Овсянникова Ирина Анатольевна: другие произведения.

Аромат жасмина

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 8.20*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что делать девушке, по случайности оказавшейся в центре имперского заговора? Погибнуть, отказавшись от борьбы, или довериться человеку, однажды спасшему жизнь? Закончено

  Когда на город спускалась ночь, а в доме гасли огни, Марианна куталась в теплый плед и тихонько плакала о своей неудавшейся судьбе. За несколько лет это уже превратилось в обязательный ночной ритуал. Даже если за день не случалось ничего плохого, девушка вспоминала прошлые обиды и все равно рыдала. Наутро Марианна неизменно ругала себя за такую слабость, обещала, что больше не будет плакать, но с наступлением ночи все повторялось. И так из года в год. С того дня, как Марианна поселилась в доме дядюшки Орфа...
   Странно, но сегодня слез не было. Марианна уже обо всем подумала, пожалела себя несчастную изо всех сил, но не смогла выдавить ни слезинки. Может быть, слезы просто кончились? Интересно, может у человека имеется их ограниченный запас на жизнь? Может, Марианна этот самый запас уже исчерпала? Размышляя о человеческих эмоциях, девушка прошлась по комнате, взглянула в окно. Еще с вечера над городом собрались тучи, и теперь по стеклам барабанил дождь. Наверное, это компенсация сегодняшних непролитых слез. Небо плачет за Марианну. Промаявшись до самого утра, девушка бросила бесплотные попытки заснуть и спустилась на кухню готовить дяде завтрак. Все равно он скоро проснется и позовет ее.
   Родители Марианны умерли один за другим, как только ей исполнилось шестнадцать. Семья едва сводила концы с концами. Денег с трудом хватало на пропитание и оплату комнаты в старом полуразвалившемся бараке. После смерти родителей хозяйка безжалостно выставила сиротку на улицу. Из родственников у Марианны был только дядюшка Орф. Он приходился двоюродным братом отцу девушки. Марианна видела его лишь несколько раз. Орф - самый известный алхимик Империи, очень занятой человек. С бедными родственниками общаться брезговал. Но девушке ничего не оставалось, как проситься жить к нему.
   Дядюшка Орф всю жизнь жил один и не слишком любил гостей. Он был всецело поглощен любимой работой, которая заменяла ему все радости жизни. Орф не слишком обрадовался свалившейся на голову племяннице, но все же позволил остаться в доме. Так Марианна стала домработницей у собственного дяди. Не так уж плохо, если разобраться. Есть крыша над головой, пропитание, даже крохотное жалование, которого хватает лишь на самое необходимое. Дядюшка отличается жадность, но ничего не поделать. Не гонит на улицу, и ладно. Так и потекла жизнь бедной сиротки. Друзей у нее нет. Вся жизнь состоит из готовки, уборки, стирки и походов в магазин, что является единственным развлечением. Тогда можно и на людей посмотреть, подслушать городские новости. О замужестве тоже мечтать бесполезно. Кому Марианна нужна? Без приданого, в самой дешевой одежде и обуви, необщительная и угрюмая. Наверное, от дядюшки таким манерам научилась. Хочется изменить что-то в жизни, но как? Да и смелости не хватает...
   Приготовив завтрак, Марианна стала заваривать жасминовый чай, который дядюшка просто обожал. Девушка же ненавидела аромат жасмина и привычно прикрывала нос ладонью. Она вообще стала очень чувствительна к запахам за годы, проведенные в этом доме. В воздухе постоянно носились разные неприятные ароматы из алхимической лаборатории. Орфу это уже давно не приносило неудобств, а Марианне приходилось терпеть и постоянно спать с открытым окном, даже в холодную погоду.
   На кухне появился дядюшка.
   - Доброе утро, - буркнул он привычно и сел за стол. Отличительной чертой Орфа является немногословность.
   - Доброе утро, дядюшка, - приветливо отозвалась Марианна. - Будете завтракать?
   - Нет, только чай.
   Девушка кивнула и поставила на стол большую дымящуюся чашку с неповторимым ненавистным ароматом жасмина. Кажется, Орф чем-то обеспокоен. Марианна положила в себе в тарелку немного овсяной каши и села завтракать напротив дяди.
   - Ко мне скоро придут клиенты, - сообщил Орф. - Накроешь в гостиной.
   Марианна кивнула. К дяде постоянно кто-то приходит. Он ведь готовит различные снадобья на заказ. Одними экспериментами сыт не будешь.
   Через час в доме появились странные гости. Трое мужчин с одинаковыми короткими стрижками, в богатых камзолах синего, красного и зеленого цветов. Глаза у каждого зачем-то были завязаны черной сетчатой тканью, а на правой щеке - то ли татуировка, то ли просто рисунок. Какие-то завитки и палочки, будто неизвестный шрифт. Дядюшка Орф явно боялся этих людей. Да и людей ли?
   Марианна накрыла на стол и быстро вернулась на кухню, не желая лишний раз попадаться на глаза странным гостям. Она пару минут бродила из угла в угол, а потом все же не выдержала. Ее мучила необъяснимая тревога. Казалось, что вот-вот случится нечто страшное. Девушка на цыпочках вышла в коридор и осторожно заглянула в гостиную.
   - Ты приготовил то, что обещал? - спросил гость в красном камзоле. Почему-то казалось, что именно он главный.
   - Да, конечно, - быстро пробормотал Орф и дрожащими руками вынул из кармана небольшой стеклянный пузырек с какой-то золотистой жидкостью.
   Красный взял пузырек, осмотрел его, затем принюхался, будто проверяя запах.
   - Хорошо, - сказал он.
   Марианна облегченно вздохнула. Наверняка она зря паниковала. Это обычные заказчики, которые пришли за нужным снадобьем. Все нормально, и скоро они покинут дом. Тем временем Красный повернулся к Зеленому и произнес:
   - Рассчитайся.
   Зеленый встал и медленно подошел к дядюшке Орфу. В его действиях не было никакой угрозы, но Орф весь дрожал. Марианне снова стало страшно. Зеленый сунул руку за пазуху, вероятно для того, чтобы достать мешок с монетами. В следующую секунду произошло страшное. В руках у зеленого вдруг появился небольшой изогнутый меч с блестящей рукоятью. Марианна успела увидеть полные ужаса глаза дяди, прежде чем тот упал с перерезанным горлом. Девушка едва сдержала крик. Парализованная ужасом она не могла двинуться с места, продолжая наблюдать за происходящим.
   - Что ты сделал? - прорычал Красный. - Я не просил его убивать пока!
   - Зачем он нужен? Мы получили все, что хотели, - возразил убийца.
   Синий выхватил пузырек с жидкостью, внимательно осмотрел его, а потом с размаху кинул на пол. Пузырек разлетелся на тысячу осколков, жидкость растеклась по полу.
   - Он нас обманул, - рыкнул Синий. - Это не эликсир!
   Марианна почувствовала знакомый аромат жасмина. Похоже, в пузырек дядюшка налил свой любимый чай! Но зачем?
   Красный повернулся к Зеленому и сказал зло:
   - Ты ответишь за несдержанность! Отправляйся обыскивать дом!
   Марианна испугалась, что незнакомец пойдет в ее убежище, но он скрылся за дверями дядюшкиной спальни. Что же делать? Где спрятаться от этих ужасных людей? Сердце билось так сильно, что казалось, будто преступники могут услышать. Марианна не успела ничего придумать... Красный вдруг повернул голову в ее сторону. Его губы растянулись в улыбке, от которой кровь в жилах застыла.
   - Приведи-ка сюда эту шпионку, - насмешливо приказал Красный.
   Марианна сделала попытку скрыться на кухне, но почувствовала железный захват руки уже через секунду. Синий молниеносно оказался рядом с ней. Он потащил ее в гостиную, не обращая внимания на крики и попытки вырваться. Захват исчез, и девушка упала на пол, больно стукнувшись коленом. Ее тут же сгребли за ворот платья, и она встретилась с ярко-красными глазами, смотрящими на нее с брезгливостью из-под сетчатой повязки. Нечеловеческие глаза...
   - Где эликсир?
   - Я не знаю, о чем вы, - пискнула Марианна. Она и вправду не знала, чего от нее хотят. Даже представления не имела.
   - Я спрашиваю, где эликсир? - повторил Красный, и Марианна с ужасом увидела короткий изогнутый меч с блестящей рукояткой... Лезвие будто загипнотизировало ее. Оно приближалось все ближе и ближе к лицу...
   - Где он?
   - Я не знаю, о чем вы, я правда не знаю! - с трудом проговорила Марианна, пытаясь отодвинуться от оружия. - Я не знаю!
   Лицо Красного скривилось от гнева. Он занес меч над головой девушки. Марианна мысленно зажмурилась и попрощалась с жизнью, как вдруг раздался грохот и топот. Девушка открыла глаза и обнаружила, что комната наполнилась людьми в форме городских констеблей. Их арбалеты были направлены на непрошенных гостей.
   - Оружие на пол! - скомандовал констебль, стоящий впереди.
   Но разноцветные незнакомцы лишь зло усмехнулись, а потом их тела окутала серебристая дымка. Через секунду от них остались лишь страшные воспоминания. Констебль опустился рядом с Марианной.
   - Вы не ранены? Помощь нужна?
   - Там еще один, - прошептала девушка. - Где-то в доме...
   Констебль сделал знак коллегам, и те рассредоточились по дому.
   - Давайте, я помогу вам встать, - предложил мужчина.
   Марианна вцепилась в его руку и поднялась на ноги. Взгляд ее упал на окровавленное тело дядюшки Орфа. Девушку тут же замутило, и она обмякла в руках констебля, потеряв сознание.
  Марианна очнулась и поняла, что находится в карете. Голова ее лежала на плече какого-то мужчины. Видимо, заметив, что она очнулась, этот самый мужчина зачем-то отодвинулся, от чего девушка едва не упала, потеряв равновесие.
   - Ну чего ты, Мирс? Держи девушку, - раздался сердитый голос.
   Сильные руки вернули Марианну на место. Она наконец-то хорошенько осмотрелась. Рядом с ней сидел совсем молодой парень в форме констеблей. Напротив же сидел тот самый мужчина, что командовал служителями закона в доме дядюшки Орфа.
   - Как вы себя чувствуете? - спросил он.
   - Нормально... вроде. А куда мы едем?
   - В Дом закона. Мне нужно допросить вас. Меня зовут Энтони Хикс, я - капитан городских констеблей. А вы...
   - Марианна... Марианна Килори.
   Капитан кивнул, а потом отвернулся к окну, видимо потеряв интерес к разговору. Марианне хотелось о многом расспросить его, но она боялась. Ее привычная жизнь разрушилась так быстро, что девушка просто не знала, чего ждать в следующую секунду. Казалось бы, рядом с ней люди, призванные защищать, но страх никуда не хотел исчезать.
   Чтобы как-то отвлечься, Марианна принялась рассматривать капитана Хикса. Высокий подтянутый мужчина со смуглой кожей и темно-карими, почти черными глазами. Очевидно, родом он не из этих мест. Наверное, какое-то южное королевство. Волосы черные, жесткие, неровными прядями обрамляют лицо. Довольно приятное лицо, надо сказать. Мужской красоты не портит даже жесткое его выражение: сжатые губы и сведенные брови, будто он размышляет о чем-то невероятно важном. На вид капитану можно дать лет тридцать пять, а может и больше. Взрослый сильный мужчина. Может быть, Марианна зря боится? Может быть, этот человек поможет ей выпутаться из того кошмара, в котором она оказалась по воле судьбы?
   Марианна, словно загипнотизированная, глядела на морщинку между бровей капитана. Неожиданно карета остановилась, и Мирс помог ей выйти. Девушка никогда не бывала в Доме закона. Она вела слишком спокойную и правильную жизнь, к приключениям никогда не стремилась. Но иногда судьба подкидывает сюрпризы.
   Прежде чем начать допрос, капитан Хикс настоял, чтобы Марианну осмотрел доктор. Оказалось, никаких повреждений у девушки нет, только сильное нервное потрясение, что как раз было неудивительным. Доктор ушел, и Марианна осталась наедине с капитаном. Он сидел за столом и что-то старательно писал, не торопясь начать разговор. Девушка беспокойно ерзала на стуле. Наконец констебль оторвался от бумаг и внимательно посмотрел на Марианну. Ей сразу стало неуютно, даже показалось на секунду, что он пытается проникнуть в ее мысли. Наверняка у констеблей есть специальные магические пластины, позволяющие проникать в сознание и выведывать тайны самых упертых преступников. Марианна даже огляделась вокруг в поисках подозрительных вещей, но ничего похожего на магические артефакты не обнаружила. И чего беспокоилась? Вообще-то ментальное сканирование - очень серьезная процедура. На нее дает согласие представитель Императора определенной области.
   - Кем вам приходился Орф Килори?
   Значит, приходился... Марианна до последнего момента надеялась, что дядюшка каким-то чудом остался в живых.
   - Это мой дядя.
   - Как долго вы живете в его доме?
   - Около восьми лет. Я перебралась туда сразу после смерти родителей.
   - Вы видели раньше этих... людей, которые убили вашего дядюшку?
   Странно как-то он произнес слово "люди".
   - Нет, не видела. Утром дядюшка сказал, что к нему придут клиенты. А потом явились они...
   По щеке девушки скатилась одинокая слезинка.
   - Вам известно, чего убийцы хотели от него?
   Марианна дрожащим голосом описала в подробностях сцену, увиденную утром.
   - Марианна, вы, правда, не знаете, где спрятан тот самый эликсир? Может быть, Орф что-то рассказывал?
   - Нет! - заверила девушка. - Я даже понятия не имею, что это за эликсир и тем более, где он спрятан. Дядюшка был не слишком разговорчивым и никогда ничего мне не рассказывал о работе. Ни слова, правда.
   Капитан был явно недоволен неосведомленностью Марианны. Он вновь опустил взгляд и принялся писать.
   - Капитан Хикс, прошу вас, расскажите... - жалобно попросила девушка. Ей просто необходимо было знать, что же произошло сегодня утром.
   - Что вы знаете о квинсерах, Марианна?
   - Тайное войско Императора... Разве это не просто легенда?
   - Это не легенда. Квинсеры существуют на самом деле. Это тайное оружие Императора, его глаза и уши по всей стране, его шпионы в других королевствах, его каратели, истребители неугодных. Именно квинсеры сегодня побывали в вашем доме.
   Происходящее стало напоминать затянувшийся ночной кошмар.
   - Вы всерьез говорите, что дядюшку убили квинсеры? Существа из подземного царства, с которыми родоначальники императорского рода заключили договор?
   - Да, именно так.
   - Но что им нужно от нас?
   - Дело в том, что в последнее время между Империей и Подземным царством произошел разлад. Вам ни к чему знать подробности. Суть в том, что император решил обезопасить себя и найти слабое место подземных жителей. Вероятно, вы слышали, что уничтожить их практически невозможно?
   - Слышала... кажется.
   - Так вот. Ваш дядюшка получил ответственное задание: изготовить снадобье, с помощью которого можно убить квинсера. Это было много лет назад. Орф долго трудился над сложной задачей, и, наконец, создал эликсир. Впрочем, это всего лишь красивое название. На самом деле, мне неизвестно, как выглядит это снадобье, известно лишь то, что оно существует. Квинсерам удалось узнать, что замышляет император. Они вышли на вашего дядюшку и попытались подкупить его, чтобы самим заполучить эликсир. Ведь человек, владеющий секретом убийства подземных жителей, может управлять ими безгранично. Но Орф оказался верным своей Империи и предпочел умереть, но не стать предателем.
   - Не могу поверить, - прошептала Марианна.
   - Но это чистая правда.
   - Не могу поверить, что ввязалась в этот кошмар! - воскликнула девушка.
   - Тем не менее я должен спросить вас снова. Вам известно, где господин Орф спрятал образец эликсира?
   - Нет! Я даже не подозревала, что дядюшка занимается подобными вещами!
   - Хорошо. Успокойтесь, я верю вам. В доме господина Орфа сейчас идет обыск, но возможно он и вовсе уничтожил образец, чтобы он не попал в руки к врагам.
   Марианна сжала виски пальцами и крепко зажмурилась. В голове творился полный хаос. Мозг отказывался воспринимать новую реальность. Капитан Хикс вдруг спросил:
   - У вас есть родственники в городе?
   - Нет. У меня вообще больше нет родных.
   - Ну а кто-нибудь может приютить вас?
   Так вот к чему он ведет! Ошарашенная новой информацией Марианна даже не подумала о том, как станет жить дальше. Домой возвращаться наверняка нельзя, да и вряд ли она сможет. Ей до конца дней будут чудиться страшные кроваво-красные глаза... Но куда же идти?
   - Нет, никто не может, - тихо ответила девушка.
   Капитан замолчал, о чем-то думая. Марианна замерла в ожидании. Неужели он решит ее проблему? Странно ждать такого от совершенно незнакомого человека, но она ждала.
   - Есть один вариант, госпожа Килори. Я могу договориться с настоятельницей монастыря Лиджи, чтобы вас приняли прислужницей. Не очень приятный вариант для молодой девушки, но у вас, по крайней мере, будет крыша над головой и пропитание.
   - Я согласна! - поспешила ответить Марианна. - Только... Как же мои вещи?
   - В монастыре вам выдадут все необходимое. Домой возвращаться не следует. Да и вообще постарайтесь лишний раз не светиться в городе, для вашего же блага.
   - Думаете, квинсеры станут искать меня? - испуганно прошептала Марианна.
   - Они не люди, поэтому логику их действий трудно постичь, - уклончиво ответил капитан. Он встал и накинул на плечи свой плащ.
   - Идемте.
   Марианне не оставалось ничего другого, как следовать за ним. Лиджи - богиня, покровительница любви и семейного счастья. В монастырь Лиджи приходят девушки, отчаявшиеся встретить вторую половинку, или обманутые жены, стремящиеся найти утешение. Они верят, что после нескольких лет преданной службы богиня Лиджи в благодарность одарит их истинным счастьем.
   При монастыре есть храм с потрясающей красоты статуей Лиджи из белого камня. Большинство женщин империи считают своим долгом хотя бы раз в месяц посетить храм, воздать почести богине и попросить помощи в любовных делах. Марианна никогда не была в храме. Отец всегда говорил, что человек сам должен решать свою судьбу, а не надеяться на богов. В момент горести боги не откликнутся на молитвы, не бросятся на помощь, у них множество более важных дел. Человек должен быть сильным! Сейчас, вспоминая слова отца, Марианна уговаривала себя быть сильной. Она справится, обязательно справится! В конце концов, разве может стать еще хуже, чем сейчас? У Марианны нет ни родных, ни дома, ничего нет. Единственная одежда - та, что на ней, да в кармане пара монет. Вот и все имущество.
   В кабинет настоятельницы монастыря капитан Хикс зашел один, оставив Марианну ждать в коридоре. Убранство монастыря оказалось очень скромным. Серые стены безо всяких украшений, деревянные лавки да кадки с живыми цветами. Только при входе большое изображение Лиджи на стене и небольшой алтарь с горящими свечами.
   Капитан отсутствовал минут двадцать. Марианна уже вся извелась. А вдруг настоятельница не позволит ей остаться? Куда же она пойдет? Наконец Хикс появился.
   - Госпожа Килори, на этом наше приятное знакомство заканчивается, - сказал капитан и впервые улыбнулся.
   - Мне разрешили остаться? - с надеждой спросила Марианна.
   - Да, все хорошо. И ничего не бойтесь. Матушка Кадэ - очень добрая женщина, она вас не обидит.
   - Капитан Хикс, я даже не знаю, как мне благодарить вас, - пролепетала Марианна, нервно теребя платье. - Вы так добры ко мне...
   - Не стоит благодарности, мне совсем не сложно. И еще, Марианна, если вы все же вспомните что-нибудь, что покажется важным, сообщите матушке. Она знает, как связаться со мной.
   Капитан вдруг протянул руку и погладил Марианну по плечу. В этом жесте не было особой нежности, но девушка, не привыкшая к вниманию, почувствовала невероятное тепло.
   - Прощайте, Марианна. И удачи вам.
   - Прощайте... И спасибо вам!
   Капитан еще раз улыбнулся девушке и ушел. А Марианна смотрела ему вслед до тех пор, пока он не скрылся за поворотом.
  Матушка Кадэ оказалась довольно милой пожилой женщиной в белоснежном платье простого кроя, с высоким воротником и длинными широкими рукавами. Служительницы Лиджи, посвятившие культу большую часть своей жизни, носят платья, напоминающие свадебные. Седые волосы матушки были убраны в высокую замысловатую прическу. Однако при виде Марианны на симпатичном личике женщины появилось недовольное выражение. Марианна задумалась, чем же она успела насолить матушке, едва появившись в монастыре?
   - Здравствуй, дорогая! Очень рада видеть тебя в нашей скромной обители, - произнесла матушка очевидно заученную дежурную фразу и натянуто улыбнулась.
   - Здравствуйте, благодарю вас.
   - Как тебя зовут?
   - Марианна Килори, матушка.
   - А лет тебе сколько?
   - 24.
   - И ты до сих пор не замужем? - удивилась матушка.
   - Не замужем, - ответила Марианна. Она-то не видела в этом факте ничего удивительного.
   - А жених есть?
   - Нету, - призналась девушка.
   - Да уж, - воскликнула матушка с усмешкой. - Лет-то ведь много уже, видно никто не позарился до сих пор на такую красоту.
   Марианна совсем стушевалась и опустила глаза. Это место уже перестало казаться ей приятным и умиротворяющим. Почему эта женщина смеется над ней? Она же служит богине любви!
   - Все ясно, - объявила Кадэ. - Присоединяться к Ищущим тебе уже поздно, значит будешь простой прислужницей. Девушки к нам приходят за любовью да за романтикой, работать их не заставишь. Будешь убираться, помогать на кухне и в прачечной.
   - Хорошо, - прошептала Марианна. Ей стало так обидно, даже в груди заболело.
   - Вот и славненько.
   Кадэ громко хлопнула в ладоши, и в кабинет вошла молоденькая девушка.
   - Что угодно, матушка?
   - Выдай новенькой одежду и проводи в комнату. Кажется, Милена живет одна, подсели к ней.
   Через несколько минут Марианна уже ничем не отличалась от остальных послушниц. Ярко-оранжевое платье в пол с высоким воротником, белый передник и белая косынка. Волосы следовало оставлять распущенными. Девушка оглядела себя в зеркало. Не очень-то красиво. И кто придумал носить платья такого ужасного цвета? Марианна с сожалением свернула свое нежно-любимое синенькое платьице и пошла знакомиться с новыми апартаментами.
   - Входите, пожалуйста, - вежливо сказала сопровождающая Марианну послушница, и пропустила девушку вперед. Марианна с интересом огляделась. Да уж, ничего примечательного. Две кровати, две тумбочки, деревянный столик и маленький алтарь с горящими свечами и изображением Лиджи.
   Девушка подала Марианне сверток с постельным бельем и полотенцем и указала на свободную кровать.
   - Отдыхайте пока, а завтра утром я расскажу о ваших обязанностях.
   - Хорошо, спасибо.
   Послушница ушла, и Марианна осталась в комнате одна. Стены давили, и воздуха не хватало. Девушка устало опустилась на кровать и наконец расплакалась, выплескивая все горечи сегодняшнего дня: смерть дяди, сильный испуг, потеря крова и обидные слова настоятельницы. Марианна плакала очень долго, никак не могла успокоиться. Она сама не знала, сколько прошло времени, но когда наступило долгожданное облегчение, город уже окутала ночь. Марианна мысленно попросила себя успокоиться. Что толку лить слезы, если ничего изменить нельзя? Придется привыкать к новой жизни...
   Марианна вздрогнула от звука открывшейся двери. В комнату вошла молодая пухленькая девушка все в том же оранжевом платье, с длинными рыжими кудрями и забавными веснушками.
   - Вот это сюрприз, - воскликнула незнакомка и хлопнула в ладоши. - Наконец-то соседка появилась, а то скучно одной.
   Девушка плюхнулась на кровать рядом с Марианной и протянула ей руку:
   - Приветик! Меня зовут Милена, а тебя?
   - Марианна.
   - Очень приятно!
   - И мне, - искренне ответила Марианна и впервые за долгий день улыбнулась. Рыженькая девушка ей очень понравилась.
   - Марианна, ты зачем здесь?
   - Я прислужница, буду помогать по хозяйству. У меня беда случилась, моего дядюшку... Мой дядюшка умер, а я осталась без крыши над головой. Матушка любезно согласилась меня приютить.
   - Так ты пришла не за счастьем? - удивилась Милена.
   - Какое уж мне счастье, - отмахнулась Марианна и снова заплакала.
   - Эй, ты что? Что за слезки? - участливо спросила Милена. - Или матушка тебя обидела?
   Марианна промолчала. А капитан Хикс обещал, что матушка - женщина добрая, не обидит...
   - Ты не обращай внимания, Марианна. Матушка не очень любит молодых девушек. Сама-то она так и не вышла замуж, никакие молитвы не помогли, вот и бесится теперь. А я считаю так: если Лиджи не одарила матушку любовью, значит не посчитала достойной, вот!
   - Милена, а кто такие Ищущие?
   - Ищущие любовь. Это девушки, которые добровольно приходят жить в монастырь, молятся Лиджи и просят одарить истинной любовью. Я - Ищущая, - гордо объявила Милена.
   - А матушка сказала, что мне уже поздно стать ей, - прошептала Марианна и смахнула слезинку.
   - Не слушай ты эту грымзу! Да и не за чем тебе, ты вон какая хорошенькая, сама любовь найдешь.
   - Хорошенькая? - удивилась Марианна.
   - Конечно? Какие глазки у тебя голубые, волосы черные, будто шелк, фигурка какая, прелесть просто!
   - Скажешь тоже, - отмахнулась Марианна. На душе у нее потеплело, слезы высохли. Разговор с веселой соседкой помог отвлечься от забот. Может быть, все не так уж и плохо?
  Так и началась для Марианны новая жизнь. Впрочем, она почти ничем не отличалась от старой, разве что место поменялось. Марианна поднималась с первыми лучами солнца, шла завтракать в общую столовую вместе с остальными послушницами, затем принималась за уборку, подметала, мыла и чистила, потом оправлялась в прачечную или на кухню. За работой день проходил быстро, а к вечеру девушка просто валилась с ног от усталости. Не было сил даже на привычные ночные слезы. Вообще Марианна не могла сказать, что ей плохо живется. Неприятную настоятельницу она видела очень редко, а послушницы по большей части оказались очень приятными девушками. С ними можно было и поболтать, и попросить помощи. Но самым близким человеком для Марианны стала соседка. Смешливая и разговорчивая Милена помогала Марианне хоть ненадолго позабыть о нелегкой судьбе. Марианна боялась думать, что ее ждет дальше. Ладно, сейчас есть работа в монастыре, но не сможет же она жить тут всю жизнь? Или сможет? Очень печально, если ее жизнь будет такой...
   Единственным развлечением для Марианны стали вечерние разговоры с Миленой. Подружка ходила на прогулки в город и приносила разные сладости. Вечером девушки пили чай и уплетали вкуснятину. Марианна помнила о предупреждении капитана Хикса, поэтому в город выходить опасалась.
   - Милена, ты правда веришь, что Лиджи пошлет тебе любимого? - спросила однажды Марианна подругу. Милена как раз закончила вечернюю молитву и потушила свечи на алтаре.
   - Конечно, верю, а как же иначе? Лиджи слышит меня!
   - Откуда ты можешь знать?
   - Она ведь богиня, поэтому все слышит, - объяснила Милена, удивленно глядя на подругу.
   - Подожди, давай размышлять. Получается, что Лиджи должна подарить вторые половинки всем девушкам, которые ей служат. Если бы все было так просто, то в мире не осталось бы несчастных женщин.
   - Лиджи дарит любовь лишь самым преданным, - возразила Милена. - Я усердно молюсь и соблюдаю все правила. Уверена, моя богиня оценит это!
   - Не знаю, Милена, это как-то странно, - пробормотала Марианна.
   - Ну какая же ты зануда! - воскликнула Милена и обняла подругу. - Нужно верить в чудо, и оно обязательно случится! Завтра я иду в храм Лиджи, идем со мной. Уверена, она не останется равнодушной к твоей молитве.
   - Да мне нечего просить у нее, - отмахнулась Марианна. - Я ничего не хочу.
   - Брось! Неужели нет в мире мужчины, который тебе нравится?
   - Нет, - твердо ответила Марианна.
   - А если подумать? - вкрадчиво спросила подруга.
   Марианна совсем не хотела вспоминать капитана Хикса, но его образ сам собой возник в голове.
   - Есть один человек... - неожиданно для себя самой произнесла девушка. - Он очень помог мне.
   - Он красивый? - нетерпеливо спросила Милена.
   - Красивый... Он такой взрослый, сильный... Он необычный.
   - Вы встречались?
   - Что ты, Милена. Он и не взглянет на такую, как я, - грустно сказала Марианна. - Да и забыл обо мне давно.
   Девушки вздохнули и замолчали, задумавшись о своем.
   - Марианна, пойдем со мной в храм. Вот увидишь, чудеса бывают!
   - А пойдем!
   И действительно, чего Марианне отказываться? Что она теряет? Хоть какое-то развлечение и разнообразие в унылой жизни. А вдруг и вправду чудо случится...
   Утром Марианна отпросилась у матушки Кадэ, затем под руководством Милены сплела венок из белых лилий, который полагается приносить в дар Лиджи. Выучив одну из несложных молитв, Марианна отправилась в храм...
   А на следующий день произошла неожиданность.
   Марианна как обычно мыла пол, когда к ней подошла одна из послушниц.
   - Марианна, к тебе пришли.
   Эта новость нимало удивила девушку. Кто это может быть? Ни родных, ни друзей у нее нет.
   - А кто пришел?
   - Мужчина какой-то, - пожала плечами девушка, а потом задорно улыбнулась. - Красивый!
   Но Марианну нежданный гость ничуть не обрадовал, будь он даже сказочно красив. Перед глазами вновь замелькали картинки страшного дня смерти дядюшки. А вдруг страшные существа из подземного царства пришли за ней?
   Едва дыша от страха, Марианна медленно вошла в гостевую залу. На диване спиной к ней сидел мужчина с черными, неровно остриженными волосами... Не может быть! Первая мысль обожгла Марианну невероятной радостью: неужели Лиджи все же совершила чудо! А вот вторая мысль вновь окунула в пучину страха. Если капитан Хикс пришел к ней, значит есть опасность. Иначе, зачем ему приходить?
   - Капитан Хикс?
   Мужчина быстро встал и приблизился к Марианне. Он улыбался, отчего у девушки мурашки бежали по коже.
   - Добрый день, Марианна. Рад видеть вас снова.
   - Я тоже рада, - пробормотала девушка. - Но... Зачем вы пришли? Что-то случилось?
   Констебль, казалось, растерялся.
   - Ничего не случилось, - ответил мужчина. - Мне просто захотелось узнать, как вы устроились на новом месте.
   Марианна облегченно выдохнула. Видя беспокойное состояние девушки, капитан Хикс подошел еще ближе и дотронулся до ее ладони.
   - Марианна, почему вы боитесь? Вы видели что-то подозрительное? - вкрадчиво спросил мужчина.
   - Нет, ничего не видела, - ответила девушка. Она замерла, пытаясь запечатлеть в памяти теплое прикосновение мужской ладони. Странно, почему она так реагирует? Это ведь совершенно чужой человек, она же его совсем не знает... Неужели так истосковалась по вниманию и теплу? Но вдруг она поняла, что капитан Хикс пришел лишь за тем, чтобы узнать, не преследуют ли ее квинсеры. Очарование момента исчезла.
   Марианна отошла от мужчины и села на диван.
   - Я никого не видела, - громко и четко сообщила она. - И ничего нового не вспомнила. Делаю все, как вы велели, в город не хожу.
   Ну вот, капитан ведь выяснил все, что хотел. Пусть теперь уходит... Однако мужчина сел рядом с Марианной.
   - Замечательно, что вы такая послушная, - с улыбкой сказал он. Марианне снова почудилось, что он может читать ее мысли.
   - Но все же расскажите, как поживаете, - попросил Хикс. Марианна посмотрела на него внимательно. Неужели ему и вправду интересно? Ну, раз просит, можно и рассказать.
   - Все хорошо, спасибо, - бодро ответила девушка. - Здесь все очень хорошие, я с соседкой подружилась. Работаю усердно, стараюсь. Вас каждый день благодарю за помощь.
   Марианна осеклась. Не сдержалась все-таки! Она же только что призналась мужчине, что каждый день о нем думает! Вот глупая...
   - Я очень рад, что смог помочь, - сказал капитан Хикс и принялся что-то внимательно высматривать в кадке с фикусом. - Честно говоря, я и сам все думал, как вы тут...
   - Вы переживали за меня? - восторженно прошептала девушка. И тут же одернула себя. Не хотелось перед этим мужчиной выставлять себя маленькой наивной дурочкой. Но проблема в том, что Марианна совсем не умела общаться с мужчинами.
   - Конечно, переживал, - ответил капитан. - Оказывая помощь, принимаешь на себя ответственность за этого человека. Но счастью, у вас все хорошо.
   И тут Марианна всерьез испугалась, что мужчина уйдет прямо сейчас. Нужно срочно продолжать беседу.
   - Капитан Хикс, а есть новости по моему делу?
   - Ничего интересного, Марианна. Я думаю, вам не стоит бояться. Если квинсеры до сих пор не объявились, значит, потеряли к вам всякий интерес. Этим делом занимается теперь служба безопасности Императора. Мы с вами по недоразумению ввязались туда, где решаются судьбы правителей. Это не наше дело, поверьте. И живите спокойно.
   Марианна слушала, не сводя глаз с мужчины. Его голос завораживал, обволакивал. Марианна верила ему беспрекословно. Ей хотелось слушать и слушать его...
   - Думаете, все будет хорошо? - с надеждой спросила Марианна.
   - Конечно. Иначе и быть не может.
   Капитан Хикс осторожно взял маленькую девичью ручку и поцеловал ее.
   - Мне пора, Марианна, служба, знаете ли... До свидания!
   - До свидания! Удачи вам!
   Констебль ушел, а Марианна еще долго сидела и гладила руку, к которой он прикоснулся губами. С трудом удалось заставить себя вернуться к работе. Остаток дня прошел будто в сладостном сне. В голове было лишь одно: "Он пришел! Он переживал за меня!" Хотелось петь и танцевать от радости.
   Но день закончился, а вместе с ним и эйфория. Вернувшись в свою комнату, Марианна принялась размышлять над своим поведением. Почему мужчина, которого она видела лишь два раза в жизни, вызывает в ней такую бурю эмоций? Может это простой интерес к новому человеку? А может просто лекарство от скуки? Или обыкновенная благодарность? Как же сложно... В ее жизни раньше не было мужчин, а следовательно, и проблем тоже не было. А все-таки забавно, что капитан Хикс объявился после того, как Марианна помолилась Лиджи.
   Всю следующую неделю Марианна жила в ожидании очередного чуда. Если оно случилось один раз, почему бы ему вновь не повториться? Девушка ждала, ждала и дождалась... В один прекрасный день к ней вновь подошла послушница и сообщила, что ее ждет посетитель. На этот раз Марианна не испугалась. Это мог быть только Энтони Хикс, больше некому. Но интересно, как он на сей раз объяснит свой визит?
   Выглядел мужчина как всегда шикарно. Темно-зеленая форма констеблей удивительно гармонировала с его смуглой кожей и карими глазами. Марианна пожалела, что сама одета в безвкусное оранжевое платье послушниц, да и передник весь в пятнах. Все-таки на кухне работала. Девушка стянула косынку и кое-как расчесала пальцами волосы.
   - Доброго дня, капитан Хикс, - приветливо сказала она и присела в положенном реверансе. Пора начать соблюдать приличия.
   - Здравствуйте, дорогая Марианна, рад вас видеть.
   Повисло неловкое молчание.
   - А я, знаете... Мимо шел, - сбивчиво объяснил мужчина. - Решил зайти, проведать вас.
   - Замечательно, что зашли! Как поживаете?
   Теперь, когда желание Марианны наконец сбылось, она чувствовала невероятную легкость и радость. Ведь чудеса-то бывают, оказывается!
   - Потихоньку поживаю, - ответил мужчина с улыбкой. - Давайте прогуляемся немного.
   Марианна задумалась, уместно ли это.
   - Я попросил разрешения у матушки, не беспокойтесь, - объяснил Энтони. - Пойдемте.
   - Переоденусь только, - сказала Марианна и помчалась в свою комнату. Надев свое единственное платье и убрав волосы блестящими шпильками, девушка побежала обратно. Как же хотелось вновь увидеть капитана!
   Энтони и Марианна вышли на оживленную улицу и неспешно пошли вперед, безо всякой цели. Девушке до дрожи хотелось, чтобы мужчина прикоснулся к ней, но он лишь подставил ей локоть, как того требует этикет. Марианна взяла констебля под руку и прижалась к нему чуточку ближе, чем позволяют приличия. Она надеялась, что Энтони не заметит. Ей было безумно приятно вот так идти рядом с ним, будто они - настоящая пара. Хотя какая там пара? Маленькая худенькая девушка смотрелась неуместно рядом высоким плечистым мужчиной, тем более намного старше ее возрасту. Но Марианна не хотела сейчас об этом думать. Долгое время находясь в замкнутом пространстве монастыря, она совсем отвыкла от города, от людей. Ей казалось, будто она попала в другой мир, захватывающий и удивительный.
   Марианна несколько минут глазела по сторонам, а потом заметила улыбку Энтони.
   - Я просто никогда не бывала в этой части города, - смущенно объяснила девушка.
   - Понимаю. Вам, верно, скучно в монастыре.
   - Я не привыкла к веселью. Всегда довольствуюсь тем, что есть. Да и не в том я положении, чтобы выбирать.
   - Марианна, а о чем вы мечтаете? - вдруг спросил Энтони. А Марианна поняла, что сказать ей нечего. Она ведь никогда ни о чем не мечтала, как это ни странно. Она лишь думала о том, как выжить, а еще сетовала на злую судьбу. Девушка плакала ночами, но никогда не думала о том, что бы хотела изменить в своей жизни. Никогда ни к чему не стремилась, решив, что раз и навсегда останется несчастной. Наверное, это неправильно. Хотя кое о чем все же Марианна мечтала - снова увидеть его...
   - Простите, я, кажется, спросил о слишком личном, - виновато произнес Энтони.
   - Нет, просто я не задумывалась об этом как следует. В моей жизни вечно что-то происходит, и я думаю совсем не о том... Не важно, в общем. Я расскажу вам как-нибудь потом.
   - Хорошо, я запомню, - с улыбкой ответил мужчина.
   Марианна очень хотела спросить, о чем мечтает сам Энтони, но постеснялась. Вместо этого она решила задать вопрос, который волновал ее не меньше.
   - А расскажите, пожалуйста, что вы знаете о квинсерах?
   - Зачем это вам? - напрягся капитан Хикс.
   - Мне любопытно. Ну, пожалуйста!
   - Хорошо, - сдался Энтони. - Это случилось во времена правления прадедушки нашего Императора. Он, еще будучи ребенком, обнаружил в дворцовой библиотеке старинные манускрипты, в которых рассказывалось о загадочном подземном мире. его так увлекло это, что, став Императором, он снарядил несколько секретных экспедиций для поиска входа в подземное царство. Известно, что одной из них это удалось. Говорят, те люди шли прямо туда, где восходит солнца. Много дней и ночей брели они среди степей и пустынь, и, наконец, дошли до неприступных гор. Там и отыскали путь в подземное царство. Но доподлинно путь туда известен лишь императорской семье. Дальше Император попытался наладить дипломатические отношения с подземным царством, но что-то не срослось. Возник конфликт, но люди быстро подавили сопротивление квинсеров. У подземных жителей общество отличается от нашего. Они не воюют и не убивают себе подобных. Они даже не имели оружия на момент встречи с людьми. А еще они не могли долгое время находиться на поверхности земли. Солнечный свет был губительным для них. Магией они тоже не владели. В конфликте с людьми у них не было не единого шанса. И тогда был заключен мирный договор. Квинсеры обязались служить людским правителям в обмен на свободу.
   - Но зачем Император стал воевать с квинсерами?
   - В подземном царстве просто немыслимое количество сокровищ: золото, серебро, драгоценные камни. Там все это не имеет ценности, в отличие от нашего мира.
   - Квинсеры поставляют сокровища в Империю?
   - Да, это основной источник поступлений в имперскую казну.
   - Наверняка, квинсеры недовольны таким положением дел, - предположила Марианна.
   - Вы правы. Они все это время стремились найти способ получить полную независимость. А главное, они как-то научились противостоять губительному воздействию солнца. Квинсеры очень изменились. Они переняли от людей все худшие качества: ненависть, зависть, коварство. Они научились убивать.
   - Страшные вещи вы рассказываете, - прошептала Марианна и поежилась.
   - Это всего лишь байки, Марианна. Неизвестно, что из этого правда, вам не стоит беспокоиться. Надеюсь, я удовлетворил ваше любопытство?
   - Более чем.
   Марианна и Энтони гуляли еще целый час. К неприятной теме больше не возвращались. Марианна рассказывала о своем детстве, о жизни в доме дядюшки. Энтони внимательно слушал и улыбался. Девушка впервые за много лет чувствовала себя счастливой. Но настало время прощаться. Капитан Хикс проводил Марианну до ворот монастыря.
   - Благодарю за чудную компанию, Марианна. До свидания.
   - Это вам спасибо! Удачи.
   Марианна чуть помедлила, но капитан Хикс больше ничего не сказал и ручку целовать не стал. Разочарованная девушка уже повернулась, чтобы уйти, как вдруг Энтони окликнул ее.
   - Марианна!
   - Да, капитан?
   - Можно... Можно я еще приду?
   - Конечно, - быстро ответила Марианна, даже не успев подумать, прилично ли это.
  Не стала девушка думать о приличиях, даже оставшись наедине с собственными мыслями. Ей было так хорошо, что никакие терзания не могли омрачить радости. Милена заметила необычное состояние подруги и потребовала объяснений. Марианна поначалу не хотела рассказывать, боясь спугнуть удачу. Но впечатления настолько переполняли девушку, что она просто не смогла удержаться и все же поделилась с подругой. Милена очень удивилась. Вот чудеса! Марианна только один раз сходила в храм Лиджи, а уже отхватила кавалера. И тогда, высказав переживания, Марианна почувствовала страх. А вдруг Энтони больше не придет? Вдруг забудет о ней? Вдруг его пошлют куда-нибудь по службе? Мысли, одна неприятнее другой, роились в голове, омрачая радость прошедшего дня.
   К счастью, Энтони не заставил себя долго ждать. И вот Марианна, почти не веря, что все происходит наяву, сидела рядом с капитаном Хиксом на скамейке в городском парке. Они снова молчали, и в этом не было никакой неловкости. Почему-то рядом с этим человеком Марианне даже молчать было приятно. Хотя хотелось спросить о многом. Например, очень любопытно, почему все-таки Энтони приходит к ней? Но об этом Марианна спросить постеснялась. Был и другой вопрос, нимало ее интересовавший - квинсеры. О них Марианна тоже много размышляла в ожидании прихода капитана Хикса. Ей хотелось узнать об этих существах как можно больше, ведь возможного врага нужно знать в лицо.
   - Капитан Хикс, помните, вы в прошлый раз рассказывали о подземных жителях? Я кое-что не совсем поняла.
   Марианне показалось, что Энтони немного напрягся от ее вопроса.
   - Вы говорили, что квинсеров невозможно убить. Я и сама видела, как они вмиг растворяются, они неуловимы. Почему же такие сильные существа сдались под натиском людей?
   - Во-первых, нападение людей было для подземных жителей полной неожиданностью. К тому же, это очень малочисленный народ, и в то время квинсеры растерялись. А теперь, после стольких лет, они обрели множество невероятных способностей, они приспособились к жизни наверху. Это удивительные существа! Удивительные и опасные! Император осознал это, а потому стал искать способ их уничтожения.
   - В мире столько странного, - заворожено прошептала Марианна.
   - Любопытное создание, - вдруг необычно ласково сказал Энтони и тепло улыбнулся. Марианна смущенно опустила глаза. Они просто сидели рядом, не касаясь друг друга, но девушка будто ощущала невидимую ниточку, соединявшую их. А может, ей просто хотелось так думать?
   А Энтони тем временем рассказывал забавную историю, как констебли отлавливали незадачливого воришку, забравшегося в дом одного волшебника и угодившего в магическую ловушку.
   - Здорово, наверное, быть магом, - мечтательно проговорила Марианна.
   - Ничего хорошего, - возразил капитан Хикс. - Маги вынуждены соблюдать столько правил и условностей, что всякое удовольствие пропадает. Неужели, это и есть ваша мечта, Марианна?
   - Нет, что вы, - рассмеялась девушка. - Куда мне колдовать?
   Она помолчала немного, а потом все же решилась спросить:
   - А вы о чем мечтаете?
   Энтони посмотрел на девушку долгим взглядом, а потом ответил:
   - Давайте договоримся, что я расскажу об этом, как только узнаю вашу заветную мечту.
   Энтони снова рассказывал разные истории из жизни констеблей, а Марианна слушала, раскрыв рот. Ей было интересно абсолютно все. Она впитывала каждое слово мужчины, наблюдала, как меняется выражение его лица, старалась запомнить каждую черточку... Чтобы ночью снова и снова вспоминать о нем и мечтать, мечтать... Но об этом девушка ни за что бы не отважилась рассказать капитану.
   - Марианна, вы так внимательно слушаете... Вам правда интересно со мной?
   - Очень интересно, - искренне ответила девушка.
   - Спасибо, я очень рад, - сказал Энтони, улыбнувшись, но в голосе его сквозила грусть.
   - Мне почему-то кажется, что вы очень одиноки, - прошептала Марианна, внимательно всматриваясь в лицо мужчины. Теперь девушка поняла, почему их так тянет друг к другу. Они похожи. Они оба одиноки.
   Однако в следующую секунду Марианна пожалела о своих словах. Энтони сразу сник и замкнулся, будто девушка затронула нечто сокровенное в его душе, не предназначенное никому. К монастырю возвращались в молчании, а потом несколько минут стояли у ворот. Марианна все ждала, когда Энтони заговорит. Наконец он взглянул на девушку и произнес:
   - Марианна, мне тоже очень приятно рядом с вами.
   Пока девушка приходила в себя после откровенного признания, Энтони взял ее за руку, склонился к ушку и прошептал:
   - Я вернусь очень скоро.
   А после поцеловал ручку и скрылся в сумерках, не дождавшись ответа. Окрыленная Марианна, даже не осознавая, что происходит вокруг, шла по коридору монастыря в свою комнату. Ей хотелось быстрее рассказать все Милене, потому что Марианна сама не в силах была разобраться с происходящим. Возможно, Милена, гораздо более сведущая в романтических делах, сможет объяснить поведение Энтони...
   Погруженная в думы Марианна врезалась в кого-то. Подняв глаза, обнаружила, что возле дверей комнаты ее поджидает матушка Кадэ. Настроение тут же испортилось. Неужели матушка решила поругать ее за что-то. Марианна тут же принялась вспоминать, в чем же она провинилась, но ничего вспомнить не смогла.
   - Здравствуй, деточка, - произнесла матушка Кадэ притворно-ласковым тоном. - Позволь поговорить с тобой.
   Марианна кивнула и пригласила матушку в комнату. Милены еще не было.
   - Матушка, вы недовольны моей работой? - спросила Марианна.
   - Нет, я пришла говорить не об этом. Деточка, я ведь тоже была когда-то молоденькой, как ты. Тоже придумывала себе сказки, была наивной и доверчивой.
   - Я вас не понимаю, матушка.
   - Ты наверняка думаешь, что капитан Хикс к тебе с серьезными намерениями.
   Мариана поняла. Она попыталась объяснить Кадэ, что вовсе не ждет от Энтони ничего подобного, но матушка не стала слушать.
   - Марианна, тебе известно, что нужно взрослым мужчинам от таких милых девочек, как ты?
   Девушка ничего не ответила.
   - Ты уже не маленькая и должна соображать. Не знаю, что этот милый господин напел тебе, но ты должна понять, что цель у него лишь одна: затащить тебя...
   - Перестаньте, матушка! - воскликнула Марианна и закрыла лицо ладонями. Нет, это не может быть правдой! Он ведь такой... Такой удивительный!
   - Ну, дело твое, - сказала матушка, видя недоверие девушки. - Но подумай, стоит ли так рисковать?
   Матушка ушла, оставив Марианну в смятении. В комнату вбежала Милена и принялась выпытывать, что девушке сказала "эта грымза". Но Марианна не рассказала ей ни слова. Девушке вообще не хотелось разговаривать. Волшебный мир, который она так старательно создавала, рушился на глазах. Марианна даже самой себе запретила думать. Она примет решение, когда вновь увидит Энтони...
   Капитан Хикс пришел на следующий день поздно вечером, когда Марианна уже перестала ждать. Гулять они не стали, а вышли во внутренний двор монастыря, к фонтану. Энтони объяснял, что задержался на работе, что с трудом выбрался, так как очень хотел увидеть Марианну. Девушка почти не слушала. Она смотрела в глаза мужчины и пыталась понять, может ли он быть таким, как описала матушка Кадэ. И не могла понять...
   - Капитан Хикс, скажите, зачем вы ко мне приходите? - спросила Марианна. Энтони замолк, удивленно глядя на девушку.
   - Зачем? - переспросил он. - А разве ты не знаешь?
   Вот так неожиданно мужчина перешел на "ты". Марианна задумалась. Если бы она знала, то не стала бы спрашивать, ведь так? Точнее, у нее есть две версии...
   - Не знаю, - уверенно заявила девушка. - Скажите.
   - Ты мне нравишься, Марианна, - прошептал мужчина. - Если бы я мог надеяться на взаимность... Если бы ты позволила мне ухаживать за тобой.
   Марианна закрыла лицо руками и сделала глубокий вдох, пытаясь привести чувства и мысли в порядок. Как обычно бывает, в памяти всплывали лишь не очень приятные факты. Например, Энтони при каждом визите неизменно спрашивал, не видела ли девушка ничего подозрительного. А вдруг констебль надеется использовать девушку в интересах службы? Да и слова матушки беспрестанно звучали в голове. Энтони часто, будто невзначай, прикасался к ней, смотрел пристально, улыбался. Это симпатия или всего лишь плотское желание? Как разобраться девушке, никогда не имевшей дело с мужчинами? А в голове звучали слова: "Подумай, стоит ли так рисковать?" А может и вправду лучше не рисковать?
   - Марианна, - позвал Энтони. - Что ты ответишь?
   - Капитан Хикс, не нужно больше ко мне приходить, - прошептала Марианна, не глядя на мужчину.
   Энтони стоял рядом еще некоторое время, не сводя глаз с девушки, а потом быстро ушел прочь, не сказав больше ни слова.
  В ту ночь Марианна снова плакала. Очень тихо, уткнувшись в подушку, чтобы Милена не услышала. Не хотелось ни с кем говорить. Хотелось спрятать боль как можно глубже, на самое дно души. А потом наступили серые будни. Исчезли поводы для радости. Девушка встречалась с матушкой Кадэ и почти явственно ощущала ее удовольствие от неудавшегося романтического увлечения прислужницы. Иногда, забывшись, Марианна ждала прихода капитана Хикса по привычке. Но потом вспоминала, что он не придет больше, что она сама прогнала его. Обдумав свой поступок тысячу раз, девушка уже не была уверена в его правильности. Но сомнения снова и снова отметала единственная мысль: "Лучше не рисковать". Энтони вполне может быть благородным и искренним человеком, но ведь может быть и наоборот. Лучше и вправду не знать... Или стоило рискнуть? Голова уже раскалывалась от постоянных метаний.
   Чтобы отвлечься от внутренних терзаний, Марианна решила выйти в город. Стены монастыря настолько осточертели ей, что хотелось волком выть. А тут хоть какая-то смена обстановки. Да и в парочку магазинов зайти нужно, не все же Милену просить. Марианна вспомнила предостережение Энтони о подобных прогулках, но все же решила пойти. В конце концов, Энтони сам говорил, что опасность для нее не столь велика.
   Переделав всю необходимую работу, под вечер Марианна отправилась на прогулку. Ноги сами несли девушку к тем местам, где она бывала с капитаном Хиксом. Она шла и думала: а вдруг он проходил здесь недавно? Марианна знала, что этот человек рядом, в городе, и от этого ей становилось легче на душе. Она разглядывала прохожих в тайной надежде увидеть его... Но у капитана Хикса, похоже, были дела поважнее.
   Марианна настолько погрузилась в воспоминания о черноволосом констебле, что не заметила, как стемнело. Обругав себя за легкомыслие, девушка поспешила обратно в монастырь. Ей вдруг стало тревожно. Причин не было, но Марианна явственно почувствовала опасность. Девушка чуть ли не бегом бросилась домой.
   Оказавшись у спасительных ворот монастыря, Марианна остановилась, чтобы отдышаться. И чего боялась, глупая? Так недолго и умом повредиться... Неожиданно краем глаза заметила какое-то движение. Марианна резко обернулась, но никого не увидела. Страх сковал ее. Девушка в панике стала осматриваться, но все тщетно - у ворот она стояла в одиночестве. Так, нужно прекращать это безумие! Мания преследования просто! Марианна еще раз огляделась, убедившись, что она одна. Сделав несколько глубоких вдохов, девушка решилась повернуться спиной к темному городу. Но стоило протянуть руку к воротам, как сзади ее обхватили сильные руки, а у горла оказался блестящий изогнутый меч.
   - Какая приятная встреча, - прозвучал прямо над ухом до боли знакомый голос. - Это же маленькая шпионка!
   Сомнений не осталось. Это был тот самый квинсер в красном одеянии. От ужаса Марианну стала бить крупная дрожь. Если бы квинсер не держал ее так крепко, она наверняка уже упала бы, не в силах держаться на ногах.
   - У тебя есть кое-что, нужное мне.
   - У меня ничего нет, - с трудом прошептала Марианна. - Пожалуйста, отпустите!
   - Где Орф спрятал эликсир? Отвечай!
   - Я не знаю! Я, правда, не знаю! - с трудом смогла выговорить девушка сквозь слезы.
   - Ну так узнай! - рявкнул квинсер. - Или отправишься вслед за обманщиком!
   Квинсер убрал оружие и рывком развернул Марианну лицом к себе. На его лице по-прежнему была сетчатая повязка, а рубиновые глаза светились. Девушка смотрела в них, будто завороженная. Квинсер склонился к ее лицу и проговорил:
   - Узнай, где спрятан эликсир. Я вернусь очень скоро.
   Через мгновение рядом была лишь пустота. Несколько минут Марианна стояла, вглядываясь в темноту и пытаясь унять дрожь. Безотчетный ужас постепенно сменялся вполне осознаваемым страхом за свою жизнь. С огромным трудом девушка заставила себя войти в ворота монастыря. За каждым углом ей чудились страшные тени. Ей казалось, что квинсер следит за каждым ее шагом, он где-то рядом. Оказавшись, наконец, в комнате девушка забралась под одеяло, чтоб скрыться от страшного мира. Постепенно Марианне удалось успокоиться и забыться беспокойным сном. Но даже во сне она вновь видела квинсера со сверкающими рубиновыми глазами, который вновь угрожал ей. Девушка проснулась в холодном поту.
   Если вечно прятаться в комнате и трястись от страха, проблема не решится. Марианна почувствовала себя как никогда одинокой и беззащитной. Одна против неведомой, чужеродной силы. Разве она сможет справиться? Как ей отыскать то, что требуют подземные жители? А если проклятого эликсира и вовсе не существует! Только один человек может помочь Марианне. Энтони... Если только он согласится, если только он не держит на нее обиду... В любом случае другого варианта нет. Придется просить матушку Кадэ связаться с констеблем.
   Полдня Марианна никак не решалась зайти к матушке. Последний разговор оставил слишком неприятный осадок в душе. Но поговорить все же придется. Потоптавшись пару минут у кабинета матушки, Марианна все же заставила себя войти. Надо сказать, что с тех пор, как Энтони перестал приходить, матушка стала относиться к прислужнице добрее.
   - Ты о чем-то хотела поговорить, милая? - ласково спросила матушка Кадэ, видя, что девушка никак не решается начать разговор.
   - Да... Матушка, я хочу попросить вас об одолжении. Мне срочно нужно встретиться с капитаном Хиксом...
   - Тебе все неймется? - рассердилась Кадэ. - Все-таки захотела приключений?
   - Я уже нашла приключения! Матушка, прошу вас! У меня есть важная информация по интересующему его делу. Это очень серьезно!
   - Ладно, глупая девчонка, как хочешь, - процедила матушка. - Я в последний раз помогаю тебе. И запомни: если от тебя будут проблемы, окажешься на улице!
   Капитан Хикс пришел вечером. Когда Марианна увидела его, сердце бешено забилось в груди, а ладошки стали вдруг влажными. Она не знала, как теперь вести себя с ним. Она не знала, как смотреть ему в глаза. Энтони просто смотрел на нее, не говоря ни слова, совсем как раньше. Не в силах справиться с нахлынувшими чувствами, Марианна расплакалась. Мужчина вмиг оказался рядом, обнял ее за плечи и принялся гладить по волосам. Марианна вцепилась в него, не думая о приличиях, прижалась к нему, как к единственному спасению.
   - Марианна, милая, что с тобой? - ласково спросил Энтони. - Кто тебя обидел?
   Мужчина взял Марианну за подбородок и заставил взглянуть на него. Девушка поняла, что его правда волнуют ее проблемы, что он хочет ей помочь. Это было так удивительно и непривычно, но так прекрасно!
   - Ко мне приходил квинсер! - зашептала Марианна. - Он требовал эликсир. Я объяснила, что не знаю ничего, но он не поверил. Сказал, что убьет меня, если не найду... Я не знаю, что делать...Что мне делать?
   - Тише, - шепнул Энтони, вновь прижимая девушку к себе. - Я ведь с тобой, я рядом, слышишь? Мы справимся.
   В теплых мужских руках Марианна расслаблялась, а на смену страху приходили совсем другие чувства. Какой же он нежный... Какой же он сильный и надежный...
   - Марианна, послушай, ты должна переехать в мой дом.
   - Что? - удивленно переспросила девушка.
   - Ты будешь жить в моем доме. Только так я смогу защитить тебя.
   - Это невозможно, - уверенно сказала Марианна. - Что обо мне подумают? Я не могу...
   - Марианна! - оборвал ее причитания Энтони. - Что тебе более важно: спастись от квинсеров или сохранить репутацию?
   - Я... я не знаю, - прошептала девушка, высвободилась из объятий и закрыла лицо ладонями.
   - Марианна, разве ты боишься меня?
   Девушка не ответила.
   - Послушай, я не обижу тебя, клянусь! У меня большой дом, если не захочешь, мы можем вообще не встречаться! У тебя будет отдельная комната, служанка... Все будет так, как ты хочешь, обещаю!
   - Не знаю... - упрямо повторила Марианна.
   - Так нужно, поверь мне, - сказал Энтони и осторожно взял маленькую ладошку в свои руки, будто боясь более смелыми ласками напугать девушку.
   Марианна молчала, глядя в пол, а Энтони терпеливо ждал ее ответа.
   - Хорошо, - шепнула она едва слышно.
   Похоже, начинается новая жизнь.
  Марианна сама не могла поверить в то, что она добровольно согласилась переехать в дом капитана Хикса. Определенно, страх перед подземными жителями сыграл решающую роль в принятии решения. Марианна собрала нехитрые пожитки, попрощалась с Миленой и отправилась к Энтони, который ждал ее в карете около ворот монастыря. Послушницы вышли проводить ее. Каждая желала девушке удачи, лишь матушка Кадэ не произнесла ни слова, лишь смотрела с презрением. Она всем видом пыталась показать, как Марианна низко пала.
   До нового пристанища Марианны ехали молча. Девушка глядела в окно, пытаясь в очередной раз убедить себя, что поступила правильно. Энтони же не сводил с нее глаз, однако заговорить не пытался, словно боясь помешать ее мыслям. Дом капитана Хикса располагался за городом, среди зелени и цветов. Девушка никогда не бывала здесь, поэтому смотрела на природу во все глаза. Город не мог похвастаться обилием зелени, а тут будто другой мир начинался. Двухэтажный дом из белого кирпича, окруженный невысокой калиткой, очень понравился Марианне. Признаться, она всегда мечтала о своем собственном жилье и завидовала людям, которые его имеют.
   - Тебе нравится дом? - спросил Энтони.
   - Да, очень нравится, - ответила Марианна. Энтони вздохнул с облегчением.
   Приятно было спрятаться от полуденной жары в прохладном уюте дома. Теперь, когда обратной дороги не было, Марианна вновь стала сомневаться и смущаться. Энтони предложил показать девушке дом, но она отказалась. Сославшись на усталость, Марианна попросила проводить ее в отведенную комнату.
   Капитан Хикс повел девушку на второй этаж. Комната оказалась маленькой, но очень уютной. Особенно порадовало Марианну большое окно, ведь ей всегда не хватало света. В доме у дядюшки всегда царил полумрак, а в маленькие окошки монастырской кельи едва проникали солнечные лучики. Девушка тут же распахнула окно и вдохнула свежий воздух с ароматом цветов. Как же приятно!
   - Мне очень нравится, спасибо! - от души поблагодарила она Энтони.
   Мужчина вновь улыбался. Казалось, он не мог до сих пор поверить, что Марианна здесь, в его доме, что она не прогоняет его. Энтони взял со стола колокольчик и позвонил. В комнату вошла женщина и поклонилась.
   - Познакомься, это Лиза. Обращайся к ней. Если что-то понадобится. Лиза, это леди Марианна - моя гостья.
   - Очень приятно, госпожа Марианна, - сказала Лиза. - Будут какие-то распоряжения?
   - Нет, спасибо.
   Марианна не привыкла приказывать. Обычно она сама была в прислугах, а сейчас все изменилось. Трудно привыкнуть.
   - У меня кое-что есть полезное, - сказал Энтони и достал из кармана золотую цепочку с кулоном виде диска, на котором девушка разглядела непонятные знаки.
   - С большим трудом достал, - объяснил мужчина. - Это защит тебя от слежки квинсеров.
   Энтони надел цепочку на шею Марианны, будто невзначай коснувшись горячими пальцами нежной кожи. Марианна вздрогнула и отстранилась. Ей хотелось, чтобы Энтони не оставлял ее, чтобы был рядом каждую секунду, но она боялась. Боялась, что недавние слова матушки Кадэ окажутся правдой. Ведь сейчас Энтони ничего не мешает...
   - Извините, я очень устала, - сказала Марианна, опустив глаза. Энтони помедлил немного, будто заставляя себя уйти, а затем все-таки вышел, пообещав вернуться, как только она позовет. Но девушка знала, что позвать не решится.
   От переживаний и усталости стало клонить в сон. Марианна прилегла на кровать и проспала до самого вечера. Разбудила ее Лиза, которая пришла пригласить госпожу ужинать. Но девушка отказалась. Аппетита совсем не было, да и ночь приближалась. Энтони ей очень сильно нравился, но боялась она его не меньше. А если он придет ночью? На всякий случай Марианна закрыла дверь на засов.
   Энтони пришел, как только стемнело. Он постучал в дверь и спросил:
   - Марианна, ты спишь?
   Девушка не ответила. Пусть думает, что она спит. Тогда он уйдет и оставит в покое. Но другая часть души требовала немедленно впустить мужчину в комнату...
   Марианна бесшумно подкралась к двери и прислушалась.
   - Марианна, я вижу, ты боишься меня, - вновь заговорил Энтони за дверью. - Ты не должна бояться, ведь я никогда тебя не обижу. Ты - самое чудесное создание на свете, ты - мой подарок. Если бы я был рядом сейчас, если бы ты позволила... Я обнял бы тебя крепко-крепко. Не до боли, а так, чтоб не вырвалась... Чтобы всегда была со мной.
   Марианна вернулась в постель и расплакалась от бессилия. Она хотела быть с этим мужчиной, но не могла решиться. Она уже почти поверила в то, что он не сделает ничего без ее согласия, но все-таки останавливала себя. Энтони еще что-то говорил, что-то ласковое, Марианна уже не могла разобрать. Он больше не стучал и не просил впустить, он просто говорил, изливал душу. Под звуки его голоса Марианна уснула.
   Проснувшись утром, Марианна отодвинула засов и осторожно выглянула в коридор. К ее изумлению Энтони сидел около ее двери, прислонившись к стене. Будто почувствовав появление девушки, он открыл глаза и взглянул на нее. Марианне вдруг стало жаль Энтони, а еще она почувствовала к этому мужчине необыкновенную нежность.
   - Капитан Хикс, зачем вы дежурите под моей дверью? Я уже начинаю думать, что у вас в доме не так уж и безопасно.
   Марианна задорно улыбнулась. Энтони улыбнулся ей в ответ и подошел ближе.
   - Доброе утро, Марианна.
   - Доброе утро.
   - Пожалуйста, не прячься от меня больше.
   - Не буду прятаться, - уверенно ответила девушка.
   Энтони буквально засиял от ее слов. Он придвинулся ближе к ней на шаг и робко дотронулся до руки.
   - Позавтракаешь со мной?
   - Конечно.
   - Тогда я зайду за тобой позже.
   После завтрака Энтони взял Марианну за руку и повел к ней в комнату. Девушка испугалась сначала, но потом заставила себя успокоиться и доверять мужчине. Войдя в комнату, она обнаружила, что на кровати разложены красивые платья разных цветов и фасонов. Марианна ахнула от восторгов и тут же принялась рассматривать наряды. У нее никогда не была таких красивых платьев.
   - Это тебе, - сообщил Энтони, с удовольствием наблюдая, как девушка радуется. Марианна резко встала и вскинула на мужчину удивленные глаза.
   - Я не знаю... - пролепетала девушка.
   - Марианна, даже не смей спорить! - строго сказал Энтони. - Это подарок, от всей души. К тому же все твои вещи остались в доме дядюшки.
   - Спасибо, все очень красивое! - сказала Марианна, продолжая рассматривать шелковое великолепие.
   Энтони медленно приблизился, будто боясь спугнуть девушку, и положил руки ей на плечи. Марианна напряглась, но вырываться не стала. Энтони склонился к ее волосам и глубоко вдохнул, наслаждаясь ароматом.
   - Ты необыкновенная... - прошептал он.
   Марианне стало очень интересно, что же мужчина будет делать дальше, к тому же, ей было так приятно рядом с ним. Девушка решила, что сможет остановить его в любой момент, почему бы не понаслаждаться немного?
   Энтони притянул Марианну к себе и крепко обнял, ощущая невероятную радость от ее близости. Так они простояли, прижавшись друг к другу, несколько минут, а может и часов. Время будто перестало существовать в этой комнате. Наконец Энтони решился. Чуть отстранившись, он внимательно посмотрел девушке в глаза, словно надеясь прочесть мысли. Глаза Марианны горели обожанием. И тогда Энтони поцеловал нежные губы.
   На Марианну словно лавиной обрушились новые, доселе неизведанные чувства. Она не смогла бы описать их, даже если бы захотела. Здесь был восторг, смешенный с горечью, и удовольствие, смешенное с чувством вины. Это было так чудно и непривычно. Марианна вдруг испугалась, что поток невероятных эмоций сведет ее с ума. Девушка вырвалась из объятий и села на кровать, закрыв пылающее лицо ладонями. Энтони сел на колени перед ней.
   - Марианна, ну скажи мне, что не так? Почему ты меня отталкиваешь? Разве я обидел тебя чем-то?
   Девушка лишь покачала головой.
   - Значит я неприятен тебе... Ну конечно, куда же мне, старому, набиваться в кавалеры юной прелестной девушке.
   - И вовсе вы не старый, - возразила Марианна.
   - Марианна, я очень давно не ухаживал за девушками, успел забыть, - смущенно объяснил Энтони. - Я думал, что мое сердце застыло, но когда увидел тебя... Такую чудесную... Скажи, чего ты боишься?
   Марианна минуту сидела молча, собираясь с мыслями. Энтони терпеливо ждал.
   - Просто матушка Кадэ сказала одну неприятную вещь... - смущаясь, начала Марианна. - Она сказала, что вы со мной встречаетесь только для того, чтобы... чтобы...
   - Я все понял, - прекратил ее мучения Энтони, а потом нежно погладил маленькие ладошки.
   - Марианна, милая, я никогда тебя не обижу. И никогда не сделаю ничего против твоей воли.
   Девушка кивнула и улыбнулась. Энтони сел рядом с ней и снова обнял.
   - Я только поцелую, обещаю, - шепнул он и вновь приник к губам. На этот раз поцелуй длился гораздо дольше. Марианна даже попыталась неумело ответить. Эмоции по-прежнему были очень сильные, но девушка смогла немного привыкнуть к ним. Смущение все же осталось, поэтому через некоторое время Марианна мягко оттолкнула Энтони и тут же оказалась в кольце его теплых рук.
   - Все, все, - зашептал он. - Больше не буду.
   Девушка благодарно погладила его по щеке.
   - Колючий, - произнесла она и улыбнулась.
   - Марианна, я понимаю, что не слишком завидная партия для молодой девушки, но все же хочу снова спросить... Ты позволишь мне ухаживать за тобой?
   - Хорошо, - ответила Марианна. - И больше не желаю слышать, что вы - неподходящая партия.
   Энтони рассмеялся и поцеловал девушку в щечку.
   - Пожалуйста, говори мне "ты", - попросил он. - Надень платье, которое больше нравится, и спускайся в гостиную. Нужно поговорить о деле.
   - А какое платье нравится вам... то есть, тебе? Я просто не очень разбираюсь в нарядах.
   Энтони улыбнулся и указал на нежно-бирюзовое платье, отделанное кружевами и жемчугом.
  В гостиной Энтони усадил Марианну напротив себя и некоторое время пристально смотрел на нее. Девушка терпела несколько секунд, но потом все же закрыла лицо ладонями.
   - Перестань на меня так смотреть, - попросила она.
   - Не могу, ты очень красивая, - ответил Энтони и рассмеялся. - Хорошо, постараюсь больше не смущать тебя.
   - Ты обещал поговорить о деле, - напомнила Марианна.
   - Послушай, мы с тобой, во что бы то ни стало, должны отыскать эликсир.
   Марианна сразу загрустила. Вот и прошла романтика, наступили серые рабочие будни.
   - Если бы я хоть предположить могла, где он находится... - прошептала девушка. - Неужели ты собираешься отдать эликсир квинсерам?
   - Нет, что ты. Я собираюсь передать его людям императора. Тогда у нашего правителя появится неоспоримое преимущество и безусловная власть над подземными жителями.
   - Разве это правильно? - с сомнением спросила Марианна.
   - Нельзя сказать однозначно, девочка. У каждой из сторон своя правда, но нам с тобой лучше действовать в интересах императора. Так мы сможем отвести удар от тебя, а там уж пусть сильные мира сего разбираются между собой сколько угодно.
   - Хорошо, но как найти эликсир?
   - Это в твоих силах.
   - Но... я не знаю, что мне делать, - беспомощно прошептала Марианна. - Дядюшка почти не разговаривал со мной, да и я не слишком интересовалась его делами. Мы жили в одном доме, но при этом были совершенно чужими людьми. Что мне делать, Энтони?
   - Девочка моя, послушай, наша память хранит в себе гораздо больше информации, чем мы осознаем. И в твоей прелестной головке есть все необходимое для разгадки тайны. Любая деталь, кажущаяся неважной, любая мелочь может быть полезна. Нужно лишь вытащить нужные воспоминания наружу, чтобы сложилась мозаика. Отдельные слова, брошенные невзначай, жесты, взгляды... Все это составные частички целого. Мы лишь должны найти их и увидеть всю картину.
   - Но как найти нужные воспоминания? - спросила Марианна. - Я ведь была такой невнимательной, постоянно поглощенной лишь собственными проблемами.
   - Для этого существуют специальные заклятья.
   Марианна представила, как незнакомый маг будет копаться в ее воспоминаниях, поднимая со дна души самое сокровенное и дорогое... Это так неприятно!
   - Энтони, я слышала, что такие заклятья очень опасны. Люди могут и рассудка лишиться.
   - Это так, - ответил мужчина.
   Марианна вздрогнула. Неужели ему все равно, что она может пострадать?
   - Но плохих последствий можно избежать, если обратиться к профессионалу, - объяснил Энтони. - Марианна, доверься мне, прошу. Мэтр Дайбрук, мой давний приятель, отличный маг. Он не причинит тебе вреда, обещаю. Ты мне веришь?
   Энтони ласково погладил девушку по щеке. Разве могла Марианна не верить ему? Разве есть сейчас человек на свете, дороже, чем он?
   - Конечно, верю, - прошептала Марианна.
   - Спасибо, милая.
   Энтони поцеловал девушку в щеку и отстранился. Марианна тут же расстроилась. Ей хотелось настоящего поцелуя, хотелось той бури эмоций, что захлестнула ее утром.
   - Мне пора на службу. Не скучай, до вечера!
   Марианна пошла провожать мужчину. У двери она все-таки решилась и обняла его, потянувшись к губам. Энтони обнял ее в ответ и подарил долгожданный поцелуй. Прошло еще десять минут, прежде чем Марианна смогла его отпустить. Оставшись одна, девушка вновь почувствовала страх. А вдруг квинсер где-то рядом? Может, он только и ждал ухода Энтони? Марианна вернулась в свою комнату и плотно задернула шторы. Некоторое время девушка лежала на кровати, поглаживая кулончик, подаренный Энтони. Наконец ей удалось успокоиться. Если капитан Хикс сказал, что в его доме ей ничто не угрожает, значит так оно и есть.
   Марианна сходила на кухню, поболтала с горничной. Уже наступил вечер, а Энтони все не возвращался. Как же скучно без него... Марианна задремала и проснулась уже глубокой ночью. Поворочавшись, девушка все же решила встать. Ей совершенно необходимо было убедиться, что Энтони дома. Взяв свечу, девушка вышла в коридор и тихонько постучала в дверь заветной комнаты. Никто не откликнулся. Тогда она вошла на цыпочках, чтобы нечаянно не разбудить капитана Хикса. Постель оказалась нетронутой. В голове сразу замелькали мысли, одна неприятнее другой, начиная с того, что Энтони коротает ночь в женских объятиях, и заканчивая тем, что его уже схватили квинсеры. Задумавшись, девушка спустилась в гостиную и тут заметила свет на лоджии.
   Энтони сидел в кресле-качалке, закутавшись в плед, и смотрел на звезды. Марианна приблизилась к нему, но в последний момент передумала и решила его не тревожить.
   - Марианна? - вдруг окликнул ее Этони, будто почувствовав рядом.
   - Прости, не хотела мешать, - быстро пробормотала девушка.
   - Иди сюда, милая, посиди со мной.
   Рядом обнаружилось такое же кресло, только пустое.
   - Я поставил два, в надежде, что однажды найдется моя половинка, - объяснил Энтони.
   Марианна села в кресло и с улыбкой взглянула на мужчину. Теперь, когда он рядом, к ней вновь вернулись покой и уверенность. Мужчина встал и закутал девушку в свой плед, затем снова вернулся на свое место.
   - Почему ты не спишь? - спросил он.
   - Я беспокоилась за тебя, - призналась Марианна. - Тебя долго не было.
   - Прости, столько работы накопилось. Я ведь в последнее время занимался только тобой.
   - А ты почему не спишь?
   - Люблю смотреть на звезды. Сегодня чудная погода, небо чистое. Как раз подходящая ночь.
   - И правда красиво, - прошептала Марианна, глядя на россыпь сияющих звезд. Странно, что она раньше не обращала внимания, как прекрасно ночное небо.
   - Иди ко мне, - попросил Энтони, протянув к руку. Похоже, звезды перестали его интересовать.
   Чуть поколебавшись, Марианна села на колени мужчины и крепко обняла его за шею. Как же ей не хватало этого тепла днем. Энтони стал качать девушку в руках, будто убаюкивая.
   - Я так мало знаю о тебе, - прошептала Марианна. - Почти ничего не знаю.
   - У нас достаточно времени, чтобы узнать все друг о друге.
   - Ты ведь родом не из Империи?
   - Нет, милая, я приехал издалека, с юга. Название королевства тебе ничего не скажет.
   - У тебя там кто-то остался?
   - Нет, я один на этом свете. Была у меня жена...
   - Что с ней случилось?
   - Она ушла к другому. Теперь наверняка счастлива. Я ведь из-за нее уехал, чтобы забыться.
   - Прости, что спросила...
   - Меня уже давно не трогает это, - рассмеялся Энтони. - К тому же теперь у меня есть ты...
   Мужчина поцеловал Марианну в губы, заставив ее трепетать от счастья.
   - Ты не жалеешь о той жизни? - чуть погодя спросила девушка.
   - Нет, что ты. Хотя... Об одном все же жалею: что детей боги не дали.
   - У тебя еще все впереди, - улыбнулась Марианна.
   - У нас! - твердо сказал Энтони. - Знаешь, самое большое счастье в жизни - иметь ребенка от любимой женщины.
   Марианна и Энтони еще долго сидели, любуясь звездами, тихо переговаривались и целовались. Марианна было так хорошо, как никогда. Можно было всю жизнь так провести, рядом с Энтони, в его теплых объятиях. Девушка сама не заметила, как заснула. Сквозь дрему она почувствовала, как ее взяли на руки и куда-то понесли.
   Проснулась девушка в собственной постели, но не одна. Так странно оказалось просыпаться с мужчиной в одной постели. Сначала девушка засмущалась и испугалась, но, обнаружив, что она полностью одета, как и Энтони, успокоилась. Сев в постели, она принялась рассматривать спящего мужчину. Во сне Энтони казался моложе. Не было обычного сосредоточенного выражения лица, не было морщинки между бровей. Марианна не удержалась и провела пальцем по этому месту. Энтони тут же открыл глаза.
   - Доброе утро, - шепнула Марианна.
   - Доброе... - пробормотал Энтони, потом огляделся и рывком сел.
   - Марианна, прости, - быстро заговорил он. - Ты заснула ночью, и я отнес тебя в постель. Я хотел уйти, честно, но ты так крепко вцепилась в меня, что пришлось лечь рядом.
   - Прощаю на первый раз, - с улыбкой сказала Марианна. На самом деле ей не хотелось расставаться с Энтони ни на секундочку.
   Мужчина притянул ее к себе и приник к губам. Долгий нежный поцелуй смел остатки смущения.
   - Ты сегодня опять на службу? - с грустью спросила Марианна.
   - Нет, сегодня я весь день проведу с тобой, - с улыбкой ответил Энтони. - У нас много дел. После завтрака мы идем к мэтру Дайбруку, помнишь, я о нем рассказывал?
   - Помню, - сказала Марианна и поежилась. Энтони крепко прижал ее к себе и сказал:
   - Не бойся, все будет хорошо!
  По дороге к загадочному мэтру Дайбруку Марианна молчала, разглядывая пейзаж за окном кареты. Девушка была хорошо знакома с нравами алхимиков, констеблей, послушниц и даже подземных жителей! А вот с магами ей еще не приходилось сталкиваться. Энтони разговора не заводил, лишь обнимал Марианну за плечи и время от времени ласково гладил по волосам. Это успокаивало.
   Карета остановилась около небольшого здания с причудливой шестиугольной крышей. Над дверью красовалась вывеска: "Крам Дайбрук. Частные магические услуги". Энтони взял Марианну за руку и повел внутрь.
   Мэтр Дайбрук оказался смешным пухленьким старичком в старом потертом камзоле неопределенного цвета с невероятным множеством карманов. На голове у него был надет обруч с круглой лупой.
   - Доброго дня, мэтр, - вежливо поздоровался Энтони. - Спасибо, что согласились нас принять. А это и есть моя Марианна.
   Девушка поздоровалась и присела в легком реверансе. Мэтр Дайбрук подошел к ней вплотную и заставил наклониться, чтобы их лица оказались на одном уровне. Он опустил лупу на глаз и принялся всматриваться в лицо своей гостьи.
   - Очень занимательно, - произнес маг. Лупа со щелчком вернулась на место.
   Марианна хотела было спросить, чего же такого занимательного нашел в ней мэтр Дайбрук, но тот уже скрылся в другой комнате. Марианна с Энтони переглянулись и отправились вслед за магом. Он шел по коридору, напевая бодрый мотивчик. Остановился маг у кованой двери, украшенной фигурками причудливых зверей. Произнес несколько слов, и дверь распахнулась, будто приглашая гостей войти.
   - Пожалуйста, проходите, располагайтесь, - засуетился мэтр Дайбрук. - Дорогая Марианна, присаживайтесь, пожалуйста.
   Девушка с удивлением разглядывала крошечную квадратную комнату, стены и пол которой были обиты каким-то странным материалом зеленого цвета, напоминающим бархат. Посреди комнаты стоял одинокий деревянный стул с высокой спинкой. Марианна осторожно села на него, взглянув на Энтони. Тот уверенно кивнул.
   - Не бойтесь, барышня, это совсем не больно, - пробормотал маг, снова опуская лупу на глаз. Затем он достал из кармана небольшой футляр, из которого извлек тонкую золотую палочку, которой тут же легонько стукнул Марианну в лоб. От неожиданности девушка ойкнула.
   - Подходит, - удовлетворенно заявил Дайбрук, - Марианна, сейчас я отправлю вас в удивительное путешествие по самым затаенным уголкам вашей памяти. Не бойтесь, я не прочту ваших мыслей и ничего не узнаю, это противоречит этическому кодексу магов. На самом деле вы уже давно знаете ответ на интересующий вопрос. Я лишь помогу сделать его понятным. Такое заклятье можно применять к одному человеку лишь дважды, иначе будут неприятные последствия. Вы вспомните две важные детали: это может быть событие, слово или даже человек... Все в ваших руках, дорогая.
   Маг принялся шептать слова заклинания и водить золотой палочкой у лица Марианны. Поначалу ничего не происходило. Девушка бездумно следила за движениями палочки, прислушивалась к шепоту мага. Неожиданно все изменилось. Стены комнаты будто расширились, а Энтони с мэтром Дайбруком и вовсе исчезли. Палочка уже двигалась сама по себе... Марианна не испугалась и даже не удивилась. Так бывает, например, во сне. знаешь, что такого быть не может, но воспринимаешь все, как должное...
   На противоположной стене стали появляться картины прошлого. Вот Марианна, маленькая девочка, держит в руках куклу... Вот родители, такие светлые и улыбчивые... Девушка отвернулась, не в силах смотреть. Она испугалась, что вновь придется пережить их смерть... Тем временем стали появляться картинки жизни в доме дядюшки Орфа, сменяя друг друга. Однообразная и унылая жизнь... Домашняя работа с утра до вечера, редкие разговоры, хмурые взгляды... Разве можно разглядеть здесь хоть что-то важное? Как понять человека, который не желал делиться сокровенным даже с собственной племянницей?
   Марианна уже впадала в отчаянье, как вдруг калейдоскоп образов сменился сценой разговора. Девушка и не помнила, когда это было. Дядюшка, словно живой, вновь говорил с ней...
  
   Марианна накрыла на стол и отправилась в лабораторию, чтобы позвать дядюшку Орфа обедать. К ее удивлению, лаборатория оказалась пуста. Орф обнаружился в прихожей надевающим теплое пальто. Странно, дядюшка выходит из дома очень редко и только по очень важным поводам.
   Орф вздрогнул, услышав шаги племянницы. Увидев девушку, он облегченно вздохнул, будто опасался обнаружить в доме чужого.
   - А, это ты, Марианна, - пробормотал он, спешно застегивая пуговицы.
   Руки мужчины дрожали. Он был явно чем-то обеспокоен.
   - Разве вы не станете обедать? - спросила Марианна.
   - Нет... Позже... Мне нужно в магическую лавку.
   - Куда?!
   Дело в том, что между магами и алхимиками существует извечное соперничество. Ни один уважающий себя алхимик не унизится до обращения за помощью к магу, как и наоборот.
   - Мне... очень нужно... Тут, недалеко, через дорогу...
   - Дядюшка, что-то случилось? - забеспокоилась Марианна.
   - Все хорошо, милая, все хорошо, - пробормотал Орф и ушел.
   Марианна так и застыла от удивления. Такого ласкового обращения она сроду не слыхала от дядюшки.
   Орф и правда быстро вернулся и тут же заперся в лаборатории, в тот день так и не показавшись больше племяннице...
  
   - Марианна, ты меня слышишь? Просыпайся, милая!
   Девушка с трудом разлепила глаза и увидела над собой обеспокоенное лицо Энтони. Его тут же оттолкнул мэтр Дайбрук.
   - Как вы себя чувствуете? - спросил он.
   Ощущение было такое, будто Марианна проспала весь день, а теперь голова болит и слабость.
   - Ну это нормально, - сказал маг, выслушав жалобы девушки. - Ну-ка ответьте, как ваше имя?
   - Марианна Килори, - уверенно ответила девушка.
   - Превосходно! А кто этот мужчина? - вновь спросил маг, указывая на Энтони.
   Марианна правильно ответила на все вопросы. Значит, заклятье все-таки не навредило ей. Энтони помог встать с кресла и повел девушку к выходу, придерживая за талию.
   - Спасибо вам огромное, мэтр, - сказал он.
   - Следующий сеанс завтра в это же время, - напомнил Дайбрук. - И пусть сегодня ест побольше сладкого!
   Узнав о видении Марианны, Энтони тут же велел кучеру ехать в ту самую магическую лавку, что находится через дорогу от бывшего жилища девушки.
   - Ты правда думаешь, что это важно? - спросила Марианна.
   - Конечно. Наверняка твой дядюшка купил в лавке какое-то заклинание. Если он пошел на такое унижение, как пользоваться продуктами деятельности презренных магов, значит у него возникли серьезные проблемы. Я даже подозреваю, какие именно...
   - Квинсеры! - шепнула Марианна. Ей сразу стало страшно, вновь показалось, что подземные жители следят за каждым ее шагом.
   Секретарь магической лавки, миловидная женщина средних лет, увидев констебля, побледнела. Она поздоровалась дрожащим голосом и поинтересовалась, что угодно дорогим посетителям, едва выговаривая слова. Сам же хозяин лавки - маг - проворно скрылся в торговом зале среди стеллажей с множеством стеклянных сфер. В этих сосудах находились самые разнообразные заклинания. Их мог приобрести любой человек и использовать без особого труда. Лишь разбить сосуд - и все готово. В свободной продаже находились только самые простые бытовые заклинания. На другие же, которые могли причинить вред людям, требовалась специальная лицензия.
   - Похоже, в этой лавке ведется нечистая торговля, - прошептал Энтони Марианне. - надо будет проверить позже.
   Услышав, что требуется гостям, секретарь сразу повеселела, быстренько достала журналы регистрации покупателей и принялась искать нужного клиента.
   - Вот! Орф Килори делал у нас покупку всего один раз. Он приобрел заклинание скрытого пространства.
   Женщина продемонстрировала Энтони соответствующую запись в журнале.
   - Что это за странное заклинание? - поинтересовалась Марианна, когда они ехали домой.
   - Ну, например, с его помощью можно спрятать в маленькой шкатулочке все твои новые платья, - с улыбкой объяснил Энтони.
   - Выходит, что это заклинание понадобилось дядюшке, чтобы спрятать сосуд с эликсиром. Да так спрятать, чтобы в жизни никто не догадался!
   - Умненькая моя девочка, - прошептал Энтони и потянулся к любимым губам.
   Ночью Марианна и Энтони вновь любовались звездами и вели тихую неспешную беседу. А куда торопиться? еще достаточно времени, чтобы узнать друг о друге все-все. Энтони раньше думал, что все хорошее в его жизни пройдено, что ему уже ничего не успеть. Но теперь юная ласковая Марианна давала ему силы жить, давала уверенность в том, что счастье еще возможно. Энтони твердо уверился, что самое лучшее в его жизни еще впереди. Мужчина смотрел на звезды и не уставал благодарить богов за такой щедрый подарок, за его маленькую Марианну.
   Утром влюбленные снова проснулись в одной постели. Между ними ничего не случилось, они просто спали рядом, обнявшись, но Марианне и этого было достаточно для ощущения безоблачного счастья. Девушка проснулась от солнечного лучика, проникшего сквозь шторы и упавшего на лицо. Сладко потянувшись, Марианна осторожно выбралась из крепких объятий и перевернулась живот. Девушка принялась в который раз любоваться мужчиной.
   Интересно, это и есть любовь? Марианна много слышала о ней, но никогда не испытывала. Серость и однообразие жизни поглотили ее, заставив скрыться в собственном мрачном мирке. Девушка и мечтать не могла, что однажды любовь придет и к ней. Может и правда богиня Лиджи помогла, даже не попросив ничего взамен? Не попросив ни бесконечных молитв, ни долгих лет службы. А может добрая богиня просто решила сделать Марианне подарок, увидев, какая она несчастная и одинокая. Может девушка просто искренне, по-настоящему, захотела найти свою половинку? Интересно...
   - О чем задумалась? - тихо спросил Энтони.
   Пока Марианна размышляла о таких важных вещах, мужчина уже проснулся и с улыбкой смотрел на нее.
   - О тебе, - смело ответила девушка и спрятала лицо в ладошках от смущения.
   Энтони рассмеялся, взял ладони девушки в свои и поцеловал тонкие пальчики.
   - Я счастлив слышать такое от тебя, моя девочка, - прошептал мужчина, затем обнял Марианну и провел губами по щеке, подбородку, спустился на шею. Девушке сразу стало невыносимо жарко, но она не могла заставить себя отстраниться.
   - Ты такая красивая... ты такая... такая... - прошептал Энтони срывающимся голосом.
   Он не мог подобрать слов, чтобы передать, как сильно ему нужна Марианна. Любой комплимент казался глупой мелочью, когда речь шла об этой девушке. Он хотел найти самые красивые слова, но не мог. Тогда он стал целовать теплую кожу Марианны, стараясь вложить в каждый поцелуй всю свою нерастраченную нежность, он хотел сделать ее самой счастливой.
   Губы Энтони страстно целовали девичью шейку, а потом плавно спустились ниже. Мужчина стащил с плеч девушки шелковую ночную сорочку и стал покрывать поцелуями грудь. Марианна часто задышала от нахлынувшего наслаждения. Разум кричал, что нужно все прекратить, но сил остановить мужчину не было. Его руки блуждали по телу Марианны, она чувствовала их тепло сквозь тонкую ткань.
   - Моя сладкая, - жарко шептал Энтони. - Лапочка...
   Когда Энтони погладил ножки девушки и стал медленно поднимать подол рубашки, она вынырнула из сладостного сна и прошептала:
   - Нет... не надо...
   Энтони шумно выдохнул, а потом перевернулся на спину, увлекая Марианну за собой. Он крепко обнял девушку и глубоко задышал, пытаясь унять нестерпимое желание.
   - Не бойся, Марианна. У нас с тобой будет все, как положено.
   Девушка не совсем поняла, о чем он говорит, но расспрашивать постеснялась.
   - Энтони, просто я... ну... у меня еще не было мужчины, - смущенно прошептала Марианна.
   - Это прекрасно, - ответил мужчина, поцеловав ее. - Значит, ты только моя нежная девочка.
   Марианна тесно прижалась к Энтони, спрятала лицо у него на груди и закрыла глаза. С ним было так хорошо и спокойно, забывались все проблемы и невзгоды. Хотя какие проблемы? Разве у Марианны есть проблемы?...
   - Лапочка, пора вставать.
   - Не хочу, - протестующее простонала Марианна.
   - Поверь, я мечтаю провести целый день вот так, рядом с тобой, но у нас есть еще дело.
   Вспомнив об очередной поездке к мэтру Дайбруку, Марианна помрачнела. Розовый туман разом испарился из головы. Девушка очень боялась, что не оправдает ожидания Энтони. Вдруг ей не удастся вспомнить нужных деталей?
   - Не бойся, лапочка, ты справишься, - произнес Энтони, будто почувствовав ее страх.
   - Ты меня теперь все время будешь называть так? - спросила Марианна, улыбнувшись.
   - Я придумаю тебе много ласковых прозвищ, - пообещал мужчина и покинул комнату.
   Марианна с сожалением посмотрела ему вслед и стала собираться.
  Мэтр Дайбрук вновь отвел Марианну в зеленую комнатку. На этот раз девушка поддалась чарам намного быстрее. Ей привиделось, что она вновь в своей комнате, в объятиях Энтони. Только мужчина никуда не торопил ее, не просил вставать. Расслабившись в теплых объятиях, Марианна задремала.
   Девушка очнулась, будто от толчка, и обнаружила себя в доме дяди. Она перенеслась в день его смерти и теперь вновь украдкой наблюдала, как Орф разговаривает с квинсерами. Неужели ей вновь придется увидеть его смерть? Неужели снова придется испытать этот ужас? С огромным трудом девушка заставила себя успокоиться и подумать. Если ей показывают эту сцену, значит нужно искать ту самую важную деталь... Страх исчез, как по волшебству, а на его место пришла твердая решимость. Марианне казалось, что ее наблюдательность улучшилась в сотни раз. Она разглядывала комнату, не обращая внимание на происходящее в ней, затем осматривала гостей из подземного мира, затем прислушивалась к словам... Нет, все не то! Тогда Марианна обратила внимание на дядюшку Орфа. В нем вся разгадка, сомнений больше не осталось! Должно быть нечто необычное, нечто нехарактерное для него... Квинсер как раз разбил колбу с жасминовым чаем... От знакомого аромата засвербило в носу. Как же Марианна ненавидит этот запах! И тут на девушку будто озарение нашло! Вот она, разгадка! Дядюшка Орф всю жизнь носил на шее золотой медальон и никогда не расставался с этой вещицей, ни на мгновенье. А сейчас медальона не было, Марианна ясно видела это... Квинсер тем временем достал оружие и приблизился к Орфу. Марианна закрыла лицо руками и... очнулась.
   На этот раз девушка чувствовала себя хуже, чем после первого сеанса. Голова нещадно болела, а от слабости она едва смогла встать на ноги. Дайбрук заставил ее выпить какой-то горький отвар. Марианна закашлялась, из глаз брызнули слезы. Легче ей стало, только когда она очутилась в объятиях Энтони. Мужчина быстро распрощался с магом, подхватил Марианну на руки и понес на свежий воздух.
   - Сейчас поедем домой, потерпи немножко.
   - Нет, нам нужно в дом дядюшки, - упрямо сказала Марианна. - Нужно найти его медальон!
   - Какой медальон?
   - Это подарок его покойной жены. Такой кругленький золотой медальон. Он открывается, а внутри гравировка: "В знак моей вечной любви".
   - Ты же говорила, что Орф всю жизнь жил один.
   - Так и было... почти. Дядюшка женился еще в юности, но его жена умерла через два месяца после свадьбы. Какая-то неизлечимая болезнь, я не знаю подробностей. Эта тема всегда была закрытой в нашей семье. Именно поэтому дядюшка и стал алхимиком. Он намеревался отыскать лекарство от всех болезней, чтобы люди больше не теряли любимых. Дядюшка до конца своих дней горевал о жене, так и не впустив больше никого в сердце. И медальон не снимал. А в день убийства украшения на его шее не было.
   - Этому может быть масса объяснений...
   - Нет, - возразила Марианна. - Это очень важно, я уверена. Если найдем медальон, найдем и эликсир.
   Входить в дом, который когда-то был родным, оказалось нелегким испытанием для Марианны. Констебли убрали все следы убийства. Обстановка гостиной ничем не выдавала прошлых ужасных событий. Марианне казалось, что дядюшка Орф вот-вот спустится по лестнице из лаборатории, посмотрит на племянницу как всегда хмуро и попросит заварить любимый жасминовый чай...
   Девушка вдруг подумала, что однажды ей придется вернуться в этот дом. Других наследников у дядюшки нет, поэтому будет справедливо, если именно она станет здесь жить.
   - Энтони, а ключи от дома хранятся у тебя?
   - Да, у меня. Если хочешь, возьми себе, - ответил мужчина и тут же нахмурился.
   - А почему ты спрашиваешь, Марианна?
   - Ну... возможно, мне придется вернуться сюда...
   Энтони обнял Марианну за плечи и заглянул в глаза.
   - Разве тебе плохо со мной? - вкрадчиво спросил он.
   - Что ты, мне с тобой очень хорошо, - горячо зашептала Марианна. - Просто я привыкла думать о самом худшем... Честно говоря, я не представляю, как смогу здесь жить после всего, что произошло.
   - Тебе и не придется. Я не понимаю, почему ты сомневаешься во мне?
   - Энтони, давай лучше займемся поисками, - пробормотала Марианна, вывернувшись из мужских объятий.
   - Как скажешь, - ответил Энтони немного грустно. - Командуй, милая, с чего начинать.
   - Пойдем в комнату дядюшки. Я никогда не бывала там, но уверена, что в ней скрыты все его секреты.
   Марианна первая вошла в комнату дядюшки Орфа и ахнула от удивления. Все стены оказались увешены рисунками с изображением одной и той же женщины, только в разных ракурсах. Энтони ближе рассмотрел рисунки и прочел подписи на них.
   - Диана... Кто это?
   - Покойная жена дядюшки, - ответила Марианна, подходя ближе. - Красивая, правда?
   - Да, очень красивая. Как жаль, что умерла совсем молодой, несправедливо.
   Энтони подошел к старинному платяному шкафу и раскрыл скрипучие дверцы. Шкаф оказался заполненным нарядными женскими платьями. На столике у кровати обнаружилось зеркало в серебряной оправе, драгоценности, несколько флаконов со старыми духами.
   - Похоже, дядюшка ничего не менял в комнате со дня смерти Дианы, - произнесла Марианна.
   В ящике стола девушка нашла толстую книжку с исписанными страницами. Кажется, дядюшкин дневник. Марианна дрожащей рукой раскрыла последнюю запись. Соблазн узнать, что же творилась в голове у скрытного Орфа, оказался слишком велик. С трудом разбирая мелкий дядюшкин почерк, Марианна принялась шепотом читать:
   - Дорогая Диана! Вот и прошел очередной день без тебя. Знаешь, в последнее время я чувствую себя очень счастливым. Меня не покидает ощущение, что очень скоро мы будем вместе. Странно, люди обычно страшатся смерти, но для меня она желанна. Ведь смерть приведет меня к тебе, моя дорогая. По-прежнему твой, Орф. Жди меня...
   Марианна всхлипнула и закрыла дневник. По щеке скатилась слезинка. Девушка тут же почувствовала родные и такие теплые объятия.
   - Не надо плакать, милая, - прошептал Энтони. - Они теперь счастливы вместе. Я и не думал, что бывает такая любовь.
   - Знаешь, Энтони, я ведь раньше обвиняла Диану в несчастьях нашей семьи. После ее смерти все пошло прахом. Мой отец разорился, пришлось переезжать в съемную комнатушку вместе со мной, грудной малышкой. А потом родители оставили меня... Диана будто открыла дверь горестям...
   - Человеку свойственно искать объяснения всему плохому, что с ним происходит.
   Марианна вытерла слезы, вернула сокровенный дневник на место и открыла другой ящик стола. В нем нашлась небольшая шкатулка с сережками и бусами. Девушка вывалила драгоценности на стол и нашла среди них заветный кулон.
   - Вот он, - прошептала Марианна. - Гляди.
   Кулон со щелчком открылся, и Энтони смог прочесть гравировку: "В знак моей вечной любви".
   - Положи на стол, - попросил Энтони и достал из кармана тонкую стеклянную трубочку с зеленой светящейся жидкостью. Мужчина вылил эту жидкость на кулон. Раздалось шипение, кулон окутал белый пар.
   - Заклинание сжатого пространства, - сказал Энтони. - Если ты права, сейчас мы увидим эликсир.
   Через несколько секунд рядом с кулоном, словно ниоткуда, появился стеклянный пузырек, наполненный золотистой жидкостью. Марианна взяла пузырек и понюхала. Тонкий аромат жасмина напомнил о былых днях. Но в пузырьке на этот раз точно был не чай. Золотистая жидкость оказалась густой, словно масло, с бирюзовыми крапинками.
   - Ради этого дядюшка отдал свою жизнь? - потрясенно проговорила Марианна.
   - Это смерть для квинсеров, - ответил Энтони.
   - Что мы будем делать дальше?
   - Поедем домой, - с улыбкой ответил мужчина. - На тебе лица нет, нужно отдохнуть. Все-таки два дня работы с магом - это не шутки.
   Марианна кивнула, а потом положила кулон в шкатулку и убрала ее на место. Пусть в этой комнате ничего не меняется, как и хотел дядюшка Орф. Энтони спрятал пузырек с эликсиром в специальную металлическую коробку, зачарованную магами. В таких коробках констебли хранят важные улики.
   Энтони не поехал на службу, решив провести остаток дня с Марианной. Все-таки эликсир нашелся, и Марианне вполне может угрожать опасность. На защиту амулета он не очень надеялся.
   Капитан Хикс скомандовал Марианне слопать побольше шоколада, как советовал мэтр Дайбрук, и ложиться в постель. Марианна решила не спорить со строгим констеблем и подчинилась. Тем более, она и правда чувствовала себя утомленной. Девушка закуталась в одеяло и закрыла глаза, сквозь дрему почувствовав, что Энтони лег рядом. Марианна решила задать ему вопрос, который весь день ее беспокоил. Услышать ответ было страшно, но находиться в неведении еще хуже.
   - Энтони, эликсир нашелся, - осторожно начала Марианна.
   - Я знаю, милая, - рассмеялся Энтони. - Ты решила мне сообщить об этом?
   - Нет... просто теперь... я, наверное, больше не нужна тебе...
   Мужчина удивленно воззрился на нее.
   - Так вот откуда эти разговоры о переезде, - спокойно произнес он. - Ты думала, будто я использую тебя только чтобы отыскать эликсир?
   - Я не знаю, - прошептала Марианна и хотела отвернуться, но Энтони не позволил, заставив смотреть себе в глаза.
   - Марианна, я не отпущу тебя, даже не надейся, - твердо сказал он. - Ведь я люблю тебя!
   - Любишь? - заворожено прошептала девушка.
   - Очень люблю. Пожалуйста, останься со мной.
   Во взгляде Энтони было столько нежности, что Марианна чуть не расплакалась от счастья и умиления. Она крепко обняла мужчину, вцепилась в него, будто в последнюю надежду на жизнь.
   - Я не оставлю тебя, никогда не оставлю, - зашептала девушка.
  
   Марианна проснулась среди ночи от холода. Энтони рядом не оказалось. Теперь ясно, почему так холодно - без мужских объятий. Куда же он делся? Неужели вновь отправился любоваться звездами. Марианна накинула халат и отправилась на поиски.
   Уже на лестнице девушка услышала тихие голоса, доносящиеся из гостиной. Один из голосов явно принадлежал Энтони, а вот второй... Неужели квинсер явился в дом? дрожа от страха, Марианна медленно спускалась во мраке лестнице, стараясь остаться незамеченной. Даже в тусклом освещении гостиной девушка прекрасно узнала того самого подземного жителя в красном камзоле, постоянно являющегося ей в кошмарах. На этот раз лицо квинсера не закрывала сетчатая повязка, а рубиновые глаза горели огнем.
   - Зачем тебе ввязываться в судьбы мира, человек? - спросил квинсер, сверля Энтони огненным взглядом.
   - Я - служитель закона, - спокойно ответил Энтони. - Я подчиняюсь Императору и не могу предать его интересы.
   Квинсер рассмеялся.
   - Ради этого ты готов пожертвовать своей жизнью? - спросил он. - Одно слово - и твой дом наполнится моими собратьями. Шансов нет. Поверь, мне совсем не хочется убивать тебя... и твою маленькую шпионку.
   Марианна вздрогнула и вжалась в стену, однако квинсер обратил на нее свой взор. Девушка встретилась с ним глазами и зажмурилась, не в силах выдержать сияния чужого взгляда.
   - Иди сюда, не бойся, - насмешливо произнес квинсер. - Вижу, ты зря времени не теряла. И эликсир нашла, и защитника. Какая сообразительная!
   Энтони взглядом показал Марианне бежать прочь, но девушка не послушалась. Какой толк скрываться от вездесущих созданий? Она медленно спустилась, пересчитывая каждую ступеньку, и встала рядом с капитаном Хиксом.
   - Послушная девочка, - проговорил квинсер, подходя ближе. Энтони дернулся, чтобы загородить Марианну, но тут же застыл без движения, стоило квинсеру взмахнуть рукой, скрытой черной кожаной перчаткой. Только сейчас Марианна заметила, что у подземного жителя на руках по шесть пальцев.
   Квинсер приблизился к Марианне вплотную. Девушка стояла, не двигаясь, будто на нее тоже подействовали чары нежданного гостя. Квинсер с интересом принялся рассматривать амулет на девичьей шейке.
   - Интересная штучка, - заметил он, а потом быстрым, почти неуловимым, движением достал изогнутый кинжал и разрезал тонкую цепочку. Марианна вскрикнула. Кулон упал на пол и укатился под диван. Девушка схватилась за шею. Кажется, пореза не было.
   - Видишь ли, милая, твой защитничек больше ценит государственные интересы, чем твою жизнь, - заявил квинсер, махнув рукой на неподвижного Энтони. - Но ведь ты умненькая девочка. Отдай эликсир, и я позволю вам жить, даю слово.
   Слово? Можно ли верить подземному жителю? Имеют ли для него значение людские понятия чести? Мысли Марианны путались. Девушка старалась найти выход из положения, но никак не могла. Видно и вправду она глупая маленькая девочка... Спорить с квинсером - значит расстаться с жизнью. Уж Марианне ли не знать этого после хладнокровного убийства дядюшки. А если отдать эликсир? Этот вариант казался менее ясным и однозначным. С одной стороны последствия могут и вовсе не коснуться девушки. Где она и где государственные интересы... Но с другой стороны это тоже может быть опасно. Марианна до дрожи боялась подземных жителей. Боялась страшного рубинового взгляда... Что же делать?!
   - Твое время на исходе, - прошипел квинсер, проводя кинжалом возле лица Марианны.
   Что делать? Что делать? Что делать?!
   - Предлагаю спор! - воскликнул Энтони.
   Марианна удивленно посмотрела на мужчину, совершенно не понимая, о чем он говорит. А вот квинсер явно заинтересовался.
   - Ты желаешь поспорить со мной, человек? - спросил он и расплылся в улыбке. Чары тут же спали, и Энтони смог двигаться. Он подошел к Марианне и загородил ее собой.
   - Давай не станем вмешивать женщину в наши дела, - сказал мужчина. - Мы ведь и сами сможем договориться, не так ли?
   - Хорошо. На что будем спорить?
   - На эликсир, разумеется. Если ты проиграешь, эликсир останется у меня, а твои сородичи навсегда оставят в покое нас с Марианной.
   - Справедливо, - заключил квинсер. - Тогда я выбираю условия. Скоро состоится имперский маскарад. Вы двое прибудете на него согласно этикету. Я тоже там буду. Сумеешь уберечь свою женщину от смерти - выиграешь спор. В твоем распоряжении целая ночь - ночь маскарада.
   - Согласен, - ответил Энтони после некоторой заминки. Марианна видела, что мужчина очень нервничает.
   - Замечательно, - квинсер вновь улыбнулся и потер руки в предвкушении скорого развлечения, - Спорим же!
   Квинсер и Энтони скрепили договор рукопожатием.
   - Знай, человек, мое имя - Игналт, теперь мы связаны.
   После этих слов квинсер вновь окинул взглядом дрожащую фигурку Марианны.
   - До скорой встречи, маленькая шпионка.
   Через секунду Марианна и Энтони остались в комнате вдвоем.
  - О чем вы договорились? - шепотом спросила Марианна, - Какой еще спор?
   Энтони обнял девушку за плечи и повел к дивану. Она по-прежнему дрожала и беспокойно оглядывалась, опасаясь, что квинсер все еще где-то рядом.
   - Я выиграл для нас время, - ответил Энтони. - Дело в том, что подземные жители очень любят спорить с людьми. Раньше, еще до путешествия в подземное царство, существовало множество легенд о загадочных существах, способных исполнить любое желание. Люди, случайно забредавшие в царство квинсеров, видели несметные богатства, поддавались алчности. Тут и появлялись хитрые квинсеры, которые принимались спорить с заплутавшим путником, естественно, на выгодных им самим условиях. Обычно люди проигрывали и расставались с жизнью, либо оставались плутать в подземных лабиринтах.
   - А ты говорил, что квинсеры раньше были безобидными.
   - Видишь ли, милая, у этих существ своеобразное представление о том, что хорошо, а что плохо. Споры - это их слабость, их развлечение. По их мнению, человек, вступивший в спор, сам выбирает свою участь. Проиграл - сам виноват.
   - Что же нам теперь делать, Энтони?
   - Ехать на Имперский маскарад.
   - Разве это нам по статусу? - удивилась Марианна. - Маскарад в столице для самых приближенных к Императору, для сливок общества. Как нам с тобой попасть туда?
   - Спор состоялся, а значит мы попадем на маскарад, можешь не сомневаться. Главное, что условия спора Игналт не посмеет нарушить. Имперский маскарад всегда начинается ровно в полночь и заканчивается в пять часов утра. Нам только нужно продержаться это время - и квинсер не посмеет больше тревожить нас.
   - Мне страшно, - шепнула Марианна и прижалась к мужской груди.
   - Я все сделаю, чтобы защитить тебя, обещаю. Ты мне веришь?
   - Только тебе и верю.
   А утром на пороге дома появился вестник Императора с официальным приглашением на бал для капитана констеблей Энтони Хикса. Ему надлежало прибыть в столицу через два дня. На мероприятие требовался маскарадный костюм, а еще Энтони разрешалось взять с собой даму.
   - Я же говорил! - воскликнул Энтони, размахивая приглашением. - Наверняка дело рук квинсера. Ну что, моя прекрасная дама, отправляемся на бал?
   Мужчина подошел к Марианне со спины и обхватил, зарывшись лицом в волосы.
   - Страшно, - вновь призналась девушка. - Но так жить еще страшнее. Жить в постоянном ожидании мести подземных жителей.
   - Мы справимся, милая. Нас ведь двое, а бессердечным квинсерам никогда не постичь силы настоящих чувств.
   Вечером Энтони два больших бумажных свертка.
   - Это наши костюмы, - пояснил он, разворачивая бумагу. - Я стану вороном, а ты, моя милая, бабочкой.
   - А почему? - заинтересовалась Марианна.
   - Потому что ты нежная, хрупкая, красивая, словно бабочка. А я - старый мрачный ворон.
   - И вовсе ты не такой, - рассмеялась Марианна, - Ух ты, какая красотища!
   Девушка с восхищением рассматривала платье из нежнейшего струящегося шелка малинового цвета. К спинке наряда были приделаны крылья из прочного проволочного каркаса, обтянутого прозрачной сиреневой тканью с разноцветной вышивкой, имитирующей расцветку крыльев бабочки. К платью прилагались перчатки, меховая накидка и маска, украшенная малиновыми перьями.
   - Нравится? - с улыбкой спросил Энтони.
   - Очень нравится! Никогда не носила такой роскоши.
   - Уверен, ты будешь смотреться в этом платье изумительно. Моя бабочка...
   Мужчина нежно поцеловал губки любимой.
   Костюм Энтони сплошь состоял из вещей черного цвета: брюки, рубашка с широкими рукавами, кожаный жилет, высокие сапоги с острыми носами. К нему прилагалась шапка, украшенная черными перьями и длинным вороньим клювом из плотной бумаги. Маска была отделана черным шелком. Настоящий ворон!
   - Мы будем с тобой эффектной парой, - восхищенно прошептала Марианна и тут же погрустнела. - Если бы можно было просто веселиться, танцевать... А знаешь, Энтони, больше нет страха. Я столько раз встречала квинсера, что уже даже начала к нему привыкать. Он перестал быть для меня каким-то неведомым монстром.
   - Тебе и не нужно бояться, лапочка. Я выиграю спор во что бы то ни стало. А потом мы заживем с тобой спокойно.
   - Думаешь, квинсеры позволят?
   - Они не посмеют нарушить условия спора, это священно.
   - И мы с тобой будем всегда-всегда вместе? - с надеждой спросила Марианна, заглядывая в глаза мужчине. В них она видела лишь безграничную нежность.
   - Ты этого хочешь?
   - Это моя мечта, - призналась девушка. - Помнишь, ты спросил однажды?
   - Я все помню, - улыбнулся Энтони. - Забавно, но наши мечты похожи. Я больше всего на свете желаю быть с тобой рядом.
   - Какое совпадение, - рассмеялась Марианна, а потом вдруг опять погрустнела. - Знаешь, есть одна проблема.
   - Ты же сказала, что больше не боишься квинсеров.
   - Я не об этом, Энтони! Я ведь совершенно не умею танцевать!
   - Ну это поправимо, - отмахнулся мужчина. - Я тебя легко научу, ты девочка сообразительная. На маскараде ты будешь танцевать только со мной, а потому не сможешь никому больше оттоптать ноги.
   Марианна от возмущения щелкнула мужчину по носу.
   - Ничего я не оттопчу, я легкая! - заявила она.
   Энтони рассмеялся, подхватил девушку на руки и закружил по комнате.
   - Конечно легкая, моя бабочка! На балах бывает всего два официальных танца, в которых участвуют все приглашенные. Движения в них легкие, ты быстро запомнишь, а там сориентируешься по ситуации.
   Марианна и Энтони спустились в зал и всю ночь танцевали в свете луны, наслаждаясь близостью друг друга. Девушка и правда оказалась способной ученицей. Да и танцевать ей понравилось безумно, тем более с таким партнером. Энтони то и дело приподнимал девушку, кружил ее. Марианна смеялась от восторга. Все заботы отошли на второй план. Если ей и суждено умереть от рук подземных жителей, почему бы не порадоваться жизни напоследок?
  
   Марианна ни разу в жизни не была в столице. Теперь девушка во все глаза рассматривала из окна кареты большие дома, красиво одетых людей, не похожих на жителей ее города. Все куда-то спешили, суетились, да и сам воздух казался другим. Столица великой Империи... Самый красивый город, утопающий в зелени и сверкающим золотом богатых жилищ.
   Имперский маскарад всегда проходил в огромном дворцовом парке. Марианна слышала, что там очень красиво, много цветов, причудливых фонтанов, украшенных драгоценными камнями. Да и сам дворец будто бы сделан из чистейшего золота. Наверняка, преувеличивают люди... Но увидеть все собственными глазами хотелось очень.
   Марианна и Энтони остановились в гостинице, отдохнули, переоделись и незадолго до полуночи отправились к дворцовому парку. Марианна и правда изумительно смотрелась в костюме бабочки. Энтони настоял, чтобы девушка оставила волосы распущенными, и теперь черные блестящие пряди струились по плечам. В маске и потрясающем платье Марианна напоминала прекрасную благородную даму, которой самое место при дворе. Ее походка изменилась, плечи расправились, появилась уверенность в себе. Да и как не быть уверенной, если рядом такой потрясающий и загадочный мужчина в черном.
   Дворец, конечно, не был сооружен полностью из золота, но оказался щедро украшен этим благородным металлом. А парк и вправду был великолепен, как и думала Марианна. Гости активно прибывали и радовали глаз разноцветными причудливыми костюмами. Люди сбивались в кучки, беседовали о чем-то. Дамы лениво обмахивались веерами, осматривались вокруг в поисках интересных кавалеров.
   - А мы увидим Императора? - спросила Марианна.
   - Нет, что ты. Он опасается появляться при большом скоплении людей. Зато на балу будет множество его шпионов.
   При виде такого количества знати Марианна заволновалась. Да и скорое начало игры с квинсерами выводило из хрупкого душевного равновесия.
   - Марианна, успокойся, - шепнул Энтони и сжал дрожащие ладошки. Он подозвал прислужника и взял с подноса бокал с водой. Марианна осушила бокал одним махом, будто страдала от жажды.
   - Я справлюсь, - заверила девушка Энтони, - Я сильная.
   Последнюю фразу адресовала самой себе. Почти убедила.
   Наконец появился распорядитель маскарада. Он единственный из присутствующих не скрывал лицо под маской.
   - Приветствую, дорогие гости! Сегодня особенная ночь - ночь масок. Только сегодня вы можете забыть, кто вы есть на самом деле, и побыть кем-то другим. Только сегодня вы можете воплотить в жизнь свои тайные фантазии. Ведь никто об этом не узнает, интригующе, не правда ли?
   Толпа одобрительно зашумела.
   - Пейте и веселитесь, дорогие гости! Да будет маскарад!
   Раздался громкий звук, похожий на удар гонга. Распорядитель исчез, а в парке зазвучала музыка. Марианна огляделась в поисках музыкантов, но никого не обнаружила. Не иначе, магия.
  Раздался громкий звук, похожий на удар гонга. Распорядитель исчез, а в парке зазвучала музыка. Марианна огляделась в поисках музыкантов, но никого не обнаружила. Не иначе, магия. Гости быстро разбились на пары и закружились в легком, непринужденном танце. Марианна знала этот танец, но присоединяться к веселящейся публике не спешила. Она внимательно разглядывала разношерстную толпу в поисках подозрительных личностей. Энтони стоял рядом, держа девушку за руку, будто боясь, что она может в любой момент исчезнуть.
   Вот оно! Чуть в стороне от танцующих пар, скрываясь в тени яблоневого дерева, стояла эффектная троица в одинаковых костюмах волков. Серебристые шелковые рубашки и темно-серые брюки дополняли меховые жилеты, а головы украшали шапки в виде волчьих морд. Даже зубы были в наличии, придавая жуткий вид мужчинам. Вместо масок глаза их скрывали черные сетчатые повязки. У каждого мужчины на шее были повязаны шелковые ленты зеленого, синего и красного цветов. Сомнений не было - это те самые квинсеры, что погубили дядюшку! А тот, что с красной лентой - и есть Игналт! Марианна почувствовала, что он пристально смотрит на нее. Губы квинсера растянулись в едва заметной улыбке. Он кивнул, приветствуя девушку.
   Сердце Марианны бешено забилось от страха. Она сжала руку Энтони и посмотрела на него умоляюще.
   - Да, милая, я вижу их, - шепнул мужчина. - Спокойно, они чувствуют твой страх и питаются им.
   - Что же делать?
   - Танцевать, - ответил Энтони и тепло улыбнулся. - Ты так прекрасна!
   Энтони и Марианна присоединились к танцующим парам. Поначалу девушка чувствовала себя неуверенно, то и дело спотыкалась, а еще постоянно оглядывалась на квинсеров. Через некоторое время Игналт остался в одиночестве, продолжая наблюдать за девушкой, а потом и вовсе исчез. Марианна так и не смогла найти его в толпе. А потом чудная музыка захватила ее. Ей вдруг показалось, что вокруг происходит настоящее волшебство. Еще бы, она ведь в жизни бы не подумала, что однажды окажется на таком великолепном балу. Даже звезды, казалось, сияли сегодня ярче, даже луна, казалось, спустилась ниже, чтобы освещать чудный маскарад. Марианна двигалась легко и свободно, будто и вовсе не касалась ногами земли. Это был невероятный восторг, невероятное счастье! Таких сильных эмоций девушка не испытывала ни разу в жизни. Хоть бы эта ночь никогда не заканчивалась...
   Внезапно Марианна почувствовала головокружение. Сначала девушка решила, что это от усталости, но потом у нее и вовсе потемнело в глазах. Последнее, что она видела - встревоженное лицо Энтони... Очнулась Марианна в другой части парка. Энтони рядом не было. Она судорожно принялась искать мужчину среди танцующих, но костюм ворона никак не попадался на глаза. Ну ничего, наверняка он тоже ищет ее... И тут Марианна обнаружила, что ее наряд загадочным образом изменился. На ней оказалось ярко-алое бархатное платье с зеленым поясом под грудью и длинными зелеными перчатками. Девушка кинулась к ближайшему фонтану, что рассмотреть свое отражение в воде. Длинные локоны Марианны теперь были убраны в высокую прическу, украшенную мелкими красными розочками, и приобрели рыжий оттенок. А маска из перьев сменилась алой бархатной маской, украшенной нежными лепестками роз.
   Марианна медленно провела ладонями по новому наряду. Как же теперь Энтони отыщет ее? Девушка решила снять маску, чтобы любимый смог узнать ее. Но маска будто приросла к коже! Как Марианна не пыталась, освободиться от нее не смогла. Ну что ж, похоже, началась игра. Придется сыграть... Марианна сделала пару глубоких вздохов и отправилась на поиски Энтони.
   Неожиданно перед Марианной возник квинсер с красной повязкой на шее. Девушка вздрогнула от неожиданности и испуга и воскликнула:
   - Игналт!
   - Приятно, что ты не забыла меня, маленькая шпионка, - с улыбкой произнес квинсер. Он говорил очень тихо, но музыка не заглушала его голос. Вокруг стали тише все звуки, будто Игналта и Марианну окутал невидимый кокон.
   Марианна не отрываясь смотрела на волчьи клыки.
   - Твоих рук дело? - спросила девушка, указывая на свой новый наряд.
   - Конечно, - самодовольно заявил Игналт. - Мне кажется, что костюм нежной розы подходит тебе гораздо больше. Я позволил себе исправить ошибку твоего нерадивого кавалера.
   - Где Энтони? - спросила Марианна, стараясь придать голосу больше строгости.
   - Он тоже изменился. Так сказать, приобрел более подходящий облик.
   Марианна снова принялась разглядывать людей в надежде отыскать знакомые черты.
   - Не старайся, милая, все напрасно, - проворковал квинсер, подходя ближе. Марианна дернулась назад, но сильная рука удержала девушку на месте.
   - Ну полно! Неужто я такой страшный? - притворно изумился Игналт. В его руке неожиданно появилась алая роза. Квинсер провел бутоном по щеке Марианны. Девушка вдохнула аромат, и голова вновь закружилась. Только не терять контроль!
   - Ты прекраснее любого цветка, - шепнул Игналт, и глаза его блеснули рубиновым светом. - Возьми.
   Марианна взяла цветок, почти не осознавая, что делает, и тут же укололась острыми шипами. Девушка охнула и уронила опасный подарок на землю. На пальчиках выступило несколько капелек крови. Марианна с ужасом глядела на свою ладонь.
   - Осторожнее, милая, - пожурил девушку квинсер. Он взял девичью ручку, подул. Кровь исчезла, а ранки моментально затянулись.
   - Я теперь умру, да? - спросила Марианна. Вот глупая! Нельзя было ничего брать у квинсера!
   - Ну что ты! Разве можно уничтожать такую красоту, - сладким голосом пропел Игналт, но через секунду рассмеялся. - Это было бы слишком просто. Потанцуем, маленькая шпионка?
   Марианна не успела и слова вымолвить, как квинсер быстрым движением притянул ее к себе и крепко обнял за талию. От страха и беспомощности девушка совсем обиссилела и едва могла передвигать ногами. Вскоре Игналт попросту поднял ее над землей, кружа в танце. Он держал девушку легко, без усилий, словно она была пушинкой. На этот раз Марианна не испытывала восторга от танца. Она каждую секунду ожидала подлого удара от квинсера. Он ведь должен ее убить, не так ли? А Энтони рядом нет, защитить ее некому... Похоже, квинсер забавлялся, наблюдая за мучениями девушки. Его глаза сверкали, что в сочетании с волчьими клыками придавало ему вид настоящего монстра. А если поговорить с ним? Может, удастся время потянуть... Энтони непременно придет! Набравшись храбрости, Марианна заговорила.
   - Почему бы тебе просто не оставить нас с Энтони в покое? Какой смысл тебе затевать спор с простым смертным, с которым ты можешь в секунду расправиться? Мы попали в гущу событий не по своей воле, а в силу обстоятельств, мы не виноваты! Вы - подчиненные Императора, вот и решайте все дела с ним!
   Все это Марианна выпалила на одном дыхании, даже не задумываясь о дерзости слов и о возможных последствиях сказанного. Девушка робко подняла глаза на квинсера, и обнаружила, что он все также улыбается, рассматривая ее, чуть наклонив голову на бок. Ему каким-то чудом удавалось избежать столкновения с другими танцующими.
   - Забавная девочка, - промолвил он наконец. - Знаешь, нам с детства внушают, что люди - самые мерзкие и отвратительные создания в мире. Они лживы, коварны и заботятся лишь о собственной выгоде. Когда-то подземное царство было процветающим. Мы жили тихо, спокойно, стараясь сделать свой мир прекраснее. И тут пришли вы - люди! И тут же придумали способ использования квинсеров!
   - Зачем ты мне это все говоришь? - оборвала гневную тираду Марианна. - Для простых людей существование подземного царства граничит с мифами. Если кто и виноват в вашем положении, то только сильные мира сего!
   - Умная, смелая девочка, - произнес Игналт. От постоянных комплиментов Марианна начала стремительно краснеть. Она не понимала квинсера. Этот разговор и спор не имели никакого значения, никакого смысла...
   - Зачем тебе этот спор? - устало спросила Марианна. - Ты ведь можешь взять силой все, что захочешь. Оставь нас и вступи в борьбу с противником подстать тебе. Например, с Императором!
   - Спор - это весьма интересное занятие. Подземных жителей всегда интересовал мир наверху, а вы, люди, такие странные - способны за кусок золота на все. Для нас же все эти глупости не имеют значения. Я служу на Императора уже очень много лет, и все это время я изучаю людей, их повадки, чувства, поступки... Хочу понять, чем же вы сильнее нас.
   - Получается?
   - Я уже у цели... Должен признать, что некоторые человеческие особи очень даже приятные...
   Квинсер резко остановился, отчего Марианна едва не упала, но руки его держали крепко. Игналт медленно наклонился к волосам девушки и вдохнул аромат. Марианна вздрогнула и отстранилась. Все романтические проявления квинсера вызывали в ней лишь страх и недоумение. Через мгновенье Игналта кто-то сильно толкнул. Квинсер выпустил Марианну из объятий и повалился на землю. Девушка взмахнула руками, пытаясь удержать равновесие, но знакомые теплые руки подхватили ее. Она обернулась и увидела высокого мужчину в серебристом костюме рыцаря, имитирующем металлические доспехи.
   - Энтони! - воскликнула Марианна и крепко обняла мужчину, ища защиты в надежных и ласковых руках.
   - Я нашел тебя, моя девочка, - прошептал Энтони. - Мне сердце подсказало.
   - Но ведь я танцевала с Игналтом. Ты же мог его найти.
   - Он скрылся под чарами для меня. Не так ли, Игналт?
   Квинсер тем временем поднялся на ноги и небрежно отряхнулся.
   - Явился, рыцарь, - насмешливо проговорил он. Неужели ты думал, что игра будет легкой?
   Энтони молча взял Марианну за руку и повел прочь. Девушка даже спиной чувствовала обжигающий рубиновый взгляд. А в голове она услышала голос: "Спасибо за прекрасный танец, цветочек".
   Спрятавшись в тени деревьев от посторонних глаз, Марианна и Энтони долго стояли, обнявшись.
   - Я так испугался, что потерял тебя, - прошептал Энтони, - Испугался, что не сберег... Это ужасное ощущение.
   - Знаешь, мне кажется, что квинсер не причинит мне вреда, - сказала Марианна и сама удивилась собственным словам.
   - Нам никогда не понять этих существ до конца. Нужно только продержаться до утра, мы снова вместе, и это главное.
   - Я так устала, Энтони, - прошептала Марианна, зевая. - Я хочу спать... Хочу оказаться в нашем доме, смотреть вместе на звезды, как прежде... Хочу покоя.
   - У нас все это будет, я обещаю. Я подарю тебе самое красивое кольцо, и мы поженимся. А тогда уже ничто нас не разлучит.
   - Поженимся? - переспросила Марианна, внимательно глядя в карие глаза.
   - Конечно, - улыбнулся Энтони. - Ты станешь моей женой, самой любимой и желанной. Ты согласна?
   - Конечно согласна, - едва слышно прошептала Марианна, пряча лицо от смущения на мужской груди. Энтони издал вздох облегчения и обнял девушку еще крепче.
   - Ты снова стала бабочкой, - промолвил он, медленно проводя рукой по длинным распущенным прядям девушки.
   Марианна посмотрела на мужчину и обнаружила, что перед ней вновь стоит любимый ворон. А через секунду распорядитель объявил о начале общего танца. Раздался одобрительный гул. Все гости разом закружились в танце. Поток танцующих увлек Энтони и Марианну вглубь парка, разделяя их. Они не спускали глаз друг с друга, опасаясь вновь потеряться, но соединиться никак не могли. Рисунок танца был слишком сложным, гости постоянно перестраивались, образовывая все новые и новые пары. Марианна никак не могла выбрать момент, чтобы встать в пару с Энтони. Рядом с ней снова и снова оказывались незнакомые мужчины. Она автоматически повторяла танцевальные движения, будто кто-то подсказывал, что нужно делать. Ведь Марианна впервые участвовала в этом танце.
   На мгновенье Марианна потеряла Энтони из виду, и перед ней тут же оказался квинсер с зеленой повязкой. В отличие от Игналта, его лицо не выражало никаких эмоций. Раньше все трое квинсеров казались Марианне одинаковыми, но теперь она уловила едва заметные различия, и дело не только в разноцветных повязках. Игналт в отличие от собратьев казался более живым и человечным. А эти двое словно застывшие скульптуры...
   Не успела Марианна опомниться, как место ее партнера занял другой квинсер - с синей повязкой. А потом настал хаос. Музыка увеличила темп, гости кружились в бешеной пляске. Марианна больше не видела Энтони. Перед ней, сменяя друг друга, появлялись квинсеры. Ноги уже не держали девушку, но партнеры в волчьих костюмах не давали упасть, снова и снова подхватывая ее, кружа и сжимая сильными руками.
   Когда Марианна почувствовала, что вот-вот потеряет сознание, все прекратилось. Музыка и возгласы танцующих стали тише, будто девушка вновь оказалась в бархатном коконе, как при недавнем разговоре с Игналтом. Она осторожно открыла глаза и увидела его перед собой. Квинсер снова улыбался и глядел на девушку, слегка склонив голову. Пара находилась в центре парка, вокруг танцевали люди, но никто их не задевал, будто и правда их окружала невидимая защита.
   Марианна хотела заговорить, но сбившееся от танца дыхание не позволяло. Тогда заговорил квинсер.
   - Любовь... - задумчиво произнес он. - Какой интересный дар - способность к сильным чувствам. Это, пожалуй, главное людское отличие.
   - Разве у вас нет такого дара? - удивилась Марианна.
   - Мы - существа прагматичные. В суровых условиях подземелья меньше всего хочется думать о возвышенных глупостях.
   - Ну вы же переняли у людей множество качеств и способностей. Почему бы вам не поучиться любить?
   Игналт протянул руку и ласково коснулся щеки девушки, плавно спустился на шею. Марианна чувствовала себя слишком уставшей, чтобы сопротивляться.
   - Ради такой, как ты, возможно, стоило бы научиться, - проникновенно произнес он. - Скажи, чем я плох?
   - Ты убийца! - воскликнула Марианна.
   - Неужели? А разве люди не убивают? Ты думаешь, что твой обожаемый рыцарь не грешен этим? Так чем же он лучше меня?
   - Тебе не понять этого, - устало отозвалась Марианна. - Ты живешь во тьме, не видишь солнца... И я раньше так жила, пусть даже мне солнце доступно. А потом появился ОН... И мой мир наполнился светом. Тебе не понять...
   Игналт нахмурился, а потом развернул Марианну, заставив посмотреть в сторону. От увиденного девушка испуганно вскрикнула. Двое квинсеров держали Энтони, приставив блестящий кинжал к горлу.
   - Как тебе такие правила игры? - насмешливо спросил квинсер.
   Марианна повернулась к нему и принялась колотить маленькими кулачками широкую грудь Игналта, выкрикивая:
   - Не смей! Не смей его трогать! Не смей нарушать условия! Ты ведь сказал, что убьешь меня! Меня! Лучше убей меня!
  Квинсер схватил Марианну за руки и легонько встряхнул.
   - Перестань, - рявкнул он. - Никто твоего ненаглядного не трогает. Пока...
   Игналт взмахнул рукой, и они с Марианной переместились к другим квинсерам. Увидев невесту, Энтони рванулся к ней, но не смог вырваться из железной хватки подземных жителей.
   - Ты проиграл, - объявил Игналт, обнимая дрожащую Марианну за плечи. - Но я дам тебе последний шанс. Реши сейчас для себя, что дороже - любимая девушка или долг службы. Отдай эликсир!
   - Я все скажу, - произнес Энтони, не сводя глаз с Марианны. - Отпусти ее, прошу, я все скажу! Я отдам тебе все, что захочешь, только отпусти ее!
   - Ты отдашь эликсир?
   - Отдам, - решительно ответил Энтони. - Все отдам за нее...
   Игналт сделал знак собратьям отпустить пленника. Квинсеры спрятали оружие и сделали два шага назад. Марианна бросилась к Энтони. Мужчина тут же спрятал ее за спину.
   - Человеческие чувства... - задумчиво произнес Игналт. - Так очевидно и в то же время так непонятно. Я мечтал ощутить нечто подобное с тех пор, как в первый раз поднялся на поверхность. Жизнь не ради выживания - вот настоящая ценность. Жизнь ради чувств... Иногда мне жаль, что я не родился человеком...
   Квинсер говорил, ни к кому конкретно не обращаясь. Он будто желал выплеснуть все накопившееся в душе, будто испытывал острую потребность упорядочить собственные мысли, сделать их связными, как требовал прагматичный ум подземного жителя.
   - Мне дано испытать лишь жалкие отголоски человеческих чувств, а остальное - лишь наблюдать.
   - У тебя есть возможность проявить ту самую человечность, о которой ты можешь лишь мечтать, - сказал Энтони. - Позволь нам жить. Нет нашей вины в положении подземных жителей, мы - всего лишь пешки в имперской игре.
   - Имперская игра... - повторил Игналт. - Отлично звучит. Пожалуй, это будет очень занимательно...
   Марианна с Энтони переглянулись, не понимая, отчего квинсер так развеселился.
   - Будем считать, что ты выиграл спор, Энтони. Ты был отважен, к тому же тебе удалось развлечь меня и подать отличную идею.
   - Ты это всерьез? - недоверчиво спросил капитан Хикс. - Или это очередная игра?
   - Нет, такие мелкие забавы меня больше не интересуют. Живите своей жизнью и забудьте произошедшее как страшный сон.
   - А как же эликсир? - робко спросила Марианна.
   - Пусть твой рыцарь исполнит свой долг перед Империей, - ответил квинсер, пристально глядя на Марианну. - Но у меня есть последняя просьба.
   Энтони и Марианна насторожились. Кто знает, что на этот раз взбрело в голову подземному жителю?
   - Подари мне танец, маленькая шпионка.
   Квинсер улыбнулся и протянул Марианне руку. Энтони хотел было возразить, но Марианна остановила его. Девушка больше не боялась квинсера, хотя несомненно это было неразумным поступком. Она испытывала к подземному жителю множество чувств. Среди них был и страх, но еще больше интереса и жалости.
   Зазвучала очень красивая мелодия, которой Марианна еще не слышала в этот вечер. Музыка заставляла сердце сжиматься от необъяснимой тоски. Квинсер бережно обнял девушку за талию. Она в очередной раз поразилась, как эти существа могут сочетать в себе столько качеств. Например, быть хладнокровными убийцами, а через минуту внимательными партнерами по танцам. Или может быть Игналт - исключение?
   Весь танец квинсер молчал, глядя на Марианну. Девушка смущалась, опускала глаза или искала в толпе Энтони. Капитан Хикс неотрывно следил за невестой, готовый в любую секунду броситься ее спасать. Но спасать было не от кого.
   Музыка стихла. Игналт поцеловал девичью ручку и тихо сказал:
   - Я рад, что познакомился с тобой, Марианна. Ты - воплощение того, чем мне никогда не стать. Будь счастлива.
   Квинсер в последний раз сверкнул рубиновыми глазами и исчез.
   - И ты будь счастлив, - прошептала девушка.
  
   Спустя два года
  
   Марианна подхватила своего малыша на руки и вышла в сад прогуляться немного. Сынок недавно проснулся и не желал идти ножками. Девушка посмотрела на ворота и тепло улыбнулась. Скоро Энтони вернется со службы. Трудно представить, что еще недавно Марианна страдала от одиночества, а теперь их уже трое. Теперь она настоящая леди Хикс, жена и мама. О большем счастье трудно мечтать. Все тревоги и волнения забылись, жизнь потекла легко и размеренно.
   Марианна почувствовала легкий ветерок. Обернувшись, девушка увидела улыбающегося квинсера. Игналт иногда приходил к супругам, беседовал с ними.
   - Давно тебя не было, - улыбнулась Марианна.
   - Дела, знаешь ли, - загадочно улыбнулся квинсер.
   Девушка опустила сына на землю. Малыш тут же принялся гоняться за бабочками.
   - Знаю я твои дела, - отмахнулась она. - Неужели тебе все-таки удалось обвести вокруг пальца Императора?
   - Спор состоялся, Марианна. Император проиграл, и эликсир теперь у нас. Больше никто не смеет указывать подземным жителям!
   - И что вы собираетесь делать? - испугалась Марианна.
   - Думаешь, пойдем войной на Империю? Ошибаешься, - рассмеялся Игналт. - Решать проблемы силой - прерогатива людей. А мы хотим лишь свободы выбора.
   - Как тебе удалось уболтать Императора на спор?
   - Я поставил на кон все сокровища подземного царства. Императора подвела алчность.
   - А в чем был спор?
   - Мы поспорили, что Император не угадает, о чем мечтает каждый квинсер. Он ответил - о солнечном свете.
   - А каков же правильный ответ? - заинтересовалась девушка.
   - Подумай, Марианна, и поймешь сама, - подмигнул квинсер.
   - Каждый квинсер мечтает стать человеком! - воскликнула Марианна, сама удивившись собственной догадке.
   - Ты умница, - похвалил Игналт. - Еще увидимся.
   Квинсер исчез, а Марианна взяла малыша на руки и отправилась встречать мужа. Начинался еще один вечер их счастливой жизни. И девушка не сомневалась, что таких вечеров будет еще очень много. Даже готова была поспорить, вот только единственный знакомый квинсер уже отправился по своим делам.
Оценка: 8.20*7  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) М.Боталова "Принесенная через миры"(Любовное фэнтези) Э.Милярець "Сугдея"(Боевое фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) А.Емельянов "Мир Карика 10. Один за всех"(ЛитРПГ) Н.Изотова "Последняя попаданка"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"