Портнов Александр Сергеевич : другие произведения.

Керрилиада Часть3 (глава 5)

Самиздат: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


 Ваша оценка:


   Глава 5
   Нежить против демонов и Света.
  
   Бам! Трах! Ба-бах! О, боги, если этот шум не прекратится, то я... А что я? Классический метод - постучать шваброй в стенку, пол или потолок, а если это не сработает, пойти и сунуть эту швабру источнику шума в... Короче, на месте можно разобраться. Проблема в том, что в данном случае, стук не поможет (его просто не услышат), а логическое продолжение с засовыванием швабры... Нет, я еще не совсем свихнулся. Как-никак "источником шума" является не кто-то, а Шог-Гот. Посмотрел бы я на того смельчака (или идиота, что более вероятно), который осмелится повысить на этого парня голос. Я уж не говорю о швабрах...
   Кроме того, это ведь он не со зла. Хотя нет... Со зла, точнее от злости, но это состояние, можно считать за симптом болезни. Что-то вроде "синдрома берсерка", возведенного в степень. Завтра Шог придет в себя, устыдится и начнет приносить свои извинения всем и каждому. Я-то, конечно, его прощу (попробовал бы не простить). Завтра утром. Но сейчас два часа ночи, и я хочу спать!!!
   Прослужить мне тысячу лет хаттским проктологом, если капитан не специально поселил меня здесь! Впрочем, он сам говорил о том, что каждому новичку полагается испытание. Видно мое состоит в том, чтобы не сойти с ума, проводя все ночи по соседству с периодически впадающем в бешенство баракой. А когда он впадает в бешенство, то начинает сражаться с Мельдартом. Точнее, он думает, что он с ним сражается, только вот на самом деле он просто крушит все вокруг себя, в том числе и стены. Стенам-то ничего: они из живого камня, так что как развалятся, так и восстановятся, а вот тем, кто живет по соседству с Шог-Готом (мне, то есть) приходится гораздо хуже. Мои нервные клетки точно не восстанавливаются. Нет, с этим надо что-то делать. Если я в ближайшее время что-нибудь не придумаю, то точно сойду с ума. Интересно, прежние соседи Шога испытывали ту же гамму чувств? Нет, не думаю. Они же мертвые, им спать незачем.
   Всю оставшуюся ночь я пытался найти способ утихомирить бараку. Способы нашлись. От щадящего связывания, до радикального призыва Мельдарта, чтобы барака, наконец-то, закончил этот хаттов поединок. Но связывание не пройдет по причине переизбытка сил (проще говоря, он даже адамантовую цепь рвет, не глядя), а призыв демона... Так эти двое здесь такое устроят, что мне придется искать новое жилье, причем, по возможности, на другом континенте. От этого же не останется даже клочка суши. А если... Да, почему бы не объединить одно с другим? Я уселся за расчеты, а заодно связался с Кемистом, попросив его прислать кой-какие ингредиенты. Получив нужные компоненты, я отправился к Лидии, а потом мы пригласили Габриеля. У первой была лаборатория. Второй контролировал все механизмы в секторе. У меня же была идея и желание выспаться. Хороший стимул, не так ли?
   Через полмесяца все расчеты были закончены, и первый на Перекрестке ВР-тренажер был готов. Ну, на самом деле, до настоящего ВРТ с Клор Терона ему было далеко. У меня были лишь смутные воспоминания о нескольких лекциях в Академии, где я узнал об устройстве этих машин. Основную работу проделали согин и лич. Габриель слышал о подобных механизмах еще в Железнограде (правда, дальше слухов дело не заходило - изобретение признали неперспективным), а Лидия, еще в свою бытность живой, была мастерицей по созданию правдоподобных иллюзий. Они и раньше пытались сделать нечто вроде того, что я предлагал, но у них недоставало двух вещей - нужной среды и точных воспоминаний. Среда - это в смысле фиксаторы, да такие, чтобы они не сломались при первом же резком движении Шога. А воспоминания... Дело в том, что согин этого Мельдарта никогда не видел. Впрочем, он и не мог его видеть, так как никогда не был в Пандемониуме. Ведь Мельдарт не простой демон, а Хранитель Адских Врат (вычурное название портала в мир Крейна), а по совместительству еще и градоправитель. Сия должность была для него идеальной, ибо этот демон совмещал в себе все три качества, необходимые для идеального начальника - силу (от Врат и, кроме того, он был средним из трех братьев-архидемонов, а это о многом говорит), мудрость (как-никак живет ни одну тысячу лет) и абсолютная привязанность к городу (точнее говоря, к Вратам, но так как Пандемониум строился вокруг портала, то...). На деле эта привязанность означала то, что один из самых могущественных подчиненных Крейна обязан был безвылазно сидеть в кругу радиусом десять миль. За пределами круга все его могущество мгновенно улетучивалось. Поэтому, об истинных боевых характеристиках демона Габриель имел представление только по рассказам Шог-Гота и по своим приблизительным выводам из этих рассказов. Но либо информации было недостаточно, либо выводы были сделаны неправильные, но в результате выходило, что созданная согином проекция Мельдарта мгновенно опознавалась баракой, как фальшивка, так что он на нее даже не обращал внимания. Я же мог решить обе проблемы.
   Первое - среда. Ну, тут мне пригодился лиловый туман. Он вязкий, эластичный (то есть порвать его очень трудно, даже бараке), может менять свою плотность, а главное: этим процессом можно управлять. Теоретически. Точнее, раньше это была теория, но, благодаря согину, метаморфозы тумана можно наблюдать на практике. Ведь Габриель не просто согин, но еще и бывший синт.
   Хотя это только он считает себя бывшим. Но как еще можно назвать существо, состоящее по большей части из плоти и крови, но, при этом, способное разделить кисть своей левой руки на сотни гибких металлических манипуляторов и с огромной скоростью щелкать этими манипуляторами по голографической клавиатуре, причем аппарат, проектирующий эту клавиатуру, также вмонтирован в левую кисть (разумеется, чуть выше начала разветвления)? Я уж не говорю о том впечатлении, которое Габриель производит на окружающих (на меня, по крайней мере), когда он начинает анализировать полученную информацию. Линзы, которые у него вместо глаз, переливаются всеми цветами радуги, лицо становится отсутствующим, как у покойника (неудачное сравнение - Мигрен вот тоже мертвый, зато мимика у него - любому физиономисту сто очков форы даст), и при этом он жужжит, как перегруженный комп. А вокруг него сразу же высовываются из стен, пола и потолка разные пушки, магические жезлы и механические ловушки, мгновенно уничтожающие того, кто посмеет прервать ход мыслей нашего аналитика. Я один раз попытался, так еле увернулся от перекрестного огня из пяти плазмотронов, трех огненных шаров и капкана, пытавшегося вцепиться в самое мое дорогое и любимое место. Я понимаю, что эта система защиты необходима, ведь без нее задумавшегося Габри можно брать голыми руками, но она, кажется, не делает различий между своими и чужими (как я потом узнал, все эти предосторожности были предприняты из-за Лилии, повадившейся пририсовывать, находящемуся в трансе, согину усы). Прямо хоть бери и вывешивай плакат с портретом Габриеля в полный рост и лозунгом типа "Вот как надо DOOM-ать". Короче, синт - он и после смерти синт. Но сейчас, слава богам, он не анализировал, а лишь управлял. Управлял генератором силовых полей, которые в свою очередь воздействовали на лиловый туман, заставляя его принимать самые разнообразные формы. Для подобных манипуляций требовалось задать несколько тысяч разных векторов, просчитать оптимальное силовое воздействие и выполнить еще кучу разных заданий, с чем справлялась только мощнейшая сеть тактических компьютеров с Клор Терона. Или один синт, проводящий в уме в среднем пять-шесть миллионов различных вычислений и расчетов в секунду. Внутри облака лилового тумана с невероятной скорость сменялись изображения людей, городов, планет, галактик... А когда я вошел вовнутрь, то пришлось признать даже некоторое превосходство ВРТ Перекрестка с аналогичным агрегатом на Клор Тероне. Все было полностью как в жизни - шум ветра, шелест листвы, жар от огня, боль от удара... На секунду я даже забыл, что нахожусь в лиловом тумане. А может и не на секунду: когда я очнулся, то обнаружил, что прошло около часа. Единственная проблема возникла с тем, чтобы вернуться назад. Рычага возвраты не было, а просто снять шлем... Тут и возник небольшой побочный эффект. Рассеять туман можно было с помощью апельсинового сока, но даже тогда, попавший в туман и выбравшийся из него выглядел, как будто он подхватил загадочную кожную болезнь. Проще говоря, клиенты нашего ВРТ должны будут смириться с мыслью о том, что, по окончанию сеанса они будут покрыты кучей лиловых пятен. Стирались пятна тоже только с помощью сока. Хотя... Я подумал, еще раз вспомнил, как выглядит Шог-Гот, и решил, что пара лиловых отметин его только украсят. В отличие от меня - сейчас я похож на какого-то упыря, которого оживили только через неделю после смерти. И всю эту неделю он пролежал на солнцепеке. И, как назло, сок закончился... Придется связаться с Кемистом, чтобы прислал еще пару бутылок. А лучше бочонок. Все-таки ВР в исполнении согина мне пришлась по душе. Надо будет еще раз "загрузиться".
   Надо было видеть лицо Кемиста, когда он меня увидел. Держу пари, мысль, насчет упыря пришла и ему в голову тоже. Иначе, зачем ему так долго выяснять у меня насчет каких-то белых туннелей и света в конце их? Правда, это было еще не самым худшим. Как только алхимик понял, что эти пятна - искусственного происхождения, он сразу начал допытываться, как я их получил, а узнав, хохотал минут пять. Не то, чтобы я был особенно против смеха над моей скромной персоной, но слушать ржание Кемиста (а он именно ржет, да так, что все соседские жеребцы завидуют) больше минуты - занятие не из самых приятных. Наконец-то алхимик успокоился и перекинул две бутылки, утверждая, что на помывку этого мне хватит, а остальное будет, если я найду более широкий канал связи. Мда, об этом я не подумал. Осколок, с помощью которого я поддерживаю связь с партнером и получаю от него всякие штуковины, слишком мал. Бутылка пролезает, хоть и с трудом, но бочонок застрянет намертво. Ладно, придумаю что-нибудь.
   Решение предложила Лидия. Теперь одна из ее лабораторий бесперебойно синтезирует сок, а взамен она получила примерно такой же ВРТ, как и Шог. Я уже подумываю о том, чтобы снабдить подобными машинами всю команду.
   Второе - у меня была идея, как создать наиболее правдоподобного для Шога противника. Остается надеяться, что мое пламя не входит в категорию "обычной магии" (у бараки на нее иммунитет). Пробы показали, что особого вреда ему мой огонь не причинит (за исключением черного, но на него у меня просто нет сил), но для выполнения моей задачи он пригоден. Я воспользовался желтым пламенем. Проще говоря, я слепил еще одну сферу, но теперь от нее тянулась небольшая желтая нить. При соприкосновении с живым объектом нить начинала высасывать из объекта энергию, попутно копируя в себя его воспоминания. Тут главное было не переборщить - сфера могла взорваться от перегрузки. Как-никак, ей надо было копировать тридцать лет насыщенной жизни и еще семь столетий еще более насыщенной смерти. Я перекинул конец этой нити через один из мини-порталов в апартаменты к Шог-Готу, а потом к сфере подключался Габриель. Только синту, с его неисчислимыми терабайтами памяти удастся проанализировать всю загруженную информацию, воспроизвести ее в виде лиловых иллюзий и при этом не спалить свой мозг от перегрузки. Наконец, мы установили на одной из бронепластин бараки активатор ВРТ (то есть капсулу с лиловым туманом), и как только Шог начал впадать в бешенство, активировали генераторы силовых полей, встроенные в стены. Результат превзошел все самые мои смелые ожидания. Мало того, что Шог "узнал" противника (то есть не проигнорировал лиловую иллюзию, как другие голограммы) и вступил с ним в бой, так еще и ВРТ оказался звуконепроницаемым. Барака сражался с Мельдартом весь день (правда, так и не победил - противник оказался слишком сильным), но, в отличие от других приступов, стены не сотрясались, потолок не обваливался, а я, наконец-то, смог спокойно выспаться. Правда, одной ночью мой покой и ограничился. На следующий день капитан Эрик потребовал, чтобы я сварганил ВРТ для каждого члена группы. Так что весь следующий месяц я не выходил из мастерской. Зато каков был результат... Теперь занудные тренировки и слабые противники канули в Лету. Из памяти каждого из членов Декады были скопированы образы всех более-менее интересных воинов, чудовищ и механизмов, а потом, с помощью невероятных возможностей разума согина, эти враги были воспроизведены и включены в базу данных. Странно, но никто не протестовал, когда согин копался в его воспоминаниях. Видно, когда ты являешься членом боевой группы, да еще и в течение столетий, то у тебя не остается тайн от напарников. Да и мне никто никаких вопросов не задавал. Видно здесь, на Перекрестке, собралось столько выходцев с разных концов Паутины, что воспоминания о лайтсайберах, джедаях и ситхах не вызвали даже малейшей заинтересованности. А вот те эпизоды, где фигурировали мои способности и ренегаты, я умудрился как-то приглушить. В конце концов, это ведь мое пламя, не так ли? С тех пор, каждый из нас мог за одну лишь тренировку сразиться с армией демонов, пройти набитый ловушками лабиринт, совершить несколько тайных шпионских операций, а по окончанию всего этого, загрузить какое-нибудь приятное воспоминание. Лично я загружал свои пьянки на Клор Тероне. Правда, через месяц я решил, что постоянные разрушения питейных заведений и борделей мне окончательно приелись. Как раз к тому времени согин закончил свой проект дублирования и автономного управления генераторами. Теперь лиловые иллюзии создавал не он, а его цифровой двойник - Искусственный Интеллект. ИИ же решил, что наши воспоминания вполне могут быть не только систематизированы, но и модифицированы. После его обработки наши противники начали действовать не только согласно отрывкам из нашей памяти, но и используя все свои способности, причем в разных комбинациях. Кроме того, ИИ специально создал "мирный" участок Вирта. Когда я там побывал, у меня появилась одна идея. Я связался с Габриелем и Лидией и предложил им проделать насколько опытов в виртуальной реальности. Единственное, что для этого было нужно - загрузить в память ИИ сведения о природных элементах и их взаимодействии. Все прошло на ура, и теперь наши "ученые" все опыты проводят сначала в Вирте, а лишь потом в Верите (реальном мире). А потом согин сделал так, что в Вирт можно было входить не только в ВР-зале (единственном месте, кроме жилища Шог-Гота, где был генератор силовых полей и где проходили испытания первого ВРТ) но и в любом другом месте, благодаря своему последнему изобретению - жучкам-передатчикам. Не знаю, как и из чего он их свинтил, но эти маленькие роботы умудрялись принимать волны от генератора и передавать их в лиловую оболочку, создавая тем самым иллюзии такого же качества, что и в ВР-зале.
   Это вовсе не значит, что Седьмая Декада превратилась в еще одну группу "непрерывных виртоманов" - так называли на Клор Тероне тех, кто погружался в цифровую реальность и не вылезал оттуда большую часть своей жизни. Просто Вирт стал нашим любимым развлечением. Но до виртомании нам далеко - слишком редко мы погружаемся (с точки зрения истинных фанатов). Они живут в ВР, мы же там просто отдыхаем. Основная наша работа проходит в Верите. И, поверьте мне, подчас она кажется интереснее самой навороченной иллюзии.
   Официально, Багровая Сотня занимается исключительно вопросами внутренней безопасности Костяного Дворца и охраной Наместника. На самом деле, во Дворце мы проводим не так уж много времени. Чаще всего, наша команда там лишь спит, тренируется и вооружается. Вот и получается, что основные наши маршруты проходят через наши спальни, тренировочные залы (иногда и виртуальные, но удовольствия от этого мало, если конечно ты не берсерк или мазохист) и арсеналы. А в "Вирт Развлекательный" мы попадаем максимум раз в две-три недели. Некоторые и того реже. Может, именно поэтому мы и не успели "подсесть" на цифровые наслаждения. Разумеется, удовольствия наши не ограничиваются одними лишь развлечениями. Многие считают, что их нужно перемежать с битвами, погонями и другими "адреналино-выбрасывающими" занятиями, но их вполне хватает в Верите.
   Дело в том, что основная задача Седьмой Декады - охота за диверсантами. Наш участок - граница с Синей Пустыней, откуда постоянно выползают лазутчики и вредители, посланные Наместником Пандемониума. Когда я впервые услышал об этом, то очень удивился. Что могут демоны сделать тем, кто уже мертв? Что ж, за пять лет оперативной работы я не только ответил на свой вопрос, но даже составил список демонических каверз, длиной в метр.
   Обычно через границу просачивались лишь мелкие бесы и одержимые. Но и их было более чем достаточно. Однажды Габриель признался, что предпочел бы десяток крупных демонов-боевиков одному бесу-диверсанту. Первые видны издалека, а их намеренья понятны и примитивны. Предел мечтаний боевика - уничтожить все, что попадется на пути. Ну и способности соответствующие - силы много, ума только необходимый минимум: то есть за полчаса ему можно разъяснить что эти - свои, а те - чужие. Лучше всего понимает команды "Разорви", "Убей" и "Принеси тапочки". Что делать - командир легиона боевиков любит жить с комфортом. От таких - неприятных сюрпризов можно не ждать. А вот у их низкорослых родственников - бесов, таких "сюрпризов" больше чем у хатта килограммов живого веса. И если после нашествия орды боевиков приходится отстраивать заново два-три города и дюжину деревень, то после визита в Мертвые Земли одного лишь беса приходится спасать всю страну. Особыми магическими талантами бесы не обладают, метать молнии и извергать пламя, как демоны, не умеют, но при этом, именно от их магии и возникают проблемы. Вот, например, два года назад, объявился на Западной Окраине один Одержимый. Бес, который в нем поселился, мог выполнить только один трюк - призвать из ниоткуда опарышей. Мечта рыбака, но не зомби, тела которых, призванные облюбовали, как уютные квартиры, полные еды. Сами зомби были явно не рады незваным постояльцам. Или вот еще один случай, полтора года назад. Одержимый умудрился сварганить очень интересный вид пыльцы. Любое растение, на которое она попадала, распускалось пышным цветом, животные, поглощающие эти растения, становились толстыми и аппетитными, а вот умертвии, поедающие мясо этих животных, сгнивали за два-три дня. Люди же, вкусившие инфицированную плоть, превращались в обезумевших упырей. Тогда чуть не началась война, ибо все те, кому экспортировали зараженное мясо (а вы думали, что зомби выращивают коров только для себя?), посчитали, что наместник Талцидуна уже начал вторжение. Конфликт, с трудом урегулировали, а за поимку "пыльценосца" была объявлена такая крупная награда, что за сутки все, с кем можно было провести хоть самую отдаленную ассоциацию со словом "пыльца" были благополучно сданы властям их же соседями и родственниками. Смешно, но тот, кого мы искали, был первым, среди доносчиков. На его счету было около двадцати "ужасных преступников", шестьдесят "подельников и соучастников" и двести девяносто девять "подозрительных личностей". На трехсотой "личности" он и погорел. Бедняга так бурно жестикулировал, доказывая виновность этого человека, что и сам не заметил, как из его рукава вылетел мешочек с искомой пыльцой. Но и тогда он продолжал утверждать, что его оклеветали, подставили и просто не поняли, что он семейный человек, у него две семьи, что он всецело готов помочь следствию, если этот маленький эпизод будет предан забвению, и т.д., и т.п. Концерт продолжался до появления Лидии, сразу раскусившей Одержимого. Тут пришла очередь ее сопровождающих (то есть меня и Огра) заняться делом. Дело в том, что рассекреченные бесы всегда поступают одинаково - вытаскивают откуда-то Портативные Врата (ПВ), а из Врат градом сыплются... Ну да, наши старые знакомые - демоны-боевики. Для беса это все равно, что хлопнуть дверью напоследок. Сразу после вызова он покидает тело Одержимого и возвращается в Пандемониум. Демоны же выполняют свою базовую программ до тех пор, пока их не уничтожат. Сами они не остановятся. Вот для того, чтобы минимизировать радиус разрушений вместе с магом, обычно, ходят два или три (в случае с Лили, целых двадцать три, притом изрядно возбужденных) воина. Маг разбирается с бесом, а воины крошат демонов в капусту. Честно говоря, я сначала не понял, зачем бесам эти хитрости, если можно просто протащить в Мертвые Земли побольше Врат и... Но потом мне объяснили, что Врата создают в общем магическом фоне помехи. Проще говоря, они искажают ауру места, где находятся. Если порталов не так много (от одного до трех), то и помехи незначительные, но если их больше... Только однажды бесы совершили такую глупость, но после мгновенной превентивно-карательной операции, в ходе которой было уничтожено сто с лишним демонов-боевиков (даже не отмечено в докладе наместнице), пять опытных агентов-бесов (в докладе вошли в графу "восполнимые потери") и пять порталов (вот за это руководителя операции и казнили), Наместница решила не транжирить ценные артефакты и ограничиться мелкими диверсиями. По той же причине бесов не сопровождали демоны более высокого уровня. Я не совсем понял разъяснения Лидии и Габриеля (в них был явный перебор с цифрами и формулами), но уяснил, что для того, чтобы протащить через ПВ существо посильнее (а значит покрупнее) стандартного боевика, в портал надо влить определенное количество энергии. Но если такое попытаться проделать в пределах Мертвых Земель, то эффект искажения будет примерно как у десятка обычных ПВ в замкнутом пространстве. То есть только слепой, глухой и слабоумный не почувствует, что здесь сейчас будет большой "бум", причем во всех смыслах этого слова: при появлении демон раздвигает границы реальности, что вызывает нехилую взрывную волну. Впрочем, это все детали.
   На этот раз мы ни за кем не охотились, и никого не преследовали. Сегодня был стандартный обход участка: ходи, смотри и ищи что-нибудь подозрительное. Впрочем, сегодня ничего подозрительного, как назло, не попадалось. Никто не выглядит больным, все веселые, подвижные, бодрые... Хм... Пожалуй, слишком уж бодрые. Только что мимо меня пробежал старый Крипс. Именно пробежал, хотя неделю назад он так страдал от боли в суставах, что еле-еле ковылял. Что делать, даже у умертвиев есть свои слабости и болезни. Самые неприятные из них - ревматизм, радикулит и засилье паразитов. Это единственные хвори, которые нельзя поправить с помощью иголки с ниткой (в случае с потерей конечностей) или клея (лучшее средство против выпадения волос и глаз, а если клей очень хорош, то даже зубов). Тут поможет только магия, а она по карману очень немногим. Но, хотя старый Крипс и не принадлежал к числу этих немногих, он, похоже, излечился. Странно... Неужели объявился какой-нибудь маг-филантроп? Ладно, сейчас выясним.
   -- День добрый, Крипс.
   -- Добрый, господин Кот, очень добрый! - жизнерадостно откликнулся умертвий. Нет, с ним действительно не все ладно. Сколько я с ним здороваюсь, и всякий раз он отвечает "Кому добрый, а кому и не очень". Это уже стало его дежурной фразой, но сегодня... Очень странно...
   -- Ну-с, Крипс, как поживает твой ревматизм?
   -- Сделал мне ручкой и улетел в далекие края! - пропел зомби (надо сказать, весьма фальшиво). - С тех пор, как доктор Лайт прописал мне свою чудесную микстуру, я избавился от всех болезней! Клянусь всеми святыми, я даже при жизни не чувствовал себя таким бодрым и здоровым!
   -- Ну, поздравляю. Как, говоришь, зовут твоего кудесника?
   -- Лайт. Доктор Керр Лайт. А что, вас тоже беспокоят кости?
   -- Пока нет. Но с тем, кто смог победить все твои коварные хвори стоит наладить контакт. - Я серьезно. Если этот доктор Лайт так хорош, то ему прямая дорога в Храм Костей. Став личем, он получит то, о чем мечтает большинство ученых всех миров - новый источник знаний (благодаря Прародительнице Личей - Исгарат, младшей сестры Талцидуна, знания личей были общими. То есть все они принадлежали Исгарат, но доступ к ним имело любое ее "творение") и кучу времени на то, чтобы этими знаниями воспользоваться (разумеется, на благо Исгарат).
   Узнав у Крипса адрес Лайта, я направился прямо к нему. Интересно, почему я о нем ничего раньше не слышал? Наверное, он новенький в Мертвых Землях.
   Что ж, для новенького он неплохо устроился. Престижный район, двухэтажный особняк, новейшая аппаратура. Короче, у меня создалось впечатление, что этот Лайт умудрился за неделю добиться того, чего иным не удается и за годы. Странно только, что при таком "размахе" я о нем ничего не знаю.
   -- Слышь, Шершень, - обратился я к своему сегодняшнему напарнику, - ты об этом докторе раньше слышал?
   -- А как же, Кот. Он здесь уже десятый год практикует. Правда дела его пошли в гору совсем недавно, но он и раньше был талантливым врачом.
   -- Что он талантлив, это я уже понял. Но почему тогда он не в штате?
   -- Ну, не знаю... - задумался было Шершень, но тут мы подошли к входной двери, и он, как будто бы сразу, вспомнил. - У этого парня какая-то странная религия. Запрещает поднятие мертвых и так далее, поэтому он и не захотел становиться личем. Но, вроде, он у нас давно числится внештатным сотрудником.
   -- Чего же тогда я его не помню?
   -- А это ты у себя спрашивай: почему это ты так мало знаешь о собственном участке? Впрочем, тебя ведь сюда назначили только полгода назад. Ничего - обнадеживающе хлопнул меня по спине Шершень. - Покопаешься в базе данных, и все узнаешь.
   -- Да уж... - пробормотал я, заходя в дом. Мда, сразу видно, что здесь живет целитель. Я только вошел, а мне уже стало лучше. Не то чтобы все хвори мгновенно покинули мой организм (их там и так никогда не было), но, переступив порог этого дома, я почувствовал себя как будто я только что вылез из-под освежающего душа или побывал в щупальцах хедфитстких массажистов (способных за несколько минут заставить каждую клеточку вашего тела восклицать "Аллилуйя!"). Может, тут воздух особенный?
   Ну, не знаю насчет воздуха, а сам доктор явно не производил особого впечатления, по крайней мере, в плане внешности. Я ждал нечто вроде второго воплощения Асклепия: мощное телосложение ("хлюпиков", как презрительно называл старый Крипс существ с мускулатурой "ниже уровня Геракла", зомби презирал и уж точно не говорил о них так уважительно, как о Лайте), сильные руки с тонким пальцами, буйная шевелюра и сияние вокруг головы. Но я ошибся почти во всех пунктах. Керр Лайт был высоким, худым, с лошадиной челюстью и светло-синими глазами навыкате. Лысину, уже давно занимающую все большую территорию и с успехом теснящую остатки каштановой шевелюры, доктор прикрывал черно-красной шапочкой алхимика. Судя по бледности, Лайт редко выходил из дома. О его телосложении трудно было что-то сказать, по причине того, что доктор был одет в длинную и, честно говоря, бесформенную мантию, под которой с одинаковым успехом мог оказаться и толстяк, и худощавый. Говорил он негромко, но очень вкрадчиво. Такой голос больше подошел бы гипнотизеру, а не врачу. Хотя... Кемист, который кроме алхимии еще и немного знахарствовал, как-то признался мне, что все бы отдал за талант внушения. "Иногда проще прибить пациента, чем объяснить ему, что именно эта микстура поставит его на ноги, а тот "чудодейственный эликсир", ощутимо отдающий мышами и плесенью, проданный ему уличным светилом с дипломами, на которых еще не высохла краска, стоит взять и засунуть этому шарлатану в...". Дальше шло множество неизвестных мне терминов на латыни, но по сопровождающим жестам я понял, куда и как глубоко нужно было засунуть злосчастный эликсир. Но я отвлекся. Итак, доктор Керр... Как не странно, но я его так и не вспомнил. Зато Шершень приветствовал его, как старого знакомого. Мало того, он взял у него какой-то пузырек с лекарством. На этикетке было написано "Люмос. Препарат для повышения уровня реакции". А я и не знал, что наш худощавый мордент любитель допинга. Хотя, кто бы говорил. Без "Осиного меда" я, в плане "пламяизвержения", хуже испорченной зажигалки. Интересно, а нет ли у дока подобного снадобья? Я спросил об этом, смеха ради, но каково же было мое удивление, когда нужная мне микстура нашлась!. Правда, Лайт сказал, что она лишь увеличит концентрацию, но... Когда я вернулся в казарму и попробовал ее, эффект был как от бочки "Осиного меда". Продлилось это всего лишь минуту, но я почувствовал, что мой резерв чуть-чуть увеличился (впервые за многие годы). Прилив сил был так велик, что я даже смог без предварительной подготовки создать плетение, состоящее не только из голубых и желтых нитей. Интересно, каков состав этого зелья? В надежде это выяснить, я отправился с остатками эликсира к Лидии. Через полчаса я получил результат.
   -- Что ты мне принес?! - гневно спросила меня лич.
   -- Э-э... Микстуру. - осторожно ответил я.
   -- Микстуру?! - взревела ученая. - Я, дура, тоже думала, что это какое-то зелье! Столько времени потратила на эту ерунду!
   -- Погоди... Я что-то не понимаю... Почему ерунду?
   -- Потому что, шутник ты недорезанный, в этом пузырьке нет никакого зелья!
   -- А что тогда там?
   -- Вода! Обычная вода!!! Правда, сначала, я увидела какие-то изменения в структуре, но потом поняла, что это просто остатки твоего пламени!
   -- В смысле?
   -- Ты ведь пользовался сегодня своим огнем? Так вот, любое вещество, находящееся рядом с тобой в момент "огнеметания", мгновенно меняет свою физическую и магическую структуру. Изменения не глобальные, но вполне достаточные для проведения этого дешевого розыгрыша!
   -- Но, Лидия, я...
   -- Хватит! Я и так потратила на тебя целых тридцать минут. Уходи, и в течение ближайших суток лучше мне не показывайся.
   -- Но...
   -- Вон!!! - и я еле увернулся от запущенного в меня первого тома "Демонической Анатомии" (страницы из кожи самих демонов, жесткий переплет, железные застежки, общий вес - около пятнадцати килограмм). Мда, похоже, Лидии действительно наскучило мое общество. Надо бы поскорее ретироваться, а то ведь "Анатомий" еще шесть томов и все они под рукой у этой красивой, умной, но чересчур вспыльчивой особы.
   Ничего не понимаю. Если в склянке вода, то почему ее содержимое так на меня подействовало? А если нет, то почему Лидия нашла только воду? Что-то здесь не так...
   Я решил разобраться с этой загадкой. Перво-наперво, я пошел к Шершню. У него ведь тоже был препарат Лайта. Надеюсь, мордент еще не все выпил.
   Мне повезло. Шершень успел опустошить свой пузырек только наполовину. Я рассказал ему о судьбе своего зелья и мы решили провести небольшой эксперимент. Сначала из бутылки отпил мордент. Как и было обещано, реакция у него заметно возросла. Потом отпил я. Странно, но улучшения реакции не было. Зато мой резерв снова увеличился. Совсем немного, но если сравнить его с естественным энергетическим приростом за последнее десятилетие, то даже это поднятие шкалы на одну тысячную миллиметра можно считать гигантским скачком вперед. Все бы хорошо, но почему этот эффект вызван зельем Шершня? Тут у меня возникла одна мысль. Я предложил морденту отпить еще один глоток из фиала. На этот раз ничего не изменилось. Мало того, по словам Шершня, микстура изменила свой вкус. Теперь это была... Простая вода. Очень интересно. Неужели я стал непроизвольно превращать любую жидкость в воду? Ужас какой... Но нет, проведя быстрый дегустационный эксперимент, в ходе которого была опустошена фляга с любимым вином худощавого мордента, я выяснил, что мои преобразующие способности касаются только микстур доктора Лайта. Интересно почему?
   На следующий день я установил наблюдение за особняком Лайта. Ого! Да у этого парня в пациентах ходят полгорода. Хм... Если раньше я думал, что забыл его из-за малоизвестности, то сейчас просто теряюсь в догадках. Услугами этого врача пользуется столько людей, он практикует здесь около десяти лет, и при этом, до вчерашнего дня я о нем даже не слышал. Либо я окончательно свихнулся, либо здесь что-то нечисто. Не то, чтобы я считал себя таким уж нормальным, но... Лучше проверить это место.
   Скрепя сердце и надев на голову шлем, я снова направился к Лидии. Ура моей предусмотрительности - стоило ей меня увидеть, и следующий том "Анатомии" мгновенно пустился в полет. Что ж, в меткости ей не откажешь: конечной точкой траектории книги оказалась абсолютная геометрическая середина моего лба. Благодаря бронепластине, в черепушке вашего покорного слуги не добавилась лишняя дырка, но звон от удара стоял... Интересно, это в шлеме переизбыток меди, или звон, в основном, раздается у меня в ушах? И откуда взялись эти наглые канарейки, порхающие вокруг моей бедной головы? Кыш, проклятые! Улетели... И звон, вроде, прекратился. Так, теперь вспомню, зачем я вообще сюда пришел - совсем хорошо будет.
   -- Ну, и зачем пришел? - поинтересовалась Лидия.
   -- Постой. Я как раз подхожу к этому вопросу. - простонал я, с трудом сдирая с головы, изрядно помятый шлем.
   -- Неужели у тебя сотрясение мозга? - издевательски ухмыльнулась лич. - А я думала, что в твоем черепе только кость.
   -- Видно мозги завелись от сырости. Слушай, мне нужна твоя помощь.
   -- Еще один анализ "аква фламелы"?
   -- Об этом я тоже хочу с тобой поговорить, - и я рассказал ей о событиях последних дней. Сначала колдунья слушала меня с явным недоверием во взгляде, но когда я привел в свидетели Шершня, она стала слушать внимательнее. В конце концов, мне удалось уговорить ее взглянуть на доктора Лайта.
   Чем ближе мы подходили к особняку Керра, тем медленнее и неохотнее шла лич. В конце концов, когда между нами и пристанищем загадочного Керра Лайта осталось меньше квартала, Лидия наотрез отказалась идти.
   -- Но почему?
   -- Потому что... Потому... Не знаю я! Но все мои чувства прямо-таки кричат мне, что если я пойду в этом направлении, то меня ждут крупные неприятности во всех аспектах жизни. А я привыкла доверять своим чувствам. Особенно таким.
   -- А ты что, предикторша?
   -- Я - нет, а вот Исгарат - да. А через нее и остальные личи. Это нечто вроде небольшого бонуса моего положения - связь со всеми моими "собратьями" вообще и с Прародительницей, в частности. Через нее я иногда получаю предупреждения, а через собратьев - подтверждения. В данном случае, подтверждений слишком уж много.
   -- То есть?
   -- Если бы Исгарат просто выразила свое неудовольствие моими действиями, или пыталась предупредить меня, то даже тогда чувство опасности было бы меньше. Похоже, его разделяют все мои собратья. Странно только, что я раньше этого не ощущала.
   -- Точно? То есть вчера и позавчера твои "сенсоры опасности" молчали, а сейчас вдруг заработали?
   -- Да. Причем сигнал так силен, что это вполне может оказаться чем-то вроде кода 13-Д.
   - Засором городской канализации? Хотя нет, это вроде код 18-Е. Кстати, объяснишь мне как-нибудь, на кой мертвым канализация? Ладно, проехали. Код 13-Д, 13-Д... Война с демонами?! Неужели ты думаешь, что они все-таки решили начать полномасштабное наступление?
   -- Не знаю. Но чувствую, что нам надо отступить в казармы и сообщить остальным.
   -- Ладно, ладно, созовем всю команду. Свяжешься с ними телепатически, или пошлем гонца?
   -- В этом нет необходимости. - прошептал тихий голос у меня за спиной. В начале моей карьеры в Багровой Сотне я бы мгновенно развернулся, встал в боевую позицию, и доходчиво объяснил бы шептуну, что невежливо (а в моем случае и опасно) вот так подкрадываться, причем в конце объяснения любитель заходить с тыла унес бы свои зубы в пакетике. Год назад я бы только поморщился, расстроенный тем, что снова дал застать себя врасплох. Сейчас же я повернулся к источнику шепота и, улыбнувшись во всю челюсть, сказал:
   -- Привет, Виспер. - Да, последний член нашей Декады - стрига Виспер, единственный, кого я вижу только раз в год (и это не Рождество, хоть он и предпочитает появляться через каминную трубу, и готов Родину продать за стакан молока и тарелку печенья) совсем не изменился. Все такой же быстрый, тихий и невзрачный. Идеальный шпион и диверсант. Именно поэтому мы встречаемся так редко - большую часть времени он проводит в окрестностях Пандемониума. Лишь раз в год, во время Великого Сбора, он появляется в Мертвых Землях в своем черном потрепанном плаще, мятой шляпе и со скрипичным футляром. Поначалу я думал, что он, как истинный "герой невидимого фронта" носит в этом футляре жезл, напичканный разрушительными заклятьями, портативную адскую машину или кипу секретных документов. Но все оказалось намного проще и, одновременно, сложнее. В скрипичном футляре была... Скрипка. Но, держу пари, многие демоны согласились бы на адскую машину. Ибо стрига Виспер до "получения гражданства" Мертвых Земель был величайшим унгернским скрипачом Лайошем Иштванфи, по прозвищу "Бисолов". Известно, что демоны любят хорошую музыку (поэтому, испокон веков, любой более-менее талантливый музыкант этого мира считает своим долгом хоть раз в жизни попасть в Пандемониум и принести свой талант на суд тамошних ценителей, в надежде получить место при каком-нибудь могущественном слуге Крейна и не потерять при этом душу). А звуки, издаваемые Лорелеей (скрипкой Виспера), были так чарующи, что почти любой демон, услышавший их, мгновенно становился преданным рабом скрипача. Хвостато-рогатое отродье Инферно теряло волю, забывало все свои клятвы, и единственным его желанием было выполнять все прихоти господина, дабы снова услышать божественную игру. Только наместница Пандемониума и ее приближенные смогли сохранить голову на плечах и не превратиться в покорных слуг гениального музыканта. Но даже их сил не хватило для того, чтобы противиться очарованию прекрасной музыки. Это и позволило Висперу побывать во дворце наместницы и выйти оттуда не только живым, но и с добычей (какой - не знаю, но после этого количество прорывов демонов на территорию Мертвых Земель уменьшилось раз в десять). Но больше на такие авантюры стрига не шел. Ему и его начальству вполне было достаточно широкой агентурной сети, ячейками которой были порабощенные бесы. Благодаря этой сети было сорвано около дюжины заговоров и операций вторжения. Скрипач покидал центр паутины в двух случаях - во время Великого Сбора, когда все шпионы Талцидуна собирались в Храме Костей с докладами, и если возникало дело, требующее его личного вмешательства. Так как до Великого Сбора еще два месяца и если принять во внимание предчувствия Лидии... Мне стало страшно. Хаттская задница, что же происходит?
   -- Приветствую, Кот. - ответил Виспер. - Итак, все члены Седьмой Декады уже оповещены о возникшем всплеске магической активности и уже ждут в казарме. Предлагаю туда же отправиться и вам.
   -- Но... Опасность...
   -- Никуда не денется, - отрезал стрига. - Лучше сначала разобраться, что это такое, а потом совать туда конечности. Кроме того, мы не можем позволить себе потерять наш главный источник информации по этому делу, не так ли, Кот? - поначалу я его не понял. Что за источник? Если все и каждый считают доктора Лайта добродетельным старожилом, то у них выпадает очень важное звено из цепи рассуждений. Я не знаю, кто бы мог послужить информатором, кроме...
   -- Ты имеешь в виду меня? Но пока нет никакой информации, кроме предчувствий Лидии, твоих туманных намеков и...
   -- И собственных подозрений, не так ли? Загадочный старо-новый доктор Лайт, которого помнят все, кроме тебя, склянки с водой и следами твоего пламени... Я ничего не забыл?
   -- Еще необычные прозрения Лидии, но это второстепенно... Стоп. А откуда ты знаешь о докторе и склянках?
   -- У меня свои источники информации. Кстати, паника, охватившая Лидию - тоже следствие твоих действий. Не поведай ты ей о своих подозрениях, она продолжала бы жить как обычно, видя все и наблюдая за всеми (кроме научных вопросов Лидия заведует отделом внутренней разведки), исключив из поля зрения только один объект - особняк Лайта. Не из-за приказа, а просто потому что не захотела, была занята чем-то более важным или считала, что уже проверила этот участок.
   -- То есть?
   -- Кто-то очень не хочет видеть рядом с Керром Лайтом личей. И этот "кто-то" выбрал весьма оригинальный способ их отвадить. По тому, как он это сделал, я рискую предположить, что злоумышленник - один из тех, кто имеет огромный вес в Храме Костей.
   -- Ты думаешь что он... - пораженно начала Лидия.
   -- Лич, - безжалостно закончил фразу стрига. - Мало того, очень сильный лич, если он сумел скрыть свои темные делишки от хозяйки.
   -- Да уж, если он смог замаскировать чары от Исгарат, то он воистину силен, - кивнул я. - Даже посильнее тебя, Лидия.
   -- Невозможно, - отрезала колдунья. - В этом городе я самая сильная из представителей нашего вида. Уж я бы заметила появление конкурента... - тут она замолчала, явно смущенная нашими заинтересованными взглядами.
   -- Продолжай, продолжай. - усмехнулся я. - Еще несколько слов - и ты закопаешь себя с головой.
   -- Ты что, намекаешь, что это все сделала я? - угрожающе спросила Гордая и Амбициозная.
   -- Я намекаю, что у тебя есть выбор - или продолжать утверждать, что ты тут самая крутая и подводить себя под монастырь, или кончать петь себе дифирамбы и начинать думать. Выбор за тобой.
   -- Ладно, намек поняла. Но все равно, я не могу себе представить того, кто смог появиться в Боунтауне без спроса и обойти мою защиту.
   -- Ну, вообще-то твоя защита не слишком уж сдерживала бесов.
   -- Так это бесы, - отмахнулась от моих замечаний лич. - В них магии не на грош. А я говорила о магической защите. Чужих колдунов, просочившихся сюда без разрешения, она мгновенно распознает, и я сразу узнаю кто они, и каков их уровень.
   -- Интересно. А меня ты тоже "распознала"?
   -- Нет. Но ты ведь не владеешь магией, на которую настроена сеть. Ты, так сказать, наполовину "природник" (существо с определенными способностями, вроде огненного дыхания у дракона), наполовину "механик" (то есть, тот, кто выполняет магические трюки только с помощью различных артефактов). Ни тех, ни других моя защита не засекает.
   -- Мда, негусто. Зачем же она тогда?
   -- Для соблюдения границ. - отрезала лич. - В городе около сотни моих собратьев. Многовато, даже для столицы. А так как Боунтаун не резиновый, я и еще несколько личей постоянно поддерживаем защиту от чужаков.
   -- То есть, ты отслеживаешь только личей?
   -- Ну, еще и колдунов. Но меня беспокоит то, что защиту кто-то преодолел, да еще и остался незамеченным. Кто же это мог быть?
   -- Вот сейчас и выясним, - сказал стрига, и мы вошли в казарму.
   Впервые за несколько лет вся команда была в сборе. Только Шог-Гот присутствовал в виде голограммы. Впрочем, это неудивительно - в его апартаментах дверей нет. Одни телепорты, с помощью которых он прыгает на поле боя. Слово взял, как глава Декады, Эрик Блатзагер.
   -- Итак, Виспер, ты сказал, что в Боунтауне намечается диверсия со стороны бесов.
   -- Не диверсия, Эрик, а полномасштабное вторжение, отягощенное предательством одного из наших магов, - начал докладывать Виспер - Неделю назад, мои агенты доложили, о появлении человека, которого вы знаете под именем Керра Лайта. Он не проходил ни через один из наших пограничных постов, не перенесся в город магическим способом, не был создан здесь. Это навело меня на мысль, что он прошел в Мертвые Земли через тайные тропы демонов, поэтому я приказал установить за ним наблюдение. Приказал - и через секунду начисто позабыл об этом распоряжении. Мало того, я был абсолютно уверен, что доктор Керр Лайт живет на территории Мертвых Земель уже десять лет и интереса, не говоря уж об опасности, не представляет! К счастью, мои агенты ничего не забыли и исправно докладывали мне обо всем, что творится в доме Лайта. Поначалу я посчитал, что они свихнулись, ведь даже в моих бумагах появилось досье доктора Керра. Мало того, оно было помечено грифом "внештатный сотрудник", поставленным семь лет назад! Но затем начали поступать донесения об изменившемся поведении жителей Боунтауна, а именно об их регулярном посещении аптеки Лайта, чего раньше не было. Точнее, это мои шпионы считали, что этого не было, но в моих бумагах эти факты фигурировали! Честно говоря, я уж не понимал - схожу ли я с ума, или на моих подчиненных обрушилось поголовное безумие. Для очистки совести я приказал одному из личей осмотреть особняк Керра, но лич отказался, сославшись на сезонные помехи. Я обратился ко второму мертвому магу, но у него вдруг возникли какие-то неотложные дела. Полсотни личей я расспросил и получил пятьдесят отговорок. Ни один из них даже не смотрел в сторону Лайта. Причем причиной "недосмотра" было лишь их собственное нежелание. Тут-то я и забеспокоился. Я попытался доложить об этом Исгарат, но меня даже не впустили в Храм Костей, сказав, что Прародительница снова погрузилась в затяжной предсказательный транс. Я уж не знал что делать - заменять агентов или бежать в психушку, но тут я получил донесение о том, что кое-кто еще разделяет подозрение моих шпионов. Это был...
   -- Я. - как вы догадались, это был ваш покорный слуга. Виспер жестом показал, что все сказал, и я могу продолжать. Я поведал Седьмой Декаде о событиях, произошедших за последние два дня. Заодно, я воспользовался случаем и задал вопрос, мучавший меня уже целых пять минут. - Кстати, Виспер, ты все время говорил о своих шпионах. Если они даже не заметили наваждения, то значит они сильнее всех личей вместе взятых?
   -- О нет, просто на них это наваждение и не должно было подействовать.
   -- То есть?
   -- Мои шпионы - бесы. Понимаете, что я имею в виду?
   -- У демонов была защита от этой магии, - задумчиво протянул я. - Причем, похоже, на основном энергетическом уровне.
   -- С чего это ты решил? - удивился Огр.
   -- Все просто, - ответила за меня Лидия. - Если бы иллюзия была настроена на всех, и защититься от нее можно было бы только каким-то другим заклятьем, то тогда агенты Виспера тоже были бы околдованы. Но тут другой случай. Кажется, мы имеем дело с "исключением создателя".
   -- Это как? - спросил Шершень.
   -- Заклятье действует на всех, за исключением представителей определенного вида - то есть тех, кто это заклинание активировал, или для кого оно было активировано... В данном случае, это демоны, а, следовательно...
   -- Иллюзия создана демонами или для демонов, - закончил я. - Хм... Интересно, а почему они раньше не сделали нечто в этом роде?
   -- А ты знаешь, сколько энергии нужно потратить, чтобы создать подобное заклятье? - саркастически осведомилась Лилия. - Расход больше чем при активации сотни ПВ. Даже слепой поймет, что тут что-то неладно...
   -- Чего же вы ничего не почувствовали? Кроме того, в Храме Костей вроде циркулируют силы на порядок мощнее...
   -- Так это в Храме, - отмахнулся стрига. - Они там все время что-то химичат, но общее количество энергии не изменяется. Сила лишь перераспределяется, и увеличение или уменьшение оной всегда заметно. Потому-то я и предположил, что иллюзия создана и наложена кем-то из личей, воспользовавшегося маной Мертвых Земель. А насчет отсутствия реакции на это колдовство. Мне кажется, это какой-то другой вид магии. Ее нельзя ощутить обычными методами. Единственный след, который она оставляет - незначительные изменения ауры того места, где это заклинание было активировано. Именно поэтому было создано дополнительное плетение, отвращающее личей.
   -- Дополнительное? Так значит прикрытие Лайта не было первичной целью?
   -- Думаю, нет. Чего этим добиваются демоны - это нам еще предстоит выяснить. Меня смущает кое-что другое. Скажи-ка, Кот, у тебя есть какие-нибудь родственники?
   -- У меня? - честно говоря, я ожидал чего угодно, но не этого вопроса. - Вообще-то нет, а что?
   -- А твой дар обращения с огнем врожденный или приобретенный? Если приобретенный, то есть ли возможность появления кого-нибудь, подобного тебе? - продолжал допытываться Виспер. Тут последний кусок мозаики встал на место. Значит, эта магия, неуловимая для обычных сенсоров - мое пламя... Или нечто схожее с ним. Вот зачем меня спрашивают о родственниках: всю эту кашу заварил пиромаг.
   -- А что, разве таких, как я, больше нет? Вроде, должен существовать какой-то Солнечный Орден на Си-Киато... - тут я осекся. Все Седьмая Декада смотрела на меня, как на пришельца из другой вселенной (впрочем, они были более чем правы).
   -- Кот, Солнечный Орден был уничтожен во время последней Великой Игры. Так же как и Си-Киато. Ты случаем не из той эпохи? - полушутливо-полусерьезно спросил Эрик. Такое действительно иногда случалось - из-за большой концентрации энергии во время Игры происходили и не такие чудеса. Иных воинов носило по всем пространственно-временным векторам и выбрасывало через тысячи парсеков и веков от их первоначального время- и местоположения. Да и я сам был таким, только вышвырнуло меня не из прошлого, а из будущего, да и энергии было приложено гораздо меньше (и слава богам, а то пришлось бы мне коротать время где-нибудь в центре сверхновой звезды за пару миллиардов лет до этой эпохи). - В любом случае, подобных тебе уже давно нет. Точнее, мы думали, что нет, но сейчас...
   -- Сейчас, похоже, у тебя появился собрат по таланту. Этакий лич-пиромаг. - усмехнулась Лилия. - И нам интересно, какие еще фокусы, кроме иллюзий, у него могут быть припасены.
   -- Хм... не то, чтобы я напрашивался на неприятности, но почему вы не заподозрили меня? Эта версия прямо-таки напрашивается...
   -- Исключено, - ответил Виспер. - Все члены Багровой Сотни держатся под круглосуточным наблюдением моих агентов.
   -- А-а, вот оно что... - протянул я. Хм, значит, я все это время был под колпаком. Что ж, возьму на заметку. Как только эта суматоха прекратится, первым делом найду шпиона и разберусь с ним. Пусть сейчас он, фактически, очистил меня от всяческих подозрений, но лучше бы его не было - не все мои действия могут прийтись по вкусу местному начальству. - А насчет фокусов - увы, но я вряд ли чем смогу помочь. Я получил эту силу и почти сразу же был лишен большей ее части. И если она каким-то образом перешла к загадочному злоумышленнику, то единственное, что я могу сказать - разрушения, которые он способен причинить будут грандиозными.
   -- Мда, негусто. - подытожил Эрик. - И что же нам делать?
   -- Может, как обычно - ворваться к этому Лайту, переломать ему все кости и выпытать, что он замышляет? - сие "гениальное" предложение исходило от Огра, считавшего, что силовой метод - лучший метод. К счастью, его точку зрения разделял только Шог, да и то в периоды боевого безумия.
   -- Накрыть его дом магической сетью, блокировав тем самым иллюзию и всю остальную магию, исходящую от этого места, а потом... Потом можно следовать плану Огра. Главное - выявить предателя в наших рядах. - Это Лидия. Похоже, ей этот лич-перебежчик прямо-таки не дает покоя. И не оттого, что он предал идеалы Мертвых Земель (для меня самого эти идеалы были, честно говоря, весьма расплывчатыми), но из-за его магического превосходства, чего наша Мисс Совершенство просто не могла перенести.
   -- Ага, а ты не подумала, что при накрытии этого милого притона куполом, внутри него накопится так много маны, что любого, кто туда сунется, мгновенно разнесет на атомы? Это не мелкий бес с парой дешевых артефактов. Если его силы хватило на иллюзию такого масштаба, то если запереть источник энергии подобной мощности в замкнутом пространстве... - тут я перебил разбушевавшуюся Лили. У меня появилась идея.
   -- Лили, ты забыла одну немаловажную деталь - на меня его магия не действует. Даже лучше - она прибавляет мне сил. Так что, если вы поступите по плану Лидии, то мы добьемся прекращения ментального воздействия на жителей Боунтауна, а я, проникнув в его логово, смогу узнать что он замышляет, причем без особого для себя риска.
   -- Значит, решено. Итак, Лили, Лидия, Виспер - на вас создание и установка купола. Если понадобится, привлеките личей и стриг из других Декад. Огр, Мигрен - патрулируете город и тоже свяжитесь с остальными Декадами. Если этот Лайт успел наплодить дюжину-другую монстров или подготовить какие-нибудь еще сюрпризы, то вы их нейтрализуете. Габриель на тебе планирование и поддерживание связи между нами. Шершень - на тебе внутреннее патрулирование дворца. Диверсанты могут проникнуть и сюда. Шог-Гот - сидишь и ждешь. Если этот гад умудрится протащить в город что-нибудь слишком грозное для остальных воинов (вроде десятиметрового монстра) то телепортируйся туда - твоя помощь будет нелишней. Я - в Храм Костей. Попробую достучаться до Исгарат. Уж меня-то она не сможет просто так проигнорировать. Кот - отправляешься к особняку Лайта и там уж действуешь по обстоятельствам. Все понятно? Тогда за дело.
   И все заверте... За несколько секунд была установлена связь с остальными членами Багровой Сотни. К сожалению, многие из них были слишком далеко для выполнения поставленной цели, но около семидесяти воинов мгновенно откликнулись на призыв. Проблем с субординацией не возникло - во-первых, именно наша Декада затеяла операцию, во-вторых, Эрик как-никак был наследником Дюка Блатзагера, то есть, по стандартно-монархическим меркам он считался, как минимум, кронпринцем. Вскоре купол был создан, и я направился к загадочному доктору Лайту. По настоянию Лидии я добавил к своей обычной экипировке чаромер (прибор для измерения концентрации чар), рацию и одноразовый телепорт, способный перебросить меня только в казарму Седьмой Декады, зато, откуда угодно.
   Хм... Не знаю насчет магии, но физические объекты этот купол пропускает "на ура". О... Снова это чувство. Но на этот раз оно гораздо сильнее, да и ощутил я его, даже не переступив порог особняка, а лишь оказавшись внутри купола. Тут же я услышал пронзительный писк и почувствовал запах дыма. Мда, похоже, чаромер накрылся. Странно, он, вроде, должен выдерживать нагрузку в миллион чар. Если здесь концентрация магии больше, то почему я до сих пор жив? Если только... Если только это приятное ощущение вызвано не воздухом, а кое-чем получше. Да, я просто оказался в озере силы, моей силы! Прямо как в тот раз, когда я выпил микстуру Лайта. Только теперь я впитывал энергию не через рот, а всеми порами тела. Теперь я уверен на все сто: это то самое пламя, которое было отобрано Деймоном. Только вот каким образом его новый носитель оказался здесь, за сорок лет до передачи? Впрочем... Это же Деймон, повелитель дорог, и вектор Прошлое-Будущее для него лишь еще один знакомый и исхоженный вдоль и поперек путь. Может, именно поэтому он так редко во что-то вмешивается? Хотя, вселенной вполне хватит тех редких разов, когда он отбрасывает личину стороннего наблюдателя и кидает песчинку своей воли на одну из чаш весов. Надо ли говорить, что эта "песчинка" весит столько, что получившийся перевес расценивается не словами "Да, вроде сдвинулось на миллиметр, но надо еще все измерить", а удивленно-торжественным возгласом "Чистая победа!". Похоже, здесь мы имеем дело с этой "чистой победой", правда, достигнутой грязноватыми методами. Ну ладно, Деймон, я тоже обладаю определенным весом. Посмотрим, кто кого. А пока я еще немного задержался перед дверью, впитывая остатки энергии (мой резерв увеличился еще на долю миллиметра), а когда убедился, что больше здесь подкрепиться нечем, то вошел в дом.
   Энергии здесь было еще больше. Но на этот раз, не только я поглощал ее. Нить силы тянулась куда-то вниз, под землю. Интересно... Неужели у меня появились конкуренты-кроты? Или здесь есть подвал? Да, вот он.
   Спустившись вниз, я увидел весьма интересную картину. Доктор Керр Лайт стоял в центре гектограммы, в каждой вершине которой стояло нечто вроде зеркала. В смысле, эти предметы выглядели как зеркала, но вот отражения в них были явно неправильными. Например, у Лайта с его отражением общим был только рост. В остальном, доппель кардинально отличался от оригинала. Во-первых, он был без лица. Голова представляла собой гладкий белый шар, разрисованный сложной мозаикой различных узоров (присмотревшись, я понял, что эти узоры ничто иное, как символы означающие "огонь", но разных каббалистических и магических школ). То же самое было и с телом отражения - мраморно-белое, худощавое и покрытое кучей символов пламени. Руки длинные, на каждой по три пальца, напоминающие дула старинных пистолетов с примкнутыми штыками. Проще говоря, последние фаланги были чем-то вроде коротких трубок, причем из каждой торчало по длинному когтю. Полностью рассмотреть это чудо природы мне не удалось - я сам отразился в одном из загадочных зеркал. Мельком я увидел, что мое отражение чем-то напоминает гигантский костер, но тут все вспыхнуло, зазвенело, а потом зеркала разлетелись на тысячу мелких осколков, один из которых вонзился прямо в мой левый глаз. Хаттская задница, больно-то как!!! Странно, но боль почти сразу же стихла, а вместо нее всю левую часть лица сковало холодом, как при наркозе. Я принялся ощупывать пораженное место, стараясь понять, что же случилось с моим бедным глазом, но, к моему глубочайшему изумлению, обнаружил вместо развороченной и кровоточащей раны абсолютно гладкую, пустую и, как мне показалось, металлическую глазницу! Как будто я потерял глаз не только что, а лет десять назад и за это время успел залить бывшее пристанище органа зрения металлом, превратив свою левую верхнюю четверть черепа в пародию на памятник себе. Плюс - боли нет. Минус - теперь мой угол обзора уменьшен наполовину. Ладно, мне приходилось сражаться вообще вслепую. Сейчас не время причитать и сетовать на судьбу-злодейку. Займемся тем, кто в этом виноват. Доктор, где ты?
   Мда, похоже, ему досталось еще больше чем мне. Он-то стоял прямо в центре взрыва, так что и осколков ему досталось раз в десять больше чем мне. Следствие - теперь он стал похож на плод фантазии свихнувшегося на серебре абстракциониста. Мало того, что его руки, ноги, верхняя часть лица, спина и живот были покрыты серебряным налетом, так эти части тела еще и видоизменились, превратившись в то, что я увидел в зеркалах до взрыва. Мда, то еще зрелище - получеловек, полу-хатт-знает-что. Я подошел поближе и постучал по серебряному покрытию. Потом постучал по своей пустой глазнице. Звук одинаковый (и, надо сказать, весьма мелодичный). Интересно, моя глазница и выглядит также? Надо бы раздобыть нормальное зеркало. А пока можно приступать к допросу. Благо объект не сбежит. Зато говорить он потенциально может - рот-то осколками не задет. Честно говоря, я вообще начал подозревать, что доктор уже начал свое путешествие по Серым Равнинам, но тут Лайт, наконец-то, подал голос.
   -- Кто ты?
   -- Интересно... Вы будете смеяться, но я собирался задать вам тот же вопрос. Но если уж вы первый спросили, то здесь меня называют Котом. Я член Седьмой Декады, а здесь, чтобы разобраться с вашим загадочным появлением и магией. Итак, начнем.
   -- Жди-дожидайся, - издевательски проскрипел Лайт. - Боли я не боюсь, а убив меня, ты отгребешь столько неприятностей, что мало не покажется. Так что ничего я не скажу, пока ты не выполнишь кое-какие мои условия...
   -- Доктор, вы, кажется, не поняли с кем имеете дело, - устало перебил его я. - Вы не задавались вопросом, как это мне удалось преодолеть вашу иллюзию? Не задумывались, отчего это я так спокойно прошел в ваш подвал и не испытал даже малейшего дискомфорта от переизбытка чар? Нет? Что ж, зря. А сейчас я и не собираюсь вас допрашивать традиционными способами. У вас есть выбор - или вы рассказываете мне все без утайки, или я воспользуюсь своим методом. Но во втором случае, боюсь, от вас ничего не останется? Итак, что решили?
   -- Пугать меня вздумал? - процедила серебряная статуя. - Щенок... Не знаю как тебе удалось проникнуть в подвал, но, подозреваю, что ты просто стал очередной пешкой Деймона. Ему всегда нравились такие наглые сопляки. Только вот мой создатель будет посильнее этого старого бродяги, а уж пешки, вроде тебя, он сметает с доски без особых раздумий. Так что хватит болтать! Если ты не хочешь умереть в страшных мучениях, то делай, что я скажу, и...
   -- Ты так ничего и не понял, - усмехнулся я, одновременно формируя желтую плеть. - Во-первых, я - не пешка Деймона. Скорее, стороннее и пострадавшее лицо. Во-вторых, оскорбления типа "юнец" и "сопляк" перестали быть для меня актуальными еще лет двадцать назад. И, в-третьих, "смерть через страшные муки" для меня да-а-вно уж не угроза. - С этими словами я хлестнул Лайта желтым огнем и приготовился впитывать память и знания "подопытного".
   Хм, похоже, я чуточку переборщил. Ну кто же мог предположить, что эта скотина вся состоит из моего пламени? Одно лишь прикосновение желтого хлыста - и серебряная статуя превращается в сгусток белого огня, который мгновенно втягивается вслед за хлыстом обратно мне в руку. Мало того - эта энергия оказалась слишком "тяжелой", то есть для того, чтобы переварить ее и присоединить к своему резерву, мне пришлось потратить целых пять минут титанических усилий! А как только адаптация закончилась я понял, что потратил больше чем получил. Убытки, сплошные убытки... Но зато я получил информацию.
   Впрочем, не так уж много. Судя по всему, доктору Керру Лайту было от роду меньше года. Создан он был искусственным путем, причем не как обычные гомункулы, ибо первым его воспоминанием было не мерное бултыхание в колбе, а нечто, напоминающее извержение вулкана: много огня, пепла, грохота. Лицо своего создателя Лайт не помнит - оно всегда было закрыто маской. Зато, в памяти четко отпечатались момент передачи невиданной силы - моего огня, а значит, новым обладателем моих способностей вполне может оказаться тот, кто слепил этого гомункула с дипломом. Также я выудил из памяти Лайта приказ создателя - проникнуть в Боунтаун по бесовским тропам, вступить в контакт с населением и распространить среди них некие "огненные мутагены". В ответ на запрос, что это за мутагены такие, моя обогатившаяся память услужливо подкинула изображение - знакомый фиал со знакомым и таким родным содержимым. Так, а что делает сие зелье? Еще ряд картинок, и мне ощутимо поплохело...
   Вот это да... Какой интересный план... Я бы в жизнь до такого не додумался... Впрочем, это к лучшему - единожды свернув на такую тропинку, на прежний путь не вернешься. А мне все еще не хочется принимать ни сторону Света, ни сторону Тьмы. Хм... Странно, я-то думал, что мысли подобного рода остались далеко в прошлом. Но, похоже, мне снова приходится возвращаться к вопросам юности. Тогда желание создать непобедимую армию и устроить переполох вселенского масштаба, во имя Света или Тьмы, не казалось бредовой. Я даже начал воплощать это желание в жизнь, но тут, слава богам, вмешался мой создатель и последний наставник. Когда я поглотил Дарта Плагеуса (или это он поглотил меня?), то понял, что все, за что борются ситхи (власть, могущество, торжество Темной Стороны и т.д.) - оковы, похуже Кодекса джедаев. Путь Зла так же предсказуем, как и путь Добра, а значит и не менее скучен. А я терпеть не могу скучать. Посему, как только у меня появляется шанс обрести оружие массового уничтожения, возможность создать непобедимую армию или способ достичь Абсолютной Власти, я сразу же разворачиваюсь и бегу от этих соблазнов со всех ног. Ибо для меня истина состоит в том, что эти игрушки быстро приедаются, но избавиться от них не так-то просто, а вот простые радости жизни, вроде азарта погони, хмельного веселья и хорошей потасовки наскучат очень и очень нескоро. Может, даже никогда, если я сумею вовремя понять, что пора сменить на ближайшие несколько десятков лет маску наемника и завоевателя на личину богатого бездельника, нищего поэта или философа-отшельника. Краткий перерыв - и вот я снова в игре. Но если бы в мою голову пришел план, подобный тому, что собирается воплотить в жизнь загадочный хозяин Лайта, то мне, как это не прискорбно осознавать, ничего бы не оставалось, как напялить на себя пыльный и помятый плащ Черного Властелина и срочно записаться на курсы обучения безумному хохоту. А то какой же ЧВ без этого атрибута?. Но я снова отвлекся.
   Хаттская задница, кажется, я умудрился придать событиям невиданное ускорение. Дело в том, что Керр Лайт контролировал работу мутагена, основная функция которого была в том, чтобы превращать тех, кто принял микстуру доброго доктора, в... Честно говоря, я не знаю как можно назвать этих существ, но, по тому, что я увидел в зеркалах и прочел из памяти Лайта, их можно называть Белыми Огневиками. Выглядят они точь-в-точь как отражения доктора в зеркальной гектограмме и сам Лайт, попавший под дождь из осколков, а вот их способности и установки проще выразить словосочетанием: "заклинивший огнемет". Проще говоря, эти существа будут сжигать все на своем пути, причем одновременно подпитывая силы от образовавшегося пламени. Если же пламени взяться неоткуда, то через два-три часа Огневики иссякнут, так как в плане накопления и конденсации энергии для самих себя, они хуже решета в роли черпака, а потом... Дальше я ничего не увидел. Точнее, сам Лайт гибели белых огнеметов не видел. Впрочем, если бы Огневики служили только для уничтожения... Основная их задача заключается в передаче поглощенной энергии Хозяину. Таким образом, таинственный создатель Керра Лайта имел, в лице своих созданий, сотни желтых плетей. Хаттская задница... Это ж сколько энергии выйдет... Я уж не говорю о том, что по достижению определенного уровня - двадцати полноценных передач силы своему Создателю, Огневик размножается. Простым делением. Для того, чтобы его не обнаружили раньше времени, Лайт создал иллюзию "давних времен", а какой-то лич заполнил матрицу заклинания энергией и поддерживает ее до сих пор. Лица лича-предателя ни он, ни, соответственно, я не видел. Единственное, что его отличало - это необычные голосовые модуляции. Проще говоря, нашего мертвого колдуна можно опознать по пронзительному и визгливому голосу. Что ж, теперь хотя бы можно не беспокоиться по поводу лича-пиромага. Так как заклятье создавал Лайт, следовательно, никаких способностей пиромага у предателя нет. А теперь главная новость - по плану, окончательная трансформация должна была произойти через неделю, но, благодаря моим доблестным усилиям по уничтожению Лайта, активировалась аварийная программа, трансформационный процесс ускорился и первая сотня Огневиков должна появиться... От расчетов меня отвлек писк рации.
   -- Кот, ты где? У нас серьезные проблемы! - все, можно больше не считать. Нашествие Белых Огневиков началось.
   Я мигом выбежал из дома Лайта, собираясь начать охоту на БО, но, стоило мне выйти за порог, как я понял, что не совсем точно оценил ситуацию и расставил неправильные акценты. Проще говоря, прямо перед докторским особняком я обнаружил около сотни ходячих огнеметов, которым явно хотелось превратить меня в груду головешек. Ну, не то чтобы только меня, они жгли все вокруг, но, уверяю вас, я не был обижен таким невниманием, граничащим с пренебрежением. Только благодаря ему я был атакован не всеми сразу, а только одним огневиком. Но этого мне вполне хватило. Я считал, что особого вреда не будет - вся одежда Багровой Сотни пропитана огнеупорными заклятьями. Разумная мера, ведь огонь считается основным оружием демонов, наравне с клыками, когтями и чертовски немузыкальным голосом, который, вкупе с отсутствием слуха и невероятной любовью к музыке вообще и песням, в частности, способен нанести урон на несколько порядков выше, чем те же Иерихонские трубы. Но, к сожалению, это пламя было отнюдь не демоническим. Этот худощавый монстр поливал меня огнем из своих трубчатых пальцев, но пламя, вопреки моим ожиданиям, не отражалось от моего костюма и шлема. Я не говорил, что на мне все это время был шлем? Хм, наверно просто забыл - слишком долго ношу его, не снимая. Кстати, хорошая штука - магическая, прозрачная, обтягивает голову, наподобие второй кожи, пропускает внутрь только звуки определенного диапазона, воздух, воду и пищу, правда последнюю только в одном месте. Сие обусловлено тем, что до введения модификации, бесы умудрялись ослеплять нас, забрасывая... объедками и помоями. Как бывшая еда, она проходила сквозь защиту и залепляла все лицо, а вот утереться было невозможно - руку-то шлем не пропускал. Ну, вообще-то у Огра таких проблем не возникало, но он ведь каннибал, так что рука той же Лилии спокойно проходила сквозь шлем. Основная трудность была в том, чтобы вытереть морденту лицо и отдернуть руку, пока он не попытался ее откусить. Что делать - условный рефлекс. Мда... Но я снова перескочил на второстепенную тему.
   Итак, пламя не должно было причинить мне никакого вреда. Физического, по крайней мере. Но защита не предусматривала вред метафизический. Как я говорил, пламя не отражалось от моей защиты. Наоборот, оно мной поглощалось, как и энергия Керра. И, приблизительно, с таким же результатом. Через несколько секунд поток огня иссяк, белый монстр превратился обратно в умертвия (так вот что происходит с огневиками, лишенными энергии), а я чувствовал себя как удав, проглотивший стадо слонов. Уф, хорошо, что он не успел еще ничего сжечь. Не то чтобы я так болел душой за окружающий пейзаж, но поднакопи он хоть на йоту больше энергии, и я бы, в лучшем случае, получил кровоизлияние в мозг и умер на месте. В худшем - стал бы паралитиком или растением. Причем, все это произошло бы не от переизбытка моего пламени, которого на этот раз было не так уж и много, но от огромного количества грязи, поглощенной вместе с белым огнем. Ну, по крайней мере, именно так я воспринял чужеродную мне силу. Хм... Все выглядит так, как будто моя энергия пиромага использовалась лишь как некий каркас для заклятья, а вот белое пламя, в целом, действует на меня как мухомор на мух. Таким образом, выходит, что у меня меньше шансов выжить при встрече с огневиками, чем даже у Мигрена - самого слабого и незащищенного члена команды. Вот, хаттская задница... Ладно, сокрушаться будем потом. А сейчас пора переместиться в самое защищенное на этот момент место - в казармы Костяного Дворца.
   Защищенное? Ха! Стоило мне выпасть из портала, как я мгновенно попал в струю белого пламени! Хаттская задница, да что же это за день сегодня?! Еще хорошо, что я умудрился увернуться, и был почти не задет. Но даже той малости, которая была поглощена моим ненасытным организмом, хватило для того, чтобы у меня перед глазами начали выполнять акробатические номера черные круги, а вокруг головы завращались птички, звездочки и прочие верные спутники контузии или кровоизлияния в мозг. Чтоб тебя!!! Я встряхнул головой, согнал непрошенные спутники с орбиты и приготовился к бою. Хотя... Какому бою? Между мной и этой белой сволочью расстояние метров в десять, если не больше. Допрыгнуть до него я просто не успею - он еще на подлете успеет напичкать меня этой белой мерзостью, запачкавшей мой огонь. И тогда прости-прощай незамутненное сознание и несгоревший мозг. И почему я не захватил с собой хоть какое-нибудь оружие с большим радиусом поражения? Я не говорю о бластере, но хотя бы магический жезл с парой-тройкой молний уж можно было взять. Но нет, мне привычнее "наводить чистоту во вражьих рядах" мечом, топором или слайсером (хлыстом из острых железных сегментов, способном при правильном ударе располовинить конного латника, причем вместе с конем). Особенно слайсером - слишком я свыкся с этим оружием за последние годы. На Перекрестке это оружие было весьма популярно, а мне оно показалось неплохой заменой огненной плети. Жаль, что длина моего хлыста всего лишь пять метров. Но как же достать Огневика и не попасть под обстрел? Разве что швырнуть в него чем-то... Швырнуть... А это идея!
   Я лихорадочно зашарил в своей сумке. Какую же сферу использовать? Одни заклятья только разозлят белого агрессора, другие уничтожат наверняка, но не только его, но и меня. А если не уничтожать, а парализовать? Точно! Слава богам, что у меня еще остались шары с лиловым туманом. Бросок - и мой противник надежно упакован в стильную лиловую обертку. Разумеется, он сразу же попытался избавиться от нее, но не тут-то было. Туман упругий, прочный и вообще рассчитан на бараку. Так что хлюпиков, вроде Огневиков, можно упаковывать сотнями - все равно они не смогут прорваться через оболочку. А если он попытается использовать огонь... Что ж, мне это только на руку.
   Ух ты, как горит. Не был бы коридор так узок и будь со мной еще кто-нибудь, то обязательно поводили бы вокруг этого милого костерка пару-другую хороводов. Ну, гори-гори ясно, чтоб скорей погасло. Ага, уже гаснет. Туман-то практически неразрушим, причем не только из-за своей прочности, но, в частности, благодаря тому, что он идеальный "энергопоглотитель". Так что чем больше энергии на него воздействует, тем крепче его объятья. Чего не скажешь об Огневике. Ему-то без подпитки никак. Еще немного и его резерв полностью исчерпается и тогда... Есть! Огневик превратился в нормального умертвия. Точнее, в Шершня. Мда, зря его оставили в казармах. Впрочем, если бы его отправили в патруль, то события могли принять гораздо худший оборот. Для Шершня, разумеется. Встреть кто-нибудь из нашей декады его на улице, то без лишних разговоров прихлопнули бы. Ладно, оставим пока нашего тощего мордента отдыхать, а сами пойдем к ученым. И чего это я о себе во множественном числе заговорил? Так, либо во мне проснулось королевское наследие, либо это шизофрения с упором на раздвоение личности. Лучше бы второе - глюк хотя бы лоб не натирает, в отличие от короны.
   Вот и лаборатория Лидии. Именно там и окопался цвет нашей декадной интеллигенции.
   Ну-с, господа и дамы, как продвигается процесс?
   Процесс продвигался успешно. В смысле поддерживания купола. Похоже, Лидия считала, что я все еще сражаюсь с Лайтом и, как только победа будет одержана, огневики исчезнут. Как только она узнала, что все произошло с точностью до наоборот, она чуть было меня не придушила. Причем Виспер и Лилия не только не помогли мне, но еще и давали взбешенному личу советы: как бы половчее сломать мне шею. Впрочем, эти советы меня и спасли, ибо Лидия, еще более раздраженная тем, что ей говорят под руку, развернулась и метнула в непрошенных советчиков по небольшой шаровой молнии. Те в долгу не остались, а когда дым от взрывов рассеялся, то, собравшаяся закончить начатое, Лидия обнаружила, что я переместился в недосягаемую для нее зону - на верхушку одного из шкафов, в которых хранились реактивы, химикаты и документы. Как я туда забрался - отдельная история, достойная всяческих похвал в любом клубе альпинистов. Ибо, хоть сам шкаф не достигал высот Эвереста (не доставало каких-то двух-трех метров), но из-за того, что он был сделан (а, скорее всего, выточен) из хрусталя, то его стенки были очень гладкими и скользкими. Так что, когда лич увидела меня там, то сначала удивленно присвистнула, а потом решила, что подниматься на такую высоту ей неохота, а шкаф разрушать хочется еще меньше. Кроме того, времени на игры не осталось и она просто пообещала, что не придушит меня, многозначительно добавив: "по крайней мере, сегодня", и приказала спускаться. Я спрыгнул, и мы начали совет.
   Я быстро рассказал о своих двух битвах с Огневиками. Заодно Лидия по быстрому осмотрела поврежденную глазницу и вынесла вердикт, что заливший ее металл идеально подходит для установки различных механизмов, а, значит, с функционированием искусственного глаза не возникнет никаких проблем. Что ж, хоть это радует. Виспер приказал своим бесам доставить сюда законсервированного Шершня и через секунду консилиум, состоящий из близнецов Мортлав и разведчика-стриги принялись тщательно изучать бывшего врага. Результат не впечатлял. По словам Лидии, если мордент когда-то и являлся огневиком, то сейчас в его организме нет и следа от чужеродной магии. Хм, а это не так уж и плохо. Если при опустошении резерва происходит излечение и превращение огневика в нормального человека (это умертвии-то нормальные? Не смешите меня!), то это значит, что вполне вероятно разобраться с врагами, не вырезая при этом все население Боунтауна. Короче, у меня возник план.
   План пришелся консилиуму по вкусу. Даже Габриель, который присутствовал здесь только частично - в виде голограммы, и большую часть времени проводил в ВР, продумывая стратегию и тактику битвы, оторвался на секунду от размышлений и заметил, что моя идея вполне может сработать. К сожалению, ее реализация требовала масштабных приготовлений и усилий нескольких десятков личей. Посему Лидия связалась с непосредственным начальством (Эриком, то есть), а через него с начальством более высокого уровня - с Дюком и Исгарат. Вот тут-то и начались проблемы.
   Хоть я раньше не встречался с Прародительницей, но по тем историям, что я слышал от остальных членов декады я смог создать ее приблизительный портрет. Не физический, ибо в этом не было необходимости - в Храме Костей почти все стены украшены барельефами, мозаикой или фресками с одним и тем же главным героем, а точнее, героиней. Думаю, имя здесь не нужно. Нет, я создавал психологический портрет и, честно говоря, очень хотел сравнить его с моими ощущениями от первой встречи. Сравнил. Что ж, теперь я на все сто процентов могу утверждать, что под всеми портретами Исгарат, кроме сотни разнообразных хвалебных титулов и перечисления еще более разнообразных и удивительных подвигов и заслуг перед отечеством, следует приписать и мою оценку, благо она коротка и правдива. "Властолюбивая, вздорная сука" - эти три слова точно описывают нашу славную Королеву Личей. Кроме того, теперь я понял, почему ее так редко видят "вживую". Да, на картинках она привлекательна, но в личном общении, да еще находясь в плохом настроении, которое у нее наличествует двадцать четыре часа в сутки и всю неделю без выходных, на ум мгновенно приходит сравнение с гарпией, у которой только что отобрали любимый семимесячный кусок падали. А теперь добавьте ко всему вышеперечисленному непоколебимую веру в свою мудрость и правоту, приправьте полученное блюдо надменностью, упрямством и визгливым голосом (что-то этот голос мне напомнил) и вы поймете, почему при первом же взгляде на Прародительницу я почувствовал неистребимое желание швырнуть в нее чем-нибудь тяжелым, дабы стереть с ее лица это выражение всеобщего презрения ко всем и вся, более свойственное хатту, у которого ходит в должниках десяток звездных систем. Единственное, что меня удержало от этого шага, так это то, что эта дама была, как-никак, не последней (а то и первой) дамой Мертвых Земель, так что возникни у нее желание избавиться от меня, и это желание исполнится, не успею я сказать "хаттская задница". Кроме того, что бы я ни швырнул, ей это особого урона не нанесет. По крайней мере, физического. Беседа проходила с помощью голопроекторов, а швырять что либо в трехмерную проекцию - это, знаете ли, уже не сумасшествие. Это просто идиотизм.
   Оказывается, не только у меня возник план спасения города. Правда план, который изложила непререкаемым тоном Исгарат, показался мне, так сказать, не первой свежести. В смысле, придуман план был давно, но, из-за невозможности быть выполненным, пылился в архивах, а раз в десятилетие вытаскивался из шкафов и дополнялся, корректировался и модифицировался до уровня "экстра-класс". Уж слишком гладко она его излагала. Не было ни одной логической неточности, ни одной недосказанной мысли, даже все запятые и точки были на месте. Единственное, от чего меня покорежило, так это пункты со второго по шестой включительно. Да и то, только потому, что план состоял из шести пунктов, и первый из них призывал "быть готовым отдать жизнь за Отечество и сражаться до последней капли крови" - то есть не имел никакой ценности, кроме идеологической. Что ж, если так хочется рвать рубаху на груди и бить пяткой в эту самую грудь, то кто же я такой, чтобы препятствовать сему прекрасному и патриотическому процессу? Но дело в том, что, услышав весь план, я понял, что "отдать жизнь" придется на самом деле. Причем не в бою, где есть хоть какой-то шанс уцелеть, но на жертвенном камне, где смерть приходит с вероятностью "два нуля справа и любая другая цифра, по своему усмотрению, слева". Лишь то, что жертвой должен был стать не я, удержало меня от нелицеприятных высказываний до того, как голопроектор был выключен. Зато потом я так разошелся... Остановился я только тогда, когда заметил, что Лидия вытащила откуда-то блокнотик и тщательно конспектирует мою вдохновенную речь из которой цензура бы пропустила только несколько предлогов. Да и то с большим опасением. Я, конечно, был польщен тем, что лич отметила мои успехи в области создания и применения ненормативной лексики, но, к сожалению, дальше сотрясать воздух и заставлять чьи-то уши сворачиваться в трубочку мне некогда. Через три часа здесь начнется такое, что лучше бы мне сейчас вместо риторики заняться "багажесобиранием" и "поспешноуматыванием".
   Дело в том, что, по мнению Исгарат, единственное, что может спасти Мертвые Земли от нашествия Огневиков - это массовое жертвоприношение всех личей и вампиров. Якобы, для оживления Великого Могильного Голема - последнего творения Талцидуна до того, как он оставил Перекресток и отправился создавать собственные миры. Только непобедимый ВМГ, по словам Королевы Личей, сможет разом уничтожить Огневиков (чья опасность для Мертвых земель была раздута, по моему мнению, очень уж чрезмерно), покарать агрессора из Пандемониума, ну и, заодно, заставить ворон вернуть прошлогодний склеванный урожай. Короче, идеальное пугало и абсолютное оружие на все случаи жизни. Маленькая проблема - в процессе очистки Голем уничтожит все живое на сотни миль вокруг. Конечно, умертвиям, как существам давно оставившим порог Смерти далеко позади, это по барабану, а вот мне придется туго. Но когда дело доходит до оружия калибра Голема, то о таких мелочах не вспоминают. Почему его так хотели активировать - ну на этот вопрос и ответа не надо. В любом мире, на любой планете и у любого генерала всегда руки чешутся от желания нажать на красную кнопку и послать на врага или хотя бы на предполагаемого противника гигантского монстра, сотню-другую тяжелых фрегатов, ну, или, по крайней мере, дюжину ракет типа "земля-земля-апокалипсис". Исключением являются писифисты (планета Писиф, за дальним рубежом Республики, а теперь Империи, Клор Терон), у которых нет не только оружия, но и конечностей, которыми это оружие можно держать. Писифисты - огромные амебы, общающиеся посредством телепатии и не имеющие никаких интересов, кроме как погреться на солнышке. Хотя нет, вроде, когда я покидал Клор Терон, по научному каналу передали, что одна из амеб сказала другой, поменьше размерами, и, соответственно, рангом: "приказываю немедленно слиться с братьями Фссстрс, дядюшкой Стссвсс и кузиной Глэдис (дань иностранным колонистом, контакт с которыми был налажен, но так и не развился дальше обмена именами), отрастить самую большую ложноножку и ЗАХВАТИТЬ ЭТОТ ПЛЯЖ!!!". Что делать, похоже, генерал - везде генерал, даже если он еще и амеба. Но вот почему этого голема решили оживить только сейчас. Хотя... Ведь в жертву должны быть принесены не только личи, но и вампиры. Конечно, их потом можно снова вернуть к жизни, но вот оживит ли Исгарат Блатзагера, с которым она уже десятый век на ножах? Я бы тоже поостерегся отдавать свою жизнь в ее руки. Еще оставит на солнышке, недели на две, а потом "оживит". И придется остаток вечности бродить по белу свету, оставляя за собой след из отвалившейся плоти. Тогда другой вопрос: "Как Исгарат умудрилась уломать Дюка?" Действительно, как это получилось, что известный своей рассудительностью и осторожностью, Блатзагер согласился лечь под нож Прародительницы? Либо Исгарат несколько преувеличила готовность защитников города сложить голову за Отечество, либо она все-таки заставила Дюка поверить, что Огневики представляют такую опасность, что лучше пожертвовать собой, чем целым государством. Первое, вряд ли - лич приказала приступить к выполнению плана "Голем" через три часа, так что все наверняка решено. Значит, все-таки уломала Наместника. Интересно, как это ей удалось? Тут мой взгляд упал на один из экранов наблюдения и я понял - да, опасность эти существа представляют нешуточную. Даже большую, чем я представлял.
   Вот идет Огневик. Движется не спеша, торопиться ему некуда, ибо все, что вокруг него, состоит либо из дерева, либо из какого другого горючего материала. Идет, огнем поплевывает, чувствует, что скоро размножится, сволочь. А вот навстречу идут трое ребят из Багровой Сотни. Не из нашей декады, но все равно. Ну, сейчас они покажут этой белой мрази почем фунт лиха. Странно, но Огневик даже не реагирует. Точнее реагирует, но не как на противников, а как на очень кстати появившиеся мишени. Огненная струя попадает в одного из мордентов, но не наносит никакого вреда, тот взмахивает мечом, разрубает Огневика надвое, а потом... Взрыв. Да такой, что мне пришлось переключиться на другой экран (то есть на другого беса, чьими глазами я и наблюдал за сражением). Когда дым рассеялся, я увидел, что Огневиков стало трое - хоть разрубленный не сросся обратно из двух половинок, но зато оставил после себя троих "новорожденных". Один еще сжимает в трехпалой лапе оплавившуюся рукоять меча, другой аккуратно снимает со своего плеча обгорелый лоскут якобы огнеупорного костюма. Да, дела... Это выходит, что оружие ближнего боя против этих тварей лучше не применять. Придется бить с большого расстояния, а еще проще (что для многих значит "лучше") сбросить на город пару бомб. Что ж, по крайней мере, теперь понятно, как удалось уломать Дюка на оживление ВМГ. Такие шедевры документального кино кого угодно выведут из равновесия и заставят судорожно вскрывать замки ядерного чемоданчика. Но все-таки, почему наш план был сразу же отвергнут? Ведь всеобщая парализация гораздо лучше всеобщего же уничтожения. Кроме того, меня вся эта оперативность в принятии решения воспользоваться планом "Голем" несколько настораживает. Не знаю, что меня так напрягало, но... Еще десять секунд я раздумывал над этим, а когда вынырнул из моря мыслей, то обнаружил, что в комнате остались только я и Лидия. Виспер с Лили отправились в арсенал, в надежде найти там оружие, способное задержать продвижение Огневиков на ближайшие три часа и не вызвать еще пару-другую взрывов. В прямом и демографическом смысле. Габриель убрал голограмму и, скорее всего, сейчас вносит в план действий необходимые изменения и предупреждает Шог-Гота, чтобы он не вылезал на улицу. А то кто знает, что произойдет, повстречайся он с Огневиками. Еще превратится в гигантский огнемет, как те бедолаги с экрана. А если вдруг окажется, что из-за соотношения размера и веса барака превратится не в одного, а в целый десяток белых гадов? Нет, лучше не рисковать. Я мотнул головой, отгоняя от себя страшное видение и посмотрел на Лидию. Что ж, коль мы наедине, то почему бы не задать пару вопросов?
   -- Лидия, неужели тебе тоже...
   -- Да. Исгарат нужна жизненная сила всех личей, чтобы пробудить Голема и кровь всех вампиров, чтобы им управлять. Так что придется и мне отдать то, что было некогда дано. Кроме того, Прародительница уже давно все это предвидела.
   -- В смысле? Ах да, она еще и пророчица. И что же она узрела в мутном омуте грядущего? - кажется, я несколько переборщил с иронией. Ну не верю я в предсказания и пророчества. Точнее, верю, но считаю, что источником удачных - является отнюдь не фимиам, а, скорее, развитая шпионская сеть и не менее развитый логический аппарат.
   -- Кончай ерничать, - беззлобно фыркнула лич. - Как бы скептически ты не относился к предикторству, но Исгарат - действительно пророчица. Она еще полмесяца назад поведала о своих видениях. По ее словам 13 грюня должно было произойти "извержение белого огня и лишь смерть разрушение попрать сможет". Ставлю свое годовое жалование против дырявого медяка, что последнее предложение - прямая цитата. Но что-то тут не так... Стоп... 13 грюня?
   -- Лидия! 13 грюня - это через неделю! Понимаешь, о чем я?
   -- Исгарат ошиблась на семь дней? Ну и что? Ты же сам говоришь, что предсказания - дело неточное.
   -- В том-то и дело, что абсолютно точное!!!
   -- Что?
   -- Если бы не я, то твое "извержение" произошло бы именно 13 грюня. Мало того, я готов поклясться, что за пару дней до этого Прародительница могла бы назвать еще и время пробуждения Огневиков с точностью до секунды. Да что там, за пару дней? Она могла сказать это еще две недели назад и даже написать формулу вещества, благодаря которому произошла трансформация.
   -- Я все еще тебя не понимаю...
   -- Наш предатель - сама Исгарат!
   -- Ты окончательно свихнулся, - констатировала Лидия и вернулась к своим записям, собираясь привести их в порядок перед жертвоприношением. Судя по тому, сколько бумаг накопилось, я бы предложил перенести операцию "Голем" на неопределенно долгий срок. Минимум, на год. Хаттская задница, но как же мне заставить ее поверить мне? Жаль, что желтое пламя может только поглощать воспоминания. Я бы не отказался сейчас от того чтобы их разделить. Разделить... А это идея! Я схватил Лидию за руку и потащил ее в зал ВР.
   -- Эй, что ты делаешь? - ошарашенная моей наглостью, волшебница даже не пыталась прихлопнуть меня на месте, а просто шла (точнее тащилась) за мной. Уф, хорошо, что зал расположен совсем рядом. Еще немного - и Лидия бы очнулась от потрясения, и от вашего покорного слуги осталось бы лишь нечто мокрое и плоское. Но, слава всем окрестным богам, я успел засунуть ее в ВРТ пока она еще только приходила в себя.
   -- ИИ, скопируй мои воспоминания за сегодняшний день.
   -- Команда принята. Задача выполнена. - Оперативно, ничего не скажешь.
   -- Передай воспоминания между 14 и 15 часами Лидии. Ну что, ничего знакомого не видишь?
   -- Нет, пока ничего особенного... - тут она добралась до памяти Лайта. - Не может быть! Это голос Исгарат!
   -- Уверена на все сто? - спросил я. - А то потом будешь утверждать, что мне все это почудилось, или что злоумышленник специально спародировал Прародительницу...
   -- Это невозможно, - убежденно прервала меня лич. - На саму Исгарат магия не действует, потому она и не может избавиться от визгливости, но чтобы избежать возможных насмешек она некогда наложила на Мертвые Земли нечто вроде дремлющего проклятья. С тех пор любой, кто посмеет повысить свой голос до определенного предела, будет мгновенно поражен молнией.
   -- А, вот почему все дебаты общины зомби проходят в зданиях с медной крышей, - понимающе протянул я, нажимая кнопку выхода из Вирта. Еще бы избавиться от лиловых пятен... - Значит, я был прав и та, кто обеспечивала Лайта энергией была...
   -- Прародительница. Но зачем ей все это?
   -- Не знаю. Но если она помогла хозяину Огневиков, то, значит, ей что-то от него понадобилось. Будь она попроще, то я бы решил, что она хочет таким образом избавиться от Блатзагера-старшего. Но, как я помню, за Королевой Личей установилась слава прожженной интриганки, так что она может преследовать две, а то и три цели. Только вот какие? Скажи, зачем ей может понадобиться голем?
   -- Ну, не знаю... Единственное, для чего он пригоден, так это для разрушения. Но зачем ей разрушать собственный город? Хотя...
   -- Что?
   -- Наша связь не совсем односторонняя. Конечно, простые личи не могут настроиться на ее мысли, в отличие от нее, способной при желании узнать все, что твориться у нас в головах, но... Я как-то смогла преодолеть заслон. Частично, так что я могу уловить только ее чувства, а не помыслы. Так вот, когда она говорит или думает о Мертвых Землях, ее сердце переполняется ненавистью и горечью. Я считала, что эти чувства направлены на наших врагов - демонов, но если подумать... Да, она ненавидит Мертвые Земли. Что, впрочем, неудивительно.
   -- То есть?
   -- Хоть Прародительница и утверждает, что Талцидун оставил ее здесь наместницей, но я, копаясь в старых записях, нашла один очень интересный документ. По нему выходит, что Исгарат не наместница, а изгнанница. Или, скорее, сосланная сюда своим братом. Тогда как Талцидун отправился создавать новые миры, его сестра должна была безвылазно сидеть на Перекрестке, без права прохода через какие-либо врата. Свои были закрыты изнутри, а чужие... Проход через врата других демиургов слишком дорого стоит. Минимальная цена - миллион лет рабства у "таможенника". Кроме того, Исгарат не признавала иной роли, кроме как Повелительницы Миров, причем миров ее брата. И каждый раз при открывании врат в Мертвые Земли она пыталась проскользнуть на ту сторону, но всякий раз тщетно - с той стороны Врат вход сторожили могущественные существа, единственной задачей которых было не пускать Королеву Личей на территорию Повелителя Мертвых.
   -- Хм... Поэтому ей и понадобился ВМГ? Чтобы разобраться со стражами на той стороне?
   -- Вряд ли... Там такие амбалы, что даже десяток големов не справятся. Нет, тут что-то другое.
   -- Наверное... Слушай, а как сила, сконцентрированная в големе, возвращается к вам? Он что, разрушается и энергия автоматически переходит обратно в ваши тела?
   -- Нет. Когда голем перестает быть нужен, то вся энергия из него перетекает в Храм Костей. Потом те, кто не участвовал в ритуале, приносят обезжизненных в Храм, и там их сила снова возвращается в привычную оболочку.
   -- Но до этого вся эта энергия концентрируется в Храме? Интересно...
   -- Ты думаешь, что ей нужен не голем, а энергия? Но зачем?
   -- Вот этого я не знаю. Правда есть еще одна переменная, которую мы пока не учли. Это бесы.
   -- Бесы? А, понимаю. Если заклинание на них не подействовало, то это значит, что...
   -- Что мы имеем дело с альянсом Исгарат и Пандемониума. Мда, запутанная вышла ситуация.
   -- Что же нам делать?
   -- Как минимум, я знаю чего тебе точно не надо делать - приносить себя в жертву. Кроме того, я думаю, что нам надо сократить число переменных, воспользовавшись моим планом.
   -- Твоим планом... Что ж, это упростит ситуацию. Только вот один вопрос: ты собираешься все это сделать в моей лаборатории?
   -- Конечно, нет. У тебя просто не хватит ресурсов. Все будет так, как и задумано с самого начала.
   -- Но остальные личи...
   -- Слишком заняты, чтобы отвлекаться даже на то, что творится в их собственных лабораториях. Всю работу проделают бесы.
   -- Бесы? Но у них в голове извилин меньше, чем глаз у циклопа!
   -- Зато они прекрасные подражатели. Короче, я сейчас свяжусь с Габриелем и Виспером и разъясню им их задачи, а ты в это время узнай, что с Эриком, да и со всеми остальными членами нашей декады.
   -- Ладно, - кивнула Лидия. Быстро согласилась, а ведь раньше мы бы еще полчаса спорили. Все-таки есть некоторая прелесть в форс-мажоре. Но, как говориться: "делу время, потехе вечность". Что ж, начнем потеху!
   Я связался с Виспером и приказал направить всех его бесов в лабораторию Лидии. Потом вызвал Габриеля и попросил его начать настраивать ИИ по определенным параметрам. Через несколько минут прилетела сотня мелких бесенят, и я принялся за работу. То есть на их глазах создал сферу с лиловым туманом, и приказал повторить. Повторили все, причем в точности, как я и показал. Правда, вместо моего огня они воспользовались для создания оболочек сфер своим материалом, но это даже к лучшему. Тогда я направил их в лаборатории других личей с заданием создавать столько шаров, на сколько хватит ресурсов. Бесенята кивнули и разлетелись. Если мои расчеты верны, то через полчаса у меня в распоряжении будет тысяча снарядов, заполненных лиловым туманом. Пока же узнаем как дела у Лидии и остальных. Так, какая из раций свяжет меня с Мортлавами? Впрочем, чего это я дурью маюсь - у меня же в распоряжении целый командный пункт!
   -- Привет, леди, Кот на связи. Ну, есть новости?
   -- А то как же. Огр и Мигрен ведут бои на улицах. Близко к Огневикам не подходят, но уничтожают быстро и без проблем. Огр их находит вроде как по запаху, а Мигрен каким-то образом заставляет их отключаться. Один взмах - и Огневик падает на землю и только лапами дрыгает. А Эрик куда-то пропал. В последний раз сигнал от него поступал из Храма Костей. Я с Лили сейчас направляемся туда.
   -- Что? - Но лич не захотела продолжать разговор и отключила рацию. Проклятье, теперь еще и за этой парочкой надо установить надзор. Я свистнул двум, уже вернувшимся с задания, бесам и приказал им проследить за сестрами. Так, теперь займемся Огневиками.
   -- Виспер, прикажи своим демонятам выходить на позиции.
   -- Выполнено.
   -- Хорошо. А теперь пусть они швыряют сферы в Огневиков. Только пусть не перебарщивают: один враг - один шар.
   -- Не учи ученого, - хмыкнул Виспер, а я повернулся к экранам и стал наблюдать за развитием событий.
   И снова идет Огневик. На этот раз не так беспечно - крадется, оглядывается, готов в любую минуту отразить атаку, а лучше - атаковать первым. Тут сверху на него падает лиловый шар. В следующую секунду Огневик завязает в тумане, как муха в янтаре. Пытается двигаться, потом начинает пробивать стены лиловой оболочки огнем и, наконец, окончательно опустошает свой резерв, превращаясь в обычного умертвия. То же самое происходит и на других экранах. Но вскоре я замечаю, что ходячие огнеметы сообразили, что к чему и перестали расходовать энергию попусту. Похоже, они решили, что лучше отдать ее хозяину, чем потратить впустую. Тут в игру вступает Габриель. Тысячи маленьких жучков-передатчиков, ведомые согином, вылетели из Костяного Дворца и направились прямиком к упакованным Огневикам. Каждый из них выбрал себе цель, приземлился на нее, воткнул в туман жвала, выпустил антенну и... Первая городская ВР-сеть готова. Через жучков Габриель и ИИ проецировали внутрь лиловой субстанции иллюзию противника, по которому сразу же открывался огонь. Чтобы Огневики не скучали, противники горели, развеивались пеплом по ветру или пытались убежать. Их, разумеется, "настигали" и "уничтожали". Короче, через час в городе не осталось ни одного двуногого огнемета. Как раз вовремя: до массового жертвоприношения осталось еще целых десять минут. Теперь появился хотя бы формальный повод не дать Исгарат сделать то... Ну, что она собиралась сделать.
   И я побежал в Храм Костей. По дороге ко мне присоединились Огр и Мигрен, посланные Габриелем, и несколько бесенят, посланные Виспером. Бесенята, которым было поручено проследить за личем и суккубом куда-то пропали, так что восстановить связь с Мортлавами или Эриком мне не удалось. Зовите меня пессимистом, но готов поспорить, что все трое влипли по самую маковку. Может, даже попались Исгарат. Проклятье, но что же ей действительно нужно?
   Как ни странно, в Храме практически никого не было. Ни стражи, ни служек, никого. По крайней мере, на первых двух этажах. Зато вот на третьем моим глазам предстало такое...
   Представьте себе зал величиной с посадочную площадку для дредноутов. А теперь представьте, что каждый миллиметр этого зала покрыт мертвыми телами. Личи и вампиры, вампиры и личи, все вповалку, у всех в сердце по ножу. Ничего себе репродукция... Судя по количеству и тому, что воздух все еще был наэлектризован, я сделал вывод, что многие из них телепортировались сюда со всех концов Мертвых Земель. Но, кажется, наших здесь нет. Впрочем, я уверен только насчет Лилии и Лидии. Уж их я бы увидел. Такие дамы даже мертвыми бросаются в глаза. Ладно, тогда спустимся на следующий этаж. А вы думали, что я поднимался? Нет, такие храмы строятся не ввысь, а вглубь. Хотя и надземных этажей хватает. Но хватит обсуждать местную архитектуру - пора спускаться на следующий уровень. Итак, к выходу. Жаль только, что выход в противоположном конце зала. Хаттская задница, а я-то надеялся, что фраза "идти по трупам" так и останется для меня просто метафорой...
   Вот и последний подземный этаж. Как раз здесь и стоят те самые Врата в миры Талцидуна. Кроме того, здесь находятся:
   1) Огромная каменная статуя (наверное, тот самый голем), между ног которого лежит жертвенный камень - 1шт.;
   2) кресты с цепями для фиксации распинаемых - 13шт.;
   3) распятые - 3шт. (сестры Мортлав и Эрик);
   4) жертва, привязанная к камню - 1шт (сам Дюк Блатзагер);
   5) печать Соломона во весь пол - 1шт.;
   6) психованная лич - 1шт. (Исгарат);
   7) Какой-то хмырь в белом плаще с капюшоном - 1шт.;
   Вроде, список полный... Да, кажется, я ничего не пропустил. Три-четыре десятка скелетов, чадящие факелы и набор молодого жреца "Вырежи сам" можно не упоминать - как-никак все это является обязательным атрибутом любого злодейства, ритуального воззвания к Темным Богам или хаттской вечеринки-барбекю. Вроде, по закону жанра, я должен был крикнуть нечто гордое и высокопарное, но, к сожалению, я не благородный рыцарь, который перед тем как обнажить меч долго и нудно бросает вызов врагу, а потом бросает ему в лицо перчатку. Лично я считаю, что нападать лучше молча и со спины. А еще лучше - издалека. Поэтому, вместо долгих выяснений кто здесь ху, я швырнул в сторону Исгарат и незнакомца в белом плаще лиловый шар. Но парень в плаще взмахнул рукой и мой снаряд мгновенно сгорел в сгустке белого пламени. Стоп, а мне знаком этот парень... Это же создатель и хозяин Лайта!
   -- Уничтожь их, а я займусь ритуалом! - взвизгнула Исгарат. Создатель Огневиков молча кивнул и повернулся ко мне.
   -- Во имя Света! - воскликнул он и в мою сторону метнулся десяток огненных языков. Что за? Да этот парень даже сильнее меня. Я даже в лучшие свои дни не смог бы выполнить такой фокус. Огр и Мигрен мгновенно сиганули в разные стороны, а вот мне не увернуться - каждый из языков направлен так, что куда бы я не отпрыгнул, то все равно буду задет хотя бы одним из них. Ну, все, прощай мир живых, привет Серые Равнины. Но что это? Я окутан пламенем, но оно не жжет. Мало того, я чувствую, что мой резерв снова начинает восстанавливаться. Только теперь отсутствует побочный эффект перегрузки белой гадостью и приток энергии во много раз больше, чем от тех же Огневиков. Но почему? Впрочем... Да, я знаю ответ. Когда я отдавал свои способности Деймону, то одним из условий соглашения было то, что если отданная сила будет применена против меня, то она вернется ко мне. И если у Огневиков пламя было почти неудобоваримым из-за колоссального количества посторонних примесей, то этот огонь был гораздо мощнее, а значит, практически чист. А это, в свою очередь, значит, что теперь роли поменялись! Я усмехнулся и создал желтую плеть. Удар - и мой резерв снова увеличился. Теперь белоплащник выглядел озадаченным. Правда, это состояние продлилось меньше секунды. Потом он начертил в воздухе странный знак, и следующий удар моей плети отразился от невидимого щита. Я вытащил слайсер и приглашающе им щелкнул. Мол "подраться не хочешь?". Хотя я тут же подумал, что если он согласится, то я наверняка проиграю. Сейчас, из-за отсутствия глаза я смогу сражаться на прежнем уровне только топором, дубиной или любым другим оружием, не требующим повышенной концентрации. Нет, с обычным воином я могу драться и вслепую, но что-то мне подсказывает, что мой противник так силен, что даже такая мелочь, вроде недавно потерянного глаза, может изрядно испортить мне жизнь. Я не видел лица белоплащника, но готов поклясться, что он тоже понял это и усмехнулся. Потом адепт Света (если верить его кличу) отрицательно покачал головой и посмотрел на Исгарат. Она как раз вытаскивала нож из груди Дюка. Хм, вроде я должен был предотвратить его убийство. Но не могу же я уследить за всем. Как только нож был вытащен, статуя зашевелилась, ее глаза засветились красным и она даже начала что-то бормотать. Но Прародительница Личей нетерпеливо взмахнула рукой, щелкнула пальцами и голем снова застыл. Предотвратив тем самым потерю так нужной ей энергии, Исгарат снова обратила свой взор на вашего покорного слугу. Не знаю, что она такое разглядела, но в ее глазах я ясно увидел страх. Да, вот такой я великий и ужасный. Даже в зеркало смотреться страшно. Потому и бреюсь так редко. Правда, последнее обусловлено еще и тем, что борода с усами у меня почти не растут.
   -- Уничтожь его! - крикнула она светоносцу. Мне кажется, или она повторяется? Но, как бы то ни было, Королева Личей быстро поняла, что гладиаторских боев с участием бойца в белом плаще и трусах неизвестной расцветки так и не предвидится. Осознав сей прискорбный факт, она решила сменить пластинку. - Тогда отдай то, что обещал!
   Создатель Огневиков пожал плечами, сотворил еще один знак, и в то же мгновение в его правой руке появилась ослепительно-белая сфера, похожая на маленькую сверхновую. Он подбросил ее на ладони, а потом аккуратно кинул Исгарат. Потом он повернулся в мою сторону и... уважительно поклонился! "С нетерпением буду ждать следующей встречи. Быть может, и ты послужить делу Света" - прозвучало у меня в голове, и в следующую секунду он исчез, оставив меня ловить по всему залу отпавшую челюсть. Ну и наглец! "Может и послужишь" - ничего себе!!! Можно подумать, я - крупный рогатый скот, который можно запрячь, а можно и на мясо пустить! Ну все, я разозлился! А так как тот, кто вызвал этот гнев, сбежал, то вымещать я его буду на первом, кто попадется под руку. Например, на Исгарат. Уж с ней-то никаких проблем не будет. Мои силы возросли до такой степени, что таких доморощенных Королев я могу складывать в штабеля одной левой, а если у нее такой же щит, что и у белоплащника, то я ее и простым оружием на куски порежу. Благо Исгарат не воин.
   Кажется, она поняла мои намеренья. Да и сестры Мортлав с Эриком, которых успешно освободили Огр и Мигрен тоже не выглядели слишком доброжелательными. Но, похоже, у нее была в запасе пара сюрпризов.
   -- Глупцы! Вы даже не представляете, против какой силы вы собираетесь бороться! - ох-хо-хо, неужели опять этот банал? Не знаю почему, но всякий раз, когда мне попадается противник, считающий себя в сотни раз сильнее и круче окружающих, то он просто не может удержаться от проникновенных речей в духе "я силен и умен, а ты просто дурак". Единственная польза от таких речей - я успеваю перезарядить бластер и влепить умнику хороший заряд промеж глаз. Если же он действительно так силен, как утверждает он или его имиджмейкер, то я, воспользовавшись тем, что он слишком занят, разглагольствуя о себе любимом, тихо отползаю в укрытие. А оттуда из бластера его, из бластера! Интересно, а что предпочтительнее сейчас? Впрочем, глупый вопрос - тут ни одного укрытия нет, так что на "одно из двух" можно не надеяться. Ну ладно, разберемся на месте. Ну, я ничего не пропустил?
   Да, вроде ничего. Пока я раздумывал, Исгагат дошла только до середины своего монолога. Остальные почему-то нападать не спешили. То ли боятся, то ли вежливые слишком. Перебивать не любят. А она все говорит, говорит, руками размахивает... Стоп. Как-то подозрительно она ими размахивает. Это же...
   -- Берегись! - взревел я, одновременно отталкивая Лили и Лидию в дальний конец зала. - Она кого-то призывает! - и только я это сказал, как Королева личей сделала завершающий жест, и швырнула белую сферу в центр гектограммы. Вопреки закону гравитации, сфера не упала, а зависла на высоте полуметра от пола, а потом к ней начали тянуться из стен и потолка какие-то черные нити. Это же... Концентрированная энергия. Причем, я могу поспорить, что источники черных нитей лежат вповалку этажом выше, а те, кто заставил белый шар так светиться, находятся еще выше и в лиловой упаковке. Да, такого количества силы вполне хватит для открытия Врат. Но... Нет, я абсолютно уверен, что целью этого ритуала было вызывание, а не разрушение. Только вот что это за существо, для призвания которого нужно столько энергии, что хватило бы для годового освещения планетной системы? А, к чему гадать? Сейчас я получу ответ на все вопросы. На этот прямо сейчас, на остальные - где-нибудь в Серых Равнинах. Интересно, я смогу за оставшиеся миллисекунды вырыть себе окоп? Нет? А хотя бы могилу?
   Воздух заколыхался, как будто мы стоим над гигантским костром. Колебания становились все интенсивнее и интенсивнее, а потом я увидел, что подвал изменился. Поверх него как будто наложили еще одно изображение, причем в нем тоже были Врата и гектограмма, только немного другой формы и расцветки. Если Врата Мертвых Земель были похожи на две гигантские замшелые и покрытые костяным барельефом колонны, то наложившаяся картинка портала больше напоминала два извергающих огонь и магму вулкана, причем в уже застывшую лаву были наполовину вплавлены еще живые и кричащие от непереносимой боли существа. Печати же Соломона отличались только по цвету и по символам: мертвоземельная была белой и покрытой иероглифами, а другая отличалась кроваво-красным оттенком и такого же цвета рунами. Кстати, по рунам я и понял, откуда эта штука взялась. Мда, теперь понятно, куда пошла энергия Огневиков и жизненная сила вампиров и личей. Жаль, что теперь ее не вернуть - вся ушла, как плата Высшим Силам за смещение пространственных пластов. Но зачем Королеве Личей чужой портал? Тут воздух снова заколыхался и в центре печати начала материализовываться фигура какого-то демона. Впрочем, почему какого-то. Я не раз видел его в Вирте, и, кроме того, любому известно - где Врата Пандемониума, там и их Хранитель, Мельдарт.
   -- Скорее, открой Врата и убей Стражей! - закричала Исгарат. - И тогда, наконец-то, я стану Повелительницей Смерти и...
   -- Будешь-будешь. - пророкотал демон, оскалив десяток рядов акульих зубов (впрочем, какие еще должны быть зубы у демона с акульей головой, не кроличьи же). - Если выполнишь свою часть договора.
   -- Да, да, знаю, - нетерпеливо топнула ногой Прародительница Личей - Крейну отходят Мертвые Земли и миры Серпентасис и Дрегоран. А теперь...
   -- А теперь ты умрешь, Исгарат! - воскликнул Эрик, окончательно осознавший в чем дело. - Я, Эрик Блатзагер, наследник и преемник Дюка Блатзагера и повелитель Мертвых Земель обвиняю тебя, Королева Личей, в участии в заговоре против нашего повелителя Талцидуна, сговоре с Пандемониумом и убийстве Дюка Блатзагера и многих других вампиров и личей. Как верховный судья я признаю тебя виновной и выношу приговор: смерть без права восстановления...
   -- Ха-ха-ха! - мда, смех у нее еще хуже, чем голос. - Сосунок, что ты можешь мне сделать? Мельдарт уничтожит тебя и твоих соратничков одним плевком...
   -- Ты так в этом уверена стерва? - прозвучал пронзительный и такой знакомый голосок и в подвал телепортировался Шог-Гот. - О, старый знакомый! Не соскучился, а рыбья морда?
   -- Шог-Гот, не дай ему открыть Врата! - крикнула Лидия.- Если он сцепится со стражами, то на сотни миль и там и здесь останется только пепелище. Мы пока разберемся с Исгарат!
   - Мы? Впрочем, пусть разбираются. У меня же есть и другие планы. Перво-наперво надо выпить.
   Огр, Мортлав, Эрик и Мигрен атаковали Исгарат. Мигрен нанес удар первым, вызвав у Королевы Личей такую сильную головную боль, что она не могла сконцентрироваться дольше чем на пару секунд, а, значит и кастовать мощные заклятья, требующие усиленного внимания минимум на полминуты. Так что в арсенале сестры Талцидуна остались только заклинания до третьего уровня, плюс собственный природный талант - умение летать. Чем она и воспользовалась, взлетев и принявшись осыпать Седьмую Декаду молниями и огненными шарами с высоты десяти метров. Но Лидия быстренько соорудила щит, а Лили, вспомнив прижизненные навыки, тоже сотворила несколько боевых заклятий (точнее проклятий), благодаря которым Исгарат перестала выписывать кренделя в воздухе, и спустилась на землю. Правда земля сразу же зашевелилась и вырылась сама собой в глубокую траншею, прикрытую сверху силовым куполом. Таким образом Королева Личей переместилась в самую близкую любому мертвецу стихию - Землю, что сделало ее одновременно сильнее и слабее. Сильнее, оттого что ее магические способности возросли, слабее, оттого что теперь ее стратегия и тактика стали предсказуемыми. Тут же скелеты, живописно лежащие на полу вскочили, начали светиться красным светом, а в их руках неожиданно появились мечи. Лили посмотрела в их сторону, хлопнула ресницами, и тут же шестеро костяков из просто красных стали просто пунцовыми, задрожали, задергались, а потом и вовсе рассыпались. Зато остальные скелеты (которые, по определенным признакам можно было идентифицировать как женские), наоборот, поудобнее перехватили мечи и направились прямиком в сторону суккуба, дабы раз и навсегда разъяснить соблазнительнице, что только то, что на ней осталось немного плоти еще не делает ее королевой красоты. Кстати, предводительницей была пропавшая три года назад "мисс Боунтаун-5695", а уж она-то знает, о чем говорит. Как я ее узнал? Так она и на конкурсе выглядела примерно так же, только тогда у нее было чуть больше кожи. Лидия на секунду отвлеклась от купола, быстренько создала меч, увеличив в несколько раз один из ритуальных ножей, и перебросила его Эрику, который, поймав его, быстро крутанул новоприобретенное оружие и бросился к скелетоншам. Наверное, чтобы засвидетельствовать им свое почтение). Огру же не требовалось оружие. Выкрикнув боевой клич своего племени "Ааграоха-аграа!!!", что в переводе означает что-то вроде "Глодай кости, жри мозги!" он схватил ближайшую противницу и отгрыз ей руку, а потом, держа в одной лапе оторванную конечность (поминутно грызя ее), а в другой саму скелетоншу пошел помогать Эрику. Причем скелетоншу он использовал как дубину. Лили же, убедившись, что напарники прикрывают ей спину, активировала защитный купол вокруг себя и сестры, дабы Исарат не смогла их достать. Почему этим не занялась Лидия? Да потому что у нее сейчас была единственная задача - пробить защиту Прародительницы. Концентрацию Мортлав-лича можно было сравнить только с фокусировкой внимания микробиолога, рассматривающего уже несколько часов в микроскоп амебу, в ожидании того, что она рано или поздно победит на президентских выборах (а что, не такое уж безнадежное занятие) и не желающего пропустить подсчет голосов. На мир "вне микроскопа" она не обращала ни малейшего внимания. При таком раскладе она была абсолютно беззащитна перед теми же скелетами или заклятьями Исгарат, но, слава богам, сестра была на страже. И все это происходит на фоне битвы титанов - Шог-Гота и Мельдарта. Еще хорошо, что только на фоне. За это надо бы при случае поблагодарить Гота - это он создал еще один пласт реальности, позволивший гигантам быть одновременно "здесь и не-здесь". То есть, мы их видели, но могли спокойно сквозь них проходить. Жаль, что продлится это недолго - всего лишь минуту, но больше и не надо. Почему? Сейчас объясню.
   Вы помните, что я говорил о том, как часть Пандемониума наложилась на Мертвые Земли? Так вот, смещение пластов - это самое нестабильное явление во всех мирах. И основной фактор нестабильности - явление под названием "Эластичный Возврат". А означает это то, что смещение пластов может просуществовать не более пяти минут. После этого пространство возвращается в свое обычное состояние, правда, иногда заимствуя то, что раньше принадлежало соседу. Именно так обычно и происходят "таинственные перемещения фермера из Пугалоу на другой континент, прямо в котел к каннибалам". Пяти минут вполне хватило для того, чтобы открыть Врата Пандемониума, а также и совпавшие с ними на эти пять минут Врата Мертвых Земель, проникнуть внутрь и уничтожить Стражей на той стороне. Этих пяти минут хватило даже для того, чтобы попутно уничтожить почти всю Седьмую Декаду. Но теперь, когда с Мельдартом сражался Шог-Гот, а Эрик, Огр, Мортлавы и Мигрен не давали Королеве Личей помочь демону, положение потихоньку выправлялось. Если для Декады все удачно сложится, то Мельдарт перенесется обратно в Пандемониум, не уничтожив Мертвые Земли, а Исгарат настигнет справедливая кара. Если же все удачно сложится для меня... Впрочем, глупо говорить об удаче сейчас, когда количество факторов влияния на исход битвы вообще и на успех моей задумки в частности астрономически велик, и все зависит лишь от того сколько очков мне выкинут Судьба и Рок. Ну что ж, пора кинуть кости.
   Я допил третью бутылку "Осиного меда". Этот напиток, вкупе с поглощенной раньше энергией, наполнил каждый атом моего тела невероятной силой. Свершилось - в ближайшие три минуты я буду чувствовать себя как двадцать лет назад, когда я еще был на пике своих способностей. Но все равно, надо бы поторопиться.
   Сначала Исгарат. Я вскочил, сформировал огненную плеть и побежал к укрытию лича. Скелеты попытались преградить мне дорогу, но я смел их волной огня, из земли высовывались острейшие каменные шипы, но я их мгновенно расплавил. Наконец, я добежал до траншеи. Удар - щит разбивается на куски, прыжок - и я на расстоянии вытянутой руки от той, по чьей вине я лишился глаза. Понимаю, вы можете говорить, что виновата не только она, но и белоплащник, слепивший Огневиков из моего пламени, наместница Пандемониума, давшая добро на проведение операции, и я сам, потерявший способности из-за собственной глупости и из-за глупости же лишившийся глаза. Все это правда, но себя наказывать я не хочу, зато остальные получат по полной программе.
   Похоже, она это поняла. Но вот воспрепятствовать тому, что сейчас произойдет, не смогла. Мало того, она застыла передо мной, как кролик перед удавом, как хатт перед разорением, как человек, поглядевший в глаза собственной смерти. Ну, дорогая, время платить по счетам. В левой руке я сформировал сгусток черного пламени, сжал кулак и ударил Королеву Личей в живот. Рука не встретила никакого сопротивления, мне даже пришлось притормозить, чтобы не пробить лича насквозь. А теперь разжать кулак...
   Ну, дорогая, каково ощущать, что нечто пожирает тебя изнутри? Каково испытывать ужасающую, непередаваемую боль, осознавая, что с каждой секундой она будет только возрастать? Наконец, каково понимать, что вскоре ты исчезнешь навсегда, ибо последние песчинки в часах твоей жизни пожрет черная пустота, лишив тебя всякой надежды на воскрешение, реинкарнацию или хотя бы на Серые Равнины, откуда тебя можно будет призвать в виде духа? Ну, ответь мне!!! Молчишь... Ничего, времени у нас много... Я уж постараюсь продлить твою жизнь и не дать тебе уйти до тех пор, пока не буду полностью пресыщен видом твоих страданий!!! "Не понимаю, отчего я так распалился..." - промелькнуло вдруг у меня в голове. Действительно, отчего? Потерял глаз, ну и что? Имплантирую себе искусственный, или выращу новый. С зеленым пламенем, вкупе с достижениями современной науки и магии такое вполне возможно. Потому-то я и не бился головой об стенку, когда обнаружил, что теперь не смогу претендовать на первое место в конкурсе "Мистер Симметрия". Подумаешь, великая беда! Но тогда в чем причина моей ярости? Ведь глаз - это лишь повод, ведь так? Так... И откуда во мне взялось желание упиваться чужой болью? Вроде раньше я не позволял себе такой роскоши. Как-никак, садизм - удел тех, кто никуда не торопится. А у меня, вроде есть еще дела... Мельдарт... Да, я совсем забыл о нем... Проклятье, неужели я настолько увлекся?!! Все, пора закругляться... Но что это? Я... Я не могу погасить пламя... "А зачем?" - спросила какая-то часть моего сознания. - "Зачем лишать себя удовольствия? Ну, уничтожат демон и барака друг друга, ну, откроются Врата, превратится здесь все в прах и пепел, тебе-то что? Зеленое пламя поможет тебе выжить, желтое восполнит потерянную энергию, и тебе даже не придется прерывать веселье. Твои способности вскоре восстановятся, и ты сможешь продолжить развлекаться, но теперь не с одной жалкой самкой, а с целыми мирами. Как в старые, добрые времена..." Что за ерунда? Какие такие "старые добрые времена"? Неужели во мне снова образовалась какая-то метафизическая гадость, вроде духа Дарта Плагеуса? Ну, нет, второй раз я на этот крючок не попадусь! Я единственный хозяин своего тела и разума и никто - ни духи, ни глюки, ни прошлые жизни не будут мне указывать!!! Я напряг все свои силы и погасил черный огонь. Исгарат мгновенно рассыпалась прахом (целым почему-то остался только левый глаз, хотя мне это, может быть, показалось), и тут я увидел, что кисть моей левой руки почернела и ссохлась. Проклятье, только этого мне не хватало! Кроме того, я еще и опаздываю. Если я промедлю еще пару секунд то...
   -- Гот, снимай защиту! Шог, назад! - надеюсь, они еще помнят этот маневр, который мы разработали на одной из тренировок в Вирте. Уф, слава богам, они подчинились приказу. Ну, а теперь счет пошел на миллисекунды.
   Итак, первое - создать сферу. Второе - загрузить ее под завязку черным огнем. Третье... Вот с третьим нужен абсолютно точный расчет. Слишком рано - погибнем мы все, слишком поздно - погибнет только демон. Миллисекундой раньше или позже... Ерунда, не правда ли? Во всех остальных случаях я с вами соглашусь, но теперь... Итак... Начали!
   -- Эй, рыбомордый, лови! - крикнул я и швырнул в Мельдарта сферу. Демон автоматически поймал ее, и тут пласты начали снова расходиться. Шог-Гот отпрыгнул и прикрыл нас всех защитным полем, чтобы кого из нас, ненароком, не унесло в Пандемониум, а я наблюдал как оболочка шара исчезает, и на Мельдарта, а вместе с ним и на наложенные друг на друга Врата, обрушивается волна черного пламени. Демон корчился, Врата разрушались, пласты расходились. Через мгновение пространство разгладило непрошенную складку, расставив все по своим местам. Демон и черное пламя переместились обратно в Пандемониум и мне даже страшно думать, что сейчас там творится. Но и наши Врата пострадали, причем до такой степени, что ближайшее перемещение из миров Талцидуна на Перекресток произойдет минимум через пару-тройку веков. По крайней мере, я на это надеюсь. А вы думали, что я забыл о своем намерении попортить кровь демиургам-ренегатам? Разумеется, вы скажете, что как-никак уже двадцать лет прошло, не поздновато ли, мол? Но вы забыли, что с некоторого времени смерть от старости мне не грозит. Практически, у меня впереди целая вечность. А в таких случаях какие-то несколько десятилетий мало что значат. Кроме того, пока сорокалетний срок моего вынужденного пребывания в этом времени не подошел к концу, то мне незачем торопиться. Все равно делать нечего.
   Вскоре в подвал Храма вбежали Габриель и Виспер. Быстро разобравшись, что к чему, они принялись за врачевание Эрика и Огра, который, по неосторожности сломал об одну из костей клык и теперь страдал от жуткой зубной боли, а я задумчиво смотрел на ссохшуюся руку. Мда, теперь я вижу, что бывает, если даешь волю гневу, да еще приправляешь его черным пламенем. Пользы практически нет, зато урон налицо. Точнее, "на руке". Поневоле начнешь вспоминать лекции мастера Йоды о Темной Стороне. Только тут последствия проявляются сразу, а не через пару лет. Мда... Я подошел к праху, оставшемуся от бывшей Королевы Личей и тут увидел, как в куче пепла что-то блеснуло. Я нагнулся и... Так и есть - это искусственный глаз. Значит, мне ничего не показалось. Хм, а это, похоже, не просто стекляшка, а какой-то механизм. Интересно, а зачем он был нужен Исгарат? Я обратился за разъяснением к согину, и на следующий день выяснилось, что именно с помощь этой штуковины Исгарат, а через нее и другие личи могли так четко видеть ауры. Сначала я думал, что надо бы отдать глаз Лидии, но потом подумал, почесал пустую глазницу и сказал себе: "Какого хатта?! Это мой трофей!" Через сутки я снова был с двумя глазами. Только вот в чем загвоздка - искусственный глаз все время меняет цвет. При свете - черный, в темноте - красный, в промежутках - всех цветов радуги. Вроде этим процессом можно управлять, вот только как? А, ладно, зато я, наконец-то, вижу ауры. Понять бы еще, что все эти цвета означают...
   Дюка, как и других вампиров и личей, так и не удалось вернуть к жизни. Впрочем, теперь, когда Пандемониум изолирован от миров Крейна также надежно, как и Мертвые земли от миров Талцидуна, то война автоматически переходит в пассивную стадию. Действительно - зачем сражаться, если подкреплений ждать неоткуда? Лучше остановить военные действия, передислоцировать и реорганизовать остатки войск и, кто знает, может даже усесться за стол переговоров. Кстати, именно этим я и должен заняться. То есть переговорами.
   По словам Виспера, черное пламя нанесло демонам слишком сильный урон. Пламя с трудом погасили, но большая часть города оказалась разрушенной, и многие демоны и бесы погибли. Агентурной сети Виспера пришел конец - большая часть агентов погибла, а меньшей, то есть бесенятам, находящимся во время пожара в Мертвых Землях, путь назад был заказан. Наместница провела тщательное расследование, и теперь любой бес-предатель, появляющийся хотя бы в миле от города, мгновенно отлавливался, допрашивался и уничтожался. Поэтому карьере Виспера, как шпиона, пришел конец. Правда, он не слишком горюет. Теперь он занялся контрразведкой (приняв этот пост у Лидии, которая сейчас занимается восстановлением поголовья личей) и даже создал новую службу безопасности, первыми агентами которой были остатки Багровой Сотни. Правитель Эрик этому не препятствовал, а его работу перепоручил мне. По его словам, я единственный, кому он может доверять, и кто все еще не мертв. Ибо сейчас любому умертвию попасть в окрестности города демонов труднее, чем верблюду пролезть в игольное ушко. Что ж, я и сам собирался в скором времени покинуть Мертвые Земли. Почему бы и не завернуть в Пандемониум? Заодно и посмотрю на дело рук своих - на дымящиеся руины города демонов.
   Единственное, что меня беспокоит - слова белоплащника. Ведь он не лгал, когда говорил, что будет ждать встречи со мной. Значит, он и вправду хочет припрячь меня к своему загадочному "делу Света". Что ж, я тоже не прочь встретить его. Встретить и отобрать мой огонь обратно. А потом посмотрим, кто кого и куда припряжет.

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Болдырева "Крадуш. Чужие души" М.Николаев "Вторжение на Землю"

Как попасть в этoт список

Кожевенное мастерство | Сайт "Художники" | Доска об'явлений "Книги"