Поляков Влад: другие произведения.

Инферно: Провозвестник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 8.75*22  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обновление от 10.11.18 (Третий роман подцикла "Лендлорды") Объявлена подписка. Также роман можно купить на Аuthor.today Завеса пала и теперь домен Хельги, князя Инферно, полностью открыт. Остаться в его пределах, крепить оборону и лишь потом делать осторожные попытки расширить зону влияния? Это не есть желаемая дорога для того, кто уже осознал себя Провозвестником Инферно. Да и таинственный Хозяин продолжает создавать своих кукол, что должны нести заразу Единения инсектов по всему миру "Лендлордов". Остаётся лишь собрать союзников, заручиться поддержкой неравнодушных высших сил и двигаться вперёд. И горе тем, кто станет на пути Провозвестника.

  Инферно: Провозвестник
  
   Завеса пала и теперь домен Хельги, князя Инферно, полностью открыт. Остаться в его пределах, крепить оборону и лишь потом делать осторожные попытки расширить зону влияния? Это не есть желаемая дорога для того, кто уже осознал себя Провозвестником Инферно. Да и таинственный Хозяин продолжает создавать своих кукол, что должны нести заразу Единения инсектов по всему миру 'Лендлордов'. Остаётся лишь собрать союзников, заручиться поддержкой неравнодушных высших сил и двигаться вперёд. И горе тем, кто станет на пути Провозвестника.
  
  
  Пролог
  
   Остатки совсем недавно сильного, способного не только держать стальной хваткой собственный домен, но и попробовать на крепость парочку соседних, войска бежали. Быстро, без оглядки, стремясь оставить между собой и преследователями как можно большее расстояние. Им это удалось, только вот вокруг тоже были далеко не дружественные и даже не нейтральные владения. Увы, но демонов, детей Инферно, не любят практически нигде.
   Тот, кто с относительно недавних пор звался Тарганисом, негромко зарычал, глядя на то, что осталось от его армии. Глянув же, почти сразу прикрыл глаза, настолько увиденное не добавило оптимизма. Парочка архидьяволов, пять ифритов, троица повелительниц боли да чуть менее трёх десятков гвардейцев Инферно. Ну а ещё шесть кошмаров. И всё! Остальные либо погибли в битве за домен, либо во время отступления. Да и оставшиеся... Тарганис не испытывал никаких особых иллюзий по поводу их верности.
   - Коварные твари! - пробурчал он себе под нос глядя на располагающихся на отдых демонов. - Ну ничего, я ещё научу вас слушаться своего господина... Вот только доберусь до указанного места, там мне помогут.
   Ему требовалось успокоиться. Покой... этого состояния стало достигать ещё сложнее с тех самых пор, когда он оказался в этой проклятой богом игре с эффектом полного присутствия под названием 'Лендлорды'. Игра, это ведь была всего лишь игра и не более того, равно как и другие, подобные ей. А он, любящий разные виды отдыха, к тому же успевший перепробовать парочку схожих виртуальных миров, решил почувствовать себя не просто рыцарем, ассасином или рейнджером, но целым лордом. Владельцем собственного домена, средневековым феодалом в мире, где есть ещё и магия.
   Вот и почувствовал, хотя сначала всё было очень даже хорошо! Тогда, когда он был Жаном Мерсье, сыном Поля Антуана Мерсье, члена совета директоров корпорации 'Гарант', имеющей интересы во многих сферах, от банковского дела до добычи нефти в Нигерии. Учеба в Сорбонне, отдых как в пределах Франции, так и на самых популярных и дорогих курортах во всех уголках земного шара в компании таких же как он, детей высокопоставленных и очень богатых родителей. Осознание того, что его жизнь будет счастливой и безоблачной... с таким то фундаментом, заложенным его уже покойным прадедом. Не сильно огорчало даже то, что уже через полтора года он, окончив университет, должен был начать работу в 'Гаранте'. Понятно же, что не простым клерком, а на должности, соответствующей сыну Поля Антуана Мерсье.
   И тут... То самое предложение от давнего знакомого, такого же как он сам, привыкшего брать от жизни всё. Жан, а ныне Тарганис, аж скривился, вспомнив самодовольную физиономию Алена Салази, который и соблазнил его этими самыми 'Лендлордами'. Не одними словами, конечно, а показав фотографии и видео жизни феодала в этом мире. Примером послужили эльфы, затем так называемый Золотой Каганат, во многом похожий на смесь степных кочевников, а также арабских шейхов и прочих султанов. Красотки, наложницы, подчинённые и выполняющие приказы неписи... Возможность наслаждаться такой роскошью, какую в реальном мире даже за большие деньги купить затруднительно. И, само собой разумеется, полное отсутствие каких-либо сдерживающих факторов! Никаких законов, полиции и всего такого. То есть сам лендлорд есть закон в своих владениях, никто не может и в принципе не должен идти вопреки его воле, даже самым замысловатым желаниям.
   Этим Жан и соблазнился, пожелав почувствовать себя действительно всемогущим, пусть на небольшом куске земли, пусть и в виртуальной реальности. А поскольку захотел почувствовать себя 'настоящим плохим парнем', то выбрал... фракцию Инферно, создав себе аватара в виде классического такого демона с упором на физическое развитие. На лёгком уровне сложно играть было вроде и можно, но взыграло самолюбие. В то же время что-то реально сложное могло помешать наслаждаться 'буднями феодала'. Отсюда и 'нормальный' уровень сложности на тот трёхнедельный период, в течение которого домен был отрезан от большей части угроз магической завесой.
   С самого начала игры немного раздражало Жана лишь то, что ввод доната был ну очень органичен, давая лишь небольшой бонус, но никак не позволяя решить финансовыми вливаниями подавляющую часть проблем. Но всё же, всё же... Ему, взявшему себе имя Тарганис, удалось довольно быстро начать развивать доставшийся замок, а к тому же наращивать войско и завоёвывать окрестные земли. Делал он это именно так. как и 'полагалось' демону. Тому демону, которого он представлял себе из голливудских фильмов, американских сериалов и разного рода комиксов, до которых в подростковом возрасте был большим охотником. Жги и круши, подавляй и казни для создания атмосферы страха. Боятся? Значит всё правильно. Бунтуют? Подавить со всей жестокостью, а зачинщиков либо лично разорвать в клочья. Либо отдать особо отличившимся демонам. Из числа тех, которые любят и понимают толк в пытках.
   Признаки недовольства его поведением со стороны части демонов он хоть и заметил, но сперва не принимал всерьёз. К тому же недовольны были в большинстве своём суккубы, предпочитающие править интригами, а не насаждая чистый страх. Тарганис было чуть призадумался, но когда в его армии появились ифриты... сомнения заметно рассеялись. Полуматериальные порождения огня и хаоса крутились вокруг и всеми силами показывали свою верность и полную поддержу 'проводимой политики'. А затем и дьяволы, пусть не являющиеся сторонниками крови ради крови, но предпочитающие не слишком забивать себе голову такими вещами как развитие экономики и забота о подвластном населении.
   Население... Его практически не было по причине того, что излишняя жестокость хозяина домена слишком многих подвигла на бегство куда глаза глядят. И вот тут начались первые действительно серьёзные проблемы. Дефицит продовольствия! А ведь демоны любят не просто кушать, а делать это много, часто и уж точно не склонны к вегетарианству. Необходимы были поставки мяса, а заниматься этим стало практически некому.
   Почуяв неслабые такие сложности, Жан Мерсье решил выбросить куда подальше свою игровую демонскую аватару - да и изображать из себя типичного демона с полным отсутствием морали ему поднадоело - и попробовать поиграть, например, за высокородного эльфа или там мудрого мага. Однако, к огромному своему удивлению, не смог выйти из виртуального мира. Удивление переросло в откровенный ужас, когда он понял, что отныне Жана Мерсье больше нет, остался лишь демон Тарганис, к тому же не в самом удачном положении. Откровенно запустивший дела в домене, не слишком уважаемый собственным войском, а к тому же скоро упадёт Завеса, принося одним этим фактом новые испытания для князя Инферно.
   Ужас, паника, попытки отрицать очевидное и... запой на несколько дней, чуть было не закончившийся его свержением. Но 'чуть было' - это не просто слова, а полноценное восстание части демонов во главе с одной из суккуб. Одной из тех, кто порой оказывался в его постели, показывая себя с самой лучшей и приятной на ощупь стороны. Тогда он спасся от потери власти в домене буквально чудом. В последний момент. А ещё потому, что суккубы не смогли заручиться поддержкой слишком многих, особенно ифритов, которых он, Тарганис, держал как наиболее приближенных к своей персоне.
   Затем было бегство неудачливых бунтовщиков и попытки его, наконец то принявшего изменившуюся реальность, упрочить своё в ней положение. И сложности, сложности... Кровавые Сады, выращиваемые как источник продовольствия для демонов. требовали для своей подпитки использования разумных существ в качестве 'топлива', а достать подобный ресурс было не так то просто. Находясь всё ещё под впечатлением бунта и опасаясь повторения чего-то подобного, он, в качестве акции устрашения, пустил на подпитку Садов часть оставшихся крестьян и... тем вызвал повальное бегство оставшихся. Поймать удалось немногих, а репутация его была окончательно сформирована.
   Ох и ругался его отец, с которым он постоянно беседовал с того момента, как неожиданно для всех соскользнул в этот мир, казавшийся ему всего лишь виртуальной игрушкой. Оказалось, что это с некоторых пор уже совсем не так, но ничего нельзя было поделать. Впрочем... Отец, как только узнал о случившемся с его старшим и единственным - остальные трое детей Поля Антуана были женского полу - сыном, начал рыть и копать, стремясь восстановить статус-кво. А поскольку его положение позволяло узнать и то, что оставалось скрытым от большинства 'простых смертных', то кое-что выяснить удалось. Путь обратно был, но для этого требовалось стать очень сильным по меркам того мира, куда переместился, а ещё наложить руки на действительно мощные артефакты. По словам отца, которые Жан, а ныне князь Тарганис, запомнил крепко-накрепко: 'Раньше попасть обратно было проще, но после того, как один из Скользящих в одиночку вырезал всю верхушку влиятельной корпорации, сильными мира сего было принято решение все силы бросить на то, чтобы подобного не повторилось'. Бросили, и частично им это удалось.
   Частично, да. С тех пор Скользящие появлялись очень эпизодически и на короткое время - мир словно выталкивал их обратно, не давая толком зацепиться. Да и сам загадочный принцип скольжения в иные миры, ранее считаемые всего лишь виртуальными, постарались поставить под жёсткий контроль. Получилось ли? Не-а, поскольку в сети появились программные комплексы и подробнейшие методики, позволяющие купировать практически все ограничители, выдумываемые коммерческими и властными структурами. И даже попытки отключить сервера того или иного 'виртуального мира' не дали эффекта. Миры продолжали жить, причём контроля за ними становилось всё меньше и меньше. Администрация очень быстро утрачивала даже минимальные возможности влиять на происходящее, ей оставалась лишь роль собирателей денег за подключение, ежемесячную оплату - для тех, кто не был соскользнувшим - да возможность перевода минимального числа реальных ценностей в игровые. И всё! Миры, ставшие не виртуальными, а параллельными, активно сопротивлялись любым попыткам поставить их под контроль.
   Как всё это касалось его, Тарганиса, положения? Отец одновременно просил и требовал от попавшего в переплёт отпрыска одного - взяться за ум и начать развиваться. Быстро, со всем усердием, используя все возможные пути и решения. Быть может, получится вернуться обратно, пусть даже в новом теле, но и с новыми, огромными по меркам родного мира, возможностями. Ну а если окажется, что мир 'Лендлордов' к тому времени станет более перспективным, то... В конце концов, тогда и сам отец, и сёстры смогут присоединиться к своему сыну и брату. Только присоединяться лучше в том случае, когда есть уже готовая, развитая база. Место, достаточно укреплённое и готовое принять тех, кто в любом случае сперва окажется на большом, а может и очень большом расстоянии.
   Так что Поль Антуан Мерсье обещал помогать сыну всеми силами, подготавливая фундамент хоть для возвращения блудного отпрыска, хоть для собственной... эмиграции в мир иной, в смысле, параллельный.
   Оттого и ругань после очередного сыновнего доклада по поводу окончательно разбежавшихся крестьян. Поль Антуан, как бизнесмен с большим стажем, понимал необходимость развития экономики. И то, что сотворил его сын... не вызвало никакого энтузиазма. К сожалению, поправить было уже ничего нельзя, в том числе и выбранное направление развития. Оставалось лишь надеяться на то, что в будущем Тарганису, князю Инферно, удастся несколько сгладить продемонстрированную жестокость и тем самым как-то повысить привлекательность своих земель... хоть для кого-то. Пока же нужда в пропитании для демонов заставляла прочёсывать частым гребнем домен в поисках пленников. Ага, для использования оных как материала для Кровавых Садов - варианта, который применялся, скажем так, отнюдь не большинством игроков, выбравших демонического аватара. Да и настоящие князья Инферно относились к подобному источнику продовольствия... осторожно.
   Как бы то ни было, на время продовольственный кризис решить удалось. Другое дело, что из-за бунта демонов-вассалов и некоторых других допущенных Тарганисом ошибок его развитие шло далеко не так быстро, как хотелось бы. Вдобавок отсутствие в домене Торговой Гильдии давало о себе знать. 'Нормальный' уровень сложности позволял испытывать куда меньше проблем в начальный период, но не баловал возможностями быстрого, пусть и рискованного, развития.
   Поль Антуан Мерсье пошёл обходным путём. Нет представительства Гильдии? Зато найдутся отдельные караваны, которые могут рискнуть навестить домен демона. Навестить и... передать кое-что ценное и весьма важное для развития. Как именно, учитывая, что ввод доната был весьма ограничен? При действительно больших деньгах можно было извернуться, обходя сложившуюся 'механику' окольными и потайными тропами. Найти в 'реале' тех значимых, хорошо развитых игроков, кто ещё не соскользнул, как следует им заплатить за определённый, очень ценный товар. Какой именно? Редкие материалы для артефактов, сами артефакты, а главное и самое ценное среди товаров - 'книги знаний'. Те самые, способные дать замечательный старт для роста аватара, кто их применит и сделает это грамотно, с учётом выбранного пути развития. А именно этот самый путь его сын с самого начала сформировал довольно... нелепо. Почти полностью отсутствующая магия - это далеко не то, что позволяло внушать уважение собственным вассалам, особенно учитывая то, что и настоящим мастером клинка князь Инферно Тарганис не являлся. Условная 'система' помогала лишь частично, выводя на уровень среднего пользователя, но не более того. Хочешь дальше? Надрывайся сам, используя мастеров клинка, готовых учить в силу тех или иных причин.
   А демоны... ценят силу и только её. Физическую, магическую, умение интриговать. Если же этой силы маловато, то тогда неминуемы мятежи, целью которых любой зачинщик будет ставить смещение власти в пользу себя любимого. Стремление к власти - основа личности любого демона, не являющегося низшим.
   Для подобных договорённостей нужно было время. И на доставку товара тем более. Доставку в руки, потому как те же 'книги знаний' хоть и можно было приобрести через аукцион, но... он не мог быть закрытым, а значит являлся бессмысленным для не имеющего даже процента от необходимой суммы Тарганиса.
   Ко времени, когда упала Завеса, 'посылка' от отца ещё не успела прийти, а вот обстановка заметно осложнилась. С соседями очень уж не повезло. Эльфы Вечного Леса, представитель Империи Света, инсект Единения... Орк и дроу тоже не были теми, с кем хотелось связываться. Только вот Тарганис, воодушевлённый будущей поддержкой, спустя некоторое время рискнул провести полноценную разведку боем. Благо предварительные рейды небольших отрядов показали уязвимость противника. Может это и имело смысл, но только не после случившейся в прошлом ошибки, когда собственный домен не был грамотно зачищен.
   Форт. Вроде бы и небольшой, но с крепким гарнизоном и... относящийся к одному из воинствующих Орденов Империи Света. Гарнизон, выдержавший пару штурмов, не стал сидеть внутри каменного мешка до естественного конца, предпочтя отступить в подходящий момент, оставив обречённое прикрытие, что изображало бурную деятельность. Они сумели не просто отступить, но и добраться до того самого соседнего домена, где правил игрок, выбравший имперскую фракцию. А тот умел ждать нужного момента, к тому же не пренебрегая разведкой. И как раз в то время, когда внимание Тарганиса было направлено в сторону игрока-орка, прикончить которого не возражал и эльф-местный, владеющий доменом по соседству, со стороны имперца был нанесён удар. Не просто удар, а с использованием сторонней помощи. Ну ладно, не совсем сторонней, а Империи Света, эмиссары которой ну очень впечатлились рассказами о зверствах демонов.
   Результат был печален. Не сумевший из-за нехватки рабочей силы ни обеспечивать себя продовольствием, ни поддерживать добычу ресурсов Тарганис откатился к своей главной крепости, надеясь, что ему удастся выдержать осаду.
   Надежда, как говорится, умирает последней. Но на сей раз вздрючка, последовавшая от отца, оказала своё живительное воздействие. Поль Антуан Мерсье, посоветовавшись с понимающими людьми, грозным родительским рыком вынудил своего непутёвого отпрыска бросить крепость и бежать, прихватив с собой всё ценное и небольшого веса. Шансов удержаться практически не было, а рассчитывать на чудо... не того склада характера был член совета директоров крупной корпорации.
   Бегство, а точнее прорыв и последующий марш на истощение сначала к границам домена, а потом через земли игрока Единения с расчётом на то, что встревоженные войска инсектов окажутся более серьёзной угрозой для идущих за ним преследователей - вот что произошло немногим позже. Тарганис не знал, что случилось там, за его спиной, но тот факт, что погони больше не было, его целиком и полностью устраивал. Не устраивало же то, что его отец теперь чаще прежнего давал ему советы либо лично, либо посредством нанятых им консультантов по военному делу. Нотации и поучения - это как раз то, от чего он в своё время сбегал в ночные клубы, на курорты... в виртуальные миры. И вот снова, опять, заново!
   Хорошо ещё, что 'посылка', а точнее несколько оных дошли до него прежде. чем он вынужден был бежать. И с направлением бега тоже была определённость. Понимая, что демонический аватар, в котором оказался его сын, делает ситуацию... особенной, Поль Антуан Мерсье искал место, где тот окажется на своём месте, сможет предпринять вторую попытку закрепиться в мире 'Лендлордов'.
   Кто ищёт, тот всегда найдёт... если ищет действительно хорошо. В юго-восточном направлении имелись домены князей Инферно и Хранителей Древних, которые являлись по существу единственными союзниками демонов. И не просто домены, а контролируемые не ожившими порождениями виртуального мира, а людьми, как соскользнувшими, так и нет. И, что логично, поиск Мерсье-старший проводил именно среди последних, предлагая немалую сумму за то, чтобы кто-то сперва принял гостя, затем аккуратно, шаг за шагом, ввёл его в структуру власти домена, а затем и уступил своё место, уйдя на реролл. Да, процесс обещал быть хлопотным, но иного устраивающего выхода просто не наблюдалось.
   Найденный игрок... принял задаток, хотя и как следует поторговался, накручивая себе цену. Вместе с тем решил, что лучше не вилять и честно предупредить о некоторых особенностях при реализации подобной авантюры. Демоны - существа своеобразные, а значит готовы будут признать кого-то со стороны лишь в том случае, если претендент на власть покажет себя должным образом. И уж точно отнесутся к пришельцу с большим уважением, если он явится не голым и босым, а во главе какой-никакой, но армии. Не просто явится, а сумеет показать себя во всей красе. Иначе непременно найдётся кто-то из обычных высших демонов, способный объединить вокруг себя некоторых 'скверноподданых' и водрузить на трон владельца домена собственную задницу.
   Вот и топал Тарганис с остатками своей армии в указанном направлении, с каждым днём всё больше и больше озлобляясь от походной жизни, постоянной необходимости быть начеку и скрываться от войск владельцев тех доменов, через которые он проходил.
   Нервы... они порой очень важную роль играют, особенно если находятся во взрызг раздолбанном состоянии. Мерсье-младший с удивлением осознал, что за прошедшие пару месяцев сильно так подсел на эмоции, даваемые властью и вседозволенностью. Маска 'демона вульгарис', которую он с интересом нацепил на себя в форме виртуального аватара, стала частью личности, пустила корни внутрь и приросла. И об этом он точно не собирался говорить отцу. Ну вот как сказать о том, что ему стало нравиться не просто убивать, а наблюдать за смертями жертв, причём смертями замысловатыми, растянутыми во времени. К тому же демоны из его ближней свиты, в основе своей ифриты и парочка гвардейцев Инферно с особой... фантазией, ещё там, в домене, были очень рады устроить подобные забавы.
   Тогда 'материала' хватало. Теперь же, во время бегства, с этим было куда как сложнее. Было, но не теперь. Минувшим утром им, можно так сказать, сильно повезло. Караван, встретившийся на пути, был не то чтоб большим и уж точно не являлся действительно хорошо охраняемым. Таранный удар кошмаров, пикирующие с неба ифриты, способные телепортироваться на короткие расстояния архидьяволы, возникающие в самых неожиданных для охраны местах... Итог сражения был ясен чуть ли не с самого начала, а добыча откровенно порадовала.
   Порадовала всех и каждого. Крики же одного из торговцев о том. что он является членом Гильдии, а потому любого, кто покусился на его имущество, будут ждать неприятности... Тарганиса заставили лишь от души рассмеяться. Даже тупицы из Гильдии Торговцев знали, что Инферно не признаёт каких-либо обязательств перед Гильдиями, а каждый их князей и выше поступает так, как вздумается.
   Парочка ифритов долго поджаривали как самого торговца, так и нескольких выживших, пусть и израненных охранников на медленном огне. Их вопли доставили удовольствие... не всем из отряда Тарганиса, но многим. Главное, что сам он был доволен. Ну а для тех, кто не получал удовольствие от пыток людей, гномов и иных... для них была добыча. Караван вёз алхимические снадобья и редкие ингредиенты для тех же алхимиков. Ценные, немало. Остальной же груз, такой как сера, ртуть и ткани... слишком массивен и тяжёл оказался для тех, кто быстро двигается. Даже для демонов с их большой силой и выносливостью.
   Но кое-что ещё Тарганис прихватил. Точнее сказать, прихватил кое-кого... живую добычу, способную как следует повеселить его самого и воинов. Ненадолго, но на пару-тройку ночей их должно было хватить. Кого это 'их'? Пленниц, конечно! Помощница караванщика, какая-то дальняя родственница, и пара... девок, понятно по какой причине таскаемых в караване. Тарганис всячески понимал и поддерживал подобное, потому как и в той, по сути прошлой жизни не собирался записываться в монахи. Но сейчас для обычных постельных забав у него были суккубы, а вот кое для чего другого... Демонесс не заставишь исполнять роль 'нижней', а подобный опыт, бывший у него пару раз с БДСМ-клубах Парижа, оставил свой след. Тогда полученное удовольствие было каким-то смазанным, неполным, потому он и ограничился лишь парой сеансов в роли 'господина', не став экспериментировать дальше. Лишь попав сюда, он понял, чего не хватило тогда.
   Там это была всего лишь игра, а любые попытки пойти дальше... риск. Большой риск, с перспективой если и не попасть в тюрьму, то напрочь испортить репутацию свою и семьи. Здесь же, в мире 'Лендлордов', как и в других, ему подобных, любой игрок мог выпустить наружу всё то, что скрывалось внутри. Игра же, пусть и до изумления похожая на реальность, как многие думали. Но именно этот мир сразу предоставлял возможность почувствовать себя властелином тел, душ или всего сразу... потому и оказался столь притягателен для многих и многих.
   - Шаолонг, - лениво взмахнул рукой привалившийся спиной к дереву Тарганис. - Думаю, тебе понравится мой подарок. Вот эта беленькая... Пухленькая, голубоглазка, да и выглядит здоровой. Надолго хватит.
   - Что вы разрешите с ней делать, князь? - зависший в воздухе ифрит, источающий алое сияние вокруг себя, предвкушающее скалился. - Я и мои братья будем благодарны... страдания человечков должны радовать и услаждать наши взоры.
   - Животное...
   Шаолонг сверкнул глазами в сторону прошедшей мимо суккубы, презрительно кривящейся от одного лишь нахождения рядом с ним,. духом огня и хаоса.
   - Глупая женщина! Простите, господин.
   - Делай с ней, что только захочешь, Шаолонг, но чтобы я хорошо видел. И если прикажу что-то изменить, ускорить или остановиться - ты исполнишь.
   - Конечно, - полыхнул пламенем от ярких эмоций ифрит. - А может ли она... кричать?
   - Нет, это сейчас будет глупо. Мы не в замке, а крики далеко разлетаются. Заткните ей глотку.
   - Будет сделано.
   Тарганис слышал, что его телохранитель и советник самую малость огорчился, но... такова уж была обстановка. Но ничего, вот как только они пройдут через ближайший домен, где правит кто-то из игроков-демонов, затем ещё через тройку и вот тогда... Тогда они прибудут на место. А в том домене, который хоть и не цель, но занят собратом по фракции, он наверняка сможет договориться об отдыхе. Хорошем отдыхе, подобающем князю Инферно. За оплатой он не постоит, особенно после доставшейся с каравана добычи. Он даже прикрыл на мгновение глаза, представляя себе...
   - Князь! В нашу сторону движется чужой отряд, Во-он оттуда, - топая своим ножищами, приблизился к Тарганису один из гвардейцев Инферно. - Демоны, немало. И наших они заметили.
   Мерсье-младший аж подскочил, прямо из положения 'сидя'. Крыльев у его аватара не было, но даже без них он словно бы взлетел, как в задницу ужаленный. Демоны и здесь, в этом месте? Хотя направление намекало, что это из того самого домена, о котором он недавно вспоминал. Разведрейд? Полноценный набег или вовсе вторжение в чужой домен? Сейчас они находились на этаком перепутье, откуда можно было почти с одинаковым удобством попасть сразу в два домена. Гадать Тарганис не собирался, зато подготовиться к неминуемой встрече - совсем другое дело. И надеяться на то, что принадлежность к одной фракции поможет договориться. О чём именно? Там видно будет...
  
  
  Глава 1
  
   Хорошо, когда ты не заключён пусть в просторную, размерами аж в целый домен, но клетку! Это я про ту самую Завесу, которая на протяжении аж целых трёх недель ограждала доставшуюся мне для стартового развития область от возможного нашествия иных игроков мира 'Лендлордов' - как обычных, воспринимающих происходящее как игру, так и от другой их разновидности, уже успевшую стать Скользящими или готовящихся к подобному шагу.
   И в то же время чувство тревоги, не оставляющее в покое, притаившееся где-то в глубине разума. По той же самой причине, что особенно иронично. Ведь теперь, когда нет Завесы, организовывать разведрейды и вести экспансию на территорию соперников могу не только я, но и они. Впрочем, к последнему мне не сказать что придётся привыкать. Сразу вспоминаются атаки со стороны местных из Золотого Каганата и Империи Света. Последние так вообще дважды отметились, ага. Зато сейчас я на новых землях, к северу от границ моего домена, во главе не самого слабого войска. Куда мы движемся? Так на север же, в ту самую сторону. где должен находиться таинственный Хозяин, который так любит делать из местных разумных марионеток, покорных воле Единения. Зачем он мне? Мне нужен не он сам, а исключительно его голова, отделённая от тела и больше не способная говорить, дышать... думать и творить откровенное ЗЛО, что за гранью любых понятий, неважно со стороны Тьмы или Света, Хаоса или Порядка.
   Жаль. Очень жаль, что сделать это будет ох как непросто при любых раскладах! Ведь это порождение змеи и таракана не из местных, а из числа игроков, лишь собственной волей оказавшееся в облике инсектоподобного аватара. А как убивать или хотя бы надёжно нейтрализовывать таких, лишая их шанса на возрождение... я пока тупо не знаю. Но в чём точно не стоит сомневаться, так это в том, что я упорно думаю над решением сей проблемы.
   - Хельги... - промурлыкала неспешно летящая рядом Ламита, суккубочка, выдающаяся во всех отношениях. - Там твои полуграмотные бесы та-акое обсуждают, что даже я заслушалась!
   - Бесы и обсуждают? Действительно стоит прислушаться.
   Од-на-ко. Вот даже и не знаю, стоило ли мне следовать совету своей подруги, вассала и просто одной из двух девушек, с которыми сложились весьма прочные отношения. Дело в том, что бесы - они порой такие бесы, что выносят мозг даже тем, кто привык к их откровенным безумствам.
   - Шмурик будет сильно-сильно себя казать в бою! Всё будет показать, тогда великий князь Хельги дарует ему великую книгу, как у Рувика...
   - А ещё кружевные подкладки на каждую позу, - вторил одну красному озабоченному коротышке второй. - Чугрик их много соберет... Раз-но-цвет-ных, во! Говорят, что в будущем борделе, если собрать много-много разноцветных кружевных штучек, можно в два раза меньше блестяшек платить.
   - А ещё рассматривать совсем-совсем бесплатно... Быстрее, глупая псина, я теперь кавалерия!
   - Мы все кавалерия... И я быстрее! Н-но!
   Шлёп... И второй шмяк. Это церберы, которые в силу невеликой выносливости бесов, несли на своих спинах попеременно то одного, то другого паршивца, выразили своё явное и неприкрытое возмущение попытками крылатых пакостников устроить собачьи бега с их непосредственным участием. Сброшенные же бесы.. им не привыкать. Но сама тема... Мда, вот уж называется научили бесячье отродье хотя бы минимальной грамоте. И даже то, что главный среди них шут по имени Рувик остался в замке, 'охотиться на красоту' - ситуацию никак не меняло.
   'Великая книга' - это порнографическая азбука, которую некоторое время назад получил Рувик из-за моего интереса и выросшего из него эксперимента по поводу возможности обучения бесов грамоте... с использованием весомой для мелких похабников мотивации. Что ж, грамоте бесы мало-мало, но обучались, даже буквы путали нечасто. Но побочные результаты... тоска-печаль. В их откровенно извращённом крошечном мозгу порнографический букварь стал этаким 'святым символом', а его главный носитель, то бишь Рувик, ориентиром, к которому следует стремиться. Более того, после того как мой шут добыл себе в качестве закладок бюстик и трусики одной из суккуб - там воистину была комедийно-драматическая история с участием двух бесов, один тупее другого, и разъярённой воровством её нижнего белья суккубы - подобные 'трофеи' стали ну очень желанны для остального бесовского племени.
   Желанные, но малодоступные. Покупать нечто подобное им и в голову бы не пришло, разве что украсть. А у кого? У суккуб, но подобные фокусы были череповаты долгим и затейливым битием как ногами, так и при помощи грубой магической силы. Да и Рувик того, отжёг в своей излюбленной манере, заявив, что: 'Грозный князь Хельги даровал сначала книгу, а потом и то, чем можно страницы перекладывать'.
   Дурная братия выслушала, затем слова нашли... вряд ли головной мозг, скорее то, что намного ниже. И вот получаем то, что я имел невеликое удовольствие наблюдать, а именно одержимость немалой части бесячьей оравы специфического вида книжкой, а также фетишистскими забавами.
   - Кошмар да и только, - покачал я головой. - И ведь если эти образины вбили себе что-то в лобную кость, то это оттуда уже не извлечь. Может и впрямь начать их награждать за особые заслуги?
   - Ага, ты ещё градацию наград введи. В зависимости от количества кружев и цвета подарков-закладок.
   - Хм... неплохая идея.
   Жест 'рука-лицо', как я понимаю, универсален. Вот и Ламита совершила оный абсолютно на рефлексах, явно представив себе особо часто и щедро награждаемых бесов, которые к тому же.... хвастаются перед сородичами и вообще всеми подряд полученным добром.
   - Похоже, поставляемые тобой через архигерцога Рабастана шуты станут ещё более популярным товаром. О, Архидемон, что же будет твориться здесь через несколько лет?
   - Весьма доходное предприятие по обучению бесов, - силясь не заржать, ответил я. - Эволюция, однако. Не исключаю, что они с прошествием времени похабные сонеты слагать станут и представлять их на предмет соответствия 'высоко-похабному штилю стихосложения'. Правда о составе жюри я даже думать не хочу... из-за опасения лопнуть со смеху.
   Суккуба, та уже готова была если не лопнуть, то уж прервать наш неспешный полёт точно. Смех, он нормальной работе крыльев никак не способствует. Я же, игнорируя таки да начавшуюся очередную мелкую бесячью потасовку, задумался о том, что произошло после падения Завесы.
   Вроде бы и имелось желание сразу рвануть на север, в направлении, где расположился как сам Хозяин, так и его ближние слуги, но требовалось хоть немного, да подготовиться. В частности, разобравшись с пополнением по итогам нового еженедельного потенциала для найма. А для него нужно было что? Правильно, деньги! Немалое количество денег, к тому же не следовало забывать и о тратах на дальнейшее развитие не только крепости, но и окрестностей. Где брать? Если над землёй всё уже было вычищено, то логично было обратить взор под землю, благо совсем недавно я узнал, что там тоже есть кое-что интересное. В частности, морлочьи поселения, куда эти полуразумные твари, согласно заложенным в их предков инстинктам. Тащили всё мало-мальски ценное. Так что туда то и пришлось направиться, причём личное участие также никто не отменял.
   Результат? О, он того действительно стоил. Оказалось, морлоки расположились не абы где, а на развалинах подземного... то ли поселения, то ли форта, но раньше он явно принадлежал гномской братии, были там определённые архитектурные особенности. Когда-то давным-давно. К тому же моменту, как там оказались мы - оставались всего лишь изрядно потрёпанные руины вместо пригодных для жилья помещений. Хорошо хоть стены и несколько основных зданий были мало-мальски пригодны для использования. А ещё там были морлоки и используемые ими в качестве ручных зверей твари под названием скримеры. С обеими разновидностями тварей сталкиваться уже доводилось, а нанятый мной отряд дроу так и вовсе хорошо знал правила ведения боя с таким не самым распространённым противникам. Собственно, именно это и помогло не просто победить, но и сделать это с минимальными потерями. Пара братьев-в-ереси и гвардеец Инферно - не самая великая цена за отбитый форт и полученные трофеи.
   Трофеи, да. Морлоки, как сороки, тащили в свои 'гнёзда' всё то, что блестело и выглядело ценным. Вот и получилось, что мне привалило ни много ни мало, а почти пятьдесят пять тысяч монет, двадцать четыре кристалла и драгоценных камней на восемнадцать стандартных контейнеров. Это было круто. Столь серьёзная добыча и под столь убогой охраной. Хотя... далеко не все, помимо знающих о специфической привычке морлоков к собиранию ненужных им, но ценных вещей, вообще стали бы вычищать их гнездилище, надеясь на трофеи.
   Другое дело собственно форт. Пусть изрядно потрёпанный, но это вовсе не означало, что на нём следует поставить крест. Я и не собирался. Следовательно, это место следовало даже не восстановить с нуля, а стандартным образом перестроить в 'совмещёнку' фракций Инферно и тёмных темпларов по образцу Расколотой Кости и Каменного Вихря. Плюс некоторое количество камня на восстановление и... толика фантазии для придумки названия для очередного форта, на сей раз расположенного под зёмлёй, прикрывающего от удара с этого глубинного направления.
   Придумал, конечно. Пламя Глубин название так себе, но на первое время сойдёт. А потом, если что, и переименовать можно. Усмехнувшись, вытащил из глубин 'системы' то самое сообщение. одно из тех, которые сохранял на память.
   'Вы обнаружили развалины каменного форта и уничтожили обосновавшихся там подземных дикарей. Вы можете восстановить форт для собственных нужд. Иначе не исключено возвращение морлоков или иных подземных обитателей, которых притягивают подобные места.'
   Само собой, форт был мне нужен, а поэтому...
   'Поскольку ваш главный замок развивается параллельно по ветви демонов и тёмных темпларов, то вам предоставлен выбор создания поселения из следующих вариантов:
   - в форте будут построены 'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю, а также 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю.. Стоимость такой перестройки составит 20000 монет.
   Также обратите внимание, что перед началом восстановления требуется наличие шести мер камня'.
   Камень и руины, руины и камень. Вот уж этого ресурса в подземельях хватало. Сей факт меня откровенно радовал, я нутром чуял, что если как следует поискать, то можно обнаружить и одну-две каменоломни. Да и, обшарив руины, удалось наткнуться на некоторое количество уже подготовленных каменных блоков. Откуда они тут взялись? Я так полагаю, что для профилактического ремонта или потенциального заделывания пробоин при штурме форта. В любом случае, семь мер камня сами по себе перекрывали потребность в ресурсах, даже с доставкой заморачиваться не требовалось.
   Так и вышло, что форт Пламя Глубин стал очередным в целом и первым на подземном уровне домена крепким местом. И не мелочь, и приятно. А вот дальнейшее освоение подземелий - оно уже должно было проходить без меня. Пусть стараются дроу-наёмники во главе с Кринтом, да Стелла, которую я собирался оставить временной наместницей в домене.
   Почему именно она, а не Ламита? Обычный расчёт, исходя из эффективности. Всего 'героев' у меня четверо, но один чисто наёмник, а значит априори не может претендовать на что-то серьёзное. Друид Ставр Изменчивый, этот большой специалист по химерологии и алхимии, слишком увлечён наукой, да к тому же не проявляет практически никакого интереса к тому, что находится за стенами его лабораторий. Плюс к тому же хочется его властью искушать. Не в ближайшие пару месяцев точно. Значит, выбор был лишь между двумя моими красавицами, суккубой и бывшим темным темпларом, а ныне дьяволицей. Ламита и Стелла, Стелла и Ламита. Только Стелла по большей части воин, а Ламита, та исключительно в магическое развитие изначально ударилась, к тому же суккубье, со всеми его особенностями.
   Наёмника считать в качестве постоянной и тем паче надёжной силы не стоило. а значит в домене могли остаться два мага или связка маг плюс воин с небольшим уклоном в магию. Естественно, второй вариант являлся более взвешенным. В верности же Стеллы сомневаться не имелось ни малейших причин: воспитания, сложившегося кодекса поведения, моего к ней доказанного делами отношение и, в качестве 'вишенки на торте' очень даже крепкой связи, включая интимную. Отсюда и принятое решение.
   Воительница не была в восторге от временной разлуки, но, с другой стороны, понимала сложившуюся ситуацию. К тому же её душу неслабо так согревало как оказанное доверие, так и те многочисленные дела, которые ей были поручены. Пусть я и не собирался снимать руку с пульса творящегося в домене, даже находясь за его пределами, но всё равно.
   Состав войска можно сказать реально радовал. Да и выдача жалования уже имеющемуся у меня войску и найм новой 'порции' вояк не сказать что прям оставила без штанов. Минус сорок девять тысяч на оплату уже имеющихся и найм... Выкупать всех и сразу уже не получалось, требовалось растянуть оный на несколько дней, чтобы не остаться совсем без средств на возведение нужных строений и на оборотно-оперативные расходы. С другой стороны, приносящих доход крестьян, высших демонов и магов - их много не бывает. Ещё минус двадцать восемь с половиной тысяч. Вот в итоге получилась армия, состоящая из 36 импов, 18 гвардейцев Инферно, 35 братьев в ереси (8 церберов, 22 мстителей, 2 оборотней, 11 сумраков, 27 принявших Бездну, 4 аморфов, 6 суккуб, 6 повелительница боли, 4 рогатых демонов, 8 сокрушителей, 4 мучителей, 2 вестников ужаса, 2 зверей хаоса и 1 хозяина плоти.
   Опять же в качестве резерва выступали 36 импов, 16 гвардейцев Инферно и 40 братьев-в-ереси. Почему не нанял и их? Финансы, которых без ввода не столь и большого лимита извне, оставалось не так уж и много.
   Как бы то ни было, а к середине второго дня наступившей недели я в компании Ламиты и немалого числа воинов выдвинулся из замка Новый Кадаф навстречу... не полной неизвестности, конечно, но очень скудно обрисованной информаторами местности. Сперва путь по уже зачищенной территории собственного домена, затем по тем землям, которые были своего рода небольшим буфером между мной и той территорией, что изначально досталась северному эльфийскому соседу. К моему немаленькому удивлению, местность была не так чтобы взятой под контроль. Пусть разведка не обнаружила шахт или чего-то вроде деревень или фортов, но всё равно странно это, право слово. Или просто небрежность эльфийского лендлорда? Последний вариант мне пришёлся бы весьма по душе, но руководствуясь природной подозрительностью, я предпочитал готовиться к худшему. Отсюда и довольно неспешное движение, благодаря чему к формальной границе эльфийского домена мы подобрались ближе к вечеру третьего дня.
   Чем нас встретили? А ничем. И никем. О нет, следы разумной жизни имелись, дороги не были запущенными, вот только и следа потенциального противника не наблюдалось. Не исключено, что силы были оттянуты к укреплённым поселениям, но... Это же эльфы, мать вашу так и этак! Те самые, для которых притаиться в зелёнке, словно два пальца об асфальт. И пофиг на то, что моё войско двигалось предельно аккуратно, к тому же минуя основные дороги. Знаю я, как хорошо на них устраивать засады, сам большой любитель подобного.
   Возопившая во всю глотку паранойя заставила рассылать сумраков и призванных сов в разные стороны, дабы во что бы то ни стало обнаружить засаду или даже засады местных. И кое-что было обнаружено, вот только... Это были ни разу не местные, а - бедный мой разум. закипающий на медленном огне - немаленький такой отряд демонов, располагавшийся на ночлег. Два, целых два отряда детей Инферно пусть на окраинах, но все же эльфийского домена, владелец которого, по имеющимся у меня сведениям, был вполне себе активен и не пустил дела на самотёк. Причина, укажите мне причину подобного безрассудства, если не сказать раздолбайства? Или и сюда уже дотянулись лапы Хозяина и сейчас происходит процесс подминания под себя инсектами и этой территории?
   Архидемон их всех разберёт, право слово! Мне же в данной ситуации оставалось одно - открыто выдвигаться в сторону обнаруженных разведкой демонов с целью... А цель будет видна чуть позже. когда представится возможность перемолвиться хотя бы парой слов. Нападать с ходу на нас, двигающихся открыто, почти наверняка не станут. Во-первых, чужих демонов банально меньше. Во-вторых, они ж не идиоты, чтобы устраивать свару с потенциальным союзником на землях однозначного противника. Ламита была со мной согласна, хотя по привычке ожидать от окружающего мира разного рода пакостей посоветовала не отзывать разведку. Ха! Как будто я в принципе мог совершить подобную небрежность. Нет уж, вокруг ни разу не спокойная территория, здесь удара следует ожидать со всех направлений. Бдительность и ещё раз осторожность - вот что должно быть девизом любого уважающего себя охотника за удачей в мире 'Лендлордов'.
  
  ***
   Нас, как и ожидалось, встретили на дальних подступах к лагерю неизвестного мне князя Инферно. Ифрит и при нём трое гвардейцев появились прямо на пути авангарда, а полуматериальное порождение огня и хаоса заявило о том, что его повелитель желает поговорить. Сначала ифрит сказал это Лаурусу, который и командовал авангардом, а затем повторил и мне. Что ж, побеседовать в такой ситуации точно лишним не будет, хотя сама форма, переданная ифритом-посланником, не слишком радовала. Интонации, в них всё дело. А ведь этот отряд, если судить по наблюдениям моего призыва, не выглядел по-настоящему сильным. Слишком измотанные, слишком дёрганые... много что слишком. Или отступающий отряд наёмников, или... бегущий со своих земель лендлорд, потерявший ранее принадлежавший ему домен. Вот и Ламита шепчет мне на ухо:
   - Мне знаком этот взгляд, - это она явно о зависшем перед нами ифрите. - Злость, раздражение, надежда на чудо, которое так редко происходит. Беглецы. А ещё от этого ифрита несёт аурой боли. Не его, чужой... Он похож на наших мучителей, но 'запах' сильнее. И ещё предвкущение чего-то.
   - Возвращайся к пославшему тебя, передай ему, что я принимаю приглашение, - и сразу же, понизив голос, обращаюсь уже к суккубе. - Глазами призыва я видел пленниц. Вроде двух, а может и больше. Ифриты же очень своеобразные создания, многих из них воодушевляют не самые приглядные стороны бытия.
   Ламита поморщилась, прекрасно представляя себе 'культурные особенности' данного вида демонов. Невеликая приязнь между суккубами/инкубами и ифритами известна всему Инферно и даже вне его. Слишком эти виды демонов разные во всех смыслах, чересчур на разных фундаментах базируется основная их сила.
   На приглашения, подобные полученному, отвечают в лучших традициях этикета Инферно, то есть наносят визит при всём оружии и с большой такой свитой. В данном случае в качестве оной выступало практически все моё войско, за исключением патрулей. Не мы такие, жизнь такая. Доверять незнакомому демону... это ж даже Рувик и ему подобные со смеху бы напополам треснули.
   Спустя несколько минут мы оказались на довольно просторной поляне, где и расположились на отдых демоны того, кого ифрит поименовал как князя Тарганиса. Ну что тут можно было сказать - полученные разведкой и призывами впечатления подтвердились в полной мере. Чувствовался неслабый такой надлом, а заодно не ощущалось реальной, сильной верности большинства демонов своему предводителю. О причинах пока судить не возьмусь, но факт оставался фактом. Особенно неласково смотрели на князя три повелительницы боли и один архидьявол. Такое впечатление, что они с большим таким удовольствием смылись бы на все четыре стороны, но опасаются в отрыве от какого никакого, но отряда добираться до места, где смогут чувствовать себя в безопасности. Сейчас же... Точно, мне не показалось. Одна из суккубьего племени смотрела на меня с нехилым интересом и даже стала осторожно, но принимать соблазнительные позы. Блеф? Сильно сомневаюсь, учитывая, как поднапряглась Ламита, не любящая конкуренции.
   А всего тут сколько народу? Парочка архидьяволов, ифриты, вроде как пять, та самая троица суккуб... Гвардейцы Инферно, десятка два, да злобное ржание кошмаров слышится. Сколько этих инфернальных коняшек, узнать пока не получается. Ну и сколько-то в патрулях быть обязано, не слишком много, как я понимаю. Солидно, но опять же конфликт провоцировать они вряд ли решатся. Им же неведомы мои реальные силы, равно как и то, какие подкрепления я могу призвать в случае чего.
   Сам же Тарганис - отдельный разговор. Даже по первому впечатлению - чистый 'физовик', бросивший практически все очки развития в физические характеристики и такие же умения. Однако, было у меня ещё кое-что, способное подтвердить или опровергнуть первое впечатление. Довольно оригинальное умение из числа вторичных по отношению к 'Дипломатии' под названием 'Опознание'. Что это за зверь такой загадочный? Навык позволял своего рода 'сканированием' определить склонность объекта к магическому или физическому типу развития, определить преобладающую школу магии. Стоило отдельного внимания, что сей навык в принципе мог проявиться лишь при достаточно высоком уровне развития 'Дипломатии', а ещё лучше, если у получающего его имеется школа Разума, также не самая слабая. У меня было как то, так и другое, поэтому вопрос был не в том, достанется мне этот навык или нет, а исключительно в сроках. Вот и образовался пару дней тому назад и, разумеется, был выбран. 'Зри в корень!' - говаривал классик, а уж мне это требовалось и требоваться будет.
   Первый уровень позволял определить склонность объекта к пути меча или магии, а также доминирующую магическую школу. Немного, но... лиха беда начало. На более высоких уровнях навык позволял разложить таланты 'сканируемого' буквально по полочкам. Сейчас же, смотря на Тарганиса, я 'видел' доминанту пути меча, а также школу Хаоса. Только вот блёклую, слабую, словно концентрация этой присущей детям Инферно магии хоть и имелась, но ни шиша не развивалась. Удивления не возникло, потому как по форумам ходили не самые лестные высказывания о 'страдающих синдромом Конана долбодятлах'. Легендарный киммериец - это одно. Многочисленные же его, с позволения сказать, последователи и близко не подбирались к отмеченному вниманием бога Крома королю-герою. Зато понтов то, понтов...
   Тарганис не был исключением. При создании аватара, сей конкретный типус явно брал за образец помесь классического демона, ориентированного на ближний бой, и не то победителя конкурса 'Мистер Олимпия', не то одного из рестлеров, этих клоуноборцов. Предельно грозный вид, бугрящиеся мышцы, рога, клыки, багровые глаза и всё в таком духе. Стра-ашно... для выросшей на любоффных романах девице старшекласснице, да и то не факт с учётом многочисленных ужастиков, идущих по всем каналам.
   - Князь Хельги, повелитель домена Новый Кадаф, приветствует тебя, князь Тарганис, - вежливо, но без особых эмоций произношу я. - В каком направлении движется возглавляемый вами отряд?
   - В южном... Туда, откуда прибыли вы.
   Слышу недовольное ворчание демонов из моей свиты и не только их. Лаурус с Бастидой, Гарминт, оборотень Янек, принявший Бездну Воислав. Все из числа наиболее авторитетных среди собратьев. Не любят они малейшие проявления хамства, направленные в мою сторону. В частности то, что Тарганис не поприветствовал меня в ответ, даже по имени не обратился. Среди детей Инферно этикет пусть и довольно простой - не идущий ни в какое сравнение даже с имперским, не говоря уж о Вечном Лесе светлых эльфов и Подземье дроу - но его соблюдение строго контролируется. Прежде всего самими князьями, потому как мигом найдутся желающие воспользоваться даже оплошностью, не говоря уж о намеренной грубости или незнании элементарных правил. К слову, некоторые из игроков, выбравших демонический аватар, на этом сильно обожглись, а то и вовсе погорели. Умные же напротив, умело пользовались этим полезным и нужным инструментом.
   - Тогда, как хозяин земель, имею полное право спросить вас, князь, с какой целью вы хотите пройти через мои земли? Куда дальше будет проложен ваш путь, и из каких земель вы идёте?
   - Меня не интересует ваш домен, требуется лишь свободный проход через него и на восток. И отдых, недолгий, - стоящий напротив меня демон от прилива эмоций сжал руки в кулаки. - Я готов платить за то и другое. Щедро! Вдвойне, если поможете выбрать удобный путь по землям кочевников.
   - Золото меня... слабо интересует. Гораздо сильнее - сведения о местах, через которые прошёл ваш отряд, князь. А уж после беседы возможны разные, но взаимовыгодные варианты. Я полагаю, вы не против разговора? И лучше, если он будет происходить в чуть более пристойных условиях.
   - Хорошие условия - это замок или хотя бы хорошая таверна, - чуток расслабившись, проворчал Тарганис. - Здесь нет ни того ни другого.
   - Зато есть палатка, а точнее аж целый шатёр. Хороший, шаманами или там хунганами Каганата заговорённый. Они не жаловались, а потом и жаловаться нечем стало. Мёртвые, они вообще к этому не склонны, даже при помощи некромантов. Гарминт, распорядись.
   - Исполняю, князь, - вымолвил гвардеец, почти сразу озадачив собственно выполнением приказа других.
   Мда, ситуёвина. У находящихся под началом Тарганиса демонов не было практически ничего из позволяющего обеспечить сколько-нибудь пристойный во время путешествия комфорт. Зато груз присутствовал. Невеликий, явно лишь в пределах того, что позволяет поддерживать близкую к предельной скорость. Точно беглецы, сомнений практически не осталось.
   Пока не был раскинут тот самый шатёр, о делах говорить вроде бы и не подобало. Зато о разных мелочах - это уже совсем другое дело. Вот я и спросил о том. что мой не самый приятный собеседник точно не считал важным:
   - Пустынно вокруг, не находите ли? А ведь это эльфийский домен, а значит остроухие следопыты должны держать границы подвластных им территорий если не под жёстким контролем. то под наблюдением.
   - Нет их и хорошо. Нам они тоже не попадались, не зря шли по краешку и не по дорогам, - оскалил клыки мой не великой вежливости собеседник. - Хотя появись тут несколько эльфиечек, я бы не отказался. И мои демоны тоже, они любят свежую и не подпорченную добычу.
   - И зачем вам эта 'добыча' при присутствии вот этих очаровательных созданий, - жест в сторону пусть всего троих, но очень даже колоритных суккуб. - Странный выбор для истинных ценителей красоты.
   Лёгкая провокация, чтобы перевести разговор в нужное русло. И вот он, результат. Глазёнки Тарганиса сверкнули довольно специфическим огнём и он, осклабившись, выдал:
   - Пленниц не нужно спрашивать и особенно упрашивать. У них нет выбора. Никакого.
   - Я услышал. Ну а пока... Шатёр уже разбит, предлагаю пройти туда. Негоже обсуждать важные темы во всеуслышанье.
   Чуточку лести, точнее сказать поднятия Тарганиса над остальными членами его отряда и вуаля, результат как раз тот, который требуется. Подбоченился, приосанился, чувство собственного величия скакнуло ещё на несколько... десятков делений. Я же, пропустив падкого на лесть субъекта вперёд, одновременно по магической связи передавал Ламите и иным приближённым чёткие инструкции:
   'Не отвечайте, просто слушайте. Поговорите с этими демонами, но упор на суккуб и архидьяволов. С гвардейцами по остаточному принципу, но тоже. Ифриты... я им никогда особенно не доверял, так что пока воздержитесь. Не нравится мне обстановка в этом отряде, да и не выглядят некоторые их мной увиденных довольными этим Тарганисом. Выясните, что да как. Особо доверительные разговоры лучше вести Ламите, Бастиде и остальным очаровательным демонессам. Причина, я думаю, всем понятна. В общем... действуйте'.
   При разговоре один на один, да с определёнными смещениями беседы в нужное русло Тарганис, сам того не замечая, выболтал довольно весомый кус информации. Не той, которую сам считал значимой, но даже по ней можно было составить мало-мальски вырисовывающуюся картину его прежнего бытия в мире 'Лендлордов'. Представитель 'золотой молодёжи', мда. К тому же, как я понимаю, ухитрившийся просрать хорошие стартовые условия и вынужденный теперь спасаться, держа курс в один из доменов, где ему обещали как-то помочь.
   Оно бы и ничего, но вот та атмосфера, которую он с самого начала создавал в собственном домене и поддерживал до сих пор - она была воистину омерзительна. Кажется, этот придурок ухитрился воплотить в жизнь все отрицательные штампы о демонах, какие только имели место быть. И, что самое печальное, не особо то и переживал по сему поводу, явно собираясь творить схожую херню и дальше. Вот и сейчас, поглощая очередной кубок даже не вина, а коньяка - не зря я взял с собой кое-какую выпивку в качестве 'представительских даров' на всякий случай - разглагольствовал о необходимости 'доктрины террора' для желающих держать как вассалов, так и простое население в повиновении.
   - ...только Кровавые Сады нельзя применять слишком масштабно. Они обязательно должны быть, но как угроза, куда отправляются нерадивые крестьяне. Воришки, пленники. Ну и пленницы, если потеряли товарный вид. Их лучше не продавать после использования, всё равно много не дадут, а вот так, с пользой. С психологической! Я не зря в Сорбонне обучался, в экономике толк знаю, как и мой папаша.
   - Стройная теория, - киваю я, хотя хочется прямо сейчас свернуть ублюдку шею. Но спокойствие, только спокойствие, как говаривал работающий на варенье мелкий, но легендарный киборг. - И без экономики, как ни печально это сознавать, не обойтись. Самому приходится насиловать многострадальный мозг всеми этими расчётами-пересчётами. А ведь я и сам не экономист, и мои родственники к этой науке никакого отношения не имели. Даже завидую... немного.
   Состояние 'надутый гелием гондон готовится воспарить в небеса' почти достигнуто. А оно, такое вот состояние, оч-чень сильно понижает критичность мышления, особенно если она и без того не на вершинах обреталась. Тарганис вновь начал нести откровенную фигню, мне ни разу не интересную, но приходилось делать вид и... параллельно слушать Ламиту, которая только что подала сигнал и теперь я смог её слышать.
   Кстати о 'слышать'. Как только я оказался за пределами своего домена, то, что изначально называлось 'техническими заклятьями', несколько упало в эффективности. Почему и до какой степени? О, тут всё было логически обоснованно. Именно Источник Силы служил своего рода резонатором используемой для подобных целей магии. позволяя 'транслировать' действие на всю покрываемую территорию, то бишь домен как таковой. Как только хозяин домена оказывался за его пределами, ситуация менялась. Возможность связываться со всеми своими вассалами на территории домена терялась, в 'зоне покрытия' была лишь область вокруг Источника, то есть находящаяся внутри стен замка. И только.
   Как же я тогда совсем недавно передавал сообщение Ламите? Очередное исключение из правила. Радиус в сотню метров от меня также был доступен, но не более того. Но сейчас... сейчас я слушал её доклад. Суккуба тихо-тихо шептала, но я вполне различал произносимые ей слова:
   - Все три девочки, - так она называла суккуб, - и один из архидьяволов огнём плюются в сторону Тарганиса. Другой относится с лёгкой неприязнью. Почти два десятка гвардейцев его либо ненавидят, либо презирают, либо просто ждут возможности перейти к другому князю. Неудачников, прогадивших домен и не способных внушать уважение, у нас не любят.
   'Но кое-кто на его стороне, так? - набираю на незримой клавиатуре сообщение, держа руку вне видимости Тарганиса, продолжающего заливаться соловьём. - Все ифриты, да?'
   - Трое - его явные сторонники, он им постоянно выдаёт пленников на растерзание. И сам с большим удовольствием смотрит. Пять-семь гвардейцев из той же породы: жестокие, похотливые и тупые. Нет ни утончённости, ни умения повторять за умными демонами, раз своего разума мало Архидемон дал. Тебе стоит лишь призвать его воинов Тарганиса под своё знамя, о мой князь! Большая часть охотно отшатнётся от этого неудачника.
   'А ещё я Провозвестник Инферно. выполняющий поручение архигерцога. Как считаешь, это посодействует?'
   - Ещё как! - Ламита оживилась ещё сильнее. - Мы любим, когда нашему князю есть куда расти, и имеются покровители в самом Инферно.
   'Тогда... расставляй наших так, чтобы держали под контролем всех, но особенно тех, кто точно не станет переходить на мою сторону. Приступай'.
   - Я поняла. Мы всё сделаем.
   Не зря прошло время и не впустую страдали мои уши и чувство прекрасного из-за потоков бреда и откровенного дерьма, которые я вынужден был не только слушать, но и изображать интерес. Ах да, ещё почти две бутылки коньяка, влитые в пасть этого недодемона, с ними я тоже вынужден был распрощаться. Не то чтобы их жалко, просто... как-то даже неприлично хороший продукт переводить на такое вот существо.
   - Полагаю, мы действительно договорились, - дождавшись, пока Тарганис закончит фразу, вклинился я. - Я готов предоставить вам безопасный проход через мой домен, да и наиболее подходящий путь до интересующего вас места частично способен подсказать. Только вот...
   - А? Не понимаю.
   - Всё просто, нужно сказать об этом вашим вассалам, князь, - обращаясь так к утратившему свой домен, я не совершал ошибки. По этикету, принятому в Инферно, потерпевшему неудачу давался определённый срок, во время которого титул сохранялся. И длительность оного зависела от того, где именно располагался утраченный домен или домены. - Правила приличия, дети Инферно ценят подобное. Необходимо одновременно ваше и моё присутствие.
   - Я согласен! Пусть знают, что я в состоянии... и вообще, я ещё всем покажу.
   Ну вот что ты им покажешь то? Разве только то, что любит и умеет показывать мой шут Рувик, равно как и остальная бесячья свора. Так это вряд ли кого впечатлит. Но вместе с тем проход через свой домен я ему предоставить готов. Потом... Если захочет. Зато точно не взвизгнет по поводу того, что князь Хельги не держит данного слова.
  
  
  Глава 2
  
   Выйдя из шатра, я обнаружил реально радующую глаз картину. Ламита за очень короткое время сумела разместить наших бойцов таким образом, что те и держали под контролем всю местность, и в то же время особо внимание уделяли ифритам и части гвардейцев. Хозяин плоти отрастил крылья и держался поближе к ифритам, да и зверь хаоса в своей покамест единственно доступной форме был готов хоть одного из полуматериальных созданий Инферно, но прихватить. Разминали крылья суккубы. притягивая к себе вожделеющие взгляды... Прикидывающиеся архидьяволами аморфы делали то, что и должно, то бишь притягивали к себе внимание, отвлекали. Ну а рогато-сокрушительская братия и мстители, возглавляемые парой оборотней, те только и ждали приказа перейти к активным действиям. Гвардейцы и братья-в-ереси тоже только и думали об этом, знаю я некоторые их особенности. Ну а бесы... сварились, кружились возле суккуб и даже пленниц. В общем, вели себя как и полагается сему беспокойному племени.
   Не было видно лишь сумраков, ну так оно и понятно. Такова уж их стезя - оставаться в тени, быть невидимыми и незамеченными до поры. Зато время для вскрытия имеющегося у меня на руках расклада пришло. И он будет ну очень большим сюрпризом для одного как бы князя, не сумевшего понять, что в действительности можно было сделать с доставшимся ему подарком в виде эффекта Скольжения и демонического аватара. Пора платить... за глупость, бессмысленную жестокость, неумение по-настоящему править.
   Стою рядом с Тарганисом и сдерживаюсь, дабы не улыбнуться. Понимаю. что он всё равно не поймёт суть раньше того, как прозвучат слова. но не хочу расслабляться, вводить подобное в привычку. Небольшая пауза. чтобы привлечь внимание и...
   - Я, князь Хельги, Провозвестник Инферно и повелитель домена Новый Кадаф, обращаюсь к тем, кто меня слышит. Просьба князя Тарганиса о его беспрепятственном проходе через подвластные мне земля принимается и будет удовлетворена. Вместе с тем, как Провозвестник, исполняющий поручение архигерцога Инферно, подтверждённое Вестью Летящего Пламени и признанное Лордами Инферно, я обращаюсь к тем из вас, кто не является моими вассалами. Готовы ли вы слушать?
   Готовы, что и подтверждают кто возгласами, кто молчанием. А вот их князь явно не удосужился как следует - а может даже и по минимуму - изучить имеющиеся даже в свободном доступе документы по Инферно. Благословенна будь ограниченность некоторых представителей рода человеческого и их же пустое тщеславие вкупе с непомерным ЧСВ (чувство собственного величия).
   - Как Провозвестник. выполняющий важное задание, считаю себя вправе предложить вам, - говоря, делаю несколько шагов вперёд, оказываясь на некотором отдалении от Тарганиса, что полезно, - перейти под моё знамя с сохранением, а для особо показавших себя и с увеличением оплаты найма. А срывать злобу на жалких пленницах... - пренебрежительный взмах рукой. - Глубины боли стоит открывать врагам и предателям, а никак не...
   - Убить его! Р-ра!
   Крылья всегда следует расправлять заранее. Равно как и не забывать о наложении на себя Камнекожи, этого довольно простого, но универсального защитного заклятья. Взмах, и вот я уже над землей, а бросок Тарганиса пропал втуне. Меч же свой двуручный он только сейчас извлёк, до этого попытавшись просто задавить массой, сбить меня с ног. Впустую.
   Равно как и отданный им приказ, на который откликнулись было лишь четверо ифритов и девять гвардейцев. Дёрнулись было, но увидев готовые к использованию заклятья и обнажённые клинки моих воинов и полное бездействие суккуб, архидьяволов и части гвардейцев... Действий не последовало, лишь очень-очень злобные взгляды и готовность защищаться, но не атаковать самим.
   - Лживое отродье! - совсем уж громкоголосо рычит Тарганис. - Я тебя выпотрошу и потроха сожрать заставлю. Чтоб тебя кошмары в жопу с утра до ночи трахали, а бесы, брошенного с содранной кожей в грязь, сверху обосрали!
   - Оскорбление прозвучало, - я не ору, но стараюсь произнести слова так, чтобы они были услышаны. И вроде как мне это удаётся. - Очистить круг, я лично его прикончу. Посмотрю, может ли он биться с кем-то посерьёзнее, нежели безоружные и связанные девки.
   Отходят к краям поляны, освобождая большую, реально большую площадь под схватку. А ещё прикрываются магическими щитами сами и прикрывают других, причём и своих и чужих. Если не просто поединок, а такого уровня, когда князья отношения выяснять изволят - тут любая попытка даже косвенного вмешательства будет крайне дурно истолкована. Это не интрига внутри домена за власть, где порой от одного из советников кинжал или заклятье в спину прилетает и это считается печальным, но естественным исходом. Тут совсем иной расклад - публичный, вынесенный на всеобщее обозрение. А ещё оскорбление, с которыми у детей Инферно всё очень строго. Ругань - это дело житейское, демоны на неё горазды. Другое дело уничижающие эпитеты, за них любой демон, даже низший, может ответ потребовать с полным на то основанием. Правда ситуация, когда тот же разоритель или гвардеец Инферно попробует что-либо 'предъявить' князю Инферно или даже простому дьяволу или там мучителю.... Печальный исход будет для зачинщика, позволяющий разве что уйти на перерождение в попытке показать свою гордость.
   Поединок, да. Никаких правил, пользоваться можно всем подряд: клинками, магией, зельями и артефактами. Но лишь собственными, а не одолженными - вот, пожалуй, единственное ограничение. Оканчивается же схватка лишь тогда, когда один из соперников повержен. После чего его жизнь в руках победителя. Может ограничиться обезоруживанием и символическим порезом, может нанесением серьёзной раны, а может и отправить на перерождение, которое по времени зависит от множества факторов.
   Сейчас не так. Что я, что Тарганис соскользнувшие в этот мир, бывшие игроки, а значит проигравший 'воскреснет' на выбранной заранее точке привязки через не столь продолжительное время. Только я проигрывать совершенно не собираюсь. Ибо нефиг!
   Воину без возможности полёта сложно против мага-летуна. И это есть хорошо, поскольку всегда стоит пользоваться имеющимся преимуществом. Мой клинок, 'Скьявона карателя', в правой руке, в левой же уже активированная Огненная Струя, что сейчас направляется аккурат в голову Тарганиса. Хорошее заклятие, прямо таки магический огнемёт, с возможностью управлять извергаемой из ладони струёй пламени. Плевать, что дети Инферно обладают определённой стойкостью к огненной стихи, зато когда прямо в лицо бьёт огонь - стоит и глаза поберечь и с обзором тоска-печаль.
   Протестующий вой моего малость подпалённого соперника. А нечего носить шлем без личины! Хотя о чём это я? Носи, родимый, мне от этого только радость великая. Или не слишком великая? Уклоняюсь от простейшей Стрелы Хаоса, но тут с острия меча Тарганиса - и как только ухитряется такую рельсу без проблем в одной руке держать... Наверняка сила до предела задрана, про выносливость и не говорю - срывается сиреневая дымка, летящая в мою сторону, да ещё 'разворачивающаяся', словно ловчая сеть.
   Мля-я! Ушёл... Не совсем, левый бок и крыло словно в кислоту погрузили, ввергая меня в глубины лютой злобы и желания рвать противника на части. Мешает лишь здравый смысл и понимание того, что полёты мои на некоторое время закончились. Уже приземляясь, бросаю на себя Боевую Регенерацию, попутно радуясь, что сейчас я на некотором отдалении от Тарганиса.
   Артефакты. Он явно упакован ими под завязку, теперь даже сомневаться не приходится. А как тебе вот это понравится? Оказавшийся в руке арбалет Проклятого Рыцаря отплёвывается не простым болтом, а Стрелой Тьмы. А затем ещё одной, ещё... Взвод механизма при помощи магии, а болты то как раз и не требуются, так что темп стрельбы хорош, почти как из пистолета. Четвёртое заклятье, пятое... пусто. Арбалет отброшен в сторону, сам же я ухожу перекатом влево из-под размашистого удара Тарганиса, заодно стараясь не попасть в морозную ауру, которой он окутался и источником которой служит его доспех.
   И н-на! Облаком Яда тебя, а заодно и укол в коленный сустав, чтоб печальней бегалось. Я же вижу, ты ни разу не боец, а так, лишь подарками системы пользуешься. А они, подарки, стандартные, дающие знания типовых связок на среднем уровне по здешним меркам. Не менее, зато и не более того.
   Уровни, чёртовы уровни... И толстенный запас здоровья, по которому Тарганис меня однозначно превосходил. Зато танцевать с клинком явно не в состоянии, магии тоже почти нет. Зато есть артефакты. Эта клятая морозная аура, которая работала постоянно, откусывая куски здоровья каждый раз, когда я сближался на расстояние удара. А ещё артефакты не жрут ману!
   Зато регенерация таки да жрёт. Вот он срывает с пояса заполненный маной флакон, готовясь опрокинуть его в глотку, но очередная Огненная Струя бьёт аккурат в руку. А от концентрированного потока огня даже жаропрочное алхимическое стекло не выстоит. Тем паче если флакон уже откупорен. Кипяточку не желаете, князинька? Или укол аккурат в паховую область?
   Кристалл на шлеме Тарганиса ярко вспыхивает, а затем... Огненный Шар, чтоб ему! Но срабатывает активированная иллюзия, враг бьёт по ней, в то место, где меня уже нет. О как! Морозной ауры, источаемой артефактным доспехом, больше нет. Зато есть Огненные Шары, от которых непонятно как надо уклоняться. Как да как... Держаться на близкой дистанции? Не лучший выход, он тупо на размен пойдёт, пользуясь толстой шкурой. Бросаюсь на землю, а над головой с рёвом проносится очередной сгусток пламени, взрывающийся поодаль. Попытка пригвоздить меня мечом к земле. словно жука на булавку насадить. Шалишь! Достаточно немного сместиться, и вот вошедший глубоко в землю клинок ставит Тарганиса на пару мгновений не в самое удобное положение Ухватиться за клинок. наплевав на некоторый возможный вред собственным рукам - перчатки дают какую-никакую защиту, и почти сразу, пользуясь неожиданной для Тарганиса точкой опоры, ударить не мечом, не магией, а просто носком сапога, да аккурат сбоку, в коленный сустав. Не выбить, так просто заставить потерять равновесие... рухнуть.
   Падение. С левой руки срывается Молния, несущая не только урон здоровью, но и некоторое шоковое воздействие. Тянуться за скьявоной времени нет, но висящий на поясе кинжал, довольно простой, ничего особенного из себя не представляющий, уже в моей правой руке. И аккурат в глазницу Тарганиса он и погружается. А колено в пах, с расчётом на банальный мужской рефлекс.
   Замешательство, шок. Пусть ослабленная, но боль. Игрок ты или местный - если тебе вонзают отточенную полоску стали в глаз, то это очень плохо. В том числе и из-за потери зрения. Многие местные от такого сразу бы померли, но у нас, пришедших извне, из 'материнской реальности', устойчивость к таким ударам выше. Дескать, если есть ситуации, когда вошедшее через глазницу в мозг узкое лезвие может и не убить, то велика вероятность, что так и будет.
   А тогда второй удар, в другой глаз. Без промедления, на манер швейной машинки, чтобы без перерыва, чтоб окончательно прикончить, разрушить мозг аватара, выбросить разум на перерождение.
   Паника... Один глаз минус ещё один - это слепота. То самое, чего боится каждый из нас, что крайне сложно преодолеть. И не просто так возникшая, а в жестокой схватке, да с отпечатавшемся в сознании образом злобного меня с искажённым ненавистью лицом, готового разорвать на части, рвать зубами, лишь бы не проиграть.
   Меня отталкивает воздушный вихрь... Далеко, сильно, вышибая не менее трети запаса здоровья. Это от предельного, а с учётом того, что уже улетело и не успело восстановиться. Меньше четверти. Угроза! Нет угрозы... Этот удар был последним, Тарганис задействовал очередной артефакт уже на рефлексах, отправляясь в недолгое, но столь для него опасное 'путешествие по ничему'. Он всё, он всего лишь груда безжизненной плоти, упакованная в роскошную броню. И это... победа.
   Встаю, заметно пошатываясь, активируя очередную Боевую Регенерацию, а также даю отмашку принявшим Бездну, чтоб подлечили сюзерена. Зато на душе благодать и какая-то особенная радость. Я победил! В честной битве, один на один, к тому же противника, который, скажем так, подольше меня успел в этом мире прожить, да и его уровень однозначно выше. Был выше. Сейчас, даже если Тарганис каким-то чудом попробует устроить матч-реванш - без его артефактных и реально крутых доспехов уже далеко не так опасен.
   Ну а пока пришла пора подвести итоги. Разные. Сперва же...
   - Ваш князь был повержен в поединке, - врубив на всю мощь своё чисто суккубье обаяние, крикнула Ламита. - Оскорбивший Хельги Провозвестника словом, не защитил слова клинком и магией. Но предложение остаётся в силе. Хотите ли вы продолжать следовать за оказавшимся слабым и недостойным или же перейдёте под знамя моего князя? Решайте, выбор за вами.
   Покажи детям Инферно хорошую перспективу, подтверди свою силу и готовность её применить... И дело в шляпе. В том, разумеется, случае, когда их прежний лидер проявил самую худшую с точки зрения демона черту - слабость духа, неготовность лезть вверх, в направлении незримой, но столь желаемой вершины.
   Вот делает пару шагов вперёд и преклоняет колено одна из суккуб. Да так, что для рассмотрения практически всей её немаленькой груди в очень откровенном наряде даже напрягаться не приходится. Умеют же, чертовки, себя выгодно подать! За ней две другие демонессы, архидьявол. Тот самый, который был более другого отрицательно настроен в отношении Тарганиса. Вот он, камень, который влечёт за собой лавину. Жаль лишь, что 'лавина' маленькая, не слишком то большое количество войск было у убитого мной Тарганиса. Да, немногим меньше по силе, чем мой нынешний отряд, но всегда хочется побольше да пожирнее.
   Вот один за другим преклоняют колено гвардейцы Инферно, а это значит...
   - Кто думает, что под моим знаменем можно будет развлекаться, подобно тому, как это было при Тарганисе - советую как следует подумать, - чеканю не самые приятные для некоторых тут присутствующих слова. - Я не считаю достойным детей Инферно пытать красивых девушек, захваченных не в бою, с оружием в руках, а просто так, по собственной прихоти. И такой штуки как Кровавые Сады, к корням которых тащат собственных крестьян, у меня тоже нет. Там место разве что оркоподобным каннибалам да инсектам Единения, но не более. Всем понятно? Тогда те, кто таит надежду, что будет как и у Тарганиса... лучше уходите. Я умею щедро вознаграждать вассалов за храбрость, ум, верность, но способен и жестоко покарать.
   Смотрю на ифритов, уже зная, что они тут были в числе наиболее близких к поверженному мной. Ага, вот один, вспыхнув ореолом багрового пламени, отлетает в сторону, за ним второй и... шесть гвардейцев. Остальные же, пусть некоторые и без энтузиазма, преклоняют колено. Мда, вот и появились у меня новые скверноподданные, за которыми глаз да глаз. Гнать бы их по-хорошему, да нельзя, покажу этим не силу, но слабость.
   Осталось формально принять новых воинов. Лично, поскольку князья и более высокие уровни аристократии Инферно это никогда никому не перепоручают в таких вот случаях. Переход из-под одного знамени к другому, тут своя процедура. Принимаю из рук подошедшего Лаурусу свою скьявону и, в сопровождении Янека, развернувшего знамя с серебряной чашей и вырывающимися оттуда языками пламени, подхожу к преклонившей колено суккубе. Той самой, первой.
   - Я, Мэвис, прошу Хельги, князя Инферно, принять меня под своё знамя. И пусть Архидемон будет тому свидетелем.
   - Принимаю тебя, Мэвис Твоя кровь тому порукой.
   И кончиком клинча царапаю протянутую мне руку, после чего клинок раскаляется, а алая влага с шипением испаряется. Инферно и сам Архидемон 'услышали' и приняли сказанное.
   - Я рад. Встань и присоединись к другим верным.
   Вторая демонесса...
   - Я, Шаорран, прошу Хельги...
   Три суккубы, то есть повелительницы боли, два архидьявола, три ифрита, двадцать пять гвардейцев - я обошёл всех, принимая клятвы и подтверждая их. Хорошо ещё что кошмаров, этих инфернальных коней, подобным образом принимать не требовалось. Выглядело бы откровенно нелепо. В результате моё войско неслабо так усилилось, словно найм от 'бонусной' недели свалился как снег на голову.
   И не только войско, но и то, что считалось собственностью Тарганиса. Меч, полный доспех, амулет, кольца - и всё это требовало идентификации у мастеров артефакторики. Хороших, а не как я, только делающих первые шаги по этому пути. Мда. ну вот откуда он ухитрился достать подобное? Хотя это мне непременно расскажут новые вассалы из числа тех, кто Тарнагиса недолюбливал или откровенно не выносил. Оставшиеся же не то верными, не то просто отказывающиеся от моего требования вести себя в рамках определённых приличий два ифрита и шестеро гвардейцев - они собирали манатки и сваливали. По ходу попробовали было сунуться в сторону как бы собственных мешков, но тут же злобненький такой голос суккубы по имени Мэвис обломал их в полный рост:
   - Это не твоё, Шаолонг! Добыча с разграбленного каравана и остатки казны домена принадлежали Тарганису. А теперь, по праву победителя, всё переходит к нашему князю, к Хельги.
   - Сука крылатая! Тупая шлюха, как и твоя подружка Друэлла. Жаль, что князь Тарганис не дал и мне её трахнуть, когда распял на стене своих покоев и оставил висеть так трое суток, показывая пользу смирения перед высшим. Чтоб вам обеим под двухголовыми ограми оказаться. Говорят, у них и фаллосов не то два, не то в два раза толще.
   Видя, что мой новый вассал прекрасного полу вот-вот может дёрнуться и вызвать засранца на поединок с непонятным исходом, я, положив руку на эфес скьявоны, вежливо произнёс:
   - Ещё одно слово, оскорбляющее не только моего вассала Мэвис, но и моё чувство прекрасного... Будешь драться на поединке. И не со мной, уставшим после боя, а с теми, кто захочет вбить в твою кишащую гнильём голову толику разума. Один поединок за другим... Поверь, желающие найдутся.
   - Мы уходим. Но при следующей встрече князь Тарганис покажет тебе истинную силу настоящего сына Инферно! А я буду смотреть и наслаждаться болью и страхом.
   Мне очень хотелось отдать приказ перебить этот маленький отряд. Хотелось, но... пришлось сдержаться, не ответить на провокацию. В любом другом месте, в любое другое время я бы дал такую команду. Однако не сейчас, после поединка, после 'перебоя', то есть поглощения немалой части войск пусть и лишившегося домена, но пока ещё князя Инферно. Избиение не согласившихся перейти было бы воспринято... неоднозначно. Формального запрета не было, а вот неформальная рекомендация присутствовала. Я же находился в самом начале пути аристократа Инферно, стараясь заработать не абы какую репутацию, а ту, которая в дальнейшем будет помогать, причём близкую именно моему складу характера, принципам, стремлениям. И в неё такое вот действие не вписывалось. Вот и пришлось ограничиться словами, сказанными не столько для уходящих во главе с Шаолонгом, сколько для бойцов собственных, в том числе и только что присоединившихся.
   - Тебя, Шаолонг, спасло лишь то, что я придерживаюсь одной из ветвей традиций. Принятых у нас. Но знай, что при следующей встрече умрёшь ты, Тарганис и все, кто будут рядом и склонны разделять ту бессмысленную злобу, в том числе по отношению к своим. И жаль, что я не успел узнать кое-что о повадках Тарганиса... он умирал бы дольше. А сейчас пошёл вон, импов помёт!
   Впрочем, выпавшие из-под бесячьего хвоста отходы в ифритовском облике и так шли в направлении куда подальше.
   - Как же я хочу его убить, - прошипела Мэвис. - Их убить. Поэтому и оставалась рядом с Тарганисом, чтобы постараться лишить его всего, чего смогу. А он... он так и не понял, что если насилуешь одну из нас, того не скрывая, то думать, что кто-то из суккуб останется ему верен - великая глупость.
   Ухитриться изнасиловать суккубу? Феерический маразм, по масштабам дури сопоставимый с посмертным получением дарвиновской премии. Учитывая нимфоманию суккубочек и их просто огромную склонность лечь под аристократию Инферно... Это ж какое отвращение Тарганис внушал демонессам из числа собственных вассалов?
   - Расскажешь мне всё... что сочтёшь нужным. Я сам не люблю оставлять за своей спиной врагов. А Тарганис - враг. Особенно после того как я лишил его почти всех воинов и немалой части сокровищ. И начнём с того, почему он желает пробраться в конкретный домен к востоку от моего.
   С этого суккуба и начала свой рассказ, в то время как я знакомился с тем, какие трофеи, помимо неидентифицированного покамест обвеса Тарнагиса мне достались. И первым делом внимания заслуживали остатки вывезенных из домена ценностей, а также добыча, взятая совсем недавно с гильдейского каравана. И как только я начал с ней знакомиться, стало ясно - Ставр Изменчивый будет надолго обеспечен эксклюзивными реагентами, да и мне кое-что пригодится. Плюс некоторые готовые зелья, среди которых эликсиры жизни и маны составляли далеко не большую часть.
   Это то, что Тарганис получил, разграбив гильдейский караван. Но было и прихваченное им с собой из домена. Много всего, вкусного и разного, буквально на любой вкус. Из слов же Мэвис становилось понятно, откуда такая роскошь. Незадолго до того, как в домен Тарганиса произошло полномасштабное вторжение, завершившееся сперва осадой замка, а затем прорывом и бегством, пришли несколько караванов из числа вольных торговцев, напрямую не состоящих в Гильдии. И несмотря на то, что золота в сокровищнице этого не шибко умного демона всегда было немного, торговцы сгрузили привезённые ими товары. Словно так и надо. Это означало одно - им заплатили другие, причём за доставку не оплаченного Тарганисом товара, своего рода гуманитарной помощи. От кого? Ясное дело, что тут торчали уши его высокопоставленного папаши, который, оплачивая реальными деньгами услуги кое-кого из игроков, ещё явно не ставших частью мира 'Лендлордов', таким образом пытался удержать домен отпрыска на плаву.
   Редкие ресурсы вроде мифрила, адаманта, хладного железа и лунного серебра. Некоторое количество камней душ, причём заполненных не абы какими, а вполне себе сильными сущностями. Пятнадцать контейнеров драгоценных камней и одиннадцать кристаллов. Свитки школ Хаоса, Материи, Разума, Тьмы, среди которых было немало тех, которые мне очень сильно пригодятся для изучения. А ещё среди поставленных Тарганису товаров были оч-чень специфические футляры, в которых перевозились особо ценные книги. Были, да... и в них явно содержались 'книги знаний', которые стоили вообще сумасшедших денег в этом мире. Теперь же они исчезли, 'растворившись' в голове Тарганиса, сделав его потенциально сильнее.
   Печально, но было бы полным безумием ожидать, что даже такой 'альтернативно одарённый' демон станет таскать с собой то, что можно использовать прямо сейчас. Хорошо хоть из-за того, что Тарганис лишился Источника Силы, даже его золотой запас перестал быть неприкосновенным. Вот и урезался, дав мне девятнадцать с небольшим тысяч чистой прибыли. За это стоило поблагодарить довольно богатую казну караванщика, ныне превратившегося в обугленную головешку после забав ифритов.
   К слову сказать, по поводу каравана. Точнее о тех, кто только и выжил, уже многое перенесших трёх пленницах. Их уже освободили от пут, но бедняжки так и продолжали трястись, словно лист на осеннем ветру.
   - Вас никто не держит, - невесело улыбаясь, произнёс я, обращаясь ко всем трём. - Можете взять одежду, еду, оружие, если умеете с ним обращаться. По сотне монет, чтобы было на что добраться до ближайшего представительства Гильдии Торговцев. Однако... Я сильно сомневаюсь, что хоть кто-то из вас дотуда доберётся, не оказавшись добычей зверья или чудовищ... в том числе двуногих, умеющих внятно разговаривать
   - Они молчат и боятся, - проворковала Ламита. - Понимают, что уйти значит умереть. Но мысль остаться тоже повергает их в ужас. Тарганис и другие, я успела послушать, что они творили. И не только те, которые ушли.
   - Понимаю, но насильно мил не будешь. Ну да какое-то время на подумать у них есть. Можешь послать к ним кого-то из суккуб. Бастиду, например. Она лучше других умеет проникать в отдалённые уголки души. Эх-х! Инкуб бы не помешал, за ним бы они как на верёвочке пошли. А ж доведя до первого мало-мальски безопасного места, что по дороге попадётся, там бы их и оставили.
   - Она постарается... ей сейчас скучно, а тут хоть такое развлечение. А ты лучше поговори с Мэвис там, в шатре. Только поговори, а то знаю я особенность своих сестёр! - выразительно так взглянула моя красотка на новоприсоединившуюся. - Ей есть что тебе рассказать, особенно про Друэллу.
   Пренебрегать разумным советом я точно не собирался. Оставив остальных инвентаризировать добычу и вообще готовиться к отдыху - он реально требовался всем, мне так особенно - я двинулся к шатру, сопровождаемый Мэвис. Ага, чего и следовало ожидать! Пара гвардейцев, мститель, пара принявших Бездну - охрана, расположившаяся рядом с шатром. Все совсем по взрослому, даже в походных... особенно в походных условиях, да к тому же на землях домена, принадлежащего эльфам. Опасаться диверсий или убийц, стремящихся первым делом прикончить именно предводителей вторгшегося войска - это совершенно естественно. И разумно.
   Ну а перед тем, как начать разговор с суккубой, я взглянул на то, какого уровня развития я достиг на сей момент. За два полностью прошедших дня лишь за первый удалось в полной мере поднять оба уровня, масштабная резня в подземной части домена дала свой результат. Второй же день... Сам я, по вполне понятной причине, был фактически вне игры. Во главе части армии выступив в поход, а попадающаяся на пути мелочь - совсем не то, что способно принести много опыта. Спасло лишь то, что зачистка подземелий моими вассалами продолжалась, там перемалывались новые и новые орды полуразумных тварей и откровенно тупого зверья. Именно масштабность этого забоя и помогла пусть еле-еле, но перевалить рубеж нового уровня.
   Сегодня... особый расклад. Закидоны системы, пока ещё исправно работающей в плане прокачки всех нас, просто игроков и соскользнувших, посчитала моё выступление перед воинами Тарганиса как начало и первичное выполнение скрытого задания 'Путь Провозвестника', что и не преминула сообщить. Согласно нему, чем большее число демонов, находящихся под знаменем другого аристократа Инферно, перейдут на мою сторону, тем дальше я пройду по этому самому пути и тем выше окажется награда. И не мелочь, и полезно! Особенно учитывая то, что сейчас я выполнил первую часть этого самого задания, перетащив к себе практически весь оставшийся у Тарганиса отряд, а его самого повергнув у них на глазах. Отсюда и опыт. Много опыта, не чета тому. который был получен за собственно победу над ним. Так что ещё плюс уровень. Второй уже вряд ли добить удастся за оставшееся до полуночи время, но и это более чем пристойно.
   За полученный уровень капнула ловкость, что не вызвало удивления, учитывая, как пришлось недавно вертеться, уворачиваясь от ударов двуручника Тарганиса и уходя от действия его артефактов. А вот выбор умений был между 'Атака II' и 'Создание свитков'. Первое понятно что такое, второе же позволяло... клепать свитки заклятий из числа тех, которыми ты владеешь, расходуя на это дело некоторые ресурсы - чем выше уровень заклятья, тем больше - но получая, помимо собственно свитка, некоторое количество опыта. Полезная штука, особенно если использовать для предоставления своим магам тех заклятий, которыми они по тем или иным причинам не владеют. Неудивительно, что именно его я и выбрал. Что до развития 'Атаки'... она ещё попадётся, тут даже не сомневаюсь.
   Итак, вот что имеем...
  Уровень: 41
  Имя: Хельги
  Раса: Демон
  Класс: Князь ада
  Подкласс: Создатель Демонов (в процессе)
  Сила: 24 (+8 тренировка) (+12 артефакты)
  Ловкость: 26 (+9 тренировка) (+6 артефакты)
  Выносливость:31 (+11 тренировка) (+14 артефакты)
  Сила магии: 48 (+10 тренировка) (+2 артефакты)
  Устойчивость к откату: 36 (+10 тренировка) (+18 артефакты)
  Ментальная выносливость: 39 (+10 тренировка) (+13 артефакты)
  Здоровье: 810 (1130). Запас маны 390/390(520). Устойчивость к магии:123(156).
  Классовый навык - Врата Инферно.
  Умение аватара: полёт.
  Умения:
  'Постройка демонического замка'; 'Постройка замка тёмного темплара'.
  'Военачальник': 'Тактика IV' - увеличении скорости и улучшение координации действий юнитов. Возможность строить тактические схемы; 'Стрельба II' - урон наносимый стрелками увеличивается на 17,5%; 'Лидерство II' - показатель Морали всех войск героя увеличивается на ?? пункт; 'Атака I' - урон, наносимый войсками, увеличивается на 10%, 'Защита I' - урон, получаемый войсками, снижается на 10%, 'Обучение I' - опыт получаемый войсками увеличен на 10 %.
  'Артефакторика' - возможность создавать артефакты; 'Мастер вплетения чар I' - позволяет вплетать в уже готовые артефакты новые свойства и убирать старые. 'Стабильность зачарования I' - снижает на 10% вероятность распада создаваемого или корректируемого артефакта. ('Пластичность основы I' - на 10% повышает условную емкость артефакта, тем самым усиливая эффективность работы' - пока нет, заготовка)
  'Магия Материи' - возможность использовать заклинания стихийной магии; 'Мастер магии огня III' - эффективность заклинаний стихии Огня увеличивается на 22,5%; 'Мастер магии земли I' - эффективность заклинаний стихии Земли увеличивается на 10%.
  'Магия Разума' - возможность использовать заклинания Магии Разума; 'Мастер магии разума II' - эффективность заклинаний Магии Разума увеличивается на 17,5%; 'Мастер иллюзий II' - эффективность наложения иллюзий увеличивается на 17,5%;, .
  'Магия Тьмы' - возможность использовать заклинаний Магии Тьмы; 'Мастер Магии Тьмы II' - эффективность заклинаний Магии Тьмы увеличивается на 17,5%;, 'Воин Тьмы' - эффективность наносящих прямой урон заклятий Тьмы увеличивается на 10%.
  'Магия Жизни' - возможность использовать заклинания Магии Жизни; 'Мастер Магии Жизни II' - эффективность заклинаний Магии Жизни увеличивается на 17,5%; 'Химеролог I' - позволяет заниматься химерологией.
  Создатель Демонов: 'Модификация тела I' и 'Модификация духа I', минимально необходимые умения для того, чтобы получить представление о методах создания демонов из обычных разумных существ', 'Психокоррекция' - позволяет избавить разум от части негативных эффектов, могущих возникнуть при изменении тела и духа.
  'Метаморфизм I' - позволяет изменять своё тело на определённое время, затрачивая ману на поддержание изменений (временных).
  'Дипломатия III' - позволяет с вероятностью в 22,5% уговорить нейтральные или вражеские войска присоединиться и на 22,5% увеличивает количество получаемой репутации; 'Опознание I' - определяет склонность объекта к магическому или физическому типу развития, а также преобладающую школу магии (вероятность ошибки 20%).
  'Восстановление маны IV' - позволяет герою восстанавливать 25 единиц маны в час.
  'Создание свитков I' - позволяет создавать свитки заклятий первого ранга из числа тех, которые известны.
  'Зоркость I' - увеличивает дальность зрения на 10%.
  'Логистика IV' - скорость передвижения возглавляемых героем войск увеличивается на 25%.
  Достижения:
  'Враг Церкви Света II' - Церковь Света считает вас личным врагом, вместе с тем вы вызываете ещё большее уважение отступников от веры во Владыку Света (вероятность присоединения +10%) и вольных демонов (вероятность +20%).
  'Дипломатия Инферно' - вероятность убедить в чём-либо оппонента повышается на 5%.
  'Наставник бесов' - репутация с суккубами и инкубами растёт на 5% быстрее. Все бесы (импы) в вашем войске со временем будут развивать свой интеллект.
  'Убийца титанов' - фракции, относящиеся к Замкам-над-облаками с приязнью или почтительным опасением, резко меняют своё к вам отношение в отрицательную сторону. Гильдии, имея с вами дело, поднимают цены на свои услуги как 'надбавку за риск'. С другой стороны, эта метка будет притягивать к вам различного рода отступников от власти и веры (вероятность +20%).
  'Проклятый Светом' - инквизиторы Орденов Церкви Света считают своим долгом при удобном случае напасть на Вас или ваши земли. Однако у каждой медали есть и обратная сторона. Отныне Ваш домен станет одним из центров притяжения для тех, кто пострадал от имперской церкви, впал в ересь или изначально являлся врагом Владыки Света'.
   'Провозвестник Инферно' - вассалы из числа демонов поостерегутся плести интриги против того, кто не только словом, но и делом доказывает готовность нести знамёна Инферно по миру. Вероятность присоединения вольных демонов увеличена на 30%. Также существует 25 % вероятности того, что демоны из войска другого аристократа Инферно будут лишь защищаться, но не нападать на Ваше войско в случае конфликта (последнее верно лишь в случае отсутствия у него аналогичного или более высокого статуса)'.
   Хорошо так, качественно. Да и в самом домене с момента падения Завесы успела достроиться городская стена, столь чаемый не только Рувиком и иными бесами, но и другими демонами и не только бордель... Ага, причём не абы какое здание, а вполне себе внушительное, подобающим образом обставленное и очень полезное во всех отношениях. В том числе и для выжимания из мужской части войска золота, которое там будет пригоршнями рассыпаться. Стоило это удовольствие 5000 золота, 10 мер камня, 5 мер дерева, 5 мер драгоценных камней. На первом, начальном уровне бордель предоставлял классические услуги, персонал состоял из представительниц человеческой расы, а вот в качестве бордель-мадам имела место быть... суккуба, конечно. Эти демонессы идеально умеют управлять подобными заведениями, хотя сами работать там редко когда соглашаются. Зато и отдача от этого заведения неслабая, окупается оно быстро. Почему не построил его раньше? Скорость развития была важнее толики дополнительного дохода, только и всего.
   Сейчас же строилась и должна была в скором времени быть готова Арена Огня - место, где можно было нанять всадников на кошмарах. Тяжёлая кавалерия, использующая в качестве лошадей их демонический аналог, призываемый аккурат из Инферно. Всадники изначально владели школой Материи - особенно огненной стихией, необходимой для обуздания кошмара - и Разумом... фактически для того же. Только такое сочетание позволяло им держать под контролем полуразумную живность, которая в первые дни даже на седока - а порой особенно на седока - поглядывала с гастрономическим интересом.
   Опасные твари. И мало кто рисковал их укротить хотя бы потому, что некоторая часть воинов, призывающих кошмара из Инферно, не могла с ним сладить и погибала. Так что два всадника в неделю - это идеал, достижимый при отсутствии 'несчастных случаев'. Хотя при имеющемся у меня раскладе. да если приводить призыв в присутствии серьёзной демонической братии... В нашем присутствии кошмары не особенно рыпаются, зная своё положение и о каре за своеволие. Получалось, что семь тысяч золота, десять мер камня и руды, по пять кристаллов и ртути - вполне достойная цена.
   Отлично... хотя есть куда стремиться. Сейчас же - разговор с суккубой по имени Мэвис. Нутром чую, он может оказаться не только интересным, но и выгодным, если правильно всё устроить.
  
  
  Интерлюдия.
  Тарганис, место возрождения.
  
   - Ненавижу-у! - раздался вопль, пронесшийся по лесу и растворившийся среди вековых деревьев. - Кишки вытащу и перед тобой живым буду жарить и церберам скармливать!
   Беснующийся Тарганис метался взад-вперёд, посылая проклятья лишившему его остатков войска и большей части сокровищ демону, периодически останавливаясь и начиная избивать кулаками безвинные стволы деревьев. Наконец, спустя несколько минут боль от пусть не разбитых, но таки да ушибленных костящек хотя бы частично привела его в чувство. Шлёпнувшись задницей в траву, он обхватил голову руками и попытался восстановить способность размышлять. Получалось плохо, хотелось рвать, крушить, уничтожать... Только теперь к этим чувствам примешивались страх и неуверенность касаемо своих дальнейших действий.
   Но кое-что делать было надо. Вставать и идти в место, где. в случае чрезвычайных обстоятельств, он приказал ждать его. Не всем, а лишь Шаолонту и гвардейцам Тарсигу и Бронту. Эти демоны были наиболее надёжными. Ифрит из-за того, что сам Тарганис приоткрыл ему часть дальнейших своих планов, сумев вложить в недоверчивый ко всем и вся разум Шаолонга, что отец никогда не бросит своего единственного сына, а значит постарается вытащить его из любых мыслимых проблем. И что даже при потере большей части войска и денег он, князь Тарганис. снова станет во главе домена.
   Два же гвардейца... те просто были тупы как дерево и жестоки как маньяки после двадцатилетнего срока в тюрьме. Их даже остальные демоны брезгливо сторонились, но для него это было удобно и полезно. Особенно сейчас.
   Внезапно пришедшая в голову мысль заставила Тарганиса улыбнуться. Повезло! В том плане, что он никому не говорил насчёт места, где была установлена точка воскрешения. Но вместе с тем она не могла находиться нам, где он не был лично, а значит... следовало уходить. Насчёт верности своих слуг бывший Жан Мерсье не питал никаких иллюзий. Да и Шаолонг, он лишь до тех пор верен, пока ему это выгодно. Выгоднее, чем предавать.
   Сверившись с возникшей перед глазами картой местности, Тарганис встал и уже спустя несколько секунд двинулся на юго-запад. Надежды на то, что ифрит будет его ждать, были и немаленькие. Хотя точку привязки для возрождения стоит установить заново. И менять почаще, чтоб никто не подозревал, где именно она будет находиться.
   Два с лишним часа бега по лесу, причём в одних коротких, до колена, шортах. Подобный забег не добавлял Тарганису хорошего настроения, скорее уж злоба переполняла его, требовала выхода. Только зверьё ему на дороге не попалось, чудовища, если и были, то местный хозяин домена их явно устранил, а сами эльфы или кто-то другой... С ними и сам Тарганис встретиться не хотел, остатками здравого рассудка понимая, что ничем хорошим для него это не закончится.
   Добравшись до назначенного места - не то к облегчению, не то к разочарованию так никого и не встретив по дороге - он притаился в кустах, пытаясь стать как можно более незаметным. А ещё он был готов при первом же появлении кого-либо, помимо Шаолонга или этих двух безмозглых гвардейцев тихо-тихо отползти, после чего уже в одиночку пробираться к своей конечной цели. Обходя домен князя Хельги стороной само собой, там ему точно не стоило показываться. Ну и найти хотя бы нормальную одежду! Сейчас он чувствовал себя предельно униженным, лишившись не то что доспеха и оружия, но даже нормальных штанов.
   С трудом, прикусив до крови губу, Тарганис поубавил рвущееся из самого нутра рычание, но тут же ему в голову постучалась ещё одна мысль, не менее тревожная. Отец! Ему сейчас очень не хотелось с ним говорить, рассказывать об очередной своей неудаче. Да, на сей раз его вины в этом вроде и не было, но до чего же он не хотел... чувствовать себя маленьким и провинившимся ребёнком. Снова и снова! А другого пути не было, скрывать такое совсем глупо. Неизвестно, что может измениться, когда он появится в том домене не во главе отряда, а в лучшем случае с тремя спутниками. А если... Может удастся по дороге нанять кого-нибудь? Хотя бы на короткий срок, пока ещё сохранилось некоторое количество золота. Но где? Кого? Тут он терялся в догадках. И вновь все дороги в его разуме упирались в единственное решение - просить помощи у отца. Сам он... да, из его попыток действовать по собственным желаниям ничего хорошего не выходило. Пока! Но он ещё покажет. Всем покажет! И первым делом...
   Звуки от шагов. Еле слышные, но рисковать снова Тарганис не хотел. Потому не голосом, а с помощью магии спросил:
   'Шаолонг? Если ты, то крикни.'
   - Мы здесь, князь!
   Осторожно, с опаской приближаясь к источнику голоса, Тарганис всё же убедился, что больше вокруг никого нет. Только те, кто остался от его войска, и без того изрядно потрёпанного и ослабевшего. Два ифрита и шесть гвардейцев. Всё, больше никого. Хорошо, что Шаолонг догадался прихватить простейший, не артефактный, но доспех, и полуторный меч-бастард с кинжалом. Теперь можно было ощутить себя нормальным демоном, а не голозадым бродягой.
   Только это было единственной маленькой радостью - иных хороших известий Тарганис не получил. Зато плохих хватало. Он догадывался, что остальные переметнулись к этому Хельги, но то, с каким энтузиазмом это сделали некоторые... А ещё осознание, что этот не понимающий истинную суть демона урод освободил тех пленниц. Слабак! Бесхребетная улитка, цепляющаяся за свою человечность! Как и многие из даже тех, которые создавались как демоны и должны были ими стать. Всё неправильно, всё не так!
   - Нужно торопиться, - процедил Тарганис, обращаясь первым делом к Шаолонгу. - Обходим домен Хельги стороной и идём туда же, куда и собирались. Ведём себя тихо, не как раньше.
   - Но...
   - У нас нет выбора, Сарнак, - прервал Мерсье-младший второго оставшегося у него ифрита. - Будем остатками отряда наёмников, которые возвращаются после неудачного найма. У нас знакомые в том домене, если придётся отвечать на вопросы.
   - Наёмники... Это мудро, князь.
   - Вынужденно, Шаолонг. И пока не обращайтесь ко мне так. Я снова стану тем, кем мне положено быть спустя неделю, может немного позже. И тогда мы начнём заново. Обязательно!
   Тарганис искренне верил в произнесённое им. И собирался со второй попытки укрепиться как следует. Пусть для этого нужно будет слушаться всех отцовских советов, временно смирить свои желания. Не полностью, просто перенеся их в подвалы замка, скрыв до поры. Но когда его положение станет действительно крепким - вот тогда он покажет, каким должен быть настоящий демон, настоящий сын Инферно.
  
  
  Глава 3
  
   Чудны дела в разных мирах творящиеся! И мир 'Лендлордов' в этом плане ни разу не исключение. Мне в очередной раз пришлось слушать о том, что творил в тогда ещё своём домене Тарганис, только теперь уже со стороны той, кто, став его вассалом за несколько дней перед падением Завесы, насмотрелась всякого, но неизменно омерзительного.
   Сначала была радость оттого, что в домене, куда она прибыла по найму, обнаружилась старая знакомая - та самая Друэлла. И почти сразу - шок от действий хозяина домена, князя Тарганиса. Изнасиловать суккубу... подобный фокус сам по себе был способен многих и многих брезгливо отвернуться от ТАКОГО формально принадлежащего к аристократии Инферно демона. Не говоря уж о том, что теперь любой другой аристократ и просто демон не из низших получал не просто право занять его место - оно и так имелось по праву силы - но и молчаливое, а то и выражающееся в разных видах помощи одобрение тех, кто имел сколько-нибудь устоявшиеся принципы.
   Только вот бунт подняла сама изнасилованная суккуба. Быстро, сразу... что и оказалось единственной ошибкой. Понять я её мог, но понимание не отменяло факта недостаточной подготовки и продуманности. Хотя кое-чем она подстраховалась - просьбой к Мэвис затихариться и вообще изобразить из себя одну из тех, кто желал остаться в стороне и по итогам примкнуть к победителю. И сначала шансы на победу у Друэллы и её спешно собранных сторонников, кому в край осточертел Тарганис, были очень неплохие.
   - Так что же пошло не так? - спросил я у суккубы, сидевшей, обхватив колени, на россыпи атласных подушек. - Неужели нашлось так много желающих поддержать этого урода?
   - Наёмники. В таверне остановился отряд Повелителей Морей под командованием ярла-берсеркера. Большой. состоящий из умелых воинов и готовый к найму. А Тарганис не пожалел золота! Потеряв часть своих, Друэлла отступила, но прежде сумела связаться со мной и мы договорились.
   - О чём?
   - Как лишить Тарганиса всего, даже после поражения. Я должна была оставаться, находить сторонников и ждать нужного времени, чтобы ударить одновременно с Друэллой. Оказалось, что удобнее всего - во время бегства ублюдка. Мы думали лишить его сторонников и денег там, на подступах к степи, но ты опередил. Теперь он уполз. Снова захочет стать сильным и опять будет творить... разное.
   Взгрустнулось демонессе. Понимаю, сочувствую, только решить вопрос радикально пока не могу. Соскользнувший в этот мир почти неуязвим, так что... А вот устроить ему печальную жизнь через какое-то время - это я со всем удовольствием.
   - Неприятности Тарганиса только начинаются, уж можешь поверить,- нехорошо усмехнулся я. - Раз известен конкретный домен и частично планы этого ублюдка, то найдутся средства их нарушить. Ну а пока... Ты можешь связаться со своей подругой или же вы просто договорились встречаться в определённых местах? И как вообще ухитрились это сделать?
   - Связь есть. Она очень простая, только немногие это понимают. Бесы... Они глупые, но почти все пошли за Друэллой тогда. Им не нравилось видеть 'развлечения' Тарганиса и его свиты А для нас, суккуб, очаровать беса так, чтобы на много недель хватило... просто. За нашим отрядом летели несколько таких.
   - Незамеченными?
   - Может заметили, но Тарганис если и узнал о них, то наверно посчитал, что они просто летят следом, опасаясь оставаться одни. А ифриты, даже Шаолонг, слишком презирают их, считая полными ничтожествами.
   Ошибка, но очень распространённая. Бесы/импы создания крайне специфические, но весьма полезные. Хлопот от них масса, раздражают порой предельно, особенно если отсутствует своеобразный взгляд на мир, только вот наиболее расчётливые и дальновидные аристократы Инферно держат немалое их количество в своих войсках. И отнюдь не только как специалистов воровать вражескую ману. Дурные же князья - те игнорируют полезность бесят, рассматривая их исключительно как массовку, многое от этого теряя.
   - Тогда, как мне кажется, пришло время тебе отправить своей подруге послание, в котором рассказать про всё случившееся. И если она захочет, то я буду рад видеть её и тех, кто вместе с ней, в своём войске. Даже готов дать обещание помочь в поисках Тарганиса и приведению его в то состояние, которого он заслуживает.
   - Она теперь... недоверчива, - печально вздохнула Мэвис.
   - Трудно за это винить. Но ты всё равно передай. Буду рад видеть её как тут, так и в своём домене. В любое время.
   Я осознанно избегал не то что давления, но даже выяснение примерной силы отряда, в котором Друэлла не то просто состояла, не то реально командовала. Из обмолвок я понял лишь, что там сложная ситуация сразу с несколькими авторитетными демонами. Там видно будет. По большому счёту, шансы на то, чтобы прибрать к рукам ещё какое-то количество войск, выглядели не самыми призрачными. Требовалось лишь терпение, осторожность и готовность не просто заинтересовать, но и выполнить обещанное.
   Ещё немного поговорив с Мэвис и поняв, что эта демонесса будет очень даже полезна и обладает нехилым потенциалом, я предельно вежливо намекнул, что беседа - это, конечно, хорошо, но дела заставляют прервать оную. С ходу поняла и, источая ауру обольщения - не конкретной цели ради, а так - покинула шатёр.
   Дел у меня и правда хватало. Начать с того, что требовалось не просто патрули вокруг временного лагеря организовать - они как раз присутствовали - сколько позаботиться о разведке. Призванные совы, сразу несколько, полетели 'веером', чтобы охватить как можно большую территорию. До чего ж меня радовало, что 'система' позволяла настроить такой режим, при котором область твоего зрения как бы разделяется, создавая иллюзию нескольких экранов, на каждом из которых отображается видимое глазами шпионов. И размеры оных тоже можно варьировать. Сложновато, требует постоянного внимания? Бесспорно. Зато результат того стоит, особенно учитывая заметно упорядочившееся и 'апгрейженное' после соскальзывания в этот мир сознание.
   Вот и летели призванные совы, повинуясь командам, показывая мне виды на территории домена. Эльфийского, вполне себе развитого, но... уже попавшего под чужеродное влияние.
   - С-суки вислоухие, мозг свой прогадившие и сами того не понимающие, - процедил я сквозь зубы, когда увидел ЭТО.
   Под 'этим' подразумевалось маленькое такое, способное производить разве что рабочих инсектов и бегунцов, но вполне действующее гнездилище тварей Единения. И черт бы с ним как таковым, но ведь не получалось списать существование оной мерзости на разгильдяйство местных. Никак не получалось, хоть ты тресни! Что так? Присутствие поблизости местной эльфийской братии, которая топала по своим делам, практически не обращая внимания на инсектов. Ну ладно, не совсем так. 'Перворожденные' брезгливо кривились, источали презрение в нехилой такой концентрации, но вместе с тем не совершали никаких агрессивных телодвижений. И подобное могло означать только одно - повелитель домена знает о присутствии эмиссаров Единения. Более того, находится с оными в неких союзных или товарно-денежных отношениях, раз абсолютно чуждое эльфийской братии строение находится и функционирует.
   Надо разбираться! Лучше всего подошло бы взятие 'языка', а уж разговорить можно кого угодно, даже эльфа. К тому же мучители, которые присутствуют в моём войске, те ещё мастера в области причинения боли, такова уж их природа. Только вот есть одна тонкость, делающая идею захвата пленника не столь разумной, какой она казалась на первый взгляд. Доменом управлял не местный, а игрок, а значит, мог при необходимости смотреть глазами любого из своих вассалов на территории подвластного домена. А уж в случае пропажи кого-то из воинов наверняка это сделает. Следовательно, под случайное исчезновение не сработать. Хотя... Если нейтрализовать сразу нескольких, причём так, чтоб сигнал тревоги подать не успели, да съимитировать нападение хищных тварей, которая рвёт тела в клочья или вообще уносит в небеса в неизвестном направлении. Хм, есть у меня типус, способный хоть драконом прикинуться, хоть виверной, хоть... да кем угодно. Хозяева плоти, они такие, многопрофильные, если правильно их использовать.
   Мысль однозначно следовало развить. Особенно если применить...
   Сообщение. Не от 'системы', а от одного из списка тех, кто вообще знал мой 'истинный адрес' в этом мире. Без него один игрок другому хоть лопнет, а сообщение не отправит. Наши имени, такие как Хельги, Алекс, Огнёвка, д'Ин Амит - это для общения между собой. Для 'системы' же, пусть уже почти подохшей после осознания миром самого себя, у каждого свой уникальный 'логин', зачастую вовсе неудобоваримый для нормального использования. Но он есть и без него на связь не выйти при всём на то огромном желании.
   Огнёвка 'истинный адрес', он же 'тайное имя', знала, как без этого. И очень настойчиво желала пообщаться. А я что, я только 'за'!
   'Привет, красотка суккубьего облика! Судя по настойчивости вызова... Новости, ясно дело. Хорошие или не слишком?'
   'За-ме-ча-тель-ны-е! - и череда соответствующих смайликов, означающих крайне воодушевлённное состояние подруги. - Хельги, я в Лабиринте Духа побывала, представляешь. И много чего хорошего и интересного получила.'
   Огнёвка такая Огнёвка. Это я к тому, что сунуться в Лабиринт Духа после того, как Алекс предупредил нас всех, что это за зараза хитровыделанная... Увы, Ленка и безбашенность вкупе с чисто девичьим любопытством неразделимы. Ей явно плевать было на возможность не только полезных, но и весьма неоднозначных, а то и откровенно вредных 'даров' этого места. Лабиринт Духа, он базировался на считывании слабых мест психики игрока, в него попадающего. В эти самые уязвимые точки и бил, стремясь то напугать, но обмануть, то просто вывернуть наизнанку некоторые образы считываемые из памяти. По крайней мере, так было изначально. Теперь же это творение сумрачного гения психологом и спецов по ИИ эволюционировало, порой выдавая на гора такое, от чего голова кругом шла. Соваться туда было откровенным и, самое главное, не поддающимся анализу и просчёту риском. Но Огнёвка сунулась.
   'Твоим бы собственным кнутом да по заднице. Раз сорок, чтоб ума через казённую часть хоть немного вогнать'.
   'Ты немногословен, - подмигивающий смайлик. - А вот Алекс та-акой загиб выдал, почти весь экран обычным шрифтом. Да и Федька ругался затейливо. Хотя сразу перестал, когда я ему почти на блюдечке союзника преподнесла, чтобы с тем орком, Гхыром, заслужившим почётный титул Моржовый, легче справиться было.'
   'Давай-ка лучше по порядку. С чувством. с толком, с расстановкой, как завещали великие классики,- предложил я. - Надеюсь, ты не слишком торопишься, потому как у меня как раз свободное... относительно свободное время нарисовалось'.
   'А вот у меня тоже! И сейчас я тебе всё это рассказывать буду, потому как Динамит опять атаку орков-каннибалов отражает, а Алекс, бука такой, опять в своих некрофильских делах. Именно в некрофильских, потому как подружка у него из вампиресс, а она ни разу не живая, воть'.
   'Ревнуешь?'
   'Да ну тебя, - я словно бы видел, как Огнёвка отмахнулась от меня. Ага, она и ревность вообще не слишком сочетались. Особенно к девушкам, учитывая её ярко выраженную бисексуальность. - Ты лучше слушай, я в Лабиринте такого насмотрелась, что ахнешь. Началось всё с того, что, войдя в открывшийся портал, я оказалась... с своём прежнем теле и в местечке, очень похожем на знакомый нам Сайлент Хилл. И ещё магия не работала. Совсем! Сначала я...'
   Пошла плясать губерния. Огнёвка рассказывала действительно подробно, не забывая описывать всё увиденное. Пусть через призму собственных ощущений и... эмоций. Последнее приходилось фильтровать, потому как я знал - моей давней подруге без этого никак, в противном случае она могла, заодно с эмоциями, порой реально избыточными, отбросить нечто по настоящему важное.
   Первоначальный шок. Попытки - вполне себе успешные - найти оружие и отбиться от местной фауны, стремящейся устроить себе внеплановую трапезу, обнаружение ключевых мест города. Последнему, правда, неплохо помогли знания о мире Сайлент Хилла. Понимание того, что это... не совсем Сайлент Хилл, хотя место реально было на него похожее. Западня, куда её угораздило попасть, посчитав себя слишком крутой. Неожиданная помощь от ещё одного соскользнувшего в мир 'Лендлордов', оказавшегося в Лабиринте Духа не просто одновременно с Огнёвкой, но и в той же самой 'локации' (Упомянутые события подробно описаны в романе Сергея Юрченко 'Кукловод тысячи и одного заговора').
   Огнёвка рассказывала о культистах, о том, какие усилия пришлось приложить для их уничтожения. Подробно описала как союзников, призываемых её напарником по Лабиринту по имени Кайларн, так и противников. Поделилась и тем, что один из этих союзников очень сильно напоминал космодесантника Хаоса. Да и тот бог, который вроде как покровительствовал Кайларну, мне напоминал немного изменённое воплощение Повелителя Перемен. А покровитель культа, обосновавшегося в той самой Сентралии... очень много в нём было от Поводыря Обречённых.
   'Так что теперь у меня повышенная регенерация, очень-очень хороший шит на основе огня, а ещё фамильяр. Хоть и маленькая, хоть и не агрессивная, но красивая и полезная птичка'.
   'Уж точно полезнее бесятины, - охотно согласился я. - Да и Федьке нашему, раздолбаю, союзник пригодится, благо этот Гхыр подвида орочьего всем нормальным вокруг жить мешает'.
   'Точно. Но ты бы и сам подумал насчёт Лабиринта Духа. Я так поняла, проходы туда найти можно, есть и амулеты, и ритуал. Надо только поискать... или купить. Уже успела посмотреть, та же Гильдия Торговцев продаёт такие амулеты. И не очень дорого, ведь больше одного и не нужно, а рискуют немногие'.
   'Непременно подумаю. Но уже сейчас есть мысли о том, как нам, всем четверым, в среднесрочной перспективе, получить большие преимущества от полученной тобой в этом самом Лабиринте информации'.
   'И что же это такое?'
   'Пришествие в мир 'Лендлордов' новых богов, подруга. Сейчас мы владельцы очень ценной информации, а значит должны её использовать, передав - и отнюдь не просто так - тем, кто способен оценить.
   Недолгое молчание. И вот новое сообщение, вполне ожидаемое, поскольку Огнёвка, как и двое остальных моих друзей, схватывала не то что идею, а даже лёгкие намёки на неё. Интеллект, он не просто так.
   'Аристократия Инферно, она любит новые знания. Особенно такие. А из нас двоих только ты пока имеешь к ней доступ'.
   'К сожалению, пока лишь на уровне одного их архигерцогов. Но он очень хочет стать лордом, а подобные сведения ему в этом помогут. И, само собой, я не забуду упомянуть не только тебя, но и Алекса с Феодором. Заодно подумаю, как уже Алексу лучше будет кое-что открыть заправилам Ковена. Там... свои тонкости'.
   'Зато Конфедерация эти сведения если и оценит, то не так, как нам всем нужно, - после текста появился очень грустный смайлик. - Динамит наш такую глупость при выборе аватара сделал, что я даже и не знаю'.
   'Могло быть и хуже...'
   'Но очень реже! - смайлик бомбы с горящим фитилём хорошо иллюстрировал эмоции Огнёвки. - Пусть с нашим Федькой ещё и Кайларн поговорит. У этого миссионера Повелителя Перемен язык хорошо подвешен. И сам он мальчик интересный... Мне до сих пор жаль, что нам помешали'.
   'Ай-яй... помешали красотуле забраться в штаны очередному трофею, - попытался я подначить Лену. Но она к такому уже да-авненько привыкла за долгие годы нашей дружбы. - Успеешь ещё, у нас, если тупить не станем, целая вечность впереди.
   Вечность - это хорошо. Вот и Огнёвке подобная мысль пришлась очень даже по душе. Поболтали ещё немного, малость перемыли кости занятым делами военно-экономическими друзьям, а так уж и моей собеседнице хлопоты в дверь постучались. В самом прямом смысле слова, в дверь. Понимаю, ведь даже пока Завеса не развеялась, хлопот в домене масса и решать их за тебя... может и станут, да к тому же со всем старанием, только проверить всё равно требуется. Грамотному правителю, в число которых Лена искренне стремилась попасть.
   Золотое... нет, алмазное месторождение. Я с трудом удержался от того, чтобы не взвыть от избытка эмоций. Радостных. что особо примечательно. Воистину, информация - одна из наиболее ценных валют в любом из миров. Достоверная информация о пришествии даже одного реально могучей сущности в мир 'Лендлордов' и сама по себе была крайне значимой, а уж если двух, да таких, о силах, особенностях психики и возможных действиях можно было многое предположить... Для того же архигерцога Рабастана это шикарный трамплин на следующую ступень инфернальной иерархии. Для меня же... и не только для меня, но и для тех, кого я укажу как своих помощников и деятельных союзников - тоже билет наверх. Учитывая же понимание того, что подобную информацию лучше вываливать не цельным куском, а разбив на фрагменты, каждый из коих лишь подогревает интерес к продолжению... Не стоило удивляться тому, что я сразу же попытался связаться со Стеллой, оставленной в амплуа наместницы в домене.
   Пусто. Ничего, это не повод для беспокойства. Если нет её, значит в пределах замка должен присутствовать кто-то из заместителей, а то и Ставр. Проверяем... Есть контакт! Друид находился в той зоне, до которой зов дотягивался, а следовательно, он и послужит передаточным звеном.
   - Ставр?
   - Слышу вас, князь Хельги, - с некоторым опозданием разрешил мне 'вид из глаз' друид. Ага, понимаю, он до этого отдыхал. - В домене всё благополучно, леди Стелла с отрядом и наёмниками ещё не вернулась из подземелий.
   - Рад слышать, что никаких тревожных сигналов. Но о бдительности забывать тоже не стоит. А ну как очередные 'гости' прибудут, как тогда к тебе, на небесной колеснице, птичками породы рух запряжённой.
   - Следим. Импы в патрулях, я Призыв Смотрящего часто использую, да и под землёй скоро всё перекроем. Не зря Стелла там то и дело бывает.
   - Именно она мне и нужна. Как только вернётся - передай, чтобы срочно подала знак, нужно поговорить. Требуется очередную весточку в Инферно отправить, а сам я по понятным причинам этого сделать не в состоянии. Врат поблизости нет и вряд ли появятся, если только...
   - Домен,- понятливо протянул друид. - Неужели такая слабая оборона? Или хозяин Источника Силы уже понёс потери от других противников?
   - Не совсем. Слушай...
   Держать ближний круг в неведении - большая глупость. Вот я и дал краткую выжимку по поводу случившегося. Заодно Ставр получил рекомендацию по поводу возможного появления на территории домена гостей желательных и тех, чьё присутствия меня бы тоже обрадовало, но лишь в случае их захвата или устранения. К первой категории относились Друэлла и её отряд. Ко второй, вестимо, Тарганис и немногочисленные оставшиеся с ним демоны.
   - Тогда необходимо усиление. Вы разрешаете дополнительный найм?
   - Бесспорно, - согласился я. - Вот прямо сейчас его и произведу.
   Как сказано, так и сделано. Тридцать шесть импов, шестнадцать гвардейцев Инферно и четыре десятка братьев-в-ереси неслабо так усилили мощь оставшегося в домене войска, хотя и практически обнулили золотой запас. Нет, ну как обнулили... тридцать тысяч резерва благодаря ежедневному лимиту ввода средств оставались, но стоило помнить - это ресурс конечный, до бесконечности длиться не станет. С другой стороны - оттягивать этот самый ввод смысла тоже не имеет, я ж не знаю, как скоро до этих самых счетов, пусть и анонимных, доберутся. Может уже после того, как они опустеют, а может и до. 'Родному' же государству лучше всего оставлять лишь дырку от бублика и от дохлого осла уши, аккурат по завету великого комбинатора.
   - Готово, Ставр. Теперь распределяй пополнение по гарнизонам, оттуда и в патрули выдвигаться удобнее. Но и про ротацию забывать не стоит.
   - Помню, - хмыкнул друид. - И Стелла тоже. Она вот о чём ещё беспокоится... Что делать, если в домене появятся отряды наёмников?
   - Мне докладывать, незамедлительно. А там, в зависимости от того, что это за наёмники, будем размышлять. К примеру, с теми же степняками я в принципе дел иметь не собираюсь, какие бы рекомендации они ни показали. Зато если объявятся выходцы из Ковена, Конфедерации или какой-нибудь вольный ярл... это куда как интереснее. И крайне желательно, учитывая то, что у меня большие планы касаемо расширения. Кстати, не забудь, что среди доставшихся мне сегодня трофеев масса расходников для алхимлаборатории.
   - Были бы они здесь...
   - Будут, Ставр. В скором времени будут. Кстати, как там бедолага Дарин Каменный Шлем поживает, окружённый 'искателями красоты'?
   Хохот, переходящий в истерическое ржание - по другому это нельзя было назвать. Ставру было... хорошо. И этим самым 'хорошим' он постарался со мной поделиться. Не сразу, спустя где-то полминуты, когда малость отсмеялся и стал способен к членораздельной речи.
   - Бесам хорошо, гному плохо, - с притворной печалью вздохнул друид. - Они, неизвестно где достав разные кружевные вещички, теперь на них, словно на удочку. 'красоту' подманивают. Рожи глупые, но одухотворённые, энтузиазма хоть отбавляй. Многие гномы боятся за порог выходить, да и то... Войдут в комнату, а там бес с похабной рожей и с кружевными изделиями в руках. В таверне скоро выпивка кончится, гномы пьют как не в себя, пытаясь клин клином вышибить.
   - Бесы.
   - Да, бесы, но не простые, а особенные. Ваш шут, Рувик, и вовсе стал по своему... букварю, как по святым книгам чтения устраивать. С пояснениями, да перед гильдейским представительством. Прямо таки лекции на тему 'Как искать красоту и что с ней потом делать'... То есть что - это понятно, а вот в каких позах и сколько раз он как раз и проповедует. А гномы - народ патриархальный.
   - Пусть мучаются, мне это только на руку. Глядишь, через недельку-другую этот Каменный Шлем криком изойдёт, умоляя начальство забрать его из нашего домена.
   - Не недели, князь - дни. Больше он не выдержит. Вокруг демоны, разврат, дроу даже... Почти всё то, что в Подгорном Пределе считается недостойным, сейчас его окружает. Активно окружает, настойчиво.
   -Совсем хорошо. Тогда... жду возможности поговорить со Стеллой. Удачи в делах и исследованиях, Ставр.
   - Благодарю. Я думаю. что к вашему возвращению, у меня найдётся что-то, способное удивить.
   Заинтересовал. Особенно учитывая тот факт, что по настоящему Ставр интересуется исключительно химерологией. Алхимия для него лишь побочное направление, пусть и приносящее доход. Ну а мне надо бы и отдохнуть. Да-да, просто отдохнуть, выспаться перед завтрашним днём, который должен будет приоткрыть некоторые тайны, которые прямо-таки окутывает домен, на территории которого мы сейчас находимся. А спать, как известно, лучше всего не одному, а в компании красавицы, умелой и с фантазией. Хорошо, что такая не просто наличествует и готова на многое. но и действительно близка. Это многое значит, реально многое.
  
  
  Глава 4
  
   Ранние побудки... как же раньше я их ненавидел, будучи убеждённой 'совой'. Теперь же, будучи в новом теле, которому и пяти часов достаточно на то, чтобы полностью восстановиться после сколь угодно серьёзных нагрузок, можно было подниматься и ранним утром. Резко подниматься, разом, при этом не чувствуя себя злобным и разбитым.
   Вот и сижу сейчас рядом с костерком, смотря на восходящее солнышко, пью только что закипевший чай и смотрю на уже привычную суету вокруг. И не только вокруг, потому как один из патрулей обнаружил ту самую возможность прихватить 'языка' при этом не подвергая себя особому риску. Какую? Деревеньку хаффлингов, этого мелкого народца, который здесь являлся подчинённо-союзным у эльфов Вечного Леса и использовался ими как вспомогательная ветвь, более ориентированная на сельское хозяйство. Что это значило применительно к хозяину домена? Рассудительность и понимание роли экономики, стремление обеспечить себя достаточным количеством продовольствия, чтобы не зависеть от внешних поставок даже при большой численности населения. Предположение, конечно, но вполне себе достоверное.
   Деревня. Простая, обнесённая лишь частоколом, с парочкой сторожевых вышек. И поля вокруг, на которых работали эти самые половинчики, да и луга для выпаса стад мясо-молочной живности, куда без неё. Вот кого-то из местных тружеников и стоило изъять незаметно для прочих. То есть незаметно в том смысле, чтобы его сочли однозначно мёртвым от неизбежных в домене случайностей и даже не пытались искать
   Ищи виновника! Вот и мои призывы, равно как и разведчики, старательно обшаривали находящиеся поблизости территории, чтобы в итоге обнаружить вполне себе годный вариант. Виверна... не дракон, конечно, но тоже вполне себе опасная и прожорливая тварь, угнездившаяся в горах неподалёку. Уж не знаю по какой причине до неё ещё не добрался хозяин здешнего Источника Силы - хотя догадываюсь, что из-за нежелания гробить своих воинов в горах и по причине отсутствия летающих бойцов - но факт оставался фактом. Да и сама виверна вроде как тварюшка не одержимая бессмысленным пролитием крови, наверняка охотилась лишь в меру потребностей. Её то и должен был сымитировать Ньярлат, уже успешно вжившийся в роль метаморфа на все случаи жизни. Ничего, как только другие звери хаоса эволюционируют - нагрузка на его персону заметно снизится. Пока же уникальный кадр, замены не имеющий.
   В родном же домене дела мчались как пришпоренные. После достроившейся Арены Огня пришла очередь второго уровня Залов Заклинателей. Почему именно они были поставлены в очередь, слопав тысячу золота, пять мер дерева и камня, а также по четыре меры кристалла, драгоценных камней, серы и ртути? Именно этот уровень строения был необходим для последующего возведения Школы ведьмаков - последнего строения из военной линейки тёмных темпларов. Наряду с кузницей и лабораторией алхимика, которые у меня уже имелись.
   Прибыла Стелла, которая не только первым делом вышла на связь, но ещё и доложила о том, что в подземной части моего домена обнаружились не только морлоки и развалины форта, но и уже отстроенная каменоломня, а также рудник и место добычи драгоценных камней. Только вот если каменоломня того, была захвачена быстро и без каких-либо сложностей, то рудник и особенно место добычи драгоценных камней охранялись... Душевно они охранялись, высшей нежитью, совершенно не склонной идти на переговоры. Более того, никто не мог точно сказать, разумна эта экзотика или же не совсем. С ходу пробовать на зуб охранников Стелла не стала, предпочтя выждать, прощупать их сильные и слабые стороны и лишь после этого переходить к активным действиям. Ну а отправить посланцев с архигерцогу Рабастану с надиктованным мной письмом - это она обещала сделать в ближайшие часы. Суккуба. парочка рогатых, несколько гвардейцев и бесов для создания шумной массовки - вот и готово вполне себе пристойное посольство. И никаких проблем с тем. чтобы добраться до нужного места - заинтересованный в стабильном канале архигерцог дал ведущий именно в его центральный домен рунический код.
   Пока суд да дело, то есть Ньярлат, преобразившийся в виверну, а также сумраки, выполняющие роль разведки, готовились, дожидаясь подходящего момента, я наблюдал за происходящим тут, в лагере. В частности, за тренировочными боями между моими старыми бойцами и новоприсоединившимися. Сейчас в 'круге' мерились искусством боя две суккубы, Мэвис и Бастида. Боевые бичи и... магия, пусть действующая в десятую долю истинной силы. И ощутимо для попавшей под удар, и не опасно, и ману не истощит. Вот оно, ещё одно 'новшество', а точнее сказать очередной штрих к реальности нового мира. Учебный вариант боевых заклятий - полезный фактор, он лишним не будет и вот так, в формате поединка, и при отработке групповых боёв.
   Хорошо работают девочки! Вот Мэвис, взмахнув крыльями, уходит от удара боевого бича, но Бастида, словно предчувствовав это, бьёт Огненной Струёй. Попадает, причём в крыло, тем самым заставляя соперницу по условиям пусть учебного, но боя, перестать пользоваться возможностью полёта. Ответный удар бичом и... Вспышка. Прикрытые глаза за какое-то мгновение до этого... только моя новая демонесса бичом захлёстывает ноги Бастиды. Тактическая победа! Упавшая на малость опалённую траву суккуба кратко, но очень эмоционально выражается, но победу соперницы не отрицает. Ей понятно, что в такой вот ситуации падение - почти что верный кердык, если в реальном бою. Добивающий удар, а особенно заклятье, да по рухнувшей цели, оно дорогого стоит.
   Следующая пара, на сей раз зверь хаоса против архидьявола. Нда, это тоже интересно. Неплохо развитая магия плюс способность телепортироваться на короткие расстояния против множества щупалец и перемалывающей всё и вся пасти. Да и способность уйти под землю, её тоже забывать не стоит.
   - Такие поединки полезны, - произносит подошедший Лаурус. - Новичкам особенно, они должны знать, что можем мы.
   - И наоборот.
   - Наоборот тоже. князь. Позвольте спросить... Вы уже приняли решение, что будете делать с этим доменом?
   - Здесь инсекты Единения, Лаурус. Местный владелец смотрит на это сквозь пальцы, чтоб его гоблины сожрали! Заметь, я упомянул лишь лучший из худших вариантов, - сокрушитель, помрачнев, кивает, соглашаясь с услышанным. - А ведь тут может быть расклад похуже.
   - Договор. Неважно какой.
   - Абсолютно. С роевыми сущностями в принципе нельзя заключать соглашения, 'муравейник' всё равно будет действовать так, как велят сложнейшие инстинкты, многими ошибочно принимаемые за разум. Поэтому необходимо очистить домен от заразы. Ну а здешний Источник Силы станет хорошей прибавкой к тому, которым я уже владею.
   Понимающая ухмылка в ответ. Стремление к расширению власти естественно для любого князя Инферно, это знает любой демон, даже самый обделённый умишком бес. А меж тем Стаггард, зверь хаоса, сумел заплести своими щупальцами то место, где только должен был появиться архидьявол. Точнее сказать, он просчитал наиболее вероятное место появления. Ну или просто повезло... Везение в мире магии - явление отнюдь не эфемерное, порой оно способно стать неплохой компенсацией, а то и дополнением. Тут уж кто на что ставку делает.
   - У хозяина домена может оказаться большая армия...
   - Оттого я и озаботился пленников, способным говорить. Узнаем приблизительную силу здешнего лендлорда, сильные и слабые стороны. А там уж посмотрим, стоит ли действовать самим или же лучше использовать кого-то из его соседей в качестве временного союзника. Пугалочка для них найдётся!
   - Инсекты...
   - Они самые. Уж вылить на 'перворожденных' большое ведро помоев никогда не составляло проблем. Они даже своих союзников зачастую ухитряются довести до белого каления.
   - Но мы из Инферно. Нас ненавидят сильнее.
   - Никто не обещал, что будет легко,- парировал я более чем разумное замечание сокрушителя. - К тому же среди нас не только демоны.
   Вот и засветка одного из важных козырей. Ведь при теоретических переговорах можно до предела возможного оттягивать упоминание о том, что одна из договаривающихся сторон, скажем так, отнюдь не полностью относится к тёмным темпларам. Ай, тут всё ещё вилами по воде писано! Но при любых раскладах этот конкретный домен отнюдь не конечная цель. Хозяин расположился дальше, ещё севернее. Если быть совсем точным, к северу от домена, где мы сейчас находимся, располагается анклав ветви Парящего Журавля. Именно оттуда были родом пойманные и ликвидированные мной марионетки хозяина. А сам он... думаю, что не так уж и далеко оттуда. Надеюсь на это, поскольку полноценный завоевательный поход - не с моими нынешними возможностями уж точно.
   Новые поединки один на один, затем пара на пару, три против двух... Полезно и приятно посмотреть, право слово. Хотя параллельно с этим я не забывал и об использовании призывов, благо невысокий расход маны и её неплохая регенерация позволяли мне не особенно вздыхать над затратами на заклятья.
   Домен не был из числа слабо развитых. Напротив, глазами призванной живности я видел отсутствие разбойничьих шаек, возделываемые поля и цветущие сады, иные признаки процветания. Да и населяющие эти земли эльфы вкупе с хаффлингами также выглядели вполне пристойно, не похоже, чтобы их изнуряли налогами. Тишь да гладь... только вот не такая, какой ей следовало быть, чувствовалось, что внешнее спокойствие - это спокойствие болота, откуда вот-вот вырвутся зловонные пузыри болотного, ядовитого газа. И некая зона отчуждения вокруг малого гнездилища инсектов. Принцип 'не буди лихо, пока оно тихо'? А что, вполне возможно! Трясти надо местных, трясти, из них много чего важного и интересного можно выколотить!
   Легки на помине. Трое хаффлингов, двое явных 'крестьян' и один пращник, неведомо как с ними увязавшийся, о чём-то трепались, уйдя довольно далеко от своих соплеменников. Ньярлат же в обличье виверны готов был выполнить то, ради чего его сюда направили. Сумраки, точнее уже фантомы, тоже были поблизости, следили, чтобы всё прошло нормально, без эксцессов. Вот к одному из них я и 'подключился', получив возможность видеть всё то же, что и он.
   Атака 'виверны'. Неожиданная, а оттого эти самые хаффлинги даже попытаться скрыться не сумели. Р-раз... удар по голове хвостом. Не кончиком, где костяное острие, а серединой, чтобы надёжно вырубить. Готов объект. Тот самый, который кажется наиболее перспективным для допроса, то есть пращник. Дикие крики двух оставшихся, один из которых едва перебирает ватными от переживаемого ужаса ногами. И тут новый удар хвостом. Острием хвоста попрошу заметить, а это хорошее такое оружие, в чём то даже получше рыцарского копья. Он же гибкий, то есть способен очень эффективно менять направление удара. проскальзывать в любую открывшуюся брешь. В других ситуациях, поскольку здесь и сейчас таких сложностей в принципе не наблюдалось. Войдя в спину, без каких-либо усилий пронзив кости и плоть, костяное острие вышло из груди... и сразу же отдёрнулось обратно.
   Некоторым же страх придаёт дополнительные силы.... или скорость. Хаффлинг удирал очень быстро, изо всех сил перебирая своими мохнатыми ногами, повинуясь исключительно инстинкту самосохранения и бушующим в крови гормонам, требующим убегать от той угрозы, которую никак не победить. И вот голова последнего из тройки банально откусывается, а лишённое оной тело, сделав по инерции ещё пару шагов, падает, щедро поливая кровью землю.
   Один вырублен, двое мертвы. Осталось главное - замести следы, для чего придётся хозяину плоти изобразить трапезу прожорливой виверны, благо эта фауна реально способна жрать как не в себя, после чего прихватить ценный трофей и свалить.
   Ф-фу! Крайне неэстетичное зрелище, лучше всего характеризуемое словами 'кровь, кишки, потрошки'. Зато в оставшемся месиве не сильно то и разберёшь, обглодки от двух половинчиков или всё же от трёх. Сильно сомневаюсь, что местные станут всерьёз сортировать невеликие фрагменты тел, а особенно осколки черепов. Виверны, они, помимо прочего, дробят и черепа, дабы со вкусом сожрать мозг... Неэстетичные подробности, спору нет, но вполне подходящие для заметания истинной картины происходящего.
   Всё, готово. Ньярлат, держащий в лапах столь нужного нам пленника, взлетает, но невысоко, чтоб внимания не привлекать. И на низком, почти бреющем полёте, да под прикрытие ближайшего леса. А уж там по деревьям, сменив форму на более подходящую к обстановке. Доберётся и сюда, со своим ценным грузом, который должен будет расколоться от головы до задницы.
   Забавно, но факт - криками хаффлингов, которые наверняка были слышны... далеко, озаботились далеко не сразу. А когда озаботились, то прибывшая на 'место происшествия' толпа из полутора десятков их соплеменников лично меня ни разу не впечатлила. Хотя насмешила, это да. Доблестная кавалерия верхом на... пони. Реально на пони, хотя оно и понятно, ведь мелким половинчикам на иной четвероногий транспорт и не взобраться. Разве что на козлов, но это было бы форменным сюрром! Охи-ахи, заблёвывание окрестностей, пара обмороков и всё прилагающееся. Вот уж воистину ни разу не приспособленная для войны раса. Исключения, конечно, есть везде, но общую картину это всё едино не меняет. А мне пора развеять призыв. потому как когда сюда прибудет кто-то из эльфов - а они прибудут, зуб даю - то вполне могут при помощи поисковых заклятий обнаружить призванную живность. При таком раскладе же будет чрезвычайно сложно выдать случившееся за проделки неразумного зверья. Нафиг-нафиг, отключаюсь от греха подальше! У меня и другие дела есть, они вообще почти рядом, приближаются с немалой скоростью.
   Ньярлат молодцом во всем смыслах. Не только хорошо обставил сценку с 'виверной', но и позаботился о том, чтобы пленник уж точно не пришёл в сознание до появления тут. Я же, не мешкая, бросил на чего чары Изоляции из школы Разума. Что это за зверь такой загадочный? Специфическое, но в подобных случаях полезное заклятье, мешающее объекту подать сигнал тревоги хозяину Источника Силы. Не было бы его, изученного из купленного на аукционе свитка ценой всего в несколько сотен золотых, фиг бы я смог вообще хоть кого-то допрашивать, не ставя в известность не только о факте, но и о содержании допроса владельца домена из числа игроков. Сейчас же как нефиг-нафиг, главное не забывать возобновлять чары, если допрос вообще продлится достаточно долгое время.
   Чем хороши демоны-мучители и их эволюция в вестников ужаса, так это умениями не только малефиков, но и пыточных дел мастеров. Они при минимуме инструментария могут практически всё, не требуется даже калечить допрашиваемого. Вестнику ужаса достаточно прикоснуться к телу с выплеском малой толики маны и... Любая боль, варьируемой интенсивности и локализации. Но пока демон по имени Гил'Тессеракт одним энергетическим импульсом всего лишь привёл в чувство захваченного пленника. Само собой разумеется, хаффлинг был лишён оружие и связан, но это уже своего рода правила хорошего тона при допросе. Равно как и особая иллюзия, скрывающая не место допроса, а звуки. Иными словами, любые вопли вовне не просочатся, пока у активированных чар не истощится запас прочности. Вопли - это отнюдь не то, что требуется, когда ты находишься на территории чужого домена, несмотря на многочисленные патрули, контролирующие местность вокруг временного лагеря.
   - Очнулся наш спящий принц,- ла-асково так промурлыкала Ламита, наблюдая за тем, как пленник дёрнулся, приходя в сознание. - Любопытно, орать бу...
   - Де-емоны!
   - Будет, - усмехнулся Лаурус, попутно наградив вопящего хаффлинга хорошей такой затрещиной, от чего тот чуть было язык не откусил. Было бы обидно, право слово. - Такие всегда орут.
   Я бы добавил, что орут, но недолго, только лень стало. И первую часть допроса Ламита с Лаурусом спокойно сами проведут, я же вмешаюсь лишь тогда. когда потребуется что-либо уточнить или свернуть основную линию в нестандартную сторону. Инициативу вассалов стоит поощрять. Вестник же ужаса, он тут исключительно как стимулятор правдивости присутствует, если вдруг случится нечто неожиданное и суккубьей ауры Ламиты окажется недостаточно. И всё, большое количество народа во время допроса вообще не полезно.
   - Как тебя зовут, маленький хаффлинг? - аура суккубы уже действовала, приковывая взгляд половинчика и делая выражение его лица откровенно глупым, словно бы он находился под тяжёлой наркотой. - Ответь и мы с тобой познакомимся. Ты ведь этого хочешь?
   - Хочу, - нервно сглотнул тот, заворожено смотря то на лицо демонессы, то на грудь, то ещё ниже. - Меня зовут Гильбо.
   - Вот видишь как приятно говорить со мной, говорить мне правду. А я Ламита, я очень рада познакомится с тобой. Ты ведь хочешь рассказать путнице, случайно оказавшейся на землях этого домена, что здесь происходит, кто владеет этими землями? Хочешь, да?
   И ручкой этак небрежно расправляет невидимую, а точнее отсутствующую складку на своём одеянии. В районе груди, что характерно.
   - Госпожа Илладриэль, мудрая, прекрасная и справедливая, она правит этими землями. Она защищает нас от всех, кто желает зла.
   - От кого именно она защищает вас?
   - Здесь были чудовища, теперь почти нет, - продолжал отвечать хаффлинг, не совсем даже понимая, с кем говорит. - Теперь есть соседи, с которыми госпожа договаривается. С людьми, другими эльфами... Со всеми, кроме подземных, поклоняющихся богине-пауку. С ними война. Тяжёлая, особенно когда упала Завеса.
   - Люди, эльфы... и дроу. Люди из Империи, часть точно, вы, князь, сами карту показывали, - процедил Лаурус. - А инсектов он как соседей не упомянул.
   - Вот сейчас и уточним. Дорогая, не будешь ли любезна...
   - Конечно, Хельги, - и обращаясь уже к заворожённому половинчику. - Откуда взялись инсекты Единения? Большие и опасные насекомые, если тебе так понятнее.
   Верное уточнение, а то мысль хаффлинга из-за услышанного слова 'инсекты' упорно искала мозг и не особо находила оный. Половинчики, они вообще народ такой: трусоватый, серый, как штаны пожарника, и отнюдь не страдающий в большинстве своём любознательностью. Грядки, пиво, табак и постижение дзена от сочетания всего перечисленного. Именно трусоватость и обусловила вполне устраивающую нас осведомлённость Гильбо касаемо оказавшихся здесь инсектов.
   - Госпожа разрешила присутствие тут насекомых, они обещали помощь против дроу.
   - Обещали или выполнили? - чувствуя страх объекта. Пробивающийся даже сквозь её ауру обольщения, суккуба добавила и тактильный контакт, время от времени дотрагиваясь рукой до открытых участков кожи хаффлинга. - Сосредоточься, отбрось страх, я тут, я заберу все твои тревоги.
   - Выполнили. Выполняют, - вновь успокоившийся Гильбо вернулся к нужному состоянию 'пускаю слюни на обворожительную красавицу'. - Госпожа теперь может ими управлять. Она очень не любит, но может, мой дядя сам это видел.
   - Давно она это может?
   - Недавно... несколько дней.
   З-зараза! Способность управлять инсектами означала получение 'книги знаний', ориентированной на возможность использования новой расы, в нашем случае, инсектов Единения. И вряд ли местная поклонница Профессора - а выбранное имя толсто намекает на первоисточник - просто взяла и нашла эту самую 'книгу'. С вероятностью в девяносто девять процентов 'книгу знаний' хозяйке домена вручили по покамест неизвестной причине. Зато прослеживалась цель этого действия - ползучая инвазия.
   Важный нюанс для всех, кто выбрал в качестве основной - не столь распространённый выбор - или вспомогательной уже на старте - совсем редкие случаи - расу инсектов состоял в том, что, как оказалось, нельзя было считать своих воинов своими в полной мере. Высшие синапсы, то есть своего рода концентраторы воли Единения, обладавшие немалыми кусками роевого разума, могли, прикладывая определённые усилия, в том числе используя как резонаторы синапсы уровнем ниже, перехватывать контроль. Это выяснилось не сразу, лишь после того, как эффект Скольжения проявился в полной мере для мира 'Лендлордов', но теперь сей факт уже мало кем отрицался. Естественно, популярность выбора инсектоидного аватара упала чуть ли не до уровня плинтуса - хотя и до этого игра за Единение была далеко не в топе - хотя всё ещё находились 'желающие странного'.
   В топку статпогрешность, речь не о ней. Если принимаем как исходную точку факт, что книгу Единения этой Илладриэль дали как своего рода плату за союз с Единением, это говорит о многом. Эльфы-марионетки, наличие интересов Хозяина на землях ветви Парящего журавля, склонность некоторой части эльфийских лордов видеть в инсектах неотъемлемую часть Матери... результат совсем печален. Нужны лишь факты, а не домыслы, получив которые, я могу бить во все колокола, подвигая того же архигерцога Рабастана и союзных ему аристократов Инферно к более активным действиям. Ну и к помощи мне родимому, которая будет выражаться не в словах, а в усилениях. Неважно чем, я приму и войска, и деньги, и тем более книги, позволяющие развить навыки и тем паче знания. Вариант, что мне за подобные известия ничего не перепадёт, я в принципе не рассматривал. Успел уже как следует изучить суть происходящего под багровыми светилами Инферно. Самые начала, конечно, но и этого достаточно... на первое время.
   Меж тем допрос хаффлинга продолжался. Ламита с Лаурусом старались по максимуму выжать из ограниченного разума Гильбо сведения о численности войск в домене, но тут... Не Рувик, умеющий считать до семи, конечно, но и не титан мысли. Да и не интересовался он этим, будучи целиком и полностью доволен прозябанием в числе охраны занимающихся полевыми работами соплеменников от мелкой хищной фауны вроде случайно забредшего волка. Хорошо хоть примерно представлял расположение замка и малых поселений, равно как и мест - очень ориентировочных, с большим разбросом - откуда нападали дроу. В общем, с паршивого половинчика хоть шерсти клок... с ног... низкого качества.
   Финита. Ламита тяжко вздохнула и вымолвила:
   - Он пуст, Хельги, я вытащила из его головы всё, что нам могло пригодиться. Если он больше не нужен, то... - суккуба провела пальцем по шее, показывая, что именно стоило бы сделать с исчерпавшим свою полезность материалом.
   - Рано, кровожадная ты моя, он мне ещё пригодится. Я ведь начинающий Создатель Демонов, а потому мне нужен материал для изучения. Морлоков и степняков, которые вроде как к человеческому роду относятся, я уже изучил во всех подробностях. На очереди энергетическое строение и реакция на азы демонификации народа хаффлинтов.
   - Тогда... - призадумалась Ламита. - Точно! Гил'Тессеракт или любой другой демон его вида будет только рад помочь. А для меня этот процесс... некрасивый.
   - Понимаю. Зато для моих целей он необходим. И оскорблять чувство прекрасного твоё и других я не собираюсь. Просто изменю иллюзию и без фанатизма, но с должной степенью внимательности выполню необходимые действия. А ты, Лаурус и другие пока посидите над картой и подумайте.
   - Темы раздумий?
   - Разведка на предмет уточнения сил Илладриэли с учётом того, что нам уже известно. Возможность выйти на дроу. Хоть их жрицы нас очень сильно не любят, но если они получили приказ, то ради его исполнения даже с демонами будут готовы сотрудничать.
   - И готовиться ударить в спину, - проворчал Лаурус.
   - Дроу. Они такими были, такими и останутся, - философски заметил я. - В любом случае, задачи поставлены. Как только освобожусь, подойду к вам, в мой шатёр, там и продолжим. А теперь...
   Намёк был понят. Суккуба и сокрушитель покинули небольшой участок пространства, который уже был под действием иллюзий. Мне оставалось лишь обновить их, добавив ещё и скрытие картины тут происходящего. Вестник ужаса, тот уже готовил 'малый походный инструментарий', пригодный для вдумчивого изучения любой формы жизни. Я этот наборчик уже использовал в недавнем прошлом, причём не единожды. Морлоки, степняки с неграми... Зато результат, которого требовалось добиться, стал заметно ближе.
   То самое задание, первое в линейке, необходимой для становлении полноценным Создателем Демонов. Звучало оно так:
   'Вы получили задание 'Подопытные кролики'. Путь Создателя Демонов долог, сложен и изобилует неудачными экспериментами. Чтобы повысить уровень мастерства модифицирования телесной и духовной составляющих проведите сравнение представителей как минимум четырёх рас, населяющих мир 'Лендлордов'. Возможно и даже наверняка вам понадобится более одного представителя каждой расы.'
   Две из необходимых четырех рас уже были исследованы. Интересным стоило считать то, что отличия были не только внешние, видные всем и каждому; не только внутренние, предстающие перед прикоснувшимися к ремеслу танатолога... Уровень взаимодействия органической материи с магической энергии - вот что лежало в основе любых серьёзных модификаций, причём как у химерологов, так и у идущих по пути направленной демонификации чужих организмов. Я начал с хомо сапиенс, причём двух разновидностей. Не в смысле расовой принадлежности, а в плане чувствительности к магии. Иными словами, под нож исследователя в параллель пошли простой степняк и тамошний шаман, которого правильнее было бы называть хирбадом. Результаты были предсказуемыми - практически неразвитые, не затронутые потоками маны энергетические каналы простого кочевника, и вполне развитые у хирбада, практикующего магию с подростковых лет. Более того, у последнего, помимо основных каналов, была сеть периферийных, с гораздо меньшей пропускной способностью, но присутствующих почти везде, пусть и видимых лишь при помощи магии. Наглядное различие между простым человеком и магом.
   Морлоки же преподнесли неслабый такой сюрприз. У них вообще не было полноценных энергетических каналов. Лишь какие то хаотические их ошмётки, обрывки, ведущие в никуда и возникающие на пустом месте. Зато общий фон магии присутствовал в избытке, словно плоть, кости, кожа - все части тела были ей пропитаны. Более того, эти твари фонили сырой, не очищенной, не структурированной маной. При этом ни один морлок не был способен даже к базовым применениям магии. Тоже весьма любопытное наблюдение, занявшее место не только в памяти. но и на страницах 'лабораторного журнала'.
   И вот теперь - третий вид, хаффлингом именуемый. Посмотрим, что он нам покажет, какие новые наблюдения мне удастся сделать. Ага, Паралич и Хрустальный Сон - ещё одно заклятье школы Разума, дешёвое, но нужное, погружающее объект в забытье, из которого только направленными на снятие подобного эффекта магическими воздействиями вывести реально - уже активированы, так что можно приступать. Боль, страдания... это не мой метод, ведь объект сам по себе мне не враг, он лишь подлежащий зачистке, исчерпавший полезность 'язык'. Просто перед собственно 'стиранием' он сослужит последнюю службу, позволив изучить строение не только дела. но и энергетики своей расы.
   Одежду долой, пошла работа. Неприятная, чтоб её - сроду не собирался становиться медиком и не в последнюю очередь из-за этого с ходу отбросил некоторые из вариантов аватаров перед воплощением тут, в мире 'Лендлордов' - а всё равно приходится ей заниматься. Хорошо ещё, что большую часть черновых действий спихиваю на вестника ужаса.
   Не человек - это сразу видно. Энергоканалы по существу такие же неразвитые, как у простых кочевников, периферийные напрочь отсутствуют, однако расположены чуть по другому, да и количество разнится. У хаффлингов их несколько меньше, чем у людей. Или у конкретной особи? Нет, вряд ли, поскольку вскрытые кочевники друг от друга этим не отличались. А ещё слабый-слабый, но магический фон, пронизывающий все ткани исследуемого. Направленность маны? Жизнь с уклоном в природный компонент и... воздушную стихию. Хм, интересненько! А что относительно неконтролируемой реакции на волну энергии, которая запускает процесс демонификации? Проверим...
   Та же картина, что и у простого человека. Изменения тела, приводящие к быстрому отказу большей части внутренних органов, а затем смерть. Ну да ладно, кое-что узнать удалось. Теперь бы ещё пару-тройку подопытных, да желательно хотя бы малость одарённого в магическом плане. Увы и ах, это у хаффлингов крайне редко встречается. Другое дело эльфы, но их нет. Пока нет, о чём не следует забывать.
   Убрав иллюзию и приказав находящимся поблизости братьям-в-ереси убрать остатки научных исследований - то бишь закопать по быстрому, чтобы других не смущать - я потопал к шатру, где находились Ламита, Лаурус, Воислав и... ну да, Янек, всё верно. Когда я, отодвинув в сторону закрывавшую вход зачарованную ткань, оказался внутри, эта четвёрка довольно активно спорила, устремив всё своё внимание в сторону расстеленной карты, на которой они уже успели схематично, но с сохранением масштаба, изобразить домен, в котором мы сейчас находились. Предмет спора? Поиск слабых мест в обороне домена, само собой разумеется. А их хватало.
   - Эта эльфийка пришла в мир немногим раньше князя Хельги, а значит не могла успеть выстроить одновременно хорошую оборону и получить большое войско, - хоть Ламита и давила суккубьей аурой, но говорила по делу. - И ещё хаффлинги!
   - Мелкие мохноногие создания, - брезгливо кривился сокрушитель. - Крестьяне, их место в полях, на пастбищах, в шахтах. Я не привык думать о врагах плохо до тех пор, пока они сами это не покажут. Пленник рассказал, что замок хорошо укреплён, что город окружён высокой стеной с множеством боевых башен. Дерево, но у эльфов оно особенное, не уступает камню. Хаффлингам вряд ли уделили внимание в ущерб эльфийским воителям и магам.
   Остальные трое соглашались, что глупость врага хоть и способна радовать, но рассчитывать на неё не стоит. Опасно. Зато прозвучали мысли касаемо того, как именно можно начать боевые действия против хозяйки домена. Воислав, тот предложил сперва попробовать на прочность имеющиеся поселения, тем самым заставив Илладриэль либо стягивать войска к цитадели, либо напротив, дробить их. Что характерно, в условиях, когда противостояние с дроу никто не отменял. Янек, тот развивал идею, но несколько в ином направлении. Дескать, к чему наносить реальный удар, если можно для начала ограничиться его демонстрацией. А там уж начать перехватывать хоть стягивающиеся к замку отряды, хоть выходящие из замка. Это уже по ситуации, смотря какое решение примет эльфийка.
   Хорошо обсуждают, всё правильно и по делу, аж душа радуется. Вместе с тем есть один аспект, про который они не то что забыли, скорее просто не учли. Делаю пару шагов по направлению к нескольким подушкам, лежащим на полу шатра, после чего располагаюсь на них. Мягко, удобно... а ещё суккуба сменила место дислокации, прижавшись ко мне своими богатыми формами по своему обыкновению. Приятно... особенно после ни разу не приятной работы по изучению анатомии и внутренней энергетики хаффлинга.
   - Дроу очень редко передвигаются на значительные расстояния по поверхности, - напоминаю собравшимся в шатре об очевидном, после чего жду реакции.
   Ага, суккубочка моя уже хищно улыбается, а вот Лаурус напряженно думает. Янек, скребущий в затылке и скалящий немаленькие клыки, которые и в человеческой ипостаси оборотня внушают. Зато принявший Бездну по имени Воислав, смотря на меня своими заметно изменившимися после прохождения Нисходящей Пирамиды зенками, произносит:
   - Передвигаться как дроу? Воспользоваться проложенными ими ходами или имеющимися там изначально? Но мы не можем как они, нет таких умений.
   - Таких точно нет, зато некие суррогаты присутствуют, - слегка улыбнулся я. - Воспользовавшись определёнными артефактами, я смогу найти место, где удобнее всего добраться до подземных путей. Вы же должны хотя бы приблизительно локализовать место, откуда поднимаются на поверхность или уходят под неё воины дроу. Справитесь?
   Кивают, равно как и словами уверяют меня в том. что можно даже тени сомнений в сторону отставить и не беспокоиться. Ну-ну, надеюсь на лучшее. Хотя проникнуть туда, вниз - это лишь начало. Гораздо важнее другое. Слегка поглаживая по особо выдающимся местам прильнувшую ко мне суккубу, смотрю на неё, после чего киваю, намекая на то, что ей бы желательно проявить инициативу. Не в сексуальном плане, подобное было бы неуместно.
   - Дроу не орки, они не бросаются на всех, кого увидят. Не гномы, ведь, оказавшись в чужих землях с чёткими целями, стремятся прежде всего исполнить именно их Оказавшись под землёй, мы привлечём их внимание. Нас немало, мы достаточно сильны, чтобы не вводить их в искушение. Тёмные эльфы захотят поговорить. И обмануть, использовать в собственных целях.
   - Но сперва поговорить! - акцентирую внимание именно на этих словах Ламиты. - Так что ноги и в руки и ищем те самые места. Приказ ясен? Тогда за дело.
   Лаурус, Воислав и Янек, встав, один за другим покинули шатёр, а вот попытку суккубы подняться я самым диктаторским образом пресёк. Присутствие красивой девушки - это не то, чего хочется лишаться, тем самым понижая уровень комфорта и уюта для отдельно взятого меня.
   - А разве...
   - Сами справятся, чай не маленькие. Зато как только обнаружат, тогда уже всем нам нужно будет выдвигаться.
   - Твой посох, да? - томно проворковала Ламита. начиная откровенно тереться своей грудью размера этак пятого и проскальзывая руками мне под одежду.
   - Он самый. Сама знаешь, достаточно оказаться 'где-то рядом', тогда простого взгляда через кристалл будет достаточно, чтобы увидеть находящееся под землёй. А потом и обычными заклятьями обойдёмся, нам ведь не слишком важна именно скрытность.
   - Посох - это хорошо. Или жезл... А жезлы бывают разные. Мы, суккубы, это лучше всех знаем.
   Началось... Судя по изменившемуся голосу и затуманенному взгляду, Ламита перешла в 'секс-режим', хотя вроде как этой ночью я её если и не умотал, то уж точно разочарованной не оставил. Суккубы, млин! Заводятся с пол-оборота, а что послужит триггером - предсказать практически нереально. Тормозить не рекомендуется - надуется, как мышь на крупу и будет смотреть с немым таким, но за версту ощутимым укором. Да и... Ай, кого я вообще уговаривать то пытаюсь? Ничего не приключится от того, что по-быстрому подругу порадую.
   Руки, действуя словно сами по себе, отдельно от головы, справились с немногочисленными застежками, давая возможность полного доступа ко всему, что у демонессы повыше пояса. А было там много чего и очень даже... Хоть и пятый размер - может даже чуть больше - но никакой рыхлости, обвислости. В то же время отсутствовала и искусственность, как у тех моих знакомых девушек, которые силикончиком баловались. Не-ет, у суккуб всё абсолютно естественно. Магия-с, больше и сказать нечего.
   А ёще суккубы любят кружева. Сильно любят, считая, что нижнеё бельё должно состоять из них чуть менее чем полностью. Тут я их очень даже поддерживал. Особенно Ламиту, поскольку её полу- и просто обнажённое состояние должно было радовать исключительно мою персону. Ну и Стеллу, против подобного варианта я также не возражал. К тому же по возвращении в домен моей демонессе должны были приглянуться те комплекты эльфийского и тёмноэльфийского производства, которые пару дней назад были заказаны через гильдейских торговцев. Но и то, что было сейчас на ней, очень завлекало и возбуждало. И застёжка спереди, что гораздо удобнее. Многократно проверялось. Вот я её сейчас и отщёлкну...
   - Князь, прилетел имп, которого я послала к Друэлле, - раздался знакомый женский голос по ту сторону ткани, разделяющей наш шатёр и внешний мир. - Вы приказали сразу же вам сообщить.
   Злобненькое рычание Ламиты однозначно было услышано другой суккубой. Только вот смутить этих демонесс подобным.... в принципе нереально. Тому подтверждением стали последовавшие слова.
   - Я буду рада... очень рада поведать вам эти известия. Они поднимут... настроение вам и порадуют вашу советницу. Я знаю толк в том, что радует и могу это доказать. И показать.
   -Минуту.
   Вздохнув, я развёл руками, тем самым показывая, что приятное времяпрепровождение немного откладывается. Зато ради, как я полагаю, хороших известий. Ламита очень быстро привела себя в относительно пристойный - для суккубы, естественно - вид, и лишь после этого я разрешил Мэвис войти. Чем был хорош этот шатёр, так это ещё и тем, что можно было заблокировать вход/выход мысленной командой. Магия, она такая, многообразная, а уж сейчас и вовсе начинала ускоренными темпами отвязываться от заданных 'системой' рамок.
   Одна раздражённая из-за обломанного секса суккуба. Вторая, радостная и воодушевлённая, а ещё повиливающая попкой и хвостиком, словно намекая, что будет ни разу не против присоединиться. Э, нет, красотуля, у меня несколько иные повадки, нет привычки с ходу устраивать не просто тройничок, а включая в интимные забавы, наряду с уже постоянной девушкой, девушку практически незнакомую. Так что вежливая улыбка, предложение присаживаться, налить вина или чего-нибудь другого по вкусу, после чего рассказывать то, ради чего она тут и появилась.
   - Друэлла прислала письмо. Ой... - Мэвис , дёрнув рукой, в которой был кубок с вином, пролила часть напитка... аккурат себе на грудь. Да так пролила, что капли скатывались по гладкой как шёлк коже прямо в декольте, там и исчезая.- Я такая неловкая! - и глазками хлоп-хлоп. - Мне прочитать?
   - Не стоит, лучше я сам, - протянув руку, я получил пахнущий горьковатыми духами свёрнутый в трубочку листок бумаги. - Благодарю. Та-ак, посмотрим, что тут интересного пишут.
   И не только я. Ламита тоже очень-очень хотела ознакомиться, что и доказала, оказавшись сзади и таким образом получив возможность читать одновременно со мной. Послание... часть его, адресованная не Мэвис, а лично мне. Друэлла первым делом выражала благодарность за показательное убиение Тарганиса и очень сожалела о том, что для ему подобных, пришедших в Инферно из далёкого и непонятного мира, невозможно длительное перерождение. Однако вместе с тем высказывала свои желания, связанные с тем, чтобы 'плод любви больного сифилисом импа и старой гоблинши с отвисшими сиськами и отвислым животом' потерял всё и более не смог уместить свою задницу на кресло правителя любого, самого захудалого домена. Чтобы само его имя стало синонимом трусости, никчемности и предательства, за одно сравнение с которым уважающий себя демон станет вызывать на бой.
   Душевно выражалась суккуба, посвятив этим эпитетам чуть ли не треть всего послания. Понимаю её накал эмоций, но интересовало меня другое. И это она тоже упомянула, сразу после того, как выдала очередной, особо яркий пассаж про имевшихся у Тарганиса половых партнёров и методы взаимодействия с ними. Замысловатые методы, учитывая упоминание хвоста скорпозавра, палицы огра и драконьего помёта в качестве вещества, облегчающего вхождение огрской дубины в определённые отверстия организма Тарганиса.
   Друэлла была согласна принести вассальные клятвы, равно как и находящиеся вместе с ней. Однако, имелись и условия. Точнее одно условие. Какое? Согнать Тарганиса с того места, где он планировал осесть. Не когда-нибудь в отдалённом будущем, а во вполне себе конкретные сроки. Ну то есть как... Начать вполне определённые, активные действия не позднее двух месяцев с того момента, как будет заключён договор о связке вассал-сюзерен.
   Устраивало ли меня это? Вполне. Два месяца - более чем достаточный срок для разработки планов и начала первых шагов в деле уничтожения положения Тарганиса с мире 'Лендлордов'. К тому же никто не говорит, что я обязан сам вести туда войска и вообще задействовать собственные силы за ради выполнения задачи. Натравливание должным образом мотивированных соседей, наёмники опять же, да и про поднятие восстаний или сманивание части недовольных вассалов забывать тоже не стоило. Что недовольные будут, я даже не сомневался. Не тот Жан Мерсье чело... не то существо, чтобы вот так резко и сразу оставить свои пакостные привычки. Он может их убрать из публичного пространства, но ничто тайное не может стать тайным абсолютно. А уж поднять дерьмо на поверхность, да ещё зная особенности психики тарганиса - это я сумею, право слово. Принимаю договор!
   А вот, к слову, и он.
   'Вы получили задание 'Месть суккубы'. Друэлла готова присоединиться к вашей армии вместе со своим отрядом, но взамен требует лишить князя Тарганиса репутации, власти... всего в том месте, куда он сейчас направляется. Первые реальные шаги в этом направлении должны быть предприняты не позднее двух месяцев от сего дня.
   Награда: опыт, репутация с Друэллой и её сторонниками, скрытая награда.
   Штраф за обман/опоздание: падение репутации среди вассалов, Друэлла становится вашим врагом.
   Принимаю. Оно того стоит, а уж опаздывать или тем паче обманывать я точно не собираюсь. Вдобавок очередной камень в возводимое здание собственной репутации мне однозначно не повредит.
   - Договор будет исполнен, - говорю я, смотря на Мэвис. - Можешь передать это своей подруге. Тарганис поплатится за сотворённое им, а она, да и все желающие тоже, смогут насладиться падением выродка в специально вырытую для него яму с особо вонючими отбросами.
   Суккубы умеют улыбаться. Только вот улыбки у них разные, в зависимости от того, кому именно адресованы и по какому поводу. Сейчас Мэвис улыбалась от всей души, но на месте Тарганиса любой разумный индивид постарался бы зарыться в тину как можно глубже и как можно дальше, да не отсвечивать долго-долго. Демонессы знают толк в мести!
  
  
  Глава 5
  
   Зная, что именно искать, процесс поиска становится чуть ли не на порядок легче. Так что когда мои архаровцы нашли одну ил областей предполагаемого выхода дроу на поверхность, я даже не успел как следует помаяться бездельем. Да и какая там маета, право слово! Уж не с озабоченной суккубой в одном шатре точно. Ламиту, помимо всего прочего, приводили в особо горячее состояние известия о том, что 'её князь' получал новые возможности. А факт готовности ещё одного отряда присоединиться к нам, он как нельзя лучше вписывался в сию категорию событий. Вот и получил я на свой организм приступ особой активности суккубы. Мда, пусть и знакомые впечатления, но всё равно запоминающиеся.
   Оставив умотанную суккубу почивать - до момента, пока не разбудят - я, покинув шатёр, занимался... да всем подряд и помаленьку. Проверить патрули, вновь задействовать парочку призывов, перемолвиться с новыми бойцами парой или же парой десятков фраз, выясняя психопрофиль и моральное состояние заинтересовавших меня персон. Скучать точно не приходилось. Подбадривал также тот факт, что Друэлла и её сторонники оказались не столь и далеко от меня - часа три-четыре не слишком резвым маршем. А это означало, что уже этим вечером, если не случится чего-то форс-мажорного, моё войско усилится ещё сильнее. Учитывая планы по завоеванию домена - весомый груз на мою чашу весов в уже определившемся противостоянии. Да и дроу во время переговоров уважают не просто силу, а находящуюся в непосредственной близости от места проведения оных.
   Ну и вот он, результат! Можно было сворачивать наш временный лагерь - сильно повезло, что нас так никто и не обнаружил, сказалось не столь большое расстояние от гнездилища инсектов, окрестностей которого местные старались всё ж избегать - и выдвигаться к очередному месту. Правда не всем, не всем. Паре фантомов придётся остаться тут, ожидая подхода отряда Друэллы. Дождавшись же, поспешать за нами, благо маршрут известен.
   Чем дальше в лес, тем больше жопа. Грубовато сказано, но истинность выражения от этого не меняется. Двигаться по чужому домену большим отрядом, при этом не привлекая внимания - та ещё задачка. Даже учитывая повышенную осторожность и игнорирование основных дорог, чем мы ни разу не пренебрегали. И всё равно нарвались, пройдя больше половины пути. Хорошо ещё, что была минутка времени в запасе, позволяющая приготовиться.
   Эльфы... Точнее их способность маскироваться. Призванные совы давно засекли движущиеся по не дороге даже, а по её жалкому подобию повозки, гружёные деревом, а также находящихся в явном охранении хаффлингов-пращников. Мелочь, не достойная особого внимания? Вот и мне так же показалось. Мы ведь даже не собирались приближаться к дороге, нам это не было нужно. Малость расслабились и чуть было не пропустили настоящее охранение, а именно с десяток эльфов. Просто стрелки, эльфы-мечники или и вовсе маги - под маскирующими среди листвы накидками толком разобрать не удалось. Но они встревожились, это было заметно. Почуяли призванных птичек? Уловили на пределе чувствительности поисковых заклятий присутствие одного из передовых патрулей? Или и сами призывами баловались? Не знаю, да это уже и не имело значения.
   Наше присутствие было обнаружено - факт. Пусть чёткой идентификации и не произошло, но тут уже не столь важно. Попробовать скрыться? От эльфов в лесу, ну да. конечно. Как говорится, не смешите мои тапочки! Значит оставался единственный вариант - ликвидация тех, кто нас обнаружил, после чего уход под прикрытием иллюзий и иных магических и не только средств. Тоже не Архидемон весть какая радость, но хоть что-то.
   - Начали. Ньярлат - обращение в дракона и отвлечение внимания, - обращаюсь магическим образом ко всем сразу, чтобы был понятен общий замысел. Заодно и орать не надо, и так мои слова у них в головах звучат. - Звери хаоса атакуют из-под земли. Суккубам тратить магию не жалея, но укрываться в кронах деревьев. Крылья в помощь! Архидьяволы... изображаете основную ударную группу наряду с ифритами, постоянные скачки в пространстве, не старайтесь убивать сами.
   Атака уже началась, а я всё ещё продолжал раздавать указания, попутно смотря глазами призванных сов. Уже совы, поскольку двух из трёх сбили стрелами почти мгновенно. Последнюю же спасло лишь то, что она сидела себе в кроне дерева и даже не шевелилась, только головой вертела. Обзор хреновый, но хоть что-то.
   Первая и основная волна атаки - способные летать, то есть двигающиеся бесшумно, не тревожа ни землю, ни флору, с которой у всех эльфов особые отношения. Хозяин плоти, прикинувшийся драконом, сработал на все сто, отвлекая внимание на себя. Дракон -это у нас либо дикая тварь, либо покорное чернокнижнику из Конфедерации Четырёх Стихий создание. А я сильно сомневаюсь, что хозяйка этого домена проморгала бы наличие на своей территории аж целого дракона за столь долгое время. Завеса ведь того, уже развеяться успела, что явно намекает.
   Шесть лучников, три мечника, маг. Плюс хаффлинги с пращами и возницы, но последних особенно принимать во внимание не стоило. Важно другое - лучники с ходу дали залп по 'дракону', да и маг жахнул каким-то заклятьем, я даже опознать не успел. Хорошо стрелы пошли, кучно, как раз в голову и сердце. А стрелки у эльфов реально хорошие, можно сказать самые лучшие. Только вот... не туда били, совсем не туда. Ньярлат, как и любой хозяин плоти, был в состоянии принять облик того же дракона, но вот главную уязвимую точку, то бишь мозг, спрятать совсем в иной части тела. Более того, позаботиться об окружении главной части тела мощнейшей костяной бронёй. Так что эльфийские стрелы пропали втуне, нанося определённые повреждения, но отнюдь не критические и даже не сколь-либо серьёзные.
   Второе отвлечение внимания, на сей раз под землёй. Звери хаоса конечно могут передвигаться под землёй, не поднимая особого шума. Но это если не спешить. При спешке же в буквальном смысле слова почва вибрирует в не самом малом радиусе от места их нынешнего расположения. Сейчас они выкладывались по полной, стремясь как можно скорее достичь намеченных целей, как и было приказано.
   Атака из глубины для местных неожиданна, так сразу и не припомнить, кто именно способен на такое, помимо особо изощрённых творений химерологов. С другой стороны, эльфы не могли не прикинуть хрен к носу и не связать дракона и химер, которые вместе встречаются таки да у чернокнижников по большей части. Раз так, то и ориентироваться должны были на отражение атаки бойцов и тварей из Конфедерации, никак не из Инферно. А вот выкусите!
   Огонь и Хаос - именно ими атаковали суккубы, ифриты, архидьяволы, то есть наиболее быстрые, сильные и в то же время летающие бойцы моего отряда. И атака прошла как раз тогда, когда эльфы приготовились отражать нападение уже малость изрешеченного стрелами 'дракона' и 'подземных химер'. Хорошо пошло! Атакующие на бреющем полёте ифриты. Появляющиеся на пару мгновений и вновь исчезающие архидьяволы... Шквал огненных заклятий от суккуб, скрывающихся в кронах деревьев и тои дело меняющих позицию. Ну и наконец вступившие в игру два зверя хаоса, что выставляли на поверхность лишь щупальца. Но и их хватало для причинения большого количества 'добра и справедливости'.
   Чистая победа! Почти победа, потому как ифриты с архидьяволами ещё добивали пустившихся врассыпную хаффлингов. Ч-чёрт! Скидываю им приказ, чтобы попробовали хоть нескольких в живом состоянии прихватить, у меня ж ещё опыты не закончены. Про эльфов. Увы, мечтать даже не стоило - ребятки помножили на ноль всех, даже особенно не притомившись. Ладно, это всё мелочи жизни, главное сами живы, а ранения... сейчас подлечатся, благо магическая медицина в войске буквально на поток поставлена.
   - Пять минут на сбор трофеев. И ходу, задерживаться нам ой не рекомендуется, - командую по 'общему магическому каналу'. - Пленных привязать к кошмарам, много весящий хлам не брать.
   Собственно, в основном хлам нам и достался. Дерево ценности здесь и сейчас не представляло, эльфийское оружие и доспехи... Имелась привязка к расе, да и не под демонов это всё. С другой стороны - мне как начинающему артефактору подобное было 'в кассу' для раскачки собственных возможностей. Но опять же не сейчас, а когда вновь получу доступ к оставшемуся в замке инструментарию. Ну и ювелирка по мелочи, из числа той. которая повышала одну из характеристик на единичку. И парочка колец на 'один плюс один'. Мелочь, но для некоторого усиления бойцов годится. Деньги опять же, чуть более двух тысяч золотых, а финансов, как известно, много не бывает.
   Всё? Увы, но да. Стоило упомянуть разве что троих недобитых хаффлингов, которых можно и нужно было сперва допросить, а потом уже как материал для науки использовать.
   Менее пяти минут прошло, а отряд уже на высокой скорости уносился подальше от места резни, путая следы, прикрываясь иллюзиями и вообще стараясь оставить как можно меньше зацепок для тех, кто непременно станет нас искать. Ёжику понятно, что хоть один из эльфов - а скорее большая их часть - непременно подала сигнал тревоги хозяйке домена, тем самым раскрывая наше тут присутствие. Теперь Илладриэль однозначно знает сам факт появления тут нового противника, а если не стормозила, то могла и лично увидеть конец ведущего караван с выработкой лесопилки конвоя. Так что ходу, Хельги, ходу! Форы в битве за домен у тебя больше нет, сейчас твоя соперница сделает свой первый ход в этой партии.
   Сезам, откройся! А для начала хотя бы проявись, чтобы было понятно, где именно, в каком месте взламывать вход в подземелья. Спустя некоторое время, едва добравшись до указанного разведкой места, я, вооружившись посохом под названием 'Десница древних богов', рассматривал окрестности через кристалл навершия, пытаясь обнаружить искомое. И не то чтобы мне это не удавалось - магия показывала мне находящиеся на глубине нескольких... десятков метров подземные пути - просто нужен был наиболее лёгкий путь туда. Вот его то я и искал с предельным усердием, понимая, что времени у нас в дефиците. Схватки с эльфами, они, конечно, штука полезная, уменьшающая военный потенциал владелицы домена, но они должны проходить с минимумом потерь для нас и никак иначе. Подобного же расклада можно добиться лишь в случаях, когда сам выбираешь место, время и условия для битв. Нынче мы были, скажем так, не совсем в том положении.
   - Холмы, - произнёс наблюдающий за моими попытками обнаружить искомое Лаурус. - Дроу любят выводить пути на поверхность через них. Если нет камней, конечно.
   - Так и холмов нет,- усмехнулся я. - Один лес, чтоб ему пусто было. Деревья, выворотни, несколько пней. Пней...
   - Да, князь, они не иллюзия, но могут кое-что скрывать под собой.
   Вот что значит сугубо городской человек, не любящий природу даже в плане почаще выехать на шашлыки или с девочками на речку. Мне всегда был ближе лабиринт камня, стали и бетона, потому в окружении леса я не то что терялся, просто некоторые вещи, легко понимаемые другими, порой заставляли меня усиленно скрипеть мозгами. Надо ликвидировать пробелы в знаниях. Хорошо хоть есть у кого консультироваться. Много у кого, что совсем успокаивает.
   Какой прекрасный день, какой чудесный пень... Его я обнаружил через несколько минут, немало удивившись хитрости дроу. На скорую руку, но очень качественно они переместили этот самый пень с того места, где ему полагалось быть, десятка на полтора метров в сторону. Не просто так, а вместе со слоем земли, чтобы ничто не выдавало этого самого перемещения. На старое место обрушили другое большое дерево, а следом ещё. Дескать, ветер был или так жуки-древоточцы постарались.
   Зачем? Перемешённый пень, равно как и слой земли с травкой поверху прикрывал выход на поверхность гранита. Он был уже 'немолодой', пошёл трещинами, а значит... дроу спокойно могли, воспользовавшись заклятьями работы с Камнем, подниматься на поверхность. А уж сдвинуть 'заслонку' в виде пня и прилагающегося к нему - это как два пальца об асфальт для хорошего мага или жрицы.
   И как вишенка на торте - использование обычного грунта для того, чтобы забить этот ход. Не сразу и увидишь. Только если очень хорошо присмотришься, становится заметно, что к находящимся на глубине пустотам ведёт ход из камня но забитый грунтом. Затейники ушасто-беловолосые, мать их через колено с ускорением по направлению к голодному звероящеру!
   Пень быстро был отброшен в сторону усилиями таких мощных, физически развитых демонов как рогатые с сокрушителями. Заклятье трясины на гранит, которое сделало камень относительно мягким, податливым... чем и воспользовались звери хаоса и хозяин плоти, пробивающие нашему отряду путь. Иначе пришлось бы куда больше возиться, проплавляя проход мощью огненной стихии. Глубже, ещё глубже... Есть! Сплошной камень закончился, дальше шёл забитый землёй ход, довольно круто уходящий вглубь.
   - Копаем дальше, тут и проще, и не так уж много осталось, - приободрил я демонов, нежданно для всех и себя в первую очередь ставших на малое время этакими подсобными рабочими и землекопами. - Лучше поднапрячься сейчас, нежели столкнуться с эльфами на их условиях и чуть ли не посреди леса.
   - А разве они не полезут следом за врагом даже и под землю, князь?
   Задавший этот вопрос оборотень явно выражал любопытство не только своё, но и других бойцов. Сразу видно, уж больно народ притих, ожидая ответа. Даже освобождающие проход в подземную часть домена от песка и мелких камней звери хаоса и рогатые почти прервали работу, прислушиваясь .
   - Может и полезут, если месть за погибших сильнее здравого смысла окажется или от своей госпожи приказ получат, - не стал я отрицать пусть не сильно вероятный, но имеющий право на существование вариант. - Только кому хуже то сделают? Явно не нам. Встретим у прохода так, что к Матери своей воззвать не успеют. Соваться же через какой-либо другой спуск, им известный... Внизу ведь ещё и дроу бродят. Станут ли эльфы бросаться в клетку с голодными вивернами, да ещё глаза завязав 'для надёжности'?
   Смешки. Понимают бойцы, что если наши враги таки да решатся на подобное. то им можно только большое спасибо сказать и непременно воспользоваться моментом.
   И с новой силой закипает работа по расчистке. Быстрее, сильнее, эффективнее! А заодно оборудуются лёжки для наблюдателей: на земле, в кронах деревьев, везде, где оно лучше. На кой? Так ведь про отряд Друэллы забывать не следовало, они пойдут на соединения с нами примерно в этот сектор. Их нужно будет встретить. По любому нужно, даже если к этому времени здесь окажутся эльфы. Есть варианты. как осуществить это, не подвергая ни себя, ни их высокому риску. Для этого и...
   - Пробились, - радостно потирает руки Ламита, слыша крики рогатых. - Сейчас расширят проход, и тогда можно будет отсюда убираться.
   - А уже сейчас стоит заняться иллюзиями, - отвечаю я. - Да побольше, побольше! Когда ложных образов много, враг поневоле сбавит темп, начнёт осторожничать, развеивать один морок за другим. Как раз то, что доктора прописали. Успеем и нужные заклятья подготовить, и бойцы сосредоточатся. Хоть оборону держать, хоть прорыв Друэллы обеспечивать.
   - Моя подруга умная, - не говорит, а прямо напевает подошедшая Мэвис. - Она многих вокруг пальца обводила, эльфы тоже не станут непреодолимым препятствием.
   Улыбаюсь ей в ответ, не желая возражать, просто не видя в этом смысла. Может Друэлла и умна, но отнюдь не непогрешима. Тому доказательство её провалившийся бунт против Тарганиса. Пусть она проиграла и в силу появления у своего врага неожиданного козыря под названием сильный наёмный отряд, но факт остаётся фактом. Потому на Архидемона надейся, а чары и клинок держи наготове. По этому завету живёт немалая часть аристократии Инферно и просто демонов из числа хорошо соображающих. И я тут исключением становиться не собираюсь.
Оценка: 8.75*22  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Е.Сволота "Механическое Диво" (Киберпанк) | | А.Квин "У тебя есть я" (Научная фантастика) | | Р.Цуканов "Серый кукловод" (Боевая фантастика) | | И.Горячева "Замуж за Повелителя гномов, или Держите меня семеро!" (Любовное фэнтези) | | Кин "Новый мир. Цель - Выжить!" (Боевое фэнтези) | | Р.Прокофьев "Игра Кота-6" (ЛитРПГ) | | К.Кострова "Куратор для попаданки" (Любовное фэнтези) | | Ю.Королёва "Эйдос непокорённый" (Научная фантастика) | | Кин "Система Возвышения. Метаморф!" (ЛитРПГ) | | М.Атаманов "Искажающие реальность" (Боевая фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"