Цель Александра Борисовна: другие произведения.

Исполняя свой долг

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Рыцари Ордена живут по своим законам, исполняя свой долг, как они его понимают. Путь молодого рыцаря усеян препятствиями, и встреча с беспамятным бродягой лишь одно из испытаний, но вполне возможное, самое важное в его жизни. Дополнено 23 03 2009


Исполняя свой долг

  
  

~•+•~

  
   Всадник клевал носом в седле, предоставив коню самому выбирать дорогу. Конь, не будь дурак, дорогу и выбрал, и даже не саму дорогу, нещадно исполосованную телегами, сбитую копытами в камень, а мягкую обочину с зелёными кустиками, от которых с удовольствием отщипывал веточки на ходу. Время от времени конь взбрыкивал задом. Вырванный из сладостной полудрёмы рыцарь беззлобно одарял жеребца по шее и снова задрёмывал.
   Так что возню в придорожных кустах первым услышал конь, а уж потом проснувшийся рыцарь, подобрав брошенный повод, направил жеребца на шум. Перескочив кустики и проломившись через разросшийся орешник, он нос к носу столкнулся с мужиком, изумлённым неожиданно вынырнувшей перед ним конской мордой не меньше, чем сам конь, уткнувшийся прямо в жёсткую, пропахшую горелой кашей, русую бороду.
   Бородач глянул поверх морды коня, узрел оскалившегося человека и, истошно взвизгнув, дал дёру.
   Рыцарь, застыв на середине зевка, удивлённым взглядом проводил разбегающееся мужичьё, и только услышав тихое хныканье, доносившееся откуда-то снизу, заметил, что сбежали не все. В пятачке умятой травы корчился человек. Понятно, били его, подумал юноша, без всякого сочувствия оглядывая избитого бродягу. Крестьяне в этих краях вообще чужаков не любили, а уж нищих просто ненавидели. А никем иным этот тощий грязный тип в жалких лохмотьях и быть не мог.
   -Эй, ты! - в приступе неожиданного благодушия окликнул рыцарь бродягу. - Шёл бы ты куда подальше. Они ведь могут вернуться.
   Избитый испуганно глянул на него и, что-то бессвязно бормоча, на четвереньках пополз к рыцарю, но тот, уже забыв о случайно спасённом человеке, поворотил коня обратно на дорогу.
   Случайный и в общем-то незначительный эпизод рыцаря, тем не менее, разбудил, так что больше он носом не клевал, а вполне осмысленно следил за дорогой. Впрочем, на его передвижении это мало сказалось, конь по-прежнему держался обочины, объедал кусты и недоверчиво всхрапывая, косился через плечо на низкое солнце. Уже под вечер юноша углядел в косых тенях притаившегося зайца - весть что нужно было длинноухому на наезженном тракте - и, метнув нож, обеспечил себя ужином. Который, правда, ещё требовалось приготовить, так что рыцарь поворотил коня к ближайшему ручью, возле которого и расположился на ночь. Костерок, аппетитно шкворчащее жаркое, ленивый перещёлк птиц, плеск воды... Разнежившись, рыцарь даже не сразу обратил внимание на посторонний шум, ненавязчиво вплётшийся в шорохи леса. Только когда хруст опавшей листвы под чьими-то ногами стал уж совсем оглушительным, он изволил отвлечься от готовки и скорчить задумчивое лицо. Многие другие рыцари на его месте постарались бы выглядеть грозно или хотя бы угрожающе. Юноша же считал, что рыцарь в спокойном, даже расслабленном состоянии, пугает обывателей гораздо сильней, и был, в общем-то, прав, потому что рыцарь в гневе для крестьян и вельмож был явлением обыденным, а потому страшным лишь привычно, а рыцарь спокойный ужасал именно своей невозможностью, потому как быть такого не могло.
   Из кустов робко выглянул усталый и грязный мужчина, в котором рыцарь с некоторым напряжением признал сегодняшнего избитого бродягу, и скорее даже угадал - по свежим синякам и опасливо сгорбленной спине.
   -Чего тебе? - грубо поинтересовался рыцарь. Не то странно, что бродяжка догнал конного - рыцарь ехал шагом, и не то дивно, что нашёл костёр - не больно то он и таился. А вот зачем, зачем этот бродяга последовал за ним? Рыцари Ордена пользовались в народе заслуженным уважением, мало кто рисковал лишний раз и глянуть в их сторону.
   Избитый бродяга никакого уважения не выказывал, даже напротив, неотрывно пялился на рыцаря, хрипло переводя дыхание, как после быстрого бега.
   -Ну! - рявкнул юноша. - Что надо?!
   Бродяга, взвизгнув, упал на землю, закрывая голову руками.
   -Во имя Круга! - рыцарь уж надеялся, что бродяга сбежит, но тот скорчился в кустах, тихо постанывая.
   -Да не буду я тебя бить, - успокаивающим тоном произнёс юноша.
   Подействовало. Бродяга уже целиком выполз из кустов и замер на четвереньках, жадно глядя на остывающее жаркое.
   -Так ты, наверное, есть хочешь? - устало догадался рыцарь. У него мелькнула мысль прогнать попрошайку, но и заяц попался крупный, да и сам рыцарь находился в хорошем настроении. - Ладно, держи.
   Он выдернул из остывающего жаркого лапку и перебросил бродяге. Тот шарахнулся, жаркое упало в траву.
   -Дурак неприкаянный, - с сожалением выругался юноша. Ему стало жалко пропавшего мяса.
   Бродяга вернулся, схватил валявшуюся лапку и жадно вгрызся в мясо, даже не стряхнув налипших комочков земли и травинок.
   -Эй! - тихонько позвал рыцарь - Ты кто такой? У тебя хоть имя есть?
   Бродяга глухо заворчал, терзая подачку.
   -Во имя Порочного Круга! - выдохнул юноша, - ну почему именно мне достаются самое интересное? Что мне, на войне беспамятных не хватало?!
   Бродяга вроде бы прислушивался к его речи, но как-то по-звериному, внимая скорее интонации, чем словам. Рыцарь брезгливо сплюнул в костёр и поднялся. Нужно было набрать воды для чая. Уже на краю полянки резко обернулся, застигнув беспамятного бродягу тянущимся к его ужину.
   -Нельзя!! - рявкнул рыцарь и бродяга отпрянул, жалостно поскуливая.
   Пока закипела вода, рыцарь поужинал, время от времени подкидывая беспамятному съедобные кусочки. Пустой, конечно, перевод продуктов, но голодный взгляд бродяги портил юноше аппетит. Ну а поступить, как подобает рыцарю при встрече с беспамятным, а попросту взять меч и отсечь бедняге голову, прекратив его бессмысленные мучения, рука не поднялась.
   -Всё же живой человек, - вслух рассуждал рыцарь. - Вот странное дело, магия лишенцев, кто только имя позабудет, кто друзей не узнаёт, а кто навроде младенца делается, только и умеет пузыри пускать.
   Беспамятный слушал внимательно и даже как будто пытался подвывать. Поведением своим он очень напоминал собаку и, хотя умел ходить как человек, ногами, всё время норовил опуститься на четвереньки. Но по сравнению с большинством ничейных беспамятных, он оказался на удивление чистоплотным, в ручье пытался умыться, листьями пользоваться умел. С первого взгляда и не скажешь, что беспамятный, а что худой и грязный, так мало ли нищих по дорогам бродит? Может потому и не смог юный рыцарь исполнить свой долг, отпустить душу на волю. Да и лень ему было, это ведь меч достать, бродягу беспамятного подальше от лагеря отвести, чтобы ночлег не испортить, а потом сталь чистить, да ещё наверняка впотьмах в крови изгваздаешься... Нет, решительно не хотелось ему всем этим заниматься на ночь глядя. А с утра всё будет гораздо проще - светло и вести никуда не надо. А если за ночь беспамятный сбежит, так и вовсе хорошо - уж больно рыцарю не охота было убивать несчастного. Он же не виноват, что попал под злые чары лишенцев!
  
  
   На утро, к вящему неудовольствию рыцаря, беспамятный никуда не делся. Пялился из кустов, близко не подходил, но и не убегал далеко. Беззлобно ругнувшись, рыцарь оседлал коня, проверил, не осталось ли горящих углей и, плюнув в сторону кустов за которыми таился беспамятный, уехал прочь. Для большей уверенности, что лишённый памяти бродяга за ним не увяжется, рыцарь пустил коня галопом, но тот довольно быстро перешёл на рысь, а потом и вовсе пошёл шагом. Впрочем, оглянувшись, бродяги рыцарь не увидел. Оно и к лучшему... Говорят же, что беспамятный запомнил, только смертью вышибить.
   Только рыцарь расслабился, успокоенный отсутствием преследователя, как в придорожных кустах зашуршало, и под ноги недовольно всхрапнувшего коня выскочил вернувшийся беспамятный.
   -Во имя Круга! Надо бы наконец прекратить это безобразие! - рыцарь потянулся за мечом и остановился. - Да не смотри ты так!
   Беспамятный бродяга пожирал юношу восторженным взглядом. Решительно невозможно убить кого-то, кто смотрит на тебя как ребёнок на сказочную фею.
   -Ладно уж, держи, - юноша нашарил в седельной сумке сухарь и кинул его беспамятному. В этот раз мужчина ловко ухватил подачку. - А реакция у тебя неплохая, - похвалил его рыцарь, с умилением наблюдая как беспамятный давится сухарём, - прямо скажем, хорошая у тебя реакция, впору в воины записывать... А может ты и был воином? С виду не скажешь... Да кто ж так сухарь ест?! Его не целиком глотать, его жевать надо!
   Рыцарь склонился над подавившемся беспамятным и насильно влил в него воды из фляжки. Мужчина отдышался и доверчиво заглянул рыцарю в глаза.
   -Порочного на тебя нет! - восторг во взгляде беспамятного сменился неприкрытым обожанием. - Ну на что ты мне сдался?! Тут себя не знаешь куда деть...
   Беспамятному все проблемы рыцаря были, что называется, "в кругу".
   -Ладно, - сдаваясь, проворчал юноша, - можешь идти рядом. Если захочешь...
   Он весьма сомневался, что бродяга рискнёт остаться, и отнюдь не собирался расстраиваться, когда тот исчезнет в кустах, но беспамятный неожиданно точным заученным движением ухватился за путлище.
   -Э, да ты действительно что-то умеешь, - порадовался рыцарь, трогаясь с места.
   На самом деле бежать, держась за стремя, и крестьянина научить не трудно, но что-то подсказывало юноше, что он встретил собрата по ремеслу. Догадку свою он решил проверить на ближайшем же привале, который придётся сделать... он посмотрел на беспамятного, бодро трусившего рядом с конём. Бежал он хорошо, но вечно он так бежать не сможет. Если долго-долго не останавливаться, бродяга поневоле отстанет.
   Рыцарь колебался. Соблазн выкинуть бродягу в кусты мало помалу исчезал. Ему уже было любопытно, что собой представляет этот человек, изувеченный злой магией. Юноша вдруг понял, что хотя он много слышал о магии лишенцев, но что эта магия из себя представляет, не знал.
   И всё равно, пока он не завершит свой Круг, на что понадобится ещё год, не меньше, других дел не предвидится. Один беспамятный в пути его не сильно обременит...
   -Хорошо, - сказал рыцарь. Беспамятный вскинул к нему лицо, прислушиваясь, буквально впитывая его слова, - ты меня убедил. Я возьму тебя. Но договоримся сразу, или ты слушаешься меня, или нам не по пути, идёт?
   Он протянул руку и потрепал беспамятного по голове, как собаку. Тот коротко ахнул, испуганно отскочил.
   -Иди сюда!
   Мужчина, чуть помедлив, шагнул к нему.
   -Да, это будет интересно, - задумчиво произнёс юноша, обращаясь скорее к себе, чем к бессловесному бродяге.
  
  
   На первом же привале он изменил своё мнение. Это не было интересно. Это - что бы не подразумевалось, ситуация в целом или только компания беспамятного, - весьма раздражало.
   Беспамятный следовал за ним по пятам, словно преданный пёс. Хорошо хоть, что он не пытался радостно лизнуть юношу в нос, как это делают развеселившиеся щенки. В конце концов, это бесконечное внимание рыцарю надоело.
   -Да постой ты на месте хоть пару минут, - взмолился он наконец. - Стоять!
   Беспамятный замер, но стоило рыцарю сделать шаг, как он опять пошёл за ним.
   -Так дело не пойдёт... - юноша нахмурился. - Стоять!
   Он шагнул в сторону, внимательно следя за беспамятным, и когда тот двинулся следом, повторил приказ и рукой остановил мужчину.
   -Говорят вы, беспамятные, быстро обучаетесь простым командам... что ж проверим, - рыцарь повторил манёвр с отходом. - Стоять! Стоять, я сказал!
   День обещал быть долгим.
   -Мне что, привязывать тебя к дереву, чтобы отойти в кустики? - устало поинтересовался юноша.
   Глаза у беспамятного были как две деревянные пуговицы. Они могут блестеть, но не видеть.
   -Ладно, попробуем ещё раз...
   Ещё ни один рыцарь не сдавался после первой же неудачи. Если это испытание, то юноша собирался пройти его с честью. Или не пройти... но не из-за собственной нерешительности или лени.
   К вечеру беспамятный знал уже несколько команд. "Стоять", "сидеть" и "ко мне". Ещё, как выяснилось, его не нужно было учить такой команде как "ужин". Или он просто учуял запах готовой еды?
  
  
   Рыцарь ел, следя за беспамятным через пламя костра. Тот временами бросал на него взгляд, но в целом больше интересовался своим мясом. Было очень странно видеть, насколько человеческие привычки в нём смешивались со звериными. Он походил на животное, пытавшееся выглядеть человеком, или на человека, притворявшегося зверем, но точно не был ни тем ни другим. Беспамятный, этим всё сказано.
   Лишенцы были плохими бойцами, ещё худшими магами. Их единственное, но очень страшное оружие, было колдовство, отнимающее память. Против него не было спасения, ни защиты, ни лекарства. Мало кому удавалось устоять в беспощадном тумане, вдруг окутывающем поле битвы, оставляющим за собой толпу недоумевающих людей. Если человека лишь слегка задевало, и большинство воспоминаний оставались нетронутыми, можно было считать, что ему повезло. Но многие, из попавших под воздействие магии лишенцев, теряли гораздо больше, чем несколько дней жизни, или пары имён старых друзей. Люди теряли себя. Рыцарь видел таких, остававшихся в своём разуме, действовавших как нормальный человек, но не узнававших друзей, не помнивших собственного имени. Им приходилось начинать жизнь с самого начала.
   Но хуже всего были другие. Такие, как этот мужчина, сидевший с другой стороны костра. Даже не сидевший, беспамятный стоял на коленях, склоняясь к земле. Он не ел с земли, не опирался руками, но был слишком похож на зверя, чтобы счесть его человеком. И этот взгляд. Рыцарь постепенно осознавал, что во взгляде беспамятного не отражалось никаких мыслей. Да и чувства... вот он смотрит на тебя, с обожанием и преданностью, какие ещё заслужить надо... И в следующий миг взгляд бродяги наполняет пустота. И в этом нет ничего человеческого, ни даже животного. Нет вообще ничего, полное отсутвие.
   Если бы рыцарь был способен бояться, он наверняка бы испугался этой пустоты. Юношу даже заинтересовал вопрос, а не было ли вызвано решение избавляться от беспамятных страхом обычных людей перед этой пустотой? Точного ответа он не знал, но подозревал, что весьма близок к истине.
  
  
   Пяти дней в обществе беспамятного рыцарю хватило, чтобы установить некоторые правила. Бродяга больше не лез под ноги, и не преследовал юношу по пятам, даже если тот разрешал ему следовать за собой. Он научился собирать хворост и приносить его в лагерь, просто следя за рыцарем. Правда, ему нельзя было поручать следить за костром. Он или наваливал слишком много веток, или наоборот, забывал подбросить. Определённо, связи между силой огня и количеством дров он не видел.
   Ещё он хорошо обучался. Стоило добиться по крайней мере пяти повторений правильной реакции, и можно было считать урок выученным. И, возможно, он действительно не забывал выученых уроков, но на проверку требовалось больше времени.
   А пока впереди маячило следующее испытание. Или урок. Они приближались к городу. Беспамятный ничего против города не имел. Он никак не отреагировал на дома и множество людей... Хотя нет, на людей он отреагировал, и рыцарю его реакция не понравилась. Страх, и... отвращение? Юноша никак не мог подобрать подходящего слова. Беспамятный жался к его коню и шарахался от прохожих, точно они были больны заразной болезнью. Рыцарь даже нарочно присмотрелся к людям, но никаких признаков болезни не заметил. Посмеиваясь над собственной впечатлительностью, он въехал во двор трактира.
   Трактир ему понравился. В каменном городе, где даже заборы сложены из скреплённых раствором булыжников, приятно увидеть деревянное здание, с резными наличниками, верандами и пристройками, высокими скатными кровлями и дощатыми дорожками. Рыцарь оставил коня и беспамятного возле коновязи, особо приказав ему оставаться на месте. "Стоять, я сказал!"
   Было одно дело, заняться которым требовалось немедленно. Визит к рыцарю-смотрителю города нельзя отложить. Невежливо. Не в Орденских традициях подобная наглость.
   Первый же горожанин указал ему дорогу к месту обитания смотрителя города, предупредив, что в это время уважаемый рыцарь, скорее всего, обходит улицы, и дома его не застать. Так и оказалось. Трехэтажная башня из темного, зелёновато-серого камня, незапертая (кто будет воровать у рыцаря Ордена?!), оказалась пуста. Искать смотрителя по улицам незнакомого города? Юноша решил не выглядеть смешным.
   Вернувшись ни с чем, юноша получил следующий неприятный сюрприз. Пропал беспамятный. Бродяги не было возле коня. И вообще нигде во дворе. Куда это его занесло? Рыцарь нахмурился, и отправился расспрашивать суетившуюся во дворе прислугу. Ответ он получил, но не слишком понятный. Служанка, кормившая кур, могла сказать только, что беспамятный ушёл с какими-то людьми, и показала куда. Юноша, наполнившись беспокойством, побежал в указанном направлении.
  
  
   Вывернув за угол, рыцарь мгновенно понял одно - не успеет. Беспамятный стоял на коленях, прижимая руки к груди и испуганно горбясь, а стоявший за его спиной незнакомый рыцарь уже замахивался тяжёлым двуручным мечом. Жизни бедняге оставалось всего на вдох.
   -Лежать!! - рявкнул юноша и беспамятный послушно распластался на камнях, выполняя знакомую команду. Меч пусто свистнул, рассекая воздух.
   -Ты что делаешь щенок? - взревел рыцарь, наклоняясь вперед, чтобы схватить беспамятного за шкирку, но тот, сдавленно вскрикнув, вырвался и на четвереньках кинулся к хозяину. Юноша ободряюще потрепал его по трясущемуся от бесслёзных рыданий плечу и, прищурившись, гневно глянул на троих рыцарей. Двое Посвящённых Начала и один Посвящённый Пути - слишком старый для такого ранга. Это так же означало, что вооруженный двуручником пожилой рыцарь возненавидит юношу с первого взгляда, как молодого выскочку - в таком возрасте обычно проходили посвящение уже на Ураган. Стоило бы развернуться и уйти, вот только поворачиваться спиной к человеку, только что пытавшемуся хладнокровно казнить беспомощного бродягу, молодой рыцарь остерёгся. В своих способностях совладать с этим противником юноша не сомневался, как рыцарь Круга он был по своей силе и способностям равен пяти рыцарям Линии, не говоря уж о рыцарях Точки. Но внутри Ордена рыцари предпочитали улаживать все проблемы мирным путём.
   -Приветствую, собратья, - юноша еле заметно кивнул, как старший младшим.
   -Шёл бы ты... - рыцарь Линии сделал несколько шагов, прежде чем смог против солнца разглядеть знаки Посвященного Возвращения. Чуть слышно скрипнув зубами, он вежливо склонил голову, а вслед за ним и двое рыцарей Точки переломились в поясных поклонах. Несколько мгновений они рассматривали друг друга.
   -Так, э-э... это ваш экземпляр? - рыцарь Линии взглядом указал на беспамятного, робко таившегося за широкими плечами юноши.
   Рыцарь Круга молча кивнул. Как старший по званию, он отнюдь не был обязан проявлять к этим троим уважение, особенно этого самого уважения не испытывая. Рыцарь Линии потемнел лицом, понимая, чем навлёк на себя гнев юноши и попытался оправдаться, свалив вину на подчинённых. Слушая его жалкий лепет, юноша всё лучше понимал, почему этот человек всё ещё Посвящён Пути. Трое вас было, трое, трепло брехливое, говорили его глаза, надо уметь отвечать за свои поступки. Рыцарь осёкся.
   -Вы не спросили о принадлежности этого беспамятного, - ровным голосом проговорил юноша, - вы собирались казнить его в центре города и вы, - он пренебрежительно усмехнулся, - не подумали, как будете убирать за собой. Или собирались оставить труп здесь? - он с деланным удивлением огляделся по сторонам, но тихая мощёная площадка, в праздники становившаяся оживлённым рынком, никуда не делась, не превратилась в тёмный лес или кладбище.
   Старший рыцарь сжал кулаки, но смолчал. Даже знаки Посвящённого Возвращения не остановили бы гневную отповедь, но этот миг безымянный чуть толкнул своего хозяина, юноша повернулся, оттесняя его назад, и на рукаве блеснула оранжевым браслетом атласная лента. Именно эта ленточка намертво связала язык пожилого рыцаря. Такое украшение можно было заработать лишь одним способом - пожертвовав своей жизнью в Исполнение и чудом оставшись в живых. Знак высочайшей преданности делу Ордена.
   Но и выслушивать оскорбления из уст даже столь великого героя он не желал. И нахмурившись, взглядом постарался это передать рыцарю Круга. Юноша понял, медленно сомкнул веки в знак согласия и повернулся уходить.
   Рыцарь Линии повелительным движением ладони отослал своих подопечных прочь, в несколько размашистых шага нагнал юношу, и спросил:
   -Зачем? Зачем держать это несчастное создание на привязи, не давая ему шанса на возрождение?
   Юноша остановился, помедлил и, не оглядываясь, тихо ответил, едва шевельнув губами:
   -Что бы понять... чем я мог стать, - и всё-таки оглянувшись, добавил, - мы ничего не знаем о магии лишенцев. И не узнаем, пока будем подходить к этим несчастным как палачи, а не лекари.
   Он коротко кивнул и ушёл, оставив мужчину в растерянности. Беспамятный, стараясь не отстать от своего защитника, постоянно оглядывался и потому натыкался на юношу, но гнева у рыцаря не вызвал. Юноша сосредоточенно пытался понять, дошло ли до его бестолкового спутника, в сколь великой опасности он был? Беспамятный определённо испугался, хотя даже не видел занесённого над собой меча. В то, что рыцари били или как-то ещё причиняли вред несчастному, юноша поверить не мог. Так значит и беспамятный способен хоть что-то понять, вопреки расхожему мнению?
  
  
   На постоялом дворе кроме него других гостей не было, так что, потребовав воды для купания, юноша практически немедленно получил в своё распоряжение глубокую лохань, наполненную горячей водой. Пристроив беспамятного в углу купальной комнаты - тот боялся оставаться один, - юноша долго отмокал в сдобренной травами ванне. Когда он вылез, вода оставалась ещё вполне чистой и тёплой. Ничего удивительного, что при первом же взгляде на прикорнувшего в углу беспамятного, рыцарю пришла в голову мысль искупать и его. Это даже необходимо было сделать, ведь он и словом и делом принял этого человека и обязан был позаботиться о нём.
   Выхваченный из сладкой дрёмы беспамятный легко расстался со своими лохмотьями, но в лохань его пришлось загонять силой. Не то чтобы он сопротивлялся, но лезть в воду не хотел отчаянно и потом, стоило отвернуться, как он всё норовил выскользнуть из бадьи. Пришлось на него прикрикнуть, и остаток купания беспамятный просидел, замерев от ужаса, пока рыцарь изводил на него мыльный камень. В конце юноша сам обрил ему бороду и подравнял волосы.
   Вытащив отмытого, и изрядно похорошевшего беспамятного из воды, рыцарь задумался. Перед ним встала смешная, но очень серьёзная проблема. Собираясь в купальню, он не захватил сменной одежды для беспамятного. Оставлять его в купальне не годилось, зачем слуг смущать, да и мало ли, вдруг ещё гость появится и изъявит желание освежиться с дороги? Можно было просто отвести мужчину в комнату, беспамятный одежды не понимал и смущения по поводу своей наготы не испытывал. И никто бы рыцаря не укорил, как известно, у беспамятных своей воли нет, да и за людей их никто не считает. Только юноше казалось не правильным так поступить с подчинённым, хуже того - принадлежащим ему человеком. Рыцарь оглядывал купальню, надеясь на неожиданное прозрение. Мокрый и голый беспамятный терпеливо стоял посреди комнаты, насторожено следя за хозяином. Кажется, вынужденное купание немного поколебало его слепое доверие к рыцарю.
   -Для начала тебя надо вытереть, - полотенце валялось там же, где он его и оставил, на лавке рядом с чистой одеждой. Грязную одежду забрала служанка, о чём он уже жалел. Можно было ненадолго оделить беспамятного штанами, это не большой грех. Но чего нет, того нет. Рыцарь задумчиво набросил беспамятному полотенце на голову, осушил, насколько можно, его волосы. Посмотрел, как мужчина неуверенно вытирается сам, и пошёл одеваться. Расчёсывая влажные волосы, юноша оглянулся на беспамятного и усмехнулся. Мужчина так и стоял, накинув полотенце на плечи точно плащ. Полотенце и навело рыцаря на мысль, как ему соблюсти видимость приличия. Он споро соорудил из влажной ткани набедренную повязку. В таком виде за руку провёл беспамятного в свою комнату и усадил на постель.
   -Жди меня. Жди, понимаешь? - безмятежный взгляд мужчины говорил о чём угодно, но не о понимании. И точно, стоило рыцарю сделать два шага к двери как беспамятный встал, явно собираясь последовать за ним.
   -Нельзя! - знакомый окрик привёл беднягу в состояние растерянности. - Сидеть!
   Да, эту команду беспамятный уже неплохо выучил. Он послушно плюхнулся на кровать, подтянул ноги к груди и замер. Юноша помедлил, раздумывая, насколько ему хочется спать на мокром, ведь от полотенца постель непременно отсыреет, но отбирать тряпку не стал. Если вдруг безымянный убежит, то пусть делает это в приличном виде.
   На всякий случай он припёр дверь своей комнаты снаружи стулом. И отправился в единственную лавку в этом крохотном городке, надеясь разжиться там подходящей одеждой, или хотя бы узнать, где её можно приобрести. Его собственный вещи, отмеченные знаками рыцарского посвящения, для беспамятного не годились. Рыцарское облачение никто кроме самих рыцарей, одевать не смел.
  
  
   Вернувшись, он нашёл беспамятного на месте. Мужчина свернулся калачиком, поджав ноги и сунув сложенные ладони под щёку. Рыцарь положил купленную одежду на стол и впервые внимательно присмотрелся к беспамятному бродяге. Теперь, чисто отмытый и выбритый, тот уже не казался глубоким стариком. Даже сделав скидку на истощение, юноша не дал бы ему больше тридцати. Даже меньше... беспамятный вполне мог оказаться его ровесником.
   Тело, если не считать синяков и ссадин, было свободно от старых шрамов, так что в одном рыцарь точно ошибся - беспамятный никогда воином не был. Но, не смотря на тяжелую голодную жизнь беспамятного, он находился в неплохой физической форме, сложен был отменно, лицом красив. Словом, очень странно, что не нашлось желающих взять его себе. Может, он убежал? Не похоже... На шее нет отметин от ошейника, лицо чистое, не украшенное татуировкой раба. Или хозяин ему попался хороший, или он стал беспамятным совсем недавно. Если судить по бороде - беды его начались месяца три назад. Или чуть раньше. Но ведь никаких столкновений с лишенцами не было уже более года... Даже о пограничных стычках, произошедших три месяца назад, никаких сведений не поступало. Юноша нахмурился, словно этот срок должен был что-то ему говорить, но тут безымянный сладко зевнул, открыл глаза и, увидев рыцаря, поспешно сел. Глаза у него тоже были красивые, ясно-голубые. Даже странно, что такой красавчик делал на дороге? Таких сладких мальчиков обычно держат при себе, дома, в тепле и уюте. А может так всё и было, и какой-то купец, неожиданно вернувшийся из дальней поездки, обнаружил такого экзотического зверя в своём доме? Может за то и били беспамятного крестьяне?
   И всё-таки, беспамятные действительно сильно отличались от обычных людей. Любой человек, если его так долго и пристально разглядывать, начинает смущаться, ощущать некоторое неудобство, просто беспокоиться. Взгляд беспамятного оставался безмятежным и уж скорее рыцарь должен был почувствовать себя неуверенно под этим бестрепетным, нечеловечески спокойным взглядом.
   -Вставай, надо тебя приодеть, - рыцарь поманил беспамятного и мужчина тут же слез с кровати. В который раз задумавшись, сколько же беспамятный может понимать, рыцарь для эксперимента протянул ему подштаники. Мужчина взял... и так и остался стоять с подштаниками в руках. Он даже не взглянул на них.
   -Проклятие Круга! - юноша подумал, что если бы он не слишком торопился вдогонку тем трём рыцарям, проблем у него было бы не в пример меньше. А так ему пришлось собственноручно одевать эту большую куклу, очень похожую на человека. Беспамятный не сопротивлялся, но рыцаря его покорность отнюдь не радовала. Некоторые беспамятные оставались полноценными людьми или, по крайней мере, становились таковыми. Но только если у беспамятного оставалась сила воли. А в данном случае... Рыцарь вздохнул, отходя от полностью одетого беспамятного. Не получив никакого приказа, мужчина остался стоять посреди комнаты.
   В дверь постучали. На приглашающий отклик, локтём оттолкнув дверь, вошла служанка со стопкой свежевыглаженной одежды рыцаря. Она наткнулась на стоявшего столбом беспамятного и прикрикнула на него, требуя освободить дорогу. Брови рыцаря поползли вверх - мужчина окрика вроде бы и вовсе не услышал. И легонького пинка словно не почувствовал. Служанке, не решившейся на большее в присутствие рыцаря, пришлось его обходить по стеночке, чтобы пробраться к стоящему возле окна столу.
   Рыцарь бросил девушке мелкую монетку и заинтересовано потирая подбородок, уставился на беспамятного.
   -Интересно... Иди сюда! - команду, подкреплённую жестом, беспамятный выполнил мгновенно.
   Рыцарь хмыкнул, оглядывая внимательно следившего за ним мужчину. Можно было подумать, что он только и ждал, когда же ему отдадут приказ.
   -И за что же мне такая честь? - пробормотал рыцарь и указал в угол. - Иди туда. Сядь. Встань. Ко мне.
   Беспамятный правильно выполнил все команды, но это рыцаря не удивило. Он сам его выдрессировал. Но вот почему мужчина даже внимания не обратил на служанку... с тремя незнакомыми рыцарями пошёл, хотя и боялся их... а его лично и вовсе слушается беспрекословно, так что взвыть впору...
   Рыцарь смерил беспамятного неприязненным взглядом.
   -Ну почему я? Во имя Порочного Круга, ты себе иного хозяина найти не мог?!
   Беспамятный стоял рядом с ним, устремив на рыцаря спокойный внимательный взгляд.
   -Ладно, иди ложись, - рыцарь вспомнил, что до его прихода мужчина крепко спал.
   Беспамятный как-то неуверенно дёрнулся и опустился на пол. Юноша изрядно переоценил его способности, во всяком случае, дальше выполнения простых команд они не шли.
   -Во имя Круга! - рыцарь раздосадовано хлопнул ладонью по лбу. - Встань! Да что за наказанье... На лавку ложись.
   Он подвёл беспамятного к лавке и помог ему лечь.
   -Спи, - рыцарь ладонью прикрыл голубые глаза, неотрывно следящие за ним. Подержал, пока не прекратилось невольное подрагивание ресниц под его рукой и дыхание беспамятного не выровнялось.
   Юноша постоял, наблюдая за спящим. Во сне беспамятный от нормального человека ничем не отличался.
   -А ведь ты как-то существовал и до нашей встречи, - беспамятный заворочался и нахмурился, но не проснулся, - и в лесу... Как ты меня нашёл? Что-то ты можешь и немало, раз способен позаботиться о себе. И не сказал бы, что так уж легко догнать конного, да ещё лагерь учуять, особенно для беспамятного. Но ведь всё это ты смог...
  
  
   Желание проверить свои догадки так жгло рыцаря, что он свернул с дороги вскоре после полудня, хотя даже пеший беспамятный ещё не начал проявлять признаков усталости.
   -Ладно, посмотрим, чего ты стоишь... - рыцарь обошёл беспамятного, внимательно к нему присматриваясь. Стоит хорошо, уверенно и цепко, с ног его сбить нелегко... а вот остальное просто безобразно. Руки висят плетьми, разворот плеч - на картину такие плечи, на парадный портрет, а для жизни очень уж непригодно, пока для боя перегруппируешься, пять раз убьют, ни уклониться толком, ни даже просто руку поднять. Мышцы спины заледеневшие...
   -Можно подумать, что ты в дворцовой гвардии служил, - заметил юноша. Беспамятный радостно улыбнулся, но была ли то реакция на знакомые слова или ему просто нравилось слышать голос хозяина? - Хорошо, посмотрим, чего ты стоишь в деле...
   Он отступил на полшага и чётким, как на учениях, движением наметил три удара: висок, грудь, колено. Ударил, оттягивая удар, нарочно замедленно и не всерьёз, не причиняя увечий, хотя вполне ощутимо. И быстро отскочил.
   -Ну!
   Лицо беспамятного сложилось в горестную изумлённую маску, он пригнулся, закрывая голову руками... к тайной радости рыцаря блок он поставил хотя и запоздало, но правильно.
   -Ну же! Нападай!
   Рыцарь сместился, наметил боковой удар.
   -Защищайся!
   Удар, отход, скользящий шаг в сторону.
   -Нападай! - юноша не взвинчивал темп, чтобы безымянный успевал заметить, проследить, отреагировать...
   -Давай!
   И всё-таки он не ошибся. Память тела надёжней памяти разума и в какой-то момент, пропустив самый простенький, самый известный выпад, беспамятный гневно вскинулся и в его глазах растерянная обида превратилась в обиду решительную. Нет, напасть он так и не осмелился, хотя, судя по мучительному подёргиванию мышц тело его так и просилось в бой. Хорошее тело, ничего не забывшее и, не смотря на тяжёлую бродячую жизнь, до сих пор крепкое и тренированное... Но он уклонялся, рыцарь бил, а беспамятный уклонялся...
   Юноша внезапно остановился и коротко, не спуская глаз с запыхавшегося беспамятного, поклонился. Мужчина как-то настороженно помедлил и тоже отдал поклон.
   -А ты неплох, - честно заметил рыцарь. - Не уровень Точки, конечно... но в гвардию тебя бы взяли.
   Действительно, к концу беспамятный даже пытался отвечать.
   -Ладно, ладно, всё хорошо, - беспамятный отшатнулся от протянутой руки, но рыцарь поймал его за локоть, удержав от панического бегства. Мужчина сотрясался мелкой дрожью, как перепуганная лошадь и рыцарь повёл себя так, как если бы ему требовалось успокоить животное. Он панибратски обнял беспамятного за плечи и повёл обратно к костру, мягко выговаривая всякие успокаивающие глупости.
   -Всё хорошо, хорошо... Ты молодец правда-правда! И никто тебя больше не обидит, всё уже прошло... - беспамятный косился на него недоверчиво, но отстраниться не пытался. - А сейчас мы с тобой умоемся и пообедаем. Ты заслужил большую миску похлёбки! Спокойно, спокойно...
   Беспамятный как-то особенно глубоко вздохнул и расслабленно обмяк. Успокоился он мгновенно. А юноша про себя подумал, что существовал, оказывается, простой и надёжный способ отвадить от себя беспамятного. Избить хорошенько, он и сам сбежит. Вот только поступить так теперь, когда он бедолагу вроде и приручить успел... Нехорошо получилось бы.
   -Надо бы тебе имя дать, - рыцарь довёл беспамятного до ручья и принялся умываться. Глядя на него и мужчина потянулся к воде.
   -Я буду звать тебя, - юноша помедлил, - Сахфер. Это означает приблуда, на раннем наречии. Пока сойдёт, а там глядишь, мы и твоё настоящее имя узнаем...
   Новонаречённый бродяга сосредоточенно умывался.
  

~•+•~

  
   Путешествие продолжалось. В следующем городе, когда они приехали, как раз проходила ярмарка и рыцарь купил для своего беспамятного спутника мула. Пожилого, но ещё крепкого, и смирного. Покладистая скотина сама мерно трусила за рыцарским жеребцом, и не создавала проблем неумелому всаднику. Впрочем, в седле Сахфер держался как заправский кавалерист, подтверждая теорию рыцаря о его гвардейском прошлом.
   Неспешно, они объёзжали страну. Это был древний обряд Ордена, когда новопосвящённый Возвращения знакомился с королевством. По пути рыцарь выполнял мелкие работы, где охранял путников, где разнимал драки, где выслеживал преступников. В одном селе юноша пять дней охотился на лесного кота, пристрастившегося к человеческому мясу. Здоровенная была зверюга, с пони ростом. В другом они надолго задержались, помогая крестьянам восстанавливать село после пожара. Часто брались отвезти несрочные послания - рыцарь не торопился.
   И всё это время рыцарь продолжал заниматься со своим найдёнышем. Учил самым простым вещам, говорить, выполнять несложную работу, и сам изучал беспамятного, всё лучше понимая, почему их принято было казнить. Или даже уничтожать, мало кто считал этих несчастных за людей.
   Лицо его могло выражать разные эмоции: радость, грусть, страх, но чаще всего глаза мужчины оставались пусты. Похожие на два кусочка цветного стекла, пустые глаза беспамятного тревожили рыцаря больше всего. Сложно было поверить, что человек с таким взглядом вообще способен чувствовать.
   Но со временем, Сахфер менялся. Где-то к концу третьего месяца он начал разговаривать. Сначала мужчина просто повторял слова, без детской шепелявости и совершенно бессмысленно. Позже он начал говорить. Первым осмысленным словом мужчины стало "огонь". Вторым было детское "На!". Поскольку рыцарь этому слову беспамятного не учил, да и в повседневной речи не употреблял, юноша счел, что или не все воспоминания Сахфера стёрты, или он... вспомнил.
   И то и другое его одинаково устраивало, но второе ещё и обнадёживало.
  

~•+•~

  
   Для пары путников, выехавших на вершину холма, небольшой город, с одной стороны даже обнесённый забором, возник неожиданно. Хотя бы потому, что они ехали наугад, не выбирая дорогу.
   -Ну, как тебе этот город, Сахфер? - весело спросил рыцарь.
   Тот привстал на стременах, оглядывая лежащий перед ними город.
   -Крыши симпатичные... Я здесь уже был? Места кажутся знакомыми...
   -Да, в этот городок мы уже заглядывали... - юноша незаметно следил за своим спутником. - Это самый первый город, который мы посетили вдвоём.
   Мужчина задумался, роясь в своих куцых воспоминаниях.
   -О! Так здесь... - лицо его помрачнело. - Я только сейчас понял, что они собирались меня убить... Господин, а может не надо?..
   -Даже если за этот год те трое не уехали отсюда, тебя они не тронут, - успокоил его рыцарь. Действительно, почти год прошел. В такие моменты и замечаешь, как летит время.
   -Да, господин, - он с сомнением посмотрел на расстилавшийся под холмом город, но рыцарь уже послал своего коня вперёд и Сахферу ничего не оставалось, как последовать за хозяином.
   Чем дальше, тем более похожим на его воспоминания становился город. А когда они проезжали через площадь, по случаю ярмарочного дня заполненную торгующим народом, Сахфер буквально заледенел. Если бы его мул не следовал привычно за рыцарским конём он бы, возможно, остался на площади вечным памятником своему страху.
   -Успокойся, - дружелюбно улыбнулся рыцарь, - во-первых, беспамятных, сохранивших речь, не уничтожают, во-вторых, ты мало похож на беспамятного ... и в третьих, я сомневаюсь, что кто-нибудь рискнёт пристать к слуге рыцаря Возвращения. Такие дураки редко доживают до сознательного возраста.
   -Так ведь мог хоть один и дожить, - пробурчал Сахфер, но страх его уже отступил.
   -В крайнем случае, держись поближе ко мне, - великодушно разрешил рыцарь.
   Мужчина глянул, как толпа раздаётся перед его хозяином, и серьёзно кивнул.
   -Я так и поступлю, господин.
  
  
   Трактир с прошлого года ничуть не изменился и никаких отрицательных чувств у беспамятного не вызвал. Даже наоборот, мужчина заулыбался.
   -Я тут впервые познакомился с тёплой водой, - ответил он на вопросительный взгляд рыцаря, - до этого как мне, кажется, я изредка купался в ручьях.
   -Так тебе понравилось? - заинтересовался рыцарь, - мне, наоборот, показалось, что купание тебя испугало.
   -Думаю... да, понравилось.
   -Что ж можно повторить опыт, сравнишь ощущения... - рыцарь соскочил с коня, дождался, пока спешившийся Сахфер примет у него поводья, - позаботься о лошадях и комнате. Я должен найти местных рыцарей и сообщить о своём прибытии.
   Сахфер не удержался от болезненной гримасы, за что получил от хозяина добродушный подзатыльник. Всё-таки к рыцарям стоило относиться почтительней, и не важно, что мнение самого юноши не слишком отличалось от мнения его беспамятного слуги. Что позволено рыцарю Ордена, то не допустимо для простолюдина. И смертельно опасно.
   Беда в том, что Сахфер относился к жизни с чисто детской непосредственностью, и совершенно не понимал условностей. Ну, в чём-то его ведь и можно было назвать ребёнком, никто ведь не требует от годовалого младенца знания этикета? Рассуждая так, рыцарь и не заметил, как добрался до знакомой башни. История не повторилась, в этот раз он застал рыцаря-смотрителя дома. Разговор получился официальный, немного натянутый. Юноша не старался сделать вид, что всё забыто и прощено, он просто вёл себя так, словно их прошлой встречи не было, но местные рыцари так не могли и заметно нервничали. Из-за этого молодой рыцарь Круга поспешил распрощаться с соратниками, и вернуться в трактир.
   Он иррационально беспокоился о Сахфере.
  
  
   -Эй, ты!
   Беспамятный не обратил бы на выкрик внимания, если бы его он не сопровождался резким рывком за край рубахи. Повернувшись, он чуть ли не уткнулся лбом в пышную женскую грудь. Отступив, он смог увидеть обладательницу соблазнительного декольте целиком. Молодая пышнотелая девушка, не слишком высокая, просто стояла она на табуретке, гневно нахмурилась.
   -Я к тебе обращаюсь! Поди сюда!
   -Зачем? - Сахфер выдернул одежду и отошёл к стойлам, подальше от агрессивной девицы.
   Судя по всему, девица такого ответа не ожидала.
   -Потому что я так приказала!
   -А почему я должен повиноваться Вам?
   Сахфер попятился. Сумасшедшая служанка, или кто она там, стояла как раз между ним и выходом. Впрочем, если прижаться к стене...
   -А... а... - она как-то сразу стала старше на добрый десяток лет. - Ах ты, холоп, мерзавец!
   Она соскочила с табурета и шагнула на него, уперев руки в бока. Сахфер почти инстинктивно вскинул руки, защищая лицо, но женщина не собиралась нападать. Вместо этого она пронзительно завизжала. На крик в конюшню влетело двое парней, смотревших за порядком при трактире.
   -Хватайте его!! - провизжала женщина.
   Лица вышибал помрачнели. Старший смерил беспамятного взглядом, мгновенно оценив его готовность сражаться, и осторожно уточнил:
   -Кого, госпожа?
   -Ты издеваешься?! Вон этого, - Сахфер отшатнулся от её указующего пальца, хотя и стоял самое малое в пяти шагах.
   -Э-ээ... Госпожа, он не служит здесь, - осторожно заметил второй вышибала.
   -А мне плевать, чей он там слуга! - женщина затопала ногами. - Он оскорбил меня и должен заплатить!!
   Парни смешались.
   -Он служит рыцарю Ордена, - вышибала отводил глаза.
   -Ах вот как! Прекрасно! Тем лучше, - она прожгла Сахфера гневным взглядом, фыркнула и вышла вон.
   Парни только шарахнулись в стороны, уступая ей дорогу.
   Сахфер опустил руки, облегчённо переведя дух... и замер, пораженный искренним сочувствием на лицах вышибал. И смотрели они на него.
   -Эх, не повезло тебе парень!
   -Почему? - удивился беспамятный.
   -Сейчас она нажалуется твоему хозяину, что ты пытался совершить над ней насилие, - объяснил старший. - И тебя накажут плетьми.
   Сахфер, хмурясь, попытался это осмыслить, а вышибала продолжал:
   -Двоих уже наказали. Перк клялся, что она сама предложила и была им довольна, а потом обвинила, что он пытался украсть её честь.
   -Хотя всё уже было давно украдено до него, - хмыкнул младший.
   -Нот отказал ей, боялся, что случится то же что и с Перком.
   -Его так высекли, что до сих пор на ногах стоять не может.
   -Слуги ходят только по двое, даже девушки. Поговаривают, что она пробовала прицепиться к кузнецову подмастерью, но мальчонка удрал раньше, чем она рот успела открыть.
   -На твоём месте я бы бежал, - снова встрял младший.
   -Зачем? - Сахфер спокойно посмотрел на него.
   -Чтобы не быть запоротым до смерти, балда!
   -Мне ничего не сделают, потому что я не совершил ничего постыдного.
   -Ну, точно балда! Да кто тебя будет слушать?! Думаешь, твой хозяин поверит тебе?
   Сахфер ни мгновения не потратил на сомнения.
   -Да.
   -Когда это слово слуги значило больше, чем слово господина? - удивился младший парень, а старший только сплюнул.
   -Пойдём, он действительно дурак, - сказал он, - хочет получить ни за что - его дело.
   Сахфер пожал плечами. Он уже видел, как наказывают провинившихся слуг, и зрелище это вселило в него дикий ужас своей жестокостью, но к себе он этого не относил. Рыцарь никогда не наказывал его за ошибки, а нарушить волю хозяина он и вовсе не мог, хотя и не осознавал этого. Так что больше беспамятного волновало, что он потерял время в конюшне и до сих пор не снял комнату, чем какая-то отдалённая и нереальная угроза расправы.
  
  
   Комната им досталась та же самая, что и в прошлый раз, хотя даже острой памяти Сахфера не достало, чтобы узнать её с первого взгляда, так изменилась обстановка. Теперь там стояла пара кроватей. Стол и шкаф исчезли, занавески висели старые, драные. Рыцарь Ордена, без всякого сомнения, заслуживал лучшего жилья, но это была последняя свободная комната.
   -В прошлый раз мы были чуть ли не единственными постояльцами, а теперь трактир трещит по швам, - весело заметил рыцарь, зайдя в комнату.
   Сахфер вылез из-под кровати. В первый момент, увидев их новое пристанище, он пришёл в ужас, что придётся провести в этой грязи хоть одну ночь. Мужчина выпросил у служанки ведро воды и использовал занавеску по назначению, которое подходило такой тряпке самолучше - вымыл окно, стены и сейчас домывал пол.
   Так что Сахфер вылез из-под кровати и вопросительно посмотрел на хозяина.
   -На тебя, кстати, донос поступил, - сообщил ему рыцарь.
   -Господин?
   Юноша посмотрел на вымытый пол, на оставшиеся за ним грязные следы, скривившись, отобрал у мужчины тряпку и, плюхнувшись на кровать, принялся протирать сапоги.
   -Донесли, говорю, что ты развратно приставал к молодым девушкам, - рыцарь коротко глянул на него, - ты не удивлён?
   -Они предупреждали, что так будет, - кивнул Сахфер.
   -Предупреждали? - брови рыцаря удивлённо взметнулись. - Это становится интересным... Так что у тебя случилось?
   Сахфер как мог подробно описал произошедший инцидент и дословно передал рассказ вышибал. Память у беспамятного была беспримерно хорошая, он даже воспроизвёл интонации и жесты парней. Рыцарь слушал, медленно свирепея, что мог заметить только хорошо знающий его человек, так как внешне он оставался совершенно спокоен.
   -Так, - рыцарь посмотрел на тряпку в своих руках, - в этом месте развелось гораздо больше грязи, чем я подозревал... Сахфер!
   -Да, господин?
   -Сходи за рыцарем-смотрителем. Это в... Не делай такое несчастное лицо, да не съест он тебя!
   Сахфер судорожно сжал кулаки и помотал головой. Ответить он не мог, горло перехватило от ужаса.
   -Ладно, - сдался рыцарь. - Домывай пол, всякое хорошее дело должно быть закончено. За смотрителем я сам схожу.
   Сахфер с облегчением перевёл дух. Конечно, хозяин объяснил ему, что никто из рыцарей больше не попытается отнять его жизнь. И мужчина верил его слову, как может верить только ребёнок - абсолютно не испытывая сомнений, полностью и безоговорочно. Но встретиться с теми рыцарями лицом к лицу... Он просто ничего не мог поделать со своим страхом.
  
  
   -Эй... тебя хозяин зовёт! - выкрикнула заглянувшая в комнату девчушка и умчалась.
   Сахфер задумался, припоминая последние указания рыцаря. Комнату он домыл, а оставаться в комнате ему не приказывали. Странно, что рыцарь не позвал его сам, он никогда не передавал приказов через других людей. Поколебавшись, он шагнул к двери, остановился... В душе беспамятного боролись противоречивые чувства. С одной стороны он страстно хотел угодить рыцарю. С другой не мог решить, какой поступок больше понравится его хозяину. Как всегда ждать его возвращения или отправиться на поиски самому? Сахфер улыбнулся, вспомнив, как радовался рыцарь, когда он сам находил правильное решение. Возможно, это ещё одна проверка?
   Спустившись в общий зал, Сахфер с удивлением обнаружил там множество людей. Быстро оглянувшись, рыцаря он среди них не увидел и собирался проследовать во двор, но у самого схода лестницы дорогу ему преградил дюжий ремесленник в кожаной безрукавке.
   -Ну, пора ответ держать, - пьяно прорычал ремесленник, напирая на беспамятного мощным телом и тяжёлым духом сырых кож.
   Сахфер отступил на шаг, по-новому оглядев сборище. Большинство мужчин стояли ближе к лестнице, были и женщины... судя по одежде, зажиточные горожане... трактирные слуги выстроены под стенкой. Сахфер узнал двух парней, с которыми говорил на конюшне. Слуги смотрели на него как на любимого покойника - и жалко до слёз и ничего не поделаешь. А ещё посреди зала стояла позорная скамья, на которой обычно и пороли нерадивых слуг, и на ней расселась та самая девица из конюшни. Она смотрела на него, улыбаясь, и это была очень неприятная улыбка.
   Хозяин его не звал, с неожиданной болью понял Сахфер.
   Он отпрыгнул назад, переместившись сразу на три ступени вверх. На тренировках ему редко удавался прыжок назад-вверх, но ему нужно было место для манёвра, а отступать, повернувшись спиной, он не рискнул. Сахфер даже успел мимолётно порадоваться своему везению, и тут на него набросилось сразу трое мужчин.
  
  
   Юный рыцарь Круга торопился вернуться в трактир и побыстрее закончить это тягостное дело. Местный смотритель Ордена рыцарь Линии и его ученики, знакомые юноше ещё с прошлого раза, не отставали, подхлёстываемые тем же нетерпением и ещё - стыдом. Юный нахал умудрился найти то, что обязаны были заметить они.
   Притихший, можно сказать вымерший двор трактира, насторожил только старших рыцарей. Точки лишь недоумённо переглянулись, когда их наставник и заезжий рыцарь ускорили шаги, одновременно проверив защёлки на ножнах.
   В трактире бушевала драка. Юноша, оценивая обстановку, окинул зал взглядом и не без удивления обнаружил своего слугу, в одиночку отбивающегося на лестнице. Его медленно, но верно теснили, но Сахфер пока держался.
   -Я пройдусь до него, ты усмиришь толпу, вы перекроете выход.
   Юноша не стал даже оборачиваться, чтобы проверить, как выполняются его приказы. Он врубился в толпу как бык в стадо овец. Люди разлетались в стороны, словно были сделаны из соломы и тряпок, а не мяса и костей. Никто из дерущихся даже сообразить не успел, что разметало их в стороны, а на ступенях рядом с беспамятным уже стоял рыцарь, стоял спокойно, даже расслабленно, чуть кривя губы в усмешке. Рыцарь Линии хладнокровно выждал, пока этот пьяный сброд осознает появление рыцаря Ордена, но не успеет испуганно ломануться из трактира, и длинно и оглушительно свистнул.
   -Итак, что здесь происходит? - холодно поинтересовался смотритель.
   Коротко взвыла женщина.
   -Сахфер? - рыцарь вопросительно посмотрел на беспамятного.
   Мужчина несколько раз глубоко вздохнул-выдохнул, успокаивая сбившееся в драке дыхание.
   -Какая-то девушка сказала, что меня зовёт хозяин. Я не успел разглядеть её...
   Когда Сахфер перешёл к описанию боя, юноша его остановил.
   -Полагаю, это можно опустить... - он вопросительно глянул на рыцаря Линии.
   -Послушать было бы очень интересно... Но действительно не к спеху. Или?.. - он вернул юноше вопрос.
   -Что-то ещё особенное, что мы должны услышать? - обратился рыцарь к Сахферу.
   Тот на мгновение задумался.
   -Кто-то из слуг пытался прийти мне на помощь, - сказал он. - Кажется, его били ногами. Там.
   Рыцарь Линии кивнул ученикам и те, оттеснив горожан к стенам, быстро выгребли откуда-то из-под лавок сильно избитого парня.
   -Так... - юноша покачал головой, - принеси аптечку.
  
  
   Сахфер не мешкал, разыскивая надобные зелья, но всё равно к его возвращению положение в зале резко переменилось. Жильцы и горожане, собравшиеся для участия в расправе, чинными рядами выстроились вдоль дальней стены трактира, приободрившиеся слуги убирали мусор - Сахфер и не подозревал, насколько основательно пострадали в драке зал и лестница. Две служанки хлопотали вокруг побитого вышибалы, но с пустыми руками, что делало их искреннюю заботу о раненом несколько бессмысленной. Сахфер решительно отодвинул девушек в сторону.
   -Вот это, - он смочил чистую тряпицу в целебном бальзаме, - самая лучшая примочка. Тихо! Сам знаю, что горит, но зато на завтра половины синяков как не бывало!
   Рыцарь Линии, прохаживающийся по залу, услышал его, заинтересованно подошёл.
   -А хозяин часто тебя бьёт? - спросил он, многообещающим взглядом разыскивая юного рыцаря. Тот расспрашивал слуг.
   Сахфер с недоумением оглянулся.
   -Нет, не бьёт, - потом он посмотрел на бутылёк с бальзамом, которым обрабатывал ушибы и синяки вышибалы, и улыбнулся. - Вы поэтому спрашиваете? Господин учит меня драться.
   Молодой рыцарь Круга закончил расспросы и подошёл проведать своего слугу.
   -Ты замечательно держался, - похвалил юноша Сахфера. - Ни одного убитого или покалеченного. Я тобой горжусь!
   Беспамятный радостно заулыбался, потом мгновенно погрустнел.
   -Мне просто повезло. Я должен был раньше распознать обман. Если бы они так не торопились напасть и дали мне отойти от лестницы...
   -Удача, это тоже умение, - успокоил его пожилой рыцарь.
   -Но из-за своей невнимательности я мог трижды погибнуть до вашего прихода.
   -Сомневаюсь, - голос юноши стал сух и деловит. - Они ведь не убивать тебя собрались.
   Сахфер с ужасом оглянулся на позорную скамью, по-прежнему стоявшую посреди зала. Обвинявшая его женщина сидела на скамье, но теперь уже не по своей воле - её сторожил один из рыцарей Точки.
   -Да, - беспамятный схватил себя за ворот, точно задыхался, - об этом я тоже не подумал...
   -Ничего, - поспешил успокоить его рыцарь, - умение замечать подлость приходит с опытом, ещё научишься.
   Беспамятный брезгливо дёрнулся.
   -Не хочу, - он вернулся к врачеванию.
   Рыцарь Линии задумчиво поскрёб подбородок.
   -Ты добился впечатляющих результатов, - сказал он юноше, внимательно наблюдая за работающим Сахфером. - После того, что было... Уровень Точки?
   -Твёрдая Точка, - согласился рыцарь Круга, - возможно и Линия, но вряд ли выше.
   -Посвятишь?
   -Нет.
   Рыцарь Линии непонимающе нахмурился.
   -Пока он жаждет вернуть прошлое, он не может стать рыцарем, - пояснил юноша.
   -Значит позже... или никогда. Напомнить об оружии в детских руках?
   -Не надо. За этими руками я присмотрю.
   Сахфер к их разговору остался равнодушен, хотя в последнем вопросе рыцаря Линии ему почудилась угроза. Но ведь хозяин заступился за него, как и обещал? Избитый вышибала, тот прислушивался с жадным интересом, словно речь шла о его жизни.
   -Так, о раненых позаботились, - юноша оглянулся на трясущихся от страха горожан. - Тут никто особо не пострадал, - многие, особенно из попавших рыцарю под руку, так не считали. Половина мужчин в зале стояли, скособочившись от боли. - Ты, - рыцарь внимательно посмотрел на своего слугу, - ладно, ничего серьёзного... Рыцарь-смотритель, можно судить.
   Рыцарь Линии хотел бы двинуть в ухо наглого мальчишку, свалившего на него самую грязную работу, но тот был прав - судить этот сброд следовало ему лично. Это его город, его люди и если он покажет, что какой-то заезжий юнец может распоряжаться в его городе, то потеряет власть. И судить он должен сам, как бы ни было противно.
   -И какой ты видишь справедливость в этом случае? - шёпотом поинтересовался он.
   -Справедливой... Надо прижечь заразу, чтобы не распространялась, - быстрый взгляд в сторону скамьи показал, о какой заразе идёт речь.
   -Да уж, мерзость... - согласился рыцарь Линии.
   Он уже знал, каким будет его приговор.
  
   Беспамятный передал, наконец, заботу о раненом девушкам и повернулся к хозяину. Тот обсуждал что-то со старым рыцарем и, очевидно, в помощи слуги не нуждался. Взгляд беспамятного невольно пробежал дальше, он впервые всерьёз пригляделся к молчаливому строю горожан. Люди выглядели... потрёпанно.
   -Это всё я?! - голос мужчины чуть не сорвался на плач.
   -Нет, я! - рыцарь зловредно ухмыльнулся. - Хочешь отвертеться от подвига?! - он ткнул пальцем в худощавого и высокого мужчину, страдальчески схватившегося за щёку. - Вот это точно твоя работа. И это... А это моя, так что придётся славу поделить, уж не обессудь!
   Беснамятный слабо улыбнулся, но всхлипывать не перестал. Он судорожно вцепился в рыцаря, ткнулся носом ему в плечо и от души расплакался.
   -Спокойней, спокойней, - юноша обнял беспамятного и пояснил для рыцаря Линии, - реакция. Он же по сути совсем ещё зелёный новичок... мнимая величина.
   -Первый бой? - понимающе ухмыльнулся рыцарь.
   -Нет... Но в одиночку он дрался впервые, - что для беспамятного втройне сложней, говорил его взгляд.
   Брови пожилого рыцаря уважительно поползли вверх.
   -Может, вина? - предложил он.
   -Нет. Сам справится. Слышишь Сахфер? В твоём присутствии больше нет необходимости, если хочешь, можешь уйти. Сейчас закончим с приговором и я отведу тебя...
   -Я сам!
   -Ты на ногах едва стоишь! Навернёшься с лестницы, - рыцарь мягко пресёк слабую попытку вырваться.
   -Я помогу ему, господин, - одна из девушек, хлопотавших над вышибалой, подскочила к обессилевшему беспамятному.
   -Спасибо милая, - рыцарь помог ей перехватить заваливающегося Сахфера, - доведи его до постели, хорошо?
   -Я всё сделаю.
   Рыцарь посмотрел, как она ловко ведёт мужчину по лестнице. Чувствовался немалый опыт, наверное, ей часто приходилось разводить перебравших гостей. Он глянул на рыцаря Линии. Судя по сосредоточенному лицу, тот тоже заметил сноровку служанки и теперь мучительно размышлял, чего же он ещё не знает о собственном городе.
   -Всем на выход, к городскому кладбищу, - приказал рыцарь Линии, бросая своё печальное занятие. Пора было переходить к исполнению гораздо более неприятной процедуры...
   Сахфер, заинтересовавшись странным приказом, оглянулся и успел увидеть, как провинившиеся горожане унылой колонной по двое бредут к выходу из трактира. Но тут его просто скрутило от слабости и мужчину перестало интересовать всё иное, кроме расстояния до комнаты.
  
   Зато у служанки была уйма вопросов.
   -А вы действительно служите рыцарю?
   Вопрос показался Сахферу странным, но безобидным. Поэтому он решился ответить сам, не дожидаясь позволения рыцаря.
   -Да.
   -А кем? - продолжала допытываться девушка.
   -Слугой, - Сахфер поколебался, прежде чем отвечать дальше.
   -Нет, кем вы служите, что делаете?
   Вопрос был не из простых.
   -Всё.
   -Что - всё?! - опешила девушка.
   -Всё, что прикажет хозяин, - спокойно ответил Сахфер.
   Служанка с ужасом посмотрела на него, потом вдруг заулыбалась. Она приняла странные слова Сахфера за шутку. За странную, но шутку. Может быть, она просто что-то недопоняла? Господа часто шутят непонятно...
   Она завела мужчину в комнату и заботливо довела до кровати.
   -Спасибо, милая девушка, - Сахфер вовремя вспомнил, что надо поблагодарить служанку.
   Девица покраснела от удовольствия и вдруг склонилась в глубоком почтительном поклоне.
   -И вам спасибо, добрый господин! - довольная собственной шуткой она хихикнула и выбежала из комнаты, не заметив даже, с каким ужасом смотрел ей вслед беспамятный. И даже случайно заметив, решила бы, что мужчину испугала её проницательность. Наверняка это лорд, путешествующий с тайной миссией в компании одного единственного телохранителя. Близость чужой тайны приятно щекотала девушку изнутри.
  
  
   Рыцарь возвращался в свою комнату в подавленном состоянии духа. Его тяготили события прошедшего дня. Ему пришлось участвовать в очень неприятном деле и, к сожалению, он не мог сам приглядеть, всё ли закончится благополучно. Он не сомневался, что в создавшейся ситуации принял наилучшее решение, но ему пришлось навязывать свои суждения другим рыцарям, а подобное насилие вызывало у него отвращение. А теперь рыцарь Линии просил у него серьёзного разговора, и юноша даже догадывался - о чём, и уже печалился, что будет вынужден ответить отказом.
   Меньше всего юного рыцаря волновал беспамятный слуга. И напрасно. Стоило ему войти в комнату, как эта истина со всей очевидностью бросилась в глаза. Вместо того чтобы мирно отсыпаться после совершённого подвига, Сахфер метался между двух кроватей с перекошенным в жутком оскале лицом. Иногда он замирал, как-то по-особому протягивая руку перед собой.
   Увидев рыцаря, беспамятный бросился к нему.
   -Я... - пробормотал он, - было...
   Тут он заметил за спиной хозяина рыцаря Линии и осёкся.
   Юноша вздохнул. Чтобы не произошло с беспамятным, он не станет говорить в присутствии своего несостоявшегося убийцы. Добро, что он вообще при виде пожилого рыцаря в окно не кинулся.
   -Подождите, пожалуйста, в коридоре, - попросил он рыцаря Линии.
   Тот хмыкнул, ничуть не обидевшись, и закрыл дверь, оставляя рыцаря с беспамятным наедине.
   -Ну, что случилось?
   -Я... Я вспомнил! - беспамятный и ликовал и плакал от горя одновременно. - Служанка довела меня, а потом... потом она поклонилась мне и... Я вспомнил! Там была рыжеволосая женщина в зелёном платье, она поклонилась мне, а я протянул руку и сказал... сказал, ответил ей что-то, но больше не помню, не помню...
  
  
   Юноше понадобилось немало времени, чтобы успокоить и уложить беспамятного. Тот лёг, и сразу заснул, обессиленный переживаниями больше чем боем. Убедившись, что Сахфер действительно спит, рыцарь вышел в коридор. Разговор его ожидал пусть и серьёзный, но недолгий, можно и постоять. Ничего ведь секретного им обсуждать не предстояло. Однако пожилой рыцарь начал неожиданно, и совсем с другого вопроса.
   -Что случилось? - рыцарь Линии кивнул на дверь.
   -Он вспоминает, - коротко объяснил юноша.
   -Так беспамятный действительно может что-то вспомнить?!
   -Этот - да. Иногда он узнаёт предметы, с которыми раньше имел дело, а в последнее время он начал вспоминать и события... Вот сейчас, служанка ему в шутку поклонилась, и он что-то вспомнил схожее.
   Старший рыцарь помолчал, потом ответил.
   -Я ошибся тогда, - каждое его слово падало, как молот на наковальню, - а ты был прав. Никто ещё не пытался помочь этим несчастным... Как у тебя получилось это чудо?
   Юноша усмехнулся.
   -С трудом. Я свет в его окне... Пока я рядом, он будет бороться за себя.
   -Тяжкую же ты ношу на себя взвалил, - пожалел его старший собрат.
   -Это не трудней, чем вырастить ребёнка, - не согласился юноша, - но если о детях принято заботиться до самого возраста, то беспамятного предоставляют его судьбе. Более того, большинство, в уверенности, что ничего поделать нельзя, не дают им шанса на исцеление. Так легко сказать, что ничего не получится, не надо и пытаться... а ведь они верят! Я всего лишь дал ему понять, что он может вернуть память... и она возвращается...
   Пожилой рыцарь надолго замолчал.
   -Да, то что ты делаешь - неоценимо, - признал он. - Но я пришёл не за этим.
   -Догадываюсь... Посвящение?
   Рыцарь Линии кивнул.
   -Мои ученики... ты мог бы...
   Юноша ехидно ухмыльнулся.
   -А ты сам? Не староват ли ты для Линии, братец?
   -У нас край тихий, рыцари Спирали не появлялись уже лет пятнадцать. А оставить пост я не могу.
   Юноша покачал головой.
   -Я не стану посвящать твоих учеников. Я не могу посвятить тебя и заменить, пока ты будешь искать Посвящения, тоже не могу - на мне лежит долг, - юноша покачал головой, - но я пошлю весть в Орден, что рыцарь нуждается в помощи.
   -Ты рекомендуешь замкнуть меня в Круг? - удивился пожилой рыцарь. Он не ожидал от нахального, въедливого и вечно не довольного им юнца подобной услуги хотя бы потому, что, рекомендовав его для Посвящения, юноша как бы говорил "Я считаю его достойным", и принимал ответственность за это решение на себя.
   -Мы хорошо понимаем друг друга, - улыбнулся юноша.
   Рыцарь Линии чуть расслабился. Ученикам придётся подождать, но не приведи Линия, им не придётся ждать так долго как ему!
   -А сам на Ураган не хочешь попробовать? - расслабившись, он позволил себе дружески похлопать юношу по плечу.
   -Нет. Я не чувствую себя готовым подняться.
  
  
   В своей радости, пожилой рыцарь не сразу заметил, что юноша не только не разделяет его энтузиазма, а и вообще не видит и не слышит собеседника, устремив неподвижный взгляд на дверь. За которой сейчас его слуга спал беспробудным сном.
   -Проблемы? - заинтересовался рыцарь Линии.
   -Да, - юноша пожал плечами, - вспоминаю этикет, в каких случаях как кланяться полагается.
   Пожилой рыцарь помолчал.
   -И ты действительно это сделаешь? Будешь кланяться собственному беспамятному слуге?
   Юноша удивился.
   -Ну да. Это может помочь... - он озабочено нахмурился, - но мне придётся поднапрячься, выбирая подходящий момент.
   -Да, конечно, - рыцарь Линии ничем не выдал своего удивления.
  

~•+•~

  
   Ранги рыцарей:
   Мнимая величина - новичок;
   Точка - рыцарь Начала;
   Линия - рыцарь Путь;
   Круг - рыцарь Возвращения;
   Спираль - рыцарь Урагана;
   Хаос - Концентратор.
  
   В случае, если нет рыцаря в ранге Хаоса, обязанности главы Ордена исполняет король.
  
   Шутливая считалочка о рангах:
   Собраться в Точку
   Вытянуться в Линию
   Вернуться в Круг
   Подняться в Спираль
   Раскрыться...
  
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"