому, узнав об этом, Алый предложил обратиться за помощью, сказав, что лучше мне взять уроки кулинарии у кого-нибудь из девушек, а то, наверное, мне будет неудобно просить о подобном кого-нибудь из темных мужчин. Он оказался прозорлив, этот светлый. Мужчину я бы просить не стала. Нашего темного мужчину точно. Даже к отцу я бы с этим не пришла. И все же, они мне помогли - эти юные наивные девочки. И я впервые поняла, почему за таких, как они, мужчины их рас готовы умирать.

Но их старания, как оказалось, были напрасны. Марфинус тоже был не настроен есть то, что они наготовили. Если честно, в тот момент я впервые подумала, что могу его понять. И это понимание вдруг объединило меня с ним. Поддавшись порыву, доверившись интуиции, наитию, я не ушла на свой стул, закончив разливать вино по бокалам, я встала рядом со своим мужчиной, которому, положив руку на плечо, запретила подниматься со своего стула, хоть он и сделал неуверенную попытку. Он был вынужден запрокинуть голову, чтобы смотреть мне в глаза. Такое наше положение придало мне уверенности. Мужчинам и полагалось так смотреть на меня - снизу вверх. Поэтому я нашла в себе силы и в чем-то даже храбрость, задать ему свой вопрос почти легкомысленным, почти светлым тоном.

- Скажи мне, - склонившись над ним, выдохнула я, испытывая ни с чем не сравнимое чувство полета от той игры, которую планировала начать. Он напрягся, я продолжила, - ты умеешь хранить секреты?

В его глазах мелькнуло непонимание. Он замер. Я успела разочароваться в нем, но тут же забыла об этом, когда он неожиданно твердо посмотрел на меня и сказал.

- Для тебя, я могу попробовать.

Я улыбнулась и одним движением оказалась у него на коленях. От неожиданности он так вцепился в меня, что мне стало неудобно. Но стоило мне только совсем неуловимо поменяться в лице, как мужчина, все еще обнимая меня, ослабил хватку, откинулся на высокую спинку мягкого стула и притянул меня к себе так, чтобы нам обоим было удобно.

- Боюсь спросить, что ты пытаешься этим сказать, - прошептал он, глядя на меня настороженным взглядом. Он на самом деле не знал, что от меня ожидать. Я и сама этого не знала.

- Доверю тебе одну тайну, - перебарывая собственные представления о том, какими должны быть мои отношения с мужчиной, я продолжила уже начатую игру, - я готова попросить тебя об одолжении, если все, что произойдет в этой комнате и в этой постели, - я совсем немного скосила глаза в нужном направлении, - останется только между нами.

- Даже не зная, о чем ты попросишь, я могу это обещать, - прошептал он, глядя на меня совсем незнакомыми глазами. Я еще ни разу не видела этого мужчину таким. Серьезным, собранным, и в тоже время... где-то в глубине его взгляда пряталось то, о чем мне очень хотелось узнать поподробнее. Что это? Неужели та сама нежность, которую он готов был разделить с Машмулом Верь-Явь, но не со мной? Еще совсем недавно с кем угодно, только не со мной.

- Ты ведь знаешь, что, даже если бы я и хотела, то не смогла бы подарить тебе нежность, - я сделала паузу, наблюдая за тем, как то чувство, что так заинтриговало меня, исчезает из его глаз. Взгляд становится знакомым. Отстраненным, чуть ироничным. Но, если когда-то он нравился мне таким, то не сейчас. И я продолжаю, - Поэтому я прошу тебя об одолжении, - и снова пауза. И он, мой мужчина, позволяет себе тихий, почти грустный вздох.

- И чего же ты хочешь, Владычица?

Я на миг закрываю глаза. Мне очень хочется выразить свое желание взглядом. Знаю, что вряд ли получится. Меня никогда такому не учили. Я просто не смогу, как та эльфийка из фильма, смотреть на своего мужчину, как на единственную радость в своей бесконечной жизни. И все же, я поднимаю ресницы. Я смотрю на него, мечтая, что он, несмотря на то, что мужчина, несмотря на то, что по определению не сможет догадаться о моих чувствах по одному только взгляду, всем же известно, как медленно они соображают, эти мужчины, поймет. Я смотрю и, поддавшись порыву, прижимаю ладонь к его щеке, и склоняюсь к губам, да, склоняюсь, хоть никогда и не жаловала поцелуи, которые так нравятся светлым.

- Научи меня, - прошу. Да, да - прошу мужчину. Это почти унизительно. Но так как на фоне всего услышанного мной вчера и сегодня только почти, я справляюсь и не злюсь. Не впадаю в подлинную ярость от того, что мне приходится пойти на это. И моим призом становится его недоумение, а потом и поцелуй.

Меня целует мужчина. Нет, не так. Меня целует мужчина, с которым я уже делила постель и который, несмотря на это, еще ни разу так меня не целовал. Он немногословен. Я это понимаю, когда, так ничего и не сказав на мою просьбу, он подхватывает меня на руки, я только успеваю удивиться его силе, и одернуть себя, а то в первый момент был порыв ударить и твердо встать на ноги, чтобы иметь возможность отразить любое нападение с его стороны. И все же я убеждаю себя, что этого не последует, и позволяю ему отнести меня на кровать.

Он опускает меня на нее так бережно, что на секунду у меня закрадывается подозрение, что в этот момент он видит перед собой не меня, а кого-то еще. Это почти обидно. Снова п