Одувалова Анна Сергеевна: другие произведения.

Ожерелье Лараны

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Это история о возвращении: о возвращении воспоминаний, о возвращении в мир магии - Арм-Дамаш, о возвращении долгов и, конечно, о возвращении любви. Вы скажете: "Так это просто замечательно!" А если в этом мире на каждом шагу подстерегает опасность и коварные враги? А если долг нужно вернуть призраку и при этом желательно не потерять себя? А если любовь, парень твоей мечты, вдруг оказывается совсем не таким, каким его хотела бы видеть ты? Но все трудности преодолимы, если у тебя добрая и светлая душа, а рядом лучшая подружка и друзья, готовые прийти на помощь. ПРОСЬБА КОММЕНТЫ И ОЦЕНКИ ОСТАВЛЯТЬ здесь КНИГА ВЫШЛА ИЗДАТЕЛЬСТВЕ В "АЛЬФА-КНИГА", ПОСЛЕДНЯЯ, ЗАКЛЮЧИТЕЛЬНАЯ ЧАСТЬ ТЕКСТА УДАЛЕНА.Книгу можно купить в интернет-магазине Лабиринт


Огромное человеческое спасибо Голубевой Марине за терпение, понимание, поддержку и Панюковой Тане за отрезвляющую критику.

Ожерелье Лараны.

Пролог.

   Воздух со свистом вырывался из легких, застревая в горле противным вязким комком. В левом боку кололо, а ноги в сапогах на высокой шпильке постоянно норовили подвернуться на неровном асфальте.
   Алиса Савельева неслась по ночным проулкам, постоянно оглядываясь на бегущую сзади Ольгу, подружку, по вине которой они попали в эти неприятности. Все же идея отправиться гости, была не очень удачной. Точнее совсем неудачной.
   - Анет, к-как! Как тебе это удалось? - на выдохе выпалила Оля, с облегчением запирая железную дверь коттеджа подруги.
   - Давай поговорим завтра? - устало выдохнула сидящая на полу Алиса, которую друзья и близкие знакомые назвали чаще всего детским прозвищем - Анет, безуспешно пытаясь стащить длинный неудобный сапог. - Я сама ничего не понимаю. Словно помутнение какое-то нашло. Завтра все обсудим. Удрали и очень хорошо. А сейчас спать и постараться ни о чем не думать. Не вспоминать, во что могут превратиться среднестатистические парни, под действием алкоголя.
   Вообще-то, сегодня Анет собиралась весь день проваляться на диване с книжкой, но мечты эти не сбылись. В гости заглянула лучшая подружка и спутала все карты. Пришлось сопровождать неугомонную Ольгу на студенческие посиделки. Подруга ожидала там увидеть "кра-а-асивых мальчиков".
   Красивых мальчиков не наблюдалось и в помине, зато наблюдались пьяные и не в меру настырные. Особенно девушке не понравились двое - Саша и Максим. Молодые люди были немного старше здесь присутствующих и не принадлежали к знакомой студенческой тусовке. Попытка уйти с "увеселительного мероприятия" мирно, не увенчалась успехом. Сначала девушек уговаривали по-хорошему, а потом начали угрожать, пытаясь заставить вернуться с улицы в душную прокуренную квартирку.
   - Все ребят, пошутили и хватит! Мы поехали домой! - стараясь, чтобы голос звучал уверенно, попробовала разрешить ситуацию Анет, предусмотрительно отступая в сторону от Максима. Так страшно ей не было еще давно, сердце бешено колотилось в районе горла, в висках стучало и непонятно с чего, вдруг стало знобить. Казалось, что от испуга и нервов поднимается температура. Девушка толком не осознала, что произошло дальше. Ее тело само резво отскочило вправо, а на кончиках пальцев заплясал огонь. Она вскрикнула от неожиданности, и маленькая искорка, сорвавшись с руки, отбросила Макса к подъездной двери. Не раздумывая, Анет резко повернулась на каблуках, со всей силы всадила кулаком другому молодому человеку в солнечное сплетение и помчалась в ближайший проулок, ухватив за руку изумленно застывшую подругу. Честно сказать, как они с Ольгой доскакали до дома, девушка помнила смутно.
   Пытаясь отвлечься от нерадостных мыслей и уснуть, она перевернулась на другой бок. Не думать о странном происшествии было нелегко. После того, как летом Анет на несколько недель исчезла, а потом неожиданно появилась, когда и искать уже перестали, с ней периодически начали происходить непонятные вещи и сниться бредовые сны. Девушка очнулась полгода назад в больничной палате с чувством непреодолимой утраты, словно бы потеряла что-то очень дорогое для себя. С этого момента, Анет пыталась вспомнить, что же с ней произошло. Заверениям психологов, что так ее организм защищается, не желая воскрешать в памяти что-то страшное, девушка не верила. Казалось, что она забыла такое, без чего дальше жить не имеет смысла. Анет с удивлением отметила, что многие из тех людей, с которыми она общалась раньше, совершенно неинтересны, а их проблемы и заботы кажутся мелкими и глупыми. Привычные развлечения быстро надоели. Из приятелей неизменной осталась только близкая со школьных лет Ольга, которая всерьез переживала за подругу и всеми силами юного психолога-недоучки (четвертый курс университета) пыталась помочь вспомнить, но пока безрезультатно. И мама, и Оля заметили перемены в характере девушки и странности в поведении. Они в один голос твердили, что Анет как-то странно зажигает плиту, не пользуясь ни авторозжигом, ни спичками. Сама девушка относилась к этим заявлениям скептически, но в душе жило смутное подозрение, что родительница и подружка правы. А вот теперь и сегодняшние "подвиги". Где-то в глубине сознания засела мысль, что эти паранормальные способности не появились просто так - они отголосок летних происшествий, на память о которых остались только странные, приходящие каждую ночь сны. В большинстве своем бессюжетные, общим в них оставался лишь залитый солнцем луг, который постепенно бледнел и на его фоне появлялись грустные фиолетовые глаза. А еще периодически снилась девушка-призрак, которая грустно вздыхала и, подлетев совсем близко, шептала: "Ну, когда? Ты должна выполнить свое обещание". Последнее время сны стали несколько агрессивней, призрачная красавица уже не просила, а требовала и угрожала. Анет просыпалась с криком и страшной головной болью, которая иногда не прекращалась сутки.
   "А что если это тоже отголосок прошлого? - размышляла девушка, засыпая. - И призрак, и умение быстро реагировать на сложную ситуацию, и швыряние молниями? Вдруг еще получится все вспомнить? Кто бы знал, как мне этого хочется!"

Часть 1.

Попытка вспомнить.

  
   Последние полгода в поместье Андеран жизнь била ключом. После того, как новый господин-ксари приступил к управлению, многое изменилось. С момента появления в замке, его светлость пребывали в дурном настроении и изволили буянить и чудить. За месяц уволилась треть всех слуг, за второй - еще столько же. Зато оставшихся в замке людей уже не могло удивить ничего. Самые стойкие и закаленные жизнью три месяца прятались по углам, стараясь не попадаться странному господину и его полоумному гхырху на глаза, а потом, немного отошли от шока и поняли, что новый хозяин не такой страшный, каким показался с самого начала. Если и чудачит иногда сверх меры, так это не со зла, а от великого горя. А то, что Его светлость периодически бегает в образе огромного серебристого барса, это его личное, хозяйское дело. Главное скот шибко не трогает и на пол, в отличие от своего любимца гхырха, не гадит. Ну, задрали Его светлость на той неделе трех лошадей, двух овец и десяток кухарских кур, но ведь и убытки возместили на следующий же день, причем в двойном размере. Поэтому у Никория, дворецкого, уже тридцать лет управляющего замком в поместье Андеран, к новому хозяину претензий не было никаких. Вот гхырха хозяйского, он, как и многие слуги, недолюбливал, слишком уж наглая и прожорливая скотина, и, самое главное, сделать мерзкому животному никто ничего не может. Попробуй-ка, вразуми огромного, клыкастого зверя!
   Сегодня Его светлость опять изволили пьянствовать. Услышав визг и шум, доносящийся со второго этажа, дворецкий поспешил скрыться в маленьком зале и не ошибся. Буквально через минуту в холл вылетела стайка полуодетых или полураздетых (кому как больше нравится) девиц, следом за которыми несся, перескакивая сразу через несколько ступеней, огромный серебристый кот с холеной лоснящейся шкурой. За хвост герцога, находящегося в зверином обличие, цеплялся ярко-розовый верезжащий гхырх. Зюзюка (так звал хозяин своего любимца) смешно взмахивал непропорционально маленькими малиновыми крылышками и пытался затормозить задом. Зверь делал все от него зависящее, чтобы прекратить разгул своего господина. Дворецкий мысленно одобрил поведение гхырха, но сам в творящийся беспорядок вмешиваться не стал. Больно надо, себе дороже. Правда, в холл бочком выйти все равно пришлось. Дверной колокольчик известил о прибытии гостей. Так как стража с внешних ворот не примчалась докладывать о посетителях, можно сделать вывод, что пожаловал кто-то свой. А своим, допущенным в поместье в любое время дня и ночи, был только Его светлость Стикур Эскорит, герцог Нарайский. Дворецкий приплясывая кинулся открывать. Приезд герцога Стикура обозначал, что в ближайшие несколько дней в поместье Андеран будет тишина и благодать. Абсолютно трезвый хозяин станет решать жизненно важные вопросы, накопившиеся в провинции, и вести себя, как приличный человек, а не полубезумный ксари.
   Дерри тоже почувствовал, что в замке скоро будут гости, и очень быстро сообразил, кто именно. Поэтому, грозно рыкнув на полуголых девиц, Лайтнинг попытался принять более или менее пристойный вид, по крайней мере, вернуть себе человеческое обличие. Единственного не учел изрядно пьяный мозг ксари - вся одежда осталась наверху. В последнюю минуту перед тем, как в дверях появился Стик, Дерри удалось сорвать с окна длинную светло-голубую, полупрозрачную штору. Друга Лайтнинг встретил в приличном виде - завернутым в струящуюся по полу тряпку.
   Стикур оценил ситуацию с первого взгляда. Да, с его прошлого приезда ничего не изменилось! Непонятно во что обряженный Дерри задумчиво прислонился к стене и пытается состроить максимально трезвую физиономию. Судя по тому, что ободраны шторы и в замке царит бардак, пора брать ситуацию под свой контроль.
   Стикур громко выругался, схватил упирающегося Лайтнинга, и даже не здороваясь, потащил его на улицу, где несколько раз макнул головой в бадью с дождевой водой. Впрочем, экзекуция не дала желаемого результата. Ксари громко ругался, брызгался ледяной водой в разные стороны, порывался сбежать, но упрямо не трезвел. После того, как он взбрыкнул и поскользнулся на покрытой жидкой грязью тропинке, герцог озверел окончательно. Во-первых, Дерри извалявшись в грязи, потерял свою странную одежку, во-вторых, стал чумазым, как свин, а в-третьих, Стик, пытаясь его поймать, загремел в лужу следом, и теперь был ничуть не чище.
   Поняв, что никакими более или менее гуманными методами Дерри в себя не приведешь, Стик решил принять кардинальные протрезвляющие меры. Еще раз макнув упирающегося Лайтнинга в бочку с водой, Эскорит крикнул слуг и, дав им указания, потащил упирающегося друга вглубь замка. Ксари для порядка еще подергался, упрямо пытаясь достать из грязи свою шторину, но, осознав, что Стик его стремлений одеться не ценит, плюнул на это трудоемкое занятие.
   Герцог волок пьяного ксари в подвал замка, а точнее в замковую темницу, которая пустовала не одно столетие. Если слуги в Андеране достаточно расторопные, то для Дерри уже должен быть готов "VIP-номер" в одной из камер. Там наглому пьянице предстоит провести несколько дней, необходимых для полного протрезвления и осознания недостойности своего поведения. К тому времени, как Стикур дотащил Дерри до входа в камеру, слуги уже успели поставить кровать и несколько корзин до верха наполненных различной снедью и бутылками с водой. Герцог с облегчением сгрузил громко сопящего во сне друга на смятое покрывало и, выйдя в коридор, принял меры безопасности, которые могли гарантировать, что проснувшийся Дерри, даже если очень захочет, то все равно не сможет выбраться. Простые засовы тут не годились, для ксари они не являлись преградой. Чтобы поставить силовую защиту, нужен маг, которого под рукой не имелось, поэтому Стик поступил намного проще, он забаррикадировал дверь в камеру сначала огромным дубовым шкафом, а потом еще двумя массивными столами. Теперь можно было спокойно идти отдыхать, а дня через три Дерри созреет для серьезного разговора. Скорее всего, даже орать не будет, потому что к этому времени осознает, что Стик поступил единственным правильным способом.
  
   Ощущение реальности возвращалась медленно, и принесло вместе с собой головную боль. Мир за прикрытыми веками напоминал цветной калейдоскоп кислотно-ярких красок, кружащихся в каком-то быстром и удивительно неправильном вихре. Дерри Лайтнинг глухо застонал и попытался нащупать рукой спасительный кувшин с вином, стоящий обычно на тумбочке справа от кровати, но рука почему-то упорно ухватывала одну только пустоту. Ксари выругался и с величайшей осторожностью повернулся в сторону. Сноп разноцветных искр снова вспыхнул в разрывающейся от боли голове и бешеный вихрь отвратительных похмельных ощущений на долю секунды опять выкинул ксари из реальности. Парень замер, выжидая, когда мир вокруг перестанет сходить с ума, и с ужасом представил, что будет, когда он попытается открыть глаза, а все шло именно к этому. Дерри осторожно приоткрыл сначала один глаз, потом второй и попытался сфокусировать взгляд на серой шершавой стене, стараясь не шевелиться. Немного отдышавшись и настроив зрение, ксари с трудом начал понимать, что находится где угодно, но точно не у себя в покоях. Медленно, отдавая тупой болью в висках, стали всплывать события вчерашнего вечера. В воспоминаниях смутной размытой тенью мелькал неожиданно нагрянувший друг - Стикур. Этот, чтоб ему пусто было, друг вчера тащил его (Дерри) куда-то вниз по замковой лестнице. Это Лайтнинг помнил отчетливо, но вот куда и, самое главное, зачем, не представлял. Боль тем временем слегка отступила, и он смог лучше разглядеть помещение, в котором оказался. Так, точно - одна из камер его же собственного замка. Единственное отличие состоит в том, что кто-то сердобольный приволок сюда удобную кровать с чистым постельным бельем, и, похоже, еду, если он правильно понял назначение корзин у стены. Дерри тихо выругался. Даже его больной мозг мог сложить два и два. Стикур давно грозился принять кардинальные меры по борьбе с запоем Дерри. А это значит, торчать здесь придется дня два-три, пока не выветрится хмель. Пробовать открыть дверь, он даже не стал. Было глупо надеяться, что друг об этом не позаботился.
   Лайтнинг потер лицо руками, удивившись, почему это вдруг они такие испачканные, но вспомнил свои попытки удрать по грязной тропке, снова горестно вздохнул, окончательно смирившись со временным заключением. Дерри повернулся на бок и попытался закрыть глаза, когда внимание привлек какой-то странный огонек в углу камеры. Огонек немного померцал и начал увеличиваться в размерах. Парень удивленно моргнул, приподнялся на локтях и уставился на матерелизовавшуюся у стены полупрозрачную девушку. Кого-то она очень сильно напоминала.
   - Анет... - сдавленно выдохнул ксари, не в силах поверить своим глазам. Он потер лицо руками, прогоняя наваждение, но ничего не изменилось. Только что ушедшая головная боль, вновь застучала в висках. А полупрозрачная девушка, похожая на Ларану (такая же серебристо-просвечающая), удивленно оглянулась, услыхав свое имя, и подлетела поближе, вольготно усевшись на спинку кровати.
   - Привет, - улыбнулась она, поправляя постоянно сползающую одежду, которая некстати напомнила Дерри его собственный вчерашний наряд, состоящий из сорванной в холле шторы. - Что ты на меня смотришь? - поинтересовалась полупрозрачная блондинка, в очередной раз подхватывая свое странное, вечно сползающее одеяние. - Ты меня знаешь, да?
   - Да, - прохрипел Дерри, до которого постепенно начала доходить суть происходящего. Слишком уж это существо напоминало Ларану - призрак.
   - Значит, ты меня знаешь? - удовлетворенно произнесла девушка, подбираясь еще ближе. - А почему я не помню тебя?
   - Ты призрак, - из уст молодого человека это звучало как приговор, и девушка уже хотела спросить, почему это все так печально, когда парень снова заговорил. - А ты совсем не помнишь меня? Ни капельки?
   - А что, должна? - с интересом спросила Анет, внимательно разглядывая симпатичного похмельного юношу.
   - Не знаю, наверное, нет.
   - А ты красивый, - подвела она итог своему изучению, проведя холодными пальцами от запястья руки Дерри до локтя и дальше к плечу. Лайтнинг почти не почувствовал прикосновения, но все равно вздрогнул от неожиданности. Он вдруг ясно осознал, что сидит голый и грязный перед девушкой, пусть и умершей. Почувствовав себя полным идиотом, ксари поспешно закутался в одеяло.
   - Знаешь, - оказывается, она продолжала изучать Дерри, пока тот мучился угрызениями совести. - Может быть, я все же тебя помню. - Анет приблизила свое лицо совсем близко к лицу парня, и на миг задумавшись, продолжила. - Точнее не тебя, а твои глаза. Они мне знакомы, а ты? Ты скорее нет, чем да.
   Сердце Дерри рухнуло вниз куда-то глубоко в холодную темную бездну. Он понимал, что призрак не может помнить свою жизнь, Ларана не раз говорила об этом. Но все равно где-то в глубине души жила какая-то очень слабая надежда, а вдруг?
   - Глаза? - немного успокоившись, спросил ксари, но девушка уже потеряла к этой теме интерес, она принюхалась и капризным голосом произнесла:
   - А что ты, какой пьяный? У тебя праздник?
   - Праздник? - грустно усмехнулся парень. - Ага, уже полгода.
   - Когда праздник длится полгода - это не праздник, это форменный такой запой, - глубокомысленно произнесла Анет, с интересом рассматривая помещение. Серые грубые каменные стены и пол никак не вязались с хорошей качественной кроватью, заправленной явно дорогим постельным бельем. Девушка уже открыла рот, чтобы поинтересоваться откуда такое явное несоответствие, но Дерри ее перебил.
   - Да, какой у меня праздник! Это я с горя уже полгода в запое.
   - Знаешь, - она внимательно посмотрела в глаза молодому человеку. - А через полгода уже все равно, что было причиной: праздник или горе, запой, он и в Африке запой. А горе-то очень сильное?
   - Да, как тебе сказать? - задумался Дерри, пытаясь проанализировать свои ощущения. - Глупо и неожиданно погиб человек, который был мне дорог и которого я поклялся защищать, но не уберег.
   - А ты мог его защитить?
   - Ее, - автоматически поправил Дерри и тут же заткнулся, поняв, что сказал лишнее. Но что делать, надо договаривать, а то Анет смотрела на него с любопытством, застывшим в широко раскрытых призрачных глазах. - А защитить ее не мог никто, и я в том числе. Вообще, все произошло быстро и неожиданно...
   - Да уж, - печально выдохнула Анет, подумывая, а не заплакать ли от такой душещипательной истории, но во сне реветь почему-то не получилось, поэтому она задала следующий интересующий ее вопрос. - А ты ее любил?
   - Любил? - Дерри, казалось, подавился этим словом и замолчал, размышляя. - Не знаю. Я сейчас понял, что не знаю. Наверное, мне так плохо, потому что я не успел разобраться в своих чувствах к ней. Да и не хотел, честно сказать, разбираться. Думал - само все решится. Как-нибудь. Так или иначе. Вот и решилось, правда, совсем не так, как бы хотелось.
   - А она? - не унимался любопытный призрак. - Она тебя любила?
   - Скорее нет, чем да. Наверное, она, как и ты, просто находила меня красивым. Я привык к такому отношению.
   - А ты пробовал посмотреть на себя со стороны?
   - В смысле?
   - Погибла глупо и неожиданно девушка, которую ты, в общем-то, не любил, а только поклялся защищать. Она тебя тоже с твоих слов не любила. Да, я не спорю, наверное, тебе тяжело и грустно. Но не пить же из-за этого полгода!?
   - Ты ничего не понимаешь! - зло выкрикнул Дерри. - Это был друг, больше, чем друг!
   - Единственный друг-то? - ехидно поинтересовалась девушка, отлетая от грозно сверкающего глазами ксари, чуть в сторону.
   - Нет, не единственный...- несколько стушевался он, стыдясь своего слишком бурного проявления чувств.
   - А раз не единственный, в чем же дело? Ты не думаешь о том, что пока ты пьешь, близкие тебе люди переживают и беспокоятся, видя, как ты из красивого, здорового парня превращаешься в хроника-алкоголика. Посмотри, где ты живешь? - Анет махнула рукой в сторону стены. - Воистину, каморка последнего окончательно спившегося бомжа. Кровать - это единственное, что ты пока не пропил, да?
   - Я здесь не живу! - смутившийся Дерри начал выходить из себя. - Меня сюда временно заперли!
   - Кто? Белая горячка, да?
   - Нет. - Лайтнинг находился в состоянии близком к бешенству. Конечно, за последнее время нашлось мало людей, кто не выказал недовольство его поведением, но сравнить его с опустившимся пьяницей, пока никому не приходило в голову. А это блондинистое чудо даже после смерти было такой же несносной язвой, умеющей вывести из себя за считанные минуты. - Меня притащил сюда одни из моих друзей, это из тех, кто переживает за меня. Притащил, сволочь такая, в профилактических целях. Для эффективного протрезвления. Видишь, здесь есть все необходимое для сносного проживания, кроме выпивки.
   - Вот, - удовлетворенно заявила Анет. - Я же говорила, что о тебе волнуются. А ты как себя ведешь? Я тебе советую подумать над моими словами и оглядеться вокруг. Не исключено, что пока ты примитивно напивался в свое удовольствие, кто-то, может быть, вместо своих проблем решал твои. А кто-то попросту нуждался или нуждается в твоей помощи.
   - Скорее всего, ты права, - через силу согласился Дерри. - Я на самом деле не столько страдал, сколько пытался уйти от проблем связанных с моей личной жизнью. Смерть - повод, а причин, причин много. Впрочем, почему было? Они есть и никуда в ближайшее время не денутся, может быть, поэтому меня и захлестнула пучина отчаяния, и я на какое-то время сломался, пытаясь забыть все и немного отдохнуть. Признаюсь, отдых несколько затянулся, но обещаю тебе, что исправлюсь.
   - Очень хорошо, - улыбнулась Анет. - Я рада, что мои нравоучения не оставили тебя равнодушным и ты задумался, значит еще не все потеряно. А сейчас прости, но мне пора.
   - Стой, - крикнул Дерри, безуспешно пытаясь поймать призрак за руку, но пальцы только скользнули по мерцающей дымке. - Останься еще хотя бы на немного.
   - Не могу, - покачала головой девушка, медленно растворяясь в воздухе. - Меня что-то упорно утягивает отсюда. - Но может быть, я как-нибудь приду снова, если у меня получится.
  
   Роскошное убранство нового дворца Сарта, запросто могло соперничать с великолепными интерьерами Кен-Кориона главного дворца Арм-Дамаша, и, скорее всего, заняло бы первое место в этом своеобразном споре. Король преступного мира, вообще, был склонен к эпатажу и любил демонстрировать свои богатства. Красный и золотой - именно эти два цвета чаще всего встречались в интерьерах дворца, больше похожего то ли на музей, то ли на антикварную лавку. Картины известных мастеров древности, раритетное оружие, бесценные скульптуры и давно утерянные артефакты - все находило свое место во владениях Сарта.
   Адольф бодренько вышагивал по мягкой ковровой дорожке на доклад к господину. Конечно, время для аудиенции он выбрал не совсем удачное, Сарт сегодня опять изволил гневаться, но у болотного тролля был готов один небольшой сюрприз, который при удачном стечении обстоятельств мог надолго вернуть королю преступного мира хорошее расположение духа. Этот самый "сюрприз" - стройная девушка, закутанная в плащ с капюшоном, полностью закрывающим лицо, шел на почтительном расстоянии от Адольфа, под руку с придворным магом синдиката Тарманом.
   - Мой господин! - угодливо проворковал Адольф, тяжело припадая на одно колено у трона Сарта. Сидящий на высоком постаменте мужчина с первого взгляда мог показаться молодым, но это всего лишь иллюзия, виной которой являлась текущая в венах Хозяина эльфийская кровь. Сарт нравился женщинам, так как был дерзко красив. Черные, слегка вьющиеся волосы откинуты назад, презрительный рот, подчеркнутый тонкой ниткой усов, скривлен в брезгливой гримасе. В мочке уха болталась тяжелая золотая серьга, на лбу сверкала диадема с ромбовидным изумрудом, прямо над темными, слегка удлиненными глазами. Серьга и обруч - неотъемлемые регалии повелителя преступного мира. Без них его власть ничто, пепел, прах, пустое дуновение ветра, поэтому Сарт не расстается с ними даже во сне.
   Было всего одно лишь средство, способное отнять у Сарта эти символы власти - поединок-вызов, но его условия сложны и вынудить короля принять бой, практически не возможно. По крайней мере, до сих пор Сарт успешно избегал подобных инцидентов и крепко сидел на своем теневом престоле. Король преступного мира, лениво развалился на троне и в данный момент изволил скучать. Красный, атласный халат, расписанный причудливыми цветами и веселенькие тапочки с загнутыми вверх, расшитыми бисером носами, говорили о том, что Хозяин в исключительно дурном настроении. Дурном настолько, что даже не удосужился переодеться для встречи со своими подданными, что бывало крайне редко.
   - Адольф, - капризно протянул Сарт, принимая на троне вальяжную позу и делая небрежный жест холеной рукой. Тихая, дурманящая музыка, льющаяся по залу, тут же прекратилась, а танцовщицы испуганно замерли.
   - Мне кажется, что мой первый помощник сегодня соизволит сообщить хоть какие-нибудь приятные новости, - с издевкой в холодном голосе, протянул он.
   - Как господину будет угодно. - Лягушачья морда Адольфа растянулась в широкой подобострастной улыбке. - Мы с уважаемым магом, Тарманом, - Адольф махнул коротенькой пухлой ручкой в сторону застывшего у стены мага. - Подумали над интересующей нас всех проблемой и пришли к выводу, что ксари гораздо выгоднее использовать, нежели убивать. Охотясь за ним, мы и так потеряли слишком много ценных кадров, есть ли смысл увеличивать потери дальше? Может лучше попытаться вернуть отступника?
   - Вернуть - говоришь? - усмехнулся Сарт. - Ну, и как, если не секрет ты собираешься его возвращать?
   - Ксари нужно сделать такое предложение, от которого он не сможет отказаться.
   - Например?
   - Изначально его можно использовать для единоразового, но очень сложного задания. Одно такое у нас есть на примете, - сделал многозначительную паузу Адольф. - Зачем посылать десяток смертников, если можно отправить одного Лайтнинга? Мне думается, он пойдет на многое, если ему пообещать, что охота будет отменена.
   - Отменить охоту в обмен на одно не выполнимое для обычного человека задание? - Сарт сморщился. - Тебе не кажется, что это черезчур щедро? Он очень сильно нас обидел.
   - Почему одно? - вкрадчиво начал Адольф. - Это всего лишь положит начало нашему сотрудничеству. А чтобы подогреть интерес Лайтнинга к синдикату у нас есть небольшой сюрприз. Я, конечно, не надеюсь на то, что Дерри будет, как и раньше в составе основных сил Вашей империи, но как мне кажется, принимая во внимание его нынешнее положение при дворе Арм-Дамаша, любая помощь графа Андеранского будет кстати.
   - Кстати-то она, кстати, - задумался Сарт, просчитывая в уме выгоду. - Но какой ты организовал сюрприз, способный привязать ксари к нам? Нужен ли графу Андеранскому синдикат?
   - Тарман, покажи сюрприз, - позвал Адольф, отступая чуть в сторону.
   - Мой господин, - придворный маг поклонился, подводя к трону, закутанную в плащ фигуру. - Позвольте представить Вам очаровательную и несравненную... - маг одним жестом откинул капюшон с головы девушки.
   - Лина! - не смог сдержать удивленный возглас теневой правитель.
   - Не совсем, - сдержанно улыбнулся Тарман. - Лина, как вам известно, трагически погибла пять лет назад. А это...Это ее точная анатомическая копия, впрочем некоторые воспоминания у девушек тоже общие.
   - Вы гений, маг! - обрадовался Сарт. - Безусловно, это сможет привлечь ксари на нашу сторону. Но запомните, если ваш план потерпит неудачу, Лайтнинга придется убрать. Хотя, то задание, о котором мы говорили, он все же выполнит.
   - Хорошо господин, положитесь на нас, - вышел из тени Адольф. - Мы постараемся в ближайшее время найти ксари и вступить с ним в контакт. Девушку же, я думаю, ему пока лучше не видеть, мы прибережем этот козырь на потом. У нас все получится, верьте.
   - Но Адольф, - задумчиво произнес Сарт, бесцеремонно рассматривая лже-Лину. - Ты всерьез считаешь, что женщина способна заставить ксари изменить свое мнение о работе синдиката? После всех неприятностей, которые мы для него организовали. Помогать нам из добрых побуждений Дерри не будет, потому что ни к кому из нас у него не осталось ни привязанности, ни уважения, даже к тебе, Адольф. А денежное вознаграждение, которое мы можем ему предложить, могло бы заинтересовать Дерри Лайтнинга - безродного ксари, но вряд ли окажется нужным графу Андеранскому - племяннику Его Величества, лорда Корвина. Заметь, пока у правителя Арм-Дамаша нет наследников, отступник является одним из претендентов на престол. При таком раскладе мы ему просто не нужны. Ты думаешь, какая-то женщина способна изменить положение?
   - Да, думаю, господин, - Адольф склонил голову в поклоне. - После смерти Лины у Дерри не было сколь либо серьезных отношений с противоположным полом. Так, ничего не значащие мимолетные интрижки. Поэтому, на мой взгляд, Лина, - ласковый взгляд в сторону замершей, словно изваяние в центре зала, фигуры. - Это наилучшее решение наших проблем. Оставаясь верной интересам синдиката, она может мягко и ненастойчиво заставлять Дерри делать то, что нужно нам, как в плане политическом, так и физическом. Все же ксари, что ни говори, - лучший наемный убийца за всю историю синдиката, а его прирожденный талант к воровству вкупе со способностью просто не замечать любые замки делает его непревзойденным вором. Он нужен нам, господин, а значит, я приложу все усилия, чтобы способности и возможности Лайтнинга были в нашем, если не полном, то хотя бы частичном распоряжении.
   - Смотри, Адольф, - Сарт хлопнул в ладоши, показывая, что музыканты могут играть, а танцовщицы продолжать прерванное выступление. - Если твой план провалится, ксари умрет прямо здесь, когда придет отчитываться о выполнении задания. Ты меня понял?
   - Да.
   - И еще, если ты вдруг не уговоришь отступника, выполнить то, о чем говорилось ранее, то знай, мой гнев падет на тебя. Слишком много провалов последнее время и во всех их, фигурируешь ты.
  
   Симпатичного пьяного мальчика сменила призрачная красавица, нагло ворвавшись в сон и перекроив там все на свое усмотрение. Осыпались светлыми песчинками к ногам стены, исчезла мебель и сам парень, зато появился маленький темный склеп. Сначала Анет смотрела на изящную кованую решетку со стороны, а потом с ужасом почувствовала, что заключена в холодный камень саркофага. Призрачная девушка грустно смотрела откуда-то сверху, в огромных не человеческих глазах сверкнули слезы, и тоска сжала грудь Анет невидимым обручем.
   - Когда? - поинтересовалась прозрачная красавица, подлетая вплотную. Повеяло холодом. Стало совсем страшно.
   - К-то ты? - испуганно шепнула девушка, вжимаясь в холодный камень, пытаясь стать незаметной..
   - Верни мне, ты обещала! - глаза призрака сверкнули, красивое лицо исказила гримаса ярости. - Верни! Иначе смерть! Останешься...здесь.
   - Кто ты? Что вернуть? - превозмогая подступившую к вискам боль, крикнула Анет в темноту склепа. - Что?
   Кто-то грубо и нахально тряс ее за пли, пытаясь вытащить из сна.
   - Ты опять кричала! - нервно воскликнула Оля. - Снова снятся призраки?
   - Спасибо, что вытащила, - отозвалась Анет и осторожно открыла глаза. К счастью сегодня головная боль отступила, и сон оставил только неприятные воспоминания. - Второй сон был мерзостный, а вот первый...
   - Какой сон? - всплеснула руками подруга, плюхаясь на край кровати. - Ты вообще помнишь, что вчера с нами произошло? Я уж молчу о твоих паронармальных выходках. Об этом ты мне тоже расскажешь, только чуть позже. Меня сейчас волнует вот что: а если эти двое сильно пострадали и обратятся в милицию? Ты представляешь, что будет?
   - Кто пострадал? А эти... А что будет, Оль? - безразлично зевнула Анет не в силах придти в себя после кошмара, и заработала изумленно-возмущенный взгляд подружки.
   - Оля, ну подумай сама, - собралась девушка с мыслями и попыталась сформулировать ответ на вопрос, хотя голова была занятна совсем другим. - Ночью приходят в участок двое пьяных мужиков и заявляют, что их девушки побили. Сначала швырнули молнией, потом отправили в нокаут, ударом в солнечное сплетение, а после нагло сбежали. Как ты думаешь, куда их пошлют стражи порядка? Правильно. В лучшем случае домой, в худшем в вытрезвитель. Выкинь из головы эти глупости. Мы вчера ушли из гостей, пришли домой, и легли спать. По дороге никого не видели и ни с кем не разговаривали.
   - Скажем так, ты меня почти убедила, - вздохнула Ольга. - Но мне бы с ними больше встречаться не хотелось. Даже когда протрезвеют, вряд ли они забудут то, как ты их уделала.
   - И я бы не хотела, - пожала плечами Анет. - Ты что недельку без увеселительных мероприятий не проживешь? Проживешь, я думаю. А за это время все само собой рассосется.
   - Хорошо, будем считать, что ты права. - Успокоилась Оля, в общем-то, обычно не отличающаяся чрезмерной нервозностью. - А теперь, давай рассказывай мне, откуда у тебя взялись такие скрытые таланты?
   - Оль, - жалобно запричитала Анет, стараясь залезть поглубже под одеяло. - Откуда же я знаю? Ты думаешь, я была в том состоянии, в котором способна анализировать свои действия? Ты что меня плохо знаешь? Да я там, так испугалась, что со страху чуть...
   - Знаю, знаю, что ты там со страху чуть не сделала, о, великая гроза всех туалетов, но ты от темы-то не отвлекайся.
   - А что не отвлекайся? Что я тебе могу рассказать? - вздохнула Анет. - На меня просто нашло какое-то помутнение, вызванное, скорее всего, страхом. Потом руку неприятно закололо, будто бы свело, я ей дернула, тоже, по-моему, с нервов, ну и шарахнула в Макса молнией, перепугалась еще сильнее и уже кулаком уложила Сашу. Как я на это решилась, откуда у меня взялись силы и прочее, можешь не спрашивать, сама не знаю. Нашло что-то и все. Оль, давай я тебя лучше сон свой расскажу, а? Тот, который приятный, до призрака?
   - Да, что сон, - махнула рукой подруга. - Я-то, наивная, думала, что может хоть сейчас что-нибудь разъяснится, а опять ничего. А тут еще эта плита, будь она неладна. И не спорь со мной. - Сурово оборвала Ольга, пытающуюся встать на свою защиту Анет. - Знаешь, как ты плиту зажигаешь? Не смей, даже говорить ничего про авторозжиг. Я только сейчас поняла, как. На твоем пальчике вспыхивает маленький такой огонек и, естественно, про спички или свой любимый авторозжиг ты даже не вспоминаешь. И не пробуй мне доказать обратное. Мы сейчас пойдем завтракать, и ты будешь включать плиту до тех пор, пока осознанно ее не зажжешь тем способом, которым зажигаешь тогда, когда об этом не думаешь.
   - Оль, это, конечно, хорошо. Но ответь мне, зачем? Я же все равно не помню, откуда взялось это умение.
   - Зря ты так говоришь, сейчас ты уже знаешь о том, что с тобой произошло гораздо больше, чем полгода или даже месяц назад. И если ты будешь прилагать усилия, то рано или поздно сможешь все вспомнить. А я уж постараюсь помочь тебе всеми силами, мне ведь тоже безумно интересно.
   - Может ты и права, - грустно улыбнулась Анет. - Но ты зря не хочешь послушать про мой сон. Он тоже, как мне кажется, имеет отношение к тому, что произошло со мной летом.
   - Да? - удивилась Ольга. - Тогда давай, рассказывай. Просто я думала, тебе что-то отвлеченное снилось. Ну, мальчики, например, красивые.
   - А куда же без них? - уже веселее усмехнулась девушка. - Снился очень даже красивый мальчик с фиолетовыми глазами. Что мордочка, что фигура загляденье. Одна беда, мальчик был с конкретного похмела и явно чувствовал себя не лучшим образом. Интересно, а когда он трезвый, одетый и умытый, он что еще красивши? Мы мило пообщались, я его считала сном, он меня то ли призраком, то ли белой горячкой и никто не испытывал никакого дискомфорта.
   - А почему он решил, что ты призрак?
   - Ну, потому что я висела там в воздухе, вся такая в одеяло замотанная, а сквозь меня стеночка каменная просвечивала. Кстати, парень этот меня узнал, а я его нет. Хотя чувствовала, что должна. Когда я его увидела, что-то такое кольнуло, но быстро исчезло. А вот глаза его мне знакомы буквально до боли, причем, даже не потому что, снились мне почти каждый день на протяжении полугода.
   - Анет, - стала вдруг серьезной Ольга. - А почему ты считаешь, что этот сон имеет отношение к твоему прошлому. Может быть, это так просто приснился тебя красивый парень, из-за того, что последнее время ты мучилась, пытаясь вспомнить, кому принадлежат эти странные глаза из сна?
   - Не знаю. Кажется мне, что имеет. Сон был, как бы это сказать, очень реальный что ли. Я ощущала качество постельного белья на кровати (и отметила про себя, что оно очень дорогое); шероховатость каменных стен, общее состояние парня (ну, то, что ему сейчас плохо); даже запах перегара чувствовала. Но не буду утверждать с уверенностью. Я во сне ему обещала, что приду еще. Вот если получится, и сон повторится в другом антураже, тогда и будем думать на эту тему. А пока пойдем пить чай. Ладно, поверю тебе на слово и попытаюсь зажечь плиту без спичек.
   Сказать, оно, конечно, всегда легче, чем сделать. Анет уже дошла до психа и готова была придушить Ольгу за ее глупые идеи. Она чувствовала себя полной дурой, стоя битый час у плиты с оттопыренным пальцем. Самое главное, чаю с утра они еще и не попили. Ждали, пока снизойдет вдохновение. Как будто нельзя просто нажать кнопочку или воспользоваться спичками, а опыты продолжить потом.
   - Все, Оль, - устало заявила Анет. - Пробую последний раз. Если не получается, оставляем все опыты до следующего инцидента.
   - Уговорила, - согласилась Ольга, которую саму уже утомило пыхтение подруги у плиты. Тем более, все же хочется чего-нибудь съесть.
   Анет ненадолго прикрыла глаза, чтобы расслабится и сосредоточится заново. Расслабиться получилось, а вот сосредоточиться не вышло - Олька истерично заорала:
   - Ура! Получилось! Я же тебе говорила!
   Анет осторожно открыла глаза и увидела у себя на пальце счастливо подпрыгивающий огонек.
   - Ничего себе! - изумилась она, подергивая рукой. - А что мне с ним делать дальше-то? Гасить-то как?
   - Не знаю, - беспечно пожала плечами рыжая бестия. - Главное эксперимент удался, и мы все-таки позавтракаем с чистой совестью.
   Погасить огонек на пальце получилось гораздо быстрее, чем зажечь и Анет весь завтрак развлекалась тем, что выпускала маленькие язычки пламени из разных пальцев или ладони. Упокоилась она, только когда нечаянно подпалила мамину любимую скатерть. Ольга долго наблюдала за ней со смесью зависти и любопытства и вдруг ни с того ни с сего заявила:
   - Слушай, Анет, я, кажется, придумала, как тебе помочь! Послушай меня внимательно и не перебивай. Я знаю, как ты относишься к разного рода гадалкам и предсказательницам, я к ним отношусь примерно так же. Но, честно сказать, если бы я не видела то, что ты сейчас делаешь, я бы тоже ни за что не поверила, что такое вообще возможно.
   - Ты предлагаешь сходить к гадалке?
   - Не вообще к гадалке, а к одной, конкретной даме. Я с ней познакомилась на практике на втором курсе. У нас было задание сходить к какой-нибудь прорицательнице, и посмотреть какими методами психологического воздействия она пользуется в работе. Эта весьма своеобразная женщина произвела на меня неизгладимое впечатление. Я не знаю, насколько она сможет нам помочь, но она поможет с большей вероятностью, чем все остальные. Есть в ней что-то такое, что нельзя объяснить простыми законами физики. Если хочешь, я позвоню и договорюсь о встрече? Заодно расскажешь про свои странные кошмары, с ним-то она точно тебе поможет.
   - Давай, - после недолгого раздумья согласилась Анет, подсознательно чувствуя, что Ольга опять втягивает ее в какую-то сомнительную авантюру. - Вот и хорошо, - обрадовалась подруга. - В конечном счете, что ты теряешь? В худшем случае деньги, потраченные на прием.

   Зимний вечер на Арм-Дамаше - это всегда ветер и летящий огромными хлопьями снег, в этом году чаще всего с дождем. В городах на мостовых, нанесенный за ночь снег таял под копытами лошадей и колесами экипажей, превращаясь в противную осеннюю грязь. За городом и то совсем недавно стали появляться первые небольшие сугробы. Едва-едва побелевшие поля были покрыты таким тонким слоем снега, что через него черными проплешинами проглядывала промерзлая земля. Сегодня, пожалуй, впервые за эту зиму начался настоящий снегопад. Белые хлопья валили с самого утра, и к вечеру метель усилилась.
   Стикур сидел возле окна в Андеранском замке, и с отсутствующим видом разглядывал, едва просвечивающий сквозь летящий снег двор. Напротив Стика в расслабленной позе, вытянув ноги на обитую кожей скамеечку, сидел Дерри. Светлые волосы спускались мокрыми прядями почти до плеч, мягкая домашняя рубашка расстегнута на груди.
   - Странно, я думал, ты будешь на меня злиться, - сказал Стикур, недовольно поглядывая на сервированный, но еще не накрытый стол. Есть хотелось неимоверно, а слуги почему-то не спешили подавать.
   - А смысл, злиться? - пожал плечами Дерри, час назад освобожденный из темницы. - Я, как ты и хотел, подумал над своим недостойным поведением и понял, что ты абсолютно прав. Пьянками, я свои проблемы не решу: ни духовные, ни иные.
   - Значит для того, чтобы ты одумался, тебе давно следовало бы устроить подобное заточение? - усмехнулся Стик. - Кстати, удивительно, что про тебя забыли люди Сарта. За эти полгода ни одного покушения. Тебе не кажется это странным?
   - Пожалуй, нет. - Дерри задумался. - Скорее всего, это затишье перед бурей. Они провалили задание, не доставив Хакисе браслет, разгневали Сарта и сейчас усиленно пытаются оправдаться. Я думаю, в эти месяцы и Адольфу, и Тарману было чем заняться, кроме меня.
   - Например?
   - Например, они вполне могли попытаться прибрать к рукам, оставшийся без хозяйки замок Хакисы. Кстати Дир с Калларионом не давали о себе знать? Они ведь тоже планировали добраться до владений чернокнижницы. Зря ты тогда не отпустил меня с ними, я более чем уверен, их интересы рано или поздно перехлестнутся с интересами Сарта.
   - Кстати, Дир выходил на связь несколько дней назад. Вообще-то, поэтому я и приехал к тебе. А вовсе не затем, чтобы вразумлять или учить жизни. Ты уже давно не маленький мальчик, должен сам соображать как допустимо, и как недопустимо себя вести. Так вот, я повторюсь, Дир выходил на связь. В замок к Хакисе они не попали - это точно. Все это время, наши маги искали возможность проникнуть туда, пробив дорогу между пластами реальности. После того, как Анет уничтожила Хакису, замок опять провалился в Межмирье, но не так глубоко, как в прошлый раз. Тогда маги специально выкинули его за пределы Арм-Дамашской реальности. Сейчас же он находится, вроде бы, на Арм-Дамаше, а вроде бы, нет. Дирон с эльфом на подходе к замку откопали что-то интересное, с чем не могут справиться сами. Поэтому Дир хочет, чтобы мы подъехали во Влекриант, уже через неделю.
   - Дирон, конечно же, ничего толком не объяснил? - скорее констатировал факт, нежели спросил Дерри.
   - Да, ты как всегда угадал. Связь была ужасная, маг не нашел кристалл связи, и поэтому излагал мысли кратко. Мне бы хотелось, чтобы во Влекриант ты отправился со мной. Конечно, это твое дело, настаивать не буду. Но, на мой взгляд, встряска и путешествие пойдут тебе на пользу. Хотя мои меры по выводу из запоя и оказали на тебя соответствующее влияние, но я не уверен, что этот эффект продлится долго и через неделю тебя опять не затянет депрессия.
   - Я поеду, и ты сам это знаешь без всяких слов. И меры твои тут совершенно не причем. Даже если бы я был пьян до безобразия, то все равно бы увязался за тобой, тем более туда, где с интересами моих друзей могут перехлестнуться интересы Сарта. И, вообще, в том, что я "прозрел", твоей заслуги, по сути, нет. Или она настолько незначима, что ее можно не принимать во внимание. Не знаю, поверишь ты мне или нет, но пока я боролся с похмельем в одной из темниц своего замка, ко мне наведался призрак Анет.
   - Ты точно в этом уверен? - Стик изумился настолько, что после заданного вопроса даже забыл закрыть рот. - Это действительно был призрак Анет?
   - А как ты думаешь? Прозрачная, завернутая в какую-то непонятную тряпку, Анет, летающая по камере - это что?
   - Ну, может быть, белая горячка? - не очень уверенно предположил Эскорит.
   - Нет, Стик. Это не белая горячка. Чтобы ты не говорил, до видений я еще не допился.
   - А что, может быть, - Стик задумался, потянулся к столику за длинной темной сигаретой, и несколько раз попытался прикурить ее со стороны фильтра. - Вчера с утра произошло одно очень странное событие. У нас немного тронулся умом твой, и без того не очень нормальный, гхырх. Зюзюка что-то громко верезжал и пытался прорваться в подземелье. Всю дверь разворотил, пришлось менять. Его истерика продолжалась где-то около часа, а затем он резко прекратил безобразничать и с грустной мордой убежал в твои покои, в гардеробную и до сих пор сидит там и не выходит.
   - Думаешь, призрак учуял? Учуял и опознал, что это Анет? А такое, вообще, может быть? - Стик неопределенно пожал плечами, показывая, что он ничего не знает, а Дерри слегка задумавшись, продолжил. - А может быть, если Анет такой же призрак, как Ларана, ее тоже можно воскресить?
   - Я бы на твоем месте не стал на это рассчитывать, - тихо и грустно произнес Стикур, наконец-то разобравшийся с сигаретой. - У Каллариона пока и с Лараной не все еще получилось, из-за отсутствия золотого гарнитура, и не известно завершится ли эксперимент удачей, когда украшения будут найдены. А ты хочешь, чтобы он проделал это с кем-то другим. На составление матрицы заклинания, позволяющего вернуть Ларану, он потратил несколько столетий, это зная пристрастия девушки и то, что может заставить ее вернуться в мир живых. А ты знаешь, с помощью чего можно вернуть Анет? Я, например, не знаю. Ларана вот ни о чем кроме своих штучек говорить дольше пяти минут не может, а Анет?
   - А Анет на протяжении часа читала мне лекцию о том, что пить вредно. Надо вести здоровый образ жизни и не разочаровывать друзей, которые обо мне трогательно заботятся. Причем ее лекция была так проникновенна и брала за душу, что я всерьез задумался над смыслом жизни и решил внять гласу разума, бросив свой пьяный загул к каркалам!
   - Да, - протянул Стик. - Странный, однако же, призрак. Анет и после смерти отличилась. Больше она тебе ничего не говорила, ни о чем не просила?
   - Не просила ни о чем. Говорила? Сказала, что меня не помнит, но ей знакомы мои глаза и еще, обещала зайти, если получится.
   - Удивительный призрак, - задумчиво произнес Стикур. - Ну, об этом и поговоришь с Калларионом, когда увидишься. В конечном счете, он у нас главный специалист по призракам.
   - Ладно, поговорю, что мне еще остается. Кстати, нас наконец-то решили покормить! Вон еду тащат.
  
   Тихий зимний вечер ничем не отличался от предыдущего. Метель за окном, огонь, пожирающий дрова в камине и успевшие надоесть за долгие годы магические книги. Калларион оторвался от записей и размял затекшую от длительного сидения спину. Хрустнули позвонки, вставая на место, и сведенные судорогой мышцы отпустило. Все же не смотря ни на что, возраст давал о себе знать, и внешне молодое тело страдало от банального ревматизма. Целебные эликсиры и мази давно перестали помогать. "Нужно что-то с этим делать, - лениво размышлял эльф. - Но не сейчас, чуть позже, когда осуществится давняя мечта". Странно было осознавать, что цель, к которой он шел так долго, наконец-то практически достигнута. Осталось совсем немного.
   Черная дыра мерцающего на стене портала притягивала. Можно нырнуть в вязкое ничто и стать чуть ближе к своей мечте - недостающей части для ритуала воскрешения Лараны. Но опасно. Лучше не спешить и дождаться приезда ксари. Пусть он выясняет, что не в порядке с этим замком и какая каркалья стая там обосновалась.
   - Когда? - тихо шепнули на ухо. Эльф обернулся и нежно улыбнулся подлетевшей девушке-призраку. Она была прекрасна, совершенные черты даже по строгим эльфийским канонам. Жаль, что нельзя оставить ее внешность. Калларион задумчиво поглядел на огонь. К выбору тела для своей невесты следовало подойти очень и очень серьезно. Конечно, лучше всего бы подошла молодая эльфийка, хотя бы отдаленно напоминающая его возлюбленную, но он прекрасно понимал, что вряд ли получится найти такую. Еще следовало действовать очень осторожно и сохранить этот момент ритуала в тайне до последнего. Не дай боги об этом узнает Дирон, он никогда не согласится помогать, а это эльфа не устраивало. Содействие молодого мага и его друзей приходилось очень кстати.
   - Когда? - напомнила о себе Ларана, начиная злиться.
   - Скоро, моя радость,- как можно мягче отозвался эльф, рассматривая полупрозрачные струящиеся волосы принцессы. - Совсем скоро.
   - Она, - яростно воскликнула Ларана. - Штучки должна вернуть она. Обещание. Долг.
   - Как? - возмутился Калларион, порядком утомленный подобными разговорами. - Как она вернет тебе, если уже полгода мертва?
   - Долг! - бросила призрачная девушка и, не желая продолжать разговор, растворилась в воздухе блестящей, переливающейся пылью.
  
   Обещавшая позвонить "как только..." Ольга, исчезла на несколько дней. Анет уже начала подумывать о том, что подруга просто забыла, но именно в этот момент в окно кто-то знакомо поскребся. Ольга даже отказалась заходить в дом, жестами объяснив, насколько быстро нужно собраться.
   Анет влезла впервые попавшиеся штаны, ими оказались не очень новые джинсы, и в теплый вязаный свитер. Схватив с вешалки короткую зимнюю курточку, девушка на секунду задумалась и выгребла из стоящей на столе шкатулки золото, то самое, которое было при ней, когда ее нашли летом. Вдруг показалась, что гадалке эти вещи могут быть полезны.
   - Ну, ты идешь или нет? - раздался с улицы надрывный голос Ольки.
   - Иду, иду! - столь же громко и противно отозвалась Анет, влезая в ботинки на сплошной подошве. Помня о своих ночных пробежках на каблуках, девушка решила не искушать судьбу и сегодня надеть удобную обувь, взяв пример с всегда практичной подруги.
   Когда Анет, хлопая на ходу дверью, выбежала на улицу, Ольга уже успела окончательно замерзнуть. Она хлюпала красным носом и подпрыгивала на грязной тропинке, видимо, чтобы согреться. К слову сказать, сегодня погода по своей противности превзошла саму себя. Если всю вторую половину осени и две трети декабря на улице было просто противно, то сегодня было очень противно. Ни на секунду не переставал мелкий снежок, который сразу же превращался в жидкую грязь, едва долетая до земли. Плюс порывы буквально ураганного ветра, имеющего дурацкую особенность - постоянно дуть в лицо. Мелкий колючий снег и таял в накрашенных ресницах, стекая мерзкими холодными струйками по щекам. Такую погоду не выдерживал ни один, даже самый стойкий макияж.
   - Ну, что ты как долго? - обиженно пробормотала Оля, всем своим видом показывая насколько ей противно находиться на улице.
   - Как долго? - изумилась Анет. - Я собралась очень быстро, и собралась бы еще быстрее, если бы ты мне позвонила и сказала, что идешь. Куда ты исчезла?
   - Куда, куда? - буркнула рыжая, потирая замерзшие руки. - Ты думаешь договориться о приеме просто? Все свои каналы подключила. У нее ведь все время до Нового Года по минутам расписано. Еле-еле получилось выкроить для нас с тобой полчасика. И то исключительно потому, что ее заинтересовала твоя ситуация. К ней же все приходят будущее узнавать, одна ты прошлое.
   - А, кстати, - поинтересовалась Анет, едва успевая за размашистым шагом подруги. - А что ты этой гадалке про меня рассказала? Все?
   - Нет, не все, конечно, - ответила Ольга таким тоном, что Анет окончательно и бесповоротно уверилась в своей полной тупости. - Если рассказать все, то тебя, если не сможешь доказать свою правоту, ждет психушка, а если сможешь, то какая-нибудь опытная лаборатория.
   - Да, ты права, - вздохнула девушка, с грустью понимая, что опять сморозила очередную глупость. - Что ты рассказала гадалке? Какой версии мне придерживаться?
   - Какой-какой? Официальной, строго по содержанию больничной выписки. Ну, добавишь про странности, связанные со сменой интересов и предпочтений, непонятную любовь к физическим упражнениям, ну и слегка подкорректированные сны. Впрочем, я все это ей уже рассказала. Если она что-нибудь придумала, то, может быть, не будет излишне мучить тебя разными глупыми расспросами.
   До гадалки, которую звали громким именем Эльвира Просветленная (хотя, Анет подозревала, что настоящее имя провидицы какая-нибудь Маша Запупыркина) добрались практически вовремя. Бежали отчасти потому, что старались в кой-то веки успеть на встречу вовремя, отчасти из-за мерзопакостной погоды, которая совсем не располагала к неспешным пешим прогулкам. Жила таинственная дама-гадалка в обычной пятиэтажке, со средней степени загаженности подъездом, в маленькой квартирке на первом этаже.
   Дверь им с Ольгой открыло необъятное нечто в странном одеянии состоящим из домашнего бордового с желтым халата, и повязанного вокруг того места, где должна быть талия, цветастого цыганского платка. Судя по довольной улыбке расплывшейся по Ольгиному лицу, можно было сделать вывод, что это и есть Эльвира Просветленная собственной персоной. Увидав хозяйку в полной красе, Анет с величайшей опаской прошла в квартиру, где она ожидала увидеть что угодно, причем все как есть страшное.
   - Ни в коем случае не разувайтесь! - густым прокуренным басом одернула девушек Эльвира, - впрочем, куртки я бы вам тоже снимать не советовала, центральное отопление, знаете ли. - Анет замешкалась на пороге, но, увидев, что рыжая подружка без возражений протопала в комнату прямо в грязных ботах и куртке, последовала за ней. Следом вплыла сама провидица, в маленькой комнате стало совсем тесно. Девушка осторожненько задвинула себя в угол к стеночке оклеенной непритязательными обоями, чтобы не дай бог не затоптали. Ольга тут же уселась на ближайший стул. Рядом уронила свое тело Эльвира, и рыжая подружка с гадалкой выпали из реальности. Или это Анет выпала, полностью загруженная кучей непонятных терминов, в равном количестве слетающих с губ, как Ольги, так и Эльвиры. Об уныло стоящей в углу "пациентке", они даже не вспомнили. Наконец, поток непонятных слов прервался и Эльвира, обратившись к меланхоличной девушке, грозно скомандовала:
   - Что стоишь, садись!
   Анет послушно села на любезно подвинутый стул и испуганно уставилась на гадалку, которая уже что-то готовилась делать. Это что-то она, искала в одном из шкафов, традиционной для российских квартир стенки. Вытащив из недр ящика небольшой металлический шарик на длинной цепочке. Эльвира грузно плюхнулась на стул перед Анет и уставилась в глаза девушке. Впрочем, смотрела она не долго.
   - О, Боже! - выдохнула Просветленная подскакивая. - На тебе печать смерти!
   - Что? - Анет испугалась не на шутку. - Какая печать?
   - Умрешь ты скоро, - уже спокойнее выдохнула гадалка. - Связь с мертвыми очень сильна. Что им обещала и не выполнила?
   - Не-не знаю, - девушка была сама не своя. Анет жалела о том, что поддалась на провокации подруги и притащилась сюда. - Я никому ничего не обещала. Или не помню об этом... - неуверенно добавила она.
   - Вот что красавицы, - Просветленная достала из-за стоящей на комоде иконы бутылку водки и щедро плеснула себе в стакан. - Я не знаю, во что вы вляпались. Точнее, ты вляпалась, - толстый палец с наращенным ногтем уткнулся в куртку Анет. - Не знаю, но могу предположить, что было дано обещание кому-то из умерших. А подобные обещания нужно выполнять.
   - Но, как и почему?
   - У тебя слишком сильна связь с миром мертвых, это бывает в том случае, если ты что-то пообещала умершему. Твоя клятва не дает призраку покинуть наш мир, а у тебя отбирает частички жизни.
   - То есть, - встряла Ольга, - по сути, Анет, своей энергией питает какую-то мертвую субстанцию. Но это что-то нереальное! Даже не верится!
   - Не верьте, - гадалка опустошила налитую в стакан водку одним глотком. - Мне-то что? Только вот сдохнет твоя подружка, очень скоро.
   - Не хочу! - встрепенулась Анет, бледнея. - Что делать-то?
   - Подожди, я думаю, - Эльвира поднялась и, поманив за собой пальцем Олю, скрылась в коридоре. Вернулись они через несколько минут.
   - Просветленная сейчас попытается погрузить тебя в гипнотический сон, тогда быть может, с твоего сознания снимется блок, и ты сможешь что-нибудь вспомнить - Пояснила ситуацию перепуганная Ольга.
   - Я одна боюсь, - буркнула Анет, которой почему-то в гипноз совершенно не хотелось. - Давай ты погрузишься со мной?
   - Зачем? - искренне изумилась рыжая бестия.
   - Ну, Оль, пожалуйста! - девушка вцепилась подруге в руку.
   - Ладно, - Ольга согласно кивнула. - Если тебе будет легче составлю тебе компанию, только не ной.
   - Ну, что, начнем? - спросила Просветленная. - Но сразу предупреждаю, я не шарлатанка у меня есть настоящая сила. Ты точно хочешь все вспомнить?
   -Да, хочу.
   - Не боишься, что ситуация выйдет из под контроля, и тебе придется пройти нелегкий путь для того, чтобы вспомнить?
   - Не боюсь, - нагло соврала Анет, у которой было одно желание - встать и смотаться. Но Ольга за руку держала крепко.
   - Тогда вперед! - голос Эльвиры гремел. "Как будто, у меня есть выбор", - с тоской подумала девушка, вглядываясь в мелькающий серебряный шарик. Глаза сами начали закрываться, а руки и ноги ослабели. Анет почувствовала, что проваливается в какой-то странный, очень глубокий сон и на долю секунды испугалась, а потом нырнула в смутно знакомую черную трубу.
   - Я не могу удержать вас! Призрак! - услышала она далекий голос гадалки и отключилась.
  

   Отъезд не задался с самого начала, и в течение дня проблемы нарастали, словно снежный ком, следуя одна за другой. Когда же все неприятности были более или менее улажены, выяснилось, что выезжать не имеет смысла, так как на дворе поздний вечер, если не сказать, ночь.
   Сначала долго не мог собраться Дерри, слоняясь по замку в безуспешных попытках найти нужную экипировку. К тому времени, когда ксари оделся, а провиант и вещи упаковали слуги, наступило время обеда, а от стряпни Дерриного повара отказываться не хотелось.
   Холодный ветер и снег на улице не добавили хорошего настроения. Лайтнинг кутался в теплый, отделанный мехом плащ с капюшоном и смотрел, как седлают огромного пепельно-серого жеребца. Ехать никуда не хотелось. Ксари устраивало то, полупьяное состояние, в котором он провел последние полгода. Все заботы в это время казались мелкими и не существенными, а сейчас навались с новой силой. Во-первых, ксари понимал, что надо отпускать от себя прошлое. Не дело постоянно вспоминать Анет и думать о том, что могло бы быть или не быть. Все равно ведь ничего не изменишь. Во-вторых, оставалась открытой проблема с синдикатом Сарта. Дерри не верил в то, что о нем забыли, скорее, готовили какую-нибудь очень неприятную ловушку. Вопрос - какую именно, и откуда ждать очередного удара?
   - Ты готов или как? - спросил Стик, тихо выходя из себя. Лайтнинг стоял в дверях с выражением тупого удивления на лице и не торопился в седло, а время шло. Неудачный по всем определениям день еще предстояло закончить, и герцог планировал сделать это на границе графства, а до ближайшего постоялого двора оттуда еще ехать и ехать. Ночевать в лесу абсолютно не хотелось. Нет, конечно, теоретически можно заночевать и на природе, а практически - холодно. Герцог искренне надеялся, что неприятности на сегодня завершились, но, как выяснилось, зря.
   Вторая проблема возникла едва выехали за ворота замка, и являлась преддверием третьей. Нагло сбежал гхырх. Он какое-то время скакал рядом с лошадью Дерри, то и дело запрыгивая в небольшие сугробчики по краям укатанной повозками дороги. Дернувшись в сторону поля, Зюзюка вдруг резко затормозил, присев на задние лапы, принюхался и что-то заверещав, кинулся в противоположное от дороги направление. Ни на какие уговоры и крики Дерри, несущийся по сугробам гхырх, не реагировал. В результате, часа два потратили на безрезультатные поиски ополоумевшего зверя. Лайтнинг ни в какую не соглашался плюнуть на это откровенно бесполезное занятие. С дороги пришлось временно съехать и углубиться в лес туда, где терялись Зюзюкины следы, а в лесу ждала неприятность номер три.
   Уже вечерело. Зимний день короток и солнце рано начинает ползти к горизонту, особенно хорошо это заметно в лесу, где уже немного за полдень наступают сумерки. Длинные тени от деревьев на снегу становятся темно-синими, местами приобретая даже зеленоватый оттенок, а чаща мрачной и немного пугающей.
   - Что-то в лесу твоем, сильно натоптано, - недовольно проворчал Стик, разглядывая снег, на котором осталось множество следов людей и лошадиных копыт.
   - А кто же его знает? - пожал плечами Лайтнинг. - Может, лесничие натоптали.
   - У тебя лесничих-то, гарнизон что ли?
   - Ну, может быть, стража? Здесь же практически граница.
   - Не нравится мне это, - пробормотал Стикур, прислушиваясь. - Смотри, такое впечатление, что здесь не просто несколько раз проехались на лошадях. Кажется, что катаются тут постоянно, причем на протяжении достаточно длительного времени. Приглядись внимательнее, снег местами вытоптан практически до земли.
   - Да, ты прав, - немного поразмыслив, согласился Дерри. - В какую сторону побежал Зюзюка не разберешь.
   - Дался тебе этот полоумный гхырх?
   - Дался. Это последнее, что связывает нас с Анет.
   - Дерри, - устало вздохнул Стик, - ты иногда несешь полную ахинею. Все-таки полгода беспробудных пьянок не прошли для тебя даром. Что ты вцепился в Зюзюку, как голодный каркал в обглоданную кость? Анет-то это не вернет. А гхырхи те, вообще, зверюги себе на уме - силой их не удержишь. Если Зюзюка захочет, то найдет нас сам, а если нет...Что ж - припасы целее, все же жрет он в изрядном количестве.
   - Да, ты, наверное, прав, - задумчиво произнес Дерри. - С прошлым надо прощаться, иначе оно затянет за собой.
   - Видишь, ты и сам все понимаешь, когда берешь на себя труд немного подумать, - улыбнулся Стикур. - Теперь, когда инцидент исчерпан, я думаю, мы наконец-то можем двигаться в путь, а то уже вечереет.
   - Поехали, - согласился Лайтнинг, разворачивая лошадь, когда сзади раздался неприятный грубый голос.
   - Что вы делаете во владениях сиятельного графа Андеранского? Это частные земли, за проезд по которым нужно платить и немало.
   Сзади мерзко хихикнули и Дерри начал медленно поворачиваться. От наглости говорившего он опешил настолько, что даже не смог ничего сказать в ответ. Судя по изумленной физиономии Стикура, герцог был в таком же ошалевшем состоянии. Лайтнинг с интересом уставился на нескольких странно-бандитской наружности индивидов. Впереди на пепельной, откормленной кобыле гордо восседала пародия на него самого. Светлые до плеч волосы, не натуральные, а осветленные соком Проскарии, имели неприятный желтоватый оттенок. Брови явно подведены углем, слишком уж сильный контраст они составляли с выбеленными волосами. В глазах магические линзы, скорее всего, такие же, какими сам Дерри частенько пользовался. Цвет, правда, почему-то не соответствовал истине - ярко-синий. Вероятно у мага, снабдившего парня линзами, фиолетовый цвет не пользовался особой популярностью. Пародия в данный момент щурилась и премерзко улыбалась. Хотя, в первую минуту при виде лица Дерри, в глазах бандита промелькнули изумление и страх.
   - А кто вы будете, если не секрет? - решил взять ситуацию под свой контроль герцог.
   - Я, Дерри Лайтнинг, граф Андеранский, а это моя дружина, - нагло произнес незнакомец, заставив ксари зашипеть от злости.
   - Рожей ты для графа Андеранского не вышел, понимаешь ли, и адага у тебя дешевая, и харя человеческая, - тихо произнес Лайтнинг подъезжая ближе.- Чужое имя присвоить не сложно, отчасти можно присвоить чужую внешность, что ты и сделал. А вот сущность чужую позаимствовать более чем проблематично. Здесь у тебя ошибочка вышла. Ксари тебе не стать никогда.
   Дерри неспешно отстегнул от пояса адагу. В сгущающих сумерках холодным серебром мелькнула голубоватая пронизанная магией сталь трех лезвий: одного длинного и достаточно широкого и двух чуть короче и уже, расположенных перпендикулярно первому. Идеальное оружие, по мнению Лайтнинга. За этой адагой он охотился не один год и теперь, добыв его в усыпальнице первого правителя ксари, по праву гордился.
   - Что посмотрим, чего стоит твоя купленная в дешевой лавке адага против настоящего оружия? - прошипел Дерри соскакивая с коня. Лжеграф проверять ничего не хотел. Он дернулся, давая своим людям знак, приготовить луки и стрелять по первому жесту, но не успел. В руках Стика появился миниатюрный арбалет с тонкой стрелой, не больше ладони в длину, а Дерри в это время, изловчившись, сдернул противника на землю.
   - Вас двое, а нас много! - заявил лжеграф, пытаясь выбраться из сугроба, его голос заметно дрожал. - А сейчас на шум вообще прибежит моя стража!
   - Моя, - поправил Дерри, сбивая с ног, безуспешно пытающегося встать, противника. Тут же тихонько тренькнула арбалетная стрела - это Стикур, ранил в руку одного чрезмерно ретивого лучника. Остальные притихли, глядя на подвывающего от боли товарища. Лезть на рожон никому не хотелось. Бандиты, видимо, привыкли к легкой добыче и, встретившись с серьезными противниками, пусть даже сильно уступающими численностью, чувствовали себя неуверенно и искали возможность смотаться. Разбойники, конечно, понимали, что навались они скопом, победа была бы на их стороне, но ценой определенных потерь. Быть этими "потерями" не хотелось никому, поэтому они и бездействовали, с несчастным видом наблюдая за тем, как их главаря бесцеремонно валяют в снегу. Дерри даже не пришлось пускать в ход свое оружие. Он решил, что марать адагу о противника, который, в общем-то, неплохо бьется руками - кощунство. Лжеграф вяло пытался отбиваться, но по большей части орал, рассыпая угрозы, чаще невыполнимые. На эти вопли прискакал, ожидаемый всеми отряд стражи. На что надеялся заметно обрадовавшийся самозванец, совершенно непонятно. То ли он был полным идиотом, то ли идиотами он считал стражников, ожидая, что те не смогут отличить ксари от человека. В кой-то веки происхождение играло Дерри на руку. Отряд из пяти стражников-дежурных сразу же опознал присутствующих. Сначала Стикура Эскорита - его светлость герцог Нарайский был известной фигурой, где бы ни появился. Особенно хорошо его знал начальник Дерриной стражи, которого лично рекомендовал другу на эту должность. После того как стражи рассыпались в приветствиях перед герцогом Нарайским, пришел черед двух графов. Их сравнили и общим голосованием единодушно признали Дерри - настоящим. После этого весьма актуальным стал вопрос о том, куда девать пойманных в лесу бандитов. За решением этих, в общем-то, бытовых проблем незаметно пролетели те несколько часов, за которые планировали добраться до границы и ближайшего постоялого двора. Вместо этого пришлось поворачивать назад, сначала в гарнизон, помогая сопровождать бандитов в тюрьму, а потом и в сам замок. Ехать дальше сегодня не имело смысла.
  
  
   - Что за на фиг!? - услышала Анет, медленно приходя в себя после полета по черной трубе, и открыла глаза, через секунду захлопнув их снова. Было холодно и мокро, рядом противно стенала Ольга, и девушка в очередной раз поразилась насколько у подруги богатый лексикон, по части всевозможных цензурных и не очень ругательств. Анет несколько раз вздохнула, собираясь с мыслями, и решила, что сидеть зажмурившись в сугробе, не лучшее решение проблемы. Глаза открывать все равно рано или поздно придется, да и задницу из сугроба не плохо бы вытащить. Девушки оказались в заснеженном лесу. Так как зима в этом году еще толком и не наступила, сугробы были чисто символическими и доходили Анет всего до середины икры.
   - Ну, что это за дрянь, такая? - бушевала рыжая, отряхиваясь от снега. - Это что за новый вид гипноза?
   - Гипноз? - удивленно округлила глаза Анет. - Ничего себе гипноз, Оля ты в своем уме? А холод, ветер и самый, что ни на есть настоящий снег - это тоже все гипноз?
   - Ну, - с сомнением протянула подруга. - Эльвира Просветленная очень хороший специалист.
   - Какой бы она не была специалист - это все реально, - уверенно заявила девушка, дотронувшись до снега и осторожно отломив сухую веточку от невысокого кустика.
   - Но тогда куда мы попали?
   - А я знаю? - огрызнулась Анет и, пресекая возражения подруги, добавила, - и, вообще, если бы не твоя гадалка, сидели бы мы дома и чай пили. Перед телевизором, в тепле и уюте!
   Тут немного не по себе стало Ольге, как ни крути, а идея идти к гадалке принадлежала именно ей.
   - Слушай! - лицо подруги преобразилось, озаренное идей. - А может, ключ к твоим воспоминаниям - здесь? Посмотри, ты раньше тут не была?
   - Я ни разу не была зимой в лесу, вообще! Здесь же одни сугробы. Ничего непонятно!
   - Может, ты и останавливалась здесь летом? Посмотри повнимательнее. Этот лес не кажется тебе знакомым? Может тут летает призрак, которому ты наобещала не весть что, а?
   - Не знаю, - обреченно сказала Анет, но по сторонам все-таки послушно огляделась. - Елки, как елки. - Девушка прошлась по небольшой полянке, изучая припорошенный снегом деревья и бормоча себе под нос. - Деревья вроде бы тоже самые обычные и ничем не примечательные. Вон даже болотце какое-то замерзшее имеется.
   Она подошла чуть ближе к небольшому то ли озерцу, то ли прудику. Посмотрев на замерзшую воду, слегка припорошенную снегом, девушка вдруг нехорошо улыбнулась и довольным голосом, с некоторым оттенком злорадства произнесла, ни к кому конкретно не обращаясь.
   - Так тебе и надо, выдра зеленоволосая! Что замерзла твоя грязная лужа? Вот и сиди теперь там лягушка пупырчатая!
   -Эй! Ты что? - обеспокоенным голосом поинтересовалась Ольга, - с тобой все нормально?
   - А? Чего? - опомнилась Анет и уставилась на подругу голубыми и абсолютно невинными глазами.
   - Ты кого это сейчас изысканно крыла?
   - Да, так, нашло что-то, - пожала плечами невозмутимая блондинка, и, не удержавшись, потопала по гладкому льду, проверяя, насколько он крепкий.
   - Ты, по-моему, что-то вспомнила, - вкрадчиво поинтересовалась у нее подруга.
   - Оль, не знаю. Ничего конкретного точно не вспомнила. Просто возникло странное ощущение, что все это, - Анет обвела рукой лес, - мне смутно знакомо. И лужа эта тоже знакома, и она меня злит. Не знаю только почему.
   - Значит, мы сюда попали не зря, - зябко передернула плечами Ольга. - Знать бы еще, куда - сюда? Что мы с тобой делать-то будем? Тебе не кажется, что сидеть здесь и ждать непонятно чего, по меньшей мере, глупо. Тем более на улице не лето.
   - Да, ты права, - вздохнула Анет. - Надо куда-нибудь идти. В лесу могут быть голодные, злые звери, а я не хочу оказаться чьим-то полдником. Или уже ужином? Пойдем вон туда, - девушка неопределенно махнула рукой. - Нравится мне тот просвет между деревьями.
   Посчитав, что направление выбрано и говорить, в общем-то, больше не о чем, Анет уверенно потопала вперед, тараня сугробы, не обращая внимания на то, идет ли Ольга следом. Так как ругань не смолкала ни на секунду и тише не становилась, девушка сделала вполне логичный вывод, что подруга следует по уже проторенной дорожке сзади. Оля совершенно не понимала, куда и зачем они тащатся. Было просто необходимо найти какой-нибудь населенный пункт и уже потом думать, как оттуда можно добраться до дома. Она с тоской покрутила в руках мобильник, который писал на дисплее яркими буквами, что сеть не доступна. Анет уверенно пробиралась сквозь ельник, и Оля искренне надеялась, что подруга знает куда идти, хотя бы приблизительно.
   Тем временем лес на самом деле поредел, и впереди показалось снежно-белое пространство, судя по всему, поле.
   - Вот, я же говорила, - удовлетворенно произнесла Анет, показывая пальцем на горизонт. - А вон там, должно быть жилье!
   - Откуда ты знаешь? - удивилась Ольга, тщетно пытаясь разглядеть хоть что-нибудь там, где снежно-белое поле переходит в мутное зимнее небо.
   - Да есть там деревенька, - уверенно гнула свое Анет. - Я знаю это. Вон и тропинка через поле идет в ту строну. По ней мы и двинемся, я думаю. Все равно терять нам нечего и вряд ли у тебя имеются другие предложения.
   Анет бодро пошагала дальше, а Ольга, у которой и в самом деле не было не единого конструктивного предложения, со стоном потащилась следом. Чем дальше, тем больше ей не нравилось это приключение. Казалось, что в деревеньке неприятности не закончатся, а только начнутся. Что благодарить за столь упаднические мысли, женскую интуицию или не вовремя проснувшегося в душе пессимиста, Ольга не знала, но поганое ощущение не хотело отступать. Это изрядно напрягало. Неприятности девушка не переносила хронически, стараясь, чтобы все в ее жизни шло как по маслу. Поступить в институт - так с первого раза и без бессонных ночей за зубрежкой вступительных экзаменов. Учиться - весело, беззаботно, на одни пятерки, и чтобы время погулять осталось. А если уж приключения - значит, легкие и ненапряжные. Любить в двадцать лет рано - так и на фиг нам эта любовь сдалась, пусть будут мимолетные, но веселые интрижки. Эта же ситуация ни в какую не хотела вписываться в привычную для Оли жизненную схему, где все происходит когда ей это нужно, и ровно в том количестве, в котором хочется. Здесь все было абсолютно не так, природа и то какая-то очень уж дикая. Даже вдалеке не виднелось ничего похожего на автомобильную трассу. Ольге это абсолютно не нравилось потому, что обозначать могло одно - их забросило куда-то далеко, например, в безлюдную Сибирь. Когда Ольга озвучила свои мысли вслух, Анет в очередной раз ляпнула нечто очень странное.
   - Ну, Оленька, ты даешь! Откуда здесь могут взяться автомобильные трассы и самолеты? - причем сказано это было таким удивленным, и в то же время безапелляционным тоном, что и возразить не получилось.
   Несмотря на то, что для зимы на улице удивительно тепло, Ольга успела замерзнуть из-за сырости и неприятного ветра, гуляющего по полю. Снег уже успел промочить швы на не очень качественных ботинках, которые Оля собиралась сменить еще сезон назад, но как всегда именно на самое нужное денег не хватило. Вот и приходилось ходить в том, что осталось с позапрошлой зимы. В городе, да еще по нормальной погоде, эта обувь годилась, а вот для пеших прогулок по заснеженным полям - нет. Хорошо хоть до деревни совсем недалеко, и оставалась надежда, что там можно будет обогреться и что-нибудь съесть. Не может быть, чтобы там не было ни одного сердобольного человека.
   - Анет, - начала Ольга, останавливаясь у покосившейся околицы. - Тебе не кажется, что эта деревня странная какая-то?
   - Нет, а нормальная, вроде бы.
   - Ты что, совсем глупая, да? Посмотри повнимательнее. Из всей сельхозтехники одна лошадь и две телеги! А где тракторы, комбайны? В конце-концов, где линии электропередач? Даже в самой захудалой деревне в три дома все это обязательно должно быть. А здесь прямо средневековье какое-то!
   - Ну да, почти средневековье и что? - пожала плечами девушка и потопала дальше, как ни в чем не бывало.
   - Эй, стой! - ухватила ее за рукав Ольга. - Подожди и объясни мне нормально, что происходит. И не пытайся мне сказать, что ты ничего не знаешь и не помнишь, иначе я за себя не ручаюсь, побью точно!
   - Оль, - несчастным голосом протянула Анет, - но я и в самом деле ничего не помню!
   - Если бы ты ничего не помнила, не знала и не понимала, то была бы в таком же состоянии, как и я. То есть удивленной до нельзя, на грани истерики. А, зная твой характер, может, и того хуже. Ты же, судя по всему, вообще ничему не удивляешься, как будто, так и надо.
   - Я и в самом деле не знаю, что тебе сказать, - вздохнула Анет. - То состояние, в котором я нахожусь сейчас, трудно описать и объяснить. Меня на самом деле все эти странные события мало удивляют, а что касается отсутствия здесь машин, самолетов и прочей техники, я это заметила после того, как ты мне сказала. И сразу же в ответ на твои слова в душе возник какой-то протест, я поняла, что не может здесь быть всего этого. Твои замечания насчет автомобильной трассы, мне, если честно, показались просто абсурдными. Не могу тебе это объяснить. Не знаю, где мы находимся, но твердо уверена, ничего технического ты здесь не найдешь. Считай, что это женская интуиция.
   - Странно все это, - со вздохом отстала от подруги Ольга, ничего толком и не добившись. - Пойдем, что ли, попытаем счастья в деревне. Все равно ничего другого нам не остается. Может, ты что-нибудь вспомнишь.
   Анет вошла в деревню первой. Смеркалось. Небольшие домики хаотично разбросанные по обнесенному частоколом пространству, не образовывали даже подобия улиц. Девушка уверенно шла между небольшими сугробами по узкой тропинке вглубь деревни. Немногочисленные люди, спешащие по своим делам, не обращали на чужеземок никакого внимания. Анет поймала всего несколько заинтересованных взглядов, и то направленных не на нее саму, а, скорее, на одежду, которая сильно отличалась от того, что носили здешние жители. Самым удивленным был, пожалуй, Ольгин взгляд. Она крутила головой из стороны в сторону, с любопытством разглядывая, одетых в странные тулупы местных жителей Одежда, у одних, словно, срисованна с картины "Боярыня Морозова", а другие и вовсе будто сбежали с зимнего съезда толкинистов. Короткие курточки, отделанные мехом, странные штаны, издалека казалось из замши, и теплые длинные плащи серии "вампирий привет". Женщины все поголовно в платках и длинных цветастых юбках, спускающихся из-под приталенных курточек отороченных мехом. Деревенские дома были ухоженными и аккуратными, большинстве своем низенькие, с резными наличниками. Заборы, в отличие от земных деревень, не высились косым частоколом почти по самую крышу, а едва ли достигали метра. Снежно белые сугробы в сгущающихся сумерках, отливали сине-зеленым. А еще Олю смутил мужик, странный такой мужик. Закутанный в тулуп, так, что из меха торчал один крючковатый нос и колючие маленькие глазки, слишком близко посаженные к носу.
   - Анет... посмотри на дядьку, что с ним? Нос как у бабы яги и кожа, какая-то серая. Больной что ли, да нет, даже если больной, то все равно странный.
   - Может полуорк?
   - Полу кто???
   - Анет! Девочка моя! - закричал кто-то с улицы, и Ольга, подавившись очередной тирадой, увидела, что подругу обнимает невысокая пожилая женщина, одетая в длинную отороченную мехом одежду, судя по всему, из мягкой замши. Это одеяние смотрелось на порядок богаче, чем у остальных селян. - А где же друзья твои? Да, что это я разговорами вас на улице занимаю. Пойдемте скорее в дом. У меня ведь как раз пироги поспели, впрочем, что это я, пироги у меня всегда. Оля послушно потащилась за оживленно щебечущей женщиной и подругой, на лице которой застыла удивленная и вместе с тем глупо-счастливая улыбка. Это могло обозначать только то, что Анет опять, все это кажется смутно знакомым, но ничего конкретного она так и не вспомнила.
   Чуть позже, в доме за чашкой чая, создавшуюся ситуацию удалось немного прояснить. Женщину звали Ашан-Марра. Анет и в самом деле была раньше в этой деревне, которая называлась не очень звучно "Дохлые гнилушки", причем не одна, а с тремя попутчиками. На Ольгин вопрос, а где эти самые "Дохлые гнилушки" находятся, Ашан-Марра ненадолго призадумалась, и со вздохом объяснила девушкам, что с Земли они попали на Арм-Дамаш. Анет это известие восприняла нормально, а вот Ольгу другой мир выбил из колеи окончательно. Сначала она молчала, глупо хлопая глазами. Потом не хотела верить, доказывая, что других миров нет, а если вдруг и есть, это место никак не может быть другим миром, приводила в доказательство один единственный довод, который сводился к тому, что здесь, в этой деревне, она чувствует себя комфортно и может свободно дышать. Когда же немного отошла, подумала и сопоставила факты, такие, как отсутствие техники, удивительно белый снег и странный мужик, то поняла, что слова Ашан-Марры соответствуют истине. Тогда с девушкой случилась банальная истерика, характерная скорее для неуравновешенной Анет. В результате Олю пришлось отпаивать успокаивающим настоем из трав.
   - Так, - глубоко вздохнула Ольга, которая достаточно быстро взяла себя в руки и пришла в норму. - Как я поняла, дела у нас обстоят следующим образом. Когда Анет в прошлом году пропала у нас с Земли, она очутилась здесь - на Арм-Дамаше, причем не просто так, а с важной миссией. Немалую роль, в том, что она оказалась здесь, сыграл старинный браслет, от которого на данный момент остался только странный, ожог. Тогда же, летом она в сопровождении трех молодых людей, один из которых ксари, другой - маг, а третий - воин, была в этой деревне. Я пока не спрашиваю, что здесь за маги и кто такой ксари, я это выясню позже, пока только пытаюсь уяснить для себя картину происходящего, честно сказать, получается не очень. Так вот летом Анет пробыла здесь несколько дней, а потом уехала, появившись только сегодня. То есть через полгода. А миссию-то свою она выполнила или как? Она же вроде бы должна была убить какую-то страшную ведьму. Хотя Анет и убить в моем понимании вещи несовместимые.
   - И, тем не менее, девушка сделала это, - серьезно сказала Ашан-Марра. - Изгнание Хакисы совершено по всем правилам. Об этом известно всем до единого жителям Арм-Дамаша. Только вот... - ведунья замялась. - Ходят слухи, что будто бы Хранительница во время ритуала погибла. Поэтому я и обрадовалась, увидев тебя, Анет, живой и невредимой. А ты совсем ничего не помнишь? Ни меня, ни своих попутчиков?
   - Нет, - грустно покачала головой Анет, запивая горячим чаем очередной кусок пирога. - Но, когда вы сказали, что я приезжала не одна, то я поняла, что это и в самом деле так. А когда услышала, что здесь меня считают погибшей, в груди что-то сжалось, и я осознала, что мне не хочется, чтобы те, с кем я была здесь, считали меня уже умершей. Захотелось найти их и сказать, что это неправда и я жива. Только знать бы, кого и где искать. Как же я хочу все вспомнить!
   - Все очень странно, - озабоченно произнесла ведунья. - Исчезли факты, но остались чувства, и это причиняет тебе боль. На лицо явное магическое вмешательство. Но сейчас мне ничего не приходит в голову.
   - А когда Анет останавливалась здесь в прошлый раз, - задумчиво поинтересовалась Оля. - Призрака рядом никакого не было?
   - Призрака?
   - Да, призрака. Анет наобещала ему чего-то, а что не помнит.
   - Да, как же ты это деточка? - Ашан-Марра всплеснула руками и подбежала к гостье. - Да разве же можно! Что ты пообещала?
   - Не помню, - всхлипнула девушка, - не помню! Скорее всего, обещание я дала какой-то молодой женщине. Она очень красивая, в длинном прозрачном платье приходит ко мне почти каждую ночь во снах и требует от меня вернуть "их"! Кого "их" я не понимаю!
   - Ой, как все плохо, - старая колдунья выглядела расстроенной. - Нужно, вспомнить все, как можно быстрее. Иначе утянет она тебя в мир мертвых, долг очень сильно связывает человека и призрака. А то, что она тревожит душу во снах, только приближает твой конец. Но ты не печалься, мы обязательно что-нибудь решим. А пока ложились бы вы, красавицы, спать, а завтра с утра подумаем, чем тебе, Анет, можно помочь. Должно быть средство, способное ускорить процесс возвращения памяти. Мне кажется, что воспоминания вернутся к тебе в любом случае. Только вот когда? Чует мое сердце, это Хакиса постаралась и устроила тебе последнюю пакость. Что ни говори про чернокнижницу, а в человеческих душах она разбиралась очень хорошо. Вот и заставила тебя забыть нечто важное, а чувство утраты оставила. Хорошо, что ты смогла, пусть неосознанно, вернуться на Арм-Дамаш, а то, знаю мерзкую ведьмину натуру, поверь мне, деточка, промучилась бы ты лет пять в безуспешных попытках все вспомнить, да и устроила свою жизнь. Замуж вышла бы, детей родила и в одно утро через несколько лет вспомнила все, а было бы поздно. Ни пути к нам найти бы не смогла, да и не бросила бы свой дом, но страдала бы точно, до конца своих дней. Ведьма и у нас, на Арм-Дамаше, подобными делами не раз занималась. При этом колдовстве самое главное изолировать объект, на который направлено действо от его воспоминаний. В твоем случае, от нашего мира, а ты взяла и нашла сюда путь. Значит, память обязательно вернется, в структуре заклинания уже произошел сбой. А сейчас пора спать, с утра оно и думается лучше.
   Кстати, девочка моя, я тебе сейчас снадобье дам, это чтобы сны нехорошие не снились, выпей и призрачная девушка к тебе этой ночью не придет.
  

   - Оля, Оль! - тихо позвала Анет в темноту.- Ты уже спишь или как?
   - Или как. Уснешь тут.
   - Ты меня побьешь, да?
   - За что, позволь спросить? Что ты еще успела натворить опасного для нашей жизни?
   - Ну, - Анет замялась, не решаясь продолжить начатую мысль. Раз Ольга не злилась на нее, может и не стоит лишний раз напоминать о неприятностях. Но желание поговорить победило страх быть побитой. - Это ведь из-за меня мы попали на Арм-Дамаш и неизвестно когда сможем вернуться домой, да и сможем ли вообще. - Добавила девушка чуть слышно.
   - Я, конечно, не в восторге. Причем, совсем не в восторге. Дома меня устраивало абсолютно все. Но твоя-то вина в случившемся относительна. Глупое стечение обстоятельств. Тебе только посочувствовать можно. Я-то в этой дыре в первый раз, а ты летом здесь месяц зависала, да и еще с какой-то миссией. И сейчас связана этим непонятным обещанием. Я рада, что начало хоть что-то проясняться. Будем надеяться, что Ашан-Марра поможет тебе вспомнить.
   - Будем, - грустно вздохнула Анет, а Оля поинтересовалась:
   - Скажи мне, ты что, правда эту бабу зловредную убила?
   - Наверное, - буркнула подруга. - Раз об этом весь Арм-Дамаш знает. И не только ее, еще кого-то точно убивала.
   - Ты, что с ума сошла. Ты бы не смогла! Да и я бы, признаться, тоже.
   - Не знаю. Может мне это кажется, а может, и ты бы смогла в определенных обстоятельствах.
   - Да уж, как я тебе сочувствую. А ты уверена, что ты еще хочешь что-то вспомнить? Может, наши врачи были правы, и твой мозг просто блокировал опасные для нервной системы воспоминания?
   - Ты знаешь, Оль, - твердо сказала Анет. - Я не помню, что со мной произошло. Но одно сказать могу точно, сочувствовать мне не надо. Мне тут хорошо и комфортно. Я как будто домой вернулась. Сейчас мне еще больше хочется вспомнить. И мне кажется, что здесь, на Арм-Дамаше у меня и в самом деле все получится. В голове уже появляются смутные картины. Например, полгода назад я точно спала на этой кровати. Слушай! - вскрикнула девушка, зажимая рот рукой. - Оль, я, кажется, поняла, почему он принял меня за призрак. Это ведь был, похоже, не совсем сон. Он меня видел, в самом деле! На Арм-Дамаше ведь меня считают погибшей. А я дура, думала, это с похмелья у него такое лицо удивленное! Значит, - девушка замолчала, переваривая сложившуюся в голове картину - крохотный кусочек мозаики ее потерянных воспоминаний. - Все о чем мы говорили, правда? Не зря он меня узнал! Все сходится.
   - Что сходится? Кто он? - оживилась Ольга. - Ты что-то вспомнила?
   - Не то чтобы вспомнила, - замялась Анет, - скорее сопоставила факты, догадалась, а потом поняла, что это и в самом деле так.
   - Ну, я примерно поняла, что ты имеешь в виду, - согласилась Ольга. - Но ты давай, ближе к делу. Рассказывай, чего ты вспомнила?
   - Не знаю даже с чего начать, - Анет замолчала, понимая, что ей и в самом деле трудно сформулировать мысль. - Это не факты, а скорее из области личных отношений.
   - Личных отношений? - еще больше оживилась Ольга. - Это же еще интереснее! Не думала, что у тебя здесь могли быть личные отношения!
   - Оль, ты совсем глупая, что ли? Я пробыла здесь почти месяц, конечно, за это время у меня возникли личные отношения и с Ашан-Маррой, я правда была очень рада ее видеть, и с другими людьми. Со всеми, с кем меня свела за этот месяц судьба. И у тебя возникнут, если ты задержишься на Арм-Дамаше хотя бы на несколько дней.
   - Да, ты права, - вздохнула Ольга. - Просто у меня, что-то начала "ехать крыша". Пойми, пока для меня весь Арм-Дамаш - это деревня в три дома и один человек - Ашан-Марра. А под личными отношениями я подразумевала нечто другое.
   - Ну, тебя! - махнула Анет на подругу рукой. - Ты ни о чем, кроме мужиков, думать вообще не можешь, да? Ты слушать меня будешь или как?
   - Буду, буду, давай рассказывай я вся во внимании.
   - В общем так, этот парень из сна рассказал мне душещипательную историю о том, что полгода назад глупо и неожиданно погибла девушка...
   - Которую он любил, - не удержавшись вставила Ольга.
   - Да, подожди ты! Опять ты все про то же, - остановила подругу Анет и продолжила рассказ. - Погибла девушка. Любил ли он ее, парень не знает сам (типично мужская логика). Скорее нет, чем да. Но их связывали дружеские отношения, которые, как я поняла из разговора, могли бы перейти или не перейти, но в любом случае не перешли, ни во что более серьезное. А еще он поклялся эту девушку защищать, но не смог. Он сказал, что никто не смог бы. Вот.
   - Ты думаешь, - выдохнула рыжая. - Эта девушка ты?
   - Не думаю, я в этом уверена почти на сто процентов. Жаль, что я не расспросила парня о том, как именно она погибла. Интересно как его зовут, этого я ведь тоже не помню.
   - Не знаю, как зовут парня, - тихо сказала Ольга. - Но если мыслить логически, то погибла ты здесь тогда, когда уничтожала эту ведьму. Впрочем, Ашан-Марра об этом и говорила. Значит, и память ты потеряла тогда же.
   - Может ты и права. Не знаю, что увидели мои попутчики, но они решили, что я умерла. Только тело-то искать, почему не стали? О пышных похоронах Ашан-Марра ничего не говорила. Сказала, что о моей смерти ходят слухи, а если бы было тело, одними слухами бы дело не ограничилось. Значит, погибла я как-то так, что найти останки не получилось. Может, со скалы упала или что-то в этом роде? Тогда же я, судя по всему, и потеряла память.
   - Да, наверное, так и было. Ты потеряла память и вернулась на землю, а здесь сочли, что ты погибла. Видишь, ты начала что-то вспоминать. Выходит, мы не зря сюда попали. За один день мы узнали больше, чем за прошедшие полгода. Мы даже выявили на Арм-Дамаше влюбленного в тебя блондинистого субъекта.
   - Оль, мне кажется, ты не совсем верно оценила создавшуюся ситуацию. Что-то подсказывает мне, что "влюбленный блондинистый субъект" - это скорее я, чем он.
  
   Четыре дня пути пролетели быстро и без неприятностей. Поэтому Стикур и Дерри, несмотря на задержку с выездом, в график, составленный герцогом, укладывались, и во Влекриант успевали вовремя. Тем более теперь к горам Кенташ вела приличная дорога. Почти полгода назад повелитель Арм-Дамаша правильно оценил ситуацию с путями сообщения в западной части страны и по его указу рабочие достаточно быстро разобрали завал, организованный Хакисой в Ущелье Нежити. Нагромождение камней и грязи преграждало проход в долину Д'Архар, к горам Кенташ и, соответственно, во Влекриант. Эти земли на какое-то время стали попросту отрезаны от основной части страны и добраться дотуда, было чрезвычайно сложно. А если учесть, что Влекриант - один из крупнейших портовых городов, такое положение дел плохо сказывалось на экономике страны в целом, и отдельно взятого региона в частности. Западные земли, расположенные у гор Кенташ, всегда оставались несколько обособленными от остальной страны, там действовали свои законы и правила, зачастую более суровые, нежели в центральной части Арм-Дамаша. Тогда же, когда путь по Ущелью Нежити оказался перекрыт, ситуация у подножья гор Кенташ и вовсе обострилась. Озлобленные люди и представители других рас, закрытые в небольшой долине с трех сторон окруженной горами, а четвертой примыкающей к морю, оказались, словно в клетке. Добираться до цивилизации по морю было очень дорого и долго, по горам опасно, через недавно открытые катакомбы гномов - невозможно без карты. Начались проблемы с пищей, в провинции назревал настоящий бунт. Но лорд Корвин успел среагировать вовремя. Новая мощеная дорога не только сократила время необходимое пересечения Ущелья, но и в целом сгладила ситуацию в крае.
   Само облагороженное Ущелье Нежити от этих перемен к лучшему, более безопасным местом не стало, и разных тварей, начиная с гоблинов и заканчивая всевозможными хищниками там не убыло. Никуда не перевелись и разбойники издавна облюбовавшие этот путь для своего не очень честного промысла. Но теперь Ущелье Нежити представляло собой достаточно широкий тракт, а не петляющую между скал трудно проходимую тропинку, заросшую мхом и кустарником, где караваны с товаром наглухо застревали в непроезжей чащобе. Дерри Лайтнинг зябко передернул плечами под теплым пятнистым плащом из шкуры горного каркала. Даже густой мех не спасал от пронизывающего ветра. За несколько дней пути изрядно похолодало. Судя по всему, зима вспомнила о своих обязанностях, и обильный снегопад с ветром не прекращался со вчерашнего утра, переметая дорогу и затрудняя путь повозкам и лошадям. К вечеру ветер утих, но на улице ощутимо похолодало. Дерри надвинул меховой капюшон пониже на лоб, прикрывая лицо. Отчасти чтобы защитить щеки и нос от колючего снега, отчасти, чтобы в тени оказались его глаза, привлекающие внимание. Ксари недолюбливали везде. Этот раса была вызовом роду человеческому, слишком уж представители древнего народа походили на людей, при этом превосходя последних практически во всем: в силе, ловкости, зачастую, уме. Все эти качества не могли не вызвать сначала зависть, а потом и жгучую ненависть. На протяжении столетий, ксари травили, словно бродячих собак, забивали камнями прямо на улицах, вырезали целыми семьями. Это время давно кануло в небытие, но ненависть осталась, глубоко затаившись в душах людей. Хотя, сейчас ксари и не убивали на улицах, но все равно в мире оставалось немало таких мест, куда с фиолетовыми глазами лучше не соваться. Одним из таких мест была та часть Арм-Дамаша, которая начиналась в Ущелье Нежити.
   Темнело. По обеим сторонам заснеженного тракта начинали зажигаться редкие фонари. Движение оживилось. Впереди располагался один из крупных трактиров. Дерри и Стик ехали по ущелью с самого утра и забрались достаточно далеко от тех мест, где живут цивилизованные выходцы многих миров, а Лайтнинг, как назло забыл капнуть в глаза, валяющиеся в сумке магические линзы. Теперь приходилось прятать лицо в складках капюшона. Самые подозрительные путники уже недоверчиво косились на его, закутанную в серебристо-бежевый мех фигуру. Будь Дерри один, неприятности не заставили бы себя ждать, но рядом с ним ехал представительный герцог Нарайский. Цветные нашивки на его плаще и лошадиной упряжи, принадлежали уважаемому на Арм-Дамаше роду и заставляли даже самых подозрительных, расстаться со своими опасениями. Дерри же, наоборот, не рискнул нацепить свои родовые знаки отличия. Геральдику единственного на Арм-Дамаше дворянина-ксари знали не хуже чем, цвета герцога Нарайского. Если просто ксари, мог вызвать только недовольство и желание подраться, то высокородного ксари, многие желали попросту убить, дабы он своей кровью не позорил Арм-Дамашскую аристократию. Кстати, сама аристократия к появлению Дерри отнеслась гораздо спокойнее, нежели простой народ, а, оценив заслуги перед короной, простила и его видовую принадлежность. Вот если бы Лайтнинг был недостаточно знатен, тогда другое дело. Он навсегда бы остался изгоем в высших слоях Арм-Дамашской аристократии, но в этом смысле его происхождение ни у кого нареканий не вызвало. Род Дерри был старым и знатным.
   - Ну, что? - подал голос, молчавший полдня герцог Нарайский. - Заночуем в этом трактире или попробуем добраться до следующего? Пока, вроде бы, не очень поздно и мы можем одолеть еще один переход.
   - Заночуем в этом, - простучал зубами, изрядно замерзший Лайтнинг. - Я не могу больше ехать по этой отвратительной погоде. Нашла зима, когда неожиданно наступить! Неужели не могла подождать дня три, пока мы доберемся до Влекрианта? Давай остановимся здесь, что-то очень уж холодно.
   Стикур неопределенно мотнул головой, по всей видимости, соглашаясь. Ему тоже было противно и холодно, руки и ноги закоченели. Но Эскорит смотрел на эту ситуацию немного с другой стороны, нежели Дерри. Он бы предпочел проехать несколько лишних часов сегодня и тем самым сократить себе время пути на завтра и послезавтра, приблизив окончание утомительной дороги. Чем скорее они окажутся во Влекрианте, тем скорее можно будет вздохнуть спокойно. Но умоляюще-замерзший взгляд Лайтнинга и маняще-теплые огни трактира сделали свое дело - Стикур изменил решение. Главную роль сыграло желание, как следует согреться и поспать. Эта мечта воплотилась в маленьком двухэтажном домике, с ярко горящими окнами. Герцог понимал, что нет смысла издеваться над своей сущностью. Он по опыту знал, если уставший и замерзший организм учуял тепло и ночлег, сопротивляться бесполезно. Дальнейший путь вопреки желаниям собственного тела ни к чему хорошему не приведет. Либо упадешь от усталости, не доезжая до следующего трактира пятьдесят верст, либо с горем пополам до него доберешься, но на завтра свалишься с жестокой простудой не позволяющей ехать дальше.
  
   К четвертому дню пребывания в гостях у Ашан-Марры, Анет начала впадать в депрессию. Чтобы ни пыталась предпринять деревенская ведунья, память к девушке не возвращалась. В голове по-прежнему теснились неясные образы, не спешащие превращаться во что-то более конкретное. Конечно, Анет сейчас знала о своем прошлом гораздо больше, чем до того, как попала на Арм-Дамаш, но это были не ее воспоминания, а нечто неопределенное. Либо сведения, почерпнутые из рассказов Ашан-Марры, либо собственные умозаключения на их основе. И все было не то, словно это не ее прошлое, а рассказ о жизни другого абсолютно чужого человека или пересказ какой-то увлекательной книги. Сведения, правда, потихоньку копились, но Анет понимала, что только собрав все мельчайшие осколки, можно воссоздать разрушенную картину случившегося. Кропотливо, не расставаясь с надеждой, она собирала информацию по крупицам изо всего: рассказов ведуньи, снов, даже из небольшой прожженной пульсаром дырочки на стене избы, а потом анализировала добытый с великим трудом материал.
   Девушка выяснила, что парня с фиолетовыми глазами зовут Дерри. Это имя когда она произнесла его в первый раз, прокатилось по языку жесткими круглыми жемчужинами. Маленькими, блестящими и идеально гладкими. Она почему-то была уверена, что этот жемчуг - черный, а точнее темно-серый с холодным металлическим отливом. Еще Анет за эти четыре дня поняла, почему же ее раздражает небольшое, покрытое льдом озерцо недалеко от Дохлых Гнилушек. Именно там, летом едва не погиб Дерри, зачарованный русалкой, а потом Ашан-Марра с магом Диром несколько дней боролись с чарами водной девы, чтобы поставить парня на ноги. Следы от колдовства, по словам ведуньи, скорее всего, остались и по сей день, конечно, слабо выраженные и неопасные для жизни, но все равно не очень приятные.
   Ашан-Марра встретилась с девушкой в самом начале путешествия по Арм-Дамашу. Поэтому, как ни старалась, все равно мало, что могла рассказать. По мере того, как Анет грустнела, впадая в депрессию из-за невозможности собрать все кусочки, чтобы сложить пазл воспоминаний, Оля, наоборот, оживала. К ней начало возвращаться природное любопытство и стремление познать непознанное. Так как под категорию "непознанного" подходил весь этот мир, Ольга разгулялась на славу, начав детальное изучение окружающего пространства с ни в чем неповинной деревеньки. Слегка расстроила рыжую полная неспособность к магии, но девушка быстро утешилась, сообразив, что интересного здесь хватает и без умения колдовать. Узнав про русалку, Оля два дня подряд пыталась смотаться в лес и расковырять лед в озерце, чтобы рассмотреть и изучить его обитательницу.
   Сегодня неугомонная подружка занималась делом - помогала Ашан-Марре разбирать зелья. Анет подобное времяпровождением не прельщало, из зелий она смогла запомнить только яркую склянку с противоядием, остальные баночки были на ее взгляд все одинаковы. Поэтому девушка, решила немного прогуляться. За прошедшие несколько дней сильно похолодало. Вьюга, продолжавшаяся с утра до вечера, сегодня к обеду наконец-то прекратилась, оставив после себя глубокие сугробы. Ветер стих, тучи уползли на север, и мутное зимнее небо посветлело. Вылезло яркое солнышко. Девушка с наслаждением вдохнула ароматный, морозный воздух и зажмурилась. Частично от удовольствия, частично от ослепляюще-яркого света. Высокие деревья возле заиндевевшего дома, казались сплетенными из тонкой металлической проволоки. Более толстой на стволах, и похожей на кружево в кроне. Анет умиротворенно разглядывала заснеженную долину и не сразу заметила явную дисгармонию в природе. Дело в том, что на идеально-белом заснеженном горизонте, появилось небольшое ярко-розовое пятнышко, которое, приближаясь, с каждым мигом, становилось больше и больше. Вот Анет уже могла различить контуры странного толстого зверя, размером с крупную кавказскую овчарку. Вы представляете розового кенгуру переростка с красными крылышками, скачущего по заснеженному полю? Нет. Вот и Анет до этого момента не представляла.
   Девушка тихонечко осела по стеночке, безуспешно пытаясь заорать. Но от испуга горло перехватило, и из него вырвался только тихий сдавленный хрип. Анет сначала понадеялась, что на нее несется обыкновенный глюк, вызванный обилием запахов у Ашан-Марры в избе, но тихие надежды, похоже, не желали сбываться.
   - Ура! Хозяйка! Хозяйка вернулась! - расслышала девушка, доносящиеся сквозь расстояние вопли, и поняла, что зверь реален и обращается именно к ней. Как назло, в округе никого не было. То ли селяне именно сейчас решили разбрестись по своим делам, то ли зверь и в самом деле был очень опасен, и никто не хотел с ним связываться, предпочитая отсидеться дома. Анет на дрожащих ногах попыталась подняться с крыльца, и прошмыгнуть за дверь, когда в голове в очередной раз что-то заклинило и вместо этих логичных действий, вскрикнув: "Зюзюка!" - девушка кинулась навстречу несущемуся животному. Опомнилась только, прижавшись к пушистому, пахнущему морозом, розовому меху. Анет испуганно вытаращила глаза, не в силах сообразить, зачем же она приблизила свою смерть. Наверное, стоило заорать или кинуться наутек, но зверь что-то тихо заурчал ей на ухо, прижимаясь ближе. На девушку хлынула волна ярких образов и звуков, сначала чужеродных, а потом становящихся своими, родными: яркими, красочными. Веселыми и откровенно грустными.
   Анет схватилась руками за голову, не в силах остановить слишком бурный поток воспоминаний, и упала в снег на колени, вскрикнув от невыносимой боли разрывающей виски. На ее крик выбежали Ашан-Марра и Ольга. Анет лежала на снегу, а рядом обеспокоено помахивал красными крылышками, встревоженный Зюзюка. Ольга сначала испугалась странного розового зверя и решила, что это он обидел ее драгоценную подругу, но ведунья объяснила, что зверь называется гхырхом, и он тоже был в компании девушки, когда та останавливалась здесь в прошлый раз. Только вот с того момента Зюзюка изрядно подрос, но вреда Анет он все равно ни за что не причинит.
  
   В лицо пахнуло ароматом дешевого пива, табака и только что приготовленной еды. Дерри с наслаждением пустил в замерзшие легкие теплый, пропитанный уютом помещения воздух, и едва не совершил ошибку, собравшись откинуть с лица капюшон. Народу в обеденном зале было много, Лайтнинг разглядел в самом углу за небольшим столиком, двух более или менее приличных на вид купцов. Почтенные господа старались есть быстрее и не привлекать к себе лишнего внимания других посетителей - в большинстве своем, либо тихих подозрительных личностей с плохо запоминающимися лицами, либо огромных угрюмых мужиков с закинутыми за спину мечами. Не очень приятная и изначально враждебно ко всем настроенная публика. В центре зала, оживленно переговариваясь, сидели несколько вампиров, вальяжно облокотившись на высокие спинки стульев. Дерри из-под капюшона, надежно прикрывающего лицо, пристально вгляделся в бледные лица с правильными аристократичными чертами и облегченно вздохнул. Вампиры были не лучшими соседями в набитой народом таверне, но еще худшей компанией являлись знакомые вампиры. Меньше всего Дерри сейчас обрадовала бы встреча с кем-нибудь из наемных убийц синдиката Сарта. К кровососам хозяин преступного мира питал огромную слабость. Нравилось ему, как "упыри" работают: жестко, четко, безжалостно. "От и до" отрабатывая заплаченные за их услуги деньги, не оставляя ненужных следов и опасных свидетелей.
   Пока Дерри изучал обстановку в обеденном зале, Стикур, скинув с головы капюшон направился к барной стойке, чтобы договорится о ночлеге. Лайтнинг остался стоять в тени у входа, стараясь не привлекать к себе лишнего внимания. Стаявший снег холодными ручейками начал стекать с капюшона на лицо и дальше за воротник теплой замшевой куртки. Дерри брезгливо вытер воду и в очередной раз отругал себя за глупую забывчивость, из-за которой не мог снять капюшон и был вынужден терпеть неудобства. Конечно, можно плюнуть на все и перестать скрывать свою сущность, не факт, что кто-то ей заинтересуется настолько, чтобы ввязаться в драку, но Лайтнинг в данном вопросе предпочитал не рисковать и на неприятности без надобности не нарываться.
   - Что это ты стоишь тут, закутанный с ног до головы? Прокаженный что ли?! - раздался из-за спины полупьяный голос, и кто-то нагло рванул Дерри за полу плаща. Капюшон, тут же съехал по волосам и Лайтнинг, поняв, что скрывать свою сущность дальше все равно не получится, резко развернулся лицом к обидчику, сверкнув в полумраке яркими фиолетовыми глазами.
   - Да, это хуже, чем прокаженный! - отчего-то радостно воскликнул, высокий тролль-наемник. - Братва! К нам на огонек заглянула тварь-ксари! Бей урода!
   "Да, плохо дело", - подумал Дерри, немного отступая от стены. В руку настойчиво просилась, висящая у пояса адага, но молодой парень надеялся, что до нее не дойдет. Если повезет, все ограничится обычным мордобоем. У стойки бара весь подобрался Стикур, готовый в любую минуту кинуться другу на помощь. И эта самая минута могла вот-вот наступить. Тролли-наемники поднялись из-за своего столика в полном составе и, что значительно хуже, к ним, похоже, собирались присоединиться вампиры, обычно стоящие в стороне от глупых драк на пьяную голову. Прирожденные убийцы, они считали недостойным марать свое оружие по пустякам и забесплатно. Что подвигло их подняться сейчас, Дерри не знал.
   Лайтнинг настороженно рассматривал приближающихся противников. Троллей хоть и много, но с ними есть шанс справиться. Один уже лежал у ног ксари, тот самый первый, начавший драку. Хуже обстояло дело с вампирами, от них Дерри никак не ожидал вмешательства. Но факт, оставался фактом. Три высокие фигуры в темных одеяниях приближались. Лайтнинг принял устойчивую позу, чуть согнув ноги в коленях и потянулся за мерцающей в полумраке адагой. Но вампиры не спешили нападать. Тот, который шел впереди, нехорошо усмехнулся, сверкнув впаянным в правый клык драгоценным камушком, и, обогнув Дерри, скрылся за входной дверью, впустив в помещение струю холодного воздуха. Лайтнинг успокоился, самая сложная проблема разрешилась удивительно быстро. В другом конце зала облегченно вздохнул Стик. Ксари на секунду отвлекся на друга, слишком близко подпустил к себе наемников и тут же за это поплатился. Лайтнинг расслабился, избавившись от вампиров, и проворонил удар, пришедшийся как раз в солнечное сплетение. Судорожно выдохнул выбитый из легких воздух, инстинктивно прижав руки к груди и чуть согнувшись, и в один момент отлетел к стене, получив кулаком по неосмотрительно раскрытому лицу. Драка для него началась не лучшим образом. Полгода загула расхолодили Дерри и притупили выработанные годами инстинкты самосохранения. Он еще раз выдохнул, заставляя воздух снова циркулировать в отзывающихся болью легких и осторожно, стараясь делать, как можно меньше лишних движений сделал шаг вперед, разглядывая противников, воодушевленных первой легкой победой. Три тролля, с зажатыми в руках кастетами, вразвалочку подходили к Дерри. Лайтнинг молниеносно пригнулся, вскользь уходя от очередного удара, и плавно перетек за спину противников. Будь у него возможность или желание достать адагу - все трое были бы уже мертвы, но устраивать в таверне резню не хотелось. Если драки здесь были не редкостью, то применение серьезного, боевого оружия, могло вызвать бурю негодования и протеста у тех посетителей, которые до сих пор соблюдали нейтралитет. Поэтому вместо адаги пришлось ограничиться стулом, который при правильном замахе тоже давал неплохой результат. Тем более стулья в таверне крепкие, дубовые. Правда, ксари не учел, что он не один такой умный. Кто-то столь же сообразительный с размаху огрел его по спине стулом, свалив на пол. Дерри резво перевернулся, уворачиваясь от грозных ножек стула и одновременно попытался определить, как идут дела у Стика.
   У Стика дела шли хорошо. Отличавшийся острым изворотливым умом герцог Нарайский изначально занял стратегически выгодную позицию, запрыгнув на огромный стол. То ли мебель у хозяина таверны была на удивление качественная, то ли Стикур в последнее время много ел, то ли ножки стола оказались банально прикрученными к полу, но стряхнуть Эскорита с облюбованной поверхности не смогли даже четыре тролля, кряхтя пытающиеся оторвать массивную мебелину от пола. Герцог только держал равновесие и отмахивался от пытающихся залезть на стол противников барной табуреткой. Сидение у табуретки мягкое и маленькое, а ножки, в свою очередь, длинные. Поэтому и держать в руках, и размахивать этим импровизированным оружием, было весьма удобно. Да и эффект от табуретки был не плохой.
   Дерри, убедившись, что у друга все в порядке, резко поднялся на ноги, сбивая на пол одного из противников и, последовав примеру Стика, запрыгнул на один из столов - тот который казался массивнее и устойчивее остальных. Под новым углом взглянув на импровизированное поле боя, ксари зло выругался сквозь сжатые зубы. Угораздило же их со Стикуром завернуть именно в ту таверну, в которой расположился на отдых отряд троллей наемников. Причем, убивать Дерри никого не хотел, чтобы не возникло лишних проблем. Ему не улыбалось всю оставшуюся жизнь скрываться не только от людей Сарта, но еще и от мстительных троллей. А оглушенные противники имели нехорошую особенность - они быстро приходили в себя и снова кидались в драку с удвоенной силой и яростью. Эта, с позволения сказать "развлекаловка", грозила затянуться до утра и закончиться весьма печально. Сами тролли гуманистического настроя Дерри не разделяли и были совершенно не прочь заиметь на память шкуру, скальп или, на худой конец, глаз ксари. Самые нетерпеливые и нервные уже обнажили короткие кривые мечи и начали плечом к плечу продвигаться по направлению к Лайтнингу, намереваясь взять его в кольцо.
   Хлопнула входная дверь, впуская клубы холодного воздуха, вихрь снежинок и еще троих троллей. Эти были чуть выше наполнявших таверну товарищей, шире в плечах и иначе одеты. "Начальство пожаловало", - с нарастающей тоской подумал Лайтнинг, ловя на себе взгляд одного из вошедших наемников, и похолодел. Все могло обернуться значительно хуже. Дерри в который раз за вечер безнадежно вздохнул и потянулся за адагой. В тавену пожаловал лучший из наемников, работающих на синдикат, - Хайк. Когда-то они были друзьями. Ну, или почти друзьями, в той мере, в которой могут дружить дикий подросток ксари, воспитанный в семье аристократов, и умудренный жизнью, повидавший всякое на своем веку - тролль. Но это было давно, тогда, когда Дерри носил статус нового и ценного приобретения синдиката. Сейчас же, зная цену за свою голову, Лайтнинг даже не сомневался в том, что выберет Хайк: мешок золота или старую, давно забытую дружбу. То же, что и все остальные, приходившие до него. Поэтому Дерри приготовился к серьезной и неравной драке. Его жизнь пока была нужна ему самому, и он не собирался делиться ей даже со старыми друзьями, возжелавшими денег.
   - Ну, точно! Кого я вижу! - радостно завопил Хайк бесцеремонно расталкивая своих подчиненных и подбираясь к столу, на котором стоял Дерри, судорожно сжимающий мерцающую адагу. - Дерри Лайтнинг! Как я не догадался сразу. Где ты - там всегда драка! Давай слезай, сто лет не виделись. Совсем не ожидал тебя здесь встретить!
   Дерри недоверчиво прищурился и спрыгнул на пол прямо в толпу сгрудившихся у стола троллей. Они возмущенно зарычали, пытаясь напасть, но одного грозного взгляда Хайка хватило, чтобы наемники схлынули, освободив место и подтащив к столу несколько стульев. Дерри медленно сел, знаком подзывая Стика, и настороженно уставился на Хайка. То, что тролль не стал убивать его сразу, внушало определенную надежду. Наемник редко опускался до разговора со своими жертвами, но по старой дружбе, вполне мог нарушить это правило.
   - Ты изменился с последней нашей встречи, - задумчиво произнес тролль.
   - Все меняются, Хайк.
   - Ты прав, все. Но единицы - настолько сильно. Ты стал опаснее, намного опаснее, чем тогда, и взрослее. Судьба, видимо, сильно побила тебя, ксари. Ты стал похож на дикого зверя. И взгляд у тебя звериный - точный, расчетливый, абсолютно бесстрастный и готовый в любую секунду найти подходящую жертву.
   Лайтнинг напрягся, этот тролль всегда был очень проницательным, Хайк один почти сразу понял, что Дерри никакой не простолюдин, понял, но молчал об этом. И сейчас он удивительно точно подметил произошедшие изменения. Эти мысли, судя по всему, отразились каким-то непостижимым образом на обычно непроницаемом лице Дерри, потому что, наемник пристально посмотрел на него и немного отстранился, откинувшись на спинку стула.
   - Э, да ты, похоже, не рад меня видеть? - мрачнея протянул Хайк. - Не любишь встречаться со старыми друзьями? Статус теперь не тот, чтобы распивать пиво с простым наемником, ты теперь смотрю, больше с герцогами общаешься?
   - Да, Хайк, я не люблю встречаться со старыми друзьями, ты прав, - медленно, подбирая каждое слово начал Дерри. - Но мой статус не причем. С того момента, как я ушел из синдиката, судьба меня сводила с тремя людьми, которых я считал друзьями. Они все мертвы. Знаешь, я не люблю убивать друзей, пусть и бывших, и не люблю когда мои друзья, пытаются убить меня, позарившись на мешок золота.
   - А, вот ты о чем! - довольно заржал Хайк. - А я уж думал, ты совсем зазнался! Не беспокойся, я не буду пытаться тебя убить, хотя все шансы на моей стороне. Ты и так настроил против себя всю таверну. Сколько раз говорил тебе, прячь свои зенки. Неужели денег на магические линзы жалко?
   - Я забыл, - поморщился Дерри, прекрасно понимая, что бывший соратник прав.
   - Я не буду убивать тебя по многим причинам, но действительно существенной остается одна. Сарт отменил на тебя охоту. Не знаю, как бы я поступил, если все было иначе, но будем считать, что, все равно, не променял бы хорошие отношения на деньги. Согласись, если мы будем думать так, легче будет и тебе и мне. Тем более, это не имеет сейчас никакого значения.
   - Да, ты прав Хайк, - облегченно вздохнул Дерри и призадумался. - Единственное, чего я не могу взять в толк, это отмену охоты. Последний раз, когда я сталкивался с Тарманом и Адольфом, они были настроены весьма решительно, и готовы пойти на что угодно, лишь бы порадовать хозяина моей головой.
   - Тут уж я ничем тебе не могу помочь, - развел руками Хайк. - Разбирайся в этой ситуации сам. Информация это официальная и достоверная. А почему? Кто же знает. Но я бы на твоем месте радоваться не стал, более чем уверен, Сарт что-то замышляет. Подумай, зачем ты можешь понадобиться ему живым, больше, чем мертвым.
   - Не знаю.
   - Положение, Дерри, - тихо произнес Стикур. - Ты сейчас принадлежишь к высшим слоям аристократии Арм-Дамаша и король преступного мира знает об этом. Скорее всего, он попробует использовать это в своих целях. Тебе следует быть очень осторожным. Я думаю, синдикат снова попытается поймать тебя на крючок. Сарту выгоднее склонить тебя к сотрудничеству, к любому сотрудничеству, чем убить.
   - Слушай, - хохотнул Хайк, - а я думал все аристократы идиоты и слабаки. Но твой друг абсолютно прав. Не завидую я тебе. Похоже, охота на тебя не закончилась, а как раз, наоборот, только что началась. Будь очень осторожным и думай, на чем синдикат может тебя поймать и привязать к себе.
   - Подумаю, - вздохнул Дерри, понимая, что чем дальше, тем сложнее становится ситуация. - А может, у Сарта было хорошее настроение? - с надеждой в голосе протянул Лайтнинг, понимая, что говорит глупость.
   - А может и так, - тролль улыбнулся. - У него появилась новая фаворитка, но странная какая-то. На людях появляется, прикрыв лицо вуалью и ни с кем не общается. Кстати, о ней за пределами синдиката упоминать категорически запрещено. Так что сейчас я выдаю тебе военную тайну. Хотя, - Хайк безразлично пожал плечами, - что с меня возьмешь я же продажный наемник, который клятв никаких не давал и сотрудничает с синдикатом, когда ему платят. И за эти же деньги вполне может его продать. А другу тайны синдиката могу продать и просто за хороший ужин. Верно, Дерри?
   - Верно, - согласился Лайтнинг, подзывая официанта и с тоской понимая, что с надеждами об отдыхе точно придется на эту ночь попрощаться. От Хайка и раньше было сложно отвязаться, а сейчас и вовсе не представлялось возможным.
  
   На ухо кто-то громко и противно засопел, Анет махнула во сне рукой и перевернулась на другой бок, подумывая о том, что можно бы и просыпаться. Девушка чувствовала, что отдыхает уже давно. Спина и руки порядочно затекли, как это бывает, когда долго лежишь в одной позе. Сопение стало громче, и девушка лениво открыла один глаз. Скорее из любопытства, чем по какой-либо иной причине. Дело в том, что ни Ашан-Марра, ни Ольга так громко сопеть не могли. Значит, это был кто-то еще. Стало интересно, кто именно. Перед глазом возникло расплывчатое розовое пятно. Девушка тяжело вздохнула и, смирившись с неизбежным, открыла второй глаз для улучшения обзора. Прямо перед ее лицом торчала розовая Зюзючья морда, с внимательными бусинками черных круглых глаз и подвижным, влажным носом.
   - Ура! - завопил зверь, - Хозяйка проснулась!
   - Наконец-то! - в унисон выдохнула сидящая на стуле у кровати Ольга. Ее рыжие волосы пребывали в чудовищном беспорядке, а на щеке остался красный отпечаток от руки. Судя по всему, в одной позе Оля просидела достаточно долго. Мурлыкания Зюзюки она не поняла, но по радостным интонациям, догадалась, что зверь доволен.
   - Зюзюченька, ты здесь! Я рада тебя видеть и так по тебе соскучилась!
   Увидев перед собой гхырха, Анет вспомнила и события сегодняшнего утра. Девушка надеялась, что раз сейчас за окнами темно и, судя по всему, вечер, то Зюзюка прибежал именно сегодня с утра, а не вчера или несколько дней назад. "Вспоминать, однако, удивительно больно, - подумала Анет, снова закрывая глаза. - Причем, больно и в прямом, и в переносном смысле". Голова до сих пор буквально раскалывалась, а разом навалившиеся воспоминания перемешались, и в душе царила неразбериха похлеще, чем до встречи с Зюзюкой. Сразу разобраться в этих чувствах и образах было невозможно. И хотя девушка понимала, что она наконец-то все вспомнила, точной картины произошедшего воссоздать все равно не получалось. На это требовалось время.
   - Ты давай не спи больше! - встрепенулась подруга, а гхырх предано ткнулся холодным носом Анет в руку, выражая полную солидарность с Ольгой. - Мы не поняли, что с тобой случилось. Почему ты отключилась, увидев ... это.
   - Зюзюку?
   - Да! Кстати, почему это у него в качестве имени, мое школьное прозвище?
   - Ну, по характеру, вы очень даже похожи! А насчет внешности...когда я этого зверька нашла, он был маленький и тощенький, похожий на розовую белку. Да, и когда я в последний раз его видела, он был намного меньше и худее. Зюзюка, слушай, похоже, последние полгода для тебя прошли отнюдь не в голодных скитаниях. Кто-то очень хорошо за тобой ухаживал, вопрос - кто? И где же ты так поправился, зверь? Кто тебя откормил?
   - Дерри...- зверек прикрыл лапкой мордочку.
   - Вот поганец, - глубокомысленно изрекла Анет. - Довел моего зверя до ожирения. Чем, хоть он тебя кормил?
   - Всем... - совсем засмущался гхырх.
   - Всем? Бедненький ты мой!
   - Да, - захныкал Зюзюка. - Я теперь никакую няму видеть не могу, обожрался очень.
   - Обожрался? - от шока у Анет даже дыхание перехватило.
   - Да, - вздохнул Зюзюка и чуть веселее добавил. - Но, пока до Хозяйки добирался, ничего, растряслось. Я думаю, через несколько дней все войдет в норму, и кушать я буду хорошо, как и прежде.
   - Чего это он так расщедрился? Ты хочешь сказать, что безнаказанно бегал в замке правителя Арм-Дамаша?
   - Не-а, в замке где много человеков и в деревне рядом. Нас все боялись, а мы играли!
   - Играли? - окончательно тупея осведомилась Анет. - Как и с кем?
   - С Дерри-котом играли. Охотились на няму.
   - На какую няму вы охотились?
   - На разную, - Зюзюка потерся мордой о ногу девушки. - На большую бегающую няму. Человеки потом ругались, но Дерри-человека потом приходил и извинялся за то, что мы наиграли с Дерри-котом, денюжку платил за няму.
   - Да... - не на шутку загрузилась Анет. - Похоже, без меня вы тут круто развлекались. Ну, Дерри Лайтнинг, похоже, дошел в своих загулах до полного беспредела. И как вас терпели?
   - Человеки боялись, человеки Дерри называли Хозяин.
   - Хозяин? Это вы в его поместье были, да?
   - Человека там был хозяин, вся няма была его. Даже бегающая, жалко за нее денюжку платить было, а он все равно платил. Стыдно ему было, что другие человеки нас пугались. А Зюзюке было не стыдно, было весело.
   - Стойте, стойте! - замахала руками Ольга. - Вы меня точно с ума сведете! Анет, у меня возникло два вопроса. Ответь мне на них, пожалуйста, пока новые не появились. Даже не знаю, с какого лучше начать. Ну, да это и не важно. Ты с этой розовой скотинкой говорить, что ли можешь?
   - Да, - пожала Анет плечами под одеялом. - Могу.
   - Так, - протянула Ольга, еще не привыкшая к странностям Арм-Дамаша. - Час от часу не легче. Впрочем, данный вопрос не был у меня основным. Как-нибудь на досуге поразмыслим над этой информацией. Если после всех новых сведений в своем уме и трезвой памяти останемся. А пока, скажи-ка мне, ты Зюзюку вспомнила или мне опять показалось?
   - Оль, я все вспомнила, - тихо прошептала Анет. - Увидела Зюзюку, прижалась к его розовой шкуре и на меня хлынула лавина воспоминаний. Знаешь, это было что-то невообразимое. Бешеный вихрь. Вообще-то, поэтому я и отключилась. Оказывается если вспомнить все разом - это невероятно больно. Такое впечатление, что шквал информации разрывает голову изнутри. Неприятно, однако!
   - Что же ты молчишь! - всполошилась подруга, заправляя за ухо непослушную прядь волнистых волос. - Рассказывай, давай быстрее. Я же от любопытства изнываю, будто ты не знаешь!
   - Догадываюсь, но для меня самой все это ново. Я не знаю, с чего начать и как построить свой рассказ, чтобы ты все поняла и не запуталась в этом завале фактов.
   - Рассказывай уж быстрее! - сморщилась Оля. - Ты что думаешь, если мне что-то непонятно будет, я не переспрошу что ли?
   - Ну не знаю, - с сомнением протянула Анет, но рассказ начала.
   Говорила она скорее для себя, нежели для удовлетворения любопытства подруги. Облекая разбросные в недрах мозга различные обрывки фактов, воспоминаний и впечатлений в слова, она сама для себя заново восстанавливала по кусочкам, словно огромный детский пазл, всю картину своего недавнего прошлого. Начиная с того, как двенадцатого июля вышла из дома на речку. Далее описала холодную воронку, внезапно возникшего под ногами водоворота и первые впечатления от Арм-Дамаша, когда было трудно понять, что это вовсе не загробный мир, а симпатичный парень с нереальными глазами - далеко не ангел.
   - Знаешь, - Анет задумалась. - Необходимость идти вперед, даже, несмотря на то, что этого делать не хочется, понимание, что сопровождающие люди, готовы умереть только для того, чтобы я дошла, заставили меня измениться. Многие ценности и идеалы просто разрушились. Только здесь я поняла, что такое взаимподдержка и выручка. Только здесь я увидела, что такое настоящая любовь.
   - Так, - встрепенулась Ольга, - Вот с этого места, можно поподробнее. Про свою любовь.
   - Нет, - усмехнулась Анет. - Моя любовь здесь не причем. Зато причем призрак, которому я дала обещание. Примерно в середине пути, к нашей компании присоединился странный эльф, по имени Калларион. Он сильный маг и умелый воин, и поэтому его помощь оказалась, как нельзя кстати. Если бы не его снадобья, скорее всего, погиб бы один из членов нашего небольшого отряда - маг Дирон. Но, несмотря на все положительные качества Келла, Стикур и Дерри - мои охранники, относились к нему с изрядной долей опасения и настороженности. С самого первого дня было понятно - эльф не только хочет помочь нам, но и преследует какие-то свои, корыстные цели.
   Эти самые цели стали известны, после того, как я встретила в древних гробницах призрак эльфийской принцессы. Когда-то давным-давно они с эльфом любили друг друга, но Ларану убили из-за комплекта драгоценностей, подаренных женихом. Много лет Калларион потратил на поиски способа вернуть любимую к жизни, и, наконец, нашел. Но для ритуала необходимы те, украденные драгоценности. Я обещала Ларане, что обязательно помогу найти их. Но, увы, не успела. Поединок с Хакисой, закончился, по всей видимости, победой, но меня выкинуло с Арм-Дамаша на Землю, и обещание, данное призрачной девушке, оказалось не выполненным. Вот, в общем-то, и вся история, - закончила Анет, единственное, о чем она предпочла упомянуть вскользь - это Дерри и все с ним связанное. Она даже не рассказала Ольге о том эпизоде, когда Лайтнинг в первый раз обернулся барсом, когда ей, Стику и Диру, казалось, что ксари не вернется к человеческому обличию.
   Время притупило воспоминания и ощущения, и девушка не могла разобраться в себе. Много из того, что полгода назад казалось прописной истиной, сейчас подвергалось сомнениям. Она не знала, а нравился ли ей Дерри на самом деле, или это было что-то мимолетное, вызванное той необычной ситуацией, в которой она оказалась, попав на Арм-Дамаш. Да и отношение Дерри к ней было загадкой, особенно после того памятного разговора по душам во сне. Именно поэтому, Анет не очень хотелось говорить на эту тему с подругой. Но Ольгу не так-то просто провести. Все что касалось сердечных дел Анет, она помнила на зубок. Конечно, сначала девушка некоторое время переваривала полученную информацию, но как только сведения более или менее улеглись у рыжей в голове, она вздохнула, потерла руками виски и с маниакальным упорством продолжила допрос.
   - Ладно, с обещанием более или менее разобрались, только что же тогда эта Ларана, так себя ведет, пугает тебя по ночам, вы же вроде почто подругами стали, судя по твоему рассказу.
   - Она не живая, призрак, и этим все сказано, - грустно улыбнулась Анет. - Ее сознание очень сильно отличается от человеческого. Принцесса зациклена на своих "штучках", а остальное ей в принципе, побоку. На нее нельзя за это обижаться, нужно просто, как можно быстрее помочь и тогда все проблемы решатся сами собой.
   - К этому разговору мы еще вернемся, а пока я хочу услышать еще кое-что.
   - Да, и чего же?
   Тебе не кажется, что ты мне что-то не дорассказала? - вкрадчиво уточнила Оля.
   - Что не дорассказала? - удивилась увлеченная своими мыслями Анет.
   - Что-что? Конечно же, что с тем блондинчиком из сна - Дерри?
   - Да ничего, Оль, - вздохнула Анет. - я тебе, правда, рассказала все. Он просто хорошо и качественно выполнял свою работу. А если мне тогда чего с перепугу или по дури показалось, это - дело прошлое. Мы, конечно, за время путешествия сблизились и, можно даже сказать, подружились, но не больше. Он - классный телохранитель и готов был меня защищать до последнего. То, что данные себе самому обязательства остались не выполненными, судя по всему, очень сильно повлияло на его самомнение. Он, похоже, переживал, что я погибла, а он остался жив, хотя, по его мнению, должно бы быть наоборот. Трудно сказать, что в моих чувствах тогда было человеческой симпатией к Лайтнингу, а что преклонением перед его чувством долга.
   - А сейчас? - не унималась Ольга. - Что ты чувствуешь сейчас?
   - Не знаю, мне надо еще в этом разобраться.
   - Я тебе помогу, - уверенно заявила подруга, попадая в свою стихию (как никак психолог, пусть и недоделанный). - Расскажи, кто он такой, что из себя представляет? Чем занимается, ну и все в этом роде.
   - Что же, хорошо, - невесело усмехнулась Анет. - Я расскажу, но не уверена, что тебе понравится услышанное. Будем надеяться, что после моих слов у тебя не отпадет желание, помогать мне разбираться в чем бы то ни было. Потому что не знаю, какой образ Дерри созрел у тебя в голове, но поверь мне, он не соответствует истине.
   - Ты в сторону от разговора не уходи. Давай, ближе к теме. Я уже поняла, что Дерри весь из себя необычный, уникальный и вообще герой, в лучших традициях этого слова.
   - Нет, Оль. Не иронизируй. Ты поняла не совсем верно. Герои - это скорее твоя слабость, но попадаются они, к сожалению, лишь в сказках или кино, и на Арм-Дамаше, заметь, тоже. Так как лично тебе всегда нравились ванильные мальчики, вряд ли ты меня поймешь и одобришь. Потому что Дерри под это определение ну никак не подходит. Он совсем другое: вор, профессиональный и безжалостный убийца; оборотень-ксари, потерявший веру в себя и во что-либо хорошее. За голову Дерри в преступном мире назначена такая цена, которую даже вслух произносить страшно. Ко всему этому, он племянник здешнего повелителя. И чувство долга, как бы я перед ним не преклонялась, у него выборочное. Если Стик и Дир готовы были погибнуть за свой мир, за Арм-Дамаш, то Лайтнинг признавал только друзей. Именно за них, он готов был идти до конца. Когда Дерри увидел, что я выйду против Хакисы, хотя для меня это тяжело и по большому счету не нужно, тогда он встал на мою защиту, чтобы облегчить задачу своих друзей, но не больше.
   Анет несколько минут посидела, разглядывая озадаченное лицо Ольги, помахала рукой перед пустыми глазами подруги и наконец-то добилась какой-то реакции.
   - И после этого тебе не нравились Максим и Саша?
   - Оль, чтобы понять разницу, тебе надо познакомиться и с Дерри, и со Стиком, и с Диром, и с Калларионом - он эльф, и с призраком Лараной.
   - Если все, что ты говоришь, правда хотя бы на половину, не уверена, что я этого хочу, - устало произнесла Оля, грустнея на глазах. - Ксари-оборотень, говоришь, - уныло пробормотала она, безуспешно пытая представить себе этого монстра. - Скажи мне, пожалуйста, а тебе оно надо было? Он ведь, получается даже не ...
   - Да, он не человек, - спокойно согласилась Анет. - Отсюда и фиолетовые глаза. Кстати, вторая, звериная ипостась, на мой взгляд, и есть истинная сущность Дерри. Огромный, невероятно красивый и безумно опасный кот. Абсолютно не стадное животное, привыкшее в одиночку бродить по суровым пустошам жизни. Дикий зверь, к которому страшно даже подойти, не говоря о том, чтобы приручить. Это не Земля Оля, здесь много существ, которых по определению нельзя именовать людьми, и, зачастую, они гораздо больше "не люди", чем Дерри, но это не мешает им существовать, мыслить, достигать успеха в жизни, любить и быть хорошими друзьями. Это просто надо принять.
   - Да уж, - ошеломленно выдохнула Ольга, предпочитая дальше не расспрашивать. Ей хватило того, что избранник подруги даже не человек, про его увлечения, которые Анет характеризовала, как вор и профессиональный, безжалостный убийца, Оля не хотела даже вспоминать. Поэтому перешла к более насущному вопросу. Тем более Анет, похоже, тоже не была настроена на продолжение разговора. Она с отстраненным видом сидела на кровати и внимательно изучала противоположную стену комнаты. На полу дрых, довольно посапывая Зюзюка, живое доказательство того, что весь этот кошмар Ольге не пригрезился. Огромный розовый зверь растянулся вдоль кровати и даже не обратил ни малейшего внимания, что Ольга бесцеремонно положила ему на мохнатый бок ноги в теплых вязаных носках.
   - Ну, и что мы будем делать дальше? Ты вроде бы все вспомнила, где ты своего призрака искать будешь? Как я понимаю, обещание тебе придется выполнять по любому, - обратилась она к медитирующей Анет.
   - Ты - не знаю, что будешь делать. Можешь временно остаться здесь, - задумчиво отозвалась девушка. - В любом случае, домой мы попадем не раньше, чем найдем кого-нибудь из ребят. Ларана, скорее всего, должна быть с Калларионом. А где эльф, там скорее всего и Дирон. Ну, решай, ты со мной или останешься здесь?
   - Я с тобой, - немного подумав, обреченно сказала Оля. - В конечном счете, Арм-Дамаш не так уж и плох, и почему бы не провести зимние каникулы здесь. Но скажи мне, как ты собралась искать своих знакомых? Арм-Дамаш-то ведь, сдается мне, не маленький?
   - Ну, с этим проблем возникнуть не должно, - оживилась Анет и вскочила с кровати. - Зюзюка, ты ведь сможешь найти ребят?
   Сонная морда приподнялась от пола и бессмысленно уставилась на девушку.
   - Зюзюка - Дерри? - настойчиво напомнила она. - Ты найдешь мне его?
   - Человеки ушли в большой, вонючий, зомбячий город.
   - Большой, вонючий, зомбячий город? - переспросила Анет, задумываясь. - Во Влекриант что ли? А что они там забыли?
   - Мага позвала, - вздохнул зверь. - Они ушли, а Зюзюка сбежал. Хозяйку почуял. Зюзюка человеков звал, звал, а они все равно ушли. Не пошли к Хозяйке.
   - Они же не понимают тебя, глупенький, - потрепала Анет зверя по мохнатой шкуре. - Но ты не волнуйся мы пойдем за ними. Ты нас проводишь?
   - Дай няму-то? - капризно щелкнул зубами гхырх, и покосился на стул. Анет автоматически взяла с тарелки пирог и сунула Зюзюке в пасть, спросив еще раз. - Ну, так проводишь?
   - Зюзюка знает короткий путь, - радостно зачавкал зверь. - Зюзюка приведет хозяйку к человекам быстро. Очень быстро.
   - Вот и хорошо, - кивнула Анет. - особенно хорошо, что быстро. Не хотелось бы туда полторы недели, как в прошлый раз, тащиться, - и добавила, обращаясь к подруге. - Видишь, Оль, а ты переживала. Все решаемо. Вполне можно начинать собираться в путь. Нам, кажется, повезло, Дерри, к которому нас может проводить Зюзюка сейчас там же где маги и Ларана.
   Оля обреченно кивнула, начиная сожалеть о своем необдуманно высказанном желании отправиться вместе с Анет. Будь ее воля, она бы сломя голову рванула обратно на Землю, особенно после рассказа подруги, но делать нечего. Вот и приходилось изображать бурную радость от предстоящей сомнительной авантюры. Оля вздохнула, ногой подвинула развалившегося на всю комнату Зюзюку и поплелась в центральную часть избы, где уже во всю кипели приготовления к намеченному на завтра выходу. Ольгу радовало и заставляло молчать в тряпочку одно - впервые с того момента как летом Анет нашли на берегу реки, девушка была по-настоящему счастлива. А за это можно потерпеть и холод, и Арм-Дамаш, и розового гхырха, и даже, быть может, ксари-оборотня, вора и убийцу. Можно, но недолго, как искренне надеялась Ольга. А противный внутренний голос гадко нашептывал на ухо, что о принятом сегодня решении она пожалеет еще не раз и не два. Причем уже в ближайшем обозримом будущем.
  
   Этой ночью удалось немного вздремнуть. К счастью, отряд Хайка с утра пораньше тоже должен был отправляться в путь на одно очень важное, не терпящее даже малейшей задержки задание. Поэтому даже неугомонный тролль-наемник понимал необходимость отдыха. Благодаря удачному стечению обстоятельств Стикур и Дерри выехали с самого утра, причем без головной боли, свежие и отдохнувшие.
   Погода тоже не подвела. За ночь вьюга прекратилась и светило яркое, но холодное зимнее солнце. Сначала кони с трудом продирались сквозь наметенные за ночь сугробы, но потом двигаться стало значительно удобнее. Свежий морозный воздух заполнял легкие пьянящим чувством свободы, улучшая мрачное настроение. Последние версты до Влекрианта ребята одолели достаточно быстро, въехав в город на закате, едва успев до закрытия ворот.
   - Ну, хвала великим Богам! - пробормотал Стикур, отряхивая снег с плаща перед входом в традиционную влекрианскую гостиницу: небольшое здание в два этажа, где внизу располагался трактир средней паршивости, а в вверху - жилые комнаты.
   - Да уж, я думал, мы никогда не доедем, - согласился Дерри, спешиваясь. - Надеюсь, что Дир и Калларион не потащат нас сразу куда-нибудь дальше, а дадут, по крайней мере, пару дней отоспаться. А то приходим мы сейчас уставшие и голодные, а они уже на чемоданах сидят и только нас и ждут. Никуда сегодня не поеду, хочется есть и спать, а в идеале, еще и горячий душ.
   - Не думаю, что у них все настолько серьезно, - не согласился с другом Стик и, чуть задумавшись, добавил. - Ну, я на это очень надеюсь. И вообще, что гадать и забивать голову разными глупостями. Сейчас все узнаем, я думаю, наши маги уже заждались.
   - Да, ты прав, заждались, - раздался знакомый голос. У порога гостиницы стоял улыбающийся Дирон, абсолютно неизменившийся за прошедшие полгода. Те же блестящие темно-каштановые волосы, забранные в хвост. Та же широкая, мальчишеская улыбка и янтарные эльфийские глаза на узком смуглом лице.
   - Ты что, нас унюхал что ли? - со смехом подошел к другу Стикур, отряхивая по дороге остатки снега с одежды.
   - Ну, можно сказать и так, - согласился Дир, жестом приглашая Стика и Дерри в помещение.
   Общим советом было решено, что ужинать лучше в обжитых магами комнатах, а не на первом этаже в обеденном зале, чтобы никакие сторонние свидетели не помешали разговору. Тем более, действие магических линз Дерри опять прекращало свое действие, а капать на ночь глядя в глаза какую-то пакость, ксари не хотелось. Всем своим видом маги выражали явное нетерпение, и стремились, как можно скорее, поделится с друзьями новостями, но пока Стик и Дерри ели, никакого душевного разговора, все равно, не получилось. На все вопросы ребята отвечали невразумительным: "Угу, м-чав!"
   Дерри доел последний кусок мяса из своей тарелки и сыто откинулся на спинку кресла, вытянув промерзшие за день пути ноги, к весело потрескивающему камину, жар от которого согревал и убаюкивал. Накатившее блаженство заставило ксари закрыть глаза и окончательно расслабиться. Разговаривать ни с кем и ни о чем не хотелось, первая радость от встречи с друзьями прошла, и теперь казалось, что обмен информацией вполне может подождать до утра. Впрочем, Дир и Калларион, неделю изнывающие в трактире от бездействия, считали иначе.
   - Мы вас заждались, - начал Калларион, заставив Дерри вынырнуть из накатившего сладкой волной сна. Лайтнинг лениво открыл глаза и с удивлением увидел сидящую на ручке его кресла Ларану.
   - А ты перестал грустить, - мягко констатировала факт призрачная девушка. Ее бледное, полупрозрачное с огромными желтыми глазами лицо, почти касалось щеки Дерри. Будучи существом непредсказуемым и свободным от условностей, Ларана не считала нужным здороваться или как-то предупреждать о своем, чаще всего, внезапном появлении.
   - И тебе привет, обворожительная эльфийская принцесса, - скорее подумал, нежели произнес Дерри, прекрасно понимая, что призрак все равно его услышит, как бы тихо не звучал голос. Говорить вслух не хотелось, чтобы не отвлекать занятых серьезным разговором друзей и не обращать на себя внимания. Но его бездействие все равно не осталось без внимания со стороны вездесущего Дира.
   - Дерри, ты вообще нас слушаешь или треплешься ни о чем с Лараной? - поинтересовался маг недовольным голосом. - Судя по глупому и невинному выражению твоего сонного лица, скорее второе, чем первое. А зря. Нам с Калларионом в первую очередь понадобится именно твоя помощь.
   - Я тебя внимательно слушаю, Дир, - демонстративно зевнул Лайтнинг, протирая рукой слипающиеся глаза.
   - Ты, наверное, слышал, - как ни в чем не бывало продолжил Дирон, не обращая внимание на засыпающего ксари, - после изгнания Хакисы ее замок немного сместился между мирами и завис непонятно где. Видимая его часть осталась на Арм-Дамаше, а все остальное где-то в межмирье. Мы с Келлом несколько месяцев бились над поиском возможности проникнуть в замок, пока, наконец, не пришли к выводу, что единственным приемлемым выходом будет "коридор между мирами". Несколько недель ушло на подготовку этого непростого заклинания. Основная проблема заключалась в том, что необходимо было точно установить расположение замка и произвести расчеты. Так вот, когда наконец-то все было готово, оказалось, что мы, такие умные, далеко не первые. Замок Хакисы давно и основательно кем-то занят. Мы не стали соваться далеко. По всей территории бывших владений чернокнижницы выставлена охрана. Мне кажется, что разумнее всего будет не светиться и не рисковать напрасно, а отправить на разведку тебя в зверином обличье. Поэтому, собственно говоря, мы и ждали вас. Как теперь достать из замка украшения Лараны ума не приложу.
   - Ладно, с украшениями разберемся после того как изучим обстановку, - уже совершенно натурально зевнул Дерри. - А где хоть этот ваш проход расположен? Опять куда-нибудь заставите тащиться с утра пораньше? А погода спешу заметить удивительно мерзопакостная. Терпеть не могу зиму!
   - Как, впрочем, и лето, - не удержался от колкости, полусонный Стикур, но его словоизлияния перебил эльф.
   - Нет, даже не беспокойся, - засуетился Калларион, зачем-то сдирая со стены большой толстый ковер, сотканный из шерсти. Вопрос застрял у Дерри в горле, так как на стене под ковром появилась клубящаяся черная пустота. - Все сделали в лучшем виде, - довольно изрек эльфийский маг. - Старались, можно прямо сейчас на разведку.
   - Нет уж, прямо сейчас, увольте - заупрямился Дерри. - Завтра, друзья мои, завтра. Вы тут сидите уже неделю и можете совершенно спокойно подождать до утра. Ничего страшного с вами не случится, а я устал, словно собака последняя, и хочу спать.
   - Ладно, ладно, - недовольно сморщился Дирон, по большому счету не ожидающий от вредного ксари иного ответа. - Иди уж, спи. Но завтра с утра, будь добр, разведай, что к чему, а то жуть, как интересно, кто оккупировал замок Хакисы.
   - Есть у меня одна идейка по этому поводу, - задумчиво протянул Дерри, доставая со стола бокал вина, прямо через призрачный стан Лараны. Девушка обиженно фыркнула, но стерпела это бесцеремонное обращение. К Дерри она относилась лучше, чем к кому-либо из живых существ, исключение, пожалуй, составлял только Калларион. Сам же ксари возмущения призрака вообще предпочел не замечать, и как ни в чем не бывало, продолжил дальше. - Но пока это мое предположение не подтвердится фактами, я придержу свое мнение при себе.
   - Дерри, ты поступаешь нечестно! - начал Дир, но Лайтнинг лишь махнул рукой.
   - Честно, не честно! Дирон ты словно ребенок. Что толку от моих предположений и умозаключений, если они основаны, исключительно, на одной голой интуиции. Какой смысл высказывать эти идеи, если я своими глазами не видел ничего кроме этой черной дыры в стене. Вот сбегаю завтра на разведку и тогда, мы вернемся к этому вопросу. А сейчас я намерен отбыть спать, надеюсь, вы с Келлом забронировали комнаты и на нашу душу тоже.
   - А то, как же, - обреченно вздохнул Дирон, смирившись с мыслью, что сегодня он от Дерри все равно ничего не узнает. - В нашем распоряжении весь этот этаж, других постояльцев нет. Обходится недешево, но мы можем себе это позволить. Не ютиться же, в самом деле, в одной маленькой комнатушке.
   Сегодняшний день буквально доконал Лайтнинга. Промерзшие мышцы, даже после горячего душа, были вялыми и совершенно отказывались слушаться. Молодой человек искренне надеялся, что это последствия утомительной дороги, а не привет от начинающейся простуды. Лайтнинг поспешил скорее залечь под теплое одеяло. Единственное, что до сих пор заставляло его держаться на ногах - это Мерцающий. Зверь услышал про завтрашнюю вылазку, которая должна была пройти при его непосредственном участии, и своей радостью, вливал силы в ослабевшее человеческое тело. Лайтнинг даже переживал, что из-за возбуждения кота не сможет толком заснуть, но Мерцающий достаточно быстро успокоился, поняв, что человеку нужно отдохнуть, иначе утренняя вылазка вполне может накрыться из-за того, что Дерри попросту будет не в состоянии встать с кровати.
   Лайтнинг уже практически заснул, когда к нему еще раз явилась Ларана. Девушка возникла из воздуха серебристым туманным облаком совершенно неожиданно и села на край кровати, внимательно разглядывая сонное лицо ксари.
   - Ты ведь поможешь ей найти штучки? - поинтересовалась она и, не дожидаясь ответа, сменила тему. - Твоя грусть почти прошла - это хорошо. Для нее больше нет повода. Все возвращается на круги своя. Так и должно быть, если штучки вернутся ко мне.
   - Кому ей? - крикнул Дерри, но Ларана растворилась в темноте комнаты неожиданно, как и появилась, а парень остался лежать с широко раскрытыми глазами, безуспешно пытаясь понять, что же значат слова девушки-призрака. Чем дальше, тем меньше он понимал происходящее, Ларана напомнила ему недавнюю встречу с Анет, и ксари выругался, вспомнив, что забыл поговорить на эту тему с Калларионом. Он какое-то время боролся с желанием встать и попробовать найти эльфа, но усталость победила желание посоветоваться с магом сиюминутно. "В конце концов, до утра вряд ли что-нибудь изменится, - заключил Дерри, проваливаясь в сон. - Завтра все узнаю".

   Утро, как и предполагал Дерри, началось погано и поздно. Яркое, но абсолютно не греющее зимнее солнце, золотисто-зеленым светом заливало комнату. Особенно наглые лучи падали прямо на лицо ксари, пытаясь сквозь ресницы пробраться к плотно прикрытым глазам. До некоторого времени абсолютно безуспешно. Проснулся Дерри далеко за полдень с больной головой, саднящим горлом и, судя по всему, температурой. Вылезать из-под одеяла не было ни малейшего желания, все мышцы свело судорогой и хотелось одного - снова спать. Этому низкому желанию немного сопротивлялась совесть, которая надсадно напоминала об обещанной Дирону разведке. Но одна лишь мысль о промозглом холоде улицы, да и просто о необходимости вставать и куда-то идти, заставляла моментально заткнуться надоедливый внутренний голос, твердящий о том, что данные обещания надо выполнять, хотя бы время от времени. Не в силах решить, что же делать дальше: то ли нагло отключится и уснуть, то ли выйти к ребятам и продемонстрировать свое больное состояние, дабы никто не приставал и не ждал от него никакой активности сегодня, Дерри лежал, завернувшись в одеяло в болезненной полудреме. Любая мысль, возникающая в голове, моментально отзывалась тупой болью в висках, простуженный организм отказывался функционировать даже так. О том, чтобы подняться не хотелось даже думать. "Почему у меня все не как у людей? - размышлял Лайтнинг, разглядывая колышущуюся за окном ветку, и тут же сам отвечал на свой вопрос. - Потому что я не человек. Даже простыть, как все нормальные люди не могу. Что у Стикура, что у Дирона, любая простуда заканчивается насморком, больным горлом и общей не слишком заметной слабостью. Я же вечно страдаю дня три не в силах поднять от подушки больную голову, мучаясь от высокой температуры и полной беспомощности. Вот и сейчас лежу здесь и жду, когда же обо мне хоть кто-нибудь вспомнит и придумает способ облегчить мои страдания".
   Спустя некоторое время, в комнату заглянул Дир (не иначе как учуявший деррины угрызения совести и страдания) и, увидев абсолютно неработоспособное состояние друга тут же куда-то исчез, вернувшись через пятнадцать минут с кружкой горячего, воняющего не пойми чем отвара. Дерри недовольно сморщился, понюхав подозрительное варево, Его терпкий запах уже расползся по комнате удушливыми, беловатыми струями. Но наполняющую кружку жидкость ксари выпил, пусть и с изрядной долей опасения. Горячая густая масса прокатилась по горлу, выжигая болезнь изнутри. Но неприятные ощущения быстро схлынули, оставив тепло, разливающееся по венам. Глаза самопроизвольно закрылись, и Дерри уснул, не успев даже поблагодарить друга.
   Второй раз Лайтнинг пришел в себя вечером. На улице за окном уже стемнело, а в комнату сквозь тонкие тюлевые занавески пробирался серебристый, слегка мерцающий свет луны. Унылая и однообразная обстановка гостиничного номера от этого приобрела какое-то странное очарование. Все оттенки от светло-серого до черного на мебели, коврах, стенах и потолке плюс серебристое мерцание лунных бликов: все это делало, в общем-то, обычную комнату нереальной, завораживающей. В светлом пятне окна медленно покачивалась заиндевевшая ветка дерева, бросая корявую тень на подоконник, и слега колышущуюся штору. Дерри медленно сел, прогоняя наваждение вызванное, очарованием зимнего лунного света, осторожно потянулся, и не испытав никаких дискомфортных ощущений, которые обычно являются неизменными спутниками простуды, сказал свое мысленное "спасибо" Дирону. Хотя, если признаться честно, ксари не сомневался, что к этому качественно лечащему пойлу, приложил свою руку еще и эльф. В магическом арсенале Дира подобного чудодейственного средства раньше не было, по крайней мере, Лайтнинг ничего похожего не помнил.
   - Ну, что же, - сказал молодой человек себе под нос, тупо уставившись сквозь серебристый полумрак гостиничной комнаты на противоположную стену. - Раз вылазка сегодня обломилась, пожалуй, стоит поискать Каллариона и попытаться разузнать у него про странный призрак по имени Анет. И заодно поинтересоваться у ребят, что же такое непонятное случилось с гхырхом, и как его можно вернуть.
   Чтобы ни говорил Стик по поводу того, что с исчезновением Зюзюки жизнь стала проще, Дерри этого признавать не хотел. За последние полгода он успел привыкнуть к сумасбродному питомцу Анет и искренне по нему скучал. И дело здесь было не только в том, что гхырх - это единственное, что осталось от погибшей девушки. Зюзюка стал частью и его жизни. Лайтнинг подозревал, что, несмотря на все слова, Стикур тоже расстроен из-за того, что зверь сбежал, просто не хочет показать свою слабость и привязанность к прожорливой и глупой (по его мнению) скотине. Насчет глупости Зюзюки Лайтнинг тоже мог бы поспорить: за время совместного проживания гхырх проявил удивительную сообразительность в некоторых вопросах, и тупым его назвать невозможно. Бегство Зюзюки сложно объяснить, и Дерри не верил, что виной всему взбалмошный характер гхырха.
   Молодой человек через силу заставил себя подняться с кровати и натянуть на уставшее тело одежду, висевшую на спинке стула. Как бы ни было лень, ксари понимал, что проваляться в кровати до утра - не лучшее решение, гораздо умнее попытаться получить ответы на интересующие его вопросы, раз вечер все равно волей судьбы оказался не занят.
   Эльфа Дерри обнаружил в комнате, приспособленной магами под гостиную, в окружении Стикура и Дира. Все трое расположились возле камина и, судя по блаженным лицам, наслаждались теплом и жизнью. Мелькающая то тут, то там Ларана особо ничем не наслаждалась, она бесцельно летала по комнате, иногда плавно скользя в пространстве, а иногда резко переносясь с одного места в другое, возникая прямо из воздуха в снопе маленьких блестящих искорок.
   - О, Дерри соизволил проснуться! - оживился Стикур. - Но, к сожалению, есть у нас нечего. Мы думали, ты проваляешься до утра и ничего съестного не оставили. Если хочешь чего-нибудь пожевать, то придется тебе самому спуститься вниз и сделать заказ.
   - Нет, - устало покачал головой ксари и плюхнулся в свободное кресло. Хотя болезнь и ушла, неприятная слабость все равно осталась. - Что-то я сегодня совсем не проголодался.
   - Это что-то новенькое! - удивленно приподнял брови Дирон. - Дерри Лайтнинг, который отказывается от еды - такое редко увидишь. Видимо ты, точно, серьезно простыл. А то мы, признаться честно, начали подозревать в тебе симулянта. Ты, как всегда, в своем репертуаре, лишь бы испортить чьи-нибудь планы!
   - Если ты будешь язвить, - безразлично пробормотал Дерри, разглядывая лепнину на потолке, - то я и завтра весь день проболею. А может быть и послезавтра, лично мне торопиться некуда. Да и Ларана, как бы ни хотела найти свои "штучки", обходилась без них тысячу с лишним лет и еще немного потерпит, ничего страшного не произойдет. Правильно я говорю, принцесса?
   - Как всегда, - шелестящим голосом пропела призрачная девушка, подлетая ближе к Дерри. - Я подожду, но не тысячу лет. Все равно вернуть их должна она.
   В комнате повисло тяжелое молчание, только Дерри, сжав зубы, попытался его разрядить.
   - Вот видишь, Дир, - натянуто улыбнулся ксари. - Ларана меня поддерживает. Так что не язви мне, себе дороже выйдет.
   - Молчу, - тут же отозвался вмиг присмиревший Дирон. - Если хочешь, я даже сам закажу тебе ужин. Только ты завтра не болей, пожалуйста.
   - Хочу ужин, - моментально пронюхав выгоду, отозвался прибодрившийся Дерри, понимая, что и в самом деле, оказывается, проголодался. Но самому спускаться на первый этаж и заказывать еду не хотелось. Да, и глаза, опять же. Использовать ужасно деручие и неудобные линзы ради пяти минут в обществе незнакомых людей, совершенно не хотелось. Дир, пойманный на слове, со вздохом поплелся на кухню, а Дерри решил обсудить, с Калларионом свой странный то ли бред, то ли сон, в котором произошла встреча с призрачной Анет. Эльф внимательно выслушал рассказ Лайтнинга, задумчиво теребя блестящую прядь гладких, иссиня-черных волос, задал несколько уточняющих вопросов и уверенно сказал.
   - Это все полная и беспросветная ерунда. Если ты, Дерри, твердо уверен, что тебя посетила не госпожа "Белая горячка" в образе Анет, то я не знаю, что это было. Но могу сказать однозначно - это не призрак.
   - А кто? - тупо переспросил Лайтнинг, одним этим вопросом отрицая саму возможность прихода к нему неприятной спутницы беспробудных пьянок.
   - Вот и не знаю - кто! - пожал плечами Калларион. - Я бы все же склонился к видениям, являющимся последствиями запоя. Может и неприятно признавать, но это самый возможный из всех вариантов.
   - Нет, Келл, - вмешался в разговор Стикур, - я склонен верить Дерри. Понимаешь, у "белочки", как и у призраков, есть свои отличительные черты. И это странное происшествие не похоже ни на "пьяные-видения", ни на призрак. Вот если бы по рассказам Дерри, Анет бегала по камере и предлагала ему уйти в светлое будущее через канализационную шахту - вот тогда, я бы тоже сделал вывод о том, что Лайтнинг допился, и у него начались глюки. А так не сходится. Очень уж логично Анет высказывала свои мысли, причем, в присущей исключительно ей манере. Слишком содержательный и правильный разговор получился. Опять же при "пьяных-видениях" все больше зеленые гномики приходят, ну или розовые слоники в юбочках, на худой конец. А не девушки, завернутые в одеяло с лекциями о вреде алкоголя. А ты почему решил, что это был не призрак?
   - Стикур, ты сам только что сказал про характерные черты, присущие тому или иному явлению, - вздохнул эльф. - И четкая логика не является атрибутом не только "белой горячки", но и как не прискорбно об этом говорить, призрачных существ. Призрак редко бывает хоть сколь-либо логичен. Возьми, к примеру, ту же Ларану. Она способна давать иной раз очень ценные советы, но они коротки и, зачастую, расплывчаты. Пояснить то, что она сказала буквально минуту назад, принцесса не в состоянии. Потому, что очень быстро забывает сказанное, если это не имеет отношения к ее штучкам. Вот о своих украшениях Ларана может говорить бесконечно, любой разговор рано или поздно перескочит на то, что заставило призрак остаться в этом мире. У вашей "призрачной" Анет подобной темы, судя по всему, нет, а, значит, по определению она не может быть призрачным существом. Извините ребята, но если вас кто-то ругает за то, что вы вот уже полгода как в запое и взывает к вашей совести - это может быть кто угодно, но не призрак. Поверьте моим знаниям и опыту.
   - А что это тогда было? - опять попытался уяснить для себя Дерри.
   - Над этим стоит поразмыслить, но сейчас я тебе ничего вразумительного не скажу. Позже покопаюсь в своих книгах. Завтра, пока ты исследуешь бывшие угодья Хакисы. Может, и наткнусь на интересную информацию. А пока никакими конкретными сведениями порадовать тебя, к сожалению, не могу. Я с таким никогда не сталкивался, а сталкивался я за свою невероятно длинную жизнь со многим, а все, что имело отношения к призракам, еще и пристально изучал.
   В дверном проеме появился Дирон с подносом. Он, судя по всему, не ограничился едой для одного Дерри, а решил, что подкрепиться не помешает всем.
   - Слушайте, - начал он, придерживая дверь ногой и с трудом протаскивая громоздкий поднос в комнату. - Я еще вчера хотел у вас спросить, но забыл. Что вы Зюзюку-то с собой не взяли?
   - Да, взяли мы его, - сказал Дерри, пытаясь стащить с подноса аппетитный кусок мяса. - А эта мохнатая скотина взяла и сбежала! Найду паршивца, прибью самолично. Куда его понесло? На улице зима и собачий холод, где его теперь искать ума не приложу?
   - Гхырх сбежал? - изумился Калларион. - И когда?
   - Да, в тот же день когда мы выехали из замка. Его побег и был одной из причин, из-за которой мы задержались и приехали несколько позже, чем планировали. Полдня потратили на то, что найти этого негодника, и все бесполезно. Как в воду канул, ни на какие призывы не отзывался. Унесся, словно за ним бежала стая каркалов, не меньше.
   - Зюзюка вообще вел себя странно в последнее время, - задумчиво произнес Стик. - В тот день, когда Дерри протрезвлялся в одной из камер своего замка, и его навещала неопознанная субстанция - Анет, гхырх словно сорвался с цепи, все пытался пробраться вниз, в подвал. Всю дверь деревянную с железной обшивкой изодрал, паршивец, пришлось новую ставить. А потом сутки ничего не жрал, сидел у Лайтнинга в гардеробной, за шкафом, грустно вздыхал и отказывался выходить.
   - Да, очень странно, - пробормотал Калларион себе под нос, поднимаясь. - Еще и гхырх сбежал, - и уже обращаясь к ребятам. - Я пошел спать, что-то устал за день. Дерри, я подумаю над твоим рассказом, а ты выздоравливай окончательно. Завтра обязательно надо разведать, кто опередил нас и занял замок Хакисы. Не нравится мне что-то это. Будет достаточно сложно достать из сокровищницы украшения Лараны, а мне они нужны. Зря я, что ли, охотился за ними тысячу лет, мне надо найти способ проникнуть в замок и забрать оттуда недостающий для ритуала элемент.
   - Разведаем, разведаем, - согласился Дерри, задумчиво глядя вслед удаляющемуся эльфу. - Но вот полегчает ли нам от этой разведки? Сдается мне, что не очень. Если там обосновались те, о ком я так часто вспоминаю, достать из дворца что-либо будет невероятно сложно, практически невозможно. С другой стороны, нам привыкать, что ли к выполнению сложных поручений? Это, можно сказать, стало нашей профессией, если не стилем жизни.
  
   Собрались на удивление быстро. Оказывается, если очень надо, Анет могла быть вполне организованной. У девушки, как ни странно, не возникло проблем с выбором необходимых в дороге вещей и упаковкой заплечных сумок, тем более, в этом ей активно помогали Ашан-Марра и Ольга. С самого утра подруги, снабженные припасами и Зюзюкой в качестве проводника, отправились в путь. Тяжелую сцену прощания удалось сократить. Ашан-Марра на секунду выбежала из избы, смахивая со щек непрошенные слезы, поцеловала девушек на прощанье, всплакнула и умчалась на другой конец деревни принимать роды.
   Потерев рукой увлажнившиеся глаза, Анет вышла за калитку, настороженно рассматривая широкие лыжи. Она долго крутила их в руках и с тоской думала, как это правильно нацепить и не проще ли отправиться пешком. Правда, вспомнив, как они с Ольгой, почти неделю назад, добирались до дома Ашан-Марры по полю (а снега тогда было значительно меньше), Анет поняла, что лыжи - это наилучший вариант. Вопрос только, как далеко она на них уедет. Это при условии, что ей удастся нацепить две громоздкие доски с загнутыми вверх носами. Самое обидное, что у Ольги дела шли значительно лучше, она быстро справилась со странными креплениями, и теперь твердо стояла на ногах, наблюдая со смесью странного садистского удовольствия и любопытства за мучениями подруги. Рядом нетерпеливо подпрыгивая, крутился Зюзюка, пытаясь помочь. Сил у зверя было много, а вот толку от его помощи - ноль. Анет несколько раз чуть не потеряла равновесие и не упала в сугроб, балансируя на одной ноге, потому что любопытный гхырх поддевал ее носом под коленку в тот момент, когда девушка прицеливалась и старалась попасть сапогом в неудобное лыжное крепление.
   - Уйди ты, зараза мохнатая! - в сердцах выдохнула Анет и, не удержавшись на ногах, рухнула на лыжи. Девушка взвыла, когда жесткий край деревяшки неприятно уперся ей в бедро и, потирая травмированное место, несчастным голосом обратилась к подруге. - Оль, ну как я в этом буду передвигаться, если даже нацепить на себя не могу? Ты-то каждую зиму на этой пакости всю зиму катаешься. А я? Я один раз с тобой выбралась на лыжную прогулку и, поверь, ярких впечатлений мне хватило надолго. Да, что говорить, они живы до сих пор. Особенно, тот знаменательный спуск с горки. Где я, где лыжи, где горка! Кошмар! У меня неделю потом синяки заживали, а в новой курточке я после этого памятного события только снег во дворе дома разгребала, в качестве зимнего фитнесса. Видя, что подруга почти готова, Ольга не спеша тронулась в путь, полной грудью вдыхая ароматный промороженный воздух, за ней вприпрыжку кинулся Зюзюка. Анет с кряхтением двинулась следом, пытаясь не наступить одной лыжиной на другую. Противный гхырх, как назло, носился розовой молнией по всему полю, топча проторенную Ольгой лыжню, и Анет приходилось самостоятельно таранить высокие сугробы, с трудом продираясь сквозь снег и пытаясь удержать равновесие. Неуверенно стоящая на ногах девушка, вскоре более или менее освоила технику передвижения на лыжах и дела пошли чуть резвее, тем более радостный Зюзюка немного успокоился и перестал поганить остающуюся после Ольги лыжню. Гхырх старался держаться как можно ближе к Анет и постоянно бормотал себе под нос:
   - Хозяйка, хозяйка! Ура, вернулась хозяйка!
   Анет подмывало спросить у Зюзюки, что это за короткий путь до Влекрианта, и как быстро они попадут в город, но девушка понимала, что проявлять любопытство, скорее всего, бессмысленно. Словарный запас гхырха весьма ограничен, и поэтому добиться от него вразумительного ответа было сложно. Зверь передал информацию настолько точно, насколько мог. И пытаться узнать насколько быстро вряд ли имело смысл. Зюзюка бы просто растерялся и, скорее всего, не понял вопрос правильно. В его понимании "быстро" - это "быстро".
   Снежно-белое поле сменилось лесом, и идти на лыжах стало значительно труднее. Анет чувствовала себя каким-то слонопотамом, так как места между деревьями ей явно не хватало. Ольга порхала между елочками словно ласточка, а Анет со скрипом и пыхтением объезжала каждое дерево, старательно пытаясь ни на что не наткнуться и не упасть. Получалось далеко не всегда, и после очередной неудачи, девушке приходилось подолгу барахтаться в снегу, пытаясь развернуть ноги с лыжами так, чтобы можно было спокойно ехать дальше. Сие занятие было кропотливым и небыстрым. После очередного падения носки лыжин зачастую смотрели в противоположные стороны, и вернуть их на место, при этом не прибив Ольгу, Зюзюку или себя, было сложно. В то время пока Анет копошилась в сугробе Оля и гхырх с одинаковым нетерпением наблюдали за ее потугами.
   К середине дня выдохлись настолько, что решили сделать привал, устроившись на каком-то, торчащем из сугроба, бревне. Зюзюка усталости девушек не понимал и не разделял, поэтому, быстро сожрав причитающуюся ему долю обеда, принялся нарезать круги по поляне, взрыхляя носом сугробы и закапываясь в пушистый снег.
   - А это розовое недоразумение, точно выведет нас, куда надо? Ну, или хотя бы куда-нибудь? - с сомнение в голосе поинтересовалась Ольга, указывая пальцем на выныривающего из сугроба гхырха. - А то мы уже часа четыре плутаем по лесу и никакого просвета не видно. По-моему, мы заблудились.
   - Зюзюка? - спросила Анет, копаясь в сумке в поисках чего-нибудь повкуснее. - Мы случаем не заблудились?
   - Не-а! - радостно отозвался зверь, подбегая ближе. - Зюзюка отведет Хозяйку к человекам быстро!
   - Оль, он говорит, что все нормально, - перевела девушка. - Ты не переживай, все будет хорошо, вот увидишь!
   - Не уверена, - скептически хрюкнула подруга. - Не доверяю я твоим друзьям.
   - Почему? Как им можно не доверять, они столько раз рисковали своей жизнью ради меня.
   - Все равно, - уперлась Оля. - По твоим рассказам, не мужики, а уголовники какие-то. Как представлю себе эти бритые затылки, наши местные братки отдыхают, мне просто дурно становится. Не могу я тебя к ним отпустить одну. Только через мой труп.
   - Ну и зря. Они классные!
   - Угу, классные, - буркнула Ольга. - Один - ушастый эльф, другой оборотень-убийца, третий - маг и этим все сказано, а четвертый - головорез.
   - Слышали бы тебя ребята, - подавилась смехом Анет. - Особенно, его светлость герцог Нарайский - это я про Стикура, ну то, который "головорез". Да и Дир бы не обрадовался. Кстати, в нем тоже есть эльфийская кровь. Он полукровка.
   - А за что бы на меня обиделся этот "просто головорез"?
   - Ну, Стик вообще у нас считает себя образцом дворянской чети и истинным воплощением долга перед родиной. А ты его головорезом. Его, наверное, кондрашка бы хватила от такого предположения. Но это ладно, увидишь ребят, поймешь, что была не права. Прошу об одном, сразу не высказывай свое мнение о них. Мало того, что обидятся, причем, на меня, а не на тебя. Потому что никто кроме моей персоны не мог сформировать у тебя столь превратное мнение о них.
   - Хорошо, не буду. Ты права, как ни странно, во всем. Мнение о людях за глаза составлять нельзя. Не знаю, что на меня нашло, ты вроде бы у нас всегда была правильная до невозможности и с уголовными элементами дел никаких не имела, так что подозревать, что на Арм-Дамаше ты изменила свои вкусы, наверное, глупо. Но, с другой стороны, по твоим рассказам эта троица никак не тянет на скромных добропорядочных граждан, поэтому, я все равно буду настороже. А сейчас, давай в путь.
   - Давай. Надеюсь, что раз Зюзюка сказал, что выведет нас к ребятам быстро, то так оно и будет.
   - Анет, - вздохнула Ольга. - Быстрее быстрого, все равно не получится. Можно срезать, но ведь тоже немного.
   - Не переживай, Зюзюка поведет нас самым коротким путем. - улыбнулась Анет. -А сейчас давай двинемся в путь, а то стоим тут и треплемся. А бедный зверь со скуки все сугробы уже носом перепахал. Он ведь тоже торопится. Ему пришлось бросить Дерри, который за эти полгода стал для гхырха вторым хозяином, и зверь явно переживает, что оставил своего друга без присмотра.
   - Пойдем, пойдем, - отозвалась Ольга и первой рванула в заснеженный лес. За ней, радостно взвизгивая, метнулся Зюзюка, и с кряхтением поплелась Анет, стараясь как можно быстрее опять войти в особый ритм передвижения. Пока получалось это у девушки не очень хорошо, и она подозревала, что завтра попросту не сможет встать. Радовало одно, ехать на лыжах было, по крайней мере, не холодно. А все остальное - мелочи, которые можно пережить.

   Серебристый барс скользнул в черный портал незаметной в полумраке предрассветного утра тенью. Портал соединял гостиную комнату небольшого трактира во Влекрианте и земли Хакисы. Мерцающий сначала настороженно понюхал воздух, потом брезгливо поставил лапу в непонятное черное нечто и, послушный человеческой воле, вопреки страху, нырнул вперед, в густой клубящийся сумрак. Неприятное, скручивающее мышцы судорогой ощущение, быстро прошло, и спустя долю секунды огромный серебристый кот выпрыгнул из плотного черного тумана на лесную поляну. Под лапами хрустели пожухлые, промороженные листья, чуткие ноздри животного вздрагивали, вдыхая холодный утренний воздух, наполненный незнакомыми запахами и выпускали небольшие облачка пара. Дерри, державший во время перехода свою вторую ипостась в жесткой мысленной узде (Мерцающий отказывался без принуждения лезть в пугающую неизвестность), сейчас ослабил волю, позволив звериным инстинктам взять верх. Ксари отправился на разведку еще до наступления утра, пока все остальные спали. Он хотел, как можно быстрее собрать сведения для Каллариона и Дира и стремился подтвердить или опровергнуть свои соображения по поводу новых хозяев замка Хакисы. До того, как все станет точно известно, Дерри не хотел делиться с магами своими подозрениями - это было одной из причин, почему он ушел на разведку, не дождавшись пробуждения друзей. Вторая же заключалась в банальном нежелании попусту тратить время, выслушивая многочисленные наставления и указания от Дирона и Келла. Единственным свидетелем его ранней отлучки оказалась Ларана, которая, как всегда, внезапно возникла из воздуха, задумчиво посмотрела на огромного кота и так же внезапно, ничего не говоря, исчезла, на этот раз, просочившись сквозь стенку белесым туманом.
   Пока человеческий разум размышлял на не очень важные темы, звериное тело и инстинкты делали свое дело. Сильное поджарое животное неслышно скользило между темными болезненно изогнутыми деревьями без листвы, пробираясь к тому месту, где лес незаметно переходил в пролесок, а затем и поле. Чуткий нюх подсказывал Мерцающему, что где-то поблизости есть люди, а значит и возможность вволю поиграть. Дерри едва успел справиться со своим звериным обличием, готовым к прыжку. Мерцающий протестующее мяукнул, но двинулся вперед медленнее, подкрадываясь к людям с боку, чтобы лучше разглядеть их, а не напасть. Два молодых парня в темно-зеленых куртках с короткими арбалетами в руках. Обычная, выставленная на границе владений, охрана. Их одежда, поведение и даже подслушанный разговор не дали Дерри никакой информации о том, кто мог являться их хозяином. Мерцающий послал сознанию ксари волну обиды и примитивной кошачьей злости в ответ на приказ не трогать людей, не играть с ними и вообще не показываться на глаза, но Лайтнинг предпочел проигнорировать волну эмоций, мысленно пообещав, что им еще не раз представится возможность поохотиться, но не сейчас. Сегодня их задача красться, прятаться и не попадаться никому на глаза. Барс недовольно фыркнул, но повиновался, решительно направившись вдоль поля, пролегающего за лесом, но, стараясь при этом не показываться из-за деревьев на открытое пространство.
   До ворот добрались достаточно быстро. К счастью Дир и Калларион постарались, расположив точку перехода по возможности близко к самому замку. Затаившись в небольшом овражке, заросшем колючими, полусухими кустами Дерри начал наблюдать за воротами. В идеале надо было бы подобраться ближе, но это опасно. Огромный зверь, шныряющий по полю, скорее всего, вызвал бы нездоровый интерес у стражи, скучающий у ворот. "Интересно, - подумал Дерри, - а зачем здесь и в лесу стража, если вся долина отрезана от мира, и попасть сюда можно телепортом или через проход, подобный тому, что создали Калларион и Дир". Лайтнинг поменял позу, выпрямив затекшую лапу и перевернувшись на другой бок, положил морду на край оврага, принюхиваясь к незнакомым запахам и со все нарастающей тоской продолжил наблюдение. Как назло ничего интересного не происходило. За несколько часов лежания в овраге к замку не приблизилась ни одна живая душа. Стражники на воротах откровенно скучали, слоняясь из стороны в строну. Дерри с трудом поборол заманчивое желание Мерцающего немного поразвлечь изнывающих от безделья людей и то, лишь потому, что перед самым кошачьим носом хлопнула озоновая вспышка, открывшегося телепорта. Мерцающий испуганно зашипел и метнулся в строну, нос к носу столкнувшись с появившемся в сероватой дымке Адольфом. Болотный тролль тоже не ожидал встречи с огромным свирепым кошаком, поэтому, завизжав по-бабьи, оступился и кубарем улетел в злосчастный овраг с колючками, в котором не один час проторчал ксари. Душа Дерри испуганно икнула и ушла в пятки, он попятился, на секунду забыв, что находится в зверином обличие, и Адольф его все равно узнать не может. Рядом с вылезающим из колючек болотным троллем спустя долю секунды возник Тарман, и Лайтнинг вспомнил, что у придворного мага Сарта всегда были определенные проблемы с телепортацией, и он постоянно ошибался в координатах на несколько метров, поэтому никогда не перемещался в закрытые помещения, где поблизости могли совсем некстати оказаться стены. И угораздило же мага по ошибке попасть именно в тот овраг, который Дерри облюбовал для слежки.
   Тарман, среагировал значительно быстрее, чем Адольф, и кинул вперед магическую ловушку. Огромный кот развернулся в прыжке, уворачиваясь от заклинания, и понесся по направлению к лесу. Левую заднюю лапу свело острой покалывающей болью, там, где ее коснулась голубоватая, магическая сеть, но конечность не потеряла чувствительность и продолжала нормально функционировать. Дерри с облегчением отметил, что и в зверином обличие, магия так же наносит ему минимальный урон. Из-за спины доносились гневные вопли Тармана, призывающего стражу к порядку, и одинокие хлопки арбалетных выстрелов. Но серебристый барс вихрем несся по полю и скоро скрылся в ближайших кустах. Догнать наглое животное не представлялось возможным. Как только ветки сомкнулись за пушистым кошачьим хвостом, зверь позволил себе перейти на легкий пружинящий шаг. Разведку можно было считать более или менее удачной. Если "удача" - применимое к данной ситуации слово. Дерри все еще не был уверен, что в замке Хакисы основал свою резиденцию Сарт, но Адольф и Тарман на подходах к воротам по-хозяйски разговаривающие со стражей, явно свидетельствовали, что на этой территории прочно обосновался синдикат. Все самые неприятные подозрения подтвердились, и ксари понимал, что достать из сокровищницы замка ожерелье, при условии, конечно, что украшения все еще там, будет очень сложно, если вообще возможно.
   Если с любым другим владельцем драгоценностей и можно было бы договориться, заплатив за вещь определенную сумму золотом, то с синдикатом этот номер вряд ли пройдет, разве что через подставных лиц. Потому что выйди на представителей синдиката хоть кто-либо из их компании цена будет одна - он, Дерри, желательно перевязанный красной подарочной ленточкой. А сам Лайтнинг совершенно не желал выступать в роли разменной монеты, даже в оплате за такую значимую вещь. В то же время, он не был уверен в том, что узнавший цену за недостающий для проведения ритуала предмет Калларион, сможет отказаться от лелеемой тысячелетиями идеи. Скорее всего, эльф не задумываясь выменяет жизнь и свободу какого-то там ксари на столь желанное украшение. Искушать судьбу не хотелось и следовало подумать над приемлемым выходом из создавшейся ситуации, а это значило, что придется опять перебегать дорогу синдикату. При любом развитии событий получалось, что крайним будет он, ксари. Что в первом, что во втором случае остается вполне реальная опасность быть схваченным людьми Сарта. В то, что охота на него отменена, Дерри абсолютно не верил, это было просто преддверием какой-то хорошо спланированной пакости. Ловушки, в которую, он непременно должен угодить. Вопрос, в каком месте расставлены силки? Не здесь ли? Лайтнинг недовольно тряхнул хвостом, отгоняя от себя упаднические мысли. В конце концов, Сарт за ним охотился, и, вероятнее всего, еще долго не откажется от этой идеи, следовательно, перебегая дорогу синдикату, он, Дерри, ничего не теряет, а только приближает неизбежное столкновение с людьми Сарта и получает возможность сорвать их планы по организации той самой ловушки на него любимого. А все мысли о том, что ловушкой, как раз и является хранящиеся в замке украшения - это полный и беспросветный бред. Так как, сколь бы не был могущественен Сарт, он - не бог и не может знать все. А информация об украшении является доступной лишь узкому кругу лиц, и вряд ли как может просочиться за его пределы.
  
   - А что Лайтнинга еще нет? - удивленно спросил Калларион, подвигая свое кресло к уютно горящему камину.
   - Уже нет, такая формулировка будет более точной, - отозвался Стик с дивана. - Дерри предпочитает все делать в одиночку, не выслушивая перед ответственным заданием ничьих советов и наставлений. Я предполагаю, что на разведку сегодня он смылся ни свет, ни заря, специально не дожидаясь того момента, когда мы проснемся. Это его обычная манера. Предполагаю, что в ближайшие два часа мы смело можем ожидать его возвращения, - пожал плечами герцог.
   Эльф удивленно приподнял тонкие, раскосые брови, задумался, по привычке теребя прядь волос, и спустя какое-то время произнес:
   - Что ж, это может, и к лучшему, если ксари не будет присутствовать при нашем дальнейшем разговоре. Мне бы хотелось сначала поделиться с вами своими соображениями, а после того как мы решим, насколько они могут быть правдивы, вы сами определитесь передавать ли Дерри эту информацию. Просто я боюсь, что мои слова могут оказать на него слишком сильное эмоциональное воздействие, и если вдруг то, о чем я думаю, не соответствует истине, ксари может опять уйти в себя на неопределенное время, а это - ни к чему. Он только что справился со своими чувствами и начал адекватно реагировать на окружающий мир. Мне бы не хотелось послужить причиной его очередной депрессии. Так что, сейчас дождемся Дирона, он там, внизу о чем-то увлеченно спорит с трактирщиком, и я вам поведаю о том, что сегодня ночью пришло мне в голову.
   Стикур нервно заерзал на темно-зеленой велюровой обшивке дивана, но усилием воли сдержал рвущийся наружу вопрос, считая, что герцогу недостойно выказывать собственное нетерпение. В конце концов, любая информация сколь бы она интересной и ценной ни была, может подождать лишние десять минут. Стикур постарался принять более или менее расслабленную позу и с показным равнодушием уставился на дверь, ведущую в коридор. Со стороны могло показаться, что герцог Нарайский безразличен ко всему происходящему. Его безупречные аристократичные черты лица хранили полную невозмутимость и безмятежность, но не могли обмануть, прожившего более тысячи лет эльфа. Калларион с удовлетворением отметил интерес в живых, серых глазах герцога. Все же, как Стик не старался сдерживать свои эмоции, это получалось у него значительно хуже, чем у того же ксари, состояние души которого Калларион мог разобрать чрезвычайно редко, в те минуты, когда Дерри считал, что может приоткрыть свое истинное "Я" этому миру. Ну, или если вдруг ксари терял над собой контроль, но это случалось еще реже. Стикура выдавали его глаза, выражением которых герцог пока управлять не мог, и это устраивало эльфа. Ксари же Калларион не то чтобы недолюбливал, но относился к нему с изрядной долей настороженности и опасения. Он единственны, пожалуй, мог догадаться, что с возвращением Лараны в этот мир все не так-то просто. За долгие годы жизни эльф привык к тому, что читает людей, да и других существ, словно раскрытую книгу сказок, и впервые за столетия столкнулся с чем-то неподдающимся его пониманию. Стик и Дир были намного проще, все их мысли, чувства и поступки лежали на поверхности, и предугадать поведение, непохожих друг на друга братьев, несложно. Дирон, в отличие от Стика даже не пытался замаскировать свои стремления и помыслы, быть может, поэтому и общаться с ним, не в пример легче и приятнее, чем с герцогом, упорно постигающим науку, помогающую скрыть от мира свое истинное "Я". Пока, выходило это у него не очень хорошо, но, зная упорство молодого человека, Калларион предполагал, что с годами Стик освоит это умение в совершенстве, научившись скрывать свои эмоции и темперамент. Впрочем, кто знает? Сам Калларион считал, что отгораживается от мира тот человек, которому есть что скрывать, и чьи помыслы не совсем чисты. За что он и уважал Дирона, так это за то, что молодой маг настолько честен в своих стремлениях, что даже не пытался их скрыть, герцог же был не таков. То ли цели в жизни у него куда более приземленные, то ли Стикур отдавал дань традиции, считая, что аристократ должен быть невозмутимым и бесстрастным.
   Отвлек Каллариона от мыслей Дирон, неожиданно появившийся в гостиной. За ним бессловесной тенью летела Ларана, которую маг, по-видимому, не замечал. Захлопнувшаяся дверь вполне могла бы прихлопнуть девушку, имей она телесную оболочку. А так призрачная принцесса даже не заметила возникшего прямо перед носом препятствия, просочившись сквозь беленое дерево неясной голубоватой тенью. Калларион очень надеялся на то, что Ларана появилась в коридоре второго, принадлежавшего им этажа, а не где-нибудь в обеденном зале. Впрочем, воплей испуганной публики не слышно, поэтому можно сделать вполне логичный вывод о том, что обошлось без эксцессов. В этом смысле путешествовать с призраком, пожалуй, еще рискованнее, чем с ксари-оборотнем. Лайтнинг хоть сам понимал, что лишний раз на людях светиться не стоит - это чревато неприятностями, причем, и лично для него, и для всех окружающих. Объяснить же это Ларане значительно труднее. Сделать люди призрачной принцессе все равно ничего не могли, а с их эмоциями и чувствами она не желала считаться еще и при жизни, что же ждать от нее после смерти, когда общее наплевательское отношение ко всем, кроме себя усиливается. Поэтому появиться Ларана могла где угодно, когда угодно, причем, в самый неподходящий момент. Пока, подобных неприятностей удавалось избежать, благодаря тому, что Ларана предпочитала уединение и не любила показываться на глаза чужакам.
   - Ну, все вроде бы в сборе, - удовлетворенно отозвался эльф, отрываясь от своих философских размышлений. - Значит, я наконец-то могу рассказать о том, к каким выводам пришел сегодня ночью.
   - Как все? - удивился Дирон. - А Дерри?
   - Лайтнинг, еще с утра пораньше смотался на разведку, которую вы активно с него требовали, так что его пока нет, и не предвидится, - махнул на мага рукой Стикур, изнывающий от любопытства. - И вообще, Келл сказал, что сначала хочет обсудить этот вопрос с нами, чтобы не травмировать лишний раз ранимую душу Дерри. Судя по всему, речь сейчас пойдет об Анет.
   - Да, - улыбнулся эльф, не очень удивленный догадкой герцога. А о чем, собственно говоря, еще могла идти речь, о ценах на крупу что ли? Не буду тянуть, и делать лирические отступления, постараюсь разъяснить ситуацию коротко и по существу. В общем и целом, мое мнение это всего два слова - Анет жива.
   - Как? - изумленно выдохнул Дирон, от переполнивших эмоций даже слегка подскочив на стуле. Стикур же только выпучил глаза и совсем неподобающе герцогу открыл рот.
   - Ну, выводы я сделал на основе нескольких фактов. Во-первых, тела не нашли, пепла - тоже. Во-вторых, серьезным доказательством является сбежавший гхырх. Этот зверь может сбежать от халявной еды лишь в том случае, если учует своего истинного хозяина, и никогда больше. Зюзюка ведь не идиот, впрочем, если бы был идиотом, все равно бы никуда от миски не убежал. А в-третьих, это встреча Дерри, с так называемым "призраком". Знаете на что это больше всего похоже, если исключить "Белую горячку"?
   - Да, - прошептал Дирон, воскрешая в памяти годы, проведенные в Высшем Арм-Дамашском Институте "Магии, Предсказаний и Целительства". - Это больше всего похоже на "Сонное пришествие". Но Келл, это заклинание доступно лишь единицам, постигшим вершину магического искусства!
   - Или...вспомни-ка... "Сонное пришествие" возникает во время спонтанного выброса магической энергии во сне у потенциального, но пока не умеющего управлять своими силами, мага. Чаще всего в период эмоциональных перегрузок.
   - А ведь точно... - Дир хихикнул, - Помню, был у нас один случай. Студент выпускник в течение недели перед защитой являлся во сне к председателю экзаменационной комиссии в призрачном обличие, и заунывно цитировал свою дипломную работу с требованиями оценить ее по достоинству и выставить надлежащую оценку за проделанный колоссальный труд.
   - И что? - не удержался от вертевшегося на языке вопроса Стикур.
   - И ничего, - пожал плечами маг. - Отчислили его за неумение управлять своей магической энергией и за попытку давления на комиссию.
   - А... - протянул герцог и задумался, пытаясь привести в порядок мысли, взбудораженные шокирующим предположением эльфа. Спустя долю секунды Стикур смог сформулировать более или менее внятный вопрос и моментально задал его Каллариону. - Но, если как ты говоришь, Анет жива, то почему все странные события начали происходить совсем недавно, буквально неделю назад. А погибшей девушку, мы считаем вот уже полгода.
   - Не знаю, - Келл замолчал. - Скорее всего, я бы рискнул предположить, что, спасая от чар Хакисы, "Низвергающий" перед тем, как рассыпался в прах, выкинул хранительницу с Арм-Дамаша в ее родной мир. Это вполне логично, в духе древнего артефакта: где взял, там и положил.
   - То есть, - потрясенно пробормотал Дирон. - Выполнил то, что мы с самого начала обещали Анет. Но Келл, тогда бы история должна была бы закончиться в тот момент, полгода назад.
   - Понимаешь, Дир, судя по рассказу Дерри, Анет, когда посетила его в одной из камер Андеранского замка, ничего не помнила. Она ведь не узнала вашего ксари. Зато после этого странного сна к девушке могли начать возвращаться воспоминания. Естественно, как и любой разумный человек на ее месте, скорее всего, Анет попыталась докопаться до истины и узнать, что же с ней произошло. Если предположить, что во время попыток выяснить свое прошлое, ей удалось отыскать путь на Арм-Дамаш, то тогда, все встает на свои места...
   - Ты хочешь сказать, что Анет где-то здесь и Зюзюка убежал к ней? - вскочил с дивана Стикур, разом забывая про всякую аристократическую выдержку. - Но как же она на Арм-Дамаше одна? А если Анет так ничего и не вспомнила? А если с ней что-то случилось, как я помню это не девица, а ходячая неприятность. Срочно на поиски!
   - Сядь, - мягким голосом произнес Калларион. - Я, честно сказать, не хотел, чтобы при этом разговоре присутствовал Дерри именно потому, что опасался от него подобной истерично-неадекватной реакции на эти ничем не подтвержденные домыслы. От тебя ничего подобного, я не ожидал. Успокойся и возьми себя в руки. Мои слова ничем не доказаны. Это всего лишь догадки, которые могут быть или не быть правдой.
   - Да, Стик, Келл прав, - мотнул головой, как-то разом погрустневший Дирон. - Эти сведения надо как-то проверить, но я не знаю как.
   - Проверьте! - вспыхнул Стикур. Перестав себя контролировать, герцог долго не мог вернуться к своему обычному невозмутимому образу, а в данный момент еще и не хотел. - Как хотите, так и проверяйте.
   - И есть еще одно, - келл замолчал, - если Анет все же жива, ей придется исполнять данной Ларане обещание. Именно ей, а не кому-то другому. Мы может только помогать в меру сил.
   - Почему? - герцог был не на шутку удивлен.
   - Между призраком и человекам, пообещавшим ему что-либо, устанавливается связь. В данном случае, если Анет жива, имеет место быть связь между ней и Лараной. Тесный контакт с миром мертвых. Часть жизненной силы девушки уходит к призраку. Принцесса сейчас, как гигантская пиявка, питающаяся энергией хранительницы. И чем дольше обещание не будет выполнено, тем вероятнее, что Анет ослабеет и погибнет. Ларана злится и поэтому, забирает больше силы, чем могла бы. Если девушка жива нужно, найти ее как можно быстрее и помочь выполнить данное обещание.
   - Ее необходимо найти в любом случае, не зависимо от того чего и кому, она обещала! - взорвался Стикур, которому интонация эльфа не понравилась.
   - Да кто же спорит, - Келл задумчиво размышлял о своем. Он, честно сказать, был не рад, что хранительница, скорее всего, жива. Это все очень усложняло. Эльф боялся, что связь между Лараной и Анет за полгода окрепла на столько, что для того, чтобы ее оборвать мало будет просто вернуть украшения. Анет придется участвовать в ритуале передачи. А ритуал эльф планировал совместить с воскрешением, чем это закончится для хранительницы, он не знал, но мог предположить.
  
  
  
   Анет проснулась от того, что слетела с мягкого бока гхырха в холодный и мокрый сугроб. Спать было и так не очень тепло и удобно, а уж тут... Девушка забарахталась, пытаясь вылезти из снега, и открыла глаза, чтобы взглядом найти наглую розовую рожу, посмевшую бесцеремонно испортить и без того не очень приятное утро. Ругательства застыли у Анет в горле. Рядом, безумно хлопая мутными сонными глазами сидела Ольга, а впереди, напротив принявшего боевую стойку гхырха стояли три светло-голубые, переливающиеся в лучах утреннего солнца ящерицы, величиной с хорошего волка. Гладкая, блестящая, покрытая чешуйчатыми пластинками шкура, под которой перекатывались валуны мышц, ярко-желтые немигающие глаза с вертикальными прорезями зрачков и внушительные клыки - не очень радостное утреннее зрелище. Ясно, что рептилии явились про их души с не самыми добрыми намерениями. Скорее всего, тварям банально хотелось есть. Оскаленные морды злобно косились в сторону девушек, старательно обходя взглядом Зюзюку. Каждая ящерица в отдельности, безусловно, слабее приготовившегося к драке гхырха, но втроем они могли представлять серьезную угрозу. "И откуда зимой взялись ящерицы? Они же, насколько я знаю, холоднокровные и при минусовой температуре должны спать", - отстраненно подумала Анет, а в это время одна из тварей зашипела и двинулась в обход розового зверя, стремясь достать более привлекательных в качестве завтрака девушек. Ольга взвизгнула и проворно отскочила назад, утаскивая за собой застывшую в ступоре Анет. Зюзюка издал странный утробный звук и попытался схватить наступающую рептилию за длинный чешуйчатый хвост, но тут наперерез кинулась вторая тварь, с размаху ударив гхырха когтистой лапой. Зверь обиженно пискнул и шарахнулся в сторону, испуганно поглядывая на ставшего вдруг опасным противника. Зато от крика своего любимца опомнилась Анет. Увидев, что кто-то посмел обидеть гхырха, она, не вылезая из сугроба, выставила вперед руки, направив мощную струю бледно-желтого огня на ближайшую рептилию. Тварь обиженно взвыла, пытаясь сбежать из-под прицела, но Анет осторожно приподнялась сначала на колени, а потом встала на ноги и двинулась по направлению к верезжащей на снегу ящерице. В нос ударил запах паленого мяса, и девушка инстинктивно отшатнулась, сдерживая рвотный рефлекс. Она и забыла, как отвратительно воняет палятина. Видя, что хозяйка в безопасности, в бой кинулся, ставший чуть осторожнее гхырх. Он медленно начал заходить к ящерице сбоку, делая обманные выпады, пока не изловчился и не вцепился рептилии в мягкое не защищенное пластинчатой чешуей горло. Брызнула желтая липкая кровь и где-то истошно заорала Ольга. Анет дернулась, понимая, что на какое-то время потеряла совершенно беззащитную подругу из вида, и развернулась на сто восемьдесят градусов. Сзади нее снег был красным, а третья, все еще живая ящерица сидела рядом с Ольгой, оскалив окровавленную морду. Девушка закричала и пальнула в тварь молнией, отгоняя от неподвижного тела подруги. Рептилия ощерилась, показывая клыки, но струя огня сбила ее в снег. Туда же кинулся гхырх, а девушка на негнущихся ногах подошла к безжизненно раскинувшейся на снегу подруге. Анет застыла, не решаясь сделать последний шаг. Лицо у Ольги было настолько белым, что сливалось бы с сугробом, если бы не кровяные пятна на снегу. Синяя разодранная на груди курточка набухла от крови. Анет всхлипнула, падая на колени, и зарыдала в голос, пытаясь нащупать у Оли пульс. Смысла в этом не было. Даже если Ольга жива, идти она не сможет - это однозначно, и Анет ее далеко не утащит, разве что гхырху привязать, но это тоже не выход, а значит, что они замерзнут в лесу под елкой, и ни Дерри, ни Стик с Диром, никогда не узнают, что ей удалось выжить, в поединке с Хакисой. Девушка заревела еще громче и даже не заметила, как подошел погрустневший Зюзюка. Он оказался умнее своей причитающей в сугробе хозяйки и попытался устроиться так, чтобы лежащей на снегу Ольге передавалось хоть чуть-чуть тепла от его шкуры.
   Через некоторое время Анет наконец поняла, что реветь дальше не в состоянии, и с трудом взяла себя в руки, заставив посмотреть на лежащую без сознания Олю. Все завершилось гораздо быстрее, чем они планировали и намного печальнее. Анет медленно протянула руку, пытаясь нащупать у подруги пульс и, обнаружив слабое биение венки у шеи, заревела по второму кругу. Что делать дальше она не представляла, а замерзать в сугробе абсолютно не хотелось. Осторожно передвинув Ольгу на теплый Зюзючий бок, Анет кое-как перевязала рану на груди девушки. Ну, как перевязала? Перебинтовала прямо по куртке, чтобы не просачивалась кровь. Чем еще помочь подруге, она не знала и не была уверена, что сможет как следует обработать рану. Ей очень не хотелось раздевать Ольгу на морозе. Подумав, что слюна у ящериц может быть ядовитой, Анет опрометью кинулась в поисках сумок, в надежде, что среди выделенных деревенской ведуньей снадобий окажется та, единственная баночка с противоядием, которую, благодаря цвету, Анет могла выделить среди других абсолютно одинаковых склянок. Порывшись в безразмерном Ольгином рюкзаке, девушка вытащила на свет искомое снадобье, насильно влив по несколько капель в рот подруге и чуть больше, примерно треть небольшого пузырька, упорно сопротивляющемуся гхырху. Зюзюка не был серьезно ранен, но ящерице удалось слегка поцарапать его бок, и, по мнению Анет, он не меньше Ольги нуждался в противоядии. Девушка дала ему побольше мутного раствора, так как весом Зюзюка превосходил и ее и Ольгу, вместе взятых.
   С чувством выполненного долга Анет вернулась на свое место рядом с теплым зверем. Девушке живо вспомнилось как полгода назад, она так же сидела в лесу с беспомощным Дерри на руках и не знала, что делать. С одной разницей, точнее с двумя. Тогда было лето, и Лайтнинг не истекал кровью. Сейчас Анет понимала, насколько спасительными являлись эти два обстоятельства. Что-то мелькнуло в голове и пропало. Мысль указывающая на путь к спасению проскочила в мозгу яркой искоркой, но тут же исчезла. Анет начала по кусочкам вспоминать тот далекий день, пытаясь вычленить из него то единственное, полезное сегодня звено. "Не Зюзюка - это точно, - размышляла девушка, обхватив себя руками и вжавшись в теплый розовый мех. - Отправлять куда-либо гхырха, значило подписать себе смертный приговор". Им с Ольгой ни за что не продержаться до его возвращения. Горящий ночью костер, затоптанный в пылу драки, не давал никакого тепла и годился только для того, чтобы разогреть на нем жалкое подобие чая, выданного из сокровенных запасов Ашан-Маррей. Огромный пушистый зверь - это то, что не дало им с Олей замерзнуть ночью, если бы не теплая, пусть чрезвычайно жесткая шерсть Зюзюки, они бы окоченели уже к утру. Девушка собрала разбросанные по поляне ветки и, спустив с ладони веселый огонек, разожгла костер. Оголодавшие языки пламени с урчанием накинулись на сырые дрова. Анет отстраненно наблюдала за тем, как танцует пламя. В огне рождались странные картины: цветы, деревья, непонятные двигающие тени. "Чьи-то ноги, пентаграмма со свечами и пыльный пол, - с удивлением отметила девушка. Она внимательнее изучила развернувшуюся перед ней сцену, но было трудно что-либо понять. Языки пламени скакали с одного сучка на другой и изображение, дернувшись, исчезало.
   - Маг! - шепнули из костра, и Анет испуганно отскочила, когда перед ней возникло призрачное лицо Лараны. - Ищет маг! Зови!
   - Кого звать? - икнула девушка.
   - Маг ищет! Зови!
   Лицо призрачной принцессы исчезло, а Анет, задумалась. Единственный маг, которого могла иметь ввиду Ларана - это Дир. Может, и в самом деле, попытаться связаться с ним, он ведь объяснял вскользь, как это сделать, пожалуй, это действительно единственный для Оли шанс. Если удастся сконцентрировать достаточное количество энергии, может быть, что-нибудь и выйдет. Сообразить, как это делается? Впрочем, и соображать-то нечего, концентрируй энергию и посылай как можно более мощный мысленный вызов магу. Вот и вся премудрость. Только вот где такое количество энергии взять? Раньше на Арм-Дамаше мне существенно помогал пополнить свои резервы "Низвергающий в бездну", а сейчас можно рассчитывать исключительно на свои собственные силы, а их не так уж и много. А если... - Анет призадумалась. - Не попытаться ли преобразовать в необходимую магическую энергию, огонь, протекающий по моим венам. А что, мысль достойная попытки претворения ее в жизнь". - Решила Анет и сосредоточилась, пытаясь вызвать в себе необходимые изменения. Вот она уже физически ощущала, как скачут внутри кровеносных сосудов маленькие язычки пламени, срываясь с кончиков пальцев, вытянутых над головой рук. Энергия, светлая и солнечная, переполняла Анет, стремясь вырваться наружу, и девушка позволила ей это сделать, выдохнув одно слово: "Дир!"
  
  

Часть 2

Попытка осознать.

  
   - Ты предлагаешь создать "Поисковую пентаграмму"? - задумчиво протянул Дирон, выпадая из реальности. Так, отгородившись от всего, он мог часами стоять, уставившись в одну точку, и думать о своем, магическом, не замечая ни людей, ни окружающих его вещей. Вот и сейчас маг, углубившись в собственные мысли, прошел сквозь Ларану, не успевшую улететь у него с дороги, и плюхнулся на стул, который собирался занять Стикур. - Но, Келл, это же невероятно сложно и требует колоссальнейших энергетических затрат. Даже если мы с тобой объединим усилия, вряд ли нашей магии хватит на это заклинание.
   - Дир, не паникуй, никто не говорит, что это легко сделать, но ведь попытаться стоит, не так ли? - не согласился с магом эльф, кошачьи глаза которого заблестели от предвкушения. - Тем более, у меня есть одна интересная вещь, которая, безусловно, сможет облегчить нам задачу. Да и тебе, я думаю, будет интересно с ней поработать. Такая возможность подворачивается не каждый день. А большинству магов не выпадает ни разу за всю жизнь.
   - Какая вещь? - заинтересовался Дирон, потирая руки и вскакивая со стула. Маг снова промчался сквозь недовольно пикнувшую Ларану, налетел на угол стола, выругался и с алчным огнем фанатика в глазах, уставился на Каллариона.
   - Вот эта, - эльф осторожно вытащил из-под рубашки за цепочку крупный, практически не обработанный изумруд, закованный в потемневшее от времени серебро.
   - Артефакт, - благоговейно прошептал Дир, усилием воли удерживаясь от того, чтобы протянуть руку и потрогать хранящую мощный магический потенциал, древнюю вещь. - А что это, конкретно, за камень, если не секрет? Какими силами обладает этот артефакт, и как он оказался у тебя?
   - Это, как, в общем-то, несложно догадаться, старинная эльфийская реликвия - Изумруд Эллана, - не очень довольно пробормотал эльф, не желавший делиться своими секретами. - Неужели ты думаешь, что моих собственных сил хватило бы для того, чтобы достичь подобных вершин в магическом искусстве и на тысячелетия продлить свой жизненный путь. Конечно же, нет. Нужна была помощь извне, причем, помощь весьма и весьма солидная. Эта вещь передавалась в нашей семье от отца к сыну многие тысячелетия, считаясь чем-то вроде талисмана, оберегающего семью от беды и магического воздействия недоброжелателей. К камню не относились всерьез, но хранили и почитали, как древнейшую семейную реликвию. Я - первый, кто попытался понять истинные силы Изумруда Эллана и открыть его настоящую мощь. С тех пор он хранится у меня. Этот артефакт настроен на кровь нашей семьи и это одно из его неоценимых преимуществ. В руках постороннего человека изумруд полностью теряет свои силы, превращаясь в плохо обработанную древнюю стекляшку. В данный момент все силы артефакта подчинены мнеи с каждым годом они увеличиваются. Камень становится могущественнее, впитывая магическую энергию каждого уходящего за порог вечности члена моей семьи. С тех пор как я покинул свой народ, сила камня возросла в десятки раз, даже у нас, эльфов за тысячу лет сменилось несколько поколений. Из тех, кто знал меня лично, в живых не осталось, наверное, никого. Хорошо, что у меня было несколько братьев и сестра, их семьи продолжают существовать, рождаются дети, умирают старики, а камень становится все более и более ценным. Я могу использовать его силу для собственных нужд. Мне повезло, что никто в моей семье так и не открыл секрет этой древней безделушки, иначе за мной на протяжении этой тысячи лет велась бы настоящая охота. Кто же не хочет обладать магией всех своих умерших родных?
   - То есть, при создании "Магической пентаграммы" ты поделишься со мной, по сути, силой всех своих предков? - потрясенно выдохнул Дир.
   - Ну, можно сказать, и так, - согласно кивнул головой эльф. - Но, далеко не всей силой, а лишь малой ее частью, но и этого должно хватить.
   - Да, при этом раскладе, пожалуй, действительно стоит попытать счастья, - улыбнулся настроившийся на серьезную работу Дирон. - Где будем создавать пентаграмму? Прямо здесь? А сильно не напачкаем? А то хозяин гостиницы нам спасибо за учиненный беспорядок точно не скажет.
   - Кто-нибудь объяснит мне, глупому, что вы собираетесь делать? Я же ни каркала не понимаю в вашей магической болтовне! - не выдержал Стикур, который только, что и делал последние полчаса - это переводил недоуменный взгляд с одного мага на другого, безуспешно пытаясь понять хоть что-нибудь из их разговора. Одни магические термины сменялись другими, потом следовали экскурсы в историю с намеками на какие-то значимые события давно минувших дней, маг и эльф хмыкали, понимающе качали головами, и абсолютно не реагировали на попытки Стика привлечь внимание.
   - А тебе оно надо? - наконец соизволил, нехотя, отозваться Дирон, поднимая брови, в безмолвной просьбе не лезть не в свое дело и не отвлекать серьезных людей неумными расспросами. - Ну, эти объяснения? Все равно ведь толком ничего не поймешь.
   - Надо, - на лице герцога появилось упрямое выражение, и Дир понял, что отвертеться не удастся. Видя затруднения молодого мага, ему на помощь пришел эльф.
   - Мы собираемся создать "Поисковую пентаграмму", - начал Калларион. - В общем-то, это заклинание достаточно часто используется, но чтобы его активизировать необходима какая-нибудь вещь, принадлежащая объекту, который нам необходимо отыскать. А у нас, как я понимаю, подобной вещи нет, поэтому задача усложняется в разы. Своих собственных сил нам с Дироном ни в жизни не хватило бы для создания "Поисковой пентаграммы" такого уровня, но с помощью "Изумруда Эллана", мы считаем, что все должно получиться. Наша мощь возрастет в несколько раз и соответственно сама пентаграмм выйдет более сильной и широкого радиуса действия.
   - Это все не то, - пробормотал Стикур, начиная злиться. - Мне интересно не как вы будете свою пентаграмму делать и какие сложности вам это действо сулит, а конкретно, зачем нужно это заклинание, и как оно работает.
   - А-а-а... - эльф задумался, пытаясь сформулировать ответ. - Понимаешь, как бы это объяснить тебе подоступнее? "Поисковая пентаграмма" позволяет одновременно сделать три вещи. Во-первых, выйти с искомым человеком на телепатическую связь, во-вторых, обнаружить его месторасположение в пространстве и, в-третьих, сразу же открыть туда портал. У этого заклинания есть один минус - оно обоюдное.
   - Обоюдное - это как? - уточнил Стик, настроение которого начало мало-помалу подниматься. Он предпочитал не видеть сложностей, а вот перспектива сразу же найти Анет и сиюминутно доставить сюда, несомненно, радовала. Сложности же не очень-то волновали герцога, лично для него они были далекими и непонятными, а маги путь сами с ними сражаются и думают, как преодолеть к всеобщей радости и успеху этой задумки.
   - Обоюдное - значит то, что стремление встретится, должно быть общим как у мага, создающего пентаграмму, так и у искомого объекта. В идеале "Поисковая пентаграмма" устанавливается в том случае, если человек должен выйти на связь, но по каким-то причинам не смог. Тогда гарантия того, что объект поиска в данный момент думает о создающем пентаграмму, наиболее велика. С помощью этого заклинания очень часто ищут родных и любимых, то есть тех людей, которые думают о тебе, практически, постоянно и сами стремятся тебя найти. В данном случае, мы с Дироном исходим из того, что, попав на Арм-Дамаш, Анет осознанно или нет, но будет пытаться найти вас, и, соответственно, ее мысли будут работать в этом направлении и постоянно крутиться вокруг ваших персон, что облегчит нам задачу. Рано или поздно она же должна о нас подумать?
   - А если она ничего не помнит? Такой же вариант не исключен, наоборот, он очень даже реален, - задал интересующий его вопрос Стикур, радости которого от слов эльфа немного убавилось.
   - Если Анет ничего не помнит, то явно стремится, как можно скорее вернуть свои воспоминания, а значит, неосознанно ищет вас - ключ к своему прошлому. Для нас это одно и то же. Ты не переживай, по идее все должно получиться, - закончил эльф несколько неуверенно.
   Стикур загружено ушел в себя, а маги принялись за дело, в глубине души понимая, что если вдруг хозяину гостиницы придет в голову нанести своим постояльцам дружественный визит, то придется экстренным порядком подыскивать новое жилище, что в данный момент нежелательно. Но это мелочи по сравнению с тем, что испытывали Дирон и эльф в предвкушении нового магического эксперимента. Дир оттащил к стенам всю мебель, занимающую центр комнаты, с помощью Каллариона скатал в сторону тяжелый ковер с густым ворсом, освобождая пыльный пол. Маг лениво попинал грязный доски носком сапога, размышляя, стоит его протереть или сойдет и так, неуверенно взлохматил длинные, растрепанные волосы, вздохнул, понимая, что если пол протирать, то делать это надо своим руками (не звать же любопытных слуг?). Исходя из всего этого, он решил, что и так неплохо и полез в карман за мелком.
   Пентаграмма на пыльном полу получилась не очень чтобы ровная, но, все же, хотя бы отдаленно напоминала звезду с относительно одинаковыми по длине лучами. Эльф ее тут же раскритиковал, заунывно твердя что-то про равновесие сил. Пришлось перечерчивать. Дирон не мог с уверенностью сказать, получилось хуже или лучше, но Калларион улыбнулся и удовлетворенно кивнул головой, показывая, что на этот раз все вышло, как надо. Дир еще раз внимательно посмотрел на творение рук своих, отыскивая изъяны, существенных не нашел и отправился к шкафу, в котором хранились различные магические приспособления, в том числе и свечи. Маг задумчиво остановился напротив распахнутых дверок, размышляя какие свечи подойдут для ритуала лучше всего. Вспомнил, что Анет близка стихия огня и вытащил красные.
   Немного корявые восковые столбики ни в какую не желали стоять на неровном дощатом полу, постоянно норовя пошатнуться и упасть от малейшего неосторожного движения. Дир нервничал и пытался у поставить их снова, настроение портилось, но маг не сдавался.
   - Я думаю, артефакт стоит установить в центр пентаграммы, для лучшей концентрации сил, - задумчиво произнес эльф, отрешенно наблюдая за мучениями друга.
   - А куда, стесняюсь спросить, встану я? Об этом ты подумал или как? - пыхтя поинтересовался маг, устанавливая и зажигая последнюю, непослушную свечу.
   - Это вопрос, конечно, интересный... - протянул эльф, привычно теребя между пальцев прядь волос. - Тогда даже не знаю, как поступить. Дать камень тебе в руки - нельзя, он не сработает, положить на один из лучей - тоже не стоит, будет слишком явное нарушение равновесия, и неизвестно, чем подобная вольность обернется для нас. Скорее всего, ничем хорошим.
   - Что же делать? - нервно поинтересовался Дирон. - Должен же быть выход? Куда нам деть артефакт?
   - Подвесьте сверху, - буркнул Стикур, уставший от бестолковых (с его точки зрения) действий суетящихся магов. Его душа жаждала развития событий, а Дирон с Калларионом пока просто мотались из стороны в сторону, учиняя беспорядок и ничего конкретного не предпринимая.
   - А что, это идея! - воскликнул воодушевленный неосторожно брошенной фразой Стика Дир. - На самом деле, лучше всего повесить камень прямо над центром пентаграммы, на расстоянии чуть выше человеческого роста над полом, тогда все условия будут соблюдены: я не буду касаться артефакта руками, а камень окажется в равновесии со всеми задействованными в заклинании силами.
   Стикур тихо застонал. Он и не мог предположить, что его глупое высказывание маги воспримут серьезно и решат претворить в жизнь. Тем более, что потолок над пентаграммой был высоким и удивительно гладким. Как маги собирались прикрепить к нему изумруд на толстой, витой цепочке из потемневшего от времени серебра, было не понятно. Не знали этого и сами Дирон с Калларионом. Они долго пыхтели, совещались, зло косясь на люстру, висящую чуть левее пентаграммы (видимо решали, что проще: перерисовать пентаграмму или перевесить люстру в нужное место) И то и другое долго и хлопотно, а за люстру могло еще и влететь от хозяев.
   В результате долгих и мучительных совместных усилий, магам удалось найти компромиссный вариант, и злокозненный артефакт завис прямо в воздухе в том месте, в котором и должен был быть - ровно в центре звезды, метрах в дух над полом. Стикур решил в очередной раз не унижать свое герцогское достоинство глупыми вопросами, поэтому способ крепления артефакта остался для него тайной.
   Эльф подошел по очереди к каждому лучу звезды, капнул на горящие свечи чем-то из маленькой темной бутылочки, и комнату тут же наполнил едкий и удушливый бордовый дым, который клубящимися столбами устремился к потолку. Дир в это время сделал шаг в центр пентаграммы и поднял руки над головой, смыкая указательный пальцы под неподвижно висящим артефактом. Дым начал медленно и плавно менять свой наклон, спиралью закручиваясь вокруг мага, и растворяясь в свечении камня.
   Стикур тщетно пытался разглядеть хоть что-нибудь сквозь красноватую мерцающую дымку. Виднелся только смазанный силуэт Дирона с воздетыми к "Изумруду Эллана" руками. Стик, наблюдая за магом, со все возрастающем отчаяниям понимал, что ничего-то у Дира не получается. Времени прошло уже немало, а картинка и не думала меняться: бордовый дым клубился, а Дирон торчал, словно столб, с воздетыми к потолку руками. Минуты бежали, и фигура мага теряла свою уверенную осанку, руки начали медленно опускаться. Стикур готов был сам взвыть от бессилия, когда вдруг дым сгустился, потемнел и с глухим хлопком развеялся в пространстве вместе с Диром, оставив в центре пентаграммы мерцающую дыру портала.
  
   Дирон словно статуя времен правления Хакисы на протяжении пятнадцати минут стоял в центре пентаграммы, пытаясь намагичить хоть что-то, но безуспешно. Он проклинал всех и вся, а в первую очередь самонадеянного себя за то, что пусть даже на короткое время подумал, что подобное волшебство ему под силу. Не получалось ровным счетом ничего. Туманный образ Анет, казалось, летал совсем рядом, но его не удавалось поймать. Дир даже начал сомневаться в его реальности, решив, что это видение или любопытная тень из мира мертвых. Молодой маг уже совсем отчаялся и собирался смириться с неудачной попыткой, когда в голове ярким радужны снопом искр вспыхнул зов, исходящий от Анет, больше ни у кого не могло быть такой переливающейся огненной ауры. Дирон тряхнул головой, стремясь подчинить себе призыв девушки, ослабил контроль над пентаграммой и тут же улетел в услужливо распахнувшийся портал.
   Холодный ветер маленькими колючими иголочками вонзился в разгоряченную кожу под тонкой льняной домашней рубашкой, не зашнурованной на груди. Маг вздрогнул от неожиданно резкой перемены климата и с облегчением заметил справа от себя мерцающее пятно портала - значит, ничего непоправимого не произошло и домой можно вернуться в любую секунду. Мысль о том, что их с Калларионом безумный эксперимент, судя по всему, увенчался успехом, не успела придти в голову молодому человеку, так как в стороне кто-то истошно заорал знакомым голосом:
   - Ура, Дирон! - маг инстинктивно отпрыгнул в бок, от греха подальше, хотя голос узнал. На него летела встрепанная и, как всегда, зареванная Анет в грязной куртке весьма странного цвета и фасона. - Дирон, слава богу! - всхлипнула девушка. - Быстрее, а то она умрет! Я тебя звала, звала, а ты не приходил! Я уже совсем отчаялась!
   - Кто она? - не понял маг, прижимая к себе дрожащую от холода и слез девушку. Тут на снегу, рядом со свернувшимся в клубок гхырхом, который против обыкновения вел себя на удивление тихо, Дир заметил еще одного человека. Точнее неподвижно лежащее тело, в странных голубых штанах, таких же, какие были сейчас на Анет, и уродливой короткой куртке.
   - Анет, что случилось? - произнес маг, подвигая девушку в сторону. - Кто это?
   - Это не важно, Дирон, я расскажу все позже, только сделай что-нибудь, я тебя умоляю. Оля ранена, спаси ее!
   - Оля? Ранена? - Дир встревожился и сделал шаг вперед, обратив внимание на лежащее у Зюзюки под боком тело. Разодранная на груди девушки с огненными волосами куртка была вся в крови. Это мигом отрезвило мага, пребывающего в легком ступоре от встречи с Анет. Дир мгновенно оценил серьезность ситуации, и осторожно подняв девушку на руки, скомандовал:
   - Анет, быстро марш в телепорт. Это вон та переливающаяся в воздухе дыра. Нельзя терять ни минуты, на месте расскажешь, во что опять ты вляпалась, где пропадала полгода, пока мы переживали и убивались по причине твоей безвременной кончины, и кого это ты притащила с собой, - и, шагнув в портал, не удержался и мстительно добавил, - причем, расскажешь не мне, а Стикуру.
   Анет утерла рукавом слезы с обветренных щек и вздохнула с изрядной долей облегчения. Оля была почти что спасена, а это - самое главное. К тому же нашлись ребята, что тоже немаловажно, правда пока Анет смутно понимала, как. Чего-чего, а уже неожиданного появления Дира в средине леса, она точно не ожидала. Но все позже, все вопросы и ответы, а пока она просто была счастлива. Счастлива от того, что казалось неразрешимая ситуация закончилась почти что благополучно. А что до ругани герцога, так к этому не привыкать. Она сможет выдержать напор Стика, тем более получать от него взбучку приходится не в первый раз и, видит бог, не в последний. А может и вообще пронесет, в конечном счете, она же ничего плохого не сделала, если не считать того, что подружка, все же, пострадала из-за ее халатности. Но сейчас это неважно, главное попасть в тепло и спасти Ольгину жизнь.
  
   Лайтнинг, в капитально дурном настроении, буквально вывалился из портала на ходу меняя личину, и застыл в центре комнаты в немом изумлении. Во-первых, не было привычного паласа, зато на пыльном полу криво намалевана пентаграмма с упавшими оплавленными свечами. Над ней в воздухе висела какая-то плохо ограненная стекляшка на толстой цепочке из почерневшего серебра. Во-вторых, у них в апартаментах находились гости. Первым, несомненно, бросался в глаза блудный Зюзюка, который едва завидел Дерри, тут же восторженно взвизгнул и полез жалеться, полностью загородив своей тушкой весь обзор. Морда у гхырха была очень и очень виноватая, понимал, видимо, паршивец, что, сбежав, причинил массу хлопот и заставил всех волноваться. Лайтнинг даже не успел пикнуть, так как сразу же оказался припечатан толстым, но весьма подвижным телом к немытому полу. Парень не понимал, как эта прожорливая скотина оказалась в гостинице Влекрианта и спросить не у кого. Ну, как не у кого, чисто теоретически, все трое друзей собрались здесь, в комнате, но их внимание было приковано к кому-то лежащему на диване, а Дерри со своей невыгодной позиции "на полу под гхырхом" не мог разглядеть, к кому. Ксари приподнялся на локтях, спихивая с себя радостного гхырха, и чертыхнулся, теперь обзор закрывала широкая спина Стикура, маячащая прямо перед глазами. Лайтнинг уже открыл рот, чтобы привлечь внимание ребят к своей скромной, вернувшейся с важного задания персоне, когда между Стиком и Диром мелькнула еще одна хрупкая фигура, принадлежащая явно не Каллариону, стоящему чуть в стороне рядом с полупрозрачной Лараной. В свете камина блеснуло золото волос, и Дерри затаил дыхание, боясь высказать свою догадку вслух, боясь ошибиться и испытать разочарование, он задержал рвущееся наружу хриплое дыхание, замирая, но непослушные губы все равно шепнули одно единственное оставшееся в голове слово:
   - Анет...
   - Дерри! - взвизгнула, оборачиваясь, девушка и кинулась к нему, прижимаясь к плечу заплаканным лицом с красным распухшим носом и блестящими от слез глазами.
   - Анет, - прошептал ксари, не в силах поверить, что происходящее реальность, а не еще один бредовый сон. Он осторожно провел рукой по ее длинным волосам, с наслаждением ощущая, что они настоящие, пусть спутанные и мокрые, но зато настоящие, а не призрачные. Холодная, толком не оттаявшая курточка девушки, неприятно холодила кожу на груди, но зато была подтверждением того, что это не сон. Чем сильнее замерзали сжимающие Анет руки от мокрых волос и одежды, чем больше намокало и остывало обнаженное тело от грязной, холодной куртки, тем сильнее Дерри верил в реальность происходящего. Понимание действительности медленно возвращалось к нему, превращаясь в волны глупого, безграничного счастья. Он даже не хотел думать о том, что случилось, и как Анет оказалась здесь, где была, и почему это она живая. Его мало волновало и все остальное происходящее в комнате, лежащую на диване Ольгу, он не заметил, а то, что Стикур, Дир и Калларион не обращали на него никакого внимания, занимаясь своим делом, больше не интересовало Дерри. На какое-то время ксари просто вылетел из действительности, плохо соображая, где он, и что творится вокруг. Существовала лишь внезапно воскресшая из мертвых девушка.
   Ольга пришла в себя от истеричного взвизга Анет. Над девушкой уже успели поколдовать Келл и Дирон. Она удивленно распахнула глаза, пытаясь сообразить, что, собственно, произошло и где она находится, но все эти глупые вопросы быстро отошли на второй план, как впрочем, и щемящая боль где-то в районе ребер.
   - А собственно, говоря, мы где? - подала голос Оля, рассматривая голого мужика, обнимающего Анет.
   - Эй, мне кто-нибудь здесь объяснит что происходит? - пришел в себя Дерри, и отодвинулся от похожей на сон, и от этого еще более опасной, Анет на почтительное расстояние. Он перевел взгляд со Стика на Дира и дальше, на Каллариона и обреченно вздохнул. Лица ребят мало отличались друг от друга и выражали удивление и легкий нежелающий проходить ступор. Судя по всему, они сами понимали не многим больше Дерри, и объяснений с этой стороны ждать не приходилось.
   Ольга, не получив на свой вопрос ответа, удивленно озиралась по сторонам. Она стала медленно вникать в создавшуюся ситуацию и понимать, кто есть кто. "Блондин стало быть, Дерри, - размышляла она, рассматривая совершенную фигуру в центре комнаты. Нагота, казалось, абсолютно не смущала парня, он вел себя невозмутимо и уверенно, не обращая внимания на разглядывания Оли, - а вкус у Анет, ничего не скажешь, очень даже хороший, парень красивый, даже то, что он вор, оборотень и убийца его не портит", - размышляла девушка.
   Дерри тем временем порядком надоел изучающий взгляд незнакомой девицы, валяющейся на диване. Ксари, глядя Ольге в глаза, как-то нехорошо улыбнулся, заставив ее смутится и вжаться в диван, и одним демонстративным движением обернул вокруг бедер скатерть. Движение получилось красивым и отточенным. - Стриптизер что ли? - подумала Ольга не вполне пришедшая в себя от "фирменного" взгляда Дерри.
   Самого же Лайтнинга, в данный момент, гораздо больше интересовала Анет, причем даже не ее рассказ, а то, что девушка явно замерзла и могла простыть.
   - Поверь, мне очень хочется узнать о том, что произошло за эти полгода, и как ты сумела нас найти, но позже, - тихо начал он. - Но, сейчас вам необходимо переодеть мокрую одежду и принять горячий душ. А вот после этого, мы поговорим, хорошо? Услышав мягкий с хрипотцой голос, живо напоминающий кошачье мурлыканье, Оля поняла в полной мере, почему Анет не осталась равнодушной к этому парню, но наваждение быстро прошло, так как Дерри добавил, - Тем более о последних событиях, я могу догадаться и сам. Судя по всему, твоя рыжая подруга стала жертвой ледяной ящерицы.
   - Как? Откуда ты знаешь? Я же ничего тебе не успела рассказать? - вытаращила глаза Анет.
   - Об этом не трудно догадаться. Посмотри на нее внимательнее, зрачки-то у девушки стали вертикальными. Похоже, в нашей разношерстной компании прибавился еще один почти оборотень.
   - Что?! - завопила Ольга, подскакивая на кровати, забывая про боль и слабость. - Как?
   - А сейчас, извините меня, мне надо одеться, - не обратил внимания Дерри на вопли и уже из-за двери добавил. - Анет не забудьте про душ, и приведи подругу в чувства, она еще легко отделалась, и все не так страшно, как может показаться сначала.
   "Легко сказать не так страшно, - с тоской подумала Анет, вглядываясь в вертикальные Олины зрачки. - Дерри, как всегда в своем репертуаре, неужели нельзя промолчать, можно подумать, он самый умный! И единственный догадался, что сущность Ольги претерпела некоторые изменения.
   Как только Анет рассказала Дирону про нападение ледяных ящериц, маг тут же погрустнел и предупредил девушку о возможных последствиях, самым страшным из которых была, безусловно, смерть от яда. К счастью, склянка с противоядием Ашан-Марры оказалась как нельзя кстати, и спасла Оле жизнь. Еще одним возможным последствием являлось частичные изменения сути человека, подвергшегося укусу ледяной ящерицы, а проще сказать, полное или частичное оборотничество. Насколько серьезными и необратимыми окажутся изменения сказать пока сложно. Дир и Калларион смогли установить, что изменения есть. Оставалась надежда, что все эти преобразования не затронули человеческую суть Ольги и выражаются исключительно в вертикальных прорезях зрачков и еще в чем-нибудь не значительном. Эльф, например, уверял, что так оно и есть, дескать, если бы девушка превратилась в настоящего оборотня-ящирицу - он бы это заметил сразу же. Появились бы первые признаки агрессии, и произошла бы самопроизвольная смена облика, а раз ничего подобного не случилось, то и волноваться не о чем. В любом случае самой Ольге об этих изменениях решили пока, ничего не говорить. И вот тебе на, появился Дерри, и в лоб больной девушке высказал, что "простите дама, но вы теперь оборотень". Анет тяжело вздохнула, посмотрев, как Ольга со слезами изучает свое отражение в зеркале, и погрустнела окончательно. По большому счету Оля была права, когда говорила, что у себя дома на земле, за такие глаза, ее могут только в лабораторию на изучение отправить. Оставалась надежда на то, что девушка быстро успокоится в силу своего жизнерадостного и стрессоустойчивого характера.
  
   Ксари пулей вылетел в коридор, пытаясь унять сердцебиение и хоть как-то придти в себя. Мысли о внезапном воскрешении Анет ни в какую не укладывалась у него в голове. Сегодня, в отличие от прошлой их встречи, девушка вполне осязаема, а мозг Дерри не затуманен алкоголем, поэтому и воспринималось все несколько по-иному. Без легкости вызванной ощущением нереальности происходящего. Сейчас ксари в полной мере ощущал неловкость от того, что не знаешь о чем говорить с человеком, которого давно не видел; дискомфорт из-за понимания, что неделю назад сказано слишком много того, о чем следовало бы молчать; смущение потому, что в прошлый раз состояние было далеко от нормального. Да и вообще, было непонятно, минувшую встречу сама Анет помнит или нет?
   "Что случилось полгода назад? Как Анет оказалась здесь и сейчас?" - Сотни вопросов крутились у Дерри в голове, грозясь вырваться наружу сиюминутно, в одно мгновение, вместе с подкатывающей к вискам головной болью. Лайтнинг усилием воли сдержал свое любопытство там, в комнате, понимая, что к разговору он не готов. Слишком много всего произошло за один день. Не успел он разобраться с одной проблемой, как сразу же на горизонте замаячила следующая. Встреча девушкой оказалась полной неожиданностью. Выбитый из колеи Лайтниг повел себя неадекватно, и досталось ни в чем не повинной подружке Анет. Ну, зачем, спрашивается, он ляпнул об произошедших с ней изменениях, ясно же, что эту информацию друзья пока собирались утаить. Укус ледяной ящерицы теоретически может привести к любым неприятным последствиям. Искусственное оборотничество всегда считалось более опасным и непредсказуемым, чем естественное. Трудно с самого начала сказать насколько глубоко проник яд в кровь человека и, соответственно, насколько сильными будут изменения. Дерри, конечно же, доверял интуиции Дирона и знаниям Каллариона, но все же решил для себя, что не оставит подругу Анет без присмотра. К сожалению, на его памяти слишком часто милые и добрые с виду люди, после укуса твари, подобной ледяной ящерице, превращались в кровожадных монстров, одержимых одной лишь жаждой разрушения и убийства. Иногда это случалось почти сразу же, а иногда зверь убивал человеческую сущность очень долго, постепенно, шаг за шагом, часто незаметно для окружающих. Безусловно, такой сценарий не повторялся в ста процентах случаях, оставалась надежда, что девушке было во время дано противоядие, оказана помощь и изменения в крови не успели затронуть человеческую суть, наградив пострадавшую только вертикальными зрачками, и еще какими-нибудь незначительными и незаметными с первого взгляда изменениями. К сожалению, сейчас можно с точностью сказать одно - девушка никогда не станет прежней, как впрочем, и никогда не будет вновь человеком. Она по определению совершенно другой вид - оборотень, полный или частичный - это уже другой вопрос. В любом случае, чем раньше она осознает это и примет себя такой, какая она есть, тем лучше для всех.
   Ксари, не зажигая света, прошел к себе в комнату по длинному коридору второго этажа, в надежде, что в номере окажется какая-нибудь более или менее приличная немятая одежда. Дерри, конечно был рад, что Анет жива, но все же стоило признать, что появилась девушка на Арм-Дамаше совершенно не вовремя, тогда когда спокойная жизнь закончилась, и на горизонте снова замаячили серьезные проблемы, в которых в качестве главного противника фигурировал синдикат. Лайтнинг очень надеялся, что рассказ девушки сможет прояснить что, в конце концов, произошло полгода назад, и, самое главное, как она сюда попала: по своему желанию или опять волей судьбы. Этот вопрос волновал ксари, пожалуй, больше всего, так как отсюда следовало то, собирается Анет задержаться в этом мире или снова будет искать возможности вернуться домой. К сожалению, ответы на эти вопросы можно получить не раньше, чем на все остальные. Сморщившись от разрывающих голову догадок, Дерри попытался отогнать от себя все лишние мысли и отправился в душ в надежде, что это поможет ему отвлечься и придти в себя. Сейчас он вообще не был уверен, что сможет адекватно воспринять хоть что-нибудь из рассказа Анет, не заработав себе при этом головную боль на всю оставшуюся ночь. Еще одним обстоятельством, не дающим Дерри покоя, являлась временная потеря памяти Анет. Если она имела место быть, то тогда почему сейчас девушка помнит, судя по всему, все? Или же никакой потери памяти не было, тогда, что за спектакль она разыгрывала, когда появилась ночью в одной из камер Андеранского замка?
  
   Едва выглянув из комнаты, Анет в коридоре столкнулась с Лараной. Глаза у призрачной девушки горели недобрым огнем, а длинные волосы развевались за спиной, словно ядовитые змеи. Не было ни каких сомнений, принцесса прилетела не просто обменяться приветствиями.
   - Ты! Наконец ты тут!
   - Ну, что тебе от меня нужно? - выжимаясь стену, прошептала Анет, пытаясь отвернуться от неистового взгляда надвигающейся Лараны.
   - Штучки, - прошипела призрачная принцесса. - Верни мне мои штучки, хочу!
   Анет начала сползать по стене на пол. Невыносимая боль сжала невидимым обручем лоб. По щекам не переставая текли слезы. При непосредственном контакте с призраком боль была несколько раз сильнее, нежели во сне, и к ней добавился липкий, удушающий страх, с которым невозможно бороться.
   - Хватит! - взмолилась девушка, чувствуя, что теряет сознание. - Хватит, я всего полчаса здесь! Верну! Ну, куда я денусь?
   - Вот и хорошо, - боль отступила, а довольная Ларана заулыбалась. - Когда?
   - Не знаю, - выдохнула Анет, и тут же новый спазм скрутил все тело. - Прекрати! Я ведь даже не знаю, где сейчас твои штучки и как они выглядят!
   - Смотри, я покажу как, - в глазах призрачной принцессы зажегся огонь, а на полупрозрачной изящной шее заискрилось ожерелье - ряд крупных рубинов, перевитый причудливой сетью из сверкающих бриллиантов.
   - Я поняла, но как я найду? - Анет старалась дышать глубже, чтобы справится с подступившей тошнотой. От Лараны следовало уйти, как можно быстрее, но девушка боялась в очередной раз навлечь на себя гнев неуправляемого призрака.
   - Обещала, - бушевала эльфийка. По коридору пронесся ветер, и едва пришедшая в себя Анет, упала на колени. Перед глазами потемнело, а дыханье остановилось.
   - Ты что творишь, Ларана! - услышала Анет знакомый голос. Из своего номера выскочил Дерри и, подбежав, помог девушке подняться с пола.
   - Обещала мне, - пропела призрачная принцесса. - Обещала - выполняй! Штучки верни!
   - Перестань, - грозно рыкнул ксари. - Мы делаем все, чтобы вернуть тебе украшения. Вчера же был разговор об этом. Что тебе еще нужно?
   - Она должна вернуть, она!
   - Вернет, только не трогай ее больше, хорошо? - Дерри не хотелось в данный момент вникать, почему это вдруг Ларана начала себя вести столь агрессивно, это можно выяснить и позже. Сейчас необходимо было отвлечь ее от Анет. - Твои штучки скоро будут у тебя, успокойся.
   - Ладно, - Ларана мягко улыбнулась и послушно растворилась в воздухе, а Анет, повернувшись к Дерри, шепнула:
   - Спасибо, я думала, она меня убьет.
   - Все будет хорошо, а сейчас пойдем к ребятам, и ты расскажешь нам, что делала эти полгода, - Дерри обнял девушку за талию и увлек за собой к двери. - Кстати, а где твоя рыжая, наглая подружка?
   - Оля не наглая, - отчего-то смутилась Анет. - Она сейчас в душе.
   - Все ясно, - Дерри притормозил перед входом в комнату. - Скажи-ка мне, а что Ларана тебя доставала?
   - Требовала вернуть ее штучки.
   - Странно, - Дерри нахмурился, - маги занимаются этим последние полгода, да и мы со Стиком приехали помогать. Что она тебя-то достает?
   - Не знаю, говорит, что я ей обещала.
   - Ну, и?
   - Что "ну и"? Я ей обещала, и она хочет, чтобы долг был выполнен. Она мне и на Земле снилась и требовала, только я понять не могла, что именно должна вернуть и почему.
   - Странно, впрочем, в этих вопросах я не компетентен, так что пошли консультироваться с магами.
   Анет проскользнула в комнату и уселась на диван, подогнув под себя ноги. Ее вопрос к магам опередил начавший говорить Дерри. Девушка решила не вмешиваться и просто послушать. Она уже смирилась с мыслью, что помогать Ларане придется в любом случае, причем самостоятельно. Вряд ли маги смогут сказать по этому поводу что-то неизвестное. Ответ Каллариона подтвердил предчувствия.
   - К сожалению, ничего нельзя поделать с этим положением вещей, я уже объяснял все Стикуру, если хочешь, он потом тебе перескажет, - мрачно ответил эльф нервному ксари. - Ситуация не очень приятная для Анет. Либо она лично возвращает Ларане украшения, либо рано или поздно погибает. Призрак не отвяжется.
   - Но вы же с Дироном искали, и никаких проблем не было, - возмутился Лайтнинг, судорожно соображая, что делать. Только этого не хватало, если достать украшения теоретически было можно, то сделать так, чтобы в этом приняла участие Аннет - нереально.
   - Да, искали, - отвлек ксари от раздумий Калларион. - Но ты забываешь мы, же считали, что хранительница мертва. Сейчас все изменилось, кстати, что ты узнал о происходящем в замке Хакисы? Кто его оккупировал?
   - Ничем порадовать вас не могу. А в свете последних событий и тем более. - Ксари коротко пересказал, ситуацию с замком и от себя добавил, что если бы не угроза жизни Анет, он бы предложил вообще не ввязываться в эту авантюру. По крайней мере, сам бы точно туда соваться не стал, лишний раз пересекаться с синдикатом - себе дороже.
   Анет вздрогнула, собираясь вмешаться в дискуссию, но скрипнула дверь, и появившаяся на пороге Ольга отвлекла девушку от продолжающегося разговора.
   - Я не намерен сдаваться, - грозно сверкнул кошачьими глазами Калларион. В ответ на достаточное резкое высказывание Дерри.
   - Мы не намерены сдаваться, - тихо поправила его Ларана, появившись у подлокотника кресла и, заставив Анет, испуганно замереть.
   - Не может же не быть выхода? - не обращая внимания на принцессу, продолжил Калларион. - выход есть всегда. С любым разумным существом реально договориться. Украшения можно банально купить у Сарта. Тем более, то, что нам нужно, по сути, безделушка, не имеющая ценности.
   - Но не для тебя, верно? Тебе-то украшения очень нужны, - лениво спросил Дерри, стараясь не акцентировать внимание на том, что в данной ситуации Анет эти драгоценности необходимы не меньше. Дождавшись утвердительного кивка эльфа, высказал свою мысль. - Конечно, договориться можно с кем угодно, даже с каркалом или королем преступного мира. Только вот вопрос, сколько это будет для тебя стоить? Поверь моему опыту - не все так просто. Сарт не зря не одно десятилетние занимает главное место в иерархии преступного мира. Он очень умен и отлично разбирается в людях, если бы не эти, позволь заметить, выдающиеся качества его личности, он давно был бы мертв. Сожрали бы свои же подчиненные, например, те же Адольф с Тарманом либо вместе, либо по отдельности, если ты обратишься к Сарту с просьбой передать тебе драгоценности, цена будет запредельная. Вот скажи, что ты готов отдать за это украшение?
   - Все.
   - Все? И что нет такого, что ты отдать не сможешь?
   - Есть, что за вопрос? - буркнул недовольный эльф. - Но об этом никто ничего не знает и никогда не узнает. И не отдам я это лишь по тому, что не имею на это права.
   - Понятно, а теперь послушай меня Келл. Сарт безусловно заберет все то, что ты сам пожелаешь отдать за украшения, а так же узнает все твои тайны и будет требовать то, что ты отдать не в состоянии и не имеешь права.
   - Дерри, это глупо.
   - Поверь мне, Калларион, не глупо, прецеденты были и не раз. И самое главное, ты отдашь все. Потому что эти драгоценности, и в самом деле, не имеют ни какой ценности, и Сарту ничего не стоит их уничтожить, если ты откажешься предоставить ему желаемое.
   - Я не понимаю! - возмутился Калларион. - Почему украшения нельзя купить за разумную сумму денег?
   - Можно, - согласился Дерри, - но не интересно. Знаешь, у Сарта денег больше, чем у любого короля, поэтому его сложно заинтересовать обычными монетами. В его жизни самое главное - интерес, он любит собирать необычные вещи с необычной историей, он коллекционер и этим все сказано. Ему не нужны твои деньги, а вот твоя тайна или то, что тебе неимоверно дорого - это да, это его, безусловно, заинтересует. Король преступного мира очень любит наблюдать за тем, как люди мучаются, выбирая между двумя безумно дорогими для них вещами или людьми. Ему это просто интересно, один из поводов убить скуку и почувствовать себя, вершителем судеб, почти богом. "К тому же есть еще Анет, и если Сарт вдруг узнает о ее клятве данной призраку, а он приложит все усилия, чтобы выяснить подробности, то цена будет одна - он Дерри, с красной ленточкой вокруг шеи" - про себя подумал Лайтнинг. Прекрасно понимая, что в этом случае ему не останется ничего, кроме как заплатить указанную цену.
   - Ну и что ты предлагаешь делать? - нервно отозвался Дирон. - Украшения необходимо вернуть в любом случае.
   - Если что-то нельзя купить или обменять, значит это можно украсть, - нехотя отозвался Дерри.
   - Но как? - вырвалось у эльфа. - Как ты собираешься красть у самого короля преступного мира? Ты всерьез считаешь, что это возможно?
   - Украсть можно что угодно и у кого угодно. Другое дело, что Сарт безусловно обидится на меня за это и попытается отомстить, но в моем конкретном случае - это не принципиально. Он и так в свое время пообещал тому, кто меня поймает и доставит пред его светлые очи, всевозможные блага, а мне, в свою очередь, ад на этом свете. Я не думаю, что он придумает нечто новое. Впрочем, все рассуждения актуальны только в том случае, если Сарт меня поймает, а я, если честно, надеюсь, что этого получится избежать. Как правильно подметил Калларион, украшения - всего лишь не имеющие ценности побрякушки. Если мы все спланируем верно, то эта вылазка пройдет незамеченной, ну а даже, если вдруг король преступного мира прознает, что я пошарил в его владениях, у него будет всего лишь еще один повод желать увидеть мою шкуру на полу у своего трона. Единственное, что меня напрягает это необходимости участия в операции Анет. Без нее я бы справился точно, с ней сделать это будет в десятки раз сложнее.
   - Я буду стараться, - подала из угла голос девушка.
   - Кто бы сомневался, - усмехнулся Лайтнинг. - Только в данном случае твое старание мало значит.
   - Дерри, а ведь, если я не ошибаюсь, охота на тебя была отменена? - вмешался в разговор Стикур, которого не очень вдохновила идея ксари. Слишком уж большим был риск и, по мнению герцога, неоправданным.
   - Стик, это все сказка, представление, рассчитанное на то, что мне надоело бегать, и я поверю в то, что Сарт умеет прощать, но я достаточно много времени провел в синдикате, чтобы понять: король преступного мира никогда не забывает обиды, нанесенные ему, кем бы то ни было. Вся эта отмена охоты - чушь собачья, затишье перед бурей. Я уверен, Сарт готовит мне какой-то очень неприятный сюрприз, ловушку, рассчитанную на меня одного. Будет лучше, если я спровоцирую синдикат на очередной удар, нежели дождусь хорошо спланированного и неотвратимого нападения.
   - Ты, конечно, волен решать сам. Риск и в самом деле достаточно велик, но должен сказать, что тебе в голову пришла очень хорошая идея, - сказал, заметно повеселевший маг.
   - Дирон, если бы я для себя чего-то не решил, то и не высказывал бы вслух никакие предложения. Если бы речь шла только о возвращении Ларане украшений, скажу честно, я бы ни за что не полез в логово Сарта, но одна Анет или при вашей посильной помощи с этим не справится точно.
   - Ну, тогда здорово, - Дир стал походить на получившего незаслуженную конфету ребенка. - Еще дня два и наконец-то все закончится.
   - Дир, ты что? - Дерри посмотрел на друга, как на умалишенного. - Как мы успеем все сделать за два дня?
   - А разве это мало - два дня? За это время можно успеть много, не то, что украсть какую-то безделушку.
   - Вот и кради сам, - разозлился ксари. - Я похож на волшебника? Заметь, я сказал не маг, а волшебник. Нереальное существо из мира сказок. Позволь мне задать тебе несколько вопросов, если ты мне ответишь на них, украшения будут у вас уже к вечеру. Во-первых, как попасть в замок? Не знаешь? Даю подсказку или, если сказать вернее, более точно формулирую вопрос. Сколько существует подземных ходов, ведущих к замку Хакисы, как они охраняются, а может быть, есть те, про которые Сарт не знает? Это первая часть из того, что бы мне хотелось знать, перед тем как я сунусь в логово Сарта и потащу с собой Анет, которая передвигаться тихо и незаметно просто неспособна. Вторая часть сводится к вопросу о том, где именно в замке может находиться нужная вещь, и как она охраняется. Пойми, замок большой, и чтобы перерыть его в поисках ожерелья могут уйти годы. Знаешь ли, я оборачиваюсь в огромную кошку, а не в хомячка, поэтому не имею возможности круглосуточно торчать в замке Сарта в поисках ваших цацек. А потом, нужно выяснить, когда удобно будет совершить вылазку, к примеру, желательно, чтобы в это время в синдикате было важное совещание, плавно перетекающее в банкет. Тогда все руководство будет в не адеквате, а все подчиненные, зная это, расслабятся.
   - Но выполнить твои условия невозможно!
   - Можно, Дирри, можно. Сложно, ничего не скажу, но ведь легко не бывает никогда. Это со стороны кажется - пошел, стащил и - молодец. На самом деле за любым удачным делом стоит четко проработанный план. Тем более я иду не один, Анет ни разу не участвовала в подобных операциях и совершенно неподготовлена. Есть много моментов, которые я сам не знаю, как реализовать до конца, но думаю, все это решится во время поиска информации.
   - Я помогу, - с холодной уверенностью в голосе сказала Ларана. - Я все разведаю. Ну, не все, я же эльфийская принцесса, а не разведчик, но свои штучки я почувствую - это точно. Если ты, Дерри, положишь мешочек с моим прахом где-нибудь в укромном уголке у замка, я смогу беспрепятственно обитать внутри и найти то место, где хранится мои самые любимые штучки.
   - Вот видите, один вопрос решился сам собой. Твоя помощь придется очень кстати, Ларана, а всю остальную информацию мы сможем собрать сами. Конечно, это займет немало времени.
   Анет слушала вполуха, ситуация, как ее обрисовал Дерри, была совершенно нерадостной. Девушка не хотела, чтобы он рисковал своей жизнью и свободой из-за глупого обещания. Ну почему она опять сглупила и влезла в неприятности, из которых самостоятельно выбраться не получится. Ксари заметив, что хмурая Анет, с лихорадочным румянцем на щеках, смотрит куда-то на стену, состояние девушки трактовал по своему.
   - Келл, а у тебя, случайно не осталось того замечательного снадобья, при помощи которого Дир лечил меня от простуды? Мне кажется, что Анет и Ольге, перед тем, как они начнут свой рассказ, не повредит чего-нибудь подобное, особенно если туда добавить какой-нибудь дряни для снятия стресса. А то на завтра им обеспечена простуда - это точно, а ночью, когда состояние шока пройдет, истерика - это очень вероятно.
   - Если в мое снадобье от простуды капнуть средство для снятия стресса, то я даже не могу предположить, что получится. Думаю ничего хорошего, - эльф, как ни странно, с радостью воспринял смену разговора. Впрочем, все основные моменты были решены и осталось только начать воплощать их в жизнь. - Я могу посоветовать альтернативный вариант. В подобной ситуации, я бы порекомендовал фирменный самогон хозяина гостиницы. Почтенный Флавин - гном, а этот народ славится умением готовить непревзойденный по лечебным качествам напиток. О вкусе, к сожалению, того же сказать не могу, но поверьте мне, как магу и путешественнику с огромным стажем, это поможет быстрее и эффективнее, нежели любые магические отвары.
   - Я не пью самогон, и вообще, пью очень мало, - вяло попыталась протестовать Анет.
   - А я сейчас пью все, и лучше много, - оторвалась от созерцания своего отражения Ольга, в очередной раз, для порядка хлюпнув носом. Реальность происходящего пока еще плохо доходила до слегка изменившегося сознания девушки и Ольга, честно сказать, была этому несказанно рада, стремясь продлить подобное состояние подольше. Самогон по ее мнению был лучшим решением возникшей проблемы.
   - Вот и замечательно, Дир ты ведь сходишь? Вы же с нашим гномом почти друзья, - улыбнулся Дерри, а Оля не в силах простить ксари безнадежно испорченное настроение не удержалась и съязвила:
   - А что блондинистые парни теперь сами не могут даже заказать девушкам выпить?
   - Блондинистые могут, - невозмутимо отозвался Дерри со своего места. - Только вот беда не очень-то здесь жалуют парней с фиолетовыми глазами, как впрочем, и девушек с вертикальными прорезями зрачков. Знаешь ли, оборотней любят здесь ничуть не больше, чем ксари. Придется к этому привыкать, я за свою жизнь уже привык и без нужды общественность не шокирую и тебе не советую. Можно, конечно, закапать в глаза магические линзы, но это такая пакость, что я стараюсь пользоваться ею как можно реже, а тебе, наверное, и они не помогут. Вертикальный зрачок - это не цвет глаз, его не спрячешь.
   - Дерри, - по-кошачьи мурлыкнул Калларион. - Не пугай девушку напрасно. - К оборотням всегда относились гораздо более лояльно, чем к ксари, и ты это знаешь. А если никто не догадается, что Оля искусственный оборотень, тогда вообще все будет замечательно, только уважать больше станут.
   - Я не оборотень! - срываясь на крик, заявила Оля, обращаясь почему-то непосредственно к Дерри.
   - У меня одни зрачки изменились, а в остальном я - человек!!!
   - Давай проверим, - усмехнулся Лайтнинг и одним никому не заметным движением достал узкий, тонкий кинжал. Ольга тихо вскрикнула, краем глаза заметив тонкую полоску голубоватого лезвия, и инстинктивно вскинула перед собой руку. Встретившись с металлом кожа девушки посерела и покрылась маленькими блестящими чешуйками, лезвие скрипнув скользнуло вниз, а ксари еще раз улыбнувшись убрал нож за пояс. - Ну, что убедилась?
   - Дерри, ты сошел сума! - завопила Анет, вскакивая, в то время когда ее подруга в ступоре рассматривала таящие на коже блестящие чешуйки, защищающие руку не хуже любого доспеха - Что ты делаешь, а если бы ты ранил Ольгу! Ты что, вообще не соображаешь, что творишь?
   - Анет, прекрати истерику, - жестко отрезал Дерри. - Я не мог ее нечаянно ранить, и ты это знаешь не хуже меня. В любом случае стоило как можно раньше проверить степень произошедших с твоей подругой изменений или ты, как и она, наивно поверила, что глаза изменились, а все остальное - нет? Не хочу тебя огорчать, но это невозможно. Искусственное оборотничество очень опасно, и чем раньше Оля это поймет, тем лучше сможет контролировать себя и свои животные инстинкты. Поверь мне, я знаю, о чем говорю, я на собственной шкуре испытал, как тяжело подавить звериные инстинкты, так моя вторая половина от рождения является частью моей сущности, а не случайным и непрошенным гостем, как в случае с твоей подругой.
   - Значит, я - тварь, зверь, не человек? - всхлипнула Ольга.
   - Не человек - да, - уверенно произнес Дерри, - а насчет твари и зверя - это уж как тебе больше нравится. Тварь - пока вряд ли, и если будешь контролировать себя, никогда ей не станешь, а насчет зверя - тоже сомневаюсь сильно. Мне кажется, что ты никогда не обернешься полностью, иначе это произошло бы сейчас, когда я создал провокационную ситуацию, напав на тебя с кинжалом. Успокойся, ничего катастрофического не произошло, ты приобрела несколько весьма полезных в нашем мире качеств: твоя кожа защитит тебе лучше всякого доспеха, а твои глаза, могу поспорить на что угодно, позволят различать предметы даже в кромешной темноте. Станешь ли ты тварью, опять же, зависит только от тебя, среди людей тоже подонков хватает, но все мы сами выбираем свой путь и решаем, кем мы станем в конечном итоге.
   - А как же я буду жить дома, на Земле, - уже совсем неуверенно всхлипнула Ольга, помимо воли просчитывая в уме выгоду от произошедших с ней изменений. На Дерри она уже почти не злилась. Как ни странно его прямые рассуждения вкупе с наглядной демонстрацией, успокоили ее лучше, чем увещевания магов и Анет.
   - А что ты домой прямо сейчас собираешься? - удивленно приподнял бровь Дерри.
   - Да нет, - неуверенно пожала плечами Оля, оглядываясь на сидящую в стороне Анет.
   - Ну, а в чем тогда проблема, на Арм-Дамаше тебе эти изменения не мешают, а когда соберешься на Землю тогда и подумаешь над этим вопросом. А сейчас не забивай голову разными глупостями. А маги, заодно и понаблюдают некоторое время за тобой, чтобы убедится, что твое состояние не прогрессирует.
   - Да...- неуверенно выдохнула девушка, понимая, что Дерри не только прав, но и его рассуждения вполне соответствуют ее, Олиной, натуре.
   В это время вернулся Дирон, и Анет в очередной раз попыталась отвертеться от потребления крепких горячительных напитков:
   - Не хочу я никакого самогона! - взвыла в надежде на сострадание девушка. - Не хочу! Я ни за что не протолкну в себя эту пакость, - но ее причитания слушать никто не захотел. Кружка с мутной и резко пахнущей жидкости появилась перед носом, как по волшебству. Анет не поняла, почему это спиртной напиток вдруг подается не в рюмке или бокале, а в банальной железной кружке, а спрашивать не очень хотелось. К слову сказать, плескалось там самогона предостаточно, примерно две трети немаленькой емкости.
   - Пей, лекарство, - невозмутимо скомандовал Дирон, а Стикур молча сунул в руку в качестве закуски кусок мяса, ладно хоть догадался насадить его на вилку. Оля свою дозу выпила без возражений, даже не поморщилась и снова уставилась в зеркало, правда Анет с определенным удовольствием заметила, что не совсем понятно чье отражение Ольга пристально разглядывает: свое или сидящего сзади нее Стикура. Свое, вроде бы, давно должна была выучить наизусть.
   - Ты будешь пить или как, - с нарастающими гневными нотками в голосе рыкнул герцог. Ольга уставилась на до сих пор молчащего молодого человека с еще большим интересом, а Анет ничего не оставалось делать, кроме как громко вздохнуть и, зажмурившись, глотнуть плескающее в кружке пойло. Горло обожгло отвратительной сивушной дрянью, из глаз брызнули слезы, и девушка схватила со стола первый попавшийся бокал, чтобы хоть как-то успокоить разрывающейся от боли горло и желудок. В бокале, как назло, оказалось красное вино, оно, безусловно, было гораздо лучшего вкуса и качества, нежели самогон, но для запивки не годилось абсолютно. Этот вывод Анет сделала практически сразу же, после того как ей наконец-то удалось как следует отдышаться от "лекарства", предложенного ребятами. Она спешно зажевала эту гремучую смесь мясом, которое все еще держала в руке, но поняла, что это уже не поможет: ноги стали ватными, голова чугунной, язык заплетался. Анет с тоской осознала, что рассказать что-либо внятное вряд ли сможет, как, впрочем, и подняться с такого теплого и уютного дивана.
   После краткого описания сражения с Хакисой, которое Анет попыталась передать, как можно подробнее, в лицах, размахивая руками и ногами, общим мнением было решено, что дальнейший рассказ продолжит Оля. Тем более события, произошедшие после, уже непосредственно на земле, девушка знала ничуть не хуже, чем ее задремавшая подруга, зато изложить их могла в данный момент гораздо четче и внятнее. Анет изредка поднимала заспанную голову и пыталась жестами и разнообразными звуками комментировать рассказ Ольги, придавая ему некую эмоциональную окраску.
   Дерри слушал Ольгин рассказ вполуха. Хронология событий все равно откладывалась у него в голове, а вот что касается всего остального, имеющего отношения к чувствам, переживаниям и соображениям на некоторые интересные вопросы, он в любом случае предпочел бы услышать из уст самой Анет, когда она придет в норму. Он никак не мог подумать, что выпитая в профилактических целях кружка самогона, пусть и запитая бокалом красного вина будет иметь такой, в прямом смысле этого слова "сногсшибательный" эффект. Глаза Анет не выражали ровным счетом ничего, а голова то и дело норовила упасть на деревянный подлокотник кресла. Девушка все реже комментировала рассказ подруги, а речь становились все более бессвязной.
   - Пойдем, я провожу тебя спать, - сказал Дерри, осторожно помогая Анет подняться из кресла. - Там, где-то в конце коридора еще оставалась не занятая никем комната. Вам с Ольгой ее вполне хватит на первое время.
   Девушка с помощью ксари сделала несколько неуверенных шагов по направлению к двери и освободилась от поддерживающих ее рук со словами:
   - Не надо тащить меня волоком, я не пьяная! Это вы все тут напились! Фу! Алкоголики и ты, Олька, алкоголик, а я просто устала, замерзла и перенервничала. Я сама могу идти.
   Так как сказано это было очень уверенным и непреклонным тоном, Дерри не стал спорить и отступил на шаг, решив, что проводить Анет до комнаты все же стоит.
   Слегка пошатываясь, девушка почти без посторонней помощи преодолела длинный коридор, замешкавшись перед дверью. С помощью Дерри одолев и это препятствие, она с тихим стоном повалилась на кровать, прямо так, как была: в свитере, грязных джинсах и ботинках с высокой шнуровкой. Впрочем, ботинки она, пыталась снять, но никак не могла дотянуться до шнуровки рукой, а простое дрыганье ногой, почему-то не помогало.
   - Давай, я думаю, у меня получится лучше, - тихо предложил Дерри, присаживаясь на кровать и пытаясь снять с Анет обувь. Сложно сказать, слышала девушка его слова или нет, потому что дрыгать ногой так, и не прекратила, то ли пытаясь избавиться от ботинок самостоятельно, то ли оказывала Дерри посильную помощь. Толку от этой помощи было, как от гхырха прибытку. Ксари несколько раз не успел увернуться и получил некоторое количество весьма ощутимых пинков по разным частям тела, прежде чем ботинки полетели в угол комнаты. Со свитером Дерри решил даже не связываться, тем более Анет с великим удовольствием растянулась на кровати, умудрившись занять ее своим маленьким тельцем полностью. Если бы Дерри не видел это собственными глазами, то никогда бы не поверил, что миниатюрное существо может занимать так много места.
   - Посиди со мной чуть-чуть, пока я не усну, а то мне страшно, - заплетающимся языком произнесла девушка, поймав за руку собирающегося встать Дерри. Лайтнинг на секунду замешкался, а потом покорно притянул девушку к себе, устраивая ее поудобнее.
   Анет глубоко и довольно вздохнула, зарываясь носом в плечо парня, и закрыла глаза. Она наконец-то чувствовала себя в относительной безопасности и уже готова была уснуть, когда затуманенное алкоголем сознание посетила бердовая мысль. Мягкий воротничок Дерриной рубашки щекотал нос, совсем рядом в вырезе виднелась гладкая смуглая кожа шеи и ключицы. Анет вдруг нестерпимо захотелось узнать, а какая на вкус эта теплая кожа с пульсирующей голубоватой жилкой. Не то чтобы это мысль не могла придти Анет на трезвую голову, могла и приходила, но вот решиться проверить...вряд ли хватило бы духу. А тут все вдруг показалось простым и элементарным: стало интересно - узнай. А что собственно мешает?
   Она осторожно подвинулась чуть ближе, стараясь не вызвать у ксари лишних подозрений (сбежит еще) и едва коснулась губами бьющейся у основания шеи жилки. Кожа была теплая и упругая, Дерри не начал с ходу орать и пытаться вырваться, видимо находясь в состоянии шока, и Анет осмелела, стараясь не упустить шанс. Какая кожа на вкус она так еще и не узнала, а Лайтнинг мог придти в себя очень и очень быстро. Поэтому девушка, чтобы не терять зря драгоценное время, осторожно провела языком по косточке ключицы, ощущая приятный, чуть солоноватый привкус, скользнула губами выше, по шее до впадинки за мочкой уха, коснулась одной рукой напрягшихся мышц плеча, а другой, изучила рельеф груди, там, где под тонкой тканью рубашки гулко билось сердце.
   - Ты что делаешь? - хрипло выдохнул ксари, поймав руку Анет, расстегивающую рубашку у него на груди, судя по всему, для продолжения эксперимента. Девушка недовольно фыркнула и нехотя открыла глаза. Лицо Лайтнинга было совсем близко, Анет чувствовала его дыхание на своих губах и щеке. - А что если я сделаю то же самое? - тихо поинтересовался Дерри, прикасаясь губами к уголку рта Анет.
   - Ты...то же самое? - Анет недоуменно посмотрела на Дерри, пьяный мозг не мог сообразить, а ему-то это, вообще, зачем надо. Девушка находилась в состоянии какой-то блаженной прострации, голова абсолютно отказывалась соображать, поэтому не найдя ответа, Анет тупо высказала свой вопрос вслух. - А зачем?
   Лицо Дерри за долю секунды неуловимо изменилось, с него стерлись все проявления каких-либо эмоций и чувств, и он отстранился, присаживаясь на край кровати.
   - И действительно, зачем? - пробормотал Лайтнинг, поднимаясь. - Спи, - шепнул он, целуя Анет в щеку, и скрылся за дверью, а девушка повернулась на бок и мгновенно засопела, последней мыслью мелькнувшей в ее голове было подозрение, что она в очередной раз проявила неуместную блондинистость и ляпнула какую-то глупость. Правда, какую, она сообразить не успела, так как через минуту заснула.
   Дерри, осторожно прикрыв дверь, вышел в коридор, ругая себя всеми пришедшими в голову словами за несдержанность, он был настолько погружен в себя, что даже не заметил, возникшую в темноте коридора Ларану.
   - Что с тобой? - тихо прошелестела девушка-призрак, подлетая ближе. - Ты чем-то очень расстроен.
   - А, - уныло махнул рукой Дерри, присаживаясь на стоящую у стены скамейку. - Я чуть не совершил колоссальнейшую глупость.
   - Чуть? - уточнила эльфийская принцесса задумчиво и, получив в ответ утвердительный кивок, спросила, - Раз чуть, но не совершил, почему же ты такой грустный? Это не правильно. Ты уверен, что это была глупость?
   - Уверен, - прошептал Дерри, закрывая лицо руками. - Любые отношения с Анет - это глупость.
   - Почему? - Ларана была в недоумении. - Она нужна тебе, а ты нужен ей. Я это очень хорошо вижу. Вы две половинки одного когда-то разбитого целого, почему же отношения между вами глупость? Я не понимаю.
   - Потому что. Это все временно. Она опять будет стремиться домой, а я, вообще, не создан для любви, только для убийства. Я не хочу, чтобы мое счастье длилось один миг, а потом снова наступило одиночество, а я уверен, что так и будет. Я уже один раз испытал нечто подобное, больше не хочу. Лучше не иметь вообще, чем найти и потерять.
   - Ты не прав. Ничего не бывает вечно и вечность в конечном итоге заканчивается, нужно ловить даже мгновения счастья, потому что они бесценны, а ты пытаешься от этого отказаться. Стоит ли? Подумай над этим ксари...- сказав это, Ларана снова растворилась в воздухе, Дерри даже не успел поинтересоваться у нее, почему она не вместе с магами, хотя это было, в общем-то, ясно. Призрачная принцесса недолюбливала чужих и пройдет не мало времени, прежде чем она решится показаться в том помещении, в котором находится Ольга.

   Шаг, легкое покачивание бедра. Еще один шаг, тряска. Тонкие, смуглые руки взлетают над головой, гладкие волосы скользят по обнаженной спине - Тарману нравилось смотреть, как Лина танцует, а если танец был не простой, а ритуальный, необходимый для магического действа, тогда тем более. Это зрелище завораживало.
   Из несколько курильниц, расставленных по залу в произвольном порядке, струился дымок с терпким, будоражащим мозг ароматом. Наркотик. Этот запах пропитал замок насквозь, и Лина уже давно не могла без него ни колдовать, ни жить, ни дышать. Это являлось его, Тармана упущением.
   Изящные унизанные звенящими браслетами руки, подняли с пола чашу с темной, вязкой жидкостью, и Лина, осторожно сделав глоток, снова закружилась в танце, напевая слова заклинания. Музыка играла громче, ее ритм убыстрялся, и танец становился все динамичнее, девушка с последними, самыми громкими аккордами упала на колени и замерла.
   - Ну, что получилось? - Тарман накинул на хрупкие плечи Лины накидку.
   - Не знаю, - устало выдохнула она. - Объект сопротивлялся, причем сильно, сущность ксари помогала ему.
   - Это все сказки. И на ксари можно магически надавить, если очень постараться.
   - Можно, - девушка поднялась с пола и подошла к кальяну. - Но сложно невероятно. Безусловно, какое-то влияние я на него оказала, зародила в душе сомнения, заставила вспомнить, а большего нам пока и не нужно. Или я что-то не понимаю?
   - Все верно, моя девочка, - улыбнулся Тарман и вышел, а Лина закурила кальян, заклинание отняло много сил, и ей было необходимо расслабиться.
  
   - Осторожно Оль, лучше нам никому не попадаться на глаза, - прошептала Анет, на цыпочках пробираясь по коридору. Она затравленно оглядывалась по сторонам, стараясь создавать как можно меньше шума. Из-за этого смотреть под ноги не получалось, и девушка постоянно за что-то запиналась, производя нежелательный грохот. В руках она тащила свои зимние замшевые полусапожки, которые за ночь успели просохнуть у камина и окончательно потерять форму. Следом за ней кралась Ольга, производящая гораздо меньше шума. Девушка даже успела во время поймать огромную вазу, которую задела плечом Анет.
   - Объясни мне, глупой, почему нам ни в коем случае нельзя никому попадаться на глаза? Я ничего не понимаю. Зачем все эти странные предосторожности?
   - А что тут понимать? Почему, я не желаю видеть Дерри, я уже рассказал с утра. И как я в глаза ему смотреть теперь ему буду?
   - Анет, - вздохнула Оля. - Мы же с тобой решили. Неужели трудно сделать вид, что ты о прошлом вечере ничего не помнишь? Зачем создавать ненужные проблемы, а?
   - Не знаю, - девушка грустно вздохнула. Такой беспросветной идиоткой, она себе не ощущала давно. Все же пить ей противопоказано категорически. Этот глупый поступок Дерри теперь ни за что не забудет и станет шарахаться от нее, как от моровой язвы. - Просто так все сложно, да еще и Ларана со своими драгоценностями.
   - Ну, уж тут ты сама виновата, - пожала плечами Оля. - Хороший урок. Думай, что обещаешь. А если уж зареклась, выполняй.
   - Знать бы как? Ну, да ладно, поговорим об этом вечером, я думаю, ребята что-нибудь придумают, а сейчас нам просто необходимо купить какую-нибудь одежду.
   - С этим, я согласна, но почему мы выходим тайно, стараясь никому не попасться на глаза?
   - Потому что, - Анет не желала углубляться в длительные объяснения. - Давай сначала оденемся, а потом уж будем со всеми общаться, хорошо? Не хочу я пока ни с кем разговаривать и не желаю, чтобы ребята потащились по магазинам вместе с нами.
   - Ну, ладно, допустим, ты меня убедила, но, почему мы должны переться через черный ход - этого я понять однозначно не могу?
   - Оль, потому что я сказала, и точка, - начала выходить из себя Анет.- Если мы с тобой пойдем сейчас через центральный вход, то обязательно привлечем к себе нежелательное внимание у местной публики. В подобных заведениях женщины редкость, а уж одетые так, как мы, и тем более. Угадай, за кого нас примут? Зачем же самим создавать провокационную ситуацию? Давай как-нибудь тихонечко, задворками.
   - Мне кажется, что несколько утрируешь ситуацию. Я уверена, все не так плохо и страшно, как это ты обрисовала, - начала вдохновенно Оля и осеклась, услышав вопли и звон бьющейся посуды. Кто-то из посетителей громко орал, требуя выпивку. Девушка с вопросом в глазах испуганно посмотрела на подругу, а та лишь красноречиво пожала плечами, и гордо подняв голову, потопала к узкой лестнице в конце коридора. - Слушай меня, Оля, и тогда точно не пропадешь, - торжественно заключила Анет, промахнулась ногой мимо ступеньки, чудом удержала равновесие, выругалась, стукнувшись мизинцем о плинтус и, кстати, вспомнила о том, что так и не одела обувь
   - Да уж, - ухмыльнулась Ольга, разглядывая подругу, которая с недовольным шипением натягивала ботинки, сидя на ступеньке лестнице. - Если тебя слушать, из неприятностей точно никогда не выберешься.
   - Это все клевета, - махнула рукой Анет, затягивая шнурки. - Давай лучше думать о хорошем, например, о том, что мы, наконец-то, будем нормально выглядеть. Согласись, шмотки нам необходимы. Тем более Арм-Дамаш, на мой взгляд, несколько консервативен в вопросах моды. Значит надо местных жителей порадовать креативом.
   - Ты меня пугаешь!
   - Не бойся, все будет хорошо, я не собираюсь сильно выпендриваться, просто на Арм-Дамаше больше простора для фантазии.

  
   "Бессонная ночь, скажем прямо, на лицо", - подумал Дерри, с отвращением разглядывая в зеркале свое помятое отражение, со спутанными светлыми волосами. В те редкие мгновения, когда этой ночью ксари удавалось провалиться в неглубокий, поверхностный, похожий на бред сон, приходили странные видения. Они измучили Лайтнинга, пожалуй, даже сильнее, чем сама бессонница. В этих снах-видениях к нему являлась ожившая Лина. Она звала за собой, протягивая изящные, унизанные звенящими браслетами руки, манила темными глазами, в которых отражались звезды, и просила вернуться. А он не испытывал ничего кроме отвращения и страха перед этой холодной, мертвой, как ему казалось, красотой. От бархатной кожи, струящихся по спине каштановых волос и полных красных губ тянуло холодом и смертью. Он тонул в черных омутах глаз, и мир синдиката вновь обволакивал его, заставляя подчиниться и принять правила игры. Дерри вдыхал дурманящий запах наркотической травы, постоянно витающий в покоях Сарта. Ксари раньше никогда не задумывался о том, что так всегда пахла и сама Лина - приторно и дурманящее, не по-женски, словно демонстрируя, что принадлежит совсем другому мужчине. Парень с содроганием чувствовал, что его снова пытаются ловко завлечь, подчинить воле короля преступного мира, и это обстоятельство вызывало в душе бурный протест и страх. Он не хотел возвращаться туда, откуда так долго пытался вырваться, и поэтому воскресшая во сне Лина пугала, олицетворяя собой, слишком яркое напоминание о прошлом, от которого Дерри пытался уйти, как можно дальше.
   Встал ксари достаточно рано, с больной головой, в абсолютно разбитом состоянии и с одним желанием - вновь лечь спать, только уже без сновидений. Но он не был уверен, что это получится, поэтому не оставалось ничего другого, кроме как подняться и сунуть лицо под холодную воду, чтобы придти в себя. Камин за ночь погас. В комнате было холодно, ледяная вода, текущая из-под крана, не то, что освежала - вымораживала последние мозги. За то в голову не лезли ни дурацкие сны, ни различные глупые мысли об Анет.
   Встречи с девушкой, конечно, не избежать, но Дерри надеялся, что произойдет это, как можно позже. По крайней мере, не сейчас, когда он измотан бессонной ночью и вообще плохо соображает. Как смотреть в глаза подруге, Дерри не знал. Сбежать в самый ответственный момент от девушки, которая тебе нравится и с которой тебе потом придется встречаться еще не раз - что может быть хуже? "Хуже могло бы быть, только в том случае, если бы ты вчера не сбежал, а встречаться с ней все равно бы пришлось", - сам себе ответил Дерри и слегка воспрял духом. Пусть думает все, что ее душе угодно. Он вчера ушел, хотя и логичнее было бы остаться, и это его решение. Осознанное и принятое на трезвую голову. Что не скажешь об Анет, которая была явно не в себе и в любом случае пожалела бы о произошедшем.
   Эти мысли окончательно привели Дерри в себя, и он решил, чтобы не терять время даром прогуляться по городу. Если повезет, то можно будет узнать хотя бы места, в которых обитают необходимые люди. По длинному плохо освещенному коридору второго этажа серебряной тенью летала грустная Ларана. Завидев Дерри, девушка печально улыбнулась, вздохнула и с тихим леденящим душу стоном, растворилась белой мутной дымке. Лайтнинг пожал плечами и отправился разыскивать друзей. Призрачная принцесса иногда вела себя более, чем странно, а последнее время, привыкнув к человеческому обществу и узнав некоторые людские слабости и страхи, она приобрела страсть к театральным эффектам, таким как леденящее душу завывание и дым при появлении и исчезновении. Дерри было интересно, на ком девушка отрабатывает все спецэффекты, призванные напугать несведущего человека. Точно ни на ком из них, ни маги, ни сам Дерри со Стиком подобных вещей, тем более в исполнении Лараны, испугаться не могли. Значит, принцесса тренируется где-то на стороне, экспериментируя на ком-то другом, выясняя, что будет страшно, а что нет. Вопрос на ком? "Надо будет посмотреть, кто тут в окрестностях быстро седеет или неожиданно начал заикаться", - решил для себя Лайтнинг.

   - Господин, мы нашли его в одной из таверн Влекрианта. Прикажете доставить ксари вам? - мужчина в темно-синем длинном плаще склонил голову, ожидая дальнейших указаний.
   - Рудерик, даже если ты очень сильно постараешься, то все равно не сможешь доставить мне Дерри Лайтнинга. Поэтому-то я и не прошу невозможного, - лениво махнул зеленой лапкой Адольф с удовольствием поглощая огромное кремовое пирожное. - Знаешь, сколько людей синдиката отправились на тот свет из-за наивного убеждения, что уж они-то точно схватят неуловимую молнию и станут "национальными героями всего преступного мира". Никто из этих идиотов не вернулся живым, и ты, если сунешься к ксари, не будешь исключением. При всем моем уважении к тебе, Рудерик, Дерри Лайтнинг пока еще не твой уровень. А если говорить честно и на чистоту... - Адольф грустно вздохнул, - в принципе не твой уровень и никогда им не будет. Следите за ксари лучше, чтобы он опять не исчез из нашего поля зрения, а встречусь я с ним сам, скажем, завтра. А сейчас, давай, иди, мне необходимо переговорить с Сартом. Мы нашли Лайтнинга раньше, чем Тарман, а значит, нам положена приятненькая премийка, которую не хотелось бы упустить.
   - Хорошо, господин, - закутанный в плащ посланник поклонился и медленно вышел, прикрыв за собой дверь. Адольф, подергивая лапками в розовых пушистых тапочках, поправил полу съехавшего халата и развалился в кресле, нащупывая рукой на столе кристалл связи. Его бледно-салатовая лягушачья физиономия лучилась от удовольствия. Непропорционально широкий рот растянулся в глупой улыбке. Было самое время переговорить с Сартом. Хорошими новостями, нужно делиться без промедления.
   Прозрачная поверхность кристалла быстро помутнела, и в образовавшейся дымке возникло недовольное лицо короля преступного мира. Судя по всему, Адольфу не посчастливилось, он оторвал Сарта от какого-то важного дела.
   - Неужели, ты, наконец-то, соизволил со мной связаться? - язвительно произнес Сарт и демонстративно замолчал, все своим видом давая понять, что если вдруг тема разговора окажется несерьезной или хотя бы просто неприятной, Адольфу не поздоровится.
   - Мой господин, мы его нашли.
   - Да? И где же он? Что-то, я не вижу рядом с тобой ксари, когда он предстанет перед моей светлостью?
   - Не так быстро, мои люди только что обнаружили месторасположение Лайтнинга, не позднее, чем завтра, я с ним встречусь.
   - Почему же, ты тревожишь меня сегодня? Адольф, меня не интересует месторасположение ксари, меня интересует он сам! Это ты понимаешь, я надеюсь? Нечего вешать мне лапшу на уши и докладывать о том, что вы нашли его! Ни каркала, вы пока не нашли! В следующий раз я хочу слышать тебя не раньше, чем ты будешь знать точно, когда Дерри Лайтнинг будет здесь. И тебе крупно не повезет, если он вдруг откажется сотрудничать с нами.
   - Не беспокойтесь, мой господин, он не откажется. Лина уже начала обрабатывать ксари. Он снова будет нашим.
   - А я и не беспокоюсь, - пожал плечами Сарт. - О чем мне беспокоиться? Тебе вот переживать нужно, а мне - нет. Кстати, зачем ты мне рассказываешь о том, чем занимается Лина? Неужели ты всерьез считаешь, что я этого не знаю? Она ничем не отличается от своей предшественницы, даже, пожалуй, лучше. Эта Лина всегда со мной. Надо не забыть сказать отдельное спасибо Тарману, что же он раньше не сделал мне этот подарок?
   - Спасибо Тарману? Но идея-то была целиком и полностью моя! - обиженно пискнул Адольф, понимая, что желанная премия светит не ему, а поганому магу.
   - Идея? - сделал круглые глаза Сарт. - Что такое идея? Это воздух, который ты, Адольф, очень любишь сотрясать попусту. К каркалам все твои идеи, если их некому воплощать в жизнь. Вот Тарман, если у него появляется идея, он сам ее и реализует. А ты? Вечно напридумываешь целую кучу, а воплощать в жизнь некому. Что толку с того, что ты узнал, где находится то, что я хочу, если достать это не может никто. Единственный кто смог бы справиться с этим заданием - ксари. Потому что таких профессионалов больше нет. Есть, конечно, люди близкого к этому уровня, но их жалко. Выжить в хранилище Света практически невозможно. А Артефакт, между прочим, мне хочется. Где, скажи мне, ксари? Другими кадрами я рисковать не могу. А Лайтнинга, во-первых, мне не жалко, а, во-вторых, у него у единственного, пожалуй, есть шанс уцелеть при выполнении этого задания.
   - Не беспокойтесь, ксари будет доставлен к вам в ближайшее время.
   - Я уже сказал, что мне нет смысла беспокоиться. Ты вот лучше не забывай о том, что тебе необходимо сделать так, чтобы Дерри не просто купился на одно это задание, привлеченный обещанием отмены охоты на его голову, а захотел и в дальнейшем с нами сотрудничать, иначе мне придется, его убить, как только артефакт будет доставлен мне. А это согласись, по меньшей мере, непрактично и отчасти несправедливо. Если он сумеет достать эту штуковину и не погибнуть, немного неправильно будет убивать его здесь. Постарайся, чтобы этого не произошло. А если вдруг Лайтнинг откажется сотрудничать с нами, то тебе мой пупырчатый зеленый друг лучше исчезнуть. Самым правильным решением станет покончить жизнь самоубийством, твое положение ничем не будет отличаться от положения мерзкого ксари, ты меня понял? Я объявлю на тебя охоту, как на самого позорного предателя. Тебя в отличие от Лайтнинга, люди синдиката поймают очень быстро. И на стене у моего трона будет висеть лягушачья шкура, а не ксари, как планировалось ранее.
   Как только разгневанное лицо короля преступного мира исчезло, и кристалл связи вновь стал прозрачным, Адольф шустро вскочил со своего кресла, запихал в рот оставшийся кусок пирожного, и, спешно пережевывая, начал собираться. Ему совсем не понравился настрой Сарта. С того момента как у него появилась лже-Лина, король преступного мира стал вновь прислушиваться к советам Тармана, а он, Адольф, впал в немилость. Следовало как можно быстрее чего-нибудь предпринять для изменения сложившейся ситуации. Идеальным вариантом было найти и доставить пред светлые очи Сарта Дерри Лайтнинга, готового на все для блага синдиката, но Адольф прекрасно понимал, что это нереально. Самое большее, на что мог рассчитывать болотный тролль это то, что Дерри хотя бы согласится спокойно поговорить и выслушать предложения, а дальше все будет зависеть от его, Адольфа, красноречия, которое, если признаться честно, на Дерри никогда не действовало.
  
   Две девушки быстрым шагом приближались к таверне. Огромные баулы в руках, казалось, совершенно не затрудняли их передвижения. Высокая рыжая статная красавица была одета в толстые замшевые штаны и курточку до середины бедра. Огненные волосы сливались с воротником из меха кенташской багряной лисы, таким же мехом украшены и голенища ее сапог. Идущая рядом с ней хрупкая блондинка в короткой серебристой куртке из мягкого плюшевого меха и узких штанах, казалась бледной и почти что призрачной на фоне этого рыже-красного костра.
   - У нас, похоже, появилась небольшая проблема. Черный ход, судя по всему, заперли.
   - Вот черт! - выругалась Анет, перекладывая баул с одеждой в другую руку и пряча замерзшие пальцы под меховой воротник. - Ну и что же нам теперь делать?
   - Что, что! Ты зачем глупые вопросы задаешь? Конечно, идти через центральный вход или ты предлагаешь ночевать здесь в надежде на то, что твои друзья нас хватятся или завтра к утру, быть может, снова откроют черный ход.
   - Ну да, если честно, я бы предпочла один из этих вариантов.
   - Анет, прекращай истерить! Я тебя не понимаю, злачных мест ты вроде бы никогда не боялась!
   -Да, Оль, ты права, но я тебя предупреждаю, сразу и честно, на Арм-Дамаше я в питейных заведениях была, по-моему, два раза и оба посещения закончились не очень хорошо.
   - Ладно, прекрати, - отмахнулась Ольга. Она уверенно шагнула вперед, распахивая дверь, и резко затормозила, прервав начавшееся было движение, застыв столбом на проходе. - Ай-ай! - выдохнула она и сделала попытку улизнуть на улицу, но это не получилось. Сзади выход загораживала Анет. Ольга наткнулась спиной на ойкнувшую от неожиданности подругу. Поняв, что пути назад, по-видимому, уже нет, девушка решила быстренько пробежать через зал, чтобы не показаться совсем уж дурой. Но впереди было метров пятьдесят между узкими и длинными барными столами, а завсегдатаи питейных заведений Арм-Дамаша слишком уж сильно отличались от земных обывателей. Нет, основная масса из них были людьми, хотя некоторые на Ольгин взгляд весьма странными и вся эта полупьяная мужская толпа как-то очень неприятно поглядывала на девушек.
   - Слушай, Оль, - пискнула от двери Анет. - У меня какое-то странное, нехорошее чувство "Де жа вю". Такое впечатление, что все это уже было и ничем хорошим не закончилось. Давай попытаемся проскочить побыстрее, а?
   - А может быть, сразу закричим? - с надеждой поинтересовалась Ольга, - и твои друзья-супермены нас быстренько спасут.
   Анет призадумалась и через некоторое время отрицательно покачала головой.
   - Давай, все же, сначала попытаемся быстренько проскочить, покричать мы всегда успеем.
   - Давай, - без особого энтузиазма согласилась Ольга и под прицелом пристальных взглядов, рванула вперед, задевая углы столов и запинаясь о ножки неаккуратно поставленных стульев. Правда, этого прорыва хватило ровно до середины зала. Разной степени пьяности в большинстве своем, мужской контингент очень быстро сообразил, что интересное вечернее развлечение, может очень быстро и неожиданно испариться, поэтому решил перейти к конкретным действиям, направленным на завоевание желанного девичьего внимания. Ольга резко затормозила, чтобы не врезаться в поднявшегося со стула прямо перед ней широкоплечего мужчину. Сзади выругалась не успевшая вовремя затормозить Анет.
   Амбал пристально посмотрел на испуганных девушек и жестом пригласил сесть за стол. Ольга отрицательно замотала головой и в очередной раз попыталась быстренько улизнуть. Ее совсем не прельщала перспектива сидения за одним столом с четырьмя пьяными мужиками весьма странной наружности, хрюкнувшая сзади Анет, похоже, разделяла мнение подруги. Рыжая кинулась в сторону, но резкий рывок заставил качнуться назад и удариться о край стола. Она дернулась, пытаясь освободить руку, но хватка от этого только усилилась.
   - Посидите с нами. Такие красивые дамы и проходят мимо.
   Мужчина попытался фамильярно обнять девушку и даже легонько хлопнул ее по мягкому месту, показывая свое расположение и добрые эмоции. Волна злости накатила неожиданно, чего-чего, а подобного обращения, Оля не могла стерпеть. Глаза до этой секунды, остающиеся человеческими, моментально пожелтели, и радужку прорезал вертикальный зрачок, не заметив изменений, девушка подняла голову, готовясь высказать все, что думает об этом хаме.
   - Оборотень! - выдохнул, словно плюнул мужчина, на лице которого мелькнули отвращение и злость. - Тварь, - амбал крепче, вцепился девушке в руку. Рядом сдавленно вскрикнула Анет. Ее попытались схватить и оттеснить к стене. Ольга заметила, как в ярко-голубых глазах подруги на долю секунды полыхнуло пламя, стало жарко и удерживающий ее за плечи волосатый, небритый субъект, с воплями дуя на обожженные руки, отскочил в сторону.
   - Что за!? - закричал мужчина, от неожиданности и на секунду отпустил Олю. Девушка на какое-то время оказавшаяся свободной, не стала терять время даром и рванулась к лестнице, собираясь позвать на помощь. Острая боль обожгла кожу головы и Ольге показалась, что с нее собираются снять скальп. Какой-то гад ухватил ее за волосы, этого девушка терпеть не могла с первого класса школы. Тогда коса у нее была толстая, длинная и от природы изрядно рыжеватая, что не давало покоя практически всем мальчишкам в классе. Девушка в бешенстве зарычала, волна неконтролируемой ярости медленно поползла по ногам выше к сердцу и голове, весь мир как бы замедлился. Рыжая развернулась на сто восемьдесят градусов и вцепилась зубами в руку, секунду до этого удерживающую ее волосы. Зубы оказались на редкость острыми. Противник, не ожидавший такого поворота событий, выругался и, зажав кровоточащую рваную рану, отпрыгнул назад. Ольга отплевалась от противной на вкус чужой, проспиртованной крови, и как в замедленном кино увидела движущийся в ее сторону кулак. Отойти не составило труда, слишком уж медленно шевелился противник. Как будто, ему что-то мешало. Так же медленно двигались и остальные люди. Даже небольшие огненные сгусточки, брошенные Анет, летели лениво и неторопливо. Ольга изучила ситуацию и, увидев, что ее подруга, швырнув еще один огненный шарик, пытается заслониться от удара, быстро схватила со стола бутылку и швырнула в голову обидчика Анет. Этим действиям никто даже не пытался помешать. Слегка отошедшие от пьяного угара мужики ошалело переводили взгляд с двигающейся с бешеной скоростью Ольги на метающую огненные шарики Анет. Развлечение, по мнению большинства собравшихся, в этот вечер оказалось уж слишком веселым. В стане врага назревала паника, смешанная с обидой на то, что двум каким-то девкам, одна из которых нелюдь, удалось справится со взрослыми, сильными мужиками. Страх и смятение боролись в пьяной душе толпы за обидой на весь мужской род и желанием показать глупым наглым девицам, кто истинный хозяин мира. После недолгих колебаний победило чувство мужского превосходства, и разъяренная людская масса двинулась на девушек.
   Анет с изумлением наблюдала за тем, как взбешенная подруга, вдруг резко ускорилась и начала передвигаться буквально с космической скоростью, умудряясь уворачиваться от точных ударов. А когда Ольга бутылкой вырубила и ее противника, Анет и вовсе осознала, что встреча с ледяными ящерицами, несмотря на некоторые неприятные моменты, однозначно пошла Ольге на пользу.
   Но, несмотря на то, что энергия в запасе у Анет еще имелась, не на один и не на два шипящих огненных сгустка, а взбешенная Ольга передвигалась с немыслимой для человека скоростью, дела у девушек шли не лучшим образом. Подружки умудрялись держаться за счет того, что удары нанесенные Ольгой были не только быстрыми, но и невероятно сильными и гарантированно вырубали, попавшегося ей под руку противника. Беда, что точностью Оля, как и Анет не отличалась, и ей редко удавалось ударить сильно и в то место, в которое надо. Отбиваясь сразу от нескольких человек, Анет прибегла к испытанному ранее методу. Схватив со стола пивную кружку, она пропустила сквозь нее небольшое количество магического огня и отбивалась от противников этим самодельным и весьма, убойным оружием. В пылу схватки, она как-то забыла, что изначально они с Олей собирались, если не удастся проскочить без неприятностей, позвать на помощь. Наконец-то, вспомнив о том, что есть более простой способ решения проблемы, Анет набрала в легкие воздуха и что есть мочи заорала. Надо заметить, этот вопль произвел на противников гораздо более сильное впечатление, нежели сверкающая молниями пивная кружка.
  
   Камин тихо потрескивал. Сырые дрова шипели, наполняя комнату теплом и легким запахом дыма. Дерри Лайтнинг лениво вытянул ноги на пуфик, стоящий возле кресла и с умиротворением посмотрел на огонь. В холодный зимний день блаженное ничего неделание в тепле, возле камина неизменно приводит в хорошее настроение. Ксари даже был готов ко встрече с Анет, но она так с утра и не соизволила выйти из своей комнаты. Прогулка по городу завершилась успешно, и уже сегодня вечером ксари планировал сделать вылазку.
   - Что-то девушки нас сегодня вниманием не балуют, - пробормотал он, вопросительно оглядываясь на Стика.
   - А тебе не кажется, что ты поздновато про них вспомнил? Уж скоро вечер. А ты только что спохватился, - отозвался герцог, который уже битых пятнадцать минут собирался спуститься вниз и сделать выговор хозяину таверны. Сегодня в обеденном зале развлечение началось с самого утра.
   - Да, не знаю, просто до этого я был не готов морально к встрече с Анет, а сейчас немного пришел в себя, и мне вдруг показалось странным, что девушки весь день просидели у себя в комнате. Что там можно делать столько времени, ума не приложу?
   - Дерри, очнись, - усмехнулся Стик, взъерошив отросшие волосы, и сразу же сморщился. Прическа утратила свой идеальный, соответствующий положению герцога вид. - Девушек давным-давно здесь нет.
   - Как нет? - подскочил Лайтнинг, в голове которого пронеслись сотни пугающих мыслей, одна страшней другой. Самая жуткая была о том, что Анет после вчерашнего вечера просто-напросто взяла и смоталась на Землю, прихватив с собой рыжую подругу. Как ей это удалось сделать, Лайтнинг не знал, так далеко его думы не заходили. - Куда они делись? - наконец, смог спросить он.
   - Не паникуй ты! - успокоил друга Стик, сморщившись от доносящегося снизу грохота и звона бьющейся посуды. - Ларана сказала, что видела как Анет и Ольга еще с утра выходили через черный ход в город, вероятнее всего, за покупками.
   - И ты молчал? А если не за покупками? Откуда ты знаешь, куда они направились?
   - Я привык доверять словам Лараны. Ты же знаешь, что призраки не врут, да и ошибаются редко.
   - Хорошо, может быть они и в самом деле ушли в город за покупками, но как ты это мог допустить? Во-первых, у них нет наличности, а во-вторых, ты же знаешь Анет, вдруг с ней что-нибудь случится!
   - Дерри, прекрати истерику! - отмахнулся от друга герцог. - Если ушли значит, есть у них на что отовариваться, в ином случае сидели бы здесь или обратились бы с этим вопросом к нам. Или ты наивно предполагаешь, что Анет за полгода так сильно изменилась и поскромнела, что не стала бы просить денег? Не надейся, подобные перемены с девушками не происходят никогда.
   - А что ты ничего не сказал!? - не унимался Лайтнинг
   - Да, не паникуй ты, Анет не первый раз на Арм-Дамаше, и я думаю, отдает себе отчет о том, где она находится, и как тут себя вести можно, а как нельзя.
   - Это ты про кого, стесняюсь спросить, говоришь? Анет, отдает отчет? Стикки, ты в своем уме? Когда это Анет отдавала себе отчет в том, что и зачем она делает?
   - В прошлый раз, когда она ходила на Арм-Дамаше по магазинам, все обошлось! - привел последний из имеющихся у него аргументов Стик.
   - Да, это был тот единственный раз, когда она, оставшись одна, не влипла в какие-нибудь неприятности, - не замедлил съязвить Дерри. - надеюсь, они хоть гхырха с собой взяли, я его тоже сегодня еще не видел.
   - Нет, Зюзюка дрыхнет у Анет в комнате.
   - Дрыхнет со вчерашнего дня и не потащился за своей любимой хозяйкой? Это что-то странное, он, случаем, не заболел?
   - Нет, Дирон сказал, что такое вполне возможно. Зверь сильно переутомился за последние дни, пока разыскивал Анет. Он не ел, не спал, а только бежал, повинуясь инстинктам. А теперь подобным образом восстанавливает свои силы, маг сказал, что Зюзюка может проспать дня три, а то и больше.
   - Так, - недовольно протянул ксари. - Они еще и без гхырха, помяни мое слово, без неприятностей не обойдется. Стик, я волнуюсь, мне кажется, что нам надо собраться и поискать их.
   - Влекриант город большой, где их искать? - герцога не вдохновляла перспектива куда-либо тащиться, ему и тут было совсем неплохо.
   С первого этажа раздался звон бьющейся посуды, крики, треск ломающейся мебели и до боли знакомый визг. Стик в голову которого успело закрасться подозрение, нервно подскочил. В дверном проеме показалась напуганная и сонная Зюзючья мордочка и озабоченный Дирон.
   - А что их искать-то? - запоздало ответил Дерри другу. - Я же сказал, что без неприятностей не обойдется!
   - Похоже, ты был прав, наши дамы вернулись с прогулки и сейчас влипли в очередную переделку! Искренне надеюсь, что посуду бьют и мебель ломают не они, а кто-то другой!
   - Ты сам-то себе веришь?
   - Хотелось бы, если честно. Может быть, они там скромненько в уголочке сидят и зовут на помощь, не предпринимая никаких разрушительных действий.
   Худшие опасения Стикура подтвердились, в зале внизу царила полная разруха. Ольга и Анет усиленно отбивались от разъяренной пьяной толпы. Герцога удивило, что получалось это у девушек на удивление хорошо и слаженно. Особенно его потряс вид Ольги, которая яркой молнией носилась на бешеной скорости от одного противника к другому, если бы ее удары были хоть как-то поставлены и наносились не наобум, в зале, пожалуй, не осталось бы ни одного не поверженного противника. От Анет же, как всегда, было больше разрушений, чем толку. Попадать пульсарами в цель девушка не научилась, поэтому, то тут, то там тлели столы, стулья и барная стойка.
   Заметив, что на помощь жертвам подоспели друзья, несколько нетрезвых мужчин попытались схватить девушек, угрожая им оружием, но рыжая бестия ускользнула из-под лезвия, а Анет на секунду полыхнула огнем, опалив край стола и ближайшего к ней бандита. Поняв, что добыча так просто не дастся, озлобленные мужчины, повернулись в сторону Дерри, Стика и Дирона. Кто-то с воплем метнул нож, от которого не смог увернуться маг, правда, лезвие едва царапнуло кожу предплечья, но Анет это сразу не осознала и перепугавшись швырнула волну огня в противников. То, что она совершила глупость, девушка поняла практически сразу - зал взорвался криками ужаса, полыхнуло пламя, начавшее резво пожирать деревянные столы и стулья, кто-то заорал: "Пожар!" и все метнулись к выходу. К Анет подскочил испуганный Дерри, прикрывающий нос и рот полой рубашки, чтобы как-то защититься от дыма, но она только отмахнулась от него, указывая пальцем на задыхающуюся Ольгу. Видя, что с Анет все нормально, ксари не стал задавать лишних вопросов и кинулся к ее подруге, выталкивая девушку на улицу, где уже собралась толпа народа.
   - Сматываемся отсюда быстрее, а то нас точно упекут в местную тюрьму, как злостных нарушителей закона и поджигателей, а Анет, той, вообще, светит костер. Вы, что не знаете, что во Влекрианте хронически не переносят ведьм, - заорал, выскочивший из заднего хода эльф. В руках он тащил зимнюю одежду ребят.
   - Я не ведьма, - тихо пискнула девушка, но замолкла под тяжелым взглядом Стикура.
   - Ты понимаешь, что натворила?
   - Я не...
   - Молчи, Анет, - огрызнулся Стик. - Мы с тобой еще поговорим на эту тему, но не сейчас, сейчас надо быстро мотать отсюда! Уходим так же как прошлый раз, Калларион показывай дорогу, я сильно сомневаюсь, что хоть кто-нибудь ее помнит.
  
  
   Холодный воздух со свистом врывался в легкие и с хрипом вылетал из них, превращаясь в мутное облачко моментально замерзающего пара. Грудная клетка болела, и каждый новый вздох давался все с большим и большим трудом. Уже через пару кварталов Анет начала уставать и переместилась в самый хвост небольшого отряда. Судя по целеустремленному виду, двигающегося впереди Каллариона, бежать еще далеко, а силы уже практически иссякли. Девушка с трудом сдерживалась, заставляя себя не пытаться присесть где-нибудь в сугробе и не требовать заунывным голосом привал. От этих позорных действий удерживал свежий вид, бегущей впереди Ольги. Анет стиснув зубы, превозмогая боль в груди, сделала очередной рывок вперед, с тоской думая о том, что она в очередной раз оказалась "самым слабым звеном". "Откуда у Ольки, силы берутся?" - размышляла девушка, прилагая неимоверные усилия, чтобы не навернуться на скользкой дорожке. Рядом, весело подпрыгивая, трусил Зюзюка. Зверь выглядел очень довольным, как понимала Анет, из-за того, что ему, наконец-то, удалось собрать всех своих любимцев в одно время и в одном месте. Розовый мех гхырха топорщился на морозе, и Зюзюка стал похож на огромный, пушистый воздушный шарик, который достаточно резво для своих габаритов перекатывается по снежной дорожке. Зверь то бежал, стараясь как можно ближе подобраться к Анет, едва не роняя девушку в сугроб, то с веселым мурлыканьем убегал вперед, всеми силами, показывая Дерри, что он тоже не забыт и любим.
   Девушка с усмешкой посмотрела на Зюзюку и ровно бегущего впереди Дерри. Ксари, как она и предполагала, старался держаться от нее подальше. В легкой курточке, Дерри, казалось, совершенно не замерз. Капюшон постоянно сползал с его головы и ветер трепал, отросшие за полгода светлые волосы, парень нервно натягивал мягкий мех на голову, для того, чтобы через пару метров он снова слетел с его гладких серебристых волос. В сторону девушки ксари даже не поворачивал голову, стараясь держаться так, чтобы не было необходимости вступать с Анет в контакт - холодно, отстраненно и на безопасном расстоянии. Анет с грустью поняла, что все далеко не так радужно, как представлялось вначале пути. А в конце этого утомительного бега еще предстоял разговор со Стикуром. Перед глазами возникла полыхающая таверна, и девушка поежилась, представляя, во сколько армдамашских "таньга" обойдется возмещение убытков хозяину пострадавшего заведения.
   - А жаль таверну-то, - уныло заключила она. - Вон сколько посетителей там постоянно находилось. Посетителей!!! - вихрем пронеслось у нее в голове. С запозданием стало доходить, что убежали они не откуда-то, а с "места преступления" и даже не удосужились посмотреть, не пострадал ли кто от ее очередной глупости.
   - А может, поэтому и не удосужились. Просто Стикур точно знал, что кто-то пострадал? - еще испуганнее подумала Анет и резко захотела умереть прямо тут, на месте. А если не умереть то, по крайней мере, грохнуться в обморок, но ничего не получилось, сознание не желало уходить по указке, и мозг в меру своих скромных сил старался, работал, показывая Анет картинки одна страшнее другой. - Что если из-за меня пострадали невинные люди? - спросила девушка саму себя, и мерзкий внутренний голос тут же не замедлил услужливо шепнуть, что других-то там и не было. Даже пьяные приставучие мужики, и те не заслужили смерти, особенно такой. Девушка вдруг отчетливо поняла, о чем и почему жаждет поговорить Стикур, и ей окончательно подурнело. Она с ужасом представила горящие людские тела и содрогнулась от собственной безответственности. Вызвала ее неосторожность чью-то смерть или же все обошлось? Этого Анет не знала и понимала, что вряд ли когда узнает, а значит, говорить со Стиком будет просто выше ее возможностей. Но, к сожалению, выбора у нее никакого нет. Сквозь землю Анет провалиться не могла, а значит, объяснений со Стикуром не избежать. Уж если герцог надумал провести с кем-то изобличительную беседу, то ни за что от своего не отступит. От общей гадливости своего душевного состояния девушка как-то даже забыла, что изначально ей было некомфортно физически, и поэтому вполне сносно стала передвигать ноги, не замечая боль в легких и то, что икры уже сводит судорогой от усталости. Пару раз она поскользнулась, практически теряя равновесие, но рядом неизменно оказывались либо Дирон, либо Дерри вовремя подхватывая девушку и не давая ей упасть. Анет бежала на автомате, понимая, что стоит ей хоть немного сбиться с ритма, она рухнет замертво. Но один поворот сменял другой, за спиной осталась городская стена и узкие, извилистые улочки Влекрианта, а девушка все устало перебирала ногами и, как, ни странно, не падала, хотя по ее подсчетам это должно было случиться уже давно. Видимо, ресурс тела оказался значительно больше, чем это могло показаться на первый взгляд. Спустя полчаса, Анет с легкой тенью удовольствия заметила, что в ряды безнадежно отстающих и усталых перешла Ольга. С выражением легкого презрения, посмотрев на измученных девушек, Стикур с раздражением вздохнул и, сжалившись, подал знак, разрешающий перейти на шаг.
   - Анет, - шепотом начала Ольга. - Я, конечно, понимаю, что в городе ты изрядно начудила и возвращаться на туда нельзя - это отдельный длинный разговор, основанный на моральных принципах и прочее, но меня сейчас интересует больше не это... я, стесняюсь спросить, мы сейчас-то куда направляемся? И когда у нас намечается привал, мне изрядно надоело тащить наши с тобой вещи. Ты-то, между прочим, бежишь налегке!
   - Так ты эти сумы не бросила там? - изумилась Анет. - А я и не заметила, что ты их тащишь, не до этого как-то было. Я думала, что если у тебя не хватит ума бросить их в таверне, то Стикур заставит выкинуть эти баулы чуть позже, как только заметит их наличие.
   - Он пытался, - пожала плечами Оля. - Но, ты же меня знаешь, я и в лучшие времена со своим добром не расстаюсь, а сейчас и тем более. Ему пришлось от меня отстать.
   - И тебе не лень все это тащить, я, кстати, вижу у тебя в руках одну сумку.
   - Переть - не лень. А остальные вещи, я отдала Диру и эльфу, герцогу вашему предлагать, конечно, ничего не стала по известным причинам, хотела один пакетик предложить твоему ксари, но что-то постеснялась. Тем более, я не была уверена, он в каком виде побежит: в человечьем или в зверином. Кстати, почему он и не сменил обличие? Раздеваться холодно?
   . - В городе перекидываться опасно, - предположила Анет, - а за городом вылетело из головы. Подожди, еще может быть опомнится и перекинется.
   - Слушай Анет, это все конечно занимательно, но, если честно, меня сейчас больше волнует, когда же, наконец, будет привал? Мне бы хоть чуть-чуть посидеть.
   - Где посидеть-то? В сугробе? - огрызнулась мечтающая о том же Анет и, не дожидаясь ответа на этот риторический вопрос, продолжила, - Сейчас не лето, в лесу особо не насидишься, не говоря уж о ночевке, мы с тобой один раз заночевали, приятного мало. Я, честно сказать, этот печальный опыт повторять не очень хочу. Нет, конечно, в безвыходной ситуации можно заночевать в лесу, но это в том случае если нет никаких других вариантов. А, насколько я помню, где-то здесь недалеко в лесу есть охотничья хижина, мы в ней останавливались летом, рискну предположить, что Стикур ведет нас именно туда. Но я не уверена
   - В смысле?
   - В смысле у меня географический кретинизм. В прошлый раз мы вышли из Влекрианта, как я понимаю, этой же дорогой, что и сегодня, потом шли, шли и пришли в хижину. Но идем ли мы сейчас туда же, я тебе сказать не могу, так же не могу сказать, как далеко эта хижина находится. Я же говорю у меня географический кретинизм. Тем более в прошлый раз я здесь была летом. А летом все по-другому. Листочки, цветочки, птички поют. Хорошо хоть мы с тобой идем сзади все, а каково Стику, он таранит, сугробы? У нас, между прочим, под ногами готовая тропинка.
   - Да... - вздохнула Ольга, делая попытку усесться на спину трусящего рядом гхырха. Зюзюка обиженно зашипел, передернулся всем телом и резво смотался вперед, поближе к Дерри. Оля показала мохнатой зюзючьей спине язык, и потащилась дальше, стараясь не отстать совсем и не потеряться в жидких елках. Поймав на себе укоризненный взгляд ксари, который, судя по всему, застукал ее низкую попытку использовать гхырха, как верховое животное, Оля виновато улыбнулась и в очередной раз подивилась насколько холодными и непроницательными остались глаза молодого человека
   - И что в нем Анет нашла? - удивилась она. - Конечно, ничего не скажешь, внешность потрясающая, но вот чувств, похоже, нет совсем. Глаза ведь зеркало души, если следовать этой примете, то у Дерри в душе лед. - Неужели, когда ребята говорили мне, что после встречи с ледяной ящерицей у меня стал звериный взгляд, они имели в виду не только вертикальные прорези зрачков, но и холодную отстраненность, что застыла в глазах светловолосого ксари? - испуганно подумала Оля, и тут же отбросила от себя эти неприятные мысли. - Нет, вряд ли, такой взгляд не дается просто, его нужно выстрадать. Интересно, сколько пришлось пережить Дерри, чтобы заработать взгляд от, которого мороз по коже? Надеюсь, судьба будет ко мне более благосклонна, и я до такого не дойду. Замечтавшаяся девушка споткнулась о какой-то корень, не удержалась на ногах и рухнула в небольшой, образовавшийся у елки сугроб, заработав своей неуклюжестью презрительно-пренебрежительный взгляд Стикура. Разозлившись, она резко вскочила на ноги и полыхнула горящими глазами, к сожалению, уже в спину герцогу. Вот уж чей взгляд нельзя было назвать холодным. Как отметила Ольга, сколько Стик не старался, ему не удавалось скрыть свой взрывной темперамент. Глаза выдавали все, и это ей нравилось гораздо больше, чем холодная отстраненность вежливого ксари. Не нравилось Оле слишком часто мелькавшее в этих глазах презрение. - К чему бы это? - подумала девушка. - Какое мне дело до презрения в глазах средневекового герцога? И все же интересно, почему он вечно всем не доволен, он что, так пренебрежительно относится ко всем, кто ниже его по социальному статусу или есть еще что-то?
   - Не-е-т, - ответила Анет на этот уже высказанный вслух вопрос. - Стикур хороший и добрый, но, к сожалению, он, когда куда-нибудь торопится, не терпит несовершенства, и тех, кто мешает ему передвигаться с той скоростью, с которой ему хочется. В данном случае, нас с тобой. Пока он метает в тебя презрительные взгляды - все нормально, ты вписываешься в тот ритм, который, он сам для себя определил как оптимальный. Вот на меня, например, он летом постоянно орал, до тех пор, пока я не привык. Социальные отличия тут ни при чем, скорее уж, половые.
   - Половые???
   - Ну, недолюбливает наш герцог прекрасную половину человечества.
   - Почему?
   - Ну, как я понимаю, не очень Стикуру с женщинами везло. По крайней мере, с последней возлюбленной - точно, та еще стерва была. Хотя, почему была, есть, наверное. Да и, вообще, по его мнению, с нами одни проблемы: положиться ни в чем нельзя, денег тратим много и постоянно норовим замуж за него выйти. Как только он поймет, что ты не хочешь за него замуж и, в общем-то, приспособлена к походной жизни, даже пожрать на костре можешь приготовить вполне сносно, увидишь, он сменит гнев на милость.
   - А-а-а, - протянула ошарашено Оля и сама неожиданно для себя спросила, - а если при всех перечисленных тобой моих достоинствах, я захочу за него замуж, тогда что?
   - Тогда, - вздохнула Анет, - не поздоровится, наверное, не одной тебе, но и мне, так что лучше не хоти. Будет значительно проще. Лучше хоти замуж за Дира, этот хоть не буйный.
   - Нет, Дир меня не привлекает совсем.
   - А Стикур привлекает? Не смеши меня.
   - Что в этом смешного, тебе же нравится Дерри, почему мне не может нравиться Стик?
   - Потому что Дерри - это Дерри, а Стикур - цербер. Мне кажется, что он не способен любить. Он отдаст жизнь за свою страну и за своих друзей, но если перед ним встанет женщина, он позорно смотается и ни за что не возьмет на себя ответственность. Я же говорю, герцог не очень любит прекрасную половину человечества.
   - Значит, Стикур любить не может, а твой Дерри может? Я бы так не сказала, особенно глядя в его ледяные глаза.
   - Дерри уже один раз любил, значит, сможет полюбить и еще раз.
   - Да ну, - оживилась Оля, моментально потеряв интерес к герцогу. - Ты мне не рассказывала!
   - И не буду пока, это не моя боль. Впрочем, эту историю знают все, можешь у кого-нибудь поинтересоваться, вон у того же Стика. Кстати, он тебе и в самом деле нравится или это разговор от нечего делать?
   - Разговор от нечего делать, ты же меня знаешь.
   - Знаю, поэтому и удивилась.
   - Хотя, - Оля озорно улыбнулась. - Брюнеты мне всегда нравились больше блондинов.
   - И это знаю, - вздохнула Анет, понимая, что, у герцога опять скоро начнутся проблемы с женщинами. Оля редко отступалась от намеченной цели, на этот раз ее целью, похоже, был выбран ни о чем не подозревающей Стик. Одна беда до серьезных отношений, как Оля любила повторять сама, она еще не доросла.
  
   Невысокий упитанный человечек, закутанный в темно-синий плащ из меха, уныло стоял перед обгоревшими развалинами, еще вчера бывшими довольно успешным трактиром, в котором предположительно остановился Дерри Лайтнинг. Сегодня тут не осталось ничего кроме пепла. Нет, Адольф не надеялся на то, что доставивший столько хлопот ксари бесславно погиб при пожаре. Таких не берет ни огонь, ни вода, ни стрела или меч, в этом болотный тролль убедился еще, когда Неукротимая Молния был гордостью синдиката Сарта. А несколько лет упорной охоты за ксари, после того, как он осмелился предать короля преступного мира, укрепили мнение Адольфа о том, что Лайтнинг абсолютно неуязвим. Поэтому и из этого пожара Дерри, явно, вышел целым и невредимым, только вот вопрос, куда он направляется, и как быстро его можно отыскать снова?
   Все попытки переговорить с хозяином сгоревшего заведения не увенчались успехом. Находящийся в состоянии истерии и безнадежной депрессии гном, только повторял: "Я знал, что их пребывание здесь ничем хорошим не закончится, но что будет настолько плохо, я представить не мог! Горе мне, горе!"
   Единственное, что смог выяснить Адольф это то, что пожар произошел по вине постояльцев. Эти молодые люди в трактире жили долго и давно не нравились владельцу трактира, особенно после того, как их количество увеличилось сначала с двух до четырех, а потом и до шести человек. Причем, последними оказались две девушки одна светловолосая, а другая ярко-рыжая. Они-то и устроили все это безобразие. Очевидцы поговаривали, что одна двигалась словно молния, а другая поджигала все, что попадалось ей по руку.
   - Так, так, так, - пробормотал Адольф себе по нос. - Это совсем не хорошо. Девушки, одна из которых блондинка... Неужели Хранительница жива? - эта мысль порядком напугала болотного тролля. В его и без того изрядно потрепанной душе поселился холодно-липкий ужас. - Что если об этом узнает Сарт или Тарман, что практически одно и то же? Нет. Об этом никто не должен узнать. Нужно как можно скорее отыскать исчезнувшего ксари, и незамедлительно доставить его пред темные очи короля преступного мира и выяснить, на самом ли деле жива Хранительница. Если это правда, насколько девушка опасна. Быть может, она не связана с ксари ничем кроме дружбы. Ведь сейчас важно, чтобы эта иномирная блондинка не стояла между Дерри и его отношениями со лже-Линой. Конечно, в случае опасности Хранительницу можно и убить, восстановив тем самым природную справедливость и поставив все фигуры данной партии на отведенные для них места. Но это, по мнению Адольфа, был не лучший вариант решения возможной проблемы. Если вдруг Лайтнинг почует неладное и предположит, что к гибели его подружки приложил руку синдикат, ни о каком сотрудничестве речь идти не будет, ксари опять станет полностью неуправляемым, так что, пока стоит повременить.
   - Да и вообще, с чего я взял, что Хранительницу, если она вдруг жива, и ксари связывают какие-либо чувства? - спросил Адольф сам себя. - Никаких прямых, да и косвенных доказательств, указывающих на это, нет. - Правда, Дерри, очень уж хитрая бестия с Линой тоже не было ни прямых, ни косвенных доказательств, а вот оно как все нехорошо закончилось. Ксари слишком хорошо умеет маскировать свои истинные чувства, Адольф знал это, как никто другой. В последнее время все пошло наперекосяк, его карьера и жизнь висели на волоске, который все чаще и чаще порывался подло оборваться. Так получилось, что ненавистный ксари с предательства, которого все и началось, стал последней надеждой Адольфа.
   Болотный тролль еще раз с тоской осмотрел пожарище, которое некогда являлось преуспевающим трактиром, и с все нарастающей грустью отметил, что спалить это здание было под силу как раз Хранительнице, насколько он помнил, девушка отличалась неуравновешенной нервной системой и виртуозно управлялась с магией огня. Уже собираясь уйти, Адольф понял, что-то его не отпускает, еще раз оглядев место происшествия, он понял, за что зацеплялся взгляд. Это "что" находилось на уровне второго этажа.
   - О, Великие боги этого мира!!! - прошептал Адольф, и, спохватившись, добавил. - И других миров тоже, простите, вроде никого не забыл! Этого быть не может!
   Но, тем не менее, над пожарищем уныло поблескивало полотно портала, уже заинтересовавшее местных магов, которые небольшой толпой спешили к месту происшествия с противоположного конца улицы. Адольф осторожно, пока его никто не засек, запустил в черную, зеркальную пустоту свое магическое щупальце и неприлично выругался. С каждым мигом становилось все хуже и хуже. Телепорт вел к замку Хакисы, хорошо, хоть находился он на таком расстоянии от земли, что ни один из любопытствующих еще не успел сунуть в него нос. Ну, разумеется, никто, кроме ксари и его дружков. Адольф не сомневался, что проход к замку Хакисы - это их рук дело, вопрос, зачем? Над этим стоит очень серьезно подумать, а пока необходимо немедленно прекратить это безобразие. Адольф сделал несколько пассов рукой, и портал померк, правда, это печальное обстоятельство не укрылось от подоспевших магов. Они возмущенно загалдели, оглядываясь по сторонам. Адольф, стараясь быть, как можно незаметнее, быстренько смотался, затерявшись в толпе зевак.
  
   К тому времени, когда на горизонте появились кривоватые стены вожделенной хижины, Анет и Оля тащились, еле переставляя ноги на значительном расстоянии от вечно оглядывающихся ребят. Девушки даже не пытались сделать вид, что торопятся. Анет с тоской пинала носком сапога, попадающиеся на тропинке протоптанной ребятами, комки снега, а Оля тоскливо вздыхала, отковыривая с мехового воротника своей куртки маленькие ледышки. Даже говорить ни о чем не хотелось.
   Путь до привала оказался намного длиннее, чем на это рассчитывала Анет, а Стикур был на редкость в дурном настроении, и на все просьбы передохнуть "хоть чуть-чуть" не реагировал. Впрочем, сейчас девушка была этому даже рада. Отдыхать значительно приятнее за какими-никакими стенами, нежели на свежем воздухе в мороз. В хижине, насколько помнила девушка, была печь. Мечты о тепле и возможности посидеть, а если очень повезет даже полежать, сделали свое дело, и Анет ускорила шаг. На нее изумленно посмотрела Ольга, но тоже стала резвее передвигать ногами. Не забывая при этом винить подругу во всех вселенских бедах. Дело в том, что к концу пути Ольгу совершенно некстати пробило на нытье. Случалось подобное редко, но уж если случалось, то доставалось всем по полной программе. Радовало только то, что со сменой обстановки, обычно менялось и Олино настроение. То есть если перевести на простой и понятный язык то, как Оля углядит еду и какую-нибудь лавку, то моментально забудет о том, что полчаса назад, она была недовольна жизнью.
   Когда девушки, едва переставляя ноги и несчастно вздыхая, вошли в помещение, ребята успели разжечь огонь. Калларион насаживал на импровизированный вертел уже разделанного зайца, одного из трех, подстреленных в пути. Посмотрев на еще не приготовленную тушку, Анет тихонечко сглотнула слюну. Последний раз они с Ольгой даже не ели, а, скорее, закусывали вчерашний самогон, поэтому сейчас кушать хотелось очень сильно. Зюзюка, влетевший в дверной проем вслед за девушками, тоже надеялся что-нибудь сожрать, и желательно, как можно быстрее. Он нагло попытался стащить одного из лежащих на полу зайцев, но был остановлен грозным окриком, вышедшего из темноты комнаты Дерри. Ксари показал зверю, понятный им двоим знак, и Зюзюка, забыв про зайца, с радостным визгом выскочил на улицу. Лайтнинг вышел следом.
   - Он хоть бы курточку надел, - Оля с легкой тенью удивления на лице посмотрела на закрывшуюся за спиной Дерри дверь.
   - А зачем? - поднял глаза от огня Калларион. - Неужели ты думаешь, что он за гхырхом по сугробам на двух ногах бегать будет? Сильно сомневаюсь. Ксари сейчас выпустит на свободу своего зверя. Они с Зюзюкой благородно решили нас не объедать, а поохоться самостоятельно. Им же все равно приготовленное мясо или сырое, а в лесу много всего вкусного бегает. В результате всем хорошо и гхырх с барсом разомнутся, и наш ужин целее.
   - И что, Дерри будет кушать сырое мясо бедного убитого зайчика?
   - Хорошо если зайчика, - махнула рукой Анет, проходя в теплую комнату. - Когда он первый раз обернулся в своего огромного кошака, то с превеликим удовольствием трескал мышей. В дальнейшем я его за недостойным занятием не заставала, но не факт, что он этого не делает. Более чем уверена, втихаря, в одиночку или в компании гхырха, он обязательно охотится за мышами. Все же кошачья натура не может не давать о себе знать.
   - Фу, гадость какая! - передернулась всем телом Оля. - Я-то думала со сменой личины изменяется только внешность! А тут вон как дела обстоят! Оказывается, все так запущено!
   - Отчасти, Ольга, отчасти, - оторвался от приготовления зайца эльф. - Пойми, меняя человеческий облик на звериный, оборотень впускает в себя душу животное, со всеми его инстинктами и привычками. Большинство из них можно держать под контролем, но не все и не всегда. Вот почему Дерри резко высказывался по поводу тебя, не потому, что он злой и черствый, а так как на себе испытал насколько сложно оставаться человеком в шкуре животного. Но ему было несколько легче, чем тебе, в его душе с рождения жил зверь, только на протяжении тысячелетий ксари отказывались от своей животной ипостаси, поэтому Дерри и не мог сразу справиться со своим вторым "Я". Обычным оборотням в этой ситуации проще всего. Они с рождения одинаково хорошо чувствуют себя и зверем и человеком. Сложнее всего, тем в кого душа зверя вошла насильно. Тебе будет нелегко справиться со своими инстинктами, но я думаю, у тебя все получится.
   - Все равно жрать мышей - это гадость, - решила не менять изначальную тему Оля, но, сказав эту фразу, поняла, что негативная реакция, скорее, дань привычке и устоявшимся принципам, нежели реальным ощущением. Душа девушки при мысли об охоте на зайца или что-нибудь такое же бегающее, встрепенулась и запела. Оле тоже захотелось бежать и хватать зубами теплое живое мясо с пульсирующей по венам кровью. Это желание девушке абсолютно не понравилось, более того напугало ее. И она резко захотела сменить тему, к счастью за нее это сделала Анет, правда, как всегда ляпнула такое, от чего Ольге стало еще поганее, чем было за секунду до этого.
   - Да ладно тебе, - улыбнулась она, плюхаясь на лавку у стены. - Нечего обсуждать чужие гастрономические предпочтения. Ты у нас, между прочим, с легкой примесью рептилии. Вдруг тебя к лету потянет на жирных зеленых кузнечиков?
   Оля судорожно сглотнула, потому что рот наполнился слюной, и с наслаждением представила, как ловит зубами маленькое, зеленое, хрустящее насекомое, с трепыхающимися полупрозрачными крылышками (если они у этой маленькой твари, конечно есть). До сегодняшнего дня Оля как-то мало интересовалась тем, что ползает или прыгает в траве.
   - Тьфу на тебя три раза, - выругалась Ольга. - Ты не понимаешь, что говоришь!
   - Ой, ой, какие мы впечатлительные, - съязвила Анет. - Никогда за тобой раньше этого не замечала.
   - Мы не впечатлительные, мы голодные, - парировала Ольга. - Мне уже, не дожидаясь лета, захотелось сожрать эту мелкую, зеленую пакость, причем очень сильно!
   - Ты это серьезно или таким изощренным образом надо мной прикалываешься?
   - Да, серьезно я, серьезно! Больно мне надо над тобой прикалываться, - Ольга резко погрустнела, и несчастным голосом произнесла. - Ну, если не кузнечика, то хотя бы муху! Как ты думаешь, муху сейчас реально найти?
   - Ну, не знаю, разве что дохлую. Вон посмотри на окне под ставнями, - сказав это почти в шутку, Анет и представить себе не могла, что Оля сломя голову кинется в указанном направлении.
  
   Дерри выскочил из хижины, на ходу скидывая с себя штаны и тонкую домашнюю рубашку, ту которую не успел переодеть еще в трактире. Холодный, морозный воздух тысячами крохотных иголочек пробежался по обнаженной коже, но уже спустя долю секунды запутался в густой серебристой шкуре Мерцающего. Рядом довольно запрыгал гхырх. Зюзюка уже устал ждать, когда же второй хозяин позовет его побегать в белых пушистых сугробах, как раньше, а сам Дерри боялся, что после того как в их компании снова объявилась Анет, зверю уже не понадобятся забавы с Мерцающим. Впрочем, взаимные опасения оказались совершенно напрасными. Огромный серебристый барс и ярко-розовый гхырх, весело прыгая по сугробам и издавая непонятные, явно выражающие восторг звуки, умчались в лес.
   Сегодня они решили не утруждать себя охотой на какого-либо серьезного зверя, а развлечься, соревнуясь, кто больше поймает и сожрет серых мышей-полевок, найти нору которых под снегом - великое искусство. Зюзюка, вильнув толстым задом, с привизгом кинулся разрывать сугробы, а Мерцающий, наоборот, сдерживаемый волей Дерри, встал и принюхался, стараясь по запаху определить укрытие вкуснятины. В это время гхырх подпрыгнул, с радостным воплем демонстрируя первую на сегодня добычу. Серебристый барс зашипел от обиды не столько на гхырха, сколько на Дерри, пытающегося контролировать звериные инстинкты и мешающего соревнованию. Лайтнинг все понял - сегодня счет открыл не он, а значит, стоило положиться на инстинкты своего второго "Я" и выпустить его на свободу. Почувствовав, что его больше не сковывает человеческая воля, Мерцающий кинулся, подобно Зюзюке, бороздить носом небольшие сугробы, и в награду за усердие, уже очень скоро поймал зубами за хвост убегающую жирную мышь. По мнению кота, этот отъеденный экземпляр вполне мог быть засчитан за три очка, но вредный гхырх этого не признал.
   С некоторых пор, находясь в зверином обличие, Дерри заметил, что может без труда улавливать мысли Зюзюки и передавать гхырху свои просьбы и команды, тогда как в человеческом облике общаться с розовым зверем приходилось исключительно жестами, знаками и мимикой, что не всегда удобно. Хотя после полугода тренировок Дерри и гхырх даже так понимали друг друга великолепно.
   Охоту закончили со счетом пятнадцать-семнадцать в пользу Зюзюки. Снежный барс хотел было отыграться, но понял, что больше не может сожрать ни одной, даже самой маленькой мыши. Поэтому пришлось выйти из соревнования позорно проигравшим, зато гхырху приятно. Зюзюка, весело подпрыгивая, бороздил носом сугробы и в азарте даже съел еще двух полевок, закрепив за собой победу окончательно.
   Пора было возвращаться в хижину к теплу и человеческому обличию. Дерри вынырнул из сознания животного, встав на ноги, собрал со снега свою немного промокшую одежду и, поежившись от холода, шагнул в протопленное и пропахшее едой помещение.
  
   Анет не надеялась избежать разговора со Стикуром и готова была полностью признать свою вину, но предпочла бы сделать это не сейчас, а чуть позже. Завтра, например, поэтому и села в стороне, подальше от недовольного герцога. Ольга лопала мух у окна, а Дерри еще не явился с улицы, поэтому помощи ждать было совершено не откуда. Рядом с лавочкой тут же появился едва заметный контур Лараны. Видимая только Анет призрачная принцесса начала протяжно ныть, требуя свои штучки. Она просила, пугала и угрожала. В конце концов, девушка не выдержала и завопила, требуя избавить ее от докучливого призрака. Удивленно подскочил погруженный в чтение маг, нервно дернулся, едва закрывший уличную дверь Дерри.
   - Я больше не могу, - всхлипнула Анет. - Она меня просто достала. Даже сейчас, когда я здесь Ларана следует за мной по всюду, врывается в сны и требует свои украшения. Дерри, я понимаю, что это небыстро, но давай все же постараемся решить вопрос в кратчайшие сроки.
   Лайтнинг согласился отправится во Влекриант за сбором сведений уже утром, но тут возникла проблема у магов. Калларион заявил, что физически очень непросто создать портал такого уровня сложности в маленьком помещении, а на улице он может привлечь лишнее внимание. Да и вообще, хижина охотничья и неожиданные гости могут появиться в любой самый неожиданный момент.
   - Да, что здесь вообще не очень комфортно, - огляделся по сторонам Стикур. - Честно сказать, торчать в этой дыре больше дня, ну, двух не хочется. Анет я когда-нибудь тебя пришибу...
   - А я знаю, где мы можем остановиться, - излишне эмоционально воскликнул Лайтнинг, отвлекая внимание друга, от помрачневшей девушки. - В прошлом году, когда мы с Анет были во Влекрианте, я случайно выиграл в покер поместье, но карточный долг так и не забрал. Оно находится где-то здесь не далеко. Вот уж не думал, мне пригодится недвижимость в районе Влекрианта.
   - Мы придем и скажем, что этот дом и земли принадлежат тебе, и нам поверят? - удивилась Ольга, - странно все это, если честно.
   - Поверить-то, безусловно, поверят, господин барон Моколский, я думаю, очень хорошо запомнил меня в лицо. Тем более, что одно-то поместье я с него уже получил. Но вот, что он захочет нам отдать и это уютное гнездышко без боя, очень сильно сомневаюсь. А у нас нет достаточных сил на данный момент, чтобы сражаться с гарнизоном барана, пусть этот гарнизон хилый и плохо подготовленный, но нас всего четыре с половиной боеспособные единицы, а это очень мало. Посылать за подкреплением, к примеру, в Андеран, из-за такой глупости неразумно, а обращаться к правосудию, нет времени. Поэтому я не уверен. Что мое предложение получится осуществить.
   - Нет, просто забрать выигранное поместье точно не выйдет, хотя это, безусловно, лучший вариант для нас, - с сожалением покачал головой Калларион. - Я наслышан об этом господине. Он не любит платить карточные долги, и если есть хоть малейший шанс оставить проигрыш при себе, он этим шансом обязательно воспользуется. Как убедить его уплатить по счетам, не знаю. Дерри, ты замечательно обрисовал ситуацию. Если нет возможности или желания вызывать сюда гарнизон, значит, с идеей поселиться в поместье можно распрощаться, как бы хороша она ни была.
   - Значит, надо действовать нетрадиционными методами! - предложила Оля, которую совершенно не прельщала перспектива поселиться в этой хижине надолго.
   - Может быть, ты еще и предложишь, какими? - ехидно осведомился Стик, недовольный тем, что ему не дали по душам поговорить с Анет об ее отвратительном поведении.
   - Может, и предложу, - в тон ему ответила Оля, - Вот съем еще одну вкусную муху, чтобы думалось лучше. И кстати, Дерри, тебе самому, как я понимаю, на какое-то время придется вернуться во Влекриант, а мы все остаемся здесь, и заняться будет ровным счетом нечем.
   - Да, - ксари кивнул головой. - У меня слишком мало сведений о новом прибежище Сарта. Придется заводить знакомства и очень осторожно искать осведомителей. Во Влекрианте, я думаю, у меня получится, это ближайший к замку город.
   - Очень хорошо, - улыбнулась девушка, - тогда, буду думать. Конечно, как вариант можно остаться и здесь...
   - Нет, - запереживала Анет. - Давайте лучше все же постараемся вернуть поместье, а?
   - Штучки верни сначала? - разозленное лицо призрака появилось из воздуха, заставив отшатнуться не только девушку, но и Дир.
   - Ларана, нам нужно спокойное место, где мы сможем сделать новый портал, - осек призрачную принцессу Калларион. - Без этого она не сможет тебе ничем помочь. И вообще, если ты не умеришь свой пыл, Анет просто погибнет, и ты останешься безо всего.
   Слова эльфа возымели свое действие, и полупрозрачное лицо с горящими глазами исчезло, а Дерри, задумчиво поджав губы, ответил на Олин вопрос:
   - Не знаю, надолго ли, - ксари пожал плечами. - Все зависит от того, как быстро я соберу необходимые сведения. Не уверен, что получится быстро. В поместье ждать намного удобнее, можно спокойно поймать такой момент, когда в замке Сарта будет ослаблена охрана. А подобная ситуация может подвернуться не скоро. Глупо ютиться в хижине, когда в наличие имеет дом. Мой дом, и я не хочу его дарить какому-то наглому, провинциальному барону.
   - А снова во Влекрианте поселиться нельзя, просто теперь в другом месте? - поинтересовалась Ольга.
   - Лучше не надо, - заметил Дир. - Можно конечно найти гостиницу в другой части города. Но не безопасно. Тем более, на месте разрушенного здания остались слишком явные следы нашей с Келлом магии. Колдовать теперь в городе нам опасно, могут в два счета вычислить.
   - Ладно, - пожала плечами Ольга. - Тогда будем думать.
   - Ты думай, думай, может быть какую гениальность и надумаешь, - не удержался от очередной колкости Стик, который в последнее время был твердо уверен, что "женщина" и "думать" - это две абсолютно несовместимые вещи. Живое подтверждение этого сейчас сидело в углу у печки, невинно опустив к полу голубые глазки и, судя по всему, с тоской ждало разборок. - А сейчас, я надеюсь, мне никто не будет мешать говорить с Анет?
   - Ой, что-то гулять захотелось, - пропищала девушка и бочком стала пробираться к двери.
   - Анет, я серьезно говорю!
   - И я серьезно, - парировала она, - я все поняла и мучаюсь от осознания собственной вины. Стик, ты все равно не скажешь мне ничего нового. Я прекрасно знаю, что от моего безответственного поведения могли пострадать, а, может быть, даже пострадали невинные люди, не надо мне долго и заунывно, так как это умеешь только ты, еще раз все это повторять. Пойми, сейчас, я даже не смогу как следует оправдаться, потому, что ты будешь совершенно, абсолютно во всем прав. Я очень переживаю из-за случившегося и постараюсь подобного больше не допускать. Хотя, иногда мне очень сложно сдержать себя, но я буду стараться изо всех сил, вы только следите за мной и поддерживайте.
   - Ладно, - буркнул Стикур, уже начавший сомневаться в своих выводах по поводу "женщина и думать" на примере Анет. В данной ситуации у девушки получилось очень хорошо выкрутиться и избежать неприятного разговора. - Иди уж гуляй, если не передумала, - махнул рукой герцог. - Можешь свою рыжую подругу с собой прихватить, а мы пока подумаем, как быть дальше с домом, который Дерри выиграл в казино.
  
   Анет вышла на крыльцо и, облокотившись на кривоватые перила, посмотрела на небо. Темно-синее, с раскиданными горохом, непривычно-крупными звездами. Все созвездия были незнакомыми, лишь где-то на самом краю небесного свода мелькнуло что-то похожее на большую медведицу. Анет попыталась найти где-нибудь рядом "ковш" малой, но безуспешно. Из-за того, что звезды были значительно крупнее, нежели на Земле, казалось, что небосвод вот-вот упадет сверху и накроет с головой. Летом девушка не замечала, что Арм-Дамашские звезды такие красивые. Они испускали зеленоватый, реже голубой свет и ощутимо мерцали в отблесках луны. Следовало признать, что зимой здесь, пожалуй, даже лучше, нежели летом. Анет представила, как бы все здесь выглядело, если бы снега было больше, и призналась, что тогда она бы, наверное, решила, что попала в гости к Морозко. Любуясь зимним пейзажем, девушка даже не заметила, как на крыльцо незаметной тенью скользнул Дерри и облокотился на перила рядом.
   - Там никто не пострадал, - тихо сказал он, не поворачивая головы.
   - Что? - не поняла Анет, вырванная из своих грез.
   - Я говорю, при пожаре в таверне никто не пострадал, ну, конечно, кроме, кошелька ее хозяина.
   - Да?! - обрадовалась девушка. - А ты откуда знаешь?
   - Знаю, - сверкнул Дерри в темноте фиолетовыми глазами.
   - Откуда? - не унималась девушка.
   - Знаю, и все. Во-первых, ксари, эльфы и прочие нелюди остро чувствуют смерть. Там ее не было. Никаких изменений не почувствовал ни я, ни Калларион. А потом Стик очень внимателен, он заметил, что к тому моменту, когда мы сбежали, из здания были эвакуированы все люди.
   - Что же он ничего мне не сказал сразу, и ты ничего не сказал! Почему?
   - А ты сама подумай.
   - Чтобы я помучилась и все получше осознала, так ведь?
   - Ну, вроде того...
   - А зачем же Стик тогда хотел мне еще и нотацию прочитать?
   - Из любви к искусству, я думаю, - усмехнулся Дерри уголком рта. - А потом, вдруг наши усилия оказались тщетны, и ты не поняла, чего чуть не натворила?
   - Да, поняла я, - устало махнула рукой Анет. - очень хорошо поняла, я теперь спичку зажечь не рискую, боюсь, а вдруг, опять пожар вызову?
   - Ну, уже это ты зря. Не переборщи, это твой дар, вот и пользуйся им, но не забывай, что безопасен он только для тебя. И если ты вдруг будешь неосторожна и невнимательна, то могут пострадать другие люди.
   - Я постараюсь, но это такая ответственность...
   - А ты думала? Ответственность подстерегает нас везде, даже если мы не хотим ее принимать на себя. Ну, ладно, я пойду, и в самом деле надо как можно быстрее решить, что нам делать с поместьем.
   - Ольга уже придумала.
   - Ты так думаешь?
   - Я знаю, - улыбнулась Анет. - Она слов на ветер не бросает.
   - Тогда я точно пойду, тем более, мне очень интересно это послушать.
   - Дерри, насчет вчерашнего вечера...
   - Давай не будем, не забивай голову, - Лайтнинг чмокнул Анет в макушку и скрылся в хижине, а девушка осталась размышлять "Давай не будем..." - это "Все нормально, так и должно было быть" или "давай не будем этот кошмар вспоминать"?
  
   В поместье барона Моколского с недавнего времени стали происходить престраннейшие вещи, которые убедили почтенного господина в том, что на старостях лет он, все же, чем-то прогневил богов, и в последние полгода они принялись оперативно мстить за заработанные в течение долгой бароновой жизни грехи. Грехов накопилось много, но они, по мнению дворянина, столь незначительны, что и не должны были бы привлечь внимание высших сил. Ну, долгов имеется изрядное количество, так кто в неспокойное время возвращает, если можно оставить себе? Тем более, и живы-то уж не все кредиторы. Еще выпить барон любил основательно и перекинуться в картишки с многочисленными друзьями. Но тоже не считал эти пагубные привычки грехом, потому что, как же без этого? Играть должен каждый уважающий себя мужчина, а на трезвую голову по молоденьким актрискам ходить несподручно, а являться под утро к законной супруге - страшно. Лишь один раз барон перетрусил и даже начал подумывать завязать с разгульным образом жизни. Прошлым летом во Влекрианте, когда он проигрался в карты одному странному молодому человеку. На кону стояло любимое поместье жены. И вот сейчас, когда казалось бы, все самое страшное осталось позади. Супруга ничего не узнала, а сам барон выбрался из этой ситуации с минимальными затратами, отделавшись легким испугом и потерей никчемного поместья в Андеране (кому бы оно было нужно, говорят, там правит зверь, настоящий, живой ксари), неприятности возобновились с новой силой, нарастая с каждым днем, как снежный ком. Печальная летняя история с карточным долгом получила неожиданное продолжение, и судьба Влекриантского поместья снова оказалась под угрозой.
   Примерно неделю тому назад у ворот его загородного дома, кстати говоря, как раз и проигранного в карты в ту злосчастную летнюю ночь, появилась огненно-рыжая, чертовски-красивая путница, которая слезно просила пустить ее переночевать. Погода, и в самом деле, не располагала к путешествиям. Неожиданное потепление повлекло за собой холодный моросящий дождь со снегом и, буквально, ураганный ветер. Сначала ведьму пускать не хотели, барон, да и его супруга, недолюбливали непрошеных гостей. Баронесса была особенно против, усмотрев в высокой статной красавице конкурентку, желающую покусится на самое дорогое, что было в жизни уже не молодой дворянки - деньги мужа. Именно из-за этой непонятной придури жены барон, в общем-то, и пошел наперекор, решив, что нечего уступать непонятным бабьим капризам. Он приказал впустить странницу в дом, хотя и сам был не очень рад незваным гостям.
   С самого начала стало совершенно ясно, что оставить эту молодую особу в доме было непростительной ошибкой. Она оказалась ведьмой, к тому же наглой и прожорливой. Полностью игнорировала недвусмысленные намеки сделанные бароном, мгновенно уничтожила все выставленное по традиции на стол угощение, а в довершении ко всему нехорошо глянула на дворянина желтым глазом с вертикальным зрачком и низким голосом произнесла:
   - Не нравится мне что-то аура твоя, голубчик. Отливает она непонятным фиолетово-зеленым светом. А долгов неоплаченных, родный, за тобой, часом, не числится?
   - Ну, э...а... - растерялся барон, уже почуявший неладное. На высоком с залысинами любу появилась нехорошая испарина, ладони стали липкими и мужчина украдкой вытер из о край накрахмаленной скатерти, стараясь, чтобы этого жеста не заметила жена, пристально следящая за разговором.
   - Вот что я тебе скажу, - забормотала ведьма, погрузившаяся в подобие транса и, закатив к потолку свои и без того страшные глаза. - Не буду сейчас в душу твою лезть и про жизнь расспрашивать, скажу только одно. Проча на тебе большая, злой нелюдь ее навел. Но и твоя вина в этом есть. Висит над твоей головой багровое марево неоплаченного долга. - И, сменив тон с заунывно-устрашающего на обычный, ведьма уточнила. - Скажи-ка мне в последнее время ты не заметил, что с тобой происходят неприятности чаще, чем раньше? Болезни старые не обострились?
   Нижняя губа барона затряслась, и в его седеющей голове стали проноситься мелкие и побольше неприятности. И вдруг, стало казаться, что последние полгода и в самом деле вся его жизнь состоит из одних сплошных неудач. Жена узнала о тайной связи с хорошенькой влекрианской актриской и устроила грандиозный скандал. Не более недели назад непонятно с чего загорелась сарайка, в которой жил вечно пьяный, любящий спать с сигаретой, конюх, а давеча, сам барон аж целых три раза стукнулся одним и тем же пальцем на левой ноге о злополучную ступеньку лестницы. Во всем этом виделся тайный смысл, о котором толковала ведьма, и мужчине поплохело. Еще хуже стало после того, как порядком напуганный барон начал размышлять о своем здоровье, которое в последнее время стало очень часто напоминать давно ушедшей молодости. И сердце побаливало чаще и чаще, особенно по утрам после хорошо проведенного вечера в компании вина, карт и красивых женщин, и опять же давешний палец, который полночи напоминал о себе. Правильно оценив выражения лица "клиента", ведьма сладеньким голоском продолжила:
   - Так вот, мой родненький, это все цветочки, ягодки будут впереди. Тьма над твоей головой сгущается. Тебе срочно долг отдать надо, иначе...
   - А как же я его того... - вырвалось у барона и он, испуганно покосившись на прибывающую в неведение жену, быстро закрыл рот и умоляюще посмотрел на ведьму. Та оказалась в этом вопросе понятливой и, резко сменив тон, пробормотала, прикрывая рот ладошкой:
   - Что-то я утомилась, пора бы и спать ложиться. А ты касатик, подумай над моими словами. Если есть на тебе какая вина, сними с души грех, а если не, то... попей капли какие-нибудь сердечные, глядишь марево-то и исчезнет. Гуляй больше на свежем воздухе, да веди здоровый образ жизни. Ведь известно, что все беды и болезни наши исключительно от нервов, да от излишней еды. - Ведьма последний раз бросила полный отвращения взгляд на уставленный разносолами стол и удалилась к себе в комнату.
   "Обожралась, видимо", - зло подумал барон, недовольно покосившись на стол. Слова ведьмы произвели на него впечатление, неоплаченный долг тяготил, но отдавать не хотелось, да и некому. Поэтому барон сначала решил прислушаться ко второму совету ведьмы и послал за каплями.
   Наутро, едва рассвело, нежеланная гостья отправилась в путь, а ее предсказание начало сбываться, давая понять барону, что одними сердечными каплями тут не обойдешься. Неприятности посыпались на поместье одна за другой. Во-первых, в доме, бывшем оплотом домашнего тепла и уюта вдруг, откуда ни возьмись, появился призрак красивой молодой девушки. А это могло означать одно - где-то на территории поместья есть труп, о котором до этого момента никто не знал. Ни слуги, ни хозяева не могли даже предположить, откуда, и, самое главное, зачем это появилось здесь. Призрачная девушка ничего не просила и не требовала, только тихой тенью летала за бароном, и укоризненно глядела ему в глаза, раздражая как самого хозяина поместья, так и его начинающую подозревать неладное, супругу. Между слугами стал шепотом передаваться слух о том, что девушка - это тайная любовница барона, утопившаяся в местном озере от несчастной любви. Верилось в это мало даже самим слугам, потому она, во-первых, была эльфийкой, а во-вторых, невероятно красивой. Такие не станут топиться от несчастной любви, тем более, к барону.
   "Происки темных сил" - бубнила себе под нос баронесса, бочком пробираясь по ставшим неуютными коридорам родного дома, а барон качал головой вспоминая не очень радужные предсказания рыжей ведьмы. Но это было еще не самое страшное, настоящие беды начали случаться за стенами дома. У крестьян стал пропадать скот, и, как утверждали пострадавшие, виной тому огромное розовое чудовище, отдаленно напоминающее перекормленного гхырха. Иногда чудовище появлялось не одно, а в сопровождении серебристого представителя семейства кошачьих. Самым примечательным было то, что звери действовали словно сообща, преследуя им одним известную цель. Они словно ураган проносились по пастбищам уничтожая гораздо больше скота, нежели могли сожрать. Разрывая в клочья племенных быков и коней, телят, приготовленных на продажу, овец, редкой, звери потребляли в пищу лишь самые нежнейшие куски мяса, приводя все остальное в состояние полной непригодности для человека. Даже шкуры раздирали так, что на них не оставалось ни одного живого места. Разозленные крестьяне несколько раз собирались вместе, пытаясь изловить и уничтожить странных, держащихся всегда вместе зверей, но даже не смогли подобраться к ним и как следует разглядеть. Умные и жестокие твари издалека чуяли людей и успевали скрыться.
   Сам барон ругался, нервничал, но не мог ничего сделать. Он, конечно, усилил охрану своих земель, но и это ничего не изменило. Его немногочисленный, привыкший к спокойной жизни гарнизон, оказался еще менее подготовлен к чрезвычайной ситуации, нежели мирные крестьяне. Последние, хотя бы, защищали свое, кровно нажитое имущество, а военным было на все наплевать, кроме собственной драгоценной шкуры. Солдаты делали вид, что ничего необычного не происходит и не меняли своего жизненного уклада, продолжая в срок выходить на дежурства, подальше от полей и исправно подавали рапорты о том, что опасных объектов не обнаружено. Барон злился и грозился всех разогнать, но реальных действий не предпринимал, да и что он мог сделать? Не лезть же на старостях лет на коня самому?
  
   - Ну, я же говорила, что мой план обязательно окажется действенным? - самодовольно улыбнулась Оля.
   - Действенный-то, он действенный, но имеется небольшая несостыковочка. - Стикур отхлебнул их кружки мутное варево, за неимением лучшего, именуемое чаем и обратился непосредственно к Оле, не обращая внимания, на сидящих рядом друзей. Своими неординарными и по-настоящему ценными идеями, а так же живым умом, она доказала, что может наравне со Стиком заниматься организацией дальнейших действий их группы. Еще бы мух в таком огромном количестве не поглощала, ей вообще цены бы не было.
   - Что не в порядке с моим планом? - ревностно покосилась на герцога девушка. - У меня никаких несостыковок быть не должно, все продумано до мелочей.
   - Все, да не все, - улыбнулся Стикур, обнажая ровные белые зубы. Улыбка получилась немного похожа на оскал, и Ольге это невероятно понравилось, даже разговор отошел на второй план. Девушка с интересом разглядывала правильной формы нос и интересный изгиб губ Стика, уходя от действительности. - Оля ты меня слушаешь? - окликнул ее герцог, не подозревающий, о чем именно на данный момент размышляет девушка, но заметивший, что его она точно не слушает.
   - А? - вернулась в реальный мир Оля. - Да, все нормально, я уже тут. Продолжай дальше. Что ты хотел сказать про изъяны моего плана?
   - В целом ничего серьезного, меня волнует, как Дерри может одновременно пакостить с гхырхом на полях барона и собирать сведения во Влекрианте?
   - А, ты об этом, - Оля недовольно сморщила нос. - Это мелочи. Я не думаю, что у барона будут силы и время, замечать, что количество тварей пожирающих его скот уменьшилось. Все равно по моим подсчетам Дерри и Зюзюка уже пожрали все, что можно. А чтобы барон точно не отвлекался на всякие пустяки, мы обязательно придумаем для него какое-либо занятие.
   Тихо замерев в углу, Анет пыталась избавиться от навязчивого внимания Лараны. Никакие увещевания не помогали. Тихая и приветливая со всеми остальными, призрачная принцесса рядом с девушкой становилась попросту неуправляемой, даже Калларион не мог заставить эльфийку отвязаться хотя бы на время. Призрачная красавица редко появлялась, она просто нашептывала на ухо всевозможные гадости, рассказывала, как именно Анет умрет, если не выполнит обещание, потом резко меняла тон и начинала умолять и плакать. От всхлипывающих интонаций становилось совсем плохо, и начинала болеть голова.
   Дерри настороженно взглянул в угол комнаты, на бледную подругу, все понял без слов и, обратившись к Стикуру, сказал:
   - Думаю, будет лучше, если я возьму Анет во Влекриант. Ее нельзя оставлять здесь. Ларана стала неуправляемая.
   - Ничего не выйдет, - безразлично отозвалась девушка, даже не открыв глаза. - То, что я уберусь отсюда, не поможет, она будет доставать меня во сне. Как назло, снадобье, приготовленное Ашан-Маррой, практически закончилось. Осталось на день, может на два, если экономить.
   - Что это за снадобье? - встрепенулся Калларион. - Можно посмотреть, я попробую на его основе сделать еще одну порцию. Тебе и в самом деле стоит ехать с Дерри. Во-первых, ты будешь заниматься сбором информации, а, соответственно, поисками украшений. Пока ты непосредственно выполняешь обещание, Ларана станет доставать тебя меньше. А во-вторых, если ты далеко, принцесса может воздействовать на твое сознание исключительно через сон. Я сделаю зелье и лишу ее и этой возможности.
   - А как она вообще умудряется доставать Анет, - подал голос Стикур, - Ведь Ларана же не может появляться здесь. Ее прах в поместье барона.
   - Ну, - эльф поднялся со стула и направился за книгой зелий. - До поместья не так уж и далеко, если очень нужно Ларана способна преодолеть это расстояние. А, потом ее связь с Анет сильна и поэтому, дотянуться до девушки проще.
   - А во Влекрианте она меня достать не может? - поинтересовалась Анет, выползая из своего угла. Перед глазами темнело, а голова кружилась. Хотелось просто лечь и уснуть или еще лучше выпить чашку горячего, черного кофе с лимоном. Но кофе не было, увы.
   - Думаю, что не достанет, - пожал плечами Келл, ловко смешивая ингредиенты из разных мешочков в маленькой ступке. В комнате запахло травами, и девушка облегченно вздохнула, похоже, хоть зелье у нее снова будет, а значит ночью Ларана ее не достанет.
   - Что мы будем делать во Влекрианте? - спросила она у Дерри.
   - А ничего, - улыбнулся ксари. - Ты, по крайней мере, точно ничего. Думаю, чтобы не вызвать ни у кого подозрений стоит податься город под видом парочки скучающих аристократов. На нас никто не обратит внимание. Во Влекрианте много таких отдыхающих. Вечером будем ходить в рестораны, я периодически в казино, а днем пока все считают, что мы отсыпаемся, я выйду на нужных людей.
   - Ты уверен, что в таком мероприятии, есть место для девушки? - чопорно осведомился Стикур. - Я, конечно, не уверен, но все же места, в которых собираются преступные авторитеты не для молодой дамы.
   - Стик прекрати, не будь наивным. Преступные авторитеты собираются там же где аристократы и дипломаты. Едят за одним столиком и обсуждают общие проблемы. Я не собираюсь таскать Анет по притонам.
   - А что это не притоны? - уперся герцог. - Неужели стоимость посуды и накрахмаленные скатерти меняют суть заведения?
   - Ну, тебя! Что в этом такого? С Анет я буду вызывать меньше подозрений. Посмотрю какие у синдиката появились новые осведомители и попытаюсь выйти на контакт якобы по поводу заказа.
   - Это можно сделать и без Анет.
   - Хорошо, - сдался Лайтнинг, - Раз ты у нас поборник высоких идеалов и веками неменяющихся устоев, Анет по злачным местам, таскать не буду.
   - Стикур, а почему ты решаешь за меня? Я не вижу ничего плохого в том, чтобы попытаться помочь Дерри, ничего со мной не случится, я бы и в казино с удовольствием сходила, почему нельзя-то? - возмутилась девушка, которой стало обидно, что ее мнения не спрашивают. - Это лучше, чем загибаться здесь от назойливых требований Лараны.
  
   - Потому что это верх неприличия, - разговор начал надоедать герцогу, он не понимал, почему ни Дерри, ни Анет не желают замечать очевидных вещей, а все остальные молчат, как будто им нет до этого никакого дела.
   - А ты соблюдаешь все правила приличия? Не верю, - мурлыкнула Ольга, которую праведная злость упертого аристократа веселила. Стикур вздрогнул и сглотнул, образовавшийся в горле комок, что-то в голосе девушки заставило его пожалеть об этом, своем дурном качестве. Он на миг захотел быть свободным от правил приличия, как, например, Дерри. Но лишь на миг. Ольга это поняла и с сожалением в голосе произнесла, - Жаль, жаль, я не думала, что ты раб условностей. Это же скучно.
   - Чтобы вы все знали, именно из условностей, принятых в обществе моральных норм и правил поведения и состоит наш мир. Именно условности не дают человеку превратится в животное и, нарушая принятую обществом мораль, мы рушим мир вокруг нас, создавая хаос, - закончив свою пафосную речь Стикур заметил, что губы Дерри изогнулись в ироничной улыбке, которая выражала мнение, не считающегося ни с чем и ни с кем, ксари, лучше всяких слов. Анет и Ольга, те вообще взирали на герцога круглыми глазами, даже не пытаясь скрыть свое удивление. Так, словно увидели редкое, древнее ископаемое - с любопытством и жалостью. Это Стика убило окончательно. На физиономии Каллариона и Дира даже не хотелось смотреть, он и не стал. Поднялся с лавки и, бросив, - Не понимаю, что плохого в соблюдении элементарных норм приличия? Делайте, что пожелаете, мне все равно! - не одеваясь, в чем был, выскочил на улицу.
   - А я-то, наивная, думала, что условности придуманы для того, чтобы их нарушать? - задумалась Оля. - Или я в чем-то не права? Пойду, узнаю.
   Сказав это, воодушевленная девушка натянула на себя курточку и выскользнула за дверь.
   На улице, прислонившись к корявому стволу дерева, нервно курил герцог Нарайский. Ольга удивленно приподняла бровь, застыв на верхней ступеньке крыльца. Она до этого момента ни разу не видела Стика с сигаретой и должна была признаться, что прерывистые глубокие затяжки невероятно идут этому высокому сильному мужчине с напряженной спиной. Казалось, его поза небрежна и естественна, но при внимательном рассмотрении можно было заметить, как напряжены мышцы, как дрожит в смуглых пальцах огонек сигареты. Стикур, не поворачивая головы, еще раз глубоко затянулся, и Ольга невольно отметила, что курящий Стикур это намного лучше, чем Стикур орущий. С сигаретой его губы стали еще притягательнее, а аристократичные черты слегка разгладились, делая лицо более привлекательным.
   - О чем ты? - хрипло отозвался изумленный герцог из темноты, и Оля с нарастающим, паническим ужасом поняла, что сказанула лишнего, только вот вопрос "Что?" - А может, я вовсе и не думала, а тихо рассуждала себе по нос? - от этих мыслей Ольге поплохело и она с тоской заключила, что, наверное, зря вылезла на улицу.
   Пока мозг соображал, как бы выйти из этой щекотливой ситуации, непривыкшее отступать тело жило своей жизнью. То есть, придерживаясь руками за шаткие перила, спустилось с крыльца и по тропинке направилось к деревьям. От раздумий Олино сознание очнулось, только когда Стикур оказался совсем рядом, ближе, чем на расстоянии вытянутой руки. Вдыхая сладковатый дым сигареты, девушка в очередной раз сказала себе, что по-видимому относится к тому типу людей, которому лучше не думать вовсе: все размышления не приводят ни к чему хорошему, только отвлекают, и в результате неизбежно приводит к проблемам. Поэтому Оля решила больше от реальности сегодня не уходить, тем более, реальность эта была очень даже ничего. Мозг послушно, даже с радостью отключился, выпуская на свободу сумасбродные инстинкты.
   - Что ты куришь? - девушка с интересом уставилась на тонкую черную палочку, зажатую у Стика между указательным и средним пальцами. Герцог ничего не ответил, а просто удивленно посмотрел в глаза стоящей перед ним высокой рыжей беспредельно наглой девушке. Посмотрел и совершенно неожиданно утонул в золотом мареве зрачков. Стик понял, что перед ним стоит демон в обличие богини, опасный хищник, толком не осознающий свою силу. Он хотел отступить, вырваться из плена иллюзий, но не смог. Тихо шепнув, - А можно попробовать мне? - Оля забрала из его ослабевших пальцев сигарету и прикрыв от наслаждения глаза, глубоко затянулась.
   Что-то непривычно крепкое обожгло легкие и затуманило голову. Девушка едва не закашлялась, но смогла сдержаться и затянулась уже осторожнее, смакуя незнакомый изысканный вкус табака. Стикур резко вздохнул, внезапно осознав, что на какое-то время забыл об этой потребности организма. Он смотрел на красивые изогнутые в улыбке губы и полуприкрытые от наслаждения глаза и не мог отвернуться в сторону или уйти. Хотя, может, не "не мог", а не хотел? Он с ужасом понимал, что пропадает, проваливаясь в неизведанное нечто. Еще одно движение, стоящего перед ним соблазнительного тела, еще одна, такая возбуждающая затяжка, откровенный взгляд или взмах длинных ресниц и все. Он не сможет ни сдерживать, ни контролировать свое тело, которое уже было готово кинуться навстречу этой рыжей колдунье.
   Курящая женщина - это еще хуже, чем женщина в казино! Каркал задери весь женский род, почему же тогда ему безумно нравится наблюдать за тем как Ольга осторожно, стараясь не глотнуть лишнего, делает затяжку, как ее тонкие изящные пальцы, словно лаская, держат сигарету. Она ведь и в самом деле курила. Не придуривалась, и не делала вид, а курила самый крепкий табак, когда-либо выращенный на плантациях герцогов Нарайских.
   Оля из-под опущенных ресниц наблюдала за тем, как гневно герцог на нее смотрит. Луна давала достаточно света и позволяла разглядеть, как напряглись скулы Стика, а руки сжались в кулаки. На его совершенном лице отражалась внутренняя борьба, попытки взять под контроль свои чувства. Ольга довольно улыбнулась, у нее все же получилось вывести из себя этого сноба. Разговор уже однозначно не получился. Девушка небрежно выкинула на снег докуренную сигаретку, задумчиво наблюдая, как медленно гаснет маленький огонек. Когда она подняла глаза, то обнаружила, что герцог гораздо ближе, чем ей того хотелось бы. Она чувствовала его дыхание на своей щеке и могла хорошо разглядеть слегка прищуренные, изучающие глаза. Стик собирался задать какой-то вопрос, а Оля не была уверена, что хочет его слышать и, что самое важное, сможет достойно ответить. Поэтому девушка сделала единственное, что на тот момент пришло ей в голову из возможных способов заставить парня замолчать хотя бы ненадолго. Она слегка привстала на цыпочки и чуть повернула голову. В общем и целом, Стикур полностью был виноват сам. Зря он подошел настолько близко, невинный маневр Оли привел к тому, что готовые начать разговор губы Стика скользнули по удачно подставленным Олиным губам, еще хранившим запах дорогого табака. Поцелуй получился сам собой, и было очень трудно определить кто же его первым начал, а вот закончила первой Ольга. Сделав над собой невероятное усилие, стараясь прогнать нахлынувшие чувства, она отстранилась от такого притягательного тела со словами:
   - А ты не такой холодный, герцог, каким пытаешься казаться. И условности для тебя значат значительно меньше, чем ты думаешь. Про моральные нормы я молчу.
   Ольга быстро исчезла в доме, оставив Стикура одного справляться со своими чувствами, среди которых не на последнем месте была злость на то, что его провели как последнего идиота. Этот поцелуй вырвал наружу такие сильные эмоции, о существовании которых у себя, Стик даже не подозревал.
  
   Барона Моколского настолько достал творящийся в его поместье беспредел, что он уже третью ночь не мог нормально спать и есть, изрядно ухудшилось самочувствие. Даже пришлось вызвать лекаря, который сочувственно покачал головой и дал совет спать чуть больше и прекратить пить. Это окончательно расстроило мужчину, так как заботливая жена с энтузиазмом восприняла докторские советы и вмиг лишила благоверного последней радости - спиртного. Спать при этом у барона так и не получалось. Он мотался, словно неприкаянный по коридорам своего загородного дома доводя до полуобморочного состояния пуганных слуг и натыкаясь то и дело на призрачную девушку, которая с каждым днем становилась все наглее и в ее грустных глазах появились нехорошие злые огоньки. Скот так и пропадал, то тут, то там возникали небольшие, локальные пожары и это невероятно бесило барона. В общем, он воспылал к ведьме лютой ненавистью. Даже его, давным-давно пропитый и проигранный в карты мозг смог связать появление в доме рыжей ведьмы и начало череды отвратительных неприятностей. Конечно, с одной стороны, долги следовало отдавать и, вполне возможно, что все злоключения были связаны именно с этим. Но барон просто не верил, что проклятая ведьма не приложила свою руку к этим неприятностям. Как бы то ни было, мерзавку необходимо найти и как следует проучить, а если получится и выведать что-нибудь полезное.
   К счастью у давно и активно играющего барона имелись связи в различных кругах общества, в том числе, и среди наемников. Эти ребята за умеренную плату были готовы взяться за любую, даже самую сомнительную работу.
   Прежде, чем решать, что делать с проигранным в карты домом и начинать поиски законного владельца, следовало разобраться с ведьмой. А вдруг все эти неприятности подстроены специально? Может быть, ведьма и этот сопляк связаны? Так лучше убить одним ударом нескольких вертлюг. Через ведьму выйти на сопляка, и разобраться с ними, не потеряв при этом поместье.
   Эта идея так приглянулась барону, что он забыл про сердечную боль и бессонницу, кинувшись на поиски наемников. Уже к вечеру ему удалось найти две подходящие кандидатуры для этого дела. Определить, куда скрылась эта рыжая мерзавка, оказалось не трудно. Крестьяне из окрестных деревень заметили, в какую сторону она ушла, и были готовы этой информацией поделиться. Поздним вечером наемники отправились в указанном направлении, а уже к утру вернулись с первой информацией и требованием повышения гонорара. Дело в том, что ведьма обосновалась в старой охотничьей хижине совсем недалеко отсюда, но она жила там не одна. Сколько людей ее окружают, узнать не получилось, подходить слишком близко было опасно, а следы на снегу дали немного информации. С ведьмой явно жили несколько мужчин. Наемники видели так же отпечатки лап диких зверей, но сказать с уверенностью, что это следы именно пакостничающих в поместье тварей не представлялось возможным. Предположительно в хижине обосновалось три-четыре человека. А для того, чтобы преодолеть сопротивление троих здоровых мужчин, нужны были дополнительные люди и, соответственно денежные средства. Барон поторговался для приличия, но требуемую сумму выдал, проводив следующим вечером на задание небольшой отряд. Впервые за много ночей барон нормально уснул, и даже призрачная эльфийка не могла потревожить сладкий сон довольного собой человека.
  
   День выдался суматошный. Отправить в путь Анет и Дерри оказалось невероятно сложно, как и удовлетворить все их немыслимые требования. Слишком уж эти двое утомили своими придирками и абсолютно ненормальными капризами. Особенно досталось Ольге, которая помогала собраться Анет. Впрочем, девушка была этому только рада. Она чувствовала себя не очень уютно от осознания того, что придется остаться в хижине с плохо знакомыми людьми, один из которых Стикур. Рядом с герцогом после вчерашнего вечера, Оля чувствовала себя неуютно, а придирки подруги помогали отвлечься от нерадостных мыслей и опасений.
   К счастью, с утра пораньше, пока Анет и Дерри были еще на месте, Стик спешно смотался во Влекриант решить некоторые рабочие проблемы и избавил всех от своего присутствия за завтраком и обедом. Появился он только ближе к вечеру с лошадьми и каретой. Унылый мужичок - кучер, сгорбившись, сидел на козлах, и с тоской наблюдал за сборами. Казалось, что ничто не заставит уйти из его тусклых глаз выражение безразличия к окружающему миру. Не заинтересовал кучера и эльф, который, осведомившись о погоде, фамильярно выдохнул дым сигареты в лицо собеседнику. Мужичок лишь слегка поморщился от едкого запаха и в следующую секунду застыл в напряженной позе, уставившись в одну точку перед собой.
   - Теперь все нормально, - улыбнулся Калларион, обращаясь к Дерри и, брезгливо сплюнул остатки зелья. - Он в отключке до завтрашнего утра. Главное, когда приедете на место не забудьте дать кучеру четкие указания, куда ему ехать дальше. Если забудешь, он останется сидеть на морозе, пока не выветрится зелье. И просто окоченеет к утру.
   - Не забуду, - крикнул на бегу Дерри и скрылся за дверью хижины, собираясь поторопить Анет, которая никак не могла нарядиться. Девушки подошли к сборам тщательно и около часа копошились в баулах с одеждой. Три наряда герцог уже забраковал, как негодные.
   - Ты что с ума сошла что ли? - вопил Стикур на Анет. - Ты отморозить себе все, что ли хочешь! Быстро одень что-нибудь приличное!
   Оля, не высовываясь из дальней части избы, которую маги приспособили под кабинет, показала Стикуру язык. Конечно, герцог этого не видел, но самой девушке полегчало. Анет грустно плюхнулась на лавку и, смирившись, натянула на себя скромный походный наряд. Куртку с меховым воротником и замшевые штаны. Больше сил экспериментировать не было, еще чуть-чуть и Дерри уедет вообще без нее. Ладно, хоть у Оли был пузырек замечательных духов с легким ароматом корицы и апельсина.
   Выпроводив, наконец-то, подругу Оля в первый раз за день присела. В круговерти сборов, она умудрилась не столкнуться с герцогом нос к носу, чему была несказанно рада. Тем более, что и сам Стик, судя по всему, не горел желанием оставаться с девушкой наедине. Оля сделала из такого поведения соответствующие выводы, и навязываться не стала. В конце концов, вчерашний поцелуй был всего лишь глупой случайностью, а значит и отношение к нему должно быть соответствующее. В общем-то, никто ничего иного и не предлагал. Так и стоит ли заморачиваться по этому недостойному поводу? От подобных мыслей стало значительно легче, и вечером Оля была мила, невозмутима и спокойна. Правда вежливая улыбка на непроницаемом герцогском лице все равно разозлила девушку. У Стика не дрогнул ни один мускул, и ничто в его облике не говорило о том, что он помнит вчерашний вечер. Чтобы не видеть лицемерную, аристократическую рожу, Ольга быстро съела причитающуюся ей кашу с мясом, ополоснула тарелки и сбежала сдаваться магам на опыты. Дир и Калларион давно порывались получше изучить изменения, произошедшие в организме девушки, но только сейчас выдалась свободная минута, позволяющая провести необходимые исследования. Озабоченное заявление Стикура о том, что рядом с хижиной есть чьи-то незнакомые следы, просто проигнорировали, увлеченные магическим экспериментом.
   Быть подопытной Ольге совершенно не понравилось, так как для начала ее опоили какой-то мутной, дурно пахнущей гадостью, а затем уложили на шкуры в углу кладовки, приспособленной магом под кабинет. Словно в наркотическом дурмане Ольга провалялась около двух часов, а когда пришла в себя, то поняла, что не в состоянии даже поинтересоваться, как прошел эксперимент, и что Дир с Келлом смогли обнаружить. У нее только получилось пробормотать что-то неразборчивое про усталость и на негнущихся ногах уползти спать.
  
  
   Карета ехала очень медленно, подпрыгивая на каждой кочке. Даже выпавший снег не смог выровнять колею, разве что скрыл самые глубокие ямы, сделав их менее опасными для колес. Короткий зимний день клонился к вечеру. Закатная дымка окутала нижнюю половину неба. Практически стемнело, а до Влекрианта оставалось несколько часов езды. Анет уже на полном серьезе думала, что пойди они с Дерри пешком, то уже давно были бы в городе. Вера в то, что ворота города к приезду молодых людей все еще будут открыты, постепенно таяла, а ночевать в карете не хотелось. Конечно, оставалась призрачная надежда, договориться со стражей на воротах, но в успех верилось с трудом. Все зависело от настроения стражников и убедительности доводов Дерри.
   Практически всю дорогу до Влекрианта ксари был излишне задумчив и почти постоянно молчал, лишь изредка нехотя отвечая на вопросы короткими односложными фразами. Несколько последних ночей ему снова и снова снилась Лина, она манила и настораживала, парень пытался сопротивляться затягивающему омуту ее глаз, но раз от раза сдавал позиции. Она пыталась заговорить, он сначала уходил, а потом... потом возвращался, кидаясь в горячие объятия. Все чувства мысли, переживания и даже физические ощущения, похороненные пять лет назад, снова оказались вырванными на поверхность и доставляли Дерри почти физическую боль. Во сне он боролся со своими страстями, пытаясь уйти, и неизменно проигрывал. Просыпаясь, мучительно остро ощущал, что предает себя, и о, ужас, Анет. Все это настолько вымотало и выбило и колеи, что ксари чувствовал себя не лучшим образом. Хуже всего было то, что он не мог объяснить, откуда взялись эти сны, как с ними бороться и что они означают.
   Анет сидела прислонившись к стенке и делала вид, будто дремлет, разглядывая из-под полуопущенных ресниц, сидящего напротив в небрежной позе, попутчика. В полумраке кареты можно было пялиться на Дерри безнаказанно, не опасаясь быть застуканной за этим занятием, и девушка просто пользовалась случаем, отпечатывая в памяти каждую черточку его лица: изгиб бровей, разрез глаз, ироничную ухмылку губ, сильную шею, виднеющуюся в расстегнутом воротнике камзола. Смотреть, запоминать и мечтать - это все, что Анет могла себе позволить. В отличие от Оли, она не собиралась идти напролом, хотя и понимала, что, может быть, это единственный шанс добиться взаимности. Сломить его защиту, вытащить чувства на волю, заставить побороть скромность и былые печали, но на это Анет решиться не могла. Дерри, с его сильной, притягательной внешностью и холодным, неприступным взглядом в прямом смысле слова, завораживал ее, делая слабее и глупее. Девушка теряла возможность нормально двигаться и связно говорить. - Может, мне опять стоит дерябнуть что-нибудь для смелости? - думала она. - Например, самогона... нет, самогона что-то не хочется, лучше вина, хотя, вино, скорее всего, не поможет, нужно что-то покрепче, допустим, коньяк. Правда, я его тоже не люблю, но для такой цели можно и потерпеть, - она с тоской бросила взгляд на профиль Дерри, словно выточенный из мрамора. В холодном свете луны, казалось, что с кожи ксари сошел весь загар. На какое-то время даже почудилось, что рядом едет ожившая статуя из снега, которую невозможно отогреть не уничтожив. Стоит только прикоснуться теплыми ладонями, и она исчезнет, словно мираж, утекая сквозь пальцы ручейками холодной, талой воды.
   - Что ты молчишь? - поинтересовалась Анет, пытаясь прогнать наваждение.
   - Да, так настроения нет разговаривать, прости, - на общение Дерри был, судя по всему, не настроен. Девушка закусила губу, размышляя, и все же решилась задать интересующий ее вопрос напрямую и будь, что будет.
   - Я тебе совсем не нравлюсь, да? - грустно спросила она. И тут же пожалела о вырвавшихся словах, но отступать было некуда.
   - Почему? - удивился Дерри, - нравишься, иногда даже очень. Но это не играет никакой роли.
   - Но... - Анет застыла с открытым ртом. - Почему?
   - Почему? - ксари усмехнулся. - Меня рано или поздно, убьет, Сарт или кто-то другой, это нужно воспринимать, как должное. Я уже давно смирился с тем, что скрываться вечно невозможно. Мне бы не хотелось, что бы из-за меня пострадал еще кто-то, например, ты. Это первое, а второе - ты создала для себя сказку, которая не соответствует истине, я не такой, каким кажусь.
   - А какой ты?
   - Тебе лучше не знать. Ты еще совсем ребенок и я не могу ничего себе позволить, пойти наповоду твоей прихоти, потому что знаю, я буду об этом очень сильно жалеть, и ты будешь жалеть. Не искушай меня, просто не надо. Зачем?
   - Почему ты решаешь за меня? - взорвалась обиженная Анет. - Почему ты отказываешься понять, что я не ребенок, ты немногим старше меня. Да, ко мне жизнь была более благосклонна, нежели к тебе, но это не значит, что я ребенок и не знаю, чего хочу. Знаю и не тебе решать насколько мне это нужно.
   - Да? Я думаю, что между нами бездна, - ухмыльнулся Лайтнинг, наклонился вперед, взяв Анет за руку, и медленно потянул на себя. Карету в очередной раз тряхнуло и, потеряв равновесие, девушка упала на грудь ксари. Даже сквозь толстый камзол было слышно, как бьется сердце Дерри. Анет попыталась отстраниться, но оказалась зажата в тисках сильных рук и ног. Казалось, что тело парня высечено из камня, только камень дышащий и теплый. От этого ощущение становилось еще более непонятным и пугающим. Девушка не могла отодвинуться от груди ксари даже на миллиметр, словно ее обнимала статуя. Анет испуганно уставилась на губы молодого человека, находящиеся совсем близко и судорожно сглотнула, не зная как ей поскорее оказаться на безопасном расстоянии.
   - Что случилось? - с издевкой в голосе произнес он, слегка ослабив хватку, чтобы девушка могла отстраниться. - Ты же знаешь, чего хочешь, почему ты молчишь, дрожишь и не пользуешься ситуацией?
   Анет упрямо выставила подбородок и, не желая сдаваться, посмотрела в глаза ксари из-под полуопущенных ресниц. Ее тело расслабилось, прижимаясь к стальным мышцам сильнее, а губы осторожно приблизились к его губам. В это же время Дерри резко разжал руки, отталкивая девушку от себя со словами.
   - Нет, Анет, - глаза парня горели не добрым огнем, - не пытайся играть со мной, иначе, действительно, пожалеешь. Со мной этот номер не пройдет. Если и будет, какая игра то только по моим правилам, ты это поняла?
   - Я вообще тебя не понимаю, - огрызнулась девушка. - К чему весь этот спектакль, а? Ты просто сам боишься меня, как огня! Поэтому и не подпускаешь к себе. Это ты как ребенок не знаешь, чего хочешь! Ты сначала идешь навстречу, а как только я оказываюсь достаточно близко к тебе, позорно отступаешь, прикрываясь глупыми отговорками или высокими идеалами. Знаешь, с тобой даже играть не интересно, и так понятно, чем закончится партия.
   - И чем же? - вкрадчиво поинтересовался Дерри, ненавязчиво наклоняясь вперед и становясь намного ближе. Разъяренная Анет не обратила на это внимания и выпалила.
   - Ты просто в очередной раз трусливо сбежишь!
   - Я не боюсь какую-то сопливую девчонку, - прошипел ксари, с трудом сдерживая свою звериную ипостась, рвущуюся наружу. Его глаза уже не были глазами человека, Анет испуганно вскрикнула, оказавшись вновь прижатой к каменной груди и физически ощущая волны непонятной, звериной ярости. Перед девушкой был еще не кот, но и уже не человек. Горячее дыхание обжигало. Анет попыталась дернуться, ускользнув от настойчивых губ, но уже через долю секунды не осталось ни мыслей, ни стремлений, а одна только поглощающая все волна света. В этом поцелуе были только ярость и страсть, не дающие выдохнуть и уносящие в бездну. Словно сквозь туман и пелену до девушки донесся хриплый голос Дерри.
   - Теперь-то ты, надеюсь, все поняла? Не искушай меня, я тебя не боюсь, а вот ты бойся, прежде всего, потому, что я, все же, не человек. Хотя это может, и не главное. Просто помни, что случилось, когда ты вывела меня из себя и постарайся этого больше не допустить. И запомни раз и навсегда, я убегаю от тебя отнюдь не трусливо. Представь, что бы было, если бы я остался тогда, когда ты этого хотела.
   Только услышав, эти слова Анет поняла, что уже давно не в объятиях Дерри, а на лавочке в карете, и то, что поцелуй когда-то уже успел закончиться. Вот после этого ей стало по-настоящему страшно.
   Обычно Олю не могло разбудить ничто. Ни противно верезжащий будильник, ни соседи, затеявшие с утра пораньше ремонт. А тут она проснулась среди ночи от неясного беспокойства. Открыв глаза, девушка с удивлением обнаружила, что замечательно видит в темноте. Рядом с печью, на которой устроили импровизированную кровать, стоял Стикур с мечом наготове. Первой мыслью было, что ее пришли убивать, причем, скорее всего, за недостойное вчерашнее поведение, Оля даже собралась начать оправдываться и орать, умоляя сохранить жизнь, но в этот момент герцог заметил, что она проснулась, и приложил к губам указательный палец, показывая, что нужно вести себя тихо. Девушка облегченно вздохнула, поняв - убивать ее никто не собирается и осторожно села на кровати, завернувшись в одеяло. Она считала, что действует совершенно бесшумно, но Стик был иного мнения. Он грозно глянул на девушку и еще раз демонстративно прижал к губам палец. Оля сделала круглые глаза, всем своим видом давая понять, что она не дура, все осознала и теперь сидит, словно мышка. Молодой человек удовлетворенно кивнул, без слов положил тонкий стилет с серебряной рукоятью на печь и сделал осторожный шаг в сторону двери. Неясной, смазанной тенью от стены отделился Калларион и двинулся следом за Стиком. Дир остался стоять в углу, настороженно наблюдая за друзьями.
   Ольга сидела, боясь шелохнуться, сжимая в замерзших руках стилет, и не могла сообразить, что, собственно говоря, здесь происходит. Она с тоской смотрела на небрежно брошенную на стул одежду, и понимала, что сейчас ни за что не получится ее достать. Если она просто встанет и возьмет свои шмотки, то ее побьют ребята, весь вид которых говорил о том, что они напряжены и обеспокоены. - И почему, спрашивается, никто даже не подумал о том, что ей, Ольге, будет гораздо уютнее сидеть в теплых штанишках и кофточке, а не в одном нижнем белье в ожидании неизвестно чего? Почему ей дали этот перочинный ножик, но никто не позаботился и не сунул на печь хотя бы штаны? - размышляя, Оля не забывала наблюдать, что делают ее попутчики. Они двигались абсолютно бесшумно и общались между собой исключительно с помощью жестов. - Знать бы еще, что эти жесты обозначают? И что, вообще, произошло? Почему мы не спим и чего ждем? - размышления Оли прервал резкий и противный скрип. Это Стик дернул за ручку двери, впуская в хижину вихрь снежинок и клубы холодного воздуха. Девушке показалось, что за дверью мелькнула неясная тень. Секунда и короткий взмах герцогского меча. Тень хрипло закричала и осела, где-то за порогом. Или это закричала Оля, а тень просто осела? Было непонятно. В хижине резко вспыхнул свет, повинуясь жесту Дирона, и в помещение, сметая с пути Стика, ворвались вооруженные мечами люди.
   Истерично заверезжала на печи Ольга, увидев, как отлетает к стене Стикур, сбитый с ног мощным ударом. Дир отступив в угол, пытался сосредоточиться и начать плести заклинание. Его, совершенно беспомощного, прикрывал Калларион, отбиваясь сразу от нескольких противников. Остальная же толпа двинулась по направлению печи, на которой, сжавшись в маленький комок, затаилась Ольга. В очередной раз заорав, словно испуганная пуха, девушка ласточкой соскочила вниз. Вид истерично верезжащей, практически голой девицы, неожиданно выскочивший в центр комнаты, внес в ряды противника неразбериху и сумятицу. Возникло минутное замешательство, и этого времени хватило, для того, чтобы смог подняться на ноги Стик. По его щеке из разбитого виска стекала кровь, и он не очень уверенно стоял на ногах. Оле сначала показалось, что герцог сейчас снова рухнет не в силах сделать и шага, и точно уж не сможет ни с кем драться. Но это было не так, молодой человек только удобнее перехватил меч, вонзая его в грудь зазевавшегося противника, брызнула кровь, а Ольга, прикрыв рукой рот, без сил привалилась к стене, чувствуя, что перед глазами все поплыло. Только сейчас, буквально в метре от нее, безумно красивый и сексуальный парень, с которым она вчера целовалась у крыльца, хладнокровно убил человека. От обильного, удушающего запаха крови, выворачивало наизнанку. Дрожащая Оля тихо осела на пол не в силах даже пошевелиться. Только сейчас она в полной мере осознала, что находиться не на Земле, что кругом чужой, значительно более жестокий мир. Находясь в полуобморочном состоянии, девушка не реагировала ни на что. Она даже не прореагировала на крик Стика:
   - Не сиди, как идиотка в углу, беги!
   Ольга только безразлично подняла глаза, скользнув по лицам наступающих наемников. Стик попытался кинуться на помощь, но не смог. Напротив него, спина к спине от пятерых противников отбивались Калларион, и так и не сосредоточившийся на заклятии, Дирон. Трое бандитов практически подобрались к Ольге. Стик что-то неразборчиво орал, пытаясь избавиться хоть от одного из двоих противников, но девушка его вопли оставила без внимания. Она сидела, уставившись на разворачивающееся перед ней сражение, с тупым безразличием смертника в глазах.
   - А ведьма-то ничего себе, и наряд у нее соответствующий! - гадко улыбнулся здоровый мужик, выдернув девушку из угла. - Не иначе, как к нашему приходу наряжалась! Ребята, мы ведь с вами не разочаруем даму, а?
   Дико взревел Стикур, пытаясь прорваться к девушке, а на Ольгу эти слова подействовали отрезвляющее. Она поняла, что, несмотря на всю разницу и не соответствие, козлы одинаковы и на Арм-Дамаше, и на Земле. Надо пытаться сбежать, только вот время уже упущено. Девушка вскочила на ноги, по инерции, повинуясь рывку одного из наемников, и с радостью заметила, что мир вокруг знакомо замедлился. Ольга изо всех сил дернулась, уворачиваясь от цепких рук и, выскальзывая из захвата, отскочила в сторону. Держащий ее наемник, успел заметить только неясную тень и попытался кинуться следом. Рыжая развернулась лицом к медленно наступающему на нее мужчине и со всего размаха врезала ногой ему куда-то чуть выше колена, целилась она, конечно, либо в солнечное плетение, либо, на худой конец, в пах, а попала... ну уж куда попала, туда попала. За счет нечеловеческой скорости, сила удара возросла в десятки раз и наемник свалился, словно подкошенный, держась за поврежденную ногу. Озверев, Ольга крутанулась на месте в поисках новой цели и во время заметила, подкрадывающегося сзади мужчину. Повинуясь одним инстинктам, она выкинула вперед руку, сжатую в кулак, даже не взглянув в сторону жертвы. Подняла голову только тогда, когда почувствовала, что коковки пальцев проваливаются в отвратительное, теплое месиво, с жесткими осколками костей. Ольга взвизгнула и попятилась назад, с ужасом наблюдая, как падает на пол обезображенный мужчина. Его лицо от удара превратилось в кровавое месиво, смесь мяса, лоскутов кожи, костей и зубов. Девушка не в силах шевельнуться или отвести взгляда, смотрела на тело, лежащее в луже крови у ее ног. Босые ступни, пристали к липкому от теплой крови полу, а Оля так и стояла, даже не отступив от этой красно-бурой лужи до тех пор, пока к ней не подошел Дир со словами:
   - Оля, успокойся, все закончилось. Бандиты убиты, только двоим удалось скрыться в лесу. Все хорошо.
   - А этот? - отрешенно поинтересовалась девушка, тыкая дрожащим пальцем в лежащее у ног тело.
   Стик кинулся к Ольге, осознав, что с ней что-то не так. Жестом дал Диру понять, чтобы тот заткнулся, но маг не обратил внимания на строящего рожи брата, безразлично бросив:
   - А что этот? Он чем хуже остальных? По мне так вполне ничего.
   - Он тоже убит?
   - Не волнуйся, - Дир не замечал ни гримас Стика, ни истеричных нот в голосе девушки. - Все замечательно, и этот тоже мертв, ты его убила. Молодец!
   - Молодец!? - взвизгнула Ольга с рыданиями, оседая на пол. - Молодец!?
   - Дир, ты идиот? - заорал, приходя в бешенство Стикур. - Думай, о чем говоришь, и как! Ты, не видишь, что ли в каком она состоянии?
   - А что? - пожал плечами маг. - Она же и в самом деле молодец. С одного удара отправить к праотцам такого здорового мужика, при этом превратив его лицо в кровавое месиво, это круто. Я и не думал, что в ней столько силы, мы с Келлом вчера ничего подобного не обнаружили. А оказывается если ее разозлить, то получается...
   - Дир ты заткнешься или как? - зарычал Стикур, чувствуя, что тело Оли сжимается от с трудом сдерживаемых рвотных спазмов, а рыдания усиливаются. - Дир, будь другом, вали отсюда! Идите вон с эльфом погуляйте, поищите Зюзюку и уберите, наконец-то, из хижины, - герцог хотел сказать трупы и кровь, но вовремя опомнился, посмотрев на рыдающую в его объятиях Ольгу. Он задумался, а потом просто неопределенно махнул рукой в сторону пола и брезгливо произнес, - Вот это. А мы пока пойдем, попробуем немного успокоиться. Да, Оля?
   Девушка ответила громкими рыданиями и беспорядочным мотанием головой из стороны в сторону. Сама она идти не могла, поэтому Стик подхватил ее на руки и бережно отнес за перегородку, в кабинет магов. Парень сам, едва держался на ногах, давала о себе знать пробитая об угол двери голова и, по видимому, сломанные ребра. Конечно, раны следовало осмотреть, как можно скорее, но Стикур понимал, что в данный момент важнее привести в чувства девушку, а он сам уж как-нибудь переживет, бывало и хуже. Это не первая его травма и далеко не последняя. Попытка усадить Олю на стул, успехом не увенчалась, так как девушка ревела и пыталась с него упасть. Стикур просто сгрузил ее на валяющиеся в углу шкуры. Против шкур Ольга тоже что-то имела, но герцог так и не понял, что именно, так как, ни одного вразумительного слова среди всхлипов и рыданий разобрать не получалось. Он и не пытался, со шкур рыжая, по крайней мере, никуда не могла упасть, а уж нравится ей это или нет, в данный момент было не важно. Посмотрев на дрожащую от холода Олю в одном откровенном нижнем белье, герцог выругался, спешно снимая с себя окровавленную рубашку. На правом боку молодого человека уже начал подливать синяк, занимающий большую часть обнаженного торса, заметив это, девушка начала всхлипывать сильнее. А Стикуру было не до собственных повреждений. Ему было совершенно наплевать, где и каких размеров у него синяки, его гораздо больше волновал вопрос о том, как он мог не подумать раньше, что дверь в хижину была открыта уже почти час, и в помещении с каждой минутой становилось все холоднее. Он сам в пылу схватки этого не заметил, а вот Оля вполне могла простыть. Стик натянул рубашку на плечи сопротивляющейся девушке, которой от вида и запаха запекшейся крови стало еще хуже. Молодой человек прижал к себе дрожащее от холода и слез тело, согревая и пытаясь успокоить. Что говорить, он просто не знал. Ему еще ни разу не приходилось выводить девушек из состояния истерики, по крайней мере, по такому поводу. А Оле становилось все хуже, она погружалась в пучину отчаянья, бормоча сквозь слезы:
   - Я его убила! Я - убийца!
   - Тихо, тихо... - шептал ей на ухо Стикур, прижимая к себе. - Успокойся, все будет нормально. Ты все сделала правильно, по-другому было нельзя.
   - Можно! Я - убийца, тварь, зверь! Дерри был прав, я превращаюсь в монстра, я убила человека!
   - Оля ты не монстр, ты защищалась! Ты просто защищалась. Если так рассуждать, то все мы монстры и Дерри, и я. И Дир с Калларионом, мы все убивали, даже Анет.
   - Да, - всхлипнув согласилась Ольга. - В этом мире вы все монстры, человеческая жизнь здесь не значит ничего, а я с тобой целовалась. - Она заревела еще громче, не представляя, как ее слова ранили Стика, воспитанного на рассказах о чести. Он не мог даже представить, что в чьих-то глазах может быть просто убийцей.
   - Ты не права, мы не нападали, если бы мы не убили их всех, они убили бы нас, а тебя увели бы с собой. Я жалею, что двое уцелели и скрылись в лесу, теперь они могут вернуться и привести подкрепление. Да, может быть, наш мир отличается от вашего, но мы не уроды и не чудовища! Ты просто защищалась, пойми это! Защищалась!
   - Защищалась? - рыдания застряли в груди девушки. - Защищалась, говоришь? Разбивая лицо, ломая нос, выбивая зубы и кроша кости, чувствуя при этом только охотничий азарт!?
   Стик осознал, что слова тут не помогут, сейчас не объяснишь, что без жажды крови не выжить в драке. Не объяснишь, что только так она могла отвести от себя беду и не скажешь, что, скорее всего, это придется делать не раз и не два. Сейчас не объяснишь... Стик это понял и сделал единственное, что могло, по его мнению, привести девушку в чувство. Он наклонился к ней, сжимая в объятиях, и поцеловал. Вопреки ожиданиям, Ольга не оттолкнула его, с верезгом кидаясь в противоположный угол комнаты, а кинулась в поцелуй, словно к брошенному спасательному кругу, прильнув ближе, запутываясь еще липкими от крови пальцами в волосах герцога. Где-то на границе сознания у Стика мелькнула, мысль, что он поступает опрометчиво и потом, с утра, будет жалеть, но сейчас это было не важно. Как и не важна вспыхивающая сильнее и сильнее при каждом, даже незначительном движении боль в ребрах. Сейчас главным было одно - просто успокоить. Герцог терял голову, пытаясь сохранить остатки разума, стараясь не забыть, что нужно просто успокоить ее, а Ольга не думала ни о чем, радуясь минутной передышке, наслаждаясь тем, что спутанные мысли, чувство вины и отвращения к себе уходят, сменяясь чем-то иным. Ее руки провели по мощным плечам Стика, по груди, ощущая тепло и упругость обнаженной кожи и гулкое биение сердца. Из головы наконец-то, улетучились абсолютно все мысли, остались только чувства, солоноватая на вкус мужская кожа, жесткие черные волосы, сильные руки.
   - Только успокоить и все... - думал Стик, теряя голову от вкуса ее губ, запаха огненных волос, от стройного гибкого тела рядом. - Только успокоить, - проносилось в голове, когда руки снимали с ее плеч рубашку и путались в сложных непонятных застежках, увлекая за собой на шкуры. - Только успокоить...
  
   Анет нехотя оперлась на руку Дерри, поданную при выходе из кареты. На улице стояла звездная зимняя ночь. Морозный воздух сразу же принялся щипать нос и щеки, а меховой воротник, слегка влажный от дыхания, покрылся инеем. Как только под ногами зашуршал снег во дворе гостиницы, Анет высвободила свою руку из дерриных пальцев и незаметно вытерла ладонь о штанину. Этот жест не укрылся от ксари. Он нехорошо улыбнулся, обнимая девушку за талию, и вкрадчивым голосом произнес:
   - Все замечательно, дорогая, наконец-то мы на месте, надеюсь, здешние апартаменты удовлетворят твой изысканный вкус, - и намного тише, на ухо, добавил. - Сделай лицо проще и перестань дергаться, здесь полно зрителей. За нами пристально наблюдают: кучер, слуги и спешащий по ступенькам управляющий. Будь умницей и подыграй мне, испортить все ты всегда успеешь, а сейчас твое отношение ко мне не должно влиять на дело. От тебя за версту разит обидой и недовольством. Не привлекай нежелательного внимания.
   Анет с отвращением, натянуто улыбнулась, даже Дерри стало не очень уютно, а любопытных слуг, тех вообще, моментально словно ветром сдуло, остался только невозмутимый и повидавший много чего на своем веку, управляющий.
   От вида степенно вышагивающего ксари, у Анет появилось непреодолимое желание дать ему пинка. Общее ощущение гадости происходящего не покидало ее с момента поцелуя, и чем дальше, тем становилось противнее. Да уж, она все представляла совсем иначе. А Дерри? Дерри просто взял и втоптал в грязь ее мечты, грезы и фантазии. В общем, сделал все возможное, чтобы основательно и надолго испортить ей настроение. - Что ни говори, а целовался он как бог, - думала девушка. - Или как дьявол? Впрочем, это неважно, для него, в отличие от самой Анет, этот поцелуй ничего не значил. Просто был способом проучить и отомстить за дерзость. - Вот этот момент и был наиболее обидным и унизительным.
   В гостинице молодых людей встретили, как самых желанных гостей. От роскоши убранства холла, Анет просто обалдела, и впала в легкий ступор, кожей ощущая, что в она здесь чужая. Раньше с ней подобного не происходило, может быть потому, что ей еще не приходилось бывать в местах, подобных этому, рассчитанных на элиту, сливки общества, денежных и избалованных, а не простых смертных. Кен-Корионский дворец на Арм-Дамаше был не в счет, тогда Анет плохо соображала, не понимая, где сон, а где явь, поэтому и не чувствовала дискомфорта. А здесь, едва только захлопнулась входная дверь, девушке стало казаться, что она ужасно выглядит не накрашенная, не причесанная и умытая последний раз с утра, талой водой из ведра без геля для умывания или, на худой конец, мыла. Тем поганее было понимание того, что Дерри, в отличие от нее, ни капли не комплексует. Хотя штаны на нем такие же грязные, а на физиономии трехдневная щетина. Ксари, казалось, совершенно не замечал ни окружающих его дорогих вещей, ни угодливости персонала, воспринимая всю суету вокруг собственной персоны, как должное. Он сидел, по-хозяйски развалившись на небольшом бархатном диванчике, и лениво попивал кофе из слишком маленькой для мужских рук чашечки. "Только, что ноги в дорожных сапогах не водрузил на хрустальную столешницу", - зло подумала Анет, с завистью наблюдая за чашкой. Кофе хотелось неимоверно, но взять в руки это произведение искусства она не могла. В душе жила нехорошая уверенность в том, что как только эта изящная чашечка окажется в ее корявых руках, то тут же со звоном и дребезгом полетит на мраморный пол. Анет имела одну особенность, если что-то можно уронить и разбить, значит, это обязательно произойдет. Вот и приходилось сидеть, как дуре, и облизываться, вдыхая манящий запах.
   Хорошенькие служанки и более представительные дамы из обслуживающего персонала уже вовсю строили глазки молодому, красивому аристократу, моментально заметив, что его спутница явно робеет и чувствует себя неуютно. Дерри усмехнулся, глядя на Анет, и приподнял одну бровь, как бы спрашивая, что она будет делать в подобной ситуации, бросая девушке очередной вызов. Анет не на шутку разозлилась, и мерзкого ксари от расправы спас только появившийся с ключом управляющий. Он извинился за задержку и попросил уважаемых гостей следовать за ним.
   - Ну, вы все завтра у меня попляшете, - мысленно психовала Анет, игнорируя презрительные и, одновременно немного завистливые взгляды молодых дам. - Я вам покажу, вертлюги драные, что с девушкой могут сделать деньги. Чужие деньги! И Дерри, каркалу ощипанному, тоже достанется по полное число. Я вычищу его кредитку (или как там у них называется это колечко с драгоценным камушком) подчистую, и пусть он сдохнет от жадности. Завтра вечером все эти пупырчатые лягухи повесятся от зависти, а Дерри, вспомнит еще у меня лето и тоже повесится заодно с лягухами, прямо на люстре в холле.
   Подогретая такими мыслями и настроенная на боевой лад Анет, в номер ворвалась, как к себе домой, и со стоном застыла на пороге, признаваясь себе, что если день не задался с самого начала, то нечего даже и мечтать о том, что он закончится чем-нибудь хорошим. Как здесь можно жить, девушка не представляла. А как здесь жить с Дерри, даже думать не хотела. Если Стикур, заказывающий этот номер, его видел, то он однозначно хотел поиздеваться. Перед Анет простиралось огромное, как футбольное поле помещение. Прямо за входом начинался полукруглый бассейн с подсветкой. Прозрачные, словно ледяные, ступени уходили под воду и где-то на глубине терялись, становясь незаметными. Их можно было различить только благодаря светло-сиреневой подсветке. С двух сторон в бассейн с шипением, пеной и журчанием спускались водопады, служащие стенами для соседних комнат - шикарной ванны и каминного зала. За бассейном была, судя по всему, спальня. Огромная кровать стояла прямо у самой кромки воды. Управляющий нажал какую-то кнопку, и между кроватью и бассейном возникла прозрачная, переливающаяся стена из миллиардов золотых и серебряных песчинок. Анет чувствовала, как у нее непроизвольно открывается рот. Подобного она не только ли не видела, но и представить себе не могла. В номере были и другие помещения или, вернее сказать, зоны. Уютные кресла и гостевые диванчики, гардероб и что-то вроде небольшой библиотеки-кабинета с неизменным камином. И не было ни одной нормальной стены. Перегородками отделяющими одно помещение от другого служили либо высокие аквариумы с цветастыми декоративными и не очень рыбками и прочей морской живностью, либо пологи из разноцветной переливающейся пыли, либо вода, каскадами, стекающая с потолка в длинные желоба-резервуары на полу.
   - Я не смогу здесь жить, - севшим голосом пробормотала Анет, как только управляющий скрылся за дверью.
   - Тебе что-то не понравилось, любовь моя? - с издевкой протянул Дерри. Девушка проигнорировала его глупый вопрос и буркнув себе под нос:
   - Мечта, только, что поженившегося идиота или выскочившей замуж идиотки, - отправилась гулять по апартаментам, благо было где. Сильнее всего хотелось гулять в душ и в бассейн, но рядом с ними стоял Дерри, неимоверно раздражая своим присутствием.
   После того, как Анет скрылась где-то между аквариумами и каскадами воды, Дерри наконец-то смог облегченно вздохнуть. Единственной в его болевшей голове была мысль, что он обязательно убьет Стикура, как только увидит. Этот номер для ксари был не меньшей неожиданностью, чем для Анет. Просто Дерри намного лучше мог скрывать свои чувства, а потом он уже видел гостиничные номера подобного типа и даже несколько раз останавливался в них, выполняя задания синдиката и в тайне ото всех отдыхая с Линой. Но это было давно, так давно, что казалось неправдой, кадрами из совсем иного мира и другой жизни.
   - Козел, ты, однако, Стикур! И не зря боги послали на твою голову эту огневолосую ведьму Олю. - Пробормотал Дерри, стаскивая через голову грязную и потную рубашку и швыряя ее на пол. - По кой, ты герцог, лезешь не в свое дело и пытаешь окончательно изуродовать чужую жизнь? - следом за рубашкой полетели штаны, сапоги и оставшаяся одежда, а Дерри с наслаждением прыгнул в теплую, солоноватую воду бассейна, попутно включая систему, расположенных на дне гейзеров и небольших фонтанов. Он прикрыл от удовольствия глаза, расслабляясь. За такое наслаждение он готов был все простить несносному другу. - Да, Дерри, - буркнул молодой человек себе под нос, - Готов ты за хороший бассейн продаться с потрохами, и даром, что вторая ипостась у тебя кошачья и, по идее, воду ты любить не должен.
   Анет с радостью обнаружила, что туалет все же догадались разместить за реальной стеной, а не очередной полупрозрачной перегородкой. Там же была небольшая душевая кабина. Конечно, не такая шикарная, как ванна рядом с бассейном, но сейчас Анет была довольна и этим. Длинный день вымотал ее до предела, и даже бассейн, манящий бурлящей водой, после душа потерял львиную долю своей привлекательности. Тем более, в нем все еще зависал Дерри, в общество которого девушка не спешила. Зато огромная кровать буквально притягивала, и Анет, глядя на эту роскошь, поняла, что ей абсолютно все равно, будет она спать в этой кровати одна, или Дерри обнаглеет окончательно и просто из вредности припрется составлять компанию.
   За неимением ночной сорочки, девушка завернулась в длинное полотенце и растянулась на чистых, бледно-голубых простынях, закапываясь носом в пушистое, мягкое одеяло. Постельное белье пахло свежестью, какими-то цветами и приятно холодило кожу. - Не смотря ни на что, счастье все же существует, - блаженно подумала она, и буквально отрубилась, провалившись в крепкий, здоровый сон.
  
   Ольга с великим трудом открыла глаза, неимоверным усилием воли заставляя себя проснуться, и то только потому, что спать было жутко неуютно под чьим-то пристальным взглядом. - Господи, зачем же так таращиться? - думала девушка, поворачивая голову. Ее худшие опасения подтвердились, рядом сидел Стикур. Вся правая половина его виноватого лица, превратилась в сплошной синяк и распухла. У виска все еще оставался подсохший кровоподтек. Герцог сидел, по-турецки скрестив ноги, на шкурах. Его торс, а точнее ребра, мало чем отличались от разукрашенного лица, разве что, объемами синяков, ну и немного их цветом. На парня было страшно смотреть, вдыхал он с явным трудом, морщась от боли, но попыток лечь или уйти не делал, а только смотрел на Олю, полными раскаяния глазами.
   - Прости меня, - шепнул он, непроизвольно морщась от боли, и прижимая руки к поврежденному боку. - Прости, я не должен был...
   - Какое прости? - Оля с ужасом смотрела на физическое состояние герцога и не могла понять, о чем это он. Как он вообще, может говорить на пространные философские темы, когда ему срочно нужна медицинская, ну или магическая помощь. Неужели сейчас может быть важно еще что-нибудь?
   Стикур фразу Оли понял по-своему, помрачнел еще больше и попытался глупо оправдаться.
   - Я понимаю, подобное не прощается, но поверь, я не специально. У меня и в мыслях не было, что может случиться подобное, я хотел просто успокоить... У меня не получалось и... - Стик вздохнул, - похоже это был единственный способ. Тебе, мне так кажется, это было нужно.
   - Да, нужно, - Оля не желала говорить на эту тему, причем по многим причинам. Во-первых, сейчас ее гораздо больше волновало здоровье парня, нежели иные проблемы; во-вторых, ей не хотелось вспоминать вчерашний вечер, так как перед глазами возникала только кровь; а в-третьих, ночь ей тоже вспоминать не хотелось, там ее преследовали совершенно иные образы и видения. Эти мысли девушка и озвучила, вместив в одно емкое предложение. - Давай не будем сейчас об этом, а?
   - Я понимаю...
   - Ничего ты не понимаешь! - разозлилась Ольга, которую порядком достал едва сидящий, но по-прежнему настырный герцог. - Ты взгляни на себя! Тебе еще вчера следовало показаться Дирону и лечь в бинтах баиньки, а не утешать истеричных девиц. Меня мог перепоручить кому-нибудь из магов, тому, который бы не занимался твоими ранами, ничего бы со мной не случилось. Мне было все равно с кем реветь.
   - То есть тебе...для тебя...
   - Да, то есть мне и для меня, - передразнила Оля Стика, выходя из себя и теряя терпение, - без разницы на чьем плече реветь, может быть, они оказались бы чуть изобретательнее...
   Лицо Стикура потемнело, и он рывком поднялся на ноги, но сил своих не рассчитал, моментально заваливаясь на бок и со стоном оседая рядом с изумленной девушкой.
   - Я что-то не пойму твое поведение, - пытаясь врубиться, начала Оля. - Ты, что вообще подумал? - лицо герцога было красноречивее всяких слов. - Знаешь, несмотря на то, что ты особа, так сказать, голубых кровей, прежде всего, ты просто идиот-самец, и мысли у тебя соответствующие. Ни о чем другом думать просто не можешь, да? Я имела в виду, что меня можно было просто напоить. Например, тем гномьим самогоном, который Дир прячет у себя в сумке на крайний случай. Вчера как раз случай был крайний, для меня, точно. Эта простая, но гениальная идея тебе в голову не пришла? Нет? Ну, я так и поняла, а Дирону или Келлу, быть может, и пришла бы.
   Судя по ошарашенному виду Стикура, ему и в самом деле не пришла в голову эта элементарная мысль. Его лицо выражало такое сожаление, что девушке стало не по себе. Реакция Стика обидела Олю, и она решила задать несколько уточняющих вопросов, чтобы не истолковать ситуацию неправильно, так как это минуту назад сделал герцог.
   - Хотя, - Ольга сделала паузу. - Если много пить, то с утра обязательно настигнет мерзкое похмелье, со мной всегда так. Я мучаюсь не столько от выпитого, сколько от мысли, а зачем я вообще, все это пила...впрочем, - девушка посмотрела прямо в стальные глаза, с грустью взирающие на нее. - Впрочем, похоже, у тебя своего рода похмелье наблюдается сейчас, я права?
   Стик отвернулся, не рискуя ответить и боясь, что Оля прочтет ответ в его глазах и не тот, который бы ему хотелось. Впрочем, чего ему хочется, он не знал. Хотелось просто ее напоить вчера, - а потом было бы все то же самое, судя по всему, это просто судьба, - с горечью подумал Стикур и, тщательно подбирая слова, ответил. - Да, похмелье. Если ты хочешь спросить, жалею ли я о том, что произошло? Скажу честно, не знаю, но если бы вчера вечером, я бы просто влил в тебя, гномий самогон было бы значительно легче.
   - Понятно, - Оля опустила глаза, размышляя, и через секунду твердым голосом произнесла. - Не заморачивайся, что было, то было. Все равно изменить уже ничего нельзя. В конце концов, я вчера была в невменяемом состоянии, а ты...
   - Вот именно, ты была в невменяемом состоянии, а я этим нагло воспользовался.
   - Нет, ты тоже был не очень адекватным, у тебя же, скорее всего, сотрясение мозга, так, что не переживай, мы оба были не в себе.
   - Но я был в себе!
   - Ну, если тебе от этого легче...я предпочитаю считать, что вчера за свои действия не отвечала и тебе советую придерживаться такого же мнения. А сейчас и, правда, шел бы ты к магам. А я выйду чуть позже, тогда, когда они будут суетиться вокруг тебя, и не обратят на меня внимания, а то мне перед ними совсем неудобно.
   Стик морщась от боли, очень осторожно встал и, уже взявшись за ручку двери, задал не дающий ему покоя вопрос.
   - А что дальше?
   - Ничего, - Оля пожала плечами. - Мы же с тобой уже решили, что это была случайность? Но, ты действительно иди, а на эту тему мы с тобой можем поговорить потом, если ты захочешь. Только ведь не захочешь, правда?
   - Правда, - грустно улыбнулся Стикур и закрыл дверь, не заметив, что у Оли по щекам текут слезы.
   Девушка всхлипнула и уселась на шкурах. На люди выходить не хотелось абсолютно, утешало только одно: в ближайшее время маги будут настолько заняты ранами Стика, что на нее саму вряд ли обратят внимание. Но выходить из своего убежища все равно не хотелось. На душе было погано, и в самом деле, лучше бы уже Стикур вчера ее напоил, а так к угрызениям совести прибавились и отвращения к себе, проблемы иного характера. Настроение падало, медленно подкрадывалась депрессия и Оля уже собиралась примитивно зареветь в голос, когда ее взгляд наткнулся на вышеупомянутую сумку Дира с бутылью гномьего самогона. Наудачу на столе магов завалялся недоеденный кем-то бутерброд.
   В общем, когда через полчаса, Калларион зашел в кладовку за одним из снадобий, необходимых Стику, он с удивлением узрел следующую картину. Зареванная Ольга дрыхла на шкурах, в обнимку с пустой на две третьи бутылью из неприкосновенной заначки Дира. Из одежды на девушке была окровавленная рубашка Стикура и почему-то, его Каллариона сапоги.
   - Ну, ничего себе, Стикур хорошо девушку успокоил, она до сих пор пьяная, странно, что сам герцог трезв и бодр, как зеленый пупырчатый малосольный огурец, - подумал эльф, осторожно прикрывая дверь кладовки и направляясь к друзьям.
  
   Ранион, оборотень-полукровка, получивший от матери-волчицы острое зрение и нюх, а от отца-человека неспособность менять физическую форму, был готов на многое ради того, чтобы заслужить теплое и престижное место в синдикате Сарта, но до этого было еще далеко. Пока ему доверяли только лишь не очень серьезные задания, связанные со слежкой. Хотя, его наставник намекнул, что это поручение, в случае удачного выполнения может послужить толчком в карьере следящего. Вот Ранион и старался, проклиная всех богов на свете за неустойчивую зимнюю погоду Арм-Дамаша. То дождь с ветром, то колючий снег, то буран.
   В общем и целом, работа вполне устраивала парня. Его нюх и выдержка, характерные для родственников-оборотней, помогали часами сидеть в засаде и не терять свой объект ни в городе, ни в лесу. Следящий уже несколько лет к ряду под руководством своего наставника Адольфа фон Дьюринга оттачивал мастерство слежки, часами в любую погоду наблюдая, запоминая, анализируя. За эти годы оборотень многому научился и стал одним из лучших благодаря своим врожденным качествам. Он чуял объект слежки даже на расстоянии, что позволяло с одной стороны не потерять клиента из вида и знать о каждом его шаге, а с другой не засветиться самому.
   Это его задание - влюбленная пара столичных аристократов, прибыла во Влекриант вчера поздно вечером. Молодой, щегольски одетый парень был хмур, угрюм и постоянно проверял на месте ли оружие, а девушка вообще держалась крайне скованно, шарахаясь от каждого звука и от своего дружка. Казалось, еще чуть-чуть и она разрыдается. В общем, обычная пара, в которой молодой богач подобрал себе на улице какую-то никому не нужную девчонку, чтобы скрасить отдых в провинции. Ничего интересного. Ранион даже, если бы попытался, то все равно не смог бы предположить, чем эти два серых субъекта могли заинтересовать синдикат, а точнее Адольфа. Конечно, Ранион предпочел бы работать напрямую, с самим Сартом, но пока это было только лишь несбыточной мечтой. Приходилось довольствоваться малым, то есть, Адольфом и такими до невозможности глупыми и скучными заданиями. Хотя в этом поручении все же была определенная изюминка. Сегодня предстояло не просто следить.
   Неприятности начались с утра, причем, там, где Ранион их не ждал. Во-первых, разруганная пара, судя по всему, с вечера не помирилась и отправилась осматривать город порознь. К счастью, следящему не пришлось мучиться проблемой выбора, думая за кем следовать. Этот вопрос решился сам собой. Парень вышел из гостиницы первым, рано утром, когда девушка, скорее всего, еще спала. Следящий ухмыльнулся, зевнул и с тоской потащился за объектом, даже не пытаясь скрыться. Аристократ лениво брел по улицам, глазел на вывески и, казалось, не преследовал никакой конкретной цели. Такой, не только ли слежку не засечет, на прохожего налетит - не заметит. Обычный смазливый домашний мальчик-пижон. Размышляя подобным образом, оборотень наблюдал за объектом краем глаза, и какого же было его удивление, когда за очередным поворотом, аристократа не оказалось. Он просто исчез, буквально испарился в воздухе, забрав с собой характерный запах, к которому полукровка уже успел принюхаться. Это и было второй неприятностью за утро. Впервые за последний год Ранион упустил вверенный ему объект слежки. Полукровка оборотень принюхался, но первое впечатление оказалось самым верным. В воздухе не осталось ни одного запаха, который мог бы намекнуть на то, куда делся этот пижон. Следящий метнулся в одну лавочку, потом в другую, но никого не обнаружил. Волна паники накрыла с головой. В синдикате не жаловали неудачников и не прощали провалы. Ранион сделал несколько глубоких вздохов, заставляя себя успокоиться. - Это всего лишь случайность, - бормотал он себе под нос. - Белобрысый пижон просто не мог заметить слежку. Это случайность! - успокоенный подобными мыслями, парень решил не терять времени даром и попытать счастья с девушкой. Вряд ли за это время ее дружок займется чем-либо интересным. Скорее всего, будет покупать своей пассии подарок, для примирения.
   К гостинице Ранион успел в самое время. Совсем молодая девчонка с заплетенными в непритязательную косу волосами садилась в карету. Была она на вкус следящего, ну, так себе. Нет, конечно, если, как говорил его друг, вложить в данную особу мешок золота, вполне возможно, получилось бы очень даже ничего, но пока все было серо и печально. Обычная птичка, таких сотни, если не тысячи, на улицах любого города. И эту, по-видимому, подцепили именно там, на улице. Сходная мысль у Раниона промелькнула еще вчера, а сегодня он в ней только укрепился. Если в парне сразу чувствовалось порода и голубая кровь, то девчонка была самая, что ни на есть обыкновенная. Но не глупая, в этом следящий убедился, когда следующие четыре часа таскался за ней по дорогим магазинам. - Умненькая птичка, - думал полукровка. - Понимает, что ее дружок скоро найдет себе другую игрушку. Вот и стремится ухватить, как можно больше. Раниону нравились такие: умные и хитрые. Те, которые, наслаждаясь сегодняшним днем, не забывают думать о будущем. Только вот сегодня его напрягали метания по городу этой, конкретной птички. "Когда же соберешься обратно в гостиницу? - думал он.- Надеюсь, тебе не приспичит прогуляться пешком, и ты поедешь на извозной карете. Не хотелось бы менять такой замечательный план". Пока полукровка-оборотень размышлял, кутаясь в теплый плащ у угла дома, девушка скрылась за дверью салона красоты и там исчезла. То есть, просто пропала почти на пять часов.
   На пороге салона появилась ослепительная леди. Следящий даже не сразу понял, что это та самая девчонка, за которой он следовал все утро. Мужчина, забыв о конспирации и том, что объект не должен его видеть, примитивно пялился на спускающуюся по ступенькам девушку. Она, шурша складками длинного платья, ступила на заснеженную мостовую. На долю секунды из-под подола показалась нога, затянутая в золотистый кожаный сапог на высокой металлической шпильке. Ранион чуть не подавился сигаретой, обещая себе, что как только это задание закончится, он обязательно попытается познакомиться с девушкой поближе, если конечно, она не окажется разменной монетой в планах Адольфа. Дружку-то ее осталось жить недолго это точно, раз уж ради него синдикат пошел на такие ухищрения.
   Анет тряхнула потяжелевшей от золотых нитей гривой переливающихся на зимнем солнце, волос и закуталась в серый блестящий мех новой шубы. Наконец-то, впервые за последние сутки она чувствовала себя человеком и была уверена в своих силах и внешности. Девушка надеялась, что Дерри хоть как-то оценит произошедшие изменения и не окатит ее волной холодного презрения.
   Когда она с утра проснулась, Лайтнинга в номере уже не было, он куда-то успел смотаться. Вероятнее всего, ксари ушел ранним утром. О том, что он помнит об Анет говорил только оставленный на туалетном столике перстень-печатка с темно-фиолетовым камнем (местная, действующая на Арм-Дамаше, кредитка) - молчаливое предложение пройтись по магазинам одной. Стало обидно и грустно, хотя умом Анет понимала, что лучше уж ходить по магазинам в одиночку, нежели в обществе Дерри, находящегося в дурном настроении.
   Девушка окинула скучающим взглядом припорошенную снегом улицу. Как назло в поле зрения не было ни одной кареты, подрабатывающей извозом. Анет недовольно поковыряла заостренным носком сапога небольшой сугробчик, размышляя то ли подождать какой-нибудь транспорт, то ли прогуляться пешком. В принципе, все купленные вещи она отправила в свой номер прямо из магазина, да и до гостиницы отсюда было не далеко. Против пешей прогулки были только местные скользкие тропки, сверху присыпанные обманчиво пушистым снежком, короче, дорога для самоубийц на шпильках. Топать пешком по гололеду в модельной обуви Анет не больно хотелось. Не хватало только где-нибудь навернуться и повредить ногу. Вот тогда ей точно достанется по первое число от Дерри. Анет поежилась, представляя себе эту картину, и решила, что лучше будет все же подождать карету. Девушка закинула на плечо небольшую блестящую сумочку на золотистой витой цепочке, подхватила длинные полы шубы и поспешила к дороге, когда взгляд наткнулся на пристально разглядывающего ее мужчину. Пепельные волосы, глубоко посаженные темные глаза, осанка готового к прыжку охотника. Мужчина отступив, скрылся за углом, а Анет шарахнулась в сторону, понимая, что ведет себя глупо, пугаясь каждого косого взгляда. Но ее поведение не было необоснованным, с некоторых пор девушка считала, что лучше лишний раз перестраховаться и показаться дурой, нежели попасть в неприятности. Она даже не взглянула на карету, подъехавшую минуту спустя. Заскочив ласточкой в услужливо приоткрытую кучером дверь, девушка плюхнулась на лавку и подняла глаза. В карете она была не одна. Напротив сидел странный молодой человек, с которым она столкнулась совсем недавно. Анет испуганно замерла на секунду, и дернулась к двери, намереваясь выскочить на улицу, но парень резко схватил ее за руку, дергая на себя со словами:
   - Не вырывайся птичка, и все будет хорошо.
   Анет обманчиво обмякла в мужских руках, и как только хватка немного ослабла, вцепилась ногтями в лицо, посмевшего ее схватить человека. Рванув в сторону, она рывком открыла дверь кареты и кинулась в проем, но на улице поджидал еще один противник. Анет грубо втолкнули обратно в карету. Испуганно сжавшись в комок, девушка уставилась на яростное лицо с кровавыми следами от ее ногтей и приготовилась заорать, что есть мочи. Мужчина, заметив это, рванулся вперед, грубо зажимая девушке рот рукой. Анет не намерена была сдаваться, тонкая шпилька припечатала к полу ногу противника, зубы впились в ладонь. Парень вскрикнул и не удержавшись наотмашь ударил девушку по лицу. Тонкой струйкой потекла кровь из разбитой губы, а Анет все же закричала, когда мужчина грубо навалился на нее сверху прижимая к жесткой лавке кареты. Не осталось даже возможности пошевелиться, попытка выскользнуть закончилась, треском рвущейся ткани дорого платья. Крик застрял у Анет в горле, а мужчина прижал к ее лицу тряпку, пропитанную какой-то резко пахнущей жидкостью. От забившего нос запаха закружилась голова, девушка дернулась еще раз, пытаясь, позвать на помощь и потеряла сознание.
   Следящий, наконец-то, смог вздохнуть свободно и вытереть с лица кровь. Птичка-то оказалась с коготками. Несколько раз вздохнув, парень отклонился к стене. Похоже, свою часть работы он выполнил, как должно. Адольф будет доволен. Конечно, стоило бы связаться с ним и сообщить, что все в порядке, операция закончилась успешно, но Раниону, очень не хотелось вступать в ментальный контакт с болотным троллем. Это было всегда неприятно и больно. В конце концов, Адольф должен поджидать за городом с готовым порталом в резиденцию Сарта, так что ничего страшного не случится, если об успехе операции, начальник узнает по факту.
  
   Оля осторожно выползла из кладовки, опираясь на подозрительно накренившуюся стеночку одной рукой, а другую ладонь прикладывая к раскалывающейся голове. Так погано девушке не было давно. Причем поганость относилась как к духовному, так и к физическому состоянию. Подобные ощущения она, пожалуй, испытывала всего один раз, лет этак в пятнадцать, когда впервые выпила с девчонками на дне рождения аж целых два бокала шампанского и изрядно запьянела от этого опасного напитка, а домой-то идти, все равно, было надо. Вот и пришлось сначала радовать маму своим, мягко сказать, ненормальным состоянием. А потом всю оставшуюся ночь вести задушевные беседы о смысле жизни с белым керамическим другом (с ним беседует основная часть населения России, после веселой национальной игры под названием "Перепил"). Сейчас ощущения были схожие: смесь стыда, угрызений совести с желудочными спазмами и головной болью. Ольга попыталась сообразить, сколько сейчас времени, но усталый и больной мозг отказывался делать даже какие-то намеки в этом направлении. Девушка могла с уверенностью сказать только одно - завтрак она проспала однозначно, впрочем, обед и ужен, по всей вероятности, тоже. Мысли о еде вызывали головокружение и желудочные спазмы, поэтому пропуск "кормлений" меньше всего расстраивал Олю, гораздо сложнее было заставить себя выползти на свет. Во-первых, потому что было неимоверно стыдно перед парнями за свое поведение, начиная от ступора во время драки и истерики после нее, заканчивая ночью со Стиком и утренней пьянкой. Во-вторых, свет был слишком ярким для больной Олиной головы, поэтому, девушке пришлось сделать над собой неимоверное усилие, чтобы, сначала зажмурившись, шагнуть в комнату, а потом немного приоткрыть глаза. Единственное, что заставило девушку появиться на люди это то, что она чувствовала, что кто-нибудь добрый, быть может, если она хорошенько попросит, вернет, таки, ей нормальное самочувствие. Перед этим простым желанием меркло все остальное, и становилось все равно, что подумают о ней Дир с Калларионом, и присутствует ли в помещении Стикур или он проявил благородство и растворился в воздухе, чтобы не смущать ее своим видом. Впрочем, ребята все поняли без слов.
   - Что, плохо? - участливо поинтересовался Дир. - Эк, тебя с гномьего-то самогона разобрало! Почти целые сутки была в отключке.
   - Сутки? - морщась от боли, прошептала Оля.
   - Ну, со вчерашней ночи, а сейчас уже вечер. Тебе надо брать пример со Стика. Вон, какой он свеженький, словно огурчик, и это несмотря на все раны.
   - А ему-то с ч... - начала Оля, но, поймав взгляд герцога, замялась и спешно закончила. - Что вы сравниваете хрупкую девушку и взрослого сильного мужика? - и несчастным голосом добавила. - А от похмелья в этом мире чего помогает лучше всего?
   - Рассол... - пожал плечами Калларион. - Только у нас его нет.
   - А что-нибудь магическое? Что-нибудь из того, что у нас есть?
   Калларион хмыкнул, Стикур попытался улыбнуться непострадавшей половиной лица, а Дир, замявшись, произнес:
   - Есть одно заклинание, но...
   - Давайте, - махнула рукой Оля, прикладывая к голове, стоящую на столе железную кружку.
   - Понимаешь, оно...
   - Ты мне скажи, оно протрезвляет?
   - Да, но...
   - Голова болеть перестанет?
   - Да, но я пытаюсь тебе сказать...
   - Все остальное не имеет значения, так что давай скорее, а то я помру!
   - Ну ладно, - Дир развел руки, накапливая магическую энергию, и произнес короткое заклинание.
   Ольгу скрутил сильнейший спазм боли, выворачивающий на изнанку, сводящий судорогой все мышцы, выжигая мозг и глаза. Девушка схватилась за раскалывающуюся голову и с хрипом упала на колени, молясь, чтобы к ней опять вернулось такое милое и практически приятное похмелье. Тело девушки сотрясала крупная дрожь, по лбу и висками стекали липкие дорожки холодного пота. А потом все внезапно прекратилось, и Оля обнаружила себя сидящей на корточках около стола. - Вот гады, - подумала девушка, - могли бы и предупредить, что будет так плохо. Хотя бы на стульчик, что ли посадили! - а вслух только смогла произнести. - А что? Что это, вообще, такое было? - Оля осторожно поднялась на ноги и выдохнула. - Я думала - помру.
   - Ну, мы же честно пытались предупредить, что заклинание это весьма специфическое и из-за этого крайне редко используемое, но ты не слушала. Мало кто, один раз испытав на своей шкуре это удовольствие, рискует протрезвляться подобным образом повторно.
   - Я же говорил, что лучше рассольчик, - флегматично отозвался эльф.
   - Ничего себе у вас заклинания! - потрясенно пробормотала Оля и с просветлением в глазах осведомилась. - И что после этого мне должно было полегчать?
   - А что лучше не стало?
   - Не знаю, - Оля прислушалась к собственным ощущениям и с удивлением заметила, что голова уже не болит, а живот при мысли о еде не завязывается в узел, а лишь тихонечко поднывает (кушать хочет). - Может, и полегчало, я еще не поняла...
   - Чаю? - участливо осведомился эльф.
   - Ну, если эту сушеную траву можно назвать чаем, то тогда давай чаю и... желательно, пожрать.
   Оля плюхнулась на ближайший стул, стараясь ни на кого не дышать и не смотреть на перебинтованного Стикура, слишком уж неоднозначные эмоции он вызывал в ее еще больном после заклинания сознании. Девушка с отвращением поковырялась ложкой в вязкой каше (готовил, видимо, эльф. Даром, что ему тысячи лет, за это долгое время он так и не научился кухарничать), но все же, заставила себя проглотить это мерзкое варево, тем более на вкус оно оказалось гораздо лучше, чем на вид.
   - Если ты немного пришла в себя и поела, удели, пожалуйста, мне несколько минут, - попросил Стикур. - Мне необходимо поговорить с тобой о том, что случилось вчера.
   Оля удивленно приподняла бровь, уставившись на герцога, но его лицо ничего не выражало. Девушка неопределенно пожала плечами, выражая отношение к просьбе Стика и наблюдая за тем, как Дир и Калларион выбираются из-за стола, подумала, - Неужели, его светлость решил продолжить разговор, в котором с утра, мы вроде бы поставили точку? А может, он считает иначе?
   - Дир и Калларион подробно изучили изменения, произошедшие в тебе, - внимательно рассматривая столешницу, начал Стик безо всякого предисловия, и Оля поняла, что ее догадки неверны. Герцог Нарайский, как и положено аристократу, своих решений не менял и чувств не выказывал. - Маги провели ряд исследований, но так и не смогли сказать, насколько сильны изменения, произошедшие в твоей сущности. С первого взгляда появились лишь незначительные отклонения, такие, как вертикальные зрачки, изменившиеся гастрономические предпочтения, появление более плотной, чешуйчатой кожи, в минуты опасности. Но это только на первый взгляд. То, как ты действовала вчера вечером, расставило новые акценты и заставило магов пересмотреть свое мнение. Ты обладаешь колоссальной силой, которую нельзя оставлять без присмотра.
   - Но ведь в таверне я действовала так же, но никого это не заинтересовало, - Оля отвернулась, чтобы надменный герцог не заметил предательскую слезу в уголке глаза.
   - В таверне не было понятно, насколько ты сильна и опасна, а вчера твой удар впечатлил даже меня. Но не будем останавливаться на этом неприятном и болезненном для тебя эпизоде. Я могу сказать, только одно, пока тебе лучше оставаться на Арм-Дамаше...
   - Да, я никуда и не собиралась... Только давай не будем о моих способностях? Мне до сих пор тошнит.
   Стикур кивнул, соглашаясь и продолжил свою мысль:
   - И начать занятия, которые помогут тебе научиться контролировать и сдерживать свою силу.
   - И что для этого надо делать?
   - Ну, - Стикур пожал плечами, невольно скривившись от боли в ребрах. - Ты должна научиться контролировать свое тело и дух. С телом я тебе помогу, а вот с духом - нет. В этом вопросе я не силен - это к Диру и Каллариону.
   От слов про тело, Олю бросило в жар и она, судя по всему, изменилась в лице, так как разом смутившийся Стик поспешил уточнить.
   - Я научу тебе владеть своим, то есть твоим телом... - Стикур раздраженно четыхнулся, понимая, что все его слова звучат глупо и двусмысленно, а Оля не смогла удержаться от колкости.
   - Да, я уже поняла, что ты даже дух контролируешь исключительно посредством тела. И в этом плане мне очень интересно, как ты будешь учить меня управлять своим и твоим телом?
   - Я буду учить тебя драться, я буду учить тебя бежать без отдыха многие километры, одним ударом убивать человека и как, нанеся множество ран, заставить его жить. Буду учить с одного выстрела попадать в летящую птицу. Ты будешь учиться танцевать с одним и двумя мечами, с десятком кинжалов и со многим другим оружием. Вот, что в ближайшее время мы будем делать с твоим и моим телами.
   - Зачем? - в этом вопросе было вся Олина досада и все изумление. - Мне это не нужно, и я этого не желаю. Хватит с меня одного убийства. Я еще долго не смогу нормально спать. Так что все тренировки, мне без надобности.
   Тебе это нужно, - голос Стика был непреклонен, - и мне без разницы чего ты желаешь, - в серых глазах герцога мелькнула сталь. - Тебе это необходимо, для того, чтобы ты могла контролировать себя и не снесла полчерепушки кому-то из своих друзей, так как снесла вчера наемнику.
   - Я не хотела...
   - В том-то и дело, что не хотела. Почему нас и впечатлил твой удар. Поверь, я тоже так могу, но это будет вполне осознанное действие. В этом мы и отличаемся. Ты понимаешь, что ты сейчас опасна? Любая вспышка твоего гнева, может привести к плачевным последствиям, для того на кого этот гнев направлен. Поверь, инциденты случались и не раз. Раз ты обладаешь силой, то ты обязана держать ее под контролем и уметь управлять ею. Мы с тобой приступим к тренировкам, как только я буду чувствовать себя хотя бы чуть лучше, скорее всего завтра.
   - Почему ты?
   - А больше некому. Дир и Келл неплохо владеют оружием, но они не воины, а маги, поэтому не возьмутся обучать тебя. А Дерри, сейчас нет, да и не думаю, что он стал бы возиться с тобой.
   - Ты такой благородный стал, а он - нет?
   - Ну, во-первых, у него своих проблем много, а во-вторых, я не уверен, что после его обучения ты просто выживешь. Понимаешь, меня тренировали при дворе правителя Арм-Дамаша, а его в основном, в преступном синдикате, методы обучения, знаешь ли, очень отличаются.
   - Кто лучше, какие методы эффективные?
   - Безусловно, Дерри, для меня это часть жизни. Аристократ обязан быть хорошим воином, у меня к этому еще есть призвание и талант, плюс богатая практика...
   - Ты же сказал, что Дерри лучше?
   - Да, он лучше. Понимаешь при всем при том, что я тебе перечислил, я всего лишь любитель, а Дерри - профессионал. Он был лучшим наемным убийцей синдиката, его до сих пор боятся. Не зря же он назначен начальником тайной охраны Кен-Кориона, заметь он, а не я.
   - Понятно, ну я пошла? - Оля, правда, не знала куда. Но сидеть и вести светские беседы со Стикуром не хотелось, поэтому она решила, что будет весьма полезно подышать свежим воздухом. Девушка уже почти была на улице, когда ее окликнул Стик.
   - Оля!
   - Да?
   - Значит, говоришь, что ты слабая девушка, которая едва понюхов гномьего самогона сутки валяется в отключке? Я посмотрел, сколько осталось в бутылке. Как в тебя столько влезло, и как после этого ты осталась жива? Это еще один эффект после произошедших с тобой изменений?
   Нет, - Оля в первый раз за день искреннее улыбнулась. - У меня крепкий организм. Это Анет у нас с глотка самогона, запитого вином, уезжает, а мне надо выпить много.
   - Устроим соревнование?
   - Как-нибудь.
   - Значит, не хочешь?
   - Понимаешь, я могу выпить много, но вот контролировать перестаю себя очень быстро и могу наделать глупостей. Так что давай чуть позже, но я не отказываюсь.
   - Хорошо.
   - Впрочем, я и трезвая себя контролирую не очень. Такой уж у меня характер дурацкий.
   - Слушай, Оль, скажи мне, вот вы с Анет такие разные, как вас угораздило быть вместе и ладить.
   - Не знаю, наверное, это потому, что противоположности сходятся. Мы дополняем друг друга, у нее есть то, чего нет у меня и, соответственно, наоборот. А сейчас я все же пойду, подышу свежим воздухом, ладно?
   - А меня с собой возьмешь?
   - Зачем?
   - Ладно, все понятно.
   - Нет, тебе ничего не понятно. Я же не сказала, что не возьму, я просто спросила "зачем". Я не люблю недомолвок.
   - Просто мне нравится с тобой общаться, и не пойми это неправильно. Мне интересно с тобой, мне никогда не было с женщинами интересно. С той же Анет (я к ней очень хорошо отношусь), с ней забавно, иногда весело, иногда занимательно - это уже много, а с тобой, с тобой мне интересно. Неужели мы не можем просто общаться?
   - Можем просто и можем не просто. Пойдем гулять. Заодно поучишь меня контролировать свое тело. Или все же твое?

  
   Андеран - земли Дерри на Арм-Дамаше.
   Ксари - древняя раса. Изначально именно ксари правили Арм-Дамашем. Внешне ничем неотличимые от людей, кроме цвета глаз. Представители древней расы являются обладателями ярко-фиолетовой радужки зрачков. Ксари сильнее людей, выносливее, устойчивы к магии и могут вскрывать самые сложные замки, не прибегая к отмычкам. Так же представители этой расы имеют вторую ипостась - звериную, но редко ей пользуются. Считается, что ксари, обернувшийся животным, не сможет вернуть себе человеческий облик.
   Гхырх - зверь, привязывающийся к тому, кто имеет глупость его покормить. Вырастает размером с крупного кавказца, отвязаться от него невозможно, любовь к хозяину и еде у гхырхов длится всю жизнь. Окраска шерсти различная.
  
   Кен-Корион - Арм-Дамашский королевский дворец. Кен (в переводе с деревне Арм-Дамашского ) кен- гора, Корион - хрусталь. Одна из древнейших построек на Арм-Дамаше.
   Арм-Дамаш (пер. с древне Арм-Дамашского, Арм - искра, Дамаш - жизнь) - процветающая столица миров.
  
   Кристалл связи - магической переговорное устройство. Круглый шар из прозрачного горного хрусталя.
   Адага - родовое оружие ксари, до сих пор повсеместно распространенное на Арм-Дамашее. Прямое, широкое лезвие, выходящее из обоюдоострой перекладины - очень удобное в ближнем бою, красивое и легкое, его можно было купить у любого кузнеца. Адага Дерри - это оружие Апостерона Светлого первого правителя ксари, ниспосланного богами на Арм-Дамаш (это по легенде, а на самом деле, просто одного из первых официальных правителей-ксари, который был старше Хакисы на неполных 700 лет). Апостерон Светлый получил адагу в дар от древних богов. Согласно сказанием - это единственное оружие ксари, обладающее магической силой, способной защитить своего владельца и предупредить об опасности.
  
   Вертлюга (верлюга) - злобная тварь, живущая под землей, на поверхность вылезает редко, глаз не имеет. Обладает превосходным нюхом и зачатками телепатии. Очень хорошо чувствует эмоции. Питается внутренней энергией людей. Убить, не имея охранного амулета, чрезвычайно сложно.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Анна Одувалова "Ожерелье Лараны"

  
  

182

  
  
  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Ю.Иванович "Раб из нашего времени-7.Возвращение" К.Полянская "И полцарства в придачу..." Е.Азарова "Охотники за Луной.Ловушка" Е.Кароль "Зазеркалье для Евы" Е.Никольская "Чужая невеста" К.Измайлова, А.Орлова "Футарк.Второй атт" А.Левковская "Безумный Сфинкс-2.Салочки с отражением" М.Николаев "Телохранители" А.Алексина "Перехлестье" Е.Щепетнов "Монах.Шанти" Г.Гончарова "Средневековая история-3.Интриги королевского двора" Т.Коростышевская "Мать четырех ветров" Л.Ежова "Ее темные рыцари" И.Георгиева "Ева-3.Колыбельная для Титана" А.Джейн "Мой идеальный смерч-2.Игра с огнем" В.Сафронов "Жди свистка,пацан" А.Быченин "Черный археолог-3.Конец игры" Е.Казакова, А.Харитонова "Жнецы страданий" М.Николаева "Алая тень" А.Черчень "Дипломная работа по обитателям болота" В.Кучеренко "Алебардист" А.Гаврилова, Н.Жильцова "Академия Стихий.Танец огня" В.Чиркова "Тихоня"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"