Поляков Влад: другие произведения.

Инферно: Провозвестник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.11*19  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЗАКОНЧЕНО (третий том, но не цикл). Объявлена подписка. Также роман можно купить на Аuthor.today Завеса пала и теперь домен Хельги, князя Инферно, полностью открыт. Остаться в его пределах, крепить оборону и лишь потом делать осторожные попытки расширить зону влияния? Это не есть желаемая дорога для того, кто уже осознал себя Провозвестником Инферно. Да и таинственный Хозяин продолжает создавать своих кукол, что должны нести заразу Единения инсектов по всему миру "Лендлордов". Остаётся лишь собрать союзников, заручиться поддержкой неравнодушных высших сил и двигаться вперёд. И горе тем, кто станет на пути Провозвестника.

  Инферно: Провозвестник
  
   Завеса пала и теперь домен Хельги, князя Инферно, полностью открыт. Остаться в его пределах, крепить оборону и лишь потом делать осторожные попытки расширить зону влияния? Это не есть желаемая дорога для того, кто уже осознал себя Провозвестником Инферно. Да и таинственный Хозяин продолжает создавать своих кукол, что должны нести заразу Единения инсектов по всему миру 'Лендлордов'. Остаётся лишь собрать союзников, заручиться поддержкой неравнодушных высших сил и двигаться вперёд. И горе тем, кто станет на пути Провозвестника.
  
  
  Пролог
  
   Остатки совсем недавно сильного, способного не только держать стальной хваткой собственный домен, но и попробовать на крепость парочку соседних, войска бежали. Быстро, без оглядки, стремясь оставить между собой и преследователями как можно большее расстояние. Им это удалось, только вот вокруг тоже были далеко не дружественные и даже не нейтральные владения. Увы, но демонов, детей Инферно, не любят практически нигде.
   Тот, кто с относительно недавних пор звался Тарганисом, негромко зарычал, глядя на то, что осталось от его армии. Глянув же, почти сразу прикрыл глаза, настолько увиденное не добавило оптимизма. Парочка архидьяволов, пять ифритов, троица повелительниц боли да чуть менее трёх десятков гвардейцев Инферно. Ну а ещё шесть кошмаров. И всё! Остальные либо погибли в битве за домен, либо во время отступления. Да и оставшиеся... Тарганис не испытывал никаких особых иллюзий по поводу их верности.
   - Коварные твари! - пробурчал он себе под нос глядя на располагающихся на отдых демонов. - Ну ничего, я ещё научу вас слушаться своего господина... Вот только доберусь до указанного места, там мне помогут.
   Ему требовалось успокоиться. Покой... этого состояния стало достигать ещё сложнее с тех самых пор, когда он оказался в этой проклятой богом игре с эффектом полного присутствия под названием 'Лендлорды'. Игра, это ведь была всего лишь игра и не более того, равно как и другие, подобные ей. А он, любящий разные виды отдыха, к тому же успевший перепробовать парочку схожих виртуальных миров, решил почувствовать себя не просто рыцарем, ассасином или рейнджером, но целым лордом. Владельцем собственного домена, средневековым феодалом в мире, где есть ещё и магия.
   Вот и почувствовал, хотя сначала всё было очень даже хорошо! Тогда, когда он был Жаном Мерсье, сыном Поля Антуана Мерсье, члена совета директоров корпорации 'Гарант', имеющей интересы во многих сферах, от банковского дела до добычи нефти в Нигерии. Учеба в Сорбонне, отдых как в пределах Франции, так и на самых популярных и дорогих курортах во всех уголках земного шара в компании таких же как он, детей высокопоставленных и очень богатых родителей. Осознание того, что его жизнь будет счастливой и безоблачной... с таким то фундаментом, заложенным его уже покойным прадедом. Не сильно огорчало даже то, что уже через полтора года он, окончив университет, должен был начать работу в 'Гаранте'. Понятно же, что не простым клерком, а на должности, соответствующей сыну Поля Антуана Мерсье.
   И тут... То самое предложение от давнего знакомого, такого же как он сам, привыкшего брать от жизни всё. Жан, а ныне Тарганис, аж скривился, вспомнив самодовольную физиономию Алена Салази, который и соблазнил его этими самыми 'Лендлордами'. Не одними словами, конечно, а показав фотографии и видео жизни феодала в этом мире. Примером послужили эльфы, затем так называемый Золотой Каганат, во многом похожий на смесь степных кочевников, а также арабских шейхов и прочих султанов. Красотки, наложницы, подчинённые и выполняющие приказы неписи... Возможность наслаждаться такой роскошью, какую в реальном мире даже за большие деньги купить затруднительно. И, само собой разумеется, полное отсутствие каких-либо сдерживающих факторов! Никаких законов, полиции и всего такого. То есть сам лендлорд есть закон в своих владениях, никто не может и в принципе не должен идти вопреки его воле, даже самым замысловатым желаниям.
   Этим Жан и соблазнился, пожелав почувствовать себя действительно всемогущим, пусть на небольшом куске земли, пусть и в виртуальной реальности. А поскольку захотел почувствовать себя 'настоящим плохим парнем', то выбрал... фракцию Инферно, создав себе аватара в виде классического такого демона с упором на физическое развитие. На лёгком уровне сложно играть было вроде и можно, но взыграло самолюбие. В то же время что-то реально сложное могло помешать наслаждаться 'буднями феодала'. Отсюда и 'нормальный' уровень сложности на тот трёхнедельный период, в течение которого домен был отрезан от большей части угроз магической завесой.
   С самого начала игры немного раздражало Жана лишь то, что ввод доната был ну очень органичен, давая лишь небольшой бонус, но никак не позволяя решить финансовыми вливаниями подавляющую часть проблем. Но всё же, всё же... Ему, взявшему себе имя Тарганис, удалось довольно быстро начать развивать доставшийся замок, а к тому же наращивать войско и завоёвывать окрестные земли. Делал он это именно так. как и 'полагалось' демону. Тому демону, которого он представлял себе из голливудских фильмов, американских сериалов и разного рода комиксов, до которых в подростковом возрасте был большим охотником. Жги и круши, подавляй и казни для создания атмосферы страха. Боятся? Значит всё правильно. Бунтуют? Подавить со всей жестокостью, а зачинщиков либо лично разорвать в клочья. Либо отдать особо отличившимся демонам. Из числа тех, которые любят и понимают толк в пытках.
   Признаки недовольства его поведением со стороны части демонов он хоть и заметил, но сперва не принимал всерьёз. К тому же недовольны были в большинстве своём суккубы, предпочитающие править интригами, а не насаждая чистый страх. Тарганис было чуть призадумался, но когда в его армии появились ифриты... сомнения заметно рассеялись. Полуматериальные порождения огня и хаоса крутились вокруг и всеми силами показывали свою верность и полную поддержу 'проводимой политики'. А затем и дьяволы, пусть не являющиеся сторонниками крови ради крови, но предпочитающие не слишком забивать себе голову такими вещами как развитие экономики и забота о подвластном населении.
   Население... Его практически не было по причине того, что излишняя жестокость хозяина домена слишком многих подвигла на бегство куда глаза глядят. И вот тут начались первые действительно серьёзные проблемы. Дефицит продовольствия! А ведь демоны любят не просто кушать, а делать это много, часто и уж точно не склонны к вегетарианству. Необходимы были поставки мяса, а заниматься этим стало практически некому.
   Почуяв неслабые такие сложности, Жан Мерсье решил выбросить куда подальше свою игровую демонскую аватару - да и изображать из себя типичного демона с полным отсутствием морали ему поднадоело - и попробовать поиграть, например, за высокородного эльфа или там мудрого мага. Однако, к огромному своему удивлению, не смог выйти из виртуального мира. Удивление переросло в откровенный ужас, когда он понял, что отныне Жана Мерсье больше нет, остался лишь демон Тарганис, к тому же не в самом удачном положении. Откровенно запустивший дела в домене, не слишком уважаемый собственным войском, а к тому же скоро упадёт Завеса, принося одним этим фактом новые испытания для князя Инферно.
   Ужас, паника, попытки отрицать очевидное и... запой на несколько дней, чуть было не закончившийся его свержением. Но 'чуть было' - это не просто слова, а полноценное восстание части демонов во главе с одной из суккуб. Одной из тех, кто порой оказывался в его постели, показывая себя с самой лучшей и приятной на ощупь стороны. Тогда он спасся от потери власти в домене буквально чудом. В последний момент. А ещё потому, что суккубы не смогли заручиться поддержкой слишком многих, особенно ифритов, которых он, Тарганис, держал как наиболее приближенных к своей персоне.
   Затем было бегство неудачливых бунтовщиков и попытки его, наконец то принявшего изменившуюся реальность, упрочить своё в ней положение. И сложности, сложности... Кровавые Сады, выращиваемые как источник продовольствия для демонов. требовали для своей подпитки использования разумных существ в качестве 'топлива', а достать подобный ресурс было не так то просто. Находясь всё ещё под впечатлением бунта и опасаясь повторения чего-то подобного, он, в качестве акции устрашения, пустил на подпитку Садов часть оставшихся крестьян и... тем вызвал повальное бегство оставшихся. Поймать удалось немногих, а репутация его была окончательно сформирована.
   Ох и ругался его отец, с которым он постоянно беседовал с того момента, как неожиданно для всех соскользнул в этот мир, казавшийся ему всего лишь виртуальной игрушкой. Оказалось, что это с некоторых пор уже совсем не так, но ничего нельзя было поделать. Впрочем... Отец, как только узнал о случившемся с его старшим и единственным - остальные трое детей Поля Антуана были женского полу - сыном, начал рыть и копать, стремясь восстановить статус-кво. А поскольку его положение позволяло узнать и то, что оставалось скрытым от большинства 'простых смертных', то кое-что выяснить удалось. Путь обратно был, но для этого требовалось стать очень сильным по меркам того мира, куда переместился, а ещё наложить руки на действительно мощные артефакты. По словам отца, которые Жан, а ныне князь Тарганис, запомнил крепко-накрепко: 'Раньше попасть обратно было проще, но после того, как один из Скользящих в одиночку вырезал всю верхушку влиятельной корпорации, сильными мира сего было принято решение все силы бросить на то, чтобы подобного не повторилось'. Бросили, и частично им это удалось.
   Частично, да. С тех пор Скользящие появлялись очень эпизодически и на короткое время - мир словно выталкивал их обратно, не давая толком зацепиться. Да и сам загадочный принцип скольжения в иные миры, ранее считаемые всего лишь виртуальными, постарались поставить под жёсткий контроль. Получилось ли? Не-а, поскольку в сети появились программные комплексы и подробнейшие методики, позволяющие купировать практически все ограничители, выдумываемые коммерческими и властными структурами. И даже попытки отключить сервера того или иного 'виртуального мира' не дали эффекта. Миры продолжали жить, причём контроля за ними становилось всё меньше и меньше. Администрация очень быстро утрачивала даже минимальные возможности влиять на происходящее, ей оставалась лишь роль собирателей денег за подключение, ежемесячную оплату - для тех, кто не был соскользнувшим - да возможность перевода минимального числа реальных ценностей в игровые. И всё! Миры, ставшие не виртуальными, а параллельными, активно сопротивлялись любым попыткам поставить их под контроль.
   Как всё это касалось его, Тарганиса, положения? Отец одновременно просил и требовал от попавшего в переплёт отпрыска одного - взяться за ум и начать развиваться. Быстро, со всем усердием, используя все возможные пути и решения. Быть может, получится вернуться обратно, пусть даже в новом теле, но и с новыми, огромными по меркам родного мира, возможностями. Ну а если окажется, что мир 'Лендлордов' к тому времени станет более перспективным, то... В конце концов, тогда и сам отец, и сёстры смогут присоединиться к своему сыну и брату. Только присоединяться лучше в том случае, когда есть уже готовая, развитая база. Место, достаточно укреплённое и готовое принять тех, кто в любом случае сперва окажется на большом, а может и очень большом расстоянии.
   Так что Поль Антуан Мерсье обещал помогать сыну всеми силами, подготавливая фундамент хоть для возвращения блудного отпрыска, хоть для собственной... эмиграции в мир иной, в смысле, параллельный.
   Оттого и ругань после очередного сыновнего доклада по поводу окончательно разбежавшихся крестьян. Поль Антуан, как бизнесмен с большим стажем, понимал необходимость развития экономики. И то, что сотворил его сын... не вызвало никакого энтузиазма. К сожалению, поправить было уже ничего нельзя, в том числе и выбранное направление развития. Оставалось лишь надеяться на то, что в будущем Тарганису, князю Инферно, удастся несколько сгладить продемонстрированную жестокость и тем самым как-то повысить привлекательность своих земель... хоть для кого-то. Пока же нужда в пропитании для демонов заставляла прочёсывать частым гребнем домен в поисках пленников. Ага, для использования оных как материала для Кровавых Садов - варианта, который применялся, скажем так, отнюдь не большинством игроков, выбравших демонического аватара. Да и настоящие князья Инферно относились к подобному источнику продовольствия... осторожно.
   Как бы то ни было, на время продовольственный кризис решить удалось. Другое дело, что из-за бунта демонов-вассалов и некоторых других допущенных Тарганисом ошибок его развитие шло далеко не так быстро, как хотелось бы. Вдобавок отсутствие в домене Торговой Гильдии давало о себе знать. 'Нормальный' уровень сложности позволял испытывать куда меньше проблем в начальный период, но не баловал возможностями быстрого, пусть и рискованного, развития.
   Поль Антуан Мерсье пошёл обходным путём. Нет представительства Гильдии? Зато найдутся отдельные караваны, которые могут рискнуть навестить домен демона. Навестить и... передать кое-что ценное и весьма важное для развития. Как именно, учитывая, что ввод доната был весьма ограничен? При действительно больших деньгах можно было извернуться, обходя сложившуюся 'механику' окольными и потайными тропами. Найти в 'реале' тех значимых, хорошо развитых игроков, кто ещё не соскользнул, как следует им заплатить за определённый, очень ценный товар. Какой именно? Редкие материалы для артефактов, сами артефакты, а главное и самое ценное среди товаров - 'книги знаний'. Те самые, способные дать замечательный старт для роста аватара, кто их применит и сделает это грамотно, с учётом выбранного пути развития. А именно этот самый путь его сын с самого начала сформировал довольно... нелепо. Почти полностью отсутствующая магия - это далеко не то, что позволяло внушать уважение собственным вассалам, особенно учитывая то, что и настоящим мастером клинка князь Инферно Тарганис не являлся. Условная 'система' помогала лишь частично, выводя на уровень среднего пользователя, но не более того. Хочешь дальше? Надрывайся сам, используя мастеров клинка, готовых учить в силу тех или иных причин.
   А демоны... ценят силу и только её. Физическую, магическую, умение интриговать. Если же этой силы маловато, то тогда неминуемы мятежи, целью которых любой зачинщик будет ставить смещение власти в пользу себя любимого. Стремление к власти - основа личности любого демона, не являющегося низшим.
   Для подобных договорённостей нужно было время. И на доставку товара тем более. Доставку в руки, потому как те же 'книги знаний' хоть и можно было приобрести через аукцион, но... он не мог быть закрытым, а значит являлся бессмысленным для не имеющего даже процента от необходимой суммы Тарганиса.
   Ко времени, когда упала Завеса, 'посылка' от отца ещё не успела прийти, а вот обстановка заметно осложнилась. С соседями очень уж не повезло. Эльфы Вечного Леса, представитель Империи Света, инсект Единения... Орк и дроу тоже не были теми, с кем хотелось связываться. Только вот Тарганис, воодушевлённый будущей поддержкой, спустя некоторое время рискнул провести полноценную разведку боем. Благо предварительные рейды небольших отрядов показали уязвимость противника. Может это и имело смысл, но только не после случившейся в прошлом ошибки, когда собственный домен не был грамотно зачищен.
   Форт. Вроде бы и небольшой, но с крепким гарнизоном и... относящийся к одному из воинствующих Орденов Империи Света. Гарнизон, выдержавший пару штурмов, не стал сидеть внутри каменного мешка до естественного конца, предпочтя отступить в подходящий момент, оставив обречённое прикрытие, что изображало бурную деятельность. Они сумели не просто отступить, но и добраться до того самого соседнего домена, где правил игрок, выбравший имперскую фракцию. А тот умел ждать нужного момента, к тому же не пренебрегая разведкой. И как раз в то время, когда внимание Тарганиса было направлено в сторону игрока-орка, прикончить которого не возражал и эльф-местный, владеющий доменом по соседству, со стороны имперца был нанесён удар. Не просто удар, а с использованием сторонней помощи. Ну ладно, не совсем сторонней, а Империи Света, эмиссары которой ну очень впечатлились рассказами о зверствах демонов.
   Результат был печален. Не сумевший из-за нехватки рабочей силы ни обеспечивать себя продовольствием, ни поддерживать добычу ресурсов Тарганис откатился к своей главной крепости, надеясь, что ему удастся выдержать осаду.
   Надежда, как говорится, умирает последней. Но на сей раз вздрючка, последовавшая от отца, оказала своё живительное воздействие. Поль Антуан Мерсье, посоветовавшись с понимающими людьми, грозным родительским рыком вынудил своего непутёвого отпрыска бросить крепость и бежать, прихватив с собой всё ценное и небольшого веса. Шансов удержаться практически не было, а рассчитывать на чудо... не того склада характера был член совета директоров крупной корпорации.
   Бегство, а точнее прорыв и последующий марш на истощение сначала к границам домена, а потом через земли игрока Единения с расчётом на то, что встревоженные войска инсектов окажутся более серьёзной угрозой для идущих за ним преследователей - вот что произошло немногим позже. Тарганис не знал, что случилось там, за его спиной, но тот факт, что погони больше не было, его целиком и полностью устраивал. Не устраивало же то, что его отец теперь чаще прежнего давал ему советы либо лично, либо посредством нанятых им консультантов по военному делу. Нотации и поучения - это как раз то, от чего он в своё время сбегал в ночные клубы, на курорты... в виртуальные миры. И вот снова, опять, заново!
   Хорошо ещё, что 'посылка', а точнее несколько оных дошли до него прежде. чем он вынужден был бежать. И с направлением бега тоже была определённость. Понимая, что демонический аватар, в котором оказался его сын, делает ситуацию... особенной, Поль Антуан Мерсье искал место, где тот окажется на своём месте, сможет предпринять вторую попытку закрепиться в мире 'Лендлордов'.
   Кто ищёт, тот всегда найдёт... если ищет действительно хорошо. В юго-восточном направлении имелись домены князей Инферно и Хранителей Древних, которые являлись по существу единственными союзниками демонов. И не просто домены, а контролируемые не ожившими порождениями виртуального мира, а людьми, как соскользнувшими, так и нет. И, что логично, поиск Мерсье-старший проводил именно среди последних, предлагая немалую сумму за то, чтобы кто-то сперва принял гостя, затем аккуратно, шаг за шагом, ввёл его в структуру власти домена, а затем и уступил своё место, уйдя на реролл. Да, процесс обещал быть хлопотным, но иного устраивающего выхода просто не наблюдалось.
   Найденный игрок... принял задаток, хотя и как следует поторговался, накручивая себе цену. Вместе с тем решил, что лучше не вилять и честно предупредить о некоторых особенностях при реализации подобной авантюры. Демоны - существа своеобразные, а значит готовы будут признать кого-то со стороны лишь в том случае, если претендент на власть покажет себя должным образом. И уж точно отнесутся к пришельцу с большим уважением, если он явится не голым и босым, а во главе какой-никакой, но армии. Не просто явится, а сумеет показать себя во всей красе. Иначе непременно найдётся кто-то из обычных высших демонов, способный объединить вокруг себя некоторых 'скверноподданых' и водрузить на трон владельца домена собственную задницу.
   Вот и топал Тарганис с остатками своей армии в указанном направлении, с каждым днём всё больше и больше озлобляясь от походной жизни, постоянной необходимости быть начеку и скрываться от войск владельцев тех доменов, через которые он проходил.
   Нервы... они порой очень важную роль играют, особенно если находятся во взрызг раздолбанном состоянии. Мерсье-младший с удивлением осознал, что за прошедшие пару месяцев сильно так подсел на эмоции, даваемые властью и вседозволенностью. Маска 'демона вульгарис', которую он с интересом нацепил на себя в форме виртуального аватара, стала частью личности, пустила корни внутрь и приросла. И об этом он точно не собирался говорить отцу. Ну вот как сказать о том, что ему стало нравиться не просто убивать, а наблюдать за смертями жертв, причём смертями замысловатыми, растянутыми во времени. К тому же демоны из его ближней свиты, в основе своей ифриты и парочка гвардейцев Инферно с особой... фантазией, ещё там, в домене, были очень рады устроить подобные забавы.
   Тогда 'материала' хватало. Теперь же, во время бегства, с этим было куда как сложнее. Было, но не теперь. Минувшим утром им, можно так сказать, сильно повезло. Караван, встретившийся на пути, был не то чтоб большим и уж точно не являлся действительно хорошо охраняемым. Таранный удар кошмаров, пикирующие с неба ифриты, способные телепортироваться на короткие расстояния архидьяволы, возникающие в самых неожиданных для охраны местах... Итог сражения был ясен чуть ли не с самого начала, а добыча откровенно порадовала.
   Порадовала всех и каждого. Крики же одного из торговцев о том. что он является членом Гильдии, а потому любого, кто покусился на его имущество, будут ждать неприятности... Тарганиса заставили лишь от души рассмеяться. Даже тупицы из Гильдии Торговцев знали, что Инферно не признаёт каких-либо обязательств перед Гильдиями, а каждый их князей и выше поступает так, как вздумается.
   Парочка ифритов долго поджаривали как самого торговца, так и нескольких выживших, пусть и израненных охранников на медленном огне. Их вопли доставили удовольствие... не всем из отряда Тарганиса, но многим. Главное, что сам он был доволен. Ну а для тех, кто не получал удовольствие от пыток людей, гномов и иных... для них была добыча. Караван вёз алхимические снадобья и редкие ингредиенты для тех же алхимиков. Ценные, немало. Остальной же груз, такой как сера, ртуть и ткани... слишком массивен и тяжёл оказался для тех, кто быстро двигается. Даже для демонов с их большой силой и выносливостью.
   Но кое-что ещё Тарганис прихватил. Точнее сказать, прихватил кое-кого... живую добычу, способную как следует повеселить его самого и воинов. Ненадолго, но на пару-тройку ночей их должно было хватить. Кого это 'их'? Пленниц, конечно! Помощница караванщика, какая-то дальняя родственница, и пара... девок, понятно по какой причине таскаемых в караване. Тарганис всячески понимал и поддерживал подобное, потому как и в той, по сути прошлой жизни не собирался записываться в монахи. Но сейчас для обычных постельных забав у него были суккубы, а вот кое для чего другого... Демонесс не заставишь исполнять роль 'нижней', а подобный опыт, бывший у него пару раз с БДСМ-клубах Парижа, оставил свой след. Тогда полученное удовольствие было каким-то смазанным, неполным, потому он и ограничился лишь парой сеансов в роли 'господина', не став экспериментировать дальше. Лишь попав сюда, он понял, чего не хватило тогда.
   Там это была всего лишь игра, а любые попытки пойти дальше... риск. Большой риск, с перспективой если и не попасть в тюрьму, то напрочь испортить репутацию свою и семьи. Здесь же, в мире 'Лендлордов', как и в других, ему подобных, любой игрок мог выпустить наружу всё то, что скрывалось внутри. Игра же, пусть и до изумления похожая на реальность, как многие думали. Но именно этот мир сразу предоставлял возможность почувствовать себя властелином тел, душ или всего сразу... потому и оказался столь притягателен для многих и многих.
   - Шаолонг, - лениво взмахнул рукой привалившийся спиной к дереву Тарганис. - Думаю, тебе понравится мой подарок. Вот эта беленькая... Пухленькая, голубоглазка, да и выглядит здоровой. Надолго хватит.
   - Что вы разрешите с ней делать, князь? - зависший в воздухе ифрит, источающий алое сияние вокруг себя, предвкушающее скалился. - Я и мои братья будем благодарны... страдания человечков должны радовать и услаждать наши взоры.
   - Животное...
   Шаолонг сверкнул глазами в сторону прошедшей мимо суккубы, презрительно кривящейся от одного лишь нахождения рядом с ним,. духом огня и хаоса.
   - Глупая женщина! Простите, господин.
   - Делай с ней, что только захочешь, Шаолонг, но чтобы я хорошо видел. И если прикажу что-то изменить, ускорить или остановиться - ты исполнишь.
   - Конечно, - полыхнул пламенем от ярких эмоций ифрит. - А может ли она... кричать?
   - Нет, это сейчас будет глупо. Мы не в замке, а крики далеко разлетаются. Заткните ей глотку.
   - Будет сделано.
   Тарганис слышал, что его телохранитель и советник самую малость огорчился, но... такова уж была обстановка. Но ничего, вот как только они пройдут через ближайший домен, где правит кто-то из игроков-демонов, затем ещё через тройку и вот тогда... Тогда они прибудут на место. А в том домене, который хоть и не цель, но занят собратом по фракции, он наверняка сможет договориться об отдыхе. Хорошем отдыхе, подобающем князю Инферно. За оплатой он не постоит, особенно после доставшейся с каравана добычи. Он даже прикрыл на мгновение глаза, представляя себе...
   - Князь! В нашу сторону движется чужой отряд, Во-он оттуда, - топая своим ножищами, приблизился к Тарганису один из гвардейцев Инферно. - Демоны, немало. И наших они заметили.
   Мерсье-младший аж подскочил, прямо из положения 'сидя'. Крыльев у его аватара не было, но даже без них он словно бы взлетел, как в задницу ужаленный. Демоны и здесь, в этом месте? Хотя направление намекало, что это из того самого домена, о котором он недавно вспоминал. Разведрейд? Полноценный набег или вовсе вторжение в чужой домен? Сейчас они находились на этаком перепутье, откуда можно было почти с одинаковым удобством попасть сразу в два домена. Гадать Тарганис не собирался, зато подготовиться к неминуемой встрече - совсем другое дело. И надеяться на то, что принадлежность к одной фракции поможет договориться. О чём именно? Там видно будет...
  
  
  Глава 1
  
   Хорошо, когда ты не заключён пусть в просторную, размерами аж в целый домен, но клетку! Это я про ту самую Завесу, которая на протяжении аж целых трёх недель ограждала доставшуюся мне для стартового развития область от возможного нашествия иных игроков мира 'Лендлордов' - как обычных, воспринимающих происходящее как игру, так и от другой их разновидности, уже успевшую стать Скользящими или готовящихся к подобному шагу.
   И в то же время чувство тревоги, не оставляющее в покое, притаившееся где-то в глубине разума. По той же самой причине, что особенно иронично. Ведь теперь, когда нет Завесы, организовывать разведрейды и вести экспансию на территорию соперников могу не только я, но и они. Впрочем, к последнему мне не сказать что придётся привыкать. Сразу вспоминаются атаки со стороны местных из Золотого Каганата и Империи Света. Последние так вообще дважды отметились, ага. Зато сейчас я на новых землях, к северу от границ моего домена, во главе не самого слабого войска. Куда мы движемся? Так на север же, в ту самую сторону. где должен находиться таинственный Хозяин, который так любит делать из местных разумных марионеток, покорных воле Единения. Зачем он мне? Мне нужен не он сам, а исключительно его голова, отделённая от тела и больше не способная говорить, дышать... думать и творить откровенное ЗЛО, что за гранью любых понятий, неважно со стороны Тьмы или Света, Хаоса или Порядка.
   Жаль. Очень жаль, что сделать это будет ох как непросто при любых раскладах! Ведь это порождение змеи и таракана не из местных, а из числа игроков, лишь собственной волей оказавшееся в облике инсектоподобного аватара. А как убивать или хотя бы надёжно нейтрализовывать таких, лишая их шанса на возрождение... я пока тупо не знаю. Но в чём точно не стоит сомневаться, так это в том, что я упорно думаю над решением сей проблемы.
   - Хельги... - промурлыкала неспешно летящая рядом Ламита, суккубочка, выдающаяся во всех отношениях. - Там твои полуграмотные бесы та-акое обсуждают, что даже я заслушалась!
   - Бесы и обсуждают? Действительно стоит прислушаться.
   Од-на-ко. Вот даже и не знаю, стоило ли мне следовать совету своей подруги, вассала и просто одной из двух девушек, с которыми сложились весьма прочные отношения. Дело в том, что бесы - они порой такие бесы, что выносят мозг даже тем, кто привык к их откровенным безумствам.
   - Шмурик будет сильно-сильно себя казать в бою! Всё будет показать, тогда великий князь Хельги дарует ему великую книгу, как у Рувика...
   - А ещё кружевные подкладки на каждую позу, - вторил одну красному озабоченному коротышке второй. - Чугрик их много соберет... Раз-но-цвет-ных, во! Говорят, что в будущем борделе, если собрать много-много разноцветных кружевных штучек, можно в два раза меньше блестяшек платить.
   - А ещё рассматривать совсем-совсем бесплатно... Быстрее, глупая псина, я теперь кавалерия!
   - Мы все кавалерия... И я быстрее! Н-но!
   Шлёп... И второй шмяк. Это церберы, которые в силу невеликой выносливости бесов, несли на своих спинах попеременно то одного, то другого паршивца, выразили своё явное и неприкрытое возмущение попытками крылатых пакостников устроить собачьи бега с их непосредственным участием. Сброшенные же бесы.. им не привыкать. Но сама тема... Мда, вот уж называется научили бесячье отродье хотя бы минимальной грамоте. И даже то, что главный среди них шут по имени Рувик остался в замке, 'охотиться на красоту' - ситуацию никак не меняло.
   'Великая книга' - это порнографическая азбука, которую некоторое время назад получил Рувик из-за моего интереса и выросшего из него эксперимента по поводу возможности обучения бесов грамоте... с использованием весомой для мелких похабников мотивации. Что ж, грамоте бесы мало-мало, но обучались, даже буквы путали нечасто. Но побочные результаты... тоска-печаль. В их откровенно извращённом крошечном мозгу порнографический букварь стал этаким 'святым символом', а его главный носитель, то бишь Рувик, ориентиром, к которому следует стремиться. Более того, после того как мой шут добыл себе в качестве закладок бюстик и трусики одной из суккуб - там воистину была комедийно-драматическая история с участием двух бесов, один тупее другого, и разъярённой воровством её нижнего белья суккубы - подобные 'трофеи' стали ну очень желанны для остального бесовского племени.
   Желанные, но малодоступные. Покупать нечто подобное им и в голову бы не пришло, разве что украсть. А у кого? У суккуб, но подобные фокусы были череповаты долгим и затейливым битием как ногами, так и при помощи грубой магической силы. Да и Рувик того, отжёг в своей излюбленной манере, заявив, что: 'Грозный князь Хельги даровал сначала книгу, а потом и то, чем можно страницы перекладывать'.
   Дурная братия выслушала, затем слова нашли... вряд ли головной мозг, скорее то, что намного ниже. И вот получаем то, что я имел невеликое удовольствие наблюдать, а именно одержимость немалой части бесячьей оравы специфического вида книжкой, а также фетишистскими забавами.
   - Кошмар да и только, - покачал я головой. - И ведь если эти образины вбили себе что-то в лобную кость, то это оттуда уже не извлечь. Может и впрямь начать их награждать за особые заслуги?
   - Ага, ты ещё градацию наград введи. В зависимости от количества кружев и цвета подарков-закладок.
   - Хм... неплохая идея.
   Жест 'рука-лицо', как я понимаю, универсален. Вот и Ламита совершила оный абсолютно на рефлексах, явно представив себе особо часто и щедро награждаемых бесов, которые к тому же.... хвастаются перед сородичами и вообще всеми подряд полученным добром.
   - Похоже, поставляемые тобой через архигерцога Рабастана шуты станут ещё более популярным товаром. О, Архидемон, что же будет твориться здесь через несколько лет?
   - Весьма доходное предприятие по обучению бесов, - силясь не заржать, ответил я. - Эволюция, однако. Не исключаю, что они с прошествием времени похабные сонеты слагать станут и представлять их на предмет соответствия 'высоко-похабному штилю стихосложения'. Правда о составе жюри я даже думать не хочу... из-за опасения лопнуть со смеху.
   Суккуба, та уже готова была если не лопнуть, то уж прервать наш неспешный полёт точно. Смех, он нормальной работе крыльев никак не способствует. Я же, игнорируя таки да начавшуюся очередную мелкую бесячью потасовку, задумался о том, что произошло после падения Завесы.
   Вроде бы и имелось желание сразу рвануть на север, в направлении, где расположился как сам Хозяин, так и его ближние слуги, но требовалось хоть немного, да подготовиться. В частности, разобравшись с пополнением по итогам нового еженедельного потенциала для найма. А для него нужно было что? Правильно, деньги! Немалое количество денег, к тому же не следовало забывать и о тратах на дальнейшее развитие не только крепости, но и окрестностей. Где брать? Если над землёй всё уже было вычищено, то логично было обратить взор под землю, благо совсем недавно я узнал, что там тоже есть кое-что интересное. В частности, морлочьи поселения, куда эти полуразумные твари, согласно заложенным в их предков инстинктам. Тащили всё мало-мальски ценное. Так что туда то и пришлось направиться, причём личное участие также никто не отменял.
   Результат? О, он того действительно стоил. Оказалось, морлоки расположились не абы где, а на развалинах подземного... то ли поселения, то ли форта, но раньше он явно принадлежал гномской братии, были там определённые архитектурные особенности. Когда-то давным-давно. К тому же моменту, как там оказались мы - оставались всего лишь изрядно потрёпанные руины вместо пригодных для жилья помещений. Хорошо хоть стены и несколько основных зданий были мало-мальски пригодны для использования. А ещё там были морлоки и используемые ими в качестве ручных зверей твари под названием скримеры. С обеими разновидностями тварей сталкиваться уже доводилось, а нанятый мной отряд дроу так и вовсе хорошо знал правила ведения боя с таким не самым распространённым противникам. Собственно, именно это и помогло не просто победить, но и сделать это с минимальными потерями. Пара братьев-в-ереси и гвардеец Инферно - не самая великая цена за отбитый форт и полученные трофеи.
   Трофеи, да. Морлоки, как сороки, тащили в свои 'гнёзда' всё то, что блестело и выглядело ценным. Вот и получилось, что мне привалило ни много ни мало, а почти пятьдесят пять тысяч монет, двадцать четыре кристалла и драгоценных камней на восемнадцать стандартных контейнеров. Это было круто. Столь серьёзная добыча и под столь убогой охраной. Хотя... далеко не все, помимо знающих о специфической привычке морлоков к собиранию ненужных им, но ценных вещей, вообще стали бы вычищать их гнездилище, надеясь на трофеи.
   Другое дело собственно форт. Пусть изрядно потрёпанный, но это вовсе не означало, что на нём следует поставить крест. Я и не собирался. Следовательно, это место следовало даже не восстановить с нуля, а стандартным образом перестроить в 'совмещёнку' фракций Инферно и тёмных темпларов по образцу Расколотой Кости и Каменного Вихря. Плюс некоторое количество камня на восстановление и... толика фантазии для придумки названия для очередного форта, на сей раз расположенного под зёмлёй, прикрывающего от удара с этого глубинного направления.
   Придумал, конечно. Пламя Глубин название так себе, но на первое время сойдёт. А потом, если что, и переименовать можно. Усмехнувшись, вытащил из глубин 'системы' то самое сообщение. Одно из тех, которые сохранял на память.
   'Вы обнаружили развалины каменного форта и уничтожили обосновавшихся там подземных дикарей. Вы можете восстановить форт для собственных нужд. Иначе не исключено возвращение морлоков или иных подземных обитателей, которых притягивают подобные места.'
   Само собой, форт был мне нужен, а поэтому...
   'Поскольку ваш главный замок развивается параллельно по ветви демонов и тёмных темпларов, то вам предоставлен выбор создания поселения из следующих вариантов:
   - в форте будут построены 'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю. Стоимость такой перестройки составит 10000 монет.
   - в форте будут построены'Прибежище отступников' и 'Казармы еретиков'с возможностью найма 18 отступников и 10 еретиков в неделю, а также 'Котёл бесов' с возможностью найма 7 бесов и 'Казармы разорителей' с возможностью найма 4 разорителей в неделю.. Стоимость такой перестройки составит 20000 монет.
   Также обратите внимание, что перед началом восстановления требуется наличие шести мер камня'.
   Камень и руины, руины и камень. Вот уж этого ресурса в подземельях хватало. Сей факт меня откровенно радовал, я нутром чуял, что если как следует поискать, то можно обнаружить и одну-две каменоломни. Да и, обшарив руины, удалось наткнуться на некоторое количество уже подготовленных каменных блоков. Откуда они тут взялись? Я так полагаю, что для профилактического ремонта или потенциального заделывания пробоин при штурме форта. В любом случае, семь мер камня сами по себе перекрывали потребность в ресурсах, даже с доставкой заморачиваться не требовалось.
   Так и вышло, что форт Пламя Глубин стал очередным в целом и первым на подземном уровне домена крепким местом. И не мелочь, и приятно. А вот дальнейшее освоение подземелий - оно уже должно было проходить без меня. Пусть стараются дроу-наёмники во главе с Кринтом, да Стелла, которую я собирался оставить временной наместницей в домене.
   Почему именно она, а не Ламита? Обычный расчёт, исходя из эффективности. Всего 'героев' у меня четверо, но один чисто наёмник, а значит априори не может претендовать на что-то серьёзное. Друид Ставр Изменчивый, этот большой специалист по химерологии и алхимии, слишком увлечён наукой, да к тому же не проявляет практически никакого интереса к тому, что находится за стенами его лабораторий. Плюс к тому же хочется его властью искушать. Не в ближайшие пару месяцев точно. Значит, выбор был лишь между двумя моими красавицами, суккубой и бывшим темным темпларом, а ныне дьяволицей. Ламита и Стелла, Стелла и Ламита. Только Стелла по большей части воин, а Ламита, та исключительно в магическое развитие изначально ударилась, к тому же суккубье, со всеми его особенностями.
   Наёмника считать в качестве постоянной и тем паче надёжной силы не стоило. а значит в домене могли остаться два мага или связка маг плюс воин с небольшим уклоном в магию. Естественно, второй вариант являлся более взвешенным. В верности же Стеллы сомневаться не имелось ни малейших причин: воспитания, сложившегося кодекса поведения, моего к ней доказанного делами отношение и, в качестве 'вишенки на торте' очень даже крепкой связи, включая интимную. Отсюда и принятое решение.
   Воительница не была в восторге от временной разлуки, но, с другой стороны, понимала сложившуюся ситуацию. К тому же её душу неслабо так согревало как оказанное доверие, так и те многочисленные дела, которые ей были поручены. Пусть я и не собирался снимать руку с пульса творящегося в домене, даже находясь за его пределами, но всё равно.
   Состав войска можно сказать реально радовал. Да и выдача жалования уже имеющемуся у меня войску и найм новой 'порции' вояк не сказать что прям оставила без штанов. Минус сорок девять тысяч на оплату уже имеющихся и найм... Выкупать всех и сразу уже не получалось, требовалось растянуть оный на несколько дней, чтобы не остаться совсем без средств на возведение нужных строений и на оборотно-оперативные расходы. С другой стороны, приносящих доход крестьян, высших демонов и магов - их много не бывает. Ещё минус двадцать восемь с половиной тысяч. Вот в итоге получилась армия, состоящая из 36 импов, 18 гвардейцев Инферно, 35 братьев в ереси (8 церберов, 22 мстителей, 2 оборотней, 11 сумраков, 27 принявших Бездну, 4 аморфов, 6 суккуб, 6 повелительница боли, 4 рогатых демонов, 8 сокрушителей, 4 мучителей, 2 вестников ужаса, 2 зверей хаоса и 1 хозяина плоти.
   Опять же в качестве резерва выступали 36 импов, 16 гвардейцев Инферно и 40 братьев-в-ереси. Почему не нанял и их? Финансы, которых без ввода не столь и большого лимита извне, оставалось не так уж и много.
   Как бы то ни было, а к середине второго дня наступившей недели я в компании Ламиты и немалого числа воинов выдвинулся из замка Новый Кадаф навстречу... не полной неизвестности, конечно, но очень скудно обрисованной информаторами местности. Сперва путь по уже зачищенной территории собственного домена, затем по тем землям, которые были своего рода небольшим буфером между мной и той территорией, что изначально досталась северному эльфийскому соседу. К моему немаленькому удивлению, местность была не так чтобы взятой под контроль. Пусть разведка не обнаружила шахт или чего-то вроде деревень или фортов, но всё равно странно это, право слово. Или просто небрежность эльфийского лендлорда? Последний вариант мне пришёлся бы весьма по душе, но руководствуясь природной подозрительностью, я предпочитал готовиться к худшему. Отсюда и довольно неспешное движение, благодаря чему к формальной границе эльфийского домена мы подобрались ближе к вечеру третьего дня.
   Чем нас встретили? А ничем. И никем. О нет, следы разумной жизни имелись, дороги не были запущенными, вот только и следа потенциального противника не наблюдалось. Не исключено, что силы были оттянуты к укреплённым поселениям, но... Это же эльфы, мать вашу так и этак! Те самые, для которых притаиться в зелёнке, словно два пальца об асфальт. И пофиг на то, что моё войско двигалось предельно аккуратно, к тому же минуя основные дороги. Знаю я, как хорошо на них устраивать засады, сам большой любитель подобного.
   Возопившая во всю глотку паранойя заставила рассылать сумраков и призванных сов в разные стороны, дабы во что бы то ни стало обнаружить засаду или даже засады местных. И кое-что было обнаружено, вот только... Это были ни разу не местные, а - бедный мой разум. закипающий на медленном огне - немаленький такой отряд демонов, располагавшийся на ночлег. Два, целых два отряда детей Инферно пусть на окраинах, но все же эльфийского домена, владелец которого, по имеющимся у меня сведениям, был вполне себе активен и не пустил дела на самотёк. Причина, укажите мне причину подобного безрассудства, если не сказать раздолбайства? Или и сюда уже дотянулись лапы Хозяина и сейчас происходит процесс подминания под себя инсектами и этой территории?
   Архидемон их всех разберёт, право слово! Мне же в данной ситуации оставалось одно - открыто выдвигаться в сторону обнаруженных разведкой демонов с целью... А цель будет видна чуть позже. когда представится возможность перемолвиться хотя бы парой слов. Нападать с ходу на нас, двигающихся открыто, почти наверняка не станут. Во-первых, чужих демонов банально меньше. Во-вторых, они ж не идиоты, чтобы устраивать свару с потенциальным союзником на землях однозначного противника. Ламита была со мной согласна, хотя по привычке ожидать от окружающего мира разного рода пакостей посоветовала не отзывать разведку. Ха! Как будто я в принципе мог совершить подобную небрежность. Нет уж, вокруг ни разу не спокойная территория, здесь удара следует ожидать со всех направлений. Бдительность и ещё раз осторожность - вот что должно быть девизом любого уважающего себя охотника за удачей в мире 'Лендлордов'.
  
  ***
   Нас, как и ожидалось, встретили на дальних подступах к лагерю неизвестного мне князя Инферно. Ифрит и при нём трое гвардейцев появились прямо на пути авангарда, а полуматериальное порождение огня и хаоса заявило о том, что его повелитель желает поговорить. Сначала ифрит сказал это Лаурусу, который и командовал авангардом, а затем повторил и мне. Что ж, побеседовать в такой ситуации точно лишним не будет, хотя сама форма, переданная ифритом-посланником, не слишком радовала. Интонации, в них всё дело. А ведь этот отряд, если судить по наблюдениям моего призыва, не выглядел по-настоящему сильным. Слишком измотанные, слишком дёрганые... много что слишком. Или отступающий отряд наёмников, или... бегущий со своих земель лендлорд, потерявший ранее принадлежавший ему домен. Вот и Ламита шепчет мне на ухо:
   - Мне знаком этот взгляд, - это она явно о зависшем перед нами ифрите. - Злость, раздражение, надежда на чудо, которое так редко происходит. Беглецы. А ещё от этого ифрита несёт аурой боли. Не его, чужой... Он похож на наших мучителей, но 'запах' сильнее. И ещё предвкущение чего-то.
   - Возвращайся к пославшему тебя, передай ему, что я принимаю приглашение, - и сразу же, понизив голос, обращаюсь уже к суккубе. - Глазами призыва я видел пленниц. Вроде двух, а может и больше. Ифриты же очень своеобразные создания, многих из них воодушевляют не самые приглядные стороны бытия.
   Ламита поморщилась, прекрасно представляя себе 'культурные особенности' данного вида демонов. Невеликая приязнь между суккубами/инкубами и ифритами известна всему Инферно и даже вне его. Слишком эти виды демонов разные во всех смыслах, чересчур на разных фундаментах базируется основная их сила.
   На приглашения, подобные полученному, отвечают в лучших традициях этикета Инферно, то есть наносят визит при всём оружии и с большой такой свитой. В данном случае в качестве оной выступало практически все моё войско, за исключением патрулей. Не мы такие, жизнь такая. Доверять незнакомому демону... это ж даже Рувик и ему подобные со смеху бы напополам треснули.
   Спустя несколько минут мы оказались на довольно просторной поляне, где и расположились на отдых демоны того, кого ифрит поименовал как князя Тарганиса. Ну что тут можно было сказать - полученные разведкой и призывами впечатления подтвердились в полной мере. Чувствовался неслабый такой надлом, а заодно не ощущалось реальной, сильной верности большинства демонов своему предводителю. О причинах пока судить не возьмусь, но факт оставался фактом. Особенно неласково смотрели на князя три повелительницы боли и один архидьявол. Такое впечатление, что они с большим таким удовольствием смылись бы на все четыре стороны, но опасаются в отрыве от какого никакого, но отряда добираться до места, где смогут чувствовать себя в безопасности. Сейчас же... Точно, мне не показалось. Одна из суккубьего племени смотрела на меня с нехилым интересом и даже стала осторожно, но принимать соблазнительные позы. Блеф? Сильно сомневаюсь, учитывая, как поднапряглась Ламита, не любящая конкуренции.
   А всего тут сколько народу? Парочка архидьяволов, ифриты, вроде как пять, та самая троица суккуб... Гвардейцы Инферно, десятка два, да злобное ржание кошмаров слышится. Сколько этих инфернальных коняшек, узнать пока не получается. Ну и сколько-то в патрулях быть обязано, не слишком много, как я понимаю. Солидно, но опять же конфликт провоцировать они вряд ли решатся. Им же неведомы мои реальные силы, равно как и то, какие подкрепления я могу призвать в случае чего.
   Сам же Тарганис - отдельный разговор. Даже по первому впечатлению - чистый 'физовик', бросивший практически все очки развития в физические характеристики и такие же умения. Однако, было у меня ещё кое-что, способное подтвердить или опровергнуть первое впечатление. Довольно оригинальное умение из числа вторичных по отношению к 'Дипломатии' под названием 'Опознание'. Что это за зверь такой загадочный? Навык позволял своего рода 'сканированием' определить склонность объекта к магическому или физическому типу развития, определить преобладающую школу магии. Стоило отдельного внимания, что сей навык в принципе мог проявиться лишь при достаточно высоком уровне развития 'Дипломатии', а ещё лучше, если у получающего его имеется школа Разума, также не самая слабая. У меня было как то, так и другое, поэтому вопрос был не в том, достанется мне этот навык или нет, а исключительно в сроках. Вот и образовался пару дней тому назад и, разумеется, был выбран. 'Зри в корень!' - говаривал классик, а уж мне это требовалось и требоваться будет.
   Первый уровень позволял определить склонность объекта к пути меча или магии, а также доминирующую магическую школу. Немного, но... лиха беда начало. На более высоких уровнях навык позволял разложить таланты 'сканируемого' буквально по полочкам. Сейчас же, смотря на Тарганиса, я 'видел' доминанту пути меча, а также школу Хаоса. Только вот блёклую, слабую, словно концентрация этой присущей детям Инферно магии хоть и имелась, но ни шиша не развивалась. Удивления не возникло, потому как по форумам ходили не самые лестные высказывания о 'страдающих синдромом Конана долбодятлах'. Легендарный киммериец - это одно. Многочисленные же его, с позволения сказать, последователи и близко не подбирались к отмеченному вниманием бога Крома королю-герою. Зато понтов то, понтов...
   Тарганис не был исключением. При создании аватара, сей конкретный типус явно брал за образец помесь классического демона, ориентированного на ближний бой, и не то победителя конкурса 'Мистер Олимпия', не то одного из рестлеров, этих клоуноборцов. Предельно грозный вид, бугрящиеся мышцы, рога, клыки, багровые глаза и всё в таком духе. Стра-ашно... для выросшей на любоффных романах девице старшекласснице, да и то не факт с учётом многочисленных ужастиков, идущих по всем каналам.
   - Князь Хельги, повелитель домена Новый Кадаф, приветствует тебя, князь Тарганис, - вежливо, но без особых эмоций произношу я. - В каком направлении движется возглавляемый вами отряд?
   - В южном... Туда, откуда прибыли вы.
   Слышу недовольное ворчание демонов из моей свиты и не только их. Лаурус с Бастидой, Гарминт, оборотень Янек, принявший Бездну Воислав. Все из числа наиболее авторитетных среди собратьев. Не любят они малейшие проявления хамства, направленные в мою сторону. В частности то, что Тарганис не поприветствовал меня в ответ, даже по имени не обратился. Среди детей Инферно этикет пусть и довольно простой - не идущий ни в какое сравнение даже с имперским, не говоря уж о Вечном Лесе светлых эльфов и Подземье дроу - но его соблюдение строго контролируется. Прежде всего самими князьями, потому как мигом найдутся желающие воспользоваться даже оплошностью, не говоря уж о намеренной грубости или незнании элементарных правил. К слову, некоторые из игроков, выбравших демонический аватар, на этом сильно обожглись, а то и вовсе погорели. Умные же напротив, умело пользовались этим полезным и нужным инструментом.
   - Тогда, как хозяин земель, имею полное право спросить вас, князь, с какой целью вы хотите пройти через мои земли? Куда дальше будет проложен ваш путь, и из каких земель вы идёте?
   - Меня не интересует ваш домен, требуется лишь свободный проход через него и на восток. И отдых, недолгий, - стоящий напротив меня демон от прилива эмоций сжал руки в кулаки. - Я готов платить за то и другое. Щедро! Вдвойне, если поможете выбрать удобный путь по землям кочевников.
   - Золото меня... слабо интересует. Гораздо сильнее - сведения о местах, через которые прошёл ваш отряд, князь. А уж после беседы возможны разные, но взаимовыгодные варианты. Я полагаю, вы не против разговора? И лучше, если он будет происходить в чуть более пристойных условиях.
   - Хорошие условия - это замок или хотя бы хорошая таверна, - чуток расслабившись, проворчал Тарганис. - Здесь нет ни того ни другого.
   - Зато есть палатка, а точнее аж целый шатёр. Хороший, шаманами или там хунганами Каганата заговорённый. Они не жаловались, а потом и жаловаться нечем стало. Мёртвые, они вообще к этому не склонны, даже при помощи некромантов. Гарминт, распорядись.
   - Исполняю, князь, - вымолвил гвардеец, почти сразу озадачив собственно выполнением приказа других.
   Мда, ситуёвина. У находящихся под началом Тарганиса демонов не было практически ничего из позволяющего обеспечить сколько-нибудь пристойный во время путешествия комфорт. Зато груз присутствовал. Невеликий, явно лишь в пределах того, что позволяет поддерживать близкую к предельной скорость. Точно беглецы, сомнений практически не осталось.
   Пока не был раскинут тот самый шатёр, о делах говорить вроде бы и не подобало. Зато о разных мелочах - это уже совсем другое дело. Вот я и спросил о том. что мой не самый приятный собеседник точно не считал важным:
   - Пустынно вокруг, не находите ли? А ведь это эльфийский домен, а значит остроухие следопыты должны держать границы подвластных им территорий если не под жёстким контролем. то под наблюдением.
   - Нет их и хорошо. Нам они тоже не попадались, не зря шли по краешку и не по дорогам, - оскалил клыки мой не великой вежливости собеседник. - Хотя появись тут несколько эльфиечек, я бы не отказался. И мои демоны тоже, они любят свежую и не подпорченную добычу.
   - И зачем вам эта 'добыча' при присутствии вот этих очаровательных созданий, - жест в сторону пусть всего троих, но очень даже колоритных суккуб. - Странный выбор для истинных ценителей красоты.
   Лёгкая провокация, чтобы перевести разговор в нужное русло. И вот он, результат. Глазёнки Тарганиса сверкнули довольно специфическим огнём и он, осклабившись, выдал:
   - Пленниц не нужно спрашивать и особенно упрашивать. У них нет выбора. Никакого.
   - Я услышал. Ну а пока... Шатёр уже разбит, предлагаю пройти туда. Негоже обсуждать важные темы во всеуслышанье.
   Чуточку лести, точнее сказать поднятия Тарганиса над остальными членами его отряда и вуаля, результат как раз тот, который требуется. Подбоченился, приосанился, чувство собственного величия скакнуло ещё на несколько... десятков делений. Я же, пропустив падкого на лесть субъекта вперёд, одновременно по магической связи передавал Ламите и иным приближённым чёткие инструкции:
   'Не отвечайте, просто слушайте. Поговорите с этими демонами, но упор на суккуб и архидьяволов. С гвардейцами по остаточному принципу, но тоже. Ифриты... я им никогда особенно не доверял, так что пока воздержитесь. Не нравится мне обстановка в этом отряде, да и не выглядят некоторые их мной увиденных довольными этим Тарганисом. Выясните, что да как. Особо доверительные разговоры лучше вести Ламите, Бастиде и остальным очаровательным демонессам. Причина, я думаю, всем понятна. В общем... действуйте'.
   При разговоре один на один, да с определёнными смещениями беседы в нужное русло Тарганис, сам того не замечая, выболтал довольно весомый кус информации. Не той, которую сам считал значимой, но даже по ней можно было составить мало-мальски вырисовывающуюся картину его прежнего бытия в мире 'Лендлордов'. Представитель 'золотой молодёжи', мда. К тому же, как я понимаю, ухитрившийся просрать хорошие стартовые условия и вынужденный теперь спасаться, держа курс в один из доменов, где ему обещали как-то помочь.
   Оно бы и ничего, но вот та атмосфера, которую он с самого начала создавал в собственном домене и поддерживал до сих пор - она была воистину омерзительна. Кажется, этот придурок ухитрился воплотить в жизнь все отрицательные штампы о демонах, какие только имели место быть. И, что самое печальное, не особо то и переживал по сему поводу, явно собираясь творить схожую херню и дальше. Вот и сейчас, поглощая очередной кубок даже не вина, а коньяка - не зря я взял с собой кое-какую выпивку в качестве 'представительских даров' на всякий случай - разглагольствовал о необходимости 'доктрины террора' для желающих держать как вассалов, так и простое население в повиновении.
   - ...только Кровавые Сады нельзя применять слишком масштабно. Они обязательно должны быть, но как угроза, куда отправляются нерадивые крестьяне. Воришки, пленники. Ну и пленницы, если потеряли товарный вид. Их лучше не продавать после использования, всё равно много не дадут, а вот так, с пользой. С психологической! Я не зря в Сорбонне обучался, в экономике толк знаю, как и мой папаша.
   - Стройная теория, - киваю я, хотя хочется прямо сейчас свернуть ублюдку шею. Но спокойствие, только спокойствие, как говаривал работающий на варенье мелкий, но легендарный киборг. - И без экономики, как ни печально это сознавать, не обойтись. Самому приходится насиловать многострадальный мозг всеми этими расчётами-пересчётами. А ведь я и сам не экономист, и мои родственники к этой науке никакого отношения не имели. Даже завидую... немного.
   Состояние 'надутый гелием гондон готовится воспарить в небеса' почти достигнуто. А оно, такое вот состояние, оч-чень сильно понижает критичность мышления, особенно если она и без того не на вершинах обреталась. Тарганис вновь начал нести откровенную фигню, мне ни разу не интересную, но приходилось делать вид и... параллельно слушать Ламиту, которая только что подала сигнал и теперь я смог её слышать.
   Кстати о 'слышать'. Как только я оказался за пределами своего домена, то, что изначально называлось 'техническими заклятьями', несколько упало в эффективности. Почему и до какой степени? О, тут всё было логически обоснованно. Именно Источник Силы служил своего рода резонатором используемой для подобных целей магии. позволяя 'транслировать' действие на всю покрываемую территорию, то бишь домен как таковой. Как только хозяин домена оказывался за его пределами, ситуация менялась. Возможность связываться со всеми своими вассалами на территории домена терялась, в 'зоне покрытия' была лишь область вокруг Источника, то есть находящаяся внутри стен замка. И только.
   Как же я тогда совсем недавно передавал сообщение Ламите? Очередное исключение из правила. Радиус в сотню метров от меня также был доступен, но не более того. Но сейчас... сейчас я слушал её доклад. Суккуба тихо-тихо шептала, но я вполне различал произносимые ей слова:
   - Все три девочки, - так она называла суккуб, - и один из архидьяволов огнём плюются в сторону Тарганиса. Другой относится с лёгкой неприязнью. Почти два десятка гвардейцев его либо ненавидят, либо презирают, либо просто ждут возможности перейти к другому князю. Неудачников, прогадивших домен и не способных внушать уважение, у нас не любят.
   'Но кое-кто на его стороне, так? - набираю на незримой клавиатуре сообщение, держа руку вне видимости Тарганиса, продолжающего заливаться соловьём. - Все ифриты, да?'
   - Трое - его явные сторонники, он им постоянно выдаёт пленников на растерзание. И сам с большим удовольствием смотрит. Пять-семь гвардейцев из той же породы: жестокие, похотливые и тупые. Нет ни утончённости, ни умения повторять за умными демонами, раз своего разума мало Архидемон дал. Тебе стоит лишь призвать его воинов Тарганиса под своё знамя, о мой князь! Большая часть охотно отшатнётся от этого неудачника.
   'А ещё я Провозвестник Инферно. выполняющий поручение архигерцога. Как считаешь, это посодействует?'
   - Ещё как! - Ламита оживилась ещё сильнее. - Мы любим, когда нашему князю есть куда расти, и имеются покровители в самом Инферно.
   'Тогда... расставляй наших так, чтобы держали под контролем всех, но особенно тех, кто точно не станет переходить на мою сторону. Приступай'.
   - Я поняла. Мы всё сделаем.
   Не зря прошло время и не впустую страдали мои уши и чувство прекрасного из-за потоков бреда и откровенного дерьма, которые я вынужден был не только слушать, но и изображать интерес. Ах да, ещё почти две бутылки коньяка, влитые в пасть этого недодемона, с ними я тоже вынужден был распрощаться. Не то чтобы их жалко, просто... как-то даже неприлично хороший продукт переводить на такое вот существо.
   - Полагаю, мы действительно договорились, - дождавшись, пока Тарганис закончит фразу, вклинился я. - Я готов предоставить вам безопасный проход через мой домен, да и наиболее подходящий путь до интересующего вас места частично способен подсказать. Только вот...
   - А? Не понимаю.
   - Всё просто, нужно сказать об этом вашим вассалам, князь, - обращаясь так к утратившему свой домен, я не совершал ошибки. По этикету, принятому в Инферно, потерпевшему неудачу давался определённый срок, во время которого титул сохранялся. И длительность оного зависела от того, где именно располагался утраченный домен или домены. - Правила приличия, дети Инферно ценят подобное. Необходимо одновременно ваше и моё присутствие.
   - Я согласен! Пусть знают, что я в состоянии... и вообще, я ещё всем покажу.
   Ну вот что ты им покажешь то? Разве только то, что любит и умеет показывать мой шут Рувик, равно как и остальная бесячья свора. Так это вряд ли кого впечатлит. Но вместе с тем проход через свой домен я ему предоставить готов. Потом... Если захочет. Зато точно не взвизгнет по поводу того, что князь Хельги не держит данного слова.
  
  
  Глава 2
  
   Выйдя из шатра, я обнаружил реально радующую глаз картину. Ламита за очень короткое время сумела разместить наших бойцов таким образом, что те и держали под контролем всю местность, и в то же время особо внимание уделяли ифритам и части гвардейцев. Хозяин плоти отрастил крылья и держался поближе к ифритам, да и зверь хаоса в своей покамест единственно доступной форме был готов хоть одного из полуматериальных созданий Инферно, но прихватить. Разминали крылья суккубы. притягивая к себе вожделеющие взгляды... Прикидывающиеся архидьяволами аморфы делали то, что и должно, то бишь притягивали к себе внимание, отвлекали. Ну а рогато-сокрушительская братия и мстители, возглавляемые парой оборотней, те только и ждали приказа перейти к активным действиям. Гвардейцы и братья-в-ереси тоже только и думали об этом, знаю я некоторые их особенности. Ну а бесы... сварились, кружились возле суккуб и даже пленниц. В общем, вели себя как и полагается сему беспокойному племени.
   Не было видно лишь сумраков, ну так оно и понятно. Такова уж их стезя - оставаться в тени, быть невидимыми и незамеченными до поры. Зато время для вскрытия имеющегося у меня на руках расклада пришло. И он будет ну очень большим сюрпризом для одного как бы князя, не сумевшего понять, что в действительности можно было сделать с доставшимся ему подарком в виде эффекта Скольжения и демонического аватара. Пора платить... за глупость, бессмысленную жестокость, неумение по-настоящему править.
   Стою рядом с Тарганисом и сдерживаюсь, дабы не улыбнуться. Понимаю. что он всё равно не поймёт суть раньше того, как прозвучат слова. но не хочу расслабляться, вводить подобное в привычку. Небольшая пауза. чтобы привлечь внимание и...
   - Я, князь Хельги, Провозвестник Инферно и повелитель домена Новый Кадаф, обращаюсь к тем, кто меня слышит. Просьба князя Тарганиса о его беспрепятственном проходе через подвластные мне земля принимается и будет удовлетворена. Вместе с тем, как Провозвестник, исполняющий поручение архигерцога Инферно, подтверждённое Вестью Летящего Пламени и признанное Лордами Инферно, я обращаюсь к тем из вас, кто не является моими вассалами. Готовы ли вы слушать?
   Готовы, что и подтверждают кто возгласами, кто молчанием. А вот их князь явно не удосужился как следует - а может даже и по минимуму - изучить имеющиеся даже в свободном доступе документы по Инферно. Благословенна будь ограниченность некоторых представителей рода человеческого и их же пустое тщеславие вкупе с непомерным ЧСВ (чувство собственного величия).
   - Как Провозвестник. выполняющий важное задание, считаю себя вправе предложить вам, - говоря, делаю несколько шагов вперёд, оказываясь на некотором отдалении от Тарганиса, что полезно, - перейти под моё знамя с сохранением, а для особо показавших себя и с увеличением оплаты найма. А срывать злобу на жалких пленницах... - пренебрежительный взмах рукой. - Глубины боли стоит открывать врагам и предателям, а никак не...
   - Убить его! Р-ра!
   Крылья всегда следует расправлять заранее. Равно как и не забывать о наложении на себя Камнекожи, этого довольно простого, но универсального защитного заклятья. Взмах, и вот я уже над землей, а бросок Тарганиса пропал втуне. Меч же свой двуручный он только сейчас извлёк, до этого попытавшись просто задавить массой, сбить меня с ног. Впустую.
   Равно как и отданный им приказ, на который откликнулись было лишь четверо ифритов и девять гвардейцев. Дёрнулись было, но увидев готовые к использованию заклятья и обнажённые клинки моих воинов и полное бездействие суккуб, архидьяволов и части гвардейцев... Действий не последовало, лишь очень-очень злобные взгляды и готовность защищаться, но не атаковать самим.
   - Лживое отродье! - совсем уж громкоголосо рычит Тарганис. - Я тебя выпотрошу и потроха сожрать заставлю. Чтоб тебя кошмары в жопу с утра до ночи трахали, а бесы, брошенного с содранной кожей в грязь, сверху обосрали!
   - Оскорбление прозвучало, - я не ору, но стараюсь произнести слова так, чтобы они были услышаны. И вроде как мне это удаётся. - Очистить круг, я лично его прикончу. Посмотрю, может ли он биться с кем-то посерьёзнее, нежели безоружные и связанные девки.
   Отходят к краям поляны, освобождая большую, реально большую площадь под схватку. А ещё прикрываются магическими щитами сами и прикрывают других, причём и своих и чужих. Если не просто поединок, а такого уровня, когда князья отношения выяснять изволят - тут любая попытка даже косвенного вмешательства будет крайне дурно истолкована. Это не интрига внутри домена за власть, где порой от одного из советников кинжал или заклятье в спину прилетает и это считается печальным, но естественным исходом. Тут совсем иной расклад - публичный, вынесенный на всеобщее обозрение. А ещё оскорбление, с которыми у детей Инферно всё очень строго. Ругань - это дело житейское, демоны на неё горазды. Другое дело уничижающие эпитеты, за них любой демон, даже низший, может ответ потребовать с полным на то основанием. Правда ситуация, когда тот же разоритель или гвардеец Инферно попробует что-либо 'предъявить' князю Инферно или даже простому дьяволу или там мучителю.... Печальный исход будет для зачинщика, позволяющий разве что уйти на перерождение в попытке показать свою гордость.
   Поединок, да. Никаких правил, пользоваться можно всем подряд: клинками, магией, зельями и артефактами. Но лишь собственными, а не одолженными - вот, пожалуй, единственное ограничение. Оканчивается же схватка лишь тогда, когда один из соперников повержен. После чего его жизнь в руках победителя. Может ограничиться обезоруживанием и символическим порезом, может нанесением серьёзной раны, а может и отправить на перерождение, которое по времени зависит от множества факторов.
   Сейчас не так. Что я, что Тарганис соскользнувшие в этот мир, бывшие игроки, а значит проигравший 'воскреснет' на выбранной заранее точке привязки через не столь продолжительное время. Только я проигрывать совершенно не собираюсь. Ибо нефиг!
   Воину без возможности полёта сложно против мага-летуна. И это есть хорошо, поскольку всегда стоит пользоваться имеющимся преимуществом. Мой клинок, 'Скьявона карателя', в правой руке, в левой же уже активированная Огненная Струя, что сейчас направляется аккурат в голову Тарганиса. Хорошее заклятие, прямо таки магический огнемёт, с возможностью управлять извергаемой из ладони струёй пламени. Плевать, что дети Инферно обладают определённой стойкостью к огненной стихи, зато когда прямо в лицо бьёт огонь - стоит и глаза поберечь и с обзором тоска-печаль.
   Протестующий вой моего малость подпалённого соперника. А нечего носить шлем без личины! Хотя о чём это я? Носи, родимый, мне от этого только радость великая. Или не слишком великая? Уклоняюсь от простейшей Стрелы Хаоса, но тут с острия меча Тарганиса - и как только ухитряется такую рельсу без проблем в одной руке держать... Наверняка сила до предела задрана, про выносливость и не говорю - срывается сиреневая дымка, летящая в мою сторону, да ещё 'разворачивающаяся', словно ловчая сеть.
   Мля-я! Ушёл... Не совсем, левый бок и крыло словно в кислоту погрузили, ввергая меня в глубины лютой злобы и желания рвать противника на части. Мешает лишь здравый смысл и понимание того, что полёты мои на некоторое время закончились. Уже приземляясь, бросаю на себя Боевую Регенерацию, попутно радуясь, что сейчас я на некотором отдалении от Тарганиса.
   Артефакты. Он явно упакован ими под завязку, теперь даже сомневаться не приходится. А как тебе вот это понравится? Оказавшийся в руке арбалет Проклятого Рыцаря отплёвывается не простым болтом, а Стрелой Тьмы. А затем ещё одной, ещё... Взвод механизма при помощи магии, а болты то как раз и не требуются, так что темп стрельбы хорош, почти как из пистолета. Четвёртое заклятье, пятое... пусто. Арбалет отброшен в сторону, сам же я ухожу перекатом влево из-под размашистого удара Тарганиса, заодно стараясь не попасть в морозную ауру, которой он окутался и источником которой служит его доспех.
   И н-на! Облаком Яда тебя, а заодно и укол в коленный сустав, чтоб печальней бегалось. Я же вижу, ты ни разу не боец, а так, лишь подарками системы пользуешься. А они, подарки, стандартные, дающие знания типовых связок на среднем уровне по здешним меркам. Не менее, зато и не более того.
   Уровни, чёртовы уровни... И толстенный запас здоровья, по которому Тарганис меня однозначно превосходил. Зато танцевать с клинком явно не в состоянии, магии тоже почти нет. Зато есть артефакты. Эта клятая морозная аура, которая работала постоянно, откусывая куски здоровья каждый раз, когда я сближался на расстояние удара. А ещё артефакты не жрут ману!
   Зато регенерация таки да жрёт. Вот он срывает с пояса заполненный маной флакон, готовясь опрокинуть его в глотку, но очередная Огненная Струя бьёт аккурат в руку. А от концентрированного потока огня даже жаропрочное алхимическое стекло не выстоит. Тем паче если флакон уже откупорен. Кипяточку не желаете, князинька? Или укол аккурат в паховую область?
   Кристалл на шлеме Тарганиса ярко вспыхивает, а затем... Огненный Шар, чтоб ему! Но срабатывает активированная иллюзия, враг бьёт по ней, в то место, где меня уже нет. О как! Морозной ауры, источаемой артефактным доспехом, больше нет. Зато есть Огненные Шары, от которых непонятно как надо уклоняться. Как да как... Держаться на близкой дистанции? Не лучший выход, он тупо на размен пойдёт, пользуясь толстой шкурой. Бросаюсь на землю, а над головой с рёвом проносится очередной сгусток пламени, взрывающийся поодаль. Попытка пригвоздить меня мечом к земле. словно жука на булавку насадить. Шалишь! Достаточно немного сместиться, и вот вошедший глубоко в землю клинок ставит Тарганиса на пару мгновений не в самое удобное положение Ухватиться за клинок. наплевав на некоторый возможный вред собственным рукам - перчатки дают какую-никакую защиту, и почти сразу, пользуясь неожиданной для Тарганиса точкой опоры, ударить не мечом, не магией, а просто носком сапога, да аккурат сбоку, в коленный сустав. Не выбить, так просто заставить потерять равновесие... рухнуть.
   Падение. С левой руки срывается Молния, несущая не только урон здоровью, но и некоторое шоковое воздействие. Тянуться за скьявоной времени нет, но висящий на поясе кинжал, довольно простой, ничего особенного из себя не представляющий, уже в моей правой руке. И аккурат в глазницу Тарганиса он и погружается. А колено в пах, с расчётом на банальный мужской рефлекс.
   Замешательство, шок. Пусть ослабленная, но боль. Игрок ты или местный - если тебе вонзают отточенную полоску стали в глаз, то это очень плохо. В том числе и из-за потери зрения. Многие местные от такого сразу бы померли, но у нас, пришедших извне, из 'материнской реальности', устойчивость к таким ударам выше. Дескать, если есть ситуации, когда вошедшее через глазницу в мозг узкое лезвие может и не убить, то велика вероятность, что так и будет.
   А тогда второй удар, в другой глаз. Без промедления, на манер швейной машинки, чтобы без перерыва, чтоб окончательно прикончить, разрушить мозг аватара, выбросить разум на перерождение.
   Паника... Один глаз минус ещё один - это слепота. То самое, чего боится каждый из нас, что крайне сложно преодолеть. И не просто так возникшая, а в жестокой схватке, да с отпечатавшемся в сознании образом злобного меня с искажённым ненавистью лицом, готового разорвать на части, рвать зубами, лишь бы не проиграть.
   Меня отталкивает воздушный вихрь... Далеко, сильно, вышибая не менее трети запаса здоровья. Это от предельного, а с учётом того, что уже улетело и не успело восстановиться. Меньше четверти. Угроза! Нет угрозы... Этот удар был последним, Тарганис задействовал очередной артефакт уже на рефлексах, отправляясь в недолгое, но столь для него опасное 'путешествие по ничему'. Он всё, он всего лишь груда безжизненной плоти, упакованная в роскошную броню. И это... победа.
   Встаю, заметно пошатываясь, активируя очередную Боевую Регенерацию, а также даю отмашку принявшим Бездну, чтоб подлечили сюзерена. Зато на душе благодать и какая-то особенная радость. Я победил! В честной битве, один на один, к тому же противника, который, скажем так, подольше меня успел в этом мире прожить, да и его уровень однозначно выше. Был выше. Сейчас, даже если Тарганис каким-то чудом попробует устроить матч-реванш - без его артефактных и реально крутых доспехов уже далеко не так опасен.
   Ну а пока пришла пора подвести итоги. Разные. Сперва же...
   - Ваш князь был повержен в поединке, - врубив на всю мощь своё чисто суккубье обаяние, крикнула Ламита. - Оскорбивший Хельги Провозвестника словом, не защитил слова клинком и магией. Но предложение остаётся в силе. Хотите ли вы продолжать следовать за оказавшимся слабым и недостойным или же перейдёте под знамя моего князя? Решайте, выбор за вами.
   Покажи детям Инферно хорошую перспективу, подтверди свою силу и готовность её применить... И дело в шляпе. В том, разумеется, случае, когда их прежний лидер проявил самую худшую с точки зрения демона черту - слабость духа, неготовность лезть вверх, в направлении незримой, но столь желаемой вершины.
   Вот делает пару шагов вперёд и преклоняет колено одна из суккуб. Да так, что для рассмотрения практически всей её немаленькой груди в очень откровенном наряде даже напрягаться не приходится. Умеют же, чертовки, себя выгодно подать! За ней две другие демонессы, архидьявол. Тот самый, который был более другого отрицательно настроен в отношении Тарганиса. Вот он, камень, который влечёт за собой лавину. Жаль лишь, что 'лавина' маленькая, не слишком то большое количество войск было у убитого мной Тарганиса. Да, немногим меньше по силе, чем мой нынешний отряд, но всегда хочется побольше да пожирнее.
   Вот один за другим преклоняют колено гвардейцы Инферно, а это значит...
   - Кто думает, что под моим знаменем можно будет развлекаться, подобно тому, как это было при Тарганисе - советую как следует подумать, - чеканю не самые приятные для некоторых тут присутствующих слова. - Я не считаю достойным детей Инферно пытать красивых девушек, захваченных не в бою, с оружием в руках, а просто так, по собственной прихоти. И такой штуки как Кровавые Сады, к корням которых тащат собственных крестьян, у меня тоже нет. Там место разве что оркоподобным каннибалам да инсектам Единения, но не более. Всем понятно? Тогда те, кто таит надежду, что будет как и у Тарганиса... лучше уходите. Я умею щедро вознаграждать вассалов за храбрость, ум, верность, но способен и жестоко покарать.
   Смотрю на ифритов, уже зная, что они тут были в числе наиболее близких к поверженному мной. Ага, вот один, вспыхнув ореолом багрового пламени, отлетает в сторону, за ним второй и... шесть гвардейцев. Остальные же, пусть некоторые и без энтузиазма, преклоняют колено. Мда, вот и появились у меня новые скверноподданные, за которыми глаз да глаз. Гнать бы их по-хорошему, да нельзя, покажу этим не силу, но слабость.
   Осталось формально принять новых воинов. Лично, поскольку князья и более высокие уровни аристократии Инферно это никогда никому не перепоручают в таких вот случаях. Переход из-под одного знамени к другому, тут своя процедура. Принимаю из рук подошедшего Лаурусу свою скьявону и, в сопровождении Янека, развернувшего знамя с серебряной чашей и вырывающимися оттуда языками пламени, подхожу к преклонившей колено суккубе. Той самой, первой.
   - Я, Мэвис, прошу Хельги, князя Инферно, принять меня под своё знамя. И пусть Архидемон будет тому свидетелем.
   - Принимаю тебя, Мэвис Твоя кровь тому порукой.
   И кончиком клинча царапаю протянутую мне руку, после чего клинок раскаляется, а алая влага с шипением испаряется. Инферно и сам Архидемон 'услышали' и приняли сказанное.
   - Я рад. Встань и присоединись к другим верным.
   Вторая демонесса...
   - Я, Шаорран, прошу Хельги...
   Три суккубы, то есть повелительницы боли, два архидьявола, три ифрита, двадцать пять гвардейцев - я обошёл всех, принимая клятвы и подтверждая их. Хорошо ещё что кошмаров, этих инфернальных коней, подобным образом принимать не требовалось. Выглядело бы откровенно нелепо. В результате моё войско неслабо так усилилось, словно найм от 'бонусной' недели свалился как снег на голову.
   И не только войско, но и то, что считалось собственностью Тарганиса. Меч, полный доспех, амулет, кольца - и всё это требовало идентификации у мастеров артефакторики. Хороших, а не как я, только делающих первые шаги по этому пути. Мда. ну вот откуда он ухитрился достать подобное? Хотя это мне непременно расскажут новые вассалы из числа тех, кто Тарнагиса недолюбливал или откровенно не выносил. Оставшиеся же не то верными, не то просто отказывающиеся от моего требования вести себя в рамках определённых приличий два ифрита и шестеро гвардейцев - они собирали манатки и сваливали. По ходу попробовали было сунуться в сторону как бы собственных мешков, но тут же злобненький такой голос суккубы по имени Мэвис обломал их в полный рост:
   - Это не твоё, Шаолонг! Добыча с разграбленного каравана и остатки казны домена принадлежали Тарганису. А теперь, по праву победителя, всё переходит к нашему князю, к Хельги.
   - Сука крылатая! Тупая шлюха, как и твоя подружка Друэлла. Жаль, что князь Тарганис не дал и мне её трахнуть, когда распял на стене своих покоев и оставил висеть так трое суток, показывая пользу смирения перед высшим. Чтоб вам обеим под двухголовыми ограми оказаться. Говорят, у них и фаллосов не то два, не то в два раза толще.
   Видя, что мой новый вассал прекрасного полу вот-вот может дёрнуться и вызвать засранца на поединок с непонятным исходом, я, положив руку на эфес скьявоны, вежливо произнёс:
   - Ещё одно слово, оскорбляющее не только моего вассала Мэвис, но и моё чувство прекрасного... Будешь драться на поединке. И не со мной, уставшим после боя, а с теми, кто захочет вбить в твою кишащую гнильём голову толику разума. Один поединок за другим... Поверь, желающие найдутся.
   - Мы уходим. Но при следующей встрече князь Тарганис покажет тебе истинную силу настоящего сына Инферно! А я буду смотреть и наслаждаться болью и страхом.
   Мне очень хотелось отдать приказ перебить этот маленький отряд. Хотелось, но... пришлось сдержаться, не ответить на провокацию. В любом другом месте, в любое другое время я бы дал такую команду. Однако не сейчас, после поединка, после 'перебоя', то есть поглощения немалой части войск пусть и лишившегося домена, но пока ещё князя Инферно. Избиение не согласившихся перейти было бы воспринято... неоднозначно. Формального запрета не было, а вот неформальная рекомендация присутствовала. Я же находился в самом начале пути аристократа Инферно, стараясь заработать не абы какую репутацию, а ту, которая в дальнейшем будет помогать, причём близкую именно моему складу характера, принципам, стремлениям. И в неё такое вот действие не вписывалось. Вот и пришлось ограничиться словами, сказанными не столько для уходящих во главе с Шаолонгом, сколько для бойцов собственных, в том числе и только что присоединившихся.
   - Тебя, Шаолонг, спасло лишь то, что я придерживаюсь одной из ветвей традиций. Принятых у нас. Но знай, что при следующей встрече умрёшь ты, Тарганис и все, кто будут рядом и склонны разделять ту бессмысленную злобу, в том числе по отношению к своим. И жаль, что я не успел узнать кое-что о повадках Тарганиса... он умирал бы дольше. А сейчас пошёл вон, импов помёт!
   Впрочем, выпавшие из-под бесячьего хвоста отходы в ифритовском облике и так шли в направлении куда подальше.
   - Как же я хочу его убить, - прошипела Мэвис. - Их убить. Поэтому и оставалась рядом с Тарганисом, чтобы постараться лишить его всего, чего смогу. А он... он так и не понял, что если насилуешь одну из нас, того не скрывая, то думать, что кто-то из суккуб останется ему верен - великая глупость.
   Ухитриться изнасиловать суккубу? Феерический маразм, по масштабам дури сопоставимый с посмертным получением дарвиновской премии. Учитывая нимфоманию суккубочек и их просто огромную склонность лечь под аристократию Инферно... Это ж какое отвращение Тарганис внушал демонессам из числа собственных вассалов?
   - Расскажешь мне всё... что сочтёшь нужным. Я сам не люблю оставлять за своей спиной врагов. А Тарганис - враг. Особенно после того как я лишил его почти всех воинов и немалой части сокровищ. И начнём с того, почему он желает пробраться в конкретный домен к востоку от моего.
   С этого суккуба и начала свой рассказ, в то время как я знакомился с тем, какие трофеи, помимо неидентифицированного покамест обвеса Тарнагиса мне достались. И первым делом внимания заслуживали остатки вывезенных из домена ценностей, а также добыча, взятая совсем недавно с гильдейского каравана. И как только я начал с ней знакомиться, стало ясно - Ставр Изменчивый будет надолго обеспечен эксклюзивными реагентами, да и мне кое-что пригодится. Плюс некоторые готовые зелья, среди которых эликсиры жизни и маны составляли далеко не большую часть.
   Это то, что Тарганис получил, разграбив гильдейский караван. Но было и прихваченное им с собой из домена. Много всего, вкусного и разного, буквально на любой вкус. Из слов же Мэвис становилось понятно, откуда такая роскошь. Незадолго до того, как в домен Тарганиса произошло полномасштабное вторжение, завершившееся сперва осадой замка, а затем прорывом и бегством, пришли несколько караванов из числа вольных торговцев, напрямую не состоящих в Гильдии. И несмотря на то, что золота в сокровищнице этого не шибко умного демона всегда было немного, торговцы сгрузили привезённые ими товары. Словно так и надо. Это означало одно - им заплатили другие, причём за доставку не оплаченного Тарганисом товара, своего рода гуманитарной помощи. От кого? Ясное дело, что тут торчали уши его высокопоставленного папаши, который, оплачивая реальными деньгами услуги кое-кого из игроков, ещё явно не ставших частью мира 'Лендлордов', таким образом пытался удержать домен отпрыска на плаву.
   Редкие ресурсы вроде мифрила, адаманта, хладного железа и лунного серебра. Некоторое количество камней душ, причём заполненных не абы какими, а вполне себе сильными сущностями. Пятнадцать контейнеров драгоценных камней и одиннадцать кристаллов. Свитки школ Хаоса, Материи, Разума, Тьмы, среди которых было немало тех, которые мне очень сильно пригодятся для изучения. А ещё среди поставленных Тарганису товаров были оч-чень специфические футляры, в которых перевозились особо ценные книги. Были, да... и в них явно содержались 'книги знаний', которые стоили вообще сумасшедших денег в этом мире. Теперь же они исчезли, 'растворившись' в голове Тарганиса, сделав его потенциально сильнее.
   Печально, но было бы полным безумием ожидать, что даже такой 'альтернативно одарённый' демон станет таскать с собой то, что можно использовать прямо сейчас. Хорошо хоть из-за того, что Тарганис лишился Источника Силы, даже его золотой запас перестал быть неприкосновенным. Вот и урезался, дав мне девятнадцать с небольшим тысяч чистой прибыли. За это стоило поблагодарить довольно богатую казну караванщика, ныне превратившегося в обугленную головешку после забав ифритов.
   К слову сказать, по поводу каравана. Точнее о тех, кто только и выжил, уже многое перенесших трёх пленницах. Их уже освободили от пут, но бедняжки так и продолжали трястись, словно лист на осеннем ветру.
   - Вас никто не держит, - невесело улыбаясь, произнёс я, обращаясь ко всем трём. - Можете взять одежду, еду, оружие, если умеете с ним обращаться. По сотне монет, чтобы было на что добраться до ближайшего представительства Гильдии Торговцев. Однако... Я сильно сомневаюсь, что хоть кто-то из вас дотуда доберётся, не оказавшись добычей зверья или чудовищ... в том числе двуногих, умеющих внятно разговаривать
   - Они молчат и боятся, - проворковала Ламита. - Понимают, что уйти значит умереть. Но мысль остаться тоже повергает их в ужас. Тарганис и другие, я успела послушать, что они творили. И не только те, которые ушли.
   - Понимаю, но насильно мил не будешь. Ну да какое-то время на подумать у них есть. Можешь послать к ним кого-то из суккуб. Бастиду, например. Она лучше других умеет проникать в отдалённые уголки души. Эх-х! Инкуб бы не помешал, за ним бы они как на верёвочке пошли. А ж доведя до первого мало-мальски безопасного места, что по дороге попадётся, там бы их и оставили.
   - Она постарается... ей сейчас скучно, а тут хоть такое развлечение. А ты лучше поговори с Мэвис там, в шатре. Только поговори, а то знаю я особенность своих сестёр! - выразительно так взглянула моя красотка на новоприсоединившуюся. - Ей есть что тебе рассказать, особенно про Друэллу.
   Пренебрегать разумным советом я точно не собирался. Оставив остальных инвентаризировать добычу и вообще готовиться к отдыху - он реально требовался всем, мне так особенно - я двинулся к шатру, сопровождаемый Мэвис. Ага, чего и следовало ожидать! Пара гвардейцев, мститель, пара принявших Бездну - охрана, расположившаяся рядом с шатром. Все совсем по взрослому, даже в походных... особенно в походных условиях, да к тому же на землях домена, принадлежащего эльфам. Опасаться диверсий или убийц, стремящихся первым делом прикончить именно предводителей вторгшегося войска - это совершенно естественно. И разумно.
   Ну а перед тем, как начать разговор с суккубой, я взглянул на то, какого уровня развития я достиг на сей момент. За два полностью прошедших дня лишь за первый удалось в полной мере поднять оба уровня, масштабная резня в подземной части домена дала свой результат. Второй же день... Сам я, по вполне понятной причине, был фактически вне игры. Во главе части армии выступив в поход, а попадающаяся на пути мелочь - совсем не то, что способно принести много опыта. Спасло лишь то, что зачистка подземелий моими вассалами продолжалась, там перемалывались новые и новые орды полуразумных тварей и откровенно тупого зверья. Именно масштабность этого забоя и помогла пусть еле-еле, но перевалить рубеж нового уровня.
   Сегодня... особый расклад. Закидоны системы, пока ещё исправно работающей в плане прокачки всех нас, просто игроков и соскользнувших, посчитала моё выступление перед воинами Тарганиса как начало и первичное выполнение скрытого задания 'Путь Провозвестника', что и не преминула сообщить. Согласно нему, чем большее число демонов, находящихся под знаменем другого аристократа Инферно, перейдут на мою сторону, тем дальше я пройду по этому самому пути и тем выше окажется награда. И не мелочь, и полезно! Особенно учитывая то, что сейчас я выполнил первую часть этого самого задания, перетащив к себе практически весь оставшийся у Тарганиса отряд, а его самого повергнув у них на глазах. Отсюда и опыт. Много опыта, не чета тому. который был получен за собственно победу над ним. Так что ещё плюс уровень. Второй уже вряд ли добить удастся за оставшееся до полуночи время, но и это более чем пристойно.
   За полученный уровень капнула ловкость, что не вызвало удивления, учитывая, как пришлось недавно вертеться, уворачиваясь от ударов двуручника Тарганиса и уходя от действия его артефактов. А вот выбор умений был между 'Атака II' и 'Создание свитков'. Первое понятно что такое, второе же позволяло... клепать свитки заклятий из числа тех, которыми ты владеешь, расходуя на это дело некоторые ресурсы - чем выше уровень заклятья, тем больше - но получая, помимо собственно свитка, некоторое количество опыта. Полезная штука, особенно если использовать для предоставления своим магам тех заклятий, которыми они по тем или иным причинам не владеют. Неудивительно, что именно его я и выбрал. Что до развития 'Атаки'... она ещё попадётся, тут даже не сомневаюсь.
   Итак, вот что имеем...
  Уровень: 41
  Имя: Хельги
  Раса: Демон
  Класс: Князь ада
  Подкласс: Создатель Демонов (в процессе)
  Сила: 24 (+8 тренировка) (+12 артефакты)
  Ловкость: 26 (+9 тренировка) (+6 артефакты)
  Выносливость:31 (+11 тренировка) (+14 артефакты)
  Сила магии: 48 (+10 тренировка) (+2 артефакты)
  Устойчивость к откату: 36 (+10 тренировка) (+18 артефакты)
  Ментальная выносливость: 39 (+10 тренировка) (+13 артефакты)
  Здоровье: 810 (1130). Запас маны 390/390(520). Устойчивость к магии:123(156).
  Классовый навык - Врата Инферно.
  Умение аватара: полёт.
  Умения:
  'Постройка демонического замка'; 'Постройка замка тёмного темплара'.
  'Военачальник': 'Тактика IV' - увеличении скорости и улучшение координации действий юнитов. Возможность строить тактические схемы; 'Стрельба II' - урон наносимый стрелками увеличивается на 17,5%; 'Лидерство II' - показатель Морали всех войск героя увеличивается на ?? пункт; 'Атака I' - урон, наносимый войсками, увеличивается на 10%, 'Защита I' - урон, получаемый войсками, снижается на 10%, 'Обучение I' - опыт получаемый войсками увеличен на 10 %.
  'Артефакторика' - возможность создавать артефакты; 'Мастер вплетения чар I' - позволяет вплетать в уже готовые артефакты новые свойства и убирать старые. 'Стабильность зачарования I' - снижает на 10% вероятность распада создаваемого или корректируемого артефакта. ('Пластичность основы I' - на 10% повышает условную емкость артефакта, тем самым усиливая эффективность работы' - пока нет, заготовка)
  'Магия Материи' - возможность использовать заклинания стихийной магии; 'Мастер магии огня III' - эффективность заклинаний стихии Огня увеличивается на 22,5%; 'Мастер магии земли I' - эффективность заклинаний стихии Земли увеличивается на 10%.
  'Магия Разума' - возможность использовать заклинания Магии Разума; 'Мастер магии разума II' - эффективность заклинаний Магии Разума увеличивается на 17,5%; 'Мастер иллюзий II' - эффективность наложения иллюзий увеличивается на 17,5%;, .
  'Магия Тьмы' - возможность использовать заклинаний Магии Тьмы; 'Мастер Магии Тьмы II' - эффективность заклинаний Магии Тьмы увеличивается на 17,5%;, 'Воин Тьмы' - эффективность наносящих прямой урон заклятий Тьмы увеличивается на 10%.
  'Магия Жизни' - возможность использовать заклинания Магии Жизни; 'Мастер Магии Жизни II' - эффективность заклинаний Магии Жизни увеличивается на 17,5%; 'Химеролог I' - позволяет заниматься химерологией.
  Создатель Демонов: 'Модификация тела I' и 'Модификация духа I', минимально необходимые умения для того, чтобы получить представление о методах создания демонов из обычных разумных существ', 'Психокоррекция' - позволяет избавить разум от части негативных эффектов, могущих возникнуть при изменении тела и духа.
  'Метаморфизм I' - позволяет изменять своё тело на определённое время, затрачивая ману на поддержание изменений (временных).
  'Дипломатия III' - позволяет с вероятностью в 22,5% уговорить нейтральные или вражеские войска присоединиться и на 22,5% увеличивает количество получаемой репутации; 'Опознание I' - определяет склонность объекта к магическому или физическому типу развития, а также преобладающую школу магии (вероятность ошибки 20%).
  'Восстановление маны IV' - позволяет герою восстанавливать 25 единиц маны в час.
  'Создание свитков I' - позволяет создавать свитки заклятий первого ранга из числа тех, которые известны.
  'Зоркость I' - увеличивает дальность зрения на 10%.
  'Логистика IV' - скорость передвижения возглавляемых героем войск увеличивается на 25%.
  Достижения:
  'Враг Церкви Света II' - Церковь Света считает вас личным врагом, вместе с тем вы вызываете ещё большее уважение отступников от веры во Владыку Света (вероятность присоединения +10%) и вольных демонов (вероятность +20%).
  'Дипломатия Инферно' - вероятность убедить в чём-либо оппонента повышается на 5%.
  'Наставник бесов' - репутация с суккубами и инкубами растёт на 5% быстрее. Все бесы (импы) в вашем войске со временем будут развивать свой интеллект.
  'Убийца титанов' - фракции, относящиеся к Замкам-над-облаками с приязнью или почтительным опасением, резко меняют своё к вам отношение в отрицательную сторону. Гильдии, имея с вами дело, поднимают цены на свои услуги как 'надбавку за риск'. С другой стороны, эта метка будет притягивать к вам различного рода отступников от власти и веры (вероятность +20%).
  'Проклятый Светом' - инквизиторы Орденов Церкви Света считают своим долгом при удобном случае напасть на Вас или ваши земли. Однако у каждой медали есть и обратная сторона. Отныне Ваш домен станет одним из центров притяжения для тех, кто пострадал от имперской церкви, впал в ересь или изначально являлся врагом Владыки Света'.
   'Провозвестник Инферно' - вассалы из числа демонов поостерегутся плести интриги против того, кто не только словом, но и делом доказывает готовность нести знамёна Инферно по миру. Вероятность присоединения вольных демонов увеличена на 30%. Также существует 25 % вероятности того, что демоны из войска другого аристократа Инферно будут лишь защищаться, но не нападать на Ваше войско в случае конфликта (последнее верно лишь в случае отсутствия у него аналогичного или более высокого статуса)'.
   Хорошо так, качественно. Да и в самом домене с момента падения Завесы успела достроиться городская стена, столь чаемый не только Рувиком и иными бесами, но и другими демонами и не только бордель... Ага, причём не абы какое здание, а вполне себе внушительное, подобающим образом обставленное и очень полезное во всех отношениях. В том числе и для выжимания из мужской части войска золота, которое там будет пригоршнями рассыпаться. Стоило это удовольствие 5000 золота, 10 мер камня, 5 мер дерева, 5 мер драгоценных камней. На первом, начальном уровне бордель предоставлял классические услуги, персонал состоял из представительниц человеческой расы, а вот в качестве бордель-мадам имела место быть... суккуба, конечно. Эти демонессы идеально умеют управлять подобными заведениями, хотя сами работать там редко когда соглашаются. Зато и отдача от этого заведения неслабая, окупается оно быстро. Почему не построил его раньше? Скорость развития была важнее толики дополнительного дохода, только и всего.
   Сейчас же строилась и должна была в скором времени быть готова Арена Огня - место, где можно было нанять всадников на кошмарах. Тяжёлая кавалерия, использующая в качестве лошадей их демонический аналог, призываемый аккурат из Инферно. Всадники изначально владели школой Материи - особенно огненной стихией, необходимой для обуздания кошмара - и Разумом... фактически для того же. Только такое сочетание позволяло им держать под контролем полуразумную живность, которая в первые дни даже на седока - а порой особенно на седока - поглядывала с гастрономическим интересом.
   Опасные твари. И мало кто рисковал их укротить хотя бы потому, что некоторая часть воинов, призывающих кошмара из Инферно, не могла с ним сладить и погибала. Так что два всадника в неделю - это идеал, достижимый при отсутствии 'несчастных случаев'. Хотя при имеющемся у меня раскладе. да если приводить призыв в присутствии серьёзной демонической братии... В нашем присутствии кошмары не особенно рыпаются, зная своё положение и о каре за своеволие. Получалось, что семь тысяч золота, десять мер камня и руды, по пять кристаллов и ртути - вполне достойная цена.
   Отлично... хотя есть куда стремиться. Сейчас же - разговор с суккубой по имени Мэвис. Нутром чую, он может оказаться не только интересным, но и выгодным, если правильно всё устроить.
  
  
  Интерлюдия.
  Тарганис, место возрождения.
  
   - Ненавижу-у! - раздался вопль, пронесшийся по лесу и растворившийся среди вековых деревьев. - Кишки вытащу и перед тобой живым буду жарить и церберам скармливать!
   Беснующийся Тарганис метался взад-вперёд, посылая проклятья лишившему его остатков войска и большей части сокровищ демону, периодически останавливаясь и начиная избивать кулаками безвинные стволы деревьев. Наконец, спустя несколько минут боль от пусть не разбитых, но таки да ушибленных костящек хотя бы частично привела его в чувство. Шлёпнувшись задницей в траву, он обхватил голову руками и попытался восстановить способность размышлять. Получалось плохо, хотелось рвать, крушить, уничтожать... Только теперь к этим чувствам примешивались страх и неуверенность касаемо своих дальнейших действий.
   Но кое-что делать было надо. Вставать и идти в место, где. в случае чрезвычайных обстоятельств, он приказал ждать его. Не всем, а лишь Шаолонту и гвардейцам Тарсигу и Бронту. Эти демоны были наиболее надёжными. Ифрит из-за того, что сам Тарганис приоткрыл ему часть дальнейших своих планов, сумев вложить в недоверчивый ко всем и вся разум Шаолонга, что отец никогда не бросит своего единственного сына, а значит постарается вытащить его из любых мыслимых проблем. И что даже при потере большей части войска и денег он, князь Тарганис. снова станет во главе домена.
   Два же гвардейца... те просто были тупы как дерево и жестоки как маньяки после двадцатилетнего срока в тюрьме. Их даже остальные демоны брезгливо сторонились, но для него это было удобно и полезно. Особенно сейчас.
   Внезапно пришедшая в голову мысль заставила Тарганиса улыбнуться. Повезло! В том плане, что он никому не говорил насчёт места, где была установлена точка воскрешения. Но вместе с тем она не могла находиться нам, где он не был лично, а значит... следовало уходить. Насчёт верности своих слуг бывший Жан Мерсье не питал никаких иллюзий. Да и Шаолонг, он лишь до тех пор верен, пока ему это выгодно. Выгоднее, чем предавать.
   Сверившись с возникшей перед глазами картой местности, Тарганис встал и уже спустя несколько секунд двинулся на юго-запад. Надежды на то, что ифрит будет его ждать, были и немаленькие. Хотя точку привязки для возрождения стоит установить заново. И менять почаще, чтоб никто не подозревал, где именно она будет находиться.
   Два с лишним часа бега по лесу, причём в одних коротких, до колена, шортах. Подобный забег не добавлял Тарганису хорошего настроения, скорее уж злоба переполняла его, требовала выхода. Только зверьё ему на дороге не попалось, чудовища, если и были, то местный хозяин домена их явно устранил, а сами эльфы или кто-то другой... С ними и сам Тарганис встретиться не хотел, остатками здравого рассудка понимая, что ничем хорошим для него это не закончится.
   Добравшись до назначенного места - не то к облегчению, не то к разочарованию так никого и не встретив по дороге - он притаился в кустах, пытаясь стать как можно более незаметным. А ещё он был готов при первом же появлении кого-либо, помимо Шаолонга или этих двух безмозглых гвардейцев тихо-тихо отползти, после чего уже в одиночку пробираться к своей конечной цели. Обходя домен князя Хельги стороной само собой, там ему точно не стоило показываться. Ну и найти хотя бы нормальную одежду! Сейчас он чувствовал себя предельно униженным, лишившись не то что доспеха и оружия, но даже нормальных штанов.
   С трудом, прикусив до крови губу, Тарганис поубавил рвущееся из самого нутра рычание, но тут же ему в голову постучалась ещё одна мысль, не менее тревожная. Отец! Ему сейчас очень не хотелось с ним говорить, рассказывать об очередной своей неудаче. Да, на сей раз его вины в этом вроде и не было, но до чего же он не хотел... чувствовать себя маленьким и провинившимся ребёнком. Снова и снова! А другого пути не было, скрывать такое совсем глупо. Неизвестно, что может измениться, когда он появится в том домене не во главе отряда, а в лучшем случае с тремя спутниками. А если... Может удастся по дороге нанять кого-нибудь? Хотя бы на короткий срок, пока ещё сохранилось некоторое количество золота. Но где? Кого? Тут он терялся в догадках. И вновь все дороги в его разуме упирались в единственное решение - просить помощи у отца. Сам он... да, из его попыток действовать по собственным желаниям ничего хорошего не выходило. Пока! Но он ещё покажет. Всем покажет! И первым делом...
   Звуки от шагов. Еле слышные, но рисковать снова Тарганис не хотел. Потому не голосом, а с помощью магии спросил:
   'Шаолонг? Если ты, то крикни.'
   - Мы здесь, князь!
   Осторожно, с опаской приближаясь к источнику голоса, Тарганис всё же убедился, что больше вокруг никого нет. Только те, кто остался от его войска, и без того изрядно потрёпанного и ослабевшего. Два ифрита и шесть гвардейцев. Всё, больше никого. Хорошо, что Шаолонг догадался прихватить простейший, не артефактный, но доспех, и полуторный меч-бастард с кинжалом. Теперь можно было ощутить себя нормальным демоном, а не голозадым бродягой.
   Только это было единственной маленькой радостью - иных хороших известий Тарганис не получил. Зато плохих хватало. Он догадывался, что остальные переметнулись к этому Хельги, но то, с каким энтузиазмом это сделали некоторые... А ещё осознание, что этот не понимающий истинную суть демона урод освободил тех пленниц. Слабак! Бесхребетная улитка, цепляющаяся за свою человечность! Как и многие из даже тех, которые создавались как демоны и должны были ими стать. Всё неправильно, всё не так!
   - Нужно торопиться, - процедил Тарганис, обращаясь первым делом к Шаолонгу. - Обходим домен Хельги стороной и идём туда же, куда и собирались. Ведём себя тихо, не как раньше.
   - Но...
   - У нас нет выбора, Сарнак, - прервал Мерсье-младший второго оставшегося у него ифрита. - Будем остатками отряда наёмников, которые возвращаются после неудачного найма. У нас знакомые в том домене, если придётся отвечать на вопросы.
   - Наёмники... Это мудро, князь.
   - Вынужденно, Шаолонг. И пока не обращайтесь ко мне так. Я снова стану тем, кем мне положено быть спустя неделю, может немного позже. И тогда мы начнём заново. Обязательно!
   Тарганис искренне верил в произнесённое им. И собирался со второй попытки укрепиться как следует. Пусть для этого нужно будет слушаться всех отцовских советов, временно смирить свои желания. Не полностью, просто перенеся их в подвалы замка, скрыв до поры. Но когда его положение станет действительно крепким - вот тогда он покажет, каким должен быть настоящий демон, настоящий сын Инферно.
  
  
  Глава 3
  
   Чудны дела в разных мирах творящиеся! И мир 'Лендлордов' в этом плане ни разу не исключение. Мне в очередной раз пришлось слушать о том, что творил в тогда ещё своём домене Тарганис, только теперь уже со стороны той, кто, став его вассалом за несколько дней перед падением Завесы, насмотрелась всякого, но неизменно омерзительного.
   Сначала была радость оттого, что в домене, куда она прибыла по найму, обнаружилась старая знакомая - та самая Друэлла. И почти сразу - шок от действий хозяина домена, князя Тарганиса. Изнасиловать суккубу... подобный фокус сам по себе был способен многих и многих брезгливо отвернуться от ТАКОГО формально принадлежащего к аристократии Инферно демона. Не говоря уж о том, что теперь любой другой аристократ и просто демон не из низших получал не просто право занять его место - оно и так имелось по праву силы - но и молчаливое, а то и выражающееся в разных видах помощи одобрение тех, кто имел сколько-нибудь устоявшиеся принципы.
   Только вот бунт подняла сама изнасилованная суккуба. Быстро, сразу... что и оказалось единственной ошибкой. Понять я её мог, но понимание не отменяло факта недостаточной подготовки и продуманности. Хотя кое-чем она подстраховалась - просьбой к Мэвис затихариться и вообще изобразить из себя одну из тех, кто желал остаться в стороне и по итогам примкнуть к победителю. И сначала шансы на победу у Друэллы и её спешно собранных сторонников, кому в край осточертел Тарганис, были очень неплохие.
   - Так что же пошло не так? - спросил я у суккубы, сидевшей, обхватив колени, на россыпи атласных подушек. - Неужели нашлось так много желающих поддержать этого урода?
   - Наёмники. В таверне остановился отряд Повелителей Морей под командованием ярла-берсеркера. Большой. состоящий из умелых воинов и готовый к найму. А Тарганис не пожалел золота! Потеряв часть своих, Друэлла отступила, но прежде сумела связаться со мной и мы договорились.
   - О чём?
   - Как лишить Тарганиса всего, даже после поражения. Я должна была оставаться, находить сторонников и ждать нужного времени, чтобы ударить одновременно с Друэллой. Оказалось, что удобнее всего - во время бегства ублюдка. Мы думали лишить его сторонников и денег там, на подступах к степи, но ты опередил. Теперь он уполз. Снова захочет стать сильным и опять будет творить... разное.
   Взгрустнулось демонессе. Понимаю, сочувствую, только решить вопрос радикально пока не могу. Соскользнувший в этот мир почти неуязвим, так что... А вот устроить ему печальную жизнь через какое-то время - это я со всем удовольствием.
   - Неприятности Тарганиса только начинаются, уж можешь поверить,- нехорошо усмехнулся я. - Раз известен конкретный домен и частично планы этого ублюдка, то найдутся средства их нарушить. Ну а пока... Ты можешь связаться со своей подругой или же вы просто договорились встречаться в определённых местах? И как вообще ухитрились это сделать?
   - Связь есть. Она очень простая, только немногие это понимают. Бесы... Они глупые, но почти все пошли за Друэллой тогда. Им не нравилось видеть 'развлечения' Тарганиса и его свиты А для нас, суккуб, очаровать беса так, чтобы на много недель хватило... просто. За нашим отрядом летели несколько таких.
   - Незамеченными?
   - Может заметили, но Тарганис если и узнал о них, то наверно посчитал, что они просто летят следом, опасаясь оставаться одни. А ифриты, даже Шаолонг, слишком презирают их, считая полными ничтожествами.
   Ошибка, но очень распространённая. Бесы/импы создания крайне специфические, но весьма полезные. Хлопот от них масса, раздражают порой предельно, особенно если отсутствует своеобразный взгляд на мир, только вот наиболее расчётливые и дальновидные аристократы Инферно держат немалое их количество в своих войсках. И отнюдь не только как специалистов воровать вражескую ману. Дурные же князья - те игнорируют полезность бесят, рассматривая их исключительно как массовку, многое от этого теряя.
   - Тогда, как мне кажется, пришло время тебе отправить своей подруге послание, в котором рассказать про всё случившееся. И если она захочет, то я буду рад видеть её и тех, кто вместе с ней, в своём войске. Даже готов дать обещание помочь в поисках Тарганиса и приведению его в то состояние, которого он заслуживает.
   - Она теперь... недоверчива, - печально вздохнула Мэвис.
   - Трудно за это винить. Но ты всё равно передай. Буду рад видеть её как тут, так и в своём домене. В любое время.
   Я осознанно избегал не то что давления, но даже выяснение примерной силы отряда, в котором Друэлла не то просто состояла, не то реально командовала. Из обмолвок я понял лишь, что там сложная ситуация сразу с несколькими авторитетными демонами. Там видно будет. По большому счёту, шансы на то, чтобы прибрать к рукам ещё какое-то количество войск, выглядели не самыми призрачными. Требовалось лишь терпение, осторожность и готовность не просто заинтересовать, но и выполнить обещанное.
   Ещё немного поговорив с Мэвис и поняв, что эта демонесса будет очень даже полезна и обладает нехилым потенциалом, я предельно вежливо намекнул, что беседа - это, конечно, хорошо, но дела заставляют прервать оную. С ходу поняла и, источая ауру обольщения - не конкретной цели ради, а так - покинула шатёр.
   Дел у меня и правда хватало. Начать с того, что требовалось не просто патрули вокруг временного лагеря организовать - они как раз присутствовали - сколько позаботиться о разведке. Призванные совы, сразу несколько, полетели 'веером', чтобы охватить как можно большую территорию. До чего ж меня радовало, что 'система' позволяла настроить такой режим, при котором область твоего зрения как бы разделяется, создавая иллюзию нескольких экранов, на каждом из которых отображается видимое глазами шпионов. И размеры оных тоже можно варьировать. Сложновато, требует постоянного внимания? Бесспорно. Зато результат того стоит, особенно учитывая заметно упорядочившееся и 'апгрейженное' после соскальзывания в этот мир сознание.
   Вот и летели призванные совы, повинуясь командам, показывая мне виды на территории домена. Эльфийского, вполне себе развитого, но... уже попавшего под чужеродное влияние.
   - С-суки вислоухие, мозг свой прогадившие и сами того не понимающие, - процедил я сквозь зубы, когда увидел ЭТО.
   Под 'этим' подразумевалось маленькое такое, способное производить разве что рабочих инсектов и бегунцов, но вполне действующее гнездилище тварей Единения. И черт бы с ним как таковым, но ведь не получалось списать существование оной мерзости на разгильдяйство местных. Никак не получалось, хоть ты тресни! Что так? Присутствие поблизости местной эльфийской братии, которая топала по своим делам, практически не обращая внимания на инсектов. Ну ладно, не совсем так. 'Перворожденные' брезгливо кривились, источали презрение в нехилой такой концентрации, но вместе с тем не совершали никаких агрессивных телодвижений. И подобное могло означать только одно - повелитель домена знает о присутствии эмиссаров Единения. Более того, находится с оными в неких союзных или товарно-денежных отношениях, раз абсолютно чуждое эльфийской братии строение находится и функционирует.
   Надо разбираться! Лучше всего подошло бы взятие 'языка', а уж разговорить можно кого угодно, даже эльфа. К тому же мучители, которые присутствуют в моём войске, те ещё мастера в области причинения боли, такова уж их природа. Только вот есть одна тонкость, делающая идею захвата пленника не столь разумной, какой она казалась на первый взгляд. Доменом управлял не местный, а игрок, а значит, мог при необходимости смотреть глазами любого из своих вассалов на территории подвластного домена. А уж в случае пропажи кого-то из воинов наверняка это сделает. Следовательно, под случайное исчезновение не сработать. Хотя... Если нейтрализовать сразу нескольких, причём так, чтоб сигнал тревоги подать не успели, да съимитировать нападение хищных тварей, которая рвёт тела в клочья или вообще уносит в небеса в неизвестном направлении. Хм, есть у меня типус, способный хоть драконом прикинуться, хоть виверной, хоть... да кем угодно. Хозяева плоти, они такие, многопрофильные, если правильно их использовать.
   Мысль однозначно следовало развить. Особенно если применить...
   Сообщение. Не от 'системы', а от одного из списка тех, кто вообще знал мой 'истинный адрес' в этом мире. Без него один игрок другому хоть лопнет, а сообщение не отправит. Наши имени, такие как Хельги, Алекс, Огнёвка, д'Ин Амит - это для общения между собой. Для 'системы' же, пусть уже почти подохшей после осознания миром самого себя, у каждого свой уникальный 'логин', зачастую вовсе неудобоваримый для нормального использования. Но он есть и без него на связь не выйти при всём на то огромном желании.
   Огнёвка 'истинный адрес', он же 'тайное имя', знала, как без этого. И очень настойчиво желала пообщаться. А я что, я только 'за'!
   'Привет, красотка суккубьего облика! Судя по настойчивости вызова... Новости, ясно дело. Хорошие или не слишком?'
   'За-ме-ча-тель-ны-е! - и череда соответствующих смайликов, означающих крайне воодушевлённное состояние подруги. - Хельги, я в Лабиринте Духа побывала, представляешь. И много чего хорошего и интересного получила.'
   Огнёвка такая Огнёвка. Это я к тому, что сунуться в Лабиринт Духа после того, как Алекс предупредил нас всех, что это за зараза хитровыделанная... Увы, Ленка и безбашенность вкупе с чисто девичьим любопытством неразделимы. Ей явно плевать было на возможность не только полезных, но и весьма неоднозначных, а то и откровенно вредных 'даров' этого места. Лабиринт Духа, он базировался на считывании слабых мест психики игрока, в него попадающего. В эти самые уязвимые точки и бил, стремясь то напугать, но обмануть, то просто вывернуть наизнанку некоторые образы считываемые из памяти. По крайней мере, так было изначально. Теперь же это творение сумрачного гения психологом и спецов по ИИ эволюционировало, порой выдавая на гора такое, от чего голова кругом шла. Соваться туда было откровенным и, самое главное, не поддающимся анализу и просчёту риском. Но Огнёвка сунулась.
   'Твоим бы собственным кнутом да по заднице. Раз сорок, чтоб ума через казённую часть хоть немного вогнать'.
   'Ты немногословен, - подмигивающий смайлик. - А вот Алекс та-акой загиб выдал, почти весь экран обычным шрифтом. Да и Федька ругался затейливо. Хотя сразу перестал, когда я ему почти на блюдечке союзника преподнесла, чтобы с тем орком, Гхыром, заслужившим почётный титул Моржовый, легче справиться было.'
   'Давай-ка лучше по порядку. С чувством. с толком, с расстановкой, как завещали великие классики,- предложил я. - Надеюсь, ты не слишком торопишься, потому как у меня как раз свободное... относительно свободное время нарисовалось'.
   'А вот у меня тоже! И сейчас я тебе всё это рассказывать буду, потому как Динамит опять атаку орков-каннибалов отражает, а Алекс, бука такой, опять в своих некрофильских делах. Именно в некрофильских, потому как подружка у него из вампиресс, а она ни разу не живая, воть'.
   'Ревнуешь?'
   'Да ну тебя, - я словно бы видел, как Огнёвка отмахнулась от меня. Ага, она и ревность вообще не слишком сочетались. Особенно к девушкам, учитывая её ярко выраженную бисексуальность. - Ты лучше слушай, я в Лабиринте такого насмотрелась, что ахнешь. Началось всё с того, что, войдя в открывшийся портал, я оказалась... с своём прежнем теле и в местечке, очень похожем на знакомый нам Сайлент Хилл. И ещё магия не работала. Совсем! Сначала я...'
   Пошла плясать губерния. Огнёвка рассказывала действительно подробно, не забывая описывать всё увиденное. Пусть через призму собственных ощущений и... эмоций. Последнее приходилось фильтровать, потому как я знал - моей давней подруге без этого никак, в противном случае она могла, заодно с эмоциями, порой реально избыточными, отбросить нечто по настоящему важное.
   Первоначальный шок. Попытки - вполне себе успешные - найти оружие и отбиться от местной фауны, стремящейся устроить себе внеплановую трапезу, обнаружение ключевых мест города. Последнему, правда, неплохо помогли знания о мире Сайлент Хилла. Понимание того, что это... не совсем Сайлент Хилл, хотя место реально было на него похожее. Западня, куда её угораздило попасть, посчитав себя слишком крутой. Неожиданная помощь от ещё одного соскользнувшего в мир 'Лендлордов', оказавшегося в Лабиринте Духа не просто одновременно с Огнёвкой, но и в той же самой 'локации' (Упомянутые события подробно описаны в романе Сергея Юрченко 'Кукловод тысячи и одного заговора').
   Огнёвка рассказывала о культистах, о том, какие усилия пришлось приложить для их уничтожения. Подробно описала как союзников, призываемых её напарником по Лабиринту по имени Кайларн, так и противников. Поделилась и тем, что один из этих союзников очень сильно напоминал космодесантника Хаоса. Да и тот бог, который вроде как покровительствовал Кайларну, мне напоминал немного изменённое воплощение Повелителя Перемен. А покровитель культа, обосновавшегося в той самой Сентралии... очень много в нём было от Поводыря Обречённых.
   'Так что теперь у меня повышенная регенерация, очень-очень хороший шит на основе огня, а ещё фамильяр. Хоть и маленькая, хоть и не агрессивная, но красивая и полезная птичка'.
   'Уж точно полезнее бесятины, - охотно согласился я. - Да и Федьке нашему, раздолбаю, союзник пригодится, благо этот Гхыр подвида орочьего всем нормальным вокруг жить мешает'.
   'Точно. Но ты бы и сам подумал насчёт Лабиринта Духа. Я так поняла, проходы туда найти можно, есть и амулеты, и ритуал. Надо только поискать... или купить. Уже успела посмотреть, та же Гильдия Торговцев продаёт такие амулеты. И не очень дорого, ведь больше одного и не нужно, а рискуют немногие'.
   'Непременно подумаю. Но уже сейчас есть мысли о том, как нам, всем четверым, в среднесрочной перспективе, получить большие преимущества от полученной тобой в этом самом Лабиринте информации'.
   'И что же это такое?'
   'Пришествие в мир 'Лендлордов' новых богов, подруга. Сейчас мы владельцы очень ценной информации, а значит должны её использовать, передав - и отнюдь не просто так - тем, кто способен оценить.
   Недолгое молчание. И вот новое сообщение, вполне ожидаемое, поскольку Огнёвка, как и двое остальных моих друзей, схватывала не то что идею, а даже лёгкие намёки на неё. Интеллект, он не просто так.
   'Аристократия Инферно, она любит новые знания. Особенно такие. А из нас двоих только ты пока имеешь к ней доступ'.
   'К сожалению, пока лишь на уровне одного их архигерцогов. Но он очень хочет стать лордом, а подобные сведения ему в этом помогут. И, само собой, я не забуду упомянуть не только тебя, но и Алекса с Феодором. Заодно подумаю, как уже Алексу лучше будет кое-что открыть заправилам Ковена. Там... свои тонкости'.
   'Зато Конфедерация эти сведения если и оценит, то не так, как нам всем нужно, - после текста появился очень грустный смайлик. - Динамит наш такую глупость при выборе аватара сделал, что я даже и не знаю'.
   'Могло быть и хуже...'
   'Но очень реже! - смайлик бомбы с горящим фитилём хорошо иллюстрировал эмоции Огнёвки. - Пусть с нашим Федькой ещё и Кайларн поговорит. У этого миссионера Повелителя Перемен язык хорошо подвешен. И сам он мальчик интересный... Мне до сих пор жаль, что нам помешали'.
   'Ай-яй... помешали красотуле забраться в штаны очередному трофею, - попытался я подначить Лену. Но она к такому уже да-авненько привыкла за долгие годы нашей дружбы. - Успеешь ещё, у нас, если тупить не станем, целая вечность впереди.
   Вечность - это хорошо. Вот и Огнёвке подобная мысль пришлась очень даже по душе. Поболтали ещё немного, малость перемыли кости занятым делами военно-экономическими друзьям, а так уж и моей собеседнице хлопоты в дверь постучались. В самом прямом смысле слова, в дверь. Понимаю, ведь даже пока Завеса не развеялась, хлопот в домене масса и решать их за тебя... может и станут, да к тому же со всем старанием, только проверить всё равно требуется. Грамотному правителю, в число которых Лена искренне стремилась попасть.
   Золотое... нет, алмазное месторождение. Я с трудом удержался от того, чтобы не взвыть от избытка эмоций. Радостных. что особо примечательно. Воистину, информация - одна из наиболее ценных валют в любом из миров. Достоверная информация о пришествии даже одного реально могучей сущности в мир 'Лендлордов' и сама по себе была крайне значимой, а уж если двух, да таких, о силах, особенностях психики и возможных действиях можно было многое предположить... Для того же архигерцога Рабастана это шикарный трамплин на следующую ступень инфернальной иерархии. Для меня же... и не только для меня, но и для тех, кого я укажу как своих помощников и деятельных союзников - тоже билет наверх. Учитывая же понимание того, что подобную информацию лучше вываливать не цельным куском, а разбив на фрагменты, каждый из коих лишь подогревает интерес к продолжению... Не стоило удивляться тому, что я сразу же попытался связаться со Стеллой, оставленной в амплуа наместницы в домене.
   Пусто. Ничего, это не повод для беспокойства. Если нет её, значит в пределах замка должен присутствовать кто-то из заместителей, а то и Ставр. Проверяем... Есть контакт! Друид находился в той зоне, до которой зов дотягивался, а следовательно, он и послужит передаточным звеном.
   - Ставр?
   - Слышу вас, князь Хельги, - с некоторым опозданием разрешил мне 'вид из глаз' друид. Ага, понимаю, он до этого отдыхал. - В домене всё благополучно, леди Стелла с отрядом и наёмниками ещё не вернулась из подземелий.
   - Рад слышать, что никаких тревожных сигналов. Но о бдительности забывать тоже не стоит. А ну как очередные 'гости' прибудут, как тогда к тебе, на небесной колеснице, птичками породы рух запряжённой.
   - Следим. Импы в патрулях, я Призыв Смотрящего часто использую, да и под землёй скоро всё перекроем. Не зря Стелла там то и дело бывает.
   - Именно она мне и нужна. Как только вернётся - передай, чтобы срочно подала знак, нужно поговорить. Требуется очередную весточку в Инферно отправить, а сам я по понятным причинам этого сделать не в состоянии. Врат поблизости нет и вряд ли появятся, если только...
   - Домен,- понятливо протянул друид. - Неужели такая слабая оборона? Или хозяин Источника Силы уже понёс потери от других противников?
   - Не совсем. Слушай...
   Держать ближний круг в неведении - большая глупость. Вот я и дал краткую выжимку по поводу случившегося. Заодно Ставр получил рекомендацию по поводу возможного появления на территории домена гостей желательных и тех, чьё присутствия меня бы тоже обрадовало, но лишь в случае их захвата или устранения. К первой категории относились Друэлла и её отряд. Ко второй, вестимо, Тарганис и немногочисленные оставшиеся с ним демоны.
   - Тогда необходимо усиление. Вы разрешаете дополнительный найм?
   - Бесспорно, - согласился я. - Вот прямо сейчас его и произведу.
   Как сказано, так и сделано. Тридцать шесть импов, шестнадцать гвардейцев Инферно и четыре десятка братьев-в-ереси неслабо так усилили мощь оставшегося в домене войска, хотя и практически обнулили золотой запас. Нет, ну как обнулили... тридцать тысяч резерва благодаря ежедневному лимиту ввода средств оставались, но стоило помнить - это ресурс конечный, до бесконечности длиться не станет. С другой стороны - оттягивать этот самый ввод смысла тоже не имеет, я ж не знаю, как скоро до этих самых счетов, пусть и анонимных, доберутся. Может уже после того, как они опустеют, а может и до. 'Родному' же государству лучше всего оставлять лишь дырку от бублика и от дохлого осла уши, аккурат по завету великого комбинатора.
   - Готово, Ставр. Теперь распределяй пополнение по гарнизонам, оттуда и в патрули выдвигаться удобнее. Но и про ротацию забывать не стоит.
   - Помню, - хмыкнул друид. - И Стелла тоже. Она вот о чём ещё беспокоится... Что делать, если в домене появятся отряды наёмников?
   - Мне докладывать, незамедлительно. А там, в зависимости от того, что это за наёмники, будем размышлять. К примеру, с теми же степняками я в принципе дел иметь не собираюсь, какие бы рекомендации они ни показали. Зато если объявятся выходцы из Ковена, Конфедерации или какой-нибудь вольный ярл... это куда как интереснее. И крайне желательно, учитывая то, что у меня большие планы касаемо расширения. Кстати, не забудь, что среди доставшихся мне сегодня трофеев масса расходников для алхимлаборатории.
   - Были бы они здесь...
   - Будут, Ставр. В скором времени будут. Кстати, как там бедолага Дарин Каменный Шлем поживает, окружённый 'искателями красоты'?
   Хохот, переходящий в истерическое ржание - по другому это нельзя было назвать. Ставру было... хорошо. И этим самым 'хорошим' он постарался со мной поделиться. Не сразу, спустя где-то полминуты, когда малость отсмеялся и стал способен к членораздельной речи.
   - Бесам хорошо, гному плохо, - с притворной печалью вздохнул друид. - Они, неизвестно где достав разные кружевные вещички, теперь на них, словно на удочку. 'красоту' подманивают. Рожи глупые, но одухотворённые, энтузиазма хоть отбавляй. Многие гномы боятся за порог выходить, да и то... Войдут в комнату, а там бес с похабной рожей и с кружевными изделиями в руках. В таверне скоро выпивка кончится, гномы пьют как не в себя, пытаясь клин клином вышибить.
   - Бесы.
   - Да, бесы, но не простые, а особенные. Ваш шут, Рувик, и вовсе стал по своему... букварю, как по святым книгам чтения устраивать. С пояснениями, да перед гильдейским представительством. Прямо таки лекции на тему 'Как искать красоту и что с ней потом делать'... То есть что - это понятно, а вот в каких позах и сколько раз он как раз и проповедует. А гномы - народ патриархальный.
   - Пусть мучаются, мне это только на руку. Глядишь, через недельку-другую этот Каменный Шлем криком изойдёт, умоляя начальство забрать его из нашего домена.
   - Не недели, князь - дни. Больше он не выдержит. Вокруг демоны, разврат, дроу даже... Почти всё то, что в Подгорном Пределе считается недостойным, сейчас его окружает. Активно окружает, настойчиво.
   -Совсем хорошо. Тогда... жду возможности поговорить со Стеллой. Удачи в делах и исследованиях, Ставр.
   - Благодарю. Я думаю. что к вашему возвращению, у меня найдётся что-то, способное удивить.
   Заинтересовал. Особенно учитывая тот факт, что по настоящему Ставр интересуется исключительно химерологией. Алхимия для него лишь побочное направление, пусть и приносящее доход. Ну а мне надо бы и отдохнуть. Да-да, просто отдохнуть, выспаться перед завтрашним днём, который должен будет приоткрыть некоторые тайны, которые прямо-таки окутывает домен, на территории которого мы сейчас находимся. А спать, как известно, лучше всего не одному, а в компании красавицы, умелой и с фантазией. Хорошо, что такая не просто наличествует и готова на многое. но и действительно близка. Это многое значит, реально многое.
  
  
  Глава 4
  
   Ранние побудки... как же раньше я их ненавидел, будучи убеждённой 'совой'. Теперь же, будучи в новом теле, которому и пяти часов достаточно на то, чтобы полностью восстановиться после сколь угодно серьёзных нагрузок, можно было подниматься и ранним утром. Резко подниматься, разом, при этом не чувствуя себя злобным и разбитым.
   Вот и сижу сейчас рядом с костерком, смотря на восходящее солнышко, пью только что закипевший чай и смотрю на уже привычную суету вокруг. И не только вокруг, потому как один из патрулей обнаружил ту самую возможность прихватить 'языка' при этом не подвергая себя особому риску. Какую? Деревеньку хаффлингов, этого мелкого народца, который здесь являлся подчинённо-союзным у эльфов Вечного Леса и использовался ими как вспомогательная ветвь, более ориентированная на сельское хозяйство. Что это значило применительно к хозяину домена? Рассудительность и понимание роли экономики, стремление обеспечить себя достаточным количеством продовольствия, чтобы не зависеть от внешних поставок даже при большой численности населения. Предположение, конечно, но вполне себе достоверное.
   Деревня. Простая, обнесённая лишь частоколом, с парочкой сторожевых вышек. И поля вокруг, на которых работали эти самые половинчики, да и луга для выпаса стад мясо-молочной живности, куда без неё. Вот кого-то из местных тружеников и стоило изъять незаметно для прочих. То есть незаметно в том смысле, чтобы его сочли однозначно мёртвым от неизбежных в домене случайностей и даже не пытались искать
   Ищи виновника! Вот и мои призывы, равно как и разведчики, старательно обшаривали находящиеся поблизости территории, чтобы в итоге обнаружить вполне себе годный вариант. Виверна... не дракон, конечно, но тоже вполне себе опасная и прожорливая тварь, угнездившаяся в горах неподалёку. Уж не знаю по какой причине до неё ещё не добрался хозяин здешнего Источника Силы - хотя догадываюсь, что из-за нежелания гробить своих воинов в горах и по причине отсутствия летающих бойцов - но факт оставался фактом. Да и сама виверна вроде как тварюшка не одержимая бессмысленным пролитием крови, наверняка охотилась лишь в меру потребностей. Её то и должен был сымитировать Ньярлат, уже успешно вжившийся в роль метаморфа на все случаи жизни. Ничего, как только другие звери хаоса эволюционируют - нагрузка на его персону заметно снизится. Пока же уникальный кадр, замены не имеющий.
   В родном же домене дела мчались как пришпоренные. После достроившейся Арены Огня пришла очередь второго уровня Залов Заклинателей. Почему именно они были поставлены в очередь, слопав тысячу золота, пять мер дерева и камня, а также по четыре меры кристалла, драгоценных камней, серы и ртути? Именно этот уровень строения был необходим для последующего возведения Школы ведьмаков - последнего строения из военной линейки тёмных темпларов. Наряду с кузницей и лабораторией алхимика, которые у меня уже имелись.
   Прибыла Стелла, которая не только первым делом вышла на связь, но ещё и доложила о том, что в подземной части моего домена обнаружились не только морлоки и развалины форта, но и уже отстроенная каменоломня, а также рудник и место добычи драгоценных камней. Только вот если каменоломня того, была захвачена быстро и без каких-либо сложностей, то рудник и особенно место добычи драгоценных камней охранялись... Душевно они охранялись, высшей нежитью, совершенно не склонной идти на переговоры. Более того, никто не мог точно сказать, разумна эта экзотика или же не совсем. С ходу пробовать на зуб охранников Стелла не стала, предпочтя выждать, прощупать их сильные и слабые стороны и лишь после этого переходить к активным действиям. Ну а отправить посланцев с архигерцогу Рабастану с надиктованным мной письмом - это она обещала сделать в ближайшие часы. Суккуба. парочка рогатых, несколько гвардейцев и бесов для создания шумной массовки - вот и готово вполне себе пристойное посольство. И никаких проблем с тем. чтобы добраться до нужного места - заинтересованный в стабильном канале архигерцог дал ведущий именно в его центральный домен рунический код.
   Пока суд да дело, то есть Ньярлат, преобразившийся в виверну, а также сумраки, выполняющие роль разведки, готовились, дожидаясь подходящего момента, я наблюдал за происходящим тут, в лагере. В частности, за тренировочными боями между моими старыми бойцами и новоприсоединившимися. Сейчас в 'круге' мерились искусством боя две суккубы, Мэвис и Бастида. Боевые бичи и... магия, пусть действующая в десятую долю истинной силы. И ощутимо для попавшей под удар, и не опасно, и ману не истощит. Вот оно, ещё одно 'новшество', а точнее сказать очередной штрих к реальности нового мира. Учебный вариант боевых заклятий - полезный фактор, он лишним не будет и вот так, в формате поединка, и при отработке групповых боёв.
   Хорошо работают девочки! Вот Мэвис, взмахнув крыльями, уходит от удара боевого бича, но Бастида, словно предчувствовав это, бьёт Огненной Струёй. Попадает, причём в крыло, тем самым заставляя соперницу по условиям пусть учебного, но боя, перестать пользоваться возможностью полёта. Ответный удар бичом и... Вспышка. Прикрытые глаза за какое-то мгновение до этого... только моя новая демонесса бичом захлёстывает ноги Бастиды. Тактическая победа! Упавшая на малость опалённую траву суккуба кратко, но очень эмоционально выражается, но победу соперницы не отрицает. Ей понятно, что в такой вот ситуации падение - почти что верный кердык, если в реальном бою. Добивающий удар, а особенно заклятье, да по рухнувшей цели, оно дорогого стоит.
   Следующая пара, на сей раз зверь хаоса против архидьявола. Нда, это тоже интересно. Неплохо развитая магия плюс способность телепортироваться на короткие расстояния против множества щупалец и перемалывающей всё и вся пасти. Да и способность уйти под землю, её тоже забывать не стоит.
   - Такие поединки полезны, - произносит подошедший Лаурус. - Новичкам особенно, они должны знать, что можем мы.
   - И наоборот.
   - Наоборот тоже. князь. Позвольте спросить... Вы уже приняли решение, что будете делать с этим доменом?
   - Здесь инсекты Единения, Лаурус. Местный владелец смотрит на это сквозь пальцы, чтоб его гоблины сожрали! Заметь, я упомянул лишь лучший из худших вариантов, - сокрушитель, помрачнев, кивает, соглашаясь с услышанным. - А ведь тут может быть расклад похуже.
   - Договор. Неважно какой.
   - Абсолютно. С роевыми сущностями в принципе нельзя заключать соглашения, 'муравейник' всё равно будет действовать так, как велят сложнейшие инстинкты, многими ошибочно принимаемые за разум. Поэтому необходимо очистить домен от заразы. Ну а здешний Источник Силы станет хорошей прибавкой к тому, которым я уже владею.
   Понимающая ухмылка в ответ. Стремление к расширению власти естественно для любого князя Инферно, это знает любой демон, даже самый обделённый умишком бес. А меж тем Стаггард, зверь хаоса, сумел заплести своими щупальцами то место, где только должен был появиться архидьявол. Точнее сказать, он просчитал наиболее вероятное место появления. Ну или просто повезло... Везение в мире магии - явление отнюдь не эфемерное, порой оно способно стать неплохой компенсацией, а то и дополнением. Тут уж кто на что ставку делает.
   - У хозяина домена может оказаться большая армия...
   - Оттого я и озаботился пленников, способным говорить. Узнаем приблизительную силу здешнего лендлорда, сильные и слабые стороны. А там уж посмотрим, стоит ли действовать самим или же лучше использовать кого-то из его соседей в качестве временного союзника. Пугалочка для них найдётся!
   - Инсекты...
   - Они самые. Уж вылить на 'перворожденных' большое ведро помоев никогда не составляло проблем. Они даже своих союзников зачастую ухитряются довести до белого каления.
   - Но мы из Инферно. Нас ненавидят сильнее.
   - Никто не обещал, что будет легко,- парировал я более чем разумное замечание сокрушителя. - К тому же среди нас не только демоны.
   Вот и засветка одного из важных козырей. Ведь при теоретических переговорах можно до предела возможного оттягивать упоминание о том, что одна из договаривающихся сторон, скажем так, отнюдь не полностью относится к тёмным темпларам. Ай, тут всё ещё вилами по воде писано! Но при любых раскладах этот конкретный домен отнюдь не конечная цель. Хозяин расположился дальше, ещё севернее. Если быть совсем точным, к северу от домена, где мы сейчас находимся, располагается анклав ветви Парящего Журавля. Именно оттуда были родом пойманные и ликвидированные мной марионетки хозяина. А сам он... думаю, что не так уж и далеко оттуда. Надеюсь на это, поскольку полноценный завоевательный поход - не с моими нынешними возможностями уж точно.
   Новые поединки один на один, затем пара на пару, три против двух... Полезно и приятно посмотреть, право слово. Хотя параллельно с этим я не забывал и об использовании призывов, благо невысокий расход маны и её неплохая регенерация позволяли мне не особенно вздыхать над затратами на заклятья.
   Домен не был из числа слабо развитых. Напротив, глазами призванной живности я видел отсутствие разбойничьих шаек, возделываемые поля и цветущие сады, иные признаки процветания. Да и населяющие эти земли эльфы вкупе с хаффлингами также выглядели вполне пристойно, не похоже, чтобы их изнуряли налогами. Тишь да гладь... только вот не такая, какой ей следовало быть, чувствовалось, что внешнее спокойствие - это спокойствие болота, откуда вот-вот вырвутся зловонные пузыри болотного, ядовитого газа. И некая зона отчуждения вокруг малого гнездилища инсектов. Принцип 'не буди лихо, пока оно тихо'? А что, вполне возможно! Трясти надо местных, трясти, из них много чего важного и интересного можно выколотить!
   Легки на помине. Трое хаффлингов, двое явных 'крестьян' и один пращник, неведомо как с ними увязавшийся, о чём-то трепались, уйдя довольно далеко от своих соплеменников. Ньярлат же в обличье виверны готов был выполнить то, ради чего его сюда направили. Сумраки, точнее уже фантомы, тоже были поблизости, следили, чтобы всё прошло нормально, без эксцессов. Вот к одному из них я и 'подключился', получив возможность видеть всё то же, что и он.
   Атака 'виверны'. Неожиданная, а оттого эти самые хаффлинги даже попытаться скрыться не сумели. Р-раз... удар по голове хвостом. Не кончиком, где костяное острие, а серединой, чтобы надёжно вырубить. Готов объект. Тот самый, который кажется наиболее перспективным для допроса, то есть пращник. Дикие крики двух оставшихся, один из которых едва перебирает ватными от переживаемого ужаса ногами. И тут новый удар хвостом. Острием хвоста попрошу заметить, а это хорошее такое оружие, в чём то даже получше рыцарского копья. Он же гибкий, то есть способен очень эффективно менять направление удара. проскальзывать в любую открывшуюся брешь. В других ситуациях, поскольку здесь и сейчас таких сложностей в принципе не наблюдалось. Войдя в спину, без каких-либо усилий пронзив кости и плоть, костяное острие вышло из груди... и сразу же отдёрнулось обратно.
   Некоторым же страх придаёт дополнительные силы.... или скорость. Хаффлинг удирал очень быстро, изо всех сил перебирая своими мохнатыми ногами, повинуясь исключительно инстинкту самосохранения и бушующим в крови гормонам, требующим убегать от той угрозы, которую никак не победить. И вот голова последнего из тройки банально откусывается, а лишённое оной тело, сделав по инерции ещё пару шагов, падает, щедро поливая кровью землю.
   Один вырублен, двое мертвы. Осталось главное - замести следы, для чего придётся хозяину плоти изобразить трапезу прожорливой виверны, благо эта фауна реально способна жрать как не в себя, после чего прихватить ценный трофей и свалить.
   Ф-фу! Крайне неэстетичное зрелище, лучше всего характеризуемое словами 'кровь, кишки, потрошки'. Зато в оставшемся месиве не сильно то и разберёшь, обглодки от двух половинчиков или всё же от трёх. Сильно сомневаюсь, что местные станут всерьёз сортировать невеликие фрагменты тел, а особенно осколки черепов. Виверны, они, помимо прочего, дробят и черепа, дабы со вкусом сожрать мозг... Неэстетичные подробности, спору нет, но вполне подходящие для заметания истинной картины происходящего.
   Всё, готово. Ньярлат, держащий в лапах столь нужного нам пленника, взлетает, но невысоко, чтоб внимания не привлекать. И на низком, почти бреющем полёте, да под прикрытие ближайшего леса. А уж там по деревьям, сменив форму на более подходящую к обстановке. Доберётся и сюда, со своим ценным грузом, который должен будет расколоться от головы до задницы.
   Забавно, но факт - криками хаффлингов, которые наверняка были слышны... далеко, озаботились далеко не сразу. А когда озаботились, то прибывшая на 'место происшествия' толпа из полутора десятков их соплеменников лично меня ни разу не впечатлила. Хотя насмешила, это да. Доблестная кавалерия верхом на... пони. Реально на пони, хотя оно и понятно, ведь мелким половинчикам на иной четвероногий транспорт и не взобраться. Разве что на козлов, но это было бы форменным сюрром! Охи-ахи, заблёвывание окрестностей, пара обмороков и всё прилагающееся. Вот уж воистину ни разу не приспособленная для войны раса. Исключения, конечно, есть везде, но общую картину это всё едино не меняет. А мне пора развеять призыв. потому как когда сюда прибудет кто-то из эльфов - а они прибудут, зуб даю - то вполне могут при помощи поисковых заклятий обнаружить призванную живность. При таком раскладе же будет чрезвычайно сложно выдать случившееся за проделки неразумного зверья. Нафиг-нафиг, отключаюсь от греха подальше! У меня и другие дела есть, они вообще почти рядом, приближаются с немалой скоростью.
   Ньярлат молодцом во всем смыслах. Не только хорошо обставил сценку с 'виверной', но и позаботился о том, чтобы пленник уж точно не пришёл в сознание до появления тут. Я же, не мешкая, бросил на чего чары Изоляции из школы Разума. Что это за зверь такой загадочный? Специфическое, но в подобных случаях полезное заклятье, мешающее объекту подать сигнал тревоги хозяину Источника Силы. Не было бы его, изученного из купленного на аукционе свитка ценой всего в несколько сотен золотых, фиг бы я смог вообще хоть кого-то допрашивать, не ставя в известность не только о факте, но и о содержании допроса владельца домена из числа игроков. Сейчас же как нефиг-нафиг, главное не забывать возобновлять чары, если допрос вообще продлится достаточно долгое время.
   Чем хороши демоны-мучители и их эволюция в вестников ужаса, так это умениями не только малефиков, но и пыточных дел мастеров. Они при минимуме инструментария могут практически всё, не требуется даже калечить допрашиваемого. Вестнику ужаса достаточно прикоснуться к телу с выплеском малой толики маны и... Любая боль, варьируемой интенсивности и локализации. Но пока демон по имени Гил'Тессеракт одним энергетическим импульсом всего лишь привёл в чувство захваченного пленника. Само собой разумеется, хаффлинг был лишён оружие и связан, но это уже своего рода правила хорошего тона при допросе. Равно как и особая иллюзия, скрывающая не место допроса, а звуки. Иными словами, любые вопли вовне не просочатся, пока у активированных чар не истощится запас прочности. Вопли - это отнюдь не то, что требуется, когда ты находишься на территории чужого домена, несмотря на многочисленные патрули, контролирующие местность вокруг временного лагеря.
   - Очнулся наш спящий принц,- ла-асково так промурлыкала Ламита, наблюдая за тем, как пленник дёрнулся, приходя в сознание. - Любопытно, орать бу...
   - Де-емоны!
   - Будет, - усмехнулся Лаурус, попутно наградив вопящего хаффлинга хорошей такой затрещиной, от чего тот чуть было язык не откусил. Было бы обидно, право слово. - Такие всегда орут.
   Я бы добавил, что орут, но недолго, только лень стало. И первую часть допроса Ламита с Лаурусом спокойно сами проведут, я же вмешаюсь лишь тогда. когда потребуется что-либо уточнить или свернуть основную линию в нестандартную сторону. Инициативу вассалов стоит поощрять. Вестник же ужаса, он тут исключительно как стимулятор правдивости присутствует, если вдруг случится нечто неожиданное и суккубьей ауры Ламиты окажется недостаточно. И всё, большое количество народа во время допроса вообще не полезно.
   - Как тебя зовут, маленький хаффлинг? - аура суккубы уже действовала, приковывая взгляд половинчика и делая выражение его лица откровенно глупым, словно бы он находился под тяжёлой наркотой. - Ответь и мы с тобой познакомимся. Ты ведь этого хочешь?
   - Хочу, - нервно сглотнул тот, заворожено смотря то на лицо демонессы, то на грудь, то ещё ниже. - Меня зовут Гильбо.
   - Вот видишь как приятно говорить со мной, говорить мне правду. А я Ламита, я очень рада познакомится с тобой. Ты ведь хочешь рассказать путнице, случайно оказавшейся на землях этого домена, что здесь происходит, кто владеет этими землями? Хочешь, да?
   И ручкой этак небрежно расправляет невидимую, а точнее отсутствующую складку на своём одеянии. В районе груди, что характерно.
   - Госпожа Илладриэль, мудрая, прекрасная и справедливая, она правит этими землями. Она защищает нас от всех, кто желает зла.
   - От кого именно она защищает вас?
   - Здесь были чудовища, теперь почти нет, - продолжал отвечать хаффлинг, не совсем даже понимая, с кем говорит. - Теперь есть соседи, с которыми госпожа договаривается. С людьми, другими эльфами... Со всеми, кроме подземных, поклоняющихся богине-пауку. С ними война. Тяжёлая, особенно когда упала Завеса.
   - Люди, эльфы... и дроу. Люди из Империи, часть точно, вы, князь, сами карту показывали, - процедил Лаурус. - А инсектов он как соседей не упомянул.
   - Вот сейчас и уточним. Дорогая, не будешь ли любезна...
   - Конечно, Хельги, - и обращаясь уже к заворожённому половинчику. - Откуда взялись инсекты Единения? Большие и опасные насекомые, если тебе так понятнее.
   Верное уточнение, а то мысль хаффлинга из-за услышанного слова 'инсекты' упорно искала мозг и не особо находила оный. Половинчики, они вообще народ такой: трусоватый, серый, как штаны пожарника, и отнюдь не страдающий в большинстве своём любознательностью. Грядки, пиво, табак и постижение дзена от сочетания всего перечисленного. Именно трусоватость и обусловила вполне устраивающую нас осведомлённость Гильбо касаемо оказавшихся здесь инсектов.
   - Госпожа разрешила присутствие тут насекомых, они обещали помощь против дроу.
   - Обещали или выполнили? - чувствуя страх объекта. Пробивающийся даже сквозь её ауру обольщения, суккуба добавила и тактильный контакт, время от времени дотрагиваясь рукой до открытых участков кожи хаффлинга. - Сосредоточься, отбрось страх, я тут, я заберу все твои тревоги.
   - Выполнили. Выполняют, - вновь успокоившийся Гильбо вернулся к нужному состоянию 'пускаю слюни на обворожительную красавицу'. - Госпожа теперь может ими управлять. Она очень не любит, но может, мой дядя сам это видел.
   - Давно она это может?
   - Недавно... несколько дней.
   З-зараза! Способность управлять инсектами означала получение 'книги знаний', ориентированной на возможность использования новой расы, в нашем случае, инсектов Единения. И вряд ли местная поклонница Профессора - а выбранное имя толсто намекает на первоисточник - просто взяла и нашла эту самую 'книгу'. С вероятностью в девяносто девять процентов 'книгу знаний' хозяйке домена вручили по покамест неизвестной причине. Зато прослеживалась цель этого действия - ползучая инвазия.
   Важный нюанс для всех, кто выбрал в качестве основной - не столь распространённый выбор - или вспомогательной уже на старте - совсем редкие случаи - расу инсектов состоял в том, что, как оказалось, нельзя было считать своих воинов своими в полной мере. Высшие синапсы, то есть своего рода концентраторы воли Единения, обладавшие немалыми кусками роевого разума, могли, прикладывая определённые усилия, в том числе используя как резонаторы синапсы уровнем ниже, перехватывать контроль. Это выяснилось не сразу, лишь после того, как эффект Скольжения проявился в полной мере для мира 'Лендлордов', но теперь сей факт уже мало кем отрицался. Естественно, популярность выбора инсектоидного аватара упала чуть ли не до уровня плинтуса - хотя и до этого игра за Единение была далеко не в топе - хотя всё ещё находились 'желающие странного'.
   В топку статпогрешность, речь не о ней. Если принимаем как исходную точку факт, что книгу Единения этой Илладриэль дали как своего рода плату за союз с Единением, это говорит о многом. Эльфы-марионетки, наличие интересов Хозяина на землях ветви Парящего журавля, склонность некоторой части эльфийских лордов видеть в инсектах неотъемлемую часть Матери... результат совсем печален. Нужны лишь факты, а не домыслы, получив которые, я могу бить во все колокола, подвигая того же архигерцога Рабастана и союзных ему аристократов Инферно к более активным действиям. Ну и к помощи мне родимому, которая будет выражаться не в словах, а в усилениях. Неважно чем, я приму и войска, и деньги, и тем более книги, позволяющие развить навыки и тем паче знания. Вариант, что мне за подобные известия ничего не перепадёт, я в принципе не рассматривал. Успел уже как следует изучить суть происходящего под багровыми светилами Инферно. Самые начала, конечно, но и этого достаточно... на первое время.
   Меж тем допрос хаффлинга продолжался. Ламита с Лаурусом старались по максимуму выжать из ограниченного разума Гильбо сведения о численности войск в домене, но тут... Не Рувик, умеющий считать до семи, конечно, но и не титан мысли. Да и не интересовался он этим, будучи целиком и полностью доволен прозябанием в числе охраны занимающихся полевыми работами соплеменников от мелкой хищной фауны вроде случайно забредшего волка. Хорошо хоть примерно представлял расположение замка и малых поселений, равно как и мест - очень ориентировочных, с большим разбросом - откуда нападали дроу. В общем, с паршивого половинчика хоть шерсти клок... с ног... низкого качества.
   Финита. Ламита тяжко вздохнула и вымолвила:
   - Он пуст, Хельги, я вытащила из его головы всё, что нам могло пригодиться. Если он больше не нужен, то... - суккуба провела пальцем по шее, показывая, что именно стоило бы сделать с исчерпавшим свою полезность материалом.
   - Рано, кровожадная ты моя, он мне ещё пригодится. Я ведь начинающий Создатель Демонов, а потому мне нужен материал для изучения. Морлоков и степняков, которые вроде как к человеческому роду относятся, я уже изучил во всех подробностях. На очереди энергетическое строение и реакция на азы демонификации народа хаффлинтов.
   - Тогда... - призадумалась Ламита. - Точно! Гил'Тессеракт или любой другой демон его вида будет только рад помочь. А для меня этот процесс... некрасивый.
   - Понимаю. Зато для моих целей он необходим. И оскорблять чувство прекрасного твоё и других я не собираюсь. Просто изменю иллюзию и без фанатизма, но с должной степенью внимательности выполню необходимые действия. А ты, Лаурус и другие пока посидите над картой и подумайте.
   - Темы раздумий?
   - Разведка на предмет уточнения сил Илладриэли с учётом того, что нам уже известно. Возможность выйти на дроу. Хоть их жрицы нас очень сильно не любят, но если они получили приказ, то ради его исполнения даже с демонами будут готовы сотрудничать.
   - И готовиться ударить в спину, - проворчал Лаурус.
   - Дроу. Они такими были, такими и останутся, - философски заметил я. - В любом случае, задачи поставлены. Как только освобожусь, подойду к вам, в мой шатёр, там и продолжим. А теперь...
   Намёк был понят. Суккуба и сокрушитель покинули небольшой участок пространства, который уже был под действием иллюзий. Мне оставалось лишь обновить их, добавив ещё и скрытие картины тут происходящего. Вестник ужаса, тот уже готовил 'малый походный инструментарий', пригодный для вдумчивого изучения любой формы жизни. Я этот наборчик уже использовал в недавнем прошлом, причём не единожды. Морлоки, степняки с неграми... Зато результат, которого требовалось добиться, стал заметно ближе.
   То самое задание, первое в линейке, необходимой для становлении полноценным Создателем Демонов. Звучало оно так:
   'Вы получили задание 'Подопытные кролики'. Путь Создателя Демонов долог, сложен и изобилует неудачными экспериментами. Чтобы повысить уровень мастерства модифицирования телесной и духовной составляющих проведите сравнение представителей как минимум четырёх рас, населяющих мир 'Лендлордов'. Возможно и даже наверняка вам понадобится более одного представителя каждой расы.'
   Две из необходимых четырех рас уже были исследованы. Интересным стоило считать то, что отличия были не только внешние, видные всем и каждому; не только внутренние, предстающие перед прикоснувшимися к ремеслу танатолога... Уровень взаимодействия органической материи с магической энергии - вот что лежало в основе любых серьёзных модификаций, причём как у химерологов, так и у идущих по пути направленной демонификации чужих организмов. Я начал с хомо сапиенс, причём двух разновидностей. Не в смысле расовой принадлежности, а в плане чувствительности к магии. Иными словами, под нож исследователя в параллель пошли простой степняк и тамошний шаман, которого правильнее было бы называть хирбадом. Результаты были предсказуемыми - практически неразвитые, не затронутые потоками маны энергетические каналы простого кочевника, и вполне развитые у хирбада, практикующего магию с подростковых лет. Более того, у последнего, помимо основных каналов, была сеть периферийных, с гораздо меньшей пропускной способностью, но присутствующих почти везде, пусть и видимых лишь при помощи магии. Наглядное различие между простым человеком и магом.
   Морлоки же преподнесли неслабый такой сюрприз. У них вообще не было полноценных энергетических каналов. Лишь какие то хаотические их ошмётки, обрывки, ведущие в никуда и возникающие на пустом месте. Зато общий фон магии присутствовал в избытке, словно плоть, кости, кожа - все части тела были ей пропитаны. Более того, эти твари фонили сырой, не очищенной, не структурированной маной. При этом ни один морлок не был способен даже к базовым применениям магии. Тоже весьма любопытное наблюдение, занявшее место не только в памяти. но и на страницах 'лабораторного журнала'.
   И вот теперь - третий вид, хаффлингом именуемый. Посмотрим, что он нам покажет, какие новые наблюдения мне удастся сделать. Ага, Паралич и Хрустальный Сон - ещё одно заклятье школы Разума, дешёвое, но нужное, погружающее объект в забытье, из которого только направленными на снятие подобного эффекта магическими воздействиями вывести реально - уже активированы, так что можно приступать. Боль, страдания... это не мой метод, ведь объект сам по себе мне не враг, он лишь подлежащий зачистке, исчерпавший полезность 'язык'. Просто перед собственно 'стиранием' он сослужит последнюю службу, позволив изучить строение не только дела. но и энергетики своей расы.
   Одежду долой, пошла работа. Неприятная, чтоб её - сроду не собирался становиться медиком и не в последнюю очередь из-за этого с ходу отбросил некоторые из вариантов аватаров перед воплощением тут, в мире 'Лендлордов' - а всё равно приходится ей заниматься. Хорошо ещё, что большую часть черновых действий спихиваю на вестника ужаса.
   Не человек - это сразу видно. Энергоканалы по существу такие же неразвитые, как у простых кочевников, периферийные напрочь отсутствуют, однако расположены чуть по другому, да и количество разнится. У хаффлингов их несколько меньше, чем у людей. Или у конкретной особи? Нет, вряд ли, поскольку вскрытые кочевники друг от друга этим не отличались. А ещё слабый-слабый, но магический фон, пронизывающий все ткани исследуемого. Направленность маны? Жизнь с уклоном в природный компонент и... воздушную стихию. Хм, интересненько! А что относительно неконтролируемой реакции на волну энергии, которая запускает процесс демонификации? Проверим...
   Та же картина, что и у простого человека. Изменения тела, приводящие к быстрому отказу большей части внутренних органов, а затем смерть. Ну да ладно, кое-что узнать удалось. Теперь бы ещё пару-тройку подопытных, да желательно хотя бы малость одарённого в магическом плане. Увы и ах, это у хаффлингов крайне редко встречается. Другое дело эльфы, но их нет. Пока нет, о чём не следует забывать.
   Убрав иллюзию и приказав находящимся поблизости братьям-в-ереси убрать остатки научных исследований - то бишь закопать по быстрому, чтобы других не смущать - я потопал к шатру, где находились Ламита, Лаурус, Воислав и... ну да, Янек, всё верно. Когда я, отодвинув в сторону закрывавшую вход зачарованную ткань, оказался внутри, эта четвёрка довольно активно спорила, устремив всё своё внимание в сторону расстеленной карты, на которой они уже успели схематично, но с сохранением масштаба, изобразить домен, в котором мы сейчас находились. Предмет спора? Поиск слабых мест в обороне домена, само собой разумеется. А их хватало.
   - Эта эльфийка пришла в мир немногим раньше князя Хельги, а значит не могла успеть выстроить одновременно хорошую оборону и получить большое войско, - хоть Ламита и давила суккубьей аурой, но говорила по делу. - И ещё хаффлинги!
   - Мелкие мохноногие создания, - брезгливо кривился сокрушитель. - Крестьяне, их место в полях, на пастбищах, в шахтах. Я не привык думать о врагах плохо до тех пор, пока они сами это не покажут. Пленник рассказал, что замок хорошо укреплён, что город окружён высокой стеной с множеством боевых башен. Дерево, но у эльфов оно особенное, не уступает камню. Хаффлингам вряд ли уделили внимание в ущерб эльфийским воителям и магам.
   Остальные трое соглашались, что глупость врага хоть и способна радовать, но рассчитывать на неё не стоит. Опасно. Зато прозвучали мысли касаемо того, как именно можно начать боевые действия против хозяйки домена. Воислав, тот предложил сперва попробовать на прочность имеющиеся поселения, тем самым заставив Илладриэль либо стягивать войска к цитадели, либо напротив, дробить их. Что характерно, в условиях, когда противостояние с дроу никто не отменял. Янек, тот развивал идею, но несколько в ином направлении. Дескать, к чему наносить реальный удар, если можно для начала ограничиться его демонстрацией. А там уж начать перехватывать хоть стягивающиеся к замку отряды, хоть выходящие из замка. Это уже по ситуации, смотря какое решение примет эльфийка.
   Хорошо обсуждают, всё правильно и по делу, аж душа радуется. Вместе с тем есть один аспект, про который они не то что забыли, скорее просто не учли. Делаю пару шагов по направлению к нескольким подушкам, лежащим на полу шатра, после чего располагаюсь на них. Мягко, удобно... а ещё суккуба сменила место дислокации, прижавшись ко мне своими богатыми формами по своему обыкновению. Приятно... особенно после ни разу не приятной работы по изучению анатомии и внутренней энергетики хаффлинга.
   - Дроу очень редко передвигаются на значительные расстояния по поверхности, - напоминаю собравшимся в шатре об очевидном, после чего жду реакции.
   Ага, суккубочка моя уже хищно улыбается, а вот Лаурус напряженно думает. Янек, скребущий в затылке и скалящий немаленькие клыки, которые и в человеческой ипостаси оборотня внушают. Зато принявший Бездну по имени Воислав, смотря на меня своими заметно изменившимися после прохождения Нисходящей Пирамиды зенками, произносит:
   - Передвигаться как дроу? Воспользоваться проложенными ими ходами или имеющимися там изначально? Но мы не можем как они, нет таких умений.
   - Таких точно нет, зато некие суррогаты присутствуют, - слегка улыбнулся я. - Воспользовавшись определёнными артефактами, я смогу найти место, где удобнее всего добраться до подземных путей. Вы же должны хотя бы приблизительно локализовать место, откуда поднимаются на поверхность или уходят под неё воины дроу. Справитесь?
   Кивают, равно как и словами уверяют меня в том. что можно даже тени сомнений в сторону отставить и не беспокоиться. Ну-ну, надеюсь на лучшее. Хотя проникнуть туда, вниз - это лишь начало. Гораздо важнее другое. Слегка поглаживая по особо выдающимся местам прильнувшую ко мне суккубу, смотрю на неё, после чего киваю, намекая на то, что ей бы желательно проявить инициативу. Не в сексуальном плане, подобное было бы неуместно.
   - Дроу не орки, они не бросаются на всех, кого увидят. Не гномы, ведь, оказавшись в чужих землях с чёткими целями, стремятся прежде всего исполнить именно их Оказавшись под землёй, мы привлечём их внимание. Нас немало, мы достаточно сильны, чтобы не вводить их в искушение. Тёмные эльфы захотят поговорить. И обмануть, использовать в собственных целях.
   - Но сперва поговорить! - акцентирую внимание именно на этих словах Ламиты. - Так что ноги и в руки и ищем те самые места. Приказ ясен? Тогда за дело.
   Лаурус, Воислав и Янек, встав, один за другим покинули шатёр, а вот попытку суккубы подняться я самым диктаторским образом пресёк. Присутствие красивой девушки - это не то, чего хочется лишаться, тем самым понижая уровень комфорта и уюта для отдельно взятого меня.
   - А разве...
   - Сами справятся, чай не маленькие. Зато как только обнаружат, тогда уже всем нам нужно будет выдвигаться.
   - Твой посох, да? - томно проворковала Ламита. начиная откровенно тереться своей грудью размера этак пятого и проскальзывая руками мне под одежду.
   - Он самый. Сама знаешь, достаточно оказаться 'где-то рядом', тогда простого взгляда через кристалл будет достаточно, чтобы увидеть находящееся под землёй. А потом и обычными заклятьями обойдёмся, нам ведь не слишком важна именно скрытность.
   - Посох - это хорошо. Или жезл... А жезлы бывают разные. Мы, суккубы, это лучше всех знаем.
   Началось... Судя по изменившемуся голосу и затуманенному взгляду, Ламита перешла в 'секс-режим', хотя вроде как этой ночью я её если и не умотал, то уж точно разочарованной не оставил. Суккубы, млин! Заводятся с пол-оборота, а что послужит триггером - предсказать практически нереально. Тормозить не рекомендуется - надуется, как мышь на крупу и будет смотреть с немым таким, но за версту ощутимым укором. Да и... Ай, кого я вообще уговаривать то пытаюсь? Ничего не приключится от того, что по-быстрому подругу порадую.
   Руки, действуя словно сами по себе, отдельно от головы, справились с немногочисленными застежками, давая возможность полного доступа ко всему, что у демонессы повыше пояса. А было там много чего и очень даже... Хоть и пятый размер - может даже чуть больше - но никакой рыхлости, обвислости. В то же время отсутствовала и искусственность, как у тех моих знакомых девушек, которые силикончиком баловались. Не-ет, у суккуб всё абсолютно естественно. Магия-с, больше и сказать нечего.
   А ёще суккубы любят кружева. Сильно любят, считая, что нижнеё бельё должно состоять из них чуть менее чем полностью. Тут я их очень даже поддерживал. Особенно Ламиту, поскольку её полу- и просто обнажённое состояние должно было радовать исключительно мою персону. Ну и Стеллу, против подобного варианта я также не возражал. К тому же по возвращении в домен моей демонессе должны были приглянуться те комплекты эльфийского и тёмноэльфийского производства, которые пару дней назад были заказаны через гильдейских торговцев. Но и то, что было сейчас на ней, очень завлекало и возбуждало. И застёжка спереди, что гораздо удобнее. Многократно проверялось. Вот я её сейчас и отщёлкну...
   - Князь, прилетел имп, которого я послала к Друэлле, - раздался знакомый женский голос по ту сторону ткани, разделяющей наш шатёр и внешний мир. - Вы приказали сразу же вам сообщить.
   Злобненькое рычание Ламиты однозначно было услышано другой суккубой. Только вот смутить этих демонесс подобным.... в принципе нереально. Тому подтверждением стали последовавшие слова.
   - Я буду рада... очень рада поведать вам эти известия. Они поднимут... настроение вам и порадуют вашу советницу. Я знаю толк в том, что радует и могу это доказать. И показать.
   -Минуту.
   Вздохнув, я развёл руками, тем самым показывая, что приятное времяпрепровождение немного откладывается. Зато ради, как я полагаю, хороших известий. Ламита очень быстро привела себя в относительно пристойный - для суккубы, естественно - вид, и лишь после этого я разрешил Мэвис войти. Чем был хорош этот шатёр, так это ещё и тем, что можно было заблокировать вход/выход мысленной командой. Магия, она такая, многообразная, а уж сейчас и вовсе начинала ускоренными темпами отвязываться от заданных 'системой' рамок.
   Одна раздражённая из-за обломанного секса суккуба. Вторая, радостная и воодушевлённая, а ещё повиливающая попкой и хвостиком, словно намекая, что будет ни разу не против присоединиться. Э, нет, красотуля, у меня несколько иные повадки, нет привычки с ходу устраивать не просто тройничок, а включая в интимные забавы, наряду с уже постоянной девушкой, девушку практически незнакомую. Так что вежливая улыбка, предложение присаживаться, налить вина или чего-нибудь другого по вкусу, после чего рассказывать то, ради чего она тут и появилась.
   - Друэлла прислала письмо. Ой... - Мэвис , дёрнув рукой, в которой был кубок с вином, пролила часть напитка... аккурат себе на грудь. Да так пролила, что капли скатывались по гладкой как шёлк коже прямо в декольте, там и исчезая.- Я такая неловкая! - и глазками хлоп-хлоп. - Мне прочитать?
   - Не стоит, лучше я сам, - протянув руку, я получил пахнущий горьковатыми духами свёрнутый в трубочку листок бумаги. - Благодарю. Та-ак, посмотрим, что тут интересного пишут.
   И не только я. Ламита тоже очень-очень хотела ознакомиться, что и доказала, оказавшись сзади и таким образом получив возможность читать одновременно со мной. Послание... часть его, адресованная не Мэвис, а лично мне. Друэлла первым делом выражала благодарность за показательное убиение Тарганиса и очень сожалела о том, что для ему подобных, пришедших в Инферно из далёкого и непонятного мира, невозможно длительное перерождение. Однако вместе с тем высказывала свои желания, связанные с тем, чтобы 'плод любви больного сифилисом импа и старой гоблинши с отвисшими сиськами и отвислым животом' потерял всё и более не смог уместить свою задницу на кресло правителя любого, самого захудалого домена. Чтобы само его имя стало синонимом трусости, никчемности и предательства, за одно сравнение с которым уважающий себя демон станет вызывать на бой.
   Душевно выражалась суккуба, посвятив этим эпитетам чуть ли не треть всего послания. Понимаю её накал эмоций, но интересовало меня другое. И это она тоже упомянула, сразу после того, как выдала очередной, особо яркий пассаж про имевшихся у Тарганиса половых партнёров и методы взаимодействия с ними. Замысловатые методы, учитывая упоминание хвоста скорпозавра, палицы огра и драконьего помёта в качестве вещества, облегчающего вхождение огрской дубины в определённые отверстия организма Тарганиса.
   Друэлла была согласна принести вассальные клятвы, равно как и находящиеся вместе с ней. Однако, имелись и условия. Точнее одно условие. Какое? Согнать Тарганиса с того места, где он планировал осесть. Не когда-нибудь в отдалённом будущем, а во вполне себе конкретные сроки. Ну то есть как... Начать вполне определённые, активные действия не позднее двух месяцев с того момента, как будет заключён договор о связке вассал-сюзерен.
   Устраивало ли меня это? Вполне. Два месяца - более чем достаточный срок для разработки планов и начала первых шагов в деле уничтожения положения Тарганиса с мире 'Лендлордов'. К тому же никто не говорит, что я обязан сам вести туда войска и вообще задействовать собственные силы за ради выполнения задачи. Натравливание должным образом мотивированных соседей, наёмники опять же, да и про поднятие восстаний или сманивание части недовольных вассалов забывать тоже не стоило. Что недовольные будут, я даже не сомневался. Не тот Жан Мерсье чело... не то существо, чтобы вот так резко и сразу оставить свои пакостные привычки. Он может их убрать из публичного пространства, но ничто тайное не может стать тайным абсолютно. А уж поднять дерьмо на поверхность, да ещё зная особенности психики тарганиса - это я сумею, право слово. Принимаю договор!
   А вот, к слову, и он.
   'Вы получили задание 'Месть суккубы'. Друэлла готова присоединиться к вашей армии вместе со своим отрядом, но взамен требует лишить князя Тарганиса репутации, власти... всего в том месте, куда он сейчас направляется. Первые реальные шаги в этом направлении должны быть предприняты не позднее двух месяцев от сего дня.
   Награда: опыт, репутация с Друэллой и её сторонниками, скрытая награда.
   Штраф за обман/опоздание: падение репутации среди вассалов, Друэлла становится вашим врагом.
   Принимаю. Оно того стоит, а уж опаздывать или тем паче обманывать я точно не собираюсь. Вдобавок очередной камень в возводимое здание собственной репутации мне однозначно не повредит.
   - Договор будет исполнен, - говорю я, смотря на Мэвис. - Можешь передать это своей подруге. Тарганис поплатится за сотворённое им, а она, да и все желающие тоже, смогут насладиться падением выродка в специально вырытую для него яму с особо вонючими отбросами.
   Суккубы умеют улыбаться. Только вот улыбки у них разные, в зависимости от того, кому именно адресованы и по какому поводу. Сейчас Мэвис улыбалась от всей души, но на месте Тарганиса любой разумный индивид постарался бы зарыться в тину как можно глубже и как можно дальше, да не отсвечивать долго-долго. Демонессы знают толк в мести!
  
  
  Глава 5
  
   Зная, что именно искать, процесс поиска становится чуть ли не на порядок легче. Так что когда мои архаровцы нашли одну ил областей предполагаемого выхода дроу на поверхность, я даже не успел как следует помаяться бездельем. Да и какая там маета, право слово! Уж не с озабоченной суккубой в одном шатре точно. Ламиту, помимо всего прочего, приводили в особо горячее состояние известия о том, что 'её князь' получал новые возможности. А факт готовности ещё одного отряда присоединиться к нам, он как нельзя лучше вписывался в сию категорию событий. Вот и получил я на свой организм приступ особой активности суккубы. Мда, пусть и знакомые впечатления, но всё равно запоминающиеся.
   Оставив умотанную суккубу почивать - до момента, пока не разбудят - я, покинув шатёр, занимался... да всем подряд и помаленьку. Проверить патрули, вновь задействовать парочку призывов, перемолвиться с новыми бойцами парой или же парой десятков фраз, выясняя психопрофиль и моральное состояние заинтересовавших меня персон. Скучать точно не приходилось. Подбадривал также тот факт, что Друэлла и её сторонники оказались не столь и далеко от меня - часа три-четыре не слишком резвым маршем. А это означало, что уже этим вечером, если не случится чего-то форс-мажорного, моё войско усилится ещё сильнее. Учитывая планы по завоеванию домена - весомый груз на мою чашу весов в уже определившемся противостоянии. Да и дроу во время переговоров уважают не просто силу, а находящуюся в непосредственной близости от места проведения оных.
   Ну и вот он, результат! Можно было сворачивать наш временный лагерь - сильно повезло, что нас так никто и не обнаружил, сказалось не столь большое расстояние от гнездилища инсектов, окрестностей которого местные старались всё ж избегать - и выдвигаться к очередному месту. Правда не всем, не всем. Паре фантомов придётся остаться тут, ожидая подхода отряда Друэллы. Дождавшись же, поспешать за нами, благо маршрут известен.
   Чем дальше в лес, тем больше жопа. Грубовато сказано, но истинность выражения от этого не меняется. Двигаться по чужому домену большим отрядом, при этом не привлекая внимания - та ещё задачка. Даже учитывая повышенную осторожность и игнорирование основных дорог, чем мы ни разу не пренебрегали. И всё равно нарвались, пройдя больше половины пути. Хорошо ещё, что была минутка времени в запасе, позволяющая приготовиться.
   Эльфы... Точнее их способность маскироваться. Призванные совы давно засекли движущиеся по не дороге даже, а по её жалкому подобию повозки, гружёные деревом, а также находящихся в явном охранении хаффлингов-пращников. Мелочь, не достойная особого внимания? Вот и мне так же показалось. Мы ведь даже не собирались приближаться к дороге, нам это не было нужно. Малость расслабились и чуть было не пропустили настоящее охранение, а именно с десяток эльфов. Просто стрелки, эльфы-мечники или и вовсе маги - под маскирующими среди листвы накидками толком разобрать не удалось. Но они встревожились, это было заметно. Почуяли призванных птичек? Уловили на пределе чувствительности поисковых заклятий присутствие одного из передовых патрулей? Или и сами призывами баловались? Не знаю, да это уже и не имело значения.
   Наше присутствие было обнаружено - факт. Пусть чёткой идентификации и не произошло, но тут уже не столь важно. Попробовать скрыться? От эльфов в лесу, ну да. конечно. Как говорится, не смешите мои тапочки! Значит оставался единственный вариант - ликвидация тех, кто нас обнаружил, после чего уход под прикрытием иллюзий и иных магических и не только средств. Тоже не Архидемон весть какая радость, но хоть что-то.
   - Начали. Ньярлат - обращение в дракона и отвлечение внимания, - обращаюсь магическим образом ко всем сразу, чтобы был понятен общий замысел. Заодно и орать не надо, и так мои слова у них в головах звучат. - Звери хаоса атакуют из-под земли. Суккубам тратить магию не жалея, но укрываться в кронах деревьев. Крылья в помощь! Архидьяволы... изображаете основную ударную группу наряду с ифритами, постоянные скачки в пространстве, не старайтесь убивать сами.
   Атака уже началась, а я всё ещё продолжал раздавать указания, попутно смотря глазами призванных сов. Уже совы, поскольку двух из трёх сбили стрелами почти мгновенно. Последнюю же спасло лишь то, что она сидела себе в кроне дерева и даже не шевелилась, только головой вертела. Обзор хреновый, но хоть что-то.
   Первая и основная волна атаки - способные летать, то есть двигающиеся бесшумно, не тревожа ни землю, ни флору, с которой у всех эльфов особые отношения. Хозяин плоти, прикинувшийся драконом, сработал на все сто, отвлекая внимание на себя. Дракон -это у нас либо дикая тварь, либо покорное чернокнижнику из Конфедерации Четырёх Стихий создание. А я сильно сомневаюсь, что хозяйка этого домена проморгала бы наличие на своей территории аж целого дракона за столь долгое время. Завеса ведь того, уже развеяться успела, что явно намекает.
   Шесть лучников, три мечника, маг. Плюс хаффлинги с пращами и возницы, но последних особенно принимать во внимание не стоило. Важно другое - лучники с ходу дали залп по 'дракону', да и маг жахнул каким-то заклятьем, я даже опознать не успел. Хорошо стрелы пошли, кучно, как раз в голову и сердце. А стрелки у эльфов реально хорошие, можно сказать самые лучшие. Только вот... не туда били, совсем не туда. Ньярлат, как и любой хозяин плоти, был в состоянии принять облик того же дракона, но вот главную уязвимую точку, то бишь мозг, спрятать совсем в иной части тела. Более того, позаботиться об окружении главной части тела мощнейшей костяной бронёй. Так что эльфийские стрелы пропали втуне, нанося определённые повреждения, но отнюдь не критические и даже не сколь-либо серьёзные.
   Второе отвлечение внимания, на сей раз под землёй. Звери хаоса конечно могут передвигаться под землёй, не поднимая особого шума. Но это если не спешить. При спешке же в буквальном смысле слова почва вибрирует в не самом малом радиусе от места их нынешнего расположения. Сейчас они выкладывались по полной, стремясь как можно скорее достичь намеченных целей, как и было приказано.
   Атака из глубины для местных неожиданна, так сразу и не припомнить, кто именно способен на такое, помимо особо изощрённых творений химерологов. С другой стороны, эльфы не могли не прикинуть хрен к носу и не связать дракона и химер, которые вместе встречаются таки да у чернокнижников по большей части. Раз так, то и ориентироваться должны были на отражение атаки бойцов и тварей из Конфедерации, никак не из Инферно. А вот выкусите!
   Огонь и Хаос - именно ими атаковали суккубы, ифриты, архидьяволы, то есть наиболее быстрые, сильные и в то же время летающие бойцы моего отряда. И атака прошла как раз тогда, когда эльфы приготовились отражать нападение уже малость изрешеченного стрелами 'дракона' и 'подземных химер'. Хорошо пошло! Атакующие на бреющем полёте ифриты. Появляющиеся на пару мгновений и вновь исчезающие архидьяволы... Шквал огненных заклятий от суккуб, скрывающихся в кронах деревьев и тои дело меняющих позицию. Ну и наконец вступившие в игру два зверя хаоса, что выставляли на поверхность лишь щупальца. Но и их хватало для причинения большого количества 'добра и справедливости'.
   Чистая победа! Почти победа, потому как ифриты с архидьяволами ещё добивали пустившихся врассыпную хаффлингов. Ч-чёрт! Скидываю им приказ, чтобы попробовали хоть нескольких в живом состоянии прихватить, у меня ж ещё опыты не закончены. Про эльфов. Увы, мечтать даже не стоило - ребятки помножили на ноль всех, даже особенно не притомившись. Ладно, это всё мелочи жизни, главное сами живы, а ранения... сейчас подлечатся, благо магическая медицина в войске буквально на поток поставлена.
   - Пять минут на сбор трофеев. И ходу, задерживаться нам ой не рекомендуется, - командую по 'общему магическому каналу'. - Пленных привязать к кошмарам, много весящий хлам не брать.
   Собственно, в основном хлам нам и достался. Дерево ценности здесь и сейчас не представляло, эльфийское оружие и доспехи... Имелась привязка к расе, да и не под демонов это всё. С другой стороны - мне как начинающему артефактору подобное было 'в кассу' для раскачки собственных возможностей. Но опять же не сейчас, а когда вновь получу доступ к оставшемуся в замке инструментарию. Ну и ювелирка по мелочи, из числа той. которая повышала одну из характеристик на единичку. И парочка колец на 'один плюс один'. Мелочь, но для некоторого усиления бойцов годится. Деньги опять же, чуть более двух тысяч золотых, а финансов, как известно, много не бывает.
   Всё? Увы, но да. Стоило упомянуть разве что троих недобитых хаффлингов, которых можно и нужно было сперва допросить, а потом уже как материал для науки использовать.
   Менее пяти минут прошло, а отряд уже на высокой скорости уносился подальше от места резни, путая следы, прикрываясь иллюзиями и вообще стараясь оставить как можно меньше зацепок для тех, кто непременно станет нас искать. Ёжику понятно, что хоть один из эльфов - а скорее большая их часть - непременно подала сигнал тревоги хозяйке домена, тем самым раскрывая наше тут присутствие. Теперь Илладриэль однозначно знает сам факт появления тут нового противника, а если не стормозила, то могла и лично увидеть конец ведущего караван с выработкой лесопилки конвоя. Так что ходу, Хельги, ходу! Форы в битве за домен у тебя больше нет, сейчас твоя соперница сделает свой первый ход в этой партии.
   Сезам, откройся! А для начала хотя бы проявись, чтобы было понятно, где именно, в каком месте взламывать вход в подземелья. Спустя некоторое время, едва добравшись до указанного разведкой места, я, вооружившись посохом под названием 'Десница древних богов', рассматривал окрестности через кристалл навершия, пытаясь обнаружить искомое. И не то чтобы мне это не удавалось - магия показывала мне находящиеся на глубине нескольких... десятков метров подземные пути - просто нужен был наиболее лёгкий путь туда. Вот его то я и искал с предельным усердием, понимая, что времени у нас в дефиците. Схватки с эльфами, они, конечно, штука полезная, уменьшающая военный потенциал владелицы домена, но они должны проходить с минимумом потерь для нас и никак иначе. Подобного же расклада можно добиться лишь в случаях, когда сам выбираешь место, время и условия для битв. Нынче мы были, скажем так, не совсем в том положении.
   - Холмы, - произнёс наблюдающий за моими попытками обнаружить искомое Лаурус. - Дроу любят выводить пути на поверхность через них. Если нет камней, конечно.
   - Так и холмов нет,- усмехнулся я. - Один лес, чтоб ему пусто было. Деревья, выворотни, несколько пней. Пней...
   - Да, князь, они не иллюзия, но могут кое-что скрывать под собой.
   Вот что значит сугубо городской человек, не любящий природу даже в плане почаще выехать на шашлыки или с девочками на речку. Мне всегда был ближе лабиринт камня, стали и бетона, потому в окружении леса я не то что терялся, просто некоторые вещи, легко понимаемые другими, порой заставляли меня усиленно скрипеть мозгами. Надо ликвидировать пробелы в знаниях. Хорошо хоть есть у кого консультироваться. Много у кого, что совсем успокаивает.
   Какой прекрасный день, какой чудесный пень... Его я обнаружил через несколько минут, немало удивившись хитрости дроу. На скорую руку, но очень качественно они переместили этот самый пень с того места, где ему полагалось быть, десятка на полтора метров в сторону. Не просто так, а вместе со слоем земли, чтобы ничто не выдавало этого самого перемещения. На старое место обрушили другое большое дерево, а следом ещё. Дескать, ветер был или так жуки-древоточцы постарались.
   Зачем? Перемешённый пень, равно как и слой земли с травкой поверху прикрывал выход на поверхность гранита. Он был уже 'немолодой', пошёл трещинами, а значит... дроу спокойно могли, воспользовавшись заклятьями работы с Камнем, подниматься на поверхность. А уж сдвинуть 'заслонку' в виде пня и прилагающегося к нему - это как два пальца об асфальт для хорошего мага или жрицы.
   И как вишенка на торте - использование обычного грунта для того, чтобы забить этот ход. Не сразу и увидишь. Только если очень хорошо присмотришься, становится заметно, что к находящимся на глубине пустотам ведёт ход из камня но забитый грунтом. Затейники ушасто-беловолосые, мать их через колено с ускорением по направлению к голодному звероящеру!
   Пень быстро был отброшен в сторону усилиями таких мощных, физически развитых демонов как рогатые с сокрушителями. Заклятье трясины на гранит, которое сделало камень относительно мягким, податливым... чем и воспользовались звери хаоса и хозяин плоти, пробивающие нашему отряду путь. Иначе пришлось бы куда больше возиться, проплавляя проход мощью огненной стихии. Глубже, ещё глубже... Есть! Сплошной камень закончился, дальше шёл забитый землёй ход, довольно круто уходящий вглубь.
   - Копаем дальше, тут и проще, и не так уж много осталось, - приободрил я демонов, нежданно для всех и себя в первую очередь ставших на малое время этакими подсобными рабочими и землекопами. - Лучше поднапрячься сейчас, нежели столкнуться с эльфами на их условиях и чуть ли не посреди леса.
   - А разве они не полезут следом за врагом даже и под землю, князь?
   Задавший этот вопрос оборотень явно выражал любопытство не только своё, но и других бойцов. Сразу видно, уж больно народ притих, ожидая ответа. Даже освобождающие проход в подземную часть домена от песка и мелких камней звери хаоса и рогатые почти прервали работу, прислушиваясь .
   - Может и полезут, если месть за погибших сильнее здравого смысла окажется или от своей госпожи приказ получат, - не стал я отрицать пусть не сильно вероятный, но имеющий право на существование вариант. - Только кому хуже то сделают? Явно не нам. Встретим у прохода так, что к Матери своей воззвать не успеют. Соваться же через какой-либо другой спуск, им известный... Внизу ведь ещё и дроу бродят. Станут ли эльфы бросаться в клетку с голодными вивернами, да ещё глаза завязав 'для надёжности'?
   Смешки. Понимают бойцы, что если наши враги таки да решатся на подобное. то им можно только большое спасибо сказать и непременно воспользоваться моментом.
   И с новой силой закипает работа по расчистке. Быстрее, сильнее, эффективнее! А заодно оборудуются лёжки для наблюдателей: на земле, в кронах деревьев, везде, где оно лучше. На кой? Так ведь про отряд Друэллы забывать не следовало, они пойдут на соединения с нами примерно в этот сектор. Их нужно будет встретить. По любому нужно, даже если к этому времени здесь окажутся эльфы. Есть варианты. как осуществить это, не подвергая ни себя, ни их высокому риску. Для этого и...
   - Пробились, - радостно потирает руки Ламита, слыша крики рогатых. - Сейчас расширят проход, и тогда можно будет отсюда убираться.
   - А уже сейчас стоит заняться иллюзиями, - отвечаю я. - Да побольше, побольше! Когда ложных образов много, враг поневоле сбавит темп, начнёт осторожничать, развеивать один морок за другим. Как раз то, что доктора прописали. Успеем и нужные заклятья подготовить, и бойцы сосредоточатся. Хоть оборону держать, хоть прорыв Друэллы обеспечивать.
   - Моя подруга умная, - не говорит, а прямо напевает подошедшая Мэвис. - Она многих вокруг пальца обводила, эльфы тоже не станут непреодолимым препятствием.
   Улыбаюсь ей в ответ, не желая возражать, просто не видя в этом смысла. Может Друэлла и умна, но отнюдь не непогрешима. Тому доказательство её провалившийся бунт против Тарганиса. Пусть она проиграла и в силу появления у своего врага неожиданного козыря под названием сильный наёмный отряд, но факт остаётся фактом. Потому на Архидемона надейся, а чары и клинок держи наготове. По этому завету живёт немалая часть аристократии Инферно и просто демонов из числа хорошо соображающих. И я тут исключением становиться не собираюсь.
  
  ***
  Замок княжны Илладриэль
  
   Четыре с половиной недели! Именно столько времени прошло с того дня как Мико Тоява вошла в так приглянувшуюся ей Игру. Именно с большой буквы, потому что только там она могла почувствовать себя не просто живой, но ещё и свободной. От кого свободной, почему именно живой? Понять её могли далеко не везде и уж точно не гайдзины (гайдзин - наименование всех европейцев в Японии, эпитет... довольно презрителен, как у нас 'желтомордый' и 'косоглазый'). Хотя сама Мико, не в пример довольно многим своим подругам, во многом завидовала тем, которые жили в Европе и США. Особенно девушкам, над которыми не нависала необходимость постоянного подчинения родителям, учителям, начальнику... затем мужу, которого самостоятельно выбрать практически никогда не получалось.
   Строжайшая иерархия, десятки и сотни традиций, что показались бы европейцу не просто странными, но откровенно мерзкими. Мико лично видела лишь один такой случай, но он отложился в памяти тогда ещё пятнадцатилетней юной девушки столь крепко, что она этого уже никогда не сможет забыть. Даже если очень захочет.
   Порой в её стране появлялись даже не туристы, а прибывающие 'по обмену' студенты. Неудивительно, учитывая, что в последние годы 'япономания' довольно широко распространилась по всей Европе и Северной Америке. Японская кухня, поэзия, аниме с мангой, дзен-буддизм и прочие 'сады камней'. Очень малая часть, причём та, которая только и могла быть продвинута 'на экспорт' в качестве культурной экспансии. Прибыльной, к слову сказать. А вот всё остальное - гораздо больше девяноста процентов культурного кода - оставалось исключительно внутри. Воротилы от бизнеса и политики хорошо понимали, каким специфическим и, мягко скажем, нелицеприятным является настоящий японский мир для западного мира.
   Но везде есть... утечки. В частности, очень сложно скрыть повседневную жизнь страны от прибывающих иностранцев. Особенно если нет официальных приказов делать это. Да и не считали японцы, что им есть чего скрывать, откровенно то говоря!
   В тот день Мико и две её подруги сидели на скамейке, болтали, ели мороженое и просто наслаждались хорошей летней погодой. И сначала даже не подумали обратить внимание на четырёх молодых людей лет по восемнадцать-двадцать, в числе которых было и двое иностранцев, тех самый гайдзинов. Лишь чуть позже Мико, как самая любопытная, навострила ушки, поскольку один из иностранцев, говоря по-японски пусть с сильнейшим акцентом, но вполне разборчиво, недоумевающее произнёс, ткнув пальцем в сторону... магазина. Секс-шопа, если совсем точно.
   - У вас в стране что, совсем у людей с головой плохо? Понятно, что везде есть извращенцы, но если такое поощрять... Ваши власти вообще нормальные или тоже моральный урод на психопате и извращенцем погоняет?
   Сперва Мико не поняла, о чём говорит этот иностранец, что вызвало столь бурную и невежливую реакцию. Потом поняла, после парочки реплик. Оказалось, прибывший в Токио по программе обмена итальянец, большой любитель девушек, лишь несколько дней назад прибыв в Японию, уже сумел обаять одну из здешних студенток. А поскольку та, как оказалось, любила... разнообразить свою сексуальную жизнь, решил сделать ей подарок, а именно пару-тройку комплектов особо вычурного белья. Ну а может и ещё кое-что, о чём не упоминал. А поскольку не особенно ориентировался в топографии города. попросил своих новых приятелей сделать одолжении и показать город, в том числе и некоторые... магазины. И один из японцев, явно не понаслышке с ними знакомый, начал расхваливать богатство ассортимента. В том числе упомянул про бельё не простое, а ношеное, которое, разумеется, покупали не девушки, а мужчины... любители не совсем обычных развлечений. Но покупали вполне себе открыто, официально, наряду с секс-игрушками, порнографией и прочим ассортиментом.
   Недоумение её соотечественников, обоих. Дескать, всё нормально, в этом увлечении есть своя пикантность, особенное очарование... И тут итальянец, при в основном молчаливой, но явной поддержке второго европейца, начал размазывать японские 'культурные традиции' подобного рода тонким слоем по раскалённому асфальту.
   Для начала этим самым 'пикантно увлекающимся' было предложено позаимствовать предметы гардероба сестёр, матерей и прочих бабущек, после чего хоть использовать по 'радующему извращенца назначению', хоть для продажи в подобные заведения. Затем устроить церемонию бракосочетания с манекеном, одетым исключительно в эти вещи. На попытку обоих японцев визгнуть что-то по поводу того, что 'не иностранцам лезть в традиции островов, культура которых уходит корнями в глубину тысячелетий', итальянец, усмехнувшись, напомнил, что у племён маори и прочих папуасов тоже культура поджаривания на вертеле 'длинной свиньи' и плясок в олом виде вокруг пальм и баобабов. Да и разного рода арабы до сих пор практикуют продажи двенадцатилетних девочек тем, кто больше заплатит, тем паче законы шариата вполне допускают многожёнство. И тоже согласно 'древним культурным традициям'. Вот только люди, которые хотят быть именно людьми, а не жалкими их подобиями, должны выжигать подобное калёным железом. А не переводить на промышленные рельсы с целью получения прибыли, потакая всяким там убогим.
   Добавил про иные сферы жизни, в частности, касаемо рабочих... традиций. Тех самых, при которых в порядке вещей считалось постоянно унижать всех нижестоящих, но вместе с тем безропотно принимать унижения со стороны уже своего начальства. Про подчинённость женщин, причём такую, при которой те и пискнуть не могли против 'веками освящённых традиций', лишь немного уступающим по уровню маразма тем, которые в исламском мире за норму приняты.
   Ну а в завершение предложил проверить, что будет, если тех самых японских девушек вывезти на годик другой в нормальные условия, где вокруг достойные люди, а не озабоченные чужими ношеными трусами и педофильской порнографией полуимпотенты, блюдущие 'древнесексуальные традиции'. Плюнул под ноги своим уже точно бывшим приятелям, развернулся и пошёл в направлении подальше от того, кто считал откровенно мерзким.
   Вот тогда Мико Тоява всерьёз призадумалась. Именно всерьёз, потому как западный кинематограф, книги, стиль жизни - всё это не было тайно благодаря всемирной паутине, продаваемым товарам и просто отсутствию реальной закрытости границ. Призадумавшись же, поневоле стала сравнивать, как дела обстоят там и как у неё дома, в стране восходящего солнца. И мало-помалу в её мысли прокралось подозрение, что солнце над Японией давно уже не восходит, а откровенно закатывается. Даже учитывая то, что в той же Европе и США было много своих нелицеприятных отталкивающих моментов, но человек там не чувствовал себя мелким винтиком в том механизме, куда его встраивали чуть ли не с самого рождения.
   За прошедшие с того дня несколько лет её личность медленно, но отчётливо менялась. Меняясь же, она не смога полностью утаить эти изменения. Особенно от собственной семьи. А ведь послушание и готовность делать всё, что прикажут вышестоящие - основа основ японского образа жизни. Хотя не только японского, но и вообще азиатского. Так что когда Мико недвусмысленно намекнули, что ей надлежит выбросить из головы разные глупости и, не позоря семью, готовиться сначала завести отношения, а потом и выйти замуж за заранее выбранного молодого человека из достойной семьи...
   Конфликт. Не внешний, но внутренний, между менталитетом, генетической памятью и вкладываемыми с детства правилами с одной стороны, а с другой - пониманием того, что существуют и другие жизненные пути, помимо того, в котором решают за тебя, а ты, покорная женщина, должна подчиняться родителям, мужу... всем.
   Выторгованная небольшая отсрочка, таблетки, попытки хоть как-то примирить две стороны себя. И как один из способов временно забыться - миры виртуальной реальности, где можно было влезть в оболочку совсем иного создания: свободного, независимого, готового менять мир под себя, а не меняться ему в угоду. Миры, где можно быть тем, кем только пожелаешь! А поскольку Мико хотелось стать не просто воительницей, но и повелевать, то выбор закономерно пал на мир 'Лендлордов'.
   Запоем прочитанные в последние годы книги Толкиена и пошедших по его стопам, любовь к древней, благородной и загадочной эльфийской расе практически не оставили вариантов при выборе аватара. Да и имя Илладриэль намекало всем, мало-мальски сведущим в классике фэнтези, что послужило источником вдохновения.
   Мико, то есть уже Илладриэль, хотела почувствовать себя сказочной принцессой, окружённой добрыми и благородными подданными. И уж точно не желала себе излишних сложностей. Отсюда и лёгкий уровень сложности, дающий возможность провести первые три недели в относительном спокойствии. А дальше... она сомневалась, что впоследствии будет тут находиться. Намечавшаяся помолвка, о которой она даже вспоминать не хотела или же - чего она хотела, но боялась предпринять решительные шаги - её срыв... Оба варианта не предусматривали спокойной жизни и уж точно не предполагали спокойного отдыха в виртуальности. 'Саркофаг', необходимый для погружения в созданные миры, он не за собственные деньги покупался, а за отцовские.
   Новый мир... захватил её, Мико находилась там столько, сколько могла. Точнее, сколько позволялось правилами безопасности, установленные датчиками 'саркофага' во время первоначальной диагностики клиента. И с каждым своим переходом туда, где ей не нужно было следовать давящим на психику, вносящим разлад в душу правилам, она чувствовала себя всё более умиротворённой. Увы, лишь когда находилась в мире 'Лендлордов'. Зато возвращение являлось если не пыткой, то чем-то похожим.
   Заметили ли это родные? О да, ещё как! И после первого же серьёзного разговора, когда ей пригрозили убрать аппаратуру, делающую их дочь саму на себя не похожей и мешающей сосредоточиться на выстраиванию отношений с женихом... случилось это. При следующем погружении в далёкий от нанесший очередной болезненный удар реальности мир Мико, вновь ставшая Илладриэлью, почувствовала какую-то особенную лёгкость. Стресса как не бывало, окружающий виртуальный мир казался ещё более похожим на настоящий. Лишь лёгкая грусть оттого, что вновь придётся возвращаться, причём неизвестно ещё, удастся ли вернуться сюда, где ей так хорошо и свободно.
   Не удалось... вернуться в родной мир, поскольку часть системного интерфейса, отвечающая за возврат из виртуальности, просто взяла и исчезла. Совсем, без следа! Вроде бы полагалось биться в истерике, паниковать, ну или хотя бы впасть в глубокую депрессию... только не получалось и всё тут.
   За время своего пребывания в мире 'Лендлордов' Мико успела как следует перекопать основные форумы, а потому знала о таком явлении как Скольжение. Только даже не думала примерять его на себя, ведь к нему обычно готовились целенаправленно, пользуясь ходящими в скрытых уголках глобальной сети абсолютно нелегальными программами, стимулирующими разум для соскальзывания. Для гарантии же за немалые деньги находили специалистов, которые обманывали датчики 'саркофагов', тем самым делая вероятность соскальзывания в другой мир если и не стопроцентной, то что-то около того.
   Но она ничем из перечисленного не пользовалась. Понятно, что оказавшаяся накрепко привязанной к своему нынешнему телу и к новому миру Илладриэль не могла не поинтересоваться на форумах причиной случившегося? Её, наивную японскую девушку, малость обсмеяли, но ответ скрывать не стали, просто перенаправив на каким-то образом пропущенную японкой 'ветку' обсуждения. В ней подробно рассказывалось, что есть ещё фактор стресса, когда разум сам собой, всеми возможными силами стремится остаться в новой реальности, отрицая ту, из которой прибыл.
   Была ли она рада? Сложный вопрос. В чём-то да, в чём-то... не слишком, особенно если вспомнить разговоры с семьёй, которая, хоть и была теперь очень далеко, но одни сложности всего лишь сменились другими. Особенно...
   - Княжна, - голос Галлиара, её советника и главного военачальника, вывел Илладриэль из состояния глубоких раздумий, в которые она незаметно даже для себя собой погрузилась, сидя в напоминающем трон кресле, выращенном из особой породы дерева. - Вторгшиеся в ваши леса и перебившие хаффлингов-работников вместе с приданной им охраной демоны скрылись. Ушли под землю, где я не посмел их преследовать без вашего прямого приказа. Простите, но мы слишком многих потеряли в постоянных стычках с досаждающими нам дроу.
   - Я ни в чём тебя не виню, - грустно улыбнулась Мико. - Настали тяжёлые времена, но все мы сделаем всё для того, чтобы наши леса вновь стали безопасными для детей Матери. Пусть придётся просить помощи и платить за неё. Ты знаешь, я отправила посланников на север, к ветви Парящего Журавля. Они должны услышать наш призыв.
   - Парящий Журавль - младшая ветвь, госпожа. И старейшины ветви далеко от нас, младшему князю Тамариллу потребуется время, чтобы получить разрешение. До этого дня он мало чем сможет помочь.
   - Я опасаюсь этого, но у нас есть и другие союзники, - тут правительница домена поморщилась. - Галлиар, я, в отличие от Тамарилла, отношусь к ним с меньшим доверием, но ты прав, выбор у нас небольшой.
   Мико-Илладриэль за проведённый в этом мире месяц уже успела лишиться кое-каких иллюзий относительно его 'сказочности'. Если бы она знала современную русскую поговорку: 'Живём как в сказке. Чем дальше, тем страшнее...' Да, с ней бы попавшая с мир 'Лендлордов' Мико Тоява точно бы согласилась. Мудрые и прекрасные эльфы, Перворожденные, Дети Звёзд... Они действительно воплощали в себе всё то, чего она и ожидала. Но вместе с тем способны были проявлять как холодную жестокость ко всем врагам, особую ненависть к некоторым и абсолютное безразличие по отношению к тем, кого считали ниже себя. А таковыми являлись... да по существу все, кроме титанов из Замков-над-Облаками.
   Мико уже успела пожалеть, что начала 'игру' с самым низким уровнем сложности. О да, она с самого начала получила замок, небольшой отряд воинов, угрозы на землях её домена были не такими уж значимыми. Живи и радуйся... первые три недели. Она и радовалась, первые восемь дней относясь к этому миру как к простому развлечению, искусственному симулятору и не более того. Потом же Скольжение, понимание реальности происходящего и... судорожные попытки взять себя в руки, начать относиться к своему положению эльфийской княжны подобающим образом. И вот тут знание кое-каких традиций в кои-то веки помогло. Требовалось 'всего лишь' начать вести себя так, словно она не простая дочь начальника отдела в юридической фирме, а как минимум единственная наследница в семье самураев, фамильный свиток которой насчитывает более двадцати благородных предков.
   Получалось, пусть с и переменным успехом. Но только-только она начала действительно осваиваться и строить планы на будущее, как появились первые серьёзные проблемы. И назывались они коротко и ясно - дроу. Тоже эльфы, но совсем-совсем другие, чтящие не Мать, а безобразную и непредставимо жестокую Паучиху. С первых же столкновений с этими, пока ещё небольшими отрядами, Илладриэль начала в полной мере осознавать, что за проблемы были уготованы тем, кто начал развитие на лёгком уровне. Относительно спокойная жизнь, но меньше ресурсов для добычи, меньше монстров, чудовищ и вообще врагов в пределах домена. Следовательно, меньше опыта для развития себя и подданных. Частично ситуацию можно было бы выправить вводом реальных денег - пусть сильно ограниченным по изначально установленным правилам, но и это было бы подспорьем - только вот своих у неё по сути и не было, а семья... Отец и слушать ничего не хотел, считая Мико беглянкой от предназначенной ей жизни, нарушительницей устоев и вообще недостойной семьи. Мать... та хоть и тяжко вздыхала, хоть и постоянно писала дочери, но как раз из-за азиатского менталитета подчинялась мужу. Брат и две сестры тоже ничем особым помочь не могли. Первый только-только становился на ноги, сёстры же были несовершеннолетними. Приходилось рассчитывать только на себя.
   Ещё Завеса. С одной стороны, она частично ограждала домен, не давая другим игрокам нападать, но она же мешала попробовать найти союзников. А они могли появиться, поскольку с севера был эльфийский домен, точнее домены. Да, там правили местные эльфы, но это было хорошо, их поведение можно было предсказать, в отличие от тех, кто пришёл сюда развлечься... или жить. Или сначала для отдыха, а потом, волею неба, оказался в мире 'Лендлордов' навсегда.
   Мико-Илладриэль надеялась на вполне определённых союзников, а появились другие. Те, которые сперва вызвали оторопь, но, к её огромному удивлению, не проявляли агрессии. Представители инсектов Единения, пришедшие с миром, желающие наладить дипломатические отношения. Особо упирающие на то, что Единение тоже является частью природы. естественного порядка вещей, а значит угодно Матери, которую чтут в Вечном Лесу. Говорили и ссылались на мнения старейшин не каких-то там младших, а старших и даже высоких ветвей Вечного Древа, от которого и был порождён Лес.
   Галлиар и другие советники подтвердили, что да, всё верно говорят посланники Единения - к слову сказать, человекоподобные, явно, чтобы не вызывать очень резкого отторжения - немалая часть ветвей Вечного Древа считает существование Единения естественным, хотя и признаёт необходимость держать в рамках тягу инсектов к непомерному распространению, захвату новых земель и переделке других разумных в части единого целого.
   Главный же из числа посланников, представившийся как Сайдер Моэн, заверил, что как только упадёт завеса, княжна Илладриэль и её советники смогут удостовериться, что соседствующие с этим доменом земли ветви Парящего Журавля и сам младший князь находятся в добрососедских отношениях с Единением, что у них нет причин желать друг другу зла. В отличие от объединяющего всех беспокойства из-за набегов наземных со стороны оркоподобных и степных кочевников-номадов, а также подземных... тут уже со стороны дроу. И раз в землях, подвластных княжне, тоже случилась подобная беда, то он, частица Единой Общности, предлагает помощь. Большую помощь за всего лишь возможность присутствовать здесь и заложить одно малое гнездилище. На том, конечно, месте, которое сочтёт нужным выделить светлая княжна Илладриэль, щедрая и благородная.
   Был ли у Мико-Илладриэль выбор? Не особенно. А дары 'в знак установления дружбы' предлагались очень уж серьёзные. Золото, обещания поставок ресурсов, которые в доменах Единения умели добывать как бы не лучше всех остальных. Помощь в обнаружении мест, откуда могут наносить удары дроу - инсекты ведь бывают самые разные, в том числе умеющие и передвигаться под землёй, и 'слушать' землю. И ещё один подарок, совсем уж серьёзный. Дорогостоящий и... неожиданный. Какой? 'Книга знаний', а точнее её 'расовая' разновидность, которую ей обещали вручить сразу же. как только состоится закладка гнездилища на территории домена.
   И вручили спустя несколько дней, поставив условием лишь незамедлительное изучения этой самой книги, что Илладриэль и сделала. К тому времени пошли первые поставки ресурсов, прибавилось в казне золота, выданного Сайдером Моэном как 'дар на развитие дружеского домена'. Разведка силами инсектов тоже помогала пусть не полностью избавиться от угрозы дроу, но хотя бы реагировать без существенных опозданий.
   Потом падение Завесы, новые сложности, набег кочевников, с трудом, но отражённый. Продолжающиеся и усиливающиеся наскоки дроу... И желание даже собственных советников разрешить Сайдеру Моэну ещё сильнее укрепить дружбу с княжной, от чего она старалась воздерживаться, чувствуя что-то неправильное в происходящем. Не понимая сути тревоги, именно чувствуя. Но когда к дроу прибавились и демоны, да ещё ушедшие под землю, что заставляло подумать, а не заключили ли дети Инферно и тёмные эльфы союз...
   - Пусть будет так, как подсказывает нам воля Матери, - откинулась Илладриэль на спинку кресла-трона. - Пусть мы не ошибёмся, надеясь на помощь тех, от кого я никогда не ожидала и не хотела её.
   Низкий поклон Галлиара, который ждал именно этих слов. Дождавшись же и выразив глубокую признательность принявшей важное решение княжне. Развернулся и быстро направился к выходу из зала. Эльф спешил сделать то, что должен был сделать. То, что диктовала его суть, через многое прошедшая и принявшая истину.
  
  
  Глава 6
  
   Вот и второе по счёту подземелье за то время, как я нахожусь в этом мире. Но если первое, находящееся на, а точнее под землёй моего домена, реально впечатляло своей пусть своеобразной, но красотой, то это... Бледноватое, больше всего похожее на обычную сеть пещер, соединённую меж собой узкими перемычками.
   Практически полное отсутствие флоры, не говоря уж о фауне, спертый воздух, слабый запах какой-то плесени - это доказывало, что тут нет полноценного подземного мира. Так, жалкое его подобие. Хорошо ещё, что вода была.... не отличающаяся хорошим качеством. Повод расслабиться? Отнюдь. Я знал, что тут бродят отряды дроу. не просто так, променаду ради, а используя подземные дороги для перемещения в нужную область домена и атак из-под земли, в своём излюбленном стиле. Их нам и предстояло найти.
   Ищи эльфа в лесу, номада в степи, а дроу в подземельях.... Иными словами, ищи ветра в поле! Зато в обратку ситуация совсем-совсем иная - те же самые дроу с лёгкостью находят тех, кто оказывается в подземных лабиринтах. Более того, умеющие понимать и 'слышать' Камень, тёмные эльфы способны издалека обнаруживать присутствие. Своих или чужаков - это уже сложнее, но наверняка находящиеся тут дроу знали, где стоит ожидать своих соплеменников, а где совсем наоборот. Я не особенно беспокоился, будучи почти уверенным, что объекты моего интереса сами нас найдут. Долго ли придётся ждать? Сильно сомневаюсь, учитывая поднятый нами шум там. на поверхности, равно как и тот факт, что посланцы Паучихи тут уже не первый день. А она, богиня полунасекомая, очень не любит, когда порученное ею слугам исполняется с задержкой да и просто с недостаточным энтузиазмом. Возня же с доменом у Архидемона на рогах - это явно не повод для поощрения. Как минимум!
   Ожидание. Прибытия Друэллы, появления на 'подземном горизонте' тёмных эльфов опять же. Хотя патрули и призванная живность опять же обследовали ближайшие проходы, гроты... пока безрезультатно. Ну и поверхность без пристального внимания не оставалась. Забавным был тот факт, что эльфы таки да появились поблизости от спуска, которым мы воспользовались. Покрутились этак осторожно, да и свалили в закат, видимо, не рискуя соваться не столь большим числом вниз. Осторожные! Или расчётливые, что более опасно.
   Ай, ладно, всё едино сейчас нам это не выяснить без излишнего для себя риска. Заняться же мне было чем. Хаффлинги, числом три, которые были как нельзя более кстати, дабы окончательно разобраться с их энергетической структурой. Вот и пришлось вновь устроить походно-полевую лабораторию.
   Вечер уже давно пришёл на смену дню, а я, закончив исследования и на сей раз изучив хаффлингов до необходимого уровня, начинал реально беспокоиться по поводу того, что там с отрядом Друэллы. Даже вызвал Мэвис на предмет возможности снова отправить нескольких посланников в возможные точки нахождения отряда, но суккуба, улыбнувшись, заявила:
   - Друэлла хи-итрая! Проскользнёт везде, в любую щелочку. И её любовник, он мастер рун, особенно получаются предназначенные для скрыта. Ей бы нужно было не сразу в бой бросаться, а по кусочку от оставшихся с Тарганисом откусывать. Но боль и унижение заставили потерять осторожность. Сейчас она спокойна, такого не случится.
   Мастер рун - это серьёзно. Опытный рунист очень хорошо дополняет работу артефакторов. Да и сами по себе руны на многое способны. Атакующие, защитные, сканирующие, обманывающие восприятие... несть числа их разновидностям. То есть самих рун не так уж и много, а вот выплетаемые рунокоды, сочетающие от двух до нескольких десятков рунир, они порой являлись чем-то воистину запредельным. Впрочем, как и другие виды магического искусства, среди которых нет однозначно сильных и слабых. Многие отказывались признавать очевидное. возвышая одни направления магии- как правило, чем-то нравящиеся - и совершенно незаслуженно принижая другие, зачастую просто не понимая их в полной мере. Или не желая понимать, что было совсем уж неумно.
   'Ну это ж просто праздник какой-то!' - говорил один бородатый искатель ювелирно оформленных ключей, и я склонен был с ним согласиться. Артефакты плюс руны, да алхимия в придачу могли дать мне и ближнему кругу предельную мощность в условиях боя. А исключи что-то из этой триады, что тогда? Правильно, резкое снижение общей боеспособности и. соответственно, увеличение риска безвозвратных потерь. Причём потерь не просто, а среди высокоуровневых ветеранов, которых, цинично выражаясь, надо беречь пуще прочих. В общем, такой тифлинг мне нужен! Хотя я и от простых полудемонов ни разу не откажусь. Они и сами по себе весьма развиты в сравнении с простыми людьми, а уж их податливость касаемо полной демонификации по всем прикидкам должна быть близка к предельной. Кровь демонов. это ни разу не водица, её нужно лишь подтолкнуть, а там процесс и сам может пойти. Только не сейчас, несколько позже, когда разовью до сколько-нибудь пристойного уровня свои возможности Создателя Демонов. Для этого же нужны первым делом подопытные ещё одной расы. Эльфы там или инсекты... а лучше те и другие, можно даже вкупе с орками. Нутром чую, что тем большее число рас удастся изучить изнутри и снаружи, тем выше окажется отдача от сих научных исследований.
   Время близилось к ночи, призывы и разведка осторожненько так исследовали близлежащие пути-дороги, проложенные под землёй этого домена, а я просто ждал. Не у моря погоды, понятное дело, а вполне конкретных событий, долженствующих случиться с высокой степенью вероятности. И вот оно, первое из них.
   - Князь, - рыкнул Лаурус, коротко поклонившись. - Дроу.
   - Где? И с чем?
   - Не так далеко. Подкарауили и парализовали двух импов и брата-в-ереси, но одного пакостника отпустили, чтобы тот передал их желание поговорить.
   - Двое оставшихся?
   - Заложники, понятное дело, - хмыкнула вездесущая Ламита. - Тёмные эльфы такое любят. Хорошо, что не сразу на алтарь потащили, во славу своей Паучихи!
   Тут можно было только ухмыльнуться. Не тот случай, чтобы те же жрицы дали волю естественным душевным порывам. И жертвы не бог весть какие, и при высказанном желании поговорить с ходу оскорблять другую сторону разговора... дроу коварны, жестоки, но не глупы и тем паче не безрассудны. Вдобавок я уверен, что они хотя бы приблизительно, но представляют наши силы. Хорошие такие силы, внушающие, заставляющие не один раз подумать, прежде чем проявлять агрессию.
   - Встреча нам и нужна. Место и время?
   - Вот здесь, - ткнул пальцем в грубоватую, но всё же позволяющую ориентироваться карту уже изученной части подземелий сокрушитель. - И это не имп рассказал, это к нему дроу карту привязали. Мы с неё кое-что перерисовали. Н осторожно. Сами понимаете, верить чужой карте... тем более такой, я бы не стал.
   - И я не стану. А время...
   - Осталось меньше часа.
   - Нормально. Пойдём, познакомимся уже не просто с дроу, а с теми, кто продолжает служить своей паукоподобной богине. Заодно сравним поведанное Кринтом, отступником Дома Шентарр, с собственными впечатлениями. Это будет познавательно.
   - Охрана, князь...
   - Небольшая, - уточнил я, понимая, что иначе Лаурус развернётся во всю ширь. - Даже если дроу окажутся совсем-совсем неправильные, нужно будет лишь отступить, а вовсе не ввязываться в бой. И да, ты и Ламита останетесь тут. Управление войском, отслеживание происходящего наверху - всё это на вас.
   Довольной суккубочка моя не выглядела, но осознавала правоту сказанного. Лаурус же, тот и вовсе был прежде всего воином-вассалом, отлично осознающим понятие и важность дисциплины. Вот того стоит с собой прихватить, как это ту же Бастиду и ещё одну суккубу... любую. Зверя хаоса стоит и архидьявола. Плюс парочку принявших Бездну и столько же мстителей ради демонстрации, что у меня войско не абы какое. а смешанное, из демонов и тёмных темпларов. Хотя это уже по прихваченному вместе с импами брату-в-ереси было понятно. Ну и бесятина в качестве мощного психологического оружия, безотказно действующего на всех. А уж как они подействуют на холёных жриц Паучихи... аж самому интересно.
   Задерживаться я не стал и уже через несколько минут в сопровождении небольшой. но внушительной свиты и охраны по совместительству выдвинулся в указанном на карте направлении. Нет, ну а чего зря время то тянуть? Верно, тянуть не стоит... тем паче дроу за змеехлыст.
   Подземелья, тем паче низкого сорта - отнюдь не то место, в котором приятно находиться и уж тем паче вести переговоры. С другой стороны, особого выбора сейчас и не имелось. Не на поверхность же подниматься, провоцируя местных эльфов на нанесение удара, право слово!
   - Вот понимаю, что они где-то здесь, а место не скажу, - злобно прошипела Бастида. оглядываясь вокруг, внимательно изучая всё пространство. - Не люблю дроу!
   - И я не люблю демонов, - раздался неожиданный для суккубы ответ и тут же часть доселе скрытого иллюзией пространства пошла рябью, а через мгновение предстала в истинном виде. - Вы хотели разговора, порождения Архидемона. Я, Арилла, жрица Дома Тайр, третья дочь Матроны Хиннэр, слушаю то, что вы хотели мне сказать, демоны.
   Жрица, да. Не младшая, а высокая, то есть согласно местным реалиям боец высшего ранга, да к тому же к собственно высокой жрице прилагается ездовой паук - та ещё большая и реально опасная тварина. Плюс постоянно действующее благословение Паучихи, о котором лишь наивные создания забудут или не примут во внимание.
   Да и не одна эта самая Арилла из Дома Тэйр, ой не одна! Вижу нескольких младших жриц, пару магов, не то пять, не то семь драуков, обычных дроу, то бишь мечников и диверсантов, которые, помимо прочего, ловко стреляют из небольших арбалетов и обучены хотя бы простейшим заклятьям школ Тьмы и Света. Ну и тупая массовка из 'гладиаторов' - по сути рабов с одурманенными алхимией мозгами... если они вообще были, эти самые мозги. Минотавры, к примеру. с головой сла-або так дружат, равно как и гоблятина, которую тут тоже замечаю. Хм, интересный может расклад получиться... в плане материала для опытов. Знаю я, что дроу очень дешево ценят эту самую массовку, особенно если она уже не может работать с высоким КПД.
   Впрочем, сейчас речь не о том. Сперва надо достигнуть хотя бы первичных договорённостей, а там уж и детали обсуждать.
   - Князь Инферно Хельги приветствует высокую жрицу Ариллу из славного и благородного Дома Тайр, - неглубокий поклон не вышестояшей, но равной, поскольку она ещё и дама. - Я искал вас.
   - Именно меня? - дроу изволила самую малость удивиться... или изобразить удивление, поскольку умение эльфов вообще и тёмных в частности сохранять внешнюю невозмутимость известно всем.
   - Не конкретно вас, леди Арилла, хотя вы олицетворяете собой силу и красоту своего народа, - комплименты хоть немного. но порадуют даже такую даму, пусть даже не факт, что она это продемонстрирует. Благо реально красотка, пусть и специфическая. Но если нравятся суккубы. то и дроу, хм, тоже по вкусу придутся. Стиль у них мало-мало родственный. - Мне нужно было найти тех дроу, которые находятся на территории сего домена я ведут активные действия против его теперешней владелицы. Враг моего врага...
   - Друг?
   - Временный союзник, леди. Не считайте аристократию Инферно за наивных идеалистов из империи Света. Хотя там эта порода тоже... не сильно распространена.
   Бледная тень улыбки на лице жрицы. Показывает, что сказанное оценила и согласна с подобной постановкой. Другое дело, что это ни разу не делает её менее опасной и тем паче способной в любой момент ударить, особенно если подставить незащищённую спину.
   - У нас свои интересы в этом домене, князь Хельги.
   - Как и у нас, леди Арилла, как и у нас. Посему давайте выяснять, как лучше всего совместить эти самые интересы к взаимной выгоде. но сперва... отпустите двух моих воинов, иначе разговор будет омрачаться нежелательным беспокойством.
   Брата-в-ереси и импа отпустили, но вот последний... Чугрик воистину был одним из 'верных порноадептов святого Рувика', поскольку, когда его тащили за хвост, ухитрялся одним глазом косить в сторону весьма соблазнительных фигур жриц, другим же впился в открытую порноазбуку, при этом бормоча:
   - Такая хорошая книга, а в ней только человеческие красавицы. Это нехорошо! Нужно больше поз, то есть букв... Или несколько на одну. Поз на букву! Надо сказать! Нет, надо сделать! Надо, чтобы могучий князь Хельги вознаградил... новой книгой, великой книгой. Меня, Чугрика! Тогда у Рувика будут с человеками, а у меня с дроу... Чугрик будет велик! Будет могуч... Чугрик сможет бесплатно смотреть и иметь много-много кружевных подкладок... И тогда...
   Тут у бесятины взгляд сделался совсем мечтательным, а челюсть отвисла, явно в предвкушении, хм, величия. Бесы такие бесы! Зато у высокой жрицы из дома Тайр взгляд стал этакий... подозрительно непонимающий. Мда, придётся объяснять, а то заподозрят в том. к чему я никакого отношения не имею.
   - Леди Арилла, я вижу, один из моих бесов изволил вас несколько... удивить.
   - Мне нет дела до этих ничтожных созданий, - и носик этак презрительно кверху., позу тоже сменила. Внушает.
   - Увы, если обычные бесы просто назойливы, то те. которых немного грамоте обучили становятся и вовсе невыносимы, - вижу уже не презрение, а толику реального интереса. Как и всегда. когда разыгрываю карту необычной бесятины. - Изволите ли видеть, я на досуге эксперименты над этим дурным подвидом вроде как околоразумных существо поставил. И вот к чему всё это привело...
   Бесы как средство наладить контакт. Звучит, однако! Как, оказывается, много можно придумать применений мелким крылатым пакостникам, если предварительно осуществить кое-какие приготовления. Тут и поставка шутов в Инферно, и издевательство над гномом из Гильдии Торговцев по заказу коллег, и вот наведение мостов со жрицей Паучихи, будь она неладна! Не жрица, а её глубоко омерзительная мне богиня, конечно.
   Продемонстрированное бесятиной умение буквы различать и даже читать, пусть и по складам, особ не заинтересовало дроу, а вот 'поиски красоты' поблизости от гномов привели высокую жрицу в довольно благостное для представителей её народа расположение духа. Понимаю, дроу всегда раду послушать про злоключения подданных Подгорного Престола. Более того, Арилла даже высказалась как бы 'в пустоту':
   - Такие шуты могут быть полезны...
   - К моему немалому сожалению, вынужден предостеречь вас от подобного, - на полном серьёзе предупредил я. - Существа вроде этого вот... Чугрика - чрезвычайно похотливы, совершенно не знакомы с правилами приличия и контролировать их естественные душевные порывы практически нереально. Сомневаюсь, что вам придётся по душе ситуация, когда проснувшись и открыв шкаф, вы обнаружите счастливую бесовскую рожу, взирающую на вас с искренним и незамутнённым даже тенью разума вожделением.
   - Мы умеем вразумлять, - и рука к змеехлысту тянется. - Ллос не оставляет нас милостью.
   Кто бы сомневался в подобном ответе... Точно не я. Нет уж, бесы не про тебя. Хоть они и раздражают, но сдавать даже таких детей Инферно для развлечений всяким стервам со змеехлыстами и промытой Паучихой мозгами я однозначно не собираюсь. Только сейчас говорить об этом не собираюсь. Вежливая улыбка и перевод разговора в деловое русло.
   - Бесы не убегут и даже не улетят. От таких беловолосых красавиц точно не улетят, - добавляю сию немаловажную деталь, вызывая понимающие ухмылки у своей свиты. - А вот творящееся в этом домене вызывает у меня большое беспокойство. Не эта эльфийка сама по себе, а то, что поселилось на принадлежащих ей землях и пытается распространиться дальше, в том числе и в мой домен.
   - Тараканы, - отмахнулась дроу, молчаливо, но ощутимо одобряемая младшими жрицами и большей частью остальных. - Насекомых давят! Не понимающие этого обречены жить в грязи и сами становиться грязью.
   - Понятная точка зрения, хотя я бы не недооценивал этого противника. Но что вам, леди Арилла, было поручено Домом? Спрашиваю не пустого любопытства ради, а из-за желания не допустить конфликта интересов.
   - Путь из одного места в другое. Недопустимо существование анклавов, в которые можно попасть лишь телепортом или ведя войска через враждебные земли.
   - И я полагаю, для вашего народа более привычен путь под землёй. Естественный, привычный и... при должном понимании не вызывающий конфликта с теми, кто находится на поверхности.
   - При должном понимании... - отозвалась Арилла. - А ещё мы понимаем, что на поверхности также есть много важного и полезного. В том числе Источники Силы. которые способны и погрузиться вглубь.
   Пошло-поехало. В смысле, начался торг, во время которого обе договаривающиеся стороны хотели взять как можно больше и отдать самый мизер. В целом же верить дроу в любого рода переговорах себе дороже. Если дети Инферно, желая наколоть другую договаривающуюся сторону, станут использовать юридическую казуистику, двусмысленности и прочие скрытые лазейки, то дроу... эти просто плюнут на договор в любой момент, когда сочтут нужным. Вместе с тем постараются сделать это аккурат в тот момент, когда этого меньше всего ожидаешь. Прикладное лицемерие у них и вовсе развито до невообразимых высот, они способны изображать любые эмоции, когда считают это необходимым. Коварство, склонность к интригам и предательству - вот они, те самые качества, которые Паучиха долго и упорно взращивала в своём народе. Вместе с тем при всех своих не самых приятных особенностях дроу более... честны, нежели эльфы обычные. Они хотя бы не рядятся в 'белые одежды' непогрешимости и не стремятся с высоты поучать других. Тёмные эльфы считают себя... выше подобного.
   Своеобразный народ! С огромным потенциалом, который они не используют даже наполовину из-за чрезвычайно ограничивающего их развитие божества. Не будь Паучихи, тогда тёмные эльфы стали бы... возможно, настолько доминирующей силой в этом мире, что соваться сюда эмиссары Архидемона не факт, что решились бы.
   Стоп. Вот уж, что называется, врос в свой новый мир, да по самые уши! По существу он стал действительно полноценным совсем недавно, а до того... являлся всего лишь воплощением в программном коде фантазий разработчиков, основанных на фантастических книгах, созданных за несколько десятков лет. Так? Может да, может и нет. Чего стоит одно появление в этом мире Повелителя Перемен и Поводыря Обречённых, которых сюда никто из разработчиков точно не вводил, но которые очень уж сильно напоминают совершенно определённых созданий. Да и с Инферно всё не так просто. Взялись же откуда то иные миры, куда из мира багровых солнц есть доступ, вполне реальные и осязаемые. Согласен, пока у меня туда доступа нет, да и не испытываю я желания отправляться в подобного рода вояж, только сам факт имеет место быть. Загадка на загадке, больше и сказать нечего.
   Ладно, время для их решения, как я рассчитываю, у меня будет в избытке. Ведь потенциальное бессмертие - это чуть ли не самый весомый козырь, который дают бывшие виртуальные миры тем, кто окажется мало-мальски разумен, чтобы подобрать валяющееся под ногами сокровище. Сейчас же у меня более приземлённая задача. Какая? Разобраться с проблемами домена, куда проникли твари Единения, а местная повелительница в эльфийском теле даже не чешется по сему поводу. А раз так, то нефиг ей массировать свою изящную попку в кресле хозяйки источника Силы.
   - Итак, подведём итоги, леди Арилла. Всё то, что находится под землёй - станет принадлежать вашему Дому. Плюс возможность пользоваться основными дорогами домена и беспошлинный проезд через домен Новый Кадаф. Ну а мне достаётся находящееся наверху и право двигаться по подземным путям этого домена. Источник Силы я также оставляю за собой. Всё правильно?
   - Раздел трофеев.
   - Трофеи вручают убийце, -произнёс я один из вариантов раздела, после чего уточнил. - Если удастся захватить замковую казну, то делим поровну.
   - Пленники?
   - Помимо лично захваченных - то же самое. Но с правом выкупа, если кому-то из нас нужна будет конкретная персона. Вас интересует кто-то конкретный?
   - Нет.
   Слишком быстро сказано и слишком безразлично, чтобы я действительно в это поверил. Однако там видно будет. И вообще, приглядывать за временными союзниками надо, чтобы не было потом мучительно больно от образовавшегося кинжала в спине или особо заковыристого яда в еде или в бокале. Дроу, они порой такие... дроу.
   Ещё несколько уточнений и финита. Договор - если его вообще можно было так называть - был заключён и теперь мы могли перейти к обсуждению тактики и стратегии военных действий против хозяйки домена. Мне же, помимо улучшившийся перспектив и необходимости соблюдать предельную осторожность, привалило немалое количество опыта. как раз за заключение этого самого союза. Этого более чем хватило для получения очередного уровня, принесшего прибавку к силе магии, а также выбор между 'Мастер Магии Тьмы III' и Дипломатия IV'. Выбрано было улучшение дипломатических способностей, особенно нужных в свете ого, что начинались реально серьёзные политические игрища, в которых подобное улучшение точно лишним не окажется. Да и способность с большей степенью вероятности уговаривать присоединяться новых сторонников ни разу не лишняя. На четвёртом уровне развития эта самая прибавка доросла до двадцати пяти процентов, а вот дальше... Дальше рост сильно уменьшается, становясь практически незаметным. Важным, спору нет, но покамест явно будет лучше сосредоточиться на иных навыках. Ну или ответвлениях от этого, благо в ветке дипломатии тоже много чего интересного есть. Есть, ага, только сначала желательно достигнуть этого самого четвертого уровня развития, дабы шансы на выпадение 'побочек' выросли до сколько-нибудь приемлемого значения.
   Обсуждать важные дела в подземелье... тот ещё оксюморон. Но факт остаётся фактом. Разве что переместились поближе к основной группе моих войск, ведь теперь требовалось участие и основных военных советников, а не просто свиты. Лаурус, Янек, Воислав, Ламита опять же. Все они должны были быть в курсе обсуждаемой тактики с самого начала, чтобы с ходу внести возможные коррективы. Вместе с тем я по магической связи уточнял для каждого из них или для всех вместе. что можно обсуждать. А что лучше даже не озвучивать, пока рядом присутствуют беловолосые создания, очень любящие использовать любые слабости что противников, что мимолётных союзников. Постоянных союзников у Домов илитири просто не существует, такова их природа. Они и друг друга то режут за милую душу, не испытывая и тени сомнений.
   Меж тем мы уже получили от союза с леди Агриллой много чего полезного. Чего стоила одна карта подземелий домена, а также выходов наружу: замаскированных, не слишком и закрытых для всех, кроме самих дроу, владеющих магией Камня. Точные сведения о силах княжны Илладриэль и её насекомых союзничков. Время заключения этого самого союза, основные персоны с той и другой стороны, что совсем сильно порадовало. Советник Галлиар - главный сторонник союза с инсектами, по сути и продавивший его, пользуясь поддержкой своей партии и одновременно благорасположением Таллиара, младшего князя ветви парящего журавля, что к северу от этого домена.
   И особо важная именно для меня персоналия - некто Сайдер Моэн, синапс Единения не самого низкого ранга. обосновавшийся в этом домене, наверняка имеющий нужные мне сведения о Хозяине. Только добыть из него эти сведения, чую, будет той ещё проблемой даже в случае пленения. Что изначальные синапсы Единения, что переделанные из иных форм жизни - все они даже не фанатики, а нечто особое, воистину частицы общности. Доковыряться же до того, что осталось от первичной личности... дело крайне сложное, хотя и реальное. Лично видел возможность такого, пусть осознание марионеткой себя прежнего и проявилось лишь на пороге смерти. Кстати, интересный вариант - доведение пытками до грани и возврат обратно, учитывая наличие таких мощных специалистов как мучители, и возможность постройки в замке пыточных камер.
   Действия против эльфов... Первым этапом планировалось отсечь цитадель от поселений, пресечь возможность доставки туда подкреплений, ресурсов, вообще всего. Раньше у Ариллы просто не хватало на это сил, теперь же они появились.
   Сколько их было всего, поселений? Две деревеньки хаффлингов, дерево фей, а также полноценный форт с полноценным же гарнизоном. И, само собой разумеется, то самое малое гнездилище инсектов. Всё это предстояло, так сказать, поделить. Не в качестве будущей принадлежности, а в плане захвата. Понятное дело, что меньше всего прибытку ожидалось с дерева феечек - созданий где-то в половину, а то и меньше человеческого роста, крылатых и довольно инфантильных, зато весьма привлекательных внешне. Именно последнее обстоятельство и заставило меня взять дело на себя. Убивать этих созданий... душа ни разу не лежала, так что придётся малость усложнить себе задачу, выбивая лишь возможную охрану, но никак не мелких девиц, по большому счёту почти безобидных.
   Когда я заявил, что феечек беру на себя, взамен будучи готовым отдать Дому Тайр трофеи с поселений хаффлингов, леди Арилла понимающе так усмехнулась - наверняка считая, что демоны желают привлекательных живых трофеев заполучить - после чего выдвинула контрпредложение:
   - Хорошо, но тогда вы, князь, займётесь и насекомыми. Там трофеи есть, не в пример этим мелким летающим голодранкам.
   Есть, спору нет, равно как и опасность понести не самые маленькие потери. Только вот инсекты мне реально нужны, они тут главная цель, пусть для дроу это не должно быть очевидно. Не очистка домена от заразы Единения - эту цель я охотно озвучиваю, благо она и правдива, и понятна - а новые сведения о Хозяине, ниточки к его мрачной и реально опасной для всех вокруг персоне.
   - Насекомые будут моей проблемой, уговорили. Первый удар по ним, затем древо феечек, в то время как вы станете объяснять мохноногим хаффлингам, как они по всей своей жизни неправы, особенно касаемо подчинения эльфам. Полагаю, ночные нападения будут как нельзя уместны. И останутся тогда форт и собственно цитадель вместе с самим городом. С ними то что да как делать будем?
   Вместо высокой жрицы мне ответил один из магов дроу, который, к слову сказать, так и не соизволил представиться. Навряд ли из скромности, скорее просто по привычке предоставлять минимум информации о себе. Есть тут и такие особо таинственные субъекты - редко встречаются, но таки да попадаются на пути жизненном.
   - Мы имитируем атаку на цитадель. Ночную атаку, которой эльфы опасаются сильнее прочих. Позволим эльфийским магам распознать нашу численность, убедиться. что рядом не отвлекающий внимание отряд, а все или почти все. А вы, князь, в это время ударите по насекомым.
   - На выручку Единению эльфы не побегут, - оскалился Янек. - Но своих уведомят, что вот-вот могут ударить и по ним. И если будут уверены, что цитадель вот-вот окажется в осаде, то из деревень побегут в леса или к форту.
   - Мои воины будут следить. Из-под земли, слушая эхо шагов. На поверхности, скрываясь во тьме, которую так не любят называющие себя перворожденными. Ночь - это наше время. А потом, когда останутся только форт и главная крепость, мы решим, куда будет нанесён первый удар.
   План был неплохим и вполне реализуемым. Оставалось лишь начать. Назначить конкретное время, договориться о связи, для которой по любому придётся использовать не магию - Источник Силы не принадлежал никому из присутствующих - а посредством гонцов, желательно летающих. Ну и придание наблюдателей союзникам. Нам хотя бы парочка дроу требовалась по причине умения тех работать с Камнем, для открытия тех проходов на поверхность, что являлись не замаскированными, а полноценно закрытыми для всех, кроме илитири. Да и просто взаимное наблюдение друг за другом, чтобы быть в курсе действий союзника, по возможности избежать неожиданных и нежелательных действий со стороны последнего.
   Оставалось только выделить собственно нескольких своих в качестве представителей в союзном войске, принять таковых же от дроу и начинать действовать. И тут... Появление Мэвис само по себе меня ни разу не удивило, но вот слова. которые она прошептала мне на ухо удивили, хотя и приятно.
   - Друэлла уже здесь. Вместе со всем своим отрядом, добрались без потерь. Хочет поговорить...
   Хочет - значит поговорим. Оставляю завершающую часть на Ламиту с Лаурусом и, принеся извинения за вынужденную отлучку, удаляюсь. По существу оно, моё там присутствие, больше не требуется. Да и сколько осталось то этого, с позволения сказать, военного совета? Минут пять, не более того. Друэлла и её кавалер, тот самый тифлинг, являющийся мастером рун, сейчас гораздо важнее. Заставлять их ждать можно, но не следует. Первое впечатление, производимое на новых вассалов, оно дорого стоит.
   Обоюдное впечатление, да. Я оценивал, меня тоже оценивали. Не только Друэлла, но и стоящий рядом тифлинг, необычно человекоподобный, о демонической крови которого напоминали только глаза алого оттенка и с вертикальным зрачком. В остальном же типичный человек в неброской, но очень качественной броне, каждый элемент которой был усилен соответствующими рунами. Да и на коротких мечах рун также хватало.
   Дзин-нь! И второй за сегодня уровень. Откуда взялся? Добровольно присоединение отряда демонов, случившееся не просто так, а в результате моих действий. Отряд не просто, а довольно сильный, с 'героем' во главе. И оным являлась не Друэлла, а тифлинг Мортимер Бакхорст. Неожиданно, я думал, что или оба они в 'героическом' статусе, либо суккуба. Ан нет, всё оказалось несколько иначе. Посмотрим, что тут да как. Внимательно посмотрим.
  
  
  Интерлюдия
  Инферно, центральный домен архигерцога Рабастана
  
   Принимать гостей - привычное дело для аристократа Инферно. А в случае архигерцога, к тому же находящегося лишь в паре шагов от того, чтобы стать полноценным Лордом Инферно и тем паче. Пусть далеко не всех визитёров он был рад видеть, но радость и польза редко когда совпадают. Гостья же, появившаяся в его кабинете в настоящее время, являлась пусть и неожиданной, но более чем полезной для его далеко идущих планов.
   - Как здоровье князя Хельги, милочка? Помогли ли ему те подарки, которые он недавно получил, в его стремлении стать мастером в таком непростом деле, как демонификация?
   Керрит - суккуба, оказавшаяся среди воинов князя пусть не с самого первого дня, но близко к этому, не обманывалась внешней любезностью архигерцога. Понимала, что такая немаловажная персона никогда не будет спрашивать что-либо просто так, что в каждой фразе есть двойное, а то и тройное дно. Понять скрытые мотивы? Демонесса здраво оценивала собственные способности, а потому не питала лишних иллюзий. Оставлялось внимательно слушать и отвечать так, чтобы это никоим образом не повредило её князю, держась за которого она могла достичь большего, чем во многих других местах. Взять ту же Ламиту, Возвышенную и являющуюся ярким примером того, что может получить действительно верный и преданный вассал.
   - Здоровье его в порядке, архигерцог, а за полученные книги он просил передать свою истинную благодарность. Сейчас он делает лишь первые шаги на пути Создателя Демонов и жалеет лишь о том, что срочные дела не дают ему посвящать этому важному делу ещё больше времени. А ещё... именно из-за необходимости приподнять завесу тайны над замыслами известного Вам Хозяина князь вынужден был вместо личного появления здесь ограничиться лишь посланием, передаваемым через меня. Вот оно.
   Приняв из рук суккубы письмо с личной печатью Хельги, архигерцог тут же сломал печать и, вытащив исписанный не слишком хорошо читаемым почерком лист бумаги. погрузился в его изучение.
   С первых же строк стало понятно, что этот юный демон из периферийного для интересов Инферно мира раскопал очередные ценные сведения. На сей раз не столько угрожающие, как в случае с новой тактикой инсектов, сколько потенциально полезные и способные, при должном внимании и правильных действиях, немного, но усилить Инферно. Не сразу, в долгосрочной перспективе, но и это само по себе многого стоило.
   Новые боги, а точнее демоны, опирающиеся на Хаос как на источник своих сил. Один из них уже оказавшийся в мире, где находился Хельги, второй был где-то рядом... И двое других, которые, по словам князя, просто не могли не появиться там же, поскольку все четверо являлись своего рода аспектами Хаоса Неделимого, не существующими один без других. Даже одно известие о появлении новых сущностей подобной силы и их родственность Инферно дорогого стоило, но имелись ещё и некоторые сведения о каждом из демонических божеств. Плюс обещания узнать о них больше в самом ближайшем времени. На фоне всего этого прозвучавшие в письме намёки относительно необходимости нести некоторые расходы и сложности, возникающие при добыче такого рода информации... Рабастан много чего повидал в жизни и понимал, что ему ненавязчиво намекают на необходимость вознаграждения за проявленные старания. Только сведения и впрямь стоили немалой награды. А обещание добавить к уже узнанному новые и новые уточнения о природе пришедших в мир сил тем более. Архигерцог, ухмыляясь, уже перебирал в голове возможные варианты вознаграждения, более прочего подходящие для теперешней ситуации.
   Керрит же, которой раньше не доводилось бывать в гостях у демона-аристократа столь высокого ранга, с интересом изучала обстановку кабинета. Редкие книги по разным видам магии, артефакты, антикварная мебель стоимости огромной... бес, восседающий на люстре и пялящийся то на неё, то на двух других суккуб, являющихся не только любовницами, но и секретарями архигерцога. Очень знакомый бес... со знакомой же книгой учебно-порнографического характера. Бурик! Тот самый любитель воровать некоторые предметы суккубьего облачения и попавшийся... после чего в страхе смывшийся, воспользовавшись желанием архигерцога Рабастана получить полуграмотного шута бесячьего роду-племени.
   - Сиреневый! - радостно взвизгнул Бурик, поняв, что его заметили. - У этих двух красный и изумрудный, а у Керрит сиреневый! Бурику нравится. Но если Бурик увидит всё-всё, а не краешек, понравится совсем много и Бурик кое-что показать. Много показать. А может даже доказать...
   Шмяк! Керрит не стала применять к мелкому пакостнику особо сильную магию, но простейший телекинез таки да сбил паршивца вместе с его порнографической книгой и такими же куцыми мыслями с люстры. Шлёпнулся на пол бес, упала книга, прошелестев страницами... а оттуда вывалились те самые кружевные тряпочки, до которых бесы большие охотники. И хихиканье обеих суккуб, которые явно ко всему привыкли, но которых не могло не радовать подобное падение беса. Физическое, а не моральное, поскольку мораль и бесы - явления совсем не сочетающиеся.
   - У-у! - привычно почёсывая сначала башку, потом задницу, провыл Бурик. - Хозяин Рабастан, Керрит дерётся! Я хочу этой, как её...
   - Плётки? - ухмыльнулся архигерцог. - Так попроси у самой суккубы. У любой из них. Поверь, в такой просьбе ни одна не откажет.
   - Не, Бурик не этот. не ма-зу-хвост... Бурик хочет кампу... капе... Эту, которую за обиду дают.
   - Ну как лети сюда, - архигерцог пальцем поманил к себе Бурика. - Компенсация - это да. Сейчас буду её раздавать, чтобы никому обидно не было.
   Гордый и раздувшийся как павлин Бурик, собрав своё фетишистско-порнографическое имущество, горделиво так. неспешно помахивая крылышками, подлетел к Рабастану... под ехидное хихиканье суккуб-секретарш.
   Архигерцог, сохраняя полное спокойствие, извлёк из стола небольшой мешочек, в котором обычно хранили золото, повесил его на шею бесу, да ещё заклятье произнёс. Простенькое такое, используемое обычно для того, чтобы ценная вещь, контактирующая с телом, не потерялась. Затем потянулся к артефактному адамантовому жезлу, взвесил его, примерился и... Этим самым артефактом от души вдарил по Бурику. Хорошо вдарил, целенаправленно. Направление же было задано в сторону открытого окна, куда бесятина и улетела вперёд своего громкого верещания.
   - Да-да, бордель как раз в той стороне, - меланхолично произнёс Рабастан. - И танцовщицы сегодня особенные, вроде какая-то экзотическая раса, к тому же модифицированная для особой привлекательности. Пусть развлечётся.
   - Мне сказать князю Хельги, что шут у вас... прижился? Или есть сложности?
   - Сложности? Ах вы об этом, милочка, - архигерцог посмотрел на ценный артефакт, использованный только что не самым обычным образом, после чего положил его обратно на стол. - Нет, этот необычно озабоченный, вороватый и изучающий, как ему кажется, успешно, умные слова бес меня забавляет. И такими полётами тоже. Пытается учить незнакомые слова, но получается у него... сами слышали про 'мазухвост' и прочее. Вот и выставляю ему сразу две оценки: за усердие и за качество. Первое всегда на высоте. второе... как всегда удручает.
   - Я передам князю. Его это тоже обрадует.
   - Без сомнения, у него хорошее чувство юмора. Вы же передадите ему моё послание, а также награду за то, что он уже нашёл. Вот это, - Рабастан щёлкнул пальцами и с одной из полок притянулась довольно увесистая книга, прямо в полёте запаковываясь в резную деревянную шкатулку,- за раскрытие самого факта пришествия в ваш мир новых богов. Это, - очередная книга, но более ветхая и не столь солидного объёма, - за локализацию места, где проявила себя одна из этих сущностей. Остаётся подумать, чем порадовать князя за непонятно как добытые, но от того не менее ценные сведения об особенностях порождений Хаоса Неделимого и за... раскопанное возрождение одной редкой в тех мирах расы. Фейри, да. Особенные, причудливые, сами себя считающие роднёй эльфам, хотя спорно это, очень спорно. Добросовестные заблуждения, они же самые устойчивые, приходилось видеть.
   Керрит понимала далеко не всё из сказанного, зато то, что должно было послужить наградой её князю - оно реально внушало уважение. Такие книги просто так не достать, простым золотом оплату редко кто принять согласится, потребовал нечто куда более ценное. А тут сразу две, да и это ещё не все, судя по словам архигерцога.
   - Выбирающий в качестве платы знания... да, такие чаще прочих становятся на высшие ступени, ведущие к той самой, недосягаемой, вечно занятой, - незло ворчал Рабастан, осматривая многочисленные полки и ящики, что самостоятельно выдвигались, повинуясь даже не жесту, а всего лишь воле демона. - Демонификацию пусть пока самые начала осваивает, это надолго. Руны... тут другое. Зато артефакторикой он балуется, а ещё стремление к универсализму в магии. Похвально, хотя замедляет развитие. Тогда вот, точно. Остаётся письмо.
   Выбрав несколько книг, архигерцог в быстром темпе начертал письмо, запечатал его и присовокупил к книгам, не забыв приказать одной из суккуб упаковать всё в один свёрток. Что и было сделано почти мгновенно. Кожаная обёртка, лента с красивым бантиком... от суккубьих то щедрот и чувства прекрасного. Хотя использованная как упаковочный материал обработанная должным образом драконья шкура, ставшая мягкой, но не утратившая защитных качеств, сама по себе много говорила о ценности подарка. Или о статусе дарителя, что тоже имело значение. Символизм в Инферно имел место быть, да ещё какой. После всего этого вручённое ей лично артефактное ожерелье, помогающее с меньшими затратами творить некоторые заклятья из школы Разума смотрелось лишь как естественный дар значимой в Инферно персоны той, кто всего лишь качественно выполнила поручение своего князя.
   Рассыпавшаяся в благодарностях Керрит была почти сразу прервана одним лишь жестом архигерцога, а вот слова, сказанные тем 'на дорожку' она забывать не собиралась.
   - Я написал это и самому Хельги, но напомни ему и ты... Полученная мной информация ценна. Та, которую я хочу получить - тоже. Но ещё более ценной она становится от скорости получения. Появляющиеся и возрождающиеся силы лучше отслеживать с самого начала и стремиться держать руку на пульсе. Он поймёт.
   Когда Керрит покинула кабинет, Рабастан, устроившийся в кресле и прикрывший глаза, в то время как суккубочки стали разминать ему плечи, погрузился в размышления, далёкие от прелестей демонесс. Новые боги, восставшая в очередном мире буквально из небытия раса фэйри - пусть пока всего в лице одной, максимум нескольких личностей... В том же мире происходили и другие сложные, но в то же время потенциально полезные для его целей события. А раз так, ими следовало заняться.
  
  
  Глава 7
  
   Мастера рун - создания своеобразные. Впрочем, то же самое можно сказать насчёт алхимиков, артефакторов... да вообще всех, специализирующихся на той или иной тропке магического искусства. Вот и тифлинг Мортимер Бакхорст, Отмеченный Инферно с особым умением Инфернальный Рунист, показывал это, стоило только внимательно присмотреться к его характеристикам. Вызвав эту самую раскладку, я в очередной раз отметил для себя существенный перекос именно в рунический аспект.
  Имя: Мортимер Бакхорст
  Раса: Тифлинг
  Класс: Отмеченный Инферно
  Классовое умение: Инфернальный Рунист. Создаваемые руны из числа использующих силу Инферно обладают повышенной совместимостью, не перекрывая иные эффекты артефактов, в которые встраиваются. Эффективность действия таких рун повышена на 20%.
  Уровень: 35
  Характеристики:
  Интеллект: 36
  Сила: 12
  Выносливость:14
  Ловкость:10
  Сила магии: 28
  Устойчивость к откату: 11
  Ментальная выносливость: 20
  Умения:
  Военачальник: 'Тактика III' - увеличение скорости и улучшение координации действий юнитов. Возможность строить тактические схемы: 'Лидерство I' - показатель Морали всех войск героя увеличивается на 1 пункта; 'Защита I' - урон, получаемый войсками, снижается на 10%, 'Обучение I' - опыт получаемый войсками увеличен на 10 %.
  'Мастер рун' - возможность создания рун; 'Переводчик I' - способность видоизменять руны одного 'алфавита' в другой, с потерей 50% мощности. 'Плетельщик IV' - возможность создания вязаных рун, состоящих из пяти типов рунир; 'Сопряжение рун II' - способность использовать руны разных систем, в одной связке могут присутствовать руны трёх 'алфавитов'; 'Чувство основы III' - объём ингредиентов, необходимых для создания рун, снижен на 22,5 %
  'Магия Хаоса' - возможность использовать заклинания Магии Хаоса; 'Мастер магии Хаоса II' - эффективность заклинаний Магии Хаоса увеличивается на 17,5%; 'Мастер Разрушения Материи I' - эффективность связанных с разрушением материи заклятий и ритуалов повышена на 10%; 'Мастер Разрушения Магии III' - эффективность связанных с разрушением материи заклятий и ритуалов повышена на 22,5%.
  'Магия Разума' - возможность использовать заклинания Магии Разума; 'Мастер магии разума II' - эффективность заклинаний Магии Разума увеличивается на 17,5%; Мастер иллюзий I' - эффективность наложения иллюзий увеличивается на 10%
  'Логистика II' - скорость передвижения возглавляемых героем войск увеличивается на 17,5%.
  'Удача III' - показатель Удачи всех войск героя увеличивается на 3 пункта.
   Неплохой расклад по первому впечатлению. Рунист, но не так чтобы знающий только и исключительно руны, а в остальных областях магии и тем паче военного искусства дуб дубом. Но это если смотреть со стороны, на деле же тифлинг был той ещё занозой в заднице! Ядовитое нечто с бритвенной остроты языком и склонностью применять оный свой талант к делу и не слишком. А не любил Мортимер Бакхорст практически всех, причём с самого детства. Удивляться этому... не стоило, учитывая тот факт, что вырос он в порубежье Империи Света, где сам факт наличия пусть толики, но демонической крови практически в ста процентах случаев приведёт на костёр, к иному виду мучительной казни или... в монастырь, где возможны самые разные варианты.
   Именно последнее с Бакхорстом и случилось. Только вот делиться подробностями он ни с кем не собирался. Что ж, сам факт подобных крутых поворотов в судьбе довольно молодого руниста провоцировал узнать о нём побольше. И это непременно будет осуществлено... несколько позже. Пока же пришлось довольствоваться краткой беседой с ним и, конечно же, с Друэллой - той самой суккубой, с которой, по сути, и начались совсем уж печальные для некоего Тарганиса события. Заслуженные, чего уж там!
   Слава Архидемону, что своеобразным 'мостиком' между мной и этой парочкой суккуба-тифлинг послужила уже знакомая, пусть и недолгое время, Мэвис. Иначе найти общий язык с источающим яд тифлингом было бы совсем сложно. А так... сгладили острые углы, сойдясь на том, что ближайшие сутки двое покажут, что мы все из себя представляем, и как именно будет исполнять свой вассальный долг - по духу, по букве или вообще минимум от возможного - новое 'приобретение' в моём войске. Конечно же, прямо и в лоб подобные слова Мортимер не использовал, но умному слушателю хватало и прозвучавших намёков.
   Что тут сказать, сложная персона этот тифлинг, ой какая сложная! Зато и отдача от него обещалась немалая, если суметь выдавить из него - резко или капля за каплей - то недоверие, которым он пропитался буквально с головы до ног. С Друэллой то как раз особых хлопот не ожидалось - обычная суккуба, мечтающая отомстить обидчику. Только вот её ценность для меня не столь велика, как вот этого спеца по рунам. О нет, я вовсе не собираюсь разменивать эту весьма фигуристую демоницу, делать её каким-нибудь жертвенным мясом в интригах... Просто вряд ли она станет реально значимой персоной. Впрочем, все мы порой ошибаемся, я тоже могу недооценить демонессу, с которой очно знаком всего ничего, да и по рассказам не так, чтобы совсем все закоулки суккубьей души узнал. Лишь то, что сообщила мне её подруга, как бы ни разу не обязанная выкладывать пусть даже сюзерену, подноготную близкого ей создания.
   Время покажет. И дела, которые будут происходить. Сейчас же нам предстояло топать в сторону гнездилища инсектов, чтобы устроить из него то, что случается с тараканьим закутком, когда туда от щедрот душевных прыскают дихлофосом. Подкрепление оказалось очень даже кстати. Какое? То самое, отряд Мортимера и Друэллы, который был далеко не так слаб, пусть и довольно специфичен. Пять повелительниц боли, пара кошмаров, десяток гвардейцев, семь церберов и импы... много импов, аж тридцать шесть мелких летающих стихийных бедствий. Громко буде-ет, просто мрак! Плюс новые крылатые коротышки будут не просто знакомиться со старожилами, но ещё и внимать святопорнографическим проповедям, чтоб их вовек не слышать! Нет, гадом буду - Шмурик, Чугрик и иные обормоты уже возрадовались новой 'пастве', которую будут к таинствам воплощённых в сексуальные позиции букв и цифр приобщать.
   Я помотал головой в смутной надежде избавиться от разыгравшейся фантазии. Немного помогло... точнее помогло немного, самую малость. Хорошо ещё, что оказавшаяся рядом Ламита поняла моё душевное состояние и попыталась хоть как-то утешить, проворковав:
   - У тебя, мой князь, ещё ничего, бесы слушаются и не слишком чудят. Ты им такой огромный подарок сделал, что даже в столь куцых головёнках это задержалось. А я и другое видела!
   - Понимаю. Только скоро их совсем толпа будет, а их кипучую и дурную натуру надо на что-то направлять. Ну не в бою же мне их как мясной щит расходовать, право слово! они ж на самом деле и ману воровать умеют, и для добивания расстроившего ряды врага очень полезны. Летающие, юркие. По таким далеко не каждый попасть сумеет. Но это в бою. Вне оных - их только в кабак или бордель. А когда он, бордель то есть, на должный уровень выйдет? Да и в домене он, не тут.
   - Не тут... - призадумалась демонесса. - Верно, тут эльфы. И не только эльфы, но и кое-кто другой. Тоже мелкий, крылатый и инфантильный. Понимаешь, о ком это я сейчас?
   Кармическая сила бегемота! Ламита и её малость сдвинутый в сторону секса, как и у всего суккубьего племени, разум выхватил из окружающей действительности весьма важный нюанс. Точнее сказать, подсказку на будущее, которой я непременно воспользуюсь, Хм, если сумею преодолеть немалые сложности, которые несомненно возникнут при воплотить возникшую задумку в жизнь. Но если получится... тогда и впрямь бесячья проблема будет не просто решена, а решена с огромной такой выгодой. Не удивлюсь, если эти похабные рувикообразные хари мне после такого вообще памятник в полный рост поставят. Или нет, лучше не надо! Знаю я их скудную, но в то же время извращённую фантазию. Догадываюсь, откуда, из какой именно книги будут черпать вдохновение... и чем именно черпать будут, ур-роды озабоченные.
   Впрочем, всё это лирика, реальность же вела нас к гнездилищу инсектов Единения. Было до него не столь близко, но перемещение подземными путями избавляло от многих хлопот. Особенно с учётом того, что предоставленные Ариллой из Дома Тайр проводники, они же наблюдатели, а по существу законные шпионы дроу в нашем войске делали то, что были должны - показывали лучшие пути и готовы были обратиться к Камню, чтобы вывести нас на поверхность в нужном месте.
   Ночь... Новые сутки, а значит стоило очередной раз пусть мимолётно, но взглянуть на творящееся в домене. Достроилась первая 'надстройка' на базовые Залы Заклинателей, что позволит и новые заклятья соответствующих школ получить, и с улучшениями уже известного новые возможности появятся. Лишним это точно не будет, более того, теперь можно создавать Школу Ведьмаков... при наличии должного числа ресурсов и финансов. Хм, пожалуй, пока лучше подождать. Один ведьмак погоды не сделает, в то время как защита Нового Кадафа - дело нужное и важное. А потому между выбором между мастерской боевых машин и каменным фортом был выбран последний. Почему? Мастерскую соорудить ещё успею, да и имеется кое-что из уже захваченного, а вот дополнительно укрепить защиту Источника Силы, сердца моего домена - это просто жизненно необходимо. В результате замок должен был заметно усилиться сам по себе, а вдобавок оказаться окружённым каменной стеной с уже четырьмя башнями - которые, если что, могут быть оснащены боевыми магическими артефактами или метательными машинами. Пять тысяч монет и по два десятка мер дерева и камня были вполне приемлемой ценой. Только вот камень опять докупать, несмотря на аж три работающие по полной каменоломни. Ох и радуются небось в Гильдии Торговцев такому клиенту, который скупает и скупает строительные материалы. Ничего, скоро будет всё совсем наоборот... надеюсь на то.
   Ночь... Нормальная ночь, поскольку мы были уже не глубоко под землёй, а на поверхности, выбравшись при помощи приданных аристократкой Дома Тайр дроу через один из их путей. И именно ночью нам предстояло совершить первую атаку на укреплённое место этого домена. Хорошо ещё, что тут было малое гнездилище инсектов, а не их полноценное логово. Сомнительно, чтобы там затихарились столь серьёзные твари как меганевры и тем паче ликторы. Первая тварь - по сути своей гигантская стрекоза. Быстрая, сильная, для летуна весьма хорошо бронированная, потому как хитин, он субстанция хоть и прочная, но довольно лёгкая. Плюс меганевры способны видеть сквозь иллюзию - из-за специфической мутации, чтоб ей пусто было - виз, да и об основах тактики имеет представление, в отличие от 'тараканов' более низкого ранга. Что до ликтора, так это маги разума и материи среди тварей Единения. Не демоны весть какой хороший маг, но тушка очень неплохо бронирована с малым ущербом для скорости, да и хитиновыми клинками машет душевно так. Очень хорошо, что эти две разновидности тут не должны повстречаться.
   Кто тогда должен, а кто вероятен? Рабочих особей не считаем - их даже мои импы без каких-либо проблем на хитиновую чешую разберут. Бегунцы и ралиски - несомненно будут, вопрос исключительно в количестве и пропорциях. Хочется поменьше ралисков, очень уж они горазды плеваться как по наземным, так и по воздушным целям. К числу вероятных, но не обязательных стоило отнести праймисков и скарабеев. Это поопаснее ралисков, не говоря уж о тупых и примитивных бегунцах.
   В чём опасность? Сами по себе праймиски обычные бойцы ближнего боя. Тупые, как и полагается подавляющему большинству инсектов, да и особыми способностями не отмечены. Только вот есть один ма-аленький нюанс. Как только отряд 'тараканов' остаётся без предводителя, один из праймисков может очень быстро занять его место, прямо на ходу мутировав в младший синапс Единения. Эффективность невелика, этакая осетрина даже не второй, а скорее третьей свежести, но за неимением лучшего...
   Скарабей - тут другое. Подземный бульдозер, способный довольно быстро рыть норы, почему весьма ценится инсектами при атаке вражеских укреплений. Роют такие вот твари подкоп на солидной глубине, а за ними и остальные насекомыши лезут. Вдобавок скарабей не столь беззащитен как хотелось бы - помимо толстенного хитинового панциря он смачно плюётся ядом по площадям, но вот поворотливость близка к нулю, да и скорость мизерна. Иными словами, как только прорвёшься к скарабеям, тут они и лягут без полноценного прикрытия. Банально не будут успевать поворачиваться в нужную сторону, дабы среагировать на тех, кто их изничтожает.
   Исходя из всех этих предварительных прикидок, я, равно как и несколько иных магов войска, посылали призванных сов на разведку, стремясь не только оконтурить расположение патрулей инсектов, но и прикинуть количество и качество тех, кто будет нам противостоять.
   Печаль нечаянно нагрянет, когда её совсем не ждёшь! Ну не то чтобы реально тоска-печаль, но малое гнездилище оказалось не таким уж и малым. Я тщательно изучал имеющиеся на общем форуме картинки разных видов этих самых гнездилищ, а потому с уверенность мог сказать - это 'тараканье гнездо' было хоть и малым, но прокачанным до предела. А ещё действительно хорошо охраняемым. На рабочих особей плевать, равно как и на шастающих даже ночной порой бегунцов. Зато ралиски, занявшие позиции как для отражения воздушной атаки, так и закопавшиеся в землю - это грустно. Несколько праймисков точно присутствовали и скарабеи, числом два. Грамотно расположены, готовы к отражению атаки из-под земли, с воздуха, обычным порядком. По стандартным меркам готовые, переоценивать их всё ж не стоило. Зато подобный уровень готовности означал одно - тут либо их 'герой' по имени Сайдер Моэн, либо... ещё один синапс высокого уровня прибыл нежданно-негаданно. И второй вариант был бы печальнее первого.
   - Подготовились ко всему, - процедил я, когда получил сведения от всех посланных призывных сов, своих и чужих. - Из-под земли атаковать, как могли бы дроу, я даже не собираюсь, не наше это. Придумывать хитрые ходы было бы неплохо, но для этого потребуется время. Тоже не есть хорошо.
   - Лобовая атака? Мы готовы сокрушать. Перевес в силах многое даст, они не смогут устоять. Просто, но надёжно!
   - Согласен. Лаурус. Просто, надёжно... но с потерями. Зато у нас есть то, что у этих уродов почти отсутствует. Нет у них тех 'тараканов', которые на такое способны бы были.
   - Магия, князь. У них нет магии. Может только у предводителя, но он один, он не вездесущ.
   О, какие люди, то бишь демоны пожаловали!.. Друэлла под ручку с тифлингом. Сам мастер рун молчит, кривит губы в усмешке, но видно, что неприятия у него слова подруги, любовницы, а может и вовсе возлюбленной не вызывают. Вот и хорошо, вот и чудненько. Магией и будем бить. Первым делом требуется выбить ралисков, больно юркие, да и по воздушным целям кислотой плеваться горазды. Скарабеи... Эти рыло своё вверх задрать не способны, чтобы переключиться в режим 'зенитки' должны сперва вырыть ямку, а потом туда же устроиться, что с их медлительностью ни разу не моментально. Готовых ям я что-то не видел, сиеоднозначно радует. Оставшиеся же праймиски и бегунцы... право слово, несерьёзно по большому то счёту.
   Примерно так я и выразился, в ответ на что получит дельное замечание от Воислава, принявшего Бездну:
   - Импы, князь. Пусть они будут наготове. Если предводитель насекомых окажется магом, тогда такое количество, которое есть у нас, существенно повредит.
   - Дельно. Значит, это тоже сделаем. Ну и суккубам в воздух не подниматься до того момента, как ралисков не повыбьют. Щиты простые и магические тоже установить. Ману восстановить можно, а вот жизнь... Даже просто отправка в Инферно на перерождение - не лучший исход. Да, парни и прекрасные дамы?
   Одобрительное ворчание, кивки, понимающие улыбки. Никто из собравшихся не хотел ни в посмертье раньше времени, ни под багровые солнца Инферно на долгое, порой весьма и весьма, восстановление духа для нового телесного воплощения.
   Меньше чем через час, план был не только проработан до мелочей, но и войско выдвинулось к заранее оговоренным местам. Ага, именно местам, потому как никто не собирался давать 'тараканам' возможность выскользнуть из смыкаемой вокруг гнездилища ловушки. Вот тут и должна сработать численность войска, усилившаяся неожиданным образом аж дважды, пусть и частями, ранее бывшими одним целым.
   Плохие из инсектов патрули, откровенно говоря. Сказывается их сущность частей Единения, неспособность быть самостоятельными, шаблонность, причём абсолютная, всех нет, которые не относятся к синапсам, пусть даже младшим. Лишь синапсы обладают хотя бы минимальной, но самостоятельностью, способны по-настоящему думать... тоже в жёстко ограниченных рамках, но на безрыбье то! Именно поэтому подобраться к инсектам было проблемой разве что для оркоподобных.
   Вот мы и проскользнули как можно ближе. А потом ещё ближе, тихо, пусть и с помощью магии без ярких визуальных эффектов, сняв несколько этих самых патрулей. Бегунцы, им много не надо. Да, шустрые. Да, скоростные. Но ведь больше то ничего у них и не имеется из положительных качеств.
   Гнездилище во всей сомнительной красе, пока извне. Я уже видел подобный 'шедевр' архитектуры, и он мне ну очень не понравился. До такой степени, что в приступе омерзения приказал его разрушить ещё до того, как сообразил, что это по сути такая же условная деревня, что можно было бы извлечь пользу после должной перестройки. Мда, тут эмоции сработали, слишком уж чуждым, омерзительным являлось оно для что человеческого, что демонического восприятия. Ничего, в этот раз всё будет сделано так, как подобает. К слову сказать, тут они вели себя относительно пристойно по отношению к окружающему пространству, не превращали местность вокруг в лишённое не то что деревьев, а даже кустарника пространство. Причина, как я полагаю, исключительно в необходимости сидеть тише воды, ниже травы, демонстрировать эльфийской княжне, хозяйке домена, свою полезность в качестве союзника. Пока что союзника, ибо знаю я этих тварей.
   Хороши призванные совы. Уже потому, что ночью их полёт совершенно естественен, а вдобавок слабо заметен. Сейчас я видел, что все отряды, большие и малые, заняли свои места, наглухо перекрывая инсектам возможности к отступлению. И захотят, так не сбегут, хотя понятие 'захотят' к частицам Единения очень слабо применимо. Разбегаются они исключительно по приказу синапса или когда, когда синапсы совсем закончатся, а оставшиеся низшие начнут действовать исключительно под влиянием инстинктов.
   - Начинаем?
   - Пожалуй, именно так, - соглашаюсь с Ламитой, которая так и оставалась при мне. С отдельным отрядом она пойдёт, если понадобится выделить часть войск во время сражения. Пока же рано. - Первый залп на счёт 'ноль'. Три. Два... один. Ноль!
   Огонь. Именно он, несмотря на всю свою известность и распространённость, до сих пор не утратил эффективности и эффектности при внезапных ночных ударах. Вот им мы и ударили, да разом, да со всех сторон по заранее разведанным целям. Учитывая же, что все демоны видели ночью весьма неплохо, а принявшие Бездну после продвижения из простых адептов тоже получили особое зрение, то проблем с наведением на цель у магов моего войска не возникло.
   Огненные заклятья, среди которых преобладали классические такие, взрывающиеся при контакте с целью или землёй, расплескивающие пламя во все стороны файрболы, сделали своё дело на все сто. Паники, само собой, не возникло по понятной причине, но вот 'огневые точки', то бишь позиции ралисков, жёстко попали под раздачу. Если и не все, то большая часть плюющихся кислотой тварей была уничтожена сразу, в первые же мгновения атаки. Разумеется, те из них, кто мог находиться внутри гнездилища, не пострадали, но сколько их там было то... Явно невеликое число. Вдобавок, поскольку часть ралисков расположились на поверхности наземной части гнездилища, то файрболы взорвались именно там, а значит и сама постройка начала пусть неохотно, мало-помалу, но разгораться. Малое гнездилище оно на то и малое, что хитин и прочие материалы, из которых оно возводилось, являлись довольно горючими. Это потом, при продвижении до гнездилища полноценного, материал, будучи должным образом обработанным, стал бы поддаваться лишь пламени особому, алхимическому. Но не сейчас, ой не сейчас.
   Быстро же несекомыши решили рвануть в контратаку. Для других быстро, по меркам же Единения в самый раз. Плевки парочки уцелевших ралисков, залпы обоих скарабеев... Вот два облака яда окутывают те места, которые показались командиру инсектов наиболее опасными. Но шалишь, магические щиты были задействованы, да и наши маги находились не в первых рядах, а под прикрытием 'танков' - бойцов с толстой шкурой. Да и эликсиры жизни у наиболее ценных персон, плюс принявшие Бездну, готовые применить заклятья боевой и просто регенерации при первой же необходимости. А скарабеи... их черед придёт самую малость позже. когда окончательно закончатся ралиски, а вражеский 'герой' проявит себя.
   Рвутся вперёд праймиски, летит на наши боевые порядки орда бегунцов. Именно на нас, а не в сторону отряда Мортимера и не малых групп Лауруса и Янека. Совсем хорошо. Видимо, вражеский командир решил, что отступать запасными путями будет более опасно, нежели попытаться прорваться здесь. Или он вообще питал надежду отбиться? Верховные синапсы его намерения ведают... может быть. Мне же до этого никакого дела нет, главное, что он выбрал более чем устраивающий меня вариант развития боя.
   Приток маны. Мне и другим, у кого опустел резерв. Хороший приток, свидетельствующий о том, что импы выкачали кого-то по полной программе. чуть ли не до донышка. Попался, зар-раза! Сайдер Моэн, 'герой' инсектов, по имеющимся сведениям единственный маг в этом тараканьем стаде. Наверняка рассчитывал что-то учинить, но обломался в полный рост и с печальным хрустом. И сразу же, получив 'добро', взмыли в воздух суккубы, поскольку теперь крылатая часть моего войска имела возможность швыряться огненными заклятьями сверху, не опасаясь ответки с земли. Главной мишенью были два скарабея - единственное остававшееся у инсектов средство атаковать на расстоянии.
   Удар праймисков, этого штурмового отряда, которые, как я понял, должны были пробить коридор. Должны, да только на это обращать внимание никто не собирался. Встречный удар сокрушителей и кошмаров мигом пригасил этот порыв, ну а строй гвардейцев, мстителей и братьев-в-ереси остановил накатившуюся было волну бегунцов. О как, вторая попытка удара... магического, со стороны покамест незаметного предводителя инсектов. И вновь пусто, снова импы сумели поглотить большую часть маны, сорвали планы. Но где же эта тварь, куда она заховалась?
   - Деревья! - воскликнула одна из суккуб. - Князь, он среди деревьев, прыгает меж стволов и приклеивается к ним. Вот там!
   И 'подсветила' огненным заклятьем, Вспышкой, которая пусть и не ошеломила инсекта, но показала нам его местонахождение. А уж если удалось засечь тварь, то не выпустим из поля зрения. Привет, Сайдер Моэн, ты можешь оказаться полезным... на некоторое, весьма недолгое время.
   - Ифритам и хозяевам плоти - взять урода. Суккубам - продолжать огненные атаки. Архидьяволам - действовать.
   Сказанное было ещё и продублировано по магической связи. Пусть она сейчас, в чужом домене, действовала на ограниченном расстоянии, но польза всё же оставалось. Что до смысла приказа, так кто лучше других справится со способной резво прыгать по верхушкам деревьев и прилипать к любой поверхности тварью, как не летающие бойцы ближнего боя, то бишь ифриты, да ещё при участии уже двух имеющихся у меня хозяев плоти. Эти так вообще способны на ходу перекидываться в какую угодно форму. Полноценные метаморфы с огромным запасом здоровья, больше и сказать нечего.
   А вот архидьяволы начали действовать лишь сейчас. В своей излюбленной манере, то бишь телепортируясь в середину вражеских групп, нанося пару ударов, и тут же перемещаясь в иное место. Мастера своего дела, аж посмотреть приятно на их работу. Эх, во втором домене надо будет их в линейку развития включить. Много хозяев плоти - это, конечно, хорошо, но вот сочетание и их, и архидьяволов окажется ещё лучше. Собственно, как раз это сочетание я и наблюдаю здесь и сейчас. Красота!
   Перелом! Он наступил через минуту с небольшим после того, как ифриты и хозяева плоти добрались таки до главного инсекта. Не в полном здравии находящегося, а уже ослабленного серией проклятий, которыми его одарили вестники ужаса, большие мастера в подобных делах. Ослабленного проклятиями, так и не сумевшего использовать магию противника заломать куда проще, нежели полного сил и под какими-то особо полезными бафами. Заломав, явно защёлкнули на главном 'таракане' Оковы Смирения - те самые режущие физические и особенно магические возможности кандалы, что уже успели доказать свою эффективность. И сразу же как отрезало стремление остатков насекомышей прорваться.
   - Разбегаются,- радостно вскрикнула Ламита. - Ай... Нет, только отступают в своё гнездилище. Неужто так быстро новый командир появился?
   - Наверняка, - согласился я, попутно отдавая по магсвязи новые приказы войску. - Если даже все праймиски, которые на нас нападали, и были уничтожены. в самом гнездилище осталась как минимум парочка. Вот и мутировал один из них в младшего синапса. Только младший синапс, к тому же свежеобразовавшийся, весьма туповат. Отсюда и естественный приказ занять оборону в крепком месте и держаться. Как раз то, что нам на руку.
   - Ага. Скарабеев уже добили, они неповоротливые.
   Да уж заметил. Немногочисленные уцелевшие инсекты втягивались внутрь гнездилища, стремясь занять оборону и держаться. Ну-ну, флаг вам в хитиновые клоаки и разъярённого дракона навстречу! А, чуть было не забыл.
   - Если будет возможность прихватить нескольких ещё живых инсектов без лишнего риска - было бы кстати. Для моих исследований необходимо.
   - Бегунцы, рабочие особи... я поняла, - усмехнувшись, моя очаровательная суккуба добавила. - И Хельги, не забывай, тебе скоро целого командира 'тараканов' притащат. Ему на лабораторном столе подохнуть самое место!
   - Эт точно! Умница ты у меня.
   Довольно мурлыкнувшая Ламита, прильнув ко мне, полезла целоваться. Битва вокруг, аура смерти, крови, ненависти... Для суккуб и это было спусковым крючком. Много у них фетишей, всё их реально заводит. Но сейчас... не совсем подходящее время и место, поэтому только несколькими поцелуями ей и пришлось ограничиться. Особо огорчённой красотка не выглядела, поскольку понимала, что у меня... несколько иные понятия о месте для игрищ сексуальных. Но 'понимать' и 'пробовать' - две большие разницы.
   Сейчас же нам предстоял последний этап - уничтожение гнездилища. При всём желании обложить крепкое место и аккуратно, шаг за шагом раздолбать при помощи огненных ударных заклятий... Не та ситуация, увы! Нам требовалось как можно скорее покончить с инсектами, после чего послать весть отряду дроу и, если не случится чего-то неожиданного, выдвигаться к поселению феечек. Тому самому, с обитательницами которого лично мне хотелось бы договориться полюбовно. Благо парочка козырей найдётся, зуб даю!
  
  
  Глава 8
  
   Хрясь! От молодецкого удара сокрушителя лопается хитиновый панцирь того самого праймиска, ставшего младшим синапсом Единения после того, как синапс более высокого ранга, Сайдер Моэн, был нейтрализован моими бойцами. Ну вот и всё, больше инсектов внутри гнездилища нет. Остаётся лишь подсчитать собственные потери, оценить приобретения и малость передохнуть перед броском к следующей цели.
   - Час на отдых, затем выступаем к поселению фей, - сообщаю находящимся поблизости воинам, после чего наконец малость расслабляюсь и осматриваю то место, в котором нахожусь. - М-мерзость!
   - Ещё какая, князь, - взрыкивает Лаурус, тоже весьма недовольный обстановкой. - Может обождёте снаружи, пока мы обыскиваем это место?
   - Нет уж, буду считать это тренировкой на противостояние естественной брезгливости. И вот что, пусть нашего главного пленника сюда притащат. О тщательном обыске всех здешних закоулков тоже забывать не стоит, мало ли что окажется спрятанным тут. Имелись, знаешь ли, прецеденты.
   А ещё имелись потери - невеликие, но всё ж лучше было бы обойтись и вовсе без них. Увы, на сей раз расклад был не идеален, поэтому в минус ушли трое братьев-в-ереси, гвардеец, двое принявших Бездну и шестеро импов. Сейчас тела готовили к огненному погребению... печальная церемония. Особенно для людей, которые всё ж не демоны, а поклоняющиеся божествам Бездны, следовательно, уходящие в пока непонятное мне посмертье, а не на возрождение в прежнем теле. Сложно тут всё, однако.
   Пошли сюрпризы! На сей раз приятные и весьма. Ещё до того как мне приволокли скованную тушку Сайдера Моэна, обыскивающие гнездилише бойцы нашли первые трофеи, да такие. которые следовало хватать и не выпускать из рук. По крайней мере, до тех пор, пока не получится с предельной выгодой реализовать. 'Книги знаний', числом две, пусть и одинаковой направленности. Мне ни разу не нужные, что самое забавное. Почему? Нет, а вот на кой ляд мне расовая книга Единения, а? Слишком я ненавижу и от души презираю это насекомое племя, чтобы даже в принципе представить себе наличие в войске инсектоподобных тварей.
   Зато догадываюсь о причинах, из-за которых данные предметы вообще обнаружились. Инвазия. Проникновение в перспективные домены, попытки переманивания на свою сторону хозяев Источников Силы с последующей индоктринацией, иначе говоря, полной промывке мозга психологическими методами. Обычное дело для господ сектантов, к коим тот самый Хозяин, за которым я охочусь, однозначно имел самое прямое отношение. Теперь и последние сомнения развеялись.
   Что делать с обеими 'книгами знаний'? На аукцион выставлять, само собой разумеется. Предварительно же изучить рынок подобных предложений, с расчётом на то, чтобы прибыли с двух выставленных мной лотов хватило на нечто более нужное. Ага, два лота на один, именно так. Почему не получить деньги и не использовать их для покупки ценных ингредиентов, найма отрядов, прочих полезных штуковин? Хм, есть у меня ощущение, что если фортуна подкидывает конкретный тип трофеев, то надо использовать если и не его, то нечто близкое. Интуиция, знаете ли, она не просто так, особенно в мире. в котором магия играет весьма важную роль.
   О, вот и Сайдер Моэн прибыл. Не по своей воле и даже не своим ходом. Принесли гадёныша, изображающего из себя бревно, даже передвигаться не желающее. Стоило ли удивляться? Вовсе нет, ибо 'герои' Единения все такие, преданные некой общности даже не фанатично, а... Проклятье, даже слово подходящее подобрать сложно! Да и нужно ли? Сомневаюсь.
   - Заносите, - махнул я рукой, заодно указывая двум дюжим гвардейцам Инферно место, куда им надобно сгрузить пленника. - И рядом постойте на случай, если брыкаться попробует. Ламита?
   - Я уже здесь. И внимательно смотрю... на это, - в голосе суккубы прозвучали брезгливые нотки. - Мне кажется, раньше оно было человеком.
   - Неудивительно. Верховные синапсы любят переделывать тех, кто попался к ним в руки. Собственно, практически все синапсы, помимо самых низших и верховных, раньше были кем то иным, со свободной волей, разумом... а потом превратились в частицу насекомого Единения. И ведь даже пытать это хитиновое нечто смысла не имеет. Боль оно может и чувствует, но при попытке извлечь из него что-то действительно ценное, угрожающее Единению...Сдохнет, не раз проверялось.
   - А если извлечём нечто совсем по мнению Единения не ценное? Разреши мне и другим суккубам попробовать, Хельги. Мы умеем обходить барьеры чужих разумов. Даже таких вот, которые не совсем разум. Обойдём и расскажем. Во всех подробностях. Разреши, мне очень-очень интересно!
   - Да флаг тебе в руки, радость моя. Главное, чтоб не сдох паразит раньше времени, мне его ещё изнутри изучить надобно, причём эта хитиновая падаль должна хоть немного. да дышать.
   - Будет он дышать, обязательно будет, - обворожительно улыбнулась демонесса, хищно глядя на Сайдера Моэна. - Обещаю, хитиновый, ты вспомнишь что-то из совсем старого, из своей настоящей жизни. Я потом князь решит, что с этими твоими воспоминаниями делать.
   Смотрит в пустоту и молчит. Ну-ну, мне и самом интересно стало, удастся ли Ламите, пусть даже при помощи иных суккуб, добиться чего то существенного. Или хотя бы любопытного на крайний случай. А пока она таким вот замысловатым образом развлекаться изволит, я полюбопытствую относительно иных наших трофеев. Гнездилища Единения, даже малые, зачастую полны ценных вещей: денег, ресурсов, да и части тел насекомышей уважают как алхимики, так и артефакторы. На сей раз ничего не пропадёт, всему постараемся найти применение.
   Кое-что и вовсе можно оценить прямо сейчас. Восемь с лишним тысяч золотом, пятнадцать мер камня и двенадцать древесины, девять железной руды. Малогабаритных ресурсов по понятной причине не имелось - у инсектов не имелось возможности получить контроль над месторождениями чего-то ценного, они тут в добрых и ценных союзников пока играли. Несколько целебных эликсиров, снятых с Сайдера Моэна, равно как и пара колец на плюс пять ловкости и два выносливости каждое, дополняли ценную добычу неслабым образом, особенно кольца, названные 'Дыхание ветра'. Полезные, надо как следует подумать, себе оставить или кому-то из приближённых в экипировку. Впрочем, дело не самое горящее, время для размышления вполне присутствует.
   Трофеи... И куда ж вас девать? Что не с собой тащить - это понятно. Оставить здесь, других вариантов не имеется. Только, к моему большому сожалению, магическим образом перестаивать поселения в нужную мне разновидность можно исключительно при наличии доступа к Источнику Силы домена. У меня такового покамест не имеется. Значит что? Правильно, придётся гнездилищу таковым до поры и остаться, пусть даже находящимся под моим контролем. Для контроля же требуется хоть минимальный, но гарнизон оставить. Мда, как говорил старина Конфуций: 'Карма - злая сука!' Некоторым моим бойцам не повезёт находиться тут некоторое время. Искренне надеюсь, что невеликое, ибо атмосфера та ещё.
   - Хельги! - отвлёк меня от глубокомысленных раздумий голос Ламиты. - А у нас получилось.
   Даже так? Быстро, я и не ожидал, что прекрасные демонессы столь бодренько вскроют сущность пленного 'героя' Единения, пусть даже инструментарий у суккуб для подобного дела почти идеально заточен.
   - Он будет говорить или?..
   - 'Или', - развела руками Ламита под хихиканье остальных суккуб, помогавших ей. - Говорить он с нами не будет хотя бы потому. что был странным ещё до того, как стал таким вот существом. Зато память о его прошлой жизни не является тем, что представляет для инсектов хоть какую то опасность. Тебе интересно, мой князь?
   - Само собой, красавица. Узнай врага своего, и чем лучше ты это сделаешь, тем легче будет впоследствии.
   Что ж, ситуация действительно не самая банальная. Сын гильдейских торговцев, сам по себе серость обыкновенная, особых талантов ни в чём не проявляющая. Зато именно такая серость хочет выделиться. Желательно, не прикладывая никаких усилий. Плюс откуда-то подхваченные идеалы 'благо для всех и каждого, желательно равные'. Учитывая же, что парень много что знал о делах гильдейских, то и был взят в оборот эмиссарами Единения. Разумеется, это было задолго до 'явления Хозяина народу' и вообще до собственно становления сего мира. Или мир сам подстроил такую вот деталь своего прошлого в процессе формирования, тут с уверенностью сказать не могу.
   Так или иначе, но на тогда ещё человека Сандора Моэна вышли, поездили по ушам незамысловатым образом и посулили целый аквариум золотых рыбок и лампу с джинном в придачу. Наживка была заглочена и дурак получил, скажем так, несколько инсектоидных мутаций, давших тому чувство превосходства и готовности 'нести добро в массы'. Мда, не люблю я торгашей, гильдейских и прочих, но вот разного рода околокоммунистических типусов не выношу ещё сильнее. Лучше уж гонорею подхватывать, нежели болячку под названием 'свобода, равенство, братство'.
   Чего уж там конкретно получило Единение посредством выкачки инфы из Сайдера Моэна и пакостей, сделанных им парочке отделений Гильдии Торговцев, я не знаю, да и знать особенно не стремлюсь. К тому же это явно та самая закрытая информация, при попытке добыть которую может сработать 'кнопка самоликвидации'. Зато по прошествии некоторого времени мозги Моэна были промыты окончательно, он даже до того, как полностью лишиться свободы воли и стать одним из синапсов, по сути своей уже нёс в массы 'муравьиное счастье'. Всеми силами при помощи полученных от мутаций возможностей тела содействовал Единению, видя в становлении всех разумных его частью истинное благо, равное для всех и каждого. Ну а сопротивляющихся... следовало уничтожать как досадные помехи на пути к конечной цели. Угу, благо для всех и пусть никто не уйдёт обиженным... Читали, знаем. Более того, знакомы с государствами, жившими по такому принципу. Печальное зрелище, с какой стороны ни посмотри.
   Вот и ещё один плюсик в копилку моих знаний о Единении. Не то чтобы раньше я о таком ничего не ведал. Только одно дело рассказы, а совсем другое самому 'прикоснуться' к подобным явлениям, увидеть классический типаж, узнать о том, из какого исходного материала он был слеплен.
   - Это было познавательно. Благодарю тебя, очаровательная моя, - целую Ламиту, даже не думая стесняться остальных суккуб, а уж на без скольки-то минут трупа и вовсе обращать внимания не стоит. Разве что охрана из числа гвардейцев... ну да ладно. - Кажется, у нас есть ещё немного времени на науку?
   - Позвать мучителей?
   - Угу, - киваю, подтверждая Ламите своё желание. - Сейчас по-быстрому его выпотрошим, и можно будет выдвигаться в сторону поселения фей.
   Экстренное потрошение инсекта прошло планово, разумеется, в отсутствие суккуб, не любящих атмосферы скотобойни. Зато полученный мной опыт был весьма и весьма полезен. Совершенно иное строение тела, при этом сохранившего кое-что из элементов исходного строения. Вот они, воздействия пусть типичных исключительно для инсектов. но всё равно мутаций. Наращивание новых костей, подобия мышц, внешний хитиновый панцирь. Не имеющие знакомых аналогов внутренние органы опять же. производящие особые 'секреты', гормоны, феромоны для системы опознания 'свой-чужой'. И энергетические каналы, отличные от таковых у людей, хаффлингов, творений чернокнижников. Одно жаль - недостаток времени на более подробное изучение подопытного. Впрочем, сам виноват, мог бы и отложить процедуру... С другой стороны, мало ли как дальше всё сложится? Порой в погоне за лучшим результатом можно потерять вполне приемлемый. К тому же разве это последний синапс Единения, который тем или иным образом попадёт на лабораторный стол? Сильно сомневаюсь, особенно с учётом нашего конфликта, который миром никогда не разрешится.
   Дзин-нь! Знакомый звук, даже два, слившихся в один. Я уже на рефлексах их опознаю, научился за прошедшее время. Новый уровень и отметка о завершении какого-то задания. Плюс к силе магии и выбор между 'Восстановлением маны V' и 'Ментальной оптимизацией'. И выбор падает на второе, дающее сокращение затрат маны на заклятья школы Разума на 10%. Логика железная, поскольку прирост к скорости восстановления маны тут уже невелик, а вот новое умение, да к тому же сокращающее манозатраты, по любому не лишнее.
   Задание же, которое завершилось - то самое, названное 'Подопытные кролики', в рамках которого требовалось провести сравнение представителей четырёх типов рас, населяющих этот мир. Основная награда - повышение навыков модификации плоти и духа, основополагающих на пути Создателя Демонов. И вот оно, готово.
   'Вы выполнили задание 'Подопытные кролики' и получаете опыт, повышение репутации с архигерцогом Рабастаном, а также навыки Модификация тела II' и 'Модификация духа II', позволяющие стабилизировать изначально хаотический процесс основных мутаций исходного организма. Выживание исходного материала выходит за границы статистической погрешности и составляет 10%'.
   Это я неплохо приподнялся! Разумеется, с такими вот десятипроцентными шансами замахиваться на что-то серьёзное я не собираюсь и тем паче не намерен рисковать, ставя опыты на своих. Зато на чужих и искренне мне несимпатичных - самое оно. А ещё стоило самое пристальное внимание обратить на развитие уже выполненного задания.
   'Вы получили задание 'Базовые модификации'. Проведите опыты по созданию частично демонифицированной плоти и духа из различного исходного материала. Испытуемых должно быть минимум по пять каждой расы. Минимальное число рас - четыре.
   Внимание! Проведя исследования тела и духа представителей рас, ранее не исследованных, вы также получите увеличение шансов успешной модификации объектов. Аналогично при дальнейшем использовании представителей уже изученной расы в опытах по изменению телесной и духовной сути. Достигнув ситуации, когда будет изучено подавляющее большинство вариантов, вы получите особую награды. Тем более, если будут изучены все варианты'.
   Душевно так выразились, спору нет. Дескать, минимальный пазл из кусочков ты собрал, так что продолжай. Углубляй и расширяй минимально имеющиеся познания, стремясь к дальнейшим улучшениям, повышению процента выживаемости подопытного материала, а также надейся на некие бонусы. Что ж, направление ясно, придётся топать именно туда. Главное здесь не перестараться, то есть сохранить имеющиеся принципы, пуская под нож не всех подряд, а, к примеру, инсектов Единения и им подобных. Будем стараться, больше тут и добавить нечего.
   А сейчас пора. Здесь основные дела закончились, а оставленный малый отряд должен справиться с задачей, продержаться до того момента. как бы зачистим если и не весь домен, то большую часть оного, заставив эльфийскую княжну стянуть все свои силы к центральной цитадели, к Источнику Силы.
  
  ***
   Что такое поселение фей по сути своей? Несколько больших деревьев, связанных друг с другом, а основой служит древо действительно огромное. Феи же, эти крылатые создания ростом по пояс нормальному человеку роста повыше среднего, исключительно женского полу. Живут внутри деревьев, в дуплах, отличаются довольно непоседливым характером и немалой долей инфантильности, хотя могут и избавиться от неё, но не сразу, а лишь после того, как жизнь покажет им свою изнанку. Для эльфов они прежде всего добытчики разного рода даров природы, а именно кой-каких алхимических ингредиентов, трав, используемых в медицине, ягод, мёда, орехов и тому подобного. Кстати, доход одна феечка приносит побольше среднестатистического человеческого крестьянина раза в полтора-два. Шахты же - это стопроцентно не для них. Для игроков, выбравших в качестве аватара эльфа, к слову сказать, с набором работников для добычи ресурсов поначалу большой такой гемор случается. Феечки на такое не пригодны, эльфы рожу кривят так, словно их на диету из лимонов и горчицы посадили. Приходится изворачиваться самыми заковыристыми способами, для каждого своими.
   Впрочем, сейчас речь не об эльфийских проблемах, а о фейках. Создания с изначально присутствующей магией, хотя знают лишь самые азы школ Жизни и Природы. Бойцы из них почти что никакие, разве что как поддержку использовать, но учитывая общую хрупкость... К тому же не совсем я понимаю тех, кто эту весьма симпатичную девичью мелочь использует в качестве расходного материала. Чисто эстетическая составляющая им что, ни разу не мешает? Похоже, что нет, а потому особый вопрос к их чувству прекрасного и вообще здравому рассудку. Я, к примеру. суккубочек особенно берегу по вполне понятным причинам. Не держу в стороне от боёв, а просто стараюсь делать так, чтобы риск для их прелестных фигурок был хоть как то скомпенсирован.
   К такому вот конгломерату деревьев, используемому феями как поселение, склад ресурсов и для иных целей, мы и двигались. Я понимал, что бойцы уже малость - и это я ещё преуменьшаю - притомились, но следовало использовать эффект первого удара как подобает. Сильно сомневаюсь, что уничтожение гнездилища инсектов стало поводом для эвакуации других поселений. Да и вообще не факт, что о случившемся стало известно. Другое дело одна из двух деревенек хаффлингов, которую дроу уже должны были вырезать под корень. Старт темноэльфийской атаки должен был состояться с некоторым запозданием относительно нашего, но всё равно, тут то тревожный сигнал точно подадут.
   Какая последует реакция? Увы, я ни разу не провидец, не могу предсказать реакцию совершенно незнакомой мне персоны, той самой эльфийской княжны. Усилит гарнизоны в поселениях? Подобное меня вполне устроит - придут уже после нашего прибытия к следующим целям или раньше, но окажутся внутри не бог весть как хорошо укреплённых мест. Единственно, что мне не в тему - полная эвакуация, но её ждать вряд ли следует. К подобному обычно прибегают при заранее известном массовом наступлении врага на домен, а наш случай... он как бы выбивается из стандартов, на чём и планируется сыграть.
   Однако беспокойство в поселении фей уже имело место быть. По крайней мере, призванных сов перестреляли довольно быстро и качественно. Не феечки, само собой разумеется, не с их слабо выраженной магией и общей физической слабостью подобные подвиги совершать. Тут изволили поработать эльфы обыкновенные, ловко стреляющие из луков и не то упакованные амулетами ночного зрения, не то находящиеся под действием подобного рода заклятья.
   Само поселение тоже беззащитным не выглядело. Живая изгородь - это куда как хуже обычного деревянного частокола и даже массивных деревянных стен. Почему? Да потому как живой компонент, которым мог рулить главный защитник или защитники, позволял довольно многое. Например, протыкать внезапно ожившими ветвями особо наглых штурмующих, сбивать их с ног, сбрасывать со стены и вообще доставлять массу неприятностей. Хорошо хоть метание каменных глыб и заострённых деревянных кольев - уровень уже не простой живой изгороди, а минимум эльфийского форта, с которым, к слову сказать, нам тоже предстоит столкнуться, помимо собственно цитадели. Ах да, про слабую уязвимость к огню забывать также не следовало. Дерево то не простое, а зачарованное, особых пород.
   Гарнизон поселения тоже обещал доставить определённые хлопоты. Эльфы стрелки и эльфы мечники, причём вторые поопаснее первых. Особенность эльфийского развития в том, что сразу после обучения самым азам путец стрелы и клинка юного эльфа учат продвинутому уровню владения луком. Долго учат, тщательно, от души и с фантазией. Лишь потом, удостоверившись, что ученик может 'держать на тетиве пятую стрелу, когда первая вонзается в цель', переходят к развитию сверх минимального уровня владения клинком или клинками. Вот и получается, что любой эльф-мечник способен переквалифицироваться в лучника без малейшей потери качестве. Наоборот же никак не выйдет.
   Основной проблемой гарнизона, что должен был защищать фей, являлась его малочисленность. Относительная, конечно, поскольку имеющийся состав явно был рассчитан на отражение обычного наскока того же небольшого отряда дроу. Или на сдерживание отряда большего в течение некоторого времени, пока из других мест помощь не прибудет.
   Итак, что имеем? Готовый к отражению атаки гарнизон внутри не самого лучшего, но всё же укрепления с повышенной стойкостью к пламени, но не неуязвимостью к оному. Гарнизон невелик, но назвать его смазкой для клинка при всём на то желании не получится. Магическая поддержка? За исключением феечек тоже возможна, пусть и в худшем для нас случае ограничится парочкой эльфийских магов. Большее их количество хозяйка домена просто не рискнула бы выделить, опасаясь излишне растянуть силы.
   Вроде как вполне устраивающее нас положение. Можно тупо давить, а в то же время и устроить более изощрённые варианты штурма, с применением всех полезных особенностей разных частей моего войска плюс качественная магическая поддержка. Однако была тут одна неприятная особенность, а именно те планы, которые я ставил перед собой. Мне очень желательно было избежать большого числа жертв не только среди своих, но и среди определённой части противника, а именно маленьких крылатых девиц чрезвычайно привлекательной внешности. Имелись на них планы, масштабные и далеко идущие.
   И вот спрашивается, как тут быть? Оставалось вновь извращаться по полной программе, чтобы в очередной раз рвать очередному противнику шаблон в мелкие клочья, тем самым выгадывая преимущество в предстоящей битве. Хвала Архидемону, что я успел набрать в 'руку' специфических и очень редких козырных карт, которые пока не успели утратить своей новизны. Пока не успели, в дальнейшем же... придётся искать новые. Не зря же я с таким упорством стремлюсь сделать достаточное количество шагов по пути Создателя Демонов. Очень 'вкусный' и перспективный путь, особенно если двигаться по нему с расчётом не на сиюминутную и даже не на скорую отдачу, а на более отдалённую перспективу.
   Когда атаковать? Увы, по сути и без разницы, поскольку из-за магической поддержки или упакованности артефактами воспользоваться предрассветными сумерками, что вредят обычным стрелкам, не получится. Фактор неожиданности тоже плакал горькими слезами, ну да на него я и изначально не рассчитывал. Будет обычная атака, пусть и со всеми возможными тактическими хитростями. Радует то, что обкладывать поселение со всех сторон нет необходимости - если кто из эльфов и улизнёт под шумок, нам от этого никакого расстройства не предвидится. Более того, я готов сперва попытаться побеседовать с этими, с позволения сказать, Перворожденными, хотя сам этот термин вызывает у детей Инферно лишь громкий, ехидный и абсолютно искренний смех. Вдруг да удастся договориться на взаимоприемлемых условиях? Сильно сомневаюсь, но порой очень уж затейливо тасуется колода.
   Располагались поблизости от поселения феечек нагло, открыто. Столь же наглядно демонстрировали подготовку к штурму, чтоб уж точно никаких сомнений у находящихся внутри не оставалось. Психическое давление, оно не просто так, оно на кого угодно действует. Вопрос исключительно в степени его влияния, а вот тут эльфы оказались вполне себе на уровне. Печально, но другого я и не ожидал, а значит и расстраиваться не думал.
   - Пришла пора разговоры разговаривать, - сообщил я своим ближникам, хотя знал, что далеко не все считали это уместным. - Да, Лаурус, почти всегда лучше сначала поговорить. Времени тратится малость, а пользы порой целая повозка. Взрыкивать, Янек, тоже не следует. Я понимаю, что твоя недавно приобретённая натура оборотня жаждет боя и крови, тем более в случае с эльфами, но ты уж тренируйся держать её под контролем.
   - Князь Хельги хочет поговорить, значит, разговор будет, - проворковала Ламита. - Или есть действительно серьёзные возражения, а не ворчание вроде 'я это не хочу, потому что не хочу'?
   - Надо, значит, поговорим, - пожал могучими плечами Лаурус.
   Янек лишь вздохнул, обойдясь без слов. Дескать, подраться хочется, но не до такой же степени, чтобы клыками на сюзерена щёлкать! Вот и славненько. Оставалось лишь взять пару-тройку сопровождающих из числа хорошо бронированных, вручить одному из них знамя, возимое с собой в обязательном порядке, да и самому приготовиться к не слишком предсказуемой эльфийской реакции.
   На сей раз я выдвинулся при полном при параде, пусть и в походно-полевом варианте. Впереди, верхом на коне, один из мстителей, несущий знамя с серебряной, украшенной изумрудами чашей, из которой рвались наружу языки багрового пламени. Затем моя персона, по бокам коей находились архидьявол Бехаридж и сокрушитель Вердрамт. Ну и чуть позади ещё двое мстителей, опять же не на своих двоих, с большими щитами, готовые прикрыться от эльфийских стрел. А таковые могли последовать, чего уж тут скрывать. Знаменосец же... да, он был в самом уязвимом положении, случись что, потому и был прикрыт магическим щитом воздушной стихии. Самое то против стрел, тут же достаточно просто порывами ветра отклонять в сторону, а не ставить силовой блок, тем самым истощаясь чересчур быстро. Даже против эльфийских стрел хороший вариант.
   Остановившись невдалеке от стен, мы, за исключением знаменосца, принялись ждать. Тот же, как и полагалось в данном случае, громко, на пределе возможности своей лужёной глотки, проорал о желании меня, князя Инферно Хельги. владельца домена Новый Кадаф, обсудить с командиров гарнизона условия, которые позволят обойтись без лишнего кровопролития. И как только прозвучало последнее слово, повисла тишина. Относительная, конечно, ведь и само по себе утро было заполнено множеством естественных для лесов вообще и эльфийских в частности звуков. Да и кое-кто из находящихся внутри живой изгороди был слишком уж любопытен, к тому же обладал естественной для их вида способностью к полёту.
   Феечки. Те самые, малость инфантильные, чрезвычайно любопытные и с перманентным ощущением шила в области своих маленьких, но вполне сексапильных попок. Сейчас им было очень-очень интересно, о чём там хотят поговорить 'большие, страшные и неимоверно злобные демоны'. Ага, именно в таком сочетании они нас себе и представляли, эльфийская пропаганда в данном вопросе никаких иных толкований не допускает. Какие-либо мирные договорённости с порождениями Инферно они в принципе не допускают, равно как и не считают необходимым соблюдать любые данные клятвы, данные демонам. Обычные дела, ничего нового и удивительного, такое то и дело в самых разных ситуациях встречается. Вопрос лишь в том, последуют ли в ответ слова или сразу стрелы? Оказалось, для начала слова. А раз так, сил у них совсем мало, и продержаться сколь-либо долгое время они не рассчитывают и станут тянуть время. Или я не прав? Сейчас удостоверимся.
   - Рождённые Первыми не заключают сделок с пришедшими извне в сотворенный Матерью мир, демон, - голов показавшегося на открытом участке стены эльфа источал толы презрения. - Вы - зловонная опухоль, гноем прорвавшаяся в наш мир, ни одно истинное дитя Великой Матери не должно унижаться, договариваясь с кем-либо из вас.
   - Пафосно, эльф. И ожидаемо. А ещё ты понимаешь, что не с находящимися здесь силами сопротивляться нам сколь-либо длительное время. Вы обречены, поэтому я и предлагаю обойтись без лишней крови. Понимаю, что ты хочешь уничтожить меня и всех, кто находится под вот этим знаменем, - указываю на зачарованное полотнище с серебряной чашей и рвущимся из неё пламенем. - Но именно это я, князь Инферно Хельги, тебе и предлагаю, так и не представившийся эльф.
   - Поставишь своих демонов и продавшихся вам людей на колени и дашь нам срубить ваши головы? На такое я согласен.
   - Лишь в твоих безумных снах, - отмахнулся я от попытки уязвить. - Зато ты можешь забрать своих длинноухих сородичей и уместись по направлению к форту или там главной цитадели домена, на помощь своей княжне. При всём имеющемся оружии опять же. А вот феечки останутся здесь. Им будет гарантирована не только жизнь, но и полная безопасность. Могут жить так, как жили до сего дня, даже простого повышения налогов и того не случится. Мы, демоны, тоже умеем ценить красоту. Я готов поклясться во всём сказанном.
   - Неприемлемо. Через минуту мы будем стрелять.
   - Предсказуемо, - и взмах рукой, приказывающий отходить назад, но осторожно, то есть не подставляя спины. Последнее относилось к архидьяволу и сокрушителю, конечно. Уже пятясь, я продолжил говорить, но обращаясь уже исключительно к фейкам:
   - Эй, крылатые милашки! При штурме, а он скоро начнётся, не лезьте в бой. Специально по вам стрелять, бить заклинаниями или клинками никто не станет, но случайности всегда неизбежны. Несмотря на то, что этот эльф отверг моё предложение. касаемо вас оно остаётся в силе. Мне нет смысла враждовать с вами. С теми, кого хочу видеть в числе своих вассалов. Запомните это и...
   Стрелы. Даже чуть позже ожидаемого началось. Правда, покамест они отклонялись в сторону установленными магическими щитами, но долго подобная благодать не продержится, учитывая темп стрельбы эльфов-лучников. Только и мои бойцы не зевали, будучи проинструктированными и на этот, весьма ожидаемый случай. Дополнительные защитные заклятья на нашу маленькую группу - это понятно, но не защитой единой. Имелись и атакующие козыри в немалом количестве. Какие именно? А вот сейчас эльфы и вкусят их от всех демонических щедрот.
   Если какая-либо тактика работает - грешно её не использовать, особенно если новизна ещё не прошла. Вот и взмыли в небеса два 'дракона', заставляя остроухих переключить на себя немалую часть внимания и, соответственно, стрел. Подземная дрожь, недвусмысленно намекающая, что сейчас идёт рытьё тоннеля для атаки из-под земли - работа зверя хаоса, того, который не стал ещё хозяином плоти. Отвлекающий маневр уже потому, что я знал о способностях живой изгороди под грамотным управлением бить заострёнными корнями, доставляя не иллюзорные неприятности тем же дроу, большим спецам в подобного рода атаках. Правда тёмные эльфы использовали магию, а здесь чисто природная особенность одного редкого демона, но результат то похож. Значит и противодействие отработано.
   Ложное направление, однозначно ложное. Сейчас зверь хаоса будет пытаться подобраться то с одного направления, то с другого, притом не показываясь на поверхности и в то же время не входя в зону поражения. Внимание управляющих защитой поневоле снижается, что мне весьма на руку.
   Файрболлы - вот один из лучших вариантов дальнобойного заклятья при штурме эльфийских укреплений. Лес и огонь - они слабо сочетаются, как ни старайся. Специальные породы дерева, магическое зачарование материалов помогают, спору нет, но отнюдь не являются панацеей. Камень же эльфы, повёрнутые малость - а порой и весьма сильно - на близости к Матери, то бишь создательнице всего живого по их вере, не слишком любят, стараясь по возможности заменять 'живым' или действительно живым материалом. На этом их и ловят раз за разом, а они так и не сподобятся ликвидировать одну из реальных уязвимостей большей части своих крепостей. Тут же и вовсе не крепость, а так, периферийное, слегка укреплённое поселение, даже до форта ни разу не дотягивающее.
   Грохот разрывов, пламя, переходящее в дым. Да, дерево очень плохо горит по вышеуказанным причинам, но вот дыма от него хватает, Это для нас сейчас полезно, потому как для эльфийских стрелков череповато нарушением прицела. А стреляют они первым делом по 'драконам', которые вьются над их позициями. Драконы всегда были ба-альшой такой, реальной угрозой, от них - и ещё от нескольких существ - первым делом стремятся защититься. Я и пользуюсь по полной, к тому же зная то, что с магией у противника так себе, а специализированных магов нет или почти нет.
   Дикий вой вестников ужаса, действующий на всех живых лишь немного хуже завываний баньши. И как раз в этот момент я открываю Врата Инферно. Сейчас это уже не несколько призванных из Инферно демонов, а вполне себе неплохой отряд! Особенно если он вываливается прямо на позициях эльфов, заставляя тех окончательно бросить обстрел и перейти в ближний бой. Иначе никак, иначе в клочья порвут-с.
   Рывок сокрушителей и рогатых демонов, перед которыми поставлена одна лишь основная задача - сделать пролом в стене, она же живая изгородь. Не дожидаясь сего момента, 'драконы' пикируют вниз, планируя всей своей немалой массой врезаться в тех эльфов, которые ещё держат строй, работают в слаженных группах, а не в одиночку. И как завершение - оба архидьявола, в том числе и тот, который был рядом, телепортируются к противнику, по полной используя эту свою способность появляться в неожиданном месте и почти сразу исчезать
   Дрожь земли. Сильная, не чета едва уловимой, которая шла от отвлекающего внимание защитников зверя хаоса. Сокрушители вдарили кулачищами изо всех сил: кто-то по стене, кто-то по земле, но с одинаково эффективными последствиями.
   Была целая стена, а вот уж нет её. Зато имеется шикарный пролом, в который устремляются те, кто до поры держался на расстоянии. И зверь хаоса поднялся на поверхность, реально пугая некоторых своим откровенно монструозным обличьем. Ему вторят два других собрата, уже ставшие хозяевами плоти, скинувшие ложный облик драконов, принявшие каждый ту боевую форму, которая была более удобной относительно ситуации. Шипы, крючья, щупальца, многочисленные зубастые пасти и прочие 'радующие' врага части их тел. Фильм ужасов в реальности, без дублей и проб, во всём своём великолепии и с настоящей кровью, с не бутафорскими трупешниками.
   Можно ли было что-либо противопоставить подобному? Не с теми скромными силами, кои имелись у защитников. Пробитая стена, нарушенное взаимодействие групп, слабое присутствие магии с одной стороны и перенасыщенность оной с другой. Меж тем феечек как раз и не трогали - максимум отбрасывали в сторону толчками, телекинезом или плоскостью клинков. Ребятки, несмотря на столь радующую демонов атмосферу битвы, хорошо помнили полученный приказ и не собирались рисковать, вызывая недовольство. Даже ифриты не рисковали, понимая, что не в том они положении, чтобы потакать своим естественным душевным порывам.
   Зато что летело в пытающихся смыться феек, так это парализующие чары и ментальные удары суккуб. Ага, их очарование, оно и на девиц действует, пусть и не так сильно, за исключением, когда ложилось на частично лесбиянские натуры. Впрочем, последнее это вряд ли, слишком уж простоваты для подобного феи. Мне так кажется, хотя в тихом омуте порой известно кто водится.
   Финита! Из эльфийской братии не ушёл никто, большая часть феечек либо парализована, либо попряталась по углам, либо восхищённо смотрит на отвесивших им неслабые ментальные плюхи суккубочек. Несколько же сумели смыться, пользуясь тем. что ни стрелы, ни боевые заклятья им вслед так и не полетели. Более того, все маги, владеющие заклятьями регенерации, получили приказ подлечивать не только наших раненых, но и миниатюрных крылатых девушек. Некоторым из них это явно требовалось. Бой, он такой, от случайностей никто не застрахован. В целом же... неплохо прошло. Очень неплохо. Сам я и вовсе не успел принять непосредственно участия в битве, ограничившись лишь отдачей приказов. Обычное дело для нынешнего уровня, а уж дальше... Полководцы вообще редко непосредственно участвуют в битвах.
   Впрочем, тут несколько иной расклад. Магия и уровень её развития. Ещё немного и как имеющиеся площадные заклятья, так и те, которые я лишь планирую заполучить, окажутся дюже полезными. К примеру, при осаде настоящих крепостей. которые одним молодецким наскоком при всём желании не взять. Пока же... пришло время перейти от сил клинка и магии к силе слова. Есть тут с кем поговорить, ведь у каждого поселения фей есть своя королева. Вот с ней и следует обсудить как уже случившееся, так и планы на будущее.
   О, вот, собственно, и она. Не парализованная, не под суккубьими чарами, но вылетевшая откуда-то из укромного места и приближающаяся ко мне с явным желанием поговорить. Самое время.
  
  
  Глава 9
  
   Королева фей... Звучит внушительно, но в реальности не Архидемон весть какое положение по самым непривередливым меркам. О да, среди фей того или иного поселения авторитет их королев довольно велик, но не более того. Чуток более ловкая, выносливая, с большим запасом маны и способностью чаще использоваться весьма ограниченный набор заклятий. И сравниться с самым юным и разгильдяистым эльфёнком самая упорная фея сможет лишь в одном случае - если ей будут долго и упорно помогать. Кто? Уверен, что помимо нашего брата, прибывшего из 'материнской реальности', с подобным мало кто станет заморачиваться. Да и наш контингент тоже, ибо тут как со стрижки кота: шипения и воплей много, руки в кровь, а толку... Для большинства именно что чуть, ведь, вкладываясь в подобные затеи, нужно иметь далеко идущие планы. К счастью, у меня они присутствовали.
   Оттого даже самая завязка моего общения с Марлин - той самой королевой фей одного отдельно взятого поселения - была выдержана в атмосфере доброжелательности и желания ни в коем случае не ставить фейку в унизительное и даже особо неудобное положение, Я вновь подчеркнул, что война в данном конкретном случае ведётся даже не столько с самими эльфами, сколько с теми, кто допускает появление в своём домене столь мерзких и чуждых всем остальным народам мира тварей как инсекты Единения. Но вот с ними и всеми, кто хоть частично их поддерживает, я и мои бойцы будем вести войну до победного конца. Вместе с тем, понимая, что данное поселение фей ну никоим образом не может быть связано с инсектоидной мерзостью и вообще находится в глубоко зависимом от воли эльфийской княжны положении, предпочёл сначала избавить Мардин и её подданных от зависимости, а потом и поговорить.
   Не слишком сложный финт ушами, но если использовать его с позиции силы и показной благожелательности к заведомо слабой стороне, то результаты могут быть вполне приемлемыми. К тому же Марлин не могла не принимать во внимание тот факт, что мы предлагали эльфам покинуть поселение по хорошему, а вдобавок при штурме погибли всего три феечки из всего их количества. Было же их немногим менее сотни, что как бы душевно намекало.
   Сам разговор проходил внутри поселения, но тела убитых эльфов уже успели убрать, а кровь песочком засыпать, дабы она не нервировала этих созданий природы. Хорошо ещё, что, помимо деревьев, внутри которых обитали феи, имелось и несколько более менее нормальных строений, в которых обитали эльфы, меняющиеся время от время по плановой ротации. В одном из таких строений мы сейчас и находились. Мы - это собственно Марлин, несколько её подданных из числа тех, что были не слишком инфантильны, а также я в сопровождении Ламиты. Моя суккубочка присутствовала не просто так, а с целью показать, что бояться всех без исключения демонов ну ни разу не стоит.
   - Почему я должна вам верить, князь? - с заметной антипатией, но не менее явными попытками не показывать оную, спросила Марлин. - Вы, демоны, известны многим... ложью в том числе.
   - Скорее склонностью запутывать в словах, заставляя наших собеседников самим себя обманывать, - уточнил я, не считая разумным скрывать то, что и без того известно. - А тут и этого не требуется. Вы же знали о том, что на землях вашей княгини Илладриэль вольготно расположились инсекты Единения, которых она провозгласила своими союзниками.
   - Но они никого не трогали!
   - А вы убили наших друзей!
   - Эльфы ничего вам не сделали!
   - А вы пришли!
   Это не сама Марлин, а сопровождающие её феечки разразились возмущёнными криками. Право слово, как дети! Хорошо ещё, что их королева несколько разумнее будет, не поражённая излишней простотой. Хотя нет, скорее всего, сумевшая малость над ней приподняться, увидеть мир в несколько более сложной форме, не в чёрно-белых тонах. Иначе дела были бы совсем печальны... в первую очередь для самих феек.
   Лёгкий ментальный толчок со стороны Ламиты. Направленный не на всех присутствующих, а исключительно на сопровождающих королеву девиц, но исключающий Марлин из зоны воздействия. И тут же мои пояснения, необходимые, чтобы не возникло недопонимания.
   - Исключительно для успокоения ваших подданных. Как видите, на ваш разум никакого воздействия не оказано, а вот спутницы... - взгляд на феечек, возмущение на лицах которых сменялось благостными улыбками. - Так куда лучше. Уж простите за сию вынужденную меру, но иначе разговор мог свернуть совсем не туда.
   - А куда он свернёт сейчас?
   - В 'насекомую' сторону, конечно. Вы же умнее своих девочек, должны хоть немного представлять, что делают лидеры Единения с теми, на чьи земли проникают. Уничтожение сопротивляющихся. Переделка наиболее перспективных образцов в инсектоподобных созданий, то есть насильное уничтожение или полное искажение личности, которая становится частицей их всеобщего муравейника. А 'средний сорт' будут использовать в качестве инкубаторов для выведения новых личинок. Вы же должны были слышать хоть краем уха, что когда в тело, допустим, эльфа помещают личинку того или иного вида инсекта, есть немалый шанс, что в процессе развития она унаследует то или иное свойство 'инкубатора'. Вот скажите, хотелось бы вам наблюдать картину, как ваших девочек будут использовать в таких целях? Вдобавок, помимо самой омерзительности участи 'инкубатора', смертность при 'вылуплении' очередной насекомой твари колеблется между третью и тремя четвертями. Вторичное же 'вынашивание' и вовсе почти стопроцентно приводит к смерти носителя. Правда и зародыш примерно в четверти случаев того, погибает. Но когда инсектов останавливали подобные мелочи, а?
   - Прекратите!
   - Я то могу прекратить, - вздохнув, я посмотрел на Марлин, у которой глаза давно были на мокром месте. Да и другим феечкам расплакаться мешало исключительно ментальное воздействие Ламиты. - У меня есть эмоции, чувства, понятие допустимого и запретного... как и у большинства нормальных, разумных существ с развитой личностью. А вот насекомыши вряд ли обладают полноценным в нашем понимании разумом, да и с личностями там полная беда. Вы вообще видели вблизи тварей Единения?
   - Н-нет, - помотала головой королева фей. - Только издали. Мне было любопытно.
   - Тогда... приглашаю вас, миледи, посмотреть на парочку захваченных мной экспонатов. Омерзительное, доложу я вам, зрелище. Гарминт! - когда, спустя несколько секунд, гвардеец, вытянувшись, стоял перед нами, я приказал. - Будь любезен, распорядись, чтобы приготовили к показу захваченных нами в гнездилище инсектов.
   Всё верно, я тащил эту пакость с собой, намереваясь произвести качественное изучение при первой возможности. парочка рабочих особей, столько же бегунцов и даже один праймиск. Ралисков захватывать для изучения никто не стал, больно уж хлопотное занятие пеленать эту кислотную плевалку! Хватит и уже имеющихся, аккурат пять экземпляров для подробнейшего изучения в рамках полученного задания. Лошади, конечно, тащили на себе подобный груз без малейшего энтузиазма, но и чувства инстинктивного страха не испытывали, что уже было неплохо. И вот теперь неожиданное побочное применение живым трофеям нашлось.
   Марлин не испытывала желания смотреть на тварей, тем паче с близкого расстояния. Пришлось настоять. Более того, я порекомендовал королеве фей посоветовать своим подданным тоже 'приобщиться' к познанию нового, неприятного, но зато полезного знания об окружающем мире.
   Жёсткий ход, с элементами жестокости и моральной психоломки? Бесспорно, но тут ничего не поделать, инфантилизм феечек следовало ломать, причём в сжатые сроки. Он мне мешал и мешал сильно. Смотрящие на мир через розовые очки миниатюрные крылатые девицы явно не совсем понимали, в какую глубокую жопу загнала весь домен политика княжны Илладриэль, вляпавшейся в союз с эмиссарами не то Единения в целом, не то таинственного хозяина в частности. Вот и проведём сеанс одновременного раскрытия глаз с использованием прикладного инвентаря и живых пособий.
   Скованных по всем конечностям инсектов, все три их разновидности, имеющихся у меня в настоящий момент, расположили так, чтобы показать всю мерзость и чуждость огромных насекомышей любой другой расе этого мира. Если в эльфах, людях, демонах, созданиях чернокнижников и даже оркоподобных можно было найти те или иные радующие глаз черты, то в тварях Единения... Ну вот кому, скажите на милость, может понравиться подросший до человеческих габаритов таракан, обзаведшийся огромными хвалами, зазубренными хитиновыми лапами и отвратительно воняющий? Ах да, тварь, бегунцом именуемая, ещё противно, но угрожающе стрекотала, щёлкала и рвалась во все стороны, показывая своё намерение добраться до кого угодно и разорвать в клочья. Рабочие особи вели себя ничуть не лучше, да и праймиск мало чем отличался, разве что громкостью и грозностью издаваемых звуков.
   Показ явно удался. Некоторые фейки разлетались в разные стороны, другие застывали соляными столбами от ужаса и омерзения. Парочка и вовсе в обморок хлопнулась, подойдя поближе в стремлении не то храбрость показать, не то в чём-то удостовериться. Мда, судя по всему, до этого их не знакомили до такой степени с новыми... союзниками. Вдобавок ещё и я в анатомических подробностях рассказывал о 'милых' забавах тварей Единения на завоёванных землях. Включая и процесс выращивания личинок в телах-инкубаторах, не забыв о личном опыте столкновения с теми, кто всё это перенёс. Эльфами, к слову сказать.
   - ...интересное в том, что даже у тех, кому полностью промыли мозг и исказили личность, в глубине души сохраняется верное восприятие мира. Вот только проявляется оно лишь на пороге смерти. Именно тогда происходит очищение личности от всего наносного. Не правда ли, весьма иронично будет осознать всю суть произошедшего, лишь находясь на пороге смерти, когда ничего не поправить, ничего не изменить? И вот такую участь готовят всем, кто окажется достаточно глуп, чтобы поверить Единению и его эмиссарам. Союзники... ха!
   Сама по себе речь - одно дело. Показ жаждущих разорвать всех чужаков вокруг тварей Единения - другое. Зато когда оба этих фактора сливаются в единое целое, ситуация выходит на качественно иной уровень. Учитывая же довольно простодушную аудиторию, состоящую из простых феечек и их королевы... думаю. конечный результат очевиден.
   - Но светлую княжку Илладриэль могли обмануть! - пискнула Марлин. - Ей нужно рассказать, открыть глаза.
   - Благое намерение, вот только реализация практически невозможна, - криво усмехнулся я. - Однако! Я могу пообещать, что, подступив к цитадели этого домена, попробую открыть Илладриэли истинное положение дел. А вы, Марлин, можете добавить и свой голос. Поймите, в наши цели не входит непременно убийство эльфов, достаточно будет и того, что они покинут это место. За исключением, само собой разумеется, тех, кто уже стал частицами омерзительного для любого по-настоящему разумного существа Единения. Вот последние будут непременно уничтожены как распространители опаснейшей заразы.
   - Но мы ничего не знали. даже не догадывались!
   - Потому к вам, миледи, и вашим подданным нет даже тени претензий. Боле того, предлагаю лично вам прямой вассалитет, к тому же весьма выгодный. Никаких наборов в войско, разве что по желанию. Минимальный налог, гарантированно не превышающий тот, который вы платите сейчас. И, само собой разумеется, полная защита и невмешательство в ваши внутренние дела. Придётся, правда, со временем перестроить защитные сооружения вокруг вашего поселения. Мои воины и маги слабо пригодны для использования живой изгороди. Зато обещаю, что замена будет не уступать, но превосходить имеющийся уровень.
   Разрыв шаблона - это во многих случаях хорошо. По сути я описывал королеве фей множество преимуществ и практически полное отсутствие недостатков.
   - Зачем вам это надо, возиться с нами? Ведь вы демон Инферно, а они хотят разрушить мир, нам говорили!
   - Уж не те ли, кто притащил в качестве союзников подобных тварей? - прозвучал риторический вопрос, вызвавший немалое смущение что у Марлин, что у нескольких других фей. - Некоторое действительно стоит разрушить до основания. К примеру, города-ульи Единения и все их гнездилища до последнего. Все крепости оркоподобных, которые так любят жрать всех, кто поместится в котёл, включая даже своих собратьев. Золотой Каганат, этих кочевников степей и пустынь, с их 'культурными особенностями' рабынь-невольниц-наложниц, которых пихают в гаремы и секут до полусмерти за любую провинность. Эльфиек там особенно ценят, да и от вас, феечек, сроду не отказывались. Как считаете, стоит разрушить ЭТО?
   В глазах шок. Но кивают, потому как не согласиться при подобной постановке просто не могут. И вот уже Марлин, с трудом подбирая слова, произносит:
   - Я готова... посмотреть. Если всё будет так... как вы сказали. Если сначала с княжной поговорить, попытаться объяснить насчёт Единения. Это поселение принесёт вассальную клятву. Я, как королева, сделаю.
   - Действительно рад это слышать, - улыбаюсь в ответ маленькой крылатой девушке в живописно растрёпанных одеяниях и с маленькой золотой короной на голове. - Полагаю, будет лучше, если не только вы. но и несколько ваших подданных станут сопровождать моё войско.
   Пока Марлин, пряча глаза, выбирала. Кого бы из своих девочек подписать на это не самое приятное дело, я с огромным удовольствием изучал новые сообщения, пришедшие со стороны системы. И начать тут следовало не с уровня, второго за сегодня, а с полученного достижения.
   'Силой слов заставив исконно светлых созданий добровольно склониться перед Инферно и поступить к вам на службу, вы получили достижение 'Искажающий души'. Отныне вероятность убедить в чём-либо светлых созданий повышается на 15%. Равно как имеется отличная от нуля вероятность, что идеалы детей Инферно найдут окольную тропинку к их душам'.
   Лиха беда начало! Очевидно же, что подобного рода достижение можно будет развивать и дальше, увеличивая даваемые им бонусы. Весьма полезные бонусы, если сочетать их не только с дипломатией и здравым смыслом, но и с путём Создателя Демонов, по которому я делаю первые, но уверенные шаги.
   Ну и уровень, второй и предельный, взят. Плюс устойчивости к откату, а из умений была выбрана 'Ментальная концентрация', позволяющая увеличить силу и/или длительность заклятий школы Разума на 10%. Везёт мне последнее время на качественные улучшения магических направлений, аж посмотреть приятно.
   Время не ждёт! Поскольку по большому то счёту с феями договорённость достигнута, а от гнездилища инсектов ничего, помимо стен, не осталось, пришла пора поинтересоваться, как обстоят дела у наших временных тёмноэльфийских союзников. Призывы имеются, отправлять их известно в каком направлении, а уж привязать к ним соответствующее послание с описанием уже произошедшего и вовсе не проблема. После этого же останется ждать ответной реакции. Если всё гладко, то, скорее всего, выдвинемся к эльфийскому форту, а может и сразу к цитадели. От чего это зависит? Исключительно от реакции хозяйки Источника Силы. Если разделит силы между фортом и цитаделью - сначала ударим по форту, тем самым окончательно урезая силы Илладриэли. Стянет войска в главную твердыню - тогда пожалуем под стены и начнём планомерную осаду, используя преимущество те только в числе, но и в спектре доступных воздействий. Выдвинет войско за пределы крепостных стен? Совсем благодать, потому как не придется выколупывать врага из-под прикрытия крепких стен, боевых машин, благодати в виде резво восстанавливающейся маны опять же.
   Пока я разбирался с собственно написанием послания и его отправкой Арилле из Дома Тайр, по магической связи поступил сигнал из родного домена. Стелла! Эту прекрасную особу всегда рад слышать. Был бы ещё больше рад видеть, но тут уж несколько не те возможности, придётся некоторое время обождать.
   - Стелла, с добрым днём, радость моя. Мысленно рядом и очень жалею, что не телесно.
   - Хельги... я тоже скучаю.
   - Всегда приятно слышать, что у нас с тобой полная взаимность. Ламита опять же сильно хочет встретиться, хотя сейчас и не совсем рядом. Бегает, вся в делах, поскольку захват домена идёт полным ходом. Уверен, тебя это заинтересует, а потому...
   - Потом, Хельги! У меня важные, но хорошие новости. Вернулась Керрит, которая была отправлена к Рабастану.
   - А вот это уже серьёзно, - с ходу согласился я. - Как там всё прошло?
   - Архигерцог доволен и прислал с Керрит награды. Три шкатулки, внутри двух из которых по какой-то ценной для тебя книге, а в третьей сразу несколько. И пожелания, чтобы ты выполнил для него очередную работу. Керрит запомнила дословно. Мне сказать сейчас или подождать?
   - Сейчас. Подобными поручениями пренебрегать не следует, слишком многое они способны принести в случае успеха.
   - Тогда слушай...
   Стелла начала говорить, а у меня перед глазами стали возникать системные сообщения о получении новых заданий, выполнить которые будет ой как непросто. С другой стороны, задания были многоступенчатыми, то есть реально получать награды за каждый новый элемент из числа тех, что так заинтересовали знакомого мне архигерцога Инферно.
   'Вы получили задание 'Тайна возрождения фэйри'. Появление новой расы или возрождение вроде бы давным-давно сгинувшей - это всегда значимое событие для мира. Вам уже удалось узнать о самом факте возрождения фэйри в мире 'Лендлордов', так не останавливайтесь же на половине пути. Постарайтесь узнать, по какой причине произошло возрождение, сколько всего фэйри существует в настоящий момент, где они находятся и каковы их планы по возрождению расы.
   Награда: опыт, репутация с архигерцогом Рабастаном, вариативно, ступенчато.
   Внимание! Полученные сведения могут заинтересовать не только архигерцога Рабастана и не только порождений Инферно. Однако в таких делах широкое распространение информации может иметь и пагубные последствия'.
   'Вы получили задание 'Новые боги'. Приход в мир новых божественных сущностей интересен и важен многим, особенно другим сущностям схожей силы. В настоящий момент вы достоверно знаете о приходе в мир 'Лендлордов' бога Хаоса, называющего себя Повелителем Перемен и с высокой степенью уверенности можете судить о появлении трёх других божеств, неразрывно с ним связанных. Доставьте архигерцогу Рабастану новые сведения о вышеупомянутых божествах Хаоса и получите соответствующую награду за каждый фрагмент подобных знаний.
   Награда: опыт, репутация с архигерцогом Рабастаном, вариативно, ступенчато.
   Внимание! Полученные сведения могут заинтересовать не только архигерцога Рабастана и не только порождений Инферно. Однако в таких делах широкое распространение информации может иметь и пагубные последствия'.
   Неслабо так! Зато сулит немалые выгоды даже при довольно скромных успехах. Естественно, я принял оба предложенных задания, тем паче уже знал, как подступиться с каждому из них. С напоминанием же о том, что в обоих случаях важным является и временной фактор... Кто бы в этом сомневался то, но явно не я.
   - Дело ясное, что дела сложные, - подвёл я черту под поручениями Рабастана. - А как дела в домене, что нового и важного успело приключиться?
   - Да как то вроде и ничего, - я чуть ли не воочию узрел, как Стелла пожимает плечами, произнося это. - Вторжений, слава богам Бездны, нет, заговоры не плетутся. Я собираю силы для того, чтобы продолжить зачистку подземелий. Первым делом надо отбить шахты, а потом уже по закоулкам и разным отноркам пройтись огненной метлой.
   - Не рискуй ни воинами, ни тем более собой. Особая спешка тут не требуется, лучше использовать подавляющее преимущество. Ресурсы, сама знаешь, можно пока и у Гильдии закупать. Деньги позволяют.
   - Когда ты получишь второй Источник Силы, их понадобится много-много, - напомнила Стелла. - А ещё ты хотел связать все свои будущие владения сетью телепортов. И предельно укрепить каждое из имеющихся поселений. Хотя бы малый форт поставить точно. Я всё помню!
   Воительница, с детства подготавливаемая к такого рода делам и проблемам, добавить тут особо и нечего.
   - Так и у меня дела идут не просто хорошо. а ещё и прибыльно. Уверен, что и в цитадели домена, где я сейчас нахожусь, немало ценного найдётся. Особенно если учесть...
   - У нас тоже... нашлось, - фыркнула чем-то не то что недовольная, скорее озадаченная девушка. - В таверну припёрся очередной отряд наёмников. Сидят, пьют, шлюх из борделя всех до одной успели опробовать и служанкам даже подолы задрать ухитрились. Сказали. что собираются тут пару-тройку дней гулять, а потом могут и найм принять.
   - Кто?
   - Ярл из Повелителей Морей. Как и все они, хамоват, кланяться даже богам не собирается, но в бою не растеряется. Я видела родовые рунные татуировки, они подтверждают.
   Если татуировки да ещё напоказ - тогда да, серьёзно. Их носят далеко не все даже из имеющих право. Причина? Нежелание похваляться заслугами, только и всего, возможность не 'кричать' каждому встречному-поперечному одним видом своим про уровень исходящей от тебя и твоего отряда опасности. Но если уж решил кто-то подобное демонстрировать, то верить стоит. Уже потому, что с нанесшего себе ложные метки медленно и затейливо станут снимать шкуру на походном или стационарном алтаре-жертвеннике, а потом бросят освежеванную тушку помирать мучительной смертью. В этом законы Повелителей Морей жалости не ведают, не любят они, когда кто-то пытается присваивать не принадлежащие ему заслуги.
   - Отряд с ним большой?
   - Больше двух десятков.
   - Эх, бедная моя сокровищница, придётся устроить ей внеочередное кровопускание! Но оно того стоит, да и усилить войска домена однозначно необходимо, слишком много у нас не то что недоброжелателей, а откровенных врагов.
   - Я поняла, Хельги. Как только они закончат свой насыщенный отдых, я от твоего имени заключу договор о найме.
   - Вот и отлично. А пока послушай, что у нас тут творится. Обещаю, тебе будет интересно.
   Так и вышло. Стелла с большим удовольствием выслушала обо всём с нами произошедшем, даже несколько раз пожалела, что находится в домене, а не тут. Понимала необходимость, но эмоции, их так просто не унять. Пришлось пообещать, что как только, так и сразу, к тому же вопрос с телепортами будет в числе самых важных. Не пустое обещание, поскольку быстрая связь между подвластными Источниками Силы реально важна, та же переброска войск и ресурсов, без них никак. Правда и стоить это будет, аж подумать страшно.
   Хорошо поговорить с близким... ладно, уже не человеком, но разница невелика. Вместе с тем и дела не ждут, о чём мне напомнила одна из суккуб, доложившая, что пришло послание от Ариллы из Дома Тайр. Пришлось временно попрощаться со Стеллой, но пообещать связаться с ней в самом скором времени, как только ситуация малость успокоится. Вот теперь можно было и к делам насущным перейти.
   - Послание?
   - Оно тут, князь, - привычно играя интонациями и движениями собственного тела. суккуба передала мне скрученный в трубочку лист бумаги. - Может вам нужно что-нибудь ещё?
   - Пока нет, благодарю.
   Томно вздохнув, демонесса удалилась, покачивая бёдрами. Суккубы, они без этого и жизнь не представляют, желание очаровывать всех вокруг у них на уровне инстинктов. Зато атмосферу создают действительно радующую взор.
   Ладно, посмотрим, что мне прислала эта дроу. Разворачиваю послание, вчитываюсь в начертанные практически идеальным почерком строки. Ага, вот даже как! Первая деревенька хаффлингов была вырезана под корень, а вот во второй успели подготовиться и, судя по всему, здраво оценив собственные силы. рванули в сторону цитадели. Кое-кого дроу перехватили, но больше половины сумели уйти
   Это информация об уже случившемся, а дальше шли предложения, касающиеся дальнейших действий. Третья принцесса Дома Тайр, успевшая обзавестись наблюдателями в ключевых точках домена, уже получила от них весточки. Судя по проведённым наблюдениям, хозяйка домена решила не испытывать судьбу, разделяя свои силы на части, и уж тем более не рискнула выводить армию за пределы стен главной крепости. Получается, упор на оборону из-за стен с вполне возможным расчётом на помощь извне, со стороны расположенных севернее эльфов из младшей ветви парящего Журавля или... инсектов Единения. Последнее было ох как вероятно, учитывая то, как сильно насекомыши не любят отступать с тех позиций, на которые им удалось выдвинуться.
   Следовало выдвигаться и нам, благо несколько точек рандеву было предложено, оставалось лишь выбрать. Выбрать и послать очередного летающего посланника. А лучше нескольких, для пущей надёжности доставки. Перехватывать гарнизон форта вместе с мирным населением, что спешило также укрыться за стенами цитадели, я даже не собирался пробовать. Изматывать отряд, рисковать.... Ради чего? Нет уж, особенно учитывая личность наших временных союзников, которые будут только рады ослаблению конкурентов, а уж про возможное нарушение достигнутых договорённостей и упоминать не стоило. Дроу, они дроу и есть.
   Меж тем мои ребятки уже были готовы ко всему, да и всё нужное уже успели попеределать. Убитые эльфы оттрофеены, хотя, к большому сожалению, какими-либо внушающими уважение артефактами я так и не разжился. Так, по мелочи, вроде ювелирки, прибавляющей единичку к той или ной характеристике; плащей или сапог, дающих соответственно небольшой бонус к маскировке и к способности не вязнуть в болоте; мечей и луков, зачарованных на нанесение повышенного урона по демонам с нежитью. Броня опять же, в силу телосложения эльфов нуждающаяся не только в снятии расового ограничения, но и в переделке под иной тип фигуры, которой отличались мои воины, куда более массивные. Вот броня им точно сгодится, пара-тройка характеристик в плюс лишними не станут. Да и мне прокачать умения артефактора в самый раз в свободное время!
   Что ещё? Пара с лишним тысяч монет, найденных в кошельках мертвецов, вот и всё из плюсов. В минусах же потери, пусть и невеликие: троица невезучих, подставившихся под эльфийские стрелы импов, принявший Бездну да брат-в-ереси. Остальных удалось подлечить, хотя кое-кого буквально с того света вытаскивали. Мизерные потери, даже по самым суровым критериям. Жаль только, что при штурме цитадели подобной статистики точно ожидать не следует. Плюс постоянная необходимость отслеживать состояние временных тёмноэльфийских союзников также не давала расслабиться. Мда, те ещё проблемы, от которых не скрыться, ибо сам повесил их на свою шею. Вот и приходится разгребать с улыбкой на лице и матюгами в душе.
Оценка: 7.11*19  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Деев "Я – другой 3"(Боевая фантастика) Д.Маш "Тата и медведь"(Любовное фэнтези) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) А.Демьянов "Горизонты развития. Адепт"(ЛитРПГ) Р.Цуканов "Дух некроманта"(Боевое фэнтези) Т.Сергей "Дримеры 3 - Сон Падших"(ЛитРПГ) И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность-5"(ЛитРПГ) Н.Жарова "Выжить в Антарктиде"(Научная фантастика) Н.Ручей "Керрая. Одна любовь на троих"(Любовное фэнтези)
Хиты на ProdaMan.ru Короли долины Гофер. Светлана ЕрмаковаСоветник. Готина ОльгаВерь только мне. Елена РейнНочь Излома. Ируна БеликСекреты старой феи. Анетта ПолитоваКурортный обман. Рай и гад. Надежда МамаеваОсколки судьбы. Александра ГриневичЧистый лист. Кузнецова ДарьяВедьма на пенсии. Каплуненко НаталияЭкс на пляже. Вергилия Коулл / Влада Южная
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"