Полынь Мара Леонидовна: другие произведения.

Фамильяр

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 7.34*69  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В мире, где каждый маг для усиления собственных способностей призывает демона-фамильяра, один незадачливый ученик проводит ритуал призыва, но получает в итоге не совсем то, что ожидал...

  Глава 1
  
  Натан ещё раз посмотрел на пол. Сложнейший магический круг - результат долгой и кропотливой работы - лежал у его ног. Натан отодвигал этот момент сколько было возможно, но час настал: от сдачи экзамена на звание мага его отделял один шаг. Теперь требовалось найти собственного фамильяра.
  Натан долго выбирал демона в Книге Имён. Такой контракт - на всю жизнь. Демон будет связан с магом, а маг - с демоном, пока смерть не разлучит их. А так как демоны бессмертны - ещё ни одно имя не вычеркнуто из Книги, - то легко можно догадаться, чья именно это будет смерть. Невозможно связать одного демона с двумя людьми, как и одного человека с двумя демонами, и учёт всех призванных в текущий момент вёлся самым строгим образом.
  Демон был не только главным помощником мага, но и основным источником силы. Здесь важно найти правильный баланс: слабый маг не мог удержать сильного демона в подчинении, но сильный демон делал сильного мага в десятки, если не в сотни раз могущественнее.
  Натан вздохнул. Он очень надеялся, что не ошибся и всё рассчитал правильно. Каллан, пылающий демон-воин из первой главы Книги Имён, казался подходящим выбором. В последний раз он приходил в этот мир двести двадцать шесть лет назад. Его контрактор, Маркус Неудержимый, прославился в Войне Полководцев, и даже сегодня голоса вспоминавших о нём наполнялись неподдельным уважением. После смерти Маркуса было несколько попыток призвать Каллана, но ни одна не увенчалась успехом. О судьбе неудачливых учеников, которым такой фамильяр оказался не по зубам, Натан предпочитал не думать.
  Всё или ничего.
  Над магическим кругом зазвучали слова Призыва.
  
  Боль затмила всё. Бежать, сделать что угодно, лишь бы избавиться от этой всепоглощающей, разрушающей боли. Он чувствовал, что ещё немного, ещё совсем немного - и он потеряет себя, свою сущность навсегда. И навеки останется наедине с бесконечным океаном боли.
  Он чувствовал приближение преследователей, но ничего не мог поделать: не было сил не только двигаться, но и думать. Его неконтролируемое падение сможет остановить лишь дно этого мира, если оно есть. И если преследователи не настигнут раньше.
  На самом краю едва теплящегося сознания вспыхнула голубая искра. Врата. Запечатанные Именем, они ждали. Нет. Кто-то на той стороне ждал. Какая разница, что Имя чужое, - у него хватит сил сорвать Печать. Истерзанный и истощённый, даже на краю гибели он оставался пожирателем. Главное сейчас - избавиться от боли. Уйти от погони. Залечить раны, вернуться и отомстить. Эта лазейка в другой мир как нельзя кстати. Вряд ли местные знают о таких, как он, - пожиратели, кажется, не являлись ни в один из известных миров.
  Не успев осознать, что он делает, не в силах думать ни о чём, кроме боли, он потянулся к Вратам. За ними он будет в безопасности.
  
  Круг налился бледным сиянием. Значит, демон приближается. По краю забегали огоньки и искры, в воздухе зазмеились маленькие молнии. Натан собрался с силами. Сейчас будет битва, в которой решится всё: достигнет ли он того могущества, о котором мечтал все эти годы, да и вообще останется ли в живых. У юного мага было неоспоримое преимущество перед демоном: пространство, доступное посланнику из потустороннего мира, ограничено магическим кругом. Покинуть его пределы без разрешения призвавшего демон не мог.
  В следующее мгновение площадку осветила яркая вспышка. Ученик прикрыл одной рукой глаза, а другой замахнулся, запуская одно из заранее приготовленных заклинаний. Но что это? В центре круга стоял человек. Коротко стриженый, седой и абсолютно голый. От его левой ключицы через грудь и живот тянулись глубокие рваные раны, как будто он только что сражался с медведем или тигром. Натан в последнюю секунду успел отдёрнуть руку, и заклинание прошило воздух над головой незнакомца. Яркая алая кровь мгновенно залила пол, и круг угас. Пылающий демон-воин так и не появился, а странный пришелец пошатнулся и упал на колени. Он открыл рот, будто силясь что-то сказать, но глаза его закатились, и он медленно завалился на бок. Натан, все еще удивляясь, бросился на помощь раненому.
  Что пошло неправильно? Никогда не было такого, чтобы через магический круг на Призыв откликнулся человек. О том, что это не демон, однозначно говорила кровь, стёршая знаки и пропитавшая мантию ученика, когда он принялся за врачевание. Лекарь из Натана был никудышный - всё же не его специализация, но оказать первую помощь на поле боя он мог очень даже неплохо. Вскоре кровотечение удалось остановить. Теперь нужно дезинфицировать и зашить раны. Если этот странный человек из ниоткуда выживет, его тело навсегда останется изуродованным. Натан всмотрелся в лицо незнакомца и вновь удивился: несмотря на седину, пришелец был молод. Уже не юнец, но и не старик. Точнее определить возраст сложно - ему можно было дать как двадцать, так и сорок лет. Ученик осмотрелся: нужно как-то перенести раненого вниз - главная площадка Башни Призыва, открытая всем ветрам, была плохим местом для человека в таком состоянии.
  
  Сознание возвращалось обрывками, приносило безумные видения и вновь ныряло во тьму. Странные звуки, странные цвета, ощущения... запахи. Его бросало то в жар, то в холод. Иногда он чувствовал чьи-то прикосновения. Пытался бороться, но тело не слушалось. Он совершенно не рассчитал сил и теперь с каким-то холодным безразличием наблюдал за тем, как гибнет в этом чужом незнакомом мире. И никто не узнает, какой бесславный конец настиг одного из пожирателей.
  Но однажды наступило то морозное утро, когда он проснулся и понял, что больше не умирает. Боль затаилась где-то в глубине и теперь тихо тлела, не желая угасать совсем. Какое-то время он лежал не шевелясь, поглощённый исследованием своего тела. Сердце, лёгкие, горло, ноги, руки, голова, волосы. Печать уколола чуть выше левого локтя, когда он обратил на неё внимание. Впаявшись в его сущность там, на границе между мирами, когда он взломал Врата своей безумной атакой, она несла знание об этом мире, была ключом к нему в прямом и переносном смысле. Всё, что он знал о себе теперешнем, он знал благодаря Печати. У него настоящего не было ни пальцев, ни глаз. Но у него теперешнего они были, и Печать услужливо объясняла их предназначение. Он слегка шевельнул пальцами и нащупал собственные ногти. Удивительные приспособления.
  - Ты проснулся? - раздался голос. Первый голос, который он слышал в этом мире. 'Мужской, достаточно приятный', - помогла сориентироваться Печать. Он открыл глаза и уставился в потолок. Старая штукатурка местами осыпалась, образовав странный завораживающий узор. Сейчас важно сойти за своего. Тело лучше знает, как себя вести, оно скроено по местным меркам. Надо дать ему волю и не вмешиваться. Побольше наблюдать. Не паниковать, не показывать, как удивляют все эти мелочи вокруг. Не подавать виду, что он впервые увидел окно. Птиц. И небо.
  - Эй, ты в порядке? - в голосе послышалось беспокойство, и фигура, сидевшая левее окна, встала и приблизилась. Он понял, что смотрел на улицу слишком долго, и поспешно перевёл взгляд на говорившего. Так вот какие они, люди. Он сейчас, наверное, выглядит примерно так же. У человека были карие глаза и неровно подстриженные каштановые волосы. Достаточно длинные, чтобы лезть в глаза, но слишком короткие, чтобы их можно было собрать в хвост. По гладко выбритому лицу и мягким рукам можно было сказать, что человек зарабатывает на хлеб не тяжёлым трудом, но такие умозаключения требовали ещё слишком много сил и поэтому лишь оседали где-то на краю сознания. Человек был одет в странный развевающийся балахон серого цвета с длинными рукавами. 'Мантия, маг', - пришло осознание. Наверное, это он открыл те Врата.
  - Хочешь что-нибудь? Пить? Туалет?
  - Пить, - прошептал он и удивился своему хриплому голосу. Интересно, как же он всё-таки выглядит? Маг отвернулся, послышались звон стекла и тихое бульканье. Человек вернулся со стаканом.
  - Давай, я помогу, - маг приподнял его голову. В рот полилась вода. Какие удивительные ощущения! Но он уже испытывал их. Похоже, пока он был болен, кто-то уже поил его. Не удержавшись, пожиратель закашлялся. Боль, как будто дождавшись сигнала, выскочила из своего укрытия и огненной дугой пронзила тело. Маг засуетился, принялся вытирать пролитую воду, поправлять подушку и одеяло, извиняться за что-то.
  - Спасибо, что спас меня, - эти слова помогли привлечь внимание человека. Его суета раздражала, не давала сосредоточиться и обуздать эту проклятую боль.
  - Не за что, - маг замолчал, но тут же вновь встрепенулся. - Но я одного не пойму: как? Сквозь магический круг ещё никогда не проходил человек! Ты знаешь, что произошло?
  Конечно же, он знал. Но ещё он знал, что лучше молчать об этом. Поэтому просто закрыл глаза.
  - Кстати, - опять оживился человек. - Я Натан. Приятно познакомиться.
  'Он ждёт в ответ Имя', - запаниковал он. 'Каллан', - подсказала Печать. Именно этим Именем были запечатаны Врата. Он слишком неуклюже взломал их, и теперь и Имя, и Печать приклеились к нему, связывая с контрактором - магом, призывавшим демона в этот мир. Мелькнула мысль: 'Нельзя говорить правильное Имя, иначе он всё поймёт', - и, сделав невероятное усилие, пожиратель исказил его, прежде чем произнести:
  - Киран.
  Это своеволие встряхнуло всё тело, вызвав новый приступ боли. Уже проваливаясь в темноту, он почувствовал, как Имя застыло, приняв новую форму. 'Контракт заключён', - отстранённо подумал пожиратель. Что бы это ни значило.
  
  Ректор Стефан покачал головой и, указав взглядом на дверь, вышел. В коридоре он ещё раз покачал головой и вздохнул:
  - Да, определённо он человек. Я не вижу ничего демонического.
  Каждый демон, приходящий в мир, пытался выглядеть как человек, и некоторые были настолько искусны, что простые люди действительно принимали их за смертных. Но у любого демона всегда оставались изъяны, по которым их можно было опознать: неправильное количество суставов на пальцах, нечеловеческие глаза, ступни без пяток или острые зубы - перечислять можно бесконечно. И ни один демон не принадлежал этому миру: даже выдав себя за человека, ни один из них не мог истекать алой кровью, как простой смертный, или оставаться в кровати, потеряв сознание. При малейшей возможности их тела растворялись, словно дым, и возвращались в сферы духов. До тех пор пока контрактор не призовёт их вновь, произнеся Имя. Но по собственному желанию материализоваться демоны не могли.
  - Как такое возможно? - в который раз прошептал Натан, всё это время следовавший за ректором по пятам.
  - Возможно, ты допустил какую-то ошибку, когда создавал круг? Как, ты сказал, его зовут? Киран? Очень похоже на имя демона, которого ты пытался призвать. Возможно, ты его случайно зацепил.
  Натан поджал губы. Он не мог допустить ошибку. Прежде чем начать Призыв, он, наверное, раз двенадцать проверил каждый символ и каждый виток. Но сейчас доказать что-либо невозможно - кровь Кирана уничтожила круг.
  Они помолчали.
  - О случившемся не знает никто, кроме нас с тобой и лекаря Герба. Думаю, не стоит распространяться о происшествии, - задумчиво добавил ректор.
  - Но все видели вспышку на башне. Разговоры будут в любом случае...
  - Разговоры будут. Но о чём? Если бы ты не смог совладать с демоном, то здесь бы не стоял. А если бы смог, то было бы торжественное объявление о добавлении нового Имени в список действующих фамильяров. Ведь так?
  - Да.
  - Кто-нибудь до тебя призывал человека вместо демона? Кто-нибудь может допустить хотя бы мысль о таком?
  Натан задумался. Действительно, никогда раньше ничего подобного не случалось. Киран, если не считать седины и множества шрамов, выглядит вполне обычно. А вспышку на башне можно будет как-нибудь объяснить. Ректор прав.
  - Когда он очнётся, позови меня, я хочу поговорить с ним.
  Натан в одиночестве вернулся в комнату. Кирана положили не в лазарете, как обычно поступали с больными, а в комнате Натана: несмотря на то что Киран был человеком, обстоятельства его появления слишком удивительны, и лекарь Герб не захотел рисковать. Ученик ещё раз посмотрел на пришельца. Когда лекарь закончил возиться с ранами, и с тела Кирана смыли кровь, оказалось, что весь он покрыт тонкими белыми полосками старых шрамов, и их количество поражало воображение. Некоторые казались более свежими и проходили поверх других. Похоже, такие ранения, как сейчас, для него не в новинку.
  Натан пододвинул стул от окна к кровати и сел. Прошло уже два дня с тех пор, как Киран появился перед ним на Башне Призыва. Два дня Натан не отходил от больного дольше, чем на пять минут. Киран поправлялся на удивление быстро - лихорадка прошла, толком и не начавшись, раны уже затягивались. Ни воспаления, ни жара. Первые сутки не в счёт. Конечно, больной всё ещё был бледным и холодным, как смерть, но после такой потери крови ничего удивительного. А сегодня краски уже начали возвращаться на его лицо.
  - Привет, - раздался хриплый шёпот. Натан вскочил. Киран пришёл в себя?
  - Привет, - осторожно ответил он. - Как ты себя чувствуешь?
  - Как освежёванная овца, - человек помолчал. - Где я?
  - У меня в комнате. Лекарь Герб побоялся брать тебя к себе. Подождёшь, я сбегаю за ректором Стефаном? Он не должен был уйти далеко. Он хотел поговорить с тобой, - и не дожидаясь ответа, Натан бросился в коридор.
  
  Киран досадливо поморщился. Ответ 'У меня в комнате' был абсолютно правильным и при этом совершенно бесполезным.
  Старикан показался Кирану напыщенным и слишком хитрым, но тонкий, с едва уловимым оттенком демонического влияния, запах силы заставлял быть настороже. Он не знал, что такое 'ректор', но всё, включая подобострастное отношение Натана, подсказывало, что это кто-то потенциально опасный. Хорошо было хотя бы то, что Стефан сам задавал вопросы. Если бы спрашивал Натан, Печать не позволила бы Кирану соврать, но в разговоре с ректором он мог говорить что угодно.
  'Да, я человек', 'Нет, я ничего не помню, лишь смутные обрывки', 'Разве есть другие миры?', 'Нет, я не маг', 'Нет, я не воин'. В следующий же момент Киран пожалел, что так легко отказался от причастности к магам и воинам. Но он не знал, чем занимаются те и другие, поэтому вполне обоснованно опасался, что будет пойман на лжи. Но следующий же вопрос - как он оказался на Башне Призыва, если никак не связан с магией, - поставил Кирана в тупик. Правдоподобнее всего выглядит ложь, смешанная с правдой, и он решил рискнуть. 'Я демонолог'. И тут же встретил удивлённые взгляды. 'Я изучаю демонов. Охочусь на них', - он решил не уточнять, что делает с ними дальше. 'В этом мире таких нет? Вы уверены?' - Киран закрыл глаза, будто в тяжких раздумьях. Важно обрести союзников, особенно в лице контрактора. Возможно, мальчишка ещё долго не поймёт, что к чему. Киран и сам не до конца разобрался в сложившейся ситуации. Но чем меньше известно о его истинной сущности и силе, тем лучше. Так всегда лучше. Тем более что ему нравились эти кровать, небо, забота. Сейчас он чувствовал себя в полной безопасности. Кто знает, что начнётся, когда они поймут, что он не тот, за кого себя выдаёт?
  
  Когда ректор Стефан ушёл, Киран почти сразу же заснул - разговор отнял все его силы, как физические, так и душевные. Натан видел, каким потрясением для гостя оказалась новость, что он попал в чужой мир. Возможно, этот факт можно было преподнести как-то помягче, но как вышло, так вышло. Натан и сам не ожидал, что Киран окажется пришельцем из другого мира. Он гнал эту мысль от себя до последнего и оказался так же не готов к ней, как и его подопечный. И во всём виноват он сам, несостоявшийся маг Натан. Ученик не представлял, как вернуть Кирана домой и, что ещё ужаснее, сможет ли он теперь призвать демона. Или контракт заключён, и теперь Киран - его фамильяр? Но как человек может быть фамильяром? Как он может служить источником силы? Если бы пришелец хотя бы был магом, он, возможно, мог бы колдовать. А так - демонолог. Не магичит и сам сказал, что не воин. Здесь, в этом мире, демоны не водятся, их можно только призвать извне, так что все его навыки и таланты здесь никому не нужны. Какой бесполезный фамильяр! Натан горько вздохнул. С другой стороны, технически все условия были соблюдены, и, возможно, Натану всё же дадут звание мага. Но каким же чахлым магом он окажется! Не думать об этом. Не думать. Сначала нужно всё проверить. Надо только дождаться, когда Киран поправится.
  
  Киран украдкой наблюдал за Натаном сквозь опущенные ресницы. Человек напряжённо размышлял о чём-то, хмурился, сопел. Затем встал и начал ходить из угла в угол. Интересно, зачем он это делает? Киран тщательно запоминал движения, жесты, мимику. Он ещё не понимал до конца, что они значат, но чем больше практического материала, тем лучше.
  Вдруг на подоконник вспорхнуло странное существо. Младший демон. Киран почувствовал, как его рот наполняется слюной. Последняя охота была крайне неудачной. Мало того что никого не удалось схарчить, так ещё и сам охотник попал в засаду. Он замер. Заметит его демон или нет?
  - Натан, мы ждём возле столовой, долго ещё собираешься затворничать? - поинтересовался демонёнок противным голосом.
  - Уже иду, - откликнулся Натан. Напоследок взглянул на Кирана и вышел. Демонёнок пискнул. Несколько мгновений он внимательно рассматривал человека, лежащего в постели, но потом перевалился через край подоконника и исчез. Только теперь пожиратель осмелился открыть глаза. Он медленно сел в кровати. Раны ныли, но боль была вполне терпимой, намного меньше, чем несколько часов назад. Скорость, с которой восстанавливалось это тело, была просто удивительной. Выходит, демоны здесь тоже есть. Определённо, они такие же пришельцы, как и Киран, но они есть. В шкале комфортности этот мир получил ещё несколько пунктов. Но что же привлекает сюда самих демонов? Киран задумался. Надо узнать об этом побольше - может пригодиться в будущем. А вообще, кажется, всё складывается очень хорошо.
  Может быть, действительно поспать? Слабость всё ещё не покинула его. А подумать обо всём можно будет и позже.
  
  Горан и Лорен ждали на ступеньках. Маленький демон-посыльный сидел у их ног и сосредоточенно жевал пышку.
  - Ну, рассказывай! - напустился Горан на Натана, едва тот появился из-за угла.
  - Что именно?
  - Не прикидывайся. Малой рассказал, что у тебя там в комнате мужик лежит. И ректор заходил. Что за тёрки вы там трёте?
  - Я... Э... Вы следили за мной?
  - Да за тобой глаз да глаз нужен! Ну? Что с Призывом? Почему не было торжественного объявления? И что за мужик?
  - Стрррашный! - противно пропищал демон, облизываясь. - Обжора!
  - Анусгинь! - шикнула на демона Лорен, и тот исчез с тихим хлопком, оставив после себя кучу крошек, в которые превратилась пышка. Почему демоны так любили человеческую еду, никто не знал, но каждый раз, когда они развоплощались, всё съеденное оставалось в обычном мире - ни булки, ни фрукты, ни мясо нельзя было забрать с собой в астрал или где там они существовали. И при этом всякий раз, когда представлялась возможность, демоны с радостью брали в оплату именно еду, а младшие демоны за сладости соглашались на любую работу.
  - Ну? Так что?
  Натан вздохнул. И Горан, и Лорен уже давным-давно обзавелись фамильярами и сейчас активно готовились к экзаменам. Натан единственный из их группы так долго оттягивал этот момент.
  - Я ещё не знаю.
  - Что?.. Как можно ещё не знать? Либо ты заарканил демона, либо он тебя. Как можно не знать? - Лорен хихикнула в рукав. - Признавайся, что ты развалил круг, и ничего не вышло. Понимаю, позор, но с кем не бывает?
  'А вот и отмазка!' - осенило Натана. Он восторженно посмотрел на Лорен. Конечно, смеяться над ним после такого будут ещё долго: Натан, лучший ученик потока, развалил магический круг. В его личной картине мира это было настолько невероятным, что такая мысль даже не приходила в голову. Но чего не скажешь, чтобы прикрыть появление Кирана в этом мире.
  - Так и есть. По крайней мере, я буду так говорить, - Натан сначала сполна насладился произведённым эффектом и лишь потом шёпотом добавил: - Обещайте, что никому не расскажете. Это страшный секрет.
  
  На берегу ручья, в тайном месте, оградив себя всеми известными скрывающими и экранирующими заклинаниями, Натан рассказал удивительную историю появления Кирана. Слушатели задумались.
  - И что, он теперь у тебя будет жить? - подал наконец голос Горан.
  - Пока не знаю. Первое время да, пока не поправится.
  - А он точно человек? - обеспокоенно спросила Лорен.
  - Стефан сказал, что да. А как ещё это проверить?
  - Демоны ведь узнают друг друга? Если наши фамильяры посмотрят на него, они ведь смогут определить, кто он? - и не дожидаясь, что ответят друзья, Лорен громко позвала: - Келда!
  Воздух вокруг них дрогнул, будто покрылся рябью, и в следующее мгновение рядом с ученицей стояла её фамильяр Келда, демон-водяная в облике соблазнительной девы.
  - Ты можешь узнать демона, только взглянув на него? - спросила у неё Лорен. Демоница кивнула. - Отлично! Ну что? Когда идём?
  - Прямо сейчас, - Горан вскочил. - Ван! Пойдёшь с нами, - бросил он появившемуся с порывом ветра фамильяру.
  - Слишком много нас, только внимание привлечём, - заосторожничал Натан. Он чувствовал себя крайне неуютно. Не только потому, что такая активность со стороны его друзей была слишком заметной для посторонних, но и потому, что оказался в одной компании с двумя могущественными фамильярами из первых двух глав Книги Имён. Ван, повелитель ураганов, и Келда, топительница, - когда-то он мечтал, что его фамильяр переплюнет их обоих, но теперь боялся, что это желание так и не осуществится.
  - Твоя комната ведь на первом этаже. Мы проберёмся через сад, - широко улыбнулся Горан. - Ван, создай завесу неприметности. Пойдём.
  Обогнув территорию школы, они забрались в фруктовый сад, вплотную подходивший к корпусам общежитий. Окно в комнате Натана было открыто - он так торопился на встречу к друзьям, что забыл закрыть его.
  Все устроились под стеной, а демоны, привстав на цыпочки, рассматривали комнату сквозь окно.
  - Ну что? - шёпотом поинтересовался Горан. Казалось, из них троих от нетерпения собирался умереть именно он.
  - Он спит, - певуче отозвался Ван. Его голос был похож на перезвон ветряных колокольчиков, какие обычно вешают на вратах горных храмов.
  - И что?
  - Хотя бы поэтому он не демон. Мы не умеем спать, - как маленькому, пояснил фамильяр.
  - То есть старина Натан действительно призвал человека? - Горан фыркнул чуть громче, чем следовало. Оба демона дружно повернули головы в его сторону.
  - Человек не может пройти сквозь Врата, - назидательным тоном произнесла Келда. Когда она говорила, казалось, будто в глубине пещеры рокочет горный поток. Было удивительным, что этот неожиданно низкий, но в то же время чувственный голос принадлежал такому женственному существу. - Иначе вы бы уже давно захватили наш мир.
  - Но, может, в обратную сторону может?
  - Чтобы пройти в обратную сторону, нужно сначала как-то пройти в нашу, - хмыкнул Ван. - Но он точно не демон. Может, твой друг призвал кого-то из ещё одного мира, не нашего. Но для этого нужен совсем другой круг. Они слишком разные, такой круг нельзя создать, просто что-то напутав.
  Натан почувствовал, что его уши краснеют. Он что-то напутал? Причём настолько, что призвал существо не из того мира? Да за кого они его держат?!
  - И я в других мирах никогда не встречала таких людей. Вы везде одинаковые, а с этим что-то не так, - добавила Келда. Она очень внимательно смотрела на пришельца. - Нужно посмотреть на него, когда он проснётся. Сейчас сложно что-либо сказать.
  - Почему это? - Лорен привстала рядом с ней на цыпочки и тоже заглянула в комнату. Киран безмятежно спал в Натановой кровати, укутанный по самый подбородок, и даже не подозревал, что за ним сейчас наблюдают.
  - Когда люди спят, они становятся тусклее. Их труднее заметить. И чем крепче спят, тем тусклее становятся. А этот спит так, будто его там совсем нет. Я даже не могу сказать, к чему у него есть таланты, - вздохнула Келда. - Нужно, чтобы он проснулся.
  - Ребята, давайте его расспросим, когда он поправится, - предложил Натан. Ему было жаль дёргать Кирана лишний раз. А ещё ему было страшно. Независимо от того, кто такой Киран на самом деле, Натан не знал, что же с ними будет дальше. И чем безобиднее окажется пришелец, тем лучше. По крайней мере, так Натан думал, пытаясь убедить себя в том, что всё не так уж и плохо.
  Горан пронзил Натана взглядом. 'Трус', - говорил весь его вид.
  - Натан прав, сейчас не лучшее время его дёргать. Пусть хоть немного выздоровеет. Натан, только обещай, что мы первыми узнаем правду, - Лорен отряхнула руки. - Пойдём. Завтра начинается практика по трансмутациям. Нужно успеть подготовиться.
  - Опять ты за своё, - тут же заныл Горан. - Сегодня же воскресенье.
  - А завтра у кого ты собрался списывать?
  Не проронив ни звука, Келда и Ван исчезли. Они предпочитали находиться в материальном теле не дольше, чем это было необходимо. Зазвонил школьный колокол, сообщая, что наступило время обеда.
  
  Глава 2
  
  - Госпожа Ниима, я принёс тарелки! - крикнул Натан от дверей. - Куда их поставить?
  Женщина, не отвлекаясь от кастрюли, в которой что-то булькало, махнула рукой в сторону мойки. За большой рост и огромный вес ученики между собой называли её Великаншей Ниимой.
  - Завтра будет тушёный кролик. Твой дядя ест крольчатину? - перекрикивая кухонный грохот и гомон, поинтересовалась Ниима.
  - Он всё ест! - откликнулся Натан. - Спасибо!
  Ученик не понимал, чем поварихе так приглянулся Киран и почему она так печётся о том, что ему нравится, а что нет, и так старательно готовит все эти кашки и тушёные овощи, при том что даже не видела человека в глаза?
  - Как повариха может не заинтересоваться человеком, который ест за троих? - поинтересовалась в ответ на его недоумение Лорен. Действительно, как?
  Как только Киран поправился, его тут же перевели в гостевые покои в преподавательском корпусе. Таким образом ректор убивал сразу двух зайцев: официально всем сказали, что Киран - дядя Натана, приехавший проведать племянника, и комнаты, которые он сейчас занимал, больше соответствовали его статусу, при этом на новом месте таинственный пришелец всё время был под присмотром.
  Каждый день Натан приносил своему 'дяде' завтрак, обед и ужин, развлекал его историями и рассказами о текущих практиках и экзаменах. Наконец, лекарь Герб сообщил, что Киран уже вполне здоров и больше не нуждается в постельном режиме.
  - Завтра мы идём в старый парк, - в этот же вечер сообщил Кирану ученик.
  - Старый парк? - из рассказов Натана Киран уже знал, что в там ученики совершают все 'тайные' вещи, о которых не должны знать преподаватели. И был полностью уверен, что последние тщательнейшим образом следят за этим местом. По крайней мере, он именно так и поступил бы. - Что мы там будем делать?
  Натан замялся. Всё это время он хотел - и боялся - проверить, появилась ли между ним и Кираном связь, может ли он использовать откликнувшегося на Призыв как дополнительный источник силы. Но как бы это теперь ему объяснить?
  - Помнишь, я рассказывал тебе о фамильярах и о том, как ты оказался в этом мире? - неуверенно начал ученик.
  Киран кивнул.
  - По правилам выходит, что ты - мой фамильяр и, по идее, должен помогать в разных колдовских делах, - Натан вздохнул и отвёл взгляд. - Но я ещё не проверял, можешь ли ты усиливать мои магические техники...
  - Почему?
  - Ну, ты ведь болел. Вдруг что-нибудь пошло бы не так...
  - Почему?
  - Никто никогда не призывал людей! Мы даже проверяли тебя другими фамильярами, но они не смогли ничего толкового сказать...
  - Почему?
  - Потому что ты очень тусклый, будто то ли спишь, то ли что.
  - Почему?
  - Да откуда я знаю?! Это лучше ты мне скажи, почему ты такой тусклый?
  Киран вздохнул и отвернулся к окну. Солнце уже село, и небо приобрело тот самый неповторимый оттенок, какой бывает у него только поздним вечером: тёмно-синего королевского бархата с бриллиантовыми гвоздиками звёзд.
  - В общем, я думаю, нужно проверить, ты мой фамильяр или нет. Если нет, то нужно что-то решать.
  - А если да?
  - Ох... даже и не знаю. Надеюсь, что ни ты, ни я от этого не умрём.
  Киран засмеялся было, но как-то невесело. Оба замолчали. Стрекотал сверчок. Потрескивала свеча. Гудел огонь в печке. Магический светильник разрядился, и ни у кого не дошли руки подзарядить его.
  - Слушай, а зачем вы вообще демонов призываете? Ректор слишком умно рассказывал, я ничего не понял. Ты можешь как-нибудь попроще?
  - Как дополнительный источник силы. Маги сами по себе могут быть могущественными, но их сила конечна, а демон увеличивает возможности в разы. И чем сильнее демон, тем сильнее маг, - Натан встал со стула и прошёлся по комнате туда-сюда. Гостевые покои были намного больше его скромного закутка. Он остановился у окна и выглянул наружу. Внизу, на давно опустевшем дворе, двое грузчиков снимали тюки с припозднившейся телеги с припасами и относили их в кладовую.
  - А зачем демоны соглашаются вам служить?
  - У них нет выбора.
  - Да ну, - Киран проводил взгляд Натана и теперь тоже следил за грузчиками.
  - Ну, вот я тебя призвал. Разве ты мог не подчиниться? У тебя был выбор?
  Киран пожевал губу. Вообще-то был. Именно потому, что был, Киран и оказался здесь. Пожирателей никто не призывает, они приходят сами. Но как сказать об этом человеку?
  Похоже, люди не знают настоящей причины, по которой демоны соглашаются им служить. Кирану казалось, что за дни наблюдений он выяснил её, и теперь оставалось только подтвердить свои догадки. Такое обилие пищи в одном месте, да ещё без необходимости сражаться за неё - что-то невероятное. Киран не встречал подобного ни в одном из миров, в которых ему приходилось бывать. А местные жители считают такое положение вещей чем-то самим собой разумеющимся. Но что за странное ограничение, о котором упоминал Натан - только сильный маг может призвать и удержать сильного демона? Разве любой из этой братии не согласился бы на что угодно, только бы попасть сюда? Значит, это ограничение исходит не от демонов.
  Печать слегка кольнула под кожей, как только он подумал об этом. Может, дело в ней? Кстати, вот ещё одна загадка этого странного мира. Как существа с таким низким уровнем развития могли создать настолько сложную и удивительную конструкцию, как Врата? Люди, которые до сих пор так расточительно обогревали свои жилища, просто не могли придумать такую тонкую и точную Печать. Но если задавать сразу много вопросов, это может вызвать подозрения. Лучше выждать.
  - Почему они так поздно? - пробормотал Натан. Похоже, грузчики занимали его гораздо больше, чем пожирателю показалось на первый взгляд.
  - Ты имеешь в виду грузчиков?
  - Да. Кто из наших следит за отгрузкой? - Натан заспешил к двери. - Присмотри тут пока что за ними. Я сейчас вернусь.
  Киран недоумённо пожал плечами и вернулся к наблюдению.
  Тихие звуки ночи убаюкивали, грузчики ходили туда-сюда, и Киран даже не заметил, как начал клевать носом. Он поглаживал себя по подбородку и размышлял о странной привычке людей брить лицо. В чём смысл? Подумаешь, борода. С ней ведь интереснее. Выражения лица не видно, и в холод тепло. Зато сколько времени можно сэкономить - не нужно греть воду, торчать перед мутным зеркалом и водить около лица опасным острым лезвием. Вдруг раздался грохот, и двор осветила яркая вспышка. Всё заволокло дымом, в котором трудно было что-нибудь различить. Внизу метались тени, кто-то кричал. Киран почувствовал, что волосы на голове и руках встают дыбом. Что делать? Куда бежать? Натан сказал быть здесь и смотреть за грузчиками, но вот теперь что?! Продолжать смотреть? А если с Натаном что-то случится, что тогда будет с Кираном? Не отправит ли Печать его обратно? Но он ведь ещё полностью не восстановился, и что делать с этим телом? Но не прошло и минуты, как грохот прекратился. Дым быстро рассеивался, и вот уже вновь стала видна телега и вымощенный камнями двор. Оба грузчика тоже были здесь - они лежали, растянувшись в неудобных позах. Одного из них связывал незнакомый Кирану паренёк, над другим стояли Натан и мужчина в мантии, похожей на мантию ректора. Скорее всего, учитель. Они что-то обсуждали с очень серьёзными лицами, но что именно - разобрать с такого расстояния невозможно. Тут Натан поднял голову и увидел в окне встревоженного Кирана. Улыбнулся и приветливо помахал рукой. Мол, всё в порядке. Киран замешкался, но тоже помахал в ответ. В груди что-то ныло. Всё было неправильно. Всё было не так. Что они сделали с грузчиками? Тот, которого связывали, был жив, но тот, второй, стал как камни, на которых лежал. Они же не собирались его есть. Зачем они это сделали? И эти люди что-то привезли. Зачем же с ними так? В голове всплыли недавние слова Натана: 'Надеюсь, что ни ты, ни я от этого не умрём'. Он не шутил? Людей в этом мире могут убить - просто так или посчитав, что они представляют угрозу? Последнее Киран ещё мог принять: убийство в целях самозащиты было доступно его пониманию. Демоны тоже иногда нападают на пожирателей в надежде избавиться от угрозы - из-за этого Киран и оказался здесь. Он ещё сильнее утвердился в мысли, что ни в коем случае нельзя, чтобы кто-то догадался, кто он такой на самом деле. И ни в коем случае нельзя никому дать понять, что у Натана появился фамильяр. Киран не хотел умирать. Причём вот так глупо. Что он им сделал, чтобы заслужить смерть? Пожиратель упёрся головой в стекло, пытаясь охладить пылающий лоб. Он так глубоко задумался, что даже не заметил, как вернулся Натан.
  - Ты видел, как мы их круто уделали? - начал парнишка с порога, но заметил, что что-то не так. - Эй, Киран, ты почему дрожишь? Что случилось?
  - А? - Киран наконец отвернулся от окна. - Я... Всё в порядке. Просто... - он вздохнул и закрыл глаза, пытаясь подобрать правильные слова. Этот мир оказался намного неправильнее, чем он думал. Сможет ли он действительно сойти за своего? Он продолжил:
  - Немного переволновался. Не ожидал, что всё закончится... так. Ты ведь не сказал, что будешь... - он опять посмотрел на двор. Теперь там стояла только телега - грузчиков уже куда-то унесли. А вдруг это именно Натан нанёс тот смертельный удар? Такой же, как всё в этом мире. И помогать в его колдовских делах - помогать делать такое? Киран почувствовал, как к горлу подкатывает тошнота. - С тобой ведь всё в порядке?
  - Да, всё нормально. Они привезли отравленную муку. Представляешь? Что было бы, если бы мы их не заметили! Сейчас смотрители проверяют мешки - нужно разобраться, где порченый продукт, а где нормальный.
  - А зачем они это сделали?
  Натан сначала удивлённо посмотрел на Кирана, но потом вспомнил, что тот из другого мира, и вновь улыбнулся.
  - Тут не очень любят магов. Среди простых людей последователи Дайну набирают всё больше силы. С каждым годом нам всё сложнее удерживать свои позиции.
  - Последователи Дайну? Это какой-то мятежник?
  Натан засмеялся.
  - Нет, это бог. Его вера пришла с юга меньше ста лет назад, но распространяется быстрее лесного пожара. И последствия похожие. Я слышал, крестьяне начинают бунтовать. Говорят, на младшего князя Кобхана напали в лесах недалеко от замка. Он владелец этих земель и приверженец старой веры. Я не удивлюсь, если это - происки жрецов Дайну. Он запретил им строить здесь свои храмы. В этот раз ему удалось спастись, но что если в следующий раз всё будет не так хорошо?
  Натан заметил, что Киран напряжён. Похоже, ему было многое непонятно в этой истории.
  - Ты хочешь что-то спросить?
  Киран кивнул.
  - Этот бог Дайну с юга - если он такой сильный, то почему вы не пробовали объединиться? Там, во дворе, вы ведь скрутили его людей. И зачем он вообще к вам пришёл? Тут ведь холодно!
  Натан прыснул, а потом, не в силах сдерживаться, расхохотался во весь голос.
  - Ну, Киран, ну ты даёшь, - сквозь слёзы выговорил он. - Дайну - бог, а не человек.
  - Ты хочешь сказать, иная сущность? Что-то вроде демона?
  - Хм... можно и так сказать...
  - То есть его кто-то призвал в этот мир, и он теперь убивает людей, которые против него или его контрактора?
  - Нет, не так. Бога нельзя призвать. Его нельзя увидеть или пощупать. Люди верят в него, и в ответ на их молитвы он посылает им чудеса. Понимаешь?
  Киран наклонил голову, обдумывая услышанное, но по выражению его лица было понятно, что что-то в его размышлениях не сходится.
  - Ну, давай попробуем так, - Натан решил зайти с другой стороны. - Вот ты. Ты во что-нибудь веришь?
  Киран кивнул:
  - В себя.
  - А во что-нибудь ещё?
  - Меня недостаточно?
  - Ну же, хотя бы попробуй подумать. Там, в судьбу, совпадения?
  Киран отрицательно покачал головой:
  - Всё, чего я добился, я добился своими силами.
  - Но ты же попал сюда! Разве это не было совпадением? - Натан возмущённо взмахнул руками. Киран почувствовал, что попал в очень опасную ситуацию. - Ну? Ответь мне!
  Киран открыл рот. Закрыл. Он так и знал, что этим закончится! Нельзя говорить, что и сюда он попал собственными силами, лишь воспользовавшись случаем. Печать больно впилась в плоть. Казалось, всю руку охватило пламя. Киран согнулся от боли, прижимая её к животу. Он не скажет. Он ни за что не скажет. Но эта уверенность таяла с каждой секундой.
  - Киран? Киран, что с тобой?! Что случилось?! - Натан схватил его, не давая упасть. - Тебе плохо? Сядь, сядь!
  - Я... - боль была единственным, что не любил и чего боялся пожиратель. - Я попал сюда... - голос почти не слушался его, упав до хриплого шёпота. Как же больно. - Собственными силами...
  И внезапно всё прошло. Как будто огромный, оглушительно ревущий пожар превратился в пустое и недвижимое царство холода. Кирану на мгновение показалось, что он вот-вот взлетит - такая лёгкость овладела телом.
  - Киран, ты меня слышишь? Что с тобой? Киран! - доносилось откуда-то издалека. Он немного поспит, а потом ответит. Ничего страшного, если он ответит позже? Ведь он так устал.
  
  Натан мерял шагами коридор. Как такое могло случиться? Это из-за нервов? Он ведь говорил, что переживал, когда увидел произошедшее во дворе. Конечно, приятно, когда о тебе волнуются, но зачем же терять сознание, как придворная девица?! Всё-таки Киран ещё недостаточно поправился. Всё-таки лекарь Герб поторопился говорить, что уже всё в порядке. А эти его последние слова? 'Я попал сюда собственными силами'. Бред какой-то.
  Дверь открылась, и в коридор вышел лекарь Герб собственной персоной. Увидев взъерошенного мальчишку, он лишь покачал головой.
  - Не волнуйся, всё в порядке. Небольшое нервическое волнение, к утру он уже должен быть в порядке. Я предупрежу ректора, что освобождаю тебя от занятий. Побудь с Кираном. Думаю, ему было бы полезно немного погулять на свежем воздухе. Он приживается в новом мире хуже, чем я ожидал. Всё же это тяжёлое переживание - оказаться так далеко от всего, что тебе знакомо и дорого.
  - К нему можно зайти?
  - Да. Но он сейчас спит. Постарайся не разбудить.
  Лекарь оставил на столике магический фонарь, и тот освещал комнату призрачным голубоватым светом. На стене переливались багровые отсветы углей, потрескивающих за заслонкой печки. Очертания всех предметов стали острее и глубже, как будто освещённые полной луной. Седые волосы Кирана сливались с подушкой и казались тонкой паутиной, обрамляющей лицо. Натан осторожно присел на край кровати. Он в ответе за этого человека. Всё, что произошло с Кираном, - всё из-за него. Самое лучшее, что он может сделать, это отправить демонолога обратно в родной мир. Это будет самым правильным решением. Нужно только придумать, как. Лекарь Герб прав: слишком тяжело оказаться далеко от всего родного, без малейшей надежды вернуться назад. Что бы он сам делал, окажись на месте Кирана?
  - Если будешь так хмуриться, появятся морщинки между бровей, - раздался тихий шёпот. Натан вздрогнул и внимательно всмотрелся в лицо Кирана. Демонолог слабо улыбнулся в ответ.
  - Ты не спишь?
  Киран едва заметно покачал головой.
  - Я так испугался, ты не представляешь. Больше так не делай, понял?
  - Я постараюсь.
  - Лекарь сказал, что тебе положены прогулки на свежем воздухе. С утра после завтрака пойдём гулять.
  - А как же твоя учёба?
  - Меня отпустили с занятий. Буду с тобой целый день.
  - Но экзамены ведь на носу!
  - Тс-с-с, - Натан положил руку поверх одеяла. - Ты, главное, не волнуйся. Не это сейчас главное.
  Киран молча рассматривал Натана.
  - Ты что-то задумал, - наконец твёрдо произнёс он.
  - Ну... - ученик потупился. - Ведь с тобой это случилось именно из-за моей ошибки, - он и сам уже начинал верить, что ошибся тогда, во время Призыва. Самого важного Призыва в его жизни. - Я обязан найти способ вернуть тебя обратно.
  Киран глубоко вздохнул.
  - Сейчас ты обязан сдать все экзамены и стать настоящим магом, - наконец произнёс он. - Если ты провалишься, то не сможешь работать в магических библиотеках, ведь так?
  Натан коротко кивнул. Он почему-то не подумал о том, что если он вылетит из школы, то и правда, в библиотеку его никто больше не пустит.
  - Тогда помощи от тебя никакой не будет. Не волнуйся, я подожду столько, сколько потребуется.
  - Ладно... - Натан встал и побрёл к двери. Уже взявшись за ручку, он обернулся и ещё раз внимательно посмотрел на лежащего в постели демонолога. - Но завтра мы идём гулять. Поправляйся быстрее, будем колдовать.
  - Договорились.
  
  За ночь выпал новый снег, и чёрные деревья нарядились в красивые ажурные платья. Вся земля была покрыта сплошным белым ковром, и даже старые стены крепости выглядели не такими угрюмыми. Натан и Киран медленно прогуливались по парковой дорожке. Снег хрустел под сапогами, а с ветки на ветку перепрыгивали и о чём-то радостно переговаривались синицы. Киран время от времени выдыхал особенно сильно и с интересом наблюдал за появлявшимися облачками пара. В большой, не по размеру, стёганке и всё время съезжающей на нос шапке он выглядел забавно, чем-то напоминая ребёнка, укутанного заботливой мамашей. Не хватало лишь шарфа, повязанного крест-накрест на груди.
  - Это наше тайное место, - Натан указал куда-то в сторону и вниз по склону. Киран присмотрелся внимательнее. В излучине канала лежал большой плоский камень, из-за которого строители в своё время не смогли провести русло прямо. - Пойдём, - и ученик начал медленно спускаться к камню, увлекая за собой кучи снега.
  - Как тебе? - Натан потопал по граниту. - На него отлично вешаются защитные заклинания. Невозможно подсмотреть или подслушать. Подожди, я сейчас.
  Ученик взмахнул руками и сделал странное движение пальцами. В воздухе что-то сухо затрещало, и Киран почувствовал, как волосы, мгновенно наэлектризовавшись, встают дыбом и поднимают шапку. 'Так вот она какая, магия', - подумал он.
  - Ну вот, теперь нас не увидят снаружи, - Натан глубоко вдохнул. - Ты уверен, что хочешь попробовать сейчас? Может, отложим после вчерашнего? Герб сказал не напрягать тебя ничем.
  - Нет, давай сейчас. Чем меньше неопределённости, тем легче думать.
  - Ладно, - Натан немного отошёл и повернулся в сторону канала. Вытянул перед собой руку. - В соответствии с контрактом призываю тебя, Киран. Раздели со мной силу и могущество!
  Ничего не произошло. Тихо журчала вода, где-то вдали щебетали птицы. На площадке за крепостной стеной шла тренировка - сюда долетал звук равномерных ударов дерева о дерево. Киран зябко погладил левую руку чуть выше локтя и подошёл к Натану чуть поближе:
  - И что теперь?
  - По идее, это была активация, - Натан повертел рукой, поворачивая её вверх то ладонью, то тыльной стороной. - Ты почувствовал что-нибудь?
  - Да так, не особо.
  - Ладно. Давай попробуем теперь заклинание. Что бы ты хотел?
  - Давай что-нибудь от холода.
  - Хорошо, - Натан закрыл глаза и сосредоточился. - Огненная Арка!
  И меньше, чем через выдох, из его руки вверх ударила огненная струя. Пламя ревело и грохотало. Поднявшись на несколько метров, огонь изогнулся изящной аркой и всесокрушающей волной устремился вниз, в канал. Раздалось громкое шипение, и всё вокруг заволокло паром.
  - О, мой бог, - моргая обгоревшими ресницами, оторопело пробормотал Натан. Рукав дублёнки покрылся копотью почти до плеча, а в варежке, на ладони, прогорела аккуратная круглая дыра. Он неуверенно посмотрел на руку, потом на круг чёрной земли вокруг места, где упал огонь. Пар быстро оседал инеем на деревьях и валунах. Снег стаял на несколько метров вокруг. - И как тебе теперь?
  - Ничего так, - Киран тоже смотрел на оголившуюся землю. По его лицу нельзя было понять, испуган он, восхищён или поражён. - Погрелись.
  - А почувствовал что-нибудь?
  - Есть захотелось.
  
  Остаток дня Натан и Киран ждали, когда же ректор вызовет их к себе, но всё шло своим чередом, и они решили, что никто ничего не заметил.
  Во время бесцельных прогулок по замку Натан решил показать Кирану разные интересные штуки. Ведь это был первый день, когда тому разрешили гулять. Так демонолог познакомился с капающим подземельем, понаблюдал за тренировкой рукопашного боя, увидел магов, тренирующих самоконтроль и удерживающих водяные сферы, обошёл всю школу и, наконец, оказался на кухне, в царстве Великанши Ниимы. Огромная повариха долго ахала и охала над 'этим бедняжкой' и не успокоилась, пока Киран не объелся так, что с трудом шевелился.
  После обеда они устроились в комнатах 'дяди' и предавались лени. Настроение у Натана было приподнятое: эксперимент в парке показал, что Киран - просто удивительный фамильяр, он выдавал столько силы, что нужно подумать, как её обуздать. Будущий маг знал, что после заключения контракта с демоном всегда проходит время, пока новая пара привыкнет друг к другу и научится вместе работать, но его случай не укладывался ни в какие рамки. Похоже, ему придётся переучиваться заново. И начинать нужно как можно раньше. Желательно прямо сейчас. Наверное, стоит начать с самоконтроля, иначе выступление перед назначенной ректором комиссией обернётся катастрофой. Погружённый в свои мысли, Натан не сразу заметил, что Киран как-то непривычно тих.
  - Натан, слушай, - наконец подал голос демонолог. - Ниима сказала, что я очень много ем. Это правда?
  - Ну да. Раза в три больше, чем обычные люди. Удивительно, куда только в тебя помещается, - Натан закрыл глаза и попробовал поднять воду из кувшина. Над горлышком всплыл неровный дрожащий пузырь, но триумф был недолгим - в следующее мгновение пузырь взорвался, и вода залила всё вокруг. - Но ты вообще чудной. Выздоровел вон как быстро. Нормальный человек, если бы пережил такое, валялся бы ещё несколько месяцев, не меньше. А у тебя через две недели только рубцы остались.
  - Ага... - Киран вздохнул и отвернулся к окну. Следить за людьми, снующими туда-сюда по двору, можно было бесконечно.
  - Но я бы не беспокоился на твоём месте. Ты ведь всё равно не из этого мира. Для вашего ведь такое нормально, ведь так? - Натан попытался поднять ещё один пузырь. В этот раз вода удерживала форму чуть дольше, но ненамного.
  - Наверное... - Киран опять вздохнул. Натан настороженно покосился на демонолога.
  - Ты если устал, то ложись. Я тебя весь день везде таскаю. Ты уверен, что от моих занятий магией у тебя только аппетит разыгрывается?
  - Типа того, - Киран оттолкнулся от подоконника и пошаркал в сторону кровати. Тяжело упал в постель. - Я не человек.
  - Ага, ладно, - Натан в этот момент старательно вёл третий пузырь. До миски оставалось всего несколько сантиметров, когда до него вдруг дошёл смысл услышанного. Вода опять залила весь стол. - Ты что только что сказал?
  - Меня догоняли демоны, и твои Врата показались тогда отличным шансом спастись. Откуда я знал, что этот мир окажется таким?
  - Каким 'таким'? - Натан не верил своим ушам. Может, у Кирана опять бред? Да, скорее всего, именно так. Нужно его усыпить, и срочно за лекарем. Нервическое волнение оказалось не таким уж пустяковым.
  - Ну... сложным. Вы убиваете просто так. Это неправильно. Следует брать ровно столько, сколько нужно, и не больше. И вы умеете делать такие сложные вещи, как призыв демонов, но не можете разобраться с этим Дайну.
  - А вы между собой будто бы не дерётесь?
  - Мы? Нет. Никогда.
  - Да ну, - Натан прищурился. Он осторожно двинулся в сторону двери. - Все знают, что демоны друг друга недолюбливают и могут сожрать за просто так.
  - Это они от голода, - Киран скосил глаза и внимательно следил за движениями своего контрактора. - И я не демон.
  - И не человек?
  - И не человек.
  - Тогда кто же ты?
  Киран закрыл глаза и о чём-то задумался. Натан сделал ещё один шаг к двери.
  - Мы никак себя не называем, хотя демоны, я слышал, зовут нас пожирателями. Можешь использовать это имя, если хочешь.
  - Пожиратель, - Натан кивнул и сделал ещё один шаг.
  - Подумай, прежде чем действовать, - Киран всё ещё лежал с закрытыми глазами. - Если старшие тебе поверят, нам обоим конец. Но я лишь вернусь в свой мир, когда разрушится Печать, а вот ты умрёшь взаправду.
  Киран не стал говорить, что на самом деле не знает, что произойдёт, если Натан умрёт. Человек не может пройти сквозь Врата, а сейчас он был именно в теле человека. Застрять в этом мире, пусть даже таком плодородном, совершенно не хотелось. Но он уже застрял, и пути назад нет.
  Натан потоптался на месте и вернулся к кувшину.
  - И что же ты умеешь делать? - поинтересовался он, рассматривая лужи на столе и полу.
  - Без понятия.
  - То есть?
  - Я ничего не пробовал. Я ничего не знаю об этом мире. Всё, что ты видишь, - это Печать. Она даёт мне возможность говорить на твоём языке. Она даёт тебе возможность пользоваться моей силой.
  Натан сел обратно на стул. Вот сейчас что-нибудь случится, и он проснётся. Существование третьей сущности, не человека и не демона, никак не укладывалось в его голове. Может, если продолжить разговор, то придёт и понимание? Если Киран сейчас действительно не бредит, то это же открытие века! Нет, даже тысячелетия! Фамильяр, который не рассеивается дымом, который даёт колоссальную силу! Невероятно, просто невероятно. И самое главное: тогда, на Башне, он не ошибся! Он всё сделал правильно, он призывал Каллана, но вместо него по собственной воле пришёл Киран.
  - Печать - это наш с тобой контракт, да?
  Киран подозрительно покосился на Натана:
  - Ты хочешь сказать, что ничего не знаешь о Печати?
  - У нас есть Книга Имён. Каждый высший демон, призванный для контракта, записан в этой книге. В первой главе самые сильные, во второй - послабее и так дальше. Прежде чем сдать экзамен на мага, ученик призывает демона, одного из первых девяти глав, и заключает с ним договор. В каждой школе есть своя копия Книги. Если Призыв был успешным, и договор заключён, то в ней меняется запись, во всех копиях одновременно. Демон служит человеку, а после его смерти возвращается домой. Демон приходит через Врата. Всё. Как видишь, ни слова ни о каких печатях.
  - Когда демон проходит через Врата, на него накладывается Печать. Она позволяет говорить на одном с тобой языке и принимать формы, понятные для этого мира. Демоны соглашаются служить вам, потому что здесь много еды. Горы еды. Моря еды. Та толика, которую забираешь ты на свои заклинания, - лишь малая крупица того, что я успел здесь собрать. Служить смертному - малая плата за возможность получить доступ, пусть и короткий, к таким ресурсам. Я только ещё не понял, почему только сильный маг может призвать сильного демона.
  - Я не верю, - Натан нахмурился.
  - Чему именно?
  - Всему тому, что ты тут напридумывал. Не человек и не демон, Печать, горы еды. Ты не понимаешь! Всё на самом деле не так!
  - А как?
  - Всё по-другому! - Натан вскочил. - Докажи! Докажи, что ты говоришь правду!
  - Что я должен сделать?
  - Яви чудо, не знаю!
  Киран сел на кровати. Контрактор приказал явить чудо. Знать бы ещё, что это такое. Закрыл глаза, прислушиваясь к Печати. Если не попробовать, то она сожжёт его дотла. Вытянул вперёд руки, как совсем недавно Натан в парке. В этом теле такой жест казался естественным и единственно верным. Вдруг перед ним прямо в воздухе повис сложный круг, начерченный тонкими светящимися линиями. Он медленно вращался, освещая всё вокруг призрачным сиянием. Натан замер с открытым ртом. Начертить круг такой сложности было делом не одного часа. Да ещё с таким чётким, таким выверенным узором! И уж тем более его невозможно подвесить и заставить свободно парить в воздухе.
  Пальцы Кирана дрогнули, и круг исчез. Он устало ссутулился и посмотрел на Натана:
  - Ну как, получилось что-нибудь?
  - Вот это да! - ошарашенно произнёс ученик. - Как ты это сделал?
  Пожиратель безразлично пожал плечами. Сила не оставила его в этом мире, и это замечательно. В случае чего он сможет обороняться хотя бы какое-то время. И, если повезёт, охотиться на демонов. А то, что она проявляется в виде каких-то дурацких светящихся кругов, - это уже мелочи.
  С улицы послышался истошный крик. Натан поспешил к окну и тут же застыл в изумлении: после обеда начался снегопад, но сейчас за окном плавно кружились снежинки необычного розового цвета. Натан посмотрел вниз - по двору в разные стороны в панике бегали люди. Весь снег вокруг был красным. На крышах, на булыжниках мостовой, на деревьях. Киран тоже подошёл к окну и с интересом наблюдал за происходящим. Несколько минут они молчали. Тут Натан потянул носом. Обернулся и осмотрел комнату.
  - Что это за запах? - он подошёл к столу и ещё раз громко втянул воздух. Весь стол и пол были залиты чем-то красным и липким. Натан заглянул в кувшин и понюхал его. - Ох ты сушёные ножки, это что, вино?
  - Ты же просил явить чудо, - опять пожал плечами Киран. - Как думаешь, в этой суматохе удастся утащить что-нибудь на кухне? Я что-то проголодался.
  
  Глава 3
  
  Киран наблюдал за суетой Натана, и его всё больше одолевали сомнения. Он в очередной раз напомнил себе, что отступать некуда, но этот довод не помогал. Они договорились, что Натан никому не скажет, кто такой Киран на самом деле, но пожиратель все ещё сомневался, правильно ли он поступил, раскрыв свою тайну, и эти сомнения возвращались и возвращались, сколько Киран их ни гнал. 'Может, этот мир так на меня влияет?' - подумал он и посмотрел на контрактора, который в это время чистил мантию. Потом на свои руки. С тех пор как он попал сюда, всё было не так. Мысли были вроде бы и знакомыми, но в то же время какими-то странными. Добавились и новые чувства: страх, неуверенность, сомнение... Он никогда не испытывал ничего подобного раньше. Неужели это и значит - быть человеком?
  - Ну, всё, я готов, - Натан вытянулся в струнку. - Как я выгляжу?
  - Нормально. А я?
  - Тоже. Ну, пойдём?
  Киран кивнул. И никто из них не сделал первого шага. Несколько секунд они, выжидая, смотрели друг на друга. Киран одёрнул себя: что это за ребячество, совсем ум потерял? И двинулся к двери. Натан заспешил следом.
  Сегодня был тот самый день. День, когда они должны были предстать перед комиссией, специально собранной ректором Стефаном.
  Несколько дней в школу съезжались маги из ближних и дальних земель. Киран тоскливо наблюдал из окна за тем, как они выходят из повозок, слезают с лошадей, плавно спускаются прямо с неба. Многие, не заботясь ни о чём, вызывали своих демонов даже для мелких поручений. И каждый раз желудок Кирана досадливо урчал. И если в случае с мелкими демонами, вроде того, которого пожиратель видел в самый первый день, игра не стоила свеч - стряпня Ниимы была вкуснее и питательнее, то с так называемыми высшими демонами из первых девяти глав Книги Имён дела обстояли иначе. Но каждый раз Киран напоминал себе, что лучше не высовываться, и, сглотнув слюну, пытался как-нибудь отвлечься.
  В тот день в парке, когда Натан создал Огненную Арку, оказалось, что все планы, которые пожиратель так старательно вынашивал, не стоят и выеденного яйца. После того как контрактор активировал договор, Киран ничего не мог поделать: если Натану нужна была сила, Печать просто давала её, нимало не заботясь о желаниях самого Кирана. Возможно, именно поэтому те, кто создал Врата и Печать (теперь у пожирателя не было сомнений в том, что они - не случайное открытие людей этого мира), ввели и своеобразную страховку: могущественному колдуну - только могущественный демон. Иначе человек выпил бы призванное им существо до дна, даже не заметив этого.
  Киран всё больше удивлялся окружающему миру, каждый день открывая что-то новое. Решение сказать Натану, кто он такой на самом деле, было правильным. По крайней мере, он убеждал себя в этом всё время. Но сейчас, направляясь по гулким коридорам на заседание комиссии, пожиратель не испытывал ничего, кроме беспокойства, замешанного на страхе.
  Кабинет оказался небольшим. Вдоль стен буквой П сидели двенадцать приглашённых волшебников. Ректор Стефан, единственный знакомый, стоял у окна. Киран почувствовал, как в него, словно острые иглы, впиваются их взгляды. Казалось, что они раздевают его, сдирают кожу, снимают мясо с костей, пытаясь добраться до самой сути. Очень хотелось повернуться и убежать, но он остался стоять на месте. Натан, скорее всего, чувствовал то же самое, но даже бровью не повёл. Как в таком случае пожиратель, намного более могущественное и мудрое существо, может проявить слабость?
  - Позвольте представить вам тех, из-за кого мы сегодня здесь собрались, - начал профессор Стефан. - Натан, сын Тора из Двины. Лучший ученик текущего выпуска. И Киран, человек, призванный в этот мир вместо демона.
  В кабинете повисла тишина.
  - Теперь я понимаю, почему ты не стал говорить о целях комиссии, - прозвучал надтреснутый голос. Головы всех присутствующих повернулись на его звук. Старуха, сидевшая на почётном месте, поднялась со стула и шаркающей походкой подошла к Кирану. Она обошла вокруг пожирателя, придирчиво всматриваясь, и, наконец, остановилась, глядя ему прямо в глаза. Остальные волшебники сидели молча, не смея перебивать самую старшую из них. - Я бы никогда не поверила, что такое возможно, если бы ты не стоял передо мной, - она повернулась к Натану. - Кого ты призывал в тот день, мой мальчик?
  - Пылающего демона-воина Каллана, Ваше Преподобие.
  Старуха сухо засмеялась:
  - Да, то, что вышло, даже отдалённо его не напоминает. Имя демона-воина Каллана по-прежнему свободно. Стефан, и ты говоришь, это лучший ученик? Я начинаю беспокоиться о будущем магов. Ты, пришедший, - она вновь повернулась к Кирану. - Из какого ты мира?
  - Мне сложно сказать, госпожа. Мы никак его не называли, - ответил Киран. Натан втайне позавидовал выдержке пожирателя. Уж он-то на его месте и двух слов связать не смог бы. Ученик еле держался, чтобы не упасть перед членами комиссии в обморок от страха, но старался не сутулиться и стоять ровно, чтобы не ударить перед своим фамильяром в грязь лицом.
  - Как твоё имя, пришедший?
  - Киран, госпожа.
  - В Книге Имён не появилось нового имени, - старая волшебница неторопливо вернулась на своё место. - Одно это говорит о том, что ты не демон. Все демоны, включая самых младших, попадают в Книгу, как только переступают границы этого мира.
  Киран в очередной восхитился создателем Книги - похоже, она напрямую была связана с Вратами, и каждый демон, получивший Печать, учитывался в ней. Но тогда почему в ней не появилось имя Кирана? По всем правилам, его новое имя тоже должно было появиться на страницах этой таинственной Книги. Он вспомнил, как срывал Печать тогда, во время своего панического бегства. Может, он её всё же повредил, и какие-то невидимые связи нарушились? Но сейчас гадать об этом бесполезно.
  - Соответственно, возникает вопрос, не шарлатан ли ты? - старуха наклонила голову к плечу и прищурилась, напоминая хитрую старую лису.
  - Моя госпожа, я понимаю, что беспамятство изобразить легче всего, и вы никак не можете проверить, говорю я правду или нет. Но если я и обманываю вас, то только по незнанию, - Киран сделал паузу, подбирая слова. - Если я из этого мира, то откуда-то издалека, так как не узнаю ничего, что окружает меня сейчас. Спрашивайте меня, о чем посчитаете нужным, я отвечу со всей откровенностью, на какую способен.
  - Не я буду задавать вопросы, - старуха кивнула на Натана. - Он. Если он действительно призвал тебя, то ты не сможешь ему соврать. Кванник, - бросила она в сторону, и в то же мгновение явилась демоница, снежная королева. - Следи за ними.
  Демоница кивнула, и вокруг её головы закружились хрупкие снежинки. Остальные волшебники тоже забубнили что-то под нос, и рядом с каждым появился фамильяр. Киран почувствовал, как всё внутри холодеет - сейчас он не справился бы и с тремя такими демонами, а здесь их было двенадцать. Какой бесславный конец. Киран замер с открытым ртом: он, пожиратель, задумался о собственной смерти. Впервые за всё время своего существования. Определённо, это всё человеческое тело.
  - Итак, начнём с простого. Как тебя зовут?
  - Как тебя зовут? - послушно повторил за волшебницей Натан.
  - Киран.
  - Что-нибудь ещё? Имя отца, имя рода?
  - Нет, это всё.
  - Где ты родился, Киран?
  - В Доме Туманов, - Киран удивился, как романтично на человеческом языке звучит имя его сумрачной родины.
  - Скажи, ты демон?
  - Нет.
  - Ты человек?
  - Да.
  Губы Натана тронула едва заметная улыбка, но он поспешил спрятать её. Перед началом комиссии он приказал Кирану врать, если тот посчитает нужным. И всё получилось. Преподобная Райна может задавать вопросы хоть целый день, правду она не узнает. И Натан с Кираном будут спасены.
  - Из какого ты мира?
  - Я не знаю, что на это ответить.
  - Кванник, что скажешь? - волшебница обратилась к своему фамильяру.
  - Он выглядит, как человек, - ответила Кванник. Шуршащий звук ее голоса напоминал о бегущей позёмке. - Как очень тусклый человек. И я никогда не слышала о Доме Туманов.
  - Он представляет какую-нибудь опасность?
  - Я не вижу, как он мог бы навредить, - склонила голову демоница.
  - Есть ли у почтенного собрания вопросы?
  Маги начали переглядываться и перешёптываться с демонами, но не прошло и минуты, как все замолчали. Похоже, вопросов не было.
  - Тогда мы можем перейти к последнему, - волшебница посмотрела на Натана. - Мальчик мой, ты, наверное, хочешь знать, считается ли твой друг фамильяром и будешь ли ты допущен к экзамену.
  - Да, Ваше Преподобие, - поклонился Натан.
  - Ректор Стефан?
  - Я готов, Ваше Преподобие, - ректор встал рядом со стулом старухи по другую сторону от демоницы.
  - Как ты помнишь, мой мальчик, фамильяр должен хотя бы незначительно, но увеличивать силу хозяина. Сейчас ты нам покажешь базовое заклинание. Допустим, водяную сферу. Если ректор Стефан подтвердит, что твои способности изменились, то ты будешь допущен к экзамену.
  Вот он, самый ответственный момент! Двое слуг вынесли вперёд столик с кувшином и миской. Натан сжал кулаки, пытаясь унять дрожь. Всё или ничего. Он почувствовал, как что-то слегка коснулось локтя. Киран стоял совсем рядом. Заметив, что ученик смотрит на него, заговорщицки улыбнулся. В полутёмном помещении седые волосы ещё сильнее оттеняли его лицо, и глаза казались чёрными провалами в другой мир. Что может случиться, когда на стороне Натана пожиратель? Даже если что-нибудь пойдёт не так, стоит лишь приказать, и он всех здесь расшвыряет, как кукол. Да, именно так. Как кукол. Натан сделал шаг вперёд, к столику.
  
  Они сидели на старом камне, слушали журчание воды и наблюдали, как облачка пара вьются около лица. Это была победа. Кирана признали человеком, Натану разрешили сдавать экзамен. О лучшем исходе нельзя было и мечтать.
  - Они даже не спросили, чем ты занимался в своём мире, - в очередной раз прокручивая в голове заседание комиссии, пробормотал Натан.
  - А какая разница? Ты видел, какие у них жирные демоны? - Киран вздохнул. - С такими фамильярами я бы вообще ни о чём не беспокоился. Какое им дело, кого призвал костлявый ученик на задворках страны?
  - Но даже Келда с Ваном сказали, что человек не может прийти из их мира. Такие шишки, как Её Преподобие Райна, должны были хотя бы немного обеспокоиться!
  - Тут может быть лишь два варианта, и в обоих случаях нам нужно быть осторожными. Либо им действительно всё равно, и они нас больше не тронут, пока мы сами не обратим на себя внимание, либо они что-то задумали. И, к сожалению, второй вариант мне кажется более правдоподобным.
  - Да, слишком гладко всё прошло, - Натан понурился, но тут прямо из-под его руки выскочил младший демон.
  - Занятия закончились, мы уже идём, - пропищал он. - Ждите нас на камне.
  Он посмотрел на Натана, потом на Кирана.
  - Обжора! - пискнул демонёнок и с хлопком исчез.
  - Странно, даже еды не попросил, - пробормотал Натан. И кого это он назвал обжорой? Не Кирана ли?
  Вскоре послышались голоса - через парк к ним спешили двое. Их мантии немного различались: у Горана на рукаве были нашиты пять голубых полосок, а у Лорен - пять тёмно-синих. Киран покосился на мантию Натана - у того полоски были оранжевыми.
  - А что значит это? - он потрогал рукав с нашивкой. Раньше пожиратель думал, что это просто украшение, но, похоже, цвета что-то значили.
  - Количество полос - количество лет. Пять - выпускной год. Цвет - специализация. Я собирался стать боевым магом, - Натан замолчал. - Хотя теперь можно попробовать захватить мир. Как ты на это смотришь? Киран? Эй?
  Но Киран не отвечал. Он не мог отвести взгляд от приближающейся пары. Точнее от Лорен, шедшей немного позади. Она несла тяжёлую сумку и слегка прихрамывала.
  - Как я выгляжу? - шёпотом поинтересовался пожиратель.
  - Да как обычно. Ты чего?
  - Да как-то... - Киран сделал усилие и отвернулся. - Как мне себя вести?
  - Обычно себя веди. Так в чём дело-то?
  - Не знаю, странное ощущение, - Киран вздохнул и вдруг густо покраснел. - А если она спросит что-нибудь, то что мне делать?
  - Кто спросит? - Натан посмотрел на пожирателя, потом на приближающуюся пару. Потом опять на пожирателя. - Лорен, что ли?
  Киран с усилием кивнул.
  - Да ты что, девчонок никогда не видел? - Натан начал смеяться, а потом резко замолк. - А ведь и правда, не видел. Как-то я не подумал.
  - Привет! - Горан помахал рукой. Они были уже так близко, что можно было расслышать хруст снега под их сапогами.
  - Делай вид, что она такая же, как я или Горан. Если она заметит, что ты не так на неё смотришь, разозлится, - Натан вскочил на ноги и помахал в ответ. - Привет! Спускайтесь!
  - Как 'не так'?! - зашипел Киран, но Натан ничего не ответил - Лорен могла услышать.
  
  Они вчетвером сидели на камне - три человека и пожиратель. Люди веселились и что-то обсуждали. Пожиратель сидел немного в стороне, закутавшись в огромную, не по размеру, стёганку, на его глаза все время сползала шапка. Натан поглядывал в его сторону и несколько раз пытался разговорить, но Киран лишь бурчал в ответ что-то нечленораздельное и поддерживать разговор категорически отказывался. Наконец Натан решил, что это, скорее всего, из-за Лорен, и оставил несчастного в покое.
  Тяжёлая сумка, которую принесла девушка, оказалась доверху набитой конспектами.
  - Тебе ведь нужно успеть подготовиться к экзаменам. Ты столько пропустил, что я бы на твоём месте серьёзно беспокоилась, - не останавливаясь, ворчала она. - Я понимаю, приключение, но забрасывать учёбу нельзя.
  Киран достал один из свитков. Развернул. Чёткие линии струились по поверхности, перетекая из одной фигуры в другую. Это ведь Лорен сделала, он чувствовал её уверенную руку в плавных изгибах. Как красиво. Интересно, значат ли что-нибудь эти узоры? Он покосился на увлёкшихся разговором людей и тихонько достал ещё один свиток. И ещё один. Они все были разные, но в то же время похожие. Если присмотреться, то можно было заметить, что некоторые части узора повторяются. В разных сочетаниях и с разными вариациями начертания - возможно, для красоты, - повторяются. Пожиратель завороженно провёл пальцами по линиям - как бы ему хотелось понять, что это такое и зачем. Ведь для Лорен это важно.
  - Киран, положи конспекты на место, промочишь, - заметила его любопытство ученица. - Если тебе интересно, проследи лучше вечером, чтобы Натан не увиливал, а занимался.
  Пожиратель вздохнул и закрыл сумку. Ещё один новый штрих в картине этого мира. Как демоны умудряются плевать на все эти тонкости и охотиться только за выгодой? Он почувствовал, что ему сильно хочется домой. Никогда ещё, ни в одном из бесконечных странствий он так сильно не хотел вернуться.
  
  Натан зябко поёжился. Весь остаток дня Киран ходил за ним по пятам и неотрывно следил за каждым шагом. Даже сейчас, сидя за столом, ученик чувствовал на себе пристальный взгляд пожирателя.
  - Хватит на меня пялиться! Что случилось? - не выдержал наконец Натан. - Ты можешь объяснить, чего хочешь?
  Киран молчал, и это было очень странно. За прошедшие недели Натан настолько привык слышать бесконечный поток вопросов, что в этой тишине чувствовал себя неуютно. Он вздохнул и отложил учебники в сторону. Может, таким странным образом Киран за ним 'присматривает', как хотела Лорен?
  - Я тебя слушаю, - он смотрел на Кирана, пока тот не отвернулся. Но всё равно не проронил ни слова. Как такое возможно, ведь Киран должен был сказать хоть что-нибудь, иначе Печать начала бы причинять ему боль. Ведь так? - Киран, что случилось? Это из-за Лорен?
  - Нет. Я думаю, - пожиратель почесал голову. Его жёсткие седые волосы торчали в разные стороны, как пакля. - У Лорен - жёлтые волосы. У Горана - коричневые, как и у тебя. У старухи волосы - серые, как у меня. Но никто не удивляется. А на меня смотрят - удивляются. И глаза у всех разные. И одежда: у вас одна, у старших - другая. А я одет и не как слуги, но и не как один из вас. Я вроде бы человек, но все на меня смотрят. Почему? Все говорят, что я человек, но в то же время только Ниима разговаривает, как с человеком. Я не понимаю.
  Натан вздохнул.
  - Я - ученик. Есть волшебники. Есть слуги. Ты - не ученик, не волшебник и не слуга. Ты приехал в гости к своему племяннику, помнишь?
  Киран кивнул.
  - К тебе все относятся, как к моему дяде. Это нормально. Просто тебе не с кем сравнивать - ты ведь здесь один такой 'родственник' в гостях. А про то, что смотрят, - обычно такие серые волосы, как у тебя, бывают только у старых людей. А ты выглядишь молодо. Это непривычно.
  - Непривычно... - Киран задумался ещё сильнее.
  - Что тебя теперь смущает? - кажется, ученик смирился с тем, что позаниматься ему в этот вечер не удастся.
  - В какой момент становится непривычно? Вы ведь все разные. Почему одно разное привычно, а другое - непривычно?
  Кирана удалось разговорить, и это успокаивало. Если пожиратель задаёт вопросы - значит, всё хорошо. Натан поймал себя на этой мысли и невольно развеселился: он уже составил собственное представление о том, что для Кирана странно, а что нет.
  - Почему ты смеёшься? Что я такого спросил?
  - Нет, нет, всё нормально.
  - Что я такого спросил?
  Но Натан не мог остановиться и захохотал. Из-за пожирателя он начал задумываться о таких вещах, которые раньше его никогда не волновали. И это заставляло на многое посмотреть иначе.
  
  - Послезавтра начинаются первые экзамены, - Натан потянулся так, что хрустнули суставы. Утро было солнечным. Где-то глухо стучал топор, чирикали птицы, ярко искрился снег. Во дворе разгружали очередную телегу. - Я говорил с ректором, он разрешил тебе посетить библиотеку.
  - Мне? Библиотеку?! Но я же не маг!
  - Да, поэтому тебя пустят только в общие секции. Никаких секретных знаний, не волнуйся.
  - Но... я же не умею работать в библиотеке, я не покажусь опять странным? - Киран торопливо дожёвывал хлеб с сыром. Ученик в очередной раз удивился, насколько благоволит к пожирателю Великанша Ниима. Завтрак уже закончился, и у неё было полно своих дел, но повариха выкроила момент и вынесла им дополнительную порцию.
  - Да что там работать, сиди себе тихо и читай, - фыркнул Натан. У него самого через полчаса должны были начаться занятия, но идти на них не хотелось. Понятно, что после выпуска ему больше не сидеть за партой, но 'ученический дух', как он это называл, говорил во весь голос. Есть ведь множество других дел, особенно в такую солнечную погоду. Теперь, с появлением Кирана, Натан всё меньше времени проводил за книгами. Лучший ученик потока стремительно превращался в прогульщика.
  - Что значит 'читай'?
  - Ты что, не умеешь читать?
  - Может, и умею, просто Печать не знает, что это такое, - Киран беззаботно пожал плечами. - Она, оказывается, многого не знает. Как демоны вообще на неё полагаются?
  
  Киран в задумчивости склонился над конспектом Лорен. Эти узоры всё же что-то значили. И долгие медитации Натана над свитками - это не просто так. Это и есть чтение. Он ещё раз провёл пальцами вдоль линий. Сейчас, когда он знал смысл узоров, они потеряли своё таинственное очарование. Но вместо него появилось новое чувство - глядя на эти завитки и изгибы, можно было произносить слова. Два разных человека, увидевшие одни и те же линии, прочтут одни и те же слова. Это так необычно. Но чтение было наукой более сложной, чем казалось на первый взгляд.
  Натан в изнеможении спал рядом - у него уже не хватило сил вернуться в свою комнату. Полночи он пытался научить пожирателя читать, но, так и не добившись значительных результатов, заснул, а Киран продолжил рассматривать книги и свитки. И с удивлением обнаружил ещё одну странность: всё, что он успел запомнить, изучая тексты Лорен, не подходило больше ни к чему другому - остальное было написано другими линиями. Киран почувствовал панику: неужели каждый раз ему придётся учиться читать заново? И как Натан с этим справляется? Быть учеником оказалось намного сложнее, чем можно было предположить. Он вздохнул и отложил книги в сторону. Смотреть на ночное небо намного интереснее.
  Чтобы лучше видеть звёзды, Киран погасил лампу. В темноте даже дышалось свободнее - в зеркале больше не отражались ни седые волосы, ни уродливые шрамы. Киран уже знал, что такое 'уродливый'. Если оставаться незаметным, можно услышать много разного. Люди вообще слишком много говорят, когда уверены, что никто их не слышит. Странные... Голос ведь предназначен именно для того, чтобы его слышали. Но и Натан утверждает, что люди часто говорят то, что не предназначено для чужих ушей. И пишут то, что не предназначено для чужих глаз.
  Сила текстов - это так необычно. Народу Кирана никогда не нужны были книги. Каждый пожиратель помнил всё произошедшее. И если требовалось сообщить о чём-то другим - сообщал. Но идея хранить знания где-то отдельно, идея, такая логичная для людей, была просто невероятной. Теперь Киран знал много такого, о чём никогда не задумывался раньше. Он никогда не думал о пожирателях как о 'народе' - ведь все пожиратели разные, о них трудно думать как о чём-то едином. Он никогда не думал об именах и названиях - зачем называть что-то, если не пользуешься словами?
  Люди же... люди были полной противоположностью пожирателям. Они забывали, они умирали, они не успевали. Их было так много, и они были такими маленькими. Они придумали одежду и множество ремёсел. Они строили дома и играли с собаками. Теперь и Киран был таким же. Теперь он мог бояться смерти и любить. И это было так... странно. Интересно, как сейчас дома? Киран вытянул руку и положил её на стекло. Призрачные голубые узоры заструились, медленно поворачиваясь под ладонью. Но по ту сторону окна встала лишь темнота. Без звука, без света, без движения.
  'Здравствуй, брат', - сказала темнота. Во всяком случае, так показалось человеческому телу.
  - Здравствуй, - прошептал в ответ Киран. Один шаг вперёд, и глупое тело рассыплется, снимая свои оковы. Лишь тонкая грань отделяла его от дома, и в этом мире держала только Печать. Но если надавить совсем чуть-чуть, она лопнет. Её сила против пожирателя - что маленькая ракушка против шторма.
  - Киран? Я долго спал? - послышался сзади сонный голос. Натан сидел на кровати и тёр глаза. Сейчас он больше походил на потерявшегося ребёнка, чем на волшебника.
  - Нет, башня и раза прозвонить не успела, - пожиратель вернулся к магу. В окне опять беззвучно перемигивались звёзды. От Врат не осталось и следа, как будто их никогда и не было.
  - Мне такой сон приснился, ты не представляешь, - ученик зевнул.
  - Страшный?
  - В том-то и дело, что нет! Я темноты боюсь. А тут - вроде бы ничего не видно, но в то же время не страшно, - Натан опять начал клевать носом, возвращаясь в мир сновидений.
  - Ты опять спать?
  - Только чуточку, - с трудом пробормотал Натан и засопел. Интересно, как контрактор почувствовал, что пожиратель хочет уйти? Это Печать его разбудила? Это она прислала ему странное видение? Киран провёл рукой по волосам человека. Они были совсем не такие на ощупь, как его собственные. Намного мягче и послушнее. С еле заметным золотистым отливом. Он вздохнул. Нужно снять с Натана рубашку, не то за ночь совсем изомнётся, и завтра не в чем будет идти на занятия. Он больше не будет пытаться сбежать. Если этот маленький человек может, то у Кирана тоже всё получится. Он ведь сильнее и умнее. Он победит этот мир.
  
  Глава 4
  
  Натан нервно теребил манжету. Вся очередь, вытянувшаяся от входа в амфитеатр, смотрела на него, одни делали это украдкой, другие пялились открыто. Видано ли - ученик без демона допущен к выпускным экзаменам. Только Лорен и Горан знали, что Натан заключил контракт с существом из другого мира, но даже они не догадывались о том, что это за существо. Для остальных же присутствие Натана на экзамене было лишь странной прихотью комиссии.
  Очередь неторопливо продвигалась - экзамен был действительно экзаменом лишь частично. Успеваемость, склонности, усидчивость - всё это давно было известно, и сейчас учеников проверяли на адекватность и скорость реакции. Именно поэтому во время выпускного экзамена выделялось приблизительно полчаса на человека, а не до четырёх часов, как это бывало на квалификационных зачётах.
  Натан вздохнул. Он надеялся стать боевым магом, одним из самых могущественных волшебников современности, снискать славу на поле брани и занять достойное место в учебниках истории. И, возможно, не только истории. Но Каллан, пылающий демон-воин, на место встречи не явился. Точнее, его просто опередили.
  - Прекрати нервничать, - шепнула незаметно подошедшая Лорен. - У тебя рукав уже выглядит так, будто его собака пожевала.
  - Тебе легко говорить, - буркнул в ответ Натан, но руки опустил. - Они меня растерзают.
  - Всё будет хорошо, вот увидишь, - Лорен успокаивающе положила руку ему на плечо. - Горан уже зашёл?
  - Да, должен выйти с минуты на минуту.
  На жеребьёвке Горан вытащил номер из первой десятки. Следом за ним, с разрывом в шесть номеров, следовал Натан, и только в самом конце должна была пойти Лорен.
  - А вот и он, - Натан кивнул в сторону дверей. В их сторону, покачиваясь, словно пьяный, брёл Горан. По его ошалелому лицу сложно было понять, сдал ли он экзамен, и если сдал, то как. Остальные ученики расступались, пропуская отстрелявшегося собрата.
  - Ну, ну как? Что тебе попалось?
  - Сильно валили?
  Горан посмотрел на друзей и наконец выдохнул:
  - Младший маг четвёртой категории.
  Кто-то из стоявших рядом завистливо присвистнул. Четвёртая категория - очень хороший старт карьеры. Все выпускники начинали с младшего мага, этим никого не удивишь, но максимальной категорией, которую удавалось получить на выпускном экзамене, была третья, а большинство учеников довольствовались категориями с седьмой по пятую. Этого вполне хватало, чтобы выполнять мелкие заказы в деревнях и провинциальных городках или работать подмастерьем в крупной артели. Если же маг решал дальше идти по пути религии, такой результат позволял ему поступить в семинарию. Но чем выше была категория, полученная во время выпуска, тем меньше квалификационных экзаменов нужно было сдать позже и тем короче была дорога в маги без приставки 'младший'. Маг мог завести своё собственное дело, а начиная с третьей категории - даже взять несколько младших магов на работу.
  Горан, Натан и Лорен в своё время условились, что будут работать вместе и когда-нибудь создадут собственную артель. Кто из учеников не мечтал отправиться в столицу и разбогатеть? Работников известных артелей с давней историей приглашали даже потрудиться при Дворе. Но что останется от этой договорённости теперь, когда в глазах остальных магов Натан стал неудачником, чудным мальчишкой без имени, вписанного в Книгу Имён?
  Наконец, пришла очередь Натана. Экзаменационная арена представляла собой небольшую площадку диаметром пятнадцать метров. Здесь присутствовали все необходимые элементы: земля, огонь, вода, воздух, металл. Напротив дверей сидели экзаменаторы. Пять старших магов и ректор Стефан ждали, когда ученик подойдёт и вытянет билет - один из свитков, разложенных перед ними на столе. Всё было как обычно: прочитать задание, обдумать, ответить, выполнить. Если экзаменаторам что-нибудь не нравилось или казалось подозрительным, они могли задать дополнительные вопросы.
  Натан выбрал один из свитков с красным навершием и развернул его. От волнения пальцы слушались с трудом, письмена плясали перед глазами. Наконец он смог разобрать, что же от него требуется. Теория, как всегда, была простой - вопросы по основам любых магических направлений никогда не требовали у Натана дополнительной подготовки, и он ответил без запинок и ошибок. А вот с практической частью сложнее. Ловчая Вуаль, одно из самых сложных огненных заклинаний, требовала особой точности в работе с энергетическими потоками, без помощи демона её не соткать. Но он так и не заполучил Каллана. А какая специализация у Кирана? Он и не демон вовсе. Натан почувствовал, как у него пересохло в горле. Ученик до последнего надеялся, что пронесёт и ему попадётся что-нибудь, не требующее настолько плотной работы с демоном. Но не пронесло.
  - Ну, как? - сразу за дверьми ждали обеспокоенные Лорен и Горан. Киран сейчас, скорее всего, где-то неподалеку от владений Ниимы. Он всегда начинает жевать, если его контрактор колдует. Прямо чёрная дыра, а не человек. Да и всё равно его бы не пустили на экзамен.
  - Младший пятой категории, - вздохнул Натан. Конечно, многие из присутствующих были бы рады такому результату, но ещё несколько месяцев назад он рассчитывал на третью! Что Натан скажет отцу, когда вернётся домой? 'Здравствуй, папа, я стал обычным магом, позором всей семьи'? Тут и открытие века в виде Кирана не спасёт от родительского гнева. А как он прокормит этого проглота по дороге домой? Денег у Натана хватит только на одного человека - конечно, был и небольшой запас, но Киран ведь ест за троих. Нииму этот аппетит умиляет, но для кармана младшего мага такие расходы слишком велики.
  - Не волнуйся, могло быть и хуже, - попытался утешить друга Горан. Натан улыбнулся. Да, на самом деле могло быть и хуже. Но второй раз попробовать заключить контракт никто ему не позволил бы. Правило для всех одно: один человек - один демон.
  Лорен получила третью категорию, и никто этому особо не удивился.
  В тот же день устроили выпускную вечеринку, и уставшие бывшие ученики, а теперь уже настоящие маги веселились от души. Кто-то, получив более низкую, чем планировал, категорию, плакал в углу, кто-то напился и теперь горланил песни. Несколько человек на заднем дворе пускали фейерверки. Натан тихо выскользнул из зала и по тускло освещённым коридорам пошёл к Башне Призыва. Через неделю никого из выпускников здесь уже не останется, а через месяц начнут приезжать новые ученики. Школа не самая прославленная, на отшибе, недалеко от южной границы - путь отсюда домой, на северо-запад, в Двину, лежал неблизкий. Весна уже началась, но Натан надеялся, что морозы продержатся ещё какое-то время: путешествовать по весенним дорогам было сущим мучением. В отличие от Горана, летать он не умел.
  На верхней площадке было холодно, ветрено и пусто. Как раз то, что нужно, чтобы отдохнуть после шума и веселья. Натан подошёл к краю. Внизу, залитая огнями, лежала школа. За её стенами возвышался молчаливый тёмный лес, и из его непроглядной глубины поднимались в небо столбы дыма от ближайшей деревни в нескольких километрах южнее. Натан посмотрел на затянутое тучами небо и поёжился. Утром может пойти снег. А может, дождь.
  - Почему ты не веселишься внизу? - эти слова перекрыли шум ветра. Натан резко обернулся. Он был уверен, что здесь никого нет! Но кто-то, невидимый от дверей, стоял за каменной колонной. Фигуру и лицо человека было трудно рассмотреть в темноте, но его выдавали белеющие волосы.
  - Киран? Что ты тут делаешь?
  - Любуюсь ночным видом, - Киран подошёл к магу и, став рядом, тоже посмотрел вниз. - Где ещё взберёшься на такую высоту?
  Они помолчали.
  - Как твой экзамен? - поинтересовался пожиратель. Это была их первая встреча за день.
  - Нормально, могло быть и хуже.
  - Но?
  Натан покосился на Кирана. Уж слишком хорошо тот читает своего контрактора. Может, это тоже какое-то свойство таинственной Печати? Наверное, не стоит притворяться.
  - Я собирался получить третью категорию. Но без демона это невозможно.
  - Прости.
  - Да что уж там.
  Побыть в одиночестве не выйдет. Наверное, стоит пойти спать.
  - Отец будет в бешенстве, - Натан отвернулся. - Идём. Завтра начнём собираться.
  
  Прощание оказалось тяжелее, чем он думал. Люди, с которыми он жил бок о бок в течение пяти лет, исчезали из жизни. Все в один день. И очень немногие вернутся в неё. Да и вернутся ли? Это зависит от того, сможет ли Натан подняться на такой уровень, чтобы открыть своё дело. Все радужные надежды меньше чем за полгода пошли прахом. Юный маг покосился на причину всех своих бед, мерно шагающую рядом. Киран, как всегда, закутанный по самый нос, уверенно топал вперёд. Дорога до Двины, если идти пешком и без остановок, заняла бы около трёх недель. Но с учётом того, что Натан надеялся заработать в пути каких-нибудь денег, шансов увидеть родные края в ближайший месяц не было никаких. Оставалось надеяться, что он найдёт работу, подходящую для новоиспечённого выпускника магической школы. О том, что работы вообще может не быть, Натан предпочитал не думать.
  
  Киран тем временем страдал. Прошло уже несколько месяцев с тех пор, как он очутился в этом мире, но пожиратель в очередной раз оказался не готов к новым испытаниям. Ещё ни разу ему не приходилось так много идти без остановки. Ноги ныли, а желудок урчал, словно требуя вернуться к Нииме. Киран время от времени косился на своего контрактора, но мальчишка шёл вперёд, как ни в чём не бывало.
  - Натан, когда мы остановимся перекусить? - наконец не выдержал Киран. Ему было стыдно показывать слабость, но он уже всерьёз начал опасаться, что ещё немного, и он просто упадёт посреди дороги.
  - Подожди, мы ещё даже до города не дошли.
  - Может, передохнём хоть немного?
  - Подожди.
  Киран вздохнул, но больше ничего не сказал.
  Медленно и незаметно пришла головная боль. Натан чувствовал, как кровь пульсирует в висках. У него всегда болела голова, когда он злился. Всего несколько часов, как они покинули школу, а Киран уже начал ныть и жаловаться. Натан сам замёрз, устал и проголодался, но если они съедят всё сейчас, то на ужин ничего не останется, и тогда придётся тратить деньги, которых и так было мало. То, чего юноша опасался, случилось слишком быстро. Пожиратель теперь молчал, но Натан всё время чувствовал его пристальный взгляд: так волк следит за добычей. Может, подумывает съесть собственного контрактора?! От таких мыслей младшему магу стало не по себе.
  - Чего смотришь? - хмуро спросил он, когда терпеть взгляд стало невыносимо.
  - Тот окорок, что Ниима нам дала...
  - Это на несколько дней! Имей выдержку.
  - Но, может...
  - Нет! Если ты так голоден, найди что-нибудь сам. Не знаю, иди поохоться. Ты же пожиратель, найди себе еду! - только сейчас Натан понял, что связан с этим существом на всю жизнь, и теперь головная боль будет преследовать его всегда, пока смерть не разлучит их. Киран затих, вглядываясь в лес. Неужели действительно собрался на охоту? Натан проследил за его взглядом и увидел, что на обочине их поджидает какой-то мужик, и выглядит он не слишком дружелюбно. Школа осталась далеко позади, множество перекрёстков назад, да и мало кто мог подумать, что маг отправится путешествовать пешком - обучение стоило недёшево, и люди, имевшие диплом выпускника, обычно могли позволить себе и лошадь. Рядом дрогнула ветка, осыпая снег, и из-за дерева вышел ещё один человек. И ещё один - с другой стороны. Бежать некуда - последний посёлок они прошли больше получаса назад, а следующий лежал приблизительно на таком же расстоянии впереди. Три вооружённых бандита против двоих безоружных путешественников. Натан по привычке потянулся было к поясу, но рука нашла лишь пустоту - ученический меч остался в школе, а своим он пока не обзавёлся.
  - Ну как, по-хорошему разойдёмся или потанцуем? - подал голос тот, который стоял у обочины.
  Натану совершенно не понравилась его улыбка. Такой прирежет и глазом не моргнёт. Откуда они вообще здесь взялись, эти разбойники? Давно уже не было ничего слышно о них.
  - А что значит 'потанцуем'? - тоном деревенского дурачка поинтересовался Киран.
  - Подойди, покажу, - улыбнулся ещё шире разбойник и демонстративно погладил рукоять своего оружия - слишком короткого, чтобы называться мечом, но слишком большого, чтобы оставаться простым кухонным ножом. И Киран пошёл. Натан хотел было окликнуть его, остановить, хотя это никого и не спасло бы, но заметил, как меж пальцев пожирателя мелькнула крохотная голубая молния, и остановился. Это будет их первая настоящая битва. Не учебный бой, а сражение. За жизнь и кошелёк. С кровью и, возможно, жертвами. Натан так просто не сдастся, не зря же он был лучшим учеником на потоке, причём не просто учеником - почти боевым магом! Киран протянул вперёд руки и потянулся к грабителю так, будто собирался его поцеловать. Меч с глухим стуком упал в снег, увлекая за собой пустую одежду. От бандита не осталось даже облачка пара.
  - Маг! - крикнул один из оставшихся разбойников, и они оба бросились наутёк. Киран, казалось, безразлично смотрел им вслед. Ещё мгновение, и от него в сторону бегущих, словно молнии, выскочили две ледяные змеи, и мужчины застыли замёрзшими статуями. Всё произошло так быстро, что Натан не успел ничего подумать. Он оторопело смотрел, как Киран порылся в одежде главаря и выудил из кучи тряпья мешочек. Внутри что-то звякнуло. Потом он взял в руки меч, взвесил его и брезгливо отбросил в канаву.
  - Ты что сейчас сделал? - стараясь изобразить спокойствие, спросил младший маг.
  - Поохотился, - Киран начал выковыривать изо льда кошельки разбойников. - Ты же сам сказал, чтобы я придумал что-нибудь.
  - Ты... ты его съел?
  - Райана - да, - Киран потянулся, словно сытый кот. Похоже, Райаном звали главаря.
  - А остальных что же не стал? - Натан всё так же стоял посреди дороги, не зная, что делать.
  - Я наелся, - Киран помолчал, прислушиваясь к ощущениям. - Похоже, если в этом мире я ем что-нибудь живое и разумное, то вместе с жизнью получаю и его умения. Так что теперь я знаю о деньгах, кузнечном деле, лошадях, земледелии, алкоголе и немного о душегубстве. Пойдём, до города ещё не меньше двух часов пути, а скоро начнёт темнеть, - он хлопнул Натана по плечу. - Нужно было давно это сделать, ещё в твоей школе. Было бы намного меньше мороки.
  - Съесть человека?
  - Угу. Хотя не такие уж вы и вкусные, - Киран скривился, но маг всё равно вздрогнул.
  Только что пожиратель 'поохотился'. Когда ректор Стефан допрашивал пришельца, тот сказал, что он - демонолог. Охотится на демонов. И потом сказал Натану, что сами демоны называют таких, как он, пожирателями. Ни Ван, ни Келда, ни демоны комиссии не поняли, кто перед ними. Может, это особое умение скрываться? И Киран просил не говорить, кто он такой на самом деле. Существо, питающееся демонами. Точнее, много чем, включая демонов. И получающее умения тех, кого съедает. Существо, обладающее умениями всех демонов, которых оно когда-либо съело. Тогда Натан не сложил два и два, такой мысли ему и в голову не могло прийти, ведь демона невозможно убить - они бессмертны. По крайней мере он так раньше думал. Но и появление Кирана было невозможно. Как он вообще продержался так долго, не сожрав никого?
  - Слушай, ты ведь можешь нас перенести в город? По воздуху, например, или ещё как?
  Киран прищурился.
  - Могу. Но только если я потом нормально поужинаю.
  - Договорились.
  Киран поднял руки в уже знакомом жесте. Вспыхнули голубыми огнями Круги, и перед Натаном появились два лунных волка. Младший маг присвистнул. Такого он не ожидал. Прокатиться до Ургеля верхом на лунных волках - да ему никто не поверит! Киран уверенно схватился за шерсть на холке ближайшего зверя и запрыгнул на него, как на коня.
  - Залезай.
  Натан опасливо подошёл ко второму волку. Погладил. Шерсть была мягкой и невесомой, словно шёлк. Ехать на одном из опаснейших младших демонов-хищников - о таком Натан не мечтал даже в детстве. Да и экземпляр попался не из мелких - в холке он доставал магу до груди и был размером с телёнка. Волк тихо зарычал, поторапливая человека. Была не была! Натан покрепче схватился за шерсть и забрался на спину зверя. Нужно побольше разговаривать. Побольше спрашивать. Если бы только Натан знал о способностях Кирана раньше! Может, третья категория была бы у него сейчас в кармане.
  
  - Конечно, до Ниимы им далеко, но тоже неплохо, - довольно потянулся Киран, откинувшись на стуле. В тёплом, слегка прелом воздухе витали застарелые запахи пролитого пива, дыма, жареного лука и немытых тел. В углу у камина расположились бродячие музыканты. Весь вечер они играли, и только сейчас в таверне наступила относительная тишина - музыканты сделали паузу на ужин. - Какие у нас планы?
  - Сегодня отдыхаем и спим. Завтра отправимся искать работу.
  Остановились они на том же постоялом дворе, где сейчас ужинали, - на втором этаже, над общим залом, были небольшие и довольно уютные комнаты для постояльцев. Натан в задумчивости изучал дно своей кружки. Он уже понял, что прокормить Кирана будет непросто. Можно было попросить доставить их прямо к дому, но чем тогда пожиратель удовлетворит разгулявшийся голод? Обитателями небольшого городка? Чем сильнее была магия, которую Киран применял, тем больше он хотел есть. Хотя и без всякого волшебства он ел слишком много. Вот уж точно пожиратель.
  - Я попробую устроиться в кузницу. Райан был сельским кузнецом, пока не повредил руку и не подался в разбойники. Но вряд ли меня здесь возьмут - я же не записан в гильдию. А из другого разве что тюки тягать могу. Надеюсь, ты сможешь найти что-то более денежное.
  - Угу.
  В Ургеле, самом большом городе в этой части провинции, нужны были разные работники. Натан планировал остановиться здесь на несколько недель - хорошо бы заработать денег на два места в почтовой карете, чтобы хотя бы часть пути домой проделать с комфортом и без приключений. Конечно, найти денежную работу для младшего мага пятой категории непросто, но лучше потратить несколько недель сейчас, чем сбить все ноги потом. Да и путешественник из Кирана оказался никудышный.
  Утро выдалось морозным и ясным. Киран отправился в кузнечный квартал в надежде устроиться помощником кузнеца, а Натан - в магистратуру. Встретиться условились вечером в своей комнате. Каждый надеялся, что сможет заработать больше напарника.
  - Грамотный? - поинтересовался старик за конторкой. Выпускные грамоты не произвели на него никакого впечатления.
  - Да, господин, - Натану старик совершенно не понравился. Весь жёлтый и сухой, цепкий, похожий на колючку, наверное, он был той ещё язвой.
  - Второй этаж налево. Пусть старший писарь проверит, сгодишься ли ты для чего-нибудь, - он махнул кистью куда-то направо и вверх. Несколько капель туши упали на пол. Судя по многочисленным чёрным пятнам, такое случалось не в первый раз.
  - Благодарю, господин, - Натан поклонился и поспешил в указанном направлении. Магическими заданиями здесь и не пахло.
  Старший писарь Арран был рад Натану намного больше, чем Натан - новой работе.
  - Мой мальчик, ты просто спасение! Садись, показывай своё мастерство, - он подтолкнул мага к свободной конторке. - Ты не представляешь, на этой неделе слегли два писаря, мы прямо не знали, что делать! Пиши!
  Натан боязливо принял кисть от этого странного человека. Он мужчина или женщина? Говорят, на востоке и те, и другие одеваются и красятся одинаково, не различишь. Но старший писарь Арран не выглядел человеком с востока. Решив выяснить это позже, Натан старательно записал 'договор о купле и продаже коровы рябой, дойной, одна штука, между честными гражданами Свинариком и Болтом'. Закончив диктовать, писарь выхватил ещё не успевший просохнуть свиток - Натан едва успел отдёрнуть руку, чтобы последняя точка не размазалась, - и тщательно изучил результат.
  - Замечательно, замечательно, мой мальчик! Пишешь быстро и без ошибок, почерк изумительный! Ты принят. Приступаешь к работе сегодня же! Финиан! - из дальнего угла комнаты поднялся невысокий полный человечек в потрёпанной робе и больших чёрных нарукавниках. Как он с такой комплекцией умудрялся двигаться между конторками, ничего при этом не сбивая, было загадкой. Старший писарь тем временем продолжил: - Мальчик мой, это Финиан, начальник смены. Ты теперь будешь приписан к нему. Оплата у нас посвиточная, в конце смены получать деньги у казначея, Финиан тебе покажет. Выходные и больничные за свой счёт, не забывай предупреждать об отсутствии заранее. В день смен две - одна в архиве, вторая - приём честных граждан. Если хочешь, можешь работать в обе. Финиан расскажет подробности.
  Так неожиданно Натан стал писарем. Если стараться и писать быстро, без ошибок и не переписывать свитки по несколько раз (испорченные вычитались из платы), то можно неплохо заработать. Конечно, если бы Натан был главой семейства, то вряд ли смог свести концы с концами, но для зелёного выпускника начало оказалось очень неплохим. Жаль, конечно, что за писаря в послужной список мага ничего не зачтётся, да и опыт непрофильный, но на безрыбье и рак рыба. Боевым магом он ещё успеет побывать. Сейчас главное - добраться домой и как-то пережить встречу с отцом. Вспомнив Тора, великого двинского героя, Натан вздрогнул и чуть не посадил кляксу на почти законченный документ. Лучше пока об этом не думать.
  За неиссякающим потоком свитков и их учётом Натан не заметил, как наступил вечер. Уставший, но довольный, он отправился на постоялый двор с первой платой. Кошель приятно оттягивал пояс. Конечно, в нём лежали в основном мелкие монеты, но об этом младший маг предпочитал не думать. После вычета платы за постой и еду оставалось достаточно денег для того, чтобы, поработав так немного, отправиться дальше в путь. Но тут Натан в очередной раз вспомнил, какой приём ждёт его дома, и решил, что в дорогу можно и не торопиться.
  Их комната была самой дешёвой - угловой, окном на улицу, а не во двор. Натан поднял глаза и удивился: в окне не видно было света. Странно, Киран уже должен был вернуться. Да и вряд ли пожиратель нашёл работу так быстро и удачно, как младший маг, - грамотных людей было всё же намного меньше, чем чернорабочих. Натан торопливо поднялся на второй этаж. Дверь была прикрыта, но не заперта. Неужели их обокрали?! Он слегка толкнул её и заглянул в образовавшуюся щель. В комнате по-прежнему было темно. Натан зажёг маленький шар, и тот медленно поплыл под потолком. Неровный свет выхватил стул, сундук в углу... и кровать, на которой кто-то лежал. 'Даже не разулся, негодяй', - подумал про себя маг. Тихо, стараясь не скрипеть половицами, Натан подкрался к спящему. На подушке в неровном свете шара блеснула седина.
  - Киран? - Натан тронул человека за плечо. Тот вздрогнул. Киран перекатился с живота на бок и приоткрыл один глаз.
  - Натан? - хрипло отозвался пожиратель.
  - Что с тобой случилось?
  - Я сплю, - Киран закрыл глаза и отключился.
  - Ты ужинал?
  Киран молчал.
  - Киран, ты ужинал? - это было очень важно. Если пожиратель проснётся среди ночи голодный и не найдёт ничего - вдруг он слопает что-нибудь не то? Точнее, кого-нибудь не того. До сегодняшнего происшествия ни о чём подобном Натан даже не задумывался, но теперь в нем поселился червячок сомнения. Натан начал трясти напарника.
  - Киран! Киран!
  - М-м-м...
  - Ты ел?
  - М-м-м... - Киран отмахнулся от надоедливого контрактора, как от мухи. - Деньги там, - он ткнул Натана в грудь, отвернулся к стене и вновь затих. Натан вздохнул. Лучше подстраховаться и попросить у хозяина окорок или что-нибудь в этом роде. Если положить его возле кровати, Киран ведь заметит, когда решит подкрепиться? Да, подкрепиться - отличная идея. Только сейчас Натан сообразил, что и сам с утра ничего не ел. Он уже собрался было вернуться вниз, в обеденный зал, но вдруг увидел, что на его кровати лежат два кошелька. Один принадлежал съеденному бандиту, и им пользовался Киран, а второй - бархатный, замысловато расшитый бисером - был Натану незнаком. Дрожащими руками маг открыл второй кошель и высыпал его содержимое на одеяло. Три мана, семь сэнов и триста мару мелочью. Ещё два сэна, пятьсот мару из бандитских кошельков, и полтора сэна, которые, похоже, заработал Киран, и два сэна, принесённых Натаном... в сумме выходило четыре мана, три сэна и триста мару. Теперь у них были деньги и на дорогу, и на хорошую еду, и на отличные постоялые дворы.
  - Киран! Киран!!! - Натан начал трясти пожирателя с удвоенной силой. - Киран! Где. Ты. Взял. Второй. Кошелёк.
  - Он за мной гонялся с мечом, - не открывая глаз, пробормотал пожиратель. - Я не виноват.
  - Кто за тобой гонялся?
  - Он.
  - Кто он?!
  - Морис.
  Натан засопел. Выбить внятный ответ из спящего оказалось непросто. Кто такой Морис? В том, что Киран даже не проснулся, можно было не сомневаться.
  - Киран, что он от тебя хотел? - маг решил зайти с другой стороны.
  - М-м-м-м... - Киран пошевелил бровями.
  - Конкретнее!
  Киран наконец открыл глаза и мутным взглядом уставился на Натана.
  - Ты что меня трясёшь? - хмуро поинтересовался он. Кажется, всё-таки проснулся.
  - Откуда ты взял второй кошелёк? - Натан подумал, что его терпение вот-вот лопнет, и он сорвётся на бессмысленные вопли.
  - Ну, я шёл сюда. А тут Морис, этот идиот в пёстрых тряпках. 'Ты, проклятое порождение Тёмного! Сгинь, мадкир!' И всё такое. На всю улицу. И на меня с тесаком. Еле ноги унёс.
  - Ты его съел.
  - Ну... - Киран помялся. - Да. Но у меня не было выбора! Морис бы меня пришиб. Я даже толком драться не умею, - он замолчал, потом неуверенно улыбнулся. - Хотя, кажется, теперь умею.
  Натан тяжело вздохнул. Помассировал переносицу. Опять начала болеть голова. Плохой знак. Очень плохой знак. С тех пор как они покинули стены школы, у него почти всё время болела голова. Такого не было уже года три.
  - Почему он это кричал?
  - Откуда я знаю? Легко, что ли, разобраться в ваших мыслях?! У меня голова уже гудит от того, как вы думаете. Всякая ерунда стоит перед глазами всё время. Думаешь, мне нравится есть людей? От вас ломота потом по всему телу и спать невозможно!
  - Ладно, ладно, только не кричи.
  Нужно зайти с другой стороны. Морис - странное имя для северянина. Ещё и странное упоминание Тёмного... Уж не южанин ли это был? Богатый южный торговец, таких здесь, в Ургеле, полно - только за один сегодняшний день Натан оформил несколько документов-сделок для них. Они любят пёструю одежду и разные украшения, типа этого кошелька. Но какой резон честному господину, пусть и южанину, бросаться на незнакомца на улице?
  - Ты можешь вспомнить, что перед этим делал?
  - Хм... - Киран задумался. - Снял шапку.
  - Снял шапку?
  - Ага. Жарко было.
  Натан ещё раз внимательно посмотрел на пожирателя. Тот так же внимательно смотрел на мага. Южане верили в единого бога, Дайну, но у того было две ипостаси: Светлый Дайну, от которого шло всё доброе и прекрасное, и Тёмный Дайну, причина всех бед и несчастий. Натан напряг память, пытаясь вспомнить, что слышал об этом культе. У Тёмного Дайну были помощники, проклятые с белой головой и светлыми глазами. Они якобы несли людям болезни и воровали маленьких детей. Чушь, конечно, но южане в неё верили. Им, в своей массе смуглым, черноглазым и черноволосым, даже светлокожие северяне раньше казались нечистью. Как Натан сразу не подумал? Если они столкнулись на улице вечером (а раз Киран уже возвращался, то так и было), в темноте южанин мог принять его не за седого, тем более что пожиратель в остальном выглядел молодо, а вот за такого белоголового из легенд. Тогда понятно. Но что теперь делать? Не ходить же Кирану всё время в шапке? Хотя внимания он так будет привлекать меньше.
  - Я понял. Это из-за твоих волос.
  - А что с ними?
  - Они седые. Тебе нельзя снимать шапку, не то все южане будут бросаться. Особенно по пьяни.
  - Ты с ума сошёл? Я помру, если всё время в шапке! Больные они какие-то, - засопел Киран. - Придумай что-нибудь ещё.
  - Например?
  - Не знаю, ты же из нас двоих местный! А я спать, - пожиратель начал стягивать сапоги. - Весь день грузил подводы. Руки отваливаются, ноги отваливаются... Спина как чужая. А он ещё трясёт тут...
  - Ужинать не будешь?
  - Не. Устал, - расправившись наконец с сапогами, Киран свернулся калачиком. - Всё. Спокойной ночи.
  Натан ещё какое-то время сидел возле кровати, а потом отправился вниз. Уж он-то от еды отказываться не собирался. Нужно решить, что делать дальше. Чтобы уехать из города, денег теперь достаточно, да и Кирана могут начать искать. Мало ли кто что видел. Но что делать с работой в магистратуре? Хорошо бы дождаться, пока хотя бы один из заболевших писарей не вернётся к работе. И ещё эти седые Кирановы волосы. Наверное, нужно заказать что-нибудь покрепче пива.
  
  Глава 5
  
  Киран опасливо заглянул в миску с подозрительной чёрно-коричневой жижей. Над её поверхностью вился пар.
  - Это что?
  - Хна.
  - Зачем?
  - Красить тебя будем. Раздевайся.
  - Красить? - пожиратель послушно снял стёганку и рубашку. Голая кожа сразу же покрылась мурашками. Натан мгновение помедлил, прежде чем накинуть старую простыню, любезно подаренную горничными. Вроде бы раньше у Кирана было больше шрамов. Хотя куда они могут деться? Наверное, просто забыл, сколько их было.
  - Волосы, - Натан взял немного жира и принялся смазывать лоб, виски и шею оторопевшего напарника.
  - Эй, эй! Ты что делаешь?! Я только помылся!
  - Ничего, ещё раз помоешься.
  - Общественная баня денег стоит, скажу тебе!
  - Сиди, не дёргайся, - закончив с Кираном, маг смазал и свои руки. Взял в руки кисточку и миску. Вдохнул, как перед прыжком. - Итак, приступим.
  - Горячая.
  - Терпи.
  Киран помолчал минуту.
  - А дальше что?
  - Будет сохнуть. Потом помоем тебя ещё раз.
  - А откуда ты знаешь, что нужно так делать?
  - Я бабушке помогал краситься, когда маленьким был.
  Волосы пожирателя были короткими, и Натан закончил намного быстрее, чем ожидал. Проверил, нет ли где потёков. Он отлично помнил, как плохо смывается краска с кожи и почти не отстирывается с одежды. Тщательно замотал голову Кирана второй простынёй.
  - Всё. Теперь жди.
  - А долго?
  - Час, не меньше. Потом смыть в тазике, - Натан ткнул в сторону приготовленной миски с горячей водой. Сейчас там был кипяток, но хотелось надеяться, что через час вода будет хотя бы чуть тёплой. Обтёр руки тряпкой, посмотрел на результат. Всё равно нужно мыть. - Сиди, скоро вернусь.
  Помыв руки, Натан растянулся на своей кровати и блаженно вздохнул:
  - Я спать.
  Киран вздохнул и в задумчивости обвёл взглядом комнату. Он просидел взаперти целый день, пока Натан занимался разными писарскими делами и торговался на рынке. 'Никуда не выходи, никого не пускай, к окну не подходи, ни с кем не разговаривай, еда вот, на день должно хватить'. Так скучно, как сегодня, ему ещё ни разу не было. Пожиратель успел передумать все мысли, хорошенько покопаться в воспоминаниях Райана и Мориса, раз пять перебрать пожитки, пересчитать всё, что было в комнате, включая пауков, поспать, размяться несколько раз - после вчерашних перегрузок мышцы иногда сводило, а когда он пытался присесть, то подкашивались колени. Но время шло слишком медленно. Наконец, прикончив остатки еды и натянув посильнее шапку, он подкрался к окну и сквозь щель в ставнях до вечера наблюдал за прохожими. И только ночной поход в баню и хороший ужин хоть немного уменьшили его раздражение.
  - Есть что-нибудь перекусить? - Киран тронул за плечо начавшего было дремать Натана.
  - Мы же только что ужинали!
  - Ну и что?
  - Слушай, займись чем-нибудь.
  - Чем?
  Маг задумался. Пошарил взглядом по комнате в попытках что-нибудь придумать. И тут заметил свою сумку. Сам не зная зачем, он принёс с собой сегодня несколько испорченных свитков. Порывшись, достал тушечницу и кисть:
  - Держи.
  - Но я же писать не умею.
  - Ничего страшного. Просто порисуй.
  - Что, например? - Киран скептически покрутил в пальцах кисточку.
  - Ну, не знаю. Придумай что-нибудь.
  - Ну, знаешь ли...
  - Спокойной ночи, - Натан закутался поплотнее в одеяло и отвернулся к стене. - Краску с головы не забудь смыть.
  За эти два дня он вымотался так, что сил дождаться, когда пройдёт этот час, не осталось. На улице уже стемнело. Никуда Киран не денется, утром можно будет на результат посмотреть.
  
  - Киран. Киран! Утро уже, вставай.
  Киран неохотно открыл глаза. Какой-то странный у Натана голос, как будто он плачет. Но нет, маг еле сдерживал смех.
  - Киран-моркован, - с трудом выдавил он из себя и протянул обескураженному пожирателю зеркальце для бритья. - Прости, в следующий раз добавлю басму.
  Киран всмотрелся в отражение. Да, цвет получился немного... странный. Как свеча в тёмной комнате. Как солнце на закате. Или как морковка.
  - Ну, по крайней мере никто не узнает, - вздохнул он. - Долго мы ещё будем здесь торчать, кстати?
  - Ещё три дня. Я договорился с Финианом, что проработаю у него до пятницы, - Натан наконец справился с собой и перестал смеяться. - Краска вымывается быстро, через две недели твой цвет вернётся, но в следующий раз я буду умнее. Подберём какой-нибудь более естественный оттенок.
  - Ладно, - Киран потянулся и сел. - Значит ли это, что мне всё ещё нельзя выходить?
  - Хотел бы я. Но не думаю, что ты сможешь высидеть в четырёх стенах так долго. Идём завтракать.
  
  Киран сидел на бортике фонтана и наблюдал за людьми. В чаше лежал всё ещё не растаявший снег. Воду сюда пустят не раньше чем через два месяца. Жизнь вне школы оказалась ещё удивительнее, чем он предполагал. Знания и память съеденных людей позволяли замечать такие вещи, на которые он раньше и внимания бы не обратил. Или не понял бы, что происходит. Странным было то, что каждый из этих двоих воспринимал мир настолько по-разному, что у Кирана до сих пор каждый раз начинала раскалываться голова, когда он пытался собрать воедино их мысли и чувства. 'Всё-таки люди удивительные существа', - в очередной раз подумал он. В городе пожирателю встретилось несколько магов. За ними вился отчётливый демонический запах, и один раз Киран поймал себя на мысли, что очень хочет съесть кого-нибудь из них, чтобы понять, каково это - быть контрактором, быть на другой стороне договора. Но чувство самосохранения удержало его от этого шага: ещё не хватало, чтобы демоны узнали, что в этом мире завёлся пожиратель. Это точно было бы лишним.
  Киран со вздохом встал и потянулся. Морис, съеденный южанин, был хорошим воином. Телохранителем. От него Киран узнал очень много нового о своём теле. Что нужно ежедневно тренироваться, чтобы не потерять гибкость и силу, чтобы тело не забывало, как нужно двигаться. А ещё ему необходимо оружие. Киран решил, что когда они будут уезжать, а это случится скоро, он заберёт с собой тесак Мориса. Мёртвому он ни к чему, а сейчас ходить с такой заметной вещью по улицам - себе дороже. До сих пор пожирателя никто не искал - или не нашёл - но если он достанет меч из тайника, то всё может в одно мгновение измениться. В любом случае, пора собираться.
  Киран зашёл в лавку писчих товаров. В этот раз он решил попробовать цветную тушь. Должно получиться намного лучше, чем простой чёрной. Пусть он не умеет писать, но рисовать оказалось очень интересно. Тем более что в рисунках, оказывается, тоже можно было запечатлевать свои мысли и воспоминания. Киран очень обрадовался этому открытию и, полный гордости, показал свитки Натану. Тот лишь хмыкнул и сказал, что, наверное, один из съеденных был очень религиозным, потому что все эти рисунки очень похожи на Священные Писания - украшения из старых храмов. Красивые, но бессмысленные полосы и завитушки. Пожиратель не стал его разубеждать. Не так уж это важно, может быть, Натан и прав - Киран ещё не успел до конца разложить по полочкам всё, что досталось ему от Райана и Мориса.
  Чужие чувства и воспоминания постепенно сглаживались, становясь частью Кирана. Неделя подходила к концу. Натан сказал, что один из заболевших писцов уже вернулся на работу, и теперь можно отправляться дальше. Но было видно, что по какой-то причине ему не хочется этого делать. Или он чего-то опасается. Вообще у Натана, похоже, странная семья. Он единственный не любил говорить о своих родителях, в отличие от Лорен или Горана. Особенно Лорен, она все уши прожужжала, рассказывая о своих родителях и братьях. Натан единственный, кого не встречали и кому не дали достаточно денег на дорогу.
  Друзья Натана, скорее всего, уже давно дома, а он по-прежнему торчит в Ургеле, в одном дневном переходе от школы.
  
  - Киран? Ты куда?
  - Нужно забрать кое-что в городе. Мы ведь завтра уезжаем?
  - Да, - Натан посмотрел на свою кровать: за последние полчаса он уже в третий раз перепаковывал вещи в надежде впихнуть всё в одну сумку, но каждый раз оставалось что-нибудь лишнее. То пара новых штанов, то туба с кистями.
  - Не волнуйся, я скоро вернусь.
  - Надеюсь, - буркнул закрывшейся двери Натан. В последние дни Киран очень изменился. Стал задумчив, меньше ел. С одной стороны, хорошо для кошелька, но с другой стороны - маг готов был поспорить, что за этим что-то кроется. И вот сейчас: 'заберу кое-что в городе'. Что он там забирать собрался? Что за тайны? Натан ругнулся и взял вторую сумку.
  Пожиратель вернулся действительно быстро, в руках он держал какой-то свёрток.
  - Что это?
  - Меч, - Киран развернул ткань. Странное оружие можно было назвать как угодно, но не мечом. Тяжёлое, слегка искривлённое широкое лезвие длиной приблизительно в локоть, простой, без украшений, эфес, рукоятка для захвата одной рукой, металлический набалдашник...
  - Больше похоже на огромный нож, - Натан взвесил оружие в руке. Веса в нём было, как в настоящем мече. Таким долго не помашешь. - Где ты его достал?
  - Нашёл.
  - А ножны где?
  - Потерял.
  - Ну-ну... - Натан покачал головой и вернул оружие Кирану. - И что ты собираешься с ним делать?
  - То же, что люди обычно делают с мечами, - Киран, словно пробуя оружие, взмахнул им, встал в одну стойку, другую. Было видно, что он знает, что делает.
  - Но зачем?
  - Во-первых, когда я колдую, то потом готов сожрать что угодно. А во-вторых, при демонах я не хочу выдавать себя. У нас и так проблем достаточно. Пусть лучше магия остаётся твоим коньком.
  - Ладно. А как ты его повезёшь? Без ножен-то.
  - В сумке, - Киран заботливо завернул тесак обратно в ткань. - Мы ведь не будем в дороге сражаться?
  - Я очень на это надеюсь.
  
  После долгих дней тряски, ночёвок на постоялых дворах, а иногда и под открытым небом, когда деньги начали подходить к концу, а Натан стал ругаться от любого неверно сказанного слова, впереди наконец-то появилась Двина. Сначала река, а потом и одноимённый город.
  - Почти дома, - вздохнул Натан, выглядывая в окно. Киран покосился на него, но ничего сказал. Должно быть больше радости в голосе у того, кто так давно не был в родных краях и не видел близких.
  Они вышли на почтовой станции. Натан какое-то время стоял, осматриваясь, а потом побрёл в ему одному известном направлении. Киран послушно пошёл следом. Было видно, что магу не по себе. Возможно, это из-за отца? Киран попробовал представить себя в подобной ситуации. Бояться вернуться домой, потому что сделал что-то не так, и отец будет ругаться. Каково это - Киран представить не мог, ведь у него самого никакого отца не было.
  - Остановимся в трактире, поедим, а потом пойдём домой, - буркнул Натан.
  - Ладно, а почему?
  - Мы живём не в Двине, а за городом. Туда ещё полдня пешком тащиться, - Натан посмотрел на грязные сапоги. - Там грязи в некоторых местах сейчас по колено. Попробуем найти повозку.
  - Ладно, - Киран решил не спорить. Натану виднее.
  Двина была значительно больше Ургеля, здесь жили совсем другие люди и встречались совсем другие диковинки. Южан в городе не было (по крайней мере, они ни одного не встретили), зато попадалось множество северян и торговцев мехом из западных лесов. Лесорубы и рудокопы, плотники и камнетёсы... У Кирана глаза разбегались от множества новых интересных предметов.
  - Натан, они здесь одеваются по-другому, - заворожённо шептал пожиратель хмурящемуся магу. - Натан, что они делают с собаками? - в следующее мгновение теребил он мага за рукав, заметив охотников с волкодавами. - Натан, смотри, чашки из стекла, - это они проходили мимо лавки с горным хрусталём. - Натан...
  - Стоп. Хватит, - Натан остановился, и Киран, рассматривающий в это время лавку с мехами, больно въехал ему в спину. - Смотри молча. Я понимаю, что тебе интересно, но мне нужно подумать.
  Киран насупился, но замолчал. Хорошо хоть не запретил вообще по сторонам смотреть. С Натана в его странном настроении могло статься.
  Усадьба 'Дубовая Роща' находилась на холме, окружённом полями. К его подножию жалась деревенька с таким же названием. В снегу уже появились большие проталины. Ещё несколько недель, и везде начнут зеленеть озимые. Вокруг дома стояла та самая дубовая роща, давшая название местности, а с другой стороны холма, невидимый отсюда, ждал весны небольшой парк. Вдали темнел лес. Повозка остановилась на развилке.
  - 'Дубовая роща' направо, - крикнул возница. Натан отсыпал ему несколько монет и спрыгнул на дорогу. Под сапогами мерзко зачавкало.
  'Может, ну его? - мелькнула предательская мысль. - Киран, конечно, обжора и зануда, зато на мозги не давит. Что, если сейчас сбежать из дома? Не возвращаясь. Отправиться в странствие. Постепенно сдавать зачёты и добраться до ранга мага. А потом и старшего мага. Поучаствовать в войнах... Неплохо ведь?'
  - Ну что? - поинтересовался Киран. Торчать в грязи посреди дороги ему совершенно не нравилось. - Идём или нет?
  - Идём.
  Натан дёрнул головой, как упрямый осёл, и сделал первый шаг. Двум смертям не бывать, а одной не миновать. Он уже взрослый, справится. Начал моросить мелкий дождь.
  
  Мокрые и уставшие, они наконец вскарабкались на холм. Во дворе никого не было, даже собаки спрятались от непогоды. Натан поднялся по ступенькам крыльца и остановился. Ноги вытереть было негде, а если они наследят, то Кариния устроит такую выволочку, что мало не покажется. Маг одёрнул себя: ему уже не десять лет, чтобы бояться старой домоправительницы. Тем более что она сама виновата, если гости нигде не могут почистить обувь.
  - Натан! - этот грозный голос... Натан обернулся. От коновязи к ним спешил отец. Такой же мокрый, как и они, но злой и разгорячённый. Высокий, в походном плаще, он походил на гору. Возле взмыленной лошади уже суетился непонятно откуда взявшийся конюх. - Ты где шлялся целый месяц? Тебя ждали ещё до начала оттепели!
  - Прости, отец, но вернуться быстрее не было возможности...
  - Позор семьи, получить пятую категорию! - Тор взлетел по ступенькам.
  Натан почувствовал, как дёрнулось веко. Он ещё не успел переступить порог, а старые хвори уже возвращаются. Сначала головная боль, теперь этот тик. Конечно, отец не мог не знать. Ему, как покровителю Натана, ректор сообщил результаты экзамена в первую очередь. Какое это, должно быть, разочарование для него - сын оказался посредственным магом, да ещё и напортачил с вызовом демона. Позор.
  - Я могу всё об... - Натан увидел, как на него опускается рука отца. От удара не уйти - слишком расстроился, отвлёкся, слишком поздно заметил. Что-то звякнуло, и Тор кубарем скатился вниз.
  - Негоже бить того, кто не ответит, - Киран стоял на ступеньку ниже Натана. Юный маг с трудом узнал его голос - на несколько тембров ниже, чем обычно, он походил на грохочущую на стремнине реку.
  - Неужто неудачник из другого мира решил заступиться за моего непутёвого сына? - в тон Кирану зарычал Тор, поднимаясь из грязи.
  Киран сделал неуловимое движение и в его руке оказался знакомый свёрток. Как он так быстро достал его из сумки?
  - Демонолог Киран, если вы будете столь любезны, - оскалился пожиратель. Из его положения было удобно и прыгнуть вперёд, атакуя, и увернуться, уходя в сторону.
  - Киран, не надо, - Натан положил руку на плечо своему фамильяру и почувствовал, как тот вздрогнул. - Это было всего лишь приветствие. Я сам виноват, что зазевался. Отец всегда так проверяет мою реакцию.
  Киран несколько секунд медлил, но потом молча спрятал свёрток.
  - Заходите в дом, - совсем другим тоном сказал Тор, вновь поднимаясь по ступенькам.
  
  Кариния наотрез отказалась пускать их в таком виде, и пристыженные мужчины коротали время в комнате для слуг, дожидаясь, пока нагреется вода для мытья.
  - Ольвен пропала?!
  - Вчера. Мы уже не знаем, что думать. Никто не требовал выкупа. В деревне её никто не видел. В доме её нигде нет. Я только что из леса - мы проверили абсолютно всё. Ни следов, ничего. Собаки ничего не чуют, - Тор тяжело вздохнул. Ольвен, его младшей и любимой дочери, в этом году должно было исполниться тринадцать. Когда Натан уезжал из дома, он был в том же возрасте, что она сейчас. - Шихан с людьми продолжает поиски, но даже поисковые заклятия бессильны.
  Над столом повисла тишина. Теперь понятно, почему деревня так пустынна и в поместье никого не видно - все ищут Ольвен.
  - Я заехал за горячей едой и отправляюсь обратно, - через силу продолжил Тор. - Я понимаю, что вы устали с дороги и хотели бы отдохнуть. И я понимаю, что ваше присутствие вряд ли поможет. Но если вы присоединитесь, то я буду... благодарен.
  Натан кивнул. Он никогда не любил хулиганку Ольвен и то, как все с ней носились. Может, это была зависть. Или ревность. Или ещё что-нибудь похожее. На отца было тяжело смотреть - так сильно его тревожило исчезновение дочери. Как они могут отказать в помощи?
  - Где мы вас сможем найти?
  - Я еду к камням. Там у нас что-то вроде полевого лагеря. Вам скажут, что делать дальше.
  - Мастер Тор, всё готово, - заглянула в комнату Кариния. Высокая и сухая, похожая на старое дерево и хищную птицу одновременно, домоправительница всегда вызывала у маленького Натана суеверный ужас. Въедливая и цепкая, готовая приложить розгами за любую оплошность, она была настоящим проклятьем. Сейчас же маг видел перед собой лишь чопорную старую деву в строгом платье и с сурово поджатыми губами. В её волосах добавилось седины, а на лице - морщин. 'Я её не боюсь', - повторил он про себя, как заклинание.
  - Уже иду, - Тор грузно поднялся из-за стола. - Покорми их и подготовь ещё одну комнату для господина демонолога, - и прежде чем уйти, он ещё раз посмотрел на сына. - На конюшне есть лошади. Я скажу Штерцу, чтобы он оседлал вам двоих.
  
  - Киран.
  - М-м? - пожиратель задумчиво жевал хлеб. Было видно, что он уже наелся, но оставлять еду на столе было выше его сил. Горшок ячневой каши, два цыплёнка, кувшин вина и целый хлеб. Своим аппетитом он поверг служанок в священный ужас.
  - Скажи, ты когда охотился на демонов... Ты как за ними охотился? Сидел в засаде? Или выслеживал? - они остались в комнате совсем одни, и только непрекращающийся шорох дождя за окном нарушал тишину.
  - Ты почему интересуешься? Думаешь, могу ли я найти девчонку?
  - Если бы мы её нашли, то я мог бы...
  Киран требовательно поднял руку, заставляя Натана замолчать.
  - Ничего не хочу знать. Я и так чуть не убил человека ни за что из-за ваших дурацких разборок.
  - Но ты можешь?
  - Я могу попробовать. Здесь есть вещи, которыми она всё время пользовалась?
  - Пойдём в её комнату.
  Они поднялись на второй этаж. Натан уверенно шёл вперёд - казалось, он уехал из дома только вчера. Почти ничего не изменилось: всё те же ковры, всё те же картины на стенах...
  - Мастер Натан! Мастер Натан! - вдруг донеслось снизу. - Вы где? Я же просила вас не уходить!
  'Грымза заметила, что мы смылись', - злорадно подумал Натан. Ничего, пусть это маленькое непослушание будет его местью.
  - Сюда, - маг толкнул дверь. В комнате было темно, а взять с собой светильник они не догадались. Маг создал маленький огненный шар и запустил его под потолок. Обычная комната обычной девочки. Кровать, игрушки, письменный стол со свитками и книгами, ещё одна дверь в гардеробную - Тор не скупился и покупал любимой дочери всё, что она только желала.
  - Хм... - Киран сделал круг по комнате, рассматривая вещи. Возле кровати и письменного стола он задержался особенно долго, как будто прислушиваясь к чему-то.
  - Мастер Натан! Да что же это такое! - сварливый голос Каринии звучал всё ближе. Киран замер посреди комнаты и закрыл глаза, сосредотачиваясь. - Первый день только вернулись, а опять за старое, да ещё и в комнате мистресс Ольвен!
  - Нашёл! - воскликнул Киран в ту же секунду, как хлопнула дверь, впуская домоправительницу. - Приблизительно пятнадцать километров на юг, там заброшенное здание. Она одна, но... - Киран нахмурился, будто всматриваясь куда-то вдаль. - Она чертит магический круг. И, боюсь, она делает это правильно.
  Глупая девчонка! Ученикам разрешали практиковать Призыв со второго года обучения, причём начинать можно было только с самых младших демонов, не требовавших контракта, как старшие из Книги Имён. В двенадцать лет совершить призыв самостоятельно было равносильно самоубийству - Натан видел, что случилось с первогодком, который нарушил запрет и попробовал провести первый вызов сам, без присмотра, не обладая должным умением и сноровкой. Младший демон - такого они с Гораном и Лорен использовали для связи - разорвал мальчишку в клочья, оставив от него неопознаваемое кровавое месиво. Если с Ольвен случится что-либо подобное, страшно подумать, как это переживёт отец.
  - Немедленно выйдите! - попыталась вмешаться в разговор Кариния, но никто не обратил на неё внимания.
  - Ты видишь, кого она собирается призвать?
  - Имя Каллана, пылающего демона-воина, тебе о чём-нибудь говорит? - Киран повернулся к магу, и Натан почувствовал, как у него немеют ноги. Она решила доказать, что лучше Натана? Таким вот глупым способом? Даже если ей удастся вызвать Каллана и не развалить круг во время Призыва, удержать его ей не хватит сил. Что она вообще думает?!
  - Мы успеем раньше?
  - На лошадях нет. Она его уже целый день чертит. Почти закончила.
  - Ты можешь что-нибудь...
  Но Киран не стал дожидаться, пока Натан закончит говорить. Поднял руки в знакомом жесте. У его ног полыхнуло два круга, и в комнате из ниоткуда соткалось два мерцающих существа. Домоправительница пискнула и потеряла сознание. Старые знакомые, лунные волки. В прошлый раз, в дневном свете, они выгядели не так грозно. Сейчас их шерсть тускло светилась, заливая комнату призрачным сиянием. Натан торопливо залез на ближнего зверя, и в следующее мгновение они прыгнули. Прямо сквозь стену. Волшебные звери бежали по воздуху, как по земле. Где-то далеко внизу серой скатертью стелились поля. Кажется, они пронеслись мимо группы всадников. Наверное, кто-то из поисковой группы.
  Холм тёмной громадой вставал на горизонте. Развалины на его вершине были похожи на гигантского спящего медведя. Старый заброшенный храм. Его разрушили в одну из прошлых войн, но так и не восстановили. Не прошло и нескольких минут, как они уже оказались во дворе, но не остановились, коснувшись земли, а помчались по запутанным коридорам куда-то вглубь, к основному святилищу. У Натана в глазах зарябило от стен, перегородок и обвалов.
  Часть огромного зала была освещена - шесть пылающих факелов окружали небольшую площадку возле алтаря. Маленькая чумазая девчонка в их неровном свете чертила что-то на полу и никак не ожидала, что здесь появится кто-то ещё. Один из волков прыгнул на круг и страшно лязгнул зубами прямо перед лицом ребёнка. Ольвен завизжала и бросилась бежать, но второй волк преградил ей дорогу.
  - Ольвен! - крикнул сидящий на нём Натан. Ольвен остановилась, как вкопанная, а в следующее мгновение заплакала. Первый волк закружил по кругу в диком танце, стирая линии, разрывая узор. - Не смей больше так делать! - маг спешился и обнял сестру. - Ты хотя бы представляешь, как волнуется отец?
  - Я бы победила-а-а-а-а... - размазывая по лицу слёзы и сопли, протянула девочка.
  - Натан, ты уверен, что нам её нужно живой принести? - холодно поинтересовался Киран, подъезжая ближе. Его зверь тихо рычал и дыбил шерсть на загривке.
  - Но мы же успели вовремя?
  - Заткни её немедленно.
  Натан нервно улыбнулся. Он понятия не имел, как вести себя с детьми и тем более - с плачущими девочками.
  - Если ты сейчас перестанешь плакать, то поедем домой на лунном волке.
  Плач мгновенно прекратился.
  - Это твои зверюшки? - деловым тоном поинтересовалась Ольвен. 'Вот вымогательница', - подумал Натан. Плакала скорее всего для того, чтобы её не наказывали, а не потому, что действительно испугалась. Маленькая ещё, о лунных волках разве что в сказках слышала, даже не представляет, что это за опасные твари.
  - Не мои, но если будешь хорошо себя вести, то дядя Киран позволит немного покататься.
  Девочка обернулась и оценивающим взглядом смерила Кирана. Пожиратель спешиваться даже не собирался, лишь ждал, что решат люди.
  - Ладно, - наконец кивнула Ольвен. - Сейчас только сумку соберу.
  - Едем, - скомандовал Натан, когда они забрались обратно на волка. Ольвен сидела спереди, крепко сжимая сумку с инструментами. Киран внимательно осмотрел всадников.
  - Ты лучше не за сумку держись, а за волка, - посоветовал он девочке. Подумал несколько секунд и добавил: - И не смей визжать, кричать или выть. Поняла?
  Ольвен насупилась, но кивнула и вцепилась зверю в загривок. Киран пронзительно свистнул, и они помчались домой. Казалось, что летят они вверх ногами: тяжёлое, без единого проблеска небо казалось землёй, а остатки снега на полях поблескивали в лунном свете, напоминая звёзды. Не было слышно ветра, не чувствовались капли дождя, всадники как будто замерли в межвременье. В первый раз, когда они ехали в Ургель, и сегодня, когда они спешили к храму, Натан не обратил на это внимания - слишком занят был другими мыслями. Но теперь, когда всё уладилось, окружающая тишина казалась странной.
  Они плавно опустились во дворе 'Дубовой Рощи'. Хорошо, что в усадьбе никто не видел их возвращения. Ольвен молча слезла с волка. В её широко распахнутых глазах всё ещё отражались поля, и дальний лес, и огни, которыми перемигивалась усадьба внизу.
  - Там в кухне я видел свежее мясо, - как бы невзначай сказал Киран. Натан лишь кивнул, и звери растворились в воздухе, словно клочья предрассветного тумана. Видимо, отправились немного перекусить. Оставалось надеяться, что на кухне в этот момент никого не окажется.
  - Штерц! Штерц! - юный маг заторопился в сторону конюшни. Нужно было сообщить отцу, что Ольвен вернулась и с ней всё в порядке. Отправить с известием младшего демона он догадался значительно позже.
  
  Тор сидел на диване и постукивал пальцем по локтю - это означало высшую степень раздражения. Сколько Натан себя помнил - этого он боялся больше всего. Вот такого равномерного постукивания пальцем.
  - Значит, Каллан, пылающий демон-воин? - наконец произнёс он. Ольвен потупилась ещё больше. Её уже успели отмыть, причесать и переодеть. Натан и Киран, ещё раз поужинавшие (в основном, правда, ел Киран) и тоже искупавшиеся, сидели на соседнем диване. Пропажи телятины в суматохе ещё никто не заметил. Кроме них, в гостиной был Шихан, старый друг и правая рука Тора, да возле двери замерла незаметной тенью вездесущая Кариния. - Значит, верхом на лунных волках? - после паузы добавил он.
  Ольвен молча кусала губы.
  - Отправляйся к себе в комнату.
  Это значило, что наказание откладывалось, но не отменялось. Скорее, отец просто решил не устраивать сцен при постороннем - Киране.
  - Кай, - позвал Тор, как только дверь за Ольвен закрылась. За его плечом материализовался демон-земледержец. Его коричневатое тело казалось составленным из грубо отёсанных камней. - Скажи, кого ты видишь в этой комнате.
  - Четверых людей, - после короткой паузы глухо ответил демон.
  - А на этом диване? - он указал в сторону Натана и Кирана.
  - Двоих людей.
  - Можешь идти.
  Демон с лёгким поклоном исчез.
  - Значит, ты действительно человек, - протянул Тор, рассматривая Кирана. - Что у тебя с волосами?
  - Если вы про синий оттенок, то Натан опять не угадал с красителями.
  - А зачем вы их вообще красили?
  - Киран седой, и южане принимали его за слугу Тёмного Дайну.
  Тор кивнул каким-то своим мыслям.
  - Это ты призвал лунных волков? - он опять смотрел на Кирана.
  - Я.
  - Можешь ещё раз?
  - Думаете, это так просто?
  Тор замолчал, задумавшись.
  - А других демонов ты тоже можешь призывать?
  - Не всех.
  - Например?
  - Каллана, например, не рискну.
  Тор сначала хмыкнул, потом громко расхохотался.
  - Что ж, так даже интереснее, - наконец успокоившись, произнёс он. - Надеюсь, вы с моим сыном поладите.
  
  Глава 6
  
  Натан долго ворочался - никак не мог уснуть. В голову лезли разные мысли, и не было среди них ни одной приятной. Больше вопросов, чем ответов. Так и с ума недолго сойти.
  - Киран, иди сюда, - тихо позвал маг. Обычный человек не услышал бы его, даже находясь в той же комнате, что уж говорить о том, кто должен сейчас спать в другом крыле дома, в гостевых покоях. Но Натан очень надеялся, что Печать сработает, и Киран явится, как и любой демон-фамильяр. Медленно текло время. Он уже думал, что никто не придёт, когда дверь скрипнула и раздался недовольный, хриплый со сна голос:
  - К твоему сведению, я спал. Надеюсь, у тебя что-то важное.
  Завернутый в плед, волочащийся по полу, Киран прошлёпал босыми ногами к окну и забрался на подоконник.
  - Ну?
  - Скажи... - Натан сел, чтобы лучше видеть пожирателя. Нужно было спросить это ещё в Ургеле, но младший маг тогда почему-то не решился. - Ты действительно призываешь демонов?
  - И ради этого ты меня поднял посреди ночи?
  - Когда ещё я мог бы спросить? Весь вечер кто-нибудь рядом крутился.
  Киран вздохнул и покачал головой.
  - Конечно, нет. Я не умею вызывать демонов.
  - Но тогда...
  - Натан, я не человек. Об этом трудно помнить, но это так, - Киран помолчал, подбирая слова. - Видишь ладонь? - он вытянул перед собой руку и растопырил пальцы. Натан кивнул. - Это часть меня. Те волки - такая же часть меня.
  - То есть ты хочешь сказать... Ледяные змеи тоже были частью тебя?
  - И ледяные змеи тоже.
  Натан сглотнул. Значит, Киран в своё время полакомился и лунным волком, и ледяной змеёй.
  - А люди, которых ты... ты их тоже можешь... ну, как бы вызвать?
  - Я бы не хотел пробовать, но думаю, что да.
  - Дела... - Натан задумался. Киран скучал на подоконнике: на улице было пустынно и темно. Тучи закрыли луну и звёзды, и только вдали, на окраинах деревни, горели огоньки. - Слушай. А ты много разных демонов съел?
  - Я никогда не считал.
  - Но много разных?
  - Если тебе интересен мой рацион, то я не ем младших демонов. А высшего демона не так уж легко поймать, так что их тоже немного.
  - Дела...
  Пожиратель закутался в плед поплотнее - от стекла тянуло холодом.
  - А ты почему спрашиваешь?
  - Мне было непонятно, - Натан откинулся на подушки, размышляя. Профиль Кирана казался неестественно чётким на фоне ночного неба. - Я потом добуду свиток. Нужно проверить, кто есть в нашем распоряжении.
  - А где твоя мать? - пожиратель повернулся к Натану, но в темноте маг не мог рассмотреть ни выражения его лица, ни того, куда он смотрит.
  - А что?
  - Я знаю об этом мире уже достаточно, чтобы быть уверенным: у каждого человека два родителя - отец и мать. Если одного из них нет, значит, с ним что-то случилось. Отца я видел. А мать? Её нет в доме.
  - Она умерла. Мне тогда было десять.
  - Понятно.
  - В таком случае говорят 'соболезную', а не 'понятно'.
  - Соболезную, - поправился Киран. Они опять затихли.
  - И Тор не мой родной отец, - вдруг добавил Натан. - Если честно, то я ему вообще никто. Но он согласился заботиться обо мне, когда женился на маме.
  - А настоящий отец?
  Вот уж от кого не стоило ожидать такта и сочувствия, так это от Кирана.
  - Тоже умер. Погиб на войне.
  - Соболезную.
  - А ты? Какая у тебя семья?
  - Не знаю, - ненадолго задумавшись, ответил пожиратель.
  - То есть?
  - Я никогда об этом не думал.
  Они опять замолчали.
  - Я помню свой дом, - добавил Киран. - Это не дом в человеческом понимании слова. Наш мир вообще немного другой. Но если попытаться перевести в человеческие понятия, то это, наверное, самое похожее.
  - Дом Туманов? - Натан вспомнил, что Киран вроде бы так называл свою родину тогда, перед комиссией.
  - Да. Мы всегда туда возвращаемся. В других местах я с пожирателями и не встречался.
  - А другие пожиратели, какие они? О чём вы разговаривали?
  - Хм... дай подумать... - Киран опять посмотрел на улицу. Там всё было по-прежнему - всё те же темнота и сырость. - Новостями обменивались, где демоны собираются, какая... кхм... погода... - он тихо засмеялся. - Да, если говорить об этом человеческими словами, то выходит забавно. Кажется, что мы вели настоящие светские беседы.
  - А на самом деле?
  - Я всегда был голоден. И опасность. Знаешь, мир полон опасностей. Тогда это ощущалось особенно сильно.
  - Нелёгкая у пожирателей жизнь.
  - Да нет, людям сложнее. Я всё время хочу есть. Думаю, мне от этого чувства никогда не избавиться, но у меня нет начала и конца. Мне не нужно думать о смерти. Я просто есть. Вы же воюете, ненавидите, боитесь, ждёте... Это всё было так далеко от меня. У людей другие пути и желания. И сейчас я вынужден идти путём человека. Не скажу, что мне это не нравится, но иногда кажется, что моей смелости для такого не хватит.
  - Не хватит смелости быть человеком? Да брось!
  Киран опять отвернулся к окну и ничего не ответил. Натан задумался, каково это - не иметь родителей и даже не думать об этом.
  - Киран? - но лишь тишина была ему ответом. Маг бесшумно поднялся и подошёл к пожирателю - тот спал. Здесь, у окна, было значительно холоднее - по ночам зима всё ещё возвращалась в попытках отвоевать немного времени. Если Киран останется так до утра, то точно заболеет. Натан подумал было перенести фамильяра в его кровать, но почти сразу отказался от этой мысли: рядом с Кираном он выглядел тощим ботаником. Киран был и выше, и шире в кости, и мускулистее. Тащить его через весь дом - только кур смешить. Даже с подготовкой боевого мага,
  - Киран, - Натан слегка тронул напарника за плечо.
  - Что теперь? - недовольно спросил Киран.
  - Нет, ничего. Возвращайся лучше к себе, а то заболеешь.
  - А... - Киран послушно слез с подоконника. Замер, ещё раз посмотрел на улицу. - Слушай... - он замолчал, раздумывая о чём-то.
  - Да?
  - А мы теперь отправимся в путешествие?
  - Вот только дороги немного подсохнут.
  - Хочу себе настоящую лошадь, - заявил пожиратель и пошлёпал прочь.
  Натан тоже выглянул в окно. Было темно, но если смотреть вдоль фасада, то с рассветом можно будет увидеть конюшни.
  
  К утру погода прояснилась. Натан проснулся ещё до рассвета, но небо на востоке уже светлело. За ночь комната совсем остыла. Тихо ругаясь, младший маг натянул холодную одежду - за годы, проведённые в школе, он уже забыл, что нужно брать её с собой в постель, иначе утром придётся бороться с отсыревшей рубашкой и задубевшими штанами.
  Натан заглянул к Кирану, но комната оказалась пуста - пожиратель уже успел куда-то уйти. Скорее всего, на кухню. Куда ещё этот проглот мог отправиться с утра пораньше? Но на кухне Кирана тоже не оказалось. Не было его и в столовой, и в комнате для слуг, и в гостиной. Натан в недоумении замер посреди холла. Конечно, можно просто позвать его, и Киран тут же явится. Но, во-первых, это могло привлечь лишнее внимание, а во-вторых, Натану нечего было сказать своему фамильяру, а тревожить его только ради того, чтобы узнать, где он, - сущее ребячество.
  - Мастер Натан ищет своего друга? - в дверном проёме стояла Дафния, одна из служанок 'Дубовой Рощи'. Натан её не знал - пять лет назад, когда он уезжал из дома, Дафнии здесь ещё не было. - Он ушёл со Штерцем в деревню, к кузнецу.
  Зачем пожирателю понадобилось ехать с конюхом к кузнецу? Натан поблагодарил служанку и тоже заторопился в деревню: ему было интересно посмотреть, что Киран там делает.
  Усадьба только просыпалась, но у подножия холма жизнь уже кипела: во дворах ходили куры, хозяева кормили скот, кто-то собирался в город. Штерц и Киран действительно оказались у кузнеца - они подковывали лошадей.
  - А, мастер Натан! Доброе утро! - Штерц заметил его первым. - Как поживаете? Встали-то в какую рань! Всё в порядке?
  - Доброе утро, всё хорошо, просто искал Кирана, - маг по очереди поздоровался со всеми и укоризненно посмотрел на пожирателя. - Мог бы и предупредить, что отправишься в деревню.
  Киран в ответ лишь хмыкнул.
  - Мастер Киран хотел посмотреть, как здесь всё устроено, - почему-то начал оправдываться конюх.
  Понятное дело, что хотел, учитывая такой неожиданный интерес к лошадям. Как потом признался пожиратель, это любопытство досталось ему от Райана. Наконец всё было готово, и они неторопливо отправились обратно: Штерц привёл с собой сразу четверых скакунов, и теперь они вместе с Кираном вели их под уздцы. В душе Натана тлела странная обида: Киран, чужак, вписался в окружение намного лучше, чем он, Натан, проживший здесь много лет. Пожиратель уже вовсю флиртовал со служанками, подружился с конюхом и садовником и, кажется, стал любимцем кухарки. Перед его обаянием устояли только Кариния и Ольвен, но чувствовалось, что им тоже осталось недолго.
  
  - Ты почему весь день дуешься?
  Они наконец остались вдвоём: Тор с Шиханом уехали по делам, Ольвен занималась в библиотеке, а Киран с Натаном сидели в гостиной. Заняться им было нечем, поэтому пожиратель достал свитки, тушь и самозабвенно рисовал события последних дней. Натан молча смотрел в камин. Киран отложил кисть и уставился на своего контрактора.
  - Ну? Так почему дуешься?
  - Ты слишком быстро со всеми сошёлся, - нехотя признался Натан.
  - Разве это плохо?
  - Нет, но... - маг замолчал, не зная, как лучше выразить свои мысли.
  - Ты что, ревнуешь?
  - Нет! - крикнул маг. И такая поспешность была в его возгласе, что Киран против воли рассмеялся.
  - Ладно, я постараюсь сильно не навязываться. Но ты тоже постарайся быть поживее. Мы здесь уже второй день, а ты ходишь, как мешком по голове огретый.
  Натан вздохнул, но ничего не ответил.
  - Что ты рисуешь? - от дверей раздался требовательный голос. Ольвен внимательно смотрела на столик, где валялись свитки Кирана. Натан опять вздохнул. Лучше бы Тор отдал её в школу. Зачем он оставил её дома в этом году? Видно же, что это бьёт по самолюбию девчонки: она такая одарённая и намного умнее неудачливого старшего брата, а по какой-то непонятной причине до сих пор дома, а не в школе. Ольвен знала, что девочек всегда отдают на обучение позже, чем мальчиков, если отдают вообще, но всё равно чувствовала несправедливость.
  - Это мой дневник, - Киран старался быть вежливым, но младший маг видел, как он внутренне собрался, готовый к любым неприятностям.
  - Похоже на детские каракули, - бросила Ольвен и тут же презрительно добавила: - Ты что, писать не умеешь?
  - Мистресс Ольвен! Я же попросил вас ждать в библиотеке! - послышалось из коридора. Это был старик Адельберт, жрец Неназываемого, старый друг семьи и бывший служитель храма Пяти Радостей. Когда-то Адельберт был настоятелем, но эти времена давно прошли, и теперь он жил в 'Дубовой Роще', занимая пост домашнего преподавателя. Когда-то он учил Гвен, мать Натана, потом самого Натана, а теперь и Ольвен.
  - Я устала! - девочка развернулась на каблуках и, проскочив сквозь гостиную, скрылась в дверях на противоположной стороне комнаты. Старику было за ней не угнаться.
  - Я приношу извинения за мою ученицу. Юность неусидчива в своей стремительности, - учитель поклонился.
  - Ничего страшного, свет Адельберт. Ольвен всегда была такая. И здравствуйте, мы ещё не виделись после моего возвращения, - Натан встал и тоже поклонился.
  - Натан? - Адельберт прищурился, рассматривая молодого человека. - Как ты вырос! Я даже не узнал тебя. Ты уже вернулся из школы? Как у тебя дела?
  - Всё хорошо, спасибо, - Натан неуверенно улыбнулся. Он был рад встретить старого учителя, но ещё не знал, что отвечать, если тот вдруг поинтересуется его демоном. Официально комиссия разрешила сдавать ему экзамен без фамильяра. Редкий случай, но иногда такое бывало. - Познакомьтесь, мой... напарник, Киран. Мы вместе работаем.
  - Очень приятно, - мужчины пожали друг другу руки. Взгляд Адельберта скользнул по столу, где в беспорядке лежали свитки.
  - Это очень похоже на Священные Писания, - изменившимся голосом сказал старик. - Правда, таких я никогда раньше не видел. Вы живописец?
  - Не совсем... - Киран прищурился. Священные Писания? Это те украшения в храмах, о которых говорил Натан? - Но я бы хотел как-нибудь посмотреть на первоисточник. Думаю, я сильно отошёл от оригинала.
  - Да у вас талант! - Адельберт, забыв о сорванном уроке, рассматривал узоры, заворожённо водил пальцами по линиям, словно они были выпуклыми. - Да, рисунок отличается, но общий стиль, дух - просто невероятно. Я никогда не встречал ничего подобного. Вы ведь видели каменные столбы вдоль дорог?
  - Да, такие высокие, с бороздками.
  - Это не просто бороздки, а такие же Священные Писания, - удивлённо уточнил Адельберт. Он не ожидал услышать такой ответ от храмового живописца - а кто же ещё этот Киран?
  Почти незаметное движение бровей выдало невысокое мнение пожирателя о 'таких же Священных Писаниях'.
  - Но это правда, они ни в какое сравнение не идут с вашими произведениями. - продолжил Адельберт. - При каком храме вы обучались?
  Киран открыл и закрыл рот. Беспомощно посмотрел на Натана.
  - Он самоучка, - младший маг улыбнулся и заговорил сам, не давая никому прервать его. - Кстати, свет Адельберт, я помню, в храме Пяти Радостей находятся старинные Священные Писания?
  - Да... Мы всегда гордились нашей резьбой.
  - Киран ищет лучшие примеры священного искусства, чтобы оттачивать своё умение. Если бы вы могли поспособствовать...
  - О, мастер Натан, конечно же. Я напишу сопроводительное письмо настоятелю Пиелу, чтобы вас пустили в главный зал не во время службы, - Адельберт вновь склонился над свитками. - Такой талант не должен пропадать. Скажите, вы сотрудничаете с каким-нибудь из храмов? Нет? Может, хотите обновить нашу коллекцию?
  Киран лишь качал головой и что-то смущённо мямлил. Откуда Натан узнал, что он во что бы то ни стало хочет увидеть храмовую роспись? С другой стороны, это было не так уж и сложно. Если резьба похожа на рисунки Кирана, возможно, это записи какого-то другого пожирателя, который побывал здесь раньше? Возможно, они откроют многие тайны, расскажут, откуда взялись Врата, и Печати, и Книга Имён... Киран ведь ничего не знает об этом. Почему никто из пожирателей, кого он встречал в Доме Туманов, не говорил об этом мире? Значило ли это, что тот, предыдущий пожиратель, не вернулся? Но если не вернулся, то почему? Может быть, здесь, в этом мире, пожирателей подстерегает какая-то серьёзная опасность, которой Киран пока просто не чувствует, просто не встретил?
  
  За заботами незаметно опустился вечер. Все собрались за большим общим столом на шумный ужин, и только Тор был молчалив и задумчив. Натан время от времени бросал в его сторону настороженные взгляды, но тоже молчал.
  После ужина Тор поманил сына к себе.
  - Хочу поговорить с тобой. Зайди в кабинет через час.
  Этот час оказался для Натана настоящей пыткой. Он и хотел услышать, что скажет отец, и боялся этого. Больше всего Натан не любил неопределённости. С одной стороны, ничего страшного не должно быть: Натан уже взрослый, самостоятельный маг с фамильяром. Но, с другой стороны, это же Тор. Как Натан себя ни успокаивал, детские страхи возвращались вновь и вновь.
  Старый кабинет с большими кожаными креслами, огромными книжными шкафами, массивным дубовым столом, заваленным бумагами и свитками... И особый запах, какой бывает только в библиотеках. Сколько воспоминаний связано с этим местом. Сколько раз он пробирался сюда тайком, сколько книг он испортил в своей детской неуклюжести, сколько раз его ловили на горячем из-за того, что он слишком увлекался чтением и терял счёт времени. Натан передёрнул плечами, сбрасывая оцепенение, и подошёл к дивану. Здесь он засыпал не один раз. И не один раз выслушивал поучения отца.
  - Я хотел поговорить о планах, - Тор сделал неопределённый жест, предлагая сыну сесть. - Уже весна, начинается посевная. Что ты думаешь делать? Я приму любое решение: если ты останешься дома - хорошо, мне давно уже не хватает помощников, но если решишь ехать, я тоже пойму, тебе ведь нужно собирать практику для повышения степени.
  - Я... я думал поездить первый год, посмотреть, как пойдёт дело, - у Натана уже столько идей было на этот счёт! Нужно срочно догонять Горана и Лорен, причём они ведь тоже не будут сидеть на месте. Если они втроём действительно хотят открыть собственное дело, то сейчас нужно будет крепко попотеть. Ехать в столицу смысла нет - там уже всё давно поделено, да и не могут младшие маги переплюнуть старших. А вот путешествие по провинциям - самое оно. Иногда в глуши можно найти такие громкие заказы, что мама не горюй - ведь там живёт мало магов, никто не хочет добровольно хоронить себя в деревне. Но с серьёзными проблемами деревенские маги в одиночку справиться не могли.
  - Я понял, - Тор кивнул. - Что ж, весна - самое время для начала карьеры. Когда определишься с датой отъезда - дай знать. Я помогу тебе с экипировкой.
  - Спасибо, отец.
  В кабинете повисла тишина. Натан ждал, когда отец его отпустит, но Тор молчал, словно хотел сказать что-то ещё.
  - И вот ещё что... - наконец решился он. - Этот Киран, которого ты якобы призвал. Я понимаю, что вы теперь вместе до конца дней, и вам нужно уживаться, но... Не нравится он мне. Что-то с ним нечисто.
  - Что ты имеешь в виду, отец?
  - Он какой-то... - Тор покрутил ладонью, пытаясь сформулировать почётче. - Скользкий, что ли. В 'Роще' всего пару дней, а все девки от него без ума. И не красавец ведь. С работниками слишком легко сошёлся, как будто бы свой. Я никогда не видел, чтобы чужака так легко принимали, - он помолчал. - Причём я читал отчёт ректора Стефана. Там сказано, что он не воин. Но как не воин мог швырнуть меня со ступенек одной рукой?
  Натан нервно улыбнулся. Врать отцу он не мог - сразу раскусит. Но и правду сказать нельзя. Слово 'пожиратель' - табу. Ни при каких обстоятельствах он не сдаст Кирана. Да, Киран - не обычный фамильяр, как все демоны, которые делают только то, что им прикажут. Он всё время везде лезет, всем интересуется, пытается помогать. Даже если эта помощь выходит потом боком, он старается сделать как лучше. И чем дольше он живёт в этом мире, тем больше становится похож на человека. Всё больше становится напарником и другом. Хотя Натана за эти дни рядом с ним уже замучила головная боль.
  - Он просто хорошо приспосабливается. Наш мир для него совершенно новый, Киран не знает наших законов и обычаев. Ему повезло, что он такой гибкий, иначе сломался бы ещё в школе. Может, он просто неправильно понял ректора, когда тот спрашивал его об умениях. Киран ведь не профессиональный воин.
  - Адельберт рассказывал о его удивительном таланте к Священным Писаниям. Ты разговаривал с Кираном об этом? - Тор откинулся на спинку кресла, но глаз с сына не спускал.
  - Да, - Натан чувствовал, как страх подбирается всё ближе. Только бы не сболтнуть лишнего. - Это его дневники. Он говорил, что в его мире так пишут.
  - Так пишут?! - в глазах Тора зажёгся азарт, и ничего хорошего это не предвещало. - Может ли это значить, что Неназываемый, наш господь и покровитель, пришёл из другого мира?! Может ли он быть пришельцем?!
  - Э-э-э...
  - Раз Киран пишет этими каракулями, он ведь может их и читать, ведь так?
  - Ну, да...
  - Первым делом съездите в храм Пяти Радостей. Сможет ли он прочитать, что там написано на стенах?
  - Но прошло уже больше тысячи лет, я могу поспорить, что их язык менялся так же, как и наш. К тому же, наши мастера перебивали узор, не понимая его значения, ошибки, накопившиеся за это время, могли оказаться...
  - Неважно! - Тор вскочил и в волнении начал кружить по кабинету. - Если твой приятель не врёт, и это действительно запись его языка... Ты представляешь, что это значит? Сколько открытий, сколько новых откровений он может нам дать!
  Натан внутренне содрогнулся: Тор увидел цель, пока что недоступную пониманию младшего мага. Теперь он с упрямством быка будет двигаться к этой цели, сметая всё на своём пути. На этом можно будет прославиться. Или заработать денег, получить влияние, могущество... Возможность читать древние надписи в храмах - это невероятно. Странно, что самому Натану это не пришло в голову.
  - Отправляйтесь завтра же, - резко остановившись, заявил Тор. - И возвращайтесь как можно быстрее. Я должен знать, что там написано. Ты понял?
  - Да, отец.
  - Иди.
  
  - Что это? - требовательно поинтересовалась Ольвен, тыча в один из Кирановых свитков. Натан поморщился. Он надеялся, что девчонка утром будет спать, и они уедут до того, как она проснётся. Но вот он, завтрак в предрассветных сумерках, а маленькое чудовище уже сидит за столом и пытается командовать. У Ольвен были такие же каштановые волосы и светло-карие глаза, как у Натана. Такая же форма лица, такой же нос. Они оба были очень похожи на Гвен, свою мать. Но какими разными оказались по характеру! Натан вспомнил, какой душкой была его сестра, когда ходила пешком под стол. Но сегодня от пухлого розовощёкого карапуза остались только воспоминания.
  - Портрет, - Кирана невозможно было сбить никакими глупыми вопросами. Это был его последний завтрак 'на дружественной территории', как он это называл, и пожиратель, похоже, собрался уничтожить всё продовольствие, до которого мог дотянуться. Он опасался, что это последний шанс хорошо поесть, и эти опасения были вполне оправданны.
  - Чей?
  - Одной девушки, - Киран бросил взгляд на свиток, как будто бы сверяясь с тем, что там написано. - Она очень умная и красивая. И характер у неё намного лучше, чем у тебя.
  Насчёт характера Натан бы поспорил. Он знал Лорен намного дольше, чем Киран, и бо́льшей язвы не встречал. Скрупулёзная и педантичная до сумасшествия, она была не тем человеком, с кем Натан хотел бы провести жизнь до конца дней своих. Хотя сердцу ведь не прикажешь. Оставалось надеяться, что у Кирана это со временем пройдёт. Особенно учитывая, что магичка вряд ли когда-либо ответит ему взаимностью.
  - Ты что, в неё влюблён? - судя по тону, Ольвен собиралась поизмываться над Кираном, но того не так-то просто было смутить.
  - Да. А если ты будешь продолжать себя вести, как сейчас, то тебя никто никогда не полюбит.
  Ольвен обиженно засопела и села на своё место. В этот ранний час на кухне они были вчетвером: Натан, Киран, Ольвен и сонная Кариния, которой выпало провожать путников в дорогу. Их сумки уже были собраны и лежали тут же.
  - Возьмите меня с собой, - вдруг шёпотом попросила девчонка, едва Кариния вышла в кладовку за ещё одной порцией вяленого мяса.
  - Что? - Натан закашлялся, поперхнувшись.
  - Если ты сейчас сбежишь с нами, то отец никогда не отдаст тебя в школу, - Киран оторвался от своей тарелки и внимательно посмотрел на Ольвен.
  - Он и так не отдаст, - Ольвен насупилась и стала похожа на маленького воробышка. - Я подслушала, как он сватал меня Калхоунам. Я не хочу.
  - Поэтому ты пыталась призвать Каллана?
  Ольвен не ответила, насупившись ещё больше.
  - Хочешь стать, как Натан? - Киран улыбнулся. - Младшим магом без фамильяра, который не знает, чем ему заняться?
  - Неправда! Он сильный и храбрый, и спорит с отцом, - Ольвен покраснела, вдруг вспомнив, что предмет их разговора сидит здесь же, за столом. - Я тоже так хочу, - почти на грани слышимости добавила она, опять уткнувшись взглядом в стол. - Я не хочу замуж.
  - Сильный аргумент, - Киран нахмурился, изображая работу мысли. - Натан, что скажешь?
  Натан не верил своим ушам. Ольвен его хвалит и говорит, что мечтает стать такой, как он? Нет, невозможно. Маленькая манипуляторша.
  - У нас нет денег, чтобы отдать тебя в школу. А без этого ни одного мага не возьмут на работу. Но отец не стал бы тратить столько времени на твоё обучение, если бы хотел, чтобы ты просто вышла замуж и сидела дома. Мы через пару недель вернёмся, и тогда я поговорю с отцом, обещаю.
  - Правда? - Ольвен наконец осмелилась поднять глаза и посмотреть на брата.
  - Правда. А теперь иди спать. Весь день будешь как варёная.
  - Нет, я вас провожу.
  Натан вздохнул. Спорить сейчас, когда на душе было так светло, совсем не хотелось.
  
  - А говорил, что она вредная, - хмыкнул Киран, когда они отъехали подальше от дома. У ворот за их спинами стояли Кариния и Ольвен и смотрели вслед удаляющимся всадникам.
  - Помолчи.
  Деревня уже начала просыпаться. Грязь всё ещё не подсохла, и приходилось ехать медленно, чтобы лошади не спотыкались и не увязали. Дорога к храму обычно занимала пять дней. Натан надеялся, что по пути им подвернётся работа. Хотя они взяли из дому достаточно еды и денег для двух человек, но маг был почти уверен, что Киран съест всё в ближайшие дни, и оставшееся время им придётся голодать.
  - Когда вырастет, будет точь-в-точь, как ты, - добавил пожиратель, когда путники миновали деревню и добрались до большака.
  - Ты на что это намекаешь?
  - Могу поспорить, что когда ты был маленьким, то ещё сильнее всех доставал, - как ни в чём не бывало продолжил Киран.
  - Эй-эй!
  - Я что-то не то сказал?
  - Ах, ты!..
  
  Глава 7
  
  Натан поёжился. Храм Пяти Радостей располагался на склоне горы и казался её частью. Величественный и древний, он с грустью смотрел на приближающихся путников. На стылом ветру позвякивали бубенчики да разноцветные флажки тихо шелестели о чём-то своём. После войны уцелели в основном горные храмы. Те, что стояли на холмах, в большинстве своём были разграблены и разрушены, и сейчас лишь некоторые из них постепенно восстанавливались. Если бы была возможность увидеть Священные Писания поближе, они ни за что не поехали бы в такую даль. Но, к сожалению, даже в том храме, где пыталась колдовать Ольвен, все фрески и украшения уже давно были сбиты, а если и можно было найти что-нибудь уцелевшее, вряд ли Киран смог бы что-то понять по таким мелким фрагментам. Здесь, на высоте, воздух был намного суше и холоднее, чем в долине всего в паре дней пути. Казалось, что весна сюда только-только собирается: по ночам дорога замерзала, а на рассвете склоны искрились инеем. Неудивительно, что Адельберт оставил эти места - для его старых костей такие условия совсем не подходили.
  Дальше, за перевалом, в сторону заката, между морем и горами была зажата плодородная долина Дюрс. Натан был там лишь однажды, когда мать ещё была жива. В маленьком приморском городке жила их родня - дед, тётка и её двое детей - шумных мальчишек. Сейчас, наверное, они стали серьёзными мужами с собственными семьями и визгливыми детишками.
  А ещё дальше лежало бескрайнее море. Говорят, далеко-далеко за горизонтом раскинулись совсем неведомые земли, Натан даже видел их на картах. Они были населены неведомыми чудовищами и людьми со странными обычаями. Но последний корабль ушёл в ту сторону так давно, что истории о нём казались сказками.
  Путники остановились перед высокими воротами. В правой створке скрипнула дверца, и навстречу заспешил монах в тёмном одеянии до самой земли. Похоже, их приближение заметили со смотровой башни и путников уже ждали.
  - Судя по следам на земле, ворота давно не открывали, - шепнул Киран, пока монах ещё не подошёл достаточно близко, чтобы расслышать.
  - Я знаю. После войны многим храмам пришлось нелегко. Этот не исключение, - так же тихо ответил Натан.
  
  Их разместили в одной келье - в это время в храме было много паломников, и на всех места не хватало. Храм Пяти Радостей был известным местом, и каждый год сюда приезжали тысячи верующих. Келья была тесной - с трудом разминёшься, а Киран так и вообще ходил согнувшись - боялся задеть низкий потолок.
  Ожидая приглашения настоятеля, они бродили по гулким коридорам, рассматривали фрески, наблюдали за паломниками и монахами. Служба только началась, и торопиться было некуда.
  - Здесь сплошные героические полотна, - недовольно пробурчал Киран, подойдя к очередной стене. От пола и до самого потолка она была занята изображением какой-то битвы. Воины в боевых порядках шли друг на друга стеной, их лица были искажены яростью и страхом, над ними парили какие-то существа - то ли демоны, то ли аллегоричные эмоции. - Как будто люди не умеют больше ничего, кроме как драться.
  - Ты так говоришь, будто сам белый и пушистый.
  - Я и есть. Белый и пушистый.
  - А кто убил уже четверых? Меньше года в этом мире, а трупов больше, чем у меня.
  - Это была самозащита. А ты посмотри сюда, - Киран кивнул в сторону стены. - Убийство ради убийства. Отвратительно.
  Натан вздохнул. Объяснить Кирану поведение людей оказалось намного сложнее, чем он думал раньше. То, что считаешь само собой разумеющимся, обосновать труднее всего. Уже второй месяц они спорили о причинах и смысле войн, но пока что оба оставались при своём мнении. Маг говорил, что это вынужденное зло, пожиратель утверждал, что это низменное проявление бессмысленной жестокости.
  - Настоятель Пиел ждёт вас, - за их спинами раздался учтивый голос. Они обернулись и увидели старого монаха, склонившегося в поклоне. - Пожалуйста, следуйте за мной.
  
  Кабинет настоятеля оказался просторным и светлым. Никаких шкафов, как у Тора. Стены украшены коврами и гобеленами, картами и портретами. Возле стола стояли несколько стульев. Сам настоятель сидел в кресле на фоне огромного окна во всю стену, и различить можно было только его чёрный силуэт.
  - Свет Пиел, - Натан учтиво поклонился. Через секунду Киран последовал его примеру. Настоятель взмахнул рукой, предлагая гостям садиться.
  - Я прочитал послание света Адельберта. Вы хотите изучить Священные Писания.
  - Да, свет Пиел, если вы позволите.
  - Могу ли я взглянуть на ваши работы?
  Натан кивнул Кирану, и тот достал из сумки несколько свитков. Настоятель долгое время рассматривал узоры и уже знакомым жестом водил пальцами по линиям, следуя их изгибам и поворотам.
  - Вынужден признать, у вас несомненный талант, - наконец сказал он. - У какого мастера вы учились?
  - Я самоучка.
  Настоятель Пиел кивнул и вновь погрузился в изучение свитков. Натану и Кирану не оставалось ничего другого, кроме как ждать.
  - В это время года у нас всегда много паломников, и службы идут не прекращаясь, - после затянувшегося молчания вновь подал голос настоятель, не отрывая взгляда от рисунков. - Если вас устроит ночное время, то я попрошу братьев сопровождать вас начиная с сегодняшнего вечера. Либо нужно будет подождать, пока закончатся весенние служения. Это произойдёт через семь дней.
  Натан бросил взгляд на пожирателя. Казалось, что Киран скоро лопнет от любопытства. Нет, он даже лишний час подождёт с трудом.
  - Нам подойдёт ночное время, свет Пиел.
  - И ещё одно... - настоятель наконец поднял глаза на своих гостей. - Я не знаю, насколько хорошо вы работаете с камнем, но... - он приподнял свиток и улыбнулся. - Мне бы хотелось получить образцы вашего искусства для нашего храма. Иначе я просто не смогу отпустить вас.
  
  Ночь в горах наступала необычно. Вершины ещё подсвечены яркими лучами закатного солнца, а в долинах уже вечер. Киран стоял на внешней стене и рассматривал дорогу, идущую от перевала. Ровная, широкая, ухоженная. Они приехали сегодня с другой стороны, от долины. Колокольчики тихо звенели на ветру, и от этого звука кошки скребли на душе. Странно, он ведь никогда раньше их не слышал. Почему же ему так тоскливо?
  - Ждёшь вечера? - рядом незаметно оказался Натан. Маг тоже рассматривал окрестности - их вид очень отличался от того, что он наблюдал на протяжении последних пяти лет. На юге не было гор. Возле школы не было даже холмов.
  Киран кивнул. До окончания службы оставалось меньше двух часов. И тогда, может быть, он узнает историю своего предшественника. Что это за мир? Как появились Врата и Печати? Почему тот, другой пожиратель не вернулся, а если вернулся, то почему не рассказал об этом месте остальным? Киран вспомнил свою жизнь до появления в этом мире. Раньше он не один и не два раза видел открытые Врата, ждущие своих демонов. Кто-то из сородичей говорил о том, что с той стороны Врат находится человек, который их открывает. Но ни разу у него не возникло желания заглянуть и посмотреть, что же это за мир и зачем демоны так туда стремятся, наоборот, пожиратель стремился держаться от них подальше, ведь демоны, которые ходили через Врата, были опасны: они были слишком сильны, чтобы стать чьим-нибудь обедом. Никакого любопытства. Даже мысли не было о том, что раз демоны приносят откуда-то снаружи силу в этот мир, то можно самому сходить туда же и взять себе. Сейчас любопытство стало для Кирана одной из основных движущих сил. Он остался в этом мире и упорно исследовал его, ведомый прежде всего любопытством. Сейчас его прежнее поведение казалось странным, но тогда оно было естественным и единственно возможным. Станет ли он опять равнодушным, когда вернётся домой?
  - А что, если это просто совпадение, и там ничего не написано? - озвучил свой самый главный страх Киран.
  - Тогда ты ничего не потеряешь, - Натан оперся о парапет, рассматривая вершины гор, окрашенные закатным солнцем в яркие оранжевые тона. - Всегда есть другое место, где можно искать.
  - А ты тоже можешь стать служителем культа? - пожиратель вдруг вспомнил старый вопрос, который в своё время постеснялся задать при Адельберте, а потом забыл, пока не увидел настоятеля Пиела.
  - В смысле?
  - И Адельберт, и Пиел - оба пахли демонами. И многие старшие служители здесь - тоже. Они ведь маги?
  - Да. В семинарию берут только магов, закончивших школу.
  - А монахи? Они вроде бы обычные люди.
  - Не путай мягкое с тёплым. Монахи - это монахи. Даже ты можешь отправиться в монастырь. А старшие служители, которые читают службы и следят за храмами, - это старшие служители.
  - Кто-то спускается по дороге.
  - Где?
  - Вон, - Киран показал рукой куда-то вперёд, где дорога выворачивала из-за деревьев. - Поздновато как-то.
  Теперь и Натан разглядел одинокого всадника. Его одежда и конь мышастой масти так сливались с фоном, что было удивительно, как Киран вообще его заметил. Действительно, поздно. С другой стороны - путник ведь спускался с перевала, а не поднимался на него, так что ничего удивительного.
  
  Когда служба закончилась, и Натан с Кираном шли в главный зал, им на глаза опять попался этот поздний путник. Он стоял с одним из жрецов в конце колоннады и о чём-то шёпотом спорил с ним. Монах, сопровождающий мага и пожирателя, едва заметно вздрогнул и заспешил мимо, увлекая за собой почётных гостей.
  Огромное полутёмное помещение ещё хранило запах и тепло сотен паломников. Монахи неторопливо гасили светильники и мыли полы. Тихий шорох мётел и швабр отражался многоголосым эхом от высоких сводов и гулял между колонн. Монах подвёл их к одному из старших служителей и, откланявшись, исчез в полумраке.
  - Я Оран, младший смотритель. Настоятель Пиел поручил вас моим заботам.
  - Добрый вечер, свет Оран. Я Натан, это мой напарник Киран. Вы уже знаете, почему мы здесь? - Натан церемонно поклонился, и жрец вернул ему поклон. Старше Натана лет на десять, он выглядел ещё не взрослым мужем, но уже не юношей. Коротко стриженый, в просторной жреческой одежде насыщенных цветов. Верхняя голубая накидка делала его глаза цвета летнего неба ещё ярче. На мгновение маг подумал, что Оран мог выбрать карьеру смотрителя для того, чтобы красоваться именно в этом наряде, а не в красно-оранжевых накидках, в каких ходили чтецы - служители, читающие службы.
  - Пойдёмте, я отведу вас к началу Писания, - младший смотритель взял несколько светильников и уверенно направился куда-то направо, в дальний конец зала. - Это один из самых первых списков с оригинала, находившегося на Королёвой круче. И один из самых хорошо сохранившихся, - в голосе смотрителя было столько гордости, будто он лично снимал эту копию.
  Они остановились перед стеной. На высоте человеческого роста в камень была вмурована широкая мраморная полоса. Киран в задумчивости прошёлся туда-сюда, рассматривая линии и завитки. Натан отошёл чуть в сторону, чтобы больше видеть, разложил переносной столик, достал свитки, кисти, тушь и приготовился записывать. Оба тянули время, ожидая, когда Оран уйдёт, но тот почему-то не торопился.
  - Спасибо, вы можете идти, - наконец не выдержал Натан.
  - О, простите. Я хотел посмотреть, как вы будете работать. Храм уже облетел слух о вашем чрезвычайном мастерстве, поэтому я...
  - Я предпочитаю работать без лишних свидетелей, - довольно холодно оборвал его Киран.
  - Но уже ночь, я мог бы помочь со светильниками.
  - Спасибо за беспокойство, - Натан решил взять разговор в свои руки. Киран заметно нервничал и мог сказать или сделать что-нибудь не то. - Но мы справимся. Мы обязательно покажем вам результаты. Но понимаете, новая обстановка, такой удивительный, уникальный памятник... Мой напарник очень волнуется, и сейчас хотелось бы поменьше его отвлекать, - магу всё больше нравилось называть пожирателя напарником, а не фамильяром. Было в этом что-то правильное. Младший смотритель кивнул, не скрывая своего разочарования, попрощался и ушёл. Киран поставил свой фонарик на пол, возле самого начала мраморной резьбы, и ещё раз прошёл вдоль стены, повторяя пальцами очертания линий. Вернулся к началу. Было видно, что он напряжённо о чём-то думает.
  - Ну как? Понятно что-нибудь? - напомнил о своём существовании Натан.
  - Понятно, но плохо. Это чужой текст, со своим стилем. Не такой, как мой. Но его явно писал кто-то из моего рода, - Киран посмотрел вдоль стены, прикидывая длину барельефа. - Камни стёрлись от времени, и люди ведь копировали его бездумно, не понимая, каким он должен быть. Многое непонятно, но я попробую перевести, что смогу, - и неуверенно добавил: - Кажется, он был пожирателем, а не человеком, когда это писал, поэтому многие мысли невозможно перевести на человеческий язык. Я постараюсь передать смысл максимально близко, но не уверен, что получится.
  Киран провёл пальцами сверху вниз, как будто бы считывая изгибы линий, и двинулся вдоль стены:
  - Нет обычной еды, но сила разлита вокруг. Её можно брать без усилий. Не знаю, как так получается. Удивительно, что никто из нас не приходил в этот мир раньше. Может, это не так, но я не могу найти никаких следов. Здесь нет демонов. Я оставляю эти воспоминания, так как не знаю, что меня ждёт: очень странно, что в таком богатом мире нет никого из нас. Возможно, загадка в людях, - читая это, Киран часто запинался и делал длинные паузы, подбирая слова. - Я наблюдаю их уже несколько циклов, и они немного отличаются от людей из других миров. Они тоже могут свободно брать силу, пусть у них это и плохо получается.
  - Я думаю, он имеет в виду магов, - Киран посмотрел на Натана. - И эти записи о времени, когда здесь ещё не было демонов.
  - Похоже на то. А циклы - это что? Вы подвержены каким-то циклам?
  - Нет. Похоже, это годы, - Киран опять провёл рукой по резьбе, мимо которой только что прошёл. - Циклы изменений мира. У нас нет ничего подобного.
  Киран двинулся дальше, но почти сразу остановился.
  - Здесь неразборчиво, но, кажется, он познакомился с кем-то из магов. Описание довольно подробное, но с человеческой точки зрения... хм... бесполезное. Кажется, это была девушка, - пожиратель наклонил голову, будто к чему-то прислушиваясь, и продолжил читать: - Она приходила говорить к озеру, а я слушал. Их речь пусть и запутана лишними подробностями, но достаточно проста. Я начал понимать, о чём она говорит, и настало время, когда мне захотелось ответить. Играть безмолвного духа озера наскучило. Она сначала боялась, но, возвращаясь раз за разом, всё больше привыкала ко мне. Она была берущей силу, и я смог вблизи изучить, как она это делает. Очень неэффективно. Она говорила, что сильный маг, но я видел, как она слаба. Если её научить правильно собирать силу, она была бы намного сильней и могла бы защитить то, что дорого.
  Киран остановился и зябко потёр руки. Казалось, камень выпивает из него всё тепло.
  - Она приходила ко мне за советами. Было забавно делать разные мелочи, такие простые для меня и такие важные для неё. За ней начали приходить другие люди. Просили и в благодарность приносили еду. Потом построили дом, я не уверен, что понял, чего они хотели. Он вроде бы для меня, но мне не нужен дом. Они сносят туда то, что зовут дарами, и просят. Она живёт намного быстрее меня и всё реже приходит. Теперь чаще приходят её потомки, ещё сильные и ловкие. Я придумал, как берущих силу сделать сильнее. Демоны моего мира хорошо подходят. Они будут впитывать силу этого мира и отдавать людям. И возвращаясь к нам, они будут приносить часть местной силы.
  Она ушла.
  Я собрал имена, какие помнил, в Книгу. Первые попытки закончились неудачей. Демоны и люди слишком разные, чтобы понять друг друга, и у демонов нет того терпения, которое было у меня. Понадобились многие циклы, чтобы разобраться. Пришлось менять способ Призыва. Если демону навязать человеческую сущность, всё становится проще. Потомок её потомка был первым, кому удалось призвать демона.
  Почему здесь нет никого другого из моего рода? Но если будет много нас, то сила этого мира быстро истощится. Пусть лучше демоны несут её остальным по капле. Я не хочу, чтобы люди этого мира почувствовали лишения людей других миров.
  Теперь у меня много домов. Приходится приходить во все, чтобы послушать людей. Я не понимаю, почему они так ждут от меня помощи. Многое они могут решить сами. Я трачу много сил и всё больше голоден.
  Потомки её потомков берут больше, чем им нужно. Другие люди страдают и пытаются защитить то, что им дорого. Это сложно, и мне трудно понять, зачем они это делают. Иногда я видел похожее у демонов, но они боролись за еду. Здесь еды всем хватает, но они продолжают бороться. Всегда находятся те, кто обижен.
  Я думаю, здесь всё же кто-то был из моего рода раньше. Не может быть, чтобы никто не находил этот мир, но никто не рассказывал о нём в Доме Туманов. И я не могу найти свидетельств, что кто-то был здесь. Это притягивает. Мне стоит вернуться домой, но тайна держит. Этот мир ещё не до конца изведан. Будет странно в Доме Туманов рассказать неполную историю. Возможно, здесь есть какая-то опасность, просто я её ещё не осознал.
  Другие берущие силу, не потомки её потомков, узнали, как призывать демонов и пользоваться ими. Теперь они защищают то, что дорого, с неменьшей силой, что и потомки её потомков.
  В её город пришло много людей. Они убивают всех подряд. Потомки её потомков просят о помощи. Я устал. Этот мир слишком велик, чтобы познать его до конца, пусть даже земля упадёт на солнце.
  Я съел всех пришельцев. Я поверг во тьму тридцать тысяч шестьсот пятьдесят и шесть человек. Их мысли и чувства бродят во мне, и я не могу избавиться от них. Я теряю себя.
  Я велел копировать эти записи во всех домах, какие только возведут для меня люди. Такими, какие они есть сейчас, без изменений. Я надеюсь, что ты, пришедший после меня, увидишь их. Остерегайся людей. Ни в коем случае не прикасайся к их чувствам, они губительны для таких, как мы. Возвращайся домой, там ты будешь в безопасности.
  Спаси меня'.
  Натан поставил точку и поднял взгляд от свитка. Длинный узор, занимавший огромный кусок северной стены в главном зале, оказался такой короткой историей. Киран стоял у дальнего края барельефа, он упёрся головой в стену и не шевелился. Маг отложил кисть. Ему было трудно представить переживания напарника - сейчас его больше волновали собственные мысли и чувства. Было что-то безумное в том, что Неназываемый - бог всего севера - оказался таким же пожирателем, как и его фамильяр. И, судя по всему, давно почил. Сам Натан никогда не считал себя особо верующим, но настолько привык жить с мыслью, что 'там кто-то есть', что теперь сердце странно ёкало.
  Теперь он точно знает, что именно Неназываемый научил людей призывать демонов. Один из многовековых теологических споров только что разрешился.
  Маг поднялся из-за столика и подошёл к Кирану. Положил руку ему на плечо.
  - Ты в порядке? - пусть пожиратель и нашёл свидетельства о ком-то из своего рода, но ведь им уже больше тысячи лет. Люди умирают каждый день. Пожиратели, возможно, реже, но закона природы это не отменяет.
  - Я должен его найти, - голос Кирана звучал спокойно, но лицо было мокрым от беззвучных слёз. Он, совсем как мальчишка, вытер лицо рукавом и шмыгнул носом.
  - Но сколько лет прошло!
  - Он где-то в этом мире, понимаешь? Так и не вернулся.
  - Прости за резкие слова, но ты не думал, что он просто умер?
  Киран устало вздохнул и помассировал руку, которой только что читал писание:
  - Натан, ты не понимаешь. Он пожиратель. И он не был в человеческом теле, вряд ли он догадался изобретённую Печать применить к себе. Это меня можно проткнуть мечом, и я, скорее всего, умру. А он сожрал тридцать с половиной тысяч человек. Ты представляешь, что это значит?
  - Эм... массовая резня?
  Киран зло засопел. 'Всё тебе объяснять надо', - говорило его лицо. Его слёзы уже высохли без следа.
  - Поедая живых существ, мы получаем их воспоминания. Мои два человека доставили мне массу неприятных минут. Если бы я заранее знал, что так будет, ни за что в жизни не стал бы их есть. Существует множество других способов убийства. А он съел тридцать с половиной тысяч. За раз.
  Натан попытался представить, что в нём неожиданно оказались воспоминания такого количества людей, и невольно вздрогнул. Сошёл с ума - пожалуй, это самое малое, что можно сказать о таком состоянии.
  - Пожиратели, как и демоны, не умирают. Мы меняем свои свойства, перетекая из одного в другое. То, что вы называете смертью, мы называем потерей. 'Я теряю себя' стоило бы, возможно, перевести как 'я умираю'. Но здесь есть серьёзное отличие. Человек, умерев, не возрождается. Он умер. Всё. Но такие, как я, представители моего рода очень выносливы. Могут пройти сотни, тысячи лет, и ваш старый бог проснётся. И вместе с ним воспоминания всех этих людей. Конечно, много потеряется во время этого сна. И он будет совсем другой личностью, чем был в момент гибели. Но для вас не будет никакой разницы.
  Натан нервно сглотнул. Что-то совсем не хочется столкнуться с безумным богом.
  - Мне понадобится твоя помощь. Нужно его найти.
  Маг кивнул. Похоже, у него не было выбора. Но как найти существо, исчезнувшее много сотен лет назад? Сколько времени прошло с тех пор? Тысяча лет? Полторы? Две? О тех давних временах сохранилось очень мало письменных свидетельств, да и понять в них что-либо сложно. А в преданиях всё настолько смешалось, что тоже не отличить выдумку от правды.
  - Хорошо. А сейчас пойдём. Нужно решить, что будем делать.
  Киран молча ждал, пока Натан сложит свои инструменты, и они отправятся обратно в келью. Было видно, что мыслями он не здесь. Чтобы найти следы Неназываемого, хорошо бы попасть в библиотеку при одном из храмов или при семинарии. Не может быть, чтобы в древних текстах не осталось ни единого упоминания о том, где состоялась эта битва, когда исчезло сразу столько людей. А когда есть за что зацепиться, искать уже проще. Но как попасть в такую библиотеку? Даже в здешнюю, при храме Пяти Радостей, их просто так не пустят, несмотря на рекомендательное письмо света Адельберта.
  Самая большая и знаменитая библиотека была в столице, Лорсе. Ею владели столичная семинария имени света Адена и храм Унесения Господня. Чтобы попасть в эту библиотеку, проще всего поступить в семинарию. Тор, наверное, был бы доволен. Но это Киран бессмертен, а в планы Натана не входило потратить ещё несколько лет жизни на обучение. К тому же, что делать, если в библиотеке не найдётся нужных записей? Придётся начинать с начала, а время уже будет потеряно. Причём Натан к тому времени уже станет старшим служителем, и бегать туда-сюда по всему Торренсу ему будет не с руки. Нужно придумать другой способ.
  А пока они будут искать письменные свидетельства, и это значит, что во время путешествий придётся много и внимательно смотреть по сторонам. Свет Оран говорил, что первые Священные Писания были найдены на Королёвой круче. Может, попробовать начать поиски оттуда? Вряд ли Неназываемый находится там же, где и его дневник, но вдруг? Или, может, Киран найдёт там что-то ещё, что пропустили люди. Осталось только выяснить, где эта самая Королёва круча.
  
  Глава 8
  
  В дверь их кельи постучали, едва солнце показалось над горизонтом. Натан покосился на спящего в соседней кровати Кирана. Нет, этот точно не встанет открывать. За ночь всё тепло выветрилось, а ледяные плиты пола обжигали ступни. Зябко ёжась, маг накинул плащ поверх рубашки и выглянул в коридор. Незнакомый монах учтиво поклонился:
  - Настоятель Пиел срочно вызывает вас к себе.
  - Обоих?
  - Да, я вас провожу.
  - Минуту, сейчас оденемся, - Натан закрыл дверь, оставив монаха дожидаться в стылом коридоре. - Киран, вставай. Дело есть.
  Вскоре, злые и невыспавшиеся, они предстали перед настоятелем. Солнце ещё не добралось до огромного окна кабинета, и на стенах горели светильники, разгоняя рассветный полумрак. В кабинете их ждал не только Пиел, но и вчерашний незнакомец. Его лицо всё ещё хранило недовольное выражение, и казалось, что если он откроет рот, из него потекут не слова, а яд.
  - Доброе утро. Господин Натан, знакомьтесь. Это свет Морган. Свет Морган, господин Натан.
  Натан и Киран поклонились, как того и требовал этикет. Морган в ответ лишь слегка склонил голову. Натан почувствовал, как у него начала дёргаться бровь. Похоже, старый тик теперь стал появляться, чтобы предупредить своего владельца о грядущих неприятностях.
  - Я приношу извинения за столь ранний вызов, но дело не терпит отлагательств, - продолжил тем временем настоятель Пиел. - Господин Морган - посланник из храма Покров, что в Дюраране. Он прибыл сюда, в храм Пяти Радостей, чтобы доставить в Покров один ценный артефакт, древнюю реликвию нашей веры. В его обратном странствии его должны были сопровождать четверо наших храмовых воинов, но по несчастливому стечению обстоятельств это невозможно.
  Натан кивнул, ещё не понимая, какое это может иметь отношение к ним с Кираном, да ещё в такой ранний час.
  - Как можно скорое и безопасное возвращение господина Моргана и реликвии в храм Покров является очень важным, я бы даже сказал, жизненно важным делом, - пользуясь тем, что Морган в этот момент смотрел на Натана и, соответственно, повернулся к Пиелу спиной, настоятель сделал страшное лицо, которое должно было что-то сообщить Натану. Но не сообщило. - Нашим единственным выбором в текущих обстоятельствах является просить вас сопроводить света Моргана до храма Покров и убедиться в его удачном возвращении.
  - Нас? - ошеломлённо переспросил Натан.
  - Я ещё раз повторю, что он слишком молод для такого задания, - согласился с Натаном Морган.
  - Вас, - торжественно кивнул настоятель Пиел. - Рекомендации света Адельберта, моего предшественника, ставят вас, сына Тора из Двины, выше любых других возможных кандидатов на это задание.
  И опять сделал страшное лицо. Сопроводительное письмо Адельберта относилось совершенно к другому вопросу, чем боевые качества Натана или Кирана. Маг понял, что других кандидатов просто не было.
  - Такие ответственные, способные боевые маги, как вы, решат любые проблемы. Храм Пяти Радостей предлагает стандартный договор найма с начислением баллов по шкале особо опасных заданий, а также достойным денежным вознаграждением.
  - Но... - начал было Киран и получил крепкий тычок локтем под рёбра. Баллы по шкале особо опасных заданий - настоятель знал, как подкупить молодого мага. Даже если бы пришлось работать бесплатно, за баллы для зачёта Натан был готов на очень многое, если не на всё.
  - Мы согласны. Когда выезжаем?
  - Когда будут готовы лошади. Пожалуйста, собирайте вещи и позавтракайте, я уже предупредил на кухне, - настоятель улыбнулся.
  - Свет Пиел, вы уверены? - Морган повернулся к Пиелу. - Я всё ещё не думаю, что столь молодые маги способны...
  - Свет Морган, доверьтесь мне. Разве стал бы я отправлять одну из ценнейших реликвий, Меч Неназываемого, с неопытными желторотиками? Здесь нет места для сомнений.
  Натан на мгновение потерял дар речи. Меч Неназываемого? Тот самый Меч? Неужели настоятель Пиел сошёл с ума? Ведь он сейчас именно это и делал - отправлял одну из ценнейших реликвий с желторотиками. Морган опять нахмурился, но в этот раз оставил комментарии при себе.
  Нужно написать домой, сказать, что они вернутся позже. И сообщить отцу, что они смогли перевести Писание. Лучше сказать, что не полностью, и оставить место для манёвра. Поездка в Дюраран, портовый город, жемчужину Дюрса, не должна была занять много времени - недели две, от силы три, но это означало, что 'Дубовую Рощу' они увидят не раньше, чем через месяц. При условии, что им не попадётся новых заданий или не случится ещё что-нибудь невероятное.
  Но какой смысл отправлять Меч Неназываемого не с храмовниками, а какими-то мальчишками? Для такой реликвии, как Меч, даже четверых хорошо обученных и вооружённых воинов было мало. Может ли быть, что Пиел специально отправляет реликвию со слабой охраной, чтобы потом её выкрасть? Слабо верилось, чтобы старший священнослужитель пошёл на такой риск, ведь за потерю реликвии спрашивать будут именно с него. Может быть, даже казнят. А что может быть страшнее смерти?
  Наконец, они двинулись в путь - небольшая опечатанная повозка с Мечом и три всадника. Гладко выбритый монах, правивший лошадьми, был не старшим служителем, то есть на магическую поддержку в случае беды рассчитывать не стоило.
  Свет Морган хмурился и всё время оглядывался по сторонам. Что заставило его согласиться на безумные условия настоятеля Пиела, оставалось загадкой. Какая спешка могла вынудить разумного с виду человека везти одну из ценнейших реликвий через горы практически без охраны? Натан не мог этого понять. Происходящее всё больше напоминало какой-то дурацкий фарс. Может, они везут ненастоящий Меч? Подделку, чтобы кого-то выманить? Это, конечно, возможно, но когда дело касается реликвии, хочется обойтись без догадок.
  - Я бы на месте Моргана ни за что в жизни не ввязался в такое, - негромко произнёс Киран, когда ни Морган, ни монах не могли его услышать. Пожиратель и маг ехали за повозкой, охраняя тылы. - Я понимаю, что имена Тора и Адельберта сыграли свою роль, но Морган должен понимать, кто перед ним. Ничего личного, но ты же птенец, только после выпуска, а я вообще никто, художник. Что они замышляют?
  - Я думаю об этом всё утро, - Натан смотрел на склон. Сейчас они двигались над обрывом по крутому горному склону. - Здесь либо дело нечисто, либо я ничего не понимаю. Но нам в любом случае придётся туго.
  - Зачем ты тогда согласился?
  - Очки для зачёта, - Натан посмотрел на Кирана, как на маленького. - Я должен получить следующую ступень. Я буду самым молодым старшим магом в новейшей истории.
  - Ты сумасшедший.
  - Нет. Я знаю то, чего не знают они, - Натан улыбнулся. - Напарник всегда круче демона-подчинённого. Ни Пиел, ни Морган даже не проверили в Книге Имён, кто мой фамильяр, хотя могли бы - в каждом Храме есть свой экземпляр. Они были бы очень удивлены, не найдя там записей обо мне. Мы справимся.
  Если бы маг смотрел сейчас на Кирана, а не выискивал среди кустов и камней невидимую угрозу, то заметил бы то странное выражение, которое посетило лицо пожирателя на несколько секунд. Но Киран быстро справился с собой и вернул на место обычную маску скучающей невозмутимости.
  - Если не считать мелкой живности, то мы здесь одни, можешь не всматриваться, - Киран отвернулся к обрыву. - Думаю, самое интересное начнётся, когда мы отъедем подальше от храма.
  Но они без приключений преодолели перевал, переночевали на почтовой станции и к вечеру следующего дня проехали почти треть спуска. Хотя дорога шла под гору, путь был не из лёгких. Вскоре кусты и низкорослые деревья опять стали привычной частью пейзажа. Наконец, после очередного поворота серпантина, им открылся вид на долину. Внизу, сливаясь с горизонтом, блестела ровная гладь воды, перед ней раскинулись густые леса, пастбища и поля. Здесь было намного теплее, чем по ту сторону гор, и всё, на что падал взгляд, переливалось изумительными изумрудными оттенками. Натан украдкой посмотрел на Кирана. Пожиратель, сусликом вытянувшись в седле, внимательно смотрел вперёд. Казалось, он пытается вобрать в себя всё, что видит, сохранить эту картину в памяти навсегда, чтобы потом вновь и вновь возвращаться к ней.
  - Нас ждёт засада, - не меняя позы, произнёс Киран. - Я чувствую трёх демонов, сколько людей - сказать не берусь. Десяток, не меньше.
  - Где?
  - Перед поворотом. Вон те скалы и кусты, - пожиратель еле заметно кивнул, указывая направление. - Что будем делать?
  Три демона - значит, среди нападающих три мага. Натан бросил взгляд на Моргана. Тот ехал перед повозкой, как обычно, внимательно глядя по сторонам и выказывая беспокойства не больше, чем обычно. То ли он был хорошим актёром, то ли ничего не знал о засаде. Минут через пять они подъедут достаточно близко, и тогда... Два мага против трёх - не самый лучший расклад, даже если свет Морган был опытным и сильным, а те трое - не очень. Натан и Морган ни разу не пробовали работать вместе, а противник тщательно готовился к нападению. Как обыграть трёх сработавшихся магов, Натан представлял слабо. Можно попробовать застигнуть их врасплох. Те, кто сидит в засаде, вряд ли ожидают, что им самим придётся отражать атаку.
  - Что, если мы ударим первыми? Что скажешь?
  - Один каменный демон и два воздушных. Мы можем вызвать оползень, это отвлечёт каменного, - Киран указал взглядом на один из камней выше по склону. У Моргана огненный демон, и если он не в сговоре с разбойниками, то сможет удерживать какое-то время воздушных. Но я бы на это не рассчитывал. Лучше быть готовым, что против нас четыре мага.
  - Как же быть? И кто разберётся с людьми?
  Киран кивнул:
  - Я займусь ими. Если бы я готовил эту засаду, там обязательно были бы хорошие стрелки. Приготовь защиту, нужно будет поднять щиты, как только ты ударишь по склону.
  Натан зашептал заклинание под нос. Да, он бы поступил так же: сначала расстрелять издалека, потом пустить в ход магов, и только если что-то осталось от противника что-то осталось, вступить в рукопашную. Стоило рассчитывать на худшее и ждать арбалетного залпа, а остановить кованый болт намного труднее, чем стрелу. Киран слегка откинулся назад, опустил руки и тихо пошевелил пальцами, как будто перебирая невидимые струны. Сейчас он походил на задумавшегося мечтателя, глядящего в небеса.
  Он заявил, что больше никогда-никогда не будет есть людей. Неизвестно, как крепко он будет держать слово, но одно Натан знал точно: пожиратель обставит всё так, будто это волшебство Натана, а Киран - лишь телохранитель, умеющий размахивать мечом. Лошади мерно стучали копытами, с каждым шагом приближая битву. Выпустить два заклинания одновременно было тяжело, но возможно. Конечно, многое зависело от их сложности, мастерства мага и силы демона, но даже недавние школьники вроде Натана могли манипулировать двумя простыми заклинаниями одновременно.
  - Давай! - крикнул Киран, и Натан заметил, как в его ладони блеснул маленький круг, как будто молния проскочила между пальцев. Глухо стукнул о дорогу арбалетный болт, отражённый щитом. И в то же мгновение раздался грохот: по склону, набирая скорость, покатились плохо державшиеся камни - за зиму снег притащил много хлама. Морган резко осадил лошадь и поднял руки, готовый выкрикивать заклинания, однако его умения не понадобились. Из-за скал раздались крики, в сторону путников прилетело ещё несколько неточных болтов, и всё затихло. Морган в недоумении опустил руки. Тишину нарушал только шорох мелких камней, которые всё ещё пытались догнать своих уже успокоившихся собратьев покрупнее.
  Киран и Натан переглянулись: по крайней мере их подозрения о том, что Морган тоже участвует в заговоре, пока не подтвердились.
  - Всё чисто, - ответил пожиратель на незаданный вопрос. - Можно двигаться дальше.
  За скалами их ждала целая галерея ледяных фигур. Арбалетчики застыли в разных позах: кто-то целился, кто-то перезаряжал оружие, кто-то замер в крике, кто-то вынимал из ножен меч. Маги замерли чуть в стороне: отвлечённые камнепадом, они не успели сориентироваться и отразить нападение ледяных змей. Морган потрясённо молчал. Хилый с виду мальчишка только что хладнокровно расправился с засадой. Он смог их как-то засечь, а потом почти одновременно применить три заклятия, одно из которых - призыв средних демонов - было отнюдь не простым и использовалось в такой манере, без предварительного начертания круга, только старшими магами.
  - Мне не стоило сомневаться в выборе настоятеля Пиела, - покачал головой свет Морган.
  Киран странно хрюкнул и отвернулся. Не нужно расслабляться - возможно, это не единственная засада. И если нападающие узнают о том, что случилось здесь, то следующее нападение будет организовано намного лучше.
  Но оставшийся путь до храма прошёл спокойно. Они спустились с гор, переночевали на нескольких станциях и одном хуторе, миновали несколько мелких городков и несчётное количество деревушек и, наконец, добрались до Дюрарана, огромного портового города, жемчужины Дюрской долины. В этом никогда не спящем шумном городе, раскинувшемся на фоне изумрудных полей и цветущих садов, тысячи запахов, звуков и ярких красок сменяли друг друга, словно в разноцветном калейдоскопе. Киран, впервые оказавшийся в таком многолюдном месте, бесцельно бродил по улицам, разглядывая дома и прохожих. Ургель и Двина меркли перед красочным Дюрараном. Натан поворчал, но согласился остаться в городе на два лишних дня - ему самому было интересно посмотреть, как здесь живётся. Ведь сияние Дюрарана было почти таким же, как блеск Лорса, великой столицы, в которой младшему магу ещё не доводилось бывать.
  Они остановились в небольшой гостинице недалеко от порта. Вывеска над входом гласила: 'Морской конёк - сочетание цены и удобства!'. Комната обставлена скудно, но от окна не дует, а постельное бельё - чистое и без клопов. Книжка с баллами грела душу, а денег было достаточно, чтобы ни о чём не волноваться ещё месяц.
  На улице стоял один из тех тёплых весенних вечеров, когда без всякой причины хочется петь и танцевать. Натан с Кираном сидели на втором этаже таверны. Находчивый хозяин переоборудовал его под открытую веранду, и теперь сидя там, в прохладе, можно было любоваться отличным видом на залив. Ветер дул со стороны моря, развеивая городской смрад. Пожиратель любовался огнями гавани, а маг в очередной раз рассматривал алые печати баллов на страницах зачётной книги. Яркие, чёткие, с отметками храма Покров, не подлежащие сомнению. Целых четырнадцать штук. Невиданная удача. За обычный заказ можно было получить не больше пяти баллов, а тут целых четырнадцать! И это только начало года. Натан улыбнулся: ещё тридцать шесть, и следующая ступень практически у него в кармане.
  - Интересно, что же планировал Пиел, - задумчиво протянул Киран.
  - Надеюсь, мы этого никогда не узнаем, - Натан наконец-то закрыл книжку и спрятал её за пазуху. - Меньше знаешь - лучше спишь.
  Киран тоскливо вздохнул. Натан, конечно, прав. Но Меч Неназываемого, согласно легенде, принадлежал когда-то этому самому Неназываемому - Богу, которому поклонялся весь Север. И он тоже был пожирателем. Эта тонкая ниточка могла привести к ответу на вопрос, где сейчас находится предшественник Кирана. Увидеть реликвию им так и не удалось - от посторонних глаз её надежно укрывал небольшой продолговатый деревянный ящик. После возвращения в 'Дубовую Рощу' надо будет хорошенько расспросить Адельберта. Может, удастся вытянуть из него какие-нибудь ценные сведения. Старый настоятель должен знать массу интересного. Возможно, расскажет и что-нибудь полезное - например, о расположении Королёвой кручи, каких-нибудь старых руин или захоронений. Или, может, он знает точное место, где произошла эта древняя битва с тридцатью тысячами погибших. Натан когда-то читал, что это было рядом с каким-то северным городом, где летом день длился целую неделю, а зимой столько же - ночь. Но насколько это было правдой - оставалось неясным. Да и не слишком-то помогало в поисках, если уж на то пошло.
  - А я говорю, что нужно два мага! Два! - донёсся до его уха обрывок чьего-то спора. Киран перевёл взгляд от покачивающихся в гавани кораблей вниз, на улицу. Прямо под верандой, возле входа в таверну, спорили двое: огромный мужчина, хорошо за сорок, скорее всего отставной военный - выправка и манера держаться говорили о богатом опыте работы с мечом, и какой-то мальчишка, рядом с которым даже худощавый Натан показался бы почти богатырём. Оба были в одинаковых плащах тёмно-зелёного цвета с коричневыми и жёлтыми пятнами. В таких хорошо прятаться где-нибудь на болотах. Киран прищурился. Огромный мужчина был простым человеком. Широкий уродливый шрам проходил через левый висок и прятался в ёжике коротко стриженых русых волос. А мальчишка был магом, причём довольно сильным - пожиратель чувствовал его демона, и от этого ощущения волосы на шее вставали дыбом. Огненный дракон - большая редкость, почти не встречается. Драконы не в пример умнее и хитрее остальных высших демонов. Можно даже сказать, что они не совсем демоны, и то, что Неназываемый включил в Книгу Имён и их тоже, оказалось для Кирана неожиданностью.
  - Анакс, я знаю твой послужной список и способности. Но даже ты не справишься с жихом один на один, - воин продолжал увещевать мальчишку. - Тебе нужен напарник.
  - Я работаю один!
  - Старикан прав, против жиха ты покойник, - хмыкнул Киран, но двое снизу его услышали и дружно задрали головы.
  - На себя посмотри, чучело огородное! - тут же взвился мальчишка. Киран довольно оскалился. Краска уже давно сошла с его непослушных волос, а после недавней стрижки они опять торчали в разные стороны.
  - Прошу прощения, мы знакомы? - вежливо поинтересовался мужчина, чем сразу поднялся в глазах пожирателя. Редко встретишь такого воспитанного человека. Наверное, ему часто приходится иметь дело с купцами и чиновниками: с такими скажешь что-нибудь не то, и всё, заказ уплыл в другие руки.
  - Пока ещё нет, но это легко исправить, - Киран продолжал улыбаться. - Я совершенно случайно услышал, что вы идёте на жиха. Это так?
  В воспоминаниях Райана такая тварь была. Огромный и сильный хищник, быстрый и бесшумный, с густым мехом и крепкими когтями, он предпочитал жить в густых лесах и редко выходил на пастбища, но если такое случалось, то становился настоящей бедой для коров. Иногда, забавы ради, он мог вырезать пару десятков голов. Селяне ненавидели и боялись этого зверя - такой мог и на человека напасть. Говорили, что отвадить его может только огонь. Жихи обычно жили далеко от человеческих селений, но раненые или в голодные годы они иногда выходили из своих чащоб, не пугаясь даже факелов. Разбойник был крестьянином и очень боялся жиха. В его воспоминаниях в сражении с таким существом участвовало всё село и приглашённый маг. Жиха победили, но при этом пришлось хоронить шестерых.
  Киран хотел его. До дрожи в коленках хотел. И жих ведь не человек. Если пожиратель его съест, ничего страшного не случится, ведь так?
  - А вам какой интерес? - всё так же вежливо поинтересовался воин.
  - Я как раз знаю одного прекрасного мага, который собирает баллы для экзамена, - Киран улыбнулся ещё шире, хотя казалось, что такое невозможно.
  - Эй, ты кому там меня продаёшь? - обеспокоенно поинтересовался Натан. Со своего места он не видел и не слышал происходящее на улице, но Киран лишь отмахнулся, как от надоедливой мухи.
  - Хотите обсудить условия? - в глазах воина загорелся огонёк азарта.
  - Поднимайтесь. Заодно познакомимся.
  Эван, бывший наёмник, оказался хозяином 'Подбела', небольшой компании, которая занималась различными делами 'урегулирующего' свойства. Как ему удавалось произносить это слово без запинки, для Кирана оставалось загадкой. Под 'урегулированием' понималось всё, что требовало умелого обращения с оружием: охрана, ловля бандитов или, например, охота на жихов. В штате 'Подбела', кроме Эвана, числились ещё шестеро воинов и три мага, включая Анакса. И сейчас, когда пришёл заказ на жиха, те двое были на другом задании, далеко за городом. Эван очень не хотел упускать это дело: заказ поступил от старого приятеля, в обход районной управы, поэтому процент от сделки был намного выше, чем обычно. Нужно только срочно найти помощника Анаксу - мальчишка был смекалистый, а для денег, за которые работал, так вообще гениальный, но против жиха даже с несколькими воинами в помощниках он не потянул бы.
  Эван перевёл взгляд с седого человека на мага. Он никак не мог определить, кто же из них главный, и это ужасно раздражало. С одной стороны, седовласый, Киран, был старше и опытнее, держался уверенней, и по его хитрому прищуру было видно: он точно знает, что именно беспокоит старого вояку. И ведь именно он позвал Эвана с Анаксом, чтобы обсудить дело. С другой стороны, всё обсуждение и торги вёл маг, Натан. Парнишка ещё и третий десяток не разменял, только школу закончил, но держится уже совсем по-взрослому, как настоящий боевой маг, знающий себе цену. По тому, как они представились, эта странная пара была напарниками - боевой огненный маг и профессиональный мечник. Такие тандемы встречались часто и не были чем-то особенным, но эти двое больше были похожи на юного аристократа в сопровождении няньки-телохранителя. Возможно, эта догадка была недалеко от истины - какой-нибудь богатый папенька беспокоится о беспутном сыночке. Но какой же телохранитель в своём уме будет сватать своему подопечному охоту на жиха?
  - Итак, восемь сэнов и три балла, - подвёл итог торгам Эван. - По рукам?
  Анакс прожёг его взглядом, но промолчал. Отдать три балла из пяти пришлому магу - это унизительно. Оскорбительно. Чёрт с ними, с деньгами, но баллы для зачёта! Эван понимал, что мальчишка готов за каждый балл убить в прямом смысле слова, но лучше пусть у него будет маг всего с двумя баллами, но живой, чем с пятью баллами, но мёртвый. И как он не понимает, что шеф старается для его же блага?
  - По рукам, - Натан широко улыбнулся, как будто не замечая нахохлившегося сопляка. - Завтра утром выступаем. Мы к вам заедем.
  
  Анакс надоедливой мухой кружил по комнате, не находя себе места. Эван украдкой вздохнул. Натан с Кираном должны прибыть с минуты на минуту. Анакс работал на 'Подбел' уже второй год, и это первый раз, когда он должен был заниматься делом не в одиночку. 'Успокоится и всё поймёт', - в очередной раз утешил себя старый воин. Да, Анакс старше, он младший маг второй категории и, по его собственным словам, до избавления от приставки 'младший' оставалось всего ничего. Но какая разница, младший маг пятой категории или какой пойдёт с тобой на дело, если он отличный воин и имеет рекомендательные письма от двух храмов? Тем более что за три балла Эван нанимал не только Натана, но и Кирана, что будет отличной поддержкой, если жих прорвётся к этим двум соплякам. Натан, в отличие от Анакса, хорошо управлялся с оружием, но против дикого зверя ему просто не хватит физической силы.
  В дверь постучали. И без того издёргавшийся Анакс вздрогнул.
  - Доброе утро! - с самого порога крикнул Киран. Натан неуверенно мялся в коридоре. - Поехали?
  Село Черёмушки, староста которого был заказчиком, оказалось совсем недалеко, меньше чем в дне пути от Дюрарана, но жих на главной площади их не ждал. Ночь застала охотников в разгаре бесплодных поисков. Ни на полях, ни в близлежащем лесу свежих следов хищника не удалось найти. Оставалось ждать, что зверь сам вернётся к одному из хлевов. Черёмушки отходили ко сну в свете факелов - во всех дворах и на всех улицах горели яркие огни, которые давали призрачную, но всё же надежду отогнать хищника. Такая невиданная наглость была редкостью даже для жихов: обычно они нападали на стадо на ночном выпасе или вечером, когда пастухи гнали скот домой, но в этот раз зверь пришёл в село. Маги остановились в доме старосты. Нужно было придумать новый план - первоначальная задумка выследить жиха в лесу провалилась. Старостина дочка исподтишка строила глазки Кирану, уплетающему свиной холодец, и млела, когда тот как бы случайно улыбался ей в ответ. Натан постукивал ложкой о край своей тарелки и думал. Анакс крошил хлеб и, казалось, тоже думал.
  - Киран, а если мы поставим везде сигнальные нити? - в задумчивости предложил Натан.
  - И сколько, по-твоему, времени это займёт? И не забывай о ложных срабатываниях.
  - Может, капканы?
  - Капканы ставят на звериной тропе, а наш зверь ходит каждый раз по-новому, - Киран с сожалением посмотрел в тарелку: холодец закончился, а просить добавку в третий раз он не решался.
  - Силки на входе, как на лису?
  - И как ты себе это представляешь? Жих немногим меньше медведя. Какими должны быть силки?
  По всему выходило, что им придётся ждать следующего нападения и только потом гнать зверя по свежему следу. Анакс фыркнул, весь его вид словно говорил: 'Бесполезные помощнички! Я сам что-нибудь придумаю'. Он встал и вышел, плотно закрыв за собой дверь.
  - Что мальчишка задумал? Он знает что-то, чего не знаем мы? - Натан смотрел ему вслед.
  - Вряд ли. Скорее у него просто больше гонора, чем у нас, - Киран вздохнул. - Как бы село не сожгли всей этой иллюминацией.
  Эта ночь и две следующие прошли спокойно. Киран отъедался на деревенских харчах, Натан откровенно скучал, Анакс устал злиться и ходил хмурой тенью.
  Четвёртая ночь обещала быть такой же скучной и такой же яркой, как и предыдущие. В горнице остались только Киран и двое магов - остальные, устав, ушли спать. Хищник хищником, но полевые работы никто не отменял.
  - Крепко мы застряли, старик, - вздохнул Натан, вытягивая ноги. В этот день, как и раньше, они в очередной раз обошли окрестности в поисках неуловимого зверя. Киран почувствовал чьё-то присутствие на опушке, но следов найти не удалось. - А могли бы сейчас уже подъезжать к Пяти Радостям. А там и до дома недалеко. И сдался тебе этот жих.
  Киран буркнул что-то невразумительное в ответ. Сейчас идея полакомиться страшным хищником уже не казалась такой хорошей - неизвестно, сколько ещё придётся его выслеживать. А каждый день отсрочки всё больше отдалял момент, когда удастся найти того, второго пожирателя. Нужно немного размяться - слишком много еды и слишком мало движения делали Кирана сонным и неповоротливым.
  - Пойду прогуляюсь, - он потянулся. - Не шалите тут без меня.
  Маги остались вдвоём. В горнице повисла неуютная тишина, только угли тихо потрескивали в печи да оранжевые сполохи с улицы расцвечивали пол и стены. Натан совершенно не представлял, о чём бы им поговорить.
  - Какое заклинание тебе попалось на экзамене? - неуверенно спросил Анакс. Похоже, он терзался теми же мыслями, что и Натан. Что ж, пусть начало разговора и неуклюжее, но на безрыбье и рак рыба.
  - Ловчая Вуаль, та ещё хрень, - Натан вздохнул. - Они меня раскатали, как тесто по противню. А тебе?
  - Гнев Божий, - Анакс тоже вздохнул. - Думал, мне хана.
  - У нас никому, кстати, не попался, - Натан вспомнил, как проходил экзамен. - Ни Гнев, ни Глас. Уже второй год подряд.
  - Круто вам. А у нас наоборот, каждый год попадался всё время, что я учился.
  Они замолчали. О чём ещё можно поговорить с дружественным огненным магом? Вдруг над селом разнёсся утробный вой, от которого у них сразу же свело животы и градом покатился пот. Они ждали, и жих пришёл.
  Натан схватил забытый Кираном тесак и бросился на улицу. Насколько нужно было потерять бдительность, чтобы пойти на улицу без оружия?! Анакс не отставал. Только бы ничего не случилось. Пожиратель ведь сможет постоять за себя в случае чего? Ведь сможет?
  
  Глава 9
  
  Он оказался даже прекраснее, чем Киран представлял. Немного неуклюжий, слегка косолапый, но в то же время такой грациозный и стремительный. Они стояли напротив друг друга, два хищника, готовые броситься, но не в силах отвести глаз друг от друга. Казалось, этот миг будет длиться вечно.
  - Киран! - очарование разбилось. Жих прыгнул в сторону и исчез. Там, всего в нескольких дворах отсюда, начинались поля. От дома старосты бежал Натан, размахивая каким-то свёртком. Ах да, тесак. Точно. За ним не отставал раскрасневшийся Анакс. Сквозь приоткрытые ставни на улицу выглядывали обеспокоенные жители. - Киран! Ты в порядке?
  - Да, всё нормально, - пожиратель почувствовал горечь во рту. - Жаль, вы его спугнули.
  - Жаль?! Да он тебя чуть не сожрал! - Анакс, казалось, вот-вот забьётся в истерике. - Чтоб ты облысел, придурок!!!
  - Сможешь его теперь выследить? - спросил Натан, игнорируя брызжущего слюной младшего мага.
  - Да, я запомнил, как он выглядел, - Киран в задумчивости смотрел в сторону полей. Анакс наконец заметил, что паникует только он один, и, устыдившись, замолчал. Он решительно не понимал этих двоих.
  - Кстати, он не ушёл. Ждёт, - сказал Киран.
  - Ждёт? - Натан повернулся и посмотрел туда же, куда и напарник, но не увидел ничего, кроме темноты. Киран молча кивнул.
  - Приходил знакомиться. Увидел новых людей, выжидал, что будем делать.
  - Но он ведь всего лишь животное! - подал голос Анакс. Киран удивлённо посмотрел на мага, будто только сейчас вспомнил о его существовании.
  - Он не в пример умнее тебя. Жих стар и не может больше охотиться, как раньше. Даже если он уйдёт отсюда, это лишь значит, что он уйдёт в другую деревню.
  - Но как его поймать? Под заклинания он не подставится - видел, как он дёрнул, как только нас увидел? Магов за версту чует, - Натан потёр шею. Ему казалось, что взгляды из окон пробуравили в нём уже несколько сотен дырок. К счастью, выходить на улицу селяне не решались - понимали, что были бы только помехой.
  - Да, - Киран вздохнул. - Пока он ещё в раздумьях, нужно брать. Иначе уйдёт - в лесу ни в жизнь не поймаем, - пожиратель взвесил в руке тесак. - Сможешь его отгородить от опушки огненной завесой?
  - Не уверен, я никогда так далеко не бил, могу промахнуться, - Натан, несмотря на свои сомнения, уже разминал плечи и пальцы. В этот раз он хорошо построит Ловчую Вуаль. - Если тебя тоже зацепит, сильно не ругайся.
  - Вы что собрались делать? - Анакс переводил взгляд с Натана на Кирана. - Вы что, совсем с ума сошли?
  - Не будешь помогать - не мешай, - Киран двинулся к воротам: сам он, в отличие от жиха, прыгать через частокол не умел.
  - Вы что, на него собрались идти вот так?! С одним мечом и одним магом?! - Анакс не мог поверить своим глазам. Эван был неправ. Чертовски неправ, когда говорил, что Натан с Кираном - удачный вариант, с хорошими рекомендациями. - Вы же сами сказали, что это старый, опытный жих!
  Киран обернулся и посмотрел на Анакса через плечо. Маг почувствовал, как рубашка прилипла к внезапно намокшей спине. Сейчас этот седой человек с диким взглядом и странной полуулыбкой, которая не сулила ничего хорошего, сам походил на неведомого хищника. Необычный цвет волос придавал Кирану демонический вид, так что маг даже засомневался: человек ли он? Тьфу, что не примерещится в этом неровным свете факелов!
  - Самоубийцы хреновы! - маг заторопился следом. Остаться в деревне и пропустить самое интересное он не мог.
  Одного отрицать было нельзя: эта пара работала на удивление слаженно. Чтобы понять друг друга, им хватало коротких - со стороны бессмысленных - возгласов. Удивительно, что человек, так мастерски и быстро плетущий заклинания, всего лишь младший маг пятой категории. Анакс не знал, сколько времени после выпуска Натан потратил, чтобы узнать истинные возможности своего фамильяра, скольких усилий ему стоило научиться черпать силу - пожиратель очень отличался от демонов, и стандартные практики, которым учили в школе, подходили плохо. Натан всё ещё боялся, что их могут взять под стражу, запереть где-нибудь и проводить над ними опыты до конца жизни. Но, по крайней мере, теперь он не собирался продать свою свободу дёшево. Теперь оставалось только копить баллы - с таким помощником он был уверен, что станет самым молодым старшим магом в мире.
  В отблесках парящей на границе полей и леса Ловчей Вуали жих и Киран казались двумя чёрными тенями. Они то кружили друг вокруг друга, то замирали, выжидая, и их движения были похожи на смазанные росчерки кисти. Жих окончательно убедился в том, что заподозрил ещё в деревне: его противник не обычный человек. Он пах не так и двигался не так. Слишком быстрый, ни один человек, который попадался зверю раньше, не умел двигаться так же быстро, как и сам жих. Слишком чуткий, он замечал малейшие изменения в поведении животного, угадывал все его попытки изменить направление движения. Всё больше жих убеждался, что в лес ему вернуться не дадут, и придётся сражаться. Он всего лишь хотел убедиться, что на этой территории появился достойный противник, настоящий хозяин. Такому он готов уступить место и поискать другой источник пропитания, но этот новый хозяин в шкуре человека, похоже, живым жиха отпускать не собирался. Это злило и заставляло бояться одновременно. Да ещё и колдун всё время подбрасывает разные заклинания. Одна огненная завеса, преграждающая путь в лес, выведет из себя кого угодно. Зверь дёргал хвостом, тихо рычал и в который раз начал идти по кругу, словно пытаясь обойти противника с фланга, и когда человек тоже повторил его движение, двинувшись в противоположную сторону, внезапно прыгнул вперёд. Вот он, его шанс. Несмотря на острую штуку в руке и непонятный страх, который охотник внушал, он ведь всё равно человек, а значит, слабее.
  Анакс заворожённо следил, как Киран с жихом кружат по полю. Трудно представить, сколько они уже затоптали пшеницы - только взошедшей, ещё такой нежной. С другой стороны, если им действительно удастся уложить жиха, фиг с ним, с полем.
  Вдруг зверь рванулся вперёд, прямо на человека. А тот вместо того чтобы попытаться уйти в сторону, прыгнул навстречу когтям.
  - Киран! - одновременно с криком Натана блеснула яркая вспышка, как будто в поле разрядилась шаровая молния. Киран покатился кубарем по земле, продолжая траекторию прыжка. Жиха нигде не было видно. Маг, бросив сразу начавшую увядать Вуаль, бежал к лежащему человеку. Анакс замешкался на секунду, но тут же припустил следом. Всё это время он лишь наблюдал и никак не успел вмешаться. Какая странная вспышка. Натан ведь был огненным магом. У какого заклинания из арсенала огненных магов такая странная визуализация? Анакс был уверен, что именно Натан испепелил жиха, спасая своего глупого напарника. С другой стороны, если бы Киран не отвлекал зверя всё это время, вряд ли Натан смог бы нормально прицелиться.
  - Киран! Киран, ты цел? Что случилось?! - Натан упал на колени перед человеком, который свернулся калачиком и тихо стонал.
  - Не трогай! - рыкнул Киран. Маг отдёрнул руку, едва не коснувшись его плеча. Пожиратель громко, со свистом втянул воздух сквозь зубы. - Меня сейчас вырвет.
  Анакс замер в нескольких шагах, не зная, что делать. Почему вырвет? Это из-за того, что оказался слишком близко к эпицентру заклинания?
  - Гурман хренов! Сдался тебе этот жих!
  - Помолчи... И так плохо...
  Натан тихо выругался. Он никак не ожидал, что произойдёт что-то подобное.
  - Киран, давай хоть до дома доберёшься. Земля холодная, весна ещё.
  Пожиратель не ответил. На его верхней губе выступили капельки пота. Натан осторожно потрогал его лоб. Горячий. Похоже, отключился. Маг попробовал его поднять и почувствовал, что Киран мелко дрожит. И становится всё горячее.
  - Анакс, помоги оттащить его в дом.
  Натан взял Кирана под плечи, Анакс - за ноги, и они медленно двинулись через поле к деревне. По дороге все трое испачкались в грязи с головы до ног. Откуда-то издали донёсся раскат грома - на деревню шла гроза.
  
  Всё тело ломило, как будто он целый день грузил подводы. Киран чувствовал свои руки и ноги, но не был уверен, что сможет пошевелить ими. Откуда-то с улицы доносился птичий гомон, лаяли собаки, вдалеке кто-то бранился.
  - Ну что, пришёл в себя? - раздался чей-то ехидный голос. Киран открыл глаза. Потолок немного повращался и остановился. Рядом с кроватью сидел Анакс.
  - У тебя глаза голубые, - после долгой паузы вместо ответа сказал Киран. Лицо мага медленно покрылось густым румянцем.
  - А тебе какое дело? - огрызнулся он и вскочил со стула. - Пойду Натана позову.
  И еле слышно возле самой двери добавил:
  - Идиот.
  Киран осмотрелся. Он помнил это маленькую комнатку - в их первую ночь в доме старосты её забрал себе Анакс как самый старший маг, и Кирану с Натаном пришлось спать на печи. С другой стороны, хорошо, тепло. Даже жарковато. Пожиратель медленно сел. Подождал, пока комната перестанет кружиться, и спустил ноги с кровати. Деревянные доски пола приятно холодили ступни.
  - Киран! - Натан, взлохмаченный, с дикими глазами, стоял на пороге. С подбородка капала вода - похоже, Анакс застал его за умыванием. - Ты как?
  - Я нормально, - Киран попытался встать, но ноги подкосились. Пожирателя повело в сторону, и он бы упал, если бы не подхвативший его маг.
  - Это нормально?! Идиота кусок!!! Так меня пугать! А ну ляг немедленно, и никакого геройства мне тут больше! - Натан с силой толкнул Кирана обратно на кровать. - Ты два дня в отключке провалялся! Знал бы, ни за что тебя не слушал бы! С этим жихом сплошные неприятности! Ты, блин, сплошная неприятность!!!
  От двери хихикнули. Натан и Киран дружно повернулись и посмотрели на стоящего в проёме Анакса.
  - Простите, - мальчишка сделал серьёзное лицо и спрятал руки за спину. - Пойду проверю, как там лошади. Нам пора обратно в город.
  И убежал. Натан тяжело вздохнул.
  - Да не сокрушайся ты так, - Киран залез обратно под одеяло, воспользовавшись паузой в горячей речи напарника. Ещё немного полежать теперь казалось хорошей идеей. - Три балла на дороге не валяются. Хотя не буду отрицать, животных мне лучше тоже не есть. У вас в мире вообще опасно есть что-либо, кроме жаркого.
  
  Солнце пробивалось сквозь листья, и дорога казалась от этого полосатой. Птицы, перекликаясь, прыгали с ветки на ветку, будто сопровождали трёх всадников. В такую погоду, да после сытного завтрака очень хотелось вздремнуть. Жих любил поспать после еды. Киран зажмурился. Если он свалится с лошади, Натан изойдёт пеной, проклиная его.
  Два младших мага ехали чуть впереди и о чём-то оживлённо разговаривали. От былой напряжённости между ними не осталось и следа. Наверное, Натану давно не хватало такого понимающего, прошедшего через похожие переделки собеседника. Может, они когда-нибудь и подружились бы. Интересно, как долго они могли бы скрывать друг от друга свои тайны?
  Киран улыбнулся своим мыслям - такого спокойного, тихого утра у них давно не было. Хотя было ли такое утро вообще? Сначала, когда они только оставили школу, Натан чертовски волновался, что скажет отец. Потом они искали Ольвен. Да и 'Дубовая Роща' была не тем местом, где можно насладиться утренней прогулкой. Потом они ехали в Пять Радостей. Путешествие, полное ожиданий. И ежевечерние, ежеутренние выматывающие тренировки Натана... Потом сопровождали Меч Неназываемого. Сплошные нервы. А вот сейчас они ехали спокойно, никуда не торопясь, уверенные в своих силах. Киран прислушался к себе: насколько он изменился за прошедшее время? Эти несколько месяцев на свободе были намного более стремительными, чем жизнь в школе. Ещё совсем недавно он ничего не знал о сельском хозяйстве, деньгах, охоте, воинском деле и жизни в лесу. Он слабо представлял, что такое 'отношения' и чего хотят друг от друга люди. Конечно, если бы он сразу знал, чем грозит поедание живых существ в этом мире, то ни за что в жизни не покусился бы ни на Райана, ни на Мориса - существует множество других способов убить. Тень сожаления легла на лицо пожирателя - ещё два месяца назад он даже не допускал мысли, что можно убивать кого-то не ради еды и самозащиты. Но теперь он беспокоился о других: если он сам смог избежать опасности, то другие ведь не смогут. Но какие - другие? Совсем недавно не было никаких других. А жих? После него тело так и норовило встать на четыре лапы. Тогда, в комнате, на несколько мгновений Киран даже испугался, что разучился ходить. Пришлось крепко попотеть, чтобы не дать Натану лишних поводов для беспокойства. Сознание, память жиха так отличались от человеческих, что пожирателя до сих пор мутило, когда он пытался уложить в голове новые знания. Но это было так интересно! Киран подумал ещё раз и решил, что ни капли не жалеет о том, что подбил Натана поохотиться. Средние демоны, принимавшие в этом мире облик животных, и близко не давали ощущений, которые он испытал, попробовав настоящего зверя. Пусть поиски второго пожирателя и задерживаются из-за этого. Но днём меньше, днём больше - какая разница, когда речь идёт о столетиях? Новые знания того стоили. Обоняние Кирана не изменилось, но теперь он научился понимать, что чувствует. Пожиратель посмотрел на Анакса, который яростно спорил о чём-то с Натаном. Если бы не жих, он никогда не заметил бы. Люди слишком много внимания уделяют мелочам, забывая о главном. За ненужными деталями легко спрятать то, что действительно важно. Киран опять самодовольно улыбнулся, слушая вопли магов и крики лесных птиц. И Анаксу лучше не знать, что его тайна - больше не тайна. Вряд ли ему попадётся ещё кто-нибудь со звериным чутьём.
  
  - Ты какой-то зелёный, - Натан внимательно посмотрел на напарника. - Всё-таки еда была плохая.
  - Нет-нет, всё было отлично, - Киран старался лишний раз не вдыхать. - Просто я подзабыл, что он такой... пахучий.
  - Город?
  - Угу...
  Они сидели в своей любимой таверне, на втором этаже. Уже второй день шёл дождь, и хозяин закрыл веранду навесом отгородив щитами от ветра и дождя. Обзор стал меньше, но зато можно не бояться промокнуть. Переливчато зазвенели дверные колокольчики. Возле входа на площадку стоял Анакс, и его лицо никак нельзя было назвать счастливым.
  - Привет от шефа, - буркнул младший маг. - Вы ещё не уезжаете из города?
  - Как раз собирались. Что-то случилось?
  - Тогда ладно, пока, - Анакс развернулся, чтобы уйти, но в этот момент, загораживая проход, на веранду вошли несколько моряков, и побег не удался.
  - Рассказывай, что случилось.
  Анакс нехотя подошёл к их столу и сел на свободное место.
  - Новое задание. Эвану понравилось, что мы друг друга не убили.
  - И что на этот раз?
  - Это - обычное. Перевозчики нанимают партию. Нужно сопроводить товар в Нарун и потом обратно купца с выручкой. Наши собираются ехать все, обоз большой. Но магов не хватает - Конлан и Хан ещё не вернулись.
  - И Эван хочет знакомого мага?
  - Против лишнего меча он тоже не будет против, - Анакс бросил быстрый взгляд на Кирана и тут же отвернулся, будто боялся обжечься. - Дорога длинная, туда и обратно уйдёт восемь недель, если никаких проблем. Вернёмся в самый разгар лета. Еда и постой за счёт заказчика. В руки по четыре мана человеку плюс по два балла каждому магу. Если придётся сражаться - будут дополнительные премии, и в деньгах, и в баллах. Обязательное условие - едем не только туда, но и обратно.
  - Хм... - Натан почесал подбородок. В Дюраране он ленился бриться, и щетина приятно колола ладонь. Два балла за два месяца - уж как-то слишком жидко. Но с другой стороны - они точно будут. И если будут нападения, сражения или ещё какая-нибудь неожиданная кутерьма, то их будет даже больше. Причём еда и кров на ближайшие два месяца - очень неплохо.
  - Мы едем домой, - Киран улыбнулся, не оставляя Натану шансов сказать даже слово. - Четыре мана за два месяца и два балла - это даже не смешно.
  - Так и знал, что опять будете торговаться, - Анакс вздохнул. - Пойдём к Эвану. Он сказал привести вас, если предложение заинтересует.
  - Нет, мы правда едем домой.
  - Киран, ничего не случится, если мы их просто выслушаем.
  - Случится. Ты выторгуешь ещё пару баллов и согласишься, - Киран понизил голос. - А нам нужно искать сам знаешь кого.
  - То есть как идти на жиха, так ничего страшного, а как смотаться в Нарун, так нам пора домой? - Натан прищурился. - Самовлюблённый, бессердечный...
  - Там было несколько дней, а здесь два месяца! Ты вообще за временем следишь? Вы в сентябре договорились встретиться с Лорен и Гораном. Мы успеем вообще туда добраться?
  - Хм... - Натан замолчал. Он совсем об этом не подумал. Через два месяца будет уже июнь. И они всё ещё будут на западном побережье. Если нет возможности призвать летающего демона, то до Лорса к сентябрю они как раз только и подтянутся. Хотя постойте. Добраться по воздуху - совсем не проблема. Неважно, что Натан - огненный маг. Киран ведь может призвать лунных волков, и дорога тогда займёт совсем немного времени. Младший маг хитро улыбнулся. Пожиратель всё понял и тяжело вздохнул. Перечить Натану он не мог.
  - Киран, не волнуйся. Нарун лежит на севере, за грядой. Может, увидим там что-нибудь интересное. Обоз ведь пойдёт через Львиный перевал?
  Анакс кивнул.
  - Вот видишь! Это одно из мест, где, по легендам, Неназываемый сражался с морскими гадами.
  - Э-э-э... - что морские гады могли делать на горном перевале, Киран представлял слабо. Но раз так говорят, то кто он такой, чтобы не верить?
  - Ты не хочешь побывать в местах былой славы Неназываемого?
  - Уговорил. Но сначала мы зайдём к себе, оставим вещи.
  Анакс покосился на свёртки, лежащие на стуле. Натан с Кираном сегодня довольно сильно потратились. По надписям на обёрточной бумаге можно было узнать некоторые лавки: портной с улицы Пёстрых Рубашек, оружейник с Железного Холма, кожевник из Портовой Ножки, лавка писчих принадлежностей в Бумажном Переулке... Похоже, они обошли весь город в поисках необходимого.
  - Я пойду, - воспользовавшись тем, что Натан с Кираном играли в гляделки, Анакс вскочил. - Скажу Эвану, что вы будете через пару часов. До встречи.
  
  Натан поднялся на третий этаж. Следом, пыхтя, поднимался Киран. Все обновки пришлось тащить ему, тем более что большая их часть для него и была куплена. Набор метательных ножей, оружейный пояс и ножны для меча, новые рубашки, пара штанов, чистые свитки... Конечно, младший маг взял кое-что и себе, но, в отличие от Кирана, который был одет сейчас в старую Торову одежду, ему нужно было лишь поменять пару износившихся вещей. А старые школьные робы ещё выглядели прилично.
  - Ты опять забыл дверь закрыть, - привычно забурчал Натан, дойдя до комнаты, и толкнул створку.
  - Нет, не забыл, я специально проверял, - огрызнулся Киран и наткнулся на мага, замершего на пороге. На одной из кроватей сидел Морган и держал в руках пакетик с жареными орехами. На полу валялось несколько пустых упаковок, на столе лежало несколько ещё запечатанных.
  - Я думал, вы только к вечеру вернётесь, - ничуть не удивившись, заявил гость, продолжая грызть орешек. - Но так даже лучше. Заходите. И дверь закройте.
  - Чему обязаны неожиданным визитом? - слегка дрогнувшим голосом поинтересовался Натан. Он совсем не ожидал, что встретится со светом Морганом ещё раз, да ещё так скоро.
  - Я проверил, о Натане из Двины нет записей в Книге Имён, - Морган решил не ходить вокруг да около, а сразу перешёл к делу. - И Пиел не знал, что вы сможете защитить Меч Неназываемого. Это мы тоже уже проверили, - он сделал драматическую паузу. - Вы Наблюдатели?
  Натан открыл и закрыл рот. Что здесь сказать? Какой вариант правдивее: что Совет Храмов тайно прислал одного из могущественных Наблюдателей для расследования возможных нарушений или что существует дипломированный маг без фамильяра, который призывает срединных демонов, не пользуясь кругом Призыва? Вряд ли результаты той комиссии, собранной старым ректором, стали достоянием широкой общественности. Но выдавать себя за храмовых служителей запрещено законом и строго карается. Хотя сейчас это было бы очень удобно.
  - Нет, мы сами по себе. Но благодарю, что заподозрили в нас Наблюдателей, это большая похвала, - Натан заставил себя поклониться.
  - Тогда кто вы?
  - Я обещал Преподобной Райне не говорить, - этот ответ был недалек от истины. А в этой формулировке всё выглядело так, будто Натан неплохо знаком со старой волшебницей и, может, работает на неё. Неважно, что он видел её лишь однажды, незадолго до выпускных экзаменов. Свет Морган вздрогнул, услышав это имя. Её Преподобие Райна не была частью Совета Храмов, но имела просто невероятную власть. Поговаривали, что она дружила с королевским магом и была единственной, кто смел ему перечить. Теперь Морган дважды подумает, прежде чем просить что-то, - быть обязанным Её Преподобию может быть чревато. Особенно для храмовника.
  - Чем мы можем быть полезны в этот раз? - спросил Натан.
  Морган раздумывал несколько долгих мгновений. До сих пор он был уверен, что Натан с Кираном окажутся Наблюдателями. Не могут не быть Наблюдателями.
  - Вас могло удивить, в какой спешке мы перевозили Меч Неназываемого, - всё же начал он. Похоже, свет Моргану действительно требовалась их помощь. - Сейчас наступили тяжёлые времена. Сторонники Дайну наступают намного активнее, чем мы могли предполагать. В наших рядах появилось много перебежчиков, особенно среди младших служителей, - свет замолчал, собираясь с мыслями. Ему было сложно рассказывать о таком постороннему человеку. - Грядёт новая война с югом. Этого следовало ожидать, но... мы не думали, что это случится так скоро. В попытках подорвать нашу веру южане охотятся за нашими реликвиями. Одна из них, Плащаница света Адена, была похищена несколько месяцев назад. Она находится в Абие. И мы должны вернуть её во что бы то ни стало.
  - Тяжёлая задача, - Натан сочувственно кивнул, - Абиа - столица Зива, самое сердце врага.
  - Да, - воодушевился свет Морган, - Именно поэтому нам нужен кто-то достаточно искусный и опытный. Такой, как вы.
  - Нет, - ответ младшего мага прозвучал резко, как пощёчина.
  - Прошу прощения?
  - Я вынужден отказаться от вашего предложения.
  - Но начисление баллов по шкале особо опасных заданий, премия в виде...
  - Простите, свет Морган, но нет.
  - Одно это задание принесёт вам больше пятидесяти баллов!
  - Рекомендую обратиться к Её Преподобию, возможно, она порекомендует вам кого-то не менее достойного. А сейчас нас ждут дела. Киран, покупки.
  Пожиратель, всё это время стоявший за спиной Натана, с готовностью сгрузил свёртки возле кровати.
  - Когда мы вернёмся, вас здесь не будет, - младший маг повернулся к двери. От страха не осталось и следа. Храмовник пришёл не за тем, чего он так опасался. - И, свет Морган, не забудьте убрать за собой, когда будете уходить.
  Они молча спустились по лестнице, вышли на улицу и прошли почти квартал, когда Киран наконец осмелился подать голос:
  - Больше пятидесяти баллов. Я не думал, что ты сможешь отказаться.
  - Я молод и горяч, но я не самоубийца, - Натан тяжело вздохнул. Да, одно это задание принесло бы ему новую ступень и дало бы задел для следующей - каждая новая ступень требовала всё большего количества этих дурацких баллов. - Могу поспорить: если они эту чёртову плащаницу ещё не сожгли, то охраняют не хуже наложниц короля. И как мы общались бы с ними? Они же там не на торренсийском разговаривают. Да и моё умение смешивать краски ещё не настолько хорошо, чтобы тебе не отрубили голову прямо на границе.
  - Слова не мальчика, но мужа. Спасибо, что побеспокоился, - Киран улыбнулся. Его действительно четвертовали бы на ближайшем перекрёстке - с прислужниками Тёмного Дайну только так и поступали. - Но если что, я вполне неплохо говорю на зивском. И даже немного читаю, имей в виду на будущее.
  Младший маг удивлённо посмотрел на пожирателя, но потом вспомнил, что тот съел южанина в Ургеле.
  - Жаль, что тебе не попался никто из грамотных торренсийцев. Если бы ты умел писать, мы зарабатывали бы намного больше.
  Киран лишь развёл руками.
  - Ладно, пойдём, выторгуем из Эвана побольше баллов. В Дюраране становится опасно - вдруг этот чокнутый действительно напишет Её Преподобию, - сказал Натан. Он совсем не хотел оказаться здесь, когда придёт ответ от старой волшебницы.
  
  Глава 10
  
  На ночлег они остановились в Нижних Луках. Небольшая деревня была первой из многих запланированных остановок на пути обоза. Кроме 'Подбела', в охране участвовали ещё 'Стальные клинки Дюрса' и артель мага Ниниана. Задание оказалось намного масштабнее, чем Натан мог предположить: двадцать шесть гружёных телег, восемь из них тяжеловозы, и шестнадцать вьючных лошадей. Двадцать два воина и шесть магов охраны. Очень неслабо.
  Натан впервые участвовал в чём-то настолько масштабном.
  Эван остался в городе, и сейчас людьми 'Подбела' командовал Шорн, заместитель Эвана. Натан несколько раз пытался запомнить имена всех сопровождающих, но безуспешно. Кроме людей Ниниана - дружественных магов.
  - Эй, красавчик, - позвал Кирана один из стальных клинков. Пожиратель перестал точить нож и вопросительно посмотрел на наёмника. Высокий, но не огромный, жилистый и в меру мускулистый, в плаще, обычном для северян, и с длинными русыми волосами, заплетёнными в косы, как принято у северян. Наверное, северянин. - Умеешь со своим тесаком управляться или носишь как украшение?
  - Хочешь проверить? - Киран беззлобно улыбнулся и отложил точило. Народ на стоянке заволновался и начал подтягиваться к площадке перед конюшней - предстояло знатное зрелище. Для наёмников это была хорошая возможность проверить, чего спутники стоят в бою, а заодно и поразвлечься. Главное, не наносить друг другу увечий - раненый союзник понижал шансы выполнить задание.
  - В наших краях редко встретишь южанина, хоть ты и не похож на них, - наёмник снял плащ и бросил кому-то из друзей. Из быстро собирающейся толпы донеслось улюлюканье. Пожирателя приняли за южанина из-за оружия - на севере подобные короткие и широкие мечи были не в ходу.
  - А я не из ихних, - Киран вышел к середине свободной площадки и принял выжидающую позу. - Таких, как я, у них обычно четвертуют на перекрёстках.
  - Да ну?
  - Правда. Считают прислужниками тёмного бога.
  Они опять обменялись улыбками и обнажили мечи.
  - И как? Ты служишь южному тёмному богу?
  - Нет. Я сам себе бог, - и, всё так же улыбаясь, Киран ударил.
  Они закружили друг вокруг друга, как два хищных зверя. Время от времени они делали осторожные выпады, проверяя защиту друг друга. Натан видел, что Киран сдерживается, не позволяя себе двигаться слишком быстро. Нельзя ничем отличаться от обычных людей. Он и так уже выделился, показав оружие южан и сейчас демонстрируя технику боя, привычную для южан, но не для местных или северян.
  Наверное, с этим наёмником сражаться было не так интересно, как с жихом. Там битва шла по-настоящему - зверь был намного быстрее и сильнее человека. Но сейчас Киран больше развлекался, а не дрался по-настоящему. Он запоминал движения и уловки - ведь как-то так или очень похоже будут вести себя и разбойники, если нападут. Он узнавал силу противника - ведь именно на него и его коллег придётся полагаться в случае чего.
  Северянин, видно, почувствовал, что противник дерётся в неполную силу, и, когда они в очередной раз начали кружить, недовольно остановился:
  - Эй, красавчик, мы не договаривались баловаться. Дерись по-настоящему.
  - Мы не договаривались драться по-настоящему.
  - Это подразумевалось.
  - Я не заметил.
  Северянин тихо зарычал. Он начал злиться. Кто этот седоволосый чудак? Выглядит, как северянин, но дерётся, как южанин. Всю дорогу ехал с магом и кивал его словам, а это не пристало уважающему себя воину. Маги - это хорошо, но в рукопашной даже от боевых магов толку чуть.
  - Дерись как подобает! - наёмник неожиданно бросился вперёд и вниз, под меч, метя в ноги противнику. У Кирана не было времени, чтобы перегруппироваться и защититься. Или ударить сверху. Вместо этого он отпрыгнул назад и вправо, одновременно открываясь и в то же время уходя от удара.
  - Это что творится? - раздался новый голос. - Немедленно прекратить!
  От костров в сторону конюшен спешил грузный Силан, начальник обоза. Для него происходящее было лишь разборкой между тупыми вояками, готовыми грызться из-за любой мелочи. И Киран, и северянин сразу же спрятали мечи. Разочарованные зрители недовольно забурчали.
  - В другой раз продолжим, - едва слышно сказал стальной клинок.
  - Я Киран.
  - Нолан.
  Прежде чем разойтись, они пожали друг другу руки.
  
  - Уже друзяк себе завёл, - Натан заворочался, устраиваясь поудобнее под походным одеялом. Сегодня ночью было не их дежурство. Анакс затих по другую сторону костра.
  - Не всё же с магами время коротать, - с серьёзной миной сказал Киран, помешивая угли, но его глаза смеялись.
  - А как нападут, тоже с ними будешь? - требовательно, как жена, поинтересовался младший маг.
  - Что я, дурак, что ли? - Киран хмыкнул. - Самая заваруха будет там, где маги.
  - Сечёшь, - откуда-то из-под одеяла пробормотал Натан и засопел. В последние дни он засыпал почти мгновенно, как только убирал все камни, коловшие спину. Киран тоже молчал. Наступившую тишину нарушало только потрескивание костра да звуки, доносившиеся от конюшни. Время от времени похрапывали лошади. Где-то в полях стрекотали насекомые.
  Горы подступили совсем близко, дорога всё больше шла вверх, животные и люди выбивались из сил быстрее обычного. Ночи стали ощутимо холоднее, заставляя путников жаться ближе к кострам.
  - Киран, - послышался неуверенный голос Анакса. Казалось, он боится привлечь к себе лишнее внимание.
  - Я здесь, - в тон ему отозвался Киран.
  - Слушай, - начал младший маг и замолчал, не зная, как продолжить. Какое-то время тишину нарушали только голоса насекомых.
  - Вроде бы ничего особенного не слышу, - наконец подал голос Киран.
  - Нет, я не это имел в виду. Я...
  Тишина опять подступила к костру. Киран молчал.
  - Как вы познакомились? - похоже, Анакс в последний момент струсил и решил спросить что-нибудь другое, а не то, что собирался. Заметив удивлённый взгляд мечника, он слегка покраснел. - Ну, я имею в виду, Натан только после школы, где он мог найти себе такого хорошего напарника? Я уже несколько лет ищу.
  - Это секрет, - Киран странно улыбнулся. - Если Натан захочет, сам тебе как-нибудь расскажет.
  - Извращенцы, - буркнул Анакс и отвернулся. О чём он подумал, осталось тайной.
  Какое-то время Киран ещё смотрел в огонь, прислушиваясь к тому, что происходит вокруг. Весь лагерь спал. Скоро начнётся самая тяжёлая часть пути: холод, снег и ветер царили в высокогорьях даже летом. Пожиратель сжал кулак. А когда разжал, на его ладони сидела нахохлившаяся птица. Воробей. Но от нее исходил свет, как от одного из углей походного костра. Птица чирикнула и стрелой исчезла меж звёзд. Конечно, смешно думать, что вот так просто можно будет найти затаившегося пожирателя. Тем более если он спит уже больше тысячи лет. Но Киран знал, что ему не будет покоя, пока он не перепробует все варианты. Сейчас у него уже было достаточно сил, чтобы небольшую часть себя отправить в самостоятельное путешествие по миру. Сначала нужно осмотреть север: если верить многочисленным легендам, это самое вероятное место, где мог бы найти свой покой Неназываемый. Искать всё, что хоть чуть-чуть отличается от нормального: слишком тусклое поле, странное здание, может, удивительной формы гора. Пожиратель, не имевший человеческой формы, мог принять облик чего угодно. Главной отличительной чертой этого чего угодно должна быть его долговечность и относительная неподвижность. Камень, земля - то, что нужно.
  Киран завернулся в одеяло и задремал. Всю ночь он будет смотреть на бесконечные дороги, скалы и спящие города. Даже если другой пожиратель, Неназываемый, выбрал для отдыха самое пустынное место, это не значит, что за прошедшее время там никто не поселился.
  
  Вопреки всем ожиданиям, дорога была невероятно скучной и однообразной. На отряд никто не нападал, и длинные дневные переходы чередовались с ночами короткого отдыха. Множество людей спешили по своим делам в обе стороны. Путников то и дело обгоняли почтовые кареты и одинокие всадники. По утрам селяне спешили со своим товаром в города, но к обеду дороги пустели, и почти до самого вечера навстречу попадались только такие же обозы, как их собственный. Частые остановки возле каждого дорожного поста раздражали, но служаки бегло проверяли документы, и путешествие возобновлялось. Выпивка была запрещена, покидать обоз - запрещено. Единственным развлечением были короткие жёстко регламентированные схватки, которые на четвёртый вечер разрешил Силан. Лучше так, чем если охрана от скуки начнёт друг друга колошматить всерьёз. Это был не первый поход старого торговца, и нравы наёмников он знал отлично.
  - Глупая работа, на такой быстро тупеешь, - без устали повторял Анакс при каждом удобном случае и неприязненно косился на артельных магов - причину его постоянного плохого настроения. Он боялся, что заразится от них 'глупостью' и никогда не станет старшим магом. Так и будет ездить сопровождающим с обозами и выполнять мелкие заказы. А что, кормят хорошо, за постой платят, баллы постепенно копятся, деньги идут.
  Обоз без приключений добрался до перевала - они остановились на последнюю ночёвку по эту сторону гор. Телеги составили кругами в несколько рядов, внутри расположились лошади и люди, снаружи - охрана. Это была последняя остановка в горах, когда для такого лагеря было достаточно места. С другой стороны перевала спуск был намного круче, и мест для нормальных ночёвок не хватало. Натан сидел в тени колеса одного из тяжеловозов - сегодня было дежурство подбелов. В кустах время от времени шуршали младшие демоны - они с Анаксом призвали сразу несколько десятков, чтобы окружить всю стоянку. Остальные охранники по примеру Натана тоже сидели возле телег наружного круга - без сигнала дёргаться было бессмысленно. Младший демон всяко в темноте видит лучше человека. Да и слышит тоже. Если будет опасность, маги сразу же поднимут тревогу.
  Киран сидел рядом, возле другого колеса этой же телеги, и в задумчивости жевал рыбный пирог. Прямо перед ним сидел демонёнок-сигнальщик и пристально следил за падающими на грудь пожирателя крошками. Но подходить не решался. Натан с интересом наблюдал, как он жмётся, жуёт губы и приседает. С одной стороны - рыбный пирог. С другой стороны - пожиратель. Страшно.
  - Хочешь кусочек? - поинтересовался Киран, как будто дразня младшего демона. Существо, словно испугавшись голоса, отскочило на добрых полметра и уже оттуда согласно затрясло головой. Киран отломил небольшой кусок и бросил демону. Сразу же из ниоткуда появилось ещё два демона, и втроём, похожие на куриц, они склонились над угощением. Когда последние крошки были бережно подобраны, в пожирателя впились уже три пары блестящих глаз. Киран хмыкнул и отломил ещё кусок, но бросил его в этот раз немного ближе к себе. Откуда-то появился ещё один демонёнок. Вскоре целая куча-мала ушастой мелочи копошилась у самых ног Кирана.
  - Прекрати балаган, - не выдержал Натан. - Кто охранять будет?
  - Кыш, кыш, - пожиратель помахал на демонов рукой. - Больше не дам.
  Они в недоумении переглядывались, не понимая, чего он хочет. Ведь в его руке остался последний кусок! Рыбный пирог!
  - Брысь, - чуть более грозно предложил Киран, но младшие демоны даже не думали расходиться.
  - У-у-у-у, развоплощу!!! Охраняйте!!! - вскочил, словно собираясь ловить их голыми руками, Натан. Демоны, визжа, бросились к краю стоянки, на свои места. - Тупые. И ты недалеко от них ушёл. Зачем прикармливаешь?
  - Так забавно же, - Киран пожал плечами и бросил последний кусок себе в рот. Оставшийся демонёнок-сигнальщик грустно вздохнул, проводив пирог в последний путь.
  - Ничего забавного не вижу, - Натан вернулся на своё место.
  - Не ври, я видел, тебе тоже понравилось.
  Натан только что-то невнятно пробурчал в ответ. Остальные наёмники с этой стороны охранного круга тихо посмеивались, но повторить опыт с прикармливанием младших демонов никто не решался - несмотря на маленький размер и смешную внешность, они оставались опасными тварями, с которыми лучше не связываться, если ты не маг.
  - Последняя ночь в Дюрсе, - вздохнул Натан после долгой паузы. Здесь, в горах, звёзды были ближе и острее. - Что-то мы всё время бежим вперёд и не можем вернуться.
  Его всё ещё грызло невыполненное обещание поговорить с отцом о возможной свадьбе Ольвен. Он-то, конечно, поговорит, но не будет ли слишком поздно? Они должны были вернуться в 'Дубовую Рощу' ещё месяц назад, а на самом деле приедут почти через полгода после отъезда. И это если опять не случится ничего неожиданного. А отец ждёт вести о переводе Священного Писания. Ох, как он будет ругаться, когда получит новое письмо Натана, уже из Дюрарана, - о том, что теперь они отправляются в Нарун. С другой стороны, он уже успел собрать целых семнадцать печатей и рекомендательные письма двух храмов... Отличное начало карьеры.
  - И мы даже не начинали ещё искать, - словно вторя его мыслям, добавил Киран. У каждого свои сожаления.
  - В Наруне хорошая библиотека, её не разорили во время войны. Думаю, начнём оттуда, - Натан не очень верил, что они смогут найти там что-нибудь стоящее, но нужно же было откуда-то начинать. А Нарун - большой город, северный оплот купцов и студиозусов. И у них тоже есть семинария. Не такая большая и прославленная, как столичная, но всё же.
  - И зимнюю одежду присмотрим, - маг продолжил уговаривать напарника. - Там много трапперов, так что мех стоит дешевле, чем на юге.
  Киран ничего не ответил - всё своё внимание он отдал звёздам.
  - Удивительная штука - небо, - сам себе прошептал он.
  Вдруг с противоположной стороны обоза раздался громкий хлопок, и столбом до верхушек деревьев полыхнул огонь. Все вскочили, но никто не сдвинулся с места - это мог быть отвлекающий манёвр, и нападающие на самом деле могли находиться здесь, с этой стороны, и лишь ждать момента, когда можно начать грабить.
  - Докладывай! - рыкнул Натан на младшего демона, бормочущего что-то себе в кулак.
  - Нет никого! Все свои, - пискнул демонёнок в ответ.
  - Что?
  - Он прав, я тоже не чувствую чужих, - подтвердил Киран. - Это кто-то из своих.
  - Своих?
  Из-за телег взвился ещё один столб огня, намного ближе. Как будто кто-то бежал в их сторону, и этот огненный столб за ним гнался. Демонёнок закрыл уши руками и прислушался. Потом опять начал что-то бормотать в кулак - общался с другими младшими демонами.
  - Водяной! - и сразу же после возгласа младшего демона из-за поворота выскочил один из магов Ниниана. Охранник, стоявший на его пути, еле успел увернуться. Следом за магом нёсся дракон. Его чешуя горела в темноте, как раскалённое железо. Маг пронёсся мимо Кирана с Натаном и скрылся за поворотом. Обдав присутствующих жаром, следом пролетел дракон.
  - Эм, пожалуй, пойду проверю, как там Анакс, - странно дёрнул плечом Киран. - Эй, мелочь, - он посмотрел на демонёнка-сигнальщика. - Где наш друг?
  Демонёнок зашептал в кулак, потом закрыл уши, слушая ответ.
  - Там, - почти сразу махнул лапой в непонятном направлении. - В кустах.
  С тихим хлопком рядом с ним появился другой младший демон.
  - Проводит, - заявил он и стукнул себя в грудь.
  Анакс действительно сидел в кустах и мелко трясся. Если бы Киран был обычным человеком, то без сопровождающего демонёнка никогда бы его не нашёл. От обоза доносились звуки взрывов и крики - похоже, на помощь коллеге пришли остальные маги Ниниана, и теперь шло масштабное сражение с драконом. Время от времени сквозь ветки сверкали отсветы вспышек, на короткие мгновения превращая деревья в уродливые чудовища.
  - Ну и ну, и что же это у нас тут? - хмыкнул Киран, присаживаясь на корточки рядом с магом. Он чувствовал, как Натан тянет из него силы и плетёт одно за другим защитные заклинания, по-видимому, пытаясь спасти обоз. С тихим 'чпок' демонёнок растворился в воздухе - наблюдать за потасовкой на стоянке было намного интереснее. Анакс всхлипнул и попытался прикрыть плечо, белеющее в темноте сквозь прорехи в робе.
  - Пошёл в жопу, чучело, - он попытался гордо вскинуть голову, но вышло очень жалко.
  - Ну и ну, - вздохнул Киран и стянул с себя куртку. Осторожно закутал мага и притянул к себе. - Ты своему дракону хоть скажи, чтобы обоз не жёг. Эван с тебя три шкуры спустит за ущерб.
  Анакс судорожно кивнул. Взрывы стали тише, а вскоре прекратились вообще. Какое-то время они сидели в темноте. Маг почти перестал дрожать и теперь только время от времени всхлипывал.
  - Я его убью, - наконец глухо пробормотал он в грудь Кирану.
  - Не стоит ничего делать до конца похода. Минус один маг и подорванное доверие остальных того не стоят, - Киран осторожно погладил Анакса по голове. - Если собираешься убивать, делай это так, чтоб никто не догадался, чьих это рук дело.
  - Да ты профессионал, - всё так же глухо пробормотал Анакс, но пожиратель слышал каждое слово.
  - Не жалуюсь. И ты тоже быстр. Так быстро натравил своего демона, что он даже не успел догадаться, кто перед ним, мальчишка или девчонка.
  Анакс ощутимо вздрогнул и, казалось, даже перестал дышать.
  - Пойдём в лагерь, Натан волнуется, - Киран попробовал поднять мага, но тот упёрся рукой:
  - Я сам.
  Медленно встал, закутался в куртку и, пошатываясь, побрёл в сторону обоза. Со стороны ярко освещённой стоянки раздавались возбуждённые голоса. Киран лишь время от времени придерживал Анакса за плечи. На границе света стояла небольшая толпа: Натан, Силан, маги Ниниана, несколько мечников, все старшие возницы обоза и демон с огненными волосами - дракон принял человеческий облик. Когда Киран с Анаксом вышли из-за деревьев, жаркий спор прекратился, и все дружно повернулись в их сторону.
  Пожиратель посмотрел на потрёпанного водного мага, за которым гонялся дракон, и презрительно скривил губы:
  - Ты если любишь мальчиков, то головой хотя бы думай: Силан не будет нанимать желторотых юнцов тебе в потеху.
  - Что?! Да как ты... Да я... - маг, казалось, сейчас задохнётся от возмущения. Неизвестно, о чём они спорили перед этим, но заявление Кирана всех повергло в шок.
  - А что, он сам себя пытался изнасиловать в кустах?
  Анакс опять вздрогнул и постарался полностью спрятаться в Кирановой куртке. Присутствующие мечники и возницы зашептались, бросая на водного мага осуждающие взгляды.
  - Попробуй докажи! Я уважаемый человек!
  - Мне нет дела до того, кто ты. Я верю своим глазам.
  - Мастер Ниниан совсем не обрадуется, когда услышит эту историю, Дюркс, - подал голос старший маг Ниниана, Мёрдок. Провинившийся маг затравленно оглянулся. Похоже, его уже ловили на чём-то подобном, раз его начальник, Мёрдок, так легко принял сторону Анакса. - Ты понимаешь, что своим проступком бросаешь тень на всю артель? Кто теперь захочет иметь с нами дело?
  - Почему ты не защищаешь меня?! Это всё мальчишка! - маг ткнул пальцем в Анакса. - Он соблазнил меня! А теперь всё обставил так, что это я виноват!
  - Да как ты смеешь, - зарычал в бешенстве демон-дракон, и только яростный взгляд хозяина не позволил ему вновь ввязаться в битву. Люди опять начали ругаться, не слушая друг друга.
  - А ну прекратить! - рявкнул Силан.
  Все замолчали.
  - Сейчас все расходятся по своим местам. Завтра мы выходим на перевал, и нам понадобятся все силы. Я лично разберусь с этим делом, а остальных оно волновать не должно. Всем понятно?
  Возницы послушно начали расходиться. Наёмники, посомневавшись, тоже. Вскоре остались только ночная смена, Силан и маги. Глава обоза зыркнул на магов Ниниана:
  - Завтра с самого утра я хочу видеть вас у своего костра, - он перевёл взгляд на Анакса. - А ты переоденься и возвращайся на пост.
  Перевал встретил их пронизывающим ветром. Киран внимательно осмотрелся - по легендам, здесь сражался Неназываемый. Несколькими днями раньше пожиратель уже побывал здесь в птичьем облике, но не обнаружил ничего примечательного. Сейчас он видел такие же пустые горы, старые кострища да колокольчики, звенящие на ветру. Никаких следов Неназываемого. Как все же морские гады попали сюда?
  - Ну как? - тихо, чтобы не услышал никто посторонний, поинтересовался Натан.
  - Пусто. Ты уверен в этой легенде?
  - Как я могу быть уверен? Это же легенда.
  - Ладно. Будем надеяться, что в Наруне что-нибудь узнаем, - Киран посмотрел на водного мага, который шёл в начале колонны. О чём они с Силаном говорили утром, осталось тайной, но теперь маг вздрагивал от каждого неожиданного звука.
  Когда-то, когда Дюрс ещё не был частью Торренса, здесь пролегала граница, но от старых укреплений остались по большей части развалины, и только сторожевые башни поддерживались в более или менее нормальном состоянии, с целой крышей и застеклёнными окнами - в них находились посты. Стражники нехотя вышли из тёплого помещения на ветер. После проверки документов и сбора подорожных они открыли старые ворота. Теперь обозу предстоял долгий путь под гору.
  - Доберёмся до города, и первым делом в баню, - пробормотал Натан. Ему казалось, что самое страшное уже позади. Когда восемь дней не мылся, то уже не важно, девятый день ты не моешься или десятый. Ехавший рядом Анакс - а теперь он старался держаться поближе к Натану или Кирану - только хрюкнул. Натан неодобрительно покосился на товарища, но ничего не сказал.
  Киран закрыл глаза, чтобы не отвлекаться и тщательнее исследовать окрестности. Делать это приходилось тайком - в любой момент кто-нибудь из магов мог призвать своего демона, и тогда тщательно выстроенное прикрытие развалится в одно мгновение.
  Но горы и на второй, и на третий взгляд оставались все такими же пустынными. С другой стороны, Киран ведь тоже проделал сюда путь из Дюрарана и не оставил никаких следов, по которым можно было бы понять, что здесь прошёл пожиратель. Наверное, если Неназываемый не оставлял знаков специально, найти его будет невозможно. Тем более через столько лет. Киран печально вздохнул. Сейчас он-птица был далеко на севере, в нескольких днях лёта за Наруном и неизвестно скольких месяцах езды, если попытаться отправиться туда по суше. Там деревья были низкими, почти такими же, как кусты, и снег до сих пор не сошёл. И там водились удивительные животные, о которых ничего не знал не только южанин Морис, но и Райан.
  Пожиратель покосился на Натана. Маг ехал в глубокой задумчивости. Виданное ли дело - сколько дней в пути, и ни одного нападения. Драгоценные баллы для поднятия квалификации уплывали из рук! Понятно, что разбойников на всех магов не напасёшься, но сейчас встреча с ними была бы очень кстати.
  - Что планируете делать в Наруне, пока будет собираться обратный обоз? - поинтересовался Анакс. Спросил просто для поддержания разговора, но Натан крепко задумался.
  - Думаю, сходим в местную библиотеку.
  - В местную что?
  - Библиотеку. Хочешь с нами?
  Анакс попытался сдержать смех, но всё же расхохотался так, что обернулись даже те, кто ехал в голове обоза.
  - О-о-о-о, прости, прости, - утирая слёзы, выдавил младший маг примерно через минуту. - Это было так... неожиданно... - он опять начал хихикать. - Просто вы с Кираном такие крутые. Ха! - он сделал рубящий жест. - Ха! - ещё один, как будто бы разрубая воображаемого противника на четыре части. - Охотитесь на жихов голыми руками и всё такое. И в библиотеку, - сил нормально смеяться у Анакса уже не осталось, поэтому он только хрюкал.
  - Что смешного? - Натан изобразил оскорблённое достоинство. - Великие знания - великая сила.
  - Вообще-то там было 'во многой мудрости много печали', - буркнул Киран.
  - Неважно, - отмахнулся Натан. - А ты что планируешь делать?
  - Отоспаться, баня, хороший ужин... Может, познакомлюсь с кем-нибудь.
  - Эх, молодёжь... - Натан смешно скривился. - А где же великая цель? Где пламя в глазах?
  Но Анакс в ответ лишь пришпорил лошадь и умчался в голову обоза.
  - Вот невоспитанный, - пробормотал вслед ему Натан.
  Киран укоризненно покачал головой:
  - Ты только что говорил, как Кариния. Не забывай, тебе только восемнадцать. Ещё минимум тридцать лет до того времени, когда сможешь позволить себе такой тон.
  
  Остаток пути прошёл без приключений. Ни одна лошадь не охромела, охранники друг друга не поубивали, а схваток с разбойниками маги так и не дождались.
  Обоз подъехал к городу, когда ворота уже закрывались. Киран брезгливо морщился: даже по эту сторону стены городские ароматы выводили его из себя.
  - Эй, - шёпотом позвал товарищей Анакс, когда все устроились спать. Рядом с городской стеной было намного теплее, чем в горах. Так же тепло, как в Дюраране месяц назад. - Натан, ты ещё не спишь?
  - Чего тебе?
  - А ты в этом году будешь сдавать квалификацию?
  - А зачем тебе?
  - Ну... - Анакс смутился и ненадолго затих. Натан уже начал засыпать, когда маг опять подал голос. - Ты ведь видел уже моего Манкато. Какой у тебя демон?
  - Это неважно, - голова Натана вмиг стала звонкой и пустой, а дыхание перехватило. Сон как рукой сняло. - Спи давай.
  - Тебе жалко, что ли?
  - Да, жалко.
  Анакс что-то недовольно пробормотал и отвернулся.
  Проворочавшись без сна почти час, Натан решил немного прогуляться. Неожиданный вопрос Анакса надолго выбил его из колеи. Но не сделал он и пяти шагов, как почувствовал чьё-то присутствие. Сзади, след в след, шёл Киран. Заметив недовольный взгляд младшего мага, он лишь пожал плечами:
  - Что-то тоже не спится.
  Они проверили периметр, попили чаю с ночной охраной, посчитали зубцы на городских стенах. Звёзды медленно вращались вокруг мировой оси.
  - Я думал над тем, как попасть в библиотеку семинарии, - Натан залез на борт одной из телег и теперь смотрел вдаль. В той стороне виднелась городская стена. - Как думаешь, если мы будем упирать на то, что ты художник и мы собираем образцы Священных Писаний, это может прокатить?
  - Наверное, я не знаю, - Киран ковырял носком сапога землю. - Меня что беспокоит - если мы будем упирать на художество, пустят ли нас в историческую секцию? Нам же нужны хроники.
  - Я уже думал об этом. Тоже не знаю. Все библиотеки устроены по-разному. Может, у нас вообще ничего не получится.
  - Эх, если бы я только умел читать по-вашему, - Киран начал утаптывать разворошённую землю. - Просочиться туда демоном не составило бы особого труда.
  - Думаю, там везде защитные периметры стоят от таких умных, как мы с тобой. Особенно вокруг хранилища гримуаров.
  Они одновременно вздохнули.
  - А что если мы нападём и вынесем всё, что нужно?
  - А если нас поймают? И что дальше? Если там не окажется того, что нам нужно?
  Они опять замолчали.
  - Нужно найти кого-то, у кого есть нормальный доступ в библиотеку.
  - Думаешь подкупить кого-нибудь из семинаристов? - в голосе Кирана зазвучала надежда. - А что, деньги у нас есть. Вполне может получиться.
  - Но как ему объяснить, что искать? Я сомневаюсь, что где-то будет чёрным по белому написано: 'и упокоился Неназываемый там-то и там-то'. Иначе все бы это знали.
  - Типа Проклятой долины, где спит двуликий Дайну?
  - В смысле?
  - У южан есть священное место, долина Тысячи Ручьёв. Они верят, что по ней проходит дорога в загробный мир, куда отправляются все правоверные умершие. И типа ими там правит Дайну. Каждый год в долину приходят тысячи паломников.
  - Это воспоминания того телохранителя?
  - Ага. У него мать была верующая, любила всякие такие штуки.
  - Понятно... Жаль, у северян нет ничего такого. А то первым делом туда бы съездили.
  - А Королёва круча? Ты так и не узнал, где это может быть?
  - Пока нет.
  На лагерь опять опустилась тишина.
  - Эй, вы что там делаете? - возле соседней телеги, держась за борт, стоял сонный Анакс. Он смешно щурился, пытаясь рассмотреть в темноте происходящее. - Вы спать собираетесь?
  - Уже идём.
  
  Глава 11
  
  Попасть в библиотеку оказалось совсем не так сложно, как думал Натан. Стражник у входа окинул новых посетителей придирчивым взглядом и больше не проявил к ним никакого интереса. Главным проверяющим, как потом выяснилось, был служитель в приёмном покое. Он долго рассматривал грамоты и рекомендации, царапал печати ногтем и переписывал имена в толстую книгу. Наконец закончил возиться с бумагами и, сверившись с часами, позволил посетителям пройти дальше. Никаких дополнительных пропусков или разрешений им не потребовалось.
  За пребывание в читальном зале взималась почасовая плата: по пятнадцать мару в час с человека и столько же - за выдачу каждой книги. Некоторые книги стоили дороже, но они, к счастью, Натану не попались.
  Библиотекарь внимательно выслушал, какого рода книги требуются младшему магу, и скрылся в хранилище. Натан осмотрелся. Читальный зал представлял собой просторное помещение, уставленное длинными столами и лавками. Через огромные окна лилось довольно много света, но на столах всё равно горели лампы.
  - Киран, думаю, тебе стоит пойти погулять по городу, - шёпотом предложил Натан: объявление над конторкой библиотекаря строго требовало соблюдать в зале тишину. За день сидения в библиотеке запросто мог набежать сэн, а зачем платить за человека, который даже читать не умеет?
  - А что если я встряну куда-нибудь?
  - А ты не встревай. Если не уверен, возвращайся лучше в комнату и сиди там. Я всё запишу, а вечером расскажу.
  - Ладно.
  Киран ещё немного помялся, осматриваясь вокруг - когда ещё удастся попасть в такое место? - и направился к выходу. Младший маг ещё раз проверил, на месте ли кисти, тушечница и свитки. Ему предстоял длинный день. Даже работа в Ургеле не казалась ему сейчас такой скучной, как то, чем он собирался заняться.
  
  Киран повалялся в гостинице; поел в таверне на первом этаже; понаблюдал за прохожими... Скучно. В конце концов, восстановив в памяти карту города, каким он виделся с высоты птичьего полёта, пожиратель отправился к ратуше: там можно было потолкаться на местном рынке, послушать сплетни и отведать свежего чаю с маслом.
  Нарун - старый город. Его стены стоят не одну сотню лет, и чем ближе к центру, тем древнее здания: знать во все времена предпочитала жить в каменных домах, а деревянные окраины регулярно горели и перестраивались.
  В одном из таких старых домов пожиратель нашёл отличную чайную с удобными плетёными креслами и вкуснейшим мёдом. По случаю жары почти все столики внутри были заняты - посетители предпочитали отдыхать, окружённые прохладой каменных стен. Киран выбрал угловой столик на веранде и собрался было вздремнуть, укрывшись под навесом от чужих взглядов, как услышал знакомый голос.
  - Ты что не в библиотеке? - на улице, прямо напротив него, стоял Анакс.
  - Не пристало воину возиться с бумагой, - Киран подвинул соседнее кресло. Раз уж его окликнули, нужно быть любезным. - Присаживайся.
  Пожиратель никак не ожидал, что в таком огромном городе случайно встретит кого-нибудь из обоза. С другой стороны, вдвоём интереснее, чем одному. Наблюдая, как младший маг поднимается по ступенькам на веранду и раскланивается с хозяином, Киран пытался представить, что в жизни этого маленького человека могло случиться такого, что заставило его отбросить своё я, вырядиться в мужскую одежду и теперь носиться по всему миру, выполняя задания сомнительного свойства. Людей так сложно понять.
  - Опять ешь? - Анакс покосился на блюдо с сушёными фруктами, стоящее рядом с чайником. - Как в тебя только помещается?
  Киран счёл вопрос риторическим и ничего не ответил. Прислужница принесла ещё одну чашку для чая и тарелочку с маслом. Какое-то время они молча наблюдали за прохожими. Площадь перед ратушей жила своей жизнью. Торговцы зазывали покупателей, к парадному подъезду всё время подъезжали всадники и экипажи, бегали дети и собаки.
  - Я в этом году поеду в Лорс. До следующей ступени осталось шестнадцать баллов, - сказал Анакс.
  - Угу. Ты молодец.
  - Да. Натан ведь тоже там будет?
  Киран вспомнил, как осторожно Анакс выспрашивал у Натана на одном из перевалов о его планах на экзамены. Натан скрытничал и отпирался. Понятно, что далеко не все маги рвутся на экзамен сразу же, как представится такая возможность. Получить допуск в виде необходимого количества баллов - это одно, но нужно ещё быть готовым этот экзамен сдать. Киран не понимал, зачем Натану нужна такая секретность.
  - Вроде бы планировал.
  Младший маг погрустнел и пробормотал что-то под нос.
  - А в чём проблема?
  - Он видел Манкато.
  Киран нахмурился. При чём здесь огненный дракон-демон?
  - И что?
  - А вдруг мне придётся его призвать? Если Натан увидит...
  - И что?
  Анакс засопел.
  - Скажи ему сейчас, чтобы не было неприятных сюрпризов потом. Он нормальный, поймёт, - Киран потянулся за чайником - в его чашке осталось только масло.
  - Почему ты сам ему не сказал? Вы же напарники.
  - Это твой секрет, а не мой. И пока он никому не мешает, у меня нет причин его выдавать.
  Анакс задумался. Было похоже, что он вообще не представляет, как можно с Натаном начать такой разговор. И стоит ли вообще? Вдруг и так обойдётся?
  - Кстати, как тебя на самом деле зовут? - Киран посмотрел на нахохлившегося юнца. С длинными волосами и в платье он был бы очень милым. Голубые глаза, русые волосы, тонкие черты лица, высокий лоб - маленькая принцесса, если не считать веснушек.
  Анакс осмотрелся, не подслушивает ли кто.
  - Базилен.
  - А зачем ты притворяешься мальчиком?
  Анакс зло посмотрел на Кирана:
  - А зачем ты притворяешься человеком?!
  И, не прощаясь, убежал. Киран смущённо кашлянул. Понятно, что Анакс имел в виду другое. Человечность. Понимание. Но младший маг не мог даже представить, насколько точно его вопрос попал в цель.
  
  Вечером, как и договаривались, Натан с Кираном встретились в таверне. Маг выглядел уставшим, но довольным.
  - Нам крупно повезло. Я нашёл, где находилась Королёва круча. И с этим нам тоже повезло - она прямо под Лорсом. Точнее, судя по всему Лорс - это и есть город, в котором жила та магиня из Священных Писаний, - заявил Натан, оторвавшись наконец от кружки. Он провёл в библиотеке целый день без воды и еды и теперь сам чувствовал себя пожирателем.
  - То есть следующим пунктом у нас столица, - Киран наблюдал, как Натан расправляется со свиным окороком. Жир стекал по его рукам и должен был вот-вот испачкать рукава мантии, но младшего мага сейчас это мало волновало.
  - Да. С этим заданием закончим, и сразу в дорогу. Мы и так слишком долго на западе торчим. Пора двигать дальше.
  - Анакс - девочка.
  - Да, я тоже думаю, что... Что ты сказал?
  - Анакс - девчонка. И очень боится, что ты её узнаешь во время экзамена. Ты ведь видел Манкато, а один демон служит только одному человеку.
  Натан с трудом проглотил кусок мяса, застрявший в горле.
  - Девчонка? - он хотел было по привычке провести рукой по волосам, как делал всегда, когда думал, но посмотрел на грязную ладонь и вовремя остановился. Волосы уже отрасли достаточно, чтобы заплести короткую косичку. Натану совсем не улыбалось отмывать их от свиного жира. - Сушёные лапки. Но как?
  - Что именно 'как'? Тебя интересует, как она является девочкой?
  - Нет! - Натан было ошарашен. - Как ты узнал?
  - Случайно. Я бы не заметил подвоха, если бы не жих.
  - Жих?
  - У них тонкий нюх. Ну, ты понимаешь, - Киран поднял брови, будто бы удивляясь собственным словам. - Нужно уметь отличать соперников от самочек... Всё такое, - он прочистил горло. - Не будем об этом в приличном обществе.
  - В приличном обществе, ха... - Натан вздохнул и задумался о 'самочках'. Восемнадцать лет, молодой маг в полном расцвете сил, но почему же всё внимание противоположного пола достаётся этому седоволосому? И даже сейчас, хотя за столиком их было двое, служанки улыбались Кирану и почти полностью игнорировали Натана. Нужно как-то исправлять ситуацию.
  
  Наконец обоз собрался в обратный путь. За это время весна окончательно вступила в свои права. Отовсюду доносилось пение птиц, зеленели поля. Даже люди стали одеваться наряднее. Конечно, в горах будет не так хорошо, но теперь в тюке лежала новая тёплая одежда, и сама мысль о ней приятно согревала. Густой, хорошо выделанный мех. Прекрасная, новая, крепкая шерстяная ткань. Отличный, по последней моде пошив. Натан довольно улыбнулся.
  Перед отъездом младший маг отправил домой очередное письмо. Наверное, в Дюраране его уже ждёт ответ из Дубовой Рощи, и даже не один. Интересно, что думает отец о Священных Писаниях? Начал ли он самостоятельные поиски? Или считает, что Неназываемый уже умер, как и положено человеку?
  Сейчас, по прошествии времени, решение Кирана назваться демонологом казалось невероятной удачей. Теперь ни у кого не возникнет вопросов, если вся эта история выплывет наружу: попавший в этот мир тысячу лет назад другой демонолог вполне мог научить своему ремеслу местных магов. И его умения вполне можно было спутать с божественными, если сравнивать необученного сельского ворожея и дипломированного мага с фамильяром из первой главы Книги Имён.
  Натан покосился на Анакса. Как ни посмотри, воспринимать его как девочку не получалось. С короткой стрижкой, плоскогрудая, с мужской походкой - даже если одеть её в платье, всё равно будет мальчишкой. Да и колкий язык не добавлял ни грамма женственности. Но теперь взгляды, которые время от времени младшая магиня украдкой бросала на Кирана, выводили Натана из себя. Втюрилась! Ей-богу, втюрилась! Даже эта, которая мужчиной прикидывается!
  Дорога до Львиного перевала, как и в прошлый раз, прошла без приключений. Обоз стал меньше, некоторые телеги вообще шли порожняком - из северного Наруна в это время года на юг везти было почти нечего. Обратный путь казался легче и веселее: как-то сложилось, что Натан и Анакс вслед за Кираном примкнули к компании клинков. Маги Ниниана держались особняком, а после случая с Анаксом вообще почти ни с кем не общались.
  Похоже, не только Киран обладал повышенным чутьем. Натан заметил, что Нолан, северянин из клинков, уделяет Анаксу слишком уж много внимания, и это выводило его из себя даже больше, чем тайные взгляды, которые девчонка бросала в сторону пожирателя.
  Бандиты напали ночью, когда обоз давно спустился с гор и до Дюрарана осталось несколько дней пути. Собственно, стоило ожидать, что разбойники сделают свой ход, когда обоз будет возвращаться - сейчас торговцы везли деньги, а не товар. А деньги, как говорится, не пахнут - с ними и скрыться с места преступления проще, и не нужно потом искать, куда пристроить награбленное.
  Нападающие планировали провернуть всё тихо, не привлекая лишнего внимания, но дежурные маги не зря ели свой хлеб. Натан проснулся от ярких вспышек и криков. Рядом звенели мечи, над телегами парили, высматривая жертв, несколько демонов. Он вскочил, толком не понимая, что делать. Киран уже был на ногах и дрался с каким-то здоровяком. Пожиратель почему-то держал меч в левой руке и быстро сдавал, было понятно, что в таком темпе он не продержится и нескольких минут. Натан сложил руки и пульнул бандиту прямо в лицо огненной сферой. Противник упал. Завоняло горелым мясом. Над местом их ночёвки взвился демон-дракон, освещая окрестности своей чешуёй. Ещё немного, и драка закончилась - уцелевшие бандиты спешно отступали, маги плели преследующие заклятия, купцы подсчитывали потери, возницы и наёмники перекрикивались в поисках погибших. Вроде все остались живы.
  Киран со стоном сел там, где стоял.
  - Ты в порядке? - Натан, опережая Анакса, присел рядом.
  - В плечо болт поймал, - Киран посмотрел на свою безвольно повисшую руку. Его правый рукав давно стал алым от крови.
  Арбалетный заряд вошёл глубоко в плоть, разорвав мышцу, но кость, к счастью, не задел. Пока младший маг возился с раной, Киран шипел, как змея, и ругался на чём свет стоит.
  - Самовлюблённый болван! - изощрялся в это время Анакс. - Не мог призвать фамильяра, чтобы он тебя защитил? Господин таинственность! Почему Киран должен тебя прикрывать? Он мечник, и был нужен в другом месте! Что, не хочешь отпускать свою няньку?
  - Всё в порядке, на мне быстро заживает, - попытался вмешаться Киран, за что был награждён ещё одним гневным взглядом.
  - Ничего не в порядке! Вы точно больные какие-то!
  И только когда все убытки были подсчитаны, все раненые осмотрены, а демоны вновь исчезли в астральных сферах, обозники перевели дух.
  - Как-то на тебя действительно не похоже, - подал голос Натан, воспользовавшись тем, что Анакс отошёл с возницами.
  - То есть ты думаешь, что болту следовало оказаться там, куда он направлялся? У тебя в голове? - Киран пытался пристроить руку то так, то эдак, но всё было тщетно. Она болела в любом положении.
  - Прости.
  - Не обращай внимания. Кстати, почему Анакс назвал тебя 'господин таинственность'? - не сговариваясь, они продолжали говорить о Базилен, как о мужчине, даже оставаясь наедине. Так не нужно было беспокоиться, что их случайно услышит кто-то посторонний.
  - Потому что за всё это время он не видел моего демона. Маги не стесняются призывать фамильяров, кроме случаев, когда хотят сохранить инкогнито. Ну, знаешь, выступают под чужим именем или что-нибудь в таком духе.
  Они замолчали. Недалеко Анакс с Манкато помогали купцам. Огненная шевелюра демона-дракона освещала всё вокруг лучше любых факелов.
  - Меня что удивляет? - задумчиво протянул Киран. - Почему Неназываемый включил в Книгу Имён и драконов тоже?
  - В смысле?
  - Демоны-драконы отличаются от остальных. Даже среди высших демонов они выделяются умом и хитростью. Маленькие они, конечно, глупы и слабы. Но это можно сказать о любом детёныше. Этот Манкато - он ещё юн, но могу поспорить, что здесь есть и другие, намного старше. С ними нужно держаться особенно осторожно.
  Натан кивнул. Если говорить о драконах, на ум ему приходил только придворный маг мастер Брентон и его демон-дракон Ксантус. Но вероятность того, что в ближайшее время им посчастливится столкнуться с самим королевским магом, была настолько мала, что о ней не стоило и думать. Вот когда Натан станет старшим магом, тогда да. Но не сейчас.
  
  Их возвращение в Дюраран ознаменовалось дождём. Лёгкий, почти летний, он налетел неожиданно. Солнце проглядывало сквозь облака, щедро рассыпая над портом радуги. На почтовом дворе их ждало два письма на имя Натана из Двины. Оба из Дубовой Рощи.
  Новости из дома были обычными. В первом письме Тор рассказывал, что нашёл, где находилась Королёва круча, и прилагал карту. Сетовал на то, что не может отправиться на поиски. Интересовался, собираются ли они искать место захоронения Неназываемого. Восторгался разрешением давних споров, откуда взялись демоны, но в то же время печалился, что вряд ли когда-либо посмеет рассказать кому-нибудь, что Неназываемый - всего лишь пришелец из иного мира. Второе письмо было более тревожным. Сначала, как и в прошлый раз, Тор рассказывал о ежедневных делах, работе в полях, о том, как ведёт себя проказница Ольвен. Но последний абзац заставил насторожиться.
  'Позавчера приезжали странные люди. Я сначала принял их за паломников, но ни один не попросил благословения у Адельберта. Они сказали, что возвращаются из странствия по святым местам и просились переночевать. Но за ужином интересовались у Каринии, где ты, хотя не могли знать, как зовут моего сына. Надеюсь, ты там ничего не натворил'.
  - Я думаю, это из-за меча, - после недолгих раздумий предположил Киран. - Действительно, нужно быть осторожнее. Но вообще-то Морган что-то говорил о южанах. Твой отец заметил бы, если бы в Дубовую Рощу пришли они.
  Натан только кивнул. Будет очень плохо, если его геройства повредят семье. Раньше он не задумывался, что из-за него Ольвен или Тор могут оказаться в опасности.
  - Нам нужно возвращаться, и побыстрее. Ты сможешь ехать? - младший маг посмотрел на перевязанную руку пожирателя.
  - Справлюсь. Думаю, через пару недель и следа не останется.
  
  Они сидели на провонявшемся постоялом дворе. Киран отказался путешествовать по воздуху - он не знал, как таким способом переправить лошадей. А продать их Натан даже не смел думать - что скажет отец, когда они вернутся домой без Зиновия и Пончика?! Поэтому хотя бы до Дубовой Рощи нужно ехать по земле. Оранран был одним из множества небольших городков, которые лежали на восток от Дюрарана. Они уже были здесь, когда несколько месяцев назад сопровождали Меч Неназываемого в пути к храму Покров.
  Киран окинул зал взглядом. Никого подозрительного. Обычные уставшие люди. Некоторые - местные, зашли отдохнуть после тяжёлого дня, другие - такие же приезжие, как и Натан с Кираном, остановились переночевать.
  - Пойду отолью, - Натан поднялся из-за стола.
  - Смотри, осторожнее там, - по привычке откликнулся Киран.
  - Да-да, - махнул рукой младший маг, выходя на улицу. Иногда пожиратель действительно вёл себя, как нянька.
  На улице стояла поздняя ночь. 'Пора бы уже ложиться спать, а то опять полдня будем кунять', - подумал Натан. Последнее, что он помнил, это окна таверны, призывно горящие в темноте.
  
  Раскалывалась голова. Пот тёк градом и заливал глаза. Было жарко и душно, воняло бойней и застарелым потом. Дышать было тяжело, не хватало воздуха. Натан попробовал пошевелиться, и всё тело тут же пронзила боль. Он висел под потолком, закованный в цепи. Огромный кляп мешал не только вдохнуть, но даже пошевелить языком. Казалось, грязную тряпку впихнули по самые гланды.
  - Мастер Тобиас, он очнулся, - раздался чей-то низкий голос.
  Натан скосил глаза. Рядом стоял огромный человек. Его бритая голова маслянисто блестела в свете факелов. Где-то на краю зрения шевельнулась тень, и перед младшим магом появился тот, кого великан назвал мастером Тобиасом. Тоже бритый, смуглый и сухой, как вяленое мясо, южанин напоминал хорька. Его тёмные глаза-сливы смотрели внимательно, не отрываясь.
  - Тебе удалось усыпить бдительность Пиела, - спокойно произнёс он. Его светский тон никак не вязался с обстановкой: заброшенный подвал с потёками на старой штукатурке, на стенах - множество пыточных инструментов, столы с каменными столешницами, похожие на странные алтари, цепи, свисающие с низкого потолка. - И я теперь вижу почему. Никто не заподозрил бы в таком сопляке Наблюдателя.
  'Я не Наблюдатель!' - хотел крикнуть Натан. Но ничего, кроме еле слышного мычания, у него ничего не получилось.
  - Как ты собираешься выкручиваться теперь? - Тобиас опустил взгляд. В его руках лежала открытая на первой странице книга с квалификационными баллами. - Натан, сын Тора из Двины, - прочитал южанин. Медленно вырвал первую страницу и бросил в огонь. Младший маг дёрнулся. - Хотел бы я услышать, как вы узнали о плане, - не торопясь говорил Тобиас, вырывая страницу за страницей. - Жаль, что ты не расскажешь, - наконец в его руках осталась лишь обложка, и она тоже полетела в огонь. - Нури, готовь инструменты. Мы порасспрашиваем господина мага.
  - Да, мастер Тобиас.
  - Ну как, вызовешь своего демона? - южанин схватил Натана за подбородок и притянул его лицо к своему. Младший маг трепыхался в сухих цепких пальцах, как маленькая птичка. Оба понимали, что кляп во рту и связанные руки - надёжный способ обезвредить практически любого мага. Демоны не отзывались на мысленные приказы. Их нужно было позвать в голос. Или сотворить круг. - Когда я вырву твой грязный язык, вряд ли ты когда-нибудь сможешь это сделать ещё раз, - Тобиас тихо захихикал, как будто услышал новую шутку. Великан Нури вложил ему в руку спицу. Её кончик алел в полутьме подвала.
  Раскалённый металл проткнул кожу. Если бы Натан мог кричать от боли! Но кляп превращал любые вопли в едва слышные стоны и не давал дышать. За первой спицей последовала вторая, за ней - ещё одна. Младший маг потерял счёт времени. Боль стёрла все мысли. Он чувствовал, что задыхается. И помощи ждать было неоткуда. Киран - единственный, кто в этом городе мог бы обеспокоиться его долгим отсутствием, но он потратит непозволительно много времени на поиски. А дать о себе знать Натан никак не мог.
  - Я надеюсь, это стало для тебя достаточным уроком, мой юный друг, - донёсся откуда-то снизу голос. На руках младшего мага не осталось места, и теперь Тобиас сосредоточенно втыкал спицы в ноги своего пленника, как швея по окончании работы втыкает иглы в подушечку. - Никогда не связывайся с тем, чего не можешь объять.
  Вот он, конец. Натан зажмурился, пот больно жёг глаза, и не было сил смотреть на грязный потолок, факелы, южанина. Всё тело казалось одной сплошной раной. Кровь в ушах шумела так сильно, что он пропустил момент, когда дверь с грохотом слетела с петель.
  
  Киран увидел, что, кроме Натана, в комнате были ещё двое. Здоровяк и коротышка. Громила бросился в атаку, но Киран ловко ушёл в сторону и одним движением вспорол ему живот от паха до груди, а следующим ударом перерезал горло. К подвальной вони добавился новый запах - свежей крови и дерьма. Коротышка попятился от висящего в цепях младшего мага, выставив перед собой несколько спиц.
  - Кому ты служишь? - Киран наставил на него меч. С лезвия капала кровь.
  - Проклятый слуга Тёмного, - прошипел в ответ южанин. - Мадкир, возвращайся обратно во тьму, к своему господину!
  Киран преодолел разделяющее их расстояние в одно мгновение, даже самый зоркий глаз не смог бы отследить его движения. Спицы звякнули о каменный пол, и южанин захрипел, когда белые пальцы сомкнулись на его горле. Пожиратель стремительно терял человеческий облик: волосы стояли дыбом, а кожа приобрела неестественную бледность. Глаза полностью залила чернота, не оставив места ни радужке, ни белку. Рот растянулся в улыбке, слишком широкой для его лица.
  - Кому ты служишь? - таким голосом мог бы говорить дикий лесной зверь, но не человек.
  - Даже в посмертии я не скажу тебе ничего, тварь, - южанин дёрнулся, пытаясь вырваться, но исчез в ярко-голубой вспышке. Одежда с тихим шелестом осела на пол.
  Младший маг потерял сознание намного раньше и уже не видел этой короткой схватки. Несколько мгновений пожиратель стоял, крепко сжав кулак, в котором только что держал южанина, потом опустился на колени и принялся рыться в одежде в поисках ключей. Наконец выудил тяжёлую связку. Подошёл к Натану и замер, примеряясь, откуда начать. Одному снять младшего мага никак не получится. Причём нужно сначала придумать что-то со спицами, торчащими из рук и ног. Помощь бы ему очень пригодилась, но создать ещё одно человеческое тело - дело затратное. Киран вздохнул и подошёл к мёртвому великану. Наклонился и провёл рукой по его лицу. Вспышка, и на полу осталась лишь пустая одежда, словно сброшенная змеиная шкурка. Пожиратель поморщился, будто глотнул рыбьего жира. Он вновь выглядел как человек. Ещё одна вспышка, и на расстоянии вытянутой руки перед Кираном стоял южанин, Тобиас. Точно такой же, как при жизни, сухой и собранный, с глазами-сливами, крючковатым носом и коротко стрижеными тёмными вьющимися волосами. Только без одежды.
  Вдвоём они молча занялись Натаном. Достали кляп, осторожно вытащили спицы, сняли оковы, аккуратно уложили мага на пол. Со стороны это, должно быть, выглядело жутко - двое мужчин работали очень слаженно, как части единого целого, но при этом не проронили ни звука.
  Тобиас всё так же молча начал одеваться.
  Киран осторожно, чтобы лишний раз не потревожить раны, взял Натана на руки. Они вышли из подвала. Киран повернул направо, Тобиас - налево. Они не сказали друг другу ни слова.
  
  Натан лежал в постели. Во рту стоял неприятный металлический привкус. Ноги и руки казались чужими, набитыми ватой вперемешку с чугунными шариками. За окном шумел город.
  - Ты проснулся? - послышался обеспокоенный голос. Натан скосил глаза. На табуретке рядом с кроватью сидел Киран и держал его за руку. Это выглядело бы трогательно, если бы младший маг не чувствовал лёгкого покалывания - пожиратель вливал в него свою силу. Щедро вливал.
  - Да, - голос оказался хриплым шёпотом. - Как ты меня нашёл?
  - С трудом. Оранран - довольно большой город. У простого человека не было бы шансов.
  Киран отпустил его руку и осторожно пристроил поверх простыни. Поправил подушки.
  - Моя книга...
  - Не волнуйся, баллы можно восстановить. Я уже был в магистратуре, написал все необходимые заявления и письма. Всё равно, пока не восстановят твои документы, мы никуда не отправимся, иначе нас задержит первый же пост, - Киран зазвенел чем-то на столике. Забулькала вода.
  - Что с ними? - Натан попытался сесть, но сразу же откинулся обратно на подушки. Он помнил только, как южанин жёг его книгу с квалификационными печатями.
  - Тобиас их сжёг, - Киран пересел на кровать и приподнял голову младшего мага. В другой руке он держал стакан со странной желтоватой жидкостью, пахнущей травами.
  - Откуда ты...
  - Я его съел.
  Напиток был приторным и горьким, но, по крайней мере, убрал неприятный привкус.
  - Твоя рука, - Натан посмотрел на плечо Кирана. Собственными руками он сейчас старался не шевелить - забинтованные от локтей до пальцев, они горели и немели одновременно, как и ноги.
  - Я же говорил, что даже шрама не останется. А теперь о делах, - Киран вернулся на табурет и внимательно посмотрел на Натана. Тот почувствовал, как по коже побежали мурашки. Никогда раньше у Кирана не было такого колючего взгляда. - Тобиас был не самым большим начальником, но и не маленьким человеком. Ты их крепко раздраконил, раз он решил заняться тобой лично. Он знал не очень много, но достаточно. Помнишь, свет Морган говорил о готовящейся войне?
  - Да.
  - Угроза намного ближе, чем он говорил, и если мы не пошевелимся, Торренс вот-вот окажется в глубокой заднице. Зив готовит армию со своей стороны и диверсию с нашей. Меч Неназываемого - лишь один из пунктов в их обширном плане. Ведь Торренс - это множество мелких владений, объединённых верой и королём. Если власть короля будет подорвана и пошатнётся вера, то провинции не смогут выступить единым фронтом. Каждый князь и губернатор будут защищать лишь своё. За двадцать лет, прошедших с последней войны, храмов становилось всё меньше. Ты знаешь, почему?
  - Теперь догадываюсь...
  - Тебе сейчас лучше поспать. Но если ты хочешь, чтобы Торренс уцелел, людей нужно поднимать уже сейчас.
  - Но как?
  - Не знаю. Скажи, что тебе было божественное видение. Ты ведь и так чудной. Вдруг поверят?
  Натан только вдохнул. Спорить сейчас у него не было ни сил, ни желания.
  - Но хотя бы одна хорошая новость всё же есть, - уже с порога добавил Киран.
  - Какая?
  - Теперь я умею читать и писать.
  
  Дверь тихо приоткрылась, и в комнату заглянул Анакс. Лучи садящегося солнца падали наискосок на пол. На кровати, в подушках, как на троне, полулежал Натан. Рядом, держа его за руку, стоял на коленях Киран и будто молился.
  - Привет, - окликнул их Анакс. Натан не шевельнулся - похоже, спал. Киран едва заметно повернул голову посмотреть, кто пришёл. Осторожно положил забинтованную руку младшего мага поверх простыни и встал.
  - Здравствуй, Анакс. Что ты здесь делаешь?
  Анакс поёжился. И двух недель не прошло, как они расстались, а Киран так изменился. Стал холоднее, колючее. Куда делась его обычная улыбка? Хотя, скорее всего, это из-за происшествия с Натаном. Здесь любой перепугается.
  - Эван получил запрос из Оранранского магистрата на восстановление баллов. Я решил доставить подтверждающие грамоты - так быстрее и надёжнее. Ну, и вас проведать. Как он?
  - Уже лучше, спасибо.
  - Я попрошу Манкато, чтобы он его подлечил.
  - Спасибо, но не стоит.
  - Манкато!
  Посреди комнаты огненным цветком расцвёл демон-дракон.
  - Манкато, чем мы можем помочь Натану?
  Дракон в человеческом облике подошёл к кровати и встал перед ней на колени, взял Натана за руку. Анакс моргнул - в точно такой же позе всего минуту назад стоял Киран. Странное совпадение. Манкато замер, как будто прислушиваясь к чему-то. Положил руку обратно:
  - Он быстро поправляется. Наша помощь не нужна.
  - Пойдём, не будем ему мешать отдыхать, - Киран слегка подтолкнул Анакса в сторону двери. Что-то ещё было не так. Младший маг внимательно присмотрелся к мечнику.
  - Киран, как твоя рука? Уже не болит?
  Киран озадаченно посмотрел на своё правое плечо, туда, куда смотрел Анакс.
  - Да, всё в порядке.
  - Позволь посмотреть.
  - Там нечего смотреть, всё хорошо.
  - Нет, позволь! - Анакс схватил Кирана за руку и резко отодвинул ворот рубахи. Никакой повязки, вообще ничего. Гладкая кожа.
  - Даже шрама не осталось, - озадаченно пробормотал младший маг.
  - Я говорил, что всё хорошо. Пойдём, - Киран поправил одежду.
  - Но ты знаешь, что на людях так быстро не заживает?
  - Что ты хочешь этим сказать?
  Вот, опять этот странный колючий взгляд. Как будто бы примеряется, с какой стороны начать резать. Анакс почувствовал, как мурашки бегут по коже, но отступать не собирался - рядом стоял Манкато. Он прикроет в случае чего.
  - Я ничего не хочу сказать. Просто пытаюсь понять, как у тебя так получилось.
  - У каждого свои секреты, - Кирану, наконец, удалось выставить Анакса за дверь. - Пойдём перекусим что-нибудь. Я угощаю.
  
  Глава 12
  
  - Что скажешь? - Анакс мерил шагами комнату от окна к двери и обратно. Манкато сидел на столе. В комнате не горел ни один светильник, и только шевелюра демона-дракона освещала всё, словно факел.
  - Демон мастера Натана очень силён, пусть я и не могу определить его природу. Он дал ему достаточно сил для восстановления. Даже Ксантус вряд ли справился бы лучше.
  Анакс помолчал, обдумывая эти слова. Таинственный демон Натана, хорошо скрываемый секрет. Может такое быть, что Натан тоже не так прост, как пытается казаться? Ему удалось легко обвести Анакса вокруг пальца, прикинувшись простачком из провинции. Но таких простачков не пытают тайные организации. И за ними не ходят в няньках такие сильные мечники, как Киран.
  - Я не про это, я про Кирана.
  - А что с ним?
  - Как ему удалось так быстро поправиться? Я видел его рану. Должен был остаться хотя бы шрам.
  - Вполне возможно, что демон мастера Кирана не менее могуществен, чем демон мастера Натана.
  - Демон? - Анакс остановился посреди комнаты и уставился на Манкато. - Ты думаешь, что Киран - тоже маг?
  - То, что он не колдует при нас и не гоняется за баллами, не исключает такой возможности. Он, например, может быть старшим магом.
  - Ты же можешь определить наверняка? Ты сам говорил, что чувствуешь других демонов.
  - Мастер Киран для меня большая загадка. Я чувствую, что с ним что-то не так, но не могу понять, что именно, - Манкато вздохнул, и его волосы на мгновение вспыхнули чуть ярче. - Слишком он хорош для человека.
  - Хорош? - Анакс фыркнул. Хотя что-то в этом было. Каждый раз, когда он думал о Киране, что-то тёплое разливалось в груди. - Откуда он вообще взялся такой? Натан вроде бы из Двины. Не припоминаю, чтобы там жили люди, похожие на Кирана. Может, он из какого-то дальнего племени? Причём дерётся он, как южанин. Чего нам только не хватало, так это зивских нюхачей.
  - Возможно. Но тогда сейчас он не стал бы спасать мастера Натана. Хотя может такое быть, что он играет сразу на несколько сторон. Будь с ним внимательней, - Манкато сделал паузу. - Но я не удивлюсь, если они - наставник и ученик. Я помню времена, когда маги учились не в школах. И это было очень похоже на то, как эти двое ведут себя, когда думают, что их никто не видит.
  - Думаешь, Натан тоже за южан?
  - Пока что не уверен. Но осторожность не повредит.
  
  Натан поправлялся быстро. Но намного быстрее наступала жара. Июнь сменился июлем. Днём вовсю жарило солнце, а по ночам часто гремели грозы. Воздух стал тяжёлым от влаги.
  Анакс заявил, что теперь они путешествуют вместе. Всё равно он сейчас едет в Лорс.
  И одним солнечным утром они втроём, наконец, отправились в дорогу. Чем дальше от побережья, тем легче было дышать. Вскоре стало совсем сухо, и теперь над дорогой сплошной пеленой висела жёлтая пыль. Она забиралась в одежду, скапливалась в волосах, заставляла чихать и лошадей, и всадников. Но чем выше в горы, тем прохладнее становился ветерок, и вскоре вновь понадобились шерстяные накидки, чтобы не замёрзнуть ночью.
  По вечерам, оставшись вдвоём, Натан с Кираном говорили о Тобиасе. За прошедшие несколько недель пожиратель под обликом южанина развернул бурную деятельность. В Абиу, столицу Зива, летели сообщения о видении, о слуге Тёмного Дайну, о словах, которые этот самый слуга якобы сказал при встрече, и о том, что, может, так божество пытается донести до них, жалких слуг, свою волю.
  - А что если Тобиас явит им чудо? - в один из таких вечеров поинтересовался Натан.
  Вести были неутешительными - южанину никак не удавалось поколебать веру своих соратников и хоть как-то замедлить наступление 'Молота Дайну'. Удивительно, но среди членов этой тайной организации числилось много северян. Они вели подрывную деятельность по эту сторону границы, внося недоверие в жизнь, разрушая святыни, убирая важных людей. По словам Кирана, многие покушения и убийства высокопоставленных чиновников и видных граждан Торренса лежали на совести именно членов 'Молота Дайну'. Пока что Тобиасу удалось отвести опасность от семьи Натана, но сейчас пришлось затихнуть - если бы он продолжал усердствовать, то все вокруг могли бы решить, что он повредился умом. Всё нужно делать постепенно.
  Киран сокрушённо покачал головой.
  - Посмотри сюда, - он вытянул перед собой руку и пошевелил пальцами. Когда-то в Дубовой Роще он уже рассказывал похожим образом о лунных волках. - Ты не можешь заставить руку петь, а ногу видеть, - пожиратель сделал паузу, засмотревшись на собственные ногти. - Я могу лишь повторить то, что было, без изменений. Так в своё время мы научились прятаться - лишь полностью, без изменений копируя окружающее. Тобиас был посредственным магом. Таким он остаётся и сейчас. С его помощью я не смогу явить ни одного чуда.
  - Но если ты можешь лишь копировать, то как ты умудряешься быть таким сильным сам? И ты же используешь отдельные умения своих... жертв.
  - Это тело, - Киран сжал руки в кулаки и прижал к груди, - не копия. Его создала Печать из меня настоящего. Тобиас не может призвать меня, но я его - могу. Лунный волк не может призвать ледяных змей, а я могу призвать обоих. Понимаешь?
  Натан покосился на левую руку пожирателя. По словам Кирана, пресловутая Печать находилась именно там, чуть выше локтя, но ни увидеть, ни потрогать её у младшего мага не было никакой возможности. Похоже, Печать была так хорошо спрятана, что даже другие демоны её не чувствовали. Именно благодаря ей Киран понимал торренсийский язык, хоть и не умел читать, и именно благодаря ей он выглядел похожим на северянина. По его словам, так получилось потому, что сам Натан был торренсийцем. Если бы он был с юга, подданным Зива, то Киран говорил бы по-зивски и выглядел бы, как южанин. Младший маг так толком и не понял, как работает Печать, и, судя по неуверенному тону Кирана, тот тоже не очень это понимал.
  Натан заворожённо слушал истории из жизни Тобиаса. Казалось, южанин живёт в каком-то совершенно другом мире, отличном от всего, что младший маг знал раньше. В этом мире царили интриги, слежка, прятки, постоянное напряжение, незнакомые люди и странные задания. А о том, как пожиратель может одновременно находиться сразу в трёх местах: быть огненной птицей, исследующей северные земли, южанином-фанатиком и Кираном - и при этом не сходить с ума, - Натан предпочитал не думать. Конечно, если смотреть на Кирана, когда он спит, как-то забываешь, что это не человек. Вот и демоны ошиблись, приняв его за человека. Все маги ошиблись. Даже лошади не чувствовали подвоха, хотя животные к любым проявлениям магии относились настороженно и в большинстве своём неодобрительно.
  Путешественники решили не останавливаться в храме Пяти Радостей и отправились сразу к Двине. Удачно избежав внимания монахов, они спустились на равнины. Природа по эту сторону гор была совсем другой. Более сухие земли, не такие сочные растения, не так много насекомых.
  Дубовая Роща встретила их колосящимися полями. Уже совсем скоро должна была начаться жатва.
  - Натан, Натан вернулся! - Ольвен встречала их возле ворот Дубовой Рощи. Она сильно изменилась с их последней встречи, повзрослела и стала больше похожа на девицу. От бандитки, какой Натан с Кираном запомнили её в прошлый приезд, почти не осталось и следа.
  Началась обычная в таких случаях суматоха. Сразу же к хозяину послали гонца с вестью, что сын вернулся. Накрыли праздничный стол. Тор и Шихан были где-то на пастбищах, но вернулись домой, как только узнали новости.
  Тор внимательно осмотрел руки Натана. На кистях всё ещё были заметны бледные шрамы от спиц.
  - Ну, если не приглядываться, то не видно, - он провёл большим пальцем по одному из них. - И на ощупь почти не чувствуется.
  - Всё нормально, - Натан неуклюже высвободил руку и одернул рукава, чтобы не привлекать лишнего внимания, а то он чувствовал себя не в своей тарелке. И так, чтобы никто посторонний не услышал, добавил: - Со мной был Киран.
  Тор лишь покачал головой в ответ. Какая разница, что с ним был демонолог? В случае опасности демон был бы намного полезнее, чем человек. Хотя раны на Натане зажили действительно быстро. Хорошо, что этот пришелец хоть что-то умеет.
  
  Прошло ещё несколько дней, и маги начали собираться в новое путешествие, на этот раз в столицу. Планы были огромные - побывать на Королёвой круче, встретиться с Лорен и Гораном, добыть недостающие для аттестации баллы, подготовиться к экзамену... Тор с Натаном несколько вечеров провели, обсуждая открытия Кирана, и не только далёкое прошлое, но в основном надвигающуюся войну. Меч Неназываемого, 'подслушанные во время пыток' разговоры - всё это вызвало у Тора серьёзное беспокойство. Необходимо готовиться к войне. И не к какой-то выдуманной, а вполне реальной, которая начнётся если не сегодня, так завтра. В воспоминаниях ветеранов ещё жили ужасы прошлых сражений, а в двери уже стучали новые.
  - Я отправлю Ольвен к тёте Брунгильде, - сказал Тор, когда они сидели у камина в его кабинете в вечер перед отъездом.
  - Лучше пусть пока остаётся здесь, - Натан удивился своим словам. Раньше он никогда не смел перечить отцу или пытаться поучать его. - Может быть, война и не доберётся сюда, так далеко на север.
  Тор промолчал. Возможно, подумал, что его сын слишком самонадеян, а может, и сам надеялся, что война сюда не придёт.
  - И насчёт женитьбы... - неуверенно добавил Тор. Было видно, что ему неудобно говорить об этом. - Когда ты написал о ней в первом письме, я сначала подумал, что ты шутишь.
  - Ты не собирался выдавать Ольвен за сына Калхоунов?
  - Нет, с чего бы мне тогда её учить? - Тор покатал в руках кубок с вином. - Ушам своим не поверил, когда поговорил об этом с Ольвен. Чего только не выдумает, маленькая бесовка.
  
  Они отправлялись в дорогу на рассвете, и опять их провожали Кариния и Ольвен. В этот раз их путь лежал на запад, в сторону Лорса, великой столицы Торренса. До экзамена ещё оставалась куча времени - конец лета и вся осень, но Натан всё равно боялся, что не успеет. Баллы удалось восстановить, но как пойдут дела дальше? Что, если Тобиас не смог отвлечь своих соратников, и за младшим магом продолжат охоту? Что, если 'Молот Дайну' продвинется в своих планах дальше, чем ожидается? Вдруг война начнётся раньше, и Натан так и отправится в бой младшим магом пятого уровня? Таким малявкам не дают ничего серьёзного в руки и на передовую уж точно не пустят. И как же тогда мечта стать героем войны? Вернуться домой в шрамах и с наградами. Кстати, о шрамах. Натан покосился в сторону пожирателя. Интересно, в скольких битвах он участвовал? Сколько противников победил? Когда они ещё только собирались в храм Пяти Радостей, Натан перечислил по свитку всех средних демонов, известных в этом мире. Киран внимательно выслушал и сообщил, что может призвать любого, и даже больше, в том числе и таких, о ком здесь никогда не слышали. Да уж, разнообразная у него была диета. Натан удивлялся, что пожиратель умудрился съесть так много разных демонов, но среди них не было ни одного из Книги Имён. Тот факт, что за всё время существования Книги ни одно имя из неё не было вычеркнуто, наводил на мысль, что демонов хранит само провидение, хотя правда была намного проще: сильных демонов пожиратели старались обходить стороной. Неназываемый, наверное, был очень сильным пожирателем, раз выбрал именно их. А может быть, демоны сами обрели могущество именно благодаря доступу в этот мир, но этого сейчас уже не узнать.
  На поле боя из Кирана вышел бы отличный напарник - хорошо дерётся, отлично владеет магией, но была одна проблема, становившаяся всё заметнее: пожиратель не любил убивать. В целях самозащиты или если был голоден - пожалуйста. Но как убедить его, что с вражеской армией нужно сражаться в целях самозащиты, Натан ещё не придумал.
  - Анакс, а зачем тебе в Лорс? До экзамена ещё куча времени, - Киран в очередной раз притворялся, что забыл спросить нового попутчика о причинах поездки. На самом деле этот диалог происходил уже раз шесть, просто пожирателю нравилось смотреть, как младший маг каждый раз краснеет. До самых кончиков ушей.
  Правда, в этот раз разговор не получился - вдали виднелась роща, и сейчас они подъехали на достаточное расстояние, чтобы увидеть развевающийся высоко над верхушками деревьев жёлтый флаг. Это значило, что где-то там есть деревня или хутор, в котором понадобилась помощь мага.
  - Кто берётся? - Анакс покосился на Натана. С одной стороны, баллы нужно было собирать где только это возможно. С другой стороны, в таком захолустье вряд ли можно рассчитывать на что-то стоящее. Даже три балла могли оказаться недостижимой роскошью. Стоило ли задерживаться ради такой мелочи?
  - Поехали узнаем, что нужно, а там разберёмся. Может, на всех хватит.
  
  Деревня оказалось действительно небольшой, дворов шестнадцать. Их встретили ещё в полях и торжественно проводили к дому старосты. Возле крыльца магов ждал высокий крепкий мужик.
  - Здравствуй, добрый человек, - спешившись, поздоровался Анакс. Было видно, что ему часто приходилось брать задания у деревенских старост.
  - И вам не хворать, - мужик улыбнулся. На солнце блеснули большие жёлтые зубы.
  - Мы увидели флаг, и вот, мы здесь. Какое дело у вас для магов?
  - Заправить светильники. Уже месяц, как последний вышел. За работу - один балл с деревни и по двадцать мару за каждый светильник плюс постой всему вашему отряду и прокорм лошадям.
  - Сколько всего светильников?
  - Тридцать шесть.
  - По рукам. Несите их все, куда нас поселите. Сегодня же и начнём.
  - Останавливаться ради одного балла? - тихо поинтересовался Натан, когда они отвели лошадей в конюшню и расположились во дворе дома старосты в ожидании светильников.
  - Мару сэн бережёт, - хмыкнул Анакс. - Даже один балл на дороге не валяется. Один балл здесь, один балл там. Не всякий же день попадаются большие задания. Так и быть, это твоя первая мелкая работа, заберёшь его себе. Деньги - по светильникам.
  - Но двадцать мару за штуку...
  - Очень приличная цена.
  - Но мы даже не торговались!
  - Да брось, мы маги или заезжие купцы?
  - Анакс прав, тебе нужно воспитывать в себе достоинство, - встрял Киран. Он устроился тут же, рядом, и теперь с увлечённостью, заслуживающей лучшего применения, острил одним из своих метательных ножей деревяшку. - Когда маг заходит на подворье, все должны сразу понимать, кто здесь маг, а кто погулять вышел. Если тебе предлагают плохую цену - просто отказывайся. Это не тебе нужны их баллы, а им нужна твоя помощь.
  - Именно так, - поддакнул Анакс. - Натан, тебе стоит внимательней прислушиваться к старшим.
  - Тоже мне, старшие, - тихо пробурчал Натан, но больше ничего не добавил.
  В четыре руки они зарядили лампы ещё до полуночи. Вдвоём работать было намного быстрее и интереснее - можно было поговорить, причём каждый старался справиться быстрее, чтобы именно ему досталось больше ламп. Даже двадцать мару на дороге не валяются.
  
  Пейзажи с тихими деревнями и суетливыми городами сменяли друг друга беспрерывной чередой. Маленький отряд ехал по бесконечным дорогам, то забираясь в леса, то жарясь на солнцепёке среди полей. Но с каждым днём Лорс - и Королёва круча - становились всё ближе.
  - Допустим, он согласится меня принять, - бубнил Натан в один из вечеров, - а я ему такой: 'Ваше Величество! Грядёт война!'. А он мне: 'В темницу его!'.
  Младший маг повернулся на другой бок и замер в ужасе - в паре сантиметров от его лица мерцали чьи-то глаза. Несколько долгих секунд понадобилось, чтобы сообразить, что это - жих Кирана. Откуда ещё на постоялом дворе взяться лесному хищнику?
  - Ты зачем его призвал? - еле сдерживая дрожь в голосе, поинтересовался Натан. Сердце тяжело ухало где-то в районе живота, а вся одежда пропиталась противным липким потом.
  - Ты там бормочешь что-то в стену, мне ничего не слышно, - отозвался со своей кровати Киран.
  - Раньше ты бы просто попросил говорить погромче.
  - Ну... В последнее время я неплохо питаюсь. Решил тебя не беспокоить по пустякам.
  Жих подёрнулся дымкой и исчез.
  - Больше так не делай.
  - Ладно.
  - Ты не боялся, что Манкато заметит тебя?
  - Его здесь нет. Анакс не призывал своего демона уже несколько дней.
  Они замолчали. Сквозь открытое окно доносились ночные звуки: недалеко начинался лес, и было слышно, как перекрикиваются птицы и стрекочут насекомые.
  - Так и не придумал, что делать? - снова подал голос Киран.
  - Нет. Думаю, будем действовать по обстоятельствам. Может, Лорен поможет устроить встречу - она аристократка, её отец часто бывает на королевских охотах. А если не получится, тогда и подумаем. А ты тем временем пороешься в библиотеке. Похоже, туда попасть не так сложно, как я боялся.
  - Тоже хороший план.
  Натан услышал, как пожиратель ворочается в темноте.
  - Ещё не отправлял птицу к круче?
  Киран лишь вздохнул в ответ. Натан задавал этот вопрос каждый вечер с тех пор, как они покинули Дубовую Рощу. Пожирателю сложно было признаться, что он просто боится посмотреть правде в глаза. Этот мир оказался непомерно большим. И прошло слишком много времени. С каждым днём он всё больше убеждался, что найти затерявшегося пожирателя поможет лишь чудо.
  
  Кузня, как и всегда в деревнях, стояла в отдалении от остальных домов. Вокруг неё царило какое-то странное оживление. Около двадцати лошадей, несколько телег и множество людей, не поддающихся счёту с такого расстояния, чего-то ждали. Был слышен шум и заметна суета. Селяне вместо того, чтобы работать, крутились возле солдат, которых легко было узнать по зелёным мундирам.
  - Поехали обратно, - занервничал Анакс. - Закупимся в другом месте.
  Маги свернули с тракта, чтобы пополнить запасы провианта и фуража, и в целом Анакс был прав - сейчас местным явно не до них.
  - И вам даже не интересно, что они здесь делают? - Киран толкнул Пончика в бока. Лошадь послушно тронулась вперёд. - Тем более, нас уже заметили. Смотри, встречают.
  И действительно, навстречу им мчался какой-то всадник.
  - Ну наконец-то! Вы бы ещё медленнее ехали! - крикнул солдат, когда приблизился на достаточное расстояние, чем поверг магов в недоумение. - Поторопитесь, капитан очень зол.
  - Откуда он знает, что мы собирались сюда заехать? - тихо спросил Натан. Анакс лишь пожал плечами. Было видно, что он тоже ничего не понимает. Но что поделаешь, пришлось ускориться.
  Капитан, статный брюнет со слегка раскосыми глазами, выдающими капельку восточной крови, смерил их презрительным взглядом, когда они наконец изволили спешиться перед кузней.
  - Приступайте, - он вздёрнул подбородок. - Из-за вас мы отстаём почти на два дня.
  - К чему? - как-то так получилось, что за всех говорил Киран. Возможно, потому что выглядел самым старшим. Натан и Анакс боязливо держались за его спиной.
  - Ваше превосходительство, - в глубоком поклоне склонился какой-то мужик. - Это не наш кузнец.
  - Что?! Ах ты...
  - Он тоже седой, я обознался, - ещё ниже склонился мужик. - Простите, ваше превосходительство.
  Капитан скривил губы, но, ничего не сказав, развернулся на каблуках и зашагал прочь.
  - Кузнец? - доверительным тоном спросил Киран у мужика.
  - Наш уже третий день как в город уехал, вместе с учеником своим. Кузня холодная стоит, а тут они, - мужик вздохнул. - Горе нам, горе.
  - Ну, если им ободы починить или лошадей подковать, я бы мог, - Киран в задумчивости потёр подбородок. - Если ваш кузнец меня не убьёт за то, что хозяйничал в его кузне.
  - Да он-то не убьёт. Но тут не сделаешь ничего, будь ты хоть трижды кузнец, - мужик махнул рукой. - Они за углём поехали. Из города должны были больше месяца назад привезти, да всё не было. Со дня на день ждали, пока запас весь не вышел.
  
  Киран заглянул в светлицу. Капитан был один, писал какой-то документ - отчёт или путевой дневник. Одним слитным движением пожиратель просочился к столу и сел рядом. Капитан неприязненно покосился на гостя, но промолчал и продолжил писать.
  - Эй, капитан, - Киран расплылся в хитрой улыбке. - Какая у тебя работа для кузнеца?
  - Не твоё дело, смерд, - но не успел он закончить фразу, как комната кувыркнулась перед глазами. От удара об пол спёрло дыхание.
  - Я люблю, когда со мной разговаривают вежливо, - всё так же спокойно, как будто они всё ещё сидели за столом, сообщил Киран. Капитан почувствовал, что не может вдохнуть - взгромоздившийся сверху незнакомец оказался тяжёлым, как будто был вылит из цельного куска железа, и с каждой секундой становился всё тяжелее. - Но я склонен прощать, если попросят прощения. Тебе стыдно за свои слова? - он наклонился, будто прислушиваясь.
  - Да... - попытался ответить офицер, но получился лишь сдавленный хрип.
  - Вот и славно, - Киран встал, и капитан закашлялся, словно вынырнув с большой глубины. Дождавшись, пока тот отдышится, пожиратель продолжил. - Мне нужны рекомендации при дворе. Мы чиним, что вам нужно, а ты чиркаешь несколько строк в мою пользу.
  - Что? Да вы...
  - Вежливость берёт города, - Киран слегка пнул всё ещё сидящего на полу капитана. - Матиан, сын Кориана, князя северной Луки.
  - Откуда...
  - Я знаю, как тебя зовут? Хм... - Киран потёр подбородок, как бы раздумывая. Он перенял этот жест у Тобиаса и теперь никак не мог от него избавиться. - Например, мог спросить у кого-нибудь из твоих солдат.
  И дождавшись, когда на лице капитана появится облегчение, скучным голосом добавил:
  - Шутка. Вы едете к южной границе. Но сколько вас? Сорок человек? С таким вооружением? С такой подготовкой? У вас в отряде нет ни одного мага. Поверь мне, это даже не смешно. Если бы я играл на стороне врага, вы все уже были бы мертвы.
  Матиан открыл и закрыл рот. Только сейчас он задумался, какими силой и мастерством нужно обладать, чтобы выдернуть человека из-за стола и швырнуть через полкомнаты.
  - Чего ты хочешь? - спросил капитан самым спокойным голосом, на какой был способен.
  - Помочь вам. И получить кое-что в благодарность.
  - Рекомендации? Похоже, я не в том положении, чтобы спрашивать, но зачем? - Матиан, наконец, встал и начал отряхиваться - пол был густо усыпан свежими опилками. Хорошо хоть, что хозяйка поменяла их по случаю приезда отряда королевской армии.
  - У моего друга есть ценные сведения о планах южан. И я бы очень хотел помочь передать их правильным людям. Но, как ты сам можешь видеть, меня никто не слушает, пока я не начну махать кулаками. Но ни с королями, ни с министрами так не разговаривают.
  - Почему я должен тебе верить? Вдруг ты...
  - Шпион?
  Молчание капитана было красноречивее любых слов.
  - Таких, как я, в Зиве четвертуют на перекрёстках, - Киран на секунду задумался. - Хотя вряд ли для тебя это достаточное доказательство, что я на вашей стороне. Давай так. Я тебе расскажу кое-что из того, что знаю, а ты уже решишь, что делать дальше. Возможно, если часть сведений придёт от тебя, с границы, на них обратят больше внимания.
  - Ты согласен делиться секретами со мной? Какая тебе выгода? И вдруг я тоже работаю на южан? Ты же меня видишь впервые!
  - В 'Молоте Дайну' за твою голову назначена немалая награда, так что не думаю, что ты им служишь. А касательно выгоды... Не волнуйся, своё я получу.
  Матиан не знал, что такое 'Молот Дайну', но то, что этот странный седой человек мог убить его, далеко не последнего воина, всё же что-то значило.
  
  - Натан, есть работа, - Киран довольно потёр руки. - Я с этим выскочкой капитаном договорился. Мы им чиним телеги, он нам пишет рекомендательное письмо. Так, глядишь, и до короля доберёмся.
  - Но как чинить будем? Угля нет, кузнеца тоже...
  - Ты забыл? Райан, мой первый человек, был кузнецом, пока руку не повредил. Невеликого умения, но я справлюсь. А вместо угля у нас будешь ты. Ты же огненный маг?
  - Э-э-э... да.
  - А большим молотом будет во-он тот солдат, - Киран кивнул куда-то в сторону отряда. - Капитан разрешил.
  
  Киран, довольный, насвистывал какую-то незамысловатую мелодию. По счастливому стечению обстоятельств они разжились ещё одним полезным документом, и в итоге, возможно, умрёт не так много народу, как могло бы. Конечно, не такое уж и большое достижение на данный момент - война всё равно будет, и Неназываемый до сих пор не найден. Но мир, кажется, стал чуточку лучше.
  - Не понимаю твоих восторгов, - буркнул Анакс. - Подумаешь, ещё один свиток.
  Киран покосился на младшего мага. Тот всё время, что они были в деревне, старался держаться от капитана Матиана как можно дальше. Как будто боялся быть узнанным. Может, стоит рассказать ему о надвигающейся угрозе? Вдруг он тоже сможет помочь - нельзя сбрасывать со счетов такую вероятность. Ведь чтобы пойти учиться в маги, нужно немало денег. А если догадка, что они с Матианом знакомы, подтвердится, это будет значить, что Анакс, а точнее Базилен - из благородного рода. И если случится 'самое ужасное', то она, как и все боевые маги, отправится на фронт, даром что девчонка. Нужно будет обсудить с Натаном.
  - И давно вы с Матианом знакомы? - забросил первую удочку пожиратель. Анакс вздрогнул и заметно побледнел.
  - Н-не понимаю, о чём ты...
  - Да ладно, ты всё время прятался, пока мы были в деревне, - поддакнул Кирану Натан. Значит, тоже заметил. - Колись.
  - Он бы меня узнал и попытался отправить домой, - Анакс поник.
  - Ты что, из дома сбежал? - удивился Натан. А как он пугал Ольвен, что она не сможет стать магом, если сбежит!
  Анакс лишь пробурчал что-то неразборчивое.
  Действительно, среди боевых магов женщины встречались редко, хотя и бывали исключения. И если девочка Базилен из знатной семьи, то побег и переодевание в мальчика могли быть для неё единственным шансом исполнить мечту. Натан попытался представить себя на её месте. Нет, духу бы не хватило. Так и жил бы по указке родителей и прозябал в каком-нибудь загородном поместье до конца дней своих. Младший маг новыми глазами посмотрел на свою спутницу.
  - А где же ты деньги взял на обучение?
  - Мне дядя помог, - Анакс покраснел, как умел он один, до корней волос.
  - То есть твой дядя помог сбежать тебе из дома?
  Анакс зло зыркнул на Натана и отвернулся. Продолжать разговор он не собирался.
  
  Чем ближе маленький отряд подходил к Лорсу, тем сильнее менялся пейзаж. На дорогах встречалось всё больше купцов и богатых экипажей, люди выглядели и разговаривали иначе. Здесь не только здания, но и деревья были не такими, как дома. Натан, никогда не бывавший в сердце королевства, непрестанно вертел головой. Всё вокруг было необычным и новым. Наконец вдали заблестели шпили королевского дворца. Он стоял на огромном холме и словно парил над столицей. Чуть ниже белели кварталы знати, ещё ниже начинались дома обычных людей.
  В последнюю ночь перед въездом в город Киран всё же сотворил ещё одну огненную птицу, как ту, которая исследовала сейчас далёкие северо-восточные пустоши. Отсюда до Королёвой кручи, если петлять между полей, было два дня хода, но если лететь - не больше часа.
  Как Киран и предполагал, перед его взором предстали лишь возделанные поля без каких-либо следов пожирателя.
  Так близко от столицы нужно вести себя предельно осторожно. Никаких лихачеств, обжорства и колдовства. В Лорсе слишком много магов. Всё время кто-нибудь кого-нибудь призывает. Не хотелось, чтобы пожирателя случайно заметили. Кирану почему-то казалось, что если кто-то из демонов увидит его колдовство, то сразу поймёт, кто он. Пока пожиратель оставался просто человеком или просто демоном - он именно таким и казался, но в моменты перехода из одного состояния в другое на мгновение открывалась его истинная сущность.
  Они выехали на рассвете - до Лорса оставалось меньше дня пути. Киран едва заметно кривился от запахов - дорога и так пахла не лучшим образом, а рядом с большим городом его тонкое обоняние начало причинять серьёзные неудобства. Хотя ко всему можно привыкнуть. Главное, чтобы не стошнило перед воротами, а там будет легче.
  
  Глава 13
  
  Они выбрали постоялый двор на самой окраине - комнаты в столице стоили невероятно дорого. Натан вздыхал и пересчитывал сэны в кошельке - если срочно не найти работу, время их пребывания в Лорсе придётся серьёзно сократить.
  Киран первым делом съездил на рынок и купил краску для волос. В Лорсе очень много приезжих, и с юга тоже. Он уже ловил на себе чужие внимательные взгляды, и это при том, что почти не снимал капюшон. Лучше подстраховаться и перекраситься.
  Лорен должна была приехать через пять дней, а Горан - через десять, так что у Натана с Кираном была почти неделя, которую можно потратить на свои дела. Стоило заняться библиотекой и попытаться получить аудиенцию у короля. Анакс, заявив, что ему нужно кое-что уладить, пропал на целый день и вернулся ближе к полуночи.
  Натан отправился в библиотеку, Киран - поближе к дворцу. Как попасть внутрь, пожиратель пока что слабо представлял, но раз маг сказал, что нужно, значит, нужно.
  
  Натан отложил ещё один свиток. За последние два дня он узнал об истории Торренса и культе Неназываемого столько, что не мог и вообразить. Одно дело, когда читаешь сухие выжимки на уроках истории, и совсем другое - когда держишь в руках оригинальные рукописи. Бесконечные войны то с северными племенами, то с восточной империей Цин-У, то с южными кочевниками. Зив, каким он был сейчас, появился не так давно - ещё ста лет не прошло с тех пор, как король Хану объединил три крупнейших народа юга, положив начало Зивскому королевству. Да и последняя торренсийская война отгремела меньше двадцати лет назад - знаменитое сражение с Гунгом, одним из северных малых княжеств. Именно во время Гунгского похода погиб отец Натана. Сейчас, конечно, в королевстве относительно спокойно, но и правление последнего короля удачным назвать сложно. Торренс состоял из большого количества маленьких и не очень княжеств, каждое со своим князем и тараканами. То, что они платили налог королю и содержали его армию, ещё не значило, что все были согласны с политикой двора. Единая монета и единая сеть дорог значительно облегчали всем жизнь, но каждый спал и видел, как сидит на престоле или сажает туда своего ставленника. Теперешний король был юн, слаб и нелюбопытен. Он до сих пор держался на троне только благодаря королевскому магу Брентону.
  По традиции маг не мог быть ни князем, ни королём. Если у ребёнка обнаруживался магический дар, то самым простым способом убрать его из списка кандидатов на трон была отправка в магическую школу. Маги были уважаемым и зажиточным сословием, они могли становиться жрецами или придворными магами, но наследовать титулы не имели права. В истории встречались боевые маги - командующие армиями, но короли или князья - никогда.
  Натан вздохнул. Мастер Брентон хорошо устроился - его назначили королевским магом при правлении прошлого короля, его двоюродного брата. Неизвестно, как долго ещё могло держаться это хрупкое равновесие - вассалы были недовольны, а король не делал ни шагу без своего мага. В любом случае, война с Зивом могла изменить Торренс до неузнаваемости. Возможно, даже стереть с лица земли - ни разу ещё у него не было такого серьёзного врага. Мелкие стычки с Цин-У можно не принимать в расчёт - мало кто будет гонять армию через Имаос, рядом с которым Дюрский хребет казался просто холмистой грядой. Даже вездесущие купцы предпочитали объезжать его через северные пустоши и не связываться с горцами, хотя на дорогу при этом уходило несколько лишних месяцев, а зимой пути становились совершенно непроходимыми.
  Но никаких новых ниточек к Неназываемому библиотека пока не дала. Хотя у младшего мага появилась безумная идея.
  
  От изучения парадного подъезда академии имени Его Величества Дюрана и его охранников Кирана отвлёк странный звук. Не то чтобы в Лорсе было тихо - всё время гремели проезжающие мимо повозки, о чём-то разговаривали люди, где-то громко стучал молот. Из-за высокого забора академии доносился звон стали и крики - шло занятие по фехтованию. Понятно, если бы пожиратель отправился в Белый город, где жила знать, то его встретили бы покой и щебечущие птицы. Но здесь, на площади Победы, шум утихал лишь в ночные часы.
  Киран оглянулся. Вроде бы всё выглядело обычным. Хотя нет, вот опять. Это был даже не звук, а какое-то смутное ощущение на самом краю сознания. В просвете между экипажами мелькнула знакомая фигура. Анакс, в этот раз расфуфыренный, в костюме пажа, а не робе младшего мага, куда-то бежал. Что он здесь делает? И почему так одет? Может, те дела, которые он отправился улаживать ещё в первый день, это встреча с давним любовником? Киран улыбнулся. У девушки, скрывающейся в мужском обличье, должно быть, никакой личной жизни. За Анаксом хищными тенями скользнули двое. Уверенные и целеустремлённые. А может, дело не в любовнике. Оставив план попробовать поймать возле академии его светлость князя Хамарана, командующего армией Торренса, Киран заторопился следом. Печать кольнула - пожиратель отвлёкся от основной цели, поставленной господином. Но желание Натана предупредить его величество о надвигающейся войне подождёт, сейчас нужно убедиться, что с Анаксом всё в порядке.
  Младший маг знал, что за ним хвост. Он время от времени оглядывался и пытался запутать следы, в последний момент проскакивая перед экипажами или ныряя в торговые ряды. Преследователи не отставали. Ещё дальше, невидимый для всех, шёл Киран. Навыки слежки, доставшиеся от двух южан, помноженные на умения жиха, даже в большом городе делали из пожирателя опасного противника.
  В какой-то момент преследователи отстали, и Киран несколько долгих мгновений размышлял, за кем ему идти дальше - за двумя незнакомцами или за младшим магом. В итоге, решив, что у Анакса могут появиться новые преследователи или те двое могут тоже разделиться, он отправился следом за пажом.
  Через несколько кварталов Анакс перестал нервно вертеть головой и петлять по улицам и переулкам, как перепуганный кролик. Вскоре Киран понял, что они делают большой крюк вокруг Белого города, постепенно забираясь всё выше и выше. Улицы становились чище, шире и безлюдней. Младший маг свернул в очередной переулок, срезая путь. Выждав положенное время, Киран повернул следом, но в переулке, против его ожиданий, Анакс был не один. Похоже, его преследователи знали, куда направляется маг, и решили сэкономить силы, подкараулив его ближе к цели. Анакс затравленно переводил взгляд с одного верзилы на другого, прижимая к груди сумку.
  Пожиратель покачал головой. В рукопашной схватке Анаксу не выстоять против этих двоих, а воспользоваться магией ему не дадут - противник слишком близко и сможет ударить быстрее, чем маг успеет сплести какое-нибудь путное заклинание. Почему же он не призовёт своего демона, Манкато? Или дело в том, что маг старается не показывать никому своего демона, если хочет остаться неузнанным, как говорил Натан?
  Тем временем один из преследователей попытался отобрать у младшего мага его ношу. Анакс попятился, но упёрся спиной в стену. И такая паника была написана на его лице, что Киран сделал шаг вперёд. Будь что будет.
  Пожиратель двигался быстро - первый преследователь даже не понял, что произошло. Второй успел только поднять руку, защищаясь, но тоже свалился на землю. Анакс лишь ошалело переводил взгляд с лежащих у его ног людей на Кирана и обратно.
  - Не волнуйся, они просто без сознания, - Киран помассировал запястье. - Кажется, немного ушиб. Крепкие же у них шеи!
  Анакс сделал неуверенный шаг вперёд и уткнулся носом Кирану в грудь. Как знакомо. Пожиратель обнял мага.
  - Ну-ну, всё обошлось.
  Плечи под его ладонями мелко дрожали.
  - Почему ты всегда спасаешь меня? - еле слышно пробормотал Анакс. Киран осторожно провёл пальцами по его щеке и приподнял лицо за подбородок. Сейчас Базилен совершенно не походила на мальчика. Из её глаз катились слёзы, огромные, казалось, с горошину каждая. Нос покраснел и немного опух.
  Киран наклонился и поцеловал её. Их губы соприкоснулись лишь на мгновение, на несколько ударов сердца.
  - Эй, что тут происходит? - крикнул кто-то с улицы.
  - Бежим, - шепнул Киран.
  Они остановились отдышаться, только когда позади остались сторожевые посты Белого города. Красные и растрёпанные, они без сил сидели на скамейке в каком-то парке.
  Пели птицы, в центре небольшой площади радостно журчал фонтан. Откуда-то доносились детские голоса.
  - И почему ты не призвал Манкато? Видно же было, что тебе с ними не справиться, - наконец подал голос Киран. Анакс, насупившись, отвернулся.
  - У дяди были бы проблемы, если бы меня узнали, - глухо сказал он, когда Киран уже не ожидал услышать что-нибудь в ответ.
  - Но твоя одежда...
  - Подлог. Спасибо, что помог мне, - Анакс провёл рукой по сумке и, не объясняя ничего более, сменил тему: - Мне нужно переодеться. Пойдём.
  На следующем перекрёстке они свернули в узкую улицу и через несколько минут стояли у чёрного входа в какой-то особняк. Остаток пути Киран молчал. Конечно, ему было интересно, что в сумке у Анакса. Но если маг не хочет говорить, лучше не спрашивать. Пожиратель почему-то был уверен, что Анакс - не на стороне южан, и поэтому не враг.
  - Сейчас здесь никто не живёт, - младший маг уверенно открыл дверь и вошёл внутрь. - Хорошо, что ты покрасился, никто не будет искать седоволосого человека. Но после сегодняшнего приключения лучше перекрасься. Думаю, чёрный тебе пойдёт. Жди меня здесь, сейчас вернусь, - и, оставив Кирана в полутёмной кухне, ушёл куда-то в дом.
  Киран вздохнул. Он уже подумал, что Анакс не заметил, что он теперь не седой, а тёмно-рыжий. Хотя разве рассмотришь толком под капюшоном?
  Судя по слою пыли на утвари, в этот дом никто не наведывался уже очень давно. Жаль, знаний Тобиаса не хватало, чтобы понять, к кому они вломились в гости. Южанин никогда не бывал в Лорсе, поэтому изучить карту города в своё время не счёл нужным. Правда, Морис несколько раз приезжал в столицу, но не поднимался выше Среднего города, так что и от его воспоминаний помощи не было никакой. Охрана в Белом городе бестолковая, если посторонние могут вот так легко проникать в дома знати. Киран сел на пол за разделочным столом, так что его можно было заметить, только зайдя вглубь кухни. Пока Анакс переодевается, было время осмыслить произошедшее. О поцелуе он старался не думать.
  Одежда пажа, в которую был одет Анакс, относилась к дому князя Лулана, если верить воспоминаниям Тобиаса. Пусть в геральдике он разбирался посредственно, но южных князей Торренса знал всех. А князь Лулана - восточный сосед князя Кобхана. Именно на землях Кобханов Киран появился в этом мире. Самые южные земли Торренса. Интересно, что прячет Анакс? И на пользу Торренсу эта тайна или во вред? Словно отвечая на эти мысли, Печать довольно чувствительно кольнула. Киран поморщился и потёр левую руку чуть выше локтя, как будто так можно было облегчить боль. После Оранрана Натан стал неспокоен, и жизнь Кирана, соответственно, тоже усложнилась. И кто, в конце концов, этот таинственный Анаксов дядя? Может, он смог бы помочь попасть к королю. Или к магу Брентону.
  - Киран, я готов, - пожиратель услышал, как щёлкнула, закрываясь, дверь. - Киран? Где ты?
  - Здесь, - он встал. - Думал, как зовут твоего дядю.
  - Это неважно. Пойдём.
  - Нет, важно, - Киран переместился к двери, загораживая выход. - Близится война с югом, ты знаешь это? Я должен знать, на чьей ты стороне.
  - Я... - Анакс попятился. Сейчас он был одет в неприметную одежду обычного мальчишки-посыльного. - Пусть как воин я уступаю тебе в силе, но я буду сражаться, как маг. Учти это.
  - И откажешься от маскировки?
  Младший маг непроизвольно сжал кулаки:
  - Ты не посмеешь.
  - Послушай, я просто спрашиваю: на чьей ты стороне?
  Взгляд Анакса заметался по кухне.
  - Отвечай, если не хочешь, чтобы я сделал что-нибудь... странное, - Киран сделал шаг вперёд.
  - Дядя Брентон с тебя шкуру сдерёт, - Анакс выставил вперёд кулаки. В его исполнении боевая стойка не выглядела впечатляюще.
  - Что... что ты сказал?
  - Я сказал, что...
  - Королевский маг Брентон - твой дядя? - удивился Киран. И столько радости было в его голосе, что Анакс опешил. Значит ли это, что их с Манкато подозрения не оправдались, и Киран не служит Зиву?
  - Да. Но даже не надейся, что вам удастся выпросить привилегии или ещё что-нибудь!
  - Забудь, - отмахнулся Киран и почтительно поклонился, преобразившись прямо на глазах. - Я с радостью провожу вашу светлость, куда вы скажете. Что бы вы ни несли, бесспорно, это ценная вещь, и вам нужна охрана.
  - Э-э-э... - Анакс нервно сглотнул. Он перестал понимать, что происходит. Но нужно было уходить, это точно. Время не терпит. - Нет, дальше я сам.
  - Как скажете, ваша светлость.
  
  - Брентон - дядя Анакса?! - Натан вскочил, разбросав по комнате свитки, которые держал на коленях.
  - Тише, тише, - Киран приложил палец к губам, хотя в комнате они были вдвоём. - Я же сказал, что это секрет.
  - Ну, знаешь ли, - Натан принялся собирать свитки. Киран опустился на колени, чтобы помочь ему. - Хотя у них обоих, я имею в виду Анакса и мастера Брентона, у них обоих фамильяры - драконы. Я должен был задуматься о таком странном совпадении. Может, это семейное?
  - А ты знаешь, в каких семьях какие традиции?
  - Нет, об этом обычно не распространяются, - Натан насупился. И тут Киран прав. Никак нельзя было догадаться, что Анакс и Брентон - родственники.
  - Так вот, я думаю, раз такое дело, мы просто напишем всё, что нужно, и передадим с Анаксом. Что скажешь?
  - Так просто?
  - А что тут ещё выдумывать? - Киран покивал собственным мыслям. - Анакс - ещё тот шпион. Странно только, что человек с такими родственниками - я не преуменьшу, если скажу, что королевской крови - торчал все эти годы в Дюраране. Причём, заметь, Тобиас о нём ничего не знал. Ни о маге Анаксе, ни о её светлости Базилен. И вот пойми потом, он действительно сбежал из дома или вынюхивал что-то по указке своего дяди.
  - А может такое быть, что мастер Брентон тоже работает на 'Молот Дайну'?
  - Всё может быть, - не теряя времени зря, Киран достал чистый свиток и, раскатав его на столе, вынул кисть из чехла. Замер, раздумывая, с чего бы начать. - Тобиас занимал недостаточно высокий пост, чтобы знать такие подробности о столь важных людях. Но пока не попробуем, ничего не узнаем.
  Натан некоторое время наблюдал, как Киран старательно выводит слова.
  - У тебя ужасный почерк, - наконец не выдержал он. - Дай сюда кисть. Я пишу быстрее и аккуратнее.
  
  - Натан! Натан! - Лорен махала рукой из окна экипажа. - Натан!
  Натан удивлённо обернулся. Лорен должна была приехать только завтра. Что она здесь делает? Вот это встреча! Не дожидаясь, пока паж опустит подножку, младший маг распахнула дверцу и спрыгнула на мостовую.
  - Как я соскучилась! - Лорен крепко обняла Натана и счастливо рассмеялась. - Ты не представляешь, сколько всего случилось за эти полгода! Обзавидуешься! - она по-хозяйски отстранила Натана и внимательно осмотрела его. - Как ты вытянулся! Я сначала думала, что обозналась!
  Она перевела взгляд на Кирана и на мгновение замерла в замешательстве.
  - Киран?
  - Рад видеть тебя в добром здравии, Лорен, - Киран улыбнулся и слегка поклонился.
  - Как ты... помолодел.
  - Спасибо, ты тоже, - Киран рассмеялся. Анакс хмуро перевёл взгляд с него на Лорен и обратно.
  - Нет, правда, ты... - Лорен покрутила ладонью, пытаясь подобрать правильное слово, - очень изменился. Правда.
  - Это краска, - Киран приложил палец к виску, - Чтобы не привлекать внимания.
  - Понятно... - было заметно, что Лорен удивляется всерьёз и намного сильнее, чем стоило в такой ситуации. Новый цвет волос не объяснял других изменений в облике Кирана.
  - А это Анакс, мы сейчас работаем вместе. Анакс, это Лорен, мы вместе учились.
  - Очень приятно, - Анакс протянул руку, но судя по его голосу и выражению лица, приятного в знакомстве с Лорен он видел мало.
  
  - Какой милый мальчик, - Лорен хихикнула в рукав, когда Киран с Анаксом зашли в булочную за свежим хлебом. - Ты ведь помнишь, что тебе по статусу ещё несколько лет не будут положены помощники-маги?
  - Этот 'милый мальчик' без пяти минут младший маг первой категории, - недовольно надулся Натан. - Уж если кто к кому и пойдёт в помощники, так это я к нему.
  - Первой категории?! Ты шутишь? - Лорен внимательно всмотрелась в приятеля, но было не похоже, что он шутил. - Сколько же ему лет?
  - Это лучше тебе у него спросить. Кстати, ты говорила, что Киран вроде бы помолодел?
  - А ты не заметил? Хотя вы же каждый день вместе, - Лорен перевела взгляд на двери булочной. - Как он вообще? Есть от него хоть какая-то польза?
  И столько тревоги и участия было в её голосе, что Натан невольно вздрогнул. Конечно, для Лорен Киран - всего лишь человек. Пусть и из другого мира, но бесполезный и никчёмный. Если вспомнить, каким пожиратель был лишь полгода назад... Лорен ждёт ещё множество удивительных открытий. Пройти длинный путь от наивного и доверчивого человека, сущего ребёнка в душе до хладнокровного убийцы - а именно таким сейчас видел Натан своего напарника - да уж, понять и принять такое изменение будет очень сложно. Особенно если видишь сразу конечный результат.
  - Ты знаешь, он очень быстро освоился. Намного легче, чем я ожидал. Да и я тоже освоился. Его сила совсем не такая, как у демонов. Пришлось помучиться, прежде чем я научился управлять ею, но ты не поверишь, что я теперь умею.
  Лорен улыбнулась.
  - Кстати, вы ведь на постоялом дворе остановились? Хотите пожить у меня? Включая Анакса. Любопытный паренёк.
  - У тебя?
  - Да. Родители до начала зимнего сезона не вернутся, а одной в таком огромном доме, сам понимаешь... - Лорен тактично не стала говорить о том, что вряд ли у Натана хватит денег, чтобы долго платить за комнату в столице. - Так что скажешь?
  - Как Анакс - не знаю, но мы с Кираном с удовольствием, - Натан расплылся в улыбке. Он не ожидал такого щедрого предложения.
  
  - Не знаю, что вы там написали, но дядя был просто в восторге, - Анакс стоял в дверях кухни и внимательно смотрел на жующего Кирана. Где ещё можно найти этого человека ночью, как не на кухне? Интересно, местная экономка уже заметила, что у неё начали таять припасы?
  В такой глухой час весь дом спал, погружённый в темноту. Самое время для секретных разговоров, когда не хочешь, чтобы тебя подслушали.
  - Я рад, что ему понравилось, - Киран говорил неразборчиво - куриная грудинка мешала чётко произносить слова.
  - Он хотел бы встретиться. На следующей неделе в четверг будет званый вечер, в Гнезде Финиста. Вы уже внесены в списки приглашённых, - Анакс всё смотрел в сторону, не решаясь встретиться взглядом с Кираном. - Будет много знатных людей. Дядя хочет поговорить с вами о... о разном.
  - Спасибо, Анакс. Не знаю, как долго мы бы с этим всем без тебя возились.
  - Не за что. И ещё... - младший маг вцепился в косяк двери, будто его сейчас унесёт порыв ветра. - Не называй меня больше светлостью. Ладно?
  - Как скажешь. Прости.
  - Спокойной ночи.
  
  - Киран, ты что, решил потратить все наши деньги? - казалось, что Натан сейчас заплачет.
  - А ты думал явиться на королевский приём оборванцем? - Киран придирчиво осматривал очередной рулон ткани. - Вот эта подойдёт.
  - У вашей светлости прекрасный вкус, - портной заискивающе поклонился. Он внимательно слушал, как два странных посетителя бранятся между собой. Притворяются простолюдинами, но разве торговца обманешь! Точно, дознаватели или тайные ревизоры на королевской службе. Заказ у них был не менее странным. Для юноши - вельветовая мантия цвета индиго без каких-либо знаков различия, если не считать шевронов огненного мага. Для старшего спутника - длинная белая рубаха до колен из лучшего абасси, чёрная накидка и широкий шарф, каким часто покрывают голову южане, с одной стороны чёрный, с другой - белый. Обоим необходимы были новые чёрные штаны из самой крепкой ткани, какая нашлась в лавке, чёрная исподняя рубашка для мага и шёлковые кушаки. Сняв необходимые мерки, тщательно записав все пожелания и наторговавшись до хрипоты, портной отправил покупателей к своему приятелю-сапожнику - господа к новой одежде хотели и новую обувь.
  
  Лорен в задумчивости смотрела на Натана - он в пятый раз пытался перевязать кушак, но узел всё равно получался каким-то странным. Удивительно, как им удалось получить приглашение в Гнездо Финиста. Сама Лорен не была там ни разу, хотя её приглашали на другие балы и вечера. Считалось, что в Гнездо, городскую резиденцию королевского мага мастера Брентона, приглашают только избранных. Даже родители Лорен были там лишь один раз, и матушка потом ещё несколько месяцев рассказывала об убранстве залов и прекрасном саде.
  В гостиную неслышно спустился Киран. Он очень необычно выглядел в длинной, слегка расширяющейся книзу рубахе, скорее похожей на короткое платье, чем на рубашку. Можно было подумать, что он попросил портного сшить одежду по правилам его родного мира, но Лорен уже встречала зивских служителей Дайну и помнила, что те носили очень похожую одежду, включая чёрно-белый шарф, покрывающий сейчас голову пришельца.
  Анакс уехал ещё утром и сказал, чтобы ждали его не раньше послезавтра. Происходило что-то таинственное, и больше всего Лорен раздражало то, что её никто посвящать в секреты, похоже, не собирался.
  - Дай помогу, - Киран несколькими уверенными движениями перевязал кушак Натана, поправил воротник мантии. Окинул его фигуру оценивающим взглядом. Сейчас они походили на двух охотников, собравшихся идти на жиха. Подтянутые, собранные, предельно серьёзные.
  Гнездо Финиста находилось в верхней части Белого города. Усадьба пряталась в огромном парке, скрытом от посторонних глаз высокой каменной стеной, мало уступающей по мощности дворцовой. Дом королевского мага. Натан заворожённо наблюдал за волшебными светляками, кружащими среди деревьев, когда они ехали по парковой аллее к парадному входу. Всё здесь дышало силой. От её прикосновения бежали мурашки по коже и волосы вставали дыбом.
  - Дешёвые фокусы, - пробормотал Киран. Натан едва сдержал улыбку - пожиратель одним едким замечанием сбил настроение, которое была призвана внушать эта дорога.
  Усадьба утопала в огнях, будто она сама и была Финистом - одним из демонов первой главы Книги Имён, огненной птицей, обращающей в пепел всё, к чему прикоснётся. Были видны экипажи других гостей - уже веселящихся в бальном зале или только поднимающихся по ступенькам парадной лестницы. Подбежали услужливые лакеи. Натан повторил про себя напутствие Лорен: 'Что бы ни случилось, веди себя как будто бы так и надо'. Глубоко вдохнул. Младший маг проигнорировал услужливо откинутую лесенку и спрыгнул на землю. Гравий зашуршал под ногами. После полумрака экипажа огни дома слепили и резали глаза.
  - Прошу, мастер Натан, - поклонился пожиратель, приглашающе взмахнув рукой в сторону усадьбы. Они заранее договорились, что Киран будет играть роль слуги и телохранителя, и вот, представление началось. Они чинно поднялись по ступенькам и вошли в дом. В отдалении играла музыка, отовсюду доносились приглушённые голоса и шорох платьев.
  Услужливые лакеи проводили их в главный зал. Огромные хрустальные люстры, каждая не меньше чем в пятьдесят магических светильников, сияли, как маленькие солнца.
  Натан взял бокал с подноса одного из слуг и с независимым видом принялся разглядывать остальных приглашённых.
  - Что теперь? - едва слышно поинтересовался он у Кирана. Было бы хорошо пойти поздороваться с мастером Брентоном, но королевского мага нигде не было видно. Казалось, гости предоставлены сами себе.
  - Можно подкрепиться, а там посмотрим, - пожиратель кивнул в сторону стола, уставленного закусками. - Анакс говорил, что тоже здесь будет. Если найдём его, то дальше будет проще.
  - Мастер Натан, мастер Киран, - раздался голос. Такой знакомый и в то же время... Натан обернулся - рядом с ними стояла девушка в наряде из лиловой парчи с тонким золотым узором. Жемчужные нити так густо обвивали её причёску, что казались маленькой шапочкой.
  Они определённо были знакомы, но где они встречались раньше? Младший маг не забыл бы такую красавицу, похожую и на предрассветный туман, и на радугу после дождя, и ещё немного на степной ветер. Эти глаза, эти губы... Пока Натан силился выдавить из себя хоть слово, Киран склонился в глубоком поклоне:
  - Ваша св... мистресс Базилен, мы рады видеть вас в добром здравии.
  Мистресс Базилен?! Это - Анакс?!
  Базилен в ответ слегка кивнула. Жемчужные нити засияли всеми цветами.
  - Мастер Брентон ждёт. Позвольте вас проводить.
  Киран ткнул Натана локтем. Маг, спохватившись, поспешно склонился в поклоне.
  - Благодарим, ваша светлость, это честь для нас.
  - Следуйте за мной, - и больше не глядя на них, Базилен двинулась куда-то вглубь зала.
  Как возможно такое преображение? Прямая спина, изящная походка - Натан не мог оторвать взгляд. Настоящая принцесса. Ни следа от взбалмошного и ехидного младшего мага.
  Мастер Брентон был не один - рядом с ним стояла какая-то седоволосая женщина. 'Прямо как Киран', - мелькнуло в голове у Натана. Пожиратель специально перед вечером смыл всю краску с волос. Для этого ему пришлось довольно сильно постараться, но Киран во что бы то ни стало хотел явиться на приём седым. Тут женщина обернулась. Преподобная Райна. Уж кого младший маг хотел встретить меньше всего, так это её. Старуха видела Кирана, когда он только попал в этот мир, она может заметить, как он изменился.
  - Не может быть, - старая волшебница рассмеялась. - Ещё года не прошло с твоего выпуска, а ты уже вхож в дом мастера Брентона, - и тут она перевела взгляд на Кирана. - О, пришедший. Я смотрю, ты уже освоился в новом мире?
  - Вашими молитвами, ваше преподобие, - Киран смиренно поклонился, не забыв опять ткнуть Натана локтем. Младший маг поспешно склонился следом.
  Райна повернулась к королевскому магу:
  - Мастер Брентон, вы не поверите, это как раз тот юный маг, призвавший человека вместо демона, о котором я вам говорила.
  Натан краем глаза заметил, как вздрогнула Базилен. Ну, конечно, она ведь не знала. Кто бы мог подумать, что Киран из другого мира? Если бы Натан не был тем самым неудачливым магом, он и сам ни за что не поверил бы в такую историю, услышь её даже от Преподобной Райны.
  - Да, удивительно, - королевский маг улыбнулся, и нельзя было понять, что же скрывается за этой улыбкой. - Здравствуй, Натан. Давно хотел увидеть воочию и тебя, и особенно твоего... фамильяра? - он посмотрел на Кирана. - Неожиданное совпадение.
  - Это большая честь для меня, - Киран улыбнулся как ни в чём не бывало. Натан почувствовал, как у него задёргалось веко. Да, хотел бы он обладать такой же выдержкой, как пожиратель.
  - После того как закончится официальная часть приёма, приглашаю вас поговорить в кабинете. Базилен проводит.
  - Мы с нетерпением будем ждать, - в этот раз Натан поклонился без напоминания. Они уже собрались отойти, когда из-за спины Кирана появились ещё двое гостей, мужчина и женщина. Смуглая кожа, тёмные волосы и необычный крой одежды выдавали в них южан.
  - Мастер Брентон, мы обыскались вас, - с ужасающим акцентом произнёс мужчина. - Прекрасный вечер. Не думал, что вы пригласите ещё кого-то из зивян, - он улыбнулся в сторону Кирана, всё ещё стоящего к ним спиной. - Не представите нас?
  - Прекрасный вечер, посол Бувия, - слегка склонил голову королевский маг, никак не выдав удивления. - С радостью. Мастер Натан, - Натан слегка поклонился. - Мастер Киран. Прошу - почтенный представитель Зива, посол Бувия, и его жена, госпожа Жаэль.
  Киран обернулся. Оба южанина заметно побледнели. Со спины они не могли видеть его белых волос, скрытых шарфом. Его бледной кожи и серых глаз. Пожиратель улыбнулся.
  - Мадкир, - еле слышно прошептала южанка и упала без чувств.
  - Лекаря! Кто-нибудь, лекаря! - закричал посол.
  - Позвольте помочь, - Киран сделал шаг вперёд, но на лице южанина появился такой ужас, что Натану показалось, что Бувия сейчас и сам упадёт в обморок.
  - Киран, оставь, - позвал младший маг. Пожиратель вздохнул и отступил.
  - Что значит 'мадкир'? - еле слышно спросила Базилен, всё это время стоявшая рядом.
  - На языке Зива - 'проклятый', - ответил Киран. Пожиратель был совершенно спокоен, словно и не он стал причиной поднявшегося переполоха.
  - Ты говоришь по-зивски, пришедший? - удивилась Преподобная Райна.
  - Лишь несколько слов, которые доводится слышать чаще всего, - Киран опять улыбнулся. Но в этот раз улыбка вышла слишком хищной.
  
  Глава 14
  
  - Я многое видел, но чтобы сражать южан одной лишь улыбкой - такое впервые, - Брентон в задумчивости смотрел на парк. Со второго этажа особняка открывался прекрасный вид. Редкие гости, вышедшие подышать свежим воздухом и теперь прогуливающиеся по дорожкам, зябко кутались в накидки - с началом осени ночи стали холодными, хотя днём всё ещё стояла жара.
  - Приношу извинения за причинённое беспокойство, - Киран замер в глубоком поклоне. - Я не ожидал, что госпожа Жаэль окажется столь впечатлительной натурой.
  - Но именно поэтому ты нарядился зивским священником, - Брентон отвернулся от окна и посмотрел на своих собеседников - младшего мага Натана и его седовласого спутника. Последний, в отличие от переминающегося с ноги на ногу юноши, держался уверенно, но оба не торопились садиться в кресла, будто были готовы в случае чего бежать.
  - Прошу прощения, - повторил Киран, при этом в его голосе не чувствовалось ни капли раскаяния.
  - Из какого ты мира, человек? - криво усмехнувшись, поинтересовался королевский маг. Было в его интонации что-то такое, что сразу становилось понятно: он ни капли не верит в то, что Киран - действительно человек.
  - Не могу знать, ваша светлость, мы никак его не называли.
  - Ладно, расскажи, чем ты занимался. Твоя семья? Друзья? Где ты жил?
  Несколько мгновений Киран казался удивлённым. Вместо вопросов о Зиве Брентон вдруг начал расспрашивать его о прошлом.
  - Мы всегда жили уединённо, ваша светлость. Наше ремесло никогда не способствовало доброжелательности соседей, но и в вашем мире не очень любят магов.
  - И что же это за ремесло?
  - Я демонолог. Охочусь на демонов.
  - О, - Брентон изобразил удивление. - Ксантус, что скажешь? Ты слышал когда-нибудь об охотниках на демонов?
  - Ни в одном из человеческих миров, - раздался из-за ширмы низкий голос. Киран едва заметно вздрогнул. Вышедший к ним демон выглядел как обычный человек: высокий, крепкий, с тёмно-русыми волосами и бородой, одет он был как простой пехотинец. Единственным, что выдавало нечеловеческую природу демона, были его глаза - два озера расплавленного золота. - Хотя вообще - вообще - мне такие попадались. Охотники, - и он хищно улыбнулся.
  - И как? Он похож на твоих охотников? - королевский маг поинтересовался таким тоном, словно расспрашивал о погоде.
  - Этот - нет. Он выглядит как человек. Думаю, если его проткнуть, то потечёт кровь, - демон подошёл к столу и сел в одно из кресел, предназначенных для гостей. - Если хочешь, можем попробовать.
  - Не стоит, - поспешно ответил Киран и сделал шаг назад. Натан удивлённо посмотрел на напарника: неужели пожиратель боится? Страх, плескавшийся в глазах Кирана, нельзя было перепутать ни с чем.
  - Ты боишься моего фамильяра, демонолог?
  - Я вижу перед собой очень сильного демона. И я знаю свои возможности. Если он решит напасть, сейчас мне нечего ему противопоставить. Вполне разумно, что я буду бояться, - Киран нервно улыбнулся. - Надеюсь, вы призвали нас не для того, чтобы скормить своему огненному другу?
  Брентон рассмеялся. Похоже, ситуация доставляла ему удовольствие.
  - Да, пока Райна не сказала, кто вы, у меня были другие планы, - королевский маг на секунду задумался. - Мои люди доложили мне о ваших приключениях с Мечом Неназываемого. Действительно, стоит сначала заняться насущными проблемами, а уже потом выяснять, кто ты такой на самом деле.
  Натан выступил вперёд - настала его очередь отвечать на вопросы и рассказывать истории, включая душещипательный рассказ о том, как Тобиас научил Кирана слову 'мадкир'. Они заранее решили, что с Брентоном разговаривать будет в основном Натан - Киран опасался, что может забыться, и начнёт говорить от первого лица, а это было бы совсем не к месту.
  Они вернулись домой почти на рассвете, уставшие и разбитые. Брентон и Ксантус устроили им перекрёстный допрос, как будто подозревали Натана и Кирана как минимум в государственной измене. Возможно, так и было - кто знает, в каком свете королевскому магу виделось происходящее. А вдруг Натан - засланец Зива, несущий заведомо ложную информацию? Хотя как это узнать, если Натан верит, что говорит правду?
  Да ещё эти расспросы про плащаницу света Адена. Если бы они знали о ней хоть что-нибудь, то написали бы это в своём письме. Похоже, всё двигалось к тому, что им-таки придётся ехать в Абию спасать эту дурацкую тряпку. Натан с удивлением понял, что после общения с пожирателем в нём не осталось никаких религиозных чувств касательно культа Неназываемого.
  Младший маг, не раздеваясь, повалился на кровать - у него ни на что не осталось сил. Да чтобы он ещё раз захотел помочь?! Да ни за что! Он покосился на пожирателя, который всё ещё в задумчивости стоял возле двери. Казалось, он не был уверен, что делать дальше.
  - А круто ты тогда разыграл всех в Гнезде Финиста, - пробормотал Натан. - Я даже поверил, что ты испугался.
  - Я на самом деле испугался, - вздохнул в ответ Киран. - Я его не заметил. Совсем. Терпеть не могу, когда так выходит.
  - Ого! Значит, нам нужно быть осторожнее.
  Натан положил ладонь на глаза, закрываясь от солнечного света, и засопел. Он уже спал.
  - Ты даже не представляешь, насколько, - Киран подошёл к окну и задёрнул портьеры. В комнате заметно потемнело. - Надеюсь, Зив займёт их достаточно, чтобы о нас забыли хотя бы на ближайшее время.
  
  Завтрак, превратившийся в поздний обед, проходил в возбуждённой обстановке: Лорен требовала всё новых и новых подробностей, а Натан грелся в лучах короткой славы. Казалось, он напрочь забыл все печали и думал только о том, как будет хвастаться перед Гораном, который должен был приехать со дня на день. В какой-то момент над столом повисла тишина - Натану тоже когда-то нужно было жевать. Лорен скучающим взглядом обвела обеденный стол и словно впервые увидела молчавшего всё это время Кирана. Мечник сосредоточенно уничтожал еду и думал о чём-то своём, вперив взгляд в одну точку. И эта точка оказалась на спинке пустующего стула, стоявшего напротив. Казалось бы, это вполне естественно - куда ещё можно смотреть, задумавшись, если не прямо перед собой? Но раньше на этом месте всегда сидел Анакс, если только он не пропускал обед.
  - Киран, не думала, что ты увлекаешься мальчиками, - поддела его Лорен. Пожиратель перестал жевать и удивлённо посмотрел на магиню.
  - Прости, что ты сказала?
  - Говорю, ты без этого пацанёнка так скучаешь, что за весь обед ни слова не вымолвил.
  - А, - и Киран отвернулся обратно к пустующему стулу. Было похоже, что он не понял, о чём говорила Лорен. Или так и не услышал её, занятый своими мыслями.
  Натан нахмурился - он ещё ни разу не видел Кирана настолько встревоженным. Даже когда пожиратель спасал его из пыточной в Оранране.
  
  - Рассказывай, - предложил Натан, когда они с Кираном наконец остались вдвоём - для этого пришлось наврать, что у них срочные дела, и отправиться в городские сады.
  - О чём? - Киран, даже гуляя, умудрялся сохранять задумчиво-отстранённое выражение лица, и это заставляло Натана беспокоиться всё больше.
  - О чём молчишь? Неужели Брентон и его демон настолько опасны?
  - А... Я просто думаю, почему Торренс не использует для слежки в Зиве младших демонов, - они сидели на скамейке в тени огромной вишни и наблюдали за прогуливающимися парочками. - Тебе не кажется это странным? С Цин-У таких проблем нет, а вот с Зивом - есть.
  Младший маг потёр лоб. Действительно, вчера ночью он не обратил внимания на случайно оброненные слова Брентона о том, что на юге нет демонов, - было много забот и без этого. Натан никогда раньше не задумывался о таких вещах - тайный сыск не интересовал его, ведь он собирался стать боевым магом, а не тем, кто подслушивает чужие секреты. Но именно из-за нехватки лазутчиков Торренс ничего не знал о планах противника. О готовящейся войне подозревали, но ни в чём не были уверены.
  - А что Тобиас? Может, он знал?
  Пожиратель лишь отрицательно покачал головой.
  - Он никогда особо не задумывался об этом, считал это лишь очередным свидетельством слабости торренсийских магов. Но я видел, как вы с Анаксом организовывали охрану обоза. И в Лорсе на каждом шагу я вижу посыльных-демонов. Должна быть другая причина.
  И спросить ведь не у кого. Тут Натан вспомнил, что за беготнёй последних дней совсем забыл рассказать Кирану о своей новой идее, касающейся Неназываемого. Ведь именно он создал Книгу Имён. Возможно, если Киран увидит оригинал, самую первую книгу, он сможет узнать о своём предшественнике что-нибудь новое?
  - Слушай, а настоящая Книга Имён может быть как-то связана с Неназываемым? Может, попросить мастера Брентона в благодарность показать её?
  - А разве она хранится не у жрецов? Не думаю, что мирской маг, даже королевский, может приказывать им.
  - Но ты же видел, как он любезничал с её преподобием, - Натан насупился. Вполне возможно, что все эти расспросы про плащаницу делались специально для мистресс Райны. - Причём Книга...
  - Скорее всего, окажется таким же тупиком, как и Королёва круча, - перебил его Киран.
  - Я пытаюсь помочь, знаешь ли.
  - Спасибо. Но мне всё кажется, что мы не там ищем, - Киран хотел добавить что-то ещё, но не успел: рядом остановился экипаж, весь в драгоценных инкрустациях и позолоте. Натан не был силён в геральдике, поэтому так и не понял, кому же принадлежал герб на распахнувшейся дверце. Лакеи склонились в почтительном поклоне, и на мостовую ступила дама. Высокая и стройная, в платье довольно простого покроя, но после изматывающих часов, проведённых в лавке портного, Натан уже знал, что за метр этой ткани ему пришлось бы отдать не меньше трёх сэнов. Ей было за сорок, в светло-каштановых волосах серебрилась первая седина, вокруг рта уже собрались морщины. Ярко-голубые глаза смотрели твёрдо и вызывающе. Где-то младший маг уже видел такие глаза...
  - Где моя дочь? - не представившись, без предисловий поинтересовалась женщина. Гордая и уверенная в своём праве.
  - Простите? - Натан лихорадочно пытался понять, что происходит. Вроде бы, когда они уходили, Лорен была дома. Да и родители её не должны были приехать в ближайшие два месяца. А какую ещё дочь из знатного рода они знают? И Киран, как назло, молчал.
  - Мне сказали, что вчера на приёме она представила вас моему брату. Юного мага и седого мужчину. Где она?
  - Базилен? - подал голос Киран.
  - Для тебя её светлость Базилен, смерд! - мать Анакса бросила лишь косой взгляд в сторону пожирателя, поэтому не заметила, как он напрягся, будто готовясь к прыжку.
  - Я не люблю, когда со мной так разговаривают, - начал было Киран, но младший маг предостерегающе поднял руку, словно пытаясь удержать его.
  - Оставь, - тихо, но твёрдо сказал Натан. - У нас не принято убивать родственников друзей.
  - Как скажешь, - Киран откинулся обратно на спинку скамейки, но Натан чувствовал, что пожиратель кипит от злости. Странно, он раньше не был таким эмоциональным.
  - Мы не знаем, где ваша дочь, - чётко и раздельно произнёс Натан, специально опустив 'ваша светлость'. И, не дав женщине ничего сказать, добавил: - И даже если бы знали, не сказали бы.
  - Что ж, я думаю, разговор с моей охраной будет более плодотворным, - женщина ещё несколько мгновений внимательно рассматривала мага, будто пытаясь прожечь его взглядом, и направилась к карете.
  Натан не знал имени этой женщины и даже не подозревал, насколько опасным может быть общение с её охраной, но настоятельное желание исчезнуть из города и никогда больше сюда не возвращаться уже окрепло в его душе. Если это была мать Анакса, то теперь понятно, в кого он такой пошёл.
  - Как она нас нашла? - Натан смотрел вслед удаляющемуся экипажу. 'И что это было?' - вертелся в голове вопрос, который он постеснялся задать вслух.
  - Думаю, случайно, когда проезжала мимо, - Киран тоже смотрел вслед экипажу, и в его глазах не было ни спокойствия, ни доброты. - Кто-то видел нас с Базилен на вечере, кто-то из тех, кто общается с этой вздорной дамочкой. Неудивительно, что она сбежала из дома. Я бы на её месте тоже сбежал.
  - Тобиас знает, кто она?
  - Её cветлость Кайнвен, младшая сестра мастера Брентона, жена князя Вистана. При дворе не имеет силы. Но с другой стороны - она всё же сестра мастера Брентона, и с этим приходится считаться.
  - Я думаю, может, ну его? Поехали куда-нибудь из Лорса до экзамена.
  - А как же встреча с Гораном?
  - Встретимся с ним и поедем. Я уже не могу. Кажется, задыхаюсь в этом городе.
  В целом, Киран был не прочь исчезнуть из столицы. Но в то же время он понимал, что потакать этому желанию бессмысленно - для демонов понятие расстояния не имело ничего общего с тем, к чему привыкли люди. И при необходимости человек Киран не мог забраться настолько далеко, чтобы его не достал демон Ксантус. Да и академические поиски в библиотеках пока не дали никаких результатов - они до сих пор не знали, где сейчас Неназываемый. Хотя это странное отсутствие демонов на юге... Маленькая огненная птица уже неслась туда во всю силу своих волшебных крыльев. Конечно, если отправить ещё одну птицу из Лорса, то это могло ускорить поиски, но Киран опасался выдать себя.
  - Тобиасу сказали оставить Дюраран. Он возвращается в Зив, в Абиа. Как смотришь на то, чтобы мы тоже прокатились на юг? Заодно разведаем что-нибудь про эту злосчастную плащаницу.
  - Но ты же сам говорил, что тебя там четвертуют на первом же перекрёстке? - Натан удивлённо смотрел на напарника. Хотя идея не так уж и плоха. Может, удастся поехать через Ургель, мимо школы? Посмотреть бы, как там сейчас. Учёба, наверное, в самом разгаре.
  - Ну, я уже умею красить волосы. Буду рыжим. Жаль, не додумался опять покраситься сразу после приёма - кто знал, что нас будет искать кто-то вроде этой змеи.
  
  К приезду Горана Анакс так и не появился, скорее всего, прятался от родственников. Охрана леди Кайнвен их тоже не беспокоила, и Натан уже начал думать, что это были пустые угрозы.
  Старые друзья сидели втроём в гостиной на первом этаже. Ужин давно закончился, и Киран, сославшись на усталость, ретировался в свои комнаты. Натан с завистью пролистал зачётную книгу Горана - у того, как и у Лорен, уже были все печати, необходимые для допуска к экзамену. Выходило, что они оба приехали в столицу, чтобы отдохнуть и развлечься. А Натану ещё нужно было добыть где-то недостающие баллы - и за все эти недели в столице ему так и не удалось найти никакой подходящей работы. Ну что же. По крайней мере, теперь у него есть веская причина уехать. Когда они строили планы в школе, всё виделось иначе.
  - Ты уверен, что так действительно нужно? - Лорен выглядела встревоженной.
  - Я и так от вас отстал. Ты хочешь, чтобы я отстал ещё больше, пропустив в этом году экзамен? - Натан засмеялся, но на душе у него скребли кошки. Магу было завидно - друзья получили простые задания с большим количеством баллов и выполнили их. Даже здесь имели значение связи и происхождение, хотя система квалификационных печатей в своё время создавалась именно для того, чтобы исключить их влияние - все маги должны были приложить одинаковые усилия, чтобы подняться на следующую ступень. - Не волнуйтесь, времени ещё полно, за два месяца мы успеем кучу всего переделать. Главное, не скучайте тут без меня.
  - Когда ты собираешься ехать? - Горан, как и Натан, принял приглашение Лорен и остановился у неё дома. Правда, по другим причинам: так он, во-первых, спасался от скуки, а во-вторых, мог находиться подальше от родителей, которые, в отличие от родителей Лорен, сейчас были в столице.
  - Думаю, на этой неделе. Раньше начну - раньше закончу. Да ладно, хватит смотреть на меня, как на покойника! - Натан рассмеялся. - Я же не на войну уезжаю.
  
  Вещей у Натана с Кираном было немного, поэтому собрались они быстро.
  И в одно ясное утро, мучась головой после прощальной пирушки, они отправились в путь. Пока что в планах было доехать до Абии, столицы Зива, и вернуться обратно, выполнив по дороге пару заданий. Натан всё ещё надеялся получить недостающие для зачёта баллы. Несмотря на голос разума и увещевания Кирана, младший маг категорически отказался ещё раз встречаться с мастером Брентоном. Пусть это выглядело как побег, пусть они не получили награду - Натану было всё равно.
  У самых ворот, на краю бурлящей толпы, Киран вдруг заметил знакомую фигуру.
  - Смотри, это не Анакс там стоит?
  - Где? - Натан прищурился, вглядываясь в лица.
  - Вон, возле сторожки.
  - Точно, он.
  Анакс, заметив приближающихся путников, приветливо помахал рукой.
  - Я тут уже почти час жду, - вместо приветствия заявил маг, когда они подъехали достаточно близко. - Где вас носило?
  - Привет, мы тоже рады тебя видеть, - мысль о том, что соглядатаи доложили мастеру Брентону об их бегстве, и тот послал племянницу за ними охотиться, не давала Натану покоя. - Как ты вообще догадался, что мы будем проезжать через южные ворота?
  - Я отправил младшего демона к Лорен, она сказала, что вы только что уехали в Абию, - Анакс отвёл взгляд в сторону, будто стеснялся смотреть прямо в глаза. - Вот, - он протянул Натану свёрток. - Это вам от дяди. Он вспомнил, что забыл поблагодарить вас за... за всякое. Здесь рекомендательные грамоты для обоих, дорожные пропуска служащих короны и вот ещё, - Анакс добавил к свёртку увесистый кошель бордового бархата. - Он сказал, что должно хватить на троих. Кто у вас третий? - Анакс нехорошо прищурился.
  - Мы как раз едем его проведать, - Киран улыбнулся - Я вижу, ты тоже уже собран в дорогу. Дядя сказал ехать с нами?
  - Нет, я сам, - Анакс опять отвёл взгляд, на этот раз в другую сторону, и Натан, наконец, догадался, что тот не стесняется, а внимательно следит за происходящим вокруг, будто ждёт неприятностей. - Матушкины ищейки подобрались уж слишком близко. За вашим домом следили круглые сутки и сейчас, думаю, они где-то рядом. Нужно драпать.
  - Значит, ты с нами?
  - До ближайшего перекрёстка. А там посмотрим.
  Из города выехали без приключений. Путешествовать по осенней прохладе было настоящим удовольствием - холода ещё не начались, но жары, как летом, тоже уже не было. Киран, довольный жизнью, мурлыкал что-то под нос - наконец-то прекратилась пытка городской вонью. Кое-где вился дым - дожигали стерню на полях.
  К первому большому перекрёстку они подъехали ещё до обеда.
  - Ну что, куда дальше? - Киран посмотрел на столб с указателями. - Можно с нами, а можно с теми пятью господами, что тащатся за нами от самого Лорса.
  Анакс обернулся. Тракт был заполнен людьми - на повозках, пешими, всадниками, с тележками и гружёными ослами. Понять, кто из них преследователь, а кто просто едет в ту же сторону, казалось невозможным.
  - Ты шутишь, никого там нет.
  - Может, я ошибся, - Киран улыбнулся, и Анакс почувствовал, как мурашки побежали по спине.
  - Ладно, я пока с вами.
  Натан всю дорогу незаметно поглядывал на Анакса. Ему было очень интересно понять, как этот серый мышонок смог превратиться в ту прекрасную принцессу на званом вечере, а потом опять стать неприметным мышонком. Если бы он не знал точно, что оба раза это был один и тот же человек, не поверил бы. Перевоплощаться так искусно - наверное, это настоящий талант.
  - Чего пялишься, чучело огородное? - наконец не выдержал Анакс.
  И этот человек совсем недавно выглядел и вёл себя, как настоящая принцесса?
  - Да так... - Натан отвернулся. Расстилающиеся до горизонта поля тоже выглядели отлично. - Думаю, куда всё в тебе прячется.
  Киран закашлялся, пытаясь скрыть смех.
  
  - Ты уверен? - в очередной раз спросил Натан. Анакс лишь покосился в ответ и продолжил копаться в сумке. Натан вздохнул и, издалека обогнув Манкато, забрался в свою кровать. Хотелось спать, но тусклый свет, исходивший от волос демона, мешал.
  Опасаясь, как бы Киран не оказался прав, Анакс решил в этот раз не снимать отдельную комнату. Призвав демона, чтобы охранял, он занялся обычными делами и больше не обращал внимания на спутников.
  Киран же, в отличие от магов, не пытался заснуть или заняться чем-нибудь ещё. Он, как заворожённый, смотрел на Манкато, ни на секунду не отводя от демона глаз. Натану в какой-то момент даже показалось, что по подбородку пожирателя побежала слюна.
  - Киран, ты думаешь спать? - наконец не выдержал младший маг. Киран ему не мешал, но присутствие Анакса делало Натана слишком нервным.
  - Да, да, уже, - Киран завозился, устраиваясь поудобнее, и как бы невзначай заметил: - Мне просто интересно, насколько далеко на юг с нами пойдёт Анакс.
  Ровное пламя Манкато дрогнуло - пожиратель своего добился.
  - Вы идёте на юг? - тихо спросил демон.
  - Да, в Абию, - не отрываясь от своих дел, подтвердил Анакс. Похоже, он не знал, что демонов на юге нет.
  Огонь затрепетал, заставляя предметы отбрасывать странные тени.
  - Это опасно, - Манкато кивнул своим словам. - Все, кто идёт на юг, больше не возвращаются.
  - Да? Почему? - голос Кирана звучал как обычно, даже слегка скучающе, и лишь Натан знал, насколько пожиратель на самом деле напряжён.
  - Потому что там спит Тьма, - демон зажал рот рукой. Похоже, он проболтался о какой-то большой тайне. Потом, подумав, добавил: - Она поглотит всё, что её коснётся. В любом случае, дальше Крейтона идти не стоит.
  - Но южане же живут там? Почему Тьма не поглощает их? - резонно поинтересовался Анакс. Южане не создавали впечатления народа, дрожащего в страхе. Также в Зив ходили со своими обозами многочисленные торренсийские торговцы, и все они возвращались в добром здравии, если не считать тех, кому в пути попались разбойники или настигли болезни.
  - Они ещё не знают своей участи, - Манкато широко раскрыл глаза, пытаясь передать весь ужас этой самой участи. - Только глупцы идут дальше Крейтона.
  Киран затих - он узнал что хотел. Теперь оставалось только добраться до этой Тьмы. Всё оказалось слишком просто. Почему они сразу не догадались проследить за демонами? Вполне разумно было предположить, что если где-то в мире затаился пожиратель, то они будут обходить это место стороной.
  - Я раньше почему-то не задумывался, почему обозы, идущие на юг, никогда не нанимают магов в охрану, - Анакс смотрел на демона. - Почему ты раньше этого не рассказывал? Кто-нибудь из магов знает? Что это за Тьма?
  Манкато закрыл глаза. Его пламя чуть померкло, выдавая смятение.
  - Мы не говорим о ней. Если ты будешь в тени, она тебя услышит.
  - Но ты же огненный демон! Ты сам излучаешь свет! Как она тебя услышит?
  Демон померк ещё больше, став похожим на горку тлеющих углей, и драматическим шёпотом произнёс:
  - Она всегда ждёт, затаившись. Нельзя терять бдительность.
  Киран хрюкнул в подушку, но, кажется, кроме Натана, этого никто не услышал.
  Нужно было спать, Натан понимал это. Весь следующий день они тоже собирались провести в пути. Пока не начались осенние дожди, нужно было забраться как можно дальше на юг. Там и погода в это время года получше, и ливни не такие холодные. Но мысли теснились в голове, не давая уснуть. Что же выходит? Крейтон, самый южный город-крепость Торренса, был таковым только потому, что демоны боялись заходить дальше? Возможно, живи маги южнее, и Торренс мог бы быть иным? Выходит, Неназываемый, пропавший больше тысячи лет назад, до сих пор влиял на происходящее? Куда девались демоны, отправившиеся на юг? Он их съедал? Или это просто выдумки? Почему об этом никто не говорит вслух? Ни во время учёбы (Ургель ведь находился на юге Торренса, там не могли не знать об этом), ни позже, проводя долгие часы в библиотеках в поисках ниточек, ведущих к Неназываемому, Натан не встречал даже косвенных упоминаний о том, что Зив - запретная для демонов земля.
  Натан услышал, как скрипнула соседняя кровать, - Анакс тоже не спал. Возможно, тоже думал о Тьме и о том, почему на юге не бывает демонов. Нужно будет спросить Кирана, почему Манкато назвал пожирателя Тьмой.
  - Странные вы, - вдруг прошептал Анакс. Натан приподнял голову, чтобы посмотреть на младшего мага, и их взгляды встретились. Оказывается, Анакс всё это время внимательно смотрел на Натана. Его глаза странно блестели в свете, излучаемом замершим Манкато. - Человек из другого мира - где это видано? Неведомая Тьма на юге... С вами не соскучишься.
  - С тобой тоже, - Натан покосился в сторону Кирана, но тот спал. - Сначала ты оказываешься девчонкой, потом ещё и аристократкой. У вас с мастером Брентоном - драконы. Это что, семейное?
  Анакс серьёзно кивнул:
  - Демоны-драконы намного лучше остальных. Пусть они не всесильные и бывают только огненными, зато с ними можно поговорить, и они много помнят.
  - А Манкато помнит, как люди научились призывать демонов?
  - Я уже спрашивал. Он говорит, что однажды драконов его рода вдруг начали призывать в этот мир, и всё. Как это случилось - он не знает.
  Натан вздохнул. Демон не может врать своему хозяину - Печать не даст. Выходит, что многие демоны, а может, и вообще все, не знали, как люди научились их призывать. И возможно, они никак не связывали между собой это умение и Тьму на юге.
  
  Весь следующий день Натан зевал во весь рот - он заснул далеко за полночь и не выспался. За месяц, проведённый в столице, младший маг успел отвыкнуть от всех тягот походной жизни. Хотелось прикорнуть где-нибудь в теньке, и чтобы крикливые погонщики волов не мешали. Анакс, ещё менее дружелюбный, чем обычно, почти всё время молчал - теперь он тоже заметил пятерых господ, о которых Киран говорил днём раньше, и с каждым следующим перекрёстком становился всё мрачнее. Вполне могло оказаться так, что они ехали следом совершенно случайно - ведь маги двигались по главному тракту, и в сторону уходили лишь небольшие просёлочные дороги. Но эти пятеро остановились в той же таверне, выдвинулись в путь в то же время и теперь ехали следом, не обгоняя и не отставая. На одном и том же расстоянии. Одном и том же. Что может раздражать сильнее?
  Позванивая колокольчиками, мимо проносились почтовые кареты.
  - Как насчёт покрасить меня на следующей ночёвке? - подал голос Киран. Ему надоело затянувшееся молчание, но поговорить о том, о чём хотелось, тоже было боязно - могли услышать случайные попутчики. За эти два дня пути они успели наслушаться историй из чужих жизней - простой люд не стеснялся и обсуждал личные дела громко и с чувством: где чья девка загуляла, у кого сосед алкаш, кто что своровал да какие нынче настроения в забытой демонами деревне.
  - Уже пора? - Натан, всё пытавшийся сложить в голове новую картину мира, где учтены южная Тьма и человечные демоны-драконы, огляделся. - Нам ведь до границы ещё дня два?
  - На всякий случай. Мы всё же по южному тракту едем, здесь куча зивян. Я уже устал собирать удивлённые взгляды.
  - Как скажешь. Анакс, хочешь поучаствовать?
  - Можно. Но сначала давайте разберёмся с теми пятью, - Анакс опять оглянулся. Их таинственные преследователи никуда не исчезли.
  - Думаю, я вчера всё же погорячился, и это не люди её светлости Кайнвен, - Киран тоже бросил взгляд через плечо и сразу отвернулся. - При более тщательном рассмотрении уж слишком они смуглые для северян.
  - Может, она наняла южан, чтобы запутать меня, - Анакс насупился. - С неё станется.
  Пожиратель многозначительно посмотрел на своего напарника, и тот еле заметно кивнул. Нужно быть ещё осторожнее. Высшая мера осторожности, на какую они способны. Анакс не знал о 'Молоте Дайну', о том, что именно южане похищали Натана. И пусть случай с женой зивского посла произошёл при нём, вряд ли он выяснял, кто такие мадкиры и насколько силён ужас перед ними в душах южан. Просто удивительно, как беззаботны бывают люди перед лицом настоящей опасности.
  Теперь идея напугать посла уже не казалась Кирану такой замечательной, как раньше. С одной стороны, своей цели он добился - привлёк внимание Зива и посеял панику в его рядах. С другой стороны, если бы он знал, что встретит демона уровня Ксантуса, то никогда не рискнул бы так обращать на себя внимание. Рядом с такими сильными демонами лучшая стратегия - затаиться и ждать, пока угроза минует.
  Желание Натана остановить войну с югом доставляло пожирателю много неприятных минут - стоило ему отвлечься на что-нибудь другое, как Печать начинала жечь и покалывать, напоминая об основной цели. Тобиас уже пересёк границу и стремительно приближался к Абии. Что его там ждёт, поощрение или казнь? Если казнь, то вот палачи удивятся, когда тело их жертвы рассеется голубым туманом. Огненная птица тоже двигалась на юг - сейчас она находилась чуть западнее тракта и скоро должна была пролететь над Ургелем. К сожалению Натана, они решили не заезжать в школу - теперь, когда Киран ясно видел перед собой цель, он рвался вперёд всеми силами. Он даже готов был бросить лошадей, лишь бы побыстрее добраться до таинственной Тьмы, спящей на юге. Ещё несколько дней назад у него не было ни одной зацепки, где искать Неназываемого, а сейчас надежда окрыляла и влекла вперёд.
  
  Ночевать они остановились на постоялом дворе, который был точной копией предыдущего. Казалось, все эти дворы строил один и тот же человек по одному и тому же чертежу. Во дворе расположилось несколько обозов, и сквозь приоткрытое окно до путников доносились рёв волов и крики возниц, пытающихся удобно разместить телеги с товарами.
  Велев не выходить по одному - в памяти Кирана ещё было свежо похищение Натана, - пожиратель отправился искать лохань с горячей водой. К утру проклятый слуга Дайну должен был исчезнуть. Служанки затребовали за старые простыни по пятнадцать мару за штуку, и пришлось раскошеливаться, но старая повариха дала в дополнение к горячей воде немного снеди, а ничто так не поднимает настроение, как хорошая еда. Довольно насвистывая, Киран открыл двери, но комната оказалась пустой. Лишь занавески развевались на ветру. Киран осторожно поставил лохань и осмотрелся. Следов сопротивления нет, записок или ещё чего-нибудь, что могло бы подсказать, куда делись маги, тоже нет. Пожиратель принюхался - в комнате стоял какой-то странный, чужой запах.
  Кажется, они всё же во что-то влипли.
  
  Глава 15
  
  Вокруг было темно. Натан закрыл глаза и открыл их ещё раз. Ничего не изменилось. На мгновение младшему магу показалось, что он ослеп, но тут он заметил пятно посветлее. Он присмотрелся - это был отсвет от лампы, пробивающийся под дверь. Там кто-то ходил, доносились тихие голоса, но нельзя было разобрать ни слова.
  Во рту опять кляп. Он попытался пошевелиться и тут же почувствовал, как в запястья и лодыжки впились верёвки. Как знакомо! Натан вздохнул. С другой стороны, хорошо, что он сейчас не висит на дыбе, как в прошлый раз. Отсутствие раскалённых и острых предметов поблизости тоже обнадёживало, но долго ли это продлится? Что задумали похитители? Как они вообще их похитили? Последнее, что он помнил - они с Анаксом сидят в комнате и обсуждают завтрашнюю дорогу. Кстати, где Анакс? Что-то шевельнулось в темноте. Послышалось гневное мычание. Понятно, Анакс тоже здесь и тоже с кляпом во рту. Пальцами сведённых за спиной рук Натан нащупал стену. Камни были сырыми и шершавыми. Кладка очень старая. Они где-то в подземелье? После некоторых усилий младшему магу удалось сесть. Сколько прошло времени? Скоро ли их найдёт Киран?
  Послышались шаги. Щёлкнул замок. На пороге стоял человек, но из-за яркого света, бившего из-за его спины, рассмотреть его было нельзя. Натан зажмурился, но перед глазами всё ещё плыли жёлтые круги. Похоже, за порогом стоял кто-то с фонарём. Первый человек о чём-то спросил второго, невидимого из камеры, посмотрел опять на магов и уверенно двинулся к Анаксу, лежавшему на полу. Младший маг замычал и попытался боднуть пришельца, но тот лишь засмеялся. Казалось, бессильная злость магов его забавляла. Опять сказав что-то человеку с фонарём, он потащил Анакса наружу. Хлопнула дверь, и Натан вновь остался в темноте. Эти двое говорили не на торренсийском. Возможно, на зивском? Натан пожалел, что никогда не просил Кирана поговорить с ним на зивском, чтобы в случае чего хотя бы узнать этот язык.
  Где-то недалеко послышались крики - похоже, Анаксу удалось избавиться от кляпа, и он призывал Манкато. Его звонкий голос эхом разносился по каменным коридорам. Раздался грохот и странный вой. Возможно, там идёт сражение? Но очень быстро всё закончилось, и опять наступила тишина. Натан ждал, что вот-вот явится всклокоченный Анакс и освободит его, но шли минуты, и ничего не происходило. Когда Натан уже готов был сойти с ума от неопределённости, свет, сочащийся из-под двери, усилился, и вновь раздались шаги. Щёлкнул замок, на пороге появился всё тот же тюремщик. Натан почувствовал, как сердце провалилось куда-то в пятки. Что они сделали с Анаксом?
  Натан извивался и брыкался, что было сил, но его бесцеремонно протащили по короткому коридору и, зацепив за верёвки, подвесили на крюк в просторном зале. Похитителей было семеро, пятеро из них оказались уже знакомыми преследователями - младший маг опознал их по одежде. Бледный Анакс лежал возле стены. Всё ли с ним в порядке, было непонятно, но крови, по крайней мере, видно не было. Один из похитителей подошёл к Натану. Он держал в руках небольшой прозрачный кристалл, грани его ярко вспыхивали в отсветах фонарей. Легко уворачиваясь от мага, который пытался лягаться, человек положил камень на пол. Натан скосил глаза вниз, пытаясь понять, что происходит. Весь зал исчерчен линиями. Гигантский круг Призыва, но какой-то странный круг - Натан никогда не видел ничего похожего. Происходящее почему-то напомнило ему вечер, когда они с Кираном искали Ольвен. Судя по каменной кладке и отбитым кускам Священных Писаний, они были в заброшенном храме. Только сейчас маг находился не снаружи круга, готовый к сражению, а внутри, ровно там, где должен был появиться демон. Что они задумали? Принести мага в жертву? Натан почувствовал, как по всему телу выступил холодный пот. Он не понимал, для чьего именно Призыва предназначался круг, но главное правило безопасности, которое вдалбливали всем магам с самого первого дня обучения, гласило: никогда не находись внутри завершённого круга.
  Вдруг Натан почувствовал холодное прикосновение лезвия у себя на шее. Мгновение, и вместо того чтобы перерезать ему горло, невидимый незнакомец разрезал тряпку, удерживающую кляп. Неужели Киран так быстро поспел? Но почему он не показывается? Хотя какая разница, теперь можно колдовать!
  - Киран! Мочи их! - Натан задёргался в путах, ожидая, когда же напарник его освободит. Но тот что-то не торопился. Да и похитители тоже не выдавали каких-либо признаков беспокойства. - Киран?
  Он попытался развернуться на крюке. Сзади, за пределами круга, стоял ещё один бандит. Кирана нигде не было.
  - Киран! - что было сил крикнул маг. Теперь пожиратель будет знать, где он. Ведь тогда, в Дубовой Роще, он услышал и пришёл. Пусть не так, как обычные демоны, но всё же. Вдруг раздался оглушительный треск, будто кто-то пытался расколоть камень. Между полом и потолком проскочила молния, через мгновение - ещё одна, и ещё. Круг ожил, его знаки засветились слабым голубоватым светом. Неожиданно Натана скрутила судорога. Ему показалось, что в его тело, от затылка и до пяток, вбили раскалённый железный прут. Перед глазами всё побелело от боли, вдохнуть не было сил. Всё его естество как будто пытались вывернуть наизнанку. Секунду это длилось или несколько часов - Натан не смог бы сказать. Но вдруг боль ушла. Так же неожиданно, как и пришла. Как волна покидает каменистый берег, оставляя о себе лишь воспоминание.
  Прямо перед ним стоял Киран, и молнии танцевали вокруг замысловатый танец. Сами стены, казалось, дрожали и стонали. Но тут пожиратель откинулся назад и протяжно завыл, подобно волку. По его телу прошла рябь, и на несколько мгновений оно стало полупрозрачным. Натан опустил глаза - молнии от Кирана били куда-то вниз, магу под ноги. Прямо в кристалл, который положил один из похитителей. И вдруг среди этого безумного грохота и треска послышался хлопок, и кристалл рассыпался в пыль. Пол вздрогнул и как будто взорвался изнутри. По камням побежали трещины, разрушая круг. Призрачное сияние ушло из его узора, как вода утекает сквозь песок. И в то же мгновение одна из молний наотмашь ударила по людям, стоявшим снаружи круга. Похитители не успели даже закричать, отброшенные, разорванные потусторонней силой. На стене на уровне пояса, где она не была заслонена человеческими телами, остались глубокие выжженные зазубрины. Зал стремительно заполнился запахом крови, нечистот и горелого мяса.
  Киран, вновь человек, сделал шаг назад и упёрся спиной во всё ещё висящего Натана. Пожирателя била крупная дрожь.
  - Натан? - хрипло спросил он.
  - Да.
  Киран обернулся и крепко обнял мага. На секунду Натану показалось, что его рёбра сейчас треснут, но Киран тут же ослабил хватку и теперь просто стоял, прижавшись лицом к его груди.
  - Что ты делаешь? - шёпотом спросил Натан, когда прошла минута, а Киран даже не пошевелился. Он почему-то боялся разговаривать громко.
  - Слушаю твоё сердце, - так же шёпотом ответил Киран. - Мне нужно успокоиться.
  Прошло ещё несколько минут. Кровь проложила алые дорожки от разодранных трупов к щелям в полу, и маг теперь отчётливо слышал, как она звонко каплет где-то внизу. Скорее всего, это просто разыгралось воображение - если бы под ними была пустота, то пол после взрыва круга сразу же провалился бы. Находиться в этом полутёмном смрадном помещении больше не было сил.
  - Меня сейчас вырвет, - Натан попробовал говорить громче, но голос плохо слушался. - Сними меня, нужно проверить, как там Анакс.
  - Анакс? - было видно, что Киран мучительно пытается сообразить, кто это. - Да, Анакс. Сейчас.
  Пожиратель снял Натана с крюка и занялся верёвками. Руки дрожали, и узлы никак не хотели подчиняться. Наконец Киран просто разрезал их одним из метательных ножей.
  Стараясь не наступать на разбросанные тут и там куски мяса и кишки, Натан пробрался к Анаксу, который всё ещё лежал без сознания. Он был жив, лишь кровь ближайшего из похитителей немного испачкала одежду. Если бы Киран бил ниже или Анакс оказался в сознании и хотя бы сидел, а не лежал, то его постигла бы та же участь, что и остальных.
  - Анакс, эй, Анакс. Базилен. Вставай, - Натан потряс мага за плечи. - Ну же, очнись.
  - Манкато, - одними губами прошептал Анакс. - Манкато.
  - Что с ним? - подошёл Киран. Казалось, он уже более или менее пришёл в себя. Анакс же лишь снова и снова повторял имя своего демона-дракона. Пожиратель наклонился и без предупреждения отвесил лежащему магу пощёчину. Анакс вздрогнул и открыл глаза.
  - Что. Они. Сделали. С Манкато, - медленно, по одному слову, повторил Киран.
  - Камень, они его поймали в камень, - Анакс сделал усилие, и его взгляд стал более осмысленным. - Он стал красным.
  - Развяжи его, я поищу, - Киран встал и отряхнул штаны.
  Осторожно пробираясь вперёд, он начал обшаривать трупы. Наконец нашёл то, что искал, - небольшой красный камень правильной формы, без каких-либо вкраплений и трещин.
  - Он сможет сам идти? - окликнул Киран Натана. Последний как раз пытался поднять Анакса на ноги.
  - Кажется, да, - маги, держась друг за друга, двинулись в сторону выхода. В свете единственного оставшегося фонаря, стараясь обходить трещины, они походили на двух пьяниц, возвращающихся домой с гулянки. Киран последовал за ними, но вдруг остановился как вкопанный. Присел на корточки, внимательно вглядываясь в остатки узора.
  - Киран, ты идёшь? - Натан обернулся перед аркой выхода. Киран лежал на полу, вытянув перед собой руку так, чтобы камень находился в центре круга. - Что ты делаешь?
  - Я знаю, откуда этот круг, - пожиратель хмурился. - И мне это совсем не нравится.
  
  - Помнишь, я говорил о долине Тысячи Ручьёв, месте поклонения южан? - Киран в задумчивости катал в руках камень с Манкато, время от времени то поднося его к глазам, то крепко сжимая в кулаке.
  Натан правильно догадался, куда зивяне притащили оглушённых магов: они сидели на небольшой площадке перед развалинами старого храма Неназываемого. Анакс тихо всхлипывал - он ещё не отошёл от потери Манкато. Там, где раньше в его сознании находилась связь с демоном, теперь зияла огромная дыра.
  - Этот круг - уменьшенная копия того, что находится там, в долине. Там ничего не растёт, и, говорят, даже птицы предпочитают облетать это место стороной. А в центре стоит огромная стела, выточенная из цельного куска обсидиана. По крайней мере все считают, что тот чёрный камень - обсидиан. Никто не проверял. Туда приходят паломники, чтобы помолиться и принести жертвы своему богу. Светлому, если просят для себя, или Тёмному, если желают врагам зла, - Киран вздохнул и встал, вытянув перед собой руки с камнем. Сейчас он походил на мага-искусника, развлекающего высоких господ мелким волшебством. - В долине запрещено оставаться дольше, чем на один день или одну ночь. Говорят, иначе бог заберёт тебя с остальными пожертвованиями. Об этом круге не знает ни один из торренсийских магов, и именно этот круг - причина, по которой демоны на юге исчезают. Хотя я бы сказал, что это просто побочный эффект, - Киран поднёс сложенные ладони ко рту и подул. Из рук с тугим рёвом вырвалась гигантская струя пламени, сильнее, чем у самого искусного циньского фокусника. Огонь превратился в пылающего дракона.
  - Манкато! - Анакс вскочил, не веря своим глазам. Демон сделал круг над площадкой и опустился на землю, приняв человеческий облик. Он недоумённо оглядывался, пока счастливый хозяин тряс и обнимал его, хохоча и заливаясь слезами одновременно. Похоже, дракон не понял, что произошло.
  Киран стряхнул с ладоней пыль, в которую превратился камень после освобождения демона.
  - Ты хочешь сказать, что именно этот камень и есть наша цель? - Натан смотрел на пожирателя, и ему совсем не нравилось то, что он видел. Слишком часто в последнее время Киран испытывает страх.
  - Этот круг рассчитан не на демонов, Неназываемый создавал его для себя. Я не представляю, до какого состояния он должен был дойти, чтобы добровольно заточить себя, - Киран обессиленно опустился на землю и закрыл лицо руками, так что его голос был теперь еле слышен. - Почему он просто не вернулся домой? Зачем он это сделал?
  - Оказаться в камне так страшно?
  - О, да... Ты не представляешь, насколько. Мне повезло, что кристалл был такой маленький. Если бы я пришёл в долину, не зная, что там, то... - Киран замолчал, не в силах продолжать.
  - Кто-нибудь знает, в какую сторону нам возвращаться? - подошёл Анакс. Он уже более или менее успокоился и сиял почище новой монеты. - Эй, что вы такие хмурые? Мы же выбрались?
  
  Постоялый двор встретил их яркими огнями и суетой постояльцев.
  - Жих! Настоящий жих! - причитала одна из служанок. - Пронёсся по двору, как у себя дома! Так далеко на юге их ещё ни разу не видели! Что ж такое! Нигде от них спасу нет!
  Натан укоризненно посмотрел на Кирана. Тот лишь развёл руками в ответ:
  - А как бы ты предложил вас искать? Я же не знал, что вас для того и взяли, чтобы фамильяров призывать. Кстати, если бы ты не торопился, то минут через пять я своими ногами до вас добрался бы.
  
  Постоялый двор бурлил ещё довольно долго, разговоры в коридорах и общей комнате утихли только перед самым рассветом. Пропажу и счастливое возвращение двух магов никто не заметил, но появление жиха взбудоражило абсолютно всех. Эти опасные звери не любили скопления людей и даже к деревням подходили неохотно. Поэтому появиться вот так, на многолюдном тракте, да ещё в местности, где их раньше никогда не встречали... Тем для обсуждения должно было хватить не на одну неделю.
  Киран с головой, замотанной в простыню, сидел на кровати. Перед ним, похожий на важную цаплю, вышагивал Натан. Младший маг был зол.
  - Ну как я мог знать? Они эти круги лепят где ни попадя. Талисманы от нечистой силы, - пытался оправдываться Киран. - Вот ты бы подумал, что символ веры, который изображён всюду, вообще всюду, может быть так опасен? Тем более что он не похож на торренсийские круги. И мои южане, оба, никогда не видели, как они действуют на демонов.
  - А Тобиас? Сколько дней он уже в Зиве? Ты хочешь сказать, что на него они тоже не действуют?
  - Почему нет? Если активировать, то ещё как подействуют, - Киран насупился. - Без заклинания любой круг - лишь набор линий, тебе ли не знать.
  - И это заклинание?
  - Думаю, они считают его молитвой, отваживающей слуг Тёмного Дайну.
  - То есть чтобы круг заработал, нужно над ним помолиться?
  - Надо, чтобы круг был изображён достаточно точно, - Киран начал загибать пальцы, - чтобы человек помолился, причём сделал это правильно и не прерываясь. И чтобы в круге был правильный камень. Без камня тоже не заработает.
  Натан вздохнул. В Проклятой долине молятся всё время - на то она и место поклонения. Значит, тамошний круг работает исправно. Ведь он и начерчен правильно, и камень тоже на месте.
  - А что значит 'правильный'? - подал голос со своей кровати Анакс. Он внимательно прислушивался к разговору, но пока плохо понимал, о чём говорят его спутники. Было ясно, что они обсуждают какие-то магические тайны и что эти тайны уходят своими корнями куда-то вглубь Зива. Но постоянные уточнения, что тот круг, которым поймали Манкато, не для демонов, и странные оговорки про Неназываемого и южного бога... И кто такой Тобиас? И откуда жих? И Натан, и Киран восприняли разговоры о звере как что-то само собой разумеющееся. Прямо под носом младшего мага происходило что-то таинственное и донельзя интересное. Анакс всё больше понимал нетерпение дяди Брентона, когда тот вспоминал об этой парочке. Хотелось залезть в их головы и внимательно рассмотреть все хранящиеся там тайны.
  - Он должен быть чистым, без вкраплений других пород, без трещин, с равномерной структурой. На самом деле даже обычное стекло подойдёт, если будет необходимого качества, - Киран замолчал.
  - Жаль, что ты их всех замочил, - в повисшей тишине вздохнул Натан. - Они ведь от самого Лорса за нами ехали. Интересно, их посол за нами отправил после твоей выходки или это 'Молот' сводит счеты?
  - Уж прости, - огрызнулся Киран. - Хотел бы я быть таким сильным, как ты думаешь.
  - А для кого этот круг, если не для демонов? - наконец Анакс не выдержал и задал свой главный вопрос. Натан перестал ходить туда-сюда и в задумчивости уставился на младшего мага. Его взгляд не предвещал ничего хорошего.
  - Он был создан для Тьмы, о которой говорил Манкато, - вместо мага ответил Киран. - Она спит в чёрном камне в центре Проклятой долины.
  - Которая поглотит всё, что к ней прикоснётся? - Анакс вспомнил, с каким благоговейным ужасом говорил о Тьме демон-дракон. - Мы едем её уничтожать?
  - Скорее наоборот, - Киран странно хмыкнул. - Мы собираемся её освободить.
  - Э-э-э... это типа устроить конец света? - Анакс задумался: уж не с парочкой ли сумасшедших он путешествовал всё это время?
  - Сушёная ты ножка, - Натан вздохнул и тоже сел на кровать. - Всё наоборот. Мы его спасаем. Лишившись своего бога, зивяне будут растеряны и подавлены. А для демонов пропадёт опасность, и маги смогут воевать на юге.
  - Но сама Тьма - она-то куда денется?
  - Отправится домой, - Киран потёр подбородок. - Или ты что-то ещё предлагаешь?
  - Домой?
  - Даже у Тьмы есть дом. Что в этом такого?
  Анакс крепко зажмурился и сосчитал до пяти. Определённо психи.
  - И ты думаешь, она вот так просто тебя послушает? - он пытался говорить спокойно.
  - Ну, не просто так, но почему бы и нет?
  - Так, - Анакс сел поровнее. - Манкато!
  Комната озарилась яркой вспышкой, и возле младшего мага замер его демон-дракон.
  - Расскажи мне о Тьме, которая на юге.
  Демон опасливо посмотрел на Натана и Кирана.
  - По возможности я бы не хотел возвращаться к этой теме.
  - Почему? Я хочу знать, куда мы идём.
  - Мы туда идём?! - Манкато потускнел, вновь став похожим на тлеющие угли. Похоже, это был его способ бледнеть.
  - Да, прямо к Тьме. Они собираются её разбудить. Я хочу знать, чем нам это грозит.
  - Вы с ума сошли, это же самоубийство, - голос демона напоминал шипение углей, на которые льют воду.
  - Вот они говорят, что нет. Кто из вас прав?
  - Вы просто не понимаете! Тьма - бездумна и бездушна. Она поджидает там, куда не добирается свет. Она пожирает всё, до чего может дотянуться! Именно поэтому в Высоких Чертогах всегда горят огни - чтобы ей не пробраться.
  - Похоже на детские страшилки, - хмыкнул Киран и, подтянув к себе табурет с лоханью, начал осторожно разматывать простыню - пора было смывать с волос краску.
  - Ничего не детские! Ты хотя бы представляешь, каково это - жить в постоянном страхе перед Тьмой? Ждать, когда она придёт за тобой? Другие демоны зовут её пожирателем, потому что после неё не остаётся ничего! Она разрушает всё, к чему прикоснётся. Само время не может устоять перед ней!
  Киран лишь хмыкнул. Ему было трудно поддерживать разговор и мыть голову одновременно.
  - Как она хоть выглядит? - Анаксу совершенно не нравилось то, что рассказывал Манкато. Дракон никогда не обманывал раньше и не было никаких причин не верить ему сейчас.
  - Нет таких, кто мог бы поведать о своей встрече с Тьмой, - трагически заявил дракон и ещё раз повторил: - После неё не остаётся ничего.
  - Вот видишь? Он даже не может дать нормальное описание, - голос Кирана звучал глухо. - Пожиратели то, пожиратели сё. Тьма во всём виновата. А потом облавы устраиваете.
  - Ты сказал 'облавы'? - Манкато насторожился. - Откуда ты знаешь про облавы?
  - Догадался, - пожиратель теперь неспешно вытирал волосы. Они были странного зеленовато-чёрного цвета. - Когда деревню изводит жих - устраивают облаву и ловят жиха. Не думаю, что в вашем понимании Тьма чем-то отличается от лесного хищника. Только как же вы эту вашу Тьму ловите, если не знаете, как она выглядит? - поинтересовался Киран.
  Манкато молчал.
  - Ну? - требовательно спросил воин.
  Натан удивлённо посмотрел на Кирана - похоже, пожиратель не на шутку разозлился. Младший маг украдкой вздохнул: куда исчез его добрый и спокойный напарник? Тот, кого удивляли снежинки, кто был против убийств, кто был влюблён в Лорен и стряпню Великанши Ниимы? Откуда взялся этот колючий человек?
  - Мы не видим саму Тьму, но мы можем понять, где она была, - наконец нехотя признался Манкато. - После её прикосновения всё выглядит тусклее, будто она смыла все краски. Она пожирает всё, даже свет, - демон-дракон поднял глаза и столкнулся взглядом с Кираном.
  - И что вы делаете дальше? Когда найдёте такое место или такого демона?
  - Мы уничтожаем его, - почему-то шёпотом ответил Манкато. Он, не отрываясь, смотрел на Кирана. Кажется, он начинал понимать, почему этот человек выглядит слишком тусклым. - Развеиваем по всему миру, чтобы она не могла собраться вновь.
  Повисла тишина.
  - Не может быть, - всё так же шёпотом добавил демон-дракон. - Но ты ведь спас меня. И не раз спасал моего хозяина. Тьма бездумна и бездушна, она поглотит всё, к чему прикоснётся...
  Анакс часто заморгал - разговор резко сменил направление, и он не понимал чего-то важного.
  - И долго ты собираешься бросаться оскорблениями? Я могу и обидеться, ты, маленький угольный червяк, - Киран закончил вытирать голову, встал и, подхватив за ручки лохань, двинулся к выходу: нужно было вылить грязную воду. - Когда вернусь, чтобы все спали. Сегодня будет длинный день. И никаких мне похищений на этот раз.
  Они остались в комнате втроём. Анакс переводил взгляд с Натана на Манкато и обратно, но оба молчали. Натан начал раздеваться, готовясь ко сну. Как будто ничего не случилось.
  - Поглотит всё, к чему прикоснётся, - пробормотал потрясённый демон-дракон. - Не может быть.
  - Ну, ест он действительно очень много, - попытался снять напряжение Натан. - Когда у нас было мало денег, единственное, о чём я мог думать, - это как его прокормить.
  - Ты не понимаешь! - Манкато ярко вспыхнул, казалось, он сейчас подожжёт комнату. - Мы путешествовали вместе больше полугода! И ни разу у меня не возникло даже подозрения, что он - не человек! И уж тем более что он, что он... - демон сделал над собой усилие и закончил: - Что он - тоже Тьма.
  - Что значит 'не человек'? - тихо переспросил Анакс.
  - Даже когда он сражался, он был тускл, как спящий человек, - Манкато то вспыхивал, то гас, от этого в глазах рябило и голова шла кругом. - Но он разговаривал и смеялся, я видел, как у него шла кровь. Ни один демон не может спать. У него даже своё имя есть! Как он может быть существом нашего мира? Причём... - Манкато махнул рукой.
  Анакс молча встал и вышел. Манкато ещё раз мигнул и исчез. Натан, оставшийся в комнате один, какое-то время раздумывал, что делать.
  - Демоны их всех побери, пусть сами разбираются, - он забрался под одеяло и закрыл глаза. Если они все такие дураки, значит, утром он будет самым выспавшимся.
  
  Анакс нашёл Кирана на заднем дворе. Пожиратель как раз закончил мыть лохань и возвращался обратно в комнату.
  - Я же сказал ложиться сп... - начал Киран, но Анакс без предупреждения влепил ему звонкую пощёчину.
  - Сначала ты не говорил, что из другого мира! - срываясь на писк, закричал младший маг. Киран в испуге зажал ему рот ладонью.
  - Ты что кричишь, люди спят, - зло зашипел пожиратель, но тут же вскрикнул и отдёрнул руку: кусался Анакс больно.
  - Так теперь ты ещё и не человек, - закончил младший маг. - Чтоб ты сдох, чучело огородное!
  Киран сгрёб его в охапку и крепко прижал к себе. Анакс какое-то время пытался вырваться, но это было непросто. Наконец младший маг перестал сопротивляться и затих, громко сопя.
  - Что ты слышишь? - тихо спросил Киран.
  - Ничего, - буркнул Анакс. Прямо под его ладонью ровно билось чужое сердце. У Манкато никогда не билось сердце. Демон-дракон на ощупь всегда был горячим, как печь. Его даже с закрытыми глазами невозможно было принять за человека. Анаксу хотелось вырваться и убежать, но сколько раз раньше ему удавалось прикоснуться к Кирану? Можно посчитать на пальцах рук. Поэтому маг просто закрыл глаза и прижался сильнее. Хотелось, чтобы эти минуты длилось вечно. Какая разница, человек он или нет?
  - Чтоб ты сдох, - пробормотал Анакс и заплакал.
  
  Глава 16
  
  Натан торжествовал. После бессонной ночи невыспавшийся и опухший от слёз Анакс походил на жертву пчелиной атаки. Киран держался молодцом, но тоже выглядел слегка помятым. Один Натан был бодр и весел. Через два дня они прибудут в Крейтон, осенние дожди остались далеко позади, на севере, и будущее выглядело ясным и понятным: Тобиас уже прибыл в Абию, его не пытали и не казнили. Огненная птица ночью пролетела над Крейтоном и сейчас держала курс через Барнабские степи, к Почивальным холмам. Именно там, среди не то естественных возвышенностей, не то древних курганов находилась долина Тысячи Ручьёв. Оттуда брала начало Изель, судоходная река, идущая через бескрайние степи на юг, к Жемчужному морю. В её дельте стояла Абиа - столица Зива, прекраснейший и богатейший город южан. А степи, огибая море по восточному краю, простирались ещё дальше на юг, постепенно превращаясь в пустыню.
  Городов в Зиве, стране кочевников, было лишь несколько, и все они располагались на пересечении крупных торговых путей, если не считать Дайнанау - огромного города-храма, стоящего у истока Изели. Торренсийские торговцы никогда не заходили в Зив дальше Абии.
  - Мог бы мне вчера помочь, - шепнул Киран, когда Анакс уехал немного вперёд, чтобы посмотреть на огромный щит с объявлениями возле почтовой станции.
  - Твоя девица, ты и разбирайся, - буркнул Натан. Пожиратель лишь грустно посмотрел в ответ.
  В целях маскировки маги сняли робы и теперь выглядели, как обычные путешественники. Пыль быстро припорошила рукава их белых рубашек, и теперь выделить троицу из общего потока людей было невозможно.
  Густые леса остались далеко позади, и теперь дорога проходила через плоские, как обеденный стол, земли. Лишь время от времени попадались редкие рощи. Здесь, на юге, листва ещё не успела полностью облететь и всё ещё шелестела на ветру. Возделанной земли тоже становилось всё меньше, почти всё пространство до горизонта теперь занимали пастбища.
  В день накануне въезда в Крейтон пожиратель вдруг шепнул Натану:
  - Я добрался.
  - До долины? - сразу же догадался младший маг.
  Киран кивнул. Значит, огненная птица сейчас парит где-то над чёрным обелиском Дайну. Они разговаривали украдкой, стараясь не привлечь внимания Анакса, засмотревшегося на стадо овец.
  - Камень на месте, и круг тоже. Я решил близко не подлетать - вдруг затянет. Пока что осматриваю с высоты.
  - И как?
  - Всё сходится, но я ничего не чувствую. Если бы я не знал, что́ это -пролетел бы мимо.
  - Да уж. И что теперь?
  - Полетаю пока кругами. Хочу разведать, что да как.
  Натан чувствовал, что Киран очень волнуется: впервые цель была так близка - только протяни руку.
  - Днём, когда здесь паломники, в долину действительно лучше не соваться - мало того, что заметят, так ещё и круг светится. Посмотрю, что будет ночью, гаснет он, когда все расходятся или нет.
  - Хорошо, - Натан помолчал. - Слушай, а можешь разведать, что там с армией? Тебе с высоты должно быть видно.
  Несколько мгновений Киран медлил с ответом, но наконец кивнул:
  - Ладно.
  
  Крейтон появился на горизонте маленькой тёмной точкой. Она постепенно увеличивалась, но прошла ещё одна ночь, прежде чем путники достигли ворот города.
  - Маги, значит? - запылённый, как и все в этих краях, стражник внимательно осмотрел спешившихся путников. Перевёл взгляд обратно на грамоты. Похоже, читать он не умел и ориентировался по гербам на печатях. - Всем магам обязательно показаться в ратуше. Без ихней бумаги вас из города не выпустят.
  Стражник пересчитал монеты, ещё раз придирчиво осмотрел дорожные сумки и, наконец, кивнул, разрешая въезд.
  - Почему без бумаги не выпустят? - поинтересовался Натан, но ему никто не ответил.
  - Следующий! - крикнул стражник, давая понять, что им не стоит задерживаться дольше положенного и создавать лишнюю толчею возле ворот. В отличие от блистательного Лорса, здесь всё было другим, включая обязательную проверку перед въездом в город, которая в столице отсутствовала, а здесь создавала многочасовую очередь.
  Жёлтые улицы, дома из жёлтого известняка, жёлтая пыль в складках одежды и волосах, даже на зубах скрипит тот же жёлтый песок.
  Когда-то яркие, а теперь пожелтевшие флаги на растяжках между домов развевались и хлопали на ветру. Тут и там над входными дверьми перезванивались колокольчики, на севере встречавшиеся лишь в храмах и на перевалах. Странный выговор и наряды местных жителей создавали ощущение, что Торренс давно остался позади, и сейчас они приехали в какую-то далёкую неведомую страну.
  - Куда здесь в ратушу? - Натан заозирался в поисках дружелюбных прохожих, но Киран лишь стукнул Пончика в бока и уверенно двинулся вперёд:
  - Я знаю дорогу. Морис здесь бывал много раз, это ведь часть торгового пути с юга на север. Почти все обозы идут через Крейтон и окрестности, если купцы путешествуют сушей. А в ратушу нужно, чтобы встать на учёт. Не забывайте, что нормальные маги не ездят дальше на юг. Значит, раз вы здесь, то приехали именно в город.
  Ратуша оказалась приземистым зданием, стоявшим на площади Света Адена в самом центре города, с противоположной стороны от городской резиденции князя Крейтона. Возле её парадного входа всё время толпились люди - кто-то приезжал, кто-то уезжал, сновали слуги, и в этом человеческом муравейнике в глаза бросалась пожелтевшая, как и всё в этих краях, форма имперских солдат.
  Пристроив лошадей у коновязи и бросив несколько мару мальчишке с ведром воды, чтобы напоил животных, они отправились внутрь. После непродолжительных плутаний по коридорам добрались до неприметной двери в западном крыле. По словам старичка в приёмном зале, именно здесь вели учёт магов и выдавали документы, необходимые для выезда из города. Натан оглянулся на напарника, но Киран лишь пожал плечами - сам он не был магом и ни на какие учёты становиться не собирался. Анакс спрятался за спиной пожирателя - он тоже не любил чиновников и вызываться первым не желал. Младший маг сглотнул и неуверенно постучал.
  - Открыто, - глухо раздалось в ответ.
  Кабинет живо напомнил Натану время, проведённое в Ургеле: такие же конторки, вдоль стен - шкафы со свитками. Но, в отличие от ургельской писарни, здесь было пусто, только за дальней конторкой, ближе к окну, сидел одинокий маг. Судя по нашивке на рукаве робы - водный маг.
  - Приветствуем, мы тут... нас стражник на воротах к вам прислал, - запинаясь, начал Натан. - Чтобы из города потом выпустили.
  Маг оторвался от свитка, над которым работал, и пристально посмотрел на пришельцев. Вдруг Натан понял, что не может вымолвить ни слова - ни одна столичная красавица не могла сравниться с этим божественным существом: струящиеся золотые волосы, удивительные глаза - даже молодая листва после дождя была не такой зелёной, как они.
  - Я Ровен, старший маг Крейтона. Вы прибыли в расположение армии, гражданские или жрецы? - и, заметив недоумённый взгляд Натана, добавила: - Чем планируете заниматься?
  - Да мы так, проездом... На ночь или две.
  Услышав это, Ровен фыркнула.
  - На юг, что ли?
  Натан кивнул.
  - А вы знаете, что дальше на юге демоны не приходят на зов? Вы будете совершенно бесполезны, - Ровен постучала кисточкой по краю конторки. Капля туши сорвалась с ворса. Там, где она упала, на полу давно образовалось большое тёмное пятно - похоже, это была очень старая привычка.
  - Ну, мы слышали...
  - Они слышали. Почему-то в школах этому не учат. А надо бы, - Ровен вздохнула и потянулась к соседнему шкафу. - Давайте грамоты, пусть на ночь, но я всё равно должна вас записать. Итак, - она нахмурилась, ещё раз смерив путешественников оценивающим взглядом. - Кто из вас маг?
  Натан и Анакс закопошились, доставая грамоты. Киран поднял ладони в жесте, каким обычно показывают, что в руках нет оружия:
  - Я телохранитель.
  - Тебе придётся попотеть с этими двумя малышами, - опять фыркнула Ровен. Похоже, в этой троице её смешило абсолютно всё.
  
  'Старая подошва', - прочитал на вывеске Натан и ещё раз сверился с обрывком бумаги, на котором мистресс Ровен записала путь к 'самому приличному двору в Крейтоне'. По заверениям магини, за не очень большие деньги здесь можно было получить комнату без клопов и приличный ужин.
  На юге вечера совсем недолгие - вот только что на улице было светло, и вдруг внезапно наступила темнота. Они отъехали от ратуши, когда небо ещё было голубым, а к постоялому двору добрались уже при свете редких уличных фонарей. Оставалось лишь надеяться, что здесь есть свободные комнаты - искать новый ночлег в такую темень казалось безнадёжной затеей.
  В общем зале было людно. Натан осмотрелся. Среди посетителей больше всего людей в военных мундирах. Всё указывало на то, что Торренс зря времени не теряет и постепенно стягивает силы к южной границе. Анакс уже устроился за пустым столиком и подавал знаки ближайшей разносчице.
  Свободные комнаты, к счастью, нашлись. И, к радости Натана с Кираном, Анакс потребовал себе отдельные апартаменты.
  - Кузнец? Я думал, ты в Лорсе, - раздался чей-то удивлённый голос, когда путникам наконец принесли еду. Киран оторвался от жаркого и негодующе посмотрел на говорившего. Кто посмел отвлечь его от ужина? Капитан Матиан крепко загорел за прошедшее время. Его форма стала такой же потёртой и пожелтевшей, как и у остальных солдат, а на лицо легла печать усталости.
  - Мы решили развеяться от столичной жизни, - буркнул Киран и указал взглядом на свободный стул за их столом. - Садись, раз пришёл. Как ты меня узнал?
  Анакс сник и попытался спрятаться за своей кружкой с элем, но Матиан не обратил на него внимания.
  - Не тебя, огненного мага, - он кивнул Натану, но сразу же повернулся обратно к Кирану. - Хотя вас без роб хрен различишь. Всё как ты и говорил, - офицер сел и подал знак своим спутникам, что останется пока за другим столиком. - Мы готовимся к войне. Пока что на границе бывают лишь мелкие стычки, их называют зачисткой местности от разбойников, но эти разбойники слишком уж хорошо вооружены и подготовлены, как для простых бандитов, - он замолчал, заворожённо наблюдая, как еда исчезает с тарелки: да уж, ел Киран с удивительной скоростью.
  - За Почивальными холмами собирается армия, - сказал пожиратель, пододвигая следующую тарелку. - Они не выйдут в путь ещё недели две - у вас есть время подготовиться.
  - Без шуток?
  - Мой человек выехал в их сторону из Абии несколько дней назад.
  - Но тогда в столице бы...
  - Ничего не сделали. Мои слова принимают во внимание, но не верят до конца. Пока что укрепили границу вами и считают, что этого достаточно. Никто не думает, что Зив начнёт полноценную войну. У них же сплошные степи, откуда там взяться сильной армии? - Киран вздохнул. - До этого вы ведь воевали лишь с отдельными племенами. В этот раз всё иначе.
  Матиан побледнел и несколько минут молчал. Достаточно, чтобы Киран успел доесть и с наслаждением откинуться на спинку стула.
  - Но если вы знаете, что здесь будет бойня, - наконец произнёс капитан, - то зачем приехали в Крейтон?
  - А мы не в Крейтон, - вклинился Натан. Ему было приятно, что Матиан его запомнил и узнал, но было немного обидно, что разговаривает он только с пожирателем. Кто здесь главный, в конце концов? - Мы здесь так, на день.
  - А куда же вы дальше? - офицер удивлённо посмотрел на младшего мага. Дальше начинались Барнабские степи, и магам там делать было совершенно нечего. В некотором смысле Крейтон был краем мира, дальше которого рисковали отправляться только обозы торговцев и искатели приключений.
  - На юг, устроим им нежданчик, - Натан заулыбался, но его веселье прервал ощутимый пинок под столом. Киран хмуро глядел на мага. Ему явно не нравилось выдавать свои планы.
  
  Киран блаженно растянулся на кровати. Дальше ближайшим городом на юг был Дайнанау, до которого они доезжать не собирались. А о таких простых штуках, как почтовая станция или гостиный двор, в Зиве, похоже, не знали. Последний шанс поспать в нормальной постели.
  Натан в задумчивости рассматривал пожирателя. В последнее время он редко его видел раздетым - при Анаксе они не торопились снимать одежду, да и на севере было уже не так тепло, как хотелось бы.
  - Думаешь о том, что в Крейтоне сейчас всего десять магов, включая вас с Анаксом? - поинтересовался Киран, почувствовав взгляд напарника. Матиан обмолвился об этом во время ужина, когда уговаривал их остаться в городе.
  - Нет. Куда делись все твои шрамы?
  Кожа Кирана была совершенно чистой - никаких рубцов, которые так хорошо помнил Натан.
  - Шрамы? Какие?
  - Ты был весь в шрамах, когда пришёл в этот мир. Я сначала думал, что мне мерещится, когда их стало меньше, - Натан вздохнул. - Но сейчас их нет совсем.
  - А, это... - Киран потянулся. - Я тоже об этом думал. Может, я расту в другую сторону?
  - В смысле?
  - Ну, вы все стареете, а я молодею, - Киран засмеялся. - Мне говорят при каждой встрече, что я выгляжу всё моложе и моложе. Может, на самом деле я старею?
  - А ты не можешь точно определить?
  - Как, по-твоему? Вот ты чувствуешь, как меняешься?
  - Нет, - Натан смутился. Действительно, он никогда не обращал внимания, как растёт.
  - Вот и я нет. Давай спать, завтра рано вставать.
  Натан потушил светильник. В комнате стало темно, лишь лунный свет пробивался сквозь неплотно прикрытые ставни - ночи здесь были довольно душными.
  - Уже спишь? - через какое-то время тихо спросил Киран.
  - Ещё нет, - Натан завозился на кровати. - Что-то не спится.
  - Я тут подумал... - Киран помолчал. - Может, с Анаксом действительно останетесь в городе?
  - Ты шутишь?
  - Ну... нет. Если что-нибудь пойдёт не так, вряд ли я смогу вас защитить.
  - Под не так ты имеешь в виду Неназываемого?
  Киран молчал.
  - Ты же говорил, что всё будет просто? - Натан вздохнул.
  - Лучше проявить разумную осторожность и...
  - А если в это время выдвинутся войска? - перебил его младший маг. - И в долине ведь всегда кто-нибудь есть. Пусть ты проберёшься туда, но как ты собираешься возвращаться?
  Киран опять замолчал. Он сам не до конца понимал, на что можно рассчитывать. Замыкающий круг можно будет разрушить так же, как и в заброшенном храме, разбив камень, на который он нанесён. Но если Неназываемый не захочет уходить из этого мира добровольно? Стоило рассчитывать на худший вариант. И Киран понимал, что в бою против потерявшего себя пожирателя с силой тридцати тысяч шестисот пятидесяти шести человек он - ничто. Пылинка. Если уж на то пошло, пожиратели никогда не дрались друг с другом. Эх, даже совета спросить не у кого.
  - Мы едем с тобой, даже не выдумывай, - судя по голосу, Натан разозлился. - Спи давай.
  
  Дорога пылила. Не то чтобы сильнее, чем до Крейтона, но хороший дождь здесь явно не помешал бы. Людей стало значительно меньше, и отдельных путников, как Киран, Натан и Анакс, почти не попадалось - всё больше обозы. Высокие травы стояли вокруг плотной стеной, в некоторых местах доходя лошадям до холки. Натан смотрел, как ветер гонит жёлтые волны по бескрайней степи. Стебли тихо шелестели и качали верхушками в ответ. Казалось, смотришь на настоящее море, а в ушах - настоящий прибой.
  - Поджечь бы тут всё, - тихо пробормотал Анакс.
  Равнина оставляла странное ощущение - вроде бы кругом пустые пространства, гладь до самого горизонта, но стоило спешиться, как дикие травы стеной закрывали весь обзор. Здесь могло спрятаться целое войско, и никто бы не заметил. Конечно, вокруг тракта была широкая пустая полоса земли, канавы, регулярно попадались огромные вытоптанные поляны, где можно было остановиться и отдохнуть. Но свистящий ветер и странные звуки, непривычные жителям лесов, заставляли нервничать.
  - Стоило всё же пригласить её на ужин, - Натан вздохнул.
  - Кого, Ровену, что ли? - сразу же включился в разговор Анакс. Сейчас он был готов говорить о чём угодно, лишь бы заглушить беспокойство. - Да ты что?
  - А что такого?
  - Ты хотя бы представляешь, сколько ей лет на самом деле? - Анакс захохотал. - Пусть Крейтон и жопа мира, но быть старшим магом города - на такую работу таких, как мы, не берут. Повёлся на молодое личико? Это магия, я тебе говорю.
  Натан насупился и ничего не ответил. Конечно, он мог много чего сказать. Что Ровен, по крайней мере, человек. И что она уж точно младше Кирана. Младший маг опять вздохнул и спросил совсем о другом:
  - А почему эти степи называются Барнабскими?
  - Ты не поверишь. Потому что в них живут барнабы, - Киран криво улыбнулся. - Надеюсь, мы с ними не встретимся.
  - Почему? - вклинился Анакс.
  - Потому что они свирепые и едят конину, - пожиратель смотрел куда-то вдаль. - И ещё они не моются, - после паузы добавил он.
  На первую ночёвку путники остановились в одном из вытоптанных кругов. Рядом расположился большой обоз. Ни один из младших демонов не откликнулся на Призыв, и магам пришлось всю ночь дежурить по очереди - Киран заявил, что ему нужно готовиться к предстоящей встрече с родственником, и завалился спать сразу же после ужина.
  Натан сидел у костра. Языки пламени гипнотизировали его. Казалось, что кто-то танцует. Или сражается? Потрескивали угли. Возможно, из-за ветра, но в степи ночи были намного холоднее, чем в Крейтоне. Лицо горело от огня, а спина мёрзла. Тысячи насекомых потрескивали и звенели вокруг. Шелестела трава. Небо было просто огромным, и казалось, что если смотреть в него слишком долго, то провалишься. Такие ощущения младший маг испытывал только во время путешествия по горам.
  Он ещё раз подивился спокойствию Анакса - ввязаться в сомнительную авантюру для освобождения какого-то таинственного существа... Причём не просто существа, а кого-то, кого весь Зив почитает за бога. Резкая смена планов, и вот они едут уже не в Абию, а в долину Тысячи Ручьёв. Будь Натан на его месте, захотел бы он участвовать? Нет, ни за что.
  Когда они освободят Неназываемого - что дальше? Пока что всё, что они обсуждали, касалось только подготовительной части. Тобиас встретит их возле долины и поможет Кирану пройти тайными тропами к обелиску. Он был нужен на случай неожиданной встречи со стражей. Даже здесь, на далёком юге, пожиратель не хотел лишний раз использовать свою силу без особой нужды. Натан и Анакс вместе с лошадьми должны будут укрыться за одним из холмов. Потом Киран освободит Неназываемого и отправит домой. И они вернутся в Крейтон. Так, что ли? А вдруг что-то пойдёт не по плану? Что, если Киран не сможет совладать с другим пожирателем? И самое главное - война с югом не остановлена. Войска собираются за Дайнанау и вряд ли решат разойтись по домам, если Киран разрушит долину Тысячи Ручьёв. От этой мысли Натан похолодел. Может ли произойти наоборот? Может ли уничтожение места поклонения противника усилить его боевой дух? Вызвать священный гнев? Тысячи фанатиков отправятся на север мстить. Убивать женщин и детей. Младший маг с трудом сглотнул подступивший к горлу ком. С другой стороны, несмотря ни на что, Киран - фамильяр Натана. И Натан хотел, чтобы войны не было. Киран не мог противиться его прямым приказам. Хотя приказ 'Останови войну', наверное, слишком размыт. Может, действительно стоило остаться в городе?
  - Интересно, какой он, - неожиданно сказал Анакс, и Натан вздрогнул от звука его голоса. Он был уверен, что Анакс спит, но второй маг тоже не мог заснуть: он всё думал о Неназываемом, таинственном древнем пожирателе.
  Натан помешал угли. Здесь даже топливо, не говоря уже о воде, нужно было везти с собой - в степи, насколько хватало глаз, не было ни единого деревца, а трава для походного костра годилась плохо. Не удивительно, что в одиночку здесь путешествовали редко - столько провианта ни одна лошадь не потянет. Единственное, что радовало Натана, - это то, что через день они должны достигнуть цели. Завтра они оставят тракт, незаметно изгибающийся к востоку в обход Почивальных холмов и Дайнанау и идущий к Абии.
  - Надеюсь, похож на Кирана, - Натан отложил палку и вновь уставился в огонь. - Не знаю, что из этого получится.
  
  Холмы появились на горизонте под вечер. Они походили на стадо гигантских животных, неспешно пасущихся вдали. Киран прикрыл глаза рукой, всматриваясь.
  - Тобиас уже добрался до Дайнанау, - наконец, сказал он. - Странно, отсюда всё выглядит несколько иначе, чем с той стороны.
  - Откуда ты знаешь? - спросил Анакс, но и Киран, и Натан промолчали. Ни к чему ему знать, что пожиратель может обладать несколькими телами одновременно.
  Довольно долго путники искали неприметный съезд с тракта, ведущий в сторону Проклятой долины. Киран начал нервничать и уже решил было, что они пропустили поворот, когда впереди наконец показалась прореха в сплошной траве.
  - Завтра будем там, - заверил всех пожиратель, когда они устраивались на последнюю ночёвку. По его словам, следующей ночью они уже отправятся в обратный путь. Это обнадёживало, но Натан беспокоился всё сильнее. Когда его дежурство закончилось, и звёзды почти завершили круг по небу, младший маг понял, что его мысли следуют за небесными светилами и совершают уже который круг, только в его голове.
  Анакс, ещё в начале бодрствования призвавший Манкато, молча сидел у костра и смотрел в огонь. Здесь не было посторонних, как на прошлой ночёвке, и можно было призвать старшего демона, не опасаясь чужих взглядов. Дракон беспокойно посматривал в сторону холмов, но в целом держался. Как ни странно, присутствие Кирана добавляло ему мужества.
  'У меня же сегодня день рождения', - вдруг вспомнил Натан. Уехав из дома, он никогда особенно не праздновал этот день, но чтобы вообще забыть о нём - такое было впервые. Раньше Тор всегда присылал поздравительное письмо в школу, а дома накрывали праздничный ужин. Сейчас Натан лежал на земле посередине нигде и смотрел на звёзды. Совсем скоро по этим самым местам может пройти армия врага. Кто знает, доживёт ли он до своего следующего дня рождения? 'С девятнадцатилетием, - поздравил сам себя младший маг. - Вернёмся в Крейтон - обязательно закачу пирушку'.
  
  Они не видели Тобиаса, пока тот не вышел на дорогу - южанин в странном желтовато-сером наряде полностью сливался с высокими травами.
  - Сюда, - он махнул рукой, указывая направление. Здесь дорога начинала круто забирать налево, обходя холмы. Если бы путники продолжили по ней ехать, то в конце концов добрались бы до Дайнанау. Тобиас же собирался провести их звериными тропами между холмов сразу к обелиску. Киран спешился, за ним - маги. Молчаливый отряд петлял вслед за тропой, обходя невидимые препятствия. Наконец, они остановились где-то между холмов.
  - Подождём темноты, - объяснил Тобиас. - После заката в долине почти никого нет, только священнослужители собирают дары. Сможем добраться до самого камня незамеченными, главное, пройти мимо охраны.
  Киран начал обустраивать лагерь, вскоре к нему присоединились и маги. Огонь разводить не стали - боялись, что кто-то заметит. Киран опять лёг спать, лошади паслись. Тобиас молча ждал чего-то.
  - Почему они не разговаривают? - не выдержав, тихо поинтересовался Анакс. Киран и Тобиас были достаточно далеко, чтобы услышать его вопрос.
  - В смысле? - Натан с подозрением покосился на младшего мага.
  - Они же не видели друг друга кучу времени. Это же человек Кирана, ведь так? Я думал, они хотя бы будут рады друг друга видеть. А они вообще ни словом не обменялись. Разве это не подозрительно?
  - Не обращай внимания, у них странные отношения.
  Анакс ничего не ответил, только ещё раз посмотрел на молчащих Кирана и Тобиаса.
  
  Когда небо потемнело и загорелись первые звёзды, Киран и Тобиас одновременно встали и начали раздеваться.
  - Что вы делаете? - Анакс, как раз доставший вяленое мясо, теперь мучительно соображал: упаковывать его обратно или можно всё же немного подкрепиться.
  - Мы идём в долину, - Киран уже стягивал сапоги, и Тобиас не отставал от него. - Вы остаётесь здесь ждать. Анакс, если начнётся что-нибудь странное, призывай Манкато, пусть вас прикроет. Натан, ни в коем случае не колдуй. Ты понял меня?
  Натан кивнул. Анакс тоже. Они оставались вдвоём сторожить лошадей.
  - Не знаю, как это будет выглядеть, но пока всё не закончится, даже не думайте идти в долину, - Киран остановился, раздумывая о чём-то. - Возможно, я не смогу сам вернуться. Натан, встреть меня потом. И захвати одежду.
  Они исчезли в зарослях.
  - Ну что, будем ждать, - Натан сел поудобнее. Пройдёт не час и не два, прежде чем начнётся хоть что-нибудь. Киран и Тобиас должны пробраться в долину, пройти мимо охраны, дойти до камня - им, может, это покажется мгновением, но когда ждёшь, время растягивается в вечность. Раз Киран запретил колдовать, значит, ему понадобятся все силы. Интересно, когда он избавится от южанина? И где сейчас огненная птица? Или от неё уже и пёрышка не осталось? Натан в задумчивости посмотрел на Анакса. Младший маг рассматривал сложенную одежду, как будто она могла на него наброситься. Но не это было смешным, а удивительный пунцовый цвет его лица, ясно различимый даже в быстро сгущающихся сумерках.
  
  Первые молнии ударили далеко за полночь. Чёрное небо пронзили яркие голубые вспышки, и вместе с ними пришёл гром. Степь затихла, прислушиваясь к неведомой угрозе.
  - Анакс, вставай, зови Манкато, - Натан толкнул задремавшего приятеля. - Началось.
  Молнии били всё чаще и чаще, пока не превратились в одно сплошное мерцание. Гром стал сплошным гулом, как будто кто-то достал гигантский железный лист и теперь бьёт по нему кувалдой.
  - Что он там делает? - пытаясь перекричать грохот, проорал Анакс, но ему никто не ответил. Манкато, как заворожённый, смотрел в небо. Натан пытался удержать рвущих привязь лошадей.
  И вдруг молнии исчезли, а в небо устремился белоснежный столб света. Во внезапно обрушившейся тишине казалось, что он поднимается с тихим звоном.
  - Барьер! Поднимай защитный барьер! - закричал Натан. Замешкавшийся было Манкато послушно поднял барьер, хотя приказывал не его контрактор - сейчас было важно остаться в живых, а в том, кто кому смеет приказывать, можно будет разобраться потом.
  По столбу снизу вверх побежали прожилки, словно тушь смешивалась с водой, и вот столб из белоснежного превратился в чёрный. Столб чёрного света. Сияющая тьма. Такое было невозможно, но вот она, прямо перед глазами. Натан, Анакс и Манкато стояли, не в силах оторвать глаз от открывшегося им чуда.
  - Так вот какие они на самом деле, - еле слышно пробормотал демон-дракон.
  Ещё мгновение, и всё закончилось. Ночь опять стала обыкновенной ночью. А ещё через какое-то время начали возвращаться степные звуки.
  - Ну что, пойдём посмотрим? - несмело предложил Натан.
  - А с лошадьми кто останется? - дрожащим голосом спросил Анакс.
  - Хорошо, ты присмотри за лошадьми, а я схожу заберу Кирана, - согласился Натан. Он не винил друга в трусости. На его месте он тоже побоялся бы туда идти. Он и на своём боялся. Но Киран был его напарником, его фамильяром. И Натан не мог оставить его одного. Схватив в охапку одежду Кирана и Тобиаса, младший маг заторопился в сторону долины. Он очень надеялся, что успеет раньше жрецов. Петлять совсем не приходилось - он точно знал, где находится пожиратель. Странное чувство, раньше такого не было.
  Внезапно заросли закончились и Натан выскочил на чистое место. Света луны и звёзд хватало, чтобы видеть всё в мельчайших подробностях. Под ногами хрустели сгоревшие стебли. С каждым шагом от земли поднимались облачка пепла. Натан замер и осмотрелся. Пожарище представляло собой огромный круг с ровно очерченными краями. Он оглянулся - всего в метре от него трава стояла во весь рост, а здесь - будто кто-то ножом срезал. И в центре этого пожарища сидел Киран. Натан бросился бежать - он почему-то не ожидал, что долина будет настолько открытым местом. Их можно увидеть издалека, забросать стрелами, болтами или малыми заклинаниями - хотя зивяне и не призывали демонов, их жрецы тоже умели колдовать.
  Киран сидел на небольшой возвышенности, спиной к младшему магу. Натан споткнулся - трава закончилась, и теперь под ногами был блестящий гладкий камень, местами он пошёл волнами и очень напоминал замёрзший каток. Натан присмотрелся - по краям площадки кое-где виднелись оплывшие края круга, вбитого в скальную породу. Младший маг осторожно двинулся вперёд, словно боясь обжечься, но камень оказался твёрдым и холодным.
  - Киран, - он позвал пожирателя. - Нужно уходить, Киран.
  Натан тронул напарника за плечо, и тот безвольно откинулся назад, Натан еле успел поймать падающего фамильяра. И опешил от удивления: Киран держал на руках маленькую девочку, лет восьми, не больше. С белоснежной, светящейся изнутри кожей, каскадом золотых кудрявых волос и густыми длинными ресницами. Она спала, уютно свернувшись на коленях пожирателя, как будто это было самое удобное и безопасное место на всём свете.
  - Киран.
  Пожиратель с трудом поднял веки, и Натан поразился, как сильно его напарник постарел за эти часы. Краска всё ещё скрывала седину, но вокруг глаз и рта собралась сеточка морщин, кожа обвисла и покрылась старческими пятнами.
  - Она не захотела уходить, - вздохнул Киран. Его голос был таким тихим, что Натан с трудом разбирал слова. - Я не смог её отправить домой.
  Эта маленькая девочка и есть Неназываемый? Дайну? Выглядела она совсем не страшно.
  - Хорошо, потом разберёмся. Нужно уходить, - Натан начал разбирать принесённые с собой вещи и тут понял, что забыл взять обувь. - Прости, я забыл сапоги.
  - Ничего, - Киран осторожно положил девочку на камень и начал одеваться. Каждое его движение было медленным, будто он не был уверен в том, что делает. - Тебе лучше не трогать её, пока не проснулась, - предупредил он Натана, заметив, что младший маг внимательно смотрит на ребёнка. - Её зовут Гвен, - добавил Киран, когда начал одевать её в одежду Тобиаса. - Она сама выбрала имя.
  
  Глава 17
  
  Рубашка Тобиаса смотрелась на ней, как платье. Золотые волосы, похожие одновременно и на пшеничное поле, и на шёлк, развевались на ветру.
  - Ты говорил, что отправишь её домой, - вместо приветствия сказал Манкато, когда они вернулись на стоянку. Он ни капли не был удивлён тем, что Неназываемый оказался девочкой. Ничего неожиданного - демоны изначально бесполы. Для них это лишь внешний признак, который они приобретают в этом мире только потому, что так устроены люди, а Печать перекраивает их по человеческому образу и подобию.
  - Она не захотела, - Киран устало опустился на землю. Он всё больше походил на старика и, казалось, рассыплется от любого неосторожного прикосновения.
  Натан сел рядом. То, что ему рассказал Киран, и радовало, и пугало одновременно. Никогда раньше ни один маг не заключал контракт сразу с двумя старшими демонами. Не говоря уж о пожирателях. Для того чтобы Гвен стала человеком, Киран скопировал для неё свою Печать. Изменилось лишь имя. Выходило, что Гвен стала фамильяром Натана так же, как и Киран. Но будет ли она выполнять контракт? Если Киран вдруг оказался прав, и пожиратели растут в обратную сторону, то Гвен во много раз старше и могущественнее его, ведь он выглядит как взрослый, а она - как ребёнок. И ещё Киран сказал, что уничтожил её воспоминания, 'съел её время', вернув туда, где она ещё не поглотила тридцать с половиной тысяч человек. Чтобы она не сходила с ума от их воспоминаний. Но какой она будет, когда проснётся?
  Манкато потянулся, чтобы потрогать изумительные волосы Гвен.
  - Не трогай её! - Киран ударил демона по пальцам. - Тебе жить надоело?!
  - Прости, я не подумал, - Манкато отдёрнул руку. Заворожённый её внешностью, он совсем забыл, что Гвен - не дружелюбный Киран. Кто знает, что могло случиться.
  - Ты сможешь ехать верхом? - Натан тем временем начал седлать лошадей. Анакс взялся помогать, время от времени бросая на пожирателей взгляды, полные ревности, любопытства и страха. Как-то не верилось, что эти двое и есть причина недавнего светопреставления. Тем более что Анакс не знал, что пожиратели могут расти в другую сторону. Для него Гвен была меньше и слабее Кирана, и то, как он её оберегал, вызывало у него совсем иные мысли, чем у Натана. Он не подозревал, что Киран не был уверен в своих силах и что светопреставление могло стать самым настоящим.
  - Не думаю, что у меня есть выбор. Чем быстрее мы отсюда уберёмся, тем лучше.
  - А где Тобиас? - похоже, Анакс всё ещё ждал, что южанин вернётся.
  - Он... он уже ушёл.
  - Но его сапоги ведь здесь?
  Наивная простота. Киран вздохнул - сейчас он туго соображал. Хотелось спать. Как бы он был рад сейчас присоединиться к Гвен!
  - Его ждали друзья с другой стороны долины. Он уехал с ними, чтобы отвлечь погоню, - пришёл на помощь Натан. Анакс всё равно не видел, что от долины остались лишь выжженная земля да оплавленный камень. Даже если там и был кто-то посторонний, он давно превратился в горстку золы.
  
  Они остановились на первый привал, когда солнце уже стояло высоко в небе. Гвен проснулась и, как испуганный воробушек, смотрела по сторонам из-за плеча Кирана. В её огромных голубых глазах читался восторг, будто она видела этот мир впервые. Хотя, возможно, так и было. Кто знает, как воспринимают мир пожиратели в своей истинной форме? Время от времени она что-то шептала Кирану на ухо. Он в ответ кивал. Или клевал носом - невозможно разобрать. Погони не было.
  Они устроились на одной из вытоптанных полян, где обычно ночевали обозы. Маги занялись лошадьми, Киран присел отдохнуть в тени. Было видно, что ему тяжело. Гвен не отходила от своего спасителя ни на шаг. То, как она всё время держалась за рукав его рубашки, трогало и удивляло. Натан ожидал от древнего пожирателя совсем другого поведения. На все их попытки заговорить Гвен лишь пряталась за Кирана и испуганно глазела из своего укрытия. В её волосы набилась куча сухой травы, и теперь она больше походила на пугало, чем на девочку.
  - Нужно найти гребень и привести в порядок твои волосы, - будто вторя мыслям Натана, сказал Киран. - Анакс, у тебя есть гребень?
  Анакс вспыхнул, словно мак. Гвен ему не нравилась. Почему она всё время пристаёт к Кирану? Мало того что вытянула столько сил, так ещё и виснет теперь на нём, как пиявка. И на бога совсем не похожа.
  - Нет, - младший маг поспешно отвернулся. - Вернёмся в город, купишь.
  Рядом с Кираном запорхала бабочка. Откуда она взялась, было загадкой - в это время года они все уже должны были исчезнуть. Гвен, как зачарованная, уставилась на насекомое. Робко сделала шаг вперёд. И ещё один. Отпустила рубашку Кирана, потянулась вверх. Везде, где она ступала, сквозь вытоптанную землю начала проклёвываться молодая трава.
  Бабочка сделала ещё один круг и села на протянутую ладонь. Девочка с минуту рассматривала её со всех сторон, а потом поднесла ко рту и проглотила.
  - Нет! - только и успели вскрикнуть Натан с Кираном, но их возгласы повисли в воздухе - слишком поздно. Анакс лишь удивлённо оглянулся: подумаешь, какая ерунда: ребёнок съел бабочку. Она ведь не ядовитая.
  Несколько мгновений Гвен стояла не шевелясь. Потом подняла руки, и над ней закружился рой бабочек. Сотни, а может, тысячи крылышек мелькали в воздухе.
  - С ума сойти! Как она это сделала? - Анакс от неожиданности выронил уздечку. Такой магии он никогда не видел. Гвен засмеялась, кружась среди бабочек.
  
  Киран помнил дорогу в Крейтон урывками. Кажется, они останавливались несколько раз переночевать. Кажется, Гвен ни с кем не хотела разговаривать, кроме него. Кажется, их никто не преследовал. Кажется, Ровен встречала их у ворот - в городе, как и везде на много километров вокруг, видели странный столб света, и все хотели знать, что это. Демоны в панике прятались, не откликались на Призыв и отказывались отвечать даже на прямые вопросы. Из Лорса уже примчался взмыленный гонец узнать, что произошло, - там видели лишь сполохи на горизонте, но волнение, поднявшееся среди демонов, не позволяло эти сполохи игнорировать.
  Он проснулся в 'Старой подошве'. Хозяин запомнил постояльцев и сдал им прежние комнаты. Знакомый потолок, знакомая кровать. Гвен сопела под боком - она отказывалась оставлять Кирана даже ночью. За эти дни она стала похожа на маленького чертёнка - чумазая, когда-то шелковые волосы торчат во все стороны, испачканная рубашка местами порвалась.
  - Ну на кого ты похожа? - пробормотал Киран. Его желудок сводило от голода. Когда он ел в последний раз? Гвен что-то промычала во сне и перевернулась на другой бок. Несмотря на поздний час, Натана в комнате не было. Стараясь не шуметь, Киран тихо вышел из комнаты. В общем зале как раз заканчивалась попойка. Натан сидел в одиночестве в дальнем углу. На столе перед ним стояло несколько кружек из-под эля, свиная рулька и огромная тарелка с тушёной капустой.
  - Не возражаешь? - спросил Киран и, не дожидаясь ответа, плюхнулся на соседний стул. Подвинул к себе тарелку и принялся жадно есть. Натан подозвал разносчицу и заказал добавки.
  - Я уж начал бояться, что ты так и останешься ходячим трупом, - вздохнул Натан, когда пожиратель расправился со второй рулькой и, наконец, остановился.
  - Не дождёшься, - Киран потянулся к кружке, но младший маг быстрым движением отодвинул её в сторону. Это был его эль.
  - Хотя повторить такое я бы не взялся, - задумчиво сказал пожиратель. - Не против, если мы останемся здесь хотя бы на пару недель? Не думаю, что смогу путешествовать в таком состоянии.
  - Не забывай, что в декабре экзамен. Мы должны успеть в Лорс к этому времени. У нас осталось меньше двух месяцев, чтобы дособирать баллы и записаться на участие.
  - Что думаешь делать?
  - Ну, пока ты валялся, я навёл справки у Ровены, - было непонятно, Натан раскраснелся из-за упоминания магини или от выпитого. - В Крейтоне есть кое-какая работа. Не фонтан, конечно, но баллов десять она мне даст.
  Они замолчали.
  - Может, то, что я не успеваю квалифицироваться к экзамену, это знак? - Натан взболтал содержимое кружки, наблюдая, как пенные пузырьки оседают на её стенках. - Не знаешь, что там в Зиве?
  - Мне было не до того. Думаю, они в шоке - главная святыня разрушена. Их боевой дух, наверное, упал. Вряд ли им сейчас до войны.
  
  На следующий день они пошли в баню. Гвен хохотала и брызгалась, бегая между кадушками и прыгая в общий бассейн. В человеческом облике она впервые видела столько воды в одном месте. Старушки шутливо журили Кирана, что негоже так баловать внучку. Натан, отправившийся купаться вместе с парой пожирателей, лишь кривил губы в усмешке. Знали бы они!
  Потом они купили исподнее, несколько платьев, тёплую накидку, новые башмачки и несколько заколок для волос. Также Гвен стала обладательницей собственной сумки, куда торжественно сложили все обновки. Но главной гордостью был настоящий костяной гребень. Когда Киран начинал расчёсывать девочку, она замирала, будто вслушиваясь, что же происходит там, сзади, и сидела не шевелясь, пока косы не были заплетены.
  - Где ты научился заплетать волосы? - в один из вечеров Анакс не стал, как всегда, уходить в свою комнату, а решил посмотреть, чем занимаются пожиратели и Натан. По всему выходило, что Гвен никуда исчезать не собиралась, а игнорировать её становилось всё сложнее - девчонка стала тенью Кирана, и если Анакс собирался общаться с ним, то приходилось быть рядом и с ней тоже.
  - Приходилось присматривать за сёстрами, - думая о чём-то своём, ответил Киран и прикусил язык. Сёстры-то были не его, а Мориса! Как он теперь будет объясняться? И даже если бы у пожирателей тоже были сестры, косичек у них точно не было. Но Анакс, похоже, ничего не заметил.
  - У тебя хорошо получается, - Анакс отвернулся. Он всё никак не мог подобрать правильные слова. В ту ночь, когда до самых небес поднялся столб света, а потом столб сияющей тьмы, Киран постарел лет на двадцать. Как такое возможно? Да даже если возможно, они ведь шли освобождать Дайну, бога юга. Анакс навёл справки. В Проклятой долине, долине Тысячи Ручьёв, главном месте поклонения всех южан, спал их двуликий бог Дайну. Именно так называли зивяне пожирателя. А вместо могущественного божества у них теперь есть Гвен. Да, она обладает удивительными талантами, вспомнить хотя бы тех же бабочек, но разве это бог? Разве это - родич Кирана, ради которого стоило так рисковать? Сердце пропустило удар: если Гвен - бог, то Киран, выходит, тоже бог? Анакс поморщился, как от зубной боли. Как, дурак, он не додумался до этого раньше?
  - Маги! Маги здесь? - из коридора послышались топот и крики. В дверь загрохотали. - Господа маги! Вы здесь?!
  - Здесь, открыто, - откликнулся Натан. Он узнал по голосу хозяина постоялого двора, но к чему такая спешка? На пороге стояли запыхавшийся гонец и, собственно, хозяин.
  - К мистресс Ровен вызывают, срочно!
  Мистресс Ровен нашлась на городской стене. Вместе с остальными семью городскими магами и взводом солдат. Все напряжённо смотрели на юг. Горизонт был усеян маленькими красными точками. Тысячами точек.
  - Что это? - тихо спросил Натан.
  - Костры, - капитан Матиан тоже был здесь. - Уже два дня, как со стороны Зива не было ни одного путника. Такое бывало время от времени, когда в степи случались бури, поэтому мы не обратили особого внимания - после столба света такое было ожидаемо. Но это... - он замолчал.
  - И мы даже не можем послать ни одного демона в разведку, - добавила Ровен. - Никто не отзывается.
  - Я могу, - пискнул откуда-то из-за спины Анакс. - Манкато!
  И, к удивлению всех присутствующих, рядом с младшим магом вспыхнул-появился огненный демон-дракон.
  - Нужно разведать, что за огни на горизонте... - начал было младший маг, но тут его перебил Киран.
  - Стоп. Ты собираешься его послать туда? - он кивнул в сторону красных точек. - Хочешь, чтобы его ещё раз поймали?
  - Он будет осторожен и...
  - Он светится в темноте! Как можно говорить об осторожности, если его видно издалека?
  - А что ты предлагаешь? Ты видишь ещё каких-нибудь демонов, кто мог бы туда слетать?
  - Не спорьте, - Ровен подняла руки, пытаясь их разнять. - Мы все прекрасно понимаем, что это армия. И что они близко - мы тоже понимаем. Мы хотим знать, сколько их и каким вооружением располагают.
  - Это я могу и без демонов сказать, - Киран скрестил руки на груди. - Полторы недели назад их было около четырнадцати тысяч, и они ждали подкрепления. Сейчас их, возможно, шестнадцать или восемнадцать тысяч. Из осадных орудий у них есть тараны и четыре катапульты. Внушительное подразделение шаманов, так что огненные шары, ледяные стрелы и прочие страсти будут присутствовать в полном объёме. Что ещё вам интересно?
  - У нас есть шанс? - капитан Матиан, похоже, уверовал в сверхъестественные способности пожирателя.
  - Судя по тому, что я видел в городе, нет. Нужно уходить.
  - То есть как уходить? - Натан не верил своим ушам.
  - Из города. На север. Пока нас не окружили. Нужно уходить.
  - Ты шутишь? Как можно уходить? За нами ведь Торренс!
  Натан был возмущён. Он ведь обещал Тору, что война не дойдёт до Дубовой Рощи. Что Ольвен будет в безопасности.
  - Он прав, нужно вывести из города всех, кто не может сражаться. Ровен положила руку на плечо Кирана, и Натан почувствовал необъяснимую злость. Как она может поддерживать его? Да ещё так подкатывать на виду у всех? Зачем она положила руку ему на плечо?
  - И нужно предупредить остальных, - добавила главный маг. - Немедленно отправить гонцов. Когда нет младших демонов, ужасно неудобно.
  Анакс кивнул Манкато, и демон-дракон исчез. Младший маг предпочёл проигнорировать завуалированное предложение Ровен отправить Манкато в роли гонца.
  - Пойдём, нам нужно собираться, - никого не дожидаясь, Киран направился к лестнице.
  - То есть как собираться? Что ты имеешь в виду под собираться?!
  - Пойдём, по дороге обсудим, - Киран уже начал спускаться. Гвен неуклюже прыгала по ступенькам следом - лестница была слишком крутой для её ножек.
  Они сидели в своей комнате на втором этаже 'Старой подошвы'. С улицы доносился шум - город, несмотря на поздний час, походил на разбуженный улей. Люди торопливо собирались, уезжали, бросая всё лишнее. Скорее всего, уже сейчас у северных ворот образовалась давка.
  - Как ты собираешься это сделать? - в который раз устало повторил Киран. - Крейтон и двух недель не продержится. Ты видел их оборонные валы? Курам на смех! А защитный ров? Причём я на месте южан здесь оставил бы только часть сил, а основное войско двинул бы дальше на север, пока сохраняется эффект внезапности. Севернее есть намного более заманчивые цели, чем эта куча камней.
  - Мы должны остановить их под Крейтоном, - Натан был неумолим. - Гвен же смогла. И армия в тот раз была в два раза больше!
  - Ты хочешь, чтобы я - что? - голос Кирана был тихим, но в нём звенела угроза. - Посмотри на меня. Похоже, что я могу их остановить? Я выгляжу здоровым и полным сил? Как ты себе это представляешь? Пожиратели не сражаются. Если есть опасность - они уходят.
  - Ты ведь не можешь ослушаться. Останови их.
  - Как?
  - Если ты совсем уж против убийств, не обязательно их убивать. Достаточно напугать так сильно, чтобы они отказались воевать.
  Анакс и Гвен во все глаза смотрели на спорщиков.
  - Но что ещё я могу придумать? - Киран попробовал зайти с другой стороны. - Я был уверен, что после того как мы разрушим долину, они никуда не пойдут. И вот, они здесь! Почему? Ты можешь объяснить их логику? Как можно победить тех, кого не понимаешь?
  - Им могли это объяснить иначе, - подал голос Анакс. Его голос звучал неуверенно, но слушать этих двоих больше не было сил. Такое впечатление, что никто из них не знает, что люди умеют обманывать, что есть такое понятие, как интриги. - Никто в армии может и не знать, что там произошло на самом деле. А жрецы могли сказать что-нибудь вроде: 'Это было явление Господа, Он благословил нашу войну'. И теперь они будут сражаться намного яростнее, чем прежде.
  Натан моргнул. Слова младшего мага имели смысл. Ведь Анакс был непосредственным участником событий и всё равно не знал, что на самом деле произошло в долине. Что уж говорить о целом войске. Не кинутся ведь они дружно проверять, на месте ли камень. А жрецы могли трактовать произошедшее как угодно.
  - Это имеет смысл, - маг в задумчивости постучал пальцами по изголовью кровати. - Тогда мы могли бы попробовать повторить. Если бог будет на нашей стороне...
  - Они скажут, что это происки демонов, - Киран лёг. Он устал. Тяжёлые выдались дни, несмотря на хорошую погоду. И чувствовал он себя не лучшим образом. - Можно попробовать, конечно. Но ничего не выйдет.
  Натан не отступит, даже если это будет стоить жизни. Даже если это будет значить гибель всего мира. У Кирана не осталось сил спорить. Он устал. Гвен несмело взяла Натана за рукав.
  - Что случилось, Гвен? - Натан попробовал улыбнуться. Несмотря ни на что, она казалась ему маленькой девочкой. Но Гвен молчала, лишь пристально смотрела магу в глаза. - Не волнуйся, всё будет хорошо.
  
  К рассвету город опустел. Все, кто мог, уехали.
  Вражеская армия появилась в поле видимости после обеда, ближе к вечеру. Войска двигались вперёд медленно, уверенные в своей несокрушимости.
  Спешно готовящийся к осаде город замер в ожидании. Из магов в нём остались только Ровен, Натан и Анакс, все трое были на стенах. Капитан Матиан командовал, расставляя войска на вверенной ему линии обороны.
  Нет ничего тягостнее ожидания. Обороняющиеся затаились. Нападающие не торопились - город никуда не денется. Казалось, они замерли в размышлениях: нападать, обложить осадой или двинуться дальше?
  Наступила ночь. В этот раз чужие костры пылали под самыми стенами.
  - Натан, это наш шанс, - шептал Киран вечером в 'Старой подошве'. - Мы ещё можем уехать. Давай, Натан.
  - Ты не понимаешь...
  Киран тихо зарычал. Его никто не мог слышать, кроме сидевшего рядом младшего мага, и от этого было жутко. Над столиком повисла неловкая тишина. Каждый смотрел в свою кружку.
  - Пойду посплю, - пожиратель поднялся из-за стола. Плечи его поникли, и он казался ещё старше. - Неважный человек из меня вышел.
  
  Утром заиграли горны - армия Зива выстраивалась в боевые порядки. Они всё же решили атаковать. Несмотря на то что Крейтон считался городом-крепостью, с обороной у него было не очень - на протяжении почти всего своего существования он был в основном таможенным постом и местом базирования пограничных частей. С Зивом никогда не велись крупные войны - лишь мелкие столкновения с отдельными кочевыми племенами, поэтому никто не озаботился укрепить город должным образом. Здесь были только невысокие стены, сухой ров да небольшой запас воды...
  Защитники стояли на своих местах. Кое-где на стены подняли котлы со смолой. Лучники в который раз перебирали стрелы. Рядом с ними возле бойниц стояли рогатины - опрокидывать лестницы.
  Натан осторожно выглянул из-за зубца стены. Атака вот-вот должна была начаться. Скорее всего, сначала сделают залп из катапульт, вон их уже настроили.
  - Зачем вы привели с собой ребёнка? - Ровен удивлённо смотрела на Гвен.
  - Она со мной, - Киран положил руку на плечо девочке, придвигая её к себе поближе. - Будет подавать.
  Что подавать, магиня решила не уточнять и заторопилась прочь - благо её звал кто-то из офицеров. Общество телохранителя юных магов по непонятной причине вдруг начало её беспокоить. Лучше держаться от него подальше - это было скорее инстинктивное желание, чем сознательно принятое решение.
  - Мне даже жаль, что у нас больше нет твоей армии мадкиров, - глядя вслед Ровен, пробормотал Киран. Гвен чуть слышно вздохнула.
  
  Было слышно, как горны противника играют атаку. Нестройные ряды двинулись вперёд.
  - Они что, даже не попытаются окружить город? Так и будут переть в лобовую? - капитан Матиан стоял рядом с Натаном, и теперь на этом участке стены скапливались основные силы защитников. Ровен тоже вернулась - отсюда открывался самый лучший обзор.
  - Киран, твоя очередь, - Натан выжидающе смотрел на напарника. Пожиратель закрыл глаза. Всё, чего он хотел, - оказаться где-нибудь подальше. - Киран! Пока они достаточно далеко, сделай что-нибудь. Чем раньше они побегут, тем меньше людей погибнет!
  - Ты бог или кто?! - вдруг закричал Анакс. - Защити уже этот грёбаный город!!!
  Киран медленно поднял руки навстречу приближающейся армии, как будто в приглашающем жесте. И внезапно над его головой с низким гулом засверкали круги Призыва. Они уходили лестницей куда-то вверх, прямо в голубое небо. И тут Натан понял, что гудят не круги, а странные существа, появляющиеся из них. Небольшие, похожие на насекомых, переливающиеся в лучах восходящего солнца, они кружили над пожирателем, и их становилось всё больше и больше. Сотни, а может, и тысячи. Ни один маг не мог удержать в одновременном подчинении такое количество демонов, пусть даже самых младших и слабых.
  - Какого демона? - в изумлении воскликнула Ровен.
  - Это рой, он как-то рассказывал о нём, - Натан, как и все остальные, стоял, задрав голову - от разворачивающегося зрелища невозможно было оторваться. Тем временем демоны собрались в некое подобие гигантской призрачной фигуры. Издалека это зрелище, наверное, впечатляло еще больше.
  И тут Киран заговорил. Очень тихо, не разобрать, но рой над его головой грохочущим эхом повторял каждое слово. Защитники затыкали руками уши, многие падали наземь, но от пронизывающих вибраций нельзя было укрыться.
  - Что он говорит?! - пытаясь перекричать гул, спросил Анакс.
  - Это по-зивски, я не понимаю! - Натан, как и многие, пытался вжаться в стену, спасаясь от грохота.
  - Я ваш бог Дайну, Светлый и Тёмный, - начала переводить Ровен. Она старалась говорить в моменты затишья, в паузы, которые делал между словами монстр над их головами. К счастью, он говорил медленно, и все могли разобрать его речь. - Начало и конец ваших жизней, стремлений и желаний. Вашу мать! Он что, действительно бог?! - Ровен смотрела на Натана.
  - Конечно, нет! С ума сошла?!
  - Я повелеваю вам, дети мои, остановиться. Возвращайтесь к семьям. Негоже для моих детей сражаться с детьми севера, - продолжал тем временем Киран. Он так и стоял, не меняя позы. Сквозь бойницы можно было увидеть, что ряды нападающих заволновались. Многие останавливались, ломая строй. Пожиратель молчал, выжидая. Казалось, весь мир сейчас состоит из густого гула роя. Натан огляделся. На стене, кроме Кирана, стояла лишь Гвен. В отличие от остальных, лежавших на полу, прячущихся у стен или среди ящиков, она не пыталась укрыться от грохота или убежать. По её щекам катились слёзы. Поднявшийся ветер рвал её платье и трепал волосы. Небо стремительно темнело, будто в преддверии грозы.
  - Ослушавшиеся будут покараны, - прогрохотал монстр Кирана, когда зивяне опять двинулись вперёд. Снаряд катапульты свистнул, метя в центр роя, но прошёл насквозь, не причинив монстру никакого вреда.
  - Что он говорит теперь? - крикнул Анакс, когда Киран вновь заговорил, но Ровен молчала, вслушиваясь.
  - Кажется, это упокойная! Я не понимаю - это старозивский, но я раньше слышала этот текст! - магиня прикрыла глаза рукой, защищаясь от ветра. Его порывы становились всё сильнее, они уносили слова, швыряли пыль в лицо. Начиналась настоящая буря. Со стороны южан вылетело ещё несколько снарядов, но из-за усилившегося ветра все они пролетели мимо.
  И тут от роя отделился один из демонов и сверкающей дугой помчался в сторону нападающих. Врезался в землю, сбив по пути несколько человек. Следом за ним демоны один за другим начали отрываться от гигантской фигуры и, словно звездопад, обрушились на вражескую армию. Крики падающих людей и лошадей не долетали до города, заглушаемые расстоянием и гулом роя, но Натан ясно видел взлетающие в воздух комья земли.
  Киран вскрикнул. По его лицу заструилась кровь. Ещё одна рана на боку, окрасила рубашку в алый цвет. Глубокие порезы стремительно начали появляться по всему телу. Пожиратель пошатнулся. Натан бросился вперёд и едва успел подхватить падающего напарника. Все демоны постепенно переместились на поле боя и теперь дрались с южанами.
  - Что с ним? - крикнула Ровен
  Рой больше не кружился над головой, и защитники города опять могли нормально слышать друг друга. В голове всё ещё звенело, но люди уже поднимались на ноги и удивлённо оглядывались. За стенами без их участия шла настоящая битва.
  - Он что, умирает? - Анакс осторожно приблизился, в то же время опасаясь подходить слишком близко.
  Киран судорожно вдохнул. Его тело было сведено судорогой. Каждая секунда доставляла ему страдания.
  - Они ловят рой в камни, - сообразил младший маг. Даже если бы сейчас у магов были их демоны, кто знает, чем закончилось бы это сражение? Теперь в относительной тишине можно было расслышать нестройное пение. Заклинание, активирующее круг. Получалось, что зивяне разрывали пожирателя на части. Как демоны его родного мира, считающие этот способ единственной возможностью уничтожить Тьму. Неужели люди действительно его убьют?! И вдруг прямо на руках мага Киран начал стремительно меняться. Натан не сразу понял, что происходит. А потом увидел: рой за стенами пожирал павших. Людей, лошадей - без разбора, даже трава исчезала от его прикосновения. Атака остановилась. Южане были готовы ко многому, но к тому, что их соратники растворялись в воздухе, не оставляя после себя даже пыли... Они начали отступать. И это отступление всё больше и больше напоминало паническое бегство. Но Киран не остановился, началось преследование. Демоны роя запрыгивали на испуганных лошадей, сбрасывали всадников, отрывали головы пешим солдатам. А пожиратель становился всё моложе и моложе. За несколько минут из старика он превратился в мальчишку и сейчас выглядел ненамного старше Ольвен. Одежда стала ему велика, а сапоги и вовсе свалились с ног.
  - Киран, - Натан зашептал пожирателю прямо в ухо. - Киран, остановись. Они уходят. Не нужно больше. Киран, ты победил, хватит.
  Киран открыл глаза. У него не было ни белков, ни радужки - одна сплошная темнота, но Натану показалось, что он на него смотрит.
  - Мне нужно избавиться, - с трудом прошептал пожиратель. - Загадай желание.
  От чего избавиться? От лишней силы? Натан посмотрел на Гвен. Она стояла чуть в стороне и неотрывно смотрела на Кирана. По её щекам катились слёзы. Когда-то её постигла такая же участь, но рядом не было никого, кто мог помочь. Киран стал таким же ребёнком, как она. И, наверное, чувствует, что теряет себя, как в своё время она. Загадать желание, на которое Киран сможет потратить лишние силы. Благодаря которому вновь станет собой. Это должно быть что-то огромное. Что-то невероятное.
  - Я соскучился по лесу, Киран, - Натан улыбнулся, пытаясь подбодрить друга. - Сделай мне лес.
  - Это хорошее желание, - Киран слабо улыбнулся в ответ. Его тело обмякло. Рой растворился, как сон. Пожиратель потерял сознание? Отключился? Натан прижал его голову к своей груди. Кирана всегда успокаивало биение человеческого сердца. Может, так ему будет легче?
  Блеснула молния и сразу же загрохотал гром. Пришла гроза. Вода обрушились с неба с тихим шуршанием. Всё вокруг потемнело, и недавнее поле боя скрылось за стеной дождя. Капли больно били по плечам и голове. Люди вновь бросились прятаться, в этот раз от разбушевавшейся стихии. Блеснула ещё одна молния, ближе, чем предыдущая, ей вторили раскаты грома.
  Нужно было отнести Кирана куда-нибудь в сухое место - ему сейчас нужны тишина и покой. Натан попробовал встать, но чьи-то руки тяжело опустились на плечи, не давая пошевелиться. Гвен. Она отрицательно покачала головой. Его нельзя двигать?
  - Его нельзя оставлять под дождём! - Натан чувствовал, что замерзает. Неутихающий ветер рвал промокшую одежду.
  Гвен обошла вокруг и села на камни перед младшим магом. Всмотрелась в лицо Кирана.
  - Нужна крыша, - сказала она. Натан от удивления вздрогнул - впервые за всё это время он слышал её голос. Обычный детский голос. Гвен подняла руку и ткнула пальцем куда-то вверх. Сразу же стало тихо, как будто кто-то закрыл окно на шумную улицу. Лить перестало, ветер утих. Натан недоверчиво осмотрелся. В шаге от него капли всё так же разбивались о камни. На пригибающихся людях развевались одежды. Но они были ограждены от всего этого невидимой стеной. Натан посмотрел вверх. Над их головами медленно вращался голубой мерцающий круг. Такой же круг, какой он видел давно, ещё в школе, когда Киран превратил воду в вино.
  - Спасибо, - поблагодарил он Гвен, но та, по своему обыкновению, промолчала.
  
  Глава 18
  
  Дождь лил весь день и большую часть ночи. Несколько раз на стену возвращался Анакс, приносил обед и ужин, но еда так и осталась нетронутой. Солдаты опасливо обходили странную троицу стороной. Несмотря на ужасную погоду, нужно было нести стражу - вдруг зивяне всё же захотят вернуться? Нельзя допустить, чтобы город остался совсем без защиты.
  Буря успокоилась, когда небо на востоке уже окрасилось в серый цвет - близилось утро следующего дня. Натан уже ничего не соображал, когда Гвен внезапно встала и направилась к лестнице. Наконец-то можно было встать. Всё тело затекло от долгого сидения в неудобной позе. Ноги почти не разгибались, а левую руку отлежал Киран, благополучно проспавший всё это время.
  - Киран, вставай, - он попробовал разбудить напарника, но тот даже не пошевелился. Примерившись, Натан взвалил его на спину - пожиратель, хоть и вернул себе привычный вид, стал легче, как человек после болезни. Младший маг поплёлся к спуску со стены - Анакс сказал, что Ровен открыла для них один из ближних складов и распорядилась поставить там несколько лежаков. Не постоялый двор, конечно, но всяко лучше, чем тащиться через полгорода в 'Старую подошву'. Киран что-то пробормотал во сне и смешно наморщил нос. Похоже, волосы младшего мага лезли ему в лицо.
  'Лишь бы не навернуться', - думал про себя Натан, балансируя на крутых ступеньках. После всего пережитого это была бы глупая смерть. Киран оглушительно чихнул. Младший маг замер, пытаясь удержать равновесие. Лишь бы не навернуться.
  Натан заснул раньше, чем его голова коснулась подушки, но не успело встать солнце, как он вскочил, весь мокрый от пота. Во сне он вернулся обратно на стену. Перед его глазами гибли люди, корчились в пыли лошади, кругом валялись оторванные конечности, мертвецы глядели своими белёсыми буркалами, скалились и показывали распухшие языки. Киран кричал от боли, вокруг него уже натекла огромная лужа крови. Алая жидкость пробиралась между камней к ногам младшего мага. Натан попятился, и кровь потекла быстрее, преследуя его, как неведомый хищник.
  В тёмном помещении склада был тихо. Осунувшийся Киран спал на соседнем лежаке, там, куда Натан его уложил. Гвен возилась с какими-то корзинами в дальнем углу. Возможно, там была еда. Младший маг какое-то время лежал, прислушиваясь к шуршанию, пытаясь унять бешено стучащее сердце. Ему было страшно засыпать снова. Вдруг кошмар вернётся? Он не ожидал, что смерти этих людей будут преследовать его. Но это ведь он виноват. Это он устроил бойню. У зивской армии не было шансов против пожирателя. И Натан ещё раз посмотрел на Кирана. Он чуть не угробил его. Чуть не убил своего друга. Из-за каких-то глупых принципов. Кто оценит, что война не пошла дальше Крейтона? Большая часть людей даже не узнает, что им что-то угрожало. И Натан ведь их даже не знает. Как не знает и тех, кто вчера умер по его вине. Не было ли лучшим решением уехать из города? Как это сделала большая часть магов, как просил Киран. А каково теперь будет ему? Ведь это он, а не Натан убивал. И если теперь Натану так паршиво, то каково ему?
  Раздался стук. Оказывается, незаметно для себя младший маг вновь заснул. Капитан Матиан виновато улыбнулся. На полу валялись рассыпавшиеся яблоки.
  - Прости, не хотел разбудить, - прошептал он.
  - Привет, - Натан покосился на Кирана, но тот продолжал крепко спать. Гвен нигде не было видно. Младший маг слез с лежанки и присоединился к капитану, чтобы помочь ему собрать яблоки. - Как там?
  - Анакс сказал, что вы яблоки любите. Надеюсь, он не выставил меня посмешищем?
  - Киран обрадуется, когда проснётся. Спасибо.
  Капитан облегчённо вздохнул:
  - Этот маг чудной такой - как меня видит, всё время пытается спрятаться. Будто я его съем.
  Похоже, Матиан не узнал в мальчишке-сорванце Анаксе дочь аристократического рода Базилен. Хотя имея такой дар перевоплощения, Анаксу с самого начала нечего было опасаться.
  - Сейчас все заняты рубкой деревьев, - продолжил капитан. - Я уже еду обратно на площадку.
  - Деревьев? - Натан опешил. Откуда здесь деревья?
  - Да, ты хорошо это придумал. Теперь зивяне в ближайшее время не вернутся. Как кузнец проснётся, передавай ему привет. Не думал, что он так крут, - Матиан похлопал младшего мага по плечу и вышел. А Натан так и остался сидеть на полу с сумкой яблок в руках. Какие ещё деревья? Лес, что ли? Но зачем его рубить?
  
  Киран с трудом приходил в себя. Проснувшись, он долго лежал, рассматривая потолок, который терялся в полумраке склада.
  - Как ты? - раздался рядом неуверенный голос. Натан сидел на своей постели и пристально смотрел на пожирателя.
  - Нормально, - голос был очень хриплым. Киран сел, но голова у него так закружилась, что пришлось вцепиться в лежак, чтобы не упасть. - Как остальные?
  - Гвен бегает где-то. После грозы она теперь не боится от тебя отходить. Анакс помогает Ровен и остальным - они делают просеку, - Натан помолчал. - Ты когда лес растил, забыл дороги оставить.
  Киран хмыкнул:
  - Да, как-то не подумал.
  - Народ торопится - провианта в городе не очень много, а там дебри такие, что просто так не пробраться.
  - Прости.
  - Нет, это ты прости, - Натан вздохнул. - Я как-то не думал, что оно всё так... получится.
  - Ты что, извиняешься, что ли? - Киран попробовал засмеяться, но тут же со стоном схватился за голову. Череп, казалось, вот-вот лопнет.
  - Ты как? - младший маг вскочил и тут же замер, не зная, что делать дальше.
  - Сейчас пройдёт, - Киран сидел с закрытыми глазами. - Просто перестарался.
  - А ты... не потеряешь себя?
  - Раньше об этом нужно было думать, - Киран вздохнул. Посмотрел на напряжённого и перепуганного мага и чуть было опять не рассмеялся, но вовремя остановился. - Я оказался невероятно умён и убивал их до того, как поглотить. Что скажешь?
  - Да уж. Гениально, - Натан немного успокоился. То, что Киран более или менее пришёл в себя и даже пытается смеяться, немного успокоило мага. - Как станет получше, Ровен звала к себе. Хотела поговорить. Теперь не отвертеться, она уже поняла, что это мы всех демонов перепугали своими фейерверками.
  Как не хочется объясняться с другими магами! Но, похоже, придётся. Киран опять закрыл глаза - так голова болела меньше и почти не кружилась. А после Ровен будут другие маги. Тот же мастер Брентон. Почему он не подумал, что освобождение Гвен обязательно заметят? Почему он не подумал, что все демоны переполошатся? Это Манкато решил поверить пожирателям. А остальные? Они ведь не знают, что в этом мире они в безопасности. В относительной безопасности. Здесь достаточно другой еды, более доступной.
  - Тогда я лучше ещё полежу, - Киран медленно, стараясь не делать резких движений, опустился обратно на лежак. Он чувствовал себя пустым. Каким-то неполным. Будто бы забыл что-то важное, но никак не мог понять, что именно. Может, если ещё немного поспать, то всё станет, как раньше?
  
  - Итак, за проявленные мужество и героизм, - Ровен, довольная, смотрела на Кирана. - Город за своё спасение и предотвращение военных действий в Торренсе решил наградить вас приличествующим образом. Мастер Киран, вам полагается две тысячи печатей. Канцелярия также подготовила грамоты, в казначействе вам выдадут деньги. Прошу вашу книгу, - она протянула руку.
  - Но я уже говорил, я не маг, - Киран посмотрел на протянутую ладонь. - Я телохранитель. Маг - он, - он кивнул в сторону Натана, мнущегося рядом с Анаксом. Ровен засмеялась.
  - Не стоит отпираться. Я понимаю, что старшие маги тоже люди и по своим причинам иногда стремятся хранить анонимность. Но весь город видел, как вы колдовали.
  - Я не колдовал и я не маг, - Киран устало вздохнул. Он выглядел неважно.
  - Это даже не смешно.
  - А я и не говорю, что должно быть смешно. Если хотите кому-то отдать печати, отдайте ему. Я же не откажусь от грамот и горячего ужина.
  Ровена замолчала, и в писарне воцарилась тишина. Было слышно только, как поскрипывали под ногами половицы.
  - Как же тогда вам удалось остановить Зив? - нашлась, наконец, магиня. - Уж не привиделись ли мне все те демоны?
  - Ну отчего же... - Киран в задумчивости потёр подбородок. Они с Натаном так и не придумали, как объясниться с Ровен, но при этом не сказать, что Киран - из другого мира. - Отличные демоны.
  - Вашу книгу, мастер Киран.
  - Но у него действительно нет книги, мистресс Ровен! - вступился за пожирателя Анакс. Он пошёл с ними за компанию, просто на всякий случай. Тем более что борьба с деревьями отнимала слишком много сил - жечь их было настоящим мучением. Манкато выдыхался очень быстро, и обычно его хватало только на то, чтобы зачистить подлесок или убрать старые коряги.
  - Вы что за балаган тут устраиваете? - Ровен нехорошо прищурилась. - За девчонку меня держите? Демоны перестали отзываться аккурат после вашего похода на юг. Но ваши фамильяры при вас. И во время битвы - этот рой. Я даже не слыхала о таком. Причём призвать без круга и удерживать столько демонов одновременно - вы считаете, всякий маг на такое способен? Да не всякий из старших возьмётся провернуть такой фокус! А вы говорите, нет книги! Вы что, из Наблюдателей?
  - Э-э-э...
  Их уже третий раз приняли за Наблюдателей. С другой стороны, человеческий ум всегда пытается найти приемлемое объяснение происходящему, и вариант с Наблюдателями был одним из самых подходящих. В любом случае это намного более похоже на правду, чем то, что Киран - не человек. Натан подумал о двух тысячах баллов и чуть не заплакал - если уж на то пошло, то он был единственным, кому Ровен могла их дать. Ну не пожирателю же, право слово. Но, судя по всему, только Кирану она и согласна была эти баллы поставить. Не юному же сосунку, которому до звания обычного, не младшего мага, работать ещё минимум несколько лет.
  - Скажи ей, - прошептал Киран Натану.
  - Нет, ты ей скажи, - так же шёпотом огрызнулся Натан. Они замолчали, буравя друг друга взглядами.
  - Что вы мне должны сказать? - Ровен всё больше чувствовала себя не в своей тарелке. Как-то иначе она представляла себе торжественные поздравления. И уж точно не ожидала, что поздравляемый будет отпираться.
  - Киран из другого мира, - опять подал голос Анакс. - Когда Натан призывал демона, чтобы заключить контракт, Киран воспользовался его вратами и пришёл в этот мир, чтобы спасти свою сестру, Гвен, которую держали в плену южане. Несколько недель назад мы добрались до темницы и освободили Гвен. Вы могли видеть сполохи сражения. Так что Киран прав - он не маг, и так как он фамильяр Натана, баллы за его действия должны перейти контрактору, то есть Натану.
  - А почему же пропали все демоны?
  - Потому что когда мы сражались, они увидели силу Кирана и испугались, что он их поймает. Видите ли, в своём родном мире Киран - демонолог, он охотится на демонов. Манкато остался со мной, потому что Киран пообещал, что ловить его не будет. На самом деле он в этом мире вообще не планировал ловить демонов, он хотел только спасти сестру, но демоны ведь об этом не знают.
  - Вот оно что... - протянула Ровен. Анакс бросил снисходительный взгляд на друзей - совсем без него справиться не могут. Но тут старший маг заговорила вновь, и Анакс быстро поник под градом её слов. - Что за чушь! Как жаль, что вы уже взрослые, и я не могу вас выпороть. Мастер Анакс, вы из этой троицы выглядели самым разумным, и что же это вы рассказываете? Придумали бы ещё, что сам Неназываемый вернулся и устроил всем хорошее времяпрепровождение!
  Натан с трудом подавил улыбку. Знала бы Ровен, что девчонка, лазающая сейчас где-то в лесу, и есть Неназываемый. Иногда самые безумные наши идеи очень близки к действительности.
  - Но это правда! - Анакс покраснел в свойственной ему манере, до самых кончиков ушей. - Вам проще видеть везде происки секретных служб, чем прислушаться к стоящим перед вами людям?
  - Мне очень жаль, что всё так сложилось, но, похоже, с награждением придётся обождать, пока мы не пробьём дорогу наружу.
  - Как скажете, мистресс Ровен, - Киран поклонился, как того требовал этикет. - Мы можем идти?
  
  Моросил дождь. На севере уже начиналась зима и, возможно, в Лорсе даже выпал первый снег, а здесь ещё правила осень. Выбраться из Крейтона оказалось не такой лёгкой задачей, как они предполагали. Киран был ещё слишком слаб, и не было и речи о том, чтобы он призвал лунных волков. Гвен всё время пропадала в лесу, возвращаясь только к вечеру, с волосами, полными листьев, сучков и мха. Усталая, но довольная. 'Нужна крыша', - единственные слова, которые младший маг слышал от неё за всё время. Дорогу всё ещё не прорубили, Манкато был огненным демоном и людей по воздуху носить не мог, а другие демоны не отзывались.
  На празднование дня рождения Натана собралось не очень много народу: Киран, Анакс, Гвен и капитан Матиан. Мистресс Ровен отказалась, сославшись на неотложные дела, хотя какие дела могут быть в закрытом от всего мира городе? Угощение тоже было небогатым. Сейчас любая еда была на вес золота - если через две недели не закончить с дорогой, то в городе начнётся голод. Они воевали с деревьями уже почти неделю, и пока безрезультатно.
  - Поздравляем! - застучали глиняные бока кружек. Пенился эль.
  Гвен подарила имениннику венок из ивовых прутьев. Матиан притащил из своих тайных запасов бутыль крепкого самогона на травах. Анакс вручил Натану новый кожаный пояс, а Киран - новый чехол для писчих принадлежностей. Празднование получилось без размаха, зато очень душевным.
  - А я тут подумал, - ближе к ночи поинтересовался Киран, - можно ли считать день, когда я попал в этот мир, моим днём рождения?
  - Ну, хм... - после выпитого Натан соображал плохо. Всё же не стоило мешать эль с самогоном. - В целом да. По крайней мере, именно эту дату я указывал во всех твоих документах. Ты тоже хочешь отпраздновать?
  - Не сейчас. Вот выберемся куда-нибудь... в Лорс тот же... можно будет и попробовать, - Киран ухмыльнулся. - Значит, у Гвен тоже день рождения есть?
  - И у Гвен тоже.
  - Мы крутые, - Киран обнял Натана и... заснул. Натан с минуту ждал, что он сдвинется, но тот лишь мирно посапывал. Алкоголь на слабого ещё пожирателя подействовал намного сильнее, чем можно было предположить.
  - Слезь с меня, сле-е-е-езь, - Натан попробовал освободиться, но безрезультатно. Киран держался крепко. Анакс, наблюдавший за этой вознёй, захихикал. К нему присоединилась Гвен. Матиан заигрывал с подавальщицей. Определённо, пора идти спать. Интересно, когда-нибудь у них будет ещё возможность вот так собраться? По-домашнему. Вдруг Натан понял, что за эти месяцы путешествий соскучился по Дубовой Роще намного больше, чем за всё время учёбы в школе. Может, потому, что сейчас он не знал, вернётся ли домой? Они всё время мчались вперёд без возможности отдышаться, и каждый день нёс с собой новые опасности и открытия. А может, потому, что он стал старше? Кто бы объяснил.
  
  Киран сидел на ступеньках магистрата и размышлял о превратностях судьбы. Только он вроде бы начал приходить в себя, как Натан устроил попойку в честь дня рождения, и теперь его вновь мутило. Не хотелось совершенно ничего, только лечь и забыться. Несмотря на первые заморозки, Гвен опять пропадала где-то в лесу. Анакс с Натаном работали на вырубке, помогая в меру своих скромных сил. А Киран ничего не делал. И как маги заставили себя заняться делом после вчерашнего, для него оставалось загадкой. Может, это ему одному так плохо?
  - Летят! Летят!!! - по улице к ратуше бежал человек.
  'Кто летит?' - вяло подумал Киран. Может, поздние гуси? Хотя какая разница. Нужно вернуться в 'Подошву' и вздремнуть. Вдруг полегчает. Киран поднялся со ступенек и побрёл прочь. Да, вздремнуть - это отличная идея.
  Внезапно налетел ветер, пыль на площади поднялась плотным облаком. Киран закашлялся. Попятился, прикрывая лицо рукавом. Вдруг его опалило жаром. Рывок, и камни мостовой больно ударили в спину. В глазах потемнело.
  - Я так и знал, что это ты! - сквозь звон в ушах пробился чей-то рык. Чужое дыхание душило, не давая вдохнуть.
  'Пусти! - хотел крикнуть Киран. - На помощь!' - хотел позвать он. Хотя какая разница? Сознание уплывало прочь, покачиваясь на волнах темноты. Сил бороться не было. Не было сил даже просто открыть глаза.
  - Отпусти его! - где-то на краю сознания чей-то срывающийся голос. Взрыв? Грохот. Тяжесть, давившая сверху, пропала, и Киран смог откатиться в сторону, кашляя и отплёвываясь. Песок скрипел на зубах.
  - Ты с ума сошла?! Отойди! - кажется, это мастер Брентон. Киран с трудом открыл глаза и осмотрелся. Прямо перед ним, закрывая большую часть обзора, стоял Анакс. Вверху вился, складываясь в огненные восьмёрки, Манкато в драконьем облике.
  - Нет! - голос Анакса звенел от ярости. - Не смей его трогать!
  Пожиратель с трудом поднялся на ноги. Его знобило и бросало в жар одновременно, раскалывалась голова. Ксантус, демон-дракон, стоял рядом со своим контрактором, и раскалённый воздух гудел вокруг него, как в кузнечном горне. Чуть дальше стоял незнакомый маг, и над ним вился полупрозрачный воздушный демон.
  'Так вот как они сюда попали', - отстранённо подумал Киран. А уж он-то надеялся, что если Ксантус не испугался и не сбежал, то без контрактора сюда не сунется. Наверное, этот воздушный демон из первой главы Книги Имён. Иначе трудно объяснить, как он отважился оказаться совсем рядом с двумя пожирателями. Что-то кольнуло в груди. Где Гвен? С ней всё в порядке? Но девчонки нигде не было видно. Возможно, она до сих пор сидит где-то в чаще, даже не подозревая о нагрянувших гостях.
  - Как смеешь ты защищать врага нашего рода? - зашипел на Манкато Ксантус. - Отойди!
  - Нет, - Манкато спустился ниже и принял человеческую форму.
  На несколько мгновений всё на площади замерло. Возможно, сразу же после этого началась бы ужасная битва, но в наступившей тишине раздался глухой звук. Киран всё же потерял сознание и упал на мостовую.
  - Ты не находишь, что несколько преувеличиваешь его опасность? - прожурчал воздушный демон и тоже принял человеческий облик. Он был полупрозрачным, как призрак, и его тихий голос звучал так, будто он говорил под водой.
  - Он притворяется, - с сомнением откликнулся Ксантус. - Пожиратели - лучшие притворщики.
  
  - У него жар.
  Чей-то далёкий голос. Прохладная ладонь на лбу. Тень отодвинулась в сторону, и яркий свет ударил в глаза. Киран застонал.
  - Ты меня слышишь?
  Слова отдаются эхом в гудящей голове. Чего хотят все эти люди?
  Уйдите.
  Отстаньте.
  Оставьте меня в покое.
  Прохладная темнота. Домой. Как хорошо бы сейчас было оказаться дома. В тишине. Спрятаться. Пропасть. Раствориться...
  - Киран! Киран! Киран, открой глаза.
  Прочь.
  - Киран, смотри на меня.
  Пронзающая вспышка боли. Пожиратель попытался вывернуться, освободиться, но боль преследовала, пульсировала, нарастала, вырывала из забытья.
  - Киран!
  'Натан, - всплыло слово откуда-то из темноты. Без образа, пока что только голый каркас из рассыпающихся звуков. - Печать. Нужно открыть глаза, и тогда боль уйдёт'.
  Киран сделал над собой усилие и поднял веки. Над ним маячило какое-то бледное пятно. Лицо.
  - Не смей умирать, слышишь? Не смей терять себя!
  Всё тело скрутило судорогой, перед глазами заплясали белые мошки. Киран выгнулся дугой и закричал, но с губ сорвался лишь еле слышный хрип.
  - Что стоите?! Лекаря! Позовите лекаря кто-нибудь!
  
  Натан нависал над армейским костоправом всё то время, пока тот обследовал мечущегося в бреду пожирателя.
  - Что с ним? Что с ним?!
  - Не кричите мне на ухо, молодой человек, - лекарь поморщился. - Я соболезную, но даже могущественные маги не защищены от болезней. У него пневмония. Это не лечится. Если повезёт - выживет.
  - Не может быть, - ноги у Натана подкосились, и он без сил опустился на кровать. - Что значит 'если повезёт'?
  - Воспаление лёгких. Чтобы помочь ему побороть болезнь, могу рекомендовать держать больного в сухости и тепле. Делайте холодные компрессы, чтобы сбить жар. Побольше горячего питья, я вам дам травы настаиваться. Если он не сгорит в ближайшие несколько дней, может, и выкарабкается. Но сразу скажу - надежды мало. Скорее всего, он не переживёт даже сегодняшнюю ночь. Крепитесь, - лекарь похлопал оцепеневшего Натана по плечу и вышел.
  Всё-таки он заболел тогда на стене. Ни импровизированная крыша Гвен, ни старания младшего мага, который держал пожирателя, чтобы тот не замёрз на холодных камнях, - ничего не помогло. Натан не смог защитить самое дорогое. Сначала умер отец, потом мать, теперь уходит Киран. Младший маг сжал обжигающе горячую руку напарника.
  Это всё он виноват. Если бы не его дурацкие желания, Киран был бы сейчас в порядке. Он и так крепко сдал после освобождения Гвен. Заставлять его сражаться против армии Зива было слишком... Гвен! Натан встрепенулся. Ведь Гвен тоже пожиратель?! Тогда, после пыточной Тобиаса, Киран вытащил младшего мага с того света. Вдруг Гвен сможет спасти Кирана?
  - Гвен, иди сюда, - позвал Натан. Она всё ещё не вернулась из леса, но маг надеялся, что она услышит, что отзовётся. - Мне нужна твоя помощь. Киран умирает.
  Он очень надеялся на появление Гвен. У неё ведь такая же Печать, как и у Кирана. Но прислушается ли богиня к зову жалкого смертного? В воздухе запахло грозой. Натан почувствовал, как волосы на затылке встали дыбом.
  - Подвинься, - раздался детский голос. Слишком серьёзный, чтобы принадлежать ребёнку. Золотоволосая девочка опустилась на колени рядом с кроватью. Она появилась просто посреди комнаты. Без грома и молний. Только что её не было, а теперь есть. Гвен положила свои маленькие ручки на грудь Кирана и закрыла глаза, будто к чему-то прислушиваясь. Вздохнула. - Мне понадобится время.
  Посмотрела на Натана.
  - Тебе стоит пойти развеяться. Не волнуйся, с ним всё будет в порядке. И лицо вытри. Не пристало мужчине на людях плакать.
  
  В общем зале свободных столов не было. Известие о том, что в Крейтон прорвался кто-то с той стороны леса, моментально облетело город, и все, кто не был занят прокладкой просеки, собрались посмотреть на гостей. Ровен старалась держаться уверенно, но было видно, как она нервничает: не каждый день приходится встречать королевского мага. Высокие гости наотрез отказывались уходить из таверны, хотя им уже приготовили комнаты в доме князя.
  Натан замер на последних ступеньках лестницы, размышляя, что теперь делать: сесть негде, да и Анакса в такой толчее не найти. Он уже собирался пойти обратно в комнату, когда его окликнул капитан Матиан.
  - Говорят, что из-за нашего кузнеца сюда пожаловал сам королевский маг, - офицер вводил младшего мага в курс последних сплетен за кружкой эля. - И теперь из-за него хочет остановиться на этом постоялом дворе. Ты представляешь!
  - Да уж, - Натан покосился в дальний угол, где сидели почётные гости.
  - А этот тощий рядом с ним, - продолжал тем временем капитан, - это мастер Доран, воздушный маг, охраняет северные рубежи. Говорят, он невероятно крут. С виду и не скажешь.
  - Да уж, - Натан чувствовал себя не в своей тарелке. Он ощущал тяжёлые взгляды трёх могущественных магов, и их внимание не сулило ничего хорошего. Мастер Доран разглядывал Натана скорее с любопытством, мистресс Ровен злилась, что не предусмотрела возможность появления королевского мага в её городе, и всю вину за это, казалось, возложила на Натана, а мастер Брентон своим нежным взглядом обещал незабываемые удовольствия на дыбе. Натан был готов отдать многое, чтобы поменяться с Кираном местами. Пусть бы он сам разбирался с этой троицей, пусть бы он сам чувствовал вину. Почему он не смог остановить младшего мага? Пожиратель ведь сильнее. И Гвен - уж она-то могла вмешаться и всё сделать в лучшем виде. Что ей помешало? Или она не поняла, что происходит с Кираном, точно так же, как и остальные? Просто списала всё на усталость. Поглотить столько силы и превратить её в нечто совершенно иное - пожиратель от одного этого должен был чувствовать себя вывернутым наизнанку. Он мог не заметить начавшееся воспаление, пока не стало слишком поздно.
  Вдруг в зале воцарилась непривычная тишина. Натан поднял взгляд от кружки и оторопел. Оказывается, мастер Брентон поднялся из-за своего стола и, пройдя через весь зал, теперь стоял рядом с ними. Он внимательно рассматривал младшего мага, будто изучая неведомую зверушку.
  - Ты оставил своего фамильяра умирать одного? - похоже, он уже знал, что у Кирана воспаление лёгких.
  - С ним Гвен. Она лучше знает, что делать.
  - Гвен? - мастер Брентон нахмурился. - Ребёнок?
  А вот и нервный тик. Оставалось только надеяться, что никто не заметит, как дёргается веко. Откуда этот маг всё знает? Ровен, наверное, всё рассказала. Хотя, похоже, не всё, иначе он бы так не удивлялся. Скорее всего, он ещё не понял, кто такая Гвен.
  - Так будет лучше для всех. А где Анакс?
  - Анакс? А что с ним?
  - Вот и мне интересно, что с ним, - Натан почувствовал, что начинает злиться. Это было плохо. Беспричинный и бесконтрольный гнев никогда до добра не доводил. Нужно успокоиться. Может, это начинается истерика?
  - Он сейчас у себя. Размышляет над своим поведением, - мастер Брентон скривился, будто съел лимон. - Что планируешь делать теперь?
  Он спрашивал это, будто интересовался погодой. Натан вцепился в стол так, что побелели костяшки пальцев. Капитан Матиан тихонько отодвинулся в сторону: он совсем не хотел случайно попасть в драку двух магов.
  - Ровен говорила о печатях, - как ни в чём не бывало, продолжал королевский маг. - Я думаю, что все две тысячи по закону принадлежат тебе. И я позабочусь о том, чтобы Лорс тоже добавил что-нибудь. Как-никак, тебе удалось предотвратить войну. Сколько тысяч невинных людей спасено благодаря тебе. Корона этого не забудет.
  - Спасибо, - гнев сменился грустью. Право слово, уж не заболел ли он тоже?! Определённо нужно отдохнуть. Ещё несколько минут, и надо возвращаться в комнату. Гвен ведь молодчина, она ведь справится и при нём? Находиться здесь, в обществе этих странных, чужих людей с каждым мгновением становилось всё тяжелее. Пусть Натан ничем не мог помочь Кирану, сейчас он хотел быть поближе к своему напарнику.
  
  Казалось, что тело исчезло, бесследно растворилось. Постепенно сквозь пелену тишины начали пробиваться звуки, сначала далёкие, они становились всё яснее и понятнее. Кто-то прошёл по коридору. Снизу, из общей залы, доносился шум застолья. По улице прогромыхала телега. По звукам Крейтон совсем не походил на город, оказавшийся в беде.
  Киран тихо вздохнул. Шевелиться не было ни сил, ни желания.
  - Заставил ты всех поволноваться, - тихо сказала Гвен. Оказывается, всё это время она сидела рядом. - Почему не сказал мне, что тебе так плохо? Можно было и не доводить до такого.
  Киран обвёл взглядом комнату. На столе тускло светился фонарь. Натан спал в своей кровати. Даже во сне горестная складка между бровей младшего мага не разгладилась. Раньше он вроде бы так не хмурился.
  - Я сам не думал, - его хватило только на слабый шёпот. - Никогда не приходилось болеть.
  - Будь внимательнее, человеческое тело очень хрупкое, - Гвен забралась в постель к Кирану и устроилась под боком. Положила голову ему на грудь, прислушиваясь, как всё клокочет внутри. - Завтра мне придётся встретиться с этим драконом-переростком, Ксантусом. Что-нибудь посоветуешь?
  - Он очень силён. И очень самоуверен. Может, удастся этим воспользоваться.
  
  Глава 19
  
  Киран в задумчивости рассматривал облетевшие деревья парка. Летом отсюда, должно быть, открывался прекрасный вид. Мастер Брентон распорядился поселить их в Гнезде Финиста. Натан дни и ночи напролёт сидел в библиотеке или тренировался на заднем дворе. В моменты, когда младший маг плёл очередное, особо заковыристое заклинание, пожиратель чувствовал лёгкое покалывание в левой руке, где затаилась Печать. Видано ли, с учётом всех баллов внезапно оказалось, что Натан мог экзаменоваться на звание старшего мага пятой ступени. Воистину, он станет самым юным старшим магом за всю историю. Единственное - кроме необходимого количества баллов, необходим ведь и опыт. Да, Натан научился правильно пользоваться силой своего могущественного фамильяра, но искусство построения кругов и точность плетения заклинаний оставляли желать лучшего. К счастью, из-за паники среди демонов экзамены отложили на неопределённый срок, и это играло им на руку - у младшего мага было время подготовиться.
  - Может, всё же в этот раз сдавать просто на мага? Не на старшего? - в который раз бормотал Натан, роясь в свитках. Его глаза были красными от недосыпания и постоянного напряжения. Мастер Брентон не запрещал пользоваться своей библиотекой, но и особо не помогал. От Анакса, который сам ещё только готовился к экзамену на мага пятой ступени, толку тоже было мало. Киран потянулся до хруста в костях. С улицы доносился задорный лай: это Гвен играла с собаками. С людьми она сходилась плохо, и после приезда в Гнездо большую часть времени проводила с домашней живностью, которая вызывала у неё бурный восторг.
  Дверь без стука распахнулась. На пороге стоял мастер Брентон. Бросив быстрый взгляд на двух усердно занимающихся младших магов, он повернулся к растянувшемуся возле окна пожирателю.
  - Мастер Киран, есть дело. Не соизволите уделить мне несколько минут?
  - Как скажете, мастер Брентон, - Киран торопливо поднялся с кушетки. - Пойдёмте в кабинет?
  - Да, пожалуй, - хозяин дома развернулся на каблуках и вышел. Киран ослепительно улыбнулся Натану и Анаксу и заторопился следом. Как хорошо, что ему не нужно учиться. Маги проводили его завистливыми взглядами. Мастер Брентон, убедившись, что Киран вполне адекватен и убивать налево и направо не собирается, проводил с ним всё свободное время, пытаясь выведать как можно больше - неважно чего, будь то знания Кирана о Зиве или истории из жизни пожирателей в их родном мире. Ксантус поначалу ворчал, но в итоге смирился - ему самому было интересно посмотреть на пожирателей вблизи. Гвен оказалась плохим объектом для наблюдений: она почти не разговаривала, своей магической сущности не проявляла и даже аппетит у неё был умеренный, поэтому почти всё внимание досталось Кирану.
  Пожиратель устроился в глубоком кожаном кресле рядом с камином - за те несколько недель, что они жили в резиденции королевского мага, он привык считать его своим. Мастер Брентон подошёл к окну и в задумчивости смотрел во двор. Там Гвен, хохоча, бегала с двумя гончими.
  - Его величество король Дюран желают организовать в вашу честь торжественный приём, - наконец произнёс королевский маг. - В твою и Натана.
  - Бесплатная еда, отлично, - Киран внимательно наблюдал за мастером Брентоном. Что-то было не так: ведь это радостная новость, почему же маг так напряжён?
  - Здесь, в Гнезде, вы в безопасности. Но за его пределами, даже в королевском дворце, я ничего обещать не могу, - мастер Брентон повернулся и пристально посмотрел пожирателю в глаза. - Ты силён, спору нет. Но даже при этом, если верить вашим рассказам, Натана уже дважды чуть не убили. А сейчас ты ослаблен. Сможешь ли ты его защитить в этот раз? Если твоего контрактора убьют, то вас с Гвен выбросит из этого мира. Так работает круг. А Зив сейчас из кожи готов выпрыгнуть, только бы достать вас - мадкира и его мальчишку.
  Киран отвёл взгляд. Королевский маг был прав. Даже слишком. Каждый раз пожирателю удавалось спасти Натана буквально в последний момент, но сколько ещё продлится это везение?
  Похоже, мастер Брентон всё понял без слов. Он со вздохом отвернулся обратно к окну:
  - Я не могу отменить празднование совсем, его величество капризен и своенравен. Но я могу немного отложить его, чтобы ты восстановил хотя бы часть сил. Ты понимаешь, к чему я клоню?
  - Да, - голос Кирана был тих.
  - Возможно, я вижу тени там, где их нет. Но я хочу быть уверен, что всё пройдёт хорошо. Я не хочу, чтобы Базилен расстраивалась.
  
  Первый снег выпал лишь в середине декабря. Прошло уже больше года с тех пор, как Киран стал фамильяром Натана. Столько удивительных событий произошло за это время! Иногда младшему магу казалось, что этот год был насыщенней, чем вся его предыдущая жизнь.
  В Лорс приехали Тор, Ольвен и Шихан - его величество разрешил пригласить на празднование друзей и родственников. Лорен никак не могла определиться, какое же платье ей выбрать для столь знаменательного события. Горан лишь снисходительно посмеивался - он точно знал, что надеть.
  Ольвен, ни разу до этого не бывавшая в столице, каждый день проводила в городе, и кому-нибудь из старших приходилось её сопровождать. Натан наслаждался беззаботной жизнью, и единственный, кто его беспокоил, - это Киран, который с каждым днём мрачнел всё больше.
  Ситуация была немного напряжённой: маги, лишившиеся фамильяров, оказались в неопределённом положении. Их польза короне и обществу резко уменьшилась, а и без того не очень дружелюбные отношения с не-магами ухудшились ещё больше. При деле остались лишь несколько магов с демонами из первой главы Книги Имён, среди них были Преподобная Райна с её ледяной Кванник, мастер Брентон с огненным Ксантусом и мастер Доран с воздушным Кари, доставивший тогда королевского мага в Крейтон. Анакс, младший маг без имени, выглядел в такой компании белой вороной. Остальные маги, лишённые возможности нормально колдовать, не могли работать, а поскольку они уже успели привыкнуть к роскошной жизни, то отказывались смириться со своим новым положением.
  - Киран, мне надоела игра в молчанку, - в один из вечеров, когда до торжества оставалось меньше недели, Натан, наконец, не выдержал. - Скажи, что тебя так беспокоит? Ты опасаешься, что из-за демонов могут начаться волнения? Или что?
  В окно светили яркие звёзды, и даже чадящие трубы города не могли заставить потускнеть их морозное сияние. Вскоре должен был начаться ужин, который с приездом новых гостей стал очень шумным и продолжительным событием. Натан уже знал, как пройдёт этот вечер. Мастер Брентон будет вежливо разговаривать с Тором, а потом, сославшись на дела, уединится в кабинете. И, скорее всего, позовёт с собой Кирана. Тор останется в компании Шихана, и они, скорее всего, просидят до глубокой ночи с бокалами у камина. Ольвен будет обижаться на Гвен, не понимая, почему та не хочет с ней играть. Анакс сядет корпеть над учебниками, и Натану придётся к нему присоединиться. А потом наступит время сна. Возможно, это и есть счастье, но Натан чувствовал, что начинает задыхаться. Изо дня в день одно и то же. О чём таком секретничают пожиратель и королевский маг? Неужели ему одному интересно, что они задумали?
  Киран задумчиво посмотрел на напарника, прежде чем ответить:
  - Я опасаюсь, что за тобой охотится Зив. И сейчас вся надежда на мастера Брентона - я бесполезен в своём текущем состоянии, да и на Гвен рассчитывать особо не стоит. А мастер Брентон не всесилен. Он сам не уверен, что сможет чем-то помочь.
  - А Зив-то откуда знает, что охотиться нужно именно за мной?
  - О, будь спокоен, - Киран опять отвернулся к окну. - Не только у Торренса есть шпионы. Я прямо чувствую, что они собирают вторую армию, пока Торренс ослаблен отсутствием демонов. Жаль, нет сил опять позвать Тобиаса. Сейчас он очень пригодился бы.
  Натан хмыкнул. Что же, для Кирана это объяснение было логичным. Он действительно мог так думать и действительно мог так сильно беспокоиться об этом. Возможно, пожиратель и прав в своих опасениях, но у младшего мага не хватало фантазии, чтобы представить опасность. Ведь всё хорошо. Вот Тор и Ольвен. Они радуются, что Натан в одночасье стал богат и знаменит, а они остановились в резиденции самого королевского мага. Вот Лорен и Горан. Видно, что они немного завидуют, но при этом всё равно радуются за друга. Какой Зив? Какие наёмные убийцы? Это всё пустые страхи Кирана, который везде привык видеть врагов.
  - Как всё закончится, вернёмся домой, в Дубовую Рощу. Что скажешь? - решил подбодрить напарника Натан. - Нужно разумно вложить деньги. Купим земли... Может, организуем какое-то дело. Чем бы ты хотел заниматься?
  - Нужно подумать, - Киран кисло улыбнулся. - Разводить лошадей?
  - Да, можно и так. Сделаем себе имя, станем известны на весь Торренс. Не куксись, - Натан похлопал пожирателя по спине. - Всё будет нормально.
  
  Дворец сиял и переливался огнями. Грохотали по брусчатке разукрашенные кареты. Где-то там, в вышине, играла неслышная пока музыка.
  - Не высовывайся, - в который раз одёрнул Киран младшего мага. Натан так и норовил выпасть в окно, рассматривая проезжающие мимо экипажи и наружное убранство дворца.
  Они прибыли в двух чёрных с позолотой каретах с гербами мастера Брентона на дверцах. В одной ехали Киран, Натан, Брентон и Базилен, в другой - Тор, Шихан и Ольвен. Гвен наотрез отказалась участвовать в 'балагане', заявив, что в своей жизни она повидала достаточно людей, чтобы не видеть их больше вообще никогда.
  - Никуда не отходи, - в последний раз шепнул Киран, когда младший маг выходил из кареты. Посторонние будут считать пожирателя обычным телохранителем - молчаливой тенью, как это и положено.
  Лакеи в парадных одеждах встречали гостей у празднично украшенной лестницы. Ярко освещённые коридоры и залы поражали воображение. Ольвен держалась изо всех сил, чтобы не завизжать от восторга и вести себя, как подобает даме.
  Кружащие в танце пары, чинно разговаривающие о чём-то придворные - Натану казалось, что он попал в другой мир.
  Его величество король Дюран оказался невысоким крепко сбитым молодым человеком с вьющимися волосами и огромными карими глазами. На его лице застыло выражение странного болезненного удивления. Казалось, он удивлялся всему, на что бы ни посмотрел.
  - Ваше величество, - мастер Брентон почтительно поклонился. - Позвольте представить вам мастера Натана и его телохранителя, мастера Кирана. Они вдвоём остановили нашествие Зива под Крейтоном.
  Натан и Киран склонились в глубоком поклоне. Его величество король Дюран благосклонно кивнул в ответ. Как и предупреждал Анакс, он оказался молчаливым человеком. По словам младшего мага, королю нужно было привыкнуть к новым людям, чтобы начать при них разговаривать. Вредная и опасная черта, как для монарха. Королевский маг Брентон не вечен, да и не защитит от всех бед. Как его величеству удавалось удерживать престол, оставалось загадкой. Хотя, возможно, он обладал какими-то скрытыми талантами?
  Время неслось незаметно. Какие здесь были яства, какие напитки... И какие девушки! Горделивые аристократки в вычурных нарядах в этот вечер улыбались только Натану, герою битвы под Крейтоном. Несмотря на все предупреждения Кирана и его строгие взгляды Натан всё больше расслаблялся и уже тяготился присутствием своего напарника. Не последней причиной этому было и прекрасное дорогое вино. Самому Кирану, тоже объявленному героем битвы, внимания доставалось не меньше. Какие-то дамы, строгие мужчины в военной форме, молодые щёголи, матёрые придворные... Все хотели получить кусочек внимания, задать бессмысленный вопрос, высказать своё мнение.
  
  Кирану показалось, что его отвлекли на секунду, но когда он повернулся обратно, Натана нигде не было. Ни в основном зале, ни на балконе, ни в соседних коридорах. Никто его не видел. Никто не знал, куда и с кем он ушёл.
  - Мастер Киран! - королевский маг поймал взъерошенного пожирателя за рукав, заставляя остановиться. - Ты пугаешь гостей. Что случилось?
  - Натан пропал.
  - Я же говорил: глаз с него не спускать!
  Киран лишь вздохнул в ответ. Легко сказать не спускать, когда несколько сотен гостей только и делают, что отвлекают.
  - Я помогу. Главное, не паникуй, - мастер Брентон кивнул куда-то в сторону, и к ним сразу же подошёл кто-то из гостей. Несколько тихих слов, и незнакомец исчез. - Если он в замке, найдём.
  Вдруг Киран вскрикнул от неожиданности - его руку пронзила боль. С каждой секундой она становилась всё сильнее, пока не стала похожа на те почти забытые ощущения, которые преследовали пожирателя в последние мгновения в его родном мире. Печать жгла не хуже калёного железа. Киран схватился за руку, пытаясь унять боль. Как будто это могло помочь.
  - Мастер Киран? - королевский маг ещё не понял, что произошло.
  - Мы опоздали, - едва слышно прошептал пожиратель. Его разум захлёбывался. То, что он испытал в Крейтоне, теперь казалось сущей мелочью. Просто он забыл, что такое настоящая боль. Блеснула голубая молния, и рядом с Кираном из воздуха соткался рычащий и дыбящий шерсть жих. Его когти цокали о паркет пиршественной залы.
  - Ты что делаешь?! - оторопел мастер Брентон. Люди ещё не заметили зверя, но вот жих прыгнул вперёд, и гости с криками ужаса бросились врассыпную. Нарядная толпа расступалась перед ним, как кувшинки раздаются перед лодкой. Следом за жихом бежал Киран, немного погодя - мастер Брентон. Маг путался в своей праздничной тёмно-бордовой мантии и отставал всё больше и больше.
  Они минули танцевальный зал, коридор и, проскочив мимо охраны, оказались на территории дворца, закрытой для гостей. Жих уже больше не был страшным хищником - от него остался лишь мерцающий силуэт, стремительно мчащийся вперёд по коридорам. Через несколько поворотов они остановились у дверей, ведущих в один из внутренних садиков.
  Мастер Брентон посмотрел на Кирана, ожидая, что тот будет делать теперь. Он истончался прямо на глазах, и это говорило, что с Натаном что-то случилось. Но что? Если бы младший маг был мёртв, то вряд ли пожиратель всё ещё находился бы в этом мире. Или его сил было достаточно для этого? Киран крепко сжимал левую руку чуть выше локтя. На белой ткани рубашки проступили чёрные пятна, похожие на морозные узоры. Королевский маг присмотрелся и поспешил отвести взгляд - левая кисть Кирана почернела и ссохлась, как у отравившихся спорыньей.
  Пожиратель толкнул дверь.
  Голые силуэты деревьев сливались с чёрным небом. Казалось, звёзды - маленькие цветы, прячущиеся в их ветвях. Изморозь искрилась в призрачном свете растущей луны. Киран сделал шаг вперёд. Иней заскрипел под сапогами. Хриплое дыхание вырывалось с облачками пара. В дальнем конце дорожки лежало что-то чёрное. Человек. На негнущихся ногах пожиратель двинулся вперёд. Опустился на колени.
  Из груди Натана торчала рукоять кинжала. Младший маг не дышал.
  - Ксантус, - тихо позвал мастер Брентон. Демон-дракон беззвучно появился рядом, на мгновение окрасив всё в оранжевые тона.
  Киран протянул вперёд целую руку, с усилием вытащил кинжал и отбросил в сторону.
  - Как он до сих пор здесь, если его маг мёртв? - еле слышно спросил королевский маг. Ксантус лишь пожал плечами в ответ. Этот конкретный пожиратель был исключением из всех известных правил: он был разумен, он не охотился на демонов, его не выбросило из этого мира после смерти контрактора. А Гвен... Ксантус старался не думать о ней. Если Киран хотя бы чуть-чуть походил на пожирателя - был тускл, и цвет его волос был необычным, то девчонка, с какой стороны ни посмотри, была просто девчонкой. Маленьким человеческим ребёнком.
  Киран положил ладонь на грудь младшего мага, закрыл глаза и что-то тихо зашептал. Если не знать, что он не верил в богов, то можно было подумать, что он молится. Из коридора донёсся тяжёлый топот сапог и звяканье доспехов - в сад спешила дворцовая охрана. Подул ветер, и в его пронизывающих порывах затрепетали одежды. Левый рукав Кирана безвольно качнулся - он был пуст. Печать сожгла плоть, и рука рассыпалась пылью. Тонкие чёрные прожилки поднимались по коже пожирателя над воротником рубашки и исчезали в волосах. Тело младшего мага начало мелко дрожать.
  - Что он делает? - мастер Брентон оглянулся на двери. Будет очень неудобно, если стража появится именно сейчас. Он торопливо закрыл створки и запечатал их заклинанием. Теперь придётся попотеть, чтобы попасть сюда.
  - Пожирает его время. Заставляет мага забыть, что он умер, - Ксантус внимательно наблюдал за происходящим. Казалось, демону хочется подойти поближе, чтобы рассмотреть всё в деталях, но что-то его останавливало от столь опрометчивого поступка.
  - Что? - мастер Брентон не верил собственным ушам. - Как пожирает?
  - Помнишь, он рассказывал, как отобрал память у Гвен?
  - Да...
  - Сейчас он делает то же самое. Забирает его время. Почему мы устраивали на пожирателей именно облавы? Потому что любой демон в одиночку в одно мгновение забудет, с кем встретился: пожиратель съест его время. Когда нас много - с нами сложнее справиться, но всё равно никто не знает, как выглядит Тьма на самом деле.
  В дверь ударили, но она не поддалась.
  - Именем короля откройте! - раздалось из коридора.
  Натан дёрнулся и закричал. По-видимому, охрана решила, что в саду кого-то убивают, и начала ломиться в двери с удвоенной силой.
  Киран обессиленно сгорбился. Одного взгляда на его спину было достаточно, чтобы понять, как ему тяжело. Натан недоумённо заморгал и огляделся. Для него последних нескольких минут просто не существовало. Только что он был занят чем-то другим, а теперь лежал на холодной земле рядом со сгорбившимся Кираном.
  - Киран? Что ты здесь делаешь? - тут младший маг заметил правую руку напарника, перепачканную в крови. - У тебя кровь?
  - Не волнуйся, это не моя, - устало ответил пожиратель. Он не стал уточнять, что это кровь Натана.
  - А где Лючи? Она ведь только что... - Натан сел и увидел стоящих в отдалении королевского мага и его демона. - Мастер Брентон?
  - Киран, как он? - спросил мастер Брентон.
  - Нормально, - Киран закрыл глаза. Его речь становилась всё медленнее. - Печать разрушена. Контракт закончен, и я ухожу. Теперь ты сможешь призвать себе нормального фамильяра.
  - Киран, ты о чём? Что случилось? Что с тобой?! - Натан схватил его за плечи, но лишь смял ткань - пустая одежда грудой опала на землю. Пожиратель растаял в воздухе, не оставив и следа. - Киран?!
  Дверь с грохотом упала. Ворвавшиеся солдаты увидели странную картину: королевский маг и его демон стояли в стороне, а на дорожке сидел один из гостей, весь перепачканный в крови, и рыдал, обнимая охапку одежды.
  
  - Ты умер. В момент смерти Печать разрушается, и фамильяр возвращается туда, откуда пришёл, - ответила Гвен, продолжая гладить собаку. По её виду было понятно, что ей неприятно разговаривать с человеком, но куда уж деться.
  - Но я ведь живой, вот я, - Натан ударил себя в грудь, туда, где мантия потемнела от высохшей крови. - Ты же тоже вот! Ты никуда не пропала!
  - Я - другое дело. Хотя, конечно, когда сгорала Печать, было неприятно.
  Они замолчали. Гвен не хотела продолжать разговор, но Натан всё не уходил.
  - Говорила я ему не возвращать тебя назад, если тебя убьют. И почему он так к тебе привязался? - наконец вздохнула она. - Мы не можем вернуть себя сами. Но мы это можем делать с другими. Например, так Киран избавил меня от воспоминаний - вернул туда, когда я ещё не сделала ошибки. И так же воскресил тебя - вернул туда, где тебя ещё не убили. Это сложно и забирает много сил. А сделать такое два раза подряд... - Гвен осуждающе покачала головой.
  - А Киран? Он ведь мог восстановить Печать? Вернуть контракт. Зачем он ушёл?
  - Повторяю - тебя он мог вернуть. Но Печать - на нём. Мы не можем сами себя ну... это... - она сделала пас руками, будто описывая что-то круглое.
  - Но как же я теперь? - тихо спросил Натан.
  - Он тебя предупреждал. И маг тебя предупреждал. Так должно было случиться, - Гвен опять отвернулась к собаке. - Получаешь то, что заслуживаешь. Тебе повезло, что он тебя спас.
  - Ты можешь его вернуть?
  Гвен фыркнула в ответ:
  - Я могу вернуться домой и найти его. Но захочет ли он сам вернуться?
  Натан молчал.
  - Ладно, ладно, я поняла, - Гвен ещё раз провела рукой по загривку пса и неохотно поднялась с пола. - Но не думай, что он горит от нетерпения. И даже если он вернётся - не жди, что это случится завтра. Возможно, он заснул - вытащить тебя стоило больших усилий. Может, он вернётся, когда ты будешь седым стариком. Или когда от тебя останутся лишь правнуки. Так что живи обычной жизнью. Заведи себе нового фамильяра. Будто бы больше никогда не увидишь его. Ты понял?
  - Да. Жить обычной жизнью, - сглотнув комок в горле, повторил Натан.
  - Вот и молодец. Действительно, что-то я слишком задержалась здесь. И придумай что-нибудь, чтобы он смог тебя найти, если всё же решится, - Гвен в последний раз посмотрела на Натана и без прощания исчезла, оставив после себя только ворох одежды.
  Натан кивнул пустоте. Придумать что-нибудь, чтобы Киран смог его найти, если что. Он придумает. И обязательно дождётся. Нужно найти Базилен. Она, наверное, уже знает. Мастер Брентон сказал ей. Нужно её утешить. Ведь если помогаешь другому, то и самому становится легче, ведь так?
  
  Эпилог
  
  Роща дышала покоем. В ветвях щебетали птицы, и ветер шелестел листьями. Солнечные лучи, пробивавшиеся сквозь кроны дубов, походили на колонны, поддерживающие зелёный потолок волшебного шатра.
  - Мастер Натан! Мастер Натан!!! - Дафния, спотыкаясь, бежала по тропинке. Какая-то пичуга испуганно вспорхнула прямо у неё из-под ног.
  - Что случилось? - Натан отложил свиток. Его преподобие Белтран, уже пять лет как верховный жрец вместо почившей Преподобной Райны, просил помощи в восстановлении одного из местных храмов - того самого, в котором когда-то давно Ольвен пыталась вызвать огненного демона-воина Каллана. Письмо было длинным и обещало долгие годы дружбы и процветания, как всегда бывает в официальных посланиях.
  - Там! Там!!! - старшая служанка, словно рыба, глотала воздух, пытаясь отдышаться. Давно старший маг не видел, чтобы эта почтенная дама проявляла такую прыть. - Мастер Натан! Я пошла убраться, а там!!!
  
  Натан заглянул в комнату. Она пустовала уже много лет, чтобы если пожиратель когда-нибудь захочет вернуться, он всегда мог здесь остановиться отдохнуть. Ведь именно в этой комнате он жил, когда приезжал в Дубовую Рощу.
  Возле окна, завернувшись в плед с разворошённой постели, стоял человек и смотрел на улицу. Короткий ёжик его седых волос просвечивал на фоне яркого летнего неба, поэтому казалось, что вокруг его головы разлилось сияние.
  - Привет, - негромко сказал Натан. Киран вздрогнул и обернулся. Такой знакомый и незнакомый одновременно, он настороженно разглядывал старшего мага. В серых глазах пожирателя отражались небо, и птицы, и деревья, и люди - целый мир. Огромный и непостижимый.
  - Привет, - его голос был тихим и неуверенным.
  - Ты совсем не изменился.
  - А ты постарел. У тебя седина на висках, - Киран задумался о чём-то. - Много времени прошло?
  - Порядочно, чтобы даже из меня вышел какой-то толк, - Натан засмеялся. Всё то напряжение, которое сковывало его, пока он торопился домой, испарилось. О чём говорить? А какая разница? Это ведь Киран. Старший маг подошёл к сундуку, стоявшему у кровати, и поднял крышку. - Я сохранил твою одежду. Она, правда, уже вышла из моды.
  - Для начала сойдёт, - Киран тоже подошёл к сундуку и заглянул через плечо Натана, копающегося в вещах. - У тебя нет ничего перекусить? А то я что-то проголодался с дороги.
  - Дафния уже накрывает на стол. Думаю, пока мы спустимся, как раз закончит.
  Киран улыбнулся. Ничто так не поднимало ему настроение, как хорошая еда.
  
  
Оценка: 7.34*69  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) П.Роман "Ветер перемен"(ЛитРПГ) Е.Шторм "Мой лучший враг"(Любовное фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) Н.Любимка "Академия драконов"(Любовное фэнтези) A.Delacruz "Real-Rpg. Ледяной Форпост"(Боевое фэнтези) Д.Хэнс "Хроники Альдоса"(Антиутопия) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"