Пасюк Анастья: другие произведения.

Чувствуешь?

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Повествование от лица генетически измененной женщины. Мир фэнтезийный, яркий. С притензией на юмор, философию и политику. Приключения есть, но они остаются лишь декорацией, хотя и притягивающей внимание не хуже основной темы, а именно - проблемы существа, которое отказалась от прошлого, полностью изменившись и физически и психологически. Примечание: три расы - сирены, эльфы, люди. Пытаясь отойти от стереотипов, я по моему увязла в них по самые уши...

  Плохо. Очень плохо.
  Потому что хорошо по определению быть не может - особенно в шесть часов утра в пятницу тринадцатого в двадцать шестой лунный день. Но было то, что было. За окном истерила старушка-вьюга, вяло переговаривались между собой старенькие ставни, а паскуда-трактирщик только что жизнерадостно сообщил, мол, извините, благородный господин, комнат нету-те - извольте транспортироваться на улицу - зал и без Вас полон. Нет, ну, вы это видели, а!? Я что зря весь этот маскарад на себя пялила!? Нет, сегодня положительно не мой день.
  По просторному залу этой гребаной таверны гуляли приятные ароматы. Даже не просто приятные, а приятные до помутнения-таки моего усталого рассудка. Мда... Служаночка-вертихвостка зашла на третий круг вокруг моей скромной персоны, отчаянно стреляя мутными глазками. Знала бы она, что я не мужчина ее мечты, да и, что уж врать, вообще не мужчина... Но, мечтать вредно - маскировку ломать тоже.
  Я с тяжелым вздохом положила руку на стойку. Ладонью вниз. Трактирщик - не будь дурак, накрыл мою ладонь своей. Нет, ну, и грабля... У меня тоже руки не как у кисейной барышни - профессия обязывает, знаете ли. Маленькая неприметная бронзулетка из моей ладони сменила хозяина. Трактирщик глянул на нее - глазки потемнели, он, даже соизволил поклониться. Мне.
  -А вот это лишнее, - негромко проговорила я, отбирая у него сей предметик и пряча его обратно во внутренний карман шубы, - меня ждет некий господин, - ударяя на "некий", - обладатель фиолетового слюнявчика, - ну, это для меня слюнявчик, официально он называется "жабо". Но мне-то параллельно! Хозяин сглотнул и назвал мне номер комнаты. Тринадцать - очень символично. Я посмотрела на него долгим взглядом, но он упрямо смотрел мне в шею. Какой-то придурок распустил слушок, что в глаза собеседнику смотреть опасно - душу украдет! Ну, украсть-то не украдет, позаимствует только. А вот почему об этом знают даже такие деревенщины мне непонятно, хотя... Трясущимися руками трактирщик протянул мне ключик. Очень хорошо, что ключик, и очень плохо, что мокрыми руками. Боится меня - а это не очень удобно, если не хочешь оставлять за собой легко читаемый шлейф.
  Я взяла ключ и направилась к лестнице. Она скрипела - плохо, ночью не удерешь, а в окно в такую погоду полезет только псих, коим я не являюсь. Означенная тринадцатая комната оказалась последней по коридору и дверца со зловещими цифрами больше походила на вход чулан. Я ткнулась в дверь - она была открыта - меня ждали. Очень хорошо. Или наоборот очень плохо. Нечто просвистело над ухом, я шарахнулась в сторону, выпуская когти, очень удобное приспособление - третья фаланга пальца становиться основанием прочного черного когтя. Цвет, конечно неудачный, с таким не спрячешься в снегу, но... Я в снегу прятаться и не собираюсь. Рукавичку порвала - жалко... Свет, как жалко, аж плакать хочется! Так, а шапка моя где!? Фу... На месте, просто от маневра слегка съехала набок. Так-с, и что мы имеем? Койка, стол, два стула, магический под потолком, из тех, что дешевле просто не бывает и окно. Все. Ни одной живой души, хотя... Я бросила тяжелую шубу на спинку скособоченного стула и села. Мое время - не мои деньги - меня все устраивает. Желание клиента (тратить свои деньги) - закон.
  Часа через два я спеклась окончательно - сняла уже три кофты и теплые штаны, оставшись в летнем варианте своей формы, а прохладнее не становилось:
  -Господин хороший, - позвала я, - выйдете вы уже из этого угла или я уйду от Вас к такой-то матери.
  -Вы нетерпеливы, - как ни в чем не бывало отозвались из угла, - это неудобное качество для девушки, пытающейся выскочить замуж, - я хмыкнула и повернулась к углу. Угадывались только общие черты, но черты весьма настораживающие.
  -А я и не собираюсь замуж, - криво усмехнулась я и наклонила голову, чтобы свет попал на изуродованную щеку. Этот врезанный под кожу рисунок, этот так называемый Знак Цеха я получила давно и так и не привыкла к огромному рисунку, начинающемуся на левой лодыжке и заканчивающейся на правой щеке, - я здесь по работе. Вы запросили помощь из моего Цеха - и вот она я. В чем мои обязанности и что Вы заплатите мне? - взнос в Цех определял квалификацию бойца и я даже представить не могу сколько туда денег вбухали, раз, в кое-то веке, меня отпустили на вольные хлеба. Наверное я до стольки и считать не умею.
  -И что же Вы ТАКОГО умеете, раз обошлись мне в целое состояние? - недоверчиво поинтересовался он из своего угла. Я едва заметно поежилась - не люблю ментальных магов, вот и теперь - это тип говорит, а от его голоса по коже бегут мурашки - так, если бы я очень долго сидела в тепле, а потом рукой потерлась о шубу, только что с мороза. Бр - р-р-р, - сколько Вам лет?
  -Я обучена с достаточной мере, господин, - покорно по протоколу ответила я, - не будете ли Вы так любезны, уточнить мою работу и условия оплаты, - когда я становлюсь вежливой - верная примета - жди беды, но мой таинственный собеседник этого еще не знал и продолжал как ни в чем не бывало.
  -Я недоволен выбором Вашего Цеха и намерен поговорить с Вашим Мэтром, - опять этот Голос... Да, пожалуйста, только я не уверена, что он будет с тобой, гордец, разговаривать.
  -Будьте добры оплатить неустойку за ложный вызов и еще, - я быстро оделась, завязала шарф почти до глаз, чтобы скрыть щеку, и, уже подходя к двери, бросила, - аванс не возвращаем, - а аванс в моем Цехе, к слову, почти 90% от всей стоимости:) Люблю свой Цех - не помрешь с голоду с такими-то расценками.
  Я вышла, бросив ключ под коврик и открыла первую же дверь от лестницы. Очень хорошо - здесь можно переждать ночь. Подперев дверь кроватью (а, чего мелочиться-то?), я легла на пол прямо в шубе выдохнула, потом еще и еще. Тихо, но сначала медленно и легко, в конце очень глубоко и почти надрывно. Задержала дыхание. Не закрывая глаза, вытолкнула сознание из тела, моментально, погрузившегося в состояние сомати - будто лягушка в мороз. Мягкий импульс в сторону духа Ворожейки, моей напарницы. Ворожейка - это история отдельная, особенно если учитывать, что пару лет назад ее тело убили, но сущность осталась. Она стала помощником Духа Ветра. Еще пара столетий и ее повысят до Духа. Легкое, как дыхание прикосновение, заставило меня улыбнуться. Ну, не совсем, конечно - без тела это довольно трудно сделать, а вот мое сознание, моя сущность засветилась почти осязаемой радостью. Мягкий информационный толчок, и Ворожейка уже передает Мэтру сообщение о разрыве контакта и прошение о скоростном перемещении в родные пенаты.
  Ответ пришел на удивление быстро, хотя время в Астрале течет с приемлемой для продвинутого пользователя скоростью, а я очень продвинутый юзер. Отчет пришел, я расслабилась.
  Хорошо...
  Было.
  Мэтр подтвердил заявку на перемещение и меня вдавило в тело, ускользающее в неизвестность. Ох-х! Ненавижу, когда перемещение проводят практиканты. Во-первых, они еле шевелятся, во-вторых, зачастую, делают неприлично много довольно болезненных ошибок..
  В этот раз все вроде обошлось. Тело в порядке, мышцы в порядке, кожные покровы не повреждены, ощущения не нарушены.., но.
  Как всегда одно маленькое, но очень конкретное "но" заставило меня сделать еще один успокаивающий медитативный вдох. Вопль "у меня получилось, у меня получилось!" - тоже не способствовал поднятию настроения. Если бы у всех так получалось... Бр-р, и подумать страшно.
  -Я очень рад за тебя, Оранид, но перемещение было неполноценном, и тебе просто повезло, что на объекте было так много одежды, которую ты сжег в процессе. И очень не повезло, что объектом оказалась твоя сестра. Каина, ты в порядке? - я встала, осматриваясь. Одежды нет - не страшно, а вот то, что мой брат так бездарен в отношении порталов... Это обидно. Я, впрочем, тоже.
  Так, и что мы имеем? Мелкий братец Оранид вырос уже со своего Учителя Гаврия, который всегда был выше меня. Оранид смотрит, стесняется, но смотрит на меня, Учитель Гаврий не проявляет никаких эмоций - он и меня учил, и моих детей, если такие, упаси Учитель, будут. У Гаврия волос почти нет - только усы и брови, зато Оранид с ног до головы покрыт растительностью - мелкие мышиного, нет, скорее даже мышастого цвета, порядком засаленны патлы были собраны на затылке в хвостик. Фу. Гаврий бросил мне непонятно откуда взявшийся халат насыщенно фиолетового цвета и указал на дверь. Ха! Как будто я не знаю где здесь выход. Хотя...
  -Оранид, проводи Каину до Мэтра, - приказал Учитель Гаврий, отвешивая братцу ненавязчивый подзатыльник, мол, на сестру не пялься, олух. Эх, а ведь и правда - олух. И ЭТО - МОЙ брат. Оранид догнал меня уже у самых дверей и, по закону Цеха, вежливо поклонился:
  -Я счастлив снова видеть тебя, сестра, - Этикет - как много в этом звуке... поганого.
  -Я несказанно рада этому, брат мой, - в тон ответила я и перевела тему на более приземленный уровень, - что нового? И... какое сегодня число?
  -Сегодня третий день бегущей Воды, - покорно ответил он, а я поняла, что все еще хуже, чем кажется - меня переносили почти неделю! Я бы пешком добралась быстрее!!!
  -Хорошо, что в Цехе?
  -Мэтр приказал Учителю Гаврию закончить твой перенос - я бы потратил больше времени, но координаты высчитывал я, - он гордо поднял подбородок, - я кивнула, хотя бы координаты эта бездарь вычислила правильно и на том огромное спасибо, - к Мэтру вчера приехал его старый друг. Сегодня пройдет дружеская встреча (читай: торжественный парад и/или показательные соревнования) там я буду плести Цветы, - он прям расцвел. Дело в том, что у Оранида с детства пунктик - он плетет огненные цветы - красивые и не совсем бесполезные - считается, что это редчайший талант. А по мне, так, ничего особенного, я так тоже умею, но меня никогда в Жизни гением не называли. Обидно, - Мэтр приказал выдать тебе боевой комплект и снаряжение для демонстрации Силы. Это ОЧЕНЬ хороший друг. Хотя показательные соревнования... я не думаю, что они будут.
  Оранид - (чтобы я не говорила) великолепный аналитик и если он выделил "ОЧЕНЬ ХОРОШИЙ ДРУГ", значит Мэтр этого друга ценит несоизмеримо высоко. Просто-таки до неприличия. Учтем-учтем.
  -Еще? - поинтересовалась я, уже входя в круг стационарного портала до Мэтра, где бы он не был.
  -Каина... - робко позвал Оранид, - я.. я... я... Я, кажется, влюбился, - выпалил он и оставил меня наедине с упавшей на пол челюстью. Ну, ничего себе...
  Мэтр оказался в спальне и ни в своей, но это ничего не значило. Он стоял у постели у скорбным голосом читал своему собеседнику наши расценки. Я тихо встала за его плечом, он, не оборачиваясь протянул мне пропуск на склад. Это... КЛАД.
  Не прощаясь и не тратя времени, которого было, как говорилось в приложенной записке, в обрез, я двинулась к Складу. Растолкав очередь и яростно размахивая печатью Мэтра, я доползла-таки до окошка администратора. Дежурил мой хороший знакомый, что в Цехе встречается сплошь и рядом, поэтому снаряжение мне выдали новенькое, чистенькое и даже не помятое. Красота... Пара минут на медленное, рассудочное одевание - это много, но... Иногда можно.
  Я сняла халат, и грубая ткань скользнула на пол, деформируясь под своим весом. Я распечатала пакет со снаряжением. Так - парадная форма - плохо, причем облегченная - вообще плохо. Не то, чтобы все это было неудобно, но... Ай, ладно. Так... белье - не спортивное, но вроде нормальное, зато вместо туфель - жуткие сандалии на подвязках. Свободная туника до середины бедра, незаметные шорты - все черное, под коротко обстриженные солнечно русые волосы, как ни странно, подходит. Мои мечи на время задания я оставляла в Цехе, почему не знаю, но как выяснилось не зря - Оранид бы их сжег. Если бы они не сожгли Оранида. Легкие, с непрерывной вязью по лезвию... Живые мечи... Чтобы оживить их кто-то подарил им часть своей души. И я не знаю кто это, но если душа выбрала меня, а не своего хозяина - значит он уже мертв, а я больше всего им понравилась из того, что было. Я даже представить себе не могу насколько изменчивой была душа, если даже мечи могли изменять свой вес, цвет, размер... Даже страшно.
  Ну, и стандартная фарфоровая маска, принимающая форму лица.
  Я с трудом отвлеклась от созерцания и надавила на браслет перемещений.
  Ой.
  Нет, на этот раз все же не "ой" - приземлилась я вполне прилично, если не сказать удачно - на колени перед самым креслом мэтра на внутренней площадке, в которое он все равно никогда не садится. Поднявшись, я огляделась и присвистнула - Мэтр стоял перед строем и собирался толкать речь. Явление само по себе редкое, а если учитывать некоторые детали... Такие, как его полное боевое снаряжение (с маской), а еще... Еще рядом с ним стоял "Царствующий".
  Цех Царствующих, Цех Знающих, Цех Хозяев - это в принципе, одно и то же - это самый влиятельный Цех в Империи и ни политики, ни депутаты ни слова не скажут представителю Царствующих (хотя нам, Измененным, тоже вряд ли, если те от имени Императора объявят кому-нибудь войну. Они - это официально действующая правящая мафия. Вот такие дела. В иерархии Цехов Империи - по силе мы первые только потому, что Царствующие никогда не выставляют своих бойцов против наших - у нас перемирие. Слава Учителю, наш Мэтр и их Мастер давние друзья (читай: уже притершиеся друг к другу партнеры. Оба слишком старые и ленивые, чтобы переделывать молодых на свой вкус и цвет.)
  Получилось так, что я стояла довольно далеко от Учителя Гаврия и Оранида и довольно близко к Мэтру и его собеседнику. Главное в такой ситуации не дышать - застыть - понизить температуру тела до температуры окружающей среды и застыть. Иначе... Ну, не выжить мне в общем, если я умудрюсь подкрасться к Мэтру. Жизнь я может и не очень люблю, но умирать мне пока явно рано.
  Мэтр глубоко вздохнул и двинул речь. Короткую, лаконичную и по делу. И, как всегда, с элементами полной неожиданности:
  -Разрази тебя гром, Ниали! - вполне предсказуемо гаркнул он, - встать в строй пока я тебя не повысил! - для тех, кто не понял, объясняю: следующая ступень после Ниали, коей я являюсь официально - это аре-Ниале - официальный представитель Цеха Изменяющих, исполняющий обязанности посла и правой руки Мэтра. В обязанности аре-Ниале также входит участие в придворной и политической жизни и место в Совете. А это дополнительные проблемы, а меня пока все устраивает. Хотя, в Цехе, главное чтобы это устраивало Мэтра - остальное детали.
  Я порскнула к своим и встала за последней шеренгой, образуя новый ряд. Это правило - чем ты сильнее, тем дальше ты стоишь от Мэтра. Пока что я стою в заднем ряду в гордом одиночестве, но, уверена, это скоро изменится.
  -Первое, - прочистив горло, гаркнул Мэтр, - с этого момента ни одна маска нашего Цеха не плюнет с сторону наших Знающих братьев, - сказал, как обрезал. Сколько же все-таки следствий из этого маленького скромненького предложения...
  Следствие первое, мы, фактически объединяемся с Цехом Царствующим и образуем почти неуязвимую коалицию.
  Следствие второе: Царствующие сильнее Изменяющих, потому что среди них Знающие и Видящие и они прекрасно обучены.
  => Цех Изменяющих станет одной из Гильдий самого влиятельного Цеха Империи.
  => У нас будет меньше свободы, но больше влияния и мы обязаны сделать все, чтобы Царствующие приняли нас как равных. Или мы обречены - стать Гильдией гораздо легче, чем снова стать Цехом.
  -Мы готовы стать Вам старшими братьями, - отстраненно поведало нечто в белом балахоне. У него был осязаемый голос - мягкий, теплый и... надежный. Потрясающее качество для оратора. Я так отвлеклась, что даже не сразу обратила внимание на СТАРШИХ братьев. Ну.., хотя бы так.
  -Мы не собираемся объявлять об этом в Совете, и эта информация не предназначена для чужих ушей, - так... Мы - значит союз между Мэтром и Мастером "на века", а если не хотят докладывать Совету... Оно и понятно - то, что получится после объединения будет достаточно влиятельным, чтобы возглавить ни только Совет, но и Империю и подвинуть Императора. Но меня это не касается и не мое это дело. Вот сделает Мэтр меня аре-Ниале за такие мысли. Тьфу-тьфу-тьфу: Сглажу еще...
  -Ниали Каина переходит на новую ступень. Аре-Ниале Каина зайдите ко мне в кабинет. Остальные пока свободны.
  Все-таки сглазила. Блин.
  
  Считается, что начальник не может опаздывать, но Мэтр именно этим бессовестно и занимался. Они с Мастером уже распили конфискованную бутылочку коллекционного вина и от политики перешли к мелким пикировкам и дружескому подшучиванию. Мэтр посмотрел на голубоватое солнце за окном (затмение только-только входило в свою силу) и извиняющееся поклонился:
  -Меня ждет моя аре-Ниале, я вынужден покинуть тебя, Мастер.
  -Твоя? - Мастер иронически изогнул изящную бровь и тонким бледным пальцем провел по кромке бокала, - ты ошибся, Мэтр, ты подарил ее мне.
  -Возможно, - легко согласился тот, - мне она больше не принадлежит. Мастер кивнул, удовлетворенный, Мэтр вышел.
  
  Ворожейка - это чудо. Дух, который может слышать и видеть практически все и причем еще и дружественно настроенный. То, что мне "подарили" я узнала в режиме реального времени и не столько обиделась, что меня продали, как раба на торгу, сколько удивилась. И зачем я Мастеру? У него и своих воинов довольно... Ай, ладно - вот он - Мэтр. И даже не видно. Что он только что напивался в дружеской компании. Трезв, как стеклышко. Мастер, впрочем, тоже. Наверное.
  -Как ты догадалась, Аре-Ниале, я повысил тебя не из-за твоих талантов, а за ради выгоды, - ну, это я, допустим, и так знаю, - Мастер оказал мне одну очень деликатную услугу. После которой я ему крайне обязан, - а вот это уже интересно узнать, - поэтому я не могу отказать ему в его маленькой просьбе. А просит он, - "тебя" скажет Мэтр и я пропала почти наверняка, - тебя, - подтвердил Мэтр. И добавил, - как слугу, - вот тут я открыла рот. И долго не закрывала. За окном разбушевался ветер - Ворожейка тоже сильно удивилась. Мало того, ответ ей понравился., спрашивается..?
  -И зачем ему слуга он конечно же не докладывал? - не сдержавшись, едко поинтересовалась я.
  -Нет, отчего же, - хмыкнул Мэтр, - пока твоя Ворожейка вполне профессионально нас подзеркаливала, мы построили иллюзию и обсуждали исключительно секретные материалы. И вместо вина у нас был Сок. Апельсиновый. Запомни на будущее, Мастер пьет только апельсиновый сок. По крайней мере, при мне. Так вот, Мастер Царствующего Цеха, Гильдией которого мы стали не согласился в качестве Дара принять Оранида, только потому, что он знает какой скандал ты закатила, запрещая это сделать и предложил повременить с даром, - ну, да каюсь, было дело. Но посмотрела бы я на вашу реакцию, если бы вашего брата попытались ПОДАРИТЬ неизвестно какому мафиозному Мастеру. Вот я и влезла. Оказывается зря, - Сроки поджимают, - продолжил Мэтр, - а лишних масок у нас нет. Тем более, защищая Оранида, ты бросилась фразой, что готова его заменить. Так заменяй, - увидев, как я застыла, он добавил, - Или твое Слово Маски больше ничего не значит? - а вот это уже оскорбление... Но у Мэтра неприкосновенность и его нельзя не то что убить, даже пнуть без разрешения!
  -Мэтр? - поинтересовалась я, усиленно подавляя естественную крайне разрушительную (для окружающих) реакцию организма, - в чем будут заключаться мои обязанности?
  -Охрана, - пожал плечами Мэтр, - ему не нужна, шпионы - тоже. Скорее всего нечто вроде принеси-подай или участие в его экспериментах. Или, что вероятнее всего, стажировка его младших адептов. Ты меня поняла? - я не поверила своим ушам и переспросила:
  -Какие задания дает мне Це.. - я вовремя исправилась, - Гильдия Измененных?
  -Никаких. Ты теперь теперь полностью зависишь от прихоти Мастера. Единственная твоя обязанность - сидеть в Совете справа от меня и слева от Мастера. Это все. Можешь взять с собой любые вещи, но столько, сколько сможешь унести. Завтра в три часа я переправлю их в твое новое жилище, а тебя в Зал Совета. Через неделю, я навещу тебя. Ты свободна.
  Я вышла из кабинета и остановилась на лестничной площадке, бездумно глядя в окно, на затянутое тяжелыми тучами небо. Я пропустила затмение, о чем немного жалела и ужин, о чем не жалела вообще. Все. Завтра меня снова изменят. Грустно и скучно. Для меня уже нет никакой разницы, что из меня сделают - подопытного кролика, грушу для битья или обычную служанку. Я устала. Ворожейка дружески растрепала мне волосы, легким порывом ветра унеслась куда-то по своим делам. Она ведь тоже слуга - девочка на побегушках. Но у нее есть перспектива роста до уровня своего господина, а мне даже подумать об этом не позволят.
  Я открыла окно, села на подоконник, свесив ноги и какое-то время просидела, глядя на закат - огненный, даже кровавый. Солнце тоже не хотело умирать. Как и я. Только солнце возродиться на рассвете, чтобы вновь пройти свой путь до заката, а я? А может и я тоже, хотя маловероятно.
  Пахнуло гарью откуда-то снизу, я насторожилась, принюхалась...
  И ругнувшись сквозь зубы, прыгнула вниз.
  До ближайшей крыши я долетела быстро, хотя с той высоты я ее даже не видела, перекатилась на бок, чтобы погасить инерцию полета и плавно вскочила на ноги перепрыгивая с крыши на крышу и вытягивая из ножен боевой нож.
  Все оказалось еще хуже, чем я предполагала. Да, Оранид тут был и колдовал он абсолютно самозабвенно, вяло отмахиваясь мечом от своего темноволосого оппонента, абсолютно забыв о своей защите. А вот невысокая угловатая девчонка в разорванном платье была прикрыта очень даже надежно. Их окружили очень грамотно, сначала я думала - это нападение, потом поняла что черта с два бывает нападение, когда в кругу сражаются двое в масках, а остальные просто стоят и смотрят. Мой братец ввязался в дуэль. Опять. Мягко приземлившись за спиной одного из наблюдателей я тронула его за плечо. Боевых либо магических рефлексов не последовало, значит просто зритель.
  -Уважаемый, - позвала я, - а что здесь происходит? - он обернулся на женский голос собираясь расправить свои петушиные крылья и обмахиваться гордостью, но увидел воина в маске, из-за каждого плеча у которого возвышалось по рукояти внушающих уважение клинков. Маски носили только Измененные, Наемники из тех, кто повыше рангом, Немертвые, Щиты и Царствующие. Ни с кем из них простому обывателю лучше было бы не связываться. Он стушевался.
  -Ну? - требовательно повторила я, видя, как Оранида стукнули по голове, и он зашатался. Девчонка рванулась к нему, помогая подняться, противник же, выждав секунду и проявив тем самым благородство, самым подлым образом пнул его под колено.
  -Так то, дуэль, Вашество, - не рискуя назвать меня "Ваша Светлость" (Немертвые бы очень обиделись) начал горожанин.
  -Это я и так поняла, - поморщилась я, - меня детали интересуют.
  Оранид опять рухнул. Девчонка заслонила его собой. В общем, все стандартно, ничего интересного. Хотя девчонка , к слову, красивая. Мелкие светло-золотистые кудри, персиковая кожа, огромные голубые глаза... Даже простое серенькое платьице смотрится, если и не по-королевски, то очень прилично, в любом случае.
  -Тот, что еле на ногах держится, тощий этот, с девкой той, чернявой, сбежать пытался, а братец ее, который с волосами, как у бабы, против был.
  Нормальные волосы, подумала я, хотя у этого лысого обывателя, вероятнее всего, свои собственные критерии.
  -Кнели, не позорься, - крикнула я, просачиваясь к нему, - это приказ.
  Оранид, по моему, вздохнул с облегчением и ретировался к краю круга, пытаясь побыстрее затеряться в толпе. Но я зыркнула на него исподлобья и он остановился у самого края.
  Уже стемнело и моего противника было сложно идентифицировать. Но судя по убитому виду моего братца - он мастер меча. Блин. И маска у него не внушает никакого доверия совершенно!
  -По праву Старшей, я готова заменить моего брата, если его долг еще не исчерпан его позором и позором его Учителя.
  -Меня не устраивает замена, но если ты проигрываешь, твой молокосос отдает мне не только сестру, но и тебя. Устраивает?
  Я кивнула. Аре-Ниале я или нет?!...
  
  Не хочу вспоминать тот бой. В общем, я проиграла. Нет, не легко и глупо, но все равно довольно быстро. К тому же еще и Оранид отказался со мной разговаривать, после того, как победитель увел его девушку и надел мне на шею маленький плюгавенький медальон. Как мне объяснили, если он светится, значит за мной наблюдают, если греется, значит мной недовольны, а если леденеет, значит я нужна ему срочно. И проблема в том, что злился Оранид не на него, а на меня. И не на мою глупость, а на то, что я не спасла его возлюбленную от ее брата! Тварь неблагодарная! Так бы он моего братца пристукнул, а сестру забрал, а так Оранид вроде как жив, разве что рассудком от любви повредился... И не малость, а глобально.
  Вернулись мы только с рассветом и разошлись не прощаясь. А мне еще собираться... Я бросила в сумку свою парадную форму, обычную форму и набор смертельно опасных украшений, который я привезла с одного из моих заданий. Я разделась, встала под душ и только потом оценила насколько ярко светится мой кулончик. Перебросив его не спину, чтобы не светился (если уж снять нельзя, нужно приспосабливаться к неизбежному) и, обняв подушку, закрыла глаза...
  
  Меня разбудил мат и грохот за дверью. Ко мне, видимо, ломились, и, видимо, Мэтр.
  -Три пятнадцать, мать твою, Каина, где тебя носит!? - орал он, барабаня кулаком в дверь. Я встала, медленно, как кошка потянулась... ТРИ ПЯТНАДЦАТЬ? И включила режим "энерджайзер". Я пролетела по комнате ураганом, натягивая длинные штаны, сандалии, майку (все черное) маску на лицо и ножны на спину. Так, сумка на плече, порядок, а сейчас надо осторожно открыть дверь...
  Мэтр влетел в комнату, ругаясь, но, увидев меня, застыл, а потом, подхватив сумку и меня ,нажал на красную кнопку своего портативного портала. Мы оказалась в Зале Совета. В пустой Зале Совета. Мы перешли на летнее время - вспомнила я. И на кой черт мы так торопились!? Или время тут ни при чем?..
  -Спасибо, что внял моей просьбе, Мэтр Морган, - опять этот осязаемый голос... Блин! И как же я, интересно, собиралась выживать в Цехе, где у мужчин ТАКИЕ голоса? А если не только у мужчин!? Мэтр, он же, видимо, Морган, пожал плечами и ненавязчиво сложил руки на поясе радужного хитона (там у него спрятаны метательные звезды). Его собеседники - Мастер Царствующих на Совет явился,придерживаясь официальных цветов - Темно-синий, насыщенно-фиолетовый и красный. Мудрость, Магия и Кровь. Или власть. Красный всегда трактуют по-разному - в зависимости от честности и обстановки. А вот я в черном - ни в тему, хотя... Аре-Ниале - сильнейший воин, исполнитель Высшей Воли, палач - мне черный по статусу положен, чтобы даже намека на позитив не было.
  -Я не смог отказать тебе, Мастер Дамон, - учтиво поклонился Мэтр. Ну, вот - начались придворные расшаркивания, к которым мне теперь стоит привыкнуть, - ты еще не знаком моей спутницей? - поинтересовался он, - буду счастлив представить мою лучшую ученицу моему лучшему другу, - он махнул рукой в мою сторону, - Аре-Ниали Каина. Надеюсь, ты согласишься терпеть ее присутствие при себе? Она все-таки мой официальный посол... - ой, залебезил-то как, ой, залебезил. По-моему это ни есть хорошо и правильно. Если Мэтр так пресмыкается, то мне вообще перед ним стелиться придется. Фи.
  -Ну, что ты, друг мой, - из-под маски отозвался Мастер, - я буду несказанно рад присутствию твоей ученицы подле меня. Позволишь ли ты, на правах старого друга, сделать ее своей и научить тому, чему она, возможно, еще не обучена? - меня прошиб холодный пот, Мэтра, похоже, тоже. Вербовка ученика могла происходить только при обоюдном согласии, при передачи ученика от наставника к Наставнику ученика не спрашивали и Мэтр знал, что я могу взбрыкнуть. Но отказать в ученике старому другу - почти тоже самое, что отказать в воде умирающему от жажды (как только он оклемается, он непременно испортит вашу жизнь и не единожды. А когда это еще и Мастер Царствующих... Будьте уверены, что это Вызов.) отказаться в такой ситуации никак нельзя.
  -Конечно, дорогой друг, - дорогой в самом прямом разорительном смысле, - почту за честь, но отбирать Аре-Ниали у Цеха Измененных, это было бы не вежливо.
  -Кончено, - согласился Мастер и от его голоса у меня по спине пробежала холодная волна.. страха!? Ну ничего себе! - Ни один Цех не вмешается в дела другого Цеха. Это Закон, - а то мы не знаем! НО мы-то теперь из одного Цеха и я полностью во власти Старших по Цеху. Давно не чувствовала себя так глупо и... беспомощно.
  -Мастер Дамон, Мэтр Морган! - раздалось откуда-то слева, - приветствую Вас и Вашу Леди, - то ли "вашу" он отнес к Мэтру, то ли к обоим... Гм... Я, что общая!? Та-а-а-к, спокойно!
  -Аре-Ниале Цеха Измененных и моя ученица, - меня представил Мастер, что само по себе странно.
  -О-о-о! - заинтересовалась идущая Леди вместе с приземистым мужичком в кожаных доспехах ( это был Отец - Глава Щитов, организации, отвечающей за соблюдение Законов Империи, а не совести и чести) . Ярко зеленые глаза Леди горели судорожным огнем и от нее просто-таки несло болотом и тиной. Она была в шикарном зеленом платье, светлые волосы струящимся водопадом лежали на плечах. Вот она - Мать, Глава Целителей и Защитников вымирающих видов. Голос у нее был под стать - певучий, журчащий, с едва заметным непонятным акцентом. Я отметила, что у нее красивое лицо и сама она довольно красива ( у меня нет чувства прекрасного, при очередном Изменении его забыли сохранить), но по мнению окружающих, я определила, что ее считают Прекрасной, утонченной, великолепной. Вместе с тем, слишком увлеченной и немного странной. Я бы назвала это проще - сумасшедший фанатизм, который не лечиться, - какая честь для простой девушки, - это она подчеркнула неприязненно глядя на меня, - стать ученицей такого гения! - она отсалютовала Мастеру бокалом и придирчиво оглядела меня. Мда, назвать Аре-Ниале "простой девушкой" может только псих, но... На психов же не обижаются. А вот с Мастером она явно заигрывала и то, что она - Мать. И она рука об руку шла с Отцом, ее нисколько не волновало.
  -Простая девушка? Ха! - Отец громогласно расхохотался, пытаясь казаться глупее, чем он есть, - Мать моя Минерва, не шути так, - попросил он, обращаясь к своей спутнице, - рядом с Мастером не бывает "простых". Ты просто ревнуешь.
  Мать пропустила последнее замечание мимо ушей и царственно мне кивнула. Я отрывисто, по-мужски, поклонилась, чтобы расставить все точки над "Ё" - я воин и ее красоту оспаривать не собираюсь ни в коем разе. Она это поняла - подобие шаткого мира было восстановлено, но не надолго.
  В зал вошли еще двое - подтянутый юноша с тонкими плотно сжатыми губами и еще один, похожий на него как две капли воды и фигурой, и статью, но в черным поясом с серебряной бляхой и в фарфоровой маске. Такой же острый, светловолосый и скуластый. На лбу - кожаный шнурок, на шее - чей-то клык.
  Жизнь - борьба - сразу видно. Глава Цеха Клинков или Наемников - Ариэн Тор. До Цеха он был графом. И эта кличка прилипло к нему почище иного попрошайки. Граф Ариэн Тор был неправильным графом уже только потому, что отцом его был эльф, а мать ставила на сыне эксперименты. Доигралась, в общем - получилась великолепная машина для убийства - красивая и безжалостная. И очень искусная. Второй был из той же графской семейки, но был младше. Хотя бы потому, что умер еще при рождении - мамаша продала его демону, но тот умилился деятельной графиней и, одарив малыша сильнейшим Даром управления Немертвыми, уволок мамашу в Преисподнюю. Увидев очередного сфабрикованного "эксклюзивного" внука, старый граф прирезал малыша. Удар в сердце и нет проблемы... Ага, как же! Ребенок не только не умер, но и, заинтересованно перестал плакать. Граф, на всякий случай, попытался вырезать ребенку сердце, чтобы уж наверняка, но, видимо, квалификация подкачала и вовремя появившийся старший брат добил невезучего дедушку и благополучно стал графом. Через десяток лет вырастивший свое тело и не стареющий, так как неживой и немертвый, младший Граф, а поэтому виконт - Остин Тор начал ювелирную работу по созданию нового, доселе невиданного Цеха... И за несколько несколько десятилетий создал великолепно настроенный музыкальный инструмент - Цех Немертвых.
  Тем временем, Старший Граф уже вежливо попросил пододвинуться Первого Имперского Клинка и занял его место. За смазливую внешность и обманчивую молодость их отказывались воспринимать всерьез - за это и погибали.
  -Граф Тор, Виконт Тор, - кивнул Мастер, - я хочу представить Вам Аре-Ниале и мою ученицу.
  -Поздравляю Вас с удачным выбором, - уголками губ улыбнулся Виконт Тор и это было заметно даже под маской. Неприятные типы - оба и опасные, тоже оба, - Наши гейне (доверенные) ждут Зова. Вы позволите? - и дождавшись формального разрешения свистнул. То же, судя по всему, сделали и остальные. Так как дверь распахнулись и оттуда хлынули тени...
  Кресла, в которых расположились главы Цехов и их доверенные были расположены тесным кругом, появившиеся в зале гейне молниеносно заняли свои позиции. Члены Великого Совета тоже не медлили. Меня, как и оговаривалось посадили между Мэтром и Мастером на шаткую табуретку со сломанной ножкой. Видимо, что бы слушала внимательно и не думала даже засыпать!
  Первым встал Мастер Дамон, Глава Цеха Царствующих, и нарываясь на едкие комментарии, достал из воздуха папку, щелчком пальцев, размножая и перемещая ее перед каждым членом Совета. В том числе и передо мной. Как будто оно мне надо.
  -Начну с самого главного, - начал Мастер, - за прошедшую неделю здоровье Императора ухудшилось настолько, что надежды на спасение нет. Нам не выгодно его лечить и не выгодно делать из него не мертвую марионетку. Его правление было для нас удобным лишь постольку-поскольку, поэтому его смерть нам только не руку. Особенно после его обещания сделать своей Преемницей Лю Бель - свою последнюю любовницу - мелочную и жестокую интриганку. Нам нет смысла с ней договариваться, тем более она уже не так молода и не так перспективна, чтобы на нее размениваться. Предлагаю выдвинуть на трон кого-нибудь из его сыновей - к мальчишке всегда можно приставить нужную нам любовницу или в крайнем случае женить, так что с этим проблем не будет. Но мы обсудим это позже. Кроме того Советники Императора распустились - хотят прибрать к рукам наши Цехи, но это не проблема, информация на них есть в папках. Народы Пустыни и Степи хотят вступить в Империи, надо будет протолкнуть манифест на тему антисемитизма. Что-нибудь из серии - "все мы братья". Минерва, в этом я надеюсь на тебя - пропаганда и все такое. Война нам пока не светит, но предлагаю все-таки сходить в поход за Степь. Потом за Пустыню - войска скучают, ленятся, нужно их подбодрить великой войной. Но это потерпит до присоединения Степи и Пустыни и следующего Совета. У меня все.
  Он молча опустился на свое место, зато поднялся Граф Тор:
  -Я не собирался говорить, поэтому не готовился так, - он указал на папку, - но мне есть, что сказать. Армию из Империи нужно выводить - она обходиться нам дороже, чем содержание, молчание и подчинение Императора и его Двора. Они не только не приносят никакой пользы и постоянно крушат местные заведения - от приличных летних забегаловок, до самых дорогих публичных домов. Но солдаты эти, - он поморщился произнося "солдаты", - они же ко всему прочему просят повышения зарплаты, отпусков, послабления порядков и упразднения комиссий, - Граф Тор, - тряхнул шикарной пшеничного цвета шевелюрой, - так они даже меч держат как дубину или секиру, а саблю как меч! Нам не выгодна такая армия - от нее больше вреда, чем пользы! - он порывисто сел на свое место, резко обрывая запальчивую речь. Тут поднялся Главный Щит:
  -Этих сволочей надо гнать в шею, абсолютно согласен, но пока у нас нет повода, мы все будем их терпеть. И точка, - он стукнул кулаком по столу, - Царствующий, - он повернулся к Мастеру Дамону, - ты ведь работаешь с криминалом по стране, устрой им, пожалуйста, Пир. Я протащу закон о не наказании за убийство на дуэли при свидетелях. Солдат никто не любит, пусть твои люди просто отвечают им тем, что они заслужили.
  -Это несправедливо! - воскликнула девушка-дриада, сидящая рядом с Матерью, - а если на них будут нападать ни за что!?
  -Успокойся, - буркнула Мать, - мы не обязаны принимать их в свои больницы, нас их разборки не коснуться.
  -Но я не об этом! - попыталась возразить девушка-дриада, но Мать оборвала ее повелительным окриком. Та сникла.
  -Вернемся к императору, - встал мой Мэтр, я прислушалась, - посмотрел я личные дела его деток и вот, что Вам скажу, уважаемые: не наплодил наш "Отец-заступник" нормальных отпрысков, зато его младшая сестра, умудрилась-таки родить вполне достойного бастарда. Как она его сделала и где нашла его отца никто не знает, но ребенок вышел феноменальный и если в завещании своем Император признает его своим сыном, пусть и не совсем законным, нас такой Император вполне устроит, я думаю. А тех, кто ближе него к престолу всегда можно убрать или на тот свет, или в монастырь, или в один из Цехов, не суть важно...
  -Да? - недоверчиво переспросил Виконт Тор, - а не прижмет ли нас к стенке этот ваш "выродок"? - он презрительно выделил последнее слово.
  -А сам-то? - негромко буркнул его брат, Граф Тор. Виконт кивнул, ничуть не смущаясь и продолжил:
  -Такие вот не родные и никем не любимые гораздо успешнее и сильнее законных. Это изменить нельзя. Но вот если мы сможем предложить ему то, что он хочет...
  -Не проще ли его убить? - уточнил гейне виконта Тора, бледный, как смерть юноша, ровесник своего главы. Вампир-телепат, наверное. Хотя вряд ли. Нежить обычно бездарна к магии. Но, если это правда - все эти мои мысли здорово попахивает внушением. Словно в насмешку губы вампира искривила кривая усмешка, подходящая и к его словам, и к моим мыслям.
  -Нет, - покачал головой виконт, - нам не помешает умный правитель, с которым можно будет сотрудничать, а не воевать. Мы, как ни крути нужны Империи, и Император нужен тоже.
  -Это риск, но он того стоит, - вынес свой вердикт Мастер Дамон. Тему закрыли, - вот так и работает реальная власть - собралась могучая кучка больших теть и дядь, обсудила. Договорилась и никаких тебе печатей, указов и документов., - а теперь давайте вернемся к старой проблеме - инфляции и зашкаливающем борзометре некоторых аристократов. Они хотят нас свергнуть в принципе, а сейчас мирно сидят под моим любимым столом и подсушивают... - Мастер взвился со своего места и одной рукой приподняв стол, резко о пустил его вниз. Послышались стоны. Мастер аккуратно откинул стол в угол ,так, что тот даже не заскрипел, сел на свое место, выжидающе глядя на три фигуры по неволе оказавшиеся в центре:
  -Знакомьтесь - Лю Бель, - Мастер указал на эльфийку в белом платье, - любовница Императора. Герцог Норок, - мужчина в голубовато-сиреневом наряде и шляпе с пером. Под столом-то она ему зачем была? - любовник старшей дочери Императора Марины и сын Лю Бель, полукровка. Соло Рио, - он указал на меч за спиной герцога, - живой меч, эльфийской работы, - и... - он выдержал паузу, указывая на нечто, закутанное в многочисленные тряпки, - Лдокл Сет Дрейк - мой друг и лучший разведчик, брат по Цеху. Встань, Лдокл, - приказал он, - и размотайся уже наконец, - а также он и есть тот самый бастард Императорской сестры, которого мы только что решили возвести на Императорский престол, - тряпки струясь и шурша, опускались на пол, показалось лицо и плечи. Я думала что чувство прекрасного мне сохранить забыли? Так вот - я ошибалась - оно у меня есть, но лучше бы его не было - без него как-то спокойнее было.
  Лдокл Сет Дрейк, лучший разведчик Цеха Царствующих, ублюдок Императорского рода, шлюха Лю Бель, друг Мастера, будущий Император стоял в нескольких шагах от меня. Черные волосы, убранные в косу невозможно синие глаза, светлая кожа... Его было не описать, как нельзя описать шум моря, запах грозы или вкус победы. Высокий лоб, точеные скулы, полные губы. Таких красивых людей просто не бывает! И тут я успокоилась - сразу -все стало на свои места - даже со своего места я чувствую этот запах - запах смешанной крови - на вскидку сказать, что же в нем было я не могу. Пока. Но кровь сирен я чувствую абсолютно точно, приноровилась. И инкубов тоже, были знакомцы. Гм... Интересное месиво, я когда-то была абсолютно уверена, что смешать их нельзя, да и невозможно - они нейтрализуют друг друга. Ан-нет, как оказалось! Хотелось бы почитать записи того эксперимента... Полностью погрузившись в вычисления совместимости некоторых специфических генов и чистоты крови в целом, я напрочь забыла о том, что буквально передо мной стоит живой парадокс. Интересно, а чем он питается? Кровью, жизненной энергией, эмоциями, похотью, мясом? Или чем черт не шутит всем вместе по мере сил и возможностей...
  А еще я совсем забыла, что у моих ног сидит герцог с большой остро заточенной железякой. Как не профессионально. Железяка, а именно живой меч, полетел в мою сторону не привычно сверху, когда можно отшатнуться в сторону, и не снизу, где можно еще как-то отшатнуться или подпрыгнуть на крайний случай, а сбоку и снизу вверх одновременно - метя под колено и готовясь одним движением отсечь мне все, что ниже. Нет, ну так нечестно! А еще меч летел так, что если бы я сидела не на колченогом табуретом, прикрытым иллюзией шикарного кресла, а на настоящем кресле, удара я бы и близко не заметила. Одного я не поняла только, а именно: почему герцог ударил по мне, а не по двойному агенту, на него он ведь должен был быть зол... Если только... Если только он знал, что так произойдет и об агентуре он тоже знал и все это они продумали заранее... И что мне теперь делать!?
  Пока меч незаметно летел к моим ногам, я успела подумать, что убивать его вроде бы ни в тему, если Мастер знал о таком развитии событий. Если бы не знал, приложил бы их столом так, что мама не горюй! Хотя... Блин, слишком много "если"!
  Мгновенно заставляя ноги перестроится в вязкую кашу, я наклонилась вперед, когда меч увяз в моих ногах, разрезал штаны с небывалой легкостью, несмотря на то, что даже Я не могла проткнуть их иголкой! Сводя плотность ног к минимуму, я, руками схватившись за ручки кресел, Мэтра и Мастера, одним слитным движением подняла вновь затвердевающие ноги вверх, и обрушила их на голову все еще летящего по инерции герцога. Табуретка скособоченная от "нежной" встречи с его челюстью развалилась, мне пришлось вставать на ноги, но прежде я подняла еще не успевший коснуться пола меч, обыскала герцога на предмет теперь уже ненужных ему колюще режущих предметов, нашла, сложила кучкой и встала там же, где стояла.
  -А! - Лю Бель заорала, будто ее режут без наркоза и бросилась на меня. Вот дура. Я оказалась права, в платье она споткнулась и упала прямо на герцога.
  -Амулет! - крикнул Мастер Дамон, Лдокл рванулся к телу, но Лю Бель уже заорала на меня нехорошими словами не приличествующими просто девушке, а тем более эльфийке. Вкратце - она была недовольна тем, что я облапила ее любовника. Больно надо, было бы что.
  -Амулет, - потребовал Мастер Дамон. Ну, получите, - я протянула ему маленькое обручальное кольцо-амулет, но в то мгновение, когда оно опускалось в открытую ладонь Мастера, его перехватил Лдокл. И исчез.
  -Дура, - прошипел Мастер, - я и глазом не моргнула, да пусть хоть подстилкой дешевой называет, лишь бы руки не тянул. Хотя боли я тоже не боюсь. Физической, - на пальцы! - приказал он, - полторы тысячи! Считай вслух.
  Мать твою! Полторы тысячи раз отжаться от пола на пальцах! И ведь не откажешься. Я теперь, как никак его ученица. Ну и ладно...
  Я опустилась на пальцы. Итак, раз. Два, три, четыре.., двадцать.., пятьдесят пять..., триста одиннадцать..., четыреста восемьдесят два..., восемьсот один.., тысяча двести сорок два.., тысяча четыреста сорок пять, сорок шесть, сорок семь, сорок восемь, сорок девять... все!
  Мышцы ныли, дыхание несколько сбилось. Из-под воротника выбился выданный вчера кружочек-амулет, я попыталась его убрать, но тут его заметил Мастер... Глаза его сверкнули:
  -Еще три тысячи! - приказал он жутким тоном, - быстро!
  Без комментариев - цензурных, по крайней мере. В такой ситуации единственный выход отключить сознание и просто отжиматься, считая "на автомате". Руки у меня всегда были слабыми. Главное не опускать голову и смотреть... ну, хотя бы на Лю Бель, на белых бабочек вышитых на ее платье... Бабочки...
  Хорошо, что маска впитывает слезы, но это на крайний случай, который уже вот-вот... Ужас тела от такой невозможной нагрузки было почти возможно сдерживать, чем я и занималась. Мои губы слегка приоткрылись, глаза стали мертвыми - если показать настоящую ненависть, которая и заставляет меня хоть что-то делать, а не растечься по полу воющей лужицей, а то ведь еще пару тысяч отжиманий добавит, что ему стоит...
  Дзинь. Две тысячи сто одиннадцать.
  Дзинь. Амулет, ставший причиной наказания, вновь встретился с полом. Две тысячи сто двенадцать
  Дзинь...
  Дзинь...
  Дзинь..
  Дзынь, брумс, шварк, бум!
  Нет, я поднимусь, я знаю.
  Еще и еще, и еще..
  Дзынь, шварк... Нет я встану...
  Еще немного, еще чуть-чуть... В мозгу выстрелила какая-то дурацкая песенка, а не пошла бы ты в жопу, дорогая!?
  Дышу прерывисто, тяжело, падаю каждые двадцать отжиманий, или даже чаще.
  В какой-то момент приходит интересная мысль, а чего это все молчат? На меня смотрят, что ли? Я с трудом подняла голову. Внимания на меня не обращал никто, разве что, каждый раз, когда я рывком поднималась, вздрагивала дриада из сопровождения Матери. Губы высохли и растрескались, пальцы рук затекли настолько, что я их не чувствовала вообще. Очень хотелось опуститься на всю ладонь, но нельзя... Менять структуру во время наказания тоже нельзя - к этому всех нас приучил Мэтр...
  К тому времени, как я подняла голову, герцог уже пришел в себя и уже охотно отвечал на вопросы, Лю Бель которую уже допросили, сломанной куклой лежала в углу. Мертвая. На глаз можно определить, как сердечный приступ. Тело ее потом вернут в ее покои, вместе с телом герцога и сделают вид, что... нет, мне лень думать, и не мое это дело.
  Две тысячи восемьсот...
  Еще так много... тоска смертная...
  Две тысячи девятьсот....
  Нет, я умру раньше.
  Две тысячи триста... стоп!!!!!!!!!!!
  Две тысячи девятьсот семьдесят девять...
  Падаю, снова и снова, через каждые четыре-пять раз. А ведь падение не засчитывается!
  И зачем же усложнять себе работу? Грудь уже больно...
  Девяноста два...
  Ну...
  Девяноста три...
  Кости хрустнули, руки свело судорогой.
  Так, на чем мы остановились?..
  Девяноста четыре...
  Три тысячи.
  Все! И кто скажет, что жизнь не прекрасна?!
  Упершись лбом в пол, я подтянула колени под живот и... включила болевые ощущения. Ой, как же мне было плохо... Но больше десяти секунд на восстановление мне никто не даст. А это слишком мало. Напрягая спину, я села на колени, непонятно как сложила на них две безвольные тряпки, бывшие когда-то моими руками и села терпеливо глядя в пустоту перед собой.
  Я еще и пальцы переломала, а восстановление стоит денег... А у меня их нет. Придется самой корячиться. Блин. Целитель из меня аховый.
  -Как ты? - неожиданно спросил Мэтр, глядя на мои руки. Плохо конечно!
  -Такие мелочи не стоит Вашего внимания, Мэтр, - вежливо улыбаясь, пытаясь не очень страшно скалиться, ответила я. Мастер услышал:
  -Ты смеешь, указывать Мэтру?! - угрожающе начал он, - еще тысячу...!
  Без комментариев...
  -Я рад, что хоть кому-то есть до меня дело, Мастер Дамон. Я уважаю мнение своей аре-Ниале, поэтому не стоит обвинять ее в исполнении своих прямых обязанностей, - я люблю своего Мэтра! Лучше него на свете этом нет!!!
  -Если она Вас не оскорбила, Мэтр Морган, ей хватит и пары сотен раз...
  -Мастер Дамон, все готово! - я вяло отметила, что голос у вернувшегося разведчика Лдокла и впрямь волшебный. Но мне сейчас мягко говоря не до его голоса, а тут еще и Мастер опять все испоганил:
  -Триста! За медлительность, - главное его не убить. Главное его не убить. Раз.
  Не убить. Два...
  Хорошо, что не пятьсот, а всего лишь триста! Вот такие вот мысли бродили в моей голове. Перед глазами толкались кроваво-красные, зеленые.. золотистые и еще какие-то круги, но кроме черного фона я не воспринимала уже ничего...
  Внезапно я получила по морде. Не поняла, а лицо мое здесь причем? Открыв глаз, предположительно левый, я увидела меня остервенело бьют по щекам. Так, блок. А руки-то не реагируют, как надо! Получилась просто пощечина - гладящее касание, а должно было вынести челюсть... Так, а почему интересно я лежу на спине? Я ж отжималась... Надо открыть второй глаз! Эх, надо.
  Нет, все-таки рассудок у меня слегка помутился от непомерных нагрузок. Лежу в какой-то урезанной общаге без кроватей. Но с жутким количеством места, рядом сидит нечто брюнетистое. Две штуки, а может это у меня в глазах двоится. Нет, я схожу с ума, мне нужен отдых... Я закрыла глаза и расслабилась.
  -И где ты достал это чудо? - спросил первый голос, искрящийся, как шампанское в бокале, хотя нет, мелочусь - как морской прибой.
  -Это я у тебя должен спросить, - ответил второй - по сравнению с первым - сухой и официальный, - откуда у тебя ее медальон?
  -Наоборот, - поморщился первый, - какой-то придурок в Маске пытался похитить Марию из самого дворца. Мне было интересно, сколько он продержится, он неплохо колдовал, да и сестрицу защищал самоотверженно. Красивая пара. Потом она появилась, дала "защитничку" по морде, попросила не позориться и заменила его в поединке. Мы немножко поторговались и за ее проигрыш я получил не только свою сестру, но и ее. Смысла тащить ее во дворец мне не было, я отдал ей амулет.
  -И зачем она тебе нужна? - проворчал второй, - что у тебя слуг мало что ли?
  -У нее интересная техника, древний меч и красивые ноги, - не задумываясь ответил первый, - тебе же отдали ее в ученицы? Отдай ее мне, как подарок на день рождения, - голос сделался по-детски капризным, убаюкивающим. Когда просят таким голосом... даже мыслей об отказе не возникает.
  -А не жирно? - с напускной суровостью поинтересовался второй.
  -Ты не пожалеешь, - я поблагодарила Учителя за то, что я его сейчас не вижу и почти не слышу, голос сирены - страшное оружие в умелых руках.
  -Брось свои штучки, - рассердился второй, - забирай ее, но только, в уплату долга. Я официально отказываюсь от нее и передаю моему сыну и преемнику Лдоклу Дамону Сет Дрейку, в счет уплаты старого долга крови. Но обязанностей своих она избежать все равно не сможет. Ты доволен?
  -Вполне, моя комната, надеюсь, свободна? - спросил Лдокл, взваливая на плечо мою тушку, - не охота мне мелких калечить...
  -Я там не был, - ответил Мастер Дамон, - иди и разберись сам.
  Мое тело поправили так,чтобы не сваливалось, я услышала негромкий щелчок пальцами и уже через мгновение вывалилась из портала на другой стороне. Меня прислонили к стене, чтоб не падала, я открыла глаза. Великолепно! Чердак, на который не ведет ни одна нормальная лестница, только в одном из углов от пыли был отчищен люк, рядом с ним валялась добротная веревочная лестница. Из-за единственной, еще секунду назад закрытой пеленой тишины, двери, доносились странные звуки. Так спариваются люди, насколько я знаю, а знаю я очень даже не плохо, потому что к "убийству наслаждением" меня тоже готовили. Лдокл вытащил из воздуха фарфоровую маску, приложил к лицу, закутался в темно-фиолетовое покрывало, от которого он так полностью и не избавился. Скорее всего под покрывалом у него, как и у большинства наложников стандартная униформа, то есть совсем ничего нет, вот и не хочет светить телесами. И правильно делает, кстати.
  Он легко открыл дверь, всего лишь толкнув ее, и вошел, как к себе домой. Хотя, почему это "как".
  -Детки, выметайтесь, - приторно сладким голосом попросил он, оглядываясь и бесшумно входя вовнутрь. Я последовала за ним тенью. Помещение было большим, но захламленным до ужаса. На письменном столе валялись объедки и пустые бутылки, два деревянных стула были сломаны, дверца шкафа сорвана, а на односпальной кровати со сломанными ножками... самозабвенно размножались представители Цеха Царствующих. Однополые, как мне сначала показалось. Тот, кто был сверху, обернувшись обернувшись, бросило:
  -Валите отсюда и ждите своей очереди! Не злите меня!
  Лдокл хмыкнул и подошел к шкафу, потом оглядел сломанные стулья, бутылки на столе...
  -Эй, ты чо не понял!? - донеслось с кровати, - Пшёл вон говорю, или я тебя... - говоривший поднялся с кровати, натягивая штаны и вытаскивая... шпагу!? Фи, какая гадость, я хмыкнула, увидев это оружие, парень повернулся ко мне еще не видя моей Маски:
  -Чё ржешь, дура? - он был светловолосый, почти блондин, почти такой же тупой, как Оранид. Ладно. Лучше перестраховаться:
  -Я могу убить его? - Лдокл обернулся, парень увидел то, что и он в маске и невольно сделал шаг назад. Им то до Посвящения и до личной Маски, как мне до императорского трона:
  -На Ваше усмотрение, Леди, - отозвался Лдокл. Я мысленно скривилась от столь яркого проявления Этикета. У нас в Цехе никогда не "выкали" к младшим по званию и это было легко и удобно, а тут... - но пусть молодые люди сначала приведут это помещение в порядок, - он посмотрел в огромное витражное окно с битыми стеклами на солнце, - у вас время до заката или я убью всех, кто когда-либо здесь побывал. Иллюзия уборкой не считается, - оба застыли не зная, что делать, а Лдокл подошел к шкафу, отодвинул дверцу вытащил какую-то защищенную магией одежду. Я подошла к окну, были бы руки в порядке села бы на подоконник, а так - мечтать не вредно, висят тряпками... Окно выходило на безбрежное море и бесконечное небо. Никогда не думала, что База Царствующих расположена в таком уединенном месте, а вот поди ж ты!
  Наверное, в этом море водятся сирены... эх, а вот в сирену меня не изменяли, конечно я могу поменять себя, но... смысл? Я качнула головой, солнце окрасило волосы медью - наверное это красиво, жаль, что я не смогу понять...
  -Леди? - я резко обернулась, Лдокл стоял на расстоянии вдоха и протягивал какой-то светящийся в ладонях серебристо-белый шар. От него веяло холодом, - дайте мне Ваши руки, - с трудом я подняла руки, вернее, без труда, а просто магией. На приказы мозга руки не реагировали.
  Он погрузил мои пальца в серебристый шар и, каюсь, мои губы искривила сумасшедшая счастливая улыбка - руки восстанавливались, возвращалась чувствительность, уходила тупая привычная боль. Как же мне было хорошо... даже непривычно как-то.
  Как только я смогла справиться с собой, то согнала с губ неприличную улыбку и посмотрела на своего Спасителя. Благодарность, наверное, лезла у меня даже из ушей:
  -Я в долгу перед Вами, - я склонилась бы в отрывистом мужском поклоне, но Лдокл был слишком близко, пришлось ограничиться кивком головы, - чем я смогу отплатить за услугу? - я смотрела на него и думала одновременно о двух вещах. Первое, не погорячилась ли я, предлагая любое желание на выбор и одновременно, как-то отстраненно я видела, что глаза у него необыкновенно яркие, необычной формы, и немного больше, чем должны быть у обычного человека. Хотя... Он же и сирена тоже - значит для него законы не писаны. Вот он - ходячее чудо. Венец творения, или злая шутка природы. Ну, зачем, скажите, мне жить такому существу? У него же все есть, он все может...
  -Могу я узнать Ваше имя, Леди? - позвал он, вытаскивая меня из мыслей буквально за шкирку.
  -Каина... учитель, - затормозив ответила я, но мой ответ, похоже, его не устраивал.
  -Называйте меня Лдокл, Леди Каина. Просто Лдокл, - попросил он, - я не думаю, что смогу научить Вас многому, а Этикет мало кому доставляет удовольствие, - а выканье и обзывание меня "леди" это по его мнению что!? Дворовый сленг!?
  -Как Вам будет угодно, Лдокл, - пытаясь добавить в голос побольше смирения ответила я.
  -Ваши руки в порядке, - начал он, - предлагаю Вам поединок. На желание.
  -Я не думаю, - начала я, понимая, что шансов выиграть у меня нет, - что оставаться в неведении за что борешься или чем рискуешь сделает поединок менее захватывающим. Не могли бы Вы озвучить свое желание заранее?
  -Конечно, - кивнул Лдокл, - но только после Вас, - ну, и чего я от него хочу? Забрать привязывающий амулет? Так он что-нибудь другое найдет. Порвать связь? А смысл? Мне от нее только польза... Каплю его крови, чтобы разобраться чего в ней намешано? Я получу ее и так во время поединка... Аре-Ниале я или нет!?
  -Вы ответите на мои вопросы, - он кивнул:
  -Сколько ранений, столько и вопросов на которые вы обязуетесь ответить. У нас сходные желания, - и улыбнулся. У него были клыки, внушающие опасения, но прикус правильный, что странно... гм... изучить бы его...
  -Прошу Вас, Леди Каина, - он протянул мне руку, которой я коснулась кончиками пальцев, он шагнул в зев открытого портала и потянул меня за собой. Ну, что ж, была не была.
  Мы оказались возле огромной площадки для поединков, на которой непрерывно спарринговались Царствующие. Там было много свободного места, но фигурки постоянно двигались, из-за чего найти пустой квадрат земли было затруднительно. Лдокл снова открыл портал...
  На этот раз мы вышли в большой пустой комнате, со стеклянным потолком, по которому... ходили!?
  -Мы находимся под общим ристалищем, на наш поединок могут смотреть, Вас это волновать не должно, отсюда мы можем слышать все, что происходит снаружи, но и они могут нас слышать, если не изменять структуру помещения, а я этого делать не собираюсь. Доставайте мечи, - отвлекшись на вызов мечей, я не заметила, откуда мой противник вытащил свои.
  А потом был кошмар.
  Минут через десять постоянных уловок и уходов с моей стороны и уколов с его (все на бешеной скорости), я могла похвастаться в мелкую соломку изрезанной безрукавкой, Лдокл, случайно полученным фингалом (когда я его поставила, до сих пор не понимаю кто больше удивился он или я) и парой дырок на черной рубашке.
  С самого начала поединка Лдокл включил внутренний свет, поэтому столпившиеся на стекле зрители нам не сильно мешали. Разве что какая-то пигалица назвала меня разрисованной шлюхой (в тот момент штаны, укороченные еще герцогом на Совете, лишились той гачи, что скрывала татуировку). "Разрисованную" я бы ей еще простила, но вот шлюха-то почему?! Блин, обидно.
  Еще через пятнадцать минут с меня лился пот пополам с кровью, а одежды остались только существенно укороченные брюки. Драную рубашку Лдокл снял в процессе и теперь остервенело пытался подцепить застежку лифчика, сверкающую через соломку безрукавки. К сожалению она находилась не на спине и сверху казалось, что он целиться мне в горло, а вот я четко осознавала, что горло у меня повыше будет... Интересно, что он там не видел с такой-то внешностью и биографией?
  К тому времени, когда я выбила у него один меч, а он у меня оба (я уже просто устала махать ими в бешеном темпе), ощущение того, что это всего лишь учебный поединок, пропало напрочь...
  Он замахнулся на меня мечом, я поймала его двумя пальцами, отшвырнула. В угаре битвы я даже не заметила, как уплотнила кожу, а потом снова вернула ее в нормальное состояние. По инерции его повело вперед и вбок, я выпустила вперед кулак, но дружески получила по зубам и временно не могла распускать руки, зато действовала ногами. Ой, дура... Он поймал меня за ногу, дернул вверх, я не разбила голову только благодаря рукам, не понятно как спружинившим от пола. Брыкнув ногой, чтобы отвлечь, я поставила ему и второй бланш для симметрии, но Лдокл не оценил, за что, я чувствительно получила по ребрам. Ой-ё... А стена у них здесь твердая, и острая. Я напоролась на какую-то хреновину спиной, повредила позвоночник, порвала кожу на животе. Трэш-ш-ш.
  Руками оттолкнувшись от выступов в стене, я сползла с уступа, на который меня насадили, как бабочку на иголку. Так, осталось только успеть регенерировать до тех пор, пока меня парализует и я умру от удушья. Нет, не успею. Сдаться-не-сдаться? Сдаться или не сдаться? Тупой вопрос! Наши не сдаются!
  Прохладные руки коснулись разорванного живота, сначала серебро было обжигающим, потом стало ласковым и нежным, блин, ну почему я такой слабый целитель, а!?
  Меня аккуратно подняли на руки, замерцал, открываясь, портал. Меня опустили куда-то, а потом... я заснула. И мне такое снилось... Я сама себе удивилась!
  Пробуждение было удивительно приятным. Просто блаженство... Не поняла...!? Решив сначала разобраться, а потом уже возникать, я прислушалась - вокруг тишина, ни одной живой души, разве что у двери сидит нечто знакомое мне еще по вчерашнему прорыву в комнату Лдокла. Напрягало меня то, что я лежу на кровати под одеялом, причем грязная и в засохшей крови. Фрэ! Какая гадость!
  Я вскочила с кровати, мимоходом отмечая, что живот у меня перевязан крепко накрепко, здесь можно не беспокоиться. Девчонка у двери встрепенулась, вскочила по стойке смирно и огромными глазами уставилась на меня. Да, знаю, моя татуировка на многих по началу производит ошеломляющее впечатление - черная вязь непонятных узоров начинается на ногте большого пальца правой ноги, покрывает всю ногу, обвивает пупок какими-то цветами, тянется по спине вверх, закрывает всю левую руку. Заканчиваясь на на ногтях среднего и указательного пальцев, сзади забирается на спину, лезет на щеку, на висок, почти касается внешнего уголка левого глаза... Вот такие бывают у нас в Цехе знаки - не правильное или неудавшееся изменение оставляет свои следы и их не принято заглаживать.
  -Челюсть подбери, - не совсем вежливо предложила я, но что уж тут поделаешь - не люблю, когда на меня так пялятся. И без подобных взглядов, конечно, все понимаю - не красавица, но каждый раз все равно раздражает, пора бы уже привыкнуть. Да я и привыкла на самом деле, а Лдокл со своим "Леди-Леди" выбил меня из равновесия. Все, с этим надо что-то делать.
  -Чего пришла? - девица не глядела на меня почти со священным ужасом разглядывая мою татуировку, чего уж врать я стою перед ней разве что не голая - тонкая батистовая сорочка и фарфоровая маска ни в счет. Кстати, кто меня интересно переодевал? Какой придурок положил меня грязную в чистую кровать, в чистой сорочке, а!?
  Девица выпрямилась под явно не дружелюбным взглядом, поправила короткие рыжеватые волосы, остриженные по-мальчишески, одернула край футболки, поставила ноги вместе, будто на смотре и отрапортовалась:
  -Имею честь служить, Вам, аре-Ниале Каина, согласно высшей воли Мастера!
  -И в чем конкретно заключаются твои обязанности? - надо ж мне знать хотя бы чего от этой припадочной ждать.
  -Ознакомление аре-Ниале Каины с Цехом, его территориями, обычаями, жителями, ритуалами. Разрешите преступить? - нет, я здесь с ума сойду, как пить дать.
  -Где здесь можно привести себя в порядок и получить одежду?
  -Это ванная комната Ваших покоев, аре-Ниале, - нет, я ее за это обращение покалечу! - какую одежду Вам принести?
  -А что у Вас носят? - ради приличия спросила, называется.
  -У нас есть общая форма и обычная одежда, аре-Ниале. Что Вам будет угодно?
  -Давай форму для новичков, - попросила я, видя, как округляются глаза у девицы, - и мужскую и женскую. Размер 6. Иголку и нитки. Минут двадцать у тебя есть и еще, - я усмехнулась про себя видя, как девица отреагировала на "иголку с ниткой" - как тебя зовут?
  -Кнели Сирина, аре-Ниале, - ответила, но с запозданием, и то хлеб.
  Комнату, как выяснилось мне дали на вершине башни, но лестница здесь была пусть и винтовая, не внушающая никакого доверия совершенно. Ну, и ладно. Башня моя была низенькой, скромненькой и располагалась посреди моря(!). Наверное с основным корпусом, который я в окно вижу, соединяется засекреченным подземным тоннелем. И подводным, кстати, тоже.
  Так... Где море - там и сирены, где сирены, там и Габриэль. Моя совесть, мой напарник в течение самого долгого времени после смерти Ворожейки. Капля моей крови, брошенная в море, Зов и, если он еще помнит меня и не выбрал себе Осанну - спутницу по волне, то он явится ко мне скорее всего. На полукровку сирены и эльфийского мага, ни морские, ни лесные законы не действуют. Вернее действуют, но лишь постольку постольку. От эльфийского папаши ему достались только специфический магический потенциал, Дар Искусника, и несколько более изящные, чем у сирен черты. От матери - Голос, особую магию, инстинкт хищника.
  В итоге получился Габриэль - а именно совершенная машина для убийства, с божественным Голосом, тонкими манерами эльфийского аристократа, магической мощью двух разнопрофильных архимагов, даром оратора и сочинителя. С ним всегда было легко общаться и работать, как с другом, с партнером, с любовником. Хотя последнее я добавила для красного словца, уж извиняйте. Выглянув в окно, я прикинула расстояние до воды - нормально, постараться докинуть все-таки можно, но лучше перестраховаться. Я огляделась, в вазе на столе стояли редкие золотисто-солнечные розы. Вытащив одну, я прокусила палец и капнула несколько капель в едва раскрывшийся бутон. Получилось нечто вроде заката, а не того золотого полудня, который грозился сжечь все, что можно. Не люблю этот сорт. Примерившись, я кинула розу в воду вместе с Зовом. Теперь остается только ждать.
  В ванной я не нашла для себя ничего нового - лохань, кран для подачи очищенной от соли морской воды, а температуру, господа маги, регулируйте по старинке - своими силами. Раздевшись, снимать было особенно нечего - сорочку, да маску, я намочила губку, аккуратно стерла с себя кровь, стараясь не вымочить бинтов. Живот восстанавливается - это хорошо, позвоночник уже давно в норме - спасибо Лдоклу. С третьей попытки вымыв волосы и пообещав себе их обрезать при первом удобном случае, я вытерлась, наскоро просушила волосы, замоталась в полотенце. Надела маску и вышла из ванной.
   Было очень приятно ступать по прохладному камню пола немного влажными ногами. А вот у нас, Измененных, камня отродясь не водилось - дерево по большой части и иные гибкие материалы, вроде глины. Стекла, некоторых "мягких" металлов. Аскетичной обстановку моих покоев можно было назвать с трудом - вся мебель, наличники на окнах и двери - темное дерево, причем неплохой работы. Кровать широкая - полуторка, да еще и с периной - перину надо будет потом убрать - спать в таком желе жутко не удобно, а перебираться на холодный каменный пол не охота. Письменный стол, два шкафа (один в ванной), комод, кофейный столик, кресло, гардины, тяжелые шторы на окнах, ваза с десятком роз на столе... Они точно меня сюда поселить? Или какую-нибудь королеву из соседских? Да не мое это, в общем-то дело на хозяйские ошибки указывать! Авось и сами опомнятся, извинятся, переселят... Хотя башенка эта мне однозначно уже нравится. И близость к морю меня тоже вполне устраивает. Наверное великолепно сидеть в этой башне в ураган и смотреть на небо... И звезды, если таковые вдруг там появятся. Именно вдруг, потому что во время урагана смотреть на звезды несколько затруднительно, насколько я знаю. Надо будет попросить Ворожейку как-нибудь устроить мне праздник. Да...
  Чего-то я замечталась. Прав все-таки Габриэль, у меня жестокое чувство прекрасного - как у сирен - самых могущественных морских существ. Не хочу думать о великом, но мелочиться тоже не хочется. Я посмотрела на шкафы, открыла сначала шкафчик, потом комод. Гм... неплохо, неплохо... Комод можно приспособить под оружие, а все остальное, что не поместиться, уберу в шкаф. Если мне выдадут какие-то вещи, развешу в шкафу, а там... там посмотрим.
  Я поправила полотенце, едва прикрывающее бедра, села на подоконник, свесив ноги в ту сторону, где плескалось сумасшедшее море...
  -Аре-Ниале! - крик сумасшедшей, испуганный. Я поморщилась, вызывая маску, надевая ее на лицо, обернулась, придерживая рукою полотенце.
  -Я слышу тебя, кнели Сирина, ты хотела меня предупредить о чем-то?
  -Аре-Ниале! - девица выглядела взволнованной, запыхавшейся, - я забыла Вас предупредить о сиренах. Закрывайте окна, не смотрите на море, не слушайте их Песни...
  -Сирены? - повторила я, - какой клан здесь правит? Серебристые? Фиолетовые? Черные?
  -Что? - не поняла кнели, - кланы? - я посмотрела на нее с не меньшим удивлением:
  -Царствующие не сотрудничают с сиренами?
  -Только наши Старшие ученики и некоторые Наставники, - она опустила голову, - не всех допускают к Искусству, - кнели не разрешают только смотреть, как работают Старшие, - девушка потупмлась, - только иногда...
  -Не разрешают!? - я была ошарашена, - а чему же вас учат, если не разрешают налаживать контакты? А статус!?
  -Контакты... Статус? - уточнила девица, - а зачем?
  -А какже с ними общаться если Вы не входите в их Иерархию, или не не имеете статуса!?
  -А как получить статус? - глаза загорелись. Я помоему наговорила лишнего.
  -Это отдельная тема, мы изучаем ее отдельно, - я попыталась аккуратно закруглить разговор.
  -Да..? - кнели явно хотела, чтобы я еще рассказывала ей о сиренах.
  -Мы еще обсудим сирен, если ты захочешь, но ты уходила за одеждой...
  Кнели Сирина протянула несколько свертков.
  -Это женская форма для новичков, - кожаные штаны, костяной корсет для осанки, зеленая полотняная туника до колена, твердые ботинки на тонкой подошве, - это мужская, - она протянула мне просторную зеленую рубашку, кожаные штаны, ботинки на тонкой подошве, - иголка, нитки - Мда... И чего бы мне надеть? Нет, корсет я не хочу напяливать, с грудью у меня и так все в порядке, а подчеркивать я ничего не хочу. Хотя, нужно кое-что уточнить:
  -Вчера ты была с тем белобрысым, - пресекая возможные отрицания, - скажи, ты была с ним добровольно или тебя заставили?
  Она промолчала, закусив губу, опустила глаза:
  -Все с тобой понятно, - я кивнула, - будут давить, приходи ко мне, мне интересно посмотреть на местный криминал. Одевшись в женскую форму, стерпев даже корсет - с этим проблем не было - он был мне впору, спину я держала ровно, жирок на боках не болтался... Живем по-маленьку.
  -Какая у вас здесь иерархия? Кого мне бояться, с кем стоит дружить?
  -Наш Мастер ходит в белых одеждах, у него черные волосы и зеленые глаза. Наставники носят светлые рясы. Наставники новичков (мелких) - светло-зеленые, наставники второй ступени (духов) - светло-желтые, наставники третьей ступени (ластов) - рыжие, наставники четвертой ступени (кнели) - светло-красные, наставники учеников пятой ступени (аре-кнели) - светло-синие, наставники Старших учеников - в светло-коричневых. Ученики обязаны носит более темные цвета, чем Наставник и подчиняться ученикам с более высокой ступени.
  -Приказы могут быть самыми разными, так? - уточнила я. Все было у нас в Цехе, гораздо проще и... уютнее, что ли? У нас не было такой жесткой иерархии, ни новичку, ни духу никто приказать не мог. Попросить - да. Обменять на вещи или услуги -да, конечно, но приказывать так, как моей кнели, давеча тот белобрысый, знакомый нам обеим парень просто приказал... приказал кнели просто лечь под него и раздвинуть ноги. Только потому, что ее форма была красной, а у него коричневой. И ведь не скажешь ничего против этого! Такого правило Цеха Царствующих. А вот у нас все было уютно, по-домашнему...
  -Приказ может быть любой и чем больше разница в иерархии - тем опаснее и деликатнее может быть приказ. Например, как тот, свидетельницей которого Вы стали вчера, аре-Ниале.
  -У тебя есть мечта, Сирина? - непонятно зачем спросила я. Она подняла глаза и посмотрела на меня огромными глазами. Ей никогда не задавали такого вопроса.
  -Я... я бы хотела поплавать с сиренами... - казалось, она стесняется своей мечты, я заливисто рассмеялась:
  -И все? - подуманшь, мечта... - Я исполню твое желание! Может быть сегодня вечером, может быть завтра утром... - глаза у нее загорелись недоверчивым огнем. Она мне не верила. Ладно, переведем тему, раздобрела я что-то. Я оделась, убрала волосы в скромный пучок на затылке, надела широкий кожаный пояс, подвинула его на бедра, вышла к зеркалу, которое стояло напротив кровати, повернулась, скинула изящные вязаные пауками кружева разбросанные по шкафу. Перекатившись с носка на пятки и обратно, я мало-помалу привыкла к ботинкам, обернулась к Сирине и позвала:
  -Покажи мне башню! Давай спустимся к морю!
  -Но... - возразила она, - нельзя спуститься к морю из этой башни, - я могу показать Вам внутреннее убранство, если Вы, конечно, захотите...
  -Гм... - я честно озадачилась, как нельзя соединить-то? - ты умеешь лазить по скалам, разве нет? Так в чем проблема?
  -Но... Аре-Ниале, у нас же нет снаряжения... И сирены... - вот те на - прогресс, она мне уже перечит.
  -Так, что нам мешает его сделать? Кто из нас Царствующая?
  -Я всего лишь Чувствующая и немного Знающая, аре-Ниале. Царствующих среди нас мало, - мда... Оказывается, есть среди них разница.
  -Покажи мне розы, - вдруг попросила я, - откуда они?
  -Когда я пришла, они уже стояли, аре-Ниале. Но я могу узнать...
  -Не мучайся, подруга. В этом нет смысла. Ты умеешь плавать? Или летать? Или лазать по скале? Вот и хорошо, - не дождавшись ответа сказала я, - это мы проверим потом, проводи меня на ваше ристалище, я хочу потренироваться с кем-нибудь.
  -Я могу составить Вам пару, аре-Ниале, если Вы не сочтете это оскорблением...
  -Нет, естественно, - я протянула ей руку, - перенести нас сможешь?
  -Конечно, аре-Ниале... - и все завертелось...
  -Красивое перемещение, - оценила я, моргая после карнавала красок в переходе портала.
  -Простите меня, аре-Ниале, за такой переход.
  -Не оправдывайся! - приказала я так жестко, что сама удивилась, - никогда не оправдывайся!
  -Да, аре-Ниале, - машинально ответила она, но сделала как-то странно - задумчиво так, философски хмуря брови.
  -У тебя есть оружие? - спросила я, чувствуя, как спину оттягивают ножны. Очень хорошо. Мы находились на краю вчерашней площадки - у стен, увешанных оружием. Интересно, что она выберет...
  -Да, аре-Ниале, - она вытащила с полки короткий широкий меч. Учебный.
  -Убери этот металлолом, - наверное, меня перекосило, - возьми любое боевое оружие.
  -Вас устроит боевой меч, аре-Ниале? - глаза у нее загорелись.
  -Возьми твое оружие, - я отвернулась и... сняла маску, которая, мягко впитываясь к кожу ладоней, - и тогда мы начнем, - каков смысл маски Цеха. Если здесь я всего лишь новичок, ученица... И без нее обойдусь. Рано пока выделяться.
  Как-то так получилось, что увидев меня без маски, кнели Сирина поморщилась и призналась, что она предпочитает бой на руках. Ближе к телу, так сказать. А я, что против?
  Мы отошли в тень и мало помалу вошли в ритм друг друга. С ней было интересно разминаться, на первые дни хватит, но вот потом лучше будет найти кого-нибудь поперспективнее.
  -Ой, какие люди... Гля, парни! Наша шлюшка еще и ногами двигать может! - видимо, это мои будущие враги. Сирина подобралась, явно жалея об отсутствии оружия.
  -То-то, - говорил знакомый мне белобрысый парень в коричневой форме. Старший ученик, - день какой-то неправильный. Сирены из моря невежливо с цветами лезут, страшилки великовозрастные в новичков принимаются, - он глянул на меня, - фу, да ты еще и лицом порченая, кому ты такая нужна. Ладно, - махнул он, точно делая мне одолжение, - придешь после полуночи ко мне в комнату, - он развернулся ко мне спиной и словно споткнулся, когда я ответила:
  -А по морде давно не получал, мальчик? Или на поединок нарываешься?
  -С тобой? - сама мысль была ему смешна, и двое головорезов из его сопровождения согласно заржали, - ты, мелкая, не возникай, пожалуйста, а то ведь и покалечить могут:
  -Кого, тебя? Да всегда пожалуйста! Давай так, - я вытянула мечи, соединив клинки. Указала на него, - потанцуем? - он удивленно вытащил трехзвенный цеп, примеряясь, а потом улыбнулся. Светло, ярко. Лицо его преобразилось. Вот всегда бы так.
  -Когда я побеждаю, ты ни в жизнь не тронешь ни меня, ни кнели Сирину, - я кивнула на девушку. И останешься должен мне.
  -Не всех Мелких? - усмехнулся он, - делая первый пробный шаг. Мы шли по кругу.
  -Мне нет до них дела, - я тряхнула головой и мы начали. И закончили в течение нескольких коротких минут.
  -Договорились, - кивнул он, когда я подала ему руку, чтобы помочь подняться. Очень хорошо, даже подсечку не сделал. Начинаю его уважать.
  -Умница, - я легонько толкнула его вперед, - сочтемся. Сирина, пошли отсюда. Куда дальше?
  -Скоро полдень, аре-Ниале, я провожу Вас, если Вам будет угодно.
  -Пошли. Не кричи всем о моем статусе. Называй на "ты", обращайся ко мне просто Каина. Портал откроешь?
  Запах пищи ударил в нос, я не хотя оживилась:
  -Посади меня с мелкими, Сирина, хочу тряхнуть стариной. Если хочешь, можешь уйти за свой стол, только покажи мне место для начала.
  -Конечно... Каина, но я не смогу сопровождать... тебя. Мне запрещено сидеть с... младшими..
  -Ладно, иди, - я махнула рукой, и улыбнулась, безошибочно отыскав в толпе девочку-изгоя в такой же, как и у меня форме. Очень хорошо... Пытаться разговориться с ней было бы бессмысленно, но будь я не я, если бы не случилось того, что случилось. А именно, мы разговорились, она представилась, как Роза и через пару минут мы, уже хорошо так, потолкавшись в очереди за едой и отвоевав свою еду, уселись за стол. Несколько отстраненно и отчужденно, нас подчеркнуто не замечали и на меня, на великовозрастную "мелкую" если и смотрели, то с презрением и непониманием. На Розу, разве, что ни с ненавистью и черной злобой. А виной всему - зависть. И мне за детство, которое, они думают, у меня было и за ее трудолюбие. Ну, и ладно - не мои проблемы, а от взглядов я не умру - шкура больно уж толстая.
  -Леди Каина? - ну, вот. Нашлась альтернативная причина, - почему Вы сидите с младшими, моя Леди? - я подняла голову и посмотрела на Лдокла. Синие глаза смотрели отстраненно, но с некоторой долей едва заметного интереса. Сегодня он был в черном - традиционный цвет тех, кто работает на Цех, выполняет Задания. Люди в черном - выше Наставников, но ниже Мастера. Официально. Аре-Ниале, одним словом, как и я.
  -Почему Вы сидите здесь, а не со мной, аре-Ниале? Вам неприятно мое общество? - ну, спросил, так спросил... Я озадачилась. Какая вообще ему разница? Я с ним работаю и нас обоих это устраивает. Он здесь причем, вообще? Наверное, что-то отразилась у меня на лице, потому что его лицо подернулось ледяной коркой (образно выражаясь, конечно). Он отодвинул стул и сел рядом со мной и принялся за свою еду. В Цехе Царствующих было всего двое аре-Ниале, я и он, и стол на нас одних не выделяли. Поэтому, мы имели полное право сидеть там, где нам захочется. Вот мы и сидим. Между Мелкими и Духами и несравнимо дальше от Мастера, чем должны были бы.
  Роза притихла, исподтишка разглядывая Лдокла, все остальные пялились на него не отрывая глаз, многие даже забыли про еду и разговоры. Его здесь явно подзабыли, а Лдокла без маски вообще никто не видел. Вот и получают детки эстетический оргазм. Ну, ладно, пусть смотрят, хотя я им искренне завидую - я-то красоту с трудом понимаю.
  Наслаждаться едой было сложно, я начала крутить головой, как базарная девка, каюсь.
  За столом Мастера, самым дальним от нас, сидел сам Мастер и... Габриэль. Не поняла!? Он опирал голову на руку, крутя между пальцами хрустальный бокал. Выглядело это так, будто он совершает какой-то царственно прекрасной, аристократический ритуал. На самом деле это было жутко не прилично, то есть он откровенно скучал даже не делал вид, что это не так. Завораживающий, притягивающий взгляды, бесподобный наглец... Внезапно он поднялся, кивнул Мастеру, слегка улыбаясь, чтобы не показать клыков. И исчез. Вот козел - даже не поздоровался, сволочь!
  Я снова уставилась в тарелку - скучно. Лдокл только-только куда-то свалил, попрощавшись и предложив сопровождать меня на ристалище с следующий раз. Я с улыбкой, согласилась. Хотела почему-то отказаться.
  -Это я-то сволочь? - сзади раздался потрясающий искрящийся смех. Мне он всегда нравился. Габриэль - телепат, абсолютный, ему никто и ничто не страшен. Я обернулась:
  -И где ты шлялся столько времени, счастье мое? - Габриэль рассмеялся, протянул мне букет огненных лилий, с той розой, которую я ему послала, обагрив своей кровью. Выдал букет, поцеловал в щечку, сел рядом - программму выполнил, хмыкнула я, - если бы еще и отчитался... Он усмехнулся краем губ, откинулся на спинку стула:
  -Не вертись, я хочу на тебя посмотреть, - мы оба замерли - старая привычка.
  У него были прекрасные глаза - в них было море, ветер, волны, лес, дождь... Но цвета сейчас они были светло-фиолетовые, без зрачка. Светлая почти голубоватая кожа жителя моря была бледной и бархатистой. Я погладила его по щеке, ничуть не стеесняясь:
  -Потрясающая кожа, мне бы такую, - он тоже протянул мне тонкую руку с длинными пальцами, аккуратно погладил по лицу, по шее, стараясь не поранить длинными полу-прозрачными когтями. У большинства сирен когти черные, а вот у него - прозрачные. Да и кожа под водой у него тоже могла становиться невидимой. Его волосы были пепельными, белыми, как барашки морского прибоя, мягкими и текучими, как вода, которую он покинул еще этим утром. Я протянула руки, чтобы закопаться в серебро его волос, он поморщился:
  -Почему ты собрала волосы в этот дурацкий пучок, а? - он потянулся развязать, но я его остановила его.
  -Не хочу, - я тряхнула головой, - потом собирать их снова.
  -Будешь моей Осанну, Кай? - руки он не убрал, просто положил мне на плечи, склонил голову набок, растянул светлые губы. Мол, жду ответа. На земле он смотрел, вообще, как-то тускло, незаметно... Но это знала я, сравнивая его образ с тем, что я видела под водой. Для остальных, он прекрасен. Мне всегда казалось это странным. Прекрасных ведь так много, по мнению людей, но все они разные. И кто же определяет эту их красоту? Габриэль, например, легкий, текучий, гибкий, но у него высокий лоб, высокие скулы, сам он острый, как клинок, и еще более опасный для жизни, чем уже выпитый яд. И какая может быть красота? Разве Смерть может быть красива? Хотя на вкус и цвет... Я сказала то, о чем и думала:
  -Ты прекрасен, Ириэль. Ты знаешь это, - я вздохнула.
  -По тебе не скажешь, - он грустно улыбаясь, убрал руку. Я хмыкнула:
  -А по другим? - я обвела рукой стол, потом и весь зал, - на тебя смотрят все, посмотри вокруг. Они восхищаются тобой, твоей красотой, разве тебе этого мало?
  -Кай... - вздохнул он, - зачем ты указываешь мне на мою внешность? Для меня это только работа, а к тебе я пришел за отдыхом, - он светло улыбнулся, - я убийца и ты убийца, нам лучше держаться вместе! - я кивнула. Он абсолютно прав. Мы понимаем друг друга без слов и лучшего партнера, чем он мне не найти, - пойдем отсюда, Кай, я хочу показать тебе настоящее море! - от такого нельзя отказываться, ибо лучше плаванья с сиреной, только полет с драконом, или танец с ветром... Вернее их можно сравнивать только философам, не пробовавшим ни того ни другого, ни третьего..
  -Да, кстати, познакомься, Ириэль, это Роза, моя знакомая, - он улыбнулся, потянулся через стол поцеловать ее маленькую девичью руку, но получил по шее от меня и серьезно извинился. Сиренам нельзя прикасаться к таким, как она. Она слишком нежная и доверчивая, сирена сломает ее душу. А у нее слишком большая и красивая душа, чтобы так глупо ее калечить.
  Мы встали из-за стола, я отметила про себя, что серебристо-белый шелк его портит, если только что-то еще может его испортить.. что портит, просто не идет ему, не смотрится на нем эта жутко дорогая эксклюзивная ткань. По сравнению с его волосами - дешевка. Даже нет, не то, вульгарный плагиат, и не очень качественный, к тому же.
  Я взяла в руки букет , поставила в общий графин - пусть получают эстетическое удовольствие! Мы пошли из столовой, шагая рядом. То сближаясь до касания, то отдаляясь на расстояние вытянутой руки. Делать порталы в столовой строго запрещено, а вот рядом - пожалуйста.
  Габриэль, с непосредственностью непредсказуемого и очень удачливого убийцы, подхватил меня на руки, и уже смеясь вместе со мной безудержным счастливым смехом, мы вывалились из портала в коридоре, забитом не одним десятком угрюмых загруженных донельзя людей. Все они смотрели на одну дверь выжидательно. На нас с Габриэлем глядели, как на прокаженных и нашу радость не понимали. В Габриэле вдруг узнали сирену и сразу как-то подобрались, расцвели и дружелюбными улыбками. На меня бросали взгляды украдкой. Кто заинтересованные, кто убийственные. Мда... Ничего нового, все как всегда.
  Габриэль очень деликатно протолкался к двери, открыл ее и... мы оказались почти на берегу моря. Ветер ударил в лицо, прохладные тонкие пальцы проворно освободили мои волосы - сирены никогда не собирают волосы, для них, влюбленных в свободу это как добровольно заточить себя в тюрьму на веки вечные. На так называемой крытой пристани, на которой несколько групп по три человека общались с сиренами. Работали.
  -Наставник, два ученика и сирена, - пояснил Габриэль, - общаться с ними скучно до смерти, но когда выпадает дежурство - приходится... - он вздохнул, я фыркнула. Нет, я, конечно, знала, что никто никогда не подчинит сирен и то, что Дети Моря позволяют Царствующим общаться с собой, только из уважения к Мастеру... Но чтобы расписывать дежурства, как наказания!?
  Изможденные ученики смотрели на нас устало, но с какой-то темной радостью, мол, мы уже почти отмучились, а вам еще все только предстоит, злая радость светилась на их лицах.
  -Э-эй, - тягучий голос позвал откуда-то сбоку. От этого голоса даже у меня по коже пробежали мурашки. Да, сознаюсь, от желания. Неудержимого желания сбежать подальше. Сирена достала из-под воды только-только руки и голову, черные с зеленоватыми цветами волосы, плыли по воде сзади нее. У нее было великолепное лицо, красивое, узкое, тонкое. Даже я нечаянно уставилась на ее темно-фиолетовые губы, честно пытаясь понять - натуральные или нет. У нее были такие же глаза, разве что на несколько порядков темнее, чем губы. Красавица.
  Увидев нас, она отвлеклась от учеников, старательно зарисовывающих кисти ее рук с длинными черными когтями и редкими сиреневыми чешуйками - не до конца трансформировалась, - Габриэль, подгреби ко мне, сволочь ушастая! - в этой фразе не было ничего грубого или вульгарного, она использовала нормальный "плавательный" термин. Но сволочат сегодня Габриэля старательно... Отмахнувшись от учеников, она полностью вылезла из воды, опираясь на руки. Чтобы не смущать мужчин, несколько отвлекшихся от своих чертежей, она убрала волосы со спины на грудь и посмотрела сначала на Габриэля, затем на меня.
  -Ты опять ее привел, - она ткнула в мою сторону обвинительным пальцем. Сейчас начнется лекция...
  -Конечно, Сариэль. Я буду приводить ее до тех пор, пока она не станет моей Осанну. Тогда она переедет ко мне насовсем. Привыкай, мама, - как объяснил мне Габриэль Сариэль одновременно и его мать, и его наставница. Такое сочетание довольно редко. Поэтому многие, узнав об этом сильно удивляются. Габриэль кивнул мне, мы начали раздеваться. Синхронно.
  -Э-м-м, - услышала я, но проигнорировала непонятный звук, - пусть Габриэль отмучивается за двоих. Он сирена - у него льготы. Он уже остался в одних легких штанах, на мне же все еще болтался этот гребаный корсет и нижнее белье. И как я его одна сниму, спрашивается (корсет, а не белье)?! Надевать-то мне его Сирина помогала! - прошу прощения, - послышался тот же голос, - что вы делаете? Что здесь происходит вообще?! - мда, кошмар. Я кивнула Габриэлю на ближайший уступ, не сговариваясь мы полезли вверх, захватив свои вещи. С уступа мы перебрались на настил пристани. Тряпочный.
  -Эй! - услышала я, - Габриэль, не позорь меня, как обычно! Мне и твоего папаши хватило!
  -Все только начинается, милая, - негромко ответил Габриэль, помогая мне избавиться от корсета и сложить наши вещи в кучу, закрепить, спрятать.
  -Ну, что? - усмехнулся Габриэль, подходя ко мне, - сделать тебе временную метку или постоянную? Ладно-ладно, знаю, - он ласково обнял меня, прижал к себе, мягко, насколько это возможно, укусил в шею. Я поморщилась скорее по привычке - Габриэль знает, что мне не нравится его манера ставить метки, поэтому делает это максимально скромно и целомудренно. И на том спасибо. Хотя целомудрием там и не пахло, по моему телу прошла жаркая волна - часть от изменений, происходящих с организмом, частью совсем не от них. Глядя на меня Габриэль расхохотался, ухватил меня за талию и... мы сиганули вниз. Брызг не было и на том спасибо Учителю, иначе Сариэль бы совсем засмеяла. Под водой было светло, как днем, я открыла глаза. Хорошо сиренам в море! Вот тот же Габриэль к примеру. Хотя нет, для него и лес не дом, и море не дом. Вернее дом и там и там, вот он и не может с Родиной определиться. Русалки беспечны всегда, сирены - только в кругу близких и рядом с близкими. Что-то мне подсказывало, что у Габриэля таких было не много. А сейчас-то он чего так светится тогда?! В буквальном смысле. Его кожа слабо светилась, вода и солнечный свет располосовали ее удивительными узорами. В отличие от многих, Габриэль может меняться частями. Например, как сегодня - на руках плавники, между пальцами перепонки, на ногах вместо ступней - ласты.
  "А полную трансформацию в лом сделать?" - немного капризная мысль ушла в его сторону, но тот только хмыкнул. Натурально. Под водой. Мда...
  "Чего для Осанну не сделаешь?" - приторно грустная мысль пришла с запозданием, он начал покрываться чешуей - темно-фиолетовой, почти черной, ноги склеились в мощный хвост, руки до плечей затянуло чешуей, она же потянулась и по спине и по груди. Цвет чешуи он может менять и объяснения этому феномену профессора-сирены пока не нашли, другого кроме как поджать губы и ворчать "дурная эльфийская кровь", они не могут. Не удивительно.
  "За Осанну получишь" - я протянул к нему руки, примериваясь к хвосту, погребла, осваиваясь. Чешуя у меня была местами синяя, местами черная, местами - серебристо-белая, как волосы Габриэля. Красота... А главное, удобно! Так называемый чешуйчатый корсет убрал все возможные проблемы с грудью, а понимать, как я дышу под водой смысла не вижу - дышу и ладно. Одним слитным движением, Габриэль оказался рядом со мной, не скромно теранулся хвостом, подхватил меня под руки и мы понеслись к поверхности.
  В голову закралась странная мысль, и как только сирены размножаются? Габриэль то ли хрюкнул, то ли булькнул, что-то невразумительное, и я услышала:
  "Спорами, Дорогая, спорами" - нет, я серьезно!
  "Сначала спорят, потом размножаются" - ррррррррр, "Потом объясню" - странно серьезно объяснил тот и добавил, - "на практике..." - за столь многообещающие пожелания он получил острым плавником в бок и поумерил пыл. И мы наконец-то вынырнули на поверхность. Откинув назад слипшиеся волосы, пришлось запрокидывать голову назад, окунать в воду... Масса минусов, если бы не Ириэль. Который с этой процедурой давно пообвыкся и мне даже помог.
  -Поплыли к пристани, - предложил он, - посмотришь на наказание вблизи... - я обернулась:
  -А не боишься?
  -Чего? - он удивился. Еще бы.
  -Ты в воде слишком яркий, - и правда, на земле он казался нежным целомудренным скромником. И что же заставляет его настолько преображаться в море?
  -Кровь, - он улыбнулся почти гордо, - дурная кровь сирен, как говорит мой папаша, только и всего, - я не заметила, как мы оказались у пристани. Габриэль зацепился за какую палку на подводной свае, сел и мне помог. Пристань для нас получилась чем-то вроде барной стойки. Мило однако, они здесь устроились...
  Габриэль откинул волосы со лба, я насторожилась - на лбу у него, чуть выше надбровья горели три лепестка - фиолетовые, под чешую - почти цветок, стилизованный. Они скорее всего тоже меняют цвет. Он стряхнул с рук капли, растворяя большую часть чешуи.
  -А теперь поговорим, - Сариэль смотрела на нас с пристани не хорошими глазами.
  -Всем спасибо. Все свободны. Следующая группа...
  Сариэль поморщилась:
  -Люди нам не помешают, - она перешла на старо-эльфийский. Габриэль его, видимо знал, а я быстро приспособилась - Измененные, мы такие, - мне нужно серьезно поговорить с вами обоими, - ее глаза сверкнули.
  -П-п-прошу прощения, - я невольно обернулась, - ко мне обращалась хрупкая девушка, в коричневом платье. Лет на вид ей было хорошо за пятнадцать. И чего она меня боится? Я глянула с недоумением:
  -Я с тобой тоже разговариваю! - зашипела Сариэль уже на языке дроу, - ты собираешься становиться частью Народа? - я чуть не навернулась в воду.
  -То есть?
  -Станешь ты или нет Осанну моего сына?! - сирена орала... благим матом я бы даже сказала.Феноменальное зрелище... Сариэль уже перешла на троллий - язык в котором цензурны только предлоги и некоторые заимствованные слова, - Или будешь его еще хрен знает сколько позорить!? - на орущую сирену стоит посмотреть, тем более окружающие были уверены - она поет. Угу, как же.
  -А в чем проблема-то!? - я непроизвольно повысила голос, сознаюсь.
  -Да ты его позоришь, дура!!!
  -Я!? - перешли уже на ультразвук, еще чуть-чуть и в космы друг другу вцепимся. Общались мы уже не столько на тролльем, сколько драли глотки. Бедные наши слушатели. Сирены по-умному нырнули под воду, пытаясь найти сухой подземный грот. Бабья склока - это всегда страшно. Особенно когда у "баб" шикарные голосовые данные.
  Зато ученые были довольны, закрылись магией и снимали с приборов какие-то показания. Мда...
  -Ты! Кто ж, еще!
  -С чего бы это вдруг!?
  -Да с того!
  -А в глаз!? - да, мы перешли на оскорбления.
  -Морду расцарапаю!
  -За патлы оттаскаю!
  -ТИХО!!! - нас несколько сдуло и окунуло под воду. Габриэль, личную жизнь которого мы обсуждали взял таки дело в свои мужские руки. Или ласты? И меня и брыкающуюся Сариэль он сноровисто держал за волосы. Так, что и не дернешься. Вот тебе и матриархат.
  -Девочки, - обманчиво ласково начал он на эльфийском, - не хрен позориться. Вы мне обе очень дороги, но уши мои мне дороже. И троллий я тоже понимаю. Мама, моя личная жизнь тебя касается очень относительно. Кай, не ругайся при мне, я же просил!
  -Она тебя не уважает! - взвизгнула Сариэль.
  -Я!? - перебранка пошла бы по второму кругу, если бы не Габриэль. Лепестки у него над бровями мерцали нехорошим огнем. Глаза впрочем тоже.
  -Вы и так устроили ученым концерт, по твоей, Сариэль, вине. Кай, мы уходим, - меня повелительно потащили под воду. В какой-то момент меня начала мучить совесть. И правда - почему я отказываюсь становиться его Осанну? Что мне мешает? А и правда... Он телепат - тайн от него у меня нет и быть не может. Я ему верю? Верю - проблемы, стало быть и тут нет. Он меня, как мужчина устраивает? Смешной вопрос, хотя, что верно то верно, некоторые сирены безобразнее орков бывают. И какие еще могут быть препятствия к браку?
  "Это не совсем брак" - нейтральным голосом живой энциклопедии пояснил Габриэль, плывущий немного впереди меня, - "Осанну переводится, как та, с которой хочется разделить свободу"
  "Не любимая? Не единственная" - сказать, что я поразилась - промолчать.
  "Сирены вообще любвеобильны по природе своей. Осанну - это доверие, единение. Это сложнее любви" - объяснил, да? А по простому нельзя? Кстати...
  "Что мне светит после того как я стану этой твоей, Осанну?" - да, я уже сдалась, да, я уже согласилась. Наверное, я стала совсем мягкотелой. Но ему-то рано пока так бессовестно счастливо сиять!
  "Вот станешь, тогда и узнаешь..." - наглец! Но, я уже согласилась. Была - не была.
  "А обряды, какие-нибудь там, ритуалы?" - я скривилась. Над нами проплыло что-то огромное и зубастое. Ни нам ни ему не было друг для друга дела. А может это Габриэль мамочку свою подговорил? Нет, все-таки у меня развивается паранойя.
  "Праздник" - он немного поморщился, - "включает в себя ритуал и гулянье. Для всех нормальных сирен это необязательно, но мне с некоторых пор придется привыкать"
  "И с какой это стати? Чем ты заслужил такую... немилость?"
  "Ну, понимаешь, Кай" - он вроде как смутился, - "я тут с некоторых пор... Ну..."
  "Ломаешься как девчонка" - булькнула я, - "чего в тебе такого особенного?" - сирены - все психи по части свободы действий, чтобы Габриэль без веской причины согласился на официальный семейный праздник? Да ни за что не поверю!
  "Моя тетка - Ратиэль - Хозяйка Моря, Владычица. Ее Осанну погиб давно, а второго она не выбрала. Единственный ее наследник - моя мать. Она станет следующей. Шансов у нее будет мало если найдется еще кто-то близкий по крове, но пока она главная претендентка на титул. А я, как ее сын, обязан отнестись к представлении своей Осанну торжественно. Таков обычай" - добавил он, как бы извиняясь.
  Класс, я поругалась со следующей Хозяйкой моря, а ее сыну дало обещание "разделить свободу". Класс. Только я так могу вляпаться.
  
  ***
  
  Сирина оказалась умной девочкой, а вот я ненормальной. Сирина догадалась дожидаться меня в башне, выдать плотный ужин и тихо-мирно уйти, а я не только умудрилась поддаться обаянию Габриэля и согласиться посетить какой-то их местный праздник, но и стать его Осанну. Прелесть. Ой, голова-то как болит!
  Праздники у сирен - всегда грандиозные, так говорил Габриэль, но тот на который попали мы был цитирую: "скромной дружеской встречей"... Теперь я понимаю, что в праздниках не разбираюсь совершенно. Два десятка сирен могут запросто потопить весь королевский флот, могут петь так, что даже маньяки и убийцы (глухие и не любящие музыку) сиганут к ним. А теперь представьте "скромную дружескую встречу" - эти самые двадцать сирены узрели горячо любимого друга, а он еще и заявляет, что уломал-таки свою Осанну... Что тут было...
  Я прижала руку к виску, сползла с кровати. Ой, как мне плохо - шквальный ветер на море - это весело. Если ты сирена, но совсем не весело, если ты на берегу. За окном бушевало именно это. Хотя бушевало, это я преувеличила - просто сильный ветер и все.
  Так. Надо одеться, умыться, привести себя в порядок, в кое-то веки. А-то придет ко мне Сирина, а я размазня размазней. Не хорошо это было бы для репутации. И моей, и ее, и сирен. Я же теперь вроде как и с ними тоже. Вернувшись из моря глубоко за полночь (Габриэль с компанией решили показать мне закат на острове Смерти - очень красиво и символично, но плыть без практики довольно-таки долго). Потом, насколько я помню, а память у меня абсолютная, спасибо Изменению, вчера я так и не удосужилась навести порядок, поэтому придется разгребаться сейчас. Ой-ё! А вещи-то у меня откуда!? И все дорогое, если не сказать баснословно дорогое. Помнится, говорил Габриэль что-то вроде "привыкай к роскоши, тебе иногда полезно". Но роскошь это все была относительная - он слишком хорошо меня знал и никогда не делал ненужных или просто глупых подарков. Например мои живые мечи мне именно он подарил, подарить подарил, а где достал до сих пор молчит. Может, конечно сам сделал по каким-нибудь древним семейным чертежам, но в таком случае он в этом никогда не признается - скромность - проклятие гения. На столе, рядом с немного вычурной (слишком много отделки и мелких деталей), но все равно очень красивой вазой с понурившими головы солнечными розами, стояла вторая ваза прозрачного мерцающего стекла и потрясающей формы - на камне сидит девушка-сирена с черной чешуей, темные волосы подвязаны темной лентой, она обнимает камень-вазу и кажется настороженно-тоскливой. Отвернешься и вроде следит за тобой взглядом, а в упор - ничего особенного. Зато из камня торчит охапка фиолетово-черных бархатных цветков со сверкающе-серебристыми серединками. От вазы тянет морской водой - что-то мне подсказывает, что цветки эти пустят корни и ничего другого в такую вазу не поставить... Интересно, а обещание Габриэля (то, что я могу теперь его просто позвать, а не брызгать кровью куда нипопадя? Было правдой или нет?
  "ГАБРИЭЛЬ" - его правда бесит так называемый ор в ментале, но, с другой стороны, вдруг не услышит? Надеюсь услышит.
  Сзади еле слышно постучались, видимо Сирина не хотела меня будить.
  -Доброе утро, Каина, - что-то за предыдущий день она все же усвоила - называть меня на ты и по имени. Уже что-то. Придется завязывать с ней дружбу - гораздо легче жить когда люди к тебе привязаны и ты почему-то им нужен, чем когда они воспринимают тебя исключительно, как долг. Чувствовать что-то самой в таком случае совершенно не обязательно.
  Я повернулась к Сирине и осознала, что каждое утро мы начинаем одинаково, я, кутаюсь то в полотенце, то, вообще ни во что, как сейчас. Где мое полотенце..?
  -Какую одежду принести тебе сегодня? - тем же вежливым тоном осведомилась Сирина. Мда... Видимо, полежала девочка ночью в гордом одиночестве, подумала... И решила, что от устава лучше не отступать и обращаться ко мне по форме, как положено. Умница, девочка, мыслишь правильно, далеко пойдешь!. Но мне-то это не выгодно... Поэтому, скорректируем-ка ей маршрутец...
  -У тебя весь день сегодня свободен? Занят только мной? - перефразировав, я поправила полотенце и примерившись, распахнуло окно настежь. И закрыла его. Тут же. Ветер был слишком сильным, видимо Габриэля по такому шторму мне не видать, а ведь надо было кое-какие моменты обсудить... Ну, ладно, мне не горит пока.
  -Как тебе будет угодно, Каина, - опять по уставу или почти по уставу. С этим надо что-то делать. И быстро.
  -Сегодня у меня назначена встреча и скорее всего она состоится, хотя погода явно против, - я кивнула на окно, - я бы хотела, чтобы ты присутствовала. Думаю тебе будет полезно. Что ты знаешь об эльфах, Сирина?
  -Мои знания скудны, королева, прошу прощения, Каина. Оговорилась, - ничего себе оговорилась! Как говорили в Цехе: "подсознание отомстило". Интересно... Я от такой оговорки чуть не поседела - но, если я не ошибаюсь, эльфийская система правления - одна из самых эффективных и наиболее распространенных - система разрозненных кланов и Совета для решения спорных вопросов, - Сирина затараторила - видимо стесняется своей оговорки, но я это и без нее знаю:
  -А про самих эльфов? - мне это не интересно, но посмотрим, чего она скажет.
  -Эльфы довольно замкнутая раса. На контакт идут неохотно, но насколько мне известно, с Империей сотрудничают. От смердов (простых людей) и черни (неудачно измененных) отличаются облегченным скелетом, формой и составом костей, скоростью реакции, обостренным восприятием и ослабленной репродуктивной функцией. Статус определяется количеством детей и возможностью их заводить. В королевских семьях не может родиться больше одного ребенка, поэтому эльфийские короли очень разборчивы в добрачных связях, чтобы исключить возможность рождения недостойного наследника или наследницы, - пора, пожалуй, задать провокационный вопрос:
  -А если ребенок короля - полукровка? - Сирина вскинулась, посмотрела на меня удивленно.
  -Эльфийские полукровки, гораздо слабее чистокровных эльфов. Обычно они умирают в первые десять лет жизни, - ага, как же. Но версия из учебника, пусть таковой и останется.
  -Нынешний эльфийский король женат на достойной эльфийке, но у него нет наследника, как думаешь, почему? Таковым был мой экзаменационный вопрос, я до сих пор затрудняюсь на него ответить. Поможешь разрешить эту загадку?
  -Да, Каина. Можно я пойду? - опять встала по стойке смирно... Ё-моё!
  -Зачем?
  -Хочу ознакомиться со справочной литературой...
  -А мозгом? Не хочешь попробовать?
  -Как будет угодно, - она кивнула (так мы договорились заменить привычный ей поклон), - рискну предположить, что Его Величество не хочет иметь детей...
  -Или уже не может... Кай, открой окно или меня сдует, - я обернулась. УРА! Да, знаю, его бесит ор в ментале, но... вишь как расплылся. Ему приятно, что его рады видеть, ну, еще бы.
  -Знаешь, я не смогу его открыть, - честно призналась я, - давай через низ, - у каждой уважающей себя башни есть запасной выход, известный только хозяевам. Здесь скорее всего есть выход в море, и, надеюсь, это не канализация. Скорее всего, подумав о том же, Габриэль скривился и исчез где-то внизу, в бушующей бездне. Я обернулась, вид у Сирины был ошеломленно-грозный. Из наспинных ножен она вытащила короткий гладиаторский меч и примеривалась к исчезнувшему противнику.
  -Опусти меч, - приказала я, - это свой, - неохотно, Сирина все же опустила бесполезную железяку. Именно опустила, а не убрала его в ножны. Умница, - ты можешь принести мужскую одежду? Штаны, рубашку? Комплект восьмого и шестого размера? Темные? Только быстро?
  -Да, Каина, - и она исчезла, вдавливая кнопочку в браслете перемещений. А я, запахнув полотенце, в очередной раз, пытающееся сползти, задернула шторы, чтобы не смотреть за буйство стихии за окном - сирены разгулялись. Опять. Хотя, вчера мы устроили тоже самое... примерно.
  -Ну, здравствуй... Кай, - опять он зашел тихо, опять дверь за ним не скрипит и так далее и тому подобное. Даже вода с него капает не капает, но кожа влажная, с волос почти течет, - полотенце! - так у меня отобрали полотенце и начали им сушить волосы...
  -А сам? - как-то спросила я, видя сходную картину в похожей ситуации, на что получила гениальный ответ:
  -Волосы сохнут дольше, - но волосы он сушил тоже странно - промокнул лишнюю воду, положил полотенце на плечи, сел на кровать с видом "я - не я, и хата не моя". Вот такие мы нежные и скромные.
  -Зачем пришел? - излишне грубо спросила я, и сразу же об этом пожалела:
  -Уйти? - и голос такой... пустой-пустой, мертвый. Сама же позвала все-таки.
  -Нет, - я покачала головой, вынося из ванной халат - ему и халат полотенце - себе. И то, и то белое. И простыни у меня белые. В общем, Габриэль здорово вписывался в обстановку, - это ты подарил мне цветы?
  -Осанну? Я. А розы я бы тебе никогда не подарил.
  -Почему? - я готовилась обидеться или хотя бы сделать вид, но не тут-то было:
  -Слишком вульгарно для тебя. И не под настроение.
  -Твое или мое?
  -Наше.
  -Ты назвал цветы... Осанну? - я вдруг насторожилась. Габриэль встал, недовольно запахивая халат - сирены не любят одежду и вытащил из вазы пару цветков, потом еще пару, и еще - в его руках начало рождаться какое-то украшение.
  -Венок, - пояснил он, водружая его мне на голову, аки корону. Мы стояли глядя друг на другу и было так... странно.
  -А я думала цветы пустят корни в вазе, - молчать было хорошо, но хотелось бы уточнить, хотя прозвучало это как-то беззашитно, по-детски. Он взял меня за плечи и повернул лицом к вазе. Цветы остались на месте. Я недоверчиво потянулась сначала к ним, потом к своей голове. Цветы и там, и там были.
  -Пока я жив, цветы в этой вазе кончаться не будут, но не расходуй их почем зря. Пожалуйста... Как-то так получилось, что когда постучалась Сирина, мы стояли обнимались, она вылетела из комнаты. А мы просто стояли, не двигаясь, наслаждаясь свободой. Общей свободой.
  -Не очаровывай девочку, - шепнула я ему в ухо, тот кивнул.
  Через некоторое время Сирина, как всегда вошла после третьего условного стука, но мы уже расцепились. Габриэль полусидел полулежал на подоконнике, одна его рука неоднозначно ложилась на спинку моего кресла. Наверное, мы слишком красноречиво переглянулись, Сирина споткнулась. Она была всего лишь девушкой, а Габриэль - сиреной только что вылезшей из воды, почти касающийся своей Осанну. "Светился" он даже для привычной меня очень ярко.
  -Хватит детей соблазнять, - проворчала я, стягивая его с подоконника в рядом стоящее кресло, - Сирина, - это Габриэль, мой... муж и партнер. Габриэль, это кнели Сирина, моя сопровождающая в Цехе Царствующих. Сирина! - пришлось повысить голос, чтобы привлечь ее внимание, - ты знаешь технику безопасности обращения с сиренами? Вам хотя бы это объясняли? Как нет!? Тогда пошли, - я бесцеремонно сцапала ее за руку и вытолкала в коридор, - послушай меня, Сирина, сиренам во-первых нельзя смотреть в глаза, к ним нельзя прикасаться, о них нельзя слишком много говорить за глаза, им нельзя врать ни под каким предлогом. Поняла?
  -С какой стати... - ну, вот началось. Очарование Габриэля уже начало действовать. Пришлось дать девочке по морде. Голова мотнулась, глаза перестали быть сумасшедшими, просто обреченными. Плохо, но уже что-то, - если не использовать технику безопасности, будешь кидаться любой сирене на шею. А за это тебя по головке не погладят. Ты помнишь, что я тебе говорила?
  Сирина смущенно покачала головой, так я и думала.
  Габриэль все так же сидел в кресле, все в том же халате и все так же меланхолично перебирал обсидианово-аметистовые четки. И почему и блондина такая страсть ко всему темному? Хотя, наверное мне просто не везет с его настроением. Глаза и Габриэля сейчас были льдисто-голубые - опять в будущее смотрит, предсказатель наш!
  Сделав Сирине знак не шуметь - зачем мешать пророку? - если мешать ему сказать - он напишет, отбирать перо и чернила - будет выцарапывать буквы кровью. Мешать пророку - занятие бессмысленное во всех смыслах. Простите за тавтологию, исправлюсь, если меня раньше не убьют. Когда Габриэль пророчествует, он себя контролирует. Но слабо. Только если где-то рядом есть я и он меня воспринимает, желательно прикасается. Я для него так называемый якорь реальности и чистого сознания, помогаю сохранить разум и память, хотя бы в какой-то степени. Я подошла к нему, уселась на колени, обняла за плечи, чувствуя, как прохладные руки скользят по спине, уткнулась лицом в волосы, но потом все же подняла голову, чтобы посмотреть на него. Пришлось сбрасывать полотенце - чем теснее контакт, тем ему легче.
  -Знаешь, - начал Габриэль, глядя куда-то мимо меня пустым взглядом слепого, но обнимал крепко, - знаешь, Кай, ты даже не представляешь куда мы вляпались, - да ну!? Не думаю, что будет хуже, чем обычно, - Тебя призовут в регулярную армию, а меня если не убьют, то покалечат, - регулярная армия!? Габриэль пострадает!? Мать твою и правда неприятности, - И Император умрет послезавтра или сегодня, как пойдет, - ну. Это допустим, я и так знаю, - И... Кай, будешь королевой? - Эльфов? Да ну на фиг, - Или хозяйкой? -сирен, что ли? - нет, извините. Пусть Сариэль корячится, - Или объединим и будешь Владычицей? - кого объединим? Сирен и эльфов? А оно нам надо? - Хотя нет, рано тебе пока еще, думать о власти, - ну, слава Учителю, успокоился... - А вот твоей спутнице пора уже одуматься, - вот и я о том же, - и вернуться во дворец к умирающему папочке, чтобы умер побыстрее. - ага, от радости... ЧТО!? - Или он пошлет эльфийских послов к такой-то матери и будет война. Этого никому не нужно. Война и так и так будет, - она всегда есть, - Кай, нам нужно отдать принцессу твоему Наставнику. Они родственники, - и где я его найду? И что я ему скажу? Получите, Лдокл, презентик!? - Он сам тебя найдет в течение часа. А про принцессу... Называй ее на "Вы". Он обязательно спросит почему ты ее уважаешь. Скажешь, что чувствуешь в ней императорскую кровь. Как и в нем. Да и еще... Когда он предложит тебе красный шатер, откажись, - мне красный вообще-то иногда нравится, но если так сказал Габриэль... - Откажись от отдельного шатра, поселись вместе со всеми, - в казарме!? Где тесно, где всегда кто-нибудь лезет погреть койку, где постоянно воняет потом? Ой. Не хочу... - Под открытым небом, - спасибо, Учителю, это совсем другое дело! - только круг нарисовать не забудь, - ну, это само собой разумеется, - Или станешь матерью, - да я три круга нарисую! - да и... возьми в поход боевую плеть, а лучше две. А принцессу оставь в замке любой ценой. Она должна будет следить за Советником и грозящим переворотом... - все, пора заканчивать или он всю мою жизнь на ближайшие сто лет вперед перескажет. А потом будет жаловаться, что жить скучно:
  -Что мне в ближайшее время сделать обязательно или не сделать?
  -Не врать Сариэль, и Императору, - ладно, - Не скрываться, если не хочешь, не делать то, что не нравится. Наслаждайся жизнью. Всё, вроде, - глаза приобрели осмысленное выражение, Габриэль поморщился, - пропавшую принцессу надо вернуть, - сказал, как отрезал.
  -А я не вернусь! - крик, отчаянный крик истеричной девчонки, - не вам мне указывать!
  -Ты вернешься, - отрезал Габриэль и поднял глаза, - я дозволяю тебе смотреть на меня и касаться меня. Но во дворец ты вернешься.
  -Натурой решил расплатиться?! - Сирина расхохоталась, - на хрена ты мне нужен? И дворец твой гребаный тоже!!! Я младшая принцесса, у меня нет шансов ни на власть, ни на трон, ни на уважение! И не скалься! Тебе этого не понять!!! НИКОГДА!!!
  -Знай. Свое. Место, - абсолютно спокойно сказал Габриэль, но Сирина отшатнулась. Страшная сила - Голос, - у вас в Империи гораздо легче добиться уважения, чем у нас. Ты не имеешь представления о том, что если ты не пойдешь сегодня за мной по СВОЕМУ Пути, я потащу тебя волоком. Ты станешь Человеком Рарилена и эльфы согласятся заключить с тобой тот договор, который испортит твой дядя - Советник Императора. Вернее, уже испортил.
  -Я тебе не верю, - ну, наконец-то, она все-таки взяла себя в руки. Умница. Она мне сразу нравилась. Я встала с его колен, взяла полотенце, подошла к двери, поманила Сирину за собой. Может она и не верит, но наедине с Габриэлем она не очень хочет оставаться. Да и я по сравнению с ним, лапочка. Надеюсь.
  -Каина! - немного жалобно позвала она, - что происходит!? - не знаю почему, детей у меня никогда не было и не будет. Но на каком-то подсознательном уровне я притянула ее к себе, обняла, погладила по волосам. Девочка устала. Девочку звали Сирина Искандер, но в Цехе императорская фамилия стерлась - оборванке просто не поверили. Девочка была умной, даже слишком, поэтому скрупулезно выполняла свои обязанности, желала по кем-то когда-то написанным правилам - думала, так будет легче. Легче не стало - не любимая принцесса исчезла. Ее даже не искали. Девочка замкнулась, девочка разозлилась... Девочка терпела, но ее не сломали. Не смогли. А сейчас девочка плакала. Скорее всего впервые за долгое,долгое время. Избавляясь от боли, усталости, страха, обязанности молча подчиняться тем, кто старше... Империя снова обрела свою принцессу. Сейчас Сирине Искандер должно быть двадцать два года, а мне - восемьдесят семь. А Габриэлю вообще сто двенадцать, так что для нас она и впрямь девочка.
  -Я буду сильной! - всхлипнула она, отстраняясь и вытирая слезы. Я покачала головой:
  -Ты УЖЕ сильная. Цех - хорошая школа жизни - поможет выживать во дворце, - она кивнула. Молодец, - пойдем, я оденусь и пойдем на ристалище, выслеживать Лдокла...
  -Кого? - переспросила Сирина, она как будто сбросила маску - появился внутренний стержень, ощущение силы. Главное чтобы не зазналась... Хотя не зазнается. Я верю в это.
  -Лдокл Сет Дрейк - мой наставник, твой сводный брат и будущий Император, - Сирина кивнула и прикусила язычок. Такой информацией не разбрасываются. Хорошо, что защита на мыслях у нее врожденная, или были бы проблемы. Причем у нас обеих...
  -А мастер Габриэль?
  -Габриэль - мой спутник по волне, пророк, как ты уже поняла и много-много кто еще. Но с ним ты познакомишься потом сама. Сейчас не до него, - я распахнула дверь, он сидел все в той же расслабленной позе. Я сунула ему в руки пакет с вещами, разворошила, достала синюю рубашку, черные штаны, остальное положила под кресло:
  -В следующий раз будешь знать, где твоя одежда. Сирина? - я на прощанье махнула Габриэлю, сняла с головы венок и потянув за один цветок, освободила остальные. Пришлось убрать их обратно в вазу. По моему он обиделся, но я не поняла почему. Я порывисто обняла его, будто влюбленная по уши, постоянно краснеющая школьница, мне самой стало смешно и стыдно одновременно. Габриэль расплылся в улыбке, погладил по щеке и... исчез. Он исчез, халат остался.
  Жрать охота... Но с этим разберемся позже.
  -На ристалище, - Сирина взяла меня за руку, краски метнулись в стороны, мы приземлились на площадке.
  -Нам нужно боевое оружие, - объяснила я, пора учиться махать чем-нибудь посолиднее, - есть здесь боевая плеть? Нет, а ножи? Очень хорошо. Сирина, шпага и кинжал. Молодец. Начали!
  Так я стала личным тренером принцессы Сирины, но уже через четверть часа нас грубо прервали. Лдокл подкрался ко мне сзади:
  -Каина! - крикнула Сирина, - сзади! - но я и сама не дура - заметила, Лдокл чуть было не получил нож под ребра, но одумался и учтиво улыбнулся, едва приподнимая уголки губ:
  -Я рад Вас видеть аре-Ниале. Надеюсь Вы простите наглость этой кнели, - он посмотрел на Сирину и та вздрогнула, едва не сделав первый шаг к моментальному побегу. Чего там говорил Габриэль..?
  -Наверное, меня неправильно воспитали, - я изобразила грустную улыбку, - но я не привыкла помыкать августейшими особами, - брови Лдокла взметнулись вверх, - я чувствую искандерскую кровь, - синоним императорской, - в ней, - кивок в сторону Сирины, - также ясно, как и Вас.
  Он, казалось, задумался, подошел к Сирине, взял за подбородок, чтобы посмотреть в глаза. Что такого он там увидел - не знаю, но это что-то ему, похоже, понравилось.
  -Благодарю, Леди Каина, - бросил он, взял Сирину под локоток и... они оба исчезли.
  И что мне теперь делать!? Стою, как дура посреди ристалища, воевать мне все равно не с кем. Портал я делать не хочу и не могу - мало ли. И ни одной знакомой рожи в округе... Ладно, будем сражаться с ветром, до сих пор бушует на море. А ристалище построено толково - на века. И магией от таких вот погодных катаклизмов тоже весьма удачно прикрыто...
  А у нас, Измененных и в дождь и в снег тренировки были на открытом воздухе - чтоб привыкали. И ведь мы привыкли, что самое интересное. Привыкли - и благодарны тем, кто нас гонял - делал из нас Воинов. Интересно, а как там Оранид? Нормально, наверное, чего с этой бестолочью сделается? Вот и я о том же.
  Я сдала оружие и попыталась найти выход с ристалища. Не нашла. Пришлось ловить мальчишку с желтой футболке и просить вывести к морю. На меня посмотрели, как на ненормальную, но довольно быстро вывели на пустынный пляж, за что и спасибо. Нет, все-таки есть плюсы в жесткой иерархии. Пляж был пуст, разве что на берегу лежала...
  -Сариэль!? - опешила я и бегом бросилась к ней. Вид у нее был несколько умирающий, я бухнулась рядом с ней на колени, провела руками над телом.
  "ГАБРИЭЛЬ! СРОЧНО!" - надеюсь услышит, надеюсь ускорится, а то станет сиротой. Сариэль была без чешуи - просто голая женщина, но я слишком хорошо знала ее в лицо, чтобы не узнать без чешуи и плавников.
  -Сариэль, ты меня слышишь? - е веки едва заметно дрогнули - жива!
  -Габриэль Осанну? - устало спросила та, приподнимаясь на локтях, - передай моему сын, что я проклинаю... нет не его, ему и без меня не легко будет, а Кольта и Кантарро! Пусть он убьет его! - голос по крайней мере в порядке. А то орет, как ненормальная и при смерти? Что-то не верится, - они забрали у меня все, - прошептала. Она подняла на меня глаза и я едва поймала челюсть в полете, - я больше не сирена, Габриэль Осанну, я проиграла, - у нее были человеческие глаза - светло-лиловые, обычные...
  -Сариэль! Мама! - из моря буквально вылетел Габриэль, приобретая человеческую, в его случае эльфийскую, форму, - прости! - я отошла, чтобы не мешать им, просто не могла по-другому. Сариэль только что потеряло все - силу, вечную молодость, привычную жизнь. Она стала человеком, быть может талантливым певцом, но она больше не жилец. Если птице обрезать крылья - она будет мягко говоря подавлена потерей. У Сариэль - выпили душу. Мать и сын тихо о чем-то переговаривались, спорили... Габриэль не мог видеть свое будущее из-за чего вечно страдал. Так и теперь. Он едва слышно стонал от невысказанной боли.
  -Я хочу умереть, - четко сказала Сариэль, - мне не нужна такая жизнь. Убей меня, Габриэль, - он поднял голову, посмотрел на нее, а потом сказал фразу, которую я не ожидала от него услышать:
  -Ты не заслуживаешь смерти, мама. Твоя гордость стала твоей ошибкой. А я предупреждал тебя! - ах, вот оно что... Ну, все, если Габриэль предупреждал мать, а она не послушалась, значит, сегодня ночью мы будем усиленно сбрасывать стресс... То есть он будет напиваться и жаловаться на свою беспомощность, а я буду молча слушать и подливать в стакан стойкого набадяженного лично мной пойла - блин, его еще делать... - почему? Почему!? - он сорвался на крик, что с ним бывало довольно редко, - ты не позвала меня!? Или хотя бы Ратиэль, если меня презираешь... - он уронил голову на руки и что-то горячо зашептал - у меня со слухом никогда проблем не было, но лучше бы я не слышала того о чем он шептал так тихо, что шелест ветра казался раскатами грома по сравнению с ним, - зачем тебе эта глупая месть, мама? Почему отомстила не одному отцу, а всем эльфам?! Ты же могла убить его, могла шантажировать мной... Зачем такая ненужная жестокость...
  -Знаешь... - также тихо отвечала Сариэль, запуская пальцы в волосы Габриэля, - сначала я хотела тебя убить и его род бы прервался навсегда, но... - она вздохнула. Мне показалось - грустно, - я - сирена, Габриэль, и я не смогла бы убить такую красоту. Но я - сирена, а сирены ВСЕГДА мстят обидчикам, - она отвернулась, глядя на море. Тихие волны разбивались о прибрежные камни, я завороженно наблюдала за ними и думала какая же я дура... - Я не смогла бы убить твоего отца, Габриэль - у него слишком хорошая охрана - духи, им не интересны мои прелести и этот путь был для меня закрыт. Он всегда хорошо ладил с магическими созданиями - даже меня пленил, когда хотел вылечиться от женоненавистничества: вылечился, даже эльфийку свою не прибил на церемонии, только, как был мужеложцем, так и остался, - она тихо-тихо рассмеялась, - знаешь, из-за твоего отца меня не любили Дети Моря, сам понимаешь, из-за того что спуталась с эльфами, из-за того, что несмотря ни на что родила тебя, воспитала, научила всему, чему могла... У эльфов у меня не было шансов выжить - там меня тоже презирали, - она горько усмехнулась, презрительно кривя губы, - его ручные мальчики считали меня глупой прихотью господина, почти зоофилией! Ха!.. Он не сломал мне жизнь, нет, - ее голос был слабым, усталым, - но порядком подпортил. Я везде чужая, меня спасала только непомерная гордость... Я не смогла бы стать Владычицей, Габриэль, меня бы просто не приняли, а красить море кровью своих собратьев нет смысла - нас и так немного, нас и так не любят и ждут, когда мы ослабеем, чтобы добить... Теперь наследник ты. И здесь и у эльфов, - Сариэль с трудом приподнялась на локтях, села - вид у нее был плачевный - ноги в крови, руки поцарапаны - видимо с трудом выбиралась из моря. Хотя это понятно - кожа нежная, детская, а камни острые, - Габриэль, - хватая его за плечи начала Сариэль, - пообещай мне, что моя месть не была напрасной! Да, я знаю ты у нас гу-ма-нист, - насмешливо по слогам протянула она умное слово, - но пообещай мне, пожалуйста, подвинуть и Рарилена с прихлебателями и остальных, не дай Ратиэль отобрать у тебя Океанский престол! Пожалуйста, Габриэль! - она уже не приказывала, даже не просила - умоляла, плакала, а до меня с запозданием дошло... Рарилен - эльфийский король, прибывший с визитом к умирающему Императору и наслаждающийся его гостеприимством. Слова Сариэль только подтвердили редкие и очень пикантные слухи по поводу ориентации эльфийского правителя... Надо же, какой позор! А Габриэль, с его способностями - поистине неисчисляемыми, по настоянию Сариэль пока что скрываемые от общественности, - может перемешать все карты уже притершимся друг к другу игрокам... Наступает опасное время, однако...
  -Кто на тебя напал, мама? - спросил Габриэль. то, что на мольбы Сариэль он лишь коротко, порывисто кивнул значило многое, в особенности то, что Волю Матери он исполнит в любом случае. И уже даже продумывает как. Всё на ходу, я нахмурилась - совсем себя не бережет!
  -Ратиэль хотела узнать кто твой отец. Она знает только то, что эльф и все. Насколько я поняла она не считает тебя соперником - у нее наготове преемник, насколько я поняла - это Салор из Серого Клана. Не думаю, что у тебя с ним будут проблемы, но будь осторожен, сын мой...
  -Да, мама, - Габриэль снова коротко кивнул, что для него - редкость, обычно он двигается плавно, неуловимо быстро, незаметно. А тут... - куда тебя отнести?
  -На тот свет! - Сариэль коротко хохотнула, потом посерьезнела, заметив взгляд Габриэля, - дотащи меня до твоей Осанну, а там посмотрим, - и улыбнулась мне.
  Признаюсь, я несколько растерялась, похолодела - и правда не знаешь, что ждать от такой женщины. Но ее силу духа я однозначно уважаю - потому что живу приблизительно так же.
  -Габриэль Осанну? - услышала я и увидела Сариэль совсем рядом. Блин, а я хотела сама встать и подойти. Габриэль положил ее рядом со мной, прошептал что-то и пошел в сторону моря, разбежался, бросился, поплыл, яростно разбивая волны - он не стал трансформироваться в сирену, просто плыл и плыл вперед, вдаль... Но я в него верю, как ни странно.
  -Отвлекись от моего сына, насмотришься еще, - фыркнула Сариэль, без труда проследив направление моего взгляда Я устыдилась своего поведения - надо же, никогда со мной подобного не было... Старею видимо, - я хочу кое-что рассказать тебе Габриэль Осанну, - начала она, а чуть было не поморщилась - не хотелось слушать длинные поучительные истории о том, что я ее сыну не ровня и так далее и тому подобное, - я не буду вас осуждать, - неожиданно начала она, - вас обоих. Хочу только попросить тебя... - она задумалась, глаза затуманились, а потом она сказала такое, чего я точно от нее не ждала. Да и не только от нее, - ты красивая девушка, тебя многие будут любить, за тобой многие пойдут, только вот... Ты знаешь, что сирены любят раз в жизни, а живем мы долго-предолго, а потом становимся водой и все равно любим. Я не говорила Габриэлю, но его отца я любила так, что мне свет без него был не мил, но на сирене, даже если бы захотел он бы не женился. Да он и не хотел, - она порывисто вздохнула, - Ведь мы для них, - она дернулась, ее губы дрогнули выдавая ненавистное слово, - шлюхи... недалекая ненасытная шлюха - так меня назвал Рарилен и я ушла. Раз и навсегда. Я ведь гордая. Мы все - гордые... Но знаешь, что самое страшное, - она посмотрела мне в глаза и я вздрогнула, ее голос - тихий, проникновенный, странно на меня действовал, - я пыталась заменить любовь ненавистью, но я не могу его не любить. Совместить несовместимое гораздо легче, чем сменить Осанну.
  Я кивнула, понимая с трудом - у меня проблем с чувствами никогда не было за отсутствием таковых, но не зря же я эмпат - я прекрасно понимаю все, что мне говорят, понимаю всех и вся. Вот и сейчас я прекрасно понимала Сариэль, становясь на ее место, переживая то, что пережила она. И это было... жутко.
  -Пожалуйста, - ее глаза стали человеческими, но сейчас я бы поклялась - таких глаз у людей не бывает - светло-лиловых, умоляющих, - если полюбишь другого, захочешь с ним остаться, не ври Габриэлю - скажи, как есть - он все равно узнает и только обидеться, если ты будешь молчать...
  -А так не обидеться? - хмыкнула я и спохватилась - ну, кто меня за язык тянул!? А потом вдруг вспомнил утреннее пророчество Габриэля - не врать Сариэль и Императору. Ощущение, будто он все знал и просто не обратил внимания на такой вариант, а может быть просто пришлось пожертвовать одной фигурой, чтобы спасти многие... Хотя, не верю в это.
  -Он все простит и все поймет, - она грустно вздохнула, - если его не довести, как Рарилен меня когда-то довел. Да, кстати, он тебе хотя бы нравится? - вопрос был поставлен так, что я невольно опешила - о любви речи не шло, просто о симпатии. Мда... Люблю или нет, я бы засомневалась, а вот нравится - ответ однозначный. Я ответила не задумываясь:
  -Очень, - и по моему покраснела. Ё-моё, как стыдно-то... А вот Сариэль мой ответ, похоже понравился. И сильно - она рассмеялась, потом кивнула, - теперь я спокойна за обоих.
  -Сариэль..? - меня осенило, - а хочешь посмотреть на реакцию Рарилена на заявление Габриэля?
  -Конечно хочу, - оживилась та, - у тебя есть зеркало или кристалл? - я покачала головой:
  -Предлагаю посмотреть вживую, но для этого придется идти во дворец, одеваться, платья искать, - я поморщилась - не люблю всю эту предпраздничную волокиту. Сариэль сначала вяло отнекивалась, потом разозлилась и брякнула лишнего:
  -А я боюсь! - потом спохватилась и произнесла степенно, с привычной мне гордостью, - нет. Это мой окончательный ответ. Временно окончательный, - и как это понимать, интересно? Временно окончательный... Мне нравится! - а что у тебя такое на груди светится? - заинтересованно спросила она протягивая руку вперед. На груди?.. Светится?.. Следящий амулет Лдокла! Что-то холодное и острое ткнулась в виски:
  "Леди Каина" - еще одна шизофрения, блин... - Вы нужны мне в Вашей башне прямо сейчас! Не успеете? Тогда заскочу за Вами сам"
  -Это навигатор, Сариэль, - я тяжело вздохнула, - односторонний, слабенький. За мной сейчас явятся, я буду вынуждена Вас покинуть.. - Сариэль кивнула, - я собираюсь позагорать, - в ее глазах плескался детский интерес, интересно, а сколько ей лет..?
  -Мне всего двести тридцать четыре года, - ответила она, устало закрыв глаза, - чувствую себя такой развалюхой... - Всего!? То есть Габриэля Сариэль родила всего в сто двадцать два года? - я... - начала Сариэль, но ей не дал закончить Лдокл, появившийся из зеркального портала. Мда... Он, что пытается произвести на меня впечатление? Перед походом к Императору, наверное, тренируется...
  Простой камзол с серебряными пуговицами и незамысловатым узором императорского рода на воротнике и рукавах. Штаны прямые, на ногах начищенные по последней моде мужские туфли - все черное, как будто Император уже умер, а может так и есть - не зря же он без Сирины. В руках у него какой-то сверток, который он бросает мне:
  -Времени нет, переодевайтесь здесь, - гм... Сариэль, не обращая внимания на пустой взгляд Лдокла и ее собственную наготу, внимательно осмотрела его, покачала головой и бросила мне:
  -Если ты уйдешь от моего сына к нему... или к чему-то подобному, я даже не обижусь, он, думаю, тоже, - и отвернулась от Лдокла, который, как мне показалась, слегка удивленно приподнял брови. Еще бы - он-то считает самым красивым себя, а тут такая вот наглость от будущей подданной...
  Я шустро развязала сверток, благо замок оказался совсем простым - сорвал и не заморачиваешься, но вот внутри...
  -Что это?.. - спросила я, вытаскивая платье-не-платье, белье-не-белье.
  -Одевайтесь, Леди Каина, - повторил Лдокл, - мы спешим, - ну, он, может и спешит, а я-то не очень. И как это надевается!?
  Помощь пришла откуда не ждали - Сариэль, не терпящим возражений голосом, начала командовать:
  -Ты, - указательный палец в сторону Лдокла, - отвернись и жди! Ты, - это уже мне, - снимай свое тряпье, будем тебя в нормальное платье затягивать... Что, встали-то!? Исполнять!
  Платье оказалось великовато, но удобно - черный, струящийся шелк, без рукавов, до пола, совсем без декольте, но спина была полностью открыта, разве что на плечах какая-то шнуровка, чтобы совсем из него не вывалиться. Сариэль уже сноровисто влезла в мою одежду - в ней она выглядела еще лучше, чем я в платье, волосы струились за спиной темными волнами. Но это у нее врожденное - сирена, как никак.
  -Леди, - Сариэль собрала мои волосы в тугую шишку на затылке, лишь пара прядей на висках оставались свободными. В туфли я влезла, но из-за каблуков они жутко проваливались в песок и мне это мягко говоря не нравилось. Длинные серебряные сережки - ненавижу серебро, хотя много с ним работаю по делу службы, касались плеч. Неудобно и постоянно кажется, что их кто-нибудь выдерет... Вместе с мочками. Брр...
  -Я иду с Вами, - без возражений Сариэль шагнула в открытый Лдоклом портал вслед за нами. Вытолкнуть ее было уже невозможно. Лдокл был недоволен.
  Мы, втроем, оказались в наполненной высокопоставленным народом зале - камни, камни, дорогие ткани, коллекционное оружие... Все лживо, дорого и бестолково. Надеюсь, Лдокл прорядит ряды коррупционеров и взяточников - слишком уж много их вылезло в заброшенном саду Высшего Имперского общества. Из всех щелей вылезли, во время болезни Императора - и ведь каждый готовится оторвать кусок побольше...
  -Ваше Высочество? - послышалось откуда-то сзади, - не познакомите с Вашими очаровательными спутницами? - не высокий, не низкий, русоволосый, сероглазый человечек искренне улыбался. Этот-то откуда вылез?.. Да он же пьян! Сариэль мягким движением оттерла его в сторону, взгляд мужичка напоролся на какого-то несчастного придворного и он вихляющей походкой засеменил к нему. Лдокл промолчал и воспринял это как само-собой разумеющееся, а я незаметно (в рамках приличий) крутила головой. В Солнечном Тронном Зале мне бывать еще не приходилось...
  Помещение в котором мы оказались было огромным и круглым, с трибуной в центре, туда сейчас карабкался некто низенький, сутулый, но очень гордый своей "великой должностью", он с дцатой попытки взобрался на свое возвышение, развернул нечто и выдал:
  -Завещание Его Императорского Величества Императора Александра, - и замолчал, ожидая внимания публики. Хоть какого-то. Но было пока как-то не до него - все осматривались, примеривались, готовились, обсуждали планы и сделки. По-моему в тронном зале собрали ВООБЩЕ всех существ, что имели хоть какое-то отношение к покойному - разве что слуг нет, только благородные, но зато ВСЕ, кто только смог до сюда добраться - от мелких помещиков непонятно зачем вылезших из своих лесов, до крупных западных герцогов, которые вечно претендовали на корону, поэтому видели в Империи только на свадьбах и похоронах Императоров.
  Посольство эльфов - Его Величество Король Рарилен без королевы Августы, которую после свадьбы вместе с королем никогда не видели - любви у них не было и в помине. Эльфы стояли обособленно, как и любые послы, но с видом настолько отстраненно гордым, что было понятно - миссию провалили, сделки и договоры канули в пропасть. Его Величество стоял в окружении своих подданных - три телохранителя, министр иностранных дел - Зет Али Эль - чье имя писалось в три слова, что для эльфов - редкость. Он был седым, и мудрым настолько, что спорили в ним только в мыслях и то, спьяну. Рарилена, если не знать, где искать, найти было бы крайне сложно. На короле не было особых знаков отличия или монарших регалий. Единственное - венок из Древа Мудрости. И все. В остальном он не отличался от своих воинов - льняная рубашка с цветочным рисунком на воротнике, такие же штаны, простые сандалии, перевязь с мечом за спиной. Кстати, вот что странно - многие здесь были при оружии - наверное, надеялись устроить резню и перебить побольше конкурентов... Да и знать явно пора было обновлять - наглые, заносчивые, злобные - слишком едкий коктейль - опасен к употреблению.
  Волосы у короля были снежно-белыми - тоже редкость, глаза аккуратно подведены. Лицо ухоженное - но эльфы все не уроды, поэтому мое мнение может быть необъективным. Странно - эльфы конечно редко светятся счастьем, а теперь и совсем - подобрались, напряглись, тихо о чем-то переговариваются, кивая в сторону...
  А, ну теперь все понятно: Сирен увидели.
  Отношения между двумя расами мягко говоря напряженные - эльфы считают сирен источником порока и ненужной жестокости, а те эльфов - недалекими спесивыми гордецами. Ратиэль - Владычица, как и любая нормальная сирена (каких подавляющее большинство) не может отрастить себе ноги, из-за чего сиренам и вынесли кресла - чтоб было куда уложить хвост. Сирен было семь - впору разрушить средних размеров город, а еще Габриэль скоро заявится... У каждой сирены на голове был венок, рядом с ними стояли сосуды с водой - Дети Моря не могут долго обходиться без воды. В этом смысле Габриэль уникален - полукровки - всегда феномен - иногда со следами яркой деградации, иногда - эволюции. Ратиэль была темноволосой. Но волосы ее были темно-зелеными и лежали вокруг нее и ее кресла правильным полукругом. Она была темнокожей и светлоглазой, на груди у нее болтался амулет Силы. Зачем он ей?
  Почетными гостями я бы еще назвала Совет Цехов - он был в полном составе, его представители держались мирно, но обособленно от общей массы... Даже Виконт Тор только досадливо морщился когда его собеседник - патриарх церкви Отца, тыкал в Главу Цеха Немертвых серебряным крестом.
  -Мама?
  -Ну, наконец-то! - каюсь не сдержалась. Габриэль улыбнулся мне, поцеловал руку, учтиво поклонился Сариэль, потом увидел Лдокла. Взгляд его на мгновение затуманился, потом он отдал тому шутливый поклон:
  -Моим Императором Вы не станете, увы, - он усмехнулся, - но работать нам рано или поздно придется вместе.
  Лдокл предвидением вроде бы не страдал, но Габриэля почему-то оценил, как достойного своего внимания, слегка поклонился, потом спросил:
  -Боюсь, я не силен в геральдике... - он учтиво приподнял уголки губ, - но если я не ошибаюсь, Вы... Лорд Туманов и... Льда? - он едва заметно прищурился, снова продумывая какие-то детали.
  -Я не представился, спешу исправить сию досадную оплошность. Я известен, как Габриэль, Ледяной или Мокрый Лорд. А насчет Туманов... Это ведь тоже вода, так? - в его глазах плескалась насмешка.
  -Пожалуй, - согласился Лдокл, - но и я не представился - Лдокл Сет Дрейк, наставник этой очаровательной Леди, - и указал не меня. А я тут причем?! Пусть сами разбираются в своих мужских проблемах, а у меня и своих проблем хватает!
  -Мы уже знакомы, - кивнул Габриэль, качнув головой. Только тут до меня дошло, что он не только переоделся, но и собрал волосы (!) в тугую косу. Я говорила, что ему не идет белый? Так вот, я сильно ошибалась. Белая, шитая серебром и жемчугом рубашка, застегнута под горло, из под белых штанов виднеются носки мужских туфель.
  -Неужели? - удивился Лдокл, - Леди Каина не рассказывала о Вас.
  -Какая жалость, о Вас тоже, - и все очень вежливо, по Этикету, с улыбочкой - нет, щаз подерутся, честное слово! Надо спасать ситуацию, эх надо...
  Я вытащила свою руку из ладони Лдокла, развернулась к Габриэлю и зашипела:
  -Ты на кого похож? - блин, я на каблуках, а он все равно смотрит сверху вниз. Нотации читать неудобно, - Ты какого так вырядился? - и самое главное, - ты как посмел волосы собрать!? Совсем обалдел, что ли!? Довыпендривался - теперь терпи! - я по-хозяйски - а что, я в своем праве! - протянула руки к его рубашке, расстегнула три верхние пуговицы, посмотрела, подумала, нижнюю застегнула, а то мало ли... Уведут еще! А Габриэль медленно, но неудержимо расплывался, без труда читая мои мысли. Ха!
  Чтобы расплести ему косу, пришлось вставать на цыпочки. Не помогло. Я всего навсего рухнула на Габриэля с высоты своих шпилек, благо - меня поймали и удержали. Даже руки абсолютно по-хозяйски положили на голую спину. Нет, не так. Этим рукам там было самое место...
  Косу я ему расплела - это было не сложно. Волосы с радостью рассыпались, стоило только нейтрализовать амулет сжатия. Белые волосы скользнули мне на лицо, когда он наклонил голову... Как хорошо... Причем нам обоим.
  -Вам не кажется, что Вашим поведением Вы компрометируете Леди Каину? - вот только его не хватало. Лдокл с лицом - "айсберги не тают", смотрел не на меня. На Габриэля.
  -Прошу прощения, - честно раскаялся Габриэль, не убирая рук, - но я же называю оскорблением то, что Вы сопровождали на это мероприятие мою мать, Леди Сариэль и мою Осанну, леди Каину?
  -Успокойся! - вдруг тоном не терпящим возражений приказала Сариэль, с интересом, наблюдающая за разворачивающимся шоу, - если Этот, - кивок на Лдокла, не станет твоим Императором, это не значит, что я не буду от него зависеть. Будь милым, не груби, Его Величеству!
  Что меня удивляет в Лдокле, так это то, что он даже не стал отнекиваться, от того что станет императором. Странный он какой-то сегодня, задумчивый...
  -Завещание Его Императорского Величества Александра Милосердного! - в очередной раз гаркнул коротышка, разворачивая завещание. Печать он сломал в абсолютной тишине - казалось, никто даже не дышал, - Я, - чтец прокашлялся, - Я Император Александр не имею никакого имущества, кроме моей неподъемной ноши - моей Империи, кою, вместе со всеми долгами, жителями и прочим и передаю... - чтец сделал паузу. Вот Оно. Самое важное место во всем завещании, - передаю, - чтец удивленно воззрился на незнакомое имя, поперхнулся и прочитал, - передаю моему племяннику Лдоклу Сет Дрейку, сыну моей любимой сестры, ибо доверяю ему гораздо больше, чем кому бы то ни было. Подавитесь, - чтец поднял глаза на застывший зал и произнес заветное, - конец завещания.
  Что тут началось... Дворяне, принцы, мошенники и прохиндеи взвились со своих мест.
  -Да кто это такой, вообще?
  -Что совсем о...ели!?
  -Да, я, я! Императором буду я!
  ... -Я помогу Вам, Вы поможете мне, - негромко шепнул Габриэль на ухо Лдоклу, сделал знак закрыть уши и... Я видела, как его губы двигались, он вроде бы двинул речь, но о чем было не понятно. А потом с потолка рухнула огромная доисторических еще времен коллекционная горелка (канделябр, если по Этикету) и придавила самых говорливых.
  -Божья Кара... - громко прокричал кто-то, - Император угоден Господу! - послышалось из другого угла, а я и не заметила, как на трибуну забрался неизвестный мужчина и выдал:
  -Я - теперь Император! - Лдокл наблюдал за этим со скучающим интересом за тихим гулом недовольных голосов (многие хотели бы видеть на престоле мужчину в шрамах, с пропорциями шкафа, а вылез Лдокл - с своей почти осязаемой, неуловимой красотой), а потом спросил громко (кровь сказалась), перекрикивая шум начинающейся потасовки - "императора" стаскивали с трибуны новые претенденты на престол:
  -Кто еще считает себя Императором? Брысь, - с трибуны слетел последний, самый удачливый претендент, - Я - Лдокл Сет Дрейк, новый Император. Недовольных прошу... - он на мгновение задумался, - на тот свет.
  -Да здравствует Император! - гаркнул Габриэль - у него проблем с вокальными данными тоже отродясь не водилось. Все-таки хорошая штука стадный рефлекс. Габриэль крикнул голосом сирены, и люди быстро сообразили, что если уж Дети Моря признали нового Императора... Все - не отвертеться.
  -Ура! - напоследок гаркнул Габриэль за что и получил тычок от матери Согласна, это был уже явный перебор. Но Габриэль, как всегда оказался прав - дворяне вдруг попадали на колени, в жесте повиновения... Не понятно почему. Стоять остались только эльфы, но и они склонили головы, сирены, но они сидели, сложив руки в сложном жесте уважения и мы втроем - я, Сариэль и Габриэль.
  -Я предлагаю Вам должность первого Советника, Лорд Габриэль, - неожиданно сказал Лдокл, поворачиваясь к моему... а кому собственно?
  -Вынужден отклонить предложение, - нагло пожал плечами Габриэль, - меня тяготит Долг Крови, а его исполнение может пошатнуть дипломатические отношения Империи с Детьми Лесов и Детьми Океана.
  -Все так серьезно? - едва нахмурился Император.
  -Более чем, - по-мальчишески открыто улыбнулся Габриэль, а потом хищно усмехнулся и повторил тоже самое, - более чем...
  Лдокл не спеша спустился с трибуны и на пробу взял коленопреклоненного мужчину за подбородок - он не отреагировал. Его сосед - тоже. Красивая, склонившаяся в церемониальном поклоне дама подавала признаков жизни не больше, чем мраморная статуя. Лдокл кивнул мне, я подошла. Глаза у него были задумчивые:
  -Леди Каина, могу ли я попросить Вас о небольшой услуге? Уверяю, она не будет для Вас обременительной, - интересно, а если я откажу ему так же, как и Габриэль, мне он тоже пообещает подождать?.. Вряд ли.
  -Как будет угодно Его Величеству, - пришлось сделать реверанс.
  -Я предлагаю Вам сопровождать меня в некоем предприятии, - он протянул мне руку, помогая подняться, - в должности моего адъютанта.
  -Как будет угодно, Его величеству, - скрепя сердцем повторила я. Была ли я довольна высокой должностью? Отнюдь - опять ответственность, опять нервы - а, оно мне надо?
  -Прекрасно, - кивнул новоиспеченный император, - убейте всех, кто был недоволен моим назначением. Это понятно? - я похолодела.
  -Да, мой Император! - но лицо терять нельзя - снова приходиться надевать знакомую, отстраненно покорную маску. Поклониться, развернуться на каблуках, сложить ладони вместе в универсальном жесте сосредоточения, сжать, настроиться на эмоции недовольства - императором, завещанием, приемом. Так... Первый очаг недовольства как раз в метре от меня - седовласый старичок - ему не нравится молодость императора, но с завещанием он согласен и служить готов. Этого оставим. Другой - зеленоглазая женщина из свиты какого-то мелкого царька с дальних островов считала императора недостойным своего положения и такой власти - вот это уже мой клиент... Мягкий шаг в ее сторону, легкое касание шеи и все. Девушки больше нет. Так, кто у нас дальше? Ой, еще один, и тоже из свиты островитянина, и еще. И еще... Так, как говорил Учитель: "если больше половины против - можно смело вырезать всех!". Но это не маленькая подпольная война, здесь замешаны международные отношения - придется пару человек оставить... Да, как раз самого посла и замаскированного царевича. Очень хорошо. Что теперь?
  А ничего - дальше выполняю свою работу, просматриваю, просчитываю, выношу приговор... Это сейчас для меня легко убить, а раньше... Раньше я даже подумать о насилии не могла, ведь жизнь - священна! Но мне сравнительно быстро выбили эту дурь, заставив пройти несанкционированное изменение. После него я немного поменяла приоритеты - важны только близкие, остальные... Их лучше не трогать, но приказы не обсуждаются...
  
  ..Женщина - еще одна влиятельная стерва, которая не прочь вертеть непозволительно красивым императором. Вижу кусочек ее воспоминаний - она, оказывается знала, что Лдокл был чьим-то наложником. Такие знания не совместимы с жизнью...
   Недовольных новым Императором было мягко говоря не мало - восемь из десяти, почти три тысячи человек и не совсем человек покинуло этот мир навсегда. Но осталось около шестисот довольных. Что ж, это только начало...
  
  -Мой Император? - слова привычно срываются с губ, будто так и надо. Я быстро перестраиваюсь. Лдокл отрывается от какого-то неторопливого разговора с Ратиэль и только теперь я замечаю,что Габриэля нет в тронном зале. А как же месть? Эльфы вот тоже куда-то свалили... Остался только Зет Али Эль и он стоит рядом с неодинокой Ратиэль, обсуждая не касающиеся меня вопросы.
  Лдокл скользнул по мне взглядом, сделал жест удалиться и кинул мне какое-то кольцо. Только-только оно коснулось моих пальцев, я почувствовала зеркальную чистоту его портала, к которой кстати говоря уже успела привыкнуть. Привыкла - да, но до сих пор мне не нравится ни он, ни его порталы. Почему? Наверное, я его боюсь.
  Айене - маленький эльфийский цветок-шестигранник, с ровными, режущими даже свет лепестками, угрюмо съежился бы на рукояти моей катаны, если бы я работала ей, а не голыми руками. Да, сегодня не пришлось выбирать. Но работа сделана великолепно - захочешь, не докопаешься, но на душе как-то пусто, будто нагадили в душу, а потом пытались кислотой вычистить следы или зубчатой щеткой. Хотя, я уже совсем распустилась за последнее время. Я не имею права на роскошь, а только и делаю, что шикую. Почти.
  С гораздо большим удовольствием я бы ушла в медитацию сейчас. Но нет - не заслужила пока. Кольцо вынесло меня в затененное помешение. Сняв туфли, я заглянула за портьеру, за которой пряталась. Вернее собиралась заглянуть, но меня становил голос Габриэля. Незнакомый, безжалостный, ледяной.
  -...кроме того я требую право доступа в государственную библиотеку и архив с полным доступом. Вам следует признать Августу, - ни Светлой королевой, ни даже Леди, он ее не назвал. Наглый. Гордый. Сильный. Как всегда, - мне также нужно содействие в перевороте на Морском Дне. Нам обоим это выгодно. И еще несколько мелочей, заслуживающих отдельного разговора. Ваше Величество, - иронично добавил он.
  -И почему же я должен Вам помогать? - голос у короля приятный, бархатистый, с запоминающимися обертонами... - Вы слишком напочтительный подданный чтобы рассчитывать на нечто большее кроме защиты. Почему Ваши родители скрывали Вас от меня? - интерес, уважение. Очень хорошо.
  -Быть может знали о некоторых Ваших слабостях, - усмехнулся Габриэль. Это был первый туз. Но далеко не последний... Я притихла за шторой, наслаждаясь аккуратным шантажом, незаметно, но неумолоимо опутывающим все еще сохраняющего "лицо" эльфийского короля.
  -Не понимаю о чем Вы, - отрезал Рарилен, ни взглядом, ни жестом, не выдавая беспокойства. Ну-ну, мы-то Измененные с определенным набором функций, прекрасно чувствуем чужое беспокойство. Пока еще вялое и недоверчивое, но все же с пикантным привкусом страха. Ароматная смесь...
  -У меня есть материалы... свидетельста... - учтиво улыбнулся Габриэль, склоняя голову, чтобы не светить пылающими заслуженным торжеством глазами, - но я не собираюсь пускать их в ход. Пока. Цену за мою услугу Лесу мы уже обговорили, чему я очень рад. Осталось только решить, что Вы предлагаете мне за неразглашение... неких особенностей.
  Король по-птичьи склонил голову набок, изучающе рассматривая собеседника. Молодой, сильный, красивый... И откуда только такой вылез? Последний вопрос король озвучил, ничуть не стесняясь ни хода рассуждений, ни их формы.
  -И отчего же Вам так немила Ваша родина? Кто остался у Вас там? - глаза его, подведенные тонкими аккуратными линиями, стали проницательными, даже мудрыми. Теперь верилось, что Рарилен был неплохим правителем. Даже хорошим. Дальновидным, расчетливым, хладнокровным.
  Габриэль, казалось, задумался на мгновение, глаза застыли. Он помолчал, потом усмехнулся:
  -Гордость. Гордость женщины, которая дорога мне.
  -И кто же оскорбил ее? - удивленно приподнятая бровь - универсальный знак внимания и заинтересованности.
  -Вы, - так просто и так сложно. Кто бы мог подумать, что у Рарилена такой заразительный смех.
  -Своим невниманием? Чушь. Я все-таки король и имею право выбора. Это не оскорбление и не повод...
  -Безусловно, Вы правы, Ваше Величество, но о невнимании и речи не шло. Вы скомпрометировали представительницу Высого Дома, принудив к неким специфическим обязаннстям, порочащим любую леди. В данный момент леди находится в положении затруднительном и вправе расчитывать на вашу помощь. Я на это надеюсь, - последняя фраза была несколько выделена, многозначительный тон сделал ее почти зловещей. Скулы Рарилена побелели.
  -Это смешно, - бросил он, поднимаясь, - Вы эльф и являетесь моим подданым по праву рождения. И я приказываю Вам забыть свои бесплотные попытки и больше не попадаться мне на глаза, - потом добавил странно, - без приглашения. Вон, - Габриэль и бровью не повел. Еще бы. Приказы Короля сломали бы волю любого эльфа, а полукровке, хоть бы хны.
  -На рожденных вне Леса Ваша воля не распространяется, - заметил Габриэль, подтверждая поговорку "где два эльфа - уже Лес", - мои родители гарантировали мне неприкосновенность. И независимость. В том числе и от Вас, - Габриэль, казалось, смакует момент, - Леди водила близкое знакомство с неким высокопоставленным эльфом, около ста пятнадцати лет назад. У эльфа были некоторые проблемы с приближающейся свадьбой и невестой. Проблемы очень деликатного свойства. Правда отношение к ней претило ее самолюбию, задевало гордость и она ушла. У высокопоставленных эльфов очень остро стоит проблема рождаемости, - Габриэль тягуче поднялся, - а леди была беременна... - он замолчал, направляясь к двери, замер у моего габелена.
  -Сядьте, - приказал Рарилен, сохраняя лицо, - ваша сказка занемательна. Что же случилось с той леди?
  -О, - криво усмехнулся Габриэль, - ничего особенного, Ваше Величество. Ничего, что стоило бы вашего Внимания. И мать, и ребенок утеряны для Леса. Но леди все еще готова принять извинения. Ознакомьтесь с архивами Внутренней безопасности, Ваше Величество. Это занимательное чтиво, - меня дернуло куда-то вниз - портал. Грубый, я бы даже сказала примитивный.
  -Осмелюсь предположить, что произошла ошибка, - голос тихий и какй-то виноватый. Девица.
  -Естественно, - скрипучий, неприятный бас, - Вы не справились с заданием. Если Вы сможете развоплотить демона или взять с него клятву подчинения, я, так и быть, засчитаю Вам пересдачу, - нечто низенькое и угловатое дернулось в мою сторону, путаясь в темном балахоне. Вторая фигура - высокая и ссутуленная почему-то тоже не внушала мне должного уважения. Быть может из-за отсутствия Маски Цеха Немертвых? Почему-то некромантов-самоучек я не боялась совершенно. То, что я каким-то образом попала в обиталище практикующих нелицензированных некромантов кричала и сама обстановка зловеще темного помещения, и неотмытая кровь на стенах и криво нарисованная пентаграмма, в которую меня заключили.
  -Назовись, о Демон Преисподней! - с подвыванием начала девица, приближаясь к пентаграмме. Признаюсь, очень хотелось заржать в голос или кого-нибудь убить для разообразия. Но почему она меня-то за демона принимает!? Или не знает, что в пентаграмму может попасть не только демон, но и тот, кто не имея способности перемещаться через пространство самостоятельно, злоупотреблял чужими порталами? Хотя откуда ей знать-то?! Это явление чрезвычайно редкое, да и я, все-таки, феномен тот еще. Сказать, что настроение у меня в очередной раз ушло в минус, ничего не сказать.
  Осталось определить, могу ли я двигаться в пентаграмме. Гм... Могу, почему бы и нет. А вот если наступить на этот вот лучик? Й-йо! Больно, но двигаться все-таки могу. Некроманты зашевелились, подобрались и ощетинились чем-то убойнокровавым. Нет, д,альше не пойду, мне и в пентарамме неплохо стоится.
  -И? - голос не получился дружелюбным. Гортанный, хриплый - одно слово - демон, - без лицензии Цеха почему практикуете? К Вам не один уважающий себя демон не придет, до регистрации. Все. Чао!
  Эх, знала бы я тогда чем кончится моя стихийная импровизация...
  Я, вообще, не маг. Вернее, не совем маг, в общепринятом понимании этого слова. Портал, например, я даже с подпиткой не открою, зато проклясть не задумываясь, даже без Силы, сложных формул и зелий - это сколько угодно. Могу, например, использовать разные Плетения, генерировать разные Школы и Направления без ущерба сущности и их же контролировать. Но вот например достать меч из воздуха - не могу. Или рассыпать сноп безобидных разноцветных искр тоже не могу. Я вообще проходила Изменения только на усиление мощи и прочих убийственных особенностей. Безобидной я быть просто не умею.
  Как я испарилась из пентаграммы не имея возможности творить порталы даже на близкие расстояния? Да никак. Просто иллюзия полного отсутствия опасности на двоих некромантов и легкий импульс послать меня обратно. Все. И немножко благоговения, восхищения и уважения. Надо поддерживать образ суровой демоницы.
  На новом месте я огляделась. Похоже некроманты ладили с порталами под стать мне. Забросить меня в Тронный Зал мог только псих. Трона, как такового здесь раньше не было, но трибуна с лихвой выполняла эту функцию, если Император хотел что-то донести до народа - общественный мероприятия монарх не любил.
  Сказать, что меня удивило отсутствие тел, значит соврать - во дворце работали профессионалы, меньшего я и не ожидала. По профессии они следят за порядком и спокойствием Императора и его близкого окружения. Люди, созданные для безжалостной расчетливой войны в мирное время. Такие же, как я. Но не коллеги.
  По сути я тоже не имею ничего, полезного для мирной жизни. Взгляды придворных див, оценивающие, презрительные, откровенно злые были мне глубоко фиолетовы. Коронация должна была вот вот начаться. Местного бомонда значительно прибавилось после "чистки". Женщин стало больше, на место устраненных заступили новые. Те, кто на корону прав не имел, но так или иначе относился к подчиненной императору знати. Были здесь и бедные гордецы без гроша в кармане, но с древней фамилией. И богатые бесстыдники, не считающие деньги. И удачливые магнаты, и великолепные военачальники, аристократы, мошенники, воры... Высший свет, одним словом.
  Женщины неприязненно осматривали мои босые ноги - туфли я несла в руке, не обращая ни на кого внимания ни на шепотки, ни на взгляды. Да пошли они! Мужчины провожали меня косыми взглядами с спину. Естественно, что косыми - ведь все они пришли с дамами и обязаны хотя бы временно изображать галантных кавалеров. Хорошо женщины смотрят только на ноги и не видят разукрашенного лица. Или видят? Вряд ли, тогда бы их улыбки из недовольных сделались торжестуще презрительными.
  -Леди? - Зет Али Эль, ушлый пронырливый мужик, даром что эльф, подхватил меня под руку и начал заниматься своими привыми дипломатическими обязанностями, а именно - выуживать информацию так, чтобы никто ничего не понял, - Леди, могу ли я узнать ваше имя? - а то он его не знает. Хотя, скорее всего не знает. По имени ведь меня никто так не разу и не назвал, а в Цехе имена хранят гораздо лучше, чем он может себе представить.
  -О, - сделать глаза понаивнее и взгляд поодухотворенне. И с придыханием, с придыханием, - Я не стою Вашего драгоценного внимания, господин посол. Прошу прощения, но меня ждут, - он разве что зубами не скрипнул! Интересно, что же ему от меня надо было? Мне показалось, что в толпе мелькнуло лицо Сирины и вскоре, обладательница синего задиристого платья подхватила меня под руку и заворковала о каких-то женских глупостях. Так это выглядело со стороны.
  -Его Величество требует тебя присутствовать на коронации в подобающем его адъютанту виде, - она лучезарно улыбнулась, хихикнула, не выходя из образа, - Просит переодеться в форму личной стражи, - я ответила ей таким же дурацким смехом. Но мозг заработал активнее, что однозначно предвещало неприятности.
  -Проводи.
  -Нас ждет война? - неожиданный вопрос, хорошо, что никому нет до нас дела. Я пожала плечами, - разве ты хочешь мира?
  -Но война - это плохо! - как-то неуверенно сказала Сирина. Я чуть не рассмеялась - и ЭТО мне говорит воин из Цеха Царствующих!?
  -Хочешь мира - готовься к войне, - не помню кто сказал, но он точно был далеко не дурак. Сирина поморщилась:
  -Мне не нравится когда разумные существа калечат друг друга. Это - смешно и страшно... - ее глаза стали задумчиво грустными.
  -Пацифистка? - я усмехнулась, - за мир во всем мире?..
  Если по настоящему хочешь мира, а не красаешься передо мной, готовься к войне.
  
  Коронация, как оказалась была не совсем коронацией, вернее сказать, даже совсем не. Суть ритуала сводилась к тому, что в присутствии свидетелей - юриста, жреца и мага, новому императору давались три клятвы - верность, доблесть, честь. И по-моему что-то еще. Да точно, было и еще что-то...
  Император принимал клятвы стоя. Весь в черном, лишь в платиновая корона была рассвечена самоцветами. Император не был красив в обычном смысле этого слова. Его внешность, по крайней мере у меня,ассоциировалась в произведением искусства - безумно красивым, баснословно дорогиим... И абсолютно бесполезном в быту.
  На первого советника Габриэль все-таки согласился, но по его блестящим глазам можно было догадаться о изрядной доле пока еще засекреченных бонусов и выгодных предложений. Он, как и Император остался в том же наряде, но его плечи окутывало темное облако шелестящего плаща, на волосах пристроился скромных черный обруч с шикарным лиловым алмазом. Даже не представляю какие неудобства он ему доставляет - подумать только! - сдерживать волосы какой-то железякой!.. теперь Габриэль официально - второе лицо Империи. Честно сказать, не понимаю почему. Что я такого пропустила, что два безусловно гениальных и очень недоверчивых существа вступили в такие неоднозначные половые, тьфу деловые отношения. Опять оговорка - привет от подсознания. Правда потом я узнала, но это было после. И знанию своему я совсем не порадовалась... Посмеялась, да. Порадовалась? Нет.
  Легкая форма офицера личной стражи была черной - в общем-то, привычный для меня цвет, серебристо-белые нашивки говорили о причастности к Лорду Габриэлю, черно-фиолетовые - к императору... Гм-мда... То, как ко мне отнесется старый сработавшийся вместе коллектив понятно сразу - крайне негативно. Кому нужны странные выскочки с такими связями? Но это не помешает мне получить от этого удовольствие...
  -Мы благодарим вас, господа. У вас есть месяц, чтобы прислать во дворец полностью вооруженных рекрутов. Нам предстоит большая война...
  
  -Новая метла, вот метет по-новому, - бурчал голос за соседним столом.
  -Ты-то не ворчи, старый хрен - тем же тоном отозвался другой голос, - все жаловался, что тебе, боевому командиру, стыдно штанами штабное кресло протирать. Вот тебе война, а ты опять ворчишь. Или опыт свой потерял, а командир? - я обернулась. Ветеран лет пятидесяти - приземистый и неплворотливый глотал разбавленное пиво с каким-то садистским удовольствием. Напротив него сидел молодой офицер с новенькими нашивками. Волосы у него были светлые, выражения лица беззаботным, что никак не вязались с тяжелым, насмешливо-горьким выражением желтых глаз.
  -Не прикидывайся, все ты понимаешь, - грустно и как-то обреченно вздохнул ветеран, - месяц уже воюем, а гибнет только армия. Причем пока солдатиков не вырежут Император своих Цеховых Монстров даже не выпускает. От нас избавляются. И правильно делают! - помолчав, зло добавил он, - а то солдаты такие пошли, что... - он выругался. Его собеседник кивнул, - завтра на рассвете будем на острове. Говорят на этот раз нас в бой поведет то ли баба, то ли нелюдь. Но это один хрен...
  
  Война шла уже три полных недели и несколько дней. За три месяца до этого Лдокл короновался, впрочем без шика и помпы - со вкусом, но не дорого, экономя средства для предстоящей войны. Сирину и меня Лдокл безжалостно запер в загородном замке, приказав сделать из Сирины нечто подобающее ее новому статусу и ее Семье. Не скажу, что это было сложно, девочка училась охотно и быстро. Напрягало другое, за прошедшее с коронации время я ни разу не видела Габриэля. Лдокл как-то ненавящего свел наше общение к нулю, загрузив меня еще и изучением будущего противника и усиленными тренировками. Все время. Времени на сон хватало с трудом, я чувствовала себя разряжающимся роботом и начинала задумываться об Изменении.
  Воевали мы с Тарином - государством, что скрыто за границами Степи и Пустыни, так охотно присоединившихся к Империи. Границей была странная река, чьи воды мог пройти только невооруженный голый человек. Не скажу, что это было легко, но когда в воды Священной неприступной реки сунулась толпа голых орущих гимн мужиков, даже я отвлеклась от сооружения стационарного портала для бездушных предметов. Зрелище было запоминающееся. Особенно, когда так называемых полководцев - откровенно непринимающих императора Советников пустили вперед всех. Не выжил никто - один за другим они медленно умерли на следующий день - еще бы, такое проклятие убило бы здоровую взрослую лошадь, не то что немощных ленивых стариканов из Совета. Свои обязанности я выполнила аккуратно, четко - согласно инструкциям. Зато солдаты выжили, в большинстве своем трудоголики и патриоты. Почему бы и нет? Дефицит бюджета - это такая штука, когда продовать можно даже воздух. Предыдущий Император не был дураком. Он был фанатиком - из-за чего средства из казны перекочевали в церковь. Отобрать их официально нельзя - вот Лдокл и извращается, шантажируя то тех, то других и распродавая имущество некоторых не очень чистоплотных и преданных подданных.
  
  Я прибыла в корпус следующей ночью, сразу после перехода. Армия расселась по кораблям и превратилась во флотилию. Кораблей Лдоклу было не жалко, но вот Габриэль наотрез отказался захломлять дно Океана всяким хламом и был настолько категоричен, что даже Лдокл передумал. Почему бы и нет. А Империя тем временем набирала солдат из мальчишек, воспитывала на идеях доблести и чести, военных байках и чудесных сказках о героях древности... В общем, народ поработал на славу. Дело было организовано хорошо и со вкусом. Отлажено и поставлено на широкую ногу - армия - это всегда дорого, но еще и очень, очень удобно. Но с деньгами были проблемы, поэтому моей задачей было сделать так, чтобы армия завоевывала не просто голые скалы и барханы в пустыне, а что-нибудь повесомее.
  Высадка на остров Тин-ник-айд происходила в пятом часу утра - в самое сонное время. Цикады уже замолчали, а птицы еще не запели, предвещая неминуемые красные зори. На Тин-ник-айде, по слухам, рассветы и закаты были настолько прекрасны, что узревший их единожды уже не мог более покинуть этот остров. Но так было раньше. Обычно у Цеховых нет памяти о прошлой жизни. То есть совсем нет! А вот я довольно неплохо помню эту часть своей жизнь. И войну, разразившуюся на острове, и отряды многоисленных повстанцев, воюющих друг с другом, и варвара Освальда - предводителя нашей маленькой армии, моего первого любовника, и Танцовщицу, и моего приемного отца - адмирала Ли Суонга, и ее Учителя Диафари... А еще был Киалан... Но память отказывалась давать о нем информацию. Девушка, которую звали Дара-эр-Шейн, Жрица Эрдайры умерла на разделочном столе Измененных и унесла память о Нем - сврем Невозможном.
  Я тряхнула головой, отгоняя воспоминания - не помогло. Если не можешь обойти бурю, - говорил учитель, - растворись в ней. И был прав.
  Тин-никайд на самом деле ни Тинникайд никакой, а Земля Иннури - Священная Земля. То, что новый император готов окрасить зарю багрянцем может плохо кончиться. Очень плохо. Но моя задача - моя настоящая задача - сделать так, чтобы этого не случилось.
  Предрассветные сумерки - самое темное время. Не зря именно в этот час и совершаются убийства, творятся заговоры, умирают обреченные. Это время Судьбы. Время Эрдайры.
  Тихонько свистнув, привлекая внимания хмурых солдат, я подняла вверх руку, приказывая двигаться за мной. Эта пятерка была выбрана не случайно. Умные до хитрожо... до неприличия, в общем, злые, сильные и смекалистые. И с пониманием, что самое главное - выполнять приказы не любят, но умеют и власть признают. Мою, естесственно.
  Я выбирала их в течении трех недель. Первые двое были замечены еще в дешевой армейской забегаловке. Опять маркитанты подсуетились! Старый вояка Ульн Эр-рель, разжалованный в рядовые за острый язык и излишнюю проницательность. Даррел - его племянник в меньшей степени обладал этими качетвами, но, как выяснилось в личной не очень приятной беседе он - какая-то странная разновидность Неизмененых людей не-магов, которые имеют власть над стихиями. Даррел управлял огнем и некоторыми металлами. С трудом, но все же ладил с камнями, мог договориться рептилиями и земноводными. Первое было проверено мной лично, насчет остального - верится с трудом. Сирину и Ирису повезло, что свидетелем их маленькой слабости стала именно я, а не кто-то другой. Хотя это с какой стороны посмотреть. Им просто не повезло надышаться в трюме припасенного для вражеской армии сильнейшего афродизиака и не иметь противоядия. Простой шантаж и они мне уже по гроб жизни обязаны! До сих пор не понимаю, как их угораздило. При прозженном цинизме Ириса и феноменальной расчетливости Сирина. Наверное, Судьба так сложилось, что именно я застала их в процессе обострения любви к ближнему своему. Мда...
  Пятым был Кай. Если бы до него я уже не набрала команду, то после него мне никто уже нужен не был. Во-первых он абсолютно точно не был человеком, запах вручную собранной ДНК был настолько силен, что чувствовался без труда. Во-вторых он был иннирийцем или был близок к кому-то из жителей закрытого острова настолько, что его принял в Клан, но за что-то был то ли изгнан, то ли проклят, то ли и то и другое разом. На Иннури он мог вернуться только как захватчик и собирался без зазрения совести использовать эту возможность.
  Шесть теней мелькнули и скрылись под водой, быстро продвигаясь к берегу.
  
  Габриэль был спокоен как Смерть по локоть в крови. Впрочем он ею и был в свободное, так сказать, от работы первым советником время. Он вытер руки о полотенце, небрежно оделся, тщательно проследив за тем чтобы белые одежды не были запятнаны кровью или еще чем-нибудь нежелательным для дворцового этикета. Он криво усмехнулся, глядя на себя в зеркало, опустился на стол, глядя на отражение из-под ресниц, расслабил шнуровку рубашки и, запрокинув голову, заливисто расхохотался. Все шло не просто хорошо, все шло - до неприличия хорошо! На столе - стопка писем и приглашений - на бал или на ночь. На тумбочке - предложения брачных союзов от лиц разных рас, полов и национальностей. Но больше всего ему нравились несколько фраз накорябаных на шелковой салфетке. "Сегодня. Как вчера. Жду". И вялый росчерк с датой.
  Его ответ "Мне не понравилось" был отправлен несколько мгновений назад и Габриэль с нетерпением ждал ответа.
  И дождался. На свою голову.
  Он вывалился из портала с бешено горящими глазами и с ходу наподдал ногой по столу так, что тот впечатался в стену.
  -Ты... - хриплым срывающимся голосом начал он, вцепляясь в Первого Советника, - ты - сука... - пришелец опрокинул кресло вместе с Габриэлем, усаживаясь ему на живот и начиная его трясти, - какого... - сирена ярко улыбнулся показывая клуки, опустил на пояс гостя и, приподнявшись, прошептал ему в шею два простых, но неожиданных слова.
  На Совет они опаздали.
  Император был хмур и взгляд его грозил нажаловаться Его, Габриэля, Спутнице-по-Волне. Но Габриэлю было нахчать, фигурально выражаясь. После хорошего секса он был в потрясающем настроении, в отличие от императора.
  -Тин-ник-айд взят до полудня. Полная капитуляция. Они позволяют, - Мастер усмехнулся, в течение трех дней расположить свои войска на их территории...
  
  
  -Какого черта!? - взвыл, поднимаясь из кресла грузный седобородый мужчина, - сядь Дэни, - опуская его в кресло, приказала я, - мне нужны дневники Диафари и Кольцо Эрдайры. Живо!
  -Да кто ты такая! Наемница, - он кинул в меня этим словом, надеясь, что я обижусь. Я криво ухмыльнулась, снимая капюшон. Он увидел уродливую татуировку, уходящую за ворот распахнутой холщевой рубахи. Узнал.
  Когда-то, много лет назад именно он - первый - назвал меня безобразной. Тогда он был молодым подающим надежды дворянином. Я - ... это сложный вопрос кем я была при дворе тогда. Диковинкой, игрушкой? Да и еще раз да. Чем-то большим? Снова да.
  -Леди Дана!? - выдохнул старик, как-то разом оседая в кресле. Я прекрасно его понимаю.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"