Редфилд Ден: другие произведения.

Беглецы и Преследователи

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    26 век. Пережив постапокалиптичеcкую эпоху и восстав из праха, человечество освоило космос и активно заселило новые планеты. Однако в новом обществе полиция не могла справиться с набирающей обороты преступность, и тогда правительство легализовало охоту за головами, давая возможность любому человеку с оружием почувствовать себя хозяином положения. В центре повествования находятся трое таких охотников: Сайкс - молодой неудержимый раздолбай с туманным прошлым; Алекс - бывалый охотник за головами, не ждущий от этой жизни ничего хорошего; Джилл - обаятельная воровка, не привыкшая работать в команде. Эти люди не заглядывают в будущее, а лишь выполняют свою работу. Однако ситуация принимает скверный оборот, когда на Сайкса начинает охотиться неуловимый наёмный убийца.

  Ден Редфилд ОХОТНИКИ ЗА ГОЛОВАМИ
  
   Книга 1
  
   БЕГЛЕЦЫ И ПРЕСЛЕДОВАТЕЛИ
  
   Предисловие
  Время не стоит на месте. Всё течёт, всё меняется. Прошли годы, прошли века - а люди и Земля существуют до сих пор. Переломными во всей этой истории можно считать два момента. Первый-появление энергетических аномалий и уничтожение старого мира. Система настолько прогнила, что дальнейшее существование было невозможным. Однако и выжившие люди не могли понять друг друга, и это привело к долгому противостоянию. Когда сражения закончились, то все люди стали равными. Это был наивысший расцвет земного государства, которое стало называться Сатерлайтом. Государство росло и постепенно превратилось в один огромный и богатый мегаполис. Но наследие прошлого не хотело бесследно исчезать и поэтому лишний раз давало о себе знать. Преступные банды хотели контролировать весь Сатерлайт, но им не удалось победить. Выживших нарушителей закона осудили, а потом разбросали по планетам-тюрьмам. Ещё тогда появилась специальная категория людей. Многие их ненавидели или презирали, но без их помощи всё могло рухнуть. Сражения и перестрелки были неотъемлемой частью жизни этих людей. Это были охотники за головами. Они появлялись там, где полиция ничего не могла сделать, и получали немалые деньги за поимку или уничтожение преступников, объявленных в розыск. Однако после того как закончилась война с самой крупной преступной организацией, которая именовала себя Синдикатом, надобность в охотниках отпала. Многие из них сменили род деятельности и стали жить своей жизнью. Но так продолжалось до тех пор, пока не наступил второй переломный момент. В 2420 году началось активное освоение космоса научными и военными силами Сатерлайта. Цель экспедиций - нахождение планет, пригодных для жизни. За три года было найдено около десятка новых планет. И тогда правительству Сатерлайта пришла в голову одна замечательная идея. Все желающие могли покинуть Землю и поселиться на одной из планет-колоний. Вскоре эта идея стала развиваться. Так появилось принудительное переселение. Его суть заключалась в том, что отбыв назначенный срок в тюрьме, бывший преступник не имел права вернуться в Сатерлайт. Однако он мог выбрать любую из открытых планет, которые к тому времени уже были обустроены, и жить там. Люди, покидавшие Сатерлайт добровольно, имели право вернуться на Землю. На преступников (независимо от тяжести преступления: будь это простой воришка или массовый убийца) это правило не распространялось. Они могли жить на планете-колонии и странствовать по другим колониями, но дорога на Сатерлайт была для них навсегда закрыта. Впрочем, многих из них это даже и не волновало, потому что жизнь на других планетах их больше устраивала. В каждой колонии обязательно появлялись корпорации и предпринимательские фирмы. Была тщательно изучена история Старого мира. Особое внимание было уделено жизни людей в двадцать первом веке. Поэтому было и неудивительно, что колонии стали рассадниками прежнего образа жизни. Сатерлайт ко всему этому относился как к неизбежному, но правительство не решалось устранить эти проблемы с помощью силы. Вместо этого оно предъявило колониям ультиматум и заставило их составить свод законов, которые были обязательны для исполнения. А поскольку появился закон, то вместе с ним появилось большое количество людей, которое стремилось этот закон нарушить. Наконец, когда силы полиции не могли навести порядок, то за поимку преступников правительство колоний назначало награду. И новые охотники за наградой стали появляться с неимоверной быстротой. Они были вечными конкурентами, что было лишь на руку полиции. Однако жизнь продолжала идти своим чередом, и прежнее поколение сменилось новым (хотя ещё были живы те, кто помнил старые времена и был участником уже прошедших событий). Такой была жизнь во многих колониях, включая планету Терранон...
  
   2568 год
  
   Загнанный
  
  В старых районах выстрелы можно услышать хоть каждый день. Кто-то кого-то убивает или не убивает - какая кому разница. Никакая, никому. Но только не сегодня ночью. Несколько нарядов полиции прибыли сюда и оцепили весь район. Толпа зевак была быстро разогнана, хотя некоторые любопытные личности старались не отходить далеко. Осветительные прожектора были направлены на одно из окон самого старого здания, которое когда-то было жилым домом. К месту происшествия подъехала машина шефа полицейской службы. Какие бы политики или промышленники не управляли Терраноном, Гордон Блэк плевать хотел на всё это с высокой крыши. Он был шефом полиции, то есть главным представителем закона на Терраноне. Блэк зорко следил за исполнением своих приказов и ненавидел взяточников. Если Сатерлайт избавился от продажных полицейских, то видимо большая их часть смогла избежать наказания и переселиться на Терранон. Самое страшное наказание для взяточника - остаться наедине с Блэком на несколько минут. Он отбивает не только желание брать взятки, а также почки и печень. Этот ярый законник в очередной раз решил лично выехать на место происшествия. В этот момент в разбитом окне показалась фигура человека, который в следующую секунду начал стрелять из пистолета по полицейским машинам. Все полицейские поспешили в укрытия, и только Гордон Блэк с пренебрежением поднял глаза. Стрелявший заметил шефа полиции, грубо выругнулся и вновь исчез в окне.
  -Почему Гаррет Ворс всё ещё на свободе? - грозно произнёс Блэк.
  Один из полицейских, видимо самый смелый, высунулся из своего укрытия и подбежал к начальнику.
  -Этот негодяй держит в заложниках десять человек.
  -Проклятье! Какой осёл это допустил? - сдерживая ярость, но уже скрипя зубами, процедил Блэк.
  Полицейский лишь неуверенно пожал плечами.
  -Чего хочет эта сволочь?
  -Он хочет чтобы ему предоставили корабль и выпустили с Терранона.
  -А больше он ничего не хочет?
  -Вообще-то, он ещё сказал, чтобы вы лично пришли к нему и поцеловали в...
  Полицейский специально осёкся, ожидая удара в челюсть. Лицо Блэка сначала стало красным, а потом фиолетовым. Со стороны могло показаться, что у шефа полиции сейчас пар пойдёт из ушей. Двое полицейских, стоявших за спиной Гордона, уже поспешили сделать ставки: уроет ли их шеф новичка или нет. К величайшей радости одного из них, Блэк набрал в лёгкие побольше воздуха и начал успокаиваться. Когда это было нужно, он становился сдержанным человеком, привыкшим держать негативные эмоции внутри себя. Если они вырывались наружу, то окружающим людям могло сильно непоздоровиться. Во всей этой суматохе никто даже и не заметил, как к многоэтажному дому, где бывший заключённый Гаррет Ворс удерживал заложников, подлетел чёрный челнок и приземлился на крышу здания.
  
  Всего в здании было пятнадцать этажей. Гаррет Ворс сейчас засел на пятом этаже. Там же он удерживал заложников. Сейчас Ворс оценивал свои шансы. Если Гордон Блэк лично решил проконтролировать его задержание (а то и смерть), то это очень веский довод, чтобы поволноваться. Достаточно заслать одну группу полицейских на штурм и Гаррет Ворс вновь окажется в тюрьме, а то и в морге. Однако Блэк ещё не выжил из ума, чтобы посылать своих людей на штурм. Но Ворс всё же решил напомнить шефу полиции об ответственности и поэтому вновь высунулся в окно.
  -Эй, Блэк! Убери своих цепных псов, иначе я начну убивать заложников! - громко прокричал Гаррет.
  -Успокойся! Всё в порядке! - как можно спокойнее ответил Блэк, мысленно желая Гаррету мучительной смерти.
  -Всё в порядке будет только тогда, когда вы мне предоставите корабль, или хотя бы челнок.
  -Для этого нужно время.
  -Даю тебе пять минут, Блэк! После этого я выкину в окно одного заложника, а через десять минут я взорву этот дом!
  -Не будь идиотом. Нужно...
  -Пять минут! Время пошло! - нервно прокричал Гаррет и начал стрелять в потолок.
  Заложники испуганно зашумели.
  -Заткнитесь! - крикнул Гаррет и наставил пистолет на одного из заложников.
  Но неожиданно его внимание привлёк звук шагов, раздававшихся за дверью. Их было нетрудно услышать, потому что за дверью валялось множество мелких осколков стекла. Гаррет осторожно, держа пистолет наготове, вышел за дверь и увидел перед собой человека. Это был молодой парень, которому на вид было примерно двадцать два года. На нём была лёгкая джинсовая куртка, а на голове красовалась бейсболка. Парень поднял глаза и заметил Гаррета. В глазах обоих читалось недоумение.
  -А ты ещё кто? - потребовал ответа Гаррет, который успел опомниться первым и направить на незнакомца пистолет.
  -Кто я? Да так, никто. Я искал сортир, а весь этот дом похож на один большой сортир. Ну вот я и ...
  -За дурака меня держишь? - произнёс Ворс, теряя терпение.
  -Если кто-то задаёт подобный вопрос, то это ни к чему хорошему не приводит. Пожалуй, я лучше пойду, - ответил парень и направился к лестнице.
  -Стой! - крикнул Гаррет и выстрелил два раза.
  Стрелял он в потолок, однако парень моментально понял, что последующие выстрелы не будут предупредительными.
  -А с другой стороны, я пожалуй останусь. - Произнёс он и поднял руки вверх.
  Гаррет подошёл к нему и начал обыскивать карманы его куртки. К удивлению, Ворса, они оказались пустыми.
  -Где остальные? - спросил Ворс.
  -Не понимаю о чём ты говоришь.
  Гаррет обошёл его и приставил пистолет к голове парня.
  -Не играй со мной. Ведь это Блэк тебя послал?
  -Я тебе ничего не скажу. Всё равно ты меня убьешь.
  -Какой же ты дурак! Впрочем, Блэк будет более податлив, когда узнает, что я поймал его человека.
  Вообще-то парень не очень был похож на полицейского. Вернее он вообще был на него не похож. Однако Гаррет знал, что у Блэка в запасе может быть много сюрпризов и поэтому не очень удивился. Он приставил пистолет к затылку парня.
  -Пошёл! - сказал Ворс, готовый для убедительности отвесить пинка своему новому заложнику.
  Однако парень ничего не сказал и покорно зашагал к двери, которая вела в ту самую комнату, где Ворс держал заложников. Не дойдя до двери пяти шагов, Гаррет остановился.
  -Как тебя зовут? - спросил Ворс.
  -Сайкс. Сайкс Спайроу.
  -Очень приятно! - ответил Гаррет и грубо толкнул его вперёд.
  Сайкс повалился на пол, однако он успел выставить руки вперёд и не расшибить голову об пол. Заложники стали удивлённо переговариваться, увидев новоприбывшего. Сайкс ещё не успел подняться на ноги, как Гаррет подскочил к нему, и схватив за шиворот, подтащил к самому окну. Полицейские снизу заметили двух человек у окна и поэтому немедленно доложили об этом Блэку.
  -Эй, Блэк! Напрасно ты решил играть со мной! - крикнул в окно Гаррет.
  -Я ничего не предпринимал!
  -Лжёшь! В здании я поймал твоего человека! - торжественно воскликнул Ворс, и выставил перед собой Сайкса.
  Свет от нескольких прожекторов ударили ему в лицо и только после этого Блэк смог рассмотреть новоприбывшего заложника.
  -Спайроу! - злобно и раскатисто прокричал Гордон.
  Подобный тон заставил Гаррет потерять бдительность, и этого оказалось достаточно. Сайкс ударил его локтём в живот, а потом схватил за руку и перекинул бандита в другой угол. Однако Гаррет быстро встал на ноги и бросился бежать. В суматохе он совсем забыл поднять пистолет, который валялся буквально в двух шагах от него. В этот момент Блэк понял, что что-то произошло, и поэтому приказал открыть огонь по окну. Сайкс едва успел отскочить от окна и лечь на пол, прежде чем град пуль прошёл рядом с ним. Он отполз от опасного места, встал на ноги и бросился в погоню за Гарретом. Сайкс заметил пистолет, но по своему легкомыслию решил его не подбирать. Он знал, что в этот момент полицейские пойдут на штурм и тогда Гаррет (а может быть и он сам) не останется в живых. Добежав до лестницы, Сайкс остановился и прислушался. Энергичный и быстрый топот слышался сверху. Это было и естественно, потому что бежать вниз не было смысла, ведь полиции уже наверняка дежурит у каждого входа. Стоило Сайксу задуматься об этом, как на первый этаж ворвался штурмовой полицейский отряд, который сразу же последовал на лестницу. Спайроу знал, что у него есть немного времени в запасе, ведь полицейские потратят время на осмотр заложников и комнат. Но топот Гаррета неожиданно смолк, а Сайкс решил прибавить ходу. Он перепрыгивал на ходу через три ступеньки и на двенадцатом этаже Спайроу едва успел отскочить в сторону от ножа, который метнул в него Гаррет. Нож пролетел в дюйме от лица Сайкса, что лишний раз напоминало о его божественной удаче.
  -Так и убить можно! - возмущённо заметил Спайроу.
  Ворс лишь гневно посмотрел в его сторону, а потом бросился бежать дальше. До крыши ему удалось добраться первым, хотя Сайкс отставал от него всего на несколько метров. Когда Ворс достиг крыши, то только сейчас ему стало понятно, что больше некуда бежать. Он добежал до края и посмотрел вниз. Расстояние было внушительное.
  -Всё кончено. Тебе больше некуда бежать, - раздался голос Спайроу у него за спиной.
  Ворс обернулся и обнаружил Сайкса в двух метрах от себя. Гаррет резко рванул назад к лестнице, намереваясь сбить преследователя с ног, но Сайкс сделал шаг вправо, а потом подставил Ворсу подножку. Не ожидая такого простого приёма, Гаррет налетел на подставленную ногу и конечно же споткнулся. Ему захотелось встать на ноги, но на тело накатила какая-то предательская слабость. Ворс понимал, что на этот раз уйти от погони ему не удастся.
  -Больше не стоит и пробовать! - произнёс Сайкс, словно читая его мысли.
  Гаррет лишь залился истерическим хохотом, а потом медленно поднялся на ноги и повернулся лицом к Спайроу.
  -Разве я сказал что-то смешное? - с неподдельным удивлением спросил Сайкс.
  Гаррет не удостоил его ответом, а просто засучил правый рукав своего плаща. На его руке красовался красный браслет, на котором была всего одна кнопка.
  -Если ты сделаешь хоть один шаг, то я взорву всё это здание! - сказал Гаррет, а потом снял плащ и отбросил его в сторону.
  -Не делай этого. Если ты погибнешь, то я не получу ни одного дакейра.
  (Дакейр - денежная единица колоний)
  -Охотник за головами! Можно было и догадаться.
  -Ты не первый, кто это сказал.
  И действительно, Сайкс более походил на представителя уличной шпаны, а не на охотника за головами.
  -Дай мне уйти! - проговорил Гаррет, готовясь в любой момент опустить свою ладонь на роковую кнопку.
  -Лучше не делать этого, иначе...
  -Что? Что иначе? Да что ты мне сделаешь?
  -Я - ничего. А вот за него я не могу ручаться, - произнёс Сайкс, переводя взгляд на человека, который стоял за спиной Ворса.
  -Неужели ты считаешь меня таким идио...
  Гаррет не успел договорить, потому что в этот момент что-то тяжёлое обрушилось на его несчастную голову. Он обернулся и его мутнеющий взгляд успел лицезреть человека с тёмными волосами, примерно тридцати пять лет, подбородок которого покрывала щетина. Человек был одет в кожаный жилет с короткими рукавами, а его обнажённые мускулистые руки казалось были созданы для хорошей драки. Человек размахнулся для повторного удара, однако это было лишним - Гаррет упал на землю и потерял сознание.
  -Удивительно, что ты наконец-то решил вмешаться, Алекс! - проворчал Сайкс с сарказмом.
  Алекс подошёл к Гаррету и снял браслет с его руки.
  -С этой вещицей лучше обращаться осторожно, иначе всё здание может рвануть.
  -Интересно, а когда это ты собирался рассказать мне про бомбу. Наверное, после взрыва или ещё позже.
  -Я пытался связаться с тобой пять раз!
  -Неужели?
  Сайкс достал из внутреннего кармана небольшое устройство, походившее на маленький сотовый телефон, а потом кинул его с крыши.
  -Ты что делаешь? Эта вещица дорого стоит! - возмутился Алекс.
  -Всё равно от этой хреновины нет никакого толку. Нам бы не помешали новые передатчики.
  -Если полиция увидит нас здесь, то они сначала откроют огонь, а потом начнут разбираться. А если ещё и учитывать "тёплые чувства" Блэка к тебе, Сайкс, то вполне возможно, что полицейские здесь камня на камне не оставят.
  -Мне бы этого пока не хотелось. Столько усилий - и всё напрасно!
  -Вот им это и объясни! - произнёс Алекс и достал из кармана вещицу, похожую на пульт к телевизору.
  Он нажал белую кнопку и внезапно на пустой крыше здания появился челнок. Он стоял на крыше и кабина его была открыта.
  -Хорошо что наш челнок оснащён режимом "Стелс"! - гордо произнёс Алекс, поднял Гаррета и вскинув его на плечи, потащил к челноку.
  -За этого типа можно получить 20000 дакейров. Маловато, но на первое время сойдёт. Не думал что скажу это когда-нибудь, но кажется, мы снова на плаву! - заметил Сайкс и направился к челноку.
  
  -Не думал, что скажу это так скоро, но мы снова на мели! - недовольно пробубнил Алекс Дроу.
  20000 дакейров (средний, близкий к низкому оклад для всех работников, специализирующихся на поимке преступников) он заработал честно, однако за пару дней от этого заработка практически ничего не осталось. Именно поэтому одному из самых бравых охотников за головами сейчас приходилось туго. Межпланетный корабль, служивший ему и Сайксу жилищем, сейчас стоял в пустынном ангаре, вместо того, чтобы зависать на орбите Терранона. Сам ангар находился в довольно безлюдной местности на планета Тлайкс - именно поэтому он и достался Алексу Дроу довольно дёшево. Однако то же самое нельзя было сказать про межпланетный корабль. Транспорт класс МЕ-3 стоил больших денег и был куплен в кредит. "Норд" (так Алекс назвал корабль) имел множество преимуществ, но сейчас всё это не имело значения. Войдя в ангар, Алекс ещё раз посмотрел на своего красавца. Да, этот корабль ему недёшево достался. Дроу сначала легкомысленно отнёсся к покупке в кредит, но теперь об этом сожалел. Большая часть заработанных денег ушла на погашение задолженности, а оставшаяся сумма ушла на небольшое обустройство корабля. Немного денег было потрачено на провизию, однако всё более - менее съедобное было съедено ещё вчера, а найти в этих краях хороший продовольственный магазин был нереально. Сейчас в руках Алекса было всего две банки из алюминия, в которых сейчас был самый распространённый напиток в этих краях. Оказавшись на корабле, Дроу увидел Сайкса. Спайроу развалился на диване, натянул бейсболку на глаза так, что её козырёк скрывал его глаза, и мирно спал. Одна его рука не поместилась на диван, и поэтому Сайкс просто свесил её вниз.
  -Сайкс! - крикнул Алекс.
  Никакого ответа не последовало. Спайроу даже ухом не повёл, и это любого бы вывело из себя, но только не Алекса.
  -Давай вставай! Уже одиннадцать часов утра.
  Никакого эффекта. Дроу размахнулся и бросил вперёд алюминиевую банку. И в тот момент, когда она пролетала над диваном, рука Сайкса резко вытянулась вверх и поймала летящую банку.
  -Не обольщайся. Это обычная вода! - с небольшим злорадством произнёс Алекс.
  Однако Сайкс сей факт не особо смутил. Он отдёрнул кольцо, сделал пять глотков (всё это он проделывал лёжа, даже не поднимая головы и не снимая бейсболку), а потом поставил банку на пол.
  -Что там у нас на повестке дня? - лениво поинтересовался Сайкс, не снимая бейсболку с глаз.
  -Тебе виднее, ведь экран находится практически перед твоим носом! - ответил Алекс, указывая на ноутбук, который стоял на журнальном столике.
  Вообще-то, журнальный столик частенько выполнял функцию обеденного стола, но поскольку ничего сытного в последнее время не было предусмотрено, то стол находился практически в идеальном состоянии. Алекс подошёл к ноутбуку и включил его.
  -Ну и как? - спросил Сайкс, медленно приподнимая козырёк бейсболки со своих глаз.
  -Ты помнишь Гаррета Ворса?
  -Это тот парень, которого мы поймали не так давно.
  -А теперь посмотри сюда, - произнёс Алекс и развернул ноутбук.
  Сайкс повернул голову в сторону и его взгляд наткнулся на знакомое лицо. На экране ноутбука вновь отражалась фотография Гаррета Ворса, но на этот раз его голова оценивалась в 40000 дакейров.
  -Странно, что он снова на свободе.
  -Гаррет сбежал прошлой ночью и убил охранника, впрочем, чего ещё ждать от бандита со стажем. Ты понимаешь что это значит?
  -Его будут искать гораздо тщательнее, чем в прошлый раз.
  -Именно поэтому мы должны найти его первыми.
  -Желаю удачи! - ответил Сайкс и закрыл глаза.
  Алекс что-то хотел сказать, но вместо этого лишь усмехнулся:
  -Когда я взял тебя в дело...
  -Кстати, тебя об этом никто не просил! - не особо тактично напомнил ему Сайкс.
  -Когда я взял тебя в дело, мне была немного известна твоя репутация. Ты редкостный засранец, Сайкс Спайроу.
  -И я этим горжусь. А вот тебе стоит быть поумнее.
  -Почему?
  -Потому что ты любишь тратить деньги на всякие безделушки.
  -Какие безделушки?
  -Да хотя бы диван, который ты приобрёл за 4000 дакейров.
  Алекс вновь усмехнулся:
  -Имеешь в виду диван, на котором ты сейчас развалился?
  -Ты же сам сказал, что я редкостный засранец!
  Алекс поднял с пола банку и мигом допил воду.
  -Кажется, я понимаю, почему Блэк так ненавидит тебя.
  -Ты знаешь меня гораздо лучше, чем он. Я тоже тебя знаю, но порой, ты сам на себя не похож. Когда заканчиваются деньги, то ты начинаешь ворчать как старый дед.
  -Деньги заканчиваются, потому что кое-кто отлынивает от работы.
  -Я бы мог остаться на Терраноне.
  -И я мог, но это было бы глупо.
  -Глупо ошиваться в этой пустыне.
  Планета Тлайкс была самой маленькой колонией. Внешне она походила на окраину штата Невада в США: бесконечное шоссе через пустыню, заправки и небольшие дешёвые мотели. Если на Тлайкс пребывают охотники за головами, то это отнюдь не от хорошей жизни (особенно если учитывать жаркий климат пустыни). Конечно, здесь тоже совершаются преступления, но награда за поимку подобных преступников никогда не превышала 10000 дакейров. Хотя даже у такой планеты были свои положительные стороны.
  -Когда мы заправляли "Норд" в последний раз? Три месяца назад? Или пять? Не прикидывайся идиотом, тебе ведь прекрасно известно, что топливо к этому кораблю можно приобрести только в двух местах, и Тлайкс - одно из них.
  -Можно было обойтись и без покупки корабля.
  -Ты предпочитаешь всё время платить за квартиру или дом? Сегодня мы здесь, а завтра нас уже здесь нет! Какой в этом смысл! Этот корабль - наш дом, наш штаб, наша реликвия.
  -Хорошая речь. Однако благодаря твоей недальновидности, мы в любой момент можем расстаться и с домом, и с штабом, и уж тем более с реликвией.
  -Неужели ты мне всё время будешь напоминать о том, что я приобрёл этот корабль в кредит. Да, я сожалею, что так долго тянул с процентами, но скоро мы сможем полностью уплатить за "Норд".
  -Пожалуй, в ближайшую сотню лет, нам это может быть и удастся.
  -Если ты так и будешь валяться на диване, то да! Учти, Сайкс, я не буду содержать тебя за свой счёт, хотя ты и так это понимаешь. Я вчера притащил топливо, так что иди и заправь челноки.
  -Сегодня твоя очередь, - ответил Сайкс, ещё более ленивее, чем обычно.
  Алекс просто махнул рукой в его сторону, а потом ушёл.
  
  Ровно через час, Сайкс всё-таки откинул козырёк с глаз, а потом приподнялся с дивана. Корабль "Норд" к этому времени уже удерживал низкую орбиту над Терраноном. Без всяких церемоний он отправился на мостик и сразу же обнаружил там Алекса, который работал с ноутбуком.
  -А дела у нас гораздо хуже, чем я предполагал! - сказал Дроу, услышав открытие дверей.
  Сайкс подошёл поближе и начал пристально изучать содержимое ноутбука.
  -Если зрение меня не подводит, то ты сейчас изучаешь контакты нашего приятеля.
  -Я уже это сделал, пока ты спал.
  -Ну, и что мы имеем?
  Алекс выключил ноутбук и повернулся лицом к Сайксу.
  -У нас есть всего один шанс поймать Гаррета, иначе это сделает кто-нибудь другой. 40000 дакейров на дороге не валяются.
  -Может, ты скажешь что-нибудь, чего я пока не знаю?
  -Гаррет серьёзно влип и поэтому ему понадобится связаться с кем-нибудь, кто может спрятать его на время. Он может появиться в двух местах. Первое-заведение "Звезда Терранона". Там частенько собираются головорезы, которые из-за недостатка улик ещё не сидят в тюрьме. Однако у Гаррета там наверняка имеются хорошие знакомые, которые охотно помогут ему отсидеться, а потом покинуть Терранон. В это заведение отправлюсь я, потому что тамошние обитатели не очень любят пижонов вроде тебя. Таких парней там просто избивают до полусмерти, а потом выкидывают на улицу.
  -А второе место?
  -На Терраноне у Гаррета есть сестра. Её зовут Мира. Когда Гаррета освободили, она переехала на Терранон из Сатерлайта и стала жить там. Других родственников у Гаррета нет. Кстати, она довольно законопослушная особа и у неё даже ни разу не было проблем с полицией.
  -А разве такое возможно? - удивлённо спросил Сайкс.
  -А это уже не наше дело. Миру навестишь ты, Сайкс. Хотя если бы я был на месте Гаррета, то я бы не сунулся туда. Но как я говорил ранее, у него большие неприятности и поэтому не стоит пренебрегать этим вариантом.
  -Знаешь, Алекс, а ведь в такие моменты тебе наверняка очень хочется, чтобы на тебя глазели женщины. Сочетание силы и ума. Это многим нравиться.
  -Надо же кому-то из нас быть идиотом. Пусть уж лучше им буду не я.
  -Я могу тебе только посочувствовать.
  
  -Мира!
  Мира обернулась, потому что голос показался ей знакомым. Однако на улице было много разных людей, и поэтому рассмотреть среди них кого-нибудь знакомого было отнюдь непросто. Мира ещё раз окинула глазами толпу, а потом ускорила шаг. Она уже начала сожалеть, что оставила машину за углом и не воспользовалась стоянкой. Конечно, так было бы быстрее, особенно если учитывать тот факт, что Мира опаздывала на работу. Хотя, слово опаздывало в такой ситуации не очень подходило. Мира бежала со всех ног и наконец достигла желанного здания. Кафе "У Стива" было открыто круглые сутки, а Мира работала в первую смену. Обычно в кафе было много разных посетителей и поэтому там всегда было довольно шумно. Мира открыла дверь и увидела лишь несколько скучающих дамочек за прилавком. Это были её сменщицы и подружки. Они обе сейчас выглядели скучающими и утомлёнными.
  -Привет, Мира! - приободрилась одна из них, когда увидела Миру.
  -Привет, Гвен, - скромно ответила она, а потом оглядела столики.
  За исключением персонала, в кафе сейчас было всего лишь шесть человек. Непривычно для такого времени.
  -Стив сказал, что сегодня мы работаем до двенадцати, а потом закрываемся! - сказала Гвен.
  -А с чем это связано?
  -Я не знаю, но Стив намекнул, что посетителей сегодня практически не будет, поэтому ты напрасно пришла. Мы тут вдвоём сможем справиться. А ты можешь идти домой.
  -Спасибо вам, девочки.
  -До завтра, Мира.
  Выйдя из кафе, Мира облегчённо вздохнула. Дойдя до машины, она достала ключи и хотела открыть дверцу, но обнаружила, что та и не заперта.
  -Стареешь, Мира. Стареешь, - произнесла девушка, считая это простой забывчивостью.
  Ещё повезло, что она быстро вернулась, а то машину могли и угнать. В следующий раз надо быть внимательнее. Мира уже собралась завести машину, как вдруг она увидела в зеркале заднего вида знакомое лицо.
  -Здравствуй, сестрёнка! - произнёс Гаррет.
  Мира вздрогнула.
  -Гаррет! - воскликнула она и обернулась.
  На заднем сиденье машины сейчас расположился её старший брат - беглец Гаррет Ворс. Сейчас он выглядел уставшим и каким-то измученным. С его лба стекали капельки пота, а лицо было красным.
  -Что с тобой? - испуганно поинтересовалась Мира.
  -Потом. Всё потом. Сначала отвези меня к себя домой.
  Мира повиновалась и завела машину.
  -Веди машину осторожно. Если какой-нибудь легавый остановит тебя за превышение скорости, то мне конец.
  -Ты сбежал?
  Гаррет ничего не ответил и просто улёгся на заднем сидение. Мира решила, что нет смысла задавать лишние вопросы и поэтому за всю дорогу она больше не произнесла ни слова. Жила Мира на окраине Терраграда - главного города планеты Терранон. На дороге не было пробок, и поэтому она быстро смогла добраться до дома. Только после того как Мира вышла из машины, Гаррет осторожно осмотрелся после чего тоже вышел.
  -Ты живёшь одна? - спросил он у сестры.
  Та лишь молча кивнула и быстро направилась к дому. И только когда дверь захлопнулась за ним, Гаррет облегчённо вздохнул. Казалось бы, будто с его плеч упал тяжёлый груз. Но это состояние длилось недолго.
  -Тебя преследуют, потому что ты снова взялся за старое. Гаррет, зачем ты это делаешь?
  -Зачем?! - переспросил Гаррет, а потом рассмеялся.
  Мире стало не по себе от этого хохота, который мало чем был похож на смех родного ей человека.
  -Я был обязан своему старому другу. Да, полиция разыскивает меня, но зато я сдержал обещание, данное другу. Тебе, Мира, я обещал, что вернусь. И как видишь, это обещание я тоже сдержал!
  -Но какой ценой?! Что теперь с тобой будет?
  -Что будет - то будет! - раздражённо воскликнул Гаррет и поднял руку, чтобы ударить сестру.
  Мира даже не пошевелилась, однако причиной этому был не страх. Она глядела в глаза своему брату и не могла узнать человека, который когда-то был её братом.
  -Давай, ударь меня. Ты ведь раньше этого не делал, но ведь надо - же когда-то начинать! Верно?
  Эта фраза была оплеухой в адрес Гаррета, которая моментально очистила его разум. Он опустил руку, а потом обнял Миру.
  -Сестрёнка, прости меня. Я...я не знаю... На меня что-то нашло.
  Мира освободилась из его объятий и отошла в сторону.
  -Я прощаю тебя, - сказала Мира и ушла на кухню, чтобы приготовить что-нибудь.
  Гаррет расположился на кресле и включил телевизор.
  -...скорее всего вооружён и опасен. Полиция ищет этого преступника (в этот момент на экране телевизора показывается фотография Гаррета), но пока нет никаких сведений о его местонахождении. За его поимку полагается награда в 40000 дакейров, так что не зевайте, охотники за головами! - весело говорил комментатор.
  Мира неожиданно вернулась и услышала последнюю фразу.
  -Что тебе приготовить? - спросила она, подавляя дрожь в голосе.
  -Что угодно. Я зверски голоден и готов съесть всё, что ты мне предложишь.
  -Хорошо. Только потом не жалуйся! - сказала Мира, после чего слабо улыбнулась и вернулась на кухню.
  Всё, что Мира смогла приготовить за час, Гаррет смог съесть всего лишь за десять минут. Амлет с беконом, жареная говядина и прочие деликатесы быстро исчезли в его желудке. Мира смотрела за этим странным процессом и удивлялась подобному аппетиту. Наконец, закончив обед, Гаррет отодвинул последнюю тарелку.
  -Мне нужно отлучиться. Можно воспользоваться твоей машиной?
  -Конечно.
  -Это много времени не займёт. Всего пару часов. К вечеру я точно смогу вернуться.
  Мира устремила отсутствующий взгляд на окно.
  -Охотники за головами, - задумчиво произнесла она.
  Гаррет готов был соскочить с места и броситься бежать, однако он хорошо знал свою сестру.
  -Кто они такие? - сказала Мира и повернулась лицом в сторону Гаррета.
  -Это отъявленные мерзавцы, которые за деньги могут грохнуть собственную мамочку, а на следующий день помочиться на её могилу. Они не признают никаких законов, потому что их главный приоритет - деньги. А поскольку за мою голову была назначена награда, то я бьюсь об заклад, что кто-то наверняка попытается добраться до меня раньше, чем это сделает полиция. Но я не собираюсь давать этим засранцам победить. У меня есть план. Я выберусь с этой планеты.
  -Ты когда-нибудь встречался с этими охотниками?
  -Да. Именно охотники за головами смогли взять меня. Впрочем, хватит о грустном. Дай мне ключи, и пожалуйста, не грусти. Я обязательно вернусь.
  
  Сайкс стоял рядом с челноком и терпеливо ждал. Алекс вошёл в магазин ещё 15 минут назад и до сих пор не вышел. Сам магазин располагался рядом с шоссе и поэтому многие водители лицезрели странную картину: рядом с фонарным столбом стоял космический челнок (у простых жителей не было челноков, да они им не очень то были и нужны, ведь большинство из них не покидали Терранон) и подозрительный молодой человек, ходивший то назад, то вперёд. Спайроу мог в любой момент войти в магазин и сказать Дроу, чтобы тот поторопился, однако он не делал этого. А всё потому что Алекс сказал, что если Сайкс войдёт в магазин, то он ему башку открутит. Две недели назад Спайроу преследовал одного воришку, который хотел украсть у него пистолет. Воришка оказался не один, и поэтому началась драка. Она происходила прямо в этом магазине и поэтому без погрома не обошлось. Алексу пришлось выплатить хозяину магазина денежную компенсацию, однако тот до сих пор оставался зол на Сайкса. О подобных вещах лучше лишний раз не напоминать.
  Наконец, через три минуты, Алекс всё - таки появился.
  -Это лучшее, что мне удалось найти, - сказал Дроу, протягивая Сайксу новую рацию.
  -И это всё?
  -Удивительно, что я за такие деньги вообще смог купить что-то. Хотя эти рации уж больно смахивают на наши предыдущие устройства связи, но я надеюсь, что это только кажется.
  -У военных и в Сатерлайте есть другие устройства связи. Это такие маленькие, похожие на жучок вещицы, которые можно вставить в уши, а потом слушать всё, что тебе скажет твой напарник.
  -Какой ты умный! В Сатерлайте можно приобрести и плазменное оружие. Сразу видно, что тебе, особенно если учитывать твой интеллект, очень сложно говорить трудные слова. Эти "штучки", как ты выразился, можно приобрести и на Геднере, хотя в открытую их там не продают. Но только сейчас нам это не по карману, поэтому не стоит напрасно распускать слюни. Пора заняться делом. Ты не забыл адрес?
  -Я всё помню. До туда можно добраться всего за 15 минут.
  -Если отправиться на челноке, то да.
  -На что это ты намекаешь?
  Алекс улыбнулся со злорадством.
  -Челнок мне нужен для того, чтобы вести наблюдение за "Звездой Терранона". Вполне вероятно, что Гаррет появиться там.
  -Минуточку, а ты не разве не заправил второй челнок?
  -Ой! Забыл! - проговорил Алекс с сарказмом.
  Сайкс посмотрел по сторонам. Проходившие мимо люди конечно не обращали внимания на напарников, но Сайксу казалось, что даже они сейчас готовы рассмеяться.
  -Мстишь мне за это утро. Зря. Теперь придётся потратиться на общественный транспорт.
  Алекс дружелюбно хохотнул, а потом похлопал Сайкса по плечу.
  -Извини, но я потратил все деньги на рации. Кажется, тебе придётся идти пешком. Но ты не расстраивайся, ведь это полезно для здоровья! - произнёс Дроу, а потом направился к челноку.
  -Очень смешно. Хорошая шутка. Я ведь даже почти поверил тебе! - весело проговорил Сайкс.
  -Это не шутка! - сказал Алекс совершенно серьёзно, после чего он запрыгнул в кабину челнока и закрыл её.
  -И кто после этого засранец?! - грустно сказал Сайкс, глядя на поднимающийся вверх челнок.
  После этого он потуже натянул бейсболку, засунул руки в карманы и медленно пошёл вдоль шоссе.
  
  Мира с волнением поглядывала на настенные часы. Время шло, а Гаррет не возвращался. После его ухода прошло уже два часа и Мира начала серьёзно волноваться. Она боялась, что её брата поймала полиция или те мерзавцы, которые именуются охотниками за головами. "Охотники за головами" - уж больно зловеще это звучало. Но все сомнения исчезли, когда раздался долгожданный стук в дверь. Мира облегчённо вздохнула, а потом подошла к двери. Однако на пороге её дома сейчас стоял не Гаррет Ворс, а какой-то бритый крепыш с жёлтыми зубами, наглой физиономией и с кастетом в правой руке.
  -Привет, малышка! - сказал он, и Мира почувствовала едкий запах дешёвого табака.
  Бритый решил не ждать каких-либо разрешений и просто оттолкнул хозяйку, а потом вошёл внутрь.
  -Уютненько здесь у тебя! - сказал бритый, оглядываясь по сторонам.
  После этого он захлопнул входную дверь и пошёл на кухню. Мира обомлела от неожиданности и поэтому она не только не могла вымолвить хоть слово, но ещё и замерла на месте. Бритоголовый скоро вышел из кухни, а потом направился в ванную, из которой он довольно скоро вернулся.
  -Что вам надо? - только и смогла вымолвить Мира.
  -Где Гаррет? - спросил бритый.
  -Я не понимаю... - начала было говорить Мира, но бритоголовый прервал её, отвесив оплеуху.
  Мира упала на пол и схватилась за щёку. Ей ещё повезло, что крепыш не использовал кастет.
  -Я повторяю ещё раз: где Гаррет?
  -Его здесь нет! - ответила Мира, однако ответ звучал не очень убедительно.
  Бритый почувствовал эту фальшь в голосе девушки и это его только разозлило. Как только Мира встала, он схватил её за шею и начал сжимать руку.
  -Я не собираюсь терять 40000 дакейров из-за какой-то упрямой идиотки. Спрашиваю в последний раз: где Гаррет?
  Упоминание о деньгах заставило мозг Миры работать интенсивнее, и она поняла, что этот бритоголовый парень-охотник за головами, который хотел получить награду за поимку Гаррета.
  -Я...не знаю... - едва проговорила Мира.
  Из-за сильного нажима ей катастрофически не хватало воздуха. Бритый это видел, однако хватку не ослаблял. Мире показалось, что она сейчас умрёт, но тут неожиданно раздался стук в дверь. Бритый тоже услышал его, после чего улыбнулся, оскалив оба ряда своих мерзких жёлтых зубов.
  -А вот и он! - сказал бритоголовый и отпустил Миру.
  Она начала сильно кашлять и жадно глотать ртом воздух, однако силы возвращались к ней очень медленно. Тем временем, бритый открыл дверь, предвкушая победу. Но вместо Гаррета он увидел какого-то парня в джинсовой куртке и в бейсболке.
  -Извините, это вы Мира Ворс? - задал он идиотский вопрос.
  Бритоголовый крепыш со своими скудными мозгами не понял насмешки.
  -Нет! - прорычал он и захлопнул дверь.
  Однако не успел бритоголовый отойти от двери даже на пару шагов, как вновь раздался стук. Взбешённый крепыш резко отворил дверь.
  -Я сказал...
  Договорить до конца он не успел, потому что резкий удар, направленный в челюсть, достиг цели. Следующий удар, который был направлен в живот, заставил бритого согнуться. Сайкс вошёл в дом и закрыл за собой дверь.
  -Славный домик! - сказал он, глядя на интерьер дома.
  Бритый быстро пришёл в себя. Так с ним ещё никто не обращался и поэтому он не собирался церемониться с этим клоуном.
  -Надеюсь, ты заказал себе место на кладбище, выродок! - прорычал бритый и нанёс удар правой рукой.
  На его руке был кастет, и поэтому точное попадание могло причинить невыносимую боль, или просто повредить череп. Сайкс наклонился от удара, а потом отскочил в сторону. Бритый попытался достать его ударом ноги, но Сайкс только отвёл туловище назад. Вообще, какие-либо движение он делал в самый последний момент, но бритому даже не пришло в голову, что этот парень с ним просто играет.
  -Бегите! Он убьёт вас! - прокричала Мира, приподнимаясь с пола.
  Сайкс обернулся и только теперь заметил девушку. Бритый решил воспользоваться удачным моментом и нанёс удар правой ногой. Но и в этот раз Сайксу удалось увернуться. Он согнулся назад и принял положение заряженной катапульты, а потом резко выпрямился и ударил бритого головой по лицу. Тот сразу схватился за нос и Сайкс понял, что разбил его.
  -Тебе больно? - с "чуткостью" спросил Спайроу.
  Бритый инстинктивно нанёс прямой удар кулаком, но Сайкс просто резко поймал её и отвёл назад, прямо к спине бритоголового. Тот жалобно вскрикнул. Сайкс зашёл к нему со спины, подхватил обе руки и резко поднял их вверх.
  -Может хватит? - предложил Сайкс.
  -Я убью тебя! - прорычал бритый, пытаясь освободиться.
  Сайкс просто пожал плечами и резко приподнял его руки вверх. Бритый закричал от боли. Ему показалось, что его рука сломана, хотя это был обычный вывих.
  -Всё? - спросил Сайкс.
  -Всё! - простонал бритый.
  -Больше не надо?
  -Больше не надо! Я всё понял!
  -Ну вот и молодец! - со всей искренностью похвалил его Спайроу, однако рук так и не освободил.
  Вместо этого, Сайкс подвёл его к двери (сейчас он был похож на строителя, который катил перед собой тележку, крепко держа её за ручки), на секунду освободил одну руку, чтобы открыть дверь, а потом снова схватил её.
  -А теперь пошёл вон! - возвестил Сайкс и отвесил бритому хорошего пинка.
  Бриголовый полетел вперёд, а потом со всей своей неуклюжестью впечатался мордой в асфальт. Спайроу не поинтересовался его дальнейшей судьбой и закрыл дверь. Мира медленно (сейчас у неё началась кружиться голова) подошла к своему спасителю.
  -С вами всё в порядке? - поинтересовался Спайроу.
  -Кто вы такой? Вам тоже нужны деньги за голову моего брата? - настороженно спросила Мира.
  -Так это был ваш брат?! Тогда я чуток переборщил.
  -Нет! Это был подлец, который хотел...
  -Успокойтесь. Дышите глубже.
  Успокаивающий голос и последняя фраза немного отрезвили Миру, и она поняла, что вела себя неадекватно.
  -Извините меня. Я ошиблась.
  -Бывает.
  -Спасибо вам. Если бы не вы, то он бы меня убил.
  -Такие кретины не могут держать себя в руках. Кстати, а кем он вам приходится? Мужем?
  -Нет! Как вам такое могло прийти в голову?! Обычный охотник за головами.
  -Да? Ему будет полезно получить чью-нибудь голову. Он приставит её вместо своей башки, и может быть, чуть-чуть поумнеет.
  Мира сначала чуть не возмутилась, но потом поняла, что это обычная шутка и поэтому слабо посмеялась.
  -Скажите, а у вас тоже дела к моему брату? - поинтересовалась Мира, на время спрятав смешок.
  -Я просто проходил мимо. Мне было кое-что нужно, и я постучался в первый попавшийся дом.
  -Да? И что вам было нужно?
  -Сходить по маленькому.
  -Мой брат всегда говорил, что верить нельзя никому. У него проблемы с законом и поэтому его многие ищут, но я не знаю о его местонахождении. Я надеюсь, что вы простите меня за глупые вопросы.
  -Только если вы забудете про мои глупые ответы.
  Мира вспомнила последний ответ Сайкс и улыбнулась. Этот молодой человек оказался настоящим весельчаком (хотя сам никак не реагировал на собственные шутки, будто их и вовсе не было), но это не помешало ему справиться с бритоголовым.
  -Меня зовут Мира.
  -Сайкс, - представился Спайроу и протянул руку.
  -Рада знакомству! - искренне проговорила Мира и пожала поданную руку.
  
  -Да. Так и состариться можно! - недовольно пробубнил Алекс, глядя на экран.
  Он сидел в челноке уже несколько часов и наблюдал за всеми посетителями, кто входит в "Звезду Терранона". К счастью, режим "Стелс" позволял челноку всё это время остаться незамеченным. Но время шло, а Гаррет Ворс так и не появлялся. Впрочем, это было и неудивительно, ведь заведение находилось в центре города, и чтобы досюда добраться, нужно было миновать десятки полицейских. Все входящие (да и выходящие) посетители выглядели одинаково: толстый живот, длинная борода, татуировка в виде черепа на правой руке. Большая часть посетителей выглядела именно так, но и меньшая часть мало чем от них отличалась. Чаще бандитов в это заведение заглядывали представители другой касты - наёмники. К охотникам за головами наёмники относились с глубоким презрением, и это чувство было взаимным. Алекс сладко зевнул и продолжал наблюдать за экраном. Интуиция подсказывала ему, что что-то должно произойти, но нужно просто набраться терпения. Интуиция в очередной раз не подвела Алекса Дроу. К "Звезде" подъехал грузовик, из которого вылезло трое мужчин. Двоих из них Алекс видел в первый раз, однако третьего он знал. Чернокожий мужчина (он был примерно одного возраста с Алексом) с настороженным выражением лица и пистолетом за поясом был довольно заметной личностью.
  -Сам Синклер пожаловал! - довольно проговорил Алекс, потирая руки.
  Джеральд Синклер был довольно известной личностью, особенно в мире криминала. Он мог бы сколотить свою собственную банду, что Синклер в принципе и сделал. Алекс был знаком с ним, потому что Синклер был независимым работником и мог работать как на закон, так и против него. Он предпочитал находиться в тени, но если Джеральд выходил из неё, то только ради какого-нибудь исключительного дела. Помощь Гаррету Ворсу, например. Синклер осмотрелся по сторонам, а потом направился к заведению. Двое сопровождающих направились за ним, ни на шаг не отставая. Алекс схватил с соседнего сидения серый плащ и потрёпанную чёрную шляпу и начал быстро переодеваться. Он не мог позволить себе упустить такой шанс.
  
  -Эй, официант! Принеси мне и моим друзьям пиво! Но только самое лучшее! И не забудь про какую-нибудь закуску! - распорядился Синклер.
  -Будет сделано, - учтиво ответил официант и направился к барной стойке.
  По пути до неё он чуть не споткнулся, но стоящий у барной стойки человек в сером плаще подхватил его и не дал упасть.
  -Спасибо! - чопорно сказал официант и продолжил свой путь.
  Человек в плаще натянул шляпу потуже и украдкой взглянул на Синклера. Тот осторожно и внимательно осматривался. Было очевидно, что всё это неспроста. Алекс повернул голову к стойке, чтобы лишний раз не вызывать подозрений. Синклер уже почти заметил Алекса, но один из его сопровождающих начал разговор:
  -Гаррет передаёт тебе привет.
  Синклер резко перекинул свой взгляд на говорившего. За спиной бармена висело большое зеркало, и Алекс в него увидел, что на лице Синклера выражалось недовольство.
  -Идиот! Скажи об этом громче, а тот ещё не все посетители тебя услышали! - прошипел Джеральд сквозь зубы, но при этом не выражая открытого раздражения.
  -Извини, - тупо ответил громила и сел напротив Синклера.
  Второй громила до сих пор хранил молчание. Он всё время держал в руках какой-то подозрительный чемодан, который он положил на стол прямо перед Синклером. Алекс продолжал смотреть в зеркало, однако разглядеть содержимое чемодана он не мог. Бармен протирал стаканы и с каким-то подозрением посматривал на странного клиента в плаще. Дроу отметил его взгляд на себе и отметил собственную ошибку.
  -Налейте мне самое дешёвое пиво, - сказал Алекс, оторвав глаза от зеркала.
  Бармен достал с полки самую тёмную бутылку, мигом избавился от пробки и налил Алексу половину стакана (кстати, стакан был не самый чистый).
  -Спасибо! - поблагодарил его Алекс, взял стакан и перевёл один глаз на зеркало.
  Синклер открыл чемодан, и на его лице не промелькнуло ни капли удивления. Там находился видеофон (представьте себе телефон, только вместо трубки у него был небольшой экран - это и есть видеофон). Это была новая, не самая дешёвая модель, которая не только принимала сигнал, но ещё и служила неким автоответчиком. Сообщение было всего одно, но Синклер уже и так всё понял. Он нажал на кнопку воспроизведения, и на экране появилось лицо Гаррета Ворса.
  -Привет, Синклер. Если ты получил это сообщение, то у меня ещё есть шанс. Буду краток...
  Алекс уловил взгляд Синклера и понял, что пора действовать. В этот момент к стойке подошёл молодой официант с подносом. На нём стоял большой стакан с пивом, половина бутылки с аналогичным содержимым, свежая закуска. Официант выглядел уставшим и поэтому он поставил поднос на барную стойку.
  -Какой ужас! Это мой первый рабочий день, а я уже готов застрелиться! - начал жаловаться официант.
  -Привыкай. Это тебе не курорт! - хмуро ответил бармен.
  Официант начал жаловаться на свою судьбу и поэтому не заметил как Алекс достал из внутреннего кармана плаща какой-то белый порошок и высыпал его содержимое в стакан на подносе. Официант продолжал изливать душу бармену, но тут раздался крик одного из сопровождающих Синклера:
  -Эй, идиот! Ты когда принесёшь пиво?!
  Официант побледнел.
  -Иду! - ответил он, взял поднос и направился к столику.
  В этот момент Синклер досмотрел сообщение Гаррета и захлопнул чемодан.
  -Вот ваше пиво! - учтиво сказал официант и мигом разгрузил содержимое подноса на стол посетителей.
  Синклер отсчитал ему несколько бумажек из толстой пачки, что на мгновение заставило бармена светиться от счастья. Однако когда он начал отходить, сосед Синклера слева отвесил ему пинка. Несчастный официант налетел на стол других посетителей и нечаянно уронил пивную бутылку со стола. Сидящий за столом байкер на мгновение замер от такой неожиданности. В следующую секунду он схватил со стола вторую бутылку и разбил её о голову незадачливо официанта. Соседи Синклера заржали, однако он его взгляд по-прежнему был непроницаемым. Джеральд отхлебнул из стакана, и его лицо приняло ещё более задумчивый вид. Однако через тридцать секунд он почувствовал боль в животе. Казалось, будто еда, съеденная за всю жизнь, сейчас готова вырваться наружу. Синклер начал кашлять, а потом встал и направился в туалет, не говоря ни слова. Джеральд уже подбежал к первому попавшемуся унитазу, как рвота начала постепенно проходить (та порция, которую Алекс насыпал в стакан, оказалась довольно малой). Однако по всему телу неожиданно пробежал озноб, который так же внезапно исчез, как и появился. Синклер начал умываться холодной водой, как в туалет кто-то вошёл. Джеральд сначала не обратил на вошедшего никакого внимания, однако тот снял с головы шляпу и Синклер увидел в настенном зеркале отражение знакомого человека.
  -Дроу? - произнёс он, пытаясь вытащить оружие.
  Достать пистолет Синклер не успел, потому что в последующую секунду на его голову обрушился внезапный, но сильный удар. Джеральд упал на холодный пол и потерял сознание.
  -Я тоже рад тебя видеть, - произнёс Алекс с иронией.
  Он наклонился, а потом поднял Джеральда и взвалил на свои широкие плечи. Это была не самая лучшая идея, потому что дверь туалета открылась, и туда вошли двое громил. Стремление сходить по нужде сменилось удивлением, когда они увидели Синклера (особенно если учитывать тот факт, что он сейчас находился на плечах Дроу).
  Впрочем, Алекс тоже был удивлён.
  -Ребята, кажется вы невовремя! - произнёс Дроу, покачивая головой.
  И прежде чем они смогли достать оружие, Алекс кинул бесчувственного Синклера в первого громилу. Тем временем молодой официант в двадцатый раз за день проклинал судьбу. Он только что очнулся (удар бутылкой по голове - неслабая вещь) и направлялся в туалет, чтобы смыть с головы следы крови. Не дойдя до туалета пяти шагов, официант услышал, как будто что-то разбилось. А потом это повторилось ещё два раза. У официанта в голове мелькнула мысль, что если он сейчас туда войдёт, то его непременно начнут бить. Однако природное любопытство и чувство фатальности взяло верх. Скрипя сердцем, официант приоткрыл дверь. Рядом с дверью валялся посетитель (именно тот который и толкнул официанта). На его лице было множество кровоподтёков, а рядом с обоими глазами были здоровенные фингалы. Некоторые кафельные плитки на правой стене были разбиты. Это наводило на мысль, что либо пострадавший бился головой об стенку, либо ему кто-то помог. Кстати, этот самый кто-то сейчас стоял рядом с разбитым зеркалом и надевал на голову шляпу. Прямо у его ног валялся другой посетитель, который тоже выглядел не лучшим образом, а на плечах у мужчины расположился третий посетитель, который тоже был без сознания. Алекс закончил отряхиваться и только сейчас заметил изумлённого официанта.
  -А у вас здесь пол очень скользкий! - ответил Алекс, прежде чем официант успел раскрыть рот.
  Чуть позже он поймёт весь идиотизм подобной ситуации. Говорить первое что придёт в голову - глупость, которая допустима для Сайкса, а не для него. Впрочем, вошедший всё правильно понял.
  -Я потом зайду! - произнёс несчастный официант, закрывая дверь.
  
  -Синклер! Очнись! - произнёс Алекс, давая Синклеру звонкую оплеуху.
  Джеральд медленно открыл глаза и... начал сожалеть, что пришёл в сознание. Охотник за головами сейчас приставил пистолет к его голове, но это было ещё не самое худшее. Синклер стоял на краю крыши (в случае падения с которой пришлось бы пролететь двадцать этажей, прежде чем достичь земли), а Алекс придерживал его за шиворот второй рукой. Пистолет в этой ситуации был лишним (хотя осторожность никогда не помешает), ведь Дроу достаточно было просто разжать вторую руку, чтобы прервать жизнь Джеральда Синклера.
  -Мне неизвестны мотивы твоих поступков, но...
  -Зато тебе известно многое другое, Синклер! - прервал его Алекс, ослабляя хватку.
  В этот время в спину Джеральду подул ветер, который как бы давал понять, что стоит обернуться, и тогда всё перестанет существовать. Спереди - охотник за головами, а сзади - ничего. Пустота, которая будет рада поглотить ещё одну человеческую жизнь.
  -Чего ты хочешь? - спокойно продолжал Синклер, стараясь не думать о пропасти за спиной.
  -Гаррет Ворс, - бросил Алекс короткий, но понятный ответ.
  Пистолет у затылка помогал лучше соображать, но Синклер не показывал страха. Страх убивает медленнее пули, но делает это более болезненно. А если ещё и показать свой страх перед противником, то это приведёт к окончательному уничтожению. Синклеру приходилось бывать в подобных ситуациях (ведь всегда можно найти выход), но он также знал и Алекса Дроу, который на данный момент был настроен решительно.
  -Я ничего об этом не знаю, - невозмутимо ответил Синклер.
  -Брось эти шуточки.
  -Я говорю правду. Ворс опасный преступник, которого разыскивает полиция Терранона.
  -И это самый веский довод, чтобы ему помочь. Мне кажется, что ты любишь играть в азартные игры, но на этот раз тебе не победить, Синклер! Гаррета обложили и на всём Терраноне есть всего несколько человек, которые могут помочь ему скрыться. Один из них - это ты, Синклер.
  Джеральд посмеялся и это был отнюдь не истерический хохот.
  -Может быть ты и прав, Алекс Дроу. Может быть я и знаю о местонахождении Гаррета Ворса, но тебе я ничего не скажу.
  -Ты - возможно, но твой новый видеофон был более сговорчивым! - сказал Алекс и улыбнулся.
  Эти слова сразили Синклера наповал, и он перестал смеяться, а вместо этого на его лице появилось очертание злобы.
  -Эти свои гримасы прибереги для маленьких детей. Вот их ими и пугай! - произнёс Дроу, угадывая мысли Синклера и игнорируя его мысленные проклятья в свой адрес.
  В голове Джеральда вертелись сотни беспорядочных мыслей. Он пытался найти хоть какой-то выход из сложившейся ситуация. Если бы только можно было повернуть время вспять и успеть нажать кнопку "стереть запись", но увы, уже было слишком поздно. На этот раз он здорово влип.
  -Если я отдам эту запись полиции, то... впрочем, если ты всё мне расскажешь, то это останется между нами.
  -А какие у меня есть гарантии?
  -Никаких. Я могу сбросить тебя с крыши, а Блэк и пальцем не пошевелит. А знаешь почему?
  Джеральд это знал. Честный до сумасшествия шеф полиции ненавидел даже самого мелкого воришку. Он очень обрадуется, когда узнает, что Синклер (независимый, но крупный посредник в мире криминала - это уникальная должность) упал с крыши и разбился. Подобная перспектива, плюс решительный настрой Алекса, Джеральда совсем не устраивала.
  -Темнеет, - произнёс Синклер, глядя на небо.
  -Что? - не понял его Алекс.
  -Наступает вечер. Отсчёт времени пошёл. Не знаю когда, но скоро Гаррет покинет Терранон.
  -Каким образом?
  -Наложенная голографическая проекция. Он сможет принять облик любого человека и никто не заметит подмены.
  -Голографическая проекция - очень редкая вещь. Откуда она у Гаррета?
  -Я приобрёл эту вещицу у "Виртуозного Боба". Только он может мастерить подобные вещицы. Больше я ничего не знаю.
  -В сообщении говорилось о какой-то посылке. Что там такое? Оружие? Документы? Или может очередная бомба?
  -Я ничего не знаю. - Повторил Синклер, однако Алекс заметил, что при упоминании о бомбе Синклер попытался отвести взгляд.
  "Я всё понял, сукин ты сын!" - подумал Дроу и усилил хватку.
  После этого он потянул Джеральда за шиворот, а потом отпустил.
  -Я надеюсь, что в следующий раз наша встреча не будет такой напряженной! учтиво произнёс Синклер, чувствую надёжную опору под ногами.
  -Мне бы тоже хотелось в это верить.
  Сказав это, Алекс направился к челноку.
  -Эй, Дроу! - крикнул ему в след Джеральд.
  -Чего тебе? - ответил Алекс, даже не останавливаясь.
  -Может подбросишь?
  -Я охотник за головами, а не таксист! - ответил Алекс, запрыгивая в кабину челнока.
  
  Сайкс и Мира сидели на диване и дружно хохотали.
  -А потом он сказал, что пора бросать курить! - сказала Мира, заканчивая смеяться.
  После этого она вновь взяла с журнального столика семейный альбом (они до самого вечера занимались только двумя вещами: болтали о всякой ерунде и рассматривали семейный альбом). Мира за это время успела позабыть обо всех тревогах и невзгодах. Враждебный мир находился где-то вдалеке, за окном, а в доме было всё хорошо.
  -Интересная вещица, - отметил Сайкс, указывая на межпланетный корабль на очередном фото.
  Рядом с кораблём стоял пожилой человек в шляпе рыбака, а у его ног стояло двое маленьких детей: мальчик и девочка. На корабле были видна надпись "Вест".
  -Этот корабль принадлежал отцу (Мира указала на пожилого человека). Это было его любимое детище!
  -Было?
  -Пришлось продать его за долги, которые накопились у отца за всю жизнь, - печально произнесла Мира.
  Это была та часть воспоминания, которая сочетала в себе и светлые и тёмные моменты. Другими словами, это те моменты, когда хочется повернуть время вспять и всё изменить.
  -Полагаю, что эти дети...
  -Разумеется. Это я и мой брат. Его зовут Гаррет. Многие считают его плохим человеком, но это не так. Да, у него непростой характер, но это ничего не значит. После смерти отца он был единственным близким для меня человеком. Гаррет даже поклялся, что когда-нибудь вернёт "Вест". А он свои обещания выполняет.
  За этим разговором Мира и не услышала, как к дому подъехала машина. Гаррет открыл дверцу и вышел из салона. Прежде чем захлопнуть дверцу, он посмотрел на картонную коробку на переднем сидение. В его взгляде было что-то печальное.
  -Это крайние меры, - сказал Ворс сам себе и направился к дому.
  Ещё не дойдя до порога, какое-то странное чувство подсказало ему, что что-то не так. Гаррет тихо подошёл к окну и осторожно посмотрел в него. Увиденное поразило его. Его драгоценная сестра сейчас сидела на диване и о чём-то разговаривала с парнем в бейсболке. Это парень казался Гаррету подозрительно знакомым. Ворс внимательно пригляделся и руки его сами сжались в кулаки. Это паршивый охотник за головами, сопляк в бейсболке, недотёпа, похожий на дурачка снова вышел на него. Но как ему это удалось? Мира? Гаррет не хотелось думать, что его родная сестра могла пойти на такое гнусное предательство.
  -Нет. Этого не может быть! - тихо проговорил Ворс, однако ему стоило огромных усилий, чтобы не перейти на отчаянный крик.
  "Нет. Мира не могла так поступить. Только не она! Этот негодяй обманул её и теперь пытается втереться в доверие. Мерзавец!"
  Мира почувствовала какое-то напряжение и внезапно обернулась. Гаррет пригнулся, а потом достал пистолет. Ему хотелось сейчас ворваться в дом и прикончить охотника за головами, но это могло плохо кончиться. Не для него, но для Миры. Кто может гарантировать, что он не будет прикрывается ей как живым щитом? Нет, надо выждать более удобный момент.
  -Мне надо сходить в туалет, а то я не отвечаю за чистоту этого дома! произнес Сайкс с усмешкой.
  Мира улыбнулась. Этот парень был настоящим весельчаком.
  -Иди по коридору, а потом увидишь дверь.
  -Спасибо. Надеюсь, что не заблужусь, - ответил Сайкс, встал с дивана и направился в указанном направлении.
  Гаррет всё это видел в окно и понимал, что удобный момент настал. Он снял пистолет с предохранителя, а потом отправился к двери. Мира просияла, когда услышала тихий стук в дверь (к тому же она посмотрела окно и увидела свою машину). На пороге дома стоял её брат, однако в его взгляде было что-то тревожное. Мира хотела что-то спросить, но Гаррет приставил палец к губам. Тем временем Сайкс быстро справил нужду и открыл воду в раковине, чтобы вымыть руки, но тут неожиданно запищала рация.
  -Наши дела идут ещё хуже, чем я думал! - были первые слова, которые услышал Сайкс.
  -Алекс, если бы я получал по одному дакейру каждый раз, когда ты говоришь эту фразу, то я уже давно стал бы миллионером.
  -Перестань ёрничать и послушай меня!
  -Я слушаю, но только говори тише.
  -У Гаррета есть голографическая проекция и бомба.
  Сайкс тяжело вздохнул.
  -Плохой день, - уныло проговорил Спайроу.
  -Не то слово! С помощью проекции он сможет миновать контроль документов, и никто его не узнает.
  -Его не узнают люди, но стоит Гаррету добраться до терминала и его личность сразу же будет установлена. Технику он не обманет.
  -У него есть бомба. Он либо попытается что-нибудь взорвать и устроить отвлекающий манёвр, либо его загонят в угол и он взорвёт космопорт.
  -Ты абсолютно уверен насчёт последнего?
  -Загнанный зверь сражается изо всех сил и если он проигрывает, то считает необходимым не покидать этот мир в одиночку, а забрать с собой большинство противников. Наша задача - поймать его раньше, чем он покинет Терранон или взорвёт космопорт.
  -Отправляйся туда и попытайся отыскать Гаррета, а я... - недоговорил Сайкс и отключил рацию.
  Гаррет тихо шёл по коридору, держа пистолет наготове. В туалете сейчас был включен кран, и это наводило Ворса, на мысль, что его враг сейчас там. Гаррет быстро подбежал к двери и изо всех сил ударил её ногой. Удар был сильным и поэтому дверь распахнулась. Гаррет быстро вбежал в туалет. Из крана лилась вода, однако охотника за головами рядом с раковиной не было.
  -Меня ищешь? - раздался знакомый голос справа.
  Гаррет резко повернул в ту сторону голову, но было уже поздно. Ствол пистолета Сайкса был направлен прямо ему в лицо, а сам охотник держал палец на спусковом крючке.
  -Тебе чертовски повезло, охотник! - сквозь зубы процедил Гаррет.
  -Да, да, да, а теперь пошли.
  Сайкс довёл Гаррета до гостиной, а потом остановился. Мира изумлёнными глазами смотрела на всё это и не могла вымолвить ни слова. Это не было похоже на реальность, а скорее на какой-то невнятный сон. Сайкс начал обыскивать карманы Гаррета и в одном из них он нашёл ключи от машины.
  -Что здесь происходит? Что ты делаешь? - наконец-то вымолвила Мира.
  -Сестра, позволь тебе представить выродка, благодаря которому я оказался за решёткой. Это охотник за головами по имени Сайкс Спайроу, если память мне не изменяет! - проговорил Гаррет с нескрываемой ненавистью.
  Мира не поверила своим ушам.
  -Этого не может быть. Сайкс, ты... - начала она, но дальнейшие слова так и не последовали.
  Сайкс посмотрел на Миру немного печальным взглядом и в этот момент Гаррет (в его руках до сих пор был пистолет) резко обернулся, собираясь застрелить охотника.
  -Нет, так дело не пойдёт! - сказал Спайроу, предугадав действия Ворса.
  Он выхватил из его руки пистолет, а потом отбросил оружие назад. Однако все дальнейшие события оказались неожиданными и для Гаррета, да и для Сайкса. Потрясенная этими событиями, Мира посмотрела сначала на брата, а потом на пистолет. Всё остальное было сделано машинально и бессознательно. Она не помнила как, но уже в последующую секунду пистолет оказался в её руках.
  -Сайкс, немедленно отпусти моего брата, иначе я застрелю тебя! - сказала Мира каким-то чужим голосом.
  Спайроу не обернулся, однако и так было понятно, что в данный момент пистолет направлен на его спину. Ему ничего не оставалось делать, кроме как выронить пистолет. На лице Гаррета появилась улыбка.
  -Ты просто молодчина! - сказал Ворс сестре, обходя Сайкса.
  Гаррет подошёл к сестре и только тогда заметил, что в её взгляде есть что-то ненормальное. Казалось будто она впала в транс. Её сознание отключилось, а его место заняло что-то бессознательное. Мира сейчас и сама не помнила последних мгновения: она не помнила, как пистолет оказался в её руках и всё то, что происходило дальше. Это был настоящий шок.
  -Мира? - произнёс Гаррет.
  Мира вздрогнула и перевала оружие на Гаррета.
  -Успокойся. Это я, - произнёс Гаррет успокаивающим голосом.
  Мира отдала ему пистолет, а потом неожиданно уткнулась в плечо брату. Казалось, что она сейчас заплачет.
  -Что я делала? Прости меня! - жалобным голосом произнесла она.
  -Спокойно. Ты спасла мне жизнь, - произнёс Гаррет и погладил сестру по голове.
  На этом все нежности и закончились. Гаррет аккуратно оттолкнул от себя сестру, а потом направил пистолет на Сайкса.
  -Гаррет! Неужели ты... - проговорила Мира, осознавая, что сейчас будет.
  -Разумеется. Этот тип должен умереть.
  -Не делай этого!
  -Давай стреляй, Ворс. Это будет очень дальновидно с твоей стороны. Это окраина. Она живет своей спокойной жизнью. Если ты выстрелишь, то сюда сбегутся десятки людей. Сделай это, если хочешь увеличить аудиторию. Представление ещё не окончено! - вмешался Сайкс.
  В его голосе не было страха (что ясно давало понять Гаррету о том, что охотник даже не отчаялся), скорее даже наоборот. Ворс вспомнил о своей первой встречи со Спайроу. Сейчас всё идет также как и в прошлый раз, и охотник ведёт себя как обыкновенный пижон, который находится на какой-то вечеринке, а не на мушке у беглого преступника. Он не боится смерти и даже более того, она и не кажется ему такой близкой. Но больше всего в этой ситуации Гаррета раздражало то, что охотник действительно прав. Стоит сделать всего один выстрел - и всё станет только хуже. А если кто-то вспомнит о том, что Мира его сестра, то полиция не заставит себя долго ждать. В любом случае, нужно было быстрее уходить.
  -Дай мне ключи! - командным тоном произнёс Гаррета, протягивая левую руку вперёд (правой рукой он продолжал держать пистолет).
  Сайкс достал из кармана ключи от машины и протянул их Ворсу. Однако в самым последний момент он резко отдёрнул руку назад, а потом быстро закинул их себе в рот и проглотил.
  -Ты... ты что делаешь? - потрясённо произнёс Гаррет.
  -Я с самого утра ничего не ел, - сказал Сайкс, пожимая плечами.
  Однако такой ответ был не самым удачным. Смятение сменилось гневом и Гаррет ударил Сайкса ногой в живот и тот упал прямо на стул, который однако выдержал его вес. Удар был сильный, однако Спайроу даже не показал боли.
  -У тебя есть дома верёвка? - спросил Гаррет у сестры.
  -Я могу найти её! - ответила Мира, глядя на Сайкса.
  -Отлично. Нашего приятеля надо связать, а то он ещё убежит.
  Услышав это, Мира облегчённо вздохнула. Ей не хотелось, чтобы Гаррет убивал Сайкса, однако нельзя было позволить какому-то охотнику, который умело втёрся к ней в доверие, увести её брата. Увести навсегда. Поиск верёвки занял несколько минут, но всё же она была найдена. Всё это время Гаррет неустанно наблюдал за Сайксом. Даже находясь на прицеле, этот человек мог что-нибудь придумать, потому что он был очень непредсказуемым. Ворс считал, что в прошлый раз Спайроу разработал идеальный план по его поимке. Он очень удивился бы, если узнал правду. А правда заключалась в том, что прошлый раз у Сайкса не было никакого плана. Алекс Дроу должен был приглядывать за крышей, а Спайроу просто вошёл в здание. Дальше он просто действовал по обстановке, не составляя никакого гениального плана. Но Гаррет Ворс не мог об этом знать и поэтому сейчас он всматривался в сидящего на стуле охотника за головами и пытался понять его мысли, а также обдумывал свои собственные ошибки (а ведь они были, иначе охотник не смог бы выйти на его след). В этот момент в комнату вошла Мира. В руках она держала немного пыльную, но довольно прочную верёвку. Мира не стала задавать брату каких-то лишних вопросов и принялась молча связывать Сайкса. Всё это время она старалась не глядеть в бесстыжие (как ей казалось на тот момент) глаза охотника, но в один момент их взгляды всё же встретились. И хотя в этих глазах не оказалось ничего бесстыжего, Мира всё-таки отвесила Сайксу пощёчину. Увиденное немного развеселило Гаррета, однако он подавил смешок, стараясь не затрагивать чувства своей сестры. Наконец, когда охотник был связан, Ворс мельком взглянул на свои часы (Сайкс заметил на его руке новый браслет и догадался, что это голографическая проекция).
  -Пора и честь знать, - пробубнил он себе под нос.
  После этого Гаррет подобрал с пола пистолет Сайкса и отдал его сестре.
  -Держи этого гада всё время на прицеле. Если попытается сотворить какую-нибудь глупость, то немедленно пристрели его.
  -Но...
  -Не бойся. После этого его можно будет развязать, а соседям скажешь, что убила грабителя, который влез в дом.
  -Но... я никогда никого не убивала! - возразила Мира.
  -Я всё же надеюсь, что до этого не дойдёт. А мне пора идти. До свидания, сестрица! - закончил Гаррет, а потом по-братски обнял Миру и вышел из дома.
  Сначала он отправился к машине, но тут же вспомнил, что ключи сейчас находятся в желудке у Спайроу. Сплюнув с досады, Гаррет стал обдумывать дальнейшие действие. Однако ему не пришлось долго ломать над этим голову. На улице было уже темно и все обитатели этого района уже сидели дома. Но в этот самый момент Гаррет увидел свет фар, который освещал дорогу. Ворс выбежал на середину дороги и когда свет ударил ему в лицо, машина конечно же остановилась. Её водителем оказался мужчина средних лет, немного пополневший и страдающий отдышкой. Он сделал недовольное лицо и начал подходить к Гаррету.
  -Ты что вытворяешь? - потребовал он объяснений.
  Гаррет лишь иронично пожал плечами, а потом ударил мужчину в глаз. Прежде чем тот начал вопить, Ворс ударил его по голове и мужчина упал на асфальт и конечно же потерял сознание. Гаррет не стал шарить у него в карманах, а сразу направился к машине. Она была заведена, и ключи были на месте. Ворс осмотрелся по сторонам, потом оттащил бесчувственное тело с дороги. После этого Гаррет сел в машину.
  -Осталось совсем немного, - напомнил он себе.
  
  Мира смотрела в окно и думала о брате. Как он там? Никто его не поймал? Да, чтобы поймать такого человека, нужна сообразительность. Именно эту сообразительность проявил подлый охотник за головами. Но ему не удалось довершить задуманное. Сейчас этот охотник сидел напротив неё и руки его были связаны. Казалось бы, всё в порядке. Сайкс всё это время смотрела на Миру немигающим взглядом, и ещё ни разу не отвёл глаз. Наконец, Мира не выдержала:
  -Что? - открыто спросила она.
  Сайкс ничего не ответил и даже не отвёл взгляд.
  -Что такое? - повторила Мира, немного раздражённо.
  -Ты и так всё понимаешь, - удостоил её ответом Сайкс.
  Мира отвесила ему звонкую пощёчину.
  -Да! Я всё прекрасно понимаю, Сайкс Спайроу!
  -Мне так не кажется.
  -Гаррет был прав. Охотники за головами - отъявленные мерзавцы и негодяи!
  -Я тебе прекрасно понимаю и даже знаю имена конкретных людей, которые разделяют твою точку зрения.
  -Лжёшь! Всё было ложью с самого начала. Ты не случайно проходил мимо моего дома, а всё было спланировано заранее. Этот твой бритоголовый дружок вламывается в дом и начинает истязать его хозяйку. Но вскоре появляется храбрец, который даёт отпор злодею и спасает хрупкую хозяйку, которая будет очень благодарна своему спасителю! А ведь ты мне показался хорошим человеком! - закончила обвинительную тираду Мира и отвесила Сайксу очередную пощёчину.
  На её глазах появилась маленькая слезинка, но Мира её быстро смахнула, потому что не хотела, чтобы Спайроу увидел это. Однако Сайкс всё же заметил это.
  -Мои слова ничего не изменят, но я всё же выскажусь. Я знал, что ты сестра Гаррета и не более того. Всё остальное получилось само по себе.
  -Ты хочешь сказать, что действовал по обстановке?
  -Вернее и не скажешь.
  -Я тебе не верю. Ты скажешь что угодно, лишь бы обмануть меня.
  В её голосе больше не слышалось обиды и обвинений, а скорее какое-то уныние или печаль. Мира устало села на стул и отложила пистолет в сторону.
  -Возможно меня и нельзя назвать хорошим человеком. Впрочем, никто так меня ещё и не называл. Такой уж я есть и меня поздно менять, - сменил интонацию Сайкс на более мягкую.
  -Возможно ты не такой уж и плохой человек, Сайкс Спайроу. Я не собираюсь в тебя стрелять, но ты и должен меня понять. Если мой брат и причинил кому-то вред, то это целиком моя вина. Гаррет стал мне и братом и отцом, поэтому его жизнь стала такой тяжёлой. Сейчас он просто хочет уйти.
  -Уйти? - с каким-то сарказмом произнёс Сайкс, что заставило Миру насторожиться.
  -Просто уйти! - более настойчиво повторила она, начиная сожалеть, что начала откровенный разговор с охотником за головами.
  -Может быть. Всё может быть. Но позволь задать один вопрос.
  -Какой вопрос?
  -Если беглец просто пытается уйти, то тогда зачем ему нужна бомба?
  Компрометирующая дикость этого вопроса сразу же бросается в глаза, но Мира сразу всё поняла. Поняла и испугалась.
  -Какая бомба?
  -С часовым механизмом или дистанционным управлением. Извини. Этого я не смог выяснить.
  -Ты... ты снова лжёшь! - прокричала Мира, хотя интуиция подсказывала ей, что это правда.
  -Мне бы самому хотелось бы, чтобы это была ложь. Это чистая правда, если конечно мой напарник ничего не перепутал или не пошутил. Однако с такими вещами не шутят.
  Замечание относительно шутки были излишним. Если что-то касается дела, то Алекс Дроу никогда не шутит с подобными вещами. А опыт работы этого охотника исключал возможность глупой путаницы. Это был настоящий шок для Миры. Все предыдущие преступления Гаррета (за исключением убийства охранника, о чём Мира конечно же ничего не знала) ещё можно было как-то оправдать, но ни это. Однако зачем Гаррету понадобилась бомба?
  -Есть два варианта. Первый - Гаррет устроит отвлекающий взрыв, а сам сбежит. Нет никаких гарантий, что во время взрыва никто не погибнет, - сказал Сайкс, словно читая мысли Миры.
  Он специально сделал паузу, чтобы дать девушки осмыслить сказанное.
  -А какой второй вариант? - отсутствующим голосом спросила Мира.
  -Второй вариант более плачевный. Гаррет не человек, а загнанный в ловушку зверь.
  -Почему?
  -Потому что загнанный зверь будет сражаться со всей своей силой и яростью и если не сможет победить, то это поражение убьёт его. А умирающий зверь постарается захватить с собой в мир иной как можно больше противников или хотя бы тех, кто будет поблизости.
  Эти слова наносили Мире более болезненный раны, чем самый острый нож. Ужаснее всего было осознавать то, что эти слова правдивы. Ещё во время первой сегодняшней встречи Гаррет пытался быть спокойным, но уже тогда ситуация были критической. Ворс осознавал своё бедственное положение, но не мог позволить отчаянию захватить свой разум. Именно этим можно было объяснить его вспышку агрессии. Взгляд Миры был отсутствующим, и поэтому она не заметила, что Спайроу подёргивает руками, пытаясь освободиться от верёвки. Вообще - то он это делал уже давно, однако сейчас ему была предоставлена более хорошая возможность. Сайксу не очень нравилось причинять Мире боль, но это был единственный способ открыть ей глаза на происходящее.
  -Его положение и так очень шаткое, а если он ещё кого-нибудь убьёт, то тогда его жизнь не будет стоить и гроша. Вознаграждение скорее всего останется в силе, однако условия изменятся. Если охотник всё-таки желает заполучить награду, то он должен доставить преступника живым или мёртвым, однако доставить его бездыханное тело гораздо проще.
  Это была последняя капля, однако именно эти аргументы вывели Миру из транса. В этот момент Сайкс окончательно освободился от верёвки, после чего он сбросил её на пол, а потом размял запястье. Мира испуганно схватила пистолет и вновь направила его на Спайроу. Достаточно было сделать один выстрел, чтобы вышибить мозги охотнику. Однако Сайкс не растерялся.
  -Если я говорил не очень убедительно, то остался всего лишь последний шанс, - произнёс Спайроу и медленно полез в правый карман.
  Оттуда он достал коллекционную золотую монету. Даже Алекс Дроу не знал, как она попала к Сайксу. Это был его самый веский аргумент, но в таком деле достаточно всего одной ошибки.
  -Орёл или решка? - спросил Сайкс у Миры.
  -Что? - не поняла она.
  -Сделай выбор.
  -Решка! - машинально ответила Мира, однако она до сих пор не понимала суть игры, в которую сейчас играл охотник.
  -Отлично. Если выпадает орёл, то я беру свой пистолет и ухожу отсюда. Но если выпадает решка, то ты просто обязана будешь вышибить мне мозги.
  -Что?! Ты с ума сошёл?
  Сайкс ничего не ответил, а вместо этого он просто подмигнул Мире и подбросил монету вверх. Та сделала несколько быстрых оборотов и упала на ладонь Сайкса. Прежде чем взглянуть на монету, Спайроу обратился к Мире.
  -Сначала верни мне пистолет. Если выпала решка, то я сам вышибу себе мозги, - сказал он, протягивая руку.
  Звучало довольно легкомысленно, но в то же время и убедительно. Сайкс сейчас не ёрничал и не шутил, а был предельно серьёзен. Подобные вещи ему приходилось делать и раньше, однако монета явно не желала смерти Спайроу и поэтому всегда приземлялась верной стороной. Кто-то назовёт это везением, кто назовёт это жульничеством, а кто-то вообще будет считать, что это какая-то мистика. Впрочем, Сайкс и сам никогда над этим не задумывался. Он просто подбрасывал монету тогда, когда считал это нужным. Когда Мира вернула Спайроу пистолет, тот показал монету.
  -Орёл, - произнесла Мира с облегчением.
  -Это происходит уже в третий раз, хотя я сомневаюсь, что тебя это волнует. Сейчас суть в другом. Нужно поймать Гаррета до того, как он устроит взрыв. Только так его можно спасти. Даже если ему и удастся сбежать, то я готов биться об заклад, что долго он не проживёт. Я всё сказал! - договорил Сайкс, убрал пистолет за пояс и спешно направился к входной двери.
  Мира не стала его задерживать, однако всё сказанное было похоже на правду. И тогда она поняла, что охотник был прав. Единственный способ помочь Гаррету - предать его. Предать и спасти. Как только эта мысль мелькнула в голове, Мира уже знала, что надо делать дальше. Она выбежала на улицу вслед за Сайксом. Тот уже открыл дверцу её машины и стал энергично копаться в коробке передач. Стоило Мире подойти, и Спайроу закончил своё дело.
  -Я еду с тобой! - напористо сказала она, и Сайкс даже не стал отговаривать её, а просто открыл соседнюю дверцу.
  Мира села в машину и захлопнула дверь, но тут неожиданно вспомнила, что ключи от машины на данный момент находятся в желудке у Сайкса.
  -А как же...
  -Это не проблема, - ответил Спайроу и завёл машину.
  -Но... как тебе это удалось? - удивлённо спросила Мира.
  -Издержки детства! - последовал краткий ответ.
  
  Алекс Дроу молча наблюдал за терминалом. Как он и предполагал, Гаррета не было видно. Сегодня здание космопорта не было до краёв переполнено, но наблюдать за каждым пришедшим было невозможно. Каждый из входящих и выходящих мог оказаться Гарретом Ворсом. Однако Алекс приметил странное трио бритоголовых парней, которые наблюдали за терминалом с верхнего этажа. Они сразу не понравились Дроу (Алекс заприметил небольшой челнок рядом с космопортом), однако вероятность того, что это были помощники Гаррета Ворса, была предельно низкая. Скорее даже наоборот, это были проходимцы, желающие заработать денег за голову Гаррета (проще говоря - конкуренты). Впрочем по их хмурому и нетерпеливому виду было понятно, что они не очень преуспели в этом деле. Дроу периодически приходилось ходить в туалет (хотя это не как не было связано с естественной потребностью в мочеиспускание). Если Гаррет захотел бы где-нибудь оставить бомбу, то это именно там. Однако никакой бомбы (даже никакой сумки или пакета) Алексу не удавалось найти и это его очень тревожило. Но ещё больше угнетал тот факт, что Сайкс где-то задерживался. Нет, Алекс ничуть не волновался за его жизнь. Спайроу очень любил что-нибудь не договаривать, а потом почти всегда оказывалось, что это была важная информация.
  -Куда вы оба запропастились? - натянуто проговорил Алекс.
  
  Гаррет Ворс оставил машину на стоянке возле космопорта. Вполне возможно, что тот мужик, которого он огрел, уже пришёл в себя и успел сообщить об этом полицейским. Кататься на угнанной машине - это слишком дорогое удовольствие. Впрочем, когда эта машина будет найдена, то это уже не будет иметь никакого значения. Джеральд Синклер достал для Ворса уникальную вещицу, которая меняла его внешность и одежду. Сейчас Гаррет выглядел как высокий блондин с длинной густой шевелюрой, которому было около тридцати лет. На самом деле такой человек уже давно умер (но тело его до сих пор не нашли), а Синклер смог позаимствовать его документы. У Джеральда было множество различных документов. Каждый удостоверительный документ имел свой порядковый номер и стоил довольно немалую сумму. Впрочем, Гаррету все эти штучки достались совершенно бесплатно, т.к. Синклер по-крупному ему задолжал. Вокруг здания космопорта расположилось несколько полицейских, и Ворс был уверен, что у них сейчас на руках находится его фото, однако Гаррет спокойно и непринуждённо направлялся внутрь терминала. Он знал, что голографическая проекция и новые документы смогут обмануть кого угодно. Однако дополнительные меры предосторожности всё же были приняты. Гаррет улыбнулся дежурившим у входа патрульным и вошёл внутрь космопорта. С непривычки в подобном месте было легко заблудиться: лестницы, лифты, много людей в суматохе, множество ворот. Можно было позавидовать тем работникам космопорта, которые давали справки и консультации незадачливым пассажирам. Но Гаррет Ворс не был простым пассажиром. Самой простой способ выбраться с планеты - купить корабль или челнок. Тогда не будет нужды в такой конспирации и рутине. Это самый простой способ, но и самый предсказуемый. Промышленные компании не пользуются услугами космопорта на Терраноне, потому что в их распоряжении находятся крупные корабли, предназначенные для перевозки материалов на другие планеты-колонии. Космопорт организует массовые полёты на Тлайкс, Геднер и другие колонии для большинства рядовых жителей планеты Терранон, которые не располагают денежными средствами для покупки корабля. В последнее время на Терраноне несколько объединившихся промышленных компаний установили монополию на выпуск межпланетных кораблей, а сами стали продавать их по завышенной цене. Это было не очень достойно с их стороны, и поэтому корабли и челноки были либо у приезжих с Геднера (особенно у преступного Синдиката "Хищники", который занимал отнюдь не последнее место на Геднера) или у тех счастливчиков, которых успели приобрести корабль заранее (в том числе и Алекс Дроу, ведь совсем недавно компании перестали продавать корабли в кредит). Если кто-то захочет полететь на другую планету, а звёздные лайнеры им придутся не по вкусу, то можно приобрести корабль на один рейс. Именно этим способом и воспользовался Гаррет Ворс. В этот день более десяти человек (включая Гаррета) заказали корабли, и это увеличивало шансы Ворса уйти незамеченным. Однако сохранять невозмутимость в подобной ситуации он не мог. Он опасался, что могут найтись находчивые охотники за головами, которые разгадают его замысел и навестят Джеральда Синклера. Гаррет считал, что подобные опасения беспочвенны, однако ему хотелось поскорее убраться с Терранона. Сейчас он направился к одному из пунктов контроля. Там сейчас сидела скучающая симпатичная женщина.
  -Здравствуйте, - вежливо обратился к ней Гаррет.
  -Добрый вечер.
  -Я заказал корабль на один рейс.
  -Пожалуйста, предъявите необходимые документы.
  К необходимым относились идентифицирующие документы и документ на приобретение корабля. Гаррет улыбнулся и подал женщине документы. Процедура по их проверке заняла не более двух минут.
  -Ваш корабль прибывает через семь минут к вратам ?9. Пожалуйста, подождите, - сказала работница и вернула Ворсу его документы.
  -Спасибо, - ответил Гаррет и лишний раз одарил женщину своей фальшивой улыбкой.
  С его плеч словно свалился тяжёлый груз. Осталось ждать каких-то семь минут! А потом настанет безмятежное время и все тревоги исчезнут. Но для этого нужно переждать эти семь минут.
  
  Гаррет Ворс был не единственным человеком, который проник в космопорт незамеченным. Однако ему помогли документы и прибор, а она использовала лишь свою скорость и осторожность. Её звали Тера. Бесшумная тень, использующая темноту для прикрытия. Её одежда чем-то была похожа на полицейскую форму, но гораздо больше она годилась для маскировки (этакий секретный агент во время ночной вылазки). Тера сделала предварительный расчёт и поняла, что в космопорт соваться не стоит. Камерам вряд ли удастся запечатлеть её лицо, но если найдётся какой-нибудь дотошный детектив, то всё может рухнуть. На территории космопорта было расставлено множество камер наблюдения. Они были не только в терминале, но и рядом с главным входом. Один только этот довод усложнял всю задачу. Тера даже и не думала о том, что следует отступить и дождаться лучшего момента. Работа должна быть сделана быстро, чисто и без лишних жертв. Один выстрел - один труп. Время ещё позволяет разработать другой план, однако самая выгодная точка для выстрела - крыша космопорта. Но поскольку главный вход в этом случае был недоступен, то нужно было воспользоваться другим ходом - служебным. Тера вышли из тени дерева и осмотрелась. Свет фар заставил её затаиться и перестать дышать. И только когда машина проехала мимо, Тера одним искусным прыжком перепрыгнула через железную ограду и оказалась на автостоянке. Мягко приземлившись на асфальт, она моментально пригнулась, потому что через некоторое мгновение свет фонаря начал перепрыгивать с одной машины на другую. Первая мысль которая пришла Тере в голову - полицейская проверка. Она вытащила из-за пояса нож и стала ползком пробираться вперёд. Тера миновала таким способом четыре машины, а потом высунулась и осмотрела посторонних. Это были какие-то детишки, которые решили поиграть на стоянке, прилегавшей к космопорту. Однако им это не удалось, потому что полицейские заметили юных возмутителей спокойствия и вежливо попросили их удалиться. Всё это заняло совсем немного времени, однако для Теры этого было достаточно, чтобы бесшумно обойти служителей закона и подобраться к южной стене космопорта. Этот выбор не был случайным. Прежде чем отправляться на дело, нужно было хорошо подготовиться. Тера выучила наизусть внешнюю и внутреннюю структуру космопорта, а также прихватила с собой свой тёмный рюкзак. Пройдя десять шагов вперёд, она остановилась и подняла голову вверх, а потом резко спряталась за стену. Верхняя камера (она располагалась именно там, где и предполагалось) лениво опустила свой взгляд вниз и посмотрела налево. Она осматривала определённый сектор и была самой обычной бездушной машиной. Интервал между поворотами составляли 3 секунды, но этого времени было достаточно, если дождаться момента, когда камера начнёт смотреть вверх. Прямо под ней располагалась дверь, над которой была отчётливо видна надпись "Только для персонала. Посторонним вход воспрещён!" Тера прекрасно знала, что если камера заметит её, то для побега останется всего одна минута. В противном случае здесь появится служба безопасности. Уничтожение камеры тоже может позволить решить проблему наблюдения, но это будет очередная зацепка и опытный ищейка спокойно сможет воссоздать картину происшествия. Тера сделала быстрый перекат и оказалась рядом с дверью. Она находилась прямо под камерой слежения и поэтому находилась вне зоны её обзора. Девушка тихо отворила дверь и вошла внутрь. Внутри было тихо и очень темно. Здесь царил непроглядный мрак, и было очевидно, что сюда давно не заглядывали. Тера достала из рюкзака фонарь, который мог помочь ей выбрать правильную дорогу, хотя она знала, что в этом нет необходимости. Тера попала в длинный коридор, который заканчивался лестницей, ведущей наверх. Она быстро миновала все этажи и добралась до крыши здания. На её руках были одеты тонкие чёрные перчатки, что позволяло девушке не оставлять на дверях отпечатки пальцев. Прохладный вечерний ветер подул в лицо Теры. Холодный взгляд карих глаз быстро осмотрел крышу. Это была идеальная позиция. Тера подошла к краю крыши и достала из рюкзака бинокль. Короткие тёмные волосы и тёмный костюм - она выглядела завораживающе и была похожа на смерть. Именно смерть была призванием Теры. Наблюдая в бинокль, Тера обнаружила два челнока. Один находился в трёхстах метрах от стоянки (это был челнок Алекса), а другой стоял рядом с космопортом. Присутствие челноков наводило на мысль, что цель уже прибыла. Это плохой признак, но не самый важный. Тера в бинокль посмотрела на главный вход, а потом на дорогу. Полицейские лениво зевали, а на дороге не было машин, которые собирались свернуть в сторону космопорта. Тера отложила бинокль и достала из рюкзака необычный металлический ящик. А необычность его заключалась в том, что на нём не было никаких ручек и замков, а посередине присутствовала специальная вмятина в виде ладони. Тера сняла перчатку и приложила ладонь правой руки к вмятине, а потом повернула ладонь на 360 градусов. Ящик был защищён и опознавал только прикосновение руки одного человека. Он быстро раскрылся, как только Тера убрала руку. Внутри него располагалась разобранная снайперская винтовка, патроны к которой были у девушке в рюкзаке. Впрочем, для выполнения миссии всегда хватало и одного патрона. Тера за несколько секунд собрала винтовку и прикрепила к стволу снайперский прицел. Даже военным на сборку такой винтовки необходимо более 30 секунд, но Тера справлялась с этой задачей гораздо быстрее. Наконец, когда всё было готово, она вновь взялась за бинокль. Внимание Теры сразу же привлекла серая машина, которая двигалась в сторону космопорта на большой скорости.
  
  -Осторожно! - прокричала Мира.
  Сайкс посмотрел на неё и увидел, что она лихорадочно показывает пальцем вперёд. В самую последнюю секунду он успел крутануть руль в сторону и увернуться от напирающего спереди грузовика.
  -Кто таким уродам права даёт?! - возмутился Сайкс, повышая скорость.
  -Вообще-то, ты всё это время ехал по встречной, - заметила Мира, тяжело вздыхая.
  Сама она держалась довольно неплохо в подобной ситуации. Другая бы на её месте вопила бы от страха и билась в истерике. Спайроу набрал самую большую скорость и ни на секунду её не сбавлял. Впрочем, это было только половина беды. Вторая половина заключалась в том, то Сайкс ехал так, будто кроме него на дороге никого не было. Его цель - космопорт. Только доехав до главного входа, он резко затормозил.
  -Кажется приехали! - произнёс Сайкс и услышал полицейскую сирену.
  И тут он внезапно вспомнил, что они гонятся за ним почти от дома Миры (именно тогда он набрал большую скорость и чуть не раздавил бродячую собаку). Всё это пахло неприятностями, ведь с полицейскими можно долго объясняться, а Гаррет уже успеет уйти.
  -Поспеши! Я сама всё улажу! - сказала Мира, будто читая его мысли.
  -Спасибо! - подмигнул ей Сайкс, резко выскочил из машины и побежал к главному входу.
  Нельзя сказать, что это был самый удачный момент. На табло до сих пор высвечивалась информация, что туристический лайнер "Цикл" несколько минут назад прибыл с Геднера. Целый поток туристов и прочих приезжих сейчас устремился к главному выходу, что создавало некоторые трудности для быстрого передвижения. Сайксу удалось быстро проскочить через толпу, и в этот момент он заметил Алекса. Дроу тоже заметил Спайроу.
  -Как идут наши дела? - поинтересовался подошедший Сайкс, поправляя съехавшую на бок бейсболку.
  -Паршиво они идут. Я нутром чую, что Гаррет где-то здесь, однако... впрочем ты и так всё понимаешь.
  -А бомба?
  -Я смотрел везде и не нашёл ничего похожего. Гаррет мог спокойно смыться на каком-нибудь заказном корабле и прихватить бомбу, однако сегодня таких кораблей намечается всего 11!
  -Надо проверить все.
  Алекс горько усмехнулся:
  -Если мы бы начали этого делать ещё со вчерашнего вечера, то и в таком случае мы бы вряд ли успели.
  -Да, дела действительно идут паршиво, - сказал Сайкс, но тут его взгляд неожиданно изменился.
  Алекс обернулся, но не увидел там ничего такого, что могло бы вызвать интерес.
  -Что? - спросил Дроу, даже не поворачивая головы.
  Сайкс сейчас смотрел на табло. Высветившаяся надпись пробудило память о недавних событиях.
  -Внимание. Корабль третьего класса "Вест" прибывает к вратам ?9. Майкл Джонс, пожалуйста, пройдите на посадку! - проговорил компьютерный голос на весь терминал.
  Это имя Сайкс слышал впервые, однако название корабля... (Он вновь услышал голос Миры и вспомнил заветную фотографию). В этот момент с дальней скамейки приподнялся некий блондин, который судя по всему, только и ждал этого сообщения.
  -Я всё понял! - сказал Сайкс и бросился бежать вперёд.
  Это было немного преувеличено. В отличие от Дроу, Спайроу не хотел долго ломать голову над образом мышления преступника и поэтому доверился своей безумной интуиции. Мира говорила, что Гаррет поклялся вернуть "Вест". Конечно, это могло быть самым обычным совпадением, но Сайкс решил долго не ломать голову и сделать решительный ход.
  -Гаррет! - громко прокричал он.
  Блондин резко обернулся, и в его глазах было видно замешательство. Сайкс видел это лицо впервые, однако глаза этого человека говорили о том, что это не взаимно. Подошедший в тот же миг Алекс многого не понимал, однако он понял главное - этот блондин и есть Гаррет Ворс.
  -Как ты догадался? - спросил Дроу у Сайкса, однако в тот же миг тот бросился бежать.
  Гаррет догадался, что его маскировка раскрыта и поэтому побежал вглубь терминала, оглядываясь назад. Двое преследователи, одним из которых оказался Сайкс Спайроу, следовали за ним по пятам. Снова возвращается знакомое чувство: охотники преследуют дичь, загнанную в угол. Нельзя скрыться, нельзя убежать - не осталось ничего, что можно было бы сделать и выиграть этот бой. Кроме одного варианта. Последнего варианта. Гаррет постепенно стал бежать медленнее, а возле самого эскалатора он и вовсе остановился, а потом медленно обернулся назад. Сайкс и Алекс заметили у него в правой руке какой-то чёрный пульт управления с чёрной и красной кнопкой, и остановились в пятнадцати шагах от Гаррета.
  -Мне кажется, что вы догадываетесь о предназначении этой вещицы! - сказал Ворс и поднял правую руку вверх, продолжая сжимать в ней пульт.
  В его голосе слышалось какое-то торжество, однако радости в нём не было.
  -Полагаю, это ты ударил меня по голове на крыше? - обратился Ворс к Алексу.
  Дроу ничего не ответил, а просто кивнул в ответ. Сейчас его внимание было сосредоточено на пульте управления. Пока он находится у Гаррета, то он для них недосягаем. Сайкс думал о том же самом и неожиданно заметил новый браслет на руке Ворса.
  -Красивая безделушка. Ты купил её у Боба или на распродаже? - спросил Спайроу.
  -Синклер приобрёл эту вещицу несколько лет назад, и я не знаю кому она принадлежала, но скорее всего это был Боб! - ответил на его вопрос Гаррет.
  Проходившие мимо люди не обращали внимания на странную парочку и блондина с пультом. Если бы они знали правду, то уже носились бы по всему зданию с воплями о помощи, и тогда бы началась настоящая паника. Но поскольку это никому даже в голову не приходило, то для всех остальных это был обычный вечер.
  -Что за бомбу ты используешь? - спросил Алекс у Гаррета.
  -Да ты и говорить умеешь! Прекрасно! Если ты думал что я использую бомбу с дистанционным управлением или с часовым механизмом то ты был прав и неправ одновременно.
  -Что ты хочешь этим сказать?
  -А как насчёт и того и другого в одном флаконе?!
  Алекс и Сайкс остолбенели. Им ещё ни разу не приходилось слышать о подобном взрывном устройстве. Заметив это изумление, Гаррет улыбнулся.
  -Подобную вещицу купишь не в каждом магазине. Нажатие чёрной кнопки активирует таймер, время которого установлено заранее. Особая прелесть или же обычная недоработка, что сейчас совсем неважно, заключается в том, что после активации таймер нельзя остановить. Но если кому-то лень дожидаться пока истечёт время, то можно просто нажать красную кнопку.
  Сайкс сделал недовольное выражение лица и повернул голову в сторону Алекса.
  -Ты ведь говорил мне, что всё обыскал?
  -Так и есть!
  -Ты на его морду посмотри (Сайкс кивнул в сторону Гаррета). Этот засранец очень уверен в себе.
  -Да, сейчас я уверен в себе! Однако с чего вы взяли, что бомба находится на территории космопорта? - прервал их диалог Гаррет.
  Эта новость тоже была ошеломляющей, что очень порадовало Гаррета.
  -Ну ладно, я бы ещё с вами поболтал, но мне пора идти.
  -Ворс, напрасно ты думаешь, что тебе удастся уйти! - произнёс Алекс, который уже был готов броситься за ним в погоню.
  -Мне это уже удалось. Думаю, не стоит вам лишний раз напоминать, что сейчас вам лучше не ходить за мной. Пока! - сказал Гаррет, махнул левой рукой на прощание и пошёл к эскалатору.
  Охотники только и могли смотреть ему в след, но предпринять хоть что-то было сейчас не в их силах.
  -Алекс, - уныло произнёс Сайкс.
  -Что?
  -Мне кажется, или сейчас он выставил нас полными идиотами?
  -Мы ими будем, если позволим этому мерзавцу скрыться! - произнёс Алекс и сжал кулаки.
  Гаррет уже взошёл на эскалатор и начал подниматься вверх. Спайроу не видел его лица, но он был уверен, что Ворс сейчас продолжает самоуверенно улыбаться. Впрочем, сейчас у него для этого есть все основания. Гаррет чувствовал, что Сайкс хочет выстрелить в него и упивался его бессилием.
  -Это наш самый грандиозный провал, - обречённо произнёс Алекс.
  -Согласен. Надо было мне ворваться сюда на машине и сразу же раздавить этого гада.
  -Машина... Бред, хотя больше ничего не остаётся, - сказал Дроу и Сайкс заметил, что в его глазах вновь засверкал азартный огонёк.
  -Что ты задумал? - поинтересовался он.
  -Потом. Всё потом. Я возьму на себя бомбу, а ты займись Гарретом! - коротко бросил Алекс, развернулся и побежал в сторону главного входа.
  Сайкс посмотрел ему вслед, а потом достал пистолет. После этого он начал прицеливаться в Гаррета. Его руки не дрожали, однако на эскалаторе было много людей, да и ракурс был не самый удачный. Ворс спиной почувствовал опасность и внезапно обернулся. В этот момент прозвучал выстрел. Выпущенная пуля попала Гаррету прямо в браслет, от чего тот сразу же заискрился и вышел из строя, обжигая руку Ворсу. От неожиданности он выронил пульт, который начал падать вниз. Сайкс быстро среагировал и побежал к тому месту, куда должен был упасть пульт. В самую последнюю секунду он подался всем телом вперёд, упал на живот, протягивая руку вперёд, и пульт упал прямо в его раскрытую ладонь. Сайкс с облегчением вздохнул, встал с земли, отряхнулся и принялся искать Гаррета, который был уже в своём настоящем обличии. Однако перепуганные люди начали метаться в разные стороны, что создало для Гаррета хороший живой щит. Сайкс бросился к эскалатору, надеясь догнать Гаррета. Однако тот уже вскочил на разделительный парапет и начал быстро бежать вверх. Это сделало его хорошей мишенью, и Спайроу решил воспользоваться своим шансом. Он выстрелил в Гаррета и попал ему в ногу. Однако боль только разозлила Ворса. Он схватил первого попавшегося человека, приподнял его и толкнул в сторону Спайроу. Тот едва увернулся, однако к этому моменту Гаррет уже успел подняться вверх и бросился бежать влево. Это был путь, который вёл к заветным вратам ?9. Сайкс на всякий случай перезарядил пистолет, а потом быстрыми рывками добрался до самого верха. Но не успел он спрыгнуть с парапета, как неожиданно к эскалатору подбежали трое бритоголовых парней (одного из которых Сайкс встретил в доме Миры) с бейсбольными битами. Самый первый со всей яростью собирался ударить Спайроу по ногам, но Сайкс прыгнул вперёд и зацепился ногами за шею бритоголового.
  -Спокойной ночи! - весело сказал Сайкс и ударил его головой по лицу.
  Его подбежавшему коллеге Спайроу отвесил удар ногой с разворота, а на самого последнего он наставил пистолет.
  -Давненько мы с тобой не виделись! - угрожающе, без веселья произнёс Сайкс, держа руку на курке.
  -А я уже ухожу! - ответил бритоголовый, отбрасывая биту в сторону и бросаясь наутёк.
  Спайроу усмехнулся, глядя ему вслед, а потом обнаружил кровавые следы, оставленные Гарретом.
  -Уходишь? Вечеринка ещё не закончилась! - воскликнул Сайкс и побежал по кровавым следам, обходя перепуганный выстрелами людей.
  
  Навстречу Алексу бежали полицейские. Однако охотник за головами их совсем не волновал. Они услышали с улицы выстрелы и поняли, что преступник уже здесь. На пробегающего мимо Алекса Дроу никто не обратил внимания, что было ему только на руку. Однако в такой ситуации помощь полиции была весьма бы кстати, но на объяснения не хватало времени. На стоянке сейчас были припаркованы десятки машины, однако его внимание привлекла зелёная машина, стоящая возле дороги (и стояла она в неположенном месте). Она казалась такой одинокой, что сразу было очевидно, что её хозяин не собирается возвращаться. Алекс быстро подбежал к машине и разбил правой рукой стекло, после чего открыл дверь. Трое полицейских, которые сейчас отсчитывали Миру за превышение скорости, неожиданно переключили своё внимание на Алекса. Это было довольно естественно, ведь со стороны всё выглядело так, будто он пытается угнать чужую машину.
  -Стоять! - крикнул один полицейский, однако Дроу его не слышал.
  Он сейчас начал обыскивать салон машины и на заднем сидении он обнаружил картонную коробку, которая была величиной с почтовый ящик. Дроу быстро разорвал картон на куски и эти старания не оказались напрасными. Внутри порванной коробки он обнаружил вещицу, которая была похожа на старенькое музыкальное радио, но только с одним отличием - частота была какая-то странная (сначала она показывала 2:00, а потом вдруг показала 1:59. Интересно, к чему бы это?).
  -Чёрт! Осталось всего две минуты! - взволнованно воскликнул Алекс и схватил бомбу.
  В этот момент к нему сзади подбежало трое полицейских, которые на данный момент держали его на прицеле.
  -Руки за голову и лечь на землю! - громко приказал самый молодой из них.
  Алекс лишь с раздражением посмотрел на них. Эти идиоты даже не знали о том, что здесь творится!
  -Как хорошо что вы здесь! Мне нужна чья-нибудь помощь! В машине бомба! - прокричал Алекс и показал им бомбу.
  Сначала полицейские недоверчиво смотрели на незаурядное устройство, однако увидев таймер, они моментально всё поняли. Поняли - и бросились наутёк, совсем позабыв о том, что они полицейские.
  -Вот слизняки! - презрительно сказал Алекс, глядя им вслед.
  После чего он посмотрел на таймер (он показывал 1:37) и принял единственное верное решение. Сжав бомбу покрепче в руках, он бросился бежать к своему челноку. Его путь пролегал через шоссе, на котором сейчас уже стали появляться машины. Алекс быстро перебежал дорогу и чуть не попал под колёса спортивной машины. Её водителем был молодой парень в модных очках, который незамедлительно высунул свою морду в окно.
  -Эй, придурок! Тебе жить надоело? - прокричал он вслед Дроу.
  -Да пошёл ты! - бросил через плечо Алекс.
  Сейчас ему не было дело до какого-то грубого тинэйджера, а иначе тому бы не поздоровилось. Когда Алекс всё-таки добежал до челнока, то до взрыва осталось всего 45 секунд. Дроу быстро завёл челнок и стал взлетать. Ему очень не нравилась придуманная идея (скорее всего, подобное пришло бы в голову Сайксу, а не ему), однако время на раздумья закончились минуту назад. Прилично поднявшись вверх, Алекс дождался того момента, когда осталось всего 15 секунд. После этого он открыл кабину, раскрутил бомбу и подбросил её вверх. Однако вместо того чтобы, лететь вниз, Алекс полетел вверх. Мощность этой бомбы была ему неизвестна, поэтому вверху было гораздо безопаснее, чем внизу. Алекс заметил, что бомба стала быстро падать вниз.
  -5,4,3... - начал производить он отсчёт времени.
  
  Остановившись возле очередной стены, Гаррет снова схватился за ногу. Этот проклятый охотник сделал очень удачный выстрел, потому что каждый шаг Ворса сопровождался сильной болью. Он уже миновал два коридора и одну большую толпу перепуганных людей. Наконец, Гаррет вышел к следующему коридору и в его конце он увидел заветную надпись.
  -Деватые врата! - прохрипел Гаррет и закашлял.
  Состояние Ворса постепенно ухудшалось, но ещё оставалась маленькая надежда на спасение. Собрав все силы, Гаррет побежал по коридору. И именно в этот момент прогремел взрыв, однако это было совсем не то, чего ожидал Ворс. Взрыв, должен был произойти на земле, а он прогремел где-то в воздухе, что вызвало лишь небольшое сотрясение.
  -Проклятые охотники за головами! - злобно прохрипел Гаррет, вновь взявшись за ногу.
  В этот момент из-за угла выбежал Сайкс. Следы крови на полу смогли вывести его на Гаррета, хотя в подобной ситуации не стоило ожидать чего-то другого.
  -Остановись, пока ещё никто не умер! - крикнул Спайроу, однако это только придало Гаррету сил.
  Их скорость было глупо сравнивать. Сайкс всегда отличался быстротой бега, а Ворс был ранен, но именно это и делало его более отчаянным. Рядом с воротами стояла молодая женщина, которая была одним рядовым работникам космопорта. Завидев Гаррета, она побледнела и попыталась убежать, но Ворс оказался быстрее. Он схватил её за волосы, а потом отшвырнул назад. Женщина отлетела в сторону и чуть не упала вниз. Её спас очередной парапет, за который несчастная успела зацепиться двумя руками.
  -Помогите! Я сейчас упаду! - в ужасе прокричала она.
  За открытыми воротами располагалась посадочная полоса, на которой сейчас и находился корабль Гаррета, но прямо за дверью располагался очередной контрольно-пропускной пункт. Его работник увидел всё происходящие и поспешил нажать кнопку, ответственную за закрытие врат. Однако ворота стали закрываться довольно медленно и Ворсу не стоило труда успеть пробежать через них до закрытия.
  -Попробуй верно расставить приоритеты, охотник! - прокричал Гаррет, прежде чем юркнуть за ворота.
  Сайкс мог очень сильно постараться и успеть проскочить до того, как железная дверь ворот закроется. Однако на парапете до сих пор висела перепуганная женщина, которая из последних сил не разжимала уставшие руки. Спайроу мог спасти её, но в противном случае он не поспевал за Гарретом. Если женщина погибнет, то камера слежения зафиксирует этот факт и Гордон Блэк будет доказывать всем, что она погибла именно по вине Сайкса Спайроу, который мог спасти несчастную, но не сделал этого. В этот раз Ворс всё просчитал - Сайкс расставил приоритеты именно так, как этого и хотел Гаррет.
  -Помогите мне! Кто-нибудь! Я больше не могу! - кричала женщина.
  Её руки начали скользить и в последующую секунду они отцепились от парапета. Однако в самый последний момент к этому месту подскочил Сайкс, который резко успел подхватить руку женщины, прежде чем бедняжка упала.
  -Спокойно, - успокаивающим голосом произнёс Спайроу и вытащил женщину.
  К этому моменту ворота конечно же успели закрыться. Сайкс не стал дожидаться благодарностей за спасения и быстро побежал по коридору. Можно было сесть на челнок и преследовать корабль Гаррета, однако для этого нужно было поторопиться. Тем временем работник КПП понял, что его дела плохи. Он смотрел выпуск новостей и поэтому сразу же узнал беглого преступника Гаррета Ворса. Этот преступник убил охранника и поэтому ему ничего не стоит расправиться с очередным свидетелем. Впрочем, это было лишним - его успели зафиксировать несколько камер космопорта, хотя Ворса сейчас это не волновало.
  -Чего уставился? - рявкнул он на работника, а потом схватил его за волосы и ударил головой об ближайшую компьютерную консоль.
  Работник упал на пол и потерял сознание, однако перед этим он успел нажать красную кнопку под столом. Эта кнопка активировала систему ПВО. Ракетные туррели, которые были установлены на крыше космопорта (они были замаскированы под спутниковые антенны) должны были сбивать любые корабли, поднявшиеся в воздух после поднятия тревоги. Подобная система была введена на планете более семи с половиной лет назад. Власти Терранона своим указом хотели сказать, что угонщики космических кораблей будут караться также строго, как и террористы и это действовало, ведь за последние 5 лет не было ни одной попытки угона. Гаррет Ворс ничего об этом не знал, потому что совсем недавно он освободился из тюрьмы. А если бы знал, то многое можно было бы изменить. Сейчас Гаррет ударил выбежавшего на шум снаружи пилота корабля, а потом вошёл внутрь.
  -"Вест"! - с улыбкой произнёс он.
  Отец давал ему когда-то пилотировать корабль и Гаррет усвоил все эти тонкости.
  -Терранон. Прощай навсегда! - воскликнул Ворс и стал активировать все системы корабля.
  
  Сайкс быстрее быстрого пробежал через эскалатор и сейчас был очень близок к главному входу. На улице его остановила взволнованная Мира.
  -Где Гаррет? Что с ним? - последовал ожидаемый вопрос.
  -Всё под контролем! - бросил на бегу Сайкс.
  Корабль Гаррета уже поднялся в воздух и начал отлетать от космопорта. И в этот самый момент по кораблю ударили две ракеты, запущённые с крыши космопорта. Это заставило Сайкса обернуться и поднять глаза. "Вест" полыхал, однако всё ещё держался в воздухе. Но последующие две ракеты доделали своё дело - корабль взорвался прямо в воздухе и дождь из обломков посыпался на землю. Мире не успела рассмотреть корабль, однако моментально всё поняла, и поэтому у неё что-то кольнуло в области сердца.
  -Гаррет! - отчаянно крикнула Мира, упала на колени и закрыла лицо руками.
  Сайкс посмотрел на неё, однако решил, что подходить к ней сейчас не стоит. У Миры погиб брат и это для неё большое горе. Он не смог бы ничем помочь, только навредить. Спайроу последний раз посмотрел на Миру, а потом зашагал в сторону шоссе.
  
  Тера всё это время была на крыше и поэтому была свидетелем последнего происшествия. Она даже и не пыталась думать о происходящем, потому что это её не касалось. У Теры было своё дело, которое нужно было завершить. Она посмотрела в бинокль и наконец-то увидела свою цель. Молодой парень в джинсовой куртке и бейсболке сейчас направлялся к дороге. Тера не видела лица, но точно была уверенна в одном - это её цель. Она взяла снайперскую винтовку и быстро прицелилась. В снайперский прицел Тера увидела лицо парня, который украдкой посмотрел назад, а потом вновь зашагал вперёд. В жизни он выглядел ещё более молодым, однако никакой ошибки быть не могло. Тера положила палец на спусковой крючок винтовки. Оставалось сделать всего один выстрел, чтобы устранить цель.
  
  Сайкс ничего этого не видел. Он шёл по дороге и всматривался в темноту, стараясь отыскать Алекса или хотя бы его челнок. Однако в этот момент Спайроу спиной почувствовал опасность и поэтому резко обернулся. Тера ещё раз посмотрела на его лицо и уже собралась выстрелить, но тут над её головой пролетел знакомый челнок, который сейчас летел прямо к дороге. Долетев до неё, он завис прямо над головой Сайкса. Спайроу отметил про себя, что этот транспорт не принадлежит Алексу, однако люк челнока приоткрылся и Сайкс увидел знакомого бритоголового крепыша.
  -Награда уплыла, но тебе достаётся утешительный приз! - крикнул бритоголовый и бросил вниз гранату.
  Сайкс быстро среагировал и бросился бежать. Граната упала на землю и моментально взорвалась, а взрывная волна подхватила Сайкса и отбросила его на десятки метров вперёд. Спайроу пролетел это расстояния, а потом шмякнулся об землю и пропахал собой в земле небольшую межу. Он медленно повернулся на спину и увидел челнок, который спешно улетал с места происшествия.
  -Очень плохой день! - устало прохрипел Сайкс и потерял сознание.
  
   Улыбка лисы
  
  Рядовой банковский работник Тим Гарсон сейчас вошёл в ресторан
  "Блю Фиш" и достаточно было кинуть на него один взгляд, чтобы понять, что этот человек - порядочный. Опрятная одежда компенсировала неуверенность, которую смог бы заметить любой человек, который посмотрел бы ему в глаза. Такие люди всегда боятся принимать ответственные решения, но если они их принимают, то это обязательно приводит к очередному инфаркту.
  Прежде чем дойти до ресторана, Тим через каждую минуту был вынужден доставать носовой платок и вытирать пот со лба. Если раньше он был робок и часто волновался, то в этот момент Гарсон был близок к обмороку со всеми вытекающими последствиями. Тихая и нудная работа в банке словно была создана для такого типа людей, как Тим Гарсон. Сегодня у него был выходной, однако Тим выбрался в город вовсе не для того, чтобы сытно поесть. Два дня назад ему позвонил некий человек, которые сделал Тиму предложение, от которого тот просто не смог отказаться. Этим человеком был Кларенс Кессел - один из самых богатейших магнатов Терранона. Однако последняя сделка Кессела сорвалась, и Кларенс потерял миллионы. Кессел не любил общаться с прессой и поэтому перестал пользоваться своим шикарным лимузином и перешёл на более простой. Тим пришёл на встречу на 7 минут раньше и заказал варёную рыбу. Еду принесли уже через минуту, и её запах просто пленил сознание Тима, который съел её в мгновение ока. И хотя до момента встречи оставалось всего несколько минут, для Гарсона они были вечностью. Как только время истекло, к ресторану подъехал серебристый мерседес, из задней двери которого неспешно вышел Кларенс Кессел. Внешне он был очень похож на сицилийского мафиози: белый костюм, красивая трость, чёрные очки, дорогая сигара в зубах и парочка амбалов по бокам. В каждом его шаге прослеживалась важность и гордость, потому что не каждый пожилой человек мог бы похвастаться такими достижениями. Пресса ожидала от Кессела большой депрессии, однако в своём последнем интервью он только посмеялся и пошутил, что эта неудача только придала ему жизни, ведь в последнее время деньги доставались ему очень легко.
  -Мистер Гарсон, полагаю, - произнёс Кларенс и сел напротив Тима.
  -Да. Это я. Вы принесли деньги?
  -Сразу видно, что вам не приходилось вести разговоры на подобные темы, хотя вы и работаете в банке, - упрекнул Тима Кларенс.
  Гарсон достал носовой платок и в очередной раз вытер пот со лба.
  -Вам жарко? Стоит заказать что-нибудь.
  Как только Кларенс это сказал, рядом как по волшебству нарисовалась официантка.
  -Принесите бутылку самого лучшего вина! - распорядился Кессел.
  -Будем исполнено! - вымолвила официантка и ушла.
  Кессел не был частым посетителем этого ресторана, однако он был знаменитым человеком, и поэтому не стоило задавать лишних вопросов о его материальном положении. Когда официантка принесла заказ, то у Тима чуть не отвисла челюсть.
  -Это вино... Одна бутылка стоит 2000 дакейров!
  -Верно. Если захотите, то сможете купить много таких бутылок. Да что там бутылки! Вы сможете купить весь этот ресторан, а заодно и эту милую особу.
  Официантке явно не понравился такой комплимент, но она не подала виду и просто ушла.
  -Ну ладно, поесть вы всегда успеете. Моё время не бесконечно, впрочем как и ваше, - зловеще проговорил Кларенс.
  На этот раз Тим даже не вспотел и всё волнение исчезло. Кларенс достал из внутреннего кармана своего костюма кредитную карту и положил её на стол.
  -Здесь ровно столько, сколько я вам и обещал.
  -Неужели...
  -Стоп! Вы опять начинаете о чём-то беспокоиться. Поверьте, это лишнее. Кем бы я был, если принёс с собой такие деньги наличными?
  -Если моему боссу всё станет известно, то моя собственная жизнь в лучшем случае превратиться в ад, хотя скорее всего меня просто будут пытать, а потом убьют.
  -Получи свои 5000000 и можешь смело отправляться в ад. С такими деньгами даже ад может стать раем! - пошутил Кессел, стараясь разрядить обстановку.
  Тим шутку не оценил и дело тут было не только в чёрном юморе.
  -Я надеюсь, что вы не передумали? - спросил Кессел, неправильно поняв его мысли.
  -Нет. Диск при мне.
  -Вы уверены?
  -Абсолютно.
  В этот момент у Кларенса зазвонил мобильный телефон. Он поднял трубку и начал разговаривать с кем - то. Вообще-то и в доме и в офисе у Кессела был видеофон, но Кларенс придавал своей персоне больше скромности и так он будто делал вид, что у него на самом деле не так много денег, как все думают. Тим не стал вслушиваться в разговор, а просто взял бутылку с вином и налил себе в стакан немного этого благородного напитка. Но стоило только поднести бокал к губам, как проходящая мимо столика нетрезвая блондинка неожиданно споткнулась и упала прямо на Тима.
  -Ой, извините! - заплетающимся языком протараторила она.
  Падая, она задела бокал, содержимое которого опрокинулось Гарсону прямо на лицо, а потом потекло на рубашку.
  -Простите меня! Я не хотела сделать ничего плохого. Просто у меня неожиданно сломался каблук!
  Блондинка сейчас была одета в длинное оранжевое платье, а на её ногах были туфли на высоких каблуках. Она была очень молода (внешне она выглядела на двадцать пять) и крайне привлекательна.
  -Я всё вытру! - сказала блондинка, взяла со стола салфетку и начал вытирать рубашку Тима.
  -Пустяки, - промямлил Тим и покраснел.
  Девушка медленными движениями протирала рубашку Гарсона, а ему прикосновения этих пальцев казались настоящим массажем. Один телохранитель, которого звали Эббот, шепнул своему коллеге что-то непристойное, а тот лишь присвистнул в ответ. Тим ничего этого не слышал. Он сейчас расслабился и чувствовал себя превосходно.
  -Ну вот, кажется и всё! - закончила девушка и положила салфетку на стол.
  В этот же момент Кларенс закончил говорить по телефону.
  -Думаю, пора наконец-то сделать то, ради чего мы сюда и пришли, - важно произнёс Кессел.
  -Не буду вам мешать, мальчики. До следующей встречи, красавчик! - кокетливо сказала блондинка и подмигнула Тиму.
  Тот лишь покраснел ещё сильнее, и только когда девушка ушла, он пришёл в себя.
  -Итак, мистер Гарсон, покажите мне диск.
  -Сию секунду, - ответил Тим и засунул правую руку во внутренний карман своего костюма.
  Появившаяся на его лице мертвецкая бледность подсказала Кесселу, что что-то идет не так, как предполагалось.
  -В чём дело? Что-то не так? - спросил он напрямую.
  -Мой... он...
  -Не мямли, размазня!
  -Мой кошелёк... он пропал.
  Кессел с облегчением вздохнул.
  -Нашли о чём горевать! Скоро у вас будет много денег и вы сможете купить новый кошелёк.
  -Но ведь в нём был диск! - с кислым выражением лица проговорил Тим.
  Кларенс ничего не ответил. На его лица застыла маска безмолвия, а бровь над левым глазом начала нервно подёргиваться. Тим осторожно отпрянул назад. Ему казалось, что Кларенс сейчас просто размажет ему башку своей тростью. Но неожиданно Кессела будто осенило, и он повернулся лицом к своим телохранителям.
  -Та женщина! Найдите её! - громко произнёс Кессел, почти переходя на крик.
  Посетители с опаской посмотрела на это человека, явно не желая попасться такому под горячую руку.
  
  В такой момент многие хотели бы провалиться сквозь землю, чтобы там их не настиг гнев Кларенса Кессела. Пока все пялились на побелевшего от страха Тима, Джилл уже успела проследовать к женскому туалету. Она захлопнула за собой дверь, осмотрела кабинки и убедилась, что здесь больше никого нет. После этого Джилл достала кошелёк, украденный у Тима.
  -Похотливый болван. Это оказалось даже легче, чем украсть конфетку у спящего ребёнка! - весело сказала Джилл и на её лице появилась самодовольная улыбка.
  Она открыла кошелёк Гарсона и вытряхнула его содержимое себе в руку. Там оказалось всего несколько купюр (это не хватило бы даже на карманные расходы) и серебристый мини-диск.
  -Такой маленький и такой дорогой! - с сияющим взглядом произнесла Джилл и сняла с головы парик.
  Длинные и пышные белые волосы оказались самым обыкновенным париком. На самом деле у Джилл были короткие рыжие волосы, хотя это не делало её дурнее. Сейчас Джилл аккуратно высунула голову из туалета и заметила телохранителей Кессела, которые сейчас вошли на кухню.
  В третье кабинке прямо на бачке унитаза стояла большая спортивная сумка, которую Джилл специально оставила там сегодня утром. Кабинка была заперта изнутри, поэтому пришлось забираться в нее через соседнюю кабинку (Сама Джилл её и заперла). В сумке сейчас лежала запасная одежда: джинсы, кроссовки, светлая футболка, джинсовая куртка и бейсболка. Джилл первым делом сняла туфли и стала надевать кроссовки. Тем временем громилы Кларенса Кессела наводили ужас на персонал ресторана "Блю Фиш": они раскидывали в стороны столы и кастрюли, и им в голову даже не могло прийти, что Джилл сейчас находиться совсем в другом месте. Испуганный повар в страхе пятился назад и повторял, что никакой женщины здесь нет. Эббот и Джордж были исполнительными амбалами, но наличие вакуума в их головах создавало одну большую проблемы - если надо было что-то сделать, то они это делали с пристрастием, а если выражаться точнее, то с тяжким звероподобным рвением. То, что Кессел их ещё не уволил, было главной загадкой тысячелетия. Вскоре эти гении догадались, что на кухне воровки нет, и решили продолжить поиски в другом месте. В этот момент из туалета навстречу Джорджу и Эбботу вышел парень в бейсболке. Его взгляд был направлен в пол, а бейсболка была туго натянута на глаза. Этот парень нёс в руках спортивную сумку средних размеров. И тут телохранителей словно осенило. Нет, они не догадались, что Джилл замаскировалась. Просто телохранители вспомнили, что стоит обыскать ещё и оба туалета. Они быстро проскочили мимо Джилл и начали обыскивать мужской туалет.
  -С такими дебилами вам ничего не светит, мистер Кессел! - покачала головой она, глядя на открытую дверь уборной.
  Решив не дожидаться телохранителей, Джилл ускорила шаг и направилась к выходу. Однако Кларенс Кессел по-прежнему сидел за своим столиком и внимательно вглядывался в каждого проходящего. Джилл поняла, что у него есть все шансы её опознать и поэтому решила немного задержаться. Она незаметно подошла к крайнему столику и села там. К счастью, ждать долго не пришлось. Вскоре вернулись гориллы Кессела, которые обо всём ему доложили. Кларенс ударил кулаком по столу, и Джилл решила, что именно сейчас стоит уходить. Она молча встала и направилась к выходу. Но в самый последний момент Кессел неожиданно оглянулся и увидел лицо Джилл. Она поняла, что прикрытие уничтожено, и поэтому резко открыла дверь и бросилась бежать. Кларенс перевел свой строгий взгляд на охранников.
  -Поймайте её! - смог спокойно сказать Кларенс и не перейти на крик.
  Эббот и Джордж поняли, что им следует ловить человека в бейсболке и поэтому они переглянулись, а потом выбежали из ресторана. Амбалы даже не обратили внимания на то, что в ближайшей помойке валялась новенькая спортивная сумка.
  
  Джилл бежала изо всех сил и изредка оглядывалась назад. Телохранители Кессела то приближались, то удалялись. Джилл выбрала простую тактику: бежать через переулки, а потом выбежать к дороге и скрыться в толпе. На всякий случай она положила диск в карман, а кошелёк выбросила в сторону. Гориллы были тупыми, а подобный трюк мог их отвлечь на какое-то время. Джилл выбежала из переулка и оказалась на улице. Но стоило ей обернуться назад, как на её пути сразу же оказался какой-то парень. Столкновение было неизбежно. Джилл и парень столкнулись лбами и оба упали на землю. Неудивительно, что в этой суматохе диск выпал из её кармана. Поскольку счёт шёл на секунды, а лишнего времени не было, Джилл быстро поднялась с земли и бросилась бежать, позабыв про диск. И только сейчас она обратила внимание, что тот парень, с которым она столкнулась, был одет точно также: джинсовая куртка, светлая футболка и бейсболка. Если бы эти двое стояли бы лицом друг к другу, то проходящие мимо люди даже не смогли бы их различить. Джилл не стала ждать, пока парень запомнит её лицо, а просто оттолкнула его в сторону и побежала дальше. Спайроу посмотрел вслед чудаковатой даме и только пожал плечами. В его жизни происходило множество удивительных вещей, и это был самый обыкновенный пустяк, которому не стоило даже уделять внимание. Сейчас Сайкс стоял возле магазина и терпеливо ждал Алекса. На этот раз отчаянным охотникам за головами понадобилось очередное лекарство от скуки. Сидеть на космическом корабле, который только и делает, что зависает на низкой орбите - не самая лучшая идея. Дрейфующий космический корабль мог быть кем-нибудь угнан или взорван, хотя Алекс оставил его рядом с порталом, что значительно уменьшало шансы любого угонщика. Этот Портал был построен не так давно, чтобы ускорить пассажирские перевозки, и многие заинтересованные лица научились им пользоваться. Некоторые колонии находились друг от друга на огромном расстоянии. Портал позволял преодолевать это расстояние гораздо быстрее, однако такое передвижение увеличивало расход топлива. Именно поэтому Алекс и Сайкс в последнее время штаны просиживали лишь на Терраноне. За последний год они только три раза заскочили на Тлайкс и долго там не задерживались. Тлайкс был довольно близок к Терранону, поэтому ни один из порталов никогда не "выплёвывал" космические корабли на эту планету. Самым популярным объектом космического туризма была планета Актарон. Она служила одним большим курортом и развлекательным центром, хотя не каждый мог себе позволить поездку на Актарон. Если кто-то попытается угнать "Норд", то этот глупец непременно попытается удрать через портал. Право пользоваться порталом имеет далеко не каждый корабль и поэтому несанкционированный вход карается строго. Только идиот захочет драпать через весь космос ради какого-то корабля. Поэтому в такие моменты Алекс всегда был спокоен за своё детище. По магазинам он ходить не любил, однако сейчас Дроу задерживался. Сайкс на время об этом позабыл, глядя на своего "убегающего двойника". В этот момент ему в глаза попали солнечные лучи, которые заставили Спайроу опустить глаза. И в этот момент он заметил перед собой сверкающий мини-диск. Он наклонился и подобрал его и именно в этот самый момент к нему подбежали две гориллы: Джордж и Эббот. Они на время потеряли Джилл из поля зрения, однако заметив знакомую фигуру в бейсболке, телохранители перешли к активным действиям. Эббот подбежал к Сайксу и резко схватил его.
  -Попалась! - воскликнул он.
  Однако Эббота ждало разочарование.
  -Пообнимайся с кем-нибудь другим! - устало проговорил Сайкс.
  Эббот повернул его лицом к себе, и телохранителя обуздала слепая ярость.
  -Где она? - прорычал он.
  Вопрос был идиотский, хотя ему это даже не пришло в голову. Откуда было Сайксу знать ответ на вопрос, который в подобной ситуации казался либо риторическим, либо идиотским? Хотя в этой ситуации он совсем не растерялся.
  -Где-то... здесь! - произнёс Сайкс задумчивым голосом и потом резко ударил Эббота своей головой по лицу.
  Этот натренированный лоб знал множество подобных ситуаций, чего нельзя было сказать о горилле. Спайроу так часто пользовался этим приёмом, и было удивительно, что у него на лбу ещё не появилась мозоль. Вообще, подобные действия можно было предугадать, однако это никому не приходило в голову. Удар конечно оказался сильный, но это не смогло окончательно вывести Эббота из колеи. Хватаясь левой рукой за правый глаз, телохранитель решил вмазать Сайксу и для этого использовал хук. Подобные действия были ещё более предсказуемыми, чем приём Спайроу, и поэтому охотник ударил ногой по правой руке Эббота, а потом отвёл её в сторону всё той же ногой. Джордж тупо смотрел на своего напарника и ничего не предпринимал. Он ещё надеялся, что Эббот справится с наглецом. Однако следующее мгновение доказало Джорджу, что он сильно заблуждался. Сайкс отвесил небольшую серию резких ударов, направленных в корпус противника. Подобная комбинация измотала могучего Эббота, а последующий молниеносный апперкот заставил его играть роли летящей, но почему-то очень низко, птицы.
  -Поспи пока - тебе полезно! - сказал Сайкс, встряхивая руки.
  В этот момент на него сзади налетел Джордж. Он занёс руку для нанесения мощного удара, и поэтому было неудивительно, что Спайроу подхватил телохранителя за эту руку, а потом швырнул через себя. Джордж тоже на какое-то время стал птицей, однако Эбботу повезло больше - он хотя бы не впечатался мордой в лестницу магазина. Однако Джордж всё ещё был в сознании и теперь не намеревался тупо бросаться на охотника. Вместо этого он достал из кобуры пистолет. Телохранитель прицелился прямо в наглую морду Спайроу и собирался выстрелить. Его глаз немного пострадал во время падения, да и руки неуверенно дрожали, но он всё же намеревался выстрелить. Какой-то тупой предмет со всей силой опустился прямо на голову Джорджа и моментально вырубил телохранителя. Сайкс отряхнул свою бейсболку, накинул её себе на голову и кивнул Алексу, который только что вышел из магазина, держа в руках шахматную доску.
  -Даже если тебя посадить на цепь и замуровать в бетонную стену, то ты и тогда сможешь нарваться на неприятности, которые закончатся мордобоем! - грустно сказал Дроу и покачал головой.
  -В этот раз я не виноват. Они сами накинулись на меня.
  -Ну да. А потом сами легли отдохнуть.
  Сайкс лишь невинно пожал плечами.
  -Бывает, - невинным тоном проговорил Спайроу.
  -Но почему-то только с тобой, - укоризненно ответил Алекс и махнул рукой в сторону своего напарника.
  
  Шли часы, однако они казались Сайксу Спайроу целой вечностью. Очередное лекарство от скуки имело противоположный эффект. Алекс Дроу с задумчивым лицом смотрел на фигуры, но не спешил делать ход. Вообще, после самых первых ходов его последующие действия оказались очень затяжными. Сайкс уже успел потерять ферзя, ладью, коня и бесчисленное количество пешек, однако его это совсем не волновало. Алекс же над каждым ходом задумывался и поэтому его потери были намного ниже (несколько пешек он буквально подарил Спайроу, а одним слоном он пожертвовал, чтобы отнять у Сайкса ферзя). И сейчас он внимательно осматривал доску и просчитывал последующие ходы.
  -Ты наконец-то сделаешь ход или будешь ждать, пока я умру от старости? - недовольно сказал Сайкс.
  Его глаза уже были наполовину закрыты, и в них уже не было никакого азарта. Впрочем, в начале игры его там тоже не было.
  -Шахматы - это тебе не карты, где можно много жульничать и прятать туз в рукаве. Это игра двух умов. Здесь не надо спешить, ведь именно спешка и невнимательность могут отразиться на результате.
  -Алекс, это обычная игра.
  -Для таких ограниченных людей - возможно, но более дальновидные личности видят во всём этом нечто большее. Многие гениальные полководцы играли в шахматы, потому что эта игра развивает стратегическое мышление. Она позволяет предугадать ход противника и получше узнать его характер.
  Закончив эту речь, Алекс закрыл короля одним из слонов. Сайкса лениво опустил голову, а потом передвинул оставшегося ладью вперёд и подставил фигуру под удар. Такая беспечность поразила Алекса.
  -Какую тактику ты используешь? Есть ли у тебя вообще тактика?
  -Просто делай ход, - растянуто произнёс Спайроу, делая акцент на каждом слове.
  -Послушай, ты вообще в шахматы играть умеешь?
  -Я знаю правила.
  -Знать правила и уметь играть - это совсем разные вещи. В теории всегда бывает всё просто, а на практике это оказывается гораздо сложнее (в этот момент Сайкс широко зевнул). Побеждает ум и терпение, - проговорил Дроу и лишил Сайкса ладьи.
  Спайроу это совсем не обескуражило. Сайкс качнулся на стуле, а потом передвинул пешку вперёд. Дроу специально позволил этой пешки продвинуться далеко, чтобы усыпить бдительность противника. Его слон мигом устранил эту фигуру.
  -Ты так и будешь жертвовать своими фигурами? - недовольно спросил Алекс.
  -Это мои фигуры и я ими распоряжаюсь как хочу.
  -Что-то похожее я уже от тебя слышал. Однажды ты сказал, что это твоя жизнь и только ты ей распоряжаешься. Я до сих пор не могу понять одного.
  -Чего же?
  -Почему ты всё ещё жив! Это не укладывается у меня в голове. Ты не похож на нормальных людей, более того, ты даже не живёшь одним днём, хотя любой день может стать последним.
  -К чему ты клонишь?
  -Извини, кажется я сказал что-то умное и твой мозг не успел это зафиксировать.
  Сайкс не обратил внимания на подобную речь и передвинул слона на две клетки.
  -Твоё существование - это объект для изучения лучших учёных. Думать своей головой ты не привык...
  -Один человек как-то сказал, что думать вредно. От этого начинает болеть голова.
  -Это многое объясняет. Твоё подсознание зафиксировало эту фразу и сделало её твоим главным жизненным ориентиром. Свои мозги ты променял на бесчисленные инстинкты и импульсы, которые руководят твоим поведением.
  -Пока это ничем плохим не закончилось.
  -Сегодня утром ты подрался с гориллами. Я не знаю какой банан ты с ними не поделил, но у одной из этих обезьян был пистолет. А поскольку эта обезьяна была не в лучшем состоянии, то прицельная стрельба ей не грозила. Многие полицейские не любят охотников за головами именно потому, что они подставляют других под удар. О чём ты думал в тот момент?
  -Да я вообще не думал.
  -Это и видно.
  -Может перестанешь болтать и сделаешь очередной ход?
  Не каждый человек остался бы хладнокровным в такой ситуации. Алекс знал, что всё сказанное им было пропущено Сайксом мимо ушей. Сейчас Спайроу положил голову на стол и закрыл глаза. Он сейчас был очень близок к тому, чтобы заснуть.
  -Не вздумай спать, пока мы не закончили партию! - громко сказал Дроу и грохнул своего ферзя на пустую клетку, которая располагалась рядом с ухом Сайкса.
  Спайроу медленно пошевелил ухом, приоткрыл глаза и сделал ход конём.
  -Если ты хотел купить что-то, что поможет нам скоротать время, то ты совершил серьёзную ошибку.
  -А это всё потому, что ты в очередной раз пропустил мимо ушей всё то, что я сказал тебе ранее. Я надеюсь, что за кого-нибудь скоро назначат награду и наконец-то можно будет заняться делом.
  -Вообще-то, я что-то отдалённое слышал из твоего трёпа. В жизни всё не так, как в шахматах, - произнёс Сайкс и ухмыльнулся.
  Алекс посмотрел на доску и замер. Если учитывать позиции одного из слонов, который с начала партии так и не двинулся, коня, которым Сайкс сделал прошлый ход и ещё одного слона, то напрашивался неутешительный вывод.
  -Шах и мат. Поверить не могу! - удивлённо произнёс Дроу, не отрывая глаз от доски.
  Как такое могло произойти? Ведь это невозможно! Сайкс может быть хитрым, но только если захочет, а исход игры его совсем не волновал. Он жертвовал своими фигурами и не проиграл ещё только потому, что Дроу собирался оставить Сайксу одного лишь короля. Последний ход Алекса оказался очень беспечным (он только хотел привлечь внимание Спайроу), потому что глупая расстановка фигур противника оказалась фатальной для Алекса.
  -Что ты сделал? - ошарашено спросил Алекс, пытаясь вспомнить какой-нибудь подвох.
  -Спрятал туза в рукаве, - ответил Сайкс, поднимая голову со стола.
  -Какого туза? Это ведь шахматы!
  -Ну тогда всё было честно, - ответил Сайкс, после чего потянулся и широко зевнул.
  Алекс только почесал затылок, но так и не смог отвести взор от доски. Это поражение казалось таким неожиданным и унизительным.
  -Я требую реванша! - настойчиво произнёс Алекс!
  Сайкс никак не отреагировал на это высказывание. Он медленно встал со стула и направился к холодильнику. Алекс недовольно посмотрел на своего напарника и стал собирать шахматные фигуры. Сайкс открыл холодильник и будничное веселье сменилось удивлением, потом разочарованием и закончилось уныние. Весь этот процесс занял две минуты и если бы кто-нибудь увидел постепенное изменение лица Сайкса, то он бы рассмеялся.
  -Что тебе принести: снег или лёд?
  -А разве у нас сейчас наступил экзотический период?
  -Можешь сам посмотреть, - ответил Спайроу и захлопнул холодильник.
  Алекс не стал подходить и проверять. С такими серьёзными вещами Сайкс не шутил.
  -Я успел припрятать две порции той лапши. Но я должен кое-что узнать, - задумчиво говорил Алекс, глядя в глаза Сайксу.
  -И что именно?
  -Скажи, ты ведь купил эту лапшу у Кевина?
  -Нет! - ни на секунду не задумываясь ответил Сайкс и такой ответ мог бы запутать любого.
  С одной стороны, он ответил слишком быстро и резко, а с другой, чтобы умело солгать, нужно время. Алексу было известно, что Сайкс покупает лапшу у Кевина и это иногда становилось причиной раздора между ними. Конечно, там лапша стоила гораздо дешевле, но её вкус иногда вызывал... да какой к чёрту вкус, это было просто несъедобно! Иногда Алекс закрывал на это глаза, а иногда и нет. Сайкс делал это не ради экономии скудных денежных средств, а только из-за того, что до лавки Кевина можно было добраться быстрее, чем до любого нормального магазина.
  -А почему ты спросил? - произнёс Сайкс, не намереваясь более продолжать разговор на эту тему.
  -Да просто так, - ушёл от ответа Алекс.
  Разговаривать им было больше не о чем (да и о новой шахматной партии можно было забыть) и Сайкс вдруг вспомнил об одной маленькой вещице у себя в кармане. Найденный мини-диск немного потемнел, однако на нём не было не единой царапины. Сайкс вставил диск в дисковод ноутбука, который сейчас стоял на том же многострадальном столике и начал унимать любопытство.
  -Что это такое? - поинтересовался Алекс.
  -Не знаю.
  -Кто-то потерял?
  -Возможно.
  Слово словом, дело делом, однако разобраться во всём не удалось.
  -Этого можно было ожидать, - разочарованно произнёс Сайкс.
  -Зашифровано?
  -Ещё бы. Наверное какая-нибудь хрень.
  -Ну ты и идиот. Если это была бы какая-нибудь хрень, то кто стал бы это шифровать?
  На позеленевшем экране были помехи, и любой человек пришёл бы к выводу, что диск сломан.
  -Это "Пчела"! - моментально выпалил Алекс, когда увидел помехи.
  -Скорее всего, - согласился Спайроу.
  "Пчелой" называлась новая система защиты компьютерных программ и файлов. Более месяца назад полиция взяла дельца, который разработал эту программу, однако никакой допрос не позволил Блэку узнать о личности покупателей. Список был уничтожен, а продавец получил свой срок и отбыл в исправительную колонию на 20 лет. Уникальность программы заключалась в том, что диск на первый взгляд кажется сломанным и начинает выдавать на экран одни помехи. И это был только первый, самый простой уровень защиты. Алекс знал про эту программу, потому что ему приходилось брать ребят, которые этим пользовалось. А то, почему об этом знал Сайкс, было окутано тайной.
  
  Тим Гарсон хотел бы сейчас отдохнуть или хотя бы оказаться у себя дома. Кларенс Кессел смотрел на него уже 15 минут, но не произносил ни слова. На его лице отражалось явное неудовольствие, которое Кларенс даже и не пытался скрывать. Солнечные лучи проникало через окна офиса Кессела, но его самого они даже не касались. Тиму было очень страшно. В офис Кессела Гарсона доставил личный автомобиль Кларенс, однако багажник трудно было назвать почётным местом, ведь там было темно и тесно. В офисе было светло и просторно, но всё было гораздо хуже, ведь здесь был сам Кларенс.
  -Не могли бы вы ответить на один вопрос, мистер Гарсон? - учтиво произнёс Кларенс, стряхивая пепел со своей сигары.
  -Пожалуйста... Если это в моих силах! - прошелестел Тим.
  Кларенс сделал широкую затяжку, а потом улыбнулся. Гарсон с облегчением вздохнул. Ему показалось, что у Кессела сейчас поднялось настроение.
  -Это каким идиотом надо быть, чтобы таскать такие важные вещи в кошелке?! - неожиданно прокричал Кларенс и швырнул в Тима своей пепельницей.
  Она пролетела над левым ухом Тима, а потом впечаталась в стену и разбилась. На беднягу Гарсона сейчас было жалко смотреть. Он был похож на провинившегося таракана, который сейчас будет раздавлен всей тяжестью этого мира.
  -Мне повторить вопрос?!
  -Но... Ми-сте-р Ке-с-се-л...
  -Прекрати мямлить, глист! - ещё более грозно прорычал Кларенс и грохнул своей тростью по столу.
  Если бы кто-то сказал, что Кларенс Кессел сейчас вышел из себя, то это можно было бы назвать неточностью. Мистер Кессел не просто извергал злобу, а сейчас был очень похож на её главного вселенского носителя.
  -Эта сделка позволила бы мне вернуть мои деньги назад. Вернуть и приумножить...
  -Но...
  -Не перебивай меня! Ты и так уже многое сделал! Пошёл вон!
  -Но как же так! А деньги?!
  Глаза Кларенса были скрыты за тёмными очками, но любой умный человек бы понял, что они сейчас готовы выпрыгнуть из глазниц от возмущения. Хотя у этого возмущения была и положительная сторона - Кларенс немного успокоился.
  -Деньги? Какие деньги? - тоном глухого произнёс Кессел.
  -Но ведь бы договаривались! - возмутился Тим и собрал как можно больше высокомерия, вернее его жалкого подобия.
  А вот подобное не просто возмутило Кларенса, а даже и рассмешило. В этот момент в его кабинет вошли Джордж и Эббот. Их помятый вид смог ещё немного развеселить Кессела.
  -Ты ни на грош ни наработал. Должен был состояться простой обмен: ты мне даёшь диск, а я даю тебе деньги.
  -Но ведь это не моя вина! - ещё больше набрался храбрости Тим.
  -Я не намерен тебя больше слушать. Ты не получишь и дакейра, а теперь пошёл вон, червяк! - воскликнул Кессел и начал искать новую пепельницу для броска.
  У Тима Гарсона даже не хватило смелости, чтобы возмутиться и поэтому он спешно покинул кабинет Кессела, ожидая, что сейчас какой-нибудь тяжёлый предмет впечатается ему в затылок. Эббот хохотнул и даже не пожалел бедолагу, однако следующая вспышка негативных эмоций была направлена на телохранителей.
  -А ты чего смеешься? Думаешь это очень смешно? - гневно обратился Кларенс к Эбботу.
  Телохранитель не побледнел, а просто опустил голову. Джордж последовал его примеру.
  -Вы, болваны, на этот раз тоже отличились! Начать пальбу в людном месте и прямо рядом с полицейским патрулём!
  -Ну... я не успел выстрелить, - начал оправдываться Джордж.
  -Вполне возможно. Ты просто дал в морду полицейскому, а он решил на тебе отыграться. Может мне тебя пожалеть, жертва политических преследований?
  Кларенс был абсолютно прав. Джордж не успел выстрелить, потому что Алекс вырубил его шахматной доской. Проезжающий мимо полицейский патруль видел всё происходящее и попытался задержать телохранителей. Одному из полицейских здорово досталось от Джорджа и поэтому он немного подредактировал полицейский отчёт. Адвокаты Кларенса смогли освободить нерадивых телохранителей, но Кесселу пришлось заплатить штраф за своих горилл, чтобы их всё-таки выпустили под залог. Было удивительно, что из его ушей до сих пор не пошёл пар. Но Кларенс прекрасно знал, что в бизнесе нужна хорошая выдержка, а поскольку все негативные эмоции он выплеснул на Тима Гарсона и своих обезьян, то это поспособствовало возвращению самоконтроля и блистательных идей. Ещё тогда, в ресторане, Кларенс смог рассмотреть странную девчонку, которая показалась ему знакомой. Если она ещё была на Терраноне, то был шанс отыскать её раньше, чем она продаст диск. И тут Кессел вспомнил об одном человеке, который будет рад помочь ему в этом деле. На столе кабинета стоял видеофон, с помощью которого он собирался связаться с этим человеком. Подобрав нужную линию, Кларенс стал дожидаться появления сигнала. На экране появилось изображение чернокожего мужчины.
  -Привет, Синклер. Мне нужно найти одного человека...
  
  Джилл очень любила рисковать, поэтому её нельзя было назвать обычной воровкой. В своих 23 года она уже успела побывать в тюрьме, что отнюдь не отучило её рисковать жизнью. Джилл успела вернуться к "Блю Фиш" и вернуть свою спортивную сумку до того, как мусоросборник успел увести её. Горячая ванна позволила забыть об утренней неудаче и посмотреть на всё это с другой, более оптимистичной стороны: диск утерян, но жизнь продолжается, а возможность подзаработать может появиться в любой момент. Пока в кошельке есть деньги, то не о чем беспокоиться. Отель, в котором остановилась Джилл, располагался в самом центре Терраграда и поэтому все самые лучшие магазины были поблизости. Не стоит говорить, что жизнь в номере - люкс может быть поистине райской. Большие и самые роскошные апартаменты и самое лучшее обслуживание ни на секунду не позволяли Джилл забывать о роскошной жизни. Конечно, это всё дорого стоило, но с чужими деньгами прощаться проще, чем со своими. Джилл украл кредитную карточку у одного мордоворота на Актароне, и сделала так, чтобы её владелец не смог заморозить сумму на карте. В полицию Джимми Таран (так звали того парня) также не мог обратиться, потому что официально у него даже и не было этих денег. А ещё он был ограничен в передвижении и поэтому не мог улететь с Актарона. Администратор отеля с настороженностью отнёсся к этой посетительнице, но стоило Джилл показать свою фирменную улыбку, как он уже был готов упасть к её ногам. Это имело и положительную сторону: администратор не стал проверять сведения о владелице карточки, а вместо этого он стал грезить о Джилл, чем сильно ей надоел. Если совершенно забыть, что он был на 15 лет старше Джилл (а таких людей она считала стариками), то при ближайшем рассмотрении он был даже довольно неплохим человеком. Впрочем, Джилл это совсем не заботило. Она извлекла из этого человека всю возможную выгоду, и поэтому он был ей неинтересен. Ей достаточно было улыбнуться, что большинство мужчин захотело исполнять её любые прихоти. Однако когда кто-нибудь из них пытался пускать в ход руки, то это непременно заканчивалось для них головной болью (стандартный вариант - ударить по башке чем-нибудь, что попадётся под руку). Эта тактика устарела, и поэтому в запасе у Джилл было несколько козырей, которые помогали её избавляться от наглых ухажёров. Порция нового снотворного свалила за несколько секунд Джимми Тарана, а ведь он тогда этого совсем не ожидал (хотя если ты пьёшь шампанское с Джилл, то всего стоит ожидать). Так он остался без предполагаемой подружки и без кредитной карточки. Всё это прокручивалось в сознание уже не в первый раз, однако подобное блаженство прервал стук в дверь.
  -Кто там? - спросила Джилл, даже не вставая с кресла.
  Вместо ответа дверь сорвалась с петель от сильных ударов и упала на пол. В комнату вошли Джордж и Эббот. Джилл сразу узнала их морды, и хотя она недавно приняла горячую ванну, по коже пробежал холодок, грозящий превратиться в озноб. Довольно неприятное ощущения, однако обстоятельства были ещё более неприятные.
  -Вы... ошиблись дверью! - произнесла Джилл и кисло улыбнулась.
  Вошедший в номер Кларенс Кессел медленно окинул взглядом комнату и увидел роскошный стул. Кларенс сделал знак Джорджу и тот поставил этот стул прямо напротив кресла, на котором сейчас сидела Джилл.
  -Добрый вечер, мисс Рейн, - галантно сказал Кларенс и сел на стул.
  Дорогие мази и новый крем помогли коже Джилл не побледнеть от испуга. Кессел назвал её настоящую фамилию, а это означало, что ситуация более чем скверная. Хотя это было уже понятно, когда телохранителя вошли в дверь.
  -Рейн? Вы что-то путаете! - с удивлением произнесла Джилл.
  -Я вас не оскорблял, мисс Рейн, прошу не оскорблять и меня! - всё ещё вежливо говорил Кларенс.
  Совсем недавно он мог бы просто придушить наглую дрянь, которая осмелилась украсть вещь, принадлежащую ему.
  -Может перестанете юлить и скажите всё как есть! - воскликнула Джилл, изображая гордое раздражение.
  Она даже попыталась возмущённо вскочить с кресла, но Эббот своей ручищей - шлагбаумом хлопнул Джилл по плечу, и та плюхнулась обратно в кресло. После такого дружественного прикосновения всё плечо начало болеть и Джилл показалось, что там остался синяк.
  -Мой телохранитель иногда бывает груб. Вы ведь не сердитесь на него? - поинтересовался Кларенс.
  -Нет. На дураков нельзя сердиться или обижаться.
  Услышав высказывание в свой адрес, Эббот размахнулся, намереваясь влепить пощёчину этой наглой девке, но Кессел жестом руки остановил своего нерадивого телохранителя.
  -Наше общество вас раздражает. Но если вы отдадите одну вещь, то мы незамедлительно оставим вас в покое.
  -Какую вещь?
  -Вот только не надо притворяться! Эту вещь вы украли у бедняги Гарсона в "Блю Фиш".
  -Я не знаю никакого Гарсона.
  Кларенс свободно держал себя в руках, но последняя фраза была произнесена им так, что был очевиден один факт - его терпении не бесконечно и эта игра в вежливость стала ему надоедать.
  -Возможно вы и не знали имени того глупца, который положил важную вещицу к себе в кошелёк, но это не имеет значения. Мы ведь друг друга поняли? - угрожающе, но спокойно поставил акцент Кессел.
  -А может, вы всё-таки что-то путаете?
  После этой фразы Джилл заметила, как пальцы Кларенса крепко сжали трость. Да, пожалуй она основательно начала выводить Кессела из себя.
  -Ну ладно, если вы не хотите по-хорошему отдать мне диск, то придётся прибегнуть к крайним мерам. Эббот (Кларенс перевёл взгляд на телохранителя)! Сломай ей правую руку! - хладнокровно распорядился Кессел.
  -Так вам нужен диск? Так бы сразу и сказали! - воскликнула Джилл, которая явно не хотела, чтобы ей сломали руку.
  Сделала она это очень вовремя, ведь Эббот уже собирался выполнить приказ, однако оживление Джилл заставило Кларенса остановить телохранителя.
  -Верните его! - сказал Кларенс командным тоном и протянул руку.
  -Я бы рада, но... - начала колебаться Джилл.
  -Но что?!
  "А я откуда знаю? Если я сейчас скажу ему, что диск потерян, то это будет последнее, что я сделаю. Да, ты серьёзно влипла, подруга! В этот раз можно и без головы остаться, если не случится чудо. Надо срочно что-то придумать! Что-то правдоподобное, но немного недосягаемое!" Все эти мысли быстро протекали в голове Джилл. К счастью, у Джилл в голове появилась одна идея. Произошло это ровно за секунду до того, как Кларенс потерял терпение и собирался дать приказ Эбботу.
  -Я бы рада, но у меня его сейчас нет. Видите ли, всё гораздо труднее, чем кажется на первый взгляд.
  Джилл всё это произнесла медленно, но чётко, чтобы у Кессела не сложилось впечатление, будто она всё придумывает.
  -Неужели вы думали, что я стану хранить его у себя?! - лукаво произнесла Джилл, подтвердив опасения Кларенса.
  В артистизме мисс Рейн было не занимать, потому что всё это она придумывала прямо на ходу, стараясь ничего не упускать. Она детально помнила этот день, но куда делся диск, Джилл так и не могла вспомнить. Она могла потерять его в любой момент, хотя самым запоминающимся был момент бегства из "Блю Фиш", когда она налетела на парня в бейсболке. Возможно, именно тогда диск и выпал, но подобрать его мог кто угодно. Однако этим парням необязательно было знать правду.
  -Где диск? Я спрашиваю в последний раз! - настойчиво сказал Кларенс и ударил тростью об пол.
  -Я отдала его на хранение своему парню.
  -Кто он такой? Где он живёт?
  -Полегче! Мы только недавно познакомились, и я мало его знаю, но он классный парень! Конечно, немного азартен, но ...
  -Неужели ты думаешь, что я поверю во всё это?
  -Вы мне не верить, и это ваше право. Если ваша обезьяна начнёт ломать мне руки, то это ничего не изменит! - настойчиво сказала Джилл и вскочила с кресла.
  У неё не было конкретного плана. Это был обычный блеф, сопровождаемый импровизацией. Слова сейчас были не самым главным козырем. Поступки и мотивация - вот что сейчас всё решало.
  -Если я умру, то вы даже ничего о нём не узнаете! Вы нашли меня - это похвально. Кстати, а как вам это удалось? - проговорила Джилл, прежде чем Эббот "усадил" её обратно на кресло.
  Кларенса удивила такая настойчивость и наглость, но он решил ответить на вопрос.
  -Ещё в ресторане ваше лицо мне показалось знакомым. Конечно, мы никогда не встречались лично, но в некоторых местах вы стали легендой.
  -Вы мне льстите, - кокетливо произнесла Джилл, понимая, что задуманная ей игра ещё не проиграна.
  -Отнюдь. Один человек смог установить вашу личность, а потом... Впрочем, вы и так всё понимаете, мисс Рейн. Мне и не хочется причинять вам боль, но вы просто не оставляете мне выбора.
  -Очень хорошо, что мы друг друга поняли. Извините, что не могу заказать вино с доставкой в номер! - игриво сказала Джилл и улыбнулась.
  Задуманная игра продолжалась. Кларенс начал терять бдительность, и нужно было вводить правила. Конечно, это был ещё больший риск, но это того стоил.
  -Моя смерть ничего вам не даст, потому что вы ничего не знаете о моём приятеле: как он выглядит, где появляется и что предпочитает делать.
  -Вот вы нам и поможете во всём этом разобраться.
  
  Сайкс спал и не видел снов. Эта способность была утрачена им уже давно. Никаких снов, никаких видений или даже обрывков образов и воспоминаний. Ничего. Только холодная тьма. Возможно, поэтому Сайкс Спайроу наяву вёл себя так, словно это был сон. Он хотел выбраться из реальности, но не знал как это сделать. Сейчас Сайкс открыл глаза. Он до сих пор находился в реальном мире, здесь, на "Норде". А поскольку безмолвие сменилось этим цветным сном, то ему нужно было подыграть. Сайкс медленно встал с дивана и направился на мостик. Алекс Дроу до сих пор сидел за ноутбуком и задумчиво поглядывал на синий экран (это было похоже на MS-DOS, хотя люди из двадцать шестого века и слов таких не знали).
  -Ну как дела? Что за хрень на этом диске? - поинтересовался Сайкс.
  -Если бы я знал, - ответил Алекс, не отрывая голову от экрана.
  Вообще, Алекс Дроу привык доводить начатое дело до конца. Компьютерным экспертом он не был, однако и новичком его было трудно назвать. Но чтобы разгадать все хитрости "Пчелы" нужны были более достоверные знания в этой области (хотя и в этом случае гарантировать удачу можно лишь на 50%).
  -Мне удалось обойти только первый уровень защиты.
  -И?
  -Ничего особенного. Несколько столбцов каких-то чисел.
  Сайкс решил лично во всём удостовериться и поэтому подошёл к экрану.
  2341215737,9673802847,1357924629,9637261093 и т.д. - эти числа ему ни о чём не говорили. Десятки цифр, которые должны что-то означать - ведь не напрасно этот диск был так сильно закодирован.
  -Как ты думаешь, что это такое?
  -А я откуда знаю! Возможно это какие-то коды или серийные номера.
  -Номера чего?
  Алекс Дроу не привык признавать поражение, однако сейчас он находился в затруднительном положении.
  -Цифры. Одни лишь цифры и больше ничего. Что же это может быть? - загадочно произнёс Дроу.
  -Это ты у меня спрашиваешь?
  -Болван. Это был риторический вопрос. Хотя подобная ситуация очень глупа. Моя жизнь просто пропитана разными цифрами, но чаще всего встречается 0.
  -Так мы снова на нуле? - удивился Сайкс и почесал затылок.
  -А когда было иначе? На нашем счёте сейчас также пустынно, как и на Тлайксе.
  -Если память мне не изменяет, то Тлайкс - это родная планета твоей бывшей жены.
  -Вот только не надо снова о грустном! - грозно сказал Алекс и грохнул кулаком по столу.
  Дроу очень не любил, когда кто-нибудь упоминал о его первой и последней женитьбе. Сайкс об этом знал, хотя никогда не был знаком с бывшей миссис Дроу.
  -Понятно. Но если речь зашла о Тлайксе, то может стоит заглянуть туда и подзаработать деньжат. Ты споёшь в каком-нибудь заведении или спляшешь, а я буду собирать деньги за вход! - рассудительно предложил Спайроу.
  -У меня есть идея получше. Я возьму консервный нож и немного подкорректирую твою черепную коробку. Потом я вытащу наружу твои мозги и продам их какому-нибудь филантропу, - ещё более рассудительно ответил Алекс.
  -А с чего ты взял, что их кто-нибудь купит?
  -Это ведь уникальный артефакт. Мозги принадлежали человеку, который умудрялся использовать их только на 1% из ста. Такое не каждый день увидишь.
  -Я в первый раз вижу, чтобы деньги так портили людей.
  -Нас портят не деньги, а их отсутствие.
  -А всё из-за того, что ты купил корабль в...
  -Если ещё раз ты мне об этом напомнишь, то я оторву твою тупую башку и выброшу её в открытый космос! И вообще, пока не появился ты, то у меня всё шло хорошо!
  -Вот только не надо всё сваливать на меня.
  -Если хочешь принести пользу, то слетай в банк и сними немного денег с нашего счёта.
  -На нашем счёте сейчас ветер гуляет. Разве ты этого не понимаешь?
  -Понимаю, но должно же было там хоть что-нибудь остаться.
  В последнее время Алекс старался экономить на всём: еде, воде, топливе, боеприпасах и т.д. Он надеялся, что это когда-нибудь принесёт свои плоды. Дроу вытащил из внутреннего кармана жилетки банковскую карту и метнул её в Сайкса, словно сюрикен. Спайроу поймал карту в тот самый момент, когда она должна была попасть ему в глаз.
  -Неужели ты доверишь карту мне? - с удивлением спросил он у Алекса.
  -Я бы тебе и использованную туалетную бумагу не доверил, но я лучше повешусь, чем снова повторю ту ошибку.
  -Какую ошибку?
  -Помнишь что произошло, когда я оставил тебя одного на корабле?!
  -Брось, просто мне пришлось так сделать.
  -Какого чёрта ты тогда улетел на Терранон? Я из-за тебя несколько дней просидел на Тлайксе!
  -Я не виноват. Блэк уже собирался объявить меня в розыск из-за того недоразумения.
  -Недоразумения? Недоразумение, это когда заказываешь кофе, а тебе приносят чай со льдом! Угон полицейского челнока - это преступление, а не недоразумение.
  -Это был единственный транспорт, который находился под рукой. Зато мы тогда получили довольно неплохую сумму.
  -55% этой суммы ушло на покрытие убытков, а 30% - стоимость залога.
  -Но ведь убытки нанёс не только я. Ты ведь тоже...
  -Хватит болтать! Если ты сейчас же не пойдёшь в банк, то я тебя выкину в открытый космос.
  
  Кларенс не казался Джилл простаком, но его нервы могли всё испортить, а это означало верную гибель. Да и сам план трещал по швам и мог рухнуть в любую минуту из-за какой-нибудь мелочи. Джилл быстренько оделась (до сих пор она была в халате, а теперь на ней была тёмно-красная кофточка, которая была застёгнута так, что скрывала её грудь и короткие светлые шорты, но самым удивительным элементом её одежды были белые сапожки без каблуков и с застёжками), после чего громилы Кессела вывели её из отеля и буквально швырнули на заднее сидение автомобиля Кларенса. Пока Джордж вёл машину, Кессел молча сидел и докуривал свою сигару. За всю дорогу до главного офиса он не произнёс ни слова, что немного взволновало Джилл. Люди в подобных ситуациях должны задавать уточняющие вопросы, а не молчать. Однако всё стало проясняться, когда машина остановилась рядом с высоким зданием. Это был главный офис Кларенса Кессела на Терраноне. Получить работу в таком респектабельном месте было большой удачей, о которой многие карьеристы могли только мечтать.
  -И зачем вы меня сюда привели? - с недоумением спросила Джилл у телохранителей.
  -Чтобы вы помогли нам! - сказал Кессел.
  Вся честная компания отправилась в кабинет Кларенса, где сам Кессел сразу же проследовал к своему столу и включил компьютер. Потом он начал что-то искать в своих базах данных, но Джилл не смогла ничего разглядеть, потому что Эббот не подпускал её к компьютеру.
  -Мне нужно знать о приметах вашего друга, - произнёс Кларенс и уступил место Джилл.
  На этом компьютере был установлен аналог одной полицейской программы. С её помощью полицейские составляли точный портрет преступника, исходя из показаний свидетелей (в данном случае, это был точный портрет, а не фоторобот). В этот момент Джилл поняла, каким образом Кларенсу удалось её так быстро отыскать. Скорее всего он запомнил её приметы ещё в ресторане, а потом составил портрет, который отправил нужным людям.
  -Мне нужно увидеть лицо этого человека, но если вы попытаетесь сделать что-нибудь от себя...
  Кларенс не договорил. Вместо этого он лишь кивнул головой в сторону телохранителей. Эббот улыбнулся и начал демонстративно встряхивать руки и разминать кулаки. Подобный угрожающий жест был довольно убедительным, и поэтому Джилл быстро принялась за работу. Она быстро напрягла свою память и постаралась вспомнить все черты лица Сайкса. Её не очень волновало, что она впутывает в эту историю незнакомого и совершенно непричастного ко всем этим делам человека. Сначала надо пытаться спасти свою шкуру, а потом, возможно, чем-то удастся помочь и этому бедолаге. Джилл составляла портрет и представляла то изумление на лице этого парня, когда Кларенс со своими громилами также бесцеремонно ворвутся к нему в дом и начнут выбивать из него правду. Если парень действительно подобрал диск, то он непременно отдаст его Кесселу, а если нет, то на его жизни можно будет ставить крест. То же самое можно будет потом сделать и на его могиле.
  -Это он, - закончила работу Джилл.
  Кларенс посмотрел на экран и его лицо просияло. Подобное можно увидеть в фильмах. Это был взгляд гения зла, который предвкушает победу над целым миром.
  -Отлично. Теперь в вас нет никакой необходимости, - вынес приговор Кларенс.
  Эббот достал пистолет и прикрутил к нему глушитель. Этого Джилл и опасалась. Она понимала, что роет себе могилу, составляя этот чёртов портрет. Отказаться от этого было нельзя - иначе смерть. Но теперь, когда портрет готов, Кларенс и сам сможет установить личность этого человека. Скверно. Очень скверно.
  -Только не здесь. Найдите какой-нибудь тёмный угол на улице и вышибите ей мозги.
  -Подождите! Не надо делать этого! - запротестовала Джилл, ощущая всю шаткость своего положения.
  -Почему? - поинтересовался Кессел, который для себя уже всё решил.
  -Это неправильно!
  -Какие глупости. Уберите её немедленно!
  Эббот уже протянул к Джилл свои руки, как она вдруг схватила ближайший стул и врезала им по башке телохранителю. А потом ещё раз. Но стоило только рвануть к двери, как Джордж перекрыл ей дорогу. В его руках пока не было пистолета, но от этого лучше не становилось.
  -Я ваш последний шанс, мистер Кессел! - вновь попробовала заговорить Джилл.
  -Сильно в этом сомневаюсь! - последовал чёткий ответ.
  -То что вы задумали может занять какое-то время, а его уже не будет на Терраноне.
  -С чего вы это взяли?
  -Он собирался улететь на... Тлайкс!
  -На Тлайкс? Это шутка?! - рассмеялся Кларенс.
  -Смейтесь, пока есть такая возможность, а без меня вам будет трудно его отыскать.
  Джорджу надоело слушать все эти заумные речи, и поэтому он схватил Джилл и уже собирался вывести её за дверь.
  -Запомните мои слова! - что есть сил прокричала Джилл.
  Джордж неожиданно остановился, увидев замешательство на лице своего босса. Кларенс действительно сейчас растерялся. Он не собирался оставлять Джилл в живых ещё с самого начала, однако она успела посеять в нём некоторые сомнения. А что если этот парень действительно сбежит с планеты? Тлайкс - довольно маленькая планета, но там можно хорошо спрятаться. При таком раскладе можно потерять большие деньги.
  -Подожди! - внезапно окрикнул Джорджа Кларенс, прежде чем тот успел закрыть дверь.
  Телохранитель остановился и замер на месте, но Джилл не освободил из своих цепких рук.
  -Что тебе всё-таки известно? - произнёс Кларенс, вытащив сигару изо рта.
  -Если мой приятель в ближайшее время не появится в каком-нибудь банке, то можете лично пристрелить меня, а потом подвесить на какой-нибудь бельевой верёвке! - очень уверенно сказала Джилл и изо всех сил наступила Джорджу на ноги.
  Телохранитель сжал зубы и едва не закричал. В таком состоянии Джилл смогла освободиться из его рук, но вместо того чтобы бежать, она подошла к столу и села напротив Кларенса.
  -Довольно смелый ход, - с уважением произнёс Кессел.
  Джилл не была уверена, что Сайкс сможет взломать защиту той программы, но сейчас нельзя было показывать врагам неуверенность. В конце концов, он может прийти в банк по какой-нибудь другой причине. Скорее всего Кларенс подумал что-то похожее, ведь именно поэтому он извлёк из под стола вещь, которую Джилл сначала приняла за чемодан. Но при ближайшем рассмотрении этот чемодан оказался видеофоном.
  -Добрый день. Как поживаете, мистер Кессел? - произнёс мрачный голос.
  -Спасибо, хорошо. Чарльз, ты ведь помнишь, что любой долг надо возвращать? Ну так вот, сейчас мне нужна твоя помощь в одном очень деликатном деле.
  Говорящий с Кесселом человек ничего не ответил и на какое-то время здесь воцарилось молчание, которое можно было трактовать по-разному. Однако в интересах Джилл было необходимо, чтобы этот Чарльз не отказал Кесселу, ведь от этого зависел дальнейший исход событий, разумеется, полезный для неё и для Кларенса, но это до поры до времени.
  -Чем я могу вам помочь? - подал голос Чарльз, после сорока секунд молчания.
  -Если в банке появиться этот человек (Кларенс повернул экран монитора так, что Чарльз мог разглядеть портрет Сайкса), то сделай всё возможное, чтобы он оттуда не уходил до тех пор, пока я не приеду.
  -Нужный вам парень сейчас открыл дверь и идёт прямо к Синтии.
  -Делай что хочешь, но задержи его до моего приезда! - прокричал Кларенс, отключая видеофон.
  Это был 1 шанс из десяти, и поэтому нельзя было медлить. Джилл не смогла сдержать и улыбнулась. Всё оказалось не таким страшным.
  -Я поеду с вами. В конце концов, ведь это мой парень, - сделала она новый ход.
  Кларенс не очень внимательно слушал её, потому что его мысли сейчас были в другом месте. Он просто слабо кивнул, а потом вышел из кабинета. Эббот хотел схватить Джилл и последовать за своим боссом, однако та опередила его.
  -Убери свои грязные руки! - сказала она спокойно и без истерик, а потом изо всех сил нанесла удар ногой прямо между ног. Лицо телохранителя сначала стало красным, потом фиолетовым, и наконец, он схватился за ушибленное место, стараясь не охать.
  -Тебя это тоже касается! - пригрозила Джилл Джорджу, а потом вышла из кабинета и отправилась догонять Кларенса.
  
  -Добрый день сэр, чем я могу вам помочь? - вежливо спросила Синтия у Сайкса.
  -Я хотел бы снять наличные с банковского счёта. Номер счёта - 9182736457Z.
  -Подождите немного. Мне надо всё проверить.
  Синтия начала что-то рассматривать на мониторе своего компьютера, но в этот момент к ней подошёл какой-то мужчина и что-то прошептал ей на ухо.
  -Извините, но вам придётся немного подождать, - сказала она с виноватым видом.
  -Какие-то проблемы со счётом?
  -Нет, просто... компьютер немного барахлит! - только и успела выдумать работница.
  Сайкс сразу понял, что здесь что-то не так, однако он не стал выяснять отношения. Спайроу отошёл в сторону и прислонился к ближайшей стене. Его немигающий взгляд был устремлён на циферблат новых часов, которые располагались прямо над выходом. А Синтия изобразила задумчивость и продолжила работу над проблемами Сайкса. Секундная стрелка перебегала от одной цифры к другой, отсчитывая второй полный круг, за которым следовал третий и т.д. Синтия украдкой посматривала на странного клиента, стараясь особо не привлекать внимания. Уже прошло несколько минут, а Спайроу даже не моргнул. Обеспокоенная этим, Синтия подозвала Чарльза.
  -Странный парень. Он вообще жив? - проговорила она, поглядывая на Сайкса.
  Спайроу будто прочёл её мысли, потому что в этот момент он повернул голову вправо и подмигнул Синтии, от чего работница вздрогнула и схватилась за сердце, а Чарльз лишь усмехнулся. Однако его лицо сразу же стало серьёзным, когда в банк вошёл Кларенс. С мистером Кесселом находились два тугодума-телохранителя и красивая молодая женщина. Тогда Чарльз перевёл взгляд на Синтию, которая совсем не понимала правил этой молчаливой игры.
  -Чего ты медлишь? Не видишь, молодой человек уже и так заждался! - заявил Чарльз во всеуслышание, а потом поспешил вернуться на своё рабочее место.
  К счастью, Синтия поняла смысл последней фразы и поэтому закончила симуляцию и подошла к Сайксу.
  -На вашем счёту сейчас находится 347 дакейров. Вы хотите забрать эти деньги? - вежливо и с улыбкой поинтересовалась она.
  -Пожалуй, - последовал однозначный ответ.
  После этих слов Синтия куда-то ушла, однако вскоре вернулась, держа в руках несколько новых купюр и две серебряные монеты, а также чек.
  -Возьмите. И спасибо что воспользовались нашими услугами! - сказала она и протянула деньги Сайксу.
  Спайроу лишь кивнул в ответ, но прежде чем взять деньги, он на них внимательно посмотрел. Нет, он не усомнился в том, что все купюры настоящие, однако от осознания другого фактора стало очень тоскливо. Если приобрести самую дешёвую еду, то в принципе, можно продержаться несколько дней, а вот потом придёт голод. Сайксу и раньше приходилось голодать, и это было не самое приятное ощущение. Он взял деньги, положил их в карман и отправился к главному входу.
  
  Кларенс видел всё это, однако подобные действия он расценил иначе.
  -Сукин сын! Взломал таки защиту, а теперь уносит мои деньги! - проговорил Кларенс, лицо которого начало краснеть от гнева.
  Однако лица его телохранителей преобразились гораздо быстрее.
  -Это он! - воскликнул Джордж, постукивая кулаком по ладони.
  -Как, вы знакомы? - удивлённо выпалила Джилл, опасаясь, что её обман вот-вот раскроется.
  Телохранитель ничего не ответил, а лишь начал нервно постукивать зубами. Он уже собирался пойти навстречу негодяю, который его хорошенько отделал, однако прежде чем Джордж сделал шаг вперёд, Кларенс остановил его.
  -Нет. Только не здесь и не сейчас. Подожди немного, - проговорил Кларенс успокаивающим тоном, который положительно подействовал на Джорджа.
  Сайкс не обращал внимания за четырьмя парами глаз, которые сейчас так и сверлили его. Когда Спайроу вышел из банка, то вся четвёрка сразу же устремилась за ним. Как только они отошли от банка на значительное расстояние, Джилл заехала локтём Джорджу по носу, а потом бросилась бежать. Эббот попытался схватить её за руку, но со своей неуклюжей реакцией ему это не удалось. Когда Джилл забежала в переулок, то Эббот достал пистолет и вопросительно посмотрел на своего хозяина.
  -Догони её и прикончи, а парня притащи живым! - распорядился Кларенс и направился к своей машине.
  К тому моменту Джорджу благополучно вправил нос и устремился в переулок, обгоняя Эббота. Амбал не знал, кого ему хочется грохнуть больше: эту клептоманку или же молокососа, из-за которого он чуть не угодил за решётку. Сайкс же не обращал внимания на суету, творящуюся за спиной, и просто шёл вперёд, держа руки в карманах. Переулок это был не самый опрятный: помимо переполненного большого мусорного контейнера, здесь стояло два мусорных бака, которые были практически пусты. Хотя район и казался очень благоустроенным, переулки здесь быстро превращались в настоящие помойки. Жители блочных домов частенько выкидывали мусор прямо в окно, и только жители первого этажа спокойно открывали окно и ссыпали отходы в открытый контейнер. Бригада мусорщиков, получавшая приличный оклад, умудрялась быстренько очищать переулок, раскидав мусор по бакам и в контейнер, поэтому сейчас здесь и было чисто, если не брать в расчёт бутылку из-под дорого коньяка, лежащую возле открытого контейнера. Как только Спайроу подобрал бутылку и ловко закинул её в контейнер, то на него налетела запыхавшаяся Джилл, и которая едва не сбила Сайкса с ног.
  -Пожалуйста, помогите! За мной гонятся какие-то подонки! - как можно испуганнее проговорила Джилл, схватив Сайкса за плечи.
  Спайроу не растерялся. Сняв с мусорного бака железную крышку, он подошёл к углу дома. Когда из-за угла выбежал Эббот, держащий пистолет в вытянутой руке, Сайкс резко заехал ему железной крышкой по морде, а когда амбал рухнул, сразу же подобрал его оружие.
  -Массовое бегство обезьян из зоопарка. Мы раньше встречались? - уточнил Сайкс, разглядывая валяющегося на земле телохранителя.
  На подоспевшего к назревающей заварушке Джорджа, Спайроу сразу же направил пистолет, после чего довольно настойчиво приказ обоим громилам забраться в мусорный контейнер. Когда амбалы нехотя выполнили это требование, Сайкс захлопнул крышку и поставил её на задвижку. Джилл сразу же бросилась Сайксу на шею.
  -Большое вам спасибо! Я не знаю, чего эти типы хотели, но вы меня просто спасли! - начала причитать она.
  -Так уж вышло, - пожал плечами Сайкс, которому реакция спасённой девушки показалась немного наигранной.
  
  То время, когда поступки Сайкса удивляли Алекса давно прошли. Отправленный за едой Спайроу вернулся без еды, но зато притащил с собой какую-то роковую красотку, которая буквально вешалась Сайксу на шею, называя его рыцарем в сияющих доспехах.
  -И если бы не он, то исход был бы другим! - закончила Джилл приукрашенный рассказ.
  -Всё так и было? - спросил Алекс недоверчиво.
  -Практически. Но, по-моему, их было не пятеро. Кстати, ты был прав насчёт денег - кое-что всё же осталось.
  -Я так и думал. А где же собственно пакеты, заполненные разнообразными продуктами?
  -Упс. Я собирался купить еды, но эта мысль у меня как-то вылетела из головы.
  Алекс хлопнул себя ладонью по лбу.
  -Лучше бы у тебя из головы вылетела пуля. Тогда бы моя жизнь стала намного проще.
  -Но зато менее интереснее.
  Кулак Алекса прошёл мимо лица Сайкса и врезался в железную стену за спиной Спайроу.
  -Слушай меня, внимательно, Сайкс, и запоминай...
  -Да ладно, я итак всё понял. Уже иду.
  Алекс удовлетворённо кивнул и направился на мостик, а Сайкс залез обратно в челнок.
  -Он всегда такой дружелюбный? - спросила у Сайкса Джилл, глядя вслед уходящему Алексу.
  -Не бери в голову, - ответил Спайроу и залезая в кабину челнока.
  -Постой, ты куда?
  -Я скоро вернусь. Добегу до какого-нибудь фаст-фуда и обратно.
  Как только челнок Сайкса покинул "Норд", в голове у Джилл родилась безумная затея. Дойдя до мостика и обнаружив, что Алекса здесь нет, Джилл обнаружила именно то, что искала - видеофон. Собирая информацию о своей жертве для подстраховки, необходимо знать многое. Например, адрес канала связи. Предварительно посмотрев по сторонам, Джилл включила аппарат и нашла необходимый канал.
  -Либо ты крайне смелая, либо до безумия глупая! - сказал её собеседник по ту сторону экрана.
  -Я понимаю, что причина вам неудобства, мистер Кессел, но я хочу всё исправить! - решительно заявила Джилл.
  Кларенсу стоило отдать должное - он был крайне удивлён, но внешне остался невозмутим.
  -Нужного вам человека зовут Сайкс. Если прямо сейчас отправите своих горилл прочёсывать фаст-фуды, есть шанс его схватить. Если диска при нём не окажется, свяжитесь по этому каналу с его другом. Его зовут Алекс.
  -И ты думаешь, что я поверю тебе на слово?
  -Не обязательно верить - достаточно лишь проверить! - ответила Джилл и сбросила сигнал.
  Сдавая Сайкса Кларенсу и его гориллам, Джилл намеревалась выйти из игры, давая возможность другим доиграть до конца эту партию. Делая охотников за головами невольными участниками последней аферы, Джилл специально сталкивала стороны лбами, намереваясь смыться как можно дальше, пока конфликт не будет разрешён в пользу одной из сторон. Даже если диск был у Сайкса, Кларенс не станет сильно рисковать и попытается добраться до Алекса, чтобы устранить ещё одного свидетеля. Поскольку ещё одним нежелательным свидетелем была сама Джилл, она планировала на какое-то время залечь на дно. Отключив видеофон, Джилл спешно покинула мостик, не желая сталкиваться с хозяином корабля. Но стоило ей только отойти подойти к двери, как внезапно появившийся Алекс преградил ей дорогу.
  -Заблудилась? - вежливо поинтересовался он, продолжая стоять в проёме.
  -Да. Сайкс улетел без меня, и вот, я решила пока здесь побродить, немного освоиться, так сказать.
  Алекс кивнул с пониманием, после чего засунул руку в карман.
  -Скажу честно - у меня редко получается находить с женщинами общий язык. Но я знаю, что вы любите разные побрякушки.
  -Ну да, некоторым из нас нравятся украшения, - ответила Джилл, не понимая, к чему клонит её собеседник.
  И тогда Алекс вытащил из кармана наручники, и на его лице появилась недобрая усмешка.
  -Не желаешь примерить?
  
  Вряд ли на всём Терраноне существовал хотя - бы один любитель дешёвой пищи, который не знал бы парня по имени Кевин. Это проныра, готовый броситься наутёк, а потом сменить имя, документы, пол, возраста и т.д., лишь бы его потом не нашли. Ему это хорошо удавалось, особенно если учитывать тот факт, что кое-кто готов был содрать с него шкуру. Тем не менее, это не мешало Кевину появляться со своей тележкой возле какого-нибудь фаст - фуда и предлагать свои услуги тем, кто не хочет стоять в длинных очередях. Если появлялась полиция, Кевин сразу же нырял под тележку и ждал, пока патрульному надоест ждать продавца. Вообще, постоянных клиентов у Кевина не было, если не считать одного чудака по имени Сайкс Спайроу и нескольких обкуренных растаманов, для которых у Кевина кое-что было припасено.
  -Привет, Кевин! - послышалось из-за спины продавца.
  Когда кто-то похлопал Кевина по плечу, то он чуть не подпрыгнул на месте. Когда он обернулся, то увидел, что это был Сайкс.
  -Никогда так больше не подкрадывайся! - предупредил Сайкса Кевин, а потом перевёл дух.
  -А в чём проблема?
  -Не твоё это дело, Спайроу. И вообще, какого хрена ты ко мне припёрся?! - вспылил Кевин.
  Вообще, в данной ситуации выражение "ко мне" было совсем неуместно, ведь оба они сейчас стояли на улице, а не в каком-нибудь здании. Сайкс это прекрасно понимал и хотел сказать Кевину, что эту улицу пока не назвали в его честь, но ему на глаза неожиданно попалась парочка громил - дебилов, которым он врезал возле банка. Эббот и Джордж проезжали мимо, разыскивая Сайкса. Он находился где-то в этом районе, поэтому когда Эббот увидел Спайроу, то он резко нажал на тормоза, от чего Джордж чуть не пробил своим лбом лобовое стекло. Как только они вылезли из машины, Сайкс азартно улыбнулся и начал разминать пальцы.
  -Кажется, эта парочка на меня запала. Кстати, пока я не забыл, дай мне две порции твоей лапши!
  Кевин понимал, что сейчас начнётся мордобой, поэтому решил здесь не задерживаться. Достав две упаковки с лапшой, он сразу спрятал переданные Сайксом деньги за пазуху, а потом побежал прятаться за угол ближайшего дома. Однако сразу же вспомнил, что совершил ошибку.
  -Спайроу, стой! Не ешь это! - прокричал Кевин, однако уже было поздно.
  Стоило Кевину отдать охотнику за головами лапшу, тот сразу же вскрыл упаковку и мигом вывалил в рот всё её содержимое. Громилы, пришедшие по его душу, даже остановились, удивившись что он за один присест съел упаковку лапши.
  -Теперь я полон энергии и готов колотить вас снова и снова. Подходите, если в штаны не наложили! - самоуверенно начал говорить Спайроу, готовясь к драке.
  Эббот что-то гневно прорычал, однако Сайкс не дослушал его фразу и сразу ринулся на телохранителя. Однако стоило охотнику за головами сделать всего один шаг, как перед глазами всё поплыло, а в голове заиграла какая-то дурацкая музыка. Неожиданно всё вокруг заблестело, а Джордж и Эббот превратились в каких-то рогатых демонов, которые по-звериному рычали. Сайкс в недоумении хотел почесать затылок и неожиданно заметил, что его рука покрыта чешуёй. Глядя на шатающегося охотника за головами, взгляд которого нельзя было назвать сфокусированным, телохранители переглянулись и пожали плечами.
  -Он что, под кайфом? - предположил Эббот.
  Ответ знал лишь один Кевин, стоящий за углом и дома и с тревогой наблюдающий за происходящим. В лапше, которую он по ошибке дал Сайксу, Кевин подмешал травки, а также сильные психотропные препараты. Подобный заказ сделала парочка молодых растаманов. Подобную вещь ещё никто не назвал наркотиком, но сейчас, глядя на Сайкса, Кевин понимал, что эта вещь - самый убойный галлюциноген.
  -Я же сказал не ешь! - тихо и виновато пробормотал Кевин, понимая, что Спайроу его уже не слышит.
  
  Лицо девушки, которую спас Сайкс, показалось Алексу до боли знакомым. После того, как Сайкс улетел, Дроу вернулся в кают-компанию, пытаясь вспомнить где же раньше видел лицо новой знакомой. Порывшись в базе данных разыскиваемых на Терраноне преступников Алекс не нашёл никого похоже, после чего решил проверить как обстоят дела в других колониях. Немного терпении - и вуяля - на мониторе появилась знакомая фотография. Его новую знакомую звали Джилл Рейн, и власти Актарона объявили награду за её поимку. Алекс не стал ломать голову над тем, как Джилл оказалась в обществе Сайкса, а сразу же отправился на её поиски. Приковав её наручниками к турнику в спортивной комнате, Алекс вернулся обратно в кают-компанию. Его главной работой сейчас был взлом "Пчелы". Потратив пару часов и ничего не добившись, Дроу хотел проведать узницу, но сначала собирался связаться с Сайксом. Дойдя до мостик, Алекс обнаружил что кто-то пытается с ним связаться через видеофон.
  -Да кто там ещё? - недовольно выругнулся Алекс и посмотрел на экран.
  На первом плане он увидел немолодого человека, лицо которого ему показалось немного знакомым.
  -Здравствуйте, мистер Дроу, - поприветствовал его Кларенс.
  -Привет, мистер... Короче, чем обязан?
  У Алекса не было ни времени, ни сил на приветствие. Работа с этим чёртовым мини-диском не продвинулась на ни дюйм, а к тому же он ещё был и голоден.
  -Тогда стоит перейти прямо к делу. Ваш напарник сейчас находится у меня и если вы...
  -А он купил какой-нибудь еды? - неожиданно спросил Алекс.
  Кларенс запнулся и на время остолбенел. Такого вопроса он совсем не ожидал, ведь в таких случаях обычно задают совсем другие вопросы.
  -Ну... вообще-то, нет, но...
  -Тогда можете пристрелить его, но сначала врежьте посильнее и скажите, что это от меня! - раздражённо ответил Алекс и сбросил сигнал.
  Ему удавалось держать себя в руках, но голод сказывался на Дроу крайне негативно. Во время разговора с Кларенсом охотник не блефовал, потому что если бы Сайкс Спайроу, этот недоделанный идиот, сейчас оказался здесь, то Алекс сам бы его убил собственными руками. Вот и сейчас он пропал на несколько часов и предпочёл вклиниться в какую-то передрягу, а не принести еду голодному напарнику. Однако Алекс был не настолько голоден, чтобы не замечать главного. Роковая красотка, которая сейчас была его пленницей, знала куда больше, чем казалось на первый взгляд. Ещё до её появления на этом корабле начал назревать конфликт, начало которому положил его тупой напарник, а эта бестия во всей этой истории играет какую-то особую роль. Осознав всё это, Алекс сначала пожалел, что отключил видеофон, однако звонившему явно было что-то очень нужно, а это значит, что новый сигнал не заставит себя ждать долго (он и не заставил - прошло лишь 43 секунды).
  -Боюсь, вы недооцениваете всю серьёзность ситуации, - сказал Кессел более настойчиво. - Ведь вы не хотите, чтобы ваш напарник погиб?
  -Это спорный вопрос, однако, стоит узнать вашу точку зрения! - ответил Алекс, всматриваясь в лицо собеседника.
  Дроу это лицо показалось знакомым, однако он не мог сразу вспомнить имени человека, который захватил в плен его пустоголового напарника. Не трудно было догадаться, что это был какой-то богатый и влиятельный человек. Но зачем какому-то богачу понадобился такой недоумок как Сайкс Спайроу?
  -Я знаю, что диск находится у вас, мистер Дроу. Если я получу его, то вы получите назад своего напарника, - сказал Кларенс, мигом подтвердив подозрения Алекса.
  -Согласен, но только есть одна проблема.
  -Неужели?
  -У меня барахлит навигационный компьютер, и починить его в ближайшее время не получится. Если вам нужен этот чёртов диск, то приходите сюда.
  -Идёт, - на удивление быстро ответил Кларенс, после чего Алекс отключил видеофон.
  Такой быстрый ответ заставил Дроу о многом задуматься. Во-первых, откуда этот человек узнал... Если только ему кто-нибудь не рассказал, и охотник за головами сразу же проверил сообщения. Оказалось, что совсем недавно кто-то воспользовался его видеофоном.
  
  Встреча с Алексом Дроу должна была произойти на орбите Терранона. Поскольку охотник за головами не собирался покидать свой корабль, то встреча заинтересованных лиц должна была пройти на его борту. Именно этого и добивался Кларенс. Помимо Кессела и Сайкса, на корабле разместился особый отряд вооружённый головорезов, целью которых было обыск корабля Дроу и уничтожение всех потенциальных свидетелей. Сайкс сейчас либо спал, либо только делал вид, что спит, хотя Кларенса это совсем не волновало. Ему не терпелось избавиться от парочки охотников за головами, которые в будущем могли принести ему огромные неприятности. Обмен был лишь отвлекающим маневром, в то время как головорезы будут обыскивать все отсеки корабля. Единственное, чего не понимал Кессел, так это мотивы поступков Джилл. Впрочем, это не помешало ему отдать приказ своим людям разыскать рыжую бестия в первую очередь и открыть огонь на поражение.
  
  Алекс совершил серьёзную ошибку, предоставив Джилл самой себе, потому что даже будучи закованной в наручники, она могла и дальше создавать новые трудности. Дотянувшись левой рукой от головы и выдернув из волос маленькую шпильку, Джилл вскрыла замок и освободилась. Сперва она думала бежать отсюда как можно скорее, но подумав немного, решили какое-то время приглядывать за Алексом и за ситуацией в целом. Дроу не смог взломать защиту на диске - в этом не было ничего удивительного, однако подслушав разговор охотника за головами с Кларенсом, Джилл поняла, что всё идёт как надо. Как только Алекс вернулся в спортивный зал, то Джилл к тому моменту успела вновь приковать себя к турнику и сделать вид, что за это время ничего не произошло.
  -Привет, - коротко бросила Джилл, ехидно улыбаясь. - Я уже начала скучать.
  -Поверь, Джилл, скучать не придётся.
  "Чёрт! Сначала Кларенс, а теперь ещё и этот верзила. Что-то им слишком быстро удаётся узнать моё настоящее имя".
  -Дурная слава опережает тебя, Джилл Рейн. - Говорил Алекс, прислонившись к стенке. - Власти Актарона назначили награду за твою поимку. Назови мне хотя - бы одну причину, по которой я не должен тебя сдавать?
  -Назревает крупное дельце и я могу взять тебя в долю, - ответила Джилл, немного подумав.
  -Не всё можно купить, дорогуша. - Алекс отошёл от стенки и начал медленно подходить к своей пленнице. - По моему кораблю спокойно разгуливает знаменитая воровка, в то время как моего напарника схватил какой-то местный делец. Как ты думаешь, что из перечисленного мне не нравится в большей степени?
  -"Какого-то дельца" зовут Кларенс Кессел. Дорогая ему вещица попала не в те руки, и он просто хочет её вернуть.
  -Что такого важного на этом диске?
  По лицу Джилл была заметно, что её раздирают внутренние противоречия. Она понимала, что ситуация бесповоротно вышла из-под контроля, но всё ещё надеялась извлечь выгоду. Уже не в первый раз Джилл Рейн попадала в неприятности, которые ложись тяжким грузом на плечи других, порой даже совсем незнакомых людей, однако умудрялась находить выход из любой передряги. Взвесив все "за" и "против", Джилл решила всё же рассказать о содержимом диска.
  -Об этом диске я узнала совершенно случайно, - начала рассказ Джилл, глядя в глаза своему собеседнику. - Кларенс заключил невыгодную сделку, в результате которой десятки миллионов отошли его конкурентам. Кессел по своей натуре бизнесмен, но это была его первая крупная неудача, с которой Кларенс не собирался мириться. Вырученные деньги была разделены и положены на лицевые счета, номера которых и записана на диске. Правда, что получить эти деньги не достаточно знать лишь номера счетов.
  -Продолжай, - хмуро проговорил Алекс, понимая, что случайно оказался пешкой в чужой игре.
  -Кларенс собирался тайно выкупить диск, а потом взломать защиту, но диск пропал.
  -Диск не пропал - ты его украла, - произнёс Алекс тоном государственного обвинителя.
  -Украла краденое у зажравшегося стареющего засранца, у которого денег больше, чем песка на Тлайксе. Что в этом плохого?
  -Плохо то, что я и Сайкс ко всей это истории не имеем никакого отношения, а теперь вынуждены выпутываться.
  -Что-нибудь придумаете, - цинично усмехнулась Джилл. - Ты я вижу головастый, а значит не пропадёшь.
  -Допустим. Что же ты собиралась делать с диском? Хотела взломать защиту?
  -Мне бы всё равно это не удалось. Я собиралась вернуть диск владельцам денег, предварительно рассказав о задумке Кларенса. Не задаром, разумеется.
  Теперь, когда ситуация полностью прояснилась, Алекс понял чем ему всё это грозит. Кларенсу Кесселу нужно не только заполучить диск, но и прикончить всех тех, в чьи руки он попал. Сайкс скорее всего ещё жив, ведь он нужен Кларенсу для обмена, однако сама сделка закончится гибелью охотников за головами.
  -С тобой я разберусь позже, - бросил Алекс на прощание и вышел из зала.
  Как только он исчез из виду, Джилл выждала несколько минут, а потом сняла наручники и выскользнула в коридор. Поскольку Алекс Дроу узнал от неё всё необходимое и не собирался в скором времени возвращаться, Джилл решила, что наступил благоприятный момент для побега. Добравшись до челноков, она забралась в один из них, дожидаясь прибытия Кларенса. Услышав разговор между Алексом и Кларенсом, Джилл поняла, что Кессел скорее всего уже в пути. Джилл могла покинуть "Норд" в любой момент, т.к. шлюз опознавал данный челнок как "свой", после чего автоматически открывался. Однако в подобном случае бегство не осталось бы незамеченным, поэтому Джилл решила дождаться момента, когда шлюз откроется, чтобы впустить Кларенса. Ожидая этого момента, Джилл откровенно скучала и уже готова была отрубиться, но как только загорелась зелёная лампочка и шлюз начал открываться, сонливость как рукой сняло. Активировав режим "Стелс", Джилл пропустила корабль Кларенса, после чего успела вылететь в космос за пару секунд до того, как шлюз закрылся. Отлетая от "Норда" на безопасное расстояние Джилл подвела неутешительные итоги. Увы, с диском пришлось расстаться, однако жизнь была дороже любых денег. Кларенс собирался прикончить охотников за головами, но и Дроу определённо что-то задумал. И хотя Джилл в основном было всё равно, симпатия её оставалась на стороне Алекса.
  
  Зная о том, что Кларенс прибыл, Алекс первым делом активировал датчики движения.
  -Почему меня это не удивляет, - проговорил Алекс, глядя на маячащие на экране красные точки.
  Две точки направлялись прямиком к мостику, в то время как все остальные рассредоточились по кораблю. Кессел повёл себя именно так, как и ожидал Алекс, потому Дроу запустил на главной панели таймер, поставив его на 2 минуты. Как только железная дверь раскрылась, Алекс повернулся к панели спиной. В отсек зашёл Кларенс, ведя перед собой Сайкса, руки и рот которого были замотаны клейкой лентой.
  "Естественно. Ты ведь не хочешь, чтобы Сайкс рассказал о твоих людях"! - подумал Алекс.
  -Знаете, мистер Дроу, у меня выдался крайне неприятный день. Давайте покончим с формальностями и поставим все точки над "и".
  -Я хочу этого, не меньше вашего, - ответил Алекс украдкой бросив взгляд на панель.
  Кларенс своей тростью толкнул Сайкса вперёд, а Алекс вытащил из кармана диск. Как только Сайкс освободился от клейкой ленты, Кессел достал пистолет и направил его на Алекса.
  -Это ловушка! - запоздало проговорил Спайроу.
  -В другой ситуации, я бы посочувствовал вашей недальновидности, но сейчас у меня на это нет времени. Давайте диск! - сказал Кларенс и протянул руку.
  -Не всё решается спонтанно. Мой утренний проигрыш был случайностью. - Сказал Алекс Сайксу, после чего перевёл взгляд на Кларенса. - Вы любите играть в шахматы, мистер Кессел?
  -Какое это сейчас имеет значения?
  Ответом ему послужила внезапно замигавшая над дверью красная лампочка и раздавшаяся оглушительная сирена.
  -Даже если у противника больше фигур, это не имеет значения. Разделив короля и его защитников, можно закончить партию.
  В этот момент автоматические двери захлопнулись, а все панели, кроме главной, потухли, как и освещение. Все системы корабля были отключены.
  -Шах и мат, - довольно проговорил Алекс, убирая диск в карман.
  Кларенс было метнулся к дверям, но те не открылись, а попытки что-либо сделать вручную ни к чему не привели.
  -Что ты сделал? - прорычал Кессел.
  -Вырубил все системы, закрыл все двери. Никто не войдёт на корабль и никто его не покинет.
  -Отмени всё! - приказал Кессел, угрожая Алексу оружием.
  -Чтобы твои головорезы пришли сюда и прикончили меня?
  -Отмени! - вновь повторил Кларенс, нервно размахивая рукой.
  -Ну давай, пристрели нас обоих! - усмехнулся Алекс, прекрасно зная, что Кессел этого не сделает. - Если сделаешь это, то этот мостик станет твоей могилой. Я знаю код отмены, но я введу его только на своих условиях.
  Всё ещё не веря в очередную неудачу, Кларенс достал телефон и начал набирать первый попавшийся номер (хотя в космосе от телефона не было никакого толка), однако стоявший рядом Сайкс ударом ноги выбил оружие из рук Кларенса и пнул ствол в противоположную сторону. Поражение Кессела было полным и сокрушительным.
  -Чего вы хотите? - обречённо проговорил Кларенс.
  -Я хочу оставить всё как есть. Вы возвращаетесь к себе и прекращаете все попытки преследовать нас, а мы, в свою очередь, закидываем этот диск в самый дальний угол, где он и будет лежать до скончания веков.
  -Отдайте его мне!
  -Диск будет нашей страховкой на тот случай, если вы передумаете. По рукам?
  -По рукам, - процедил Кессел сквозь зубы, признавая поражение.
  Довольно улыбаясь, Алекс подошёл к главной панели и ввёл нужную комбинацию. Как только включился свет, Кларенс сразу же метнулся к двери.
  -Да, забыл сказать самое главное, - сказал Алекс, вынудив Кларенса обернуться. - Некоторые отсеки по-прежнему закрыты, поэтому вам придётся покинуть корабль в гордом одиночестве. О ваших людях можете не беспокоиться - Гордон Блэк будет рад с ними побеседовать и выяснить причину, побудившую их тайком проникнуть на чужой корабль.
  Кларенс уже было открыл рот, чтобы начать извергать желчь, но в самый последний момент передумал и поплёлся к шлюзу с гордым видом побитой дворняги.
  
  Прибывшие на "Норд" полицейские разоружили головорезов и на всякий случай прочесали корабль. Не найдя ничего противозаконного они спешно удалились. Пожалуй, на этом причуды этого дня и завершились, а жизнь была готова вернуться в прежнее русло. Сайкс в очередной раз развалился на диване, а Алекс что-то высматривал на ноутбуке, который он перенёс на мостик. Закончив работу, он извлёк из привода мини-диск.
  -Такая маленькая и такая дорогая вещица, - философски произнёс Алекс, глядя на диск.
  -А что мы с ней будем делать? - поинтересовался Сайкс, который всё-таки поднял свою задницу с дивана.
  -Всё очень просто - мы можем делать с этой вещицей всё что угодно. Я не знаю кого Кессел боится больше - полицию или своих партнёров, но пока этот диск находится у нас, Кларенс ничего не будет предпринимать. Таковы итоги нашего обычного выходного дня.
  -Кстати, а как тебе удалось взломать защиту на этом диске? Она ведь там слишком мудрёная.
  -А мне и не удалось. Я миновал лишь самый первый уровень защиты, а остальное мне оказалось не по зубам.
  -Но как же ты узнал о содержимом диска?
  -Рыжая бестия обо всём мне рассказала.
  -Очень жаль, что этой плутовке удалось смыться, - промолвил Сайкс, отрывая взгляд от звёзд за окном.
  -Об этом не волнуйся. Далеко она не уйдёт, - усмехнулся Алекс и взглянул на парочку наполненных канистр, стоявших в углу.
  
  Никогда ещё Джилл не чувствовала себя такой дурой. Она смогла выйти из всей этой ситуации живой и даже почти получила диск, но совершила очень весомый прокол - села в челнок, у которого горючее было практически на нуле. Джилл покинула "Норд" более часа назад, но горючее закончилось на одиннадцатой минуте. Сначала она подумала, что это барахлят приборы, но взглянув на главную панель, она всё поняла. Дрейфовать в космосе можно очень долго, но шанс приблизиться к планете был предельно низок. Джилл это сразу же поняла, но её не охватила паника, скорее это было другое чувство. В такие моменты люди чувствуют себя такими брошенными и беспомощными, что они готовы уже начать выть на луну. Однако этим делу нельзя было помочь, и поэтому Джилл решила воспользоваться устройством связи. С его помощью нельзя было связаться с планетой или какой-нибудь космической станцией - не та мощность. Единственный шанс - посылать сигналы в пустоту и наедятся, что какой-нибудь пролетающий поблизости корабль подберёт одинокую мошенницу.
  -Если меня кто-нибудь слышит, то помогите. Я направлялась на Терранон, но у меня закончилось горючее. Повторяю, у меня закончилось горючее. Пожалуйста, помогите мне, - жалобно и печально говорила Джилл.
  Подобная речь, а также подобный тон и голос мало кого могла оставить равнодушными, однако, либо кто-то очень хорошо притворялся глухим, либо перевелись добрые люди на этом свете. На челноке был установлен радар, но он мог сканировать только 1/3 местности от радиуса посылаемого сигнала. Джилл уже много раз проговорила жалостную речь, а потом ей это надоело, и она замолчала. И только мисс Рейн захотелось проклянуть весь этот жестокий и безжалостный мир, как на радаре появилась какая-то точка. Джилл быстро включила устройство связи и вновь вошла в образ несчастной женщины:
  -Если меня кто-нибудь слышит, то помогите. Я направлялась на Терранон, но у меня закончилось горючее. Пожалуйста, помогите мне. Если на вашем корабле нет места, то хотя бы поделитесь со мной горючим и я буду благодарна вам до конца своих дней.
  В конце она даже изобразила плач, который выглядел довольно правдоподобно. Но чем ближе приближался корабль, тем тревожнее становилось Джилл на душе. Существовала несколько кораблей, на которые ей сейчас очень не хотелось попадать, и этот корабль был одним из них.
  -А может тебе ещё и денег дать? - раздался в переговорном устройстве голос Алекса Дроу.
  Внутри Джилл всё похолодело. Охотники за головами нашли её.
  -Привет, ребята! Как дела? - попыталась сказать Джилл весёлым тоном, но получилось так себе.
  -Неплохо. Можешь ли ты тоже самое сказать о себе?
  -Ну ладно, я была неправа! С любым может случиться нечто подобное, но ведь вы на меня не сердитесь?! - невинно произнесла Джилл.
  -Конечно, нет! Как тебе могла прийти в голову настолько абсурдная мысль? - ответил Алекс и ответ его прозвучал крайне фальшиво.
  -Тогда может быть, вы меня отпустите?! Я ведь осознала свою ошибку!
  -Об этом и не мечтай! Мы охотники за головами и милосердие нам чуждо! Кстати, добро пожаловать в ад! - закончил Алекс.
  В этот момент "Норд" неожиданно начал затягивать челнок внутрь себя, словно мощный пылесос.
  -Как жаль, что гориллы Кессела не пристрелили меня! - меланхолично произнесла Джилл.
  
  Тера в очередной раз вернулась в своё убежище. Комната была небольшая, скорее даже маленькая, ведь в ней была одна комната и ванная. Из мебели здесь присутствовали только шкаф, стол, стул и небольшая кровать. Любители роскоши презрительно бы фыркали, увидев это место. У Теры было несколько счетов в банке на разные имена, и она могла купить не просто квартиру, а несколько огромных домов. Но она даже не притрагивалась к сбережениям, потому что подобное убежище было надёжным. Это был один из очень старых, почти разваливающихся домов, который находился в Пустошах Терранона. Население Пустоши не превышало пары сотен человек, и это был лишний плюс для выбора убежища. Весь этот дом был давно покинут, а все его жители благополучно перебрались в центр Терраграда. Вероятность появления кого-либо была приблизительно 97,8% из 100, сюда даже люди не приходили, потому это место и называлось Пустошью.
  Когда-то Пустошь была процветающим районом, в котором проживало более 30% населения Терранона. В то же время этот район был рассадником недовольства: местные жители устраивали митинги и демонстрации, т.к. были недовольны политикой правительства, и требовали, чтобы некоторые министры покинули свои посты. Буря грянули неожиданно: недавно построенный на орбите Терранона Портал взорвался. Освободившаяся энергия, плюс обломки самого Портала, превратились в огненный дождь, который обрушился на планету. Многим районом досталось, но больше всех пострадали именно нынешние Пустоши. Помимо многочисленных раненных и убитых, район лишился всякого снабжения: люди остались без света, воды, газа и всех прочих удобств. Когда дело дошло до восстановления, правительство решило воздать местным жителям по заслугам, отказавшись производить восстановление линий электропередач и запретив каким-либо службам этим заниматься. Так и появились Пустоши, населением которого были в основном бродяги и изгои.
  Во всём доме Тера выбрала одну квартиру на восьмом этаже и обосновалась там. В подвале дома были расположены арсенал, тир и площадка для тренировок, где Тера постоянно оттачивала свои смертоносные навыки. Войдя в комнату, она первым делом проследовала в ванную и открыла кран. Водоснабжение этого дома частично продолжалось благодаря приобретённому Терой водонагревателю, а свет дом получал благодаря нелегально установленному в подвале мобильному реактору. Тера достала окровавленный нож. Именно этот нож и был орудием убийства. В сознании Теры ещё воспроизводились остаточные воспоминания о последнем деле. Крупный делец со своей охраной следуют по улице, и поблизости происходит взрыв. Охранники тревожно начинают обследовать местность, а в этот момент из тени переулка появляется смерть в чёрной маске. Тера тихо подскакивает к жертве и наносит удар по горлу. Делец даже не успевает вскрикнуть, как она вновь исчезает в тени. Цель этих воспоминаний - подведение итогов. Всё прошло успешно: свидетели и охранники ничего не видели и не слышали, орудие убийства отсутствовало и никаких неожиданностей не возникло. Неожиданности. Тера могла всё предусмотреть, но предыдущее дело... Всё обернулось совсем не так. Парень в бейсболки умер от взрыва гранаты, то есть, фактически, его убила не она. Такого раньше не было! Тера смыла с ножа всю кровь и он вновь стал чистым. После этого она закрыла воду и вернулась в комнату. На столе стоял небольшой чёрный ноутбук, который был единственным "собеседником" Теры. Именно через него она получала заказы и проверяла целостность счетов в банке. К этому ноутбуку был присоединён микрофон и роль его была очень важной.
  -X4Z81A7, - сказала в микрофон Тера, сразу после включения.
  Раздался характерный звуковой сигнал, после чего загрузка системы продолжилась. И хотя убежище было надёжным, кое-какие меры предосторожности были предприняты. А поскольку этот ноутбук был буквально реликвией Теры (там хранились данные о делах и заказчиках), поэтому нельзя было допустить, чтобы он попал в чужие руки. Для этого она и установила двойную защиту. Первый уровень - код, который нужно сказать в микрофон. Если не произнести его, то моментально сработает ловушка. Второй уровень - проверка голоса. Произнести код должна именно Тера, иначе ноутбук самоуничтожится вместе со всем убежищем. На дворе уже была ночь, но Тера не собиралась спать. Она ждала некое послание от последнего клиента. Некоторые клиенты никогда не афишировали свою биографию и старались не раскрывать свою личность. У них это получалось хорошо, а у Теры это получалось ещё лучше, ведь не существовало ни одного человека, который знал бы её в лицо. Этот клиент не ограничился одним заказом, а даже составил список из нескольких имён. Сегодня Тера должна была получить новый список жертв. Долго ждать не пришлось: через минуту Тера получила электронное письмо от клиента. Вот его содержание:
  "Молодец! О последней жертве уже говорят в новостях и ты как всегда сработала чисто и без следов. Я перевёл необходимую сумму на указанный счёт. Завтра ты получишь новый список целей и задаток. Можешь не торопиться с ликвидацией этих людей - главное, чтобы всё прошло чисто и без неожиданностей. Из старого списка срочно займись ликвидацией цели ?7. Я на тебя очень надеюсь".
  По сравнению со всеми предыдущими, это письмо было самым длинным. Бывший объект ?7. Вид деятельности: охотник за головами. Имя: Сайкс. Фамилия: Спайроу. Тера помнила это наизусть. Это был первый раз, когда кто-то заказывал охотника за головами. На счету у Теры были работники финансовых ведомств, члены Синдиката (далеко не последней величины), видные репортёры, директора концернов, влиятельные чиновники и даже работник министерства здравоохранения. На фоне всех этих фигур, какой-то охотник за головами выглядел мелкой сошкой, и если бы не пришло подтверждение на его устранение, то Тера бы решила, что Сайкс Спайроу затесался в этот список по ошибке. Став свидетелем взрыва, Тера не стала торопиться и отправлять доклад об устранении цели, хотя и считала что с охотником за головами покончено. Прежде чем отключить ноутбук, Тера ещё раз посмотрела на фото Спайроу. Существовала небольшая вероятность, что заказчик ничего не знает о взрыве в космопорте, однако Тера решила снова всё проверить и в случае чего вновь начать охотиться на Сайкса Спайроу. Он будет устранён, но это потом. Сейчас уже поздний час, а новый список придёт только завтра. Сегодня эти бедолаги могут вздохнуть с облегчением, но завтра сезон охоты откроется вновь.
  
   Орбитальная заварушка
  
  -Вот дерьмо, блин! - простонал Твик, держась за окровавленную руку.
  -Да не ной ты как баба, Твик! Могло быть и хуже! - усмехнулся Джимми.
  Когда из ближайшего коридора выскочил полицейский с автоматом и открыл огонь, Твик едва успел перекатиться в сторону и уйти с линии огня, а Джимми ответил на эту дерзость, отправив в легавого последний патрон из своего дробовика. Патрон угодил полицейскому прямо в бронежилет и отбросил копа к стенке. Нажимая на спусковой крючок в очередной раз, Джимми с прискорбием обнаружил, что патроны закончились.
  -Молись, легавый! - с неприязнью процедил Джимми и выбросил бесполезное оружие.
  Полицейский потянулся к валяющемуся рядом с ним автомату, но подбежавший Джимми наступил на ладонь раненного.
  -Вот-вот. Скули, легавый, скули! - усмехнулся он, слыша крик боли своего врага.
  Джимми Таран невзлюбил полицейских ещё с детства, и с годами эта неприязнь лишь росла и крепла. Стоило Джимми перейти на скользкую дорожку, как неприязнь к легавым превратилась в лютую ненависть. Раньше Тарана пару раз штрафовали за драки и стычки с представителями закона, но его нынешняя деятельность была не столь безобидной. Атаковав два торговых и один частный корабли, Джимми стал самым настоящим пиратом. Существовала вероятность, что жизнь Джимми могла сложиться иначе, если бы не пристрастие к алкоголю. Устроив однажды вместе с друзьями попойку, Таран принял внутрь слишком много, после чего его потянуло на подвиги. Геракл из Джимми не получился, поэтому Таран решил ограничиться угоном дорогой машины, которую на следующий день выловили из канала. Разыскать незадачливого угонщика оказалось очень просто, тем более протрезвел он только во время суда. К всеобщему удивлению, адвокат Джимми оказался крайне толковым и вместо 10 лет, Таран получил всего лишь 3 года. На суде Джимми неоднократно повторял, что угон машины - всего лишь неудачная шутка. Судья шутку понял, но не оценил, впрочем как и хозяин машины, явившийся на суд с подбитым глазам и сломанной рукой. Таран вышел из тюрьмы досрочно, сумев на время стать пай-мальчиком, поведение которого было практически безупречным. Там он и познакомился с Твиком. Твик занимал кое-какое место в криминальном мире Актароне - он был шестёркой, а также мальчиком на побегушках у более серьёзных бандитов, но после знакомства с Джимми решил, что заслуживает большего. Потихоньку воруя у своих хозяев, Твик уверенно продвигался к успеху, а Джимми следовал его примеру. Приобретя по дешёвке старый корабль, Джимми и Твик устроили очередную попойку, после которой Таран с удивлением обнаружил, что влюбился. Избранницей Джимми стала незнакомая рыжеволосая девушка, имя которой Таран даже не сразу вспомнил. Какое-то время они встречались, а потом девушка неожиданно пропала. Пропала не только она, но их с Твиком деньги, а также приобретённый корабль. Разъярённый Джимми начал рыскать по всему Актарону, и когда обнаружил, что стал жертвой профессиональной воровки, сразу же впал в неистовство и едва не оказался за решёткой в очередной раз. Дальше дела пошли ещё хуже: хозяева Твика обнаружили пропажу денег, после чего находчивой парочке пришлось делать ноги. Наспех сколотив банду мордоворотов, Джимми угнал частный корабль и сбежал с Актарона. Собственно, так и началась его карьера пирата. Нападая на корабли, Джимми старался как можно дальше держаться от планет, и не напрасно, ведь в скором времени за его голову было назначено вознаграждение, в 50000, которое совсем недавно выросло до 60-ти.
  Твик подошёл к Джимми и протянул ему нож, одним ударом которого Таран лишил жизни полицейского.
  -Что за хрень творится в мире? Как легавые смогли нас найти? - недоумевал Джимми, отдавая нож своему дружку.
  -А я откуда знаю? Либо они нас случайно выследили, либо кто-то стуканул!
  Мысль о предательстве пришла Джимми в голову в тот момент, когда прозвучали первые выстрелы. Члены банды Тарана особым благородством не отличались, т.к. без зазрения совести могли отнять конфету у ребёнка или избить дряхлую старушку. Мог ли кто-нибудь из низ вызвать легавых - да безусловно! Корабль с полицейскими внезапно выпрыгнул из портала, когда пираты приближались к Терранону. Отбив первую атаку, пираты кинулись к стыковочному отсеку, и теперь бой шёл уже на полицейском корабле. Бандитам удалось победить ни столько благодаря умению, сколько численному превосходству, что заставило Джимми пораскинуть мозгами.
  -К атаке они подготовились хреново. Видимо не ожидали серьёзного сопротивления.
  Твик с пониманием кивнул, догадавшись, куда клонит Джимми. Совсем недавно к банде присоединился молодой парнишка по имени Курт, рожа которого сразу же не понравилась Твику. В налётах он не участвовал, да и во время начавшейся заварушки сразу же куда-то запропастился. Однако главный довод, говоривший не в его пользу, заключался в следующем: до этого дня Курт не знал о численности банды Тарана, т.к. многие из них долго отсутствовали. Твик подобрал Курта на Геднере, в то время когда основные силы банды развлекались где-то в трущобах Севера. Помимо Джимми и Твика, на борту корабля находилось всего два человека, и скорее всего Курт решил, что это и есть вся банда.
  -Вот ведь тварь! - выругнулся Твик, придя к неутешительному выводу.
  И стоило им только подумать о нём, как виновник торжества сам выскочил из ближайшего отсека.
  -Легавые грохнули пару ребят и ещё одного ранили! Откуда они только взялись? - начал причитать Курт, бросая взгляд то на Джимми, то на убитого им полицейского.
  -Вот ты нам и расскажи, крыса! - рявкнул Джимми.
  Курт сразу же догадался, что его дела плохи, и бросился бежать. Твик метнул ему вдогонку нож, который вонзился беглецу в ногу. Курт споткнулся и жалобно застонал, но когда попытался встать, чья-то тяжёлая нога обрушилась на его спину.
  -Знаешь, Курт, а я ведь тебя прекрасно понимаю! - говорил Джимми, вытаскивая нож из ноги Курта. - 60000 на дороге не валяются. На твоём месте я поступил бы точно также.
  -Я просто... - начал было оправдываться Курт.
  -Но раз уж я на своём месте, сдохни, выродок! - закончил Таран, после чего полоснул Курта ножом по горлу.
  Твик посчитал, что Джимми поспешил с расправой над крысой, но предпочёл промолчать.
  -Надо срочно сваливать, пока нас не обложили со всех сторон, - сказал Джимми, желая прервать затянувшуюся паузу.
  Вскоре к главарю подтянулись остатки его банды. В живых осталось всего шесть человек (включая Твика и Джимми), а единственный раненный в итоге умер от потери крови.
  -Итак, парни, слушайте внимательно, - обратился Джимми к собравшимся. - Побыстрее соберите с легавых одежду и оружие. Перетаскивайте сюда всё необходимое.
  Бандиты поспешили выполнять приказ своего вожака и за 15 минут перетащили амуницию и провизию на полицейский корабль, предварительно собрав форму полиции. Твик тем временем отыскал бутылку с ромом и плеснул немного алкоголя на свою рану. Стиснув посильнее зубы, Твик начал ковырять ножом чуть ниже предплечья, пытаясь вытащить пулю. Решение Джимми о смене корабля помогало пиратам выиграть немного времени, но лишь совсем немного. Таран не умел думать наперёд, поэтому последствия неприятностей всегда приходилось разгребать Твику.
  -Знаешь, нам нужен другой план, - сказал он Джимми, когда пересадка закончилась.
  -Зачем? У нас есть форма легавых и их корабль. Что ещё нужно?
  -Старый корабль спалился, да и этот вряд ли продержится долго. Может легавые и поспешили с нашим захватом, но своему начальству они об этом скорее всего доложили.
  -Ну и что?
  -А то, что когда теперь уже мёртвые легавые не выйдут на связь, догадаться о том, кто пилотирует этот корабль, будет довольно просто.
  Джимми задумчиво почесал затылок, признавая тем самым свою ошибку, однако долго думать над дальнейшими действиями ему не пришлось, т.к. сам Твик нашёл верное решение.
  
  -Чтобы вы сдохли! - пробубнила себе под нос Джилл, посильнее сжимая в руке швабру.
  Обещая превратить её жизнь в ад, Алекс Дроу делал всё возможное, чтобы сдержать своё обещание. Джилл даже пальцем не тронули, и что самое удивительное, не сдали полиции. Её просто-напросто сделали самой настоящей рабыней. Вот уже несколько дней Джилл носилась по кораблю со шваброй и тряпкой, драила полы и стены, стирала вещи Алекса и Сайкса, и питалась всякой одноразовой дрянью быстрого приготовления. Впрочем, её тюремщики питались тем же самым, хотя совсем недавно умудрились разжиться овощами (после инцидента с лапшой, Сайкс получил небольшую компенсацию от Кевина, пообещав не рассказывать полиции о странной приправе).
  -Печёшься о нашем здоровье? Спасибо! - усмехнулся Алекс, услышав пожелание Джилл.
  Джилл посмотрела на охотника за головами и выдала улыбку, неискренность которой заметил бы даже идиот.
  -Здравствуйте, о Повелитель! Чего изволите? - с издевкой проговорила она и выдала шутовской поклон.
  -Хочу, чтобы ты по второму разу прошлась по мостику. Но на этот раз без халтуры.
  -Что? Да я там уже два раза всё помыла!
  -Поверь мне на слова, лиса: если ты помоешь там и в третий раз, то хуже от этого не станет.
  Джилл откинула швабру и собиралась отвесить Алексу размашистую пощёчину, но Дроу с лёгкостью поймал её руку.
  -Не знаешь куда направить свою разрушительную энергию? - невозмутимо поинтересовался Алекс, оттолкнув Джилл от себя.
  -Иди в задницу!
  -Так я тебя помогу. - Продолжил Алекс, будто не заметив её выпада. - В мастерской в большом нижнем ящике стоит сварочный аппарат. Принеси его на мостик. Правда он немного тяжеловат, но моя вера в твои способности непоколебима.
  И тогда Джилл решила использовать своё главное оружие: отбросив швабру в сторону и посмотрев Алексу в глаза, Джилл неожиданно зарыдала.
  -Ну пожалуйста, хватит надо мной издеваться! Как человека прошу, отпусти меня! - жалобно говорила она, вытирая слезы.
  Алекс посмотрел на Джилл с сочувствием, а потом положил руку ей на
  плечо.
  -Ну-ну, успокойся. Пожалуй, я действительно перегнул палку. Забудь всё, что я сказал ранее - теперь ты свободна.
  "Я так и думала, что ты такой же идиот, как и остальные, Алекс Дроу! Стоит только сделать грустное лицо и пустить жалобную слезу, как мужики готовы стелиться перед тобой вместо коврика!" - мысленно ликовала Джилл, однако её ждало разочарование.
  -Вот так я должен был отреагировать. Только мне придётся тебя расстроить, - проговорил Алекс, скрестив руки.
  -Что? Я не понимаю о чём ты? - опешила Джилл, понимая, что охотник за головами не повёлся на её блеф.
  -Злодей рабовладелец, истязающий бедную сиротку, молящую о милости. Я впечатлён. Ставлю тебе 5 с минусом за актёрское мастерство - всё звучало довольно убедительно и...
  -Да хватит уже глумиться! Что тебе от меня надо? Я уже 100 раз извинилась за причинённые неудобства!
  -Извинения - это всего лишь слова, а слова ровным счётом ничего не значат. О человеке надо судить по его поступкам. А твои поступки говорят о тебе как о человеке гнусном и изворотливом, готовом подставить любого под удар, лишь бы спасти собственную шкуру.
  -Хватит читать мне нотации! Ты мне не папочка! - проговорила Джилл с гордым видом и подняла с пола швабру.
  -Если бы я им был, то непременно отхлестал бы тебя кнутом по мягкому месту. Может хоть тогда бы у тебя проснулась совесть.
  Обрушившуюся было гневную тираду прервал шум воды из-за стены. Как только Джилл и Алекс посмотрели в сторону, из уборной вышел Сайкс.
  -Что здесь за шум? Ты что, плакала? - спросил Спайроу, увидев слезы на лице Джилл.
  -Это я от радости! - ответила Джилл, на лице которой появилась фальшивая улыбочка восторженной блондинки.
  Впрочем, улыбка вскоре исчезла, и Джилл гневно посмотрела на Алекса. Если бы взглядом можно было убивать, Дроу погиб бы на месте.
  -Кстати, кажется, унитаз немного засорился, - как - бы невзначай заметил Сайкс.
  -Так это не беда - наша подруга с радостью решит эту проблему!
  После этих слов у Джилл чуть не отвисла челюсть. Нет, она конечно понимала, что попала в рабство к опасным безумцам, но не ожидала, что они окажутся такими засранцами.
  -Ещё, чего! Не буду я...
  -Будешь-будешь, куда ты, подруга, денешься, с космического корабля!
  Впрочем, на этом беды незадачливой воровки не закончились, потому что через пару часов Алекс приказал ей почистить овощей и приготовить
  еду. Кое-как разделавшись с картошкой, Джилл перешла к чистке лука, и слезы, появившиеся на её глазах во время чистки луковиц, можно было назвать искренними.
  -Живодёры! Извращенцы! - ругалась воровка, промывая глаза.
  За время готовки обеда кухню превратилась в личное чистилище для Джилл Рейн: прочищая глаза на ходу, она ударилась головой об полку, а когда суп был готов, и Джилл уже собиралась отнести его в кают-компании, ей это помешала сделать лужа на полу. Споткнувшись на этой луже, Джилл упала и опрокинула на себя содержимое кастрюли. Прибежавший на крик Сайкс уже было протянул незадачливой поварихе руку, но Джилл с презрением отвергла его участие. Спайроу лишь пожал плечами, после чего покинул кухню, напомнив Джилл, чтобы она поторопилась.
  Сайкс и Алекс тем временем играли в карты, а когда в поле зрения показалась Джилл с двумя кастрюлями, сразу всё скинули со стола.
  -Надо же, и ста лет не прошло, - усмехнулся Алекс, глядя на испачканную одежду Джилл.
  -Чтоб вы подавились! - процедила Джилл, выдавая при этом приветливую улыбочку.
  Сайкс и Алекс осторожно зачерпнули по одной ложке, попробовали, а потом одновременно сплюнули.
  -Кажется, она хотела нас прикончить! - мрачно проговорил Алекс.
  -Отходы химической промышленности есть и то не так опасно! - присоединился к нему Сайкс.
  -Что, неужели всё настолько плохо? - удивилась Джилл.
  -Ладно, это была моя ошибка. - Алекс решил не драматизировать по этому поводу. - Приберись за собой на кухне, а потом приведи себя в порядок.
  -Слушаю и повинуюсь, Господин! - с издевкой проговорила Джилл и ушла.
  -Одно из двух: либо она действительно хотела нас отравить, либо она паршиво готовит, - сказала Сайкс, выливая суп обратно в кастрюле.
  -В любом случае, её нельзя больше пускать на кухню - это опасно для
  жизни. Да и острые предметы тоже стоит запрятать как можно дальше, а то всякое может случиться.
  Сказав это, Алекс осторожно приоткрыл крышку второй кастрюли, но практически сразу её захлопнул, т.к. исходивший оттуда запах оставлял желать лучшего.
  -Всё это конечно познавательно, но зачем мы вообще с ней возимся? У нас нет денег, но есть девчонка, за которую мы можем эти деньги получить. Почему бы не перепоручить её заботам Блэка? - задал Сайкс резонный вопрос.
  -Сдать её властям и получить деньги мы всегда успеем, а пока лисе будет полезно пройти курс трудотерапии, чтобы ей всякие дурные мысли в голову не лезли.
  
  В главном полицейском управлении Терраграда работа сегодня шла полным ходом. Благодаря слаженным действиям полиции удалось задержать небольшую банду, главаря которой сейчас допрашивал сам Блэк. Гордон в краткие сроки выбил признание из главаря, после чего всю банду практически сразу повезли на суд. Впрочем, сам Блэк при этом не чувствовал себя победителем. Он делал всё возможное, чтобы по улицам Терраграда можно было ходить без опаски, но получал лишь выговоры от министерства. Гордон ненавидел хлюпиков, пытавшихся отдавать ему приказа, и при каждой встречи практически открытым текстом посылал их куда подальше. При этом Блэк прекрасно понимал, что проблема общественного порядка не была бы столь острой, если бы не вмешался человеческий фактор. Многие полицейские были безмозглыми бездельниками, спавшими на своём рабочем месте, которые относились к своей работе без должного уважения. Зато те, кто умел работать мозгами, применяла свой талант в другом направлении: подтасовка улик, вымогательство, злоупотребление служебными полномочиями. Именно по этим причинам правительство и легализовало охоту за головами, позволив любому дураку с пушкой чувствовать себя, если не отчаянным парнем, то хотя бы не последним ничтожеством. После визита Гордона в министерство, где Блэк добился ужесточения наказания для сотрудников, не оправдавших доверия, количество взяточников резко сократилось. Возвращаясь к себе в кабинет, Блэк заметил одного полицейского, который о чём ворковал с его секретаршей.
  -Джибс! Тебе нечем заняться? - повысил голос начальник полиции.
  Чак Джибс резко обернулся, а секретарша мигом уткнулась носом в какие-то бумаги, и сделала вида, что шуточки Джибса не произвели на неё впечатления.
  -Всё-всё, уже ухожу! - примирительно проговорил Чак, и направился к своему кабинету.
  -Как идут дела с Джимми Тараном? - спросил Гордон, после чего Джибс повернулся лицом к своему начальнику.
  -Делаю всё возможное. На Актароне он вряд ли появиться в ближайшее время, но зато может заглянуть в гости непосредственно к нам.
  Блэк ничего не ответил, а лишь что-то тихо сказал своей секретарше и вошёл в свой кабинет. Чак был толковым парнем, хотя и тратил своё время не всегда продуктивно. Однако было в нём что-то мутное, что побуждало Гордона присматриваться к Джибсу с первых дней.
  Чак вернулся в свой личный кабинет, запер дверь, и бухнулся на стул, проклиная своего зануду - начальнику. Включив видеофон, Джибс начал искать нужный канал связи, ещё раз взглянув на дверь.
  -Привет, братишка! - услышал Чак знакомый голос.
  Переодевшийся в полицейскую форму Твик не особо походил на служителя закона, но его этот факт не сильно волновал.
  -Давненько от тебя не было вестей. Я уж было подумал, что мои сослуживцы тебя достали.
  -Им это почти удалось! - ответил Твик, показывая перевязку на руке. - Хотя от такой раны ещё никто не умирал.
  Чак и Твик были родными братьями, находившимися по разные стороны баррикад. По крайней мере, так могло показаться с первого взгляда человеку непосвящённому. Пока Твик в команде Джимми Тарана занимался грабежами, его младший брат работал в полиции, во многом сводя на нет результаты её деятельности. Чак продавал пиратам информацию о передвижение в космосе полицейских патрулей, предупреждал о готовящихся облавах, а также вёл дела с геднерским преступным Синдикатом "Хищники". Ввиду отсутствия на рабочем месте, Джибс слишком поздно узнал о столкновении банды Тарана с представителями власти, поэтому его предупреждение чуть-чуть припозднилось.
  -А что на этот счёт думает Джимми? - осведомился Чак.
  -А этот идиот вообще редко думает, поэтому всё приходится делать мне. Сам ведь понимаешь, этого неандертальца я выбрал отнюдь не за его умственные способности.
  -Ой, да хватит уже льстить себе. Я-то знаю, кто главный в вашем с Джимми тандеме!
  Ещё в тюрьме Твик познакомился с Тараном, угодившим за решётку по собственной глупости. Уже тогда он решил немного изменить уклад своей жизни, и Джимми ему должен был в этом помочь. После бегства с Актарона и набора собственной банды Джимми и Твик начали промышлять пиратством, и хотя номинальная власть была сосредоточена в руках Тарана, настоящим лидером был именно Твик. О том, что у его так называемого друга в полиции работает свой человек, Джимми подозревал, но ему ничего не было известно об их родственных связях (Таран думал, что Твик платит кроту, в то время как сам Твик просто-напросто присваивал деньги себе). Расчёт был до гениального прост: используя Джимми, словно собачий манок, Твик намеревался со временем сбежать с деньгами и где-нибудь затеряться, предварительно сдав "грозного" пирата и вместе с братом получив за это вознаграждение. Во всём этом не было бы необходимости, но идиот Джимми умудрился потерять все совместные сбережения, положив глаз на девку с сомнительной репутацией, которая исчезла из поля зрения также внезапно, как и появилась.
  -В этом то и загвоздка, братишка. Ты слишком много знаешь.
  -И что с того? Что плохого в хорошей осведомлённости?
  -Скажем так: люди, с которыми ты иногда ведёшь дела, вряд ли позволят постороннему человеку хранить их секреты.
  -Мы все повязаны. Они не посмеют меня тронуть!
  -Ты в этом абсолютно уверен?
  Молчание брата стало для Твика ответом. Чак прекрасно понимал, что играет с огнём, и что запросто может обжечься. Если Блэк хоть заподозрит его в чём-то противозаконном, Синдикат не даст и ломаного гроша за жизнь Чака Джибса. Лишний свидетель в любой момент может стать досадной помехой, которую стоит заблаговременно устранить, пока ситуация не вышла из-под контроля. Чаку уже приходило несколько анонимных писем с предупреждениями и угрозами, поэтому Джибс решил, что в скором времени ему стоит выйти из игры.
  -Нет, не уверен. Не волнуйся, братишка, как-нибудь прорвёмся. У меня как раз недавно нарисовалось одно дельце, после которого нам обоим можно будет исчезнуть.
  -Я на это искренне надеюсь, но пока ты крутишься среди легавых, грех не воспользоваться положением. Я сейчас подлетаю к орбите Терранона. На горизонте завис чей-то корабль, и мне бы хотелось, чтобы ты разузнал о нём побольше.
  Джибс не успел ответить, потому что кто-то начал стучать в дверь его кабинета. Чак приложил палец к губам, после чего отпёр дверь и увидел налившуюся румянцем секретаршу Блэка.
  -Послушай, Чак... Я понимаю, сейчас ты очень занят, но может быть, мы сходим куда-нибудь сегодня вечером?
  -Извини, Сьюзи, но у меня сейчас полный завал. Если переделаю все дела, то непременно позвоню тебе. Идёт?
  -Хорошо.
  После ухода Сьюзи Чак снова запер дверь и подумал, что перед исчезновением стоит напоследок покувыркаться с этой куколкой хоть один раз. Вернувшись к видеофону, он увидел на лице Твика похотливую улыбочку, но проигнорировал её.
  -Что именно ты хочешь о нём знать? - уточнил Чак.
  -Самое необходимое: кому принадлежит, сколько человек там обитает, и есть ли дополнительная охрана.
  -Без проблем. Отправь данные с локатора и через пару минут будешь знать с кем имеешь дело.
  
  Когда видеофон зафиксировал входящее сообщение, Алекс немного удивился. Когда же по ту сторону экрана Дроу увидел раненого полицейского, удивление сменилось настороженностью.
  -Чем обязан? - поинтересовался Алекс.
  -Слава богу нас хоть кто-то услышал! - воздал хвалу небесам Твик, играющий роль полицейского. - Мы гнались за пиратами, но этим гадам удалось уйти. На обратном пути мы угодили в астероидное поле.
  -Могу лишь посочувствовать, - ответил Алекс, и уже было потянулся к кнопке сброса сигнала.
  -Подожди! - отчаянно крикнул лжеполицейский. - У нас повреждён навигационный компьютер и топливные баки. До Терранона мы вряд ли дотянем. К тому же у нас на борту есть раненые.
  "Полиция просит помощи у охотников за головами. Блэка удар хватит, если он узнает об этом"! - мысленно усмехнулся Алекс.
  -У меня здесь есть аптечка, но толку от неё не слишком много. Могу поделиться топливом, чтобы хватило добраться до космопорта, но с навигацией ничем помочь не могу.
  -Если поделитесь горючим, этого будет достаточно.
  Алексу этот тип не понравился сразу, однако Дроу решил помочь терпящим бедствие полицейским, но перед этим посетил кают-компании.
  -Не думал что доживу до этого момента, но полиции позарез нужна наша помощь, - сказал он Сайксу, развалившемуся на диване.
  -Блэка удар хватит, если он узнает об этом! - ответил Сайкс, широко зевая.
  -Ты дословно процитировал мои мысли! - усмехнулся Алекс. - Пока я загляну к ним на корабль, присмотри за нашей новой подружкой. Кстати где она сейчас?
  -Вроде бы в душе. Сначала она там одежду свою очищала, а теперь очищает себя.
  -Ясно. Ты за ней хотя бы одним глазом приглядывай.
  Ответом ему послужило невнятное сонное бормотание. Полностью заправив челнок и захватив с собой парочку запасных канистр, Алекс покинул "Норд". Подлетая к полицейскому кораблю, Дроу не заметил каких-либо внешних повреждений и сразу же почуял, что здесь что-то не так. Оказавшись на борту корабля, Алекс обнаружил там многоместный челнок, и его опасения стали перерастать в подозрения. Полицейские, отправившие сигнал бедствия, не особо спешили поприветствовать своего спасителя. Повсюду было чересчур тихо, хотя обнаружив на полу кровавую полосу, Алекс окончательно понял, что попал в серьёзную передрягу. С пистолетом наготове, Дроу шёл по растянувшемуся кровавому следу, пока не обнаружил труп Курта. Когда Джимми полоснул его ножом по горлу паренёк не сразу же погиб, а сначала успел проползти какое-то расстояние, оставляя за собой кровавый след, по которому его и смог обнаружить Алекс. Продолжая обыск корабля, Алекс натолкнулся на трупы неизвестных людей, на которых из одежды остались лишь носки и трусы. Дроу уже хотел связаться с Сайксом, но рации под рукой не оказалось, и Алекс запоздало вспомнил, что оставил её на мостике.
  "Видимо придётся выкручиваться самому"! - думал он, постепенно подходя к главной палубе.
  Как только автоматические двери открылись перед охотником за головами, Алекс сделал несколько выстрелов наугад и поспешил спрятаться, однако никто не выстрелил в ответ. На главной палубе никого не было. И когда Алекс увидел в окно, как полицейский корабль покидает два челнока, то сразу же догадался почему. По крайней мере, в одном лжеполицейский не соврал - навигационный компьютер был буквально раздолбан захватившими корабль пиратами. В столь плачевном состоянии также находилось и устройства связи, тем самым лишая Алекса связи с "Нордом". Расчёт пиратов был понятен, но кое-что не давало Алексу покоя: зачем пираты сбежали с корабля, оставив в живых свидетеля их деятельности? Ответ на этот вопрос удалось найти слишком быстро. На главной панели корабля мигала яркая красная лампочка, а под панелью на дисплее отображалась последняя команда:
  "Активирована система самоуничтожения. Корабль самоуничтожится через пятнадцать минут. Всему персоналу необходимо проследовать к главному шлюзу для немедленной эвакуации".
  На самом деле Джимми хотел лично пристрелить гостя, но Твик порекомендовал оставить Алекса одного на гибнущем корабле, а самим быстро перелететь на "Норд". Ответ от Джибса пришёл довольно быстро и вскоре Твик и Джимми узнали с кем имеют дело. Зависающий на орбите Терранона корабль принадлежал охотнику за головами Алексу Дроу. Помимо Алекса, на корабле находился лишь его напарник Сайкс Спайроу. Один из них мог запросто стать разменной монетой или хотя бы источником информации, в то время как второго можно было смело пускать в расход.
  Система самоуничтожения была, как правило, установлена на каждом полицейском и военном корабле, и за редким исключением на частных торговых кораблях (хозяевам крупных компаний было гораздо проще уничтожить перевозимый груз, чем позволить попасть ему в руки конкурентов). Подобная практика началась с планеты Геднер, на которой базировалось множество военных постов. Установка орудий на корабли была строго запрещена законодательством, и каждый кто нарушал этот закон автоматически становился пиратом. Военные смогли добиться разрешения не только на установку пулемётов и усиление обшивки, но и на массовое производство штурмовых челноков и кораблей. Однако случалось, что корабли попадали в руке бандитов и мародёров, которые использовали преимущества вооружённого корабля на полную катушку. Так на военных кораблях и появилась система самоуничтожения, позволяющая полностью уничтожить судно, но не отдать его в руки врага. Полиция подобную меру также сочла необходимой, но немного по другой причине. Полицейский транспорт довольно часто подвергался атаке со стороны пиратов, и в случае захвата судна пираты могли какое-то время свободно передвигаться по любой территории. Излюбленной тактикой пиратов была остановка торгового судна, при которой переодетые полицейскими пираты захватывали корабль практически без единого выстрела. Твик активировал систему самоуничтожения сразу же после того, как увидел подлетающий к кораблю челнок охотника за головами. Настройки системы были автоматическими, и их нельзя было изменить. После активации системы у экипажа было ровно 30 минут на то, чтобы удалиться на безопасное расстояние. Отключить систему самоуничтожения, и остановить взрыв было невозможно, поэтому мозг Алекса заработал с удвоенной силой. Решение было найдено довольно быстро, хотя сам Дроу был не до конца уверен в результате. Загрузив на главной панели карту корабля Алекс узнал местонахождение мастерской и сразу же бросился бежать. Дорога до мастерской заняла у охотника за головами чуть больше одной минуты, и достигнув нужной комнаты, Дроу начал обыскивать шкафчики в поисках скафандра (подобный скафандр был необходим для ремонтных работ снаружи, и поэтому присутствовал на каждом корабле). Взяв скафандр с собой, Алекс вернулся к шлюзу и обнаружил очередную преграду: покидая судно, Джимми специально повредил задвижку возле дверей, тем самым заперев охотника за головами внутри корабля. Панель возле дверей была испорчена, и на починку могло уйти несколько часов, которых у Алекса не было. Вернувшись обратно в мастерскую, Дроу отыскал фотонный резак, рассудив, что если нельзя починить задвижку, то стоит попытаться сделать дыру в самой двери. По-быстрому надев скафандр, Алекс торопливо начал работу, стараясь не думать об оставшемся до взрыва времени. План спасения был хорош, но даже в нём были недостатки, ведь недостаточно был лишь выбраться с корабля - нужно было успеть отойти на безопасное расстояние, чтобы не угодить под обломки или не быть задетым взрывной волной. Резак барахлил, и Алекс едва не повредил им свою руку, но после всех мучений Дроу удалось добиться желаемого результата. Проделав дыру в обшивке, Алекс кое-как протиснулся в отверстие и вылетел в космос. Работа с дверью заняла чуть больше пяти минут, поэтому времени оставалось совсем немного.
  "Глупо будет погибнуть теперь, потратив впустую столько усилий"! - думал Алекс, "отплывая" от корабля.
  Всё, что от него зависело, Алекс сделал, и теперь ему оставалось лишь уповать на удачу. Или на чудо.
  
  -Подонки, изверги, дегенераты! - уже пятую минуту подряд ругалась Джилл, стоя под душем.
  Осторожно натирая спину жёсткой мочалкой, Джилл думала как отомстить двум уродам за все унижения, а заодно и сбежать из этой тюрьмы. Прибравшись на кухне, она наконец то вздохнула с облегчением, после чего чуть ли не бегом отправилась в душ. Убив кучу времени на чистку одежды (гораздо проще было бы ей застирать, но у Джилл не было другой одежды, а ходить по кораблю завёрнутой в полотенце ей не хотелось), Джилл наконец-то смогла смыть с себя остатки приготовленной похлёбки и вонь многочисленных чистящих средств.
  -Ну, ничего, вы мне за всё ответите, упыри! - причитала она, вытирая волосы.
  Выходя из душа, Джилл ожидала увидеть ухмыляющегося Алекса Дроу, придумавшего ей какое-нибудь новое унизительное занятие, но охотника за головами не было видно. В кают-компании она обнаружила спящего на диване Сайкса. Глаза Джилл заблестели, когда она увидела валяющийся на журнальном столике пистолет.
  -Ну и идиот! - довольно пробормотала Джилл и взяла оружие, после чего пнула Сайкса по ноге.
  Спайроу приоткрыл глаза и недовольно посмотрел на Джилл, направившую на него оружие.
  -Тебе чего? - спросил он как ни в чём ни бывало.
  -Проснись и пой, недоумок! Где твой напарник?
  -На соседнем корабле.
  -Чего? Что ещё за соседний корабль? - спросила Джилл и ещё раз пнула Сайкса ногой, когда он начал закрывать глаза.
  -У полиции какие-то проблемы, и Алекс, будучи добрым самаритянином, решил им помочь.
  -Мне плевать какие у них там проблемы - я ухожу и не смейте меня преследовать!
  -А я думаю, что тебе всё же придётся немного задержаться, - сказал Сайкс и достал из-за пояса обойму.
  Джилл недоверчиво посмотрела на охотника за головами, а потом направила оружие на ногу Сайкса и нажала на курок, но выстрела конечно же не последовало.
  -Ты это нарочно подстроил?! - Джилл швырнула бесполезное оружие в голову Сайкса, но тот даже ухом не повёл.
  -Не удержался! - усмехнулся Сайкс, убирая обойму за пояс и переворачиваясь на другой бок.
  Желание выцарапать Сайксу глаза сменилось дикой усталостью.
  -Вы ведь собираетесь сдать меня легавым? - спросила Джилл, заранее зная ответ.
  -Ну это само собой! - ответил Сайкс, даже не оборачиваясь.
  -Тогда ради чего затеяли всё это? Хочется сначала поиздеваться надо мной вволю?
  -Ну раз уж ты спросила. - Сайкс подобрал с пола пистолет и зарядил его. - Мне по большому счёту всё равно. Это Алекс что-то мудрит, поэтому спроси у него.
  Джилл подошла к дивану и села, вынудив Сайкса также принять сидячее положение.
  -Может быть, это прозвучит банально, но мне не хочется попадать в
  тюрьму. - Джилл обхватила себя руками за плечи, словно пытаясь закрыться от чего-то. - Когда ты молод и полон сил, хочется насладиться свободой.
  -А мне не хочется, чтобы летом было не очень жарко, но это почему-то никого не волнует! - попытался пошутить Сайкс, но его шутка осталась недооценённой.
  -Когда попадаешь в клетку в первый раз, на тебе словно ставят позорное клеймо. От тебя ждут, что ты снова совершишь какую-нибудь подлость, и никого не волнует, что тебе не оставили выбора. Впрочем, тебе этого всё равно не понять.
  -Вот тут ты ошибаешься, - тихо проговорил Сайкс, мысленно возвращаясь в прошлое.
  Своё детство Сайкс провёл в Пустошах, поэтому знал о жизни достаточно. Память возвращала его в те дни, когда он был ещё совсем мальчишкой: Сайкс видел себя и других беспризорников, собравшихся в кучу, пока полиция обыскивала их жилище, видел себя более взрослого, и закованного в наручники. В Пустоши скрывались бандиты, а Сайксу "повезло" оказаться не в том месте не в то время. Его взяли как предполагаемого свидетеля, но на всякий случай решили действовать жёстко.
  -Не секрет, что полиция - это сборище слюнтяев, но если им что-то нужно они могут проявить сообразительность. Наверное, так на свет и появилась "белая комната".
  При упоминании этого словосочетания Джилл вздрогнула и с удивлением посмотрела на Спайроу.
  -Полиция бросает туда людей в тех случаях, когда им что-то надо узнать. На первый взгляд эта клетка не кажется опасной, но это только на первый взгляд. Находясь там, ты теряешься. Тебя со всех сторон окружает белая пустота, стены, пол, потолок - всё сливается воедино. Лёжа на полу, ты чувствуешь, будто падаешь в пропасть, но при этом не можешь замедлить падение. Ты пытаешься заснуть, но не можешь этого сделать, потому что каждый час комнату озаряет яркая вспышка. Тебе хочется бежать, но ты не можешь этого сделать.
  -Откуда тебе всё это известно? - удивлённо спросила Джилл.
  -Ценный жизненный опыт, - ответил Сайкс, после чего встал с дивана и направился к холодильнику.
  Отыскав там два зелёных яблока, он бросил одно из них своей вынужденной собеседнице.
  -По поводу полицейского корабля можешь не волноваться - они явились не по твою душу.
  Решив, что ситуация полностью прояснилась, Сайкс надкусил яблоко и вышел в коридор. Из-за неприятных воспоминаний всю сонливость как рукой сняло, к тому же для полного счастья Спайроу не хватало лишь начать жалеть свою узницу. Он действительно не особо злился на Джилл из-за инцидента с Кларенсом Кесселом, хотя понять и принять - две разные вещи. Поймав себе на мысли, что Алекс задерживается, Сайкс попытался связаться с напарником, но вскоре обнаружил на мостике рацию и осознал всю тщетность этой попытки. Попытка связаться с полицейским кораблём тоже ни к чему не привела, хотя вскоре на радаре появилась заветная точка, отделившаяся от корабля. За ней почему-то последовала другая точка, следующая в том же направлении. Сайкс отправился к шлюзу, чтобы спросить кого Алекс с собой притащил. Корабль распознал знакомый челнок и люк автоматически открылся, впуская не только лёгкий челнок, но и другой, более крупный. Внимательно присмотревшись, Сайкс обратил внимание, что место Алекса занял какой-то другой качок в полицейской форме. Рядом с ним расположился какой-то мутный тип с недобрым взглядом. Когда люк другого челнока раскрылся и оттуда вышли вооружённые "полицейские", Сайкс выхватил пистолет и даже успел выстрелить (но к сожалению ни в кого не попал), но выпрыгнувший из кабины первого челнока Твик швырнул ему под ноги газовую гранату. Как только газ ударил ему в лицо, Сайкс начал кашлять, а потом и вовсе упал на колени. К Спайроу подошёл Джимми, предварительно надев маску.
  -Принимай гостей! - торжественно возвестил он, а потом вырубил Сайкса прикладом дробовика.
  Джилл услышала выстрел и решила посмотреть что там случилось. Подобравшись к шлюзу, Джилл осторожно высунула голову из-за угла. Представшей перед ней картина была довольно противоречивой: валявшегося на полу Сайкса двое полицейских взяли под руки и потащили в её сторону. Внимание Джилл привлёк полицейский в газовой маске, силуэт которого показался ей до боли знакомым. Промелькнувшая в мозгу мысль показалась Джилл смехотворной и невероятной, но стоило полицейскому снять маску, душа Джилл тут же ушла в пятки.
  -Ну что за невезение?! Почему из всех летающих консервных банок ты решил напасть именно на эту? - недовольно пробубнила Джилл, прячась обратно за угол.
  Из всех актаронских знакомых Джимми Таран был тем, кого Джилл меньше всего рассчитывала когда-нибудь снова увидеть. Даже более того, она искренне рассчитывала, что их дорожки больше никогда не пересекутся, и виной тому было не слишком хорошее расставание.
  
  (2 месяца назад)
  -Корпоратив - как же! - усмехнулась Джилл, заходя в здание.
  Её нынешний бой-френд Джимми Таран решил устроить корпоративную вечеринку по поводу... Джилл не помнила, а был ли этот повод вообще, или у Джимми просто появилось желание устроить смачную попойку. По мнению Джилл, само слово "корпоратив" отсутствовало в лексиконе Джимми Тарана. Впрочем, как и слово "лексикон". Этого простофилю Джилл Рейн выбрала в качестве временного бой-френда отнюдь не за его умственные способности, а за пошедший по Актарону интересный слушок. Одна её знакомая по имени Мэнди работала танцовщицей в престижном ночном клубе, куда однажды заявился в стельку пьяный верзила. Этот верзила отозвал её в тихий уголок для приватного танца, а позже, естественно, затащил в койку. Прежде, чем захрапеть как медведь шатун, верзила сказал, что обожает рыженьких, и что готов засыпать её украшениями и прочими дорогими побрякушками. На вопрос, а хватит ли у него денег за всё это заплатить, верзила хохотнул и сказал, что у него достаточно денег, чтобы ни в чём себе не отказывать. Будучи девушкой сообразительной, Мэнди рассказала обо всём Джилл, а та начала плести свои сети. Наведя справки, Джилл узнала что верзилу зовут Джимми, и что на деле он всего лишь шестёрка, не достойная внимания. Тем не менее, она решила рискнуть и познакомиться с Тараном поближе. "Случайно" столкнувшись с Джимми в казино, Джилл сразила его наповал буквально с первого взгляда. Не привыкший церемониться с женщинами Джимми едва не начал краснеть и заикаться, когда рыжеволосая красотка обратила на него внимание. Через неделю он понял, что влюбился, а через две уже готов был жениться. К тому моменту Джилл узнала, что Джимми ворует у своих хозяев и готова была пустить этого недоумка в оборот, но тут на горизонте появился приятель Тарана. Убедить Твика, что она повелась на его дебильного дружка, было не просто, однако в этой непростой ситуации ей помог сам Джимми. Увидев, что друг косо смотрит на его возлюбленную, Таран пригрозил забрать все деньги себе, а самого Твика отправить в реанимацию. Видя, что этот аргумент подействовал не до конца, Джилл решила показать себя полной дурой, чтобы усыпить бдительность недоверчивого бандита. Она громко хохотала над несмешными шутками, говорила о косметике и шмотках, проявляла чудеса незнания чуть ли не во всех областях жизни. Поняв, что Джимми повёлся на безмозглую куклу, Твик успокоился и на какое-то время исчез из поля зрения. И вот, наконец наступил тот самый день, когда Джимми Таран должен был распрощаться со своими сбережениями. На эту ночь он вместе с дружками снял для частной вечеринки ночной клуб, в котором его и встретила Мэнди. Джилл подготовилась к вечеринке, прихватив у Мэнди крупную порцию порошка от головных болей, который при передозировке превращался в убойное снотворное. Задачу осложняло бесчисленное количество мордоворотов, оккупировавших ночной клуб. Джимми пригласил своих коллег по работе, а те были рады нахаляву полакать алкоголя и пощупать пышногрудых танцовщиц. Заметив Тарана в дальнем углу (в этот момент Мэнди танцевала на столе перед Джимми и сейчас на ней из одежды были лишь трусики, которые Мэнди игриво раскручивала на указательном пальце правой руки), Джилл устремилась к своему "возлюбленному". После того, как очередная пьяная обезьяна шлепнула её по заднице, Джилл поняла, что идти напрямик было крайне неосмотрительно. И вот, когда до Джимми оставалось всего лишь пару метров, дорогу Джилл загородил какой-то гнилозубый здоровяк, у которого изо рта пахло хуже, чем из помойной
  ямы.
  -Привет, детка. Как жизнь? - спросил он, обдавая при этом Джилл перегаром.
  -Было нормально, пока не встретила тебя! - ответила она и попыталась обойти алкаша, но тот резко схватил её за руку и притянул к себе.
  -Люблю цыпочек с огоньком - в койке они просто бешеные!
  -Джимми не понравится, что ты приставал к его невесте! - сказала Джилл и бросила беглый взгляд на Тарана (а Джимми был так поглощён голой Мэнди, что не замечал что происходит вокруг).
  -Какой ещё Джимми? А, этот баран! Да наплевать! У меня сейчас в штанах так свербит, что я аж выть готов.
  -Свербит? - Джилл загадочно улыбнулась и положила вторую руку на плечо верзилы. - Так я тебе с радостью помогу.
  С этими словами она заехала пьянице коленом в пах. У бедолаги глаза чуть не выпрыгнули из орбит, а когда он схватился обеими руками за ушибленное место, Джилл схватила с ближайшего столика две бутылки и поочерёдно разбила их верзиле об голову. Заметив подругу, Мэнди тактично отошла в сторону, а Джилл уселась Джимми на колени и страстно обвила его шею руками.
  -Привет, дорогой. Ты по мне скучал? - прошептала Джилл ему на ухо.
  Джимми уже подался головой вперёд, чтобы поцеловать свою подружку, но Джилл ловко увернулась от его поцелуя.
  -Нет-нет, малыш, ни при всех же! Давай лучше найдём укромное местечко, где нам никто не помешает.
  Даже будучи пьяным, Джимми понял намёк, взяв Джилл на руки он понёс её в комнату, отведённую специально для таких вещей.
  -Принеси нам шампанского! - крикнула Джилл Мэнди, а потом загадочно подмигнула.
  Танцовщица мигом бросилась выполнять пожелание почётной гостьи, хотя это и не входило в её обязанности. Ожидание прихода Мэнди превратилось для Джилл в настоящую пытку: Джимми повалил его на кровать и начал слюнявить, попутно пытаясь снять с себя штаны. Джилл уже начала искать какой-нибудь тяжёлый предмет, которым можно было огреть разгорячившегося ухажёра по голове, но тут раздался стук в дверь.
  -Пошла вон! - крикнул Джимми, продолжая возиться со штанами.
  На какой-то миг Джилл испугалась, что Мэнди так и сделает, однако танцовщица открыла дверь, тихо зашла в комнату и поставила бутылку с шампанским и пару бокалов рядом с кроватью, а потом ушла.
  -Подожди, милый, не так резко! - проговорила Джилл, освобождаясь из объятий своего бой-френда.
  Джимми был недоволен тем, что его снова отшили, но перечить не стал, а лишь перевернулся на другую сторону кровати. Джилл тем временем открыла бутылку и разлила шампанское по бокалам, не забыв при этом насыпать в бокал Тарана порошка.
  -Давай сначала выпьем, малыш! - сказал Джилл и протянула бокал Джимми.
  -Шампанское? Пусть эту дрянь пьют девки и пацаны-малолетки! - недовольно пробурчал Таран, не желая брать бокал.
  -Ну пожалуйста, малыш. Ради меня! - взмолилась Джилл и сама вложила бокал в руки Тарана.
  Джимми залпом осушил шампанское, а потом разбил бокал об стенку и недовольно посмотрел на Джилл.
  -Мы уже вмести так долго, а ты до сих пор мне не дала! - сердито проговорил он.
  "Дать тебе? Да я буду лежать с тобой рядом только в том случае, если нас обоих одновременно переедет одна и та же машина"! - подумала Джилл, попивая шампанское из своего бокала небольшими глотками.
  -Ну не злись на меня, красавчик. Просто я ждала удобного момента, и сейчас этот момент наступил.
  Успокаивающий тон, а также самое значение сказанной фразы подбодрили Тарана, и он уже потянулся к Джилл, как вдруг перед глазами всё поплыло.
  Таран и раньше много пил, поэтому сейчас он не мог понять как его угораздило так налакаться за столь короткое время.
  -Кажется я немного перебрал, - пробурчал он заплетающимся языком, падая головой на подушку.
  Обрадовавшись, что порошок подействовал так быстро, Джилл обошла кровать с другой стороны и потрепала Джимми за рукав.
  -Подожди, милый, не засыпай. Мне очень нужно кое-что купить!
  -Возьми деньги с карточки, - ответил Джимми, доставая кредитную карту из кармана своего жилета.
  -Спасибо, дорогой, но я же не знаю кода.
  -PGI37J. Только не трать слишком много, а то...
  Джимми окончательно сморил сон и он отключился. Джилл с улыбкой посмотрела на кредитную карточку и вышла из комнаты. Утром Тарана, всё ещё страдающего от похмелья, нашёл Твик и рассказал о том, кем на самом деле является Джилл. Протрезвевший Джимми понял, что лишился трёх вещей: денег, которые он копил, корабля, приобретённого по дешевке, и что самое главное, он лишился подружки, которая оказалась бессердечной двуличной стервой.
  
  После того как один из головорезов окатил Сайкса водой, Спайроу кое-как начал приходить в себя.
  -Здорово ты его приложил. Я уж думал, что он сдох! - услышал охотник за головами незнакомый голос.
  В говорившем Сайкс опознал человека, бросившего ему под ноги газовую гранату.
  -Сдохнуть он всегда успеет! - ответил ему Джимми.
  У валявшегося на полу Сайкса появилось желание резко вскочить и раскидать всех этих уродов по разным углам, однако из-за связанных за спиной рук сделать это было непросто. Вместо этого Сайкс подполз к стенке, и только тогда смог кое-как встать на ноги. Вся банда Тарана собралась сейчас в кают-компании, и каждый был неплохо вооружён.
  -Как ты думаешь, почему я тебя ещё не убил? - задал Джимми резонный вопрос.
  -Полегче, верзила. У меня башка до сих пор раскалывается. Начни с более простых вопросов, на которые можно ответить либо "да" либо "нет".
  -А ты не умничай, если не хочешь словить заряд дроби в черепушку. Говорят, дебилам это помогает.
  -Проверено на себе?
  Вместо ответа Джимми сделал предупредительный выстрел. Заряд дроби пролетел у Сайкса над головой, лишь чудом не задев лоб. Сам Спайроу про себя отметил, что если бы на нём по-прежнему была надета бейсболка, то от неё бы мало что осталось.
  -В следующий раз я прострелю тебе башку, - предостерёг его Джимми. - Я ваше поганое племя на дух не переношу, поэтому не стоит лишний раз меня злить. Подойди сюда.
  Сайкс подошёл к Джимми практически в упор.
  -Джилл Рейн. Что тебе о ней известно? - спросил Таран, сделав суровое лицо.
  Меньше всего Сайкс ожидал услышать этот вопрос, а потому немного растерялся. Сама Джилл за время пребывания на "Норде" неоднократно повторяла, что сбежит, а потом отомстит за причиненные неудобства. Алекс в ответ на все эти угрозы лишь посмеивался, а теперь Сайкс решил, что угрозы могли оказаться не таким уж и беспочвенными. Возможно, каким-то образом Джилл связалась со здоровяком и передала ему сообщение, а он устроил весь этот маскарад лишь для того, чтобы вытащить её отсюда.
  Но тут Сайкс заметил в дверном проёме Джилл, украдкой подсматривающую за происходящим из-за угла. Судя по испуганном взгляду, вторжением незваных гостей она была удивлена ничуть не меньше, чем он сам. Никто кроме Сайкса не замечал Джилл, так как все собравшиеся смотрели на охотника за головами, и лишь Твик работал с ноутбуком.
  -Ты её искал? Где она сейчас? - продолжал допрос Джимми, схватив при этом Сайкса за шиворот.
  Спайроу кинул взгляд на дверь и увидел как испуганная Джилл качает головой, пытаясь таким образом сказать, чтобы Сайкс её не выдавал. Нетрудно было догадаться, что встреча с этим верзилой не входила в планы Джилл.
  -А с чего ты взял, что мне вообще известно об этой... ну как её там? - включил дурачка Сайкс.
  В этот момент где-то за пределами "Норда" что-то сильно грохнуло. Корабль даже немного затрясся, но дискомфорт вскоре прекратился. Бандиты обменялись взглядами, значение которых было Сайксу непонятно, но было очевидно, что ничего хорошего они не предвещают.
  -Последний файл, открываемый на твоём ноутбуке, было подробное досье этой двуличной стервы, включая вознаграждение за её поимку.
  -Извини, я не умею читать.
  Джимми одним ударом ноги в живот отбросил Сайкса обратно в угол. У Спайроу перехватило дыхание и он начал жадно хватать воздух ртом, чтобы не потерять сознание.
  -Не делай из меня дурака! - буквально зарычал Джимми. - Многие пытались это сделать и...
  -И у них это получилось! - вставил Спайроу очередную ехидную реплику.
  Таран схватил охотника за головами и швырнул его на середину комнаты, а потом подбежал и заехал ногой по почкам. Наблюдавшая за этой картиной Джилл не могла понять почему Сайкс так отчаянно выводит Джимми из себя.
  "Идиот! Тебе жить надоело? Эта обезьяна убьёт тебя голыми руками - ты только дай повод"! - думала Джилл, мигом позабывшая про неприязнь к Сайксу.
  Спайроу якобы скривился от боли, а сам при этом бросил беглый взгляд на Джилл, при этом отводя глаза в правую сторону. Та сначала не понимала, что охотник за головами хочет от неё, но посмотрев в правую сторону, она увидела на стене выключатель и всё поняла.
  -Где эта тварь? - продолжал орать Джимми, готовый вновь пустить в ход кулаки и ноги.
  -Ты меня не убьёшь, - неожиданно сказал Сайкс.
  -Чего? А ну-ка повтори!
  Сайкс сначала откашлялся, а потом медленно приподнялся и смог кое-как встать на ноги.
  -Ты меня не убьёшь! - повторил он, с вызовом глядя Джимми в глаза.
  Теперь уже даже Твик оторвался от компьютера и начал с недоверием смотреть на дерзкого парня, а Джилл, решившая, что сейчас просто идеальный момент для маленькой диверсии, начала медленно подкрадываться к выключателю.
  -Откуда такая уверенность? - спросил у Сайкса Джимми, направляя на охотника за головами дробовик.
  -Интуиция, - дерзко ухмыльнулся Спайроу, и в этот момент Джилл дотянулась до выключателя.
  Как только в кают-компании погас свет, Джимми от неожиданности выстрелил. Однако Спайроу был готов к этому и резко пригнулся, а потом боднул Тарана головой в живот и бросился бежать к дверям.
  -Пристрелить этого сукиного сына! - услышал он позади крик Джимми.
  От верной гибели Сайкса спас скользкий пол: споткнувшись возле самых дверей, и рухнув на пол, Спайроу увернулся от парочки пуль, летящих ему в спину. По-прежнему стоявшая возле дверей Джилл буквально вытащила охотника за головами из-под огня, помогла встать на ноги, после чего они оба бросились бежать.
  -Что вы стоите, придурки? Бегом за ним! - раздался позади крик, но на этот раз кричал не Джимми, а Твик.
  Джилл бежала впереди, таща Сайкса за собой, словно собачонку. Первым её порывом было добраться до челноков и покинуть корабль, однако напротив душевой Сайкс остановился.
  -Что стоишь? Бежим! - шикнула на него Джилл.
  -Так мы от них не скроемся. Давай сюда! - ответил Сайкс, указывая головой на душевую.
  Времени на споры у товарищей по несчастью не было, и поэтому Джилл открыла дверь (Сайксу сделать это мешали по прежнему связанные руки).
  Вдвоём они забрались в душевую и стали прислушиваться к доносящимся снаружи звукам. Преследователи остановились прямо напротив душевой.
  -Куда он подевался? - спросил кто-то из них.
  -Я-то откуда знаю! Если мы не найдём этого парня, Джимми нам головы поотрывает!
  И когда уже Джилл хотела вздохнуть с облегчением, Сайкс неожиданно рухнул на дно душевого поддона, увлекая воровку за собой. В этот момент дверь душа распахнулась и двое головорезов с автоматами вошли внутрь. В этот момент Джилл боялась не только пошевелиться, но даже сделать лишний вздох. Бандиты посмотрели сквозь ширму, но не увидев никого по ту сторону вышли в обратно коридор. Как только бандиты двинулись дальше по коридору и шум шагов окончательно стих, Джилл наконец-то смогла вздохнуть с облегчением.
  -Повернись! - сказала она Сайксу.
  Спайроу молча повиновался. Пока Джилл развязывала ему руки, Сайкс оценил всю дебильность ситуации: воровка, которую он собирался отдать в руки Гордона Блэка, помогала ему.
  -С каких это пор ты перешла на нашу сторону? - спросил Спайроу, разминая развязанные запястья.
  -Не говори ерунды! Просто из двух зол я решила выбрать наименьшее! - не раздумывая ответила Джилл.
  Сайкс отодвинул ширму и вылез наружу, приоткрыв дверь и убедившись, что поблизости никого нет, и их никто не услышит, он решил расставить все точки над "и".
  -Ну как знаешь. Кажется, здоровяк тебя знает и хочет как следует поколотить. Что ты ему сделала?
  -Поколотить - это ещё мягко сказано. Здоровяка зовут Джимми Таран. - Джилл сделала глубокий вздох. - Я украла его сбережения, а заодно и корабль.
  -Не хило. - Сайкс аж присвистнул. - И где же сейчас это корабль?
  -Я его продала на металлолом. Правда я тогда этого не знала, а когда увидела, что его поставили под гидравлический пресс, было уже слишком поздно.
  -Нельзя так поступать с верзилами - они этого не любят! - проговорил Сайкс таким тоном, будто только что изрёк вселенскую мудрость.
  -Да ты что? Может, для тебя это будет откровением, но люди не любят, когда их обманывают, потому что это заставляет их чувствовать себя идиотами!
  -Но тебя это всё равно не остановило.
  -Людей обманывают каждый день. Обманывает полиция, обещая защитить их от беспорядков, обманывает правительство, обещая улучшить жизненные условия, обманывает реклама, обещая предоставлять только самые лучшие товары. Чем я хуже всех этих засранцев?
  -Железная логика - даже не подкопаешься.
  -Хватит ёрничать! Что нам делать дальше?
  Сайксу и самому хотелось знать правильный ответ на этот вопрос. Составлением плана в их команде всегда занимался Алекс, но поскольку сейчас Дроу не было рядом, Сайксу приходилось самому подключать мозги. Положение изначально было невыгодным: двое беглецов против шести хорошо вооружённых гамадрил. Конечно, Сайкс мог бы кинуться на врагов сломя голову, но для этого ему, по меньшей мере, нужен был пистолет, а бандиты забрали его оружие. Нужен был какой-нибудь нестандартный ход, и Сайксу пришла в голову замечательная идея.
  -Нужно достать оружие, - наконец-то сказал он после долгой паузы.
  -Мыслишь в верном направлении. Как же мы его достанем?
  -Очень просто - ты пойдёшь к вожаку этой обезьяньей стаи, кинешься ему на шею и будешь молить его о прощении, каждый раз повторяя, что совершила страшную ошибку.
  -Что?! - У Джилл чуть челюсть не отвисла. - Совсем сдурел?! Да он мне сразу же шею свернёт!
  -Ну а ты постарайся быть очень убедительной. На худой конец, не знаю, задницей что ли перед ним поверти или задабривай его своими улыбочками. У тебя это хорошо получается.
  Слышать подобное от Сайкса Спайроу было для Джилл унизительно. В первый день своего заточения на "Норде" она пыталась применить всё своё обаяние, чтобы изменить условия своего заточения. Джилл разве что голой перед ними не ходила, но все эти попытки ни к чему не привели: Алекс смотрел на этот спектакль как безжизненная холодная статуя, а Сайкс её откровенно игнорировал.
  -Лучше бы тебе принять решение поскорее, а то мордовороты скоро вернуться. Мы не можем сидеть здесь вечно, а если попытаемся сбежать с корабля, то они сразу же бросятся в погоню.
  Как это было не прискорбно, в словах Спайроу был резон. Джилл не хотела идти к Джимми, но и альтернативы тоже не видела.
  -Хорошо. Я попробую это сделать, но если я погибну, то моя смерть будет на твоей совести.
  
  Алекс по-прежнему был жив, и сей факт его очень сильно удивил. После взрыва полицейского корабля во все стороны полетели обломки. Достаточно было, чтобы хоть один из них задел и повредил скафандр, чтобы охотника за головами настигла мучительная смерть. Впрочем, Алекс эту смерть не отвратил, а лишь отсрочил, потому что подача кислорода в скафандр была рассчитана на определённое время. На "Норд" можно было попасть лишь через шлюз, открывавшийся только с внутренней стороны. Зацепившись за обшивку, Алекс медленно подлетал к кабине корабля, желая увидеть что творится на мостике.
  А в это время Твик настраивал видеофон на нужную волну, чтобы связаться с другими пиратами и сообщить о своих достижениях. Нужная волна вскоре была найдена, и по ту сторону экрана Твик увидел высокого чернокожего пирата с повязкой на левом глазу. Выражение лица пирата было хмурым, и, по всей видимости, он не сильно обрадовался, когда увидел кем является его собеседник.
  -Привет, Корса". Как идут делишки? - поинтересовался Твик.
  -Неплохо. А ты я вижу, обзавёлся новым судном.
  -Что есть то есть. Но я связался с тобой по другой причине.
  -Я прямо заинтригован, - проговорил чернокожий здоровяк без особого энтузиазма.
  -Да, ладно тебе, Рекс, хватит хмуриться.
  -Переходи сразу к делу, Твик, иначе я отключаюсь. - Терпение Корсара было на исходе.
  -Как думаешь, Корсар на "Сильвер Фокс" найдётся местечко для пары-тройки джентльменов удачи?
  -Предлагаешь слияние банд? С этими вопросами тебе надо обращаться сразу к Лоре, а не ко мне.
  -Мне просто было необходимо сначала узнать твоё мнение. Почему бы мне, Джимми и нашим парням не объединится с вами? Что лично ты думаешь об этой затее?
  Планируя в ближайшее время избавиться от Джимми, Твик искал запасной плацдарм и его выбор пал на корабль "Сильвер Фокс". На какое-то время Рекс задумался над вопросом Твика, но раздумье заняло у него не более тридцати секунд.
  -Раз хочешь знать моё мнение, тогда слушай: я с такой мразью, не то что на дело не пойду, я даже с тобой за один стол в самом паршивом кабаке не сяду! - ответил Рекс и сбросил сигнал, даже не став дожидаться ответа Твика.
  -Вот ведь козёл! Раздулся от важности, а сам при этом прислуживает полоумной бабёнке! - презрительно проговорил Джимми и сплюнул.
  -Здравствуй, Джимми, - раздался робкий женский голос от дверей.
  Сказать, что Джимми был очень удивлён, это всё равно что ни сказать ничего. Два месяца он потратил на то, чтобы найти воровку, а в итоге она сама его нашла.
  -Джилл? Как... как ты здесь оказалась? - только и смог проговорить ошарашенный Джимми.
  -Эти негодяи меня поймали.
  -Я прослежу, чтобы эти слова были написаны на твоей могиле, девка! - смятение Тарана сразу же сменилось яростью.
  -Погоди, Джимми, я всё могу объяснить! - вскинула руки Джилл, понимая, что вступила на опасную дорожку.
  -Где наши деньги? - вступил в разговор Твик.
  -Эти деньги сейчас в банке и в любой момент мы можем их снять! За всё время я не потратила ни дакейра, а наоборот, лишь приумножила ваше состояние!
  -Я тебе не верю! - категорично заявил Джимми.
  И тогда Джилл подбежала к Тарану и поцеловала прямо в губы. Поцелуй длился долго, и это времени хватило, чтобы вера Джимми в вероломность внезапно пропавшей подружки пошатнулась.
  -Тогда, два месяца назад, меня похитили! - начал излагать Джилл историю, придуманную пару минут назад. - Я сначала не знала, что им было нужно, но потом выяснила, что меня хотят продать в бордель!
  -Там тебе и место! - вставил ядовитую реплику Твик, но обомлел, когда заметил, что Джимми не разделяет его мнение.
  -Кто это был? - спросил Таран, всё ещё с подозрением глядя на Джилл.
  -Я не знаю. Кто-то с той вечеринки. Помнишь, ты тогда дал мне карточку и назвал код. - На глазах у Джилл появились слёзы. - Эти животные заставили меня всё им рассказать. Они... они делали со мной ужасные вещи.
  И тогда Джилл уткнулась Джимми в плечо и горько заплакала. И Джимми Таран, готовый ещё минут назад пристрелить её, теперь гладил девушку по волосам и успокаивал как маленького ребёнка. В этот момент вернулись остальные пираты, но увидев в объятиях главаря рыдающую девушку, немного растерялись.
  -Что там у вас? - спросил Твик, видя, что Джимми сейчас совсем не до того.
  -Все челноки на месте - он не покидал корабль. Мы всё обыскали, но этого парня не нашли! - доложил один из бандитов, после чего все четверо виновато опустили головы.
  Твику не нравились такие совпадения. Четвёрка идиотов не смогла разыскать какого-то недоумка, а ведь у охотника за головами на корабле был союзник, благодаря которому ему удалось сбежать. И тут Твик понял кто помог охотнику за головами.
  -Ты! Это ты помогла тому недоумку сбежать! - обвинил он Джилл.
  -Я испугалась. Какие-то люди с оружием проникли на корабль. Я же не знала, что это вы! - начала оправдываться Джилл, вытирая слёзы тыльной стороной ладони.
  -Что ты вообще делала на этом корабле? - продолжал наседать Твик.
  -Эти двое меня поймали. Они собирались сдать меня и получить за это деньги.
  -Они... Они делали тебе больно? - неожиданно спросил Джимми.
  Вместо ответа Джилл снова уткнулась ему в плечо. В отличие от Джимми, Твик не поверил в этот спектакль. Он внимательно изучил досье Джилл Рейн, а потому знал, что второй такой лживой стервы отыскать во всех колониях практически невозможно. Но Джимми видимо поверил каждому слову рыжей бестии, и это могло обернуться очередной бедой. Однако Твик сделал вид, что поверил байкам о похищении и злых насильниках, но сделал это по своим соображениям. Он хотел вернуть свои деньги, намереваясь после этого отвести эту крошку в тёмный уголок, хорошенько поиметь, а потом вышибить мозги.
  -Раз вы, дуболомы, его не нашли, то почему вернулись? Притащите этого подонка сюда! - приказал Джимми своим подчинённым.
  -На кухне есть тайный лаз. Я узнала о нём совершенно случайно, но могу показать где он находится! - "неожиданно вспомнила" Джилл.
  Перед самым расставанием Сайкс сказал, чтобы она заманила хоть одного на кухню. На вопрос, что он собирается делать потом, Спайроу лишь невнятно пожал плечами.
  Твик почуял какой-то подвох, но всё же решил в присутствии Тарана не обострять ситуацию. Джилл уже собиралась повести за собой группу бандитов, как вдруг увидела за стеклом Алекса. Дроу держался за край окна и наблюдал за людьми на мостике, пока не встретился взглядом с Джилл. Девушка незаметно подмигнула ему, а потом неожиданно бросилась к Джимми и заключила его в объятия.
  -Милый, я так по тебе скучала! - эротично прошептала она Тарану на ухо.
  И тогда Джимми совсем потерял голову: он оттеснил девушку к главной панели, усадил прямо на пульт управления и начал целовать. Джилл отвечала на его поцелуи, при этом её правая рука как - бы невзначай легла на кнопку, отвечающую за открытие шлюза. Поняв, что ему позволяют войти внутрь, Алекс как можно скорее устремился к двери.
  На воркующих голубков Твик смотрел с любопытством и затаённой завистью, стараясь понять причину разыгравшейся сцены.
  -Извините, что прерываю, но может сначала стоит найти охотника за головами? - напомнил Твик "влюблённой парочке".
  Таран нехотя отлепился от Джилл, но сказал, что очень скоро они смогут продолжить начатое. Джилл в ответ улыбнулась, рассчитывая, что этого никогда не произойдёт.
  
  -Я уверена, что он где-то здесь! - решительно заявила Джилл.
  Приведя делегацию из четырёх бандитов на кухню, Джилл сделала вид, что вспоминает о местонахождении тайника. Бандиты тогда разделились и сами начали обыскивать кухню. Они переворачивали столы, залезали мордами чуть ли не в каждую кастрюлю, но так и не нашли никаких следов беглеца.
  -Я вспомнила! Идёмте дальше!
  С этими словами она подвела пиратов к морозильной камере.
  -Это там. Люк находится под десятой тушей справа, если память мне не изменяет.
  План шёл немного не так, как предполагалось: в поле зрения Джилл сейчас было лишь трое бандитов, а не четверо. Однако Джилл решила не менять изначальный план и поэтому открыла морозильную камеру. Пираты вошли внутрь, и увидев, что никаких туш здесь нет, сразу почуяли неладное. И тогда Джилл захлопнула морозильную камеру, всё ещё не веря что план удался. Но её улыбка померкла, когда она увидела в дверном проёме четвёртого пирата. Сначала они поглядывали друг на друга с недоумением, а потом бандит потянулся за автоматом. Но не успел он вытащить оружие, как подкравшийся сзади Сайкс огрел его сковородкой. Как только бандит отрубился, Спайроу вытащил у него из-за пояса свой пистолет (пираты забрали оружие Сайкса, после того как вырубили его).
  -Возвращайся на мостик и постарайся выманить остальных, но слишком сильно не рискуй. Если почуешь неладное - сразу же беги! - проинструктировал он девушку.
  Та лишь кивнула и поспешила обратно. Когда Джилл вернулась обратно на мостик, Джимми там не было.
  -А где Джимми? - взволнованно спросил она у Твика.
  -Пошёл отлить, - последовал незамедлительный ответ.
  В этот момент Твик как-то странно прищурился, а потом подошёл к Джилл и прижал к стене, кладя здоровую руку ей на шею, готовый в любую секунду придушить девушку.
  -Где мои деньги? - грозно спросил он, предварительно оглядевшись в поисках Джимми.
  -Я же сказала, что у меня их с собой нет, но когда мы доберёмся до банка, то я...
  -Это ты дураку Джимми сказала. Ты и раньше с лёгкостью могла из него верёвки вить, но со мной этот номер не пройдёт!
  -Я сказала правду.
  -Правду? Да ты хоть знаешь что это слово означает? Если не вернёшь деньги, я тебя убью! - пригрозил Твик и для большой убедительности усилил хватку.
  -Эй, отпусти её! - окрикнул его вернувшийся на мостик Джимми.
  Твик сердито посмотрел на Тарана, но всё же выполнил приказ и отошёл в сторону.
  -Идиотизм какой-то! Неужели ты веришь этой лживой стерве после всего что она сделала? - нервно крикнул Твик.
  -Она просто попала в беду и незачем...
  -Ты полный идиот! Эта дрянь снова крутит тобой как хочет, а ты этого и не замечаешь!
  -Прекрати! - предостерёг Джимми друга.
  Но Твика окончательно понесло, и он уже не мог сдерживаться.
  -Ты готов встать на задний лапки, и начать тявкать, стоит ей лишь щёлкнуть пальцами! - кричал раззадоренный Твик. - И то, что она оказалась на чужом корабле в компании двух мужиков тебе даже не показалось странным. Да они небось имели её каждый день по очереди, а тебя она динамила по полной программе! Это и неудивительно, потому что на такого уродливого имбецила только продажные пьяные девки и западают!
  Твик собирался извергать желчь ещё очень долго, но гневную тираду прервал заряд дроби, выпущенный ему прямо в живот. Джимми не собирался убивать друга, но всё сказанное буквально жгло уши и он не смог сдержаться. Как только Твик отлетел к стенке и схватился за кровоточащий живот, Джимми понял что натворил.
  -Твик! - отчаянно прокричал Таран и подбежал к раненому.
  Джилл этот выстрел тоже застал врасплох и она начала тихо подкрадываться к дверям. Она понимала, что гнев Джимми очень скоро обрушится и на неё и старалась скрыться как можно скорее.
  -Я не хотел стрелять, но ты... - начал оправдываться Джимми.
  -Эта девка снова тебя провела. Ты идиот! - хрипло проговорил Твик, после чего его глаза навсегда закрылись.
  Когда до Джимми дошло, что он только что собственными руками отправил на тот свет лучшего друга, Таран издал рёв раненного медведя. Услышав как открываются автоматические двери, Джимми резко обернулся и выстрелил, но к счастью, пуля не задела убегающую девушку. Разъярённый Джимми отправился догонять Джилл, желая чтобы хоть кто-то ответил за смерть Твика. Сама же Джилл прекрасно понимала, что на этот раз унять разгневанного верзилу ей не удастся, поэтому бежала прямиком к челнокам, надеясь, что никто не будет преграждать ей дорогу. Однако Тарана с удвоённой силой гнала вперёд боль от потери лучшего друга и осознание, что его в очередной раз предали. Посылая беглянке вдогонку одиночные выстрелы, Джимми достал с пояса гранату и швырнул вперёд. Джилл только-только успела забежать за угол, что и спасло её от гибели: граната ударилась об стену и отлетела обратно, едва не угодив Джимми под ноги. Однако Таран, стремительно сокращающий дистанцию между ними, швырнул ещё две гранаты и всё-таки добился своего: взрывная волна второй гранаты подхватил Джилл, и подбросила на несколько метров вперёд. У Джилл, которая чуть не угодила головой в стену, звенело в ушах и рябило перед глазами. Умом она понимала, что надо как можно скорее подниматься на ноги и бежать дальше, однако тело отказывалось повиноваться.
  -Из-за тебя я убил Твика! - прорычал Джимми, перезаряжая ружьё.
  Из-за звона в ушах, Джилл не смогла разобрать слов, но в одном она была уверена на 100% - это конец.
  -А ведь я любил тебя, тварь ты неблагодарная! - продолжал причитать Джимми, подходя всё ближе.
  Догнать Джилл, пытавшуюся уползти от него, было очень просто. Таран резким движением перевернул её на спину и приставил дробовик к голове, намереваясь снести девушки череп.
  -Ты хоть раз была со мной искренней? - задал он последний вопрос, взводя курок.
  -Нет, - ответила Джилл, с трудом расслышав вопрос.
  В этот момент раздался выстрел, но произведён он был не из ружья, а из пистолета. Пуля угодила прямо в дробовик, который Джимми от неожиданности выронил.
  -Эй, верзила, разве ты не слышала, что девушка сказала "нет"? - с издевкой спросил Сайкс, держа пирата на прицеле.
  Джимми удивился, но не растерялся. Схватив Джилл правой рукой, левой он вытащил из-за пояса ещё одну гранату.
  -Проваливай, охотник, если тебе жизнь дорога! Это наши с ней дела, и тебе в них лучше не лезть! - проговорил Джимми, прячась за девушкой как за живым щитом.
  -Не могу. Хороший хозяин всегда заботиться о своих гостях! - говорил Сайкс, всё ближе подходя к Тарану.
  Тогда Джимми резко толкнул вперёд Джилл, а потом туда же швырнул гранату. Сайкс схватил девушку и вместе с ней отпрыгнул за угол. Когда прогремел взрыв, Джимми уже бежал по коридору к челнокам, не забыв при этом подхватить дробовик. К счастью, стены корабля были довольно прочными, и взрыв не причинил охотнику за головами никакого вреда.
  -Никуда не уходи! - кинул Сайкс на прощание Джилл, а сам побежал за Джимми.
  Настигнуть бандита ему удалось лишь у шлюза. Джимми в этот момент работал с панелью, отвечающую за открытие первой двери (вторая открывалась автоматически), а заметив охотника за головами, сразу же открыл огонь из дробовика, отходя при этом к полицейскому челноку.
  -Не суетись - целее будешь! - прокричал ему Сайкс.
  -Да пошёл ты! - крикнул ему в ответ Джимми и для большей убедительности кинул в Сайкса последнюю гранату.
  Спайроу, бегущего вперёд, она должна была прикончить, но по счастливому совпадению граната оказалась газовой. Как только Таран покинул "Норд", Сайкс запрыгнул в серебристый челнок и отправился в погоню. Снаружи по-прежнему летали разной величины обломки полицейского корабля, и обоим челнокам приходилось маневрировать, чтобы не повредить обшивку. Пару раз обломки задели челнок Джимми, но крепкий корпус им повредить не удалось. Челнок же Сайкса был более лёгкий, но выигрывал за счёт маневренности и скорости. Оба челнока устремились к планете, не отставая друг от друга.
  Джимми рассчитывал добраться до планеты и в каком-нибудь кучном месте хорошенько протаранить преследователя, решимость которого была более чем очевидна. Во всей этой суматохе Джимми даже не заметил, что находится в челноке не один. Спрятавшийся в нижнем грузовом отсеке Алекс устроил засаду, а теперь выбрался наружу.
  -Джимми Таран, - сказал Алекс, вынуждая пирата обернуться. - В прошлом - мелкий шестёрка, а сейчас - шестёрка с пятью нулями.
  -Как тебе удалось выбраться? - прорычал Джимми, переводя взгляд с Алекса на автомат, который охотник за головами держал в руках.
  -Просто повезло. А ты не суетись так - это вредно для здоровья. Адрес главного участка знаешь, или тебе подсказать?
  И тогда Джимми резко рванул один из рычагов, и челнок перевернулся на 45 градусов и начал быстро лететь вниз. Алекс отлетел в другой угол, уронив при этом автомат. Джимми снял ремень безопасности и потянулся за валяющимся практически под рукой автоматом, но быстро опомнившийся Алекс набросился на пирата с кулаками, повалив его на пол. Сайкс с тревогой наблюдал как челнок стремительно мчится вниз, но мог лишь безмолвно следовать за ним. Дроу заехал своему противнику кулаком в челюсть, а Джимми схватил Алекса за плечи и перекатился в сторону, меняясь с охотником за головами ролями. Однако прежде чем Таран смог нанести ему хотя бы один удар, Алекс ударил его головой по носу, а потом скинул с себя.
  -Эй, что там у вас творится? Если не измените направление, то можете врезаться в автостраду! - раздался голос Сайкса из переговорного устройства челнока.
  Алекс уже потянулся к панели управления, как вдруг Джимми схватил его за ногу и повалил. Дроу не растерялся, и пару раз ударил верзилу свободной ногой по морде. До переполненного транспортом шоссе оставалось каких-то 150 метров, и Алекс едва успел изменить траекторию полёта. Теперь челнок летел прямо по автостраде, а проезжавшие машины либо уступали дорогу, либо в страхе с неё съезжали. Попутно Алекс снижал скорость и пытался заглушить двигатели, поэтому ему сейчас было не до побитого пирата. А Джимми тем временем вправил разбитый нос и добрался до автомата. То, что происходит позади него, Алекс увидел совершенно случайно, и едва успел соскочить с сидения пилота, которое в следующую секунду буквально превратилась в решето. Джимми палил по врагу, даже не задумываясь о том, что может повредить панель приборов.
  -Положи оружие, придурок, иначе угробишь нас обоих! - попытался вразумить его Алекс.
  -Не называя меня придурком! - остервенело прокричал Джимми, игнорируя явную опасность.
  Лишь Сайкс заметил, что полицейский челнок летит прямо на петляющий из стороны в сторону бензовоз, безуспешно пытающийся уйти из-под удара. В случае столкновения челнока с бензовозом могла произойти серьёзная авария с множеством жертв. Недолго думая, Сайкс сначала отлетел в правую сторону, а потом резко протаранил челнок сбоку, а сам ушёл вверх. Таким образом он не только увернулся от бензовоза, но и предотвратил столкновения. В тот момент, когда Сайкс протаранил полицейский челнок, Джимми пустил из автомата длинную очередь, но из-за внезапного столкновения вся она ушла в потолок. Подбежавший к бандиту Алекс резко выхватил оружие из рук Тарана, а потом приложил Джимми прикладом. Пират сразу же рухнул как подкошенный и потерял сознание.
  -Эй, Алекс, ты там ещё жив? - раздался голос Спайроу из переговорного устройства.
  -А сам-то как думаешь? Пока жив, но когда-нибудь ты меня угробишь! - ответил подошедший к переговорному устройству Алекс. - Я не знаю, зачем ты нас протаранил, но сделал ты это как нельзя кстати.
  Дроу вновь сел в кресло пилота (вернее в то, что от него осталось) и посадил челнок прямо посреди шоссе. Вытащив Джимми из челнока, Алекс знаками объяснил Сайксу, чтобы тот приземлился.
  -А почему бы не отвезти его в полицию на их челноке? - спросил Сайкс, когда Алекс затаскивал Тарана в его челнок.
  -Не стоит. Мало ли какое дерьмо взбредёт Блэку в голову. В угоне нас обвинит, например.
  -Понятно. А тебе не кажется, что оставленный посреди дороги челнок создаёт некоторые проблемы?
  Только тогда Алекс заметил, что с обеих сторон от челнока образовалась массивная пробка. Недовольные водители громко сигналили и выкрикивали нелестные пожелания в адрес охотников за головами.
  -Ничего страшного. У них свои проблемы, а у нас свои. Пусть этой ерундой занимаются эвакуаторщики! - резонно заметил Алекс, закрывая кабину челнока.
  
  Гордон Блэк устало курил одну сигарету за другой, подводя итоги сегодняшней деятельности. Его в очередной раз вызвали в министерство, но тогда ещё Гордон не знал сколько миллионов нервных клеток ему предстоит убить. На повестке дня стоял вопрос о сокращении численности штата полиции и упразднение некоторых должностей. Один из министров открыто заявил, что колониями невыгодно кормить такое количество дармоедов, но Блэк настаивал на своём, и в конце концов, был услышан. Он также считал, что никчёмных стражей порядка стоит гнать метлой из полиции, но Блэк скорее бы выкурил за день целый блок сигарет, чем признался в этом. За людей, преданных делу, Гордон был готов стоять насмерть, игнорирую любой приказ свыше. По его мнению, в штате всех министерств было разгильдяев не меньше, чем в полиции, но этот вопрос почему-то никем не поднимался. Сейчас он вызвал в свой кабинет Джибса, чтобы узнать как продвигается работа по поимке Джимми Тарана. Тот как всегда сначала минут десять флиртовал с секретаршей, прежде чем почтил начальника полиции своим присутствием.
  -Ну что, Чак, как продвигается дело Джимми Тарана? Что слышно от группы, отправленной на его захват.
  -К сожалению, связь с группой пропала, однако кое-что по Джимми Тарану удалось нарыть.
  Блэк уже хотел задать несколько уточняющих вопросов, но увидел за окном знакомый до боли серебристый челнок, приземлившийся прямо на полицейской стоянке.
  -Чтоб я сдох! - сердито проговорил Блэк, протирая виски.
  Из челнока вывалился связанный по рукам и слегка помятый Джимми Таран, а следом за ним выскочил Сайкс Спайроу. Охотник за головами поднял Джимми с земли и потащил к главному входу в участок. Блэк вдавил сигарету в пепельницу и сердито посмотрел на Чака.
  -Забудь. Что бы там ни было, твоя информация теперь и гроша ломанного не стоит! - сказал Гордон и вышел из кабинета.
  Удивлённый Чак вышел вслед за Гордоном, а когда увидел в участке Джимми, то сразу остолбенел.
  -Так-так. Один негодяй ведёт другого. - Интонация Блэка была пропитана желчью.
  -Я тоже рад тебя видеть, Горди! - как ни в чем ни бывало ответил Спайроу, проигнорировав оскорбление.
  Отдав Тарана на попечение подошедшего к нему офицеру, Сайкс сказал, что на борту "Норда" находится парочка сообщников Джимми, которых полиции стоит забрать лично. После этого Спайроу попрощался с офицером и направился к выходу.
  -Спайроу! - крикнул ему вдогонку Блэк.
  Сайкс обернулся и вопросительно посмотрел на Гордона.
  -Как тебе удалось его взять?
  -Мне просто повезло, - пожал плечами Сайкс.
  -Просто повезло? Мои люди выслеживали его две недели, а тебе просто повезло! - буквально взорвался Блэк. - Как такому ничтожеству как ты, Спайроу, удаётся вообще кого-то поймать?
  -А всё очень просто. Это не моя заслуга, а твоя недоработка. Работать надо лучше.
  Блэку стоило больших усилий не наброситься на Сайкса с кулаками. Этот засранец не только взял преступника, которого не смогли взять его люди, но ещё и насмехался. Но обиднее всего Блэку было признавать, что Сайкс оказался прав. Он приказал своим людям последовать на "Норд" и забрать сообщников Джимми, а сам удалился с гордым видом победителя, хотя на душе у Гордона была паршиво.
  
  Джилл взволнованно ходила из стороны в сторону. Она не любила неопределённостей, поэтому её так интересовала развязка. Секунды превратились в минуты, а минуты в часы, и когда уже Джилл готова было на всё плюнуть и свалить с корабля, заслонка открылась, пропуская серебристый челнок. Выбравшиеся из челнока Сайкс и Алекс посмотрели на Джилл с недоверием и удивлением. Они не ожидали увидеть её снова так скоро.
  -Почему ты не улетела? - спросил у Джилл Сайкс.
  -Мне просто было любопытно, чем всё закончится. Ну и как, вам удалось поймать Джимми?
  -Да. А ты что, волновалась за нас?
  -Я? Ещё чего! У меня и без того много причин для головной боли, и я просто хотела убедиться, что на одну из них стало меньше. Хотя, самым беспроигрышным вариантом было бы, если бы вы друг друга перестреляли, но видимо не судьба.
  Вот теперь и настал момент истины. Джилл украдкой поглядывала на челнок и прикидывала, удастся ли ей до него добежать, прежде чем её схватят, и есть ли в этом необходимость.
  -А как насчёт меня? - задала она главный вопрос.
  Сайкс и Алекс переглянулись, после чего Спайроу достал свою счастливую монету. Дроу кивнул, а потом обошёл Джилл и пошёл прямиком в кают-компании. Сайкс посмотрел на Джилл, а потом подбросил монету в воздух. Когда монета приземлилась обратно на ладонь Спайроу, охотник за головами достал из кармана пачку купюр.
  -Это твоя доля за поимку Джимми Тарана, - пояснил Спайроу, протягивая деньги.
  Джилл взяла купюры в руки и быстро пересчитала. В её руках сейчас лежало 20000 дакейров - ровно треть от суммы, которую правительство назначила за поимку Джимми.
  -Можешь лететь куда захочешь, только потом дай знать, чтобы мы могли забрать челнок обратно. - Сайкс прошёл мимо Джилл и пошёл вслед за Алексом.
  Парой минут позже Дроу достал из холодильника две банки энергетического напитка, одну из которых он бросил развалившемуся на диване Сайксу.
  -Зря мы её отпустили, - сказал Алекс, желая прервать затянувшееся молчание.
  -Может быть и так. Но она нам помогла и сдавать её после этого полиции было бы несправедливо.
  -Ты прав, но такие как она всё время попадают в беду. Если не мы, так кто-нибудь другой однажды всё равно отдаст её в руки Гордона Блэка.
  -Ну-ну, парни, хватит раскисать! Во всём нужно искать положительные моменты. Откуда в вас столько пессимизма? - весело проговорила вошедшая в кают-компании Джилл.
  -Что ты... - начал было Алекс.
  -Я решила ненадолго составить вам компанию. Вы ведь не против?
  Сайкс и Алекс переглянулись.
  -Против! - заявили они в один голос.
  -Это был риторический вопрос. - Джилл подошла к Алексу. - Ах да, чуть не забыла.
  Джилл взяла из его рук банку и выплеснула её содержимое Дроу в лицо.
  -Это тебе за то, что заставил меня готовить! - проговорила она с видом обиженной великомученицы, а потом вышла в коридор.
  Сайкс собирался что-то сказать и уже открыл рот, но Алекс поднял руку вверх, призывая своего напарника к молчанию.
  -Скажешь хоть слово, и я сделаю из тебя отбивную! - грозно предупредил он напарника.
  Спайроу лишь усмехнулся, а потом натянул бейсболку на глаза и заснул.
  
  Чак возвращался домой, и настроение у него было паршивое. Охотники за головами взяли Джимми, а Твик, либо погиб, либо тоже схвачен. Он не знал о гибели Твика, но последний разговор с братом заставил его испытывать сомнения. Действительно ли он надёжно защищён от врагов или же это миф, придуманный им самим? Задумавшись над этим, Чак проскочил светофор на красный свет, едва не задавив какого-то толстяка, который в самый последний момент отпрыгнул в сторону, угодив физиономией прямо в лужу.
  "Нет, они не посмеют. Убивать меня - крайне глупо и расточительно и они должны это понимать"! - повторял Чак самому себе.
  О предполагаемом свидание с секретаршей Блэка Джибс совсем позабыл, желая поскорее вернуться домой и собрать вещи. На дворе уже стояла ночь, когда автомобиль Чака подъехал к дому. Выходя из машины, Джибс почувствовал, будто за его спиной кто-то есть. Выхватив пистолет, Чак резко обернулся, готовый выстрелить в злоумышленника, осмелившегося подкрасться к нему сзади. Увидев перед собой пожилую соседку, Чак усмехнулся, убирая пистолет.
  -Извините, миссис Хиггинс. Я принял вас за другую, - объяснил Чак побледневшей от страха женщине.
  -Я это... пришла сказать... мой муж снова потратил все деньги, но он сказал, что вернёт всё до последнего дакейра на следующей неделе.
  Около двух месяцев назад муж этой женщины занял у Чака денег, обещая вернуть их ровно через неделю. Каждую неделю он клялся и божился, что обязательно всё вернёт, но Чак понимал, что от размазни, отправляющий для разговора с кредитором свою жену, бесполезно чего-либо ожидать.
  -Всё в порядке. Идите домой, миссис Хиггинс, - примирительно сказал Джибс.
  Попрощавшись с соседкой, Чак зашёл в дом, смеясь над своей подозрительностью. Бросив куртку у входа, он перешёл в комнату и сел перед компьютером. Включив питание и набрав пароль, Джибс собирался связаться со своими последними клиентами, как вдруг кто-то накинул ему на голову полиэтиленовый пакет. Задергавшийся Чак пытался вырваться, и даже потянулся за пистолетом, однако киллер выбил оружие из его рук, а сам Джибс через какое-то время обмяк и навсегда затих.
  Тера на всякий случай продержала пакет на голове Чака ещё полминуты, а потом сняла. Сбросив безжизненное тело бывшего полицейского со стула, Тера заняла его место и начала искать нужные файлы (работала убийца в перчатках, т.к. глупо было оставлять отпечатки пальцев для полиции). Не считая Сайкса Спайроу, Чак Джибс был последней целью из старого списка. Перед ликвидацией Чака Тера изучила его файл и смогла почерпнуть полезную информацию. Джибс был продажным полицейским, смерть которого была выгодна многим людям. Приветливый с соседями и внешне преданный службе, Чак жил на окраине Терраграда. После работы он сразу же возвращался домой, где его никто не ждал, что сильно облегчило ликвидацию. А ещё у Чака был открыт счёт в банке на чужое имя, куда собственно и поступали деньги от нелегальной деятельности (Джибс ни разу не снимал деньги со счёта, чтобы не засветиться раньше времени). Обойти примитивную сигнализацию было для Теры пустяковой задачей, однако в условия устранения Джибса входила не только смерть самого полицейского, но и похищение некоторых файлов с его личного компьютера. Тера попыталась взломать систему, но обойти пароль так и не удалось. Тогда убийца дождалась возвращения Джибса, позволила ему войти в систему, и только после этого прикончила. После этого найти необходимые файлы оказалось очень просто. Заказчика интересовали контакты Джибса, а также информация о последних сделках, включая все имена и адреса. Отыскав всё необходимое, Тера переписала данные на диск, и уже собралась уходить, как вдруг кто-то открыл входную дверь. Взяв пистолет Чака, а заодно и подушку с кровати, Тера легла на пол за пару секунд до того, как в комнату вошёл неизвестный. Незнакомец держал в руке пистолет с глушителем, и по всей видимости, от тоже явился убить Джибса. Мужчина заметил включенный компьютер и пошёл к нему, но резко остановился, увидев рядом с собой труп Чака. Он даже и удивиться не успел, как Тера сбила его с ног подсечкой, положила подушку на голову (таким образом Тера использовала её вместо глушителя), а потом выстрелила. Сам того не ведая, новый киллер помог ей замести следы: Тера взяла из его рук пистолет и выстрелила Чаку в голову, а потом оттащила труп мужчины подальше к двери. Вложив обоим покойникам в руку их пистолеты, Тера таким образом инсценировала следующую картину: в дом Чака проникает неизвестный тип, но сидевший за компьютером Джибс его замечает, после чего они одновременно убивают друг друга. Никто не свяжет эти две смерти с гибелью одного журналиста, "случайно" выпавшего из окна пару часов назад. Возможно, впервые в жизни Тере стало любопытно: бандиты, полицейские, магнаты - кто-то очень сильно хотел смерти каждого из них. Кем бы ни был её заказчик, ясно было одно - он планирует что-то более значимое, и смерть всех этих людей приближает его к намеченной цели. Впрочем, пока деньги поступали на её счёт, Тера не думала о мотивах своего нанимателя, а просто устраняла цели. Для окружающего мира они были людьми, но для неё это были обычные фамилии из списка, эдакие безликие создания. Посмотрев в окно, Тера увидела на другой стороне улице человека с фотоаппаратом, притаившегося возле чужой машины, который держал в поле зрения дом Чака. Убийца сразу же догадалась, что он ждёт пока она выйдет из дома, чтобы сделать снимок, и отошла от окна. Вариантов было всего два: либо фотограф был сообщником незадачливого киллера, либо наниматель вёл грязную игру. В этот момент Тера задала себе главный вопрос - а действительно ли её нанимателю нужны были данные с компьютера Чака, или же он всё это устроил лишь для того, чтобы увидеть её лицо. В любом случае, фотографа он подобрал не слишком сообразительного. Когда возле дома остановился какой-то грузовик, Тера выбежала на задний двор и быстро перемахнула через забор прежде, чем машина отъехала. Фотограф ничего не заметил и продолжал наблюдать за домом. Он дежурил возле дома с самого приезда Чака и слежка начала ему надоедать. Тера с лёгкостью подкралась к нему со спины, и вот уже через несколько мгновений к шее незадачливого шпиона был приставлен нож.
  -Передай своему хозяину, что если он ещё раз выкинет нечто подобное - я его найду! - прошептала Тера голосом, от которого веяло могильным холодом.
  Главным критерием своей деятельности Тера считала полную конфиденциальность: заказчик не видел лица исполнителя, а исполнитель лица заказчика. Некоторые особо любопытные клиенты уже пытались вычислить её, за что и поплатились жизнью, однако в этот раз Тера решила ограничиться предупреждением, ведь с финансовой точки зрения глупо было терять такого клиента.
  -Хорошо, я передам! Только я ни разу не видел этого парня - он общается со мной только через посредника!- испуганно пролепетал фотограф, боясь шелохнуться.
  В этот момент Тера положила в его карман диск с файлами Джибса.
  -Отдашь ему. - Тера убрала нож от его шеи. - Не оборачивайся, если тебе дорога жизнь.
  Какое-то время фотограф стоял на месте как вкопанный, не решаясь даже вздохнуть. Странного типа заметила бдительная миссис Хиггинс, вышедшая из дома.
  -Эй, ты что там делаешь? - сердито прокричала она.
  И тогда фотограф бросился бежать, кинув на ходу беглый взгляд назад. Но Тера исчезла также внезапно, как и появилась.
  
   Контрабандист, убийца и охотники за головами
  
  Кларенс Кессел слишком много знал о хорошей жизни. Ещё будучи ребёнком, он прекрасно понимал, что жизнь его будет роскошной, а спустя несколько лет скончался Кессел-старший. Разумеется, всё его состояние перешло к Кларенсу, который к тому моменту стал проявлять большой интерес к бизнесу и разного рода сделкам. С тех пор уже прошло несколько десятилетий, а Кессел до сих пор не мог понять главного - чего ему не хватает в этой жизни. Когда он шёл вперёд, любая дверь открывалась, а обычные смертные с трепетом наблюдали за величественным существом, именуемым Кларенсом Кесселом. Так было заведено, однако всего лишь один случай изменил его положение, а авторитет Кессела пошатнулся не только в глазах его партнёров, но и в его собственных. Простенькая афера закончилась неудачей и превратилась в шантаж. Самым обидным был тот факт, что Кларенс и пальцем не мог тронуть шантажистов, чтобы не навлечь на себя ещё большие беды. Но ещё больнее было осознание того, что место ловкачей заняли не опытные воротилы, а какие-то охотники за головами. Впрочем (Кларенс считал это своим оправданием), во всём этом была ещё замешана мошенница Джилл Рейн, которая должна была умереть первой. Кессел мечтал поквитаться со всем этим трио и доказать, что их жизнь может стать невыносимой. Сейчас Кларенс зашёл в здание своей компании и направился к лифту. Пока он шёл вперёд, по пути встречались многочисленные служащие, среди которых были секретарши, уборщики, охранники и прочие неудачники. Они одаривали своего босса улыбками, а Кларенс совсем на это не реагировал. Ему хотелось избавиться от этих бездельников и выкинуть их на улицу, чтобы они не мешались под ногами. Полудурков Джорджа и Эббота он уже уволил (а они устроились работать вышибалами в "Звезду Терранона"), а найти кого-нибудь стоящего оказалось не так просто. Как только Кларенс дошёл до лифта и нажал кнопку, неожиданно зазвонил его сотовый телефон. У Кессела было не самое лучшее настроение, поэтому он проигнорировал этот звонок. Однако пока лифт спускался на первый этаж, телефон всё звонил и звонил (было очевидно, что кто-то очень хочет поговорить с владельцем этого телефона). В конце концов этот звон надоел Кесселу.
  -Слушаю, - спокойно ответил на звонок Кларенс, ожидая услышать мерзкий голосок своего партнёра по бизнесу.
  -Доброе утро, мистер Кессел, - ответил голос, услышать который Кларенс не ожидал так скоро.
  -Синклер? Доброе утро, но если честно, то оно не очень доброе.
  -Понимаю, - проговорил Синклер, и в его голосе слышалось явное сочувствие. - К сожалению, у меня есть одна новость, которая вряд ли улучшит ваше настроение.
  -И сколько денег ты от меня хочешь? - с насмешкой произнёс Кларенс, входя в лифт.
  -Забудьте. Вас нельзя назвать постоянным клиентом, однако я живой человек и вы пока тоже.
  -Что значит пока?
  -Вас хотят убить, мистер Кессел.
  Кларенс замер на одном месте, а его палец остановился в дюйме от кнопки выбора этажа. Какое-то время он молчал, а потом усмехнулся.
  -Дельцы хреновы! Всегда знал, что эти выродки забудут всё хорошее, что я для них сделал за всё это время! - воскликнул Кессел, после чего нажал на кнопку последнего этажа и лифт стал медленно подниматься.
  -Ерунда. Если думаете, что вас заказали партнёры, то вы заблуждаетесь! - проговорил Синклер, поняв смысл последней реплики.
  -Предположим. Тогда кто?
  -Я... (наступила долгая пауза) Я не знаю.
  Кессел хотел что-то сказать, однако слова неожиданно сами застыли на его губах. Подобное известие не только удивило Кессела, но и шокировало. Он всегда знал, что от смерти нельзя спастись, если многие очень сильно её хотят. В конце концов, его самого несколько раз пытались убить, а он до сих пор был жив. Одна мысль сейчас мучила Кларенса Кессела: кто хочет его смерти?
  -Ты уверен, что это не... - попытался уточнить Кларенс (эти слова давались ему не так просто).
  -Уверен. Ваши партнёры способны на такое, но это кто-то другой.
  У каждого человека есть враги, однако желать смерти могут лишь заклятые враги. Внезапно в голове Кларенса мелькнула мысль, которая сначала показалась ему очень дикой, но при дальнейшем осмыслении, всё начало становиться на свои места.
  -Понятно, - растянуто проговорил Кларенс. - Теперь мне всё понятно. Надоело шантажировать и поэтому решили избавиться. Проклятые охотники за головами!
  -Не говорите ерунды! Я знаю Алекса Дроу. Если он и хочет вашей смерти, то есть несколько доводов в его защиту.
  -Буду рад, если поведаешь об этих доводах.
  -Во-первых, для вашего устранения был нанят убийца. Алекс не только не смог бы выйти на киллера такого класса, а он скорее всего даже не знает о его существование и... - говорил Синклер и голос его звучал уверенно.
  -Допустим! А во-вторых? - нервно перебил его Кларенс.
  -Потому что его напарник - одна из следующих целей.
  Вот этого Кларенс и вовсе не ожидал. Он вспомнил этого салагу в бейсболке, который дважды превратил его бывших телохранителей в отбивные. Подобную новость можно было назвать сюрпризом, однако Кларенса это совсем не позабавило.
  -Какой киллер собирается убить меня?
  -Тень Смерти, - проговорил Синклер с содроганием.
  -Тень Смерти? А это что за кадр?
  В этот момент Синклер сделал глубокий вдох, что свидетельствовало о продолжительности последующего разговора.
  -Неудивительно, что это имя, или лучше говорить прозвище, вам ни о чём не говорит. Многие люди на Терраноне даже не знают о существовании этого человека, а некоторые считают его выдумкой. Тень Смерти - это самый профессиональный и смертоносный киллер нашего времени. Вам приходилось слышать о смерти Кевина Родса?
  В этот момент лифт практически доехал до самого последнего этажа, однако Кларенс неожиданно нажал кнопку аварийной остановки.
  -Приходилось. Во время одной попойки он напился, а потом утонул в собственном бассейне. Полиция провела тщательная расследование и сообщила, что это был несчастный случай. При чём здесь какой-то легендарный убийца?
  -Не всё так просто. Родс утонул в бассейне и об этом полицейским рассказали свидетели. Несчастный случай - это официальная версия, в которую поверили практически все. Убийца сработал настолько чисто, что убийство было похоже на банальный несчастный случай.
  -Не знаю, уж как-то всё это дико звучит. В принципе, мне бы не помешало фото того убийцы.
  -К сожалению, не могу помочь. На всём Терраноне нет ни одного человека, который мог бы похвастаться тем, что увидел лицо Тени Смерти, а потом остался жив. Даже заказчики не видели лица убийцы, потому что она соблюдает анонимность.
  -Она? Ты хочешь сказать, что это какая-то баба? - спросил Кларенс с ещё большим удивлением.
  Он всегда считал, что дела первой важности нельзя доверять женщинам. Их место в койке, а не на деловых совещаниях. Впрочем, иногда бывают исключению, но Кларенс не мог поверить в то, что женщина может стать идеальным киллером. Кто угодно, но только не женщина.
  -Однажды я и сам воспользовался её услугами. Я не гарантирую, что это действительно женщина - пока это всего лишь мои догадки, но советую вам быть осторожнее. В конце концов, мы можем... - говорил Синклер, но Кларенс тут же его перебил:
  -Спасибо тебе, Синклер. Я приму всё это во внимание. Если эта тварь здесь появиться, то это будет последним, что она сделает в этой жизни! - с особой напыщенностью ответил Кессел и отключил телефон, забыв попрощаться.
  Этот поступок можно было назвать роковой ошибкой Кларенса Кессела. Синклер никогда не разменивается по мелочам (а в этот раз он даже сам проявил инициативу, что уже говорило о многом), потому что подобные дельцы дорожат своей репутацией. Либо по небрежности, либо из-за плохого настроения, Кессел легкомысленно отнёсся к словам Джеральда. Он не верил во всю эту чушь про таинственного киллера, лица которого (или которой) не видели даже заказчики. В этот момент лифт доехал до последнего этажа (Кларенс вновь нажал ту кнопку) и мистер Кессел оказался один в длинном коридоре. Уже сейчас стоило прислушаться к голосу разума и вернуться в лифт, однако Кларенс послал всё к чертям и направился в свой кабинет. Первым делом он проверил сообщения на видеофоне, а потом подошёл к окну. Прямо напротив здания компании Кларенса Кессела располагался старый высотный дом, в котором было этажей 20, а то и больше. Раньше это был жилой дом, однако Кессел выкупил эту землю, расселил жильцов и приказал снести эту постройку. На месте этой развалюхи он собирался построить большой торговый центр со всем удобствами и подземным гаражом. На улице уже вовсю суетились рабочие, которые должны были с минуты на минуту уничтожить это здание с помощью взрывчатки. Кларенс поглядел на часы, а потом вышел на балкон. Яркое утро, свежий ветер и чайки позволили Кларенсу немного расслабиться и насладиться видом с балкона. Помимо старого здания, которое должны были вот-вот уничтожить, не было домов, которые так близко прилегали к зданию компании Кларенса Кессела. Он сам это понял ровно за секунду до выстрела. Пуля попала Кесселу прямо в лоб, и смерть наступила мгновенно. Тело Кларенса начало оседать на открытой двери, однако Тера не торопилась. Не убираю винтовку, она быстро осмотрелась и сделала вывод, что её выстрел, как и смерть Кессела, остались незамеченными. Заняв позицию на одном из верхних этажей, Тера дожидалась появления Кларенса ещё с восхода солнца. Добыв ночью форму строителя, она смогла незаметно прокрасться на площадку и затеряться в толпе. Вероятность быть узнанной была невелика: каждый был занят своим делом, кто-то играл в карты или спал, и поэтому никто не заметил женщину в одежде строителя. Несмотря на такую беспечность, время взрыва было обозначено чётко: 7:00. Тера понимала, что Кларенс может и не появиться вовсе, из-за чего придётся придумывать новый план его устранения. Она ждала его практически до самого последнего момента, и её терпение было вознаграждено. Закончив это дело, Тера отложила винтовку в сторону и посмотрела на часы. До взрыва оставалось четыре минуты. Тера за 30 секунд разобрала винтовку и положила её части в рюкзак, одела рабочие перчатки
  и направилась к лестнице. Разумеется, она могла быстро выбежать из здания, вот только в этот момент за домом следили три бригады строителей, которые предварительно проверили всех своих людей. К тому же, если кто-то выбежит из здания прямо перед взрывом, то это вряд ли укроется от посторонних глаз, и риск быть узнанной был очень велик (в таком случае Теру не спасла бы даже кепка и форма рабочего). Однако Тера не напрасно проникла в дом гораздо раньше нужного срока, и она не потратила это время впустую. Внимательно изучив весь дом, Тера обнаружили подвал, который был непосредственно связан с канализационной системой. На тот случай, если времени будет совсем мало, Тера приоткрыла двери лифта (воспользоваться самим лифтом было нельзя, ведь энергия в этот дом уже давно не поступала) и испробовала трос. Он был довольно старый, и со стороны могло показаться, будто он вот-вот порвётся, однако Тера проверила его на прочность и убедилась, что её вес этот трос выдержит. Все эти меры оказались крайне полезными: Тера не стала пользоваться лестницей, а прыгнула сразу в шахту лифта и ухватилась обеими руками за трос. Параллельно взглянув на часы (до взрыва оставалось 160 секунд), она начала быстро спускаться вниз, раскачивая трос и отталкиваясь от стены, словно альпинист со страховкой. Движения были настолько резкими (да и хватка была жёсткой), что от травмы ладоней Теру спасали только рабочие перчатки. Внимательно наблюдая за верхней частью троса, Тера обнаружила, что тот начинает рваться, и поэтому она была вынуждена перестать раскачивать его, а стала спускаться вниз, используя лишь руки. Оказавшись на первом этаже, Тера сняла рваные перчатки и выбросила их в шахту лифта, а сама выбежала на лестницу и направилась к двери, ведущей в подвал. Несмотря на то, что дверь была железной, открыть её удалось за считанные секунды. Как только Тера вошла в подвал, то она первым делом включила фонарик, а потом начала быстро сверяться с картой. И пока она бежала через подвал к канализационной системе, бригадир отсчитывал последние секунды, прежде чем дать команду своим рабочим. Взрыв получился более внушительным, чем предполагалось, однако никто не пострадал. А тело Кларенса Кессела будет обнаружено перепуганной секретаршей лишь спустя час.
  
  Сегодня Сайкс решил не спать до обеда, а встать пораньше (в 10 часов, если выражаться точнее). Вернее он собирался спать дальше, однако ото сна его оторвала невыносимая жажда: в горле было так же сухо, как и в раскалённой ядерной пустыни. Спайроу приподнялся с дивана и подошёл к холодильнику. На нижней полке стояло пять банок с колой, и каждая из них была ещё не открыта. Зевнув ещё раз, Сайкс достал крайнюю банку, оторвал кольцо и начал пить. Как только содержимое банки перекочевало в Сайкса, он закрыл холодильник и кинул банку через плечо. Профессиональные баскетболисты могли бы позавидовать такой меткости, ведь Спайроу попал прямо в мусорную корзину, стоящую напротив двери в другой отсек корабля. И тотчас он услышал усмешку за своей спиной:
  -В конце концов, жизнь так же швырнет нас в какой-нибудь дальний угол, как и ты швырнул эту банку! - сказал Алекс, который только что вошёл в кают-компании, и стал свидетелем этого броска.
  -Доброе утро, - сказал Сайкс сквозь новый зевок.
  -Доброе? Ну да, добрее некуда! - недовольно буркнул Алекс.
  Подобный тон напомнил Сайксу, что сейчас он имеет дело с Алексом-ворчуном, который на данный момент чем-то недоволен. Что-то подсказывало Спайроу, что у причины подобного недовольства было имя, причём имя женское.
  -Знаешь, ещё в древние времена люди верили, что присутствие женщины на корабле - это к несчастью. Казалось бы, обычный трёп, однако эти люди были правы, и если бы я усвоил эту истину, то это утро могло бы быть добрым.
  -А, так это ты говоришь о нашей новой знакомой!
  -В гробу я видал таких знакомых! Не успело с момента её появления пройти и недели, как всё начинает катиться к чертям собачьим!
  -Она что-то сделала?
  -Сделала, - сказал Алекс и грустно улыбнулся. - Весь гонорар, полученный за поимку ей бывшего бой-френда, она умудрилась спустить за один день! При этом она приложилась и к нашей доле.
  Услышав эту невесёлую новость, Сайкс почему-то присвистнул, а потом засмеялся.
  -Если я ещё когда-нибудь попытаюсь получить вознаграждение наличными, то лучше пристрели меня сразу! - угрюмо проговорил Алекс, игнорируя смех своего напарника.
  Пока Сайкс хохотал, Дроу обошёл его и занял место рядом с ноутбуком. Чтобы не думать о новых экономических бедах, Алекс решил заняться поиском работы, тем более, повод был достойным.
  -Кстати, а где эта лиса сейчас? - неожиданно осенило Дроу, и он даже на время оторвался от ноутбука.
  -Решила прогуляться.
  -Прогуляться?
  -Ну да. Взяла твой челнок и улетела в город, предварительно спросив у меня номер нашего банковского счёта. Как ты думаешь, зачем он ей понадобился?
  Подобная новость заставила челюсть Алекса отвиснуть. Конечно, это известие могло оказаться шуткой Спайроу, ведь по его тону трудно было понять, шутит ли он или говорит серьёзно. Но в данном случае это был чёрный юмор.
  -Так. Это уже не в какие ворота не лезет. Если ты сказал ей номер нашего счёта, то я... - буквально взорвался Алекс.
  -Спокойно. Ничего я ей не сказал! - поспешил уверить напарника Сайкс.
  И в этот самый момент в кают-компании зашла Джилл Рейн. Весёлая и бодрая, она тащила две большие сумки, нагружённые всяким дамским барахлом, которое стоило немалых денег.
  -Привет, ребята. О чём это мы тут беседуем? - лукаво поинтересовалась Джилл, ставя сумки на пол.
  -Вот о тебе и беседуем! - ответил Сайкс с ухмылкой, после чего дружески похлопал своего мрачного напарника по плечу.
  Алекс грубо убрал эту руку, а потом кинул угрюмый взгляд на сумки мисс Рейн. Что-то подсказывало ему, что мошенница потратила последние наличные на безделушки для себя. От этого осознания любой человек превратился бы в настоящего монстра, однако Алекс смог удержать своё негодование, ведь он сам позволил мошеннице остаться.
  -Приятно это слышать. Я надеюсь, вы говорили обо мне только хорошее? - изобразила Джилл липовое смирение.
  -Да? А что о тебе можно сказать хорошего, - спокойно говорил Алекс, вновь вернувшись к работе с ноутбуком. - Спускаешь всё денежки на разное барахло. А потом ещё будешь спрашивать почему на "Норде" нет ничего съестного.
  -Но ведь если бы ни я, то вы бы никогда не поймали Джимми Тарана! - быстро нашлась Джилл.
  -Это единственный довод в твою защиту. Запомни раз и навсегда: прежде чем захочешь что-нибудь взять - обязательно спроси разрешение. Я знаю, для тебя это непривычно, но ты уж постарайся!
  Алекс понимал, что словами ему вряд ли удастся заставить Джилл повиноваться. Такая порода людей слишком своевольна, особенно если им кто-то начинает указывать. Впрочем, самых недовольных ожидают власти Актарона и маленькая койка в тесной камере.
  -Пора мне стать эгоистичным и бессердечным скотом. Роль одногорбого верблюда меня никогда не радовала, а теперь ещё прибавился второй горб! - сказал Алекс, стараясь не переводить взгляд на Джилл.
  -Что это значит? Ведь мы напарники! - возразила она, однако это был довольно слабый довод, который всё-таки заставил Алекса оторваться от ноутбука и перевести на неё взгляд.
  -Напарники? Гнать надо в шею таких напарников! Если будешь прохлаждаться и тратить наши денежки, то я высажу тебя на необитаемом астероиде, где ты никому не сможешь причинить вреда.
  Всё это могло походить на пустую угрозу, исходящую от человека, который хочет выпустить пар и выговориться. Однако Алекс всё это сказал без нервов и истерик, а немного строгим голосом, что позволили этой фразе прозвучать очень правдоподобно. Терзаемая непонятными сомнениями, Джилл кинула вопросительный взгляд на Сайкса.
  -Да ты не волнуйся! Он мне много раз обещал нечто подобное и забывал об этом, когда я спасал его шкуру! - ободрил её Спайроу.
  -Кто чью шкуру чаще спасал - это действительно актуальный вопрос, - ответил Алекс, после чего повернул ноутбук на 180 градусов, чтобы напарники смогли рассмотреть нужного человека.
  На экране отображалась фотография светловолосого человека, которому на вид было примерно лет 30-35. Зелёные глаза готовы были начать метать молнии, потому что изображённый на этой фотографии человек явно был чем-то взбешён, хотя и старался этого не показывать.
  -Лоуренс Бэк. Наша следующая цель. Основной род деятельности: контрабанда, - проговорил Алекс тоном опытного стратега во время брифинга.
  -Да, морда не очень приветливая! - заметил Сайкс, подразумевая дикий взгляд Лоуренса.
  -На всё есть свои причины. Лоуренс - очень замкнутый и скользкий тип. Эта фотография была сделана в одном из полицейских участков Терранона и ей уже больше пяти лет.
  -То есть, у этого типа и раньше были проблемы с законом? Хотя, у кого из присутствующих здесь их не было.
  -У меня, но только это к делу не относится, - сказал Алекс, намереваясь продолжить брифинг. - Нарушать общественный порядок Бэк начал ещё в 17 лет. Тогда же он и получил свой первый срок за вооружённое ограбление. В 24 года Лоуренс вернулся на свободу, но вновь был арестован уже через неделю.
  -Бывает, - пожал плечами Сайкс.
  -С тех пор он стал более осторожным и предусмотрительным. Бэк решил отказаться от грабежа, считая, что двух арестов уже более чем достаточно, чтобы поумнеть. По всей видимости, из всех нелегальных делишек его привлекла контрабанда, потому что в этом деле он сильно преуспел.
  -А как сильно он в этом деле преуспел?
  -Прилично. По крайней мере, правительство Терранона пообещало за его поимку 200000 и поэтому мы должны взять Лоуренса.
  -Поздравляю вас, ребята и желаю удачи! Возвращайтесь быстрее, а то я уже начинаю скучать! - проговорила Джилл подбадривающим тоном, а потом плюхнулась на диван.
  Алекс посмотрел на неё как на ненормальную, а потом сделал глубокий вдох.
  -Не волнуйся, лиса, скучать не придётся, потому что и для тебя есть работёнка.
  -Что? - не поверила своим ушам Джилл. - Что это значит? Если это шутка, то она неудачная!
  -Да ты не волнуйся ты так. Алекс просто хотел сказать, что все мы в одной упряжке, - вмешался Сайкс, однако никто не обратил внимания на эту реплику.
  -Да ты с ума сошёл! Ходить по кабакам, бить морды волосатым громилам и получать таким образом информацию - это для меня слишком круто! - категорично заявила Джилл, резко вскакивая с дивана.
  -До чего дожили. Эх, лиса, ну откуда у тебя такое примитивное представление об охотниках за головами? Впрочем, переубеждать я тебя не собираюсь, потому что либо будет по-моему, либо я выкину тебя отсюда. В конце концов, и у моего терпения есть предел. Вопрос в том, хочешь ли ты и дальше его испытывать.
  Алекс проговорил это своим коронным тоном: спокойным и рассудительным, от которого по коже бегали мурашки.
  -Что от меня требуется? - обречённо спросила Джилл, медленно присаживаясь на диван.
  -Нанести визит в космопорт, поговорить с таможенниками и аккуратно выведать у них что-нибудь. Синклер нашептал мне, что Лоуренс должен сегодня прибыть с Актарона, для того чтобы провернуть какую-то сделку. Сегодня утром с Актарона уже прибыл один пассажирский корабль, но есть вероятность, что Лоуренса до сих пор нет на Терраноне.
  -Слишком многого хочешь от меня. Может быть, я сделаю что-нибудь одно из...
  -А может быть, ты перестанешь спорить и начнёшь нормально работать? Лоуренсу приходится перебегать с одной планеты на другую, поэтому вероятность раскопать что-нибудь на таможне довольно велика. Пока ты занимаешься этим, я и Сайкс проверим один склад.
  Алексу показалось, что Джилл сейчас начнёт спорить, однако та лишь лукаво улыбнулась.
  -Хорошо. Но мне пригодится КПК, чтобы я могла опознать этого типа, если увижу, - сказала она и поспешно удалилась.
  По всей видимости, у неё появилась какая-то идея, однако Алекс не стал забивать себе этим голову.
  Вполне возможно, она ещё не знает всех прелестей работы в команде и поэтому попытается всё сделать сама, однако Алекс не очень-то верил в положительный результат, ведь он был опытным охотником за головами, а не желторотым новичком. Дроу пока не испытывал особого доверия по отношению к новой напарнице, потому что с самого первого знакомства она пыталась подставить под удар его и Сайкса.
  -Значит, склад, - задумчиво произнёс Сайкс. - О нём тебе рассказал Винсент?
  -Тсс. Никогда не упоминай это имя, когда наша новая подружка находится поблизости (следующую часть фразы он произнёс очень громко) или подслушивает за дверью!
  За дверью сразу же послышались удаляющиеся шаги.
  
  Слежка - это обязательная часть операции по поимке человека, за голову которого назначили вознаграждение. Какой бы нудной она не была, без слежки нельзя обойтись. Сейчас Алекс и Сайкс наблюдали за промышленным складом компании "Юниор", надеясь отыскать здесь Лоуренса. Хотя эта компания и была солидной, Алекс навёл кое-какие справки и узнал нечто интересное. В полиции работал некий Винсент Уорд, который и дал Дроу эту наводку. Отец Алекса был полицейским, а Винсент - его напарником. Неудивительно, что он так поступал, хотя за каждым его шагом неустанно наблюдал Гордон Блэк. Тем не менее, Винсент и на этот раз смог поведать Алексу кое-что новое. Компания "Юниор" год назад была лишь жалким филиалом более крупной корпорации. Однако ситуации изменилась коренным образом, после чего дела "Юниор" стали налаживаться. Из полицейского досье стало понятно, что компания зарабатывает на стороне, сбывая разным покупателям запрещённую продукцию. А поставлял им эту продукции именно Лоуренс Бэк, который сейчас якобы находился на Актароне. Сайкс считал эту слежку пустой затеей, но Алекс проявлял большую терпимость. Из собственного опыта он узнал одну важную вещь - преступников губит жадность и чувство вседозволенности. Обычно в таких случаях Сайкс лишь зевал и засыпал, а Алекс твердил, что терпение-это высшая добродетель, но в этот раз всё вышло иначе. Стоило только напарникам занять места (Алекс спрятался возле стоянки во дворе, а Сайкс притаился на крыше склада), как к складу подъехал серый грузовик. Со склада вышли какие-то люди, которые стали о чём-то говорить с водителем грузовика.
  -Алекс, о чём они там разговаривают? - поинтересовался Сайкс с помощью рации.
  -О наболевшем! - тихо усмехнулся Алекс.
  Ему удалось подобраться прямо к грузовику и подслушать разговор, который обывателю показался бы пустяком. Говорившие (с водителем разговаривали два молодых человека в деловых костюмах, которые по мнению Алекса были представителями компании) обменялись несколькими фразами, после чего Алексу пришлось ретироваться. Из грузовика вышли люди в форме, похожей на одежду мусорщиков, которые стали выносить из грузовика какие-то ящики. Как только представители компании ушли, "мусорщики" стали перетаскивать ящики на склад. Разгрузкой руководил водитель, который по комплекции очень был похож на Лоуренса Бэка. Несколько раз он оборачивался назад и Алекс бы смог его опознать, если бы не бейсболка, красовавшаяся на голове водителя.
  -Пошевеливайтесь! - то и дело прикрикивал водитель, раздавая пинки "мусорщикам".
  В такие моменты Алекс очень жалел, что не взял с собой бинокль. Ему пришлось отползти ещё на 30 метров, чтобы "мусорщики" его не заметили. Конечно, можно было устроить потасовку, однако у каждого грузчика за поясом был пистолет, поэтому не стоило переходить к крайним мерам.
  -Сайкс, ты видишь парня в бейсболке? - спросил Дроу у напарника, не сводя глаз с водителя.
  -Я вижу его каждый день, когда смотрю в зеркало.
  -Сейчас идёт речь о водителе! Это Лоуренс?
  -Подожди, - ответил Сайкс и немного привстал. - Не знаю. Если бы он хоть раз посмотрел бы в мою сторону, то можно было бы поставить диагноз. Однако я знаю один способ...
  -Лучше не надо!
  -Это безотказный способ, поверь мне.
  Алекс прекрасно знал, что когда Сайкс говорит "поверь мне", то это никогда добром не заканчивается. Обычно он выкидывал какую-нибудь глупость, после которой маленькие неприятности становились большими. Дроу собирался сказать, чтобы Сайкс ничего не предпринимал, однако уже было поздно: тот неожиданно встал на ноги и вытянулся во весь рост, привлекая внимание "мусорщики".
  -Эй, Лоуренс, это ты? - изо всех сил прокричал Сайкс.
  Все подняли головы и с удивлением посмотрели на кричавшего, а Алекс лишь ударил ладонью по лбу.
  -Вот идиот! - пессимистично проговорил он.
  Сайкс этих слов не слышал, потому что у него были более важные дела. Ему пришлось резко упасть на живот, чтобы не попасть под пули ("мусорщики", не только удивились, но и сразу же достали пистолеты и открыли огонь по нарушителю спокойствия).
  -Убейте его! - прокричал водитель и бросился к грузовику.
  Хотя Алекс сейчас и проклинал Сайкса за идиотизм, кое-какую пользу напарник ему принёс, ведь всё внимание мусорщиков было приковано именно к Спайроу, что позволило Алексу подобраться поближе. Водитель мчался к своему грузовику изо всех сил и изредка поглядывал назад. Он резко заскочил в машину и начал искать ключи, даже не замечая, что кто-то занял соседнее сидение.
  -Привет! - услышал водитель голос откуда-то сбоку и последним, что он увидел перед потерей сознания, был здоровый кулак, летящий прямо в его физиономию.
  "Мусорщики" даже не обратили внимания на выезжающий грузовик, потому что все они перепугались не на шутку. Каждый из них смотрел вверх, ожидая увидеть этого злостного нарушителя спокойствия. Эти бедолаги не знали кто такой Сайкс Спайроу, поэтому случилось то, что должно было случиться. Увидев внизу противников, Сайкс тихонько подобрался к углу крыши, а потом спрыгнул вниз. Приземление оказалось очень удачным: Спайроу спрыгнул прямо на одного "мусорщика", прежде чем тот успел выстрелить. Как только охотник начал оттаскивать бесчувственное тело в сторону, из-за угла выбежал другой "мусорщик".
  -Ах ты сволочь! - прокричал он и начал стрелять, ошибочно решив, будто Сайкс оттаскивает труп его коллеги.
  Проявив чудеса ловкости, Спайроу успел забежать за угол прежде, чем "мусорщик" начал вести прицельный огонь. Отстреляв всю обойму, "мусорщик" перезарядил пистолет и бросился догонять охотника, однако Сайкс всё это время стоял за углом и как только "мусорщик" подбежал к углу, Спайроу врезал ему локтём по носу, схватил противника за вытянутую руку и перекинул через себя. Как только с ним было покончено, на выстрелы прибежала ещё парочка "мусорщиков", однако стоило им только выбежать из-за угла, как Спайроу подобрал с земли пистолет их приятеля и сделал два метких выстрела. Выпущенные пули не убили "мусорщиков" и даже не ранили, а лишь выбили оружие из их рук. Стоило им только потянуться за валяющимися на земле пистолетами, как Спайроу вновь выстрелил по пистолетам, в результате чего стволы отлетели в сторону.
  -Обычно, в таких случаях руки поднимают! - намекнул Спайроу, а "мусорщикам" ничего не осталось, кроме как повиноваться.
  -Обычно, в таких случаях глаза закрывают! Не каждый любит смотреть на собственные мозги! - послышался сзади какой-то неприятный хриплый голос, после чего его владелец приставил к затылку Спайроу пистолет.
  Сайкс поднял руки и стал медленно класть оружие на землю. Вставая, он потянул голову вперёд, а потом ударил ею злоумышленника, и угодил при этом по самому больному месту. Тот сразу упал на землю, а Сайкс поправил бейсболку, которая чуть не слетела с его головы. Параллельно он сделал несколько выстрелов в землю, которые уберегли "мусорщиков" от необдуманных поступков, ведь они уже собирались подобрать с земли пистолеты.
  -Не надо! - настойчиво проговорил Сайкс, качая головой.
  "Мусорщики" были вынуждены вновь поднять руки, и если они чем и могли пристрелить охотника за головами, то только злыми взглядами, которые Сайкс начисто проигнорировал. Он подошёл к ним вплотную и начал обыскивать карманы своих потенциальных пленников.
  -Эй, ты что делаешь? - возмутился один из них, но Сайкс засунул ему пистолет прямо в открытый рот, от чего запас красноречия "мусорщика" сразу куда-то испарился. В карманах "мусорщиков" Спайроу обнаружил несколько новых купюр и удостоверения личности.
  -Так значит, вы... - проговорил Сайкс, всматриваясь в удостоверения. - ... Вы ... работники компании "Юриор"! - договорил он с досадой.
  Впрочем, от дальнейших размышлений охотника за головами спасла полицейская сирена. На территорию склада въехало несколько полицейских машин и один грузовик, из которого сразу же выскочила группа захвата.
  
  -Итак, Спайроу, что ты можешь мне рассказать? - настойчиво проговорил Блэк, после чего хорошенько затянулся, и струйка дыма соприкоснулась с лицом Спайроу.
  Сайкс сидел напротив Гордона и от мордобоя их спасал деревянный стол и молодой офицер полиции Грэхам, который присутствовал во время допроса подозреваемого.
  -Тоже, что и всегда - ничего, - ответил охотника за головами, проигнорировав табачный дым.
  Грэхам лишь подавил ехидный смешок, а Гордон затушил сигарету. Ему самому уже стал докучать этот допрос. Он бы с радостью выбил из Сайкса всю информацию, однако наличие свидетеля в корне если не связывало руки, то по крайней мере обостряло ситуацию.
  -Мы давно следим за этими людьми, - сказал Блэк, вставая со своего стула. - Это солидная компания, которой не нужны лишние неприятности. Она старается не связываться с криминалом, однако некоторые её работники не любят жить на одну зарплату (говоря это Сайксу, Гордон лукавил, ведь ему было известно, что сама компания ведёт дела с Бэком, а не отдельные служащие). Они предпочитают заниматься торговлей, и торгуют они товарами со склада компании. Разумеется, они очень сильно рискуют, ведь если их начальство заметит недостачу, то всё закончится тюрьмой. Поэтому эти работники решили подзаработать на контрабанде. Ты улавливаешь связь?
  -У меня руки затекли. Может снимите это с меня? - недовольно проговорил Спайроу, вытянув руки вперёд.
  На данный момент эти руки сковывали полицейские наручники. Прибывшие на склад полицейские не стали особо церемониться, а задержали Спайроу и доставили его прямо в участок, где на данный момент его уже ждал Гордон Блэк. Сам шеф полиции далеко не впервые сталкивался с таким нежеланием помогать расследованию со стороны нарушителей закона. Он знал, что Спайроу пока не совершил ничего такого страшного, за что его можно отправить за решётку, но было очевидно, что охотник решил поймать Лоуренса Бэка. Шеф полиции навёл кое-какие справки о контрабандисте, однако дело продвигалось очень медленно и неторопливо, что действовало Блэку на нервы.
  -Придётся вас отпустить, - заявил Грэхам, достав из кармана брюк ключи от наручников. - В конце концов, вас не в чем обвинить.
  -Не в чем? А если он заодно с этими ворюгами?! - вмешался Блэк, которому очень не понравился тот факт, что новичок принимает решения за начальника полиция.
  -Успокойся, Горди. Я сижу здесь уже два часа и пытаюсь объяснить, что я там оказался случайно. - Заговорил Спайроу, снимая наручники с рук. - Я просто решил прогуляться и случайно увидел этих ребят.
  -Ага, очень правдоподобно!
  -Я уже два часа об этом рассказываю. В сутках всего 24 часа, так что у нас ещё полно свободного времени. Ведь у тебя полно свободного времени, Горди?
  Блэк хотел послать Сайкса куда подальше, однако этот малолетний недоносок в чём-то был прав. У шефа полиции не было времени, чтобы тратить его на такого дурака как Сайкс Спайроу. Следовательно, его стоило отпустить, по крайней мере, на этот раз.
  -Пошёл вон, - спокойно и без лишних нервов сказал Блэк. - На этот раз тебе повезло.
  Сайкс лишь улыбнулся в ответ, почесал затылок, а потом вышел из комнаты для допросов.
  -Он знает больше, чем говорит, - проговорил Грэхам, глядя на закрытую дверь.
  -Да? Ты один такой гений или есть ещё кто-нибудь? И дураку понятно, что Спайроу лжёт! Это и неудивительно, ведь мы отбираем заработок у всего их племени.
  -Какого племени?
  -Охотников за головами! - вздохнул Блэк и потянулся за очередной сигаретой, однако сигареты уже закончились, а впереди был тяжёлый день.
  Гордон внедрил нескольких своих людей в компанию "Юниор", чтобы те собрали улики о виновности руководства фирмы. О том, что компания связана с контрабандистами, слухи ходили уже давно, но поймать нечистых на руку дельцов было совсем не просто. И вот, когда Блэк уже собирался провести крупномасштабную операцию, появился дурак Спайроу и всё испортил. Охотник за головами разыскивал Лоуренса Бэка, который для Гордона был в настоящий момент мелкой сошкой. Блэк на 100% был уверен, что нынешние главы компании "Юниор" были всего лишь марионетками, в то время как главным учредителем был важный человек из министерства экономики. К сожалению, у Гордона не было даже косвенных улик против этого человека, однако Блэк при желании мог запастись терпением. Однако одна интересная деталь всё же ускользнула из поля зрения начальника полиции: именно тот человек, под которого копал Блэк, был связан с Лоуренсом Бэком, т.к. именно он отвечал за увеличение денежного вознаграждения, обещанного за поимку контрабандиста.
  
  Алекс Дроу знал множество способов как узнать необходимую информацию от человека, которой не хочет ей делиться. Если уговоры не действовали, то в ход шёл допрос и все неудобства, связанные с этой процедурой. Новички обычно в таких случаях привязывают допрашиваемого к стулу и начинают избивать. Алекс никогда так не действовал не столько из-за моральных соображений, сколько по другой причине - у него была собственная методика. Можно заставить человека рассказать всё, при этом не причиняя ему физического вреда. Алексу надоело ждать, пока захваченный им водитель придёт в себя, и поэтому отвесил ему несколько смачных пощёчин. Во время подобных процедур почти каждый допрашиваемый пытался сбежать, поэтому Алекс предпринял некоторые меры. От так туго связал водителя, что тот не мог пошевелить ни руками ни ногами. Пришедший в себя водитель именно это и попытался сделать первым делом, но как только понял тщетность своих попыток, то сразу прекратил этим заниматься.
  -Считай, что ты покойник! - первое, что услышал от него Алекс.
  Охотник за головами усмехнулся. Эту фразу он слышал уже в пятисотый раз, поэтому она не произвела на него впечатления.
  -Всё очень просто: я задаю вопросы и получаю ответы. Если они меня удовлетворят, то я может быть, даже не сдам тебя полиции. Всё зависит от того, как ты будешь себя вести, - сказал Алекс.
  -Пошёл ты! - фыркнул водитель.
  -Такого ответа я и ожидал, - пожал плечами Алекс.
  Бандиту очень не понравился взгляд охотника за головами, но ещё больше он стал волноваться после того, как кабина челнока открылась.
  -Если будешь упорствовать, то улетишь отсюда, - предостерёг Дроу водителя.
  -Ты этого не сделаешь! - только и ответил тот, хотя голос его звучал не очень решительно.
  Алекс не стал ничего говорить, а молча вытолкнул бандита из челнока. В первую секунду тот обомлел, а во вторую уже начал вопить как малое дитя, у которого злой человек отнял любимую игрушку. Однако не успело сердце водителя выскочить из груди, как падение прекратилось и он завис в воздухе. Верёвка, спасшая ему жизнь, раскачивалась из стороны в сторону, а глядя вниз, бандит закрывал глаза и мысленно читал все молитвы, которые помнил.
  -Тебе там удобно? Ну как видок? Красиво? - поинтересовался Алекс из кабины.
  -Чтоб ты сдох! - яростно прокричал бандит, боясь открыть глаза.
  Алекс слабо улыбнулся. До чего же это была знакомая реакция (так вели себя практически все, с кем Алекс поступал подобным образом). Однако это была ещё разминка, а настоящий ужас был впереди.
  Вообще, Дроу довольно редко использовал этот метод, но сейчас всё-таки решил не отступать.
  -Держись за что-нибудь покрепче. Сейчас тебе станет немного неуютно! - пообещал Алекс бандиту.
  Тот хотел послать охотника за головами куда подальше, но когда челнок начал двигаться, то все знакомые ругательства так и застыли у водителя на языке. Это было очень похоже на блеф, но когда челнок начал набирать скорость, то водитель понял, что ошибся. Этот метод Алекс называл коротко и ясно - "шок". Обычно допрашиваемые храбрятся, но когда Алекс устраивает такую экзотическую экскурсию по городу, то даже самые смелые ребята начинают впадать в истерику. На протяжении всего лишь каких-то 5 минут Алекс с ветерком прокатился через центральный район Терраграда, а бедный водитель за это время успел даже потерять сознание (это было после того, как челнок чуть не врезался на большой скорости в рекламный щит какой-то промышленной компании). Но даже ни это было самым ужасным: во время такого полёта веревка всё время шаталась из стороны в сторону, и происходило трение, а водитель чуть не умер от остановки сердца.
  -Прекрати, пожалуйста! Я всё скажу, только остановись! - взмолился он, а если выражаться точнее, то прокричал изо всех сил.
  Алекс этого момента только и ждал. Челнок резко остановился, потом Дроу обеими руками потянул за веревку и затащил едва не обделавшегося бандита на борт.
  -Время пришло. Вот теперь ты готов к серьёзному и искреннему разговору! - весело сказал бывшему водителю Алекс, по-дружески похлопывая бедолагу по плечу.
  
  Пока Сайкс объяснял Блэку, что оказался на складе совершенно случайно, а Алекс проводил допрос, рыжая бестия Джилл Рейн всё-таки добралась до космопорта. Она сделала это вовсе не потому, что Дроу приказал ей это сделать. Вот ещё! Выполнять приказы этого громилы, причём отданные в такой категоричной форме, Джилл не собиралась. Достаточно было вспомнить последние недели своего существования, которые эти две свиньи превратили в настоящий ад. Это же надо было придумать такое - сделать из неё рабыню, т.е. посудомойку, повариху и уборщицу в одном лице. Такого позора она не собиралась прощать, хотя на самом деле, Джилл не держала особого зла на охотников за головами (в конце концов, они могли сдать её властям Актарона или оставить на растерзание Джимми). Она явилась в космопорт, чтобы во всём разобраться. Если ей самой удастся отыскать Лоуренса Бэка и сдать его властям Терранона, то у неё вновь появятся деньги и жизнь начнёт налаживаться. Конечно, 200000 - это не так много (по собственным расценкам Джилл), особенно если разделить их на 3 равные части, но кто сказал, что Джилл собиралась делиться этими деньгами с Алексом и Сайксом? Она планировала заработать деньги, а потом смыться как можно дальше, чтобы эта парочка недотёп не смогла её найти. Конечно, они будут дуться и проклинать весь белый свет, но обращаться в полицию из-за денег не станут, ведь у них однажды уже была такая возможность. По крайней мере, Алекс точно этого не сделает - не смотря на всю свою угрюмость, этот громила старался быть хорошим парнем, этаким рыцарем без страха и упрёка. Совесть не позволит ему упрятать Джилл за решётку на всю оставшуюся жизнь из-за какого-то вознаграждения. Конечно, Джилл не очень-то верила, что Лоуренс появиться здесь, а если и появится, то вряд ли под своим именем (за последние 2 месяца она сама около 10 раз сменила имя и ни разу не воспользовалась именем настоящим). Она посмотрела на КПК, на экране которого и отображалось фото неуловимого контрабандиста. Люди с подобной профессией просто обязаны бывать в космопорте, но с таким же успехом Лоуренс сейчас мог спускать денежки в каком-нибудь казино на Актароне или же валяться на пляже на юге Геднера. Через таможню в космопорте каждый день проходила ни одна сотня человек, поэтому разговор с работниками порта вряд ли бы чем-нибудь помог, ведь они не могли помнить лицо каждого человека, проходящего мимо. Алекс был уверен, что Лоуренс обязательно должен появиться, и Джилл, чтобы вычислить контрабандиста, попыталась поставить себя на его место.
  "Итак, Лоуренс, ты должен прибыть на планету и при этом не попасться. Пользоваться частным кораблём слишком рискованно - я бы на твоём месте попыталась затеряться среди пассажиров"! - думала Джилл, отправляясь прямиком к таможенному терминалу. При этом Джилл старалась держаться подальше от полицейских постов и службы безопасности космопорта, ведь существовала вероятность, что кто-нибудь сможет опознать в ней воровку, разыскиваемую на Актароне. Пару минут назад именно с этой планеты прибыл очередной пассажирский транспорт, пассажиры которого в данный момент по очереди проходили через таможню. При этом Джилл заметила в углу возле туалетов молодого таможенника, который очень часто смотрел на часы и сильно нервничал. Джилл пока не была уверена, что это как-то стоит связывать с прибытием корабля с Актарона, опоздавшего на 15 минут, но решила не забывать про взволнованного парня.
  "Если хочешь миновать терминал на планете, объявившей тебя в розыск, обязательно нужно обзавестись фальшивыми документами и замаскироваться, чтобы перестать быть похожим на самого себя!" - продолжала рассуждать Джилл, рассматривая каждого типа возле терминала.
  Она достала КПК и начала сопоставлять черты Лоуренса с чертами каждого мужчины, прошедшего через таможню. Никто из них и отдалённо не напоминал Лоуренса Бэка, однако внимание Джилл привлёк толстяк в очках и в старомодной шляпе. Проходя через таможню с небольшой сумкой (таможенники не нашли ничего подозрительно и пропустили толстяка вперёд) на первый взгляд этот человек не выглядел подозрительным, но только не в глазах Джилл Рейн. Она сама очень часто привязывала к животу подушку, стараясь быть похожей на беременную, однако этот тип уж больно быстро и свободно двигался для своего веса. К тому же от зоркого ока бывшей воровки не укрылся чересчур яркий цвет волос, болтающихся из-под шляпы. Поскольку Джилл очень часто перевоплощалась в кого-нибудь другого, она знала все фасоны и расцветки продаваемых париков. Волосы мужчины определённо не были натуральными, однако пока Джилл не была уверена во всём на 100%, и поэтому для окончательной "постановки диагноза" ей нужен был физический контакт.
  -Отец! - радостно прокричала Джилл и побежала к толстяку.
  Мужчину ничего не успел понять, как вдруг незнакомая девушка кинулась с ним обниматься.
  -Я так рада тебя видеть! - продолжала причитать Джилл, обхватывая толстяка и прижимаясь головой к его шее.
  -Вы меня с кем-то перепутали! - раздражённо буркнул толстяк, стараясь отцепить от себя надоедливую девицу.
  При этом Джилл медленно подняла глаза и встретилась взглядом с толстяком. Ещё утром Сайкс отметил, что у Бэка физиономия не очень приветливая, и сейчас на Джилл был устремлён недобрый взгляд сузившихся зелёных глаз. Эти самые глаза сердито смотрели на неё с КПК пару минут назад. Если бы не эта гримаса, то Джилл возможно и не смогла бы опознать в толстяке Лоуренса Бэка, внешность которого из-за очков, парика, бороды и фальшивого живота была изменена до неузнаваемости.
  "Ну вот я тебя и нашла"! - радостно подумала Джилл, незаметно подкидывая Лоуренсу в карман миниатюрное устройство слежение (делая утром покупки, Джилл спустила деньги не только на красивые шмотки).
  -Простите! Я приняла вас за своего отца! - начала извиняться Джилл, освобождая Бэку дорого.
  Лоуренс что-то недовольно пробурчал, а потом направился прямо к туалету. Тут же ему на встречу двинулся взволнованный таможенник. Двигаясь навстречу таможеннику, Лоуренс достал из кармана небольшую коробочку, однако как только эти двое прошли друг мимо друга, коробочка перекочевала из руки контрабандиста в руку таможенника, который тут же спрятал коробочку в карман. Наблюдавшая за всем этим спектаклем Джилл, мысленно похвалила Лоуренса за изобретательность, ведь она сама не раз использовала подобный трюк, незаметно избавляясь от какой-нибудь украденной вещицы, подбрасывая её в карман какому-нибудь простофиле. В этот момент ей стало любопытно, а что собственно Лоуренс передал своему подельнику (в том, что эта парочка была заодно, сомневаться не приходилось) и тогда Джилл побежала к туалету, по пути столкнувшись с таможенником лоб в лоб. При этом не ожидавший столкновения таможенник упал на пол.
  -Ой, извините, я сегодня такая неловкая! - причитала Джилл, помогая парню встать на ноги.
  При этом она умудрилась незаметно залезть к таможеннику в карман и вытащить коробочку. Парень лишь недовольно обозвал её слепой курицей и двинулся дальше, не заметив пропажи. Довольная собой, Джилл зашла в женский туалет и ахнула, увидев содержимое коробочки. Им оказалось золотое кольцо со сверкающим сапфиром.
  -Красота! - промурлыкала Джилл, примеряя кольцо.
  Услышав, как в кабинке кто-то спустил воду, Джилл сняла кольцо с пальца и подошла к зеркалу, сделав вид, что прихорашивается. Из кабинки вышла обезьяноподобная женщина с двойным подбородкам, которая посмотрела на молодую и стройную Джилл с зависть и печалью, после чего вышла из туалета. Джилл достала из кармана передатчик, напоминающий навигатор. На дисплее отображались карты городских улиц, а также большая красная точка, спешно удаляющаяся от космопорта.
  -Может бегать, можешь прыгать, но всё равно ты от меня никуда не денешься, Лоуренс! - говорила Джилл, наблюдая за маршрутом Лоуренса.
  
  Когда Сайкс вернулся на корабль, Дроу был уже там. Он сидел у ноутбука и что-то набирал, а потом всматривался в экран.
  -Тебя долго не было, - заговорил Алекс, не отрывая глаз от экрана ноутбука.
  -Так уж вышло. К сожалению, те головорезы, которые пытались нас убить...
  -Тебя, - поправил его Алекс.
  -Не важно. Короче, они оказались настоящими работниками той компании. На склад прибыла полиция, повязала этих ребят, быстро проверила документы и отправила запрос прямо руководству компании "Юниор".
  -Хочешь сказать, они так быстро ответили на запрос? Обычно бюрократам требуется пара дней или недель, чтобы просто оторвать задницу от кресла.
  -Наверное, их работников в таком количестве ещё никогда не задерживали. В поимке Лоуренса особенно заинтересован Блэк, ведь его люди тоже следили за складом.
  Услышав эту новость, Алекс на время забыл про ноутбук. Он встал из-за стола и прошёлся по отсеку, думая об услышанном. Про склад ему сообщил Винсент Уорд, работающий в полиции. Следовательно, Блэк тоже обо всём знал. А если секрет знают хотя бы двое, то он автоматически перестаёт быть секретом.
  -Мы сильно просчитались на этот раз. "Юниор" больше не работает с Лоуренсом Бэком и он был бы идиотом, если бы явился сегодня на тот склад. Об этом знают лишь самые важные шишки в компании, поэтому и неудивительно, что Винсент подсунул мне устаревшую информацию.
  -Значит, тот водитель-это не Бэк?
  -Да, Сайкс, тебе стоит получить приз за догадливость. Этот самый водитель на самом деле контрабандист и конкурент Лоуренса. Компания перестала работать с Бэком после того, как он попытался их обмануть. Более того, что-то мне подсказывает, что именно они и предложили награду за его голову.
  Это были поистине скверные новости и это даже Сайкс понял. Проработка основной версии дала отрицательный результат, а новая информация, хоть и была ценной, но увы, из неё нельзя было извлечь никакой выгоды. На данный момент Лоуренс может выполнять чей-нибудь частный заказ или устроить небольшой отпуск. Сейчас Бэку было очень не выгодно появляться на Терраноне, ведь в его поимке были заинтересованы три стороны: полиция, охотники за головами, и компания "Юниор", в чьи руки Лоуренсу сейчас меньше всего хотелось попадаться. Тем не менее, Алекс не собирался опускать руки и бросать это дело.
  -Лиса уже должна была побывать в космопорте. Как ты думаешь, ей удалось разнюхать что-нибудь полезное? - спросил Алекс мнение Сайкса.
  -Не знаю. Я бы не очень удивился, если бы она села на первый попавшийся космический лайнер и укатила бы отсюда как можно скорее. Я бы на её месте так бы и сделал, но пока я на своём месте, что, однако большого удовольствия мне не доставляет.
  И вот, случилось чудо. Стоило напарником лишь вспомнить о своей новой подружке, как она сама связалась с ними. Джилл уговорила одного из работников космопорта разрешить ей воспользоваться рабочим видеофоном, чтобы отправить срочное сообщение. Она попросила, чтобы кто-нибудь из напарников забрал её из космопорта. Согласно брошенному жребию, подобная честь досталась Сайксу, который нехотя отправился в космопорт. На самом деле, особой необходимости в быстрой эвакуации не было, но Джилл хотела подстраховаться. Вернувшись обратно на "Норд" мошенница красочно обрисовала свои старания: как она беседовала с полицией и работниками космопорта, как приглядывала за всеми подозрительными лицами и т.д. и т.п. В общем, соврала с три короба и закончила тем, что мимо неё ни одна муха не пролетела, но никаких следов Лоуренса Бэка обнаружить не удалось. Алекс выслушал этот доклад с недоверчивой миной, но потом отпустил Джилл и вернулся к работе с ноутбуком. Сама же Джилл была уверена, что при помощи таможенника сможет снова выйти на след Лоуренса, но посчитала, что не стоит таскать краденое кольцо с собой. Это был своеобразный бонус, так сказать, неучтённый доход. Возможно, сам Бэк им и дорожил, но Сайксу и Алексу было необязательно знать об этом. На корабле было множество мест, где можно было спрятать кольцо, и Джилл пока не знала какое именно место ей стоит выбрать. Раздумывая об этом, Джилл почувствовала, что у неё пересохло в горле, и решила утолить жажду. Достав из холодильника бутылку с колой, девушка сделала несколько взяла уже начатую бутылка и сделала несколько глотков. Утолив жажду, и уже собираясь поставить бутылку на место, Джилл внезапно замерла. На донышке ещё плескались остатки напитка, и девушке пришла в голову замечательная (как показалось самой Джилл в тот момент) идея. Джилл спрятала кольцо в бутылке, а чтобы кто-нибудь случайно его не проглотил, она выкинула бутылку в мусорную корзину.
  -Ну, что может, будешь ужинать? - поинтересовался внезапно зашедший на кухню Сайкс.
  -Пожалуй, чуть позже. Можешь отвести меня обратно в космопорт?
  -Зачем? Мы же только что оттуда! - удивился Спайроу.
  -Мне просто пришла в голову одна догадка, которую стоит проверить. Это касается Лоуренса Бэка.
  Сайкс какое-то время поупрямился, но в итоге согласился отвезти девушку обратно в космопорт. Впрочем, через десять минут после того, как челнок Сайкса доставил её обратно, а потом исчез в вечернем небе, Джилл успела пожалеть о скоропалительно принятом решении.
  
  Сайкс удивился, когда увидел в мусорной корзине бутылку с недопитой колой. Посчитав подобные действия расточительством, он вытащил её из корзины и непременно бы осушил, но его неожиданно позвал Алекс.
  На дальнейшие поиски Лоуренса ушло бы ещё много времени, если бы Дроу неожиданно не получил входящее сообщение с видеофона. Как только Алекс наладил связь, на экране появилась Джилл Рейн.
  -Привет, ребята! Соскучились? - первым делом спросила она.
  -По тебе? Не особо, - коротко ответил Алекс и потянулся к кнопке сброса.
  -Подожди, - остановила его Джилл, быстро разгадав намерения охотника за головами. - У меня есть две новости.
  -Мне почти что интересно. Может, ты ими поделишься? - вклинился в разговор Сайкс, параллельно снимая крышку с найденной в корзине бутылки.
  -Ну, мне удалось найти Лоуренса Бэка! - весело проговорила Джилл, чем привлекла внимание охотников (Сайкс даже отложил в сторону бутылку, хотя ему очень хотелось пить).
  -Это замечательно. А вторая новость? - выпалил Дроу, опередив своего напарника.
  -Ну... - замялась Джилл, и в этот момент кто-то приставил пистолет к её виску. - Ему тоже удалось найти меня.
  Человек, приставивший пистолет к голове мошенницы, оказался именно тем, кого охотники за головами разыскивали.
  -Полагаю, вы въезжаете в ситуацию, ребята? - надменно поинтересовался Лоуренс.
  -Чего тебе надо, Лоуренс? - спросил Алекс, заметно мрачнея.
  -Всё очень просто, ковбои: вы мне возвращаете мой товар, а я возвращаю вашу бабу.
  -Какой ещё товар? Я не понимаю о чём ты говоришь.
  Пока шёл этот разговор, Сайкс всё-таки вернулся к своей заветной бутылке. Поглотив всё её содержимое до последней капли, Спайроу неожиданно почувствовал, что что-то твёрдое чуть не попало к нему в желудок.
  -Товар в бутылке, которую я оставила в корзине для мусора! - неожиданно выкрикнула Джилл, и Сайкс чуть не поперхнулся.
  В последующую секунду он чуть было не начал кашлять, однако этот порыв удалось сдержать. Алекс же кинул на напарника беглый взгляд (такой же взгляд он кинул на пустую бутылку), а потом вернулся к разговору с Джилл.
  -Знаешь, пожалуй, я ничего не буду предпринимать.
  -Что? Это такая шутка? - не поверила Джилл своим ушам.
  -Ты сама виновата. Если бы не пожадничала, и сделала всё как я сказал, то этого бы не произошло.
  -Эй, вы не о том говорите, - вклинился в разговор Лоуренс, который грубо оттолкнул Джилл, и та исчезла из поля видимости Алекса, - Через полчаса возле заведения "Звезда Терранона". Вы мне отдаёте товар, а я возвращаю вашу бабу. Если вздумаете хитрить, то живой её больше не увидите!
  Посчитав такую речь очень убедительной, Лоуренс прервал сигнал. Как только разговор закончился, Сайкс опустил голову и открыл рот. В его протянутую руку выпало золотое кольцо со сверкающим синим камнем.
  -Что-то мне подсказывает, что Лоуренс хочет вернуть именно это, - сказал Сайкс, рассматривая кольцо.
  Для него это была обыкновенная дорогая побрякушка, не представляющая интереса. Но у Алекса было совсем другое мнение, и поэтому он выхватил кольцо из рук Спайроу.
  -Так. Интересная вещица. Золотое кольцо с сапфиром, - задумчиво проговорил Дроу, разглядывая камень.
  В ломбарде ему раньше не приходилось работать, однако кое-какие знания в данной области у Алекса были. Но чтобы определить ценность находки Дроу понадобились знания из другой области.
  -Неужели эта безделушка чего-то стоит? - поинтересовался Сайкс, глядя на камень.
  -Безделушка, - Алекс помрачнел. - Само кольцо - действительно безделушка. Главная ценность - это камень.
  -А что в нём особенного?
  -Я пока не уверен в этом на 100%, но всё же стоит проверить, - ответил Алекс скорее самому себе, чем Сайксу.
  Ещё раз посмотрев на камень, Дроу неожиданно положил кольцо в холодильник.
  -Должно быть, лиса оставила его здесь после того, как ты забрал её из космопорта. Её главным мотивом, разумеется, была жадность, а какие мотивы были у Лоуренса? - размышлял вслух Алекс.
  -Ведь он же контрабандист. Собирался тайно провести колечко и продать кому-нибудь.
  -Не та область. Провоз драгоценных камней ещё никто не запрещал. А Лоуренс рискнул всем, чтобы вновь появиться на планете, где все его разыскивают. И ради чего? Какой-то сверкающей побрякушки? Он мог передать её через любого из своих людей, но предпочёл явиться сам. Почему он это сделал?
  У Сайкса не было ответа на этот вопрос, и он лишь пожал плечами. Зато у Алекса на этот счёт появилась собственная теория, в случае неподтвержденности которой охотник за головами оказался бы в тупике. Для подтверждения данной теории требовалось всего лишь подождать несколько минут.
  -Думаю, уже можно, - сказал Алекс, после чего достал кольцо из холодильника.
  Как и предполагал Дроу, с камнем произошли существенные изменения: бриллиант из синего превратился в чёрный, и теперь, он больше походил на кусок обработанного угля, чем на драгоценный сапфир.
  -Что произошло с бриллиантом? - спросил Сайкс, даже не пытаясь скрывать удивление.
  -Он только похож на бриллиант. На самом деле это кризалит.
  -Что это такое?
  -Кризалит - это редкий природный минерал. В своей первичной форме он напоминает уголь, но после значительной обработки становится похож на драгоценный камень, хотя при этом он теряет часть своих природных свойств. Отличить обработанный кризалит от драгоценного камня практически невозможно. Однако в случае сильного понижения температуры кризалит начинает возвращаться в исходное состояние, - пояснил Алекс.
  -Ты сказал, что при обработке он теряет часть своих природных свойств. Что это за свойства?
  -Кризалит - очень взрывоопасен. Его используют только для подрывных работ в горах, и очень редко в городской обстановке. Этот небольшой камешек может значительно усилить взрыв от любой гранаты или взрывчатки. Право на добычу кризалита имеет одна единственная государственная компания, а все остальные пользуются услугами профессиональных контрабандистов. Таких, как Лоуренс Бэк.
  Теперь картина полностью прояснилась и Алекс с лёгкостью смог собрать все кусочки воедино.
  -Лоуренс заключил договор о продаже партии кризалита, а кольцо - всего лишь образец, который он должен был предоставить покупателю. Бэк - не рядовой контрабандист. У него есть множество подчинённых, задействованных в добыче и сбыте контрабанды. Вполне возможно, у него есть целый склад с кризалитом, а то и не один. Я думаю, сейчас его поджимает время, заставляя идти на крайние меры. До тех пор, пока мы не вернём кольцо, он лису и пальцем не тронет.
  -Если этот камешек так дорого стоит, то нас стоит убить лишь за то, что он на небольшой промежуток времени оказался в наших руках.
  -Убить себя мы ему не позволим, но первым делом нам стоит освободить рыжую бестию.
  -Ты же говорил, что она сама виновата во всех своих бедах. Разве это не так? - напомнил Алексу Сайкс.
  -Знаю. Она ворует, мошенничает, тратит наши деньги, но я буду чувствовать себя последней сволочью, если позволю Лоуренсу прикончить её. Это как-то гнусно. К тому же, мне самому не терпится придушить эту рыжую бестию.
  -Неужели ты думаешь, что Лоуренс отпустит её, если ты отдашь ему кольцо?
  -Нет. Он прикончит лису, а потом попытается прикончить и нас. В подобных случаях так всегда поступают.
  Сайкс какое-то время молчал, пока ему в голову не пришла одна идея.
  -Слушай, кажется я знаю что делать. Нам надо...
  -Ну уж нет! После той выходки, когда ты прокричал "Эй, Лоуренс, это ты", тебе больше нет доверия! - быстро перебил его Алекс.
  -Но ведь тогда всё прошло нормально.
  -Это было обычное везенье, которое рано или поздно обойдёт тебя стороной. В этот раз будем действовать по - моему. И как это ни прискорбно, мне понадобится твоя помощь.
  
  Спустя 25 минут, Алекс Дроу уже находился возле заведения "Звезда Терранона". Сначала он вошёл внутрь и первым делом проверил туалет. Убедившись, что никакой засады там нет, Алекс вышел оттуда и направился прямиком к бармену. Однако как только он собирался подойти к нему, на плечо Алекса легла чья-то рука. Дроу обернулся и увидел перед собой двух здоровяков, лица которых показались ему знакомыми.
  -Пошли! - сказал один из них (а если обратить внимание на его тон, то здоровяк скорее приказал, а не просто сказал).
  Алекс не стал задавать лишних вопросов и молча последовал за амбалами. Эти здоровяки (внимательно рассмотрев их, Алекс узнал бывших телохранителей Кларенса Кессела - Джорджа и Эббота) явно не просто так подкатили к нему, вернее, Алекс был абсолютно уверен, что их подослал Лоуренс. Когда они втроём покинули "Звезду" через чёрный ход, то к заведению подъехало такси, на заднем сидении которого сидел Лоуренс.
  -К чему вся эта клоунада и игра в шпионов? - поинтересовался Алекс, когда Бэк вышел из машины и закрыл за собой дверь.
  -Осторожность никогда не бывает лишней, охотник. Ты бы мог совершить какую-нибудь глупость, например, рассказав о нашей сделке кому-нибудь ещё. А сейчас садись в машину, но не вздумай болтать с водителем - это может плохо закончится для вас обоих.
  Алекс молча повиновался. Лоуренс занял переднее сидение, а Алекс разместился в конце.
  -Эй, а вы куда? - возмутился водитель и уже собрался вылезти из машины.
  В такси также залезли Джордж и Эббот, которые заняли места рядом с Алексом.
  -Спокойно, они со мной! - успокоил водителя Лоуренс.
  Молодой таксист что-то недовольно пробубнил, но вскоре замолк и завёл машину. Во время поездки его негодование полностью улетучилось и он начал разговор с пассажирами. Впрочем, разговаривал он только с Лоуренсом, да и сам Бэк давал лишь короткие однозначные ответы. Алекс и "быки" Бэка сидели и молчали, а вот водитель продолжал болтать без умолку, из-за чего всем пассажирам одновременно захотелось его пристрелить. Примерно через 30 минут такси уже отъехало от центра города и почти достигло промышленной зоны. Остановив машину прямо на дороге, Лоуренс вежливо поблагодарил водителя, после чего всё пёстрая компания продолжила это путешествие, но уже своим ходом. Алекс усмехнулся, когда увидел справа старый блочный дом, который в ближайшее время должны были снести.
  -Хорошее местечко. Да и трупы здесь найдут не сразу! - проговорил он с иронией.
  -Если вообще найдут. Постарайся не делать глупостей и всё закончится хорошо! - усмехнулся Лоуренс.
  Как с самого начала и предполагал Алекс, Бэку сейчас меньше всего нужны охотники за головами, которые были осведомлены о его последних делишках. Контрабандист не собирался отпускать его отсюда живым, да и Джилл он мог давно прикончить. Впрочем, об этом Алекс старался не думать, ведь в подобном случае все усилия были бы напрасны. Когда они поднялись на крышу, то Алекс сразу же заметил Джилл, которая валялась возле края.
  -Она не мертва, - спокойно проговорил Бэк. - Просто пришлось её усыпить, чтобы не было лишних неприятностей.
  Как только он это сказал, Алекс хотел метнуться прямо к Джилл и проверить правдивость слов контрабандиста, однако приставленный к затылку пистолет немного охладил его пыл.
  -Не делай глупостей! - предостерёг его Бэк, в голосе которого слышалась явная угроза.
  К Джилл подошёл Эббот, который резко поднял её на ноги и дал что-то понюхать. Это "что-то" вряд ли можно было назвать приятным, потому что сознание сразу же вернулась к Джилл, как и ядовитое выражение лица, по которому можно было прочесть отвращение.
  -Видишь, с ней всё хорошо. Я свою часть договора не нарушил. Теперь твоя очередь! - рассудительно проговорил Бэк, но пистолет от затылка охотника за головами не убрал.
  Алекса молча повиновался, хотя и понимал, что очень сильно рискует. Он достал из кармана маленькую коробочку, которую Лоуренс сразу же выхватил у него из рук.
  -Отлично, а теперь иди к ней! - приказал Бэк, даже не открыв коробку.
  И вновь Алекс покорно повиновался, лишь хмуро взглянув на противника.
  Бэк ни как не отреагировал на это. Он вожделенно посмотрел на заветную коробочку, повертел её пальцами, но открывать не стал.
  -Проверь! - коротко распорядился Лоуренс, а потом кинул коробку одному из своих сообщников.
  -А почему именно я? - отозвался Джордж, поймавший коробочку.
  -Потому что я так решил, - недовольно ответил Лоуренс. - Может быть этот тип засунул туда какое-нибудь бактериологическое оружие или что-нибудь в этом роде.
  -Чего? Ну нет! - начал нервничать амбал, отбрасывая коробку в сторону так, будто там действительно лежало биологическое оружие.
  Упавшая коробка открылась, и Лоуренс увидел её содержимое. Глупый охотник за головами не использовал никакой уловки, даже самой примитивной, чем даже разочаровал Лоуренса.
  -Теперь отпусти её! - потребовал Алекс.
  -Отпустить её? Конечно! - ответил Лоуренс и подал знак амбалам.
  Эббот отпустил брыкающуюся Джилл (он был очень рад избавиться от этой обузы), а она сразу подбежала к Алексу. Тогда Лоуренс достал из кармана устройство слежения, которое ему подбросила Джилл в здании космопорта, кинул его себе под ноги и раздавил.
  -Надеюсь, у тебя есть какой-нибудь план. В противном случае, живыми они нас не отпустят! - тихо проговорила Джилл.
  Как бы в подтверждение её слов, Лоуренс хищно улыбнулся.
  -За то, что обошлось без неожиданностей, я сделаю вам обоим сюрприз! - довольно проговорил Бэк.
  -Неужели ты нас отпустишь? - усмехнулся Алекс.
  -Нет конечно. Я дам вам возможность выбрать собственную смерть. Предпочитаю не пачкать руки! - зловеще проговорил Лоуренс, поглядывая на край крыши.
  Алекс сразу понял что хотел сказать Бэк: я вас пристрелю собственноручно или вы сами спрыгните с крыши. Джилл тоже поняла смысл этих слов и от этого её настроение окончательно испортилось.
  -А может, мы договоримся? - сделала она робкую попытку отвлечь Бэка.
  Однако Лоуренсу сейчас не хотелось говорить с теми, кого он уже записал в покойники. Он лишь сделал парочку выстрелов прямо под ноги мисс Рейн, которые вынудили её начать пятиться назад.
  -Ладно, Лоуренс. Твоя взяла! - печально проговорил Алекс, разводя руки в стороны.
  -Стоп! Ты что несёшь? - нервно шикнула Джилл, перекидывая взгляд с Дроу на Лоуренса.
  Сам Бэк по-доброму улыбнулся, хотя в подобной ситуации это нельзя было назвать добротой.
  -Считаю до трёх. Если до этого момента вы не спрыгните с крыши, то смерть ваша будет более болезненной. Раз...
  -Вот ещё! - фыркнула Джилл.
  Лоуренс выстрелил, и пуля пронеслась мимо правого уха мисс Рейн, заставив Джилл забыть про темперамент, и начать пятиться к краю крыши, где сейчас и стоял Алекс.
  -Если ты чего-нибудь не предпримешь, то так и подохнешь неудачником! - прошипела она словно фурия, хотя под этим тоном скрывался неподдельный испуг.
  -Два... - ещё шире улыбнулся Лоуренс.
  -Я собираюсь кое-что предпринять. Отругаешь меня за это попозже, - улыбнулся Алекс и толкнул Джилл назад.
  Она ничего не успела понять и даже испугаться, как земля ушла у неё из-под ног и Джилл начала стремительно падать.
  -Будь ты проклят! - услышал Лоуренс удаляющийся крик Джилл, от чего его улыбка сделалась немного шире.
  -Три! - сказал Бэк и нажал на курок.
  Алекс специально ждал до последнего момента и как только Лоуренс собрался выстрелить, охотник за головами сделал шаг назад и исчез из поля зрения контрабандиста и его сообщников. Однако тот факт, что охотник за головами так легко решился на подобный отчаянный шаг, заставил Бэка заподозрить что-то неладное.
  -Проверь! - приказал он Джорджу.
  -Что проверить? - не понял тот.
  -Да подойди ты к краю, тупица! - злобно вымолвил Лоуренс, наведя пистолет на сообщника.
  Тот лишь икнул от неожиданности, но других вопросов задавать не стал. С каждым новым шагом Лоуренс всё больше чувствовал, что здесь что-то не так. Пока его терзали сомнения, рядом с краем крыши показался челнок, поднявшийся снизу. На его корпусе сейчас твёрдо стояли несостоявшиеся жертвы. Находясь в свободном падении, Джилл пыталась придумать всё новые и новые ругательства, однако само падение закончилось гораздо раньше, чем она успела придумать хоть одно слово. Человек, упавший с такой высоты не остаётся в живых, или же ломает все кости, однако кости Джилл были целы. Мошенница начала испытывать некое недоумение, пока не услышала знакомый голос из-за своей спины:
  -А ведь могло быть и хуже!
  Сначала Джилл подумала, что сошла с ума, а потом повернула голову в сторону и увидела, что лежит прямо на кабине знакомого челнока, зависшего в воздухе. Этим челноком сейчас управлял Сайкс, голос которого и услышала Джилл. Она хотела что-то спросить, но в это время на правое крыло челнока упал Алекс Дроу, который благодаря своему богатому опыту и навыкам смог сохранить равновесие и не упасть с крыла.
  -Я тебя... - сердито промолвила Джилл, глядя на Алекса, а потом приподнялась и встала на ноги.
  Дроу не стал долго думать, а сразу прыгнул вниз, прямо на Лоуренса. Бэк поднял пистолет и уже нажимал на курок, как Алекс придавил его всем своим телом, а когда Лоуренс попытался освободиться, то сразу получил по почкам.
  -Слезь с меня! - прохрипел Лоуренс, тяжело дыша.
  -Слезу, если не будешь делать глупостей, - последовал рассудительный ответ, за которым последовал очередной удар по почкам.
  От дальнейших побоев Лоуренса спасли его сообщники. Эббот первым навалился на Алекса, стараясь спасти своего нового хозяина, но стоило ему только оттащить Дроу от Лоуренса и отбросить охотника в сторону, как к нему сзади подбежала Джилл и сразу кинулась ему на шею и начала царапаться.
  -Помнишь меня, тупая обезьяна? - разъярённо восклицала она, выплёскивая негативные эмоции на несчастного амбала.
  Помимо острого языка и ногтей в бой пошли ноги (правой ногой Джилл ударила Эббота по его мужскому достоинству) и остановить разъярившуюся Джилл уже было невозможно.
  -Джордж, убери от меня эту ведьму! - не своим голосом прокричал Эббот, тщетно пытаясь схватить Джилл своими ручищами.
  Джордж бросил тупой взгляд сначала на Джилл, а потом на Алекса, пытаясь распознать более страшного противника. Лоуренс оказался умнее всех: он не стал дожидаться конца этой экзекуции и бросился к лестнице. Сайкс с воздуха заметил, что Лоуренс удирает и поэтому начал снижаться. Как только Бэк выбежал из здания, челнок охотника за головами висел настолько низко над его головой, что достаточно было просто протянуть руку и схватить контрабандиста за шею. Лоуренс поднял голову вверх и начал стрелять по челноку. Пули налетали на транспорт как яростные осы, но не могли причинить ему вреда.
  -Эй, Лоуренс, это глупо. Ты ещё попробовал бы закидать меня плевками! - с иронией проговорил Сайкс, глядя на тщетные попытки контрабандиста причинить ему вред.
  Впрочем, Бэк и сам довольно быстро понял всю тщетность своих попыток, потому и стал искать альтернативные варианты. Быстро окинув улицу быстрым взглядом, Лоуренс увидел на другой стороне дороги такси, водитель которого, по всей видимости, ожидал клиента. Запрыгнув в такси, Лоуренс приказал водителю гнать как можно скорее, не назвав при этом точки назначения.
  Как только машина тронулась, Лоуренс оглянулся назад и увидел, что такси преследует тот самый челнок, который спас Алекса и Джилл.
  -Быстрее! - нервно прокричал Лоуренс водителю, лица которого он до сих пор не видел.
  Разумеется, только идиот стал бы пытаться уйти от челнока на машине, поэтому Лоуренс стал думать о возможных спасательных вариантах. Сначала ему захотелось взять водителя в заложники и использовать его как живой щит, однако Лоуренс отбросил эту затею, поскольку в ней было множество изъянов. Нужно было выиграть время и найти место, в котором можно спрятаться хоть на время, однако это была невыполнимая задача, ведь преследователь видел всё.
  -Который сейчас час? - спросил Лоуренс.
  -21:17, - ответил водитель тихим голосом.
  Лоуренс был поглощён своими мыслями, и даже не заметил, что водителем была женщина, и что на соседнем сиденье (со стороны водителя) лежал чёрный рюкзак. О времени Лоуренс спросил неслучайно: в 21:00 заканчивается рабочий день на лодочной станции, владелец которой когда-то был клиентом Лоуренса. В такое время там можно спрятаться и подождать, пока охотник явится на станцию, а потом покончить с ним. После этого можно будет позаимствовать лодку (все работники уже разошлись по домам, поэтому ненужных свидетелей быть не должно) и убраться отсюда как можно скорее.
  -Гони на пристань так быстро, как только можешь! - громко сказал Лоуренс, практически переходя на крик.
  После этих слов машина начала стремительно набирать скорость, что успокаивающе стало действовать на Лоуренса (он даже отложил в сторону пистолет, который до этого самого момента яростно сжимал в руке). Впрочем, расслабляться было рано, ведь челнок преследователя не собирался отставать.
  
  Сидевшая за рулём такси Тера бегло посмотрела на убегающего Лоуренса, и на челнок, приземляющийся на воду. Нет, она не была провидцем и не умела предсказывать будущее, однако выйти на след цели ?7, он же Сайкс Спайроу, оказалось гораздо проще, чем казалось сперва. Тера просмотрела список людей, за поимку которых назначена награда и остановилась на Лоуренсе Бэке. Умный, изобретательный рецидивист (да к тому же за его голову были предложены неплохие деньги) мог и не привлечь внимания Сайкса Спайроу, но вот его напарник вряд ли стал бы отказываться от подобного дела. Да, у Теры было полное досье не только на Сайкса, но и на Алекса, однако таинственный заказчик запретил Тере трогать Дроу, хотя это и могло облегчить дело. Оставалось лишь отыскать Лоуренса Бэка и сделать его своеобразной наживкой. Тере удалось разыскать логово Лоуренса и пробраться туда незамеченной (незаметное проникновение - один из её многих талантов). Она подслушала разговор между Алексом и Лоуренсом, и поняла, что Бэк хочет обменять какой-то пропавший товар, который оказался в руках охотников за головами, на похищенную девчонку. Во все тонкости этого дела Тера не вникала, а начала продумывать план. Проще всего было нейтрализовать похитителей и занять их место, однако этот план был далеко не идеальным: во-первых, на встречу должен был явиться Дроу, а не Спайроу, а во-вторых, пришлось бы немного запачкаться, ведь в подобном случае под нейтрализацией похитителей подразумевалась их ликвидация, что в дальнейшем могло наделать много шума. Отвергнув этот план, Тера остановилась на втором варианте - проследить за Лоуренсом и дождаться того момента, когда вмешается Спайроу (Тера была уверена на 100%, что Сайкс обязательно появится). План мог сорваться из-за любой мелочи, однако всё прошло идеально. Тера угнала такси со стоянки (к водителю она подкралась сзади, пока тот справлял нужды в переулке, и сделала ему укол, который должен был вырубить его на несколько часов) и стала терпеливо дожидаться развязки. Машина специально стояла возле нужного здания, и поэтому, когда выбежал Лоуренс, было неудивительно, что именно это такси попалось ему на глаза. Вёл он себя практически адекватно, но был сильно возбуждён. Тера могла в любой момент прикончить контрабандиста, который периодически пытался угрожать ей оружием, однако она этого не сделала, ведь в данном случае проливать лишнюю кровь было излишне. После того как Лоуренс выскочил из машины и побежал к докам, челнок охотника за головами приземлился на воду, а сам Сайкс вылез из кабины, выбрался на берег и отправился догонять Лоуренса. На такси он совсем не обратил внимания. Тера моментально опознала цель, после чего надела черную маску с прорезями для глаз, расстегнула молнию на рюкзаке, лежавшем на соседнем сидении, и стала собирать снайперскую винтовку.
  
  Как только Сайкс забежал на станцию, то сразу был вынужден рухнуть на землю и отползти в ближайшее укрытие. Лоуренс не стал далеко бежать, а сразу же открыл огонь по преследователю. Первая пуля так близко пролетела возле головы Сайкса, что чуть не продырявила ему бейсболку. Падая на землю, он лишился своего головного убора. Лоуренс остервенело жал на курок, ведь ему очень хотелось избавиться от охотника за головами, но когда пули закончились, самоуверенность начала покидать контрабандиста. Как только Сайкс услышал характерный щелчок и грубую ругань контрабандиста, то он встал во весь рост, достал пистолет и одним выстрелом вышиб пистолет из рук Лоуренса.
  -Вот ты и отбегался! - триумфально произнёс Сайкс, а потом подобрал бейсболку с пола.
  Однако Бэк не торопился сдаваться - он резко подобрал с земли пистолет и начать искать в кармане запасную обойму. Но как только он извлёк обойму наружу, то к нему подбежал Сайкс и ударил правым хуком в челюсть, от чего Лоуренс подался назад и упал на пол.
  -Ну хватит, Лоуренс, пора сдаваться! - лениво проговорил Спайроу, держа контрабандиста на мушке и всем своим видом демонстрируя, что контрабандисту некуда деваться.
  -Назови хоть одну причину, почему я должен так сделать! - дерзко выпалил Бэк, поправляя подбитую челюсть и вставая с пола.
  Сайкс лукаво улыбнулся. Именно этого вопроса он и ожидал.
  -Эта причина лежит у тебя в кармане, - ехидно заметил Спайроу.
  Пока он это говорил, Тера занимала нужную позицию для стрельбы. Она могла выстрелить и раньше, но теперь Тера хотела убедиться, что цель действительно ликвидирована - именно для этого она и выбрала позицию, промазать с которой было практически невозможно. А пока она наводила винтовку на Сайкса, Лоуренс извлёк из кармана коробку, в которой и лежало кольцо.
  -Нажми на камень, - подсказал контрабандисту Сайкс.
  Лоуренс слабо надавил на камень, а потом резко отдёрнул палец (впрочем, это было лишним). Драгоценный кризалит (который оказался уж больно тёплым для опасного природного минерала) неожиданно раскрылся, и оказалось, что на самом деле это один из мини - тайников, которые в последнее время используют разные контрабандисты. Внутри этого тайника Лоуренс увидел маленький клочок бумаги, на котором отчётливо было написано всего два слова.
  
  -"Ты облажался"! Вот так и написали? - изумлённо спросила Джилл.
  -Это была идея Сайкса, - ответил Алекс, продолжая связывать Джорджа и Эббота, хотя в этом не было необходимости: Алекс их так сильно отдубасил, что бывшие телохранители, а ныне вышибалы и головорезы по найму сейчас даже не могли встать.
  Джилл переварила полученную информацию, представила лицо Лоуренса, когда он увидит эти два слова, и тихонько захихикала.
  
  А вот Бэку было не до смеха. Он понял, что миллионы ускользнули из его рук, а в руке его сейчас находится лишь жалкая подделка. Первое мгновение он находился в ступоре, но оттуда его вывел голос Сайкса, который сейчас казался контрабандисту громом среди ясного неба.
  -Если твои клиенты желают приобрести кризалит, им придётся обратиться к кому-то другому, - сказал охотник за головами, даже не стараясь выждать паузу.
  Последняя фраза окончательно добила Лоуренса и внутри него всё закипело. Он резко подался вперёд, намереваясь ударить Сайкса правой рукой в челюсть, а в этот же самый момент Тера нажала на курок. Подобному совпадения можно только позавидовать: Спайроу резко ушёл в сторону, уходя от удара Лоуренса, а пуля попала в плечо Бэка. Сайкс быстро отскочил назад, а потом запрыгнул в лодку и принял лежачее положение, исчезнув, как ему показалось, из поля зрения стрелка. Лоуренс же схватился за окровавленное плечо и начал тихонько стонать, но увидев действия своего врага, контрабандист стал мысленно проклинать себя за медлительность. Бэк убрал руку с плеча и гордо выпрямился, ожидая выстрела в голову, однако его не последовало. И тогда контрабандист понял, что либо стрелок слишком медлителен, либо он его совсем не интересует. Во второй вариант контрабандисту очень хотелось верить, однако какого снайпера мог волновать этот невзрачный паренёк в бейсболке? Тем не менее, Лоуренс не стал во всём этом разбираться и бросился бежать.
  -Везение - вещь ненадёжная! - прокричал контрабандист, отбежав на безопасное расстояние.
  Сайкс слышал эту фразу и удаляющийся топот, но ничего не мог с этим поделать. Хотя всё и произошло слишком быстро, Спайроу сразу понял, что невидимый стрелок целился в него, а не в Лоуренса. Сайкс не стал делать никаких выводов, а лишь затаил дыхание, надеясь услышать какой-нибудь посторонний звук, с помощью которого можно будет узнать о местонахождении убийцы. К сожалению, всплеск воды нарушал гнетущую тишину и создавал некоторые преграды. Тогда Сайкс решил провести небольшую разведку и поэтому снял с головы бейсболку и начал медленно поднимать её вверх. Таким образом Спайроу хотел узнать видит ли сейчас его убийца или нет. Выстрела не последовало и это позволило Сайксу выскочить из лодки и спрятаться за левым бортом. Поскольку освещение в этом месте было не самым лучшим, Сайкс решил рискнуть: он осторожно высунул голову (но не прямо из-за борта, а сбоку) и начал искать своего нового врага. Пока был всего лишь один выстрел и Спайроу догадался, что стреляли откуда-то сверху. Наверху располагалась небольшая площадка, однако там было настолько темно, что отсюда практически ничего нельзя было разглядеть. Зато весь низ был виден как на ладони, и не было проблемы с освещением, за что Сайкс успел мысленно проклянуть тех, кто всё это построил. Сайкс только сейчас оглядел помещение, в котором оказался, и обнаружил, что попасть на площадку можно всего лишь двумя способами: по лестнице над водой или же на допотопном элеваторе. Элеватор отпадал сразу, ведь чтобы до него добраться, Сайксу нужно было пробежать 10 метров по открытой и хорошо просматриваемой местности. Вода была гораздо ближе, но и за ней стрелок скорее всего следил в данным момент. Добраться до лестницы можно было лишь в том случае, если стрелок отойдёт от края или хотя бы отвлечётся ненадолго. Сайкс смог придумать лишь один способ отвлечь внимание: сначала сделав несколько выстрелов в потолок, Сайкс выскочил из своего укрытия и начал обстреливать площадку. Тера уже навела прицел на голову Спайроу, как вдруг пролетевшая мимо шальная пуля едва не задела плечо убийцы. Тера быстро пригнулась, теряя охотника за головами из поля зрения, а Сайкс, заметивший какое-то мимолётное движение наверху, побежал к лестнице, продолжая стрелять. Как только обойма опустела, добежавший до края Сайкс прыгнул вперёд и приземлился на корму стоящего возле лестницы катера. Он уже собирался лезть наверх, как вдруг заметил в паре десятков метров от себя болтающийся над водой двигатель моторной лодки. Двигатель висел на цепи грузовой лебёдки. По всей видимости, работники лодочной станции с помощью цепи пытались переместить тяжёлый двигатель, и уже закрепили его, но решили доделать работу завтра. Глядя на устремляющуюся в высоту цепь, Сайкс понял, что если он до неё доберётся, и поднимется наверх, то сможет незамеченным подобраться к стрелку сзади. Для этого ему пришлось перепрыгивать с кормы одного катера на другой, пока охотник за головами не добрался до цепи. Подпрыгнув вверх и зацепившись обеими руками за двигатель, Сайкс подтянулся и смог забраться на деталь. А наблюдающая за происходящем Тера почуяла неладное, когда Сайкс вдруг притих и перестал что-либо предпринимать. Желая выкурить охотника за головами из его укрытия, убийца кинула вниз газовую шашку, предварительно сменив обычный снайперский прицел на инфракрасный. Тем временем Сайкс поднимался по цепи вверх, стараясь при этом не шуметь. Он уже добрался до площадки и заметил стоящую на одном колене убийцу, сжимающую в руках винтовку. Желая достать стрелка живым, Сайкс осмотрел тёмную площадку и заметил на потолке перегоревшие люминесцентные лампы. Две такие лампы были скреплены в одну и держались на потолке благодаря тонким металлическим подпоркам, и висели эти лампы прямо над головой убийцы. Тера же спиной почувствовала опасность, и резко обернулась, наугад выстрелив из винтовки. К счастью, пуля не ранила охотника за головами, а лишь угодила в цепь. Тогда Сайкс резко достал пистолет и два раза выстрелил по подпоркам, после чего лампы слетели с потолка. Тера среагировала быстро: отбросив винтовку в сторону, убийца спрыгнула с площадки за секунду до того, как лампы упали ей на голову.
  Сайкс убрал пистолет за пояс, раскачался на цепи и спрыгнул на площадку, а потом стал подходить к краю. Он смекнул, что сбросил стрелка с площадки, однако не услышал, как тот шмякнулся об воду. Осознание этого произошло за секунду до того, как на площадку запрыгнула Тера (она зацепилась за лестницу и тихо поднялась) и нанесла резкий секущий удар ножом, намереваясь задеть горло охотника. К счастью, Сайкс молниеносно пригнулся, и смертоносное лезвие рассекло лишь воздух, а не его плоть. Спасаясь от серии последующих ударов, Сайкс отпрыгнул назад, и как только к нему подскочила Тера, намереваясь вонзить нож в его шею, Спайроу моментально выхватил пистолет и приставил к её голове. Тера успела просчитать действия охотника за головами и её нож остановился в дюйме от шеи Сайкса (она бы с лёгкостью успела бы прикончить охотника, но и он успел бы произвести выстрел, остаться в живых после которого было невозможно).
  -Если бы я не видел всего этого собственными глазами, то я не знал бы твоих намерений. Либо я ничего не понимаю, либо ты пытаешься меня убить! - нервно проговорил Сайкс, держа убийцу на прицеле.
  Тера на это ничего не ответила. У каждого человека есть свой предел прочности и она знала, что потенциальная жертва вот-вот совершит ошибку: тот факт, что он вообще затеял этот глупый разговор, говорил не в его пользу. Рано или поздно, он отвлечётся, или его нервы сдадут, а ей в таком случае хватит лишь одного мгновения. Сайкс и сам это прекрасно понимал, но старался думать о чём-нибудь более оптимистичном. Если попытаться отбежать или хоть как-то увеличить дистанцию, то это будет роковой ошибкой - движения Теры были быстрыми и неуловимыми (в этом Сайкс успел убедиться), поэтому попытка сбежать окончится неудачно. Можно попытаться выстрелить, но нет никакой гарантии, что Тера не сможет опередить выстрел. Это была безвыходная ситуация и найти выход можно было лишь с помощью каких-либо форс-мажорных обстоятельств. Другими словами, Сайкс сейчас нуждался в настоящем чуде. К счастью, эти обстоятельства сейчас и наступили: где-то внизу послышались невнятные голоса и топот. Сайкс лишь на мгновение изменил траекторию взгляда (при этом он даже не повернул голову в сторону), а Тера нанесла удар и отпрыгнула назад. Чёткий и быстрый удар повредил плоть, из которой хлынула кровь. Удар, который должен был отправить охотника за головами на тот свет, пришёлся на его левую руку (отводя взгляд, Сайкс был готов в любой момент защититься от удара Теры). Рана не была смертельной, но и обычным порезом это тоже не было. Впрочем, Сайкс лишь покрепче сжал зубы, чтобы не закричать, а потом улыбнулся с каким-то злорадством. Неожиданная атака провалилась, и теперь момент был упущен. Тера не стала дожидаться выстрела, а сделала шаг назад и прыгнула с площадки вниз.
  -Стой! - крикнул Сайкс и бросился за убийцей.
  Он осмотрел лестницу, но Теры и след простыл. Сайкс прислушался и через несколько секунд услышал всплеск, что свидетельствовало о том, что убийца нырнул в воду (это был самый быстрый и безопасный способ выбраться отсюда незамеченной). Внизу уже был виден свет от фонарей и слышны посторонние голоса. Как только первые полицейские забежали на станцию, Сайкс моментально пригнулся и отошёл от края, стараясь, чтобы его не заметили (с полицией Сайксу не очень хотелось разговаривать, особенно если учитывать тот факт, что его могут арестовать за незаконное проникновение на саму станцию). Проще всего было последовать примеру Теры и спрыгнуть в воду, однако полицейские могли услышать всплеск и начать стрельбу. К тому же, подобные действия напрашивались сами собой и если убийца не идиот (а по мнению Сайкса идиотом он не был), то он непременно ожидает этого самого прыжка, чтобы прикончить охотника за головами.
  -Ну нет, не дождёшься! - пробубнил Сайкс, глядя вниз, а потом развернулся и побежал к элеватору.
  
  Алекс и Джилл с надеждой поглядывали на прибывший челнок. Однако когда Сайкс вылез из кабины, то по выражению его лица было видно, что новости не слишком утешительные.
  -Ты его взял? - спросила Джилл и её глаза округлились.
  Алекс не стал задавать глупых вопросов, и уже собирался было махнуть на всё рукой, как заметил на руке Сайкса неровную перевязку.
  -Он тебя поцарапал? - встревожено спросил Алекс.
  -Ерунда, - ответил Сайкс и попытался прошмыгнуть мимо напарника.
  Дроу схватил его за руку и Сайкс сильно сжал зубы, чтобы не закричать.
  -Только не говори мне, что какой-то контрабандист смог ранить тебя! - сказал Алекс, параллельно развязывая повязку, пропитавшуюся кровью.
  -Не скажу, - ответил Сайкс без особого энтузиазма.
  Когда Алекс снял повязку, и Джилл увидела руку Спайроу, первым же порывом было отвернуться, чтобы не видеть этого, однако ей удалось удержаться. Сам же Сайкс кинул брезгливый взгляд на глубокий порез, а потом снял куртку.
  -Ммм, да, - только и смогла выговорить Джилл.
  -Здорово тебя подсекли. Может ты скажешь кто это был? - поинтересовался Алекс, но Сайкс неожиданно вырвал у него из рук испачканную повязку.
  -Мне бы тоже хотелось знать ответ на этот вопрос, - проговорил он, быстро наматывая повязку на руку. - Если мы сегодня не собираемся снова ловить Лоуренса, то я пойду вздремну.
  Как бы подтверждая свои слова, Сайкс широко зевнул, а потом неуклюже поковылял в сторону двери. Джилл проводила его упрекающим взглядом, а потом обратилась к Алексу:
  -И как это следует понимать?
  -Не забивай свою прелестную головку подобной чепухой. Если хочешь узнать что-то новое, то достаточно просто спросить.
  -И что ты хочешь этим сказать? - не поняла Джилл.
  -Полагаю, ты всё ещё помнишь Кларенса Кессела.
  -Помню. Знакомство с этим типом закончилось плачевно, и я оказалась здесь, а подобной участи даже врагу не пожелаешь!
  -Кессел мёртв, - сурово проговорил Алекс, не обращая внимания на иронический тон Джилл. - Кто-то прикончил Кларенса в его собственном офисе, всадив ему пулю в голову. Никаких улик. Никаких свидетелей. Ничего.
  Узнав о смерти Кларенса, Алекс и сам смог вздохнуть с облегчением, ведь за его спиной скрывалось множество недоброжелателей, мечтающих вонзить нож в эту самую спину. Кларенс Кессел был одним из немногих таких недоброжелателей, но теперь его не стало. Однако Алекс не испытывал облегчения, а скорее наоборот. Пока он не знал в чём дело, и от этого становилось ещё тревожнее. Именно поэтому он и не стал дожидаться ответа от Джилл, а вышел из отсека и последовал за Сайксом. И с каждым новым шагом Дроу понимал причину, по которой он испытывает беспокойства: жизнь коротка, а человек смертен. Кларенс Кессел был очень влиятельным и видным человеком, а кто-то осмелился ликвидировать его. При мысли о профессиональных убийцах, не оставляющих никаких следов, Алексу становилось не по себе. А долго ли он сам сможет протянуть, если за него возьмётся подобный профессионал? Впрочем, невозможно незамеченным пробраться на корабль, зависающий на орбите.
  В подобные моменты Алекс всегда вспоминал, что Сайкс Спайроу находится у него под рукой. Иногда он даже завидовал своему напарнику, ведь тот с такой лёгкостью забывал о крупных проблемах, будто это пустяк. Вот и сейчас Сайкс валялся на диване с закрытыми глазами (чтобы успеть заснуть Сайксу требовалось немного времени - всего несколько секунд), однако как только Алекс подошёл к дивану, Спайроу сразу открыл глаза.
  -Послушай, может ты всё-таки расскажешь кто это был? - спросил Дроу.
  -Я не знаю. Этот тип был одет как ниндзя из старых фильмов, или что-то в этом роде, - вяло ответил Сайкс, накидывая на глаза бейсболку.
  -А от тебя ему что было нужно? - продолжал задавать вопросы Алекс.
  -Судя по его действиям, он хотел, чтобы я сдох. Неслучайно же он попытался меня пристрелить...
  -Стоп! Так что же там произошло?! Этот ниндзя был сообщником Лоуренса? - постепенно терял терпение Алекс (его бесил тот факт, что из Сайкса каждое предложение приходится выуживать).
  -Не знаю. Может быть. Да забудь об этом! Через пару дней моя рука заживёт и можно будет надрать задницу Лоуренсу! - едва слышно заговорил Сайкс, а потом и вовсе затих.
  Алекс приподнял бейсболку с глаз напарника и увидел, что тот уже спит. В очередной раз махнув на всё рукой, Алекс остался наедине с собственными мыслями.
  
  За полицейскими, обшаривающими лодочную станцию, Тера наблюдала со стороны. Ещё никогда ей не приходилось так основательно браться за дело. Если бы не хладнокровие и самоконтроль, то Тера бы просто сгорела от стыда. Она сделала ошибку ещё во время первого контакта с целью. Если бы она сделала контрольный выстрел ещё в космопорте, то всего этого можно было бы избежать. Тера упустила возможность тогда, и это было простительно, ведь цель даже и не догадывалась о том, что за ней кто-то наблюдает. Но то, что произошло в доках, просто не поддавалось описанию. Это была банальная чистка, которая должна была завершиться очень быстро. Однако жертва оказалась очень проворной и ловкой, если смогла избежать смерти и на этот раз. Теперь охотник за головами знает, что его кто-то пытается убрать (или по крайней мере догадывается), а это сильно усложняет дело. Если он испугается и засядет на орбите, то достать его будет непросто. Однако Тера внимательно прочитала досье на Сайкса Спайроу и знала, что он так не поступит. Этот человек глуп, безрассуден, самонадеян и упрям. Он не будет сообщать властям о нападении (власти ничего не будут предпринимать, пытаясь защитить охотника за головами). Другими словами, ситуация практически не изменилась, а осведомлённость объекта ничего не меняет. Когда Тера убедилась, что полицейские ничего не обнаружили (она подкралась настолько близко к их машинам, что можно было услышать разговор полицейских), она вернулась в своё убежище и первым же делом проверила почту. Никаких писем или посланий за этот день Тера не получила, хотя этот день заставил её кое о чём призадуматься. Это была первая промашка во всей её карьере (к счастью, об этом никто не узнает) и Тера решила проанализировать всю ситуацию и найти ошибку. На самом деле, никакой ошибки не было, а было лишь секундное замешательство. Она в очередной раз прочитала файл на Сайкса Спайроу и убедилась, что во всех её прошлых делах этот человек не фигурировал, что было и неудивительно. Чтобы ограничить своё сознание от нежелательных чувств, Тера сосредоточилась на другом: она мысленно стала повторять имена и номера объектов, которых ей нужно было ликвидировать, пытаясь отвлечься. Никого из этих людей она не знала лично, но в компьютере имелось подробное досье на каждого. Вся эта процедура продолжалась чуть больше двух минут, а потом Тера получила электронное письмо от своего работодателя. Судя по характеру слов, человек, отправивший это письмо, очень спешил и беспокоился, а само содержание сообщения было таким:
  "Ситуация изменилась! Срочно приступай к ликвидации объектов ?1, ?3 и ?9. На подготовку у тебя есть лишь четыре дня. Никаких улик, никаких свидетелей, и что самое главное - убедись, что цели поражены. Через пять дней я снова выйду на связь".
  Письмо было короткое, однако оно заставило Теру позабыть обо всех сегодняшних неприятностях и сосредоточиться на новом задании. Сегодня Сайкс Спайроу снова получил отсрочку, однако Тера знала, что после ликвидации этой цели (относительно успеха у неё даже не было сомнений) она вновь вернётся к основному заданию и довершит начатое.
  
   Полёт хищной птицы
  
  -Что за чертовщина творится снаружи?! - с негодованием проворчала Джоанна, глядя в окно церкви.
  Снаружи гремел гром и сверкали молнии, зловеще озаряя здание старой церкви. Чёрные тучи заволокли всё небо, поэтому все вороны спешно ретировались или начали разыскивать новые гнёзда. Джоанна жила на этом свете уже 78 лет, но такого тёмного неба видеть не приходилось. Сама церковь издалека могла показаться домом какого-нибудь зловещего ордена, пытающегося связаться с самим дьяволом. Хотя были времена, когда Пустоши Терранона считались если не адом, то по крайней мере очень неблагополучным местом. Конечно, с тех пор изменялось не так много, если конечно учитывать интересы целого мира, а не какой-то одинокой старухи. Эта церковь не была благотворительной организацией, но Джоанна была рада приютить одиноких детей. Разумеется, их надо было обучать, содержать, воспитывать, а всё это стоило немалых денег. Кто-то их этих детишек взрослел быстрее своих собратьев, а потом отправлялся на заработки. Чаще всего, это заканчивалось стычками с полицией или кем-нибудь другим. Однако Джоанна пережила этот период, оставив его позади. Теперь она жила здесь одна (если не считать сторожа, который иногда оставался здесь на ночлег) и здание казалось тихим, почти мёртвым. Джоанна хорошо знала каждого из тех ребят: кто-то попал в тюрьму, кто-то умер, а кое-кто даже стал приличным человеком. В любом случае, все они разбежались по своим углам, совершенно позабыв о старой Джоанне. Хотя на самом деле, это было не совсем так. Кое-кто передавал Джоанне привет, а кто-то даже и посылал деньги, однако никто не собирался возвращаться сюда снова, и это было естественно. Любой птенец, достигший определённого возраста, покидает родное гнездо, чтобы больше не возвращаться. Ситуация была схожей, хотя Джоанна верила, что кто-нибудь вернётся. Но сейчас не было времени на ностальгию: нужно было открыть окна (на тот случай, если поднимется сильный ветер, который может просто выбить стёкла). Джоанна сама справилась бы с этой задачей, однако возраст давал о себе знать. Зрение подводило, а ревматизм и боли в спине иногда становились невыносимыми. Именно поэтому Джоанне и пришлось нанять за небольшие деньги одного здешнего бездельника по имени Генри. Он был исполнительным и у него на это были причины - Джоанна позволяла ему жить здесь и платила столько, сколько парню хватало на еду (у самой Джоанны в последнее время были трудности с деньгами, хотя у неё и были немалые накопления в банке, к которым Джоанна поклялась не прикасаться). Однако у Генри был пистолет, поэтому никакая шпана не решалась рискнуть своей задницей и начать обворовывать Джоанну. Сейчас сторож пребывал в хорошем настроении, однако первые молнии почему-то начали портить его (на дворе уже стоял вечер, а ведь не так-то просто заснуть, когда рядом грохочет гром). Шаркающие шаги со стороны лестнице подсказывали Джоанне, что Генри так и не удалось уснуть. Именно поэтому он сейчас и спускался вниз.
  -Джоанна, у тебя, может быть, завалялся аспирин? - уныло проговорил Генри.
  -Нет. Да и вообще, не стоит тебе налегать на алкоголь, тогда и голова болеть не будет! - тоном строго учителя ответила Джоанна.
  -А какое-нибудь снотворное? Ну хоть самое простое!
  -У меня есть один рецепт для всякого рода бездельников. Если хочешь уснуть, то сначала надо устать, а чтобы устать, нужно что-нибудь поделать. Я предлагаю тебе всё обойти и посмотреть всё ли в порядке.
  -Ты шутишь (многие обращались к Джоанне на "ты", невзирая на большую разницу в возрасте)?! Да что может случиться? - с недоумением спросил Генри, пытаясь зевнуть.
  Как только он это сделал, Джоанна несильно ударила его по лбу.
  -Хватит препираться! Ты посмотришь здесь, а я наверху. Никакие возражения не принимаются! - суровым тоном проговорила Джоанна.
  -Есть мэм, - недовольно пробубнил Генри и пожал плечами.
  На самом деле, всё это простой формальностью, но спорить с упрямыми стариками может не каждый. Генри уже успел пожалеть о своём решении, хотя заснуть всё равно не получалось. Пока Джоанна стала подниматься наверх, он подошёл к открытому окну и посмотрел туда. Небо просто сошло с ума! Таким тёмным Генри его раньше не видел. Небеса прорезала яркая молния, и молодому человеку на мгновение показалось, что он ослеп. Генри протёр глаза, а потом начал закрывать окно, но посторонний шум отвлёк его.
  Джоанна извлекла из кармана потрёпанный коробок спичек, а потом зажгла керосиновую лампу. Фонарь вышел из строя ещё на прошлой недели, а купить новые батарейки Джоанна всё время забывала. На верхнем этаже сейчас было темнее чем в чёрной дыре, но Джоанна не успела до конца подняться вверх, потому что внизу что-то разбилось.
  -Генри, болван, ты что, окно разбил?! - прокричала Джоанна, однако ответа не последовало.
  Отсутствие ответа наводило на нехорошие мысли и начинало порождать в душе страх.
  -Генри? Ты меня слышишь? - снова крикнула Джоанна, но и сейчас парень не отозвался.
  Поставив лампу на ступеньку, Джоанна начал быстро, как только было можно в её возрасте, спускаться вниз. Генри валялся на полу, истекая кровью. Из его лба торчал маленький метательный нож, поэтому Генри был уже мёртв. Смерть настигла молодого человека прямо возле окна. Неизвестный убийца метнул в него нож, который попал точно в цель. Генри как раз в этот момент собирался закрыть окно, а после попадания ножа он сделал несколько шагов назад, после чего, жизнь навсегда покинула его тело. Джоанна даже не успела рассмотреть тело мёртвого сторожа, как из-за лестницы выскочили несколько мужчин, которые сначала повалили её на пол, а потом начали пинать ногами. Удары по рёбрам, лицу, и печени причиняли старой женщине адскую боль, и именно эта боль не давала ей потерять сознание. Избиение продолжалось около минуты, однако нападавшие неожиданно остановились, а потом разошлись по тёмным углам. Сначала Джоанна не могла понять причины таких действий, но как только она подняла глаза, то всё постепенно встало на свои места.
  Реакция мерзавцев была более чем адекватной: если хозяин говорит "фас", то его псы непременно начинают кусаться, но достаточно ему всего лишь щёлкнуть пальцами, и они разбегаются. Голосовой команды не было - достаточно было лишь подходящего жеста. Рядом с входом стоял человек в черной одежде. Именно он сейчас играл роль хозяина. Слабое освещение и серьёзные побои мешали Джоанне нормально рассмотреть человека, однако здешнюю тьму на мгновение озарила молния, что дало возможность идентифицировать главного недоброжелателя. Гладкое лицо, без единых морщин или царапин, карие глаза, в которых издалека видно что-то хищное, жестокое, но безразличное, однако самыми отличительными чертами внешности молодого человека (на вид ему было примерно 25-27 лет) были снежно - белые, практически седые волосы. У Джоанны на мгновение комок застрял в горле, ведь она хорошо знала этого человека.
  Это был Натан Хоук - один из её бывших "птенцов". В отличие от остальных детей, Джоанна знала его с самого детства, более того, она даже знала его настоящих родителей. Это был славный парень, несмотря на свою угрюмость и молчаливость. На любой улице он чувствовал себя спокойно, ведь каждый задира не мог просто отделаться разбитым носом или перепачканной одеждой. Натан Хоук получил прозвище Ястреб, хотя только два человека называли его так: Джоанна и... тот, ради кого он скорее всего сюда и явился. Джоанна попрощалась с Натаном более трёх лет назад, и с тех пор многое изменилось, а именно вся его тёмная сущность вытеснила светлую.
  -Ты! - только и смогла проговорить Джоанна.
  Она сплюнула кровь на пол, стараясь не отводить глаз от силуэта этого дьявола.
  -Здравствуй, Джоанна, - спокойно проговорил Натан, сделав несколько шагов ей навстречу (Джоанна в этот момент попыталась подняться, но после избиения всё тело ныло и отказывалось подчиняться).
  -Зачем тебе это нужно? - с жалобой и со всем возможным жаром проговорила Джоанна.
  Хоук остановился возле неё, а потом склонился над телом Генри.
  -Потому что это то, ради чего стоит жить дальше, - последовал странный ответ.
  -Не желай того, о чём впоследствии можешь пожалеть! - проговорила Джоанна с вызовом, а потом посмотрела на Хоука взглядом, полным ярости и презрения.
  Она ожидала, что Хоук просто ударит её по лицу или вернуться его головорезы, но вместо этого он посмотрел в её глаза, а потом медленно зашагал к выходу.
  Сначала Джоанна пожалела, что у неё нет оружия, но тут она перевала взгляд на Генри и вспомнила, что сторож всегда носил с собой пистолет. Натан не брал в расчёт какаю-то избитую старуху и этим стоило воспользоваться. Джоанна знала, что пережить эту ночь ей не удастся, но сейчас она думала лишь о Хоуке. Она напряглась, а потом подползла к телу Генри и начала ощупывать его карманы. Как только Джоанна нащупала оружие (оно было в левом кармане штанов), Натан остановился. На улице до сих пор бушевала непогода, а здание церкви казалось снаружи тёмным и мрачным. Вновь блеснула молния и грянул гром, после чего в церкви прозвучал выстрел.
  
  -Эй, Лоуренс! Может, ты сдашься? - поинтересовался Сайкс из-за укрытия.
  -А как же! Вот только подойдите и наденьте на меня наручники! - ответил Лоуренс со смехом.
  Сайкс выглянул, после чего был вынужден отдёрнуть голову назад (автоматная очередь чуть не превратила её в кровавое месиво).
  -Извините, я случайно! - рассмеялся Лоуренс и выдал очередную очередь.
  -Да ладно, с каждым бывает! - проговорил Сайкс с пониманием, после чего он поправил бейсболку, а потом быстро побежал к другому ящику.
  Хотя в прошлый раз Лоуренсу удалось сбежать из-за вмешательства таинственного стрелка, Алекс решил продолжить охоту за контрабандистом. И хотя с тех пор награда за голову Лоуренса уменьшилась в 4 раза, Дроу привык доводить дела до конца. Однако легче было сказать, чем сделать.
  Лоуренс значительно поумнел после своего первого знакомства с охотниками за головами и поэтому принял единственное верное решение - залечь на дно. А любой специалист знает, что совсем непросто найти человека, который не хочет чтобы его нашли. Потратив много времени, Алексу и Сайксу всё-таки удалось напасть на след Лоуренса. Он собирался покинуть Терранон и улететь с планеты, однако охотники успели перехватить Лоуренса ещё в его убежище. К несчастью, ему удалось запрыгнуть в грузовик и умчаться, но Алекс и Сайкс были не намерены отпускать контрабандиста. Погоня продолжалась до перерабатывающего завода компании "Юниор", после чего охотникам удалось настичь беглеца. Однако самое худшее было впереди. На заводе охотники столкнулись с бандой грабителей, которые выносили ящики прямо со склада. Лоуренс пообещал заплатить головорезам, если они помогут ему разделаться с настырными преследователями. Все эти события и предшествовали большой перестрелке, происходящей здесь сейчас. Двое против семерых - не самый удачный расклад.
  Охрана Лоуренса подразделялась на тупых ковбоев или обычных мазил, но он сам стрелял отменно. Очередная очередь должна была прикончить Сайкса на месте, но пустой магазин сорвал все планы Лоуренса. Пока он перезаряжал оружие, Спайроу успел подстрелить одного головореза, показать Лоуренсу средний палец и скрыться за железным контейнером до того, как очередная пуля должна была отправить его на тот свет. Оказавшись в безопасном месте, Сайкс и сам смог перезарядить оружие. Вернее, он захотел сделать это, но отсутствие лишней обоймы помешало этой затее.
  -Эй, Лоуренс, а может, ещё подумаешь? - вновь затянул Сайкс прежнюю песню.
  -А может ты просто сдохнешь! - ответил контрабандист, отбрасывая автомат в сторону и хватаясь за дробовик.
  На самом деле, действия бандитов нельзя было назвать слаженными и хорошо спланированными: они просто старались поразить движущиеся посторонние объекты, но у них это не очень хорошо получалось.
  -Сайкс! - раздался не очень громкий голос Алекса откуда-то справа.
  Спайроу повернул голову и увидел своего напарника. Тот прятался за бронированным погрузчиком, стараясь перегруппироваться. В течение последних минут Дроу не только не высовывался из-за укрытия, но и всячески старался сделать всё возможное, чтобы головорезы забыли о его присутствии, или хотя бы посчитали, что его больше нет в живых. Спайроу, напротив, старался всячески напомнить о себе, расходуя пули так, будто они были бесконечными. Дроу сразу всё понял и решил действовать. Как только напарник обратил на него внимание, Алекс бросил Спайроу новую обойму, которую тот с лёгкостью поймал.
  -Ну ладно, Лоуренс, хватит шутить. Считаю до трёх, а потом начинаю насаживать твою задницу на вертел. Раз...
  Сайкс и Алекс переглянулись, а головорезы Лоуренса сосредоточились на одной точке, готовясь открыть огонь.
  -Два... - продолжил Сайкс, заканчивая перезарядку оружия.
  Заканчивать отсчёт он не торопился, сознательно растягивая паузу. Это молчание продолжалось 10 секунд, а потом ещё 20.
  -Три! - наконец-то выкрикнул Спайроу, делая выстрел в потолок.
  Бандиты сразу открыли шквальный огонь по укрытию охотника, даже не подозревая о подвохе. Они около минуты стреляли в одну точку, пока Лоуренс не остановил их.
  -Чего ты так притих? Сдрейфил?! - с насмешкой прокричал он.
  В этот момент из укрытия выскочил Алекс, который сразу открыл огонь по врагам. Лоуренс быстро пригнулся, и собрался прицелиться в охотника, но тот уже скрылся за железным контейнером, за которым прятался его напарник. Двоих бандитов он прикончил на месте, а третьего ранил.
  -Чёрт! Будьте вы прокляты! - яростно прокричал Лоуренс, проклиная себя за глупую ошибку и готовясь кусать локти.
  Его провели как ребёнка и сократили численность потенциальных защитников. Бэк теперь окончательно убедился в том, что не стоит недооценивать этих парней (ему удавалось оставаться на свободе всё это время лишь благодаря большой удаче, а в последний раз он бы наверняка не смог бы удрать от Сайкса, если бы не вмешалась Тера). Сами грабители уже успели 100 раз пожалеть об этой вылазке, однако отступать уже было поздно. Они уже начали беспокойно переглядываться, пытаясь найти выход из сложившейся ситуации, однако найти выход им не удавалось: боеприпасы подходили к
  концу, а остатки смелости давно улетучились. Лоуренс старался держаться достойно, однако победа стремительно ускользала из его рук.
  -Эй, вы! Я погорячился! - старался говорить он успокаивающим голосом.
  Охотники не слушали эту болтовню, потому что были заняты более важным делом: Алекс сделал подставку из собственных рук, а Сайкс как можно тише старался забраться на верхушку контейнера.
  -Мы сможем договориться! - продолжал разглагольствовать Лоуренс, давая знак своим людям.
  Грабители истолковали всё правильно и начали тихо подкрадываться к контейнеру, пытаясь окружить его с двух сторон. План был прост до безумия: выскочить с обеих сторон и превратить двух надоедливых охотников за головами в решето. Однако как только они подошли к углу контейнера, на одну группу грабителей неожиданно свалилась граната. Разумеется, они бросились наутёк, совсем позабыв про основной план. Алекс только на секунду высунул голову из укрытия, а потом был вынужден вернуть её в первоначальное положение, ведь мимо него пролетели незадачливые грабители, которых подбросило взрывной волной.
  -Будь осторожней! На подобных складах может встретиться что-нибудь взрывоопасное! - проговорил Алекс с упрёком.
  -Всегда пожалуйста! - ответил Сайкс, который даже не слышал слов напарника.
  "Отследив источник сигнала", Бэк уже собирался пройтись по тому месту автоматной очередью, однако Спайроу среагировал раньше: он попал Лоуренсу в плечо, от чего контрабандист выронил автомат и бросился бежать к грузовику, стоявшему возле западных ворот. Он быстро забрался в кабину и увидел в зеркале Спайроу, который уже бежал к грузовику. Лоуренс достал из-под сидения огнемёт, (он всегда возил его с собой на тот случай, если нужно сжечь улики) выскочил из машины и начал всё поливать адским пламенем. Сайксу пришлось отступить назад (он мог бы пристрелить Лоуренса, но тогда о вознаграждении пришлось бы забыть), чтобы не свариться заживо. Бэк уже забыл обо всём на свете, и его нынешнее состояние можно было назвать безумием. К счастью, в таком состоянии он пробыл недолго. Пока Лоуренс жёг всё вокруг, к нему сзади бесшумно подкрался Алекс Дроу, который одним резким ударом по голове вырубил контрабандиста, однако теперь было уже слишком поздно, ведь хищный огонь уже нельзя было остановить. Дроу подобрал обмякшее тело Лоуренса и забросил себе на плечи, как вдруг он услышал голос Сайкс, который доносился из-за огненной стены:
  -Алекс, ты его взял?
  -Да, но лучше отсюда сваливать иначе от нас останется лишь пепел!
  -Тогда тебе лучше поторопиться! - настоятельно проговорил Сайкс, залезая на один из контейнеров.
  Спайроу пытался пробраться к своему напарнику, но он внезапно остановился прямо напротив кузова грузовика, дверь которого была открыта.
  -Чёрт! - иронично проговорил Спайроу, заглядывая внутрь.
  -Что там такое? Что случилось? - поинтересовался Алекс, стараясь выбраться через западные ворота, но там уже вовсю бушевало пламя.
  -Да всё нормально! - легкомысленно проговорил Сайкс, отводя глаза от кузова и перекидывая взгляд на контейнер.
  -Если ты говоришь что всё нормально, то это означает обратное! В чём дело?
  -Если это драгоценные камни, то всё нормально!
  Когда Алекс подбежал к кузову и увидел всё своими глазами, ему очень захотелось провалиться сквозь землю. Весь кузов был завален обработанным кризалитом, который мог запросто превратить склад в миниатюрный ад. (После срыва сделки Лоуренсу пришлось искать других клиентов, чтобы поскорее сбыть товар, но охотники за головами помешали ему сделать это) Сейчас нужно было искать выход, потому что когда загорится кузов, произойдёт такой взрыв, после которого от этого склада ничего не останется. Напарники одновременно пришли к этому выводу, а потом переглянулись и изо всех сил бросились бежать. Взрыв должен был произойти с минуты на минуту, но к счастью, Алекс нашёл выход. Этим выходом для охотников послужило ближайшее окно. Напарники успели выпрыгнуть в окно в самый последний момент (у них не было времени открывать это самое окно), после чего прогремел взрыв. Как и предполагал Дроу, кризалита оказалось достаточно, чтобы превратить склад в дымящийся кратер. И хотя Алекс всё ещё держал в руках свой счастливый билет (этим билетом был Лоуренс Бэк), он хорошо понимал, чего им это будет стоить.
  
  Джилл вяло потянулась, а потом медленно встала с дивана. Спала она долго и это в очередной раз привело к ухудшению настроения. Джилл взяла со стола зеркальце и посмотрела в него.
  -Да, на кого же ты стала похожа! - угрюмо сказала она сама себе и отложила зеркало в сторону.
  Оставалось только прочистить глаза и медленно прийти в себя.
  -Эй, ребята, вы здесь? - вяло прокричала Джилл, но ей никто не ответил.
  И тут Джилл вспомнила, что Алекс вновь напал на след Лоуренса, а это могло означать только то, что эти два болвана сейчас заняты его поимкой. В прошлый раз ему удалось скрыться и залечь на дно, однако у Алекса были кое-какие знакомые, которые смогли дать несколько дельных советов по его обнаружению. Джилл не стала дожидаться возвращения напарников, а отправилась принимать душ. Оттуда она уже вернулась весёлая и жизнерадостная. Вода смыла всю сонливость и утреннюю меланхолию, а размышления о деньгах сделали всё остальное. 50000 дакейров - именно так оценивалась голова Лоуренса, если конечно ничего не изменилось. Но чтобы окончательно удостовериться в этом, Джилл решила заглянуть в ноутбук. Увиденное сильно обрадовало её. Ровно час назад награда за голову Лоуренса исчезла (а не была отозвана), а это означало, что его всё-таки поймали. Впрочем, не надо быть гением, чтобы догадаться об этом: прямо под фотографией Лоуренса была расположена сумма награды, а над самой фотографией высвечивалось всего лишь одно слово - "Пойман". Джилл хотелось ликовать, однако существовала также и вероятность, что конкуренты добрались до награды первыми, обставив Сайкса Спайроу и Алекса Дроу. Находясь здесь, это было трудно проверить, поэтому Джилл только и оставалось, что ждать появления бравых парней, которые принесут ей деньги на блюдечке. А в моменты ожидания время ползёт особенно медленно. От мрачных мыслей ожидания Джилл отвлёк звуковой сигнал, исходящий от видеофона. Ещё вчера Джилл перетащила его с мостика и поставила на столик рядом с диваном. Сейчас она лишь с недоумением почесала затылок, ведь раньше никто не пытался связаться с ними, кроме людей, которые очень часто напоминали Алексу, что пора внести очередной вклад и начать выплату процентов за космический корабль. Однако это обращение было адресовано вовсе не Алексу, а Сайксу. Но при ближайшем рассмотрении оказалось, что это вовсе не прямой сигнал, а обычная запись. Джилл буквально раздирало любопытство, но она не стала смотреть это сообщение, потому что в этот момент дальние стальные двери открылись и сюда вошли Сайкс и Алекс (выглядели они немного потрёпанными и уставшими). Джилл отошла подальше от видеофона и сделала вид, что ничего не произошло, ведь её сейчас интересовало совсем другое.
  -Вы взяли его? - спросила она с блеском в глазах.
  -Взяли, - хмуро ответил Алекс.
  -Ура! - прокричала Джилл и начала от радости хлопать в ладоши.
  Сайкс и Алекс переглянулись с недоумением.
  -Что это с ней? - спросил Спайроу, ничего не поняв.
  -Наверное, она сошла с ума, - ответил Дроу первое, что пришло ему в голову.
  -Заткнитесь и покажите мне деньги! - оборвала их Джилл.
  Алекс достал из кармана стопку бумаг, но она была какой-то маленькой.
  -Что это такое? - не поняла его Джилл.
  -Как что? 5000 дакейров. А на что это похоже?
  -Стоп! 5000 дакейров? Ты, верно, хотел сказать 50000 дакейров?
  -Мне лучше знать что я хотел сказать!
  -Но... как же так?! - отдалённо произнесла Джилл, до сих пор не веря своим глазам и ушам.
  -А всё очень просто. 15000 пришлось заплатить человеку, который выдал нам точное местонахождение Лоуренса. Однако Лоуренс сбежал, и нам пришлось преследовать его. Во время погони произошла большая перестрелка, которая привела к порче имущества, стоимость которого была 5000 дакейров. А 25000 нам пришлось заплатить за взорванный склад. Нам очень повезло, что туда ещё не завезли новое оборудование, иначе мы бы так легко не отделались.
  Джилл сначала ничего не ответила, а только скрипела зубами. Её глаза буквально метали молнии, а руки нервно тряслись и сжимались в кулаки.
  -Да вы... да вы неудачники! - прокричала Джилл во всю глотку.
  Эффект был ошеломляющим: Алексу показалось, что он оглох, хотя эхо этого крика всё ещё отдавалось у него в ушах. Сайкс лишь молчал, опустив голову вниз. Наконец, ему это надоело и он уселся на диван. В течение последующего времени Джилл старалась отдышаться и успокоиться, но это был не так легко сделать. 50000 превратились в 5000 - да это уму непостижимо!
  -Ладно, я вас прощаю. Давайте деньги! - всё-таки смогла выдавить из себя Джилл, прежде чем гордо протянуть руку.
  Алекс отсчитал из стопки денег примерно половину, но вместо того чтобы дать деньги Джилл, Дроу кинул их Сайксу (а тот их поймал, разумеется).
  -Что это значит? - спросила Джилл с негодованием.
  -А это значит, что бездельники претензий не имеют. Кто не работает - тот не ест. Ты думала, что я буду зарабатывать деньги, а ты станешь их тратить?
  -Но...
  -Я ещё не закончил. Это не бесплатный курорт, так что если тебе что-то не нравится, то можешь убираться отсюда. Мне здесь не нужны бесполезные нахлебники! - говорил Алекс, словно суровый капитан военного корабля.
  -Но мне нужны деньги! Я отработаю!
  -Раньше надо было думать. Сайкс хоть и болван, но даже он иногда делает что-то полезное.
  -Это верно! - отозвался Спайроу.
  -Сейчас мы делали всю работу вдвоём, пока ты тут дрыхнула, уничтожала всё съестное в нашем холодильнике и мечтала о дурацких шмотках. Поэтому расклад такой: 2500 получаю я, и 2500 получает Сайкс, а ты ничего не получаешь.
  -Злой ты человек, Алекс Дроу. Хочешь довести девушку до слёз - как это низко!
  -Обойдёмся без твоих дешёвых штучек. Не надо мне тут устраивать сцены.
  -Ладно, я отстану от тебя, но запомни кое - что - следи за спиной! - недовольно фыркнула Джилл.
  Эта парочка уже не в первый раз портила ей всё настроение. Подобная жизнь напоминала Джилл тюрьму, где мисс Рейн уже успела побывать.
  -Напрасно я связалась с вами, неудачниками! - сказала Джилл с нескрываемым презрением.
  Она и не ожидала, что напарники почувствуют себя оскорблёнными (хотя ей этого очень хотелось) и чудо конечно же не произошло. Хотя оскорбления в такой ситуации не помогают, а скорее вредят. Поэтому Джилл решила сменить тактику и поэтому подкатила к Сайксу со смазливой улыбочкой на лице.
  -Сайкс, ты ведь поделишься со мной своей долей награды?
  -Неа, - коротко ответил Сайкс, прикрывая глаза бейсболкой и готовясь погрузиться в сон.
  -А если я скажу, что у меня для тебя кое-что есть? - интригующе проговорила Джилл.
  -Откуда у тебя может что-то для меня быть? - всё также вяло проговорил Сайкс, не скрывая сонливость.
  -И всё-таки у меня есть кое-что интересное, даже очень интересное.
  -Ну ладно. Если это действительно что-то ценное, то я дам тебе несколько дакейров. Может быть.
  Это тоже можно было назвать результатом, ведь Спайроу не заснул во время разговора - а это что-то да значило. Джилл подвинула видеофон на край стола и нажала кнопку воспроизведения.
  -Обычно я удаляю все сообщения, но сегодня решила сделать исключение.
  Какое-то время на экране были помехи, но через 3 секунды они исчезли и Сайкс увидел старую знакомую.
  -Здравствуй, Сайкс, - это было первое, что сказала старуха.
  Спайроу приподнялся всем телом (было видно, что он насторожился) и принял сидячее положение. Алекса удивила эта реакция, поэтому он сам подошёл к экрану.
  -Сколько времени прошло с тех пор. Мне было очень тяжело, когда я узнала о вашей нелёгкой судьбе. Это было несправедливо! Я несколько раз просила чтобы вас освободили, но полицейские меня лишь прогоняли. Дальнейшей вашей судьбы я не пожелала бы даже врагу, но ты даже тогда смог выстоять. Я не напрасно всегда гордилась тобой. Менс тоже скучает, хотя и не хочет в этом признаваться. Времени прошло не так много, но я сильно постарела. Да, моя смерть уже не за горами. Совсем недавно я узнала о твоём возвращении. Боже мой, как я рада, что ты жив! Но на Терранон вернулся не только ты. Он тоже здесь и он жаждет встретиться с тобой. Не делай этого! Он...
  На этой непонятной ноте запись и прервалась, а на экране вновь появились помехи.
  -Ну как, это чего-то стоит? - с надеждой спросила Джилл.
  -О да! - ответил Сайкс без раздумья и положил всю стопку денег на стол.
  Джилл схватила деньги, а потом от радости обняла Сайкса.
  -Спасибо! Я всегда знала, что ты хороший парень, не то что некоторые! - воскликнула она, исподлобья поглядывая на Алекса.
  Однако Дроу не разделял этой радости. Он смотрел на Сайкса и взгляд Спайроу ему не нравился: было в нём что-то очень дикое, хотя на его лице и играла лёгкая улыбка. Спайроу встал с дивана, вынул из кармана джинсов пистолет, и, проверив обойму, заменил её на другую.
  -Ведь это не... - начал говорить Алекс.
  -Нет. Это по другом поводу! - оборвал его Сайкс на полуслове.
  Обойдясь без каких-либо объяснений, Спайроу бегом выскочил за дверь и направился к челноку. Джилл смотрела ему вслед с большим удивлением.
  -Что это с ним? - спросила она, переведя взгляд на Алекса.
  -Какая же ты дура! - резко ответил Дроу и направился на мостик, оставив Джилл в ещё большем недоумении.
  Там он как можно скорее включил устройство связи.
  -Сайкс, ответь! Ты ведь меня слышишь? Сайкс! - прокричал Алекс в устройство связи, однако в следующее мгновение на другом конце послышалось лишь шипение.
  Это могло произойти только в двух случаях - либо устройство на данный момент был в неисправном состоянии, либо Сайкс сам отключил его.
  -Чёрт! - воскликнул Алекс и ударил кулаком по панели управления.
  Уже было поздно - челнок Сайкса только что вылетел с корабля в открытый космос. Его ещё можно было догнать и попытаться что-нибудь сделать, но в этом не было смысла, ведь Спайроу всё равно не стал бы ничего слушать. Вместо этого Алекс вернулся к Джилл и воспроизвёл запись, адресованную Сайксу.
  -Может, ты мне хоть что-нибудь объяснишь?! - оторвала его Джилл от просмотра записи, схватив за плечо.
  -Сайкса преследуют призраки прошлого, а он бежит им на встречу. - Алекс тяжело вздохнул. - Мне нужна твоя помощь.
  -Не дождёшься! Сначала грубишь, а потом просишь прощения...
  -Я не прошу у тебя прощения! Я просто говорю, что мне нужна твоя помощь.
  -И что тебе от меня нужно?
  -Быстро запрыгивай в челнок и отправляйся следить за Сайксом!
  -И не подумаю! Почему это я должна всё бросать и мчаться за этим дураком?
  -Потому что ты ничем не занята и потому что это вопрос жизни и смерти!
  -Это не моё дело! Если это всё так серьёзно, то почему ты сам не отправишься за ним?
  -Потому что я должен всё проверить. Это просто предположение, если оно неверное, то всё это пустяки, но если верное, то это может оказаться ловушкой, и тогда Сайкс может угодить прямо в мясорубку.
  -Стоп! Неужели он этого и сам не понимает?
  -Да всё он прекрасно понимает! Поэтому и полетел туда. Сайкс Спайроу - редкостный засранец, но у меня сейчас нет денег, чтобы устроить ему роскошные похороны. У меня нет времени на объяснения, но кое-что я могу добавить и от себя - если ты за ним проследишь и не дашь ему нарваться на серьёзные неприятности, то я тебе отдам свою долю награды за поимку Лоуренса.
  -Ну не знаю. Мне надо подумать, - сказала Джилл, изображая задумчивость.
  -Быстро! - воскликнул Алекс и ударил кулаком по столу.
  
  Натан Хоук поистине мог считать себя победителем. В таком случае, эту церковь можно было считать одним большим трофеем. Но у Хоука были другое мнение по этому поводу. Победа над старой женщиной - разве это победа? Нет, разумеется. Однако этот на первый взгляд незначительный шаг мог привести к самым ожидаемым результатам, о которых никто не подозревал, даже его босс. У Джоанны были немалые деньги (будучи ещё совсем юной, она положила некую сумму в банк под проценты и никогда к ней не притрагивалась) и даже какие-то связи, но она всё равно не переезжала из Пустошей в центр Терранона, потому что считала эту местность своим домом, а в особенности - эту церковь. С момента её постройки процессы бракосочетания здесь были настолько редкими, что их можно было сосчитать по пальцам одной руки. Поэтому здание обветшало и вскоре перестало принадлежать кому-либо. Хоук не помнил событий тех дней, потому что он тогда ещё был ребёнком, но свою юность он провёл именно здесь и поэтому эти стены были для него как родные. Это было раньше, но теперь всё изменилось. Они скрывались в многочисленных тенях и вовсе не радовались присутствию этого человека. Впрочем, Хоука это совсем не волновало да и любое проявление ностальгии было ему чуждо. Воспоминания из прошлого служили ему лишь жизненным пособием по решению проблем. Так что эти события не вызывали у него никаких эмоций (даже тот момент, когда он выстрелил в Джоанну). Пока его люди внимательно осматривали здание церкви, Натан поднялся по лестнице на верхний этаж. Верхний этаж был гораздо меньше нижнего и скорее был чем-то вроде чердака, но ему Джоанна уделяла много времени. Убрав оттуда слои пыли и ненужный хлам, Джоанна соорудила там персональный музей. За витринами хранились образцы древнего холодного оружия и доспехов, которыми сейчас мало кто интересовался. Но здесь находилась одна вещь, которая смогла заинтересовать даже Натана Хоука. Это был самурайский меч катана. В двадцатом веке весь мир перешёл на огнестрельное оружие, считая его более практичным. Но в Японии ещё оставались люди, которые предпочитали меч пистолету. Настоящий хищник всегда мог опознать в катане своего преданного и верного союзника. Сейчас самурайский меч лежал за стеклянной витриной. Недолго думая, Хоук разбил кулаком стекло, а потом вытащил оттуда меч. При ближайшем рассмотрении он оказался ещё более хорош, чем показалось на первый взгляд. Отменная сталь, казалось, может уничтожить что угодно. Таким мечом можно легко разрубить человека напополам, а он даже не успеет понять что его убило. Да, это было поистине великолепное орудие убийства, и теперь оно принадлежало тому, кто его прекрасно понимал.
  
  Перед Джилл была поставлена конкретная задача-слежка. Но осуществить это было не так просто, ведь для начала нужно было отыскать Сайкса. Спайроу не только убрался с "Норда" раньше Джилл, но ещё и старался развить максимальную скорость. Нет, он не знал о преследовании (хотя и не исключал такую возможность), однако для Спайроу это дело было очень важным, поэтому он так и торопился. Но и Джилл проявляла упорство, стараясь держать знакомый челнок в поле зрения. Несколько раз она его чуть не потеряла, но к счастью, этого не произошло.
  -Куда же ты так мчишься? - задумчиво проговорила Джилл, глядя на челнок впереди.
  Спайроу не часто проявлял такую целеустремлённость, как сейчас. Но сообщение от Джоанны буквально превратило его в одержимого. Подлетая к планете, Спайроу всё же решил включить устройство связи.
  -...безмозглый! Отвечай! - услышал он лишь конец последней реплики напарника.
  -Я тебя слушаю, - будничным тоном проговорил Сайкс.
  -Тогда слушай внимательно! Вся эта запись - фальшивка! - без каких либо объяснений и гипотез оповестил его Алекс.
  -Да, я в курсе, - всё так же буднично сказал Спайроу.
  -Но как?! Откуда? - ошеломлённо вымолвил Алекс.
  -Всё дело в Джоанне. Она не знала, что я вернулся на Терранон. Мы потеряли друг друга из поля зрения ещё 3 года назад.
  -Я рад, что ты решил поработать мозгами, а теперь немедленно возвращайся!
  -Дело не в мозгах, а в инстинкте. Я вернусь, но сначала улажу одно дельце.
  -Идиот! Неужели ты не понимаешь, что это ловушка?! Если тебе так хочется получить большую взбучку, то возвращайся на "Норд" и я с огромным удовольствием тебя по стенке размажу!
  -Заманчивое предложение, но как-нибудь в другой раз. Представление скоро начинается, а единственный билет сейчас у меня. Но это билет в первом ряду, поэтому я не хочу разочаровывать артистов, ведь они так к этому готовились.
  -Какой же ты идиот! Зачем ты отправился туда один?
  -"Дело превыше всего. Проблемы личного характера будешь решать в одиночку и в свободное от работы время." Ты узнаёшь автора этой цитаты?
  -Вот только не надо ловить меня на слове! Говорю тебе в последний раз - немедленно возвращайся, иначе сильно пожалеешь об этом!
  -Пока, - коротко бросил Сайкс и отключил рацию.
  Какое-то время оба челнока ещё кружили в небе над небоскрёбами в центре Терраграда, а потом челнок Сайкса начал снижаться. К неудовольствия Джилл, подобное произошло ни в центре и не на окраине, а в месте, куда многие старались вообще не соваться. Разумеется, этим местом были Пустоши.
  -Чёрт возьми! А похуже не мог место подыскать? - проговорила Джилл с неприязнью.
  Сайкс не мог отыскать место похуже, однако сейчас Джилл не могла этого знать. Именно в этих районах и проходило детство Сайкса Спайроу, которое отнюдь нельзя было назвать безоблачным. Впрочем, сейчас он сюда прибыл не из-за ностальгии и тоски по родным местам, а по какому-то конкретному делу. Джилл ничего не знала о самом этом деле, да её это даже и не волновало, ведь её целью была обычная слежка. На всякий случай, она решила оставить челнок на заднем дворе (Сайкс приземлился на крышу одного пятиэтажного дома), а только потом стала преследовать Сайкса. Вполне очевидно, он не замечал слежки (хотя на самом деле это было не так), поэтому Спайроу шагал вперёд и никогда не оборачивался. Однако тот маршрут, который он выбрал, оказался не самым удобным. Вместо прямой и ровной дороги, Сайкс предпочёл вилять, выбирая не самые опрятные переулки и разного рода помойки. Иногда там стоял такой невыносимый и мерзкий запах, что Джилл предпочитала обходить это проклятое место стороной, а наличие на земле всякого острого мусора лишний раз подтверждало, что даже самые безвкусные (в плане моды, а не в плане еды) резиновые сапоги сейчас окажутся более желанными, чем самые дорогие и роскошные босоножки. Если бы на ногах Джилл сейчас были бы босоножки или что-нибудь подобное, то порезов и ссадин не удалось бы избежать. Она даже и не подозревала, что Спайроу специально, с присущим лишь ему цинизмом и садизмом, изматывает её, намекая, что пора вернуться назад. Однако Джилл упорно не желала сдаваться, предвкушая лёгкую победу и запах денег. Впрочем, деньги эти можно было назвать жалкими грошами, но если будешь радоваться малому, то сможешь добиться успеха. Когда-нибудь. Может быть. Если повезёт. Однако удача-это вещь непостоянная. Сегодня она тебе может сопутствовать, а завтра твоё существование её даже не будет волновать. Очевидно, Сайкс почувствовал жажду, потому он и подошёл к прилавку, где торговала какая-то образина мужского пола. Спайроу купил у него бутылку дешёвого пива и отошёл в сторону мусорного бака, на который он тут же присел. Глядя на него, Джилл неожиданно поняла, что сама очень хочет пить. Между прилавком и Сайксом было примерно 70 метров, поэтому Джилл открыто подошла к торгашу, не боясь, что Спайроу вот-вот обернётся и заметит её.
  -Пиво, - пасмурно проговорила она.
  Продавец моментально достал бутылку из крайнего ящика (в принципе, все остальные ящики были пустыми) и поставил её на прилавок.
  -Сколько с меня? - сухо осведомилась Джилл.
  -Забудь. Тот парень уже за тебя заплатил, - ответил продавец, показывая рукой в сторону Сайкса.
  Джилл ошарашено посмотрела на продавца, а потом обернулась, но уже было поздно. Сайкса уже не было на прежнем месте, и на мусорном баке лишь стояла неоткрытая бутылка пива. Эта картина повергла Джилл в ярость. Поэтому она кинул разъярённый взгляд на продавца, а потом ударила его бутылкой по голове.
  -А, чтоб тебя! - прокричала Джилл, и это прозвучало как проклятие.
  Сайкс наблюдал за этой сценой из-за угла и не смог сдержать улыбку. Если Джилл сердится, то она старается не скрыть свой гнев, а как можно скорее выпустить пар. К сожалению, продавец об этом ничего не знал.
  -Ну-ну, - только и проговорил он, а потом направился своей дорогой.
  Сайкс заметил слежку с самого начала, но не стал себя раскрывать. Он решил потратить частицу своего драгоценного времени, чтобы избавиться от хвоста. Спайроу предстояло сделать ещё одну остановку, после которой уже ничего нельзя будет изменить. Сейчас Джилл была в ярости, потому что она даже и не подозревала, что прогулка с элементами любопытства могла стоить ей жизни. Она не знала того, чего знал Сайкс - в этих районах находится человек, который с большой лёгкостью может лишить жизни любого другого человека. Спайроу не знал всех деталей, но это было для него лишь второстепенной задачей. Страха не было, была лишь конкретная цель.
  Прошагав ещё метров 400, Спайроу добрался до нужной точки. Этой точкой оказался старый магазин. Висящий на двери вывеска предупреждала покупателей, что магазин открыт 24 часа в сутки, хотя это было ложью.
  Изнутри магазин походил на небольшой универмаг, где можно было купить что-нибудь для дома, однако продавца сейчас не было на месте. Рядом с кассой стоял небольшой колокольчик, и Сайкс решил привлечь внимание. Он позвонил в него один раз и из ближайшей двери (там располагалось подсобное помещение) раздался недовольный хриплый голос:
  -Ну кто там ещё?
  Дверь распахнулась и из подсобки вышел старик в сальной белой рубашке и с дешёвой сигаретой во рту. Однако как только он увидел посетителя, то сразу же остолбенел.
  -Сайкс... это ты? - едва ворочая языком произнёс старик.
  -Привет, Менс.
  Из широко открытого рта старика выпала догорающая сигарета, а он сам в следующую секунду нырнул под стойку, откуда он вылез уже с заряженным дробовиком.
  -Ты не меняешься, - спокойно произнёс Сайкс.
  -Заткнись! Тебя здесь нет, так что это не ты!
  -А кто же я тогда?
  -Призрак. Настоящий призрак.
  -Это я.
  -Лжёшь! Это не может быть правдой, ведь тот человек, чей образ ты только что принял... Он умер!
  -Он не умер, а просто погиб. Не стоит горевать, ведь подобное часто случается. Никто не вечен.
  Сайкс достал из кармана свою золотую монету.
  -Выпадет орёл, - загадочно произнёс Менс, но ружьё не опустил.
  -Я знаю, - коротко ответил Сайкс и подбросил монету вверх.
  Она быстро подлетела вверх, а потом приземлилась прямо на ладонь Спайроу, однако тот даже не посмотрел на неё.
  -Если хочешь чтобы я ушёл, то так и скажи, - предложил Менсу Сайкс без улыбки на лице и совершенно серьёзно.
  -Я не хотел чтобы ты приходил сюда, но... я рад тебя видеть, - грустно произнёс старик, опуская ружьё.
  
  Никто не знал настоящего имени и фамилии Менса. Раньше он был экспертом по подрывному делу, но к старости превратился в одинокую пьющую развалину со скверным характером. Помимо обычных товаров, старик из-под полы торговал боеприпасами, но продавал их лишь проверенным и надёжным людям.
  Старина Менс был рад видеть Сайкса. По этому поводу он хотел откупорить новую бутылку, но не сделал этого. Сейчас Менс стоял возле кассы, а Спайроу сидел на стойке и оба они выглядели неважно.
  -Ну? - не выдержал Менс.
  -Взаимно, - ответил Сайкс, не оборачиваясь.
  -Ты всё-таки вернулся. Кто бы мог подумать!
  -Мне не нравились тамошние пейзажи, - сострил Сайкс без улыбки.
  Менс улыбнулся.
  -Сколько времени прошло с тех пор?
  -Кажется, 3 года. Может немного больше.
  -Они показались мне вечностью. Когда тебя забрали, то это было... Не могу передать словами! - грустным тоном произнёс Менс.
  Сайкс повернулся к старику лицом и посмотрела ему в глаза. Они познал много горя, а теперь выглядели такими одинокими, такими усталыми.
  -Больше всего мне хотелось тогда потонуть в бесконечном море алкоголя, но Джоанна не дала мне сделать этого. Она сильный человек, а я - самая обыкновенная тряпка!
  -Вынужден с тобой не согласиться.
  -Забудь. Сейчас всё равно речь идёт не о том. О твоей судьбе мне не было ничего известно, однако и дураку было понятно, что мы вряд ли увидимся снова. Я пытался убедить себя, что это какой-то дурной сон, но увы, выбраться из этого кошмара было нельзя. Однако Джоанне было гораздо больнее, чем мне, хотя она и старалась этого не показывать.
  -У неё были кое-какие чувства к тебе.
  -Я об этом знал. Если даже ты обо всём догадался, человек, который совсем ничего в этом не понимает и всем действует на нервы, то подобное было трудно скрыть.
  -Звучит как комплимент.
  -Брось, я никогда не умел говорить комплименты. Моя алкогольная юность раз и навсегда поставила печать на интеллекте.
  -Это всё ерунда. Поверь мне. Я и слов то таких не знаю - интлелек или как его там?
  Менс натянуто улыбнулся. Эта шутка всё-таки было не напрасной.
  -Неужели ты до сих пор остался прежним болваном и лентяем?! - с интересом поинтересовался старик.
  -Да, но зато у меня есть новая бейсболка, а мне большего и не надо, - ответил Сайкс, указывая на свою головной убор.
  На этот раз Менс коротко хохотнул.
  -Либо ты всё это репетировал заранее, либо ты говоришь первое, что приходит в голову. Узнаю прежнего Сайкса! - промолвил старик и похлопал Спайроу по плечу.
  Сайкс едва не упал под тяжестью его руки, но всё-таки смог устоять. Вообще, стыдно было бы спасовать в такой ситуации - в поединке со злобными человекоподобными обезьянами Сайкс Спайроу мог проявить настоящие чудеса стойкости и целеустремлённости, а дружеское похлопывание по плечу чуть не отправило его в нокаут, словно какого-то дохляка.
  -Я надеюсь, что ты когда-нибудь меня простишь, - проговорил Менс, снова переходя на грустный тон.
  -А за что я должен тебя прощать? - очень удивился Сайкс.
  Он действительно не знал о чём идет речь.
  -Я твердил что ты умер и больше никогда не вернёшься. Мне поверили все, но не Джоанна. Она как сумасшедшая твердила, что сейчас у тебя дела идут хорошо, и вскоре ты вернёшься сюда, и всё будет как раньше.
  -Она была права практически во всём. Но как раньше уже не будет.
  -Я и сам говорил ей что-то подобное, хотя в глубине души мне хотелось ей верить. А потом до меня дошли просто дикие слухи.
  -Какие слухи?
  -Сайкс Спайроу вернулся на Терранон и стал охотником за головами! Большего бреда я никогда не слышал! - проговорил Менс и последние его слова потонули в волне раскатистого смеха.
  Сайкс улыбнулся. Если бы кто-то сказал ему нечто подобное 3 года назад, то он бы тогда смеялся бы в 10 десять раз громче и неудержимее, чем сейчас смеялся старик Менс. Сайкс Спайроу стал охотником за головами - да это самый смешной анекдот, который только можно было придумать!
  -А поскольку это звучало очень дико, то я начал подозревать, что это правда, - произнёс Менс с проницательностью Шерлока Холмса.
  -И ты оказался прав! - признал Сайкс этот веский аргумент.
  На этом пора веселья и закончилась. Выражение лица Менса стало совершенно серьёзным.
  -Если ты оказался здесь, то это неспроста. Что тебе нужно? - произнёс он таким тоном, который обычно используют полицейские на допросах.
  -Да так, собираюсь подрезать крылья одной хищной птице! - ответил Сайкс с лёгкой улыбкой.
  Менс больше всего и ожидал услышать подобный ответ, однако былая выдержка отказала старику, и он с испугом вздрогнул.
  Улыбка Сайкса была довольно тусклой и поэтому быстро погасла (да и вызвана она была отнюдь не из веселья). Небольшая остановка не помешает дороге оборваться, да Спайроу и не собирался останавливаться, даже если бы весь мир объявил ему войну, ведь этого события он ждал долго, хотя обстоятельства и складывались иначе.
  -Понятно. Месть - всё дело в ней. Праведный гнев может воскресить погибшего человека и направлять его ради высшего возмездия, но сейчас этот принцип не подействует, - сказал Менс и подобрал с пола тлеющую сигарету.
  -Почему? - напористо спросил Сайкс, а потом выхватил из его рук сигарету и отбросил её в ту сторону, где находилась урна.
  Менс сначала грозно нахмурился, и казалось, что он сейчас врежет наглому юнцу, но вместо этого он продолжил своё печальное повествование:
  -Такие люди как ты всегда вызывают противоречивые чувства. Ты можешь вести себя нагло и бестактно, выглядеть глупым и беспомощным, но ты не пытаешься этого скрывать, вести себя иначе и казаться лучше, чем ты есть на самом деле. Не каждому доступна такая правдивость. Этим ты и отличаешься от Хоука.
  -Мы совсем не похожи! - возразил Сайкс, однако Менс пропустил это высказывание мимо ушей и продолжил говорить:
  -Джоанна узнала что-то о нём и о тебе. Что-то очень важное, но она не рассказала мне всего.
  -И правильно сделала, ведь это поставило бы под угрозу твою жизнь.
  -Да кому нужен хилый старикашка и пьяница? Никому! Впрочем, сейчас разговор не об этом. Год назад Хоук основательно засел на Геднере. Синдикат "Хищники" с радостью принял Натана в свои ряды. Тогда же началось его восхождение на вершину. Всего за 3 месяца Натан стал лучшим чистильщиком Синдиката, которого все боялись и уважали. Он поднялся на вершину по трупам своих врагов и соперников. Хоук не ведал пощады и расправлялся с ними, словно они были каким-то мусором.
  -А зачем ты мне это рассказываешь? - пожал плечами Сайкс, будто Менс рассказал ему про какой-то пустяк.
  -Я хочу чтобы ты мне пообещал одну вещь.
  -Какую?
  -Пожалуйста, не связывайся с Хоуком. Он тебе не по зубам.
  -Я не могу выполнить твою просьбу.
  Такой ответ здорово рассердил Менса. Он грозно хлопнул кулаком по стойке, а потом выдернул кассовый аппарат и отшвырнул его к выходу.
  -Хорошая была вещица, - отметил Сайкс, поглядывая на кассовый аппарат.
  -Не твоё дело, мелюзга! Это моя вещь и я ей распоряжаюсь! - нервно и громко прокричал Менс.
  -Своей жизнью распоряжаюсь я сам.
  -Болван! Ты меня вообще слушал? Натан Хоук больше не человек, а машина для убийства! Ты это понимаешь?!
  -Более чем, - спокойно отозвался Сайкс, не обращая внимания на тон Менса.
  -Идиот. Какой же ты идиот! Мог бы хоть раз прислушаться к мнению старших, а не соваться туда, куда не следует! Хоук - это часть Синдиката. Если ты собираешься воевать с ним, то тебе придётся воевать со всем Синдикатом! Ты хоть это понимаешь, безумец?
  -Плевать я хотел на какую-то шайку головорезов. Мне нужен только он.
  Менс понял, что пытаться спорить с Сайксом Спайроу, если он уже всё для себя решил - напрасная трата времени. Гораздо проще научить осла играть в шахматы, ведь Сайкс был гораздо упрямее любого осла.
  -Делай как знаешь! - махнул на него рукой Менс, и уже собрался было уйти в подсобное помещение.
  -Джоанна мертва, - тихо произнёс Сайкс.
  Он не видел лица Менса, но был уверен, что на глазах у старика стали появляться слёзы. Он остановился, не дойдя до заветной двери всего одного шага. Эти слова отзывались эхом у него в ушах, но Менс ничего не мог поделать. Он мог терпеть любую физическую боль, но только не это.
  -Хоук? - спросил Менс, едва не закричав от отчаяния.
  -Да. Он вернулся.
  -Тогда ты и сам всё должен понимать! - резко выпалил Менс и наставил на Сайкса ружьё.
  В его взгляде не было ненависти, и убивать Спайроу он не собирался. Старина Менс делал это совсем из других побуждений.
  -Оставайся на месте! Я не хочу потерять ещё одного близкого человека! - грозно вымолвил старик, когда Сайкс привстал со стойки.
  Его движения не были быстрыми, и если бы Спайроу этого хотел, то он мог бы выбить оружие из рук старика. Однако вместо этого он просто встал и направился к выходу из магазина. Но сделав всего несколько шагов, Сайкс неожиданно остановился.
  -Я уже всё решил, а сюда пришёл, потому что мне нужна твоя помощь. Помогать мне или нет - это твоё дело.
  -А что это изменит?
  -Практически ничего. С твоей помощью, или без неё, но я убью его.
  Больше всего на свете Менсу не нравилось делать подобный выбор. Когда выбираешь меньшее из двух зол, велик шанс допустить ошибку. Сайкс свой выбор сделал и теперь его не остановишь. Будь бы Менс хоть чуток помоложе и посильнее, то он бы набросился на Спайроу, вырубил бы его, связал и оставил гнить в подсобном помещении - кто знает, может быть паренёк одумается? Но сейчас Менс был стар и слаб, поэтому об этой идее можно было забыть раз и навсегда.
  -Что тебе нужно? - наконец-то спросил Менс после большой паузы (чтобы не было соблазна сделать какую-нибудь глупость, он отшвырнул в сторону своё ружьё - так было безопаснее для всех).
  -У меня проблема с пулями. Они очень быстро заканчиваются, а на новые у меня пока нет денег, - произнёс Сайкс, и положил свой пистолет на то место, где совсем недавно стоял кассовый аппарат.
  Менс внимательно осмотрел оружие, а потом скрылся за дверью. Около одной стенки он стал разгребать кучу всякого бесполезного бытового хлама. За этой кучей располагалось большое настенное зеркало, а за зеркалом находилась потайная комната. Пока Менс что-то там разыскивал, Сайкс терпеливо стоял и ждал. Наконец, через 3 минуты, Менс вышел из тайной комнаты, забаррикадировал её зеркалом и хламом, а потом вернулся к Спайроу. В руках он держал парочку обойм для пистолета подобного калибра.
  -Держи, - сказал Менс и протянул обоймы Сайксу.
  Взяв их, Спайроу вытащил из пистолета свою обойму, осмотрел её и сравнил с теми обоймами, которые дал ему Менс.
  -Калибр 9мм. К сожалению, не бронебойные, так что не думай кидаться с ними под танк, - ответил старик на незаданный вопрос.
  Спайроу решил поверить ему на слово. Менс себя считал старым и никчёмным стариком, но оружие у него всегда было качественное. Некоторые головорезы хотели приобрести его, однако Менс чётко дал знать, что у него здесь не чёрный рынок. Со временем о его арсенале многие забыли, но Сайкс всегда помнил об этом.
  -Кстати, тебе ещё может пригодиться вот это! - сказал Менс и положил на стол маленькую коробку, в которую обычно кладут обручальное кольцо.
  -Чёрная жемчужина? - спросил Сайкс, разглядывая коробку.
  -Высшая проба. Посильнее сжимаешь в ладони, а после того, как отпускаешь, у тебя есть несколько секунд, чтобы найти укрытие. Не советую использовать в помещении, однако если совсем прижмёт, то обязательно ей воспользуйся.
  Сайкс покрутил коробку в руках, а потом убрал её в карман. Он уже собрался уходить, но Менс окрикнул его возле двери:
  -Может задержишься и попрактикуешься в стрельбе, так сказать, за счёт заведения?
  На самом деле старик знал, что Сайкс в этом совсем не нуждается, но ему очень хотел отсрочить, чтобы Спайроу задержался. Если победит Хоук, то Сайкс погибнет снова и больше не воскреснет, а если всё-таки победит Спайроу, то он вряд ли снова появиться здесь. Небольшой, однако, замкнутый круг, который имел свои достоинства и недостатки. Менсу хотелось запомнить Сайкса именно таким: на первый взгляд он совсем не изменился, но за эти годы обычный паренёк сильно возмужал и был готов ко многому.
  -Я не против, - отозвался Спайроу, зная о намерениях старика.
  Менсу удалось сдержать слабую улыбку. Не теряя времени, они вдвоём вышли через заднюю дверь и оказались на заднем дворе. Это путь вёл через множество переулков и был довольно извилистым. Также там находилась длинная доска, которая лежала на двух брёвнах. На доске стояло несколько пустых бутылок.
  -Ну ладно, пока, - печально промолвил Менс и оставил Сайкса наедине со своими мыслями.
  -Я вернусь, - сказал Сайкс на прощание.
  -Нет. Не вернёшься, - тихо произнёс Менс и закрыл дверь.
  День уже успел смениться вечером, а солнце неторопливо отступало за горизонт. Близился закат. Сайкс медленно поднял пистолет и прицелился в бутылку. Всё, включая эту ситуацию, казалось таким знакомым. Обстоятельства меняются, но действия повторяются.
  
  (3 года назад)
  День уже успел смениться вечером, а солнце неторопливо отступало за горизонт. Близился закат. Сайкс медленно поднял с земли камень и прицелился в бутылку. Тогда он ещё не был охотником за головами, а был обычным парнем. Тогда ещё Сайкс носил серую футболку, а растрёпанные волосы ещё и не знали о существовании бейсболки. Это был самый обыкновенный бездельник с практически неограниченным свободным временем. Сайкс прицелился в бутылку и наконец-то кинул в неё небольшим камнем. Камень не разбил бутылку, а только скинул её с доски.
  -Чёрт. Это происходит уже в сорок седьмой раз! - недовольно произнёс Сайкс, почёсывая затылок.
  -А у тебя всегда всё идёт не так, - раздался ленивый голос с крыши.
  Спайроу обернулся и поднял глаза. На крыше магазина сейчас развалился другой молодой парень, чуть постарше Сайкса, в длинном оранжевом плаще. До сих пор он смотрел на закат и только теперь обратил внимания на своего друга. Этого человека звали Натан Хоук. Это был самый обыкновенный парень, за исключением одного отличия: волосы на его голове были седые, словно у дряхлого старца. Подобные изменения начались в 13 лет. Тогда у Натана появился первый седой локон, а когда ему исполнилось 20, то все его волосы поседели.
  -И давно ты там сидишь? - поинтересовался Спайроу, поднимая с земли очередной камень.
  -Да нет. Я пришёл сюда буквально на одну минуту раньше, чем ты.
  -Странно. Менс сказал мне, что не видел тебя.
  -Ну, разве это сейчас имеет значение?
  -Да, - сказал Сайкс и кинул камень в бутылку.
  Бутылка вновь упала с доски, но не разбилась.
  -Сорок восьмой! - процедил Сайкс, разыскивая новый камень.
  Хоук лишь усмехнулся:
  -Может тебе помочь?
  Натан приподнялся и спрыгнул с крыши.
  -Смотри и запоминай, - произнёс он голосом наставника, а потом подобрал с земли камень.
  Ему не требовалось тратить время на прицеливание, ведь настоящий орлиный глаз исключал вероятность промаха, да и расстояние было совсем маленькое. В следующую секунду Хоук кинул камень, но в отличие от Сайкса, Натан сделал это без размаха. Камень с огромной силой врезался в бутылку, а на землю попадали лишь одни осколки.
  -1:0 в пользу Ястреба, - прокомментировал увиденное Сайкс.
  Хоук не сделал ничего сверхъестественного (хотя Спайроу немного удивил тот факт, что он сам прилагал усилия, а Хоуку удалось всё сделать даже размаха), но он и в этот раз превзошёл его. Нет, Сайкс не завидовал своему другу. Спайроу и Хоук были неразлучными друзьями, которые вместе могли сделать невозможное. Однажды их подкараулили 5 парней, некоторые из которых были вооружены бейсбольными битами. Тогда они и не подозревали, что не стоит недооценивать каких-то двух ребят. Об этом им и по сей день напоминают сломанные конечности, зато Сайкс и Натан в той стычке не получили не царапинки. Странные это были ребята. Они были очень не похожи друг на друга, и это было заметно даже во время драки: Сайкс выделывал какие-то непонятные неловкие движения и наносил удары шутя, а Хоук был непроницаем, но суров. Именно он покалечил большую часть нападавших, хотя они это заслужили. Однако на этом различия друзей не заканчивались: Хоук был непроницаем, холоден, одинок и серьёзен, а Сайкс временами был похож на клоуна - весельчака, который любил много спать. Другими словами, они были полной противоположностью друг друга, хотя всё складывалось таким образом, что недостатки одного можно было смело считать достоинствами другого. Даже Менс и Джоанна удивлялись такой непохожести и сплочённости. Иногда Сайкс и Натан дрались, но делали это исключительно в профилактических целях, так сказать, ради интереса. Очень редко подобные игры обходились без крови, но никто по этому поводу не жаловался. Но самое удивительное заключалось в том, что они никогда не ссорились, хотя разногласия между ними возникали очень часто.
  -Ты хочешь знать в чём дело? - проговорил Хоук, не отрывая глаз от того места, где раньше стояла бутылка.
  -Нет, если честно. Я бы сейчас с большей охотой вздремнул.
  -Неужели? А если я вдруг захочу раскрыть секрет всех твоих неудач? - интригующе произнёс Хоук.
  -Всё равно это ничего не изменит. Менс говорит, что такого как я только могила исправит, - ответил Сайкс и широко зевнул.
  Хоук оторвал взгляд от бутылки, и на его лице была видна усмешка.
  -А сам ты что думаешь по этому поводу?
  -А я вообще стараюсь не думать, и многие говорят, что у меня это хорошо получается.
  -О да! Не думать у тебя получается лучше всех! - проговорил Хоук, после чего друзья дружно хохотнули.
  В их жизни произошло множество разных событий. Некоторые из них были неплохими, а некоторые хотелось раз и навсегда вычеркнуть из памяти. Сейчас всё изменилось, но тогда - это не сейчас.
  -Как же мне надоела эта помойка! - неожиданно произнёс Хоук, вновь став совершенно серьёзным.
  -С чего это вдруг? - уточнил Сайкс.
  -А что наш ждёт дальше? Родились в отбросах, так в отбросах и умрём. Я этого не допущу. Я должен всё изменить!
  -Должен?
  -Должен, как это ни странно. Здесь тоже есть замечательные люди, но всё же в этих местах преобладают отбросы, которые и жить то недостойны! Но самое обидное заключается в том, что для всего мира мы - такие же паразиты, как и эти отбросы.
  -А я плевать хотел на мнение всего мира.
  -Я тоже, но в разумных пределах. Что ты будешь делать если сюда явится городской подонок в костюмчике и начнёт тебе доказывать, что он лучше тебя?
  -Обычно в таких случаях я засыпаю на первой же минуте. Ты же прекрасно знаешь как я не люблю длинные речи.
  -Это и есть наше главное различие. Какая-то сволочь имеет всё по праву рождения, хотя она сама ничего не сделала для того, чтобы достичь этого. Вот кто на самом деле истинный паразит. Когда-нибудь я смогу вырваться из этого тесного мира и подняться вверх.
  -Неужели Ястреб хочет взлететь? - с усмешкой заметил Сайкс, однако это не вызвало у Хоука раздражения.
  -Почему ты так меня называешь? Почему именно Ястреб? - сердито спросил Натан.
  -А почему нет?
  Самым забавным было то, что Хоук не мог найти ответ на такой, казалось бы, простой вопрос. Эта странная дискуссия была прервана появлением Джоанны. Она резко открыла дверь и чуть не задела Сайкса.
  -Болваны, какие же вы всё-таки болваны! - это было первое, что сказала Джоанна.
  Сайкс и Хоук переглянулись. В таком виде они её ещё не видели: Джоанна была очень зла, но в то же время она была и сильно напугана.
  -Мы тоже рады тебя видеть, - выдавил из себя приветствие Сайкс.
  -Рады видеть? Спасибо, но только есть вероятность, что я вас больше не увижу!
  -Что стряслось? - вмешался в разговор Хоук.
  -И ты ещё спрашиваешь? Идиоты, какие же вы идиоты!
  Спайроу и Хоук вновь переглянулись. Сайкс ничего не понимал, но Хоук начал обо всём догадываться. Скорее всего Джоанна успела узнать об их последней проделке. Совсем недавно в Пустошах потерпел крушение корабль, перевозивший товары первой необходимости на оптовый склад. Сайкс и Хоук как раз были поблизости. Они смогли вытащить пилотов, прогнать их, а потом забрали всё содержимое корабля. Полиция расценила действия парней как нападение на пилотов и крупное мародёрство с применением оружия. В дальнейшем эта парочка быстренько распродала краденые вещи.
  -Ведь это всё из-за того происшествия. Так ведь? - уточнил и одновременно подвёл итог Натан.
  -Не только, но ваша последняя выходка вывела легавых из себя! Теперь вас разыскивает полиция, более того, за вашу поимку даже установлена награда.
  -Интересно, во сколько оценивается моя голова? - произнёс Сайкс с задумчивым видом.
  -Не о том надо думать! Ты ведь ничего им не рассказала? - прервал его Хоук, обратившись к Джоанне.
  -Нет, но вы любите оставлять много следов. Сейчас они разговаривают с Менсом.
  -Они уже здесь? - одновременно спросили Сайкс и Натан.
  -Менс пытается задержать их и выиграть время, но... Бегите! Бегите так быстро, как только можете!
  И как только Джоанна это сказала, в небе появилась транспортный полицейский корабль.
  -Сайкс Спайроу и Натан Хоук, вы арестованы! - оповестил парней сержант полиции через громкоговоритель.
  В этот же момент в дверь начали ломиться полицейские, которые всё слышали. Джоанне больше не пришлось ничего повторять, так как парни изо всех сил бросились бежать. Как только они добежали до переулка, во двор выбежали полицейские. Они выломали дверь, оттеснили Джоанну, а потом бросились в погоню за беглецами.
  -Сайкс! - крикнула Джоанна.
  Сайкс остановился и обернулся, а Хоук не обратил на это внимание и продолжил бег.
  -Береги себя!
  Последнее замечание было как нельзя кстати. Спайроу успел подмигнуть Джоанне, а потом бросился догонять Хоука. Если раньше он с лёгкостью мог убежать от любого преследователя, то сейчас это стало гораздо труднее, ведь никогда ещё полицейские не были настроены так решительно. Сержант (это был другой сержант, не тот, что на корабле) достал пистолет и собирался выстрелить в воздух, однако Хоук (он обернулся в этот момент) воспринял подобное действие как угрозу и поэтому остановился. К этому времени сержант уже достал пистолет и демонстративно выстрелил в воздух, а потом направил пистолет на бегущего Сайкса. У Спайроу не было глаз на затылке, и он не мог видеть сержанта. Однако Сайкс остолбенел, увидев Хоука, который тоже остановился и наставил на него пистолет.
  -Пригнись! - крикнул Натан и выстрелил.
  Спайроу резко отпрыгнул в сторону, и в этот момент прозвучало два выстрела: Хоук и сержант выстрелили одновременно. Полицейский целился в Сайкса и поэтому промазал, а пуля Натана попала сержанту в плечо. Он выронил оружие и схватился за раненую руку. Остальные полицейские не ожидали такой прыти от парочки сорванцов и поэтому дружно попадали на землю и начали доставать оружие. Но как только они открыли огонь, преступники уже скрылись за углом. Сержант первым пришёл в себя и поспешил воспользоваться рацией.
  -Один из подозреваемых вооружён и опасен. Немедленно пришлите подкрепление!
  Подкрепление прибыло довольно быстро. Пока Натан и Сайкс бежали напрямую через улицу, им навстречу выехали три полицейские машины. Машины перекрыли дорогу впереди, а полицейские сзади уже наступали им на пятки. Натан начал лихорадочно смотреть по сторонам и искать путь к дальнейшему отступлению, понимая, что его пистолет сейчас был бесполезен против такого скопления полицейских.
  -Сюда! - крикнул Хоук, указывая на переулок на другой стороне дороги.
  Чтобы добраться до него, нужно было пробежать несколько метров наискосок и попасть на другую сторону дороги. Один из водителей полицейской машины перехватил взгляд Хоука и прибавил скорость, намереваясь преградить беглецам и этот путь. Хоук и Сайкс в самый последний момент успели забежать в переулок, прежде чем полицейская машина преградила им дорогу. Однако отдохнуть им так и не удалось - трое полицейских вылезли из машины и устремились в погоню. Преследователи не собирались давать беглецам фору или какие-либо другие поблажки. Бег по прямой был не самой лучшей затеей, но удача всё-таки решила улыбнуться беглецам. После первого поворота Хоук и Сайкс увидели металлическую решётку, которая перекрывала ход и поворот в сторону.
  -Разделимся! - произнёс Натан на бегу.
  Сайкс едва заметно кивнул. Они не успели всё обговорить, однако сейчас это было и не нужно - всё решал инстинкт. Спайроу повернул в сторону и побежал к перекрёстку дорог, а Натан запрыгнул на решётку.
  -Немедленно стой! - раздалось издалека.
  Хоук не стал оборачиваться, ведь было понятно, что преследователи уже близко. И как только он спрыгнул с решётки, позади прозвучали первые выстрелы. Натан обернулся лишь на секунду и вздохнул с облегчением. Вся троица следовала за ним (причём стрелял из них только один), а про Сайкса все буквально позабыли. Теперь у Спайроу был шанс сбежать и хорошенько спрятаться, зато шансы самого Натана уменьшались в 3 раза. Сайкс уже почти выбежал из переулка, как дорогу ему неожиданно перекрыла полицейская машина. Однако Спайроу не только не остановился, а наоборот, прибавил скорость. Он резко запрыгнул на капот машины, а когда водитель вылез из неё, Сайкс спрыгнул на землю, сбив полицейского с ног подсечкой, а потом ударил лежащего в живот и по голове. Когда враг вырубился, Спайроу оттащил его в сторону и сел в машину. Прежде чем сесть за руль, Сайкс инстинктивно проверил бардачок и вытащил оттуда пистолет.
  -Бинго! - воскликнул Сайкс, глядя на оружие, после чего завёл машину и помчался вперёд.
  А у Натана дела шли гораздо хуже. За это время он успел пробежать несколько улиц. Дорога закончилась большой кирпичной стеной, а единственный выход к дороге был заблокирован всяким хламом. Его можно было разобрать, однако полицейские уже практически дышали в спину беглецу, поэтому времени не было совсем. Злоупотребление дешёвым кофе сделало своё дело и поэтому полицейским пришлось сбавить скорость и дать возможность Хоуку принять какое-нибудь спасительное решение. Однако бежать было некуда - спереди тупик, а сзади преследователи. Натан уже собирался схватится за пистолет, однако как раз в этот момент он заметил сбоку металлическую дверь с висячим замком. Хоук кинулся к двери и, ударил плечом чуть повыше замка. Удар был сильным, и поэтому дверь поддалась, пропуская беглеца внутрь. За дверью располагался длинный узкий коридор, который тоже заканчивался закрытой дверью. Однако она не выглядела довольно крепкой, и поэтому Хоук выбил её мощным ударом ноги и... оказался в универмаге. Повсюду стояли стойки со старой одеждой и многим другим барахлом, но Хоук не стал останавливаться - преследователи были уже не так далеко. Он уже собирался выскользнуть через главный вход, но прежде чем он подбежал к двери, мимо окна проехала полицейская машина, которая внезапно остановилась. Этот путь к отступлению был отрезан. Хоук метнулся на лестницу, ведущую на второй этаж. Перескакивая аж через 4 ступеньки, Натан успел подняться до того, как трое полицейских забежали в магазин. Пробежав через ряд стеллажей, Хоук заметил у юго-восточной стены аварийный выход. Полицейская машина до сих пор стояла под окном, и это натолкнуло Натана на одну рискованную идею. Он осторожно открыл окно, а потом прыгнул вниз, прямо на крышу автомобиля. Хоук перекатился в сторону и выхватил пистолет. Однако резко открыв дверцу машину и наставив оружие на водителя, Натан совсем не ожидал увидеть там Сайкса, который тоже наставил на него пистолет.
  -А ты что тут делаешь? - спросил Хоук, опуская оружия.
  -Неужели ты думал, что я оставлю тебя им на съедение?! - вымолвил Сайкс с улыбкой на лице.
  Однако времени на веселья не было - один из полицейских, находившихся в магазине, заметил Хоука, и достал рацию.
  -Залезай! - выкрикнул Сайкс, открывая боковую дверь.
  Хоука не нужно было просить дважды. Он резко перескочил через капот и как только Натан оказался в машине, Спайроу ударил по газам, стремясь побыстрее покинуть это место. Подобная операция выглядела очень впечатляюще, но беглецы и не подозревали всей её масштабности. Две полицейские машины выехали из-за поворота и стали преследовать беглецов.
  -Интересно, кому эта погоня надоест раньше: нам или им? - произнёс Сайкс глядя в зеркало заднего вида.
  Хоук молчал, стараясь придумать что-нибудь хорошее. Однако последующие события лишь ухудшили обстановку.
  -Натан Хоук и Сайкс Спайроу, немедленно остановите машину! - раздалось из рации.
  Сайкс аж вздрогнул, услышав незнакомый голос, а Натан ожидал чего-то подобного, и это было естественно: все полицейские предупреждены, а некоторые из них ещё пытаются всё уладить по - мирному.
  -Остановите машину, или мы будем вынуждены открыть огонь! - продолжал вещать полицейский через рацию.
  Заветное слово было произнесено - огонь! Не найдя другого выхода, Хоук открыл дверцу, вылез из салона и начал вести огонь по полицейским. Подобной агрессии служители закона не ожидали, и это породило определённое замешательство. Машинам пришлось петлять и уворачиваться от пуль (Хоук стрелял прямо в лобовое стекло, стараясь задеть водителя). Но это продолжалось лишь до тех пор, пока у Натана не закончились патроны. Держась одной рукой за открытую дверцу, Хоук залез другой рукой в карман и извлёк оттуда обойму (В этот момент Сайкс резко подал в сторону и Хоук чуть не уронил обойму на дорогу). Но не успел он перезарядить пистолет, как пришедшие в себя полицейские открыли огонь по машине. Натан быстро юркнул в салон автомобиля и пригнулся. Через какое-то время на него посыпались осколки разбитого стекла. Полицейским явно надоело играть с ними и поэтому стражи закона решили вести огонь на поражение. Парочка шальных пуль чуть не пробила Сайксу череп, оставив дырки в лобовом стекле.
  -Кажется, мы им очень не нравимся! - проговорил Сайкс, приподнимая голову.
  -Эти светлые чувства взаимны! - ответил Хоук, а потом вновь вылез из салона.
  Ему надоело просто отсиживаться и дожидаться конца. Для нейтрализации надоедливых полицейских было несколько способов (включая ранение в голову), но Хоук выбрал один, более качественный, как ему казалось способ. Быстро прицелившись, Натан нажал на спусковой крючок (времени было совсем мало, ведь сейчас он и сам находился на лини огня). Это был самый удачный выстрел, который он когда-либо делал. Пуля попала в переднюю часть машины и... заставила капот открыться, что сильно ухудшило обзор. Натан злобно улыбнулся, а потом выстрелил повторно, на этот раз по колесу. С пробитым передним колесом и практически полным отсутствием видимости дороги, машина резко притормозила, хотя этого не стоило делать так резко - вторая машина тут же впечаталась в неё. Сайкс видел всё это в зеркало и не мог нахвалиться находчивостью своего друга.
  -Прикольно, - коротко вымолвил Спайроу.
  Натан улыбнулся и хотел что-то ответить, но внезапно в небе появился полицейский корабль.
  -А вот сейчас будет совсем не прикольно! - тоном пророка произнёс Хоук.
  Друзья догадались, что на этой колымаге уйти от корабля не удастся - не та скорость. Выход был только один.
  -Насчёт три, - мрачно проговорил Хоук.
  -Три! - произнёс Спайроу, после чего друзья распахнули двери и одновременно выпрыгнули из машины.
  Корабль, готовившийся сесть посреди дороги и заблокировать проезд, резко изменил траекторию полёта и последовал за беглецами. Натан и Сайкс бежали по главной дороге, не подозревая, что штурмовой полицейский отряд заходит к ним с востока, отделяя их от запутанных переулков, а в некоторых домах уже успели обосновались снайперы. Хоук ничего про это не знал и поэтому остановился. Сайкс последовал его примеру, однако на его лице читалось удивление. Он ничего не успел спросить, как на дороге вновь появились полицейские машины.
  -Беги! Я задержу их! - спокойно произнёс Хоук, доставая пистолет.
  -Они тебя прикончат! - возразил Сайкс.
  -Я сам как-нибудь справлюсь! Беги! - прокричал Хоук, даже не глядя на Спайроу.
  Сайкс понимал, что не сможет переубедить друга и поэтому юркнул в переулок. Но там он увидел отряд полицейских, вооружённых автоматами. Как раз в этот момент сзади раздались выстрелы. Это Натан Хоук открыл огонь по полицейским машинам (он не знал, что бежать больше некуда), стараясь выиграть время для Спайроу. Он сосредоточился на стрельбе и совсем забыл про спину. И в этот момент Сайкс заметил на спине Хоука ярко-красную точку.
  -Ястреб! - прокричал Спайроу изо всех сил и бросился к другу.
  Хоук только и успел посмотреть в сторону, как Сайкс неожиданно накинулся на него (в этот момент и прозвучал выстрел) и сшиб с ног. Натан упал на землю и выронил пистолет. Подобного поворота событий он ожидал, но надеялся, что полицейские не пойдут на крайние меры. Хоук встал с земли и отряхнул плащ от дорожной пыли. Схватка была хорошая, но эту битву он проиграл. Из подъехавших машин вылезли полицейские, а из переулка выбежал штурмовой отряд. Да, это было сокрушительное поражение. Однако прежде чем Хоука обуял гнев, он вдруг заметил, что Сайкс лежит на земле и не шевелиться.
  -Сайкс, ты жив? Очнись! - кричал Натан, пытаясь привести Сайкса в чувство.
  Сильная тряска сделала своё дело, и Сайкс приоткрыл глаза. К тому моменту полицейские окружили беглецов. Повалив Хоука на землю, они схватили Спайроу и понесли его к машине, пытаясь связаться с медиками. Последним, что увидел Сайкс, был встревоженный взгляд Хоука, на которого легавые надевали наручники.
  Пуля в одно мгновение достигла цели и бутылка разбилась, а её остатки разлетелись в сторону. Сайкс (воспоминания закончились, а он до сих пор стоял возле задней двери магазина Менса) убрал пистолет за пояс.
  -Пора начинать. Вернее, пора заканчивать эту дурацкую пьесу! - произнёс Спайроу, глядя на то место, где раньше стояла бутылка.
  
  На этот раз небо было чистым и безоблачным, а большой город виднелся лишь за горизонтом. Старая церковь уже была в поле зрения, и до неё оставалось какая-то жалкая сотня метров. Время подходило к закату. Хоук сидел на колонне и смотрел в пол. Свет из ближайшего окна падал прямо на него, освещая зловещий силуэт.
  -Сайкс, - неожиданно произнёс Натан и поднял глаза.
  Они ещё не заметили друг друга (Сайкс в этот момент только подходил к церкви), однако оба чувствовали присутствие противника. Это было что-то наподобие генетической связи между близнецами, хотя Спайроу и Хоук и не были братьями. Главная дверь была открыта, и поэтому Сайкс без труда вошёл в здание церкви. Он остановился, осмотрелся по сторонам, а потом пошёл вперёд. Упавшая давным-давно колонна была в его поле зрения, однако Натана там уже не было. Свет из окон освещал меньшую часть здания, и поэтому здесь было множество теневых укрытий. Однако Натан не собирался прятаться.
  -Ты слишком долго отсутствовал, - произнёс Хоук, выходя из тени в центр.
  -Мы оба были изгнанниками, хотя в этом нет нашей вины. Так ведь, Ястреб? - сказал Сайкс с ровным выражением лица.
  Они стояли друг против друга (хотя их и разделяло несколько метров) и со стороны это выглядело совсем безобидно.
  -Я уже начал думать, что ты не придёшь, - продолжал говорить Хоук.
  -Как я мог пропустить такое? Ты ведь сам позвал меня!
  Во взгляде Сайкса было что-то одержимое, хотя он и оставался спокоен. Именно этого Натан и добивался.
  -Верно, но я опасался, что у тебя хватит сообразительности проигнорировать сообщение.
  -Удовлетворён? Это же наша первая встреча с тех пор.
  -Мы оба пришли сюда для того, чтобы она стала последней.
  -Хоть в чём-то наше мнение совпадает, - сказал Сайкс с сарказмом.
  -Может, ты хочешь попросить пощады? Бояться смерти - это ведь так естественно.
  -Не думаю. Даже если бы я и захотел это сделать, то с тобой этот номер не проходит, ведь теперь ты убиваешь даже тех, кто всю жизнь заботился о тебе.
  -Ты прав. Я убил Джоанну, хотя можно было обойтись и без этого. Одной старухой больше, одной старухой меньше. Кому какая разница?
  Сайкс резко выхватил пистолет, однако Хоук проделал то же самое с ещё большей скоростью. Казалось, что всё закончилось: слова сказаны, а всё остальное скажет оружие.
  -Ну давай, стреляй! Чего же ты медлишь? - сказал Сайкс.
  Хоук не собирался стрелять в Спайроу, потому что на уме у него было совсем другое. Натану не достаточно было просто прикончить своего врага: он хотел устроить самый настоящий поединок, который выявит истинного победителя.
  -Если мы хотим убить друг друга, то зачем вся эта клоунада? - спросил Спайроу, не поднимая пистолет.
  -Ты и сам всё понимаешь.
  -Ты свихнувшийся ублюдок, помешанный на самом себе. Избыток самомнения не даёт тебя по ночам спокойно спать!
  -Если для тебя так проще, то можешь так думать.
  Обстановка накалялась, всё затягивалось. Конфликт был, но ни одна из сторон ещё не сделал нужного шага. Каждый готов был вышибить мозги сопернику, однако они оба медлили.
  -Ты смог взлететь высоко, даже слишком. Твоя мечта сбылась. Чего же тебе не хватает, Ястреб?
  -Какой бы ни была высота, всегда можно подняться выше. Мой подъём ещё не закончен. Каждый допускает ошибки, но не у каждого хватает смелости это признать. Признать, а потом и исправить.
  -Сделаешь несколько выстрелов в спину? Задушишь кого-нибудь во время сна? Или придумаешь что-нибудь более подлое? Подошлёшь убийцу, например. Прямо как ко мне! - усмехнулся Сайкс, вспоминая стрелка на лодочной станции.
  -Убийцу? Неужели ты думаешь, что я не могу расправиться с тобой лично? - с удивлением произнёс Хоук.
  -Но ведь сюда ты пришёл не один.
  Ещё на входе Сайкс заметил стрелка, который прятался на одном из боковых балконов. Он был уверен, что стрелок наверняка не один.
  -Обычные марионетки. Эти цепные псы положены мне по статусу. Можешь их убить, если хочешь.
  -Пожалуй, я убью тебя! - воскликнул Сайкс и резко поднял пистолет.
  К своему крайнему удивлению он обнаружил, что Хоук не последовал его примеру и не стал поднимать оружие.
  -Опаздываешь. Ты стал таким дряхлым! - с превосходством заметил Сайкс.
  -Ты всё прекрасно понимаешь. Если бы мне просто нужна была твоя смерть, то я убил бы тебя ещё на входе.
  -Не льстите себе, Ястреб. Ты хочешь превратить это в грандиозное сражение, чтобы мы разнесли всё вокруг и в самом конце выяснили кто из нас сильнее. Тебе всегда нравилось играть на публику.
  -Только не говори, что ты этого не хочешь. Ты всегда старался превзойти меня и теперь у тебя есть шанс.
  -В другой раз. Сейчас мне важен только результат.
  Палец Сайкса медленно взводить курок. Выстрел мог прозвучать в любой момент.
  -Можешь об этом не волноваться. Я убью тебя, но сначала мне надо убедиться, что ты не утратил хватку! - ответил Хоук и впервые за всё это время улыбнулся.
  Сайкс быстро поднял пистолет и выстрелил куда-то вверх. Стрелок на балконе этого не ожидал. Пуля попала ему прямо в голову, и смерть наступила мгновенно. Это заняло всего лишь пару секунд, но Хоук уже успел раствориться во мраке теней. И с этого момента мир словно сошёл с ума. На нескольких балконах появились люди с автоматами, которые открыли огонь по Сайксу. Находясь внизу, да к тому же ещё и на открытой местности, он был идеальной мишенью для автоматчиков. Шквал огня прошёл рядом, но Сайкса уже не было на прежнем месте. Делая непроизвольные выстрелы, Спайроу бежал вперёд. Шансы на попадание были ничтожно малы, но это позволило ему выиграть немного времени и снизить интенсивность обстрела. Он бежал к ближайшей колонне, которая могла послужить временным укрытием. В самый последний момент Спайроу сделал подкат (при этом он лишился бейсболки, которая осталась валяться на полу) и это спасло его от очередной очереди, которая должна была угодить прямо ему в живот. Оказавшись за колонной, он занял позицию прямо под одним из балконов. Поскольку архитектура этого зала напоминала большую круглую комнату, то колонны не были идеальным укрытием. Это колонна подверглась обстрелу, и дальнейшее бездействие могло закончиться гибелью. Сайкс подождал, пока у автоматчиков закончится обойма, а потом перебежал за следующую колонну. Автоматически он обернулся и начал обстреливать тот балкон, который ранее находился прямо над его головой. Выпущенный три пули прикончили автоматчика, который уже собирался бросить вниз гранату. Однако граната всё-таки упала, и Сайксу пришлось выбежать на середину зала, где всё и началось. Это была настоящая точка кипения, но Спайроу повезло, что стрелявшие не много знали о меткости. Сделав кувырок и ловко подобрав пистолет в центре (его уронил самый первый убийца, когда Сайкс попал ему в голову) Сайкс встал на одно колено и начал вести огонь по центровому стрелку. Тот попытался спрятаться за парапетом, но стреляя сразу из двух пистолетов, Спайроу буквально превратил его в решето. Один из убийц отбросил пистолет в сторону и взял в руки гранатомёт M79. Это был обыкновенный однозарядный гранатомёт, который нужно было перезаряжать после каждого выстрела. Стрелок находился на правом балконе, и поэтому его позиция была практически идеальной. Он внимательно прицелился и выстрелил. Сайкс в этот момент бежал к очередному укрытию, внезапный взрыв и появившаяся взрывная волна буквально откинули его к стене. Сайкс повернул голову вправо и увидел, что стрелок перезаряжает гранатомёт. Не теряя ни секунды, он открыл огонь из обоих пистолетов (в одном из них после этого как раз закончились патроны) и прикончил убийцу. Несколько пуль попало ему в живот, две в грудь и одна в руку. Он пошатнулся и упал вниз, держа оружие в руке. Однако перед смертью убийца всё-таки успел зарядить своё смертоносное орудие. Совершив серию дерзких перекатов, Сайкс подхватил гранатомёт и полностью уничтожил один из балконов. После этого он отбросил в сторону уже бесполезное оружие.
  -Послать в бой нескольких головорезов - это всё что ты можешь? Ты смешон, Ястреб! - прокричал Сайкс.
  В этот момент он услышал раскатистый смех, напоминавший эхо. А потом Сайкс услышал топот и удаляющиеся шаги. Спайроу снял куртку и отбросил её в сторону, а потом побежал прямо к лестнице. Всё шло так, как и задумал Хоук - эта церковь стала миниатюрной зоной боевых действий.
  
  Алекс сидел возле панели управления, мысленно посылая проклятия в адрес своего безмозглого напарника.
  -Идиот! Какой ты идиот! - прокричал он в пустоту.
  На корабле кроме него никого не было и поэтому здесь было как-то тихо и одиноко. Алекс любил такую тишину и спокойствие, ведь горе-напарник и эта мошенница только и делали, что действовали ему на нервы.
  -Когда я работал один, то всё было нормально! - недовольно буркнул Дроу.
  Соврать самому себе было довольно трудно, и в этом совсем не было необходимости. Когда работаешь один, то вся награда достаётся тебе, и ты сам отвечаешь за свои действия. Всё очень просто и даже не нужно создавать какие-то особые правила. А с появлением Сайкса налаженная жизнь сразу рухнула. Он был бесшабашным ленивым анархистом, который только и делал что спал весь день. Кому нужны такие напарники? Да никому! Вполне возможно, что это именно он приносил Алексу неудачу всё это время. Поэтому не нужно было ничего предпринимать. Подобные сомнения одолевали Алекса очень давно, однако...
  -Я ещё пожалею об этом! - недовольно, но решительно воскликнул Дроу и подошёл к главной панели.
  
  Сайкс быстро бежал по лестнице и перезаряжал пистолет. Это была последняя обойма, которую дал ему Менс. Видок у Спайроу был не самый лучший: на футболке остались следы чужой крови (Сайкс пристрелил ещё двух головорезов), на лице были ссадины, да и пламя от гранаты немного подпалило Сайксу волосы. Другими словами - всё было как в старые добрые времена, конечно, если забыть про убийц. Лестница была довольно извилистой, и поэтому Сайксу приходилось всегда быть на чеку, делая очередной поворот. В самом конце его поджидал ещё один стрелок, который едва не попал Спайроу в живот. Наконец-то оказавшись наверху, Сайкс отдышался и продолжил путь. Он не знал о численности шайки Хоука, но был уверен в том, что они все или почти все уже мертвы. Верхний этаж церкви несколько раз перестраивался (об этом свидетельствовало наличие столбов и вырезок на стенах), но это было давно, а чуть позже здание перешло к Джоанне. Внимание Сайкса привлекла единственная разбитая витрина. Спайроу затаил дыхание, пробежал вперёд, сделал кувырок и обстрелял ближайший столб-колонну. Послышался сдавленный всхлип и очередной убийца расстался с жизнью. Неожиданно Сайкс услышал позади себя шаги, резко обернулся и собрался произвести беглый выстрел, как из темноты неожиданно вылетел сюрикен. Спайроу и на этот раз успел среагировать. Сюрикен летел слишком быстро и времени на то, чтобы увернуться совсем не было. Сюрикен должен был попасть Сайксу прямо в левый глаз, но Спайроу в самый последний момент успел прикрыть голову правой рукой. Стальной сюрикен вонзился ему в руку, однако это не вывело Сайкса из строя. Но этого времени хватило Хоуку, чтобы подобраться к врагу как можно ближе. Его движения были очень быстрыми, и поэтому Натан за считанные секунды оказался перед Сайксом. Спайроу вытянул раненую руку и собирался выстрелить, но вместо этого ему пришлось уворачиваться от смертоносного лезвия катаны. Хоук наступал и периодически делал удары и ложные выпады. Он старался держать Сайкса на таком расстоянии, чтобы тот не успел воспользоваться пистолетом и у него это хорошо получалось: Спайроу приходилось уворачиваться от смертоносных и резких атак Хоука, а на всё остальное у него не хватало времени. Несколько раз лезвие меча проходило в дюйме от лица Сайкса, а пару раз он даже чуть не лишился головы. Однако в быстрых движениях Хоука была закономерность, и Сайкс решил этим воспользоваться. После двух ложных выпадов, Спайроу сделал кувырок и оказался за спиной Натана. Хоук развернулся и уже собрался разрубить врага на две части, но Сайкс метким выстрелом выбил меч из его руки, а вторым выстрелом он отбросил его в сторону. Однако Хоук не растерялся и левой рукой достал из-за пояса пистолет. Оба врага успели юркнуть в ближайшие укрытие (Хоук заскочил за каменный столб, а Спайроу пригнулся и скрылся за одной витриной). И только получив несколько секунд на передышку, Сайкс заметил глубокий порез на руке (всё-таки Хоук его задел). Раны распространялась практически до локтя, а кровопотеря обещала быть обильной.
  -Ты не потерял хватку! - услышал Сайкс азартный голос Натана.
  -Я только размялся! - ещё более азартно ответил Спайроу.
  Вместо ответа Хоук достал гранату, избавился от кольца, а потом кинул её в сторону витрин. Сайкс услышал, как что-то упал поблизости и быстро прыгнул к другой витрине. Ему очень сильно повезло: взрыв практически ничего не оставил от его прошлого укрытия.
  -Сайкс, ты ещё жив? - прокричал Хоук.
  -Как всегда.
  -Это чудовищная ошибка и поверь - я её исправлю.
  Сайкс уже успел вытащить из руки сюрикен, и из очередной раны хлынула кровь. Правая рука Сайкса уже практически онемела, однако охотник за головами игнорировал это неудобство. Заклятый враг был совсем близко, и никакая кровопотеря сейчас не волновала такого сорвиголову как Сайкс Спайроу. Он неожиданно выскочил из своего укрытия и в один прыжок достиг второго столба (Хоук прятался за первым). Это укрытие было более надёжным, но со стороны это выглядело абсурдным: если первый этаж церкви был довольно велик, то этот по сравнению с ним можно было считать настоящим карликом. Оба противника понимали, что дальний бой в такой обстановке закончится очень быстро и поэтому одновременно выскочили из своих укрытий, наставив друг на друга пистолеты. Достаточно им было просто одновременно выстрелить - и победа в этом бою никому бы не досталась. Каждый из них был фаталистом, но ни Сайкс, ни Хоук не торопились нажимать на курок.
  -Ты уже истекаешь кровью, а на мне ещё нет ни единой царапины, - произнёс Хоук с превосходством, но без присущего ему высокомерия.
  -Я всё исправлю, - уверил его Сайкс.
  -Я бы на твоём месте не тратил время на болтовню, а внимательнее смотрел бы по сторонам.
  Спайроу не понимал смысл этих слов, пока не услышал какое-то пиканье сбоку. Это пикало дистанционная мина, присоединённая к столбу. Сайкс резко рванул назад, однако именно в этот момент и произошёл взрыв (Хоук всё это спланировал и прикрепил мину к столбу, а сам заранее отпрыгнул за ближайшую витрину и пригнулся). На этот раз Сайксу не удалось избежать небольших ожогов, но это было ещё не самое страшное. Он давно ждал этой встречи и думал, что готов к ней. Натан Хоук - обычный человек из плоти и крови, но... Всегда есть какое-то "но". Натан Хоук и Сайкс Спайроу погибли на Геднере. Те кто сейчас были здесь - лишь их отражение, призраки прошлого, отчаянно цепляющиеся за иллюзию. Однако Хоук так не считал. Да, Сайкс кажется простаком и дохляком, но именно его Хоук считал своим самым опасным противником и заклятым врагом. А заклятых врагов нужно уничтожать лично. И сейчас победа была как никогда близка. От дыма и копоти у Сайкса помутнело в глазах (да к тому же ещё и сказывалась кровопотеря) и он заметил тёмную фигуру, напоминающую смерть с косой. Роль смерти сейчас играл Натан Хоук, а косу заменила катана. Не напрасно Сайкс называл своего врага Ястребом - этот человек двигался как настоящий хищник и с лёгкостью поражал свою жертву. Однако Сайкс прервал этот теневой танец, запустив в противника сюрикеном. В следующее мгновение Хоук налетел на него словно ураган и пригвоздил Спайроу к стене, проткнув его левое плечо катаной. Это было очень болезненно, однако вместо гримасы боли и отчаяния Сайкс неожиданно преобразовался и по-идиотски хохотнул.
  -Что тебя так развеселило? - поинтересовался Хоук.
  -У тебя идёт кровь.
  В ноге Хоука торчал сюрикен. В самое первое мгновение он даже не почувствовал боли (как и Сайкс, когда Хоук порезал его руку), но именно это и стало причиной этого промаха (Натан собирался поразить Сайкса в шею).
  -Теперь мы квиты, - возвестил Хоук и резко вытащил меч из плеча Сайкса.
  Отсутствие меча сделало рану открытой, и поэтому из раны кровь полилась непрерывным потоком. Хоук нанёс резкий рубящий удар, намереваясь снести Спайроу голову, однако тот увернулся, сделав кувырок в сторону. Впрочем, сейчас ему это помогло лишь немногим, ведь когда Сайкс попытался подняться на ноги, то удар ногой по животу едва не лишил его сознания. При этом Сайкс начал выплёвывать изо рта кровь. Хоук не стал больше наносить ударов. Вместо этого он схватил Сайкса за шею (А Спайроу был такой лёгкий, словно пёрышко) и подтащил его к самому окну (за этим окном скрывался очередной балкон). Сайкс дрожащей рукой достал из кармана чёрную жемчужину и посильнее сжал кулак.
  -Подожди! Прежде, чем закончится моя жизнь, ответь на один вопрос! - заговорил Спайроу.
  -Какой?
  -Я действительно погиб среди бескрайних каньонов Геднера, а весь окружающий мира, лишь иллюзия пребывающего в агонии человека, проживающего последние мгновения?
  Изо дня в день Сайкс бессмысленно рисковал своей жизнью, считая себя неуязвимым, потому что считал всё это дурным сном. Лишившись сновидений, Спайроу как будто не мог отличить сон от яви, но ему отчаянно хотелось проснуться.
  -Ты выжил, и я не знаю как тебе это удалось. Впрочем, теперь это не имеет значения, - проговорил Натан без улыбки.
  Он одержал победу над заклятым врагом, но радости от этого не испытывал. Всё шло совсем не так, как было запланировано и это раздражало Хоука. Натан посильнее сжал руку на горле Спайроу, а потом резко сил швырнул его вперёд. Сайкс пробил своим телом стекло, перелетел через парапет и стал падать вниз. Однако перед самым падением он разжал кулак, и чёрная жемчужина упала на пол. Хоук заметил, как какой-то маленький чёрный шарик катится ему под ноги и сразу понял что за этим последует. Сайкс не мог видеть выражение его лица. Его рука онемела и охотник за головами уже совсем не чувствовал боли. Память Сайкса, словно радиоприёмник, сейчас воспроизвела одну старую и грустную мелодию. Он слышал её всего один раз, на Геднере, но подсознание ассимилировало её, а сейчас наконец-то освободило. Поток времени сейчас подхватил Спайроу и позволил ощутить его силу. Сайкс стремительно падал вниз, однако для него сейчас всё происходило как будто в замедленном режиме. Постепенно угасая, Спайроу видел как перед его глазами проносятся воспоминания из прошлой жизни. Летящие сверху осколки стекла преобразовались в стаю ворон, пролетающих мимо. Сайкс вновь видел церковь, но только снаружи. Он дерётся с Хоуком, но пропускает резкую подсечку и падает на землю. Теперь это всё в прошлом. Тогда Хоук лишь натянуто улыбнулся и подал руку своему другу. Но всё быстро исчезло, и Сайкс оказался в белой комнате, в которой не было ни окон, ни дверей. Тогда он просто сидел на полу, глядел на стену и не мог увидеть ничего, кроме белого света. Застывший глаз смотрел сквозь реальность и видения продолжались. В тот день шёл дождь. Взвод солдат пробирался через горную тропу, избегая ближайшего грязевого потока. Приходилось прилагать максимальные старания, выжимать из себя последние силы и увеличивать скорость, чтобы не оказаться погребённым под потоками грязи. В тот момент капли дождя и капли пота на лице Сайкса слились воедино, и их нельзя было отличить друг от друга. Тогда ему хотелось упасть и остаться лежать здесь, под открытым небом. Трое солдат уже остались лежать бездыханными, однако это было на прошлом километре. Впереди всех двигался Хоук, и со стороны казалось, что он твёрд как эти неприступные скалы. События возвращаются ещё на один год назад. Джоанна и Менс стоят рядом с ними, а молодой фотограф делает снимок. Тогда ещё Хоук носил свой оранжевый плащ. День неожиданно сменяется ночью и в церковь вбегают люди в чёрных масках и память переносит Сайкс на 7 месяцев вперёд. Тогда произошло его первое знакомство с симулятором боевых действий. Он держал в руках два полуавтоматических пистолета и отстреливался от виртуальных врагов. Правила этой игры были жестоки, но он был не один. Тогда с ним был его лучший друг. Сайкс и Хоук стояли спина к спине, и каждый прикрывал друг друга. Стрельба, одна стрельба. Сколько тогда пуль было выпущено, сколько целей было поражено. Но открытое небо перестало быть ясным и на нём вновь появились тёмные тучи. Сайкс одиноко сидел на холме и смотрел на чёрное пасмурное небо. В своей руке он держал золотую монету (это именно та монета, которую Сайкс любил подбрасывать в экстренных случаях). Спайроу подбросил монету, и она подлетела вверх. Тогда всё происходило очень быстро. Хоук вскочил на джип, быстро разогнался и скрылся за поворотом. Монета поднялась на максимальную высоту и начала падать. Пятеро солдат стояли на коленях, а к их головам были приставлены пистолеты. Монета упала на ладонь Сайкса. Тогда выпала решка. Раздался взрыв и джип Хоука подбросило вверх. Палачи одновременно нажали на курки и жизни пятерых солдат мгновенно прервалась. Но на этом смерти не прекратились. Застывший глаз даже не моргал, хотя всё сейчас сводилось к персональному аду. Повсюду бушевал огонь, стрельба не прекращалась. Обе стороны несли потери, но нападавших было слишком много, а выживших солдат становилось всё меньше и меньше. Сайкс покидал базу и одновременно отстреливался. Он отходил через каньоны, не забывая прикрывать спину. В этот момент из темноты раздался выстрел, и пуля вошла прямо в спину Сайкса. Он выронил оружие, схватился одной рукой за грудь (на пальцах остались кровавые следы), медленно обернулся и в этот момент прозвучал второй выстрел. В этот момент всё снова побелело, но память была к этому непричастна. Это наконец-то произошёл мощный взрыв на верхнем этаже церкви (на самом деле с того момента, как Сайкс начал падать прошло не более пяти секунд) и яркая вспышка просто ослепила застывший глаз, но даже она не смогла заставить его зажмуриться и прекратить видеть прошлое. Настала очередь самого последнего воспоминания тех времён. Жуткая боль в груди была невыносима. Сайкса упал на дно небольшого обрыва и остался лежать на земле. Глаза ещё продолжали бороться за право видеть реальность, но их надолго не хватило. Самым последним, кого тогда увидел Сайкс, был стрелок, который прятался в тени пещеры, а теперь подошёл к краю обрыва и посмотрел на поверженного и умирающего врага. Мутнеющий взгляд не смог тогда распознать лица убийцы, но его седые волосы реяли на ветру, и это было последним, что увидел Спайроу перед наступлением кромешной темноты.
  
  Тьма окружала Сайкса со всех сторон, но её неожиданно прервал знакомый голос:
  -Давай вставай! Ты и так слишком много спишь!
  Сайкс медленно открыл глаза. Он находился на "Норде", а Алекс сейчас стоял рядом. Спайроу посмотрел на свою израненную руку и увидел, что она забинтована. Прочие ссадины и порезы сейчас также были перебинтованы, хотя спина ещё побаливала.
  -Странное ощущение. У меня такое чувство, будто я остался без головы, - проговорил Сайкс, протирая глаза.
  -А это всё потому, что на тебе нет твоей дурацкой бейсболки! - усмехнулся Алекс.
  Спайроу схватился за голову и обнаружил, что его головной убор пропал, а вместо него сейчас на голову натянута медицинская повязка. Он вспомнил, что бейсболка сейчас лежит где-то в церкви.
  -Чёрт. Лучше бы ты меня не подбирал! - уныло сказал Сайкс и вновь уронил голову на диван.
  -Узнаю прежнего Сайкса. Ты такой же болван, как и раньше, - произнёс Дроу мысли вслух.
  Алекс куда-то ушёл, а через минуту вернулся. В руке он держал бейсболку.
  -Держи, - сказал он и бросил её Сайксу.
  Спайроу поймал её, отряхнул, а потом одел на голову.
  -Как ты меня нашёл? - наконец-то задал он ожидаемый Алексом вопрос.
  -А всё было очень просто. Такой человек как ты не может исчезать бесследно. Когда я увидел тот взрыв, то я сразу понял, что его устроил ты, или как минимум ты был к этому причастен.
  -Взрыв?
  В такие моменты Сайкс соображал особенно медленно, да и память о случившемся возвращалась постепенно. Послание от Джоанны. Пустоши. Менс. Церковь. Ястреб. Да, теперь он вспомнил всё.
  -Большой был взрыв?
  -Немалый. Он разнёс весь верхний этаж. Что это было? Какая-нибудь новая взрывчатка?
  -Нет. Это было украшение от хорошего ювелира, - сказал Сайкс правду, однако Алекс посчитал этот ответ дурацкой шуткой.
  -Повезло, что тебя в тот момент там не было.
  -Повезло. Кстати, а сколько я находился в отключке?
  -Немало. Когда я тебя нашёл, то ты лежал на полу, а рядом с тобой валялись осколки стекла.
  -А больше ты никого не нашёл?
  -Я нашёл несколько трупов. А что?
  -Забудь.
  Ему очень хотелось узнать ответ на один вопрос, но вслух он не собирался его задавать, потому что ему было ясно, что Алекс не сможет на него ответить. Хоук сказал, что он жив, но Сайкс не знал, стоит ли верить словам человека, готового выстрелить в спину. Единственный человек, который мог ответить на этот вопрос, теперь был мёртв, но Сайкс на 100% был уверен, что призрак Натана Хоука ещё не раз успеет испортить ему жизнь.
  -Ты провалялся в таком состоянии примерно 20 часов и только сейчас пришёл в себя. Кстати, твою куртку я тоже подобрал. Какое-то время ты будешь чувствовать слабость, ведь тебя знатно подсекли, а это привело к обильной кровопотере...
  -Спасибо.
  Алекс аж притих на время. Подобные слова ему редко приходилось слышать от Спайроу.
  -Счёт пришлю потом, - угрюмо ответил Алекс.
  -У меня нет денег, но мы как-нибудь сочтёмся, - подхватил мысль Сайкс, после чего напарники дружно рассмеялись.
  Их смех был прерван громким звуковым сигналом, который сейчас исходил из видеофона.
  -Ну кто там ещё, - буркнул Алекс, подходя к устройству.
  Во всей этой суматохе напарники забыли кое-что значимое.
  -Алекс! Как я рада тебя слышать! - услышал Сайкс голос Джилл.
  Этот голос сейчас исходил из видеофона.
  -Ну и? - кисло произнёс Алекс.
  -Что значит твоё ну и?! - буквально взорвалась Джилл.
  -Ничего. Просто смотрю я на тебя и удивляюсь.
  -Не надо на меня смотреть, лучше помоги!
  -А в чём дело?
  -Я сейчас нахожусь в челноке. Здешние мародёры сломали кое-что на панели управления и украли всё горючее.
  -Что?! - воскликнул Алекс и долбанул кулаком по столу.
  -Я искренне себе сочувствую и надеюсь на тебя, - робко произнесла Джилл.
  -Сейчас я всё брошу и прибегу за тобой. Разбежалась! Выпутывайся сама!
  -Ну, пожалуйста! Здешние обитатели такие дикие.
  -Раньше надо было думать! Я поручил тебе слежку за Сайксом, а ты всё провалила.
  В этот момент Сайкс весело улыбнулся. В тот раз он с такой лёгкостью ушёл от Джилл, будто она была дилетантом. Впрочем, не стоило винить её в таком серьёзном проколе, ведь мисс Рейн никогда раньше не бывала в Пустошах.
  -Я признаю свою ошибку и готова отказаться от денежной награды, только забери меня из этой дыры!
  -Подожди денёк, а лучше недельку. Я хорошенько подумаю, - сказал Алекс и отключил видеофон.
  -Алекс! - только и успела прокричать Джилл, прежде чем сигнал исчез.
  
   Пустынный блюз
  
  Спал Спайроу слишком часто, но при этом довольно чутко. Где-то рядом прозвучал выстрел, и Сайкс резко вскочил, выхватывая пистолет. Обнаружив, что находится в каком-то захудалом кабаке Тлайкса (выстрела не было - просто кто-то слишком громко разбил несколько бутылок), Сайкс вздохнул с облегчением и убрал оружие. Спайроу сидел где-то в углу, в то время как завсегдатаи бара шумно улюлюкали и о чём-то спорили. Сайкс при этом поймал себя на мысли, что не знает где именно сейчас находится, и даже не помнит как здесь оказался. Они прибыли на Тлайкс, чтобы пополнить запасы топлива с корабля, но убраться с планеты не успели, и теперь были вынуждены ждать у моря погоды. Пройдя мимо спорящих алкашей, Сайкс уселся в центре, прямо напротив старого бармена.
  -И давно я здесь? - поинтересовался Сайкс, прикладывая руку ко лбу.
  -Почти с самого утра, - сказал бармен и отошёл в сторону.
  Сайкс действительно ничего не помнил: как он сюда пришёл, когда он сюда пришёл и что здесь делал. Скорее всего он проспал всё утро за седьмым столиком возле стены.
  -Странно. Ты вроде не заказывал ничего спиртного, - с недоумением и подозрением произнёс вернувшийся бармен, который ходил посмотреть счёт.
  -А я что-то заказывал?
  -Тяжёлый случай. Ты не пил спиртного и всё равно ничего не помнишь?
  -Иногда целый день всё делаешь на автомате, а когда приходишь в себя, то ничего не помнишь. Но голова у меня раскалывается так, будто на неё обрушилась кирпичная стена.
  -Извини, но все эти разговоры тебе надо вести с доктором, а не со мной. Я бармен. Моё дело только разливать напитки и выгонять свихнувшихся пьяниц.
  -Тогда налей мне чего-нибудь прохладительного, а то у меня в горле пересохло.
  Пока бармен выполнял заказ, Сайкс пошарил у себя в карманах. Спайроу хотел убедиться, что у него хотя бы есть деньги, ведь бармены Тлайкса отличались от других людей бурным нравом (в самом лучшем случае неплательщика просто вышвыривали из заведения, однако подобная мера не практиковалась уже 20 лет). В этот раз ему повезло - деньги были. Сайкс посмотрел через плечо на седьмой столик и мысленно начал прикидывать счёт. На столе стоял пустой стакан и больше ничего.
  Это могло означать, что если он успел за весь день что-то заказать, то это тянет на незначительную сумму, если конечно всё было действительно так. Существовал другой вариант: на столе могли раньше стоять тарелки с едой, которые впоследствии были отнесены на кухню и вымыты. Однако когда Сайкс попытался расширить эту мысль, то это только усилило головную боль. И в этот момент ему вспомнился случай из жизни. Менс всегда говорил, что он слишком много думал, потому так быстро и состарился. Ещё тогда Сайкс сделал вывод, что думать - это вредно. Сейчас эта гипотеза подтверждалась. Словно прочитав его первые мысли, бармен вернулся со стаканом, в котором был какой-то охлаждённый напиток и с каким-то листом бумаги.
  -Сначала оплати счёт, - пояснил бармен и положил на стойку листок бумаги.
  Сайкс внимательно посмотрел на закорючки на этом листе. Как он и предполагал, сумма оказалась незначительной.
  -А что это такое? - поинтересовался Сайкс, указывая на принесённый стакан.
  -Чай со льдом. Мне показалось, что у тебя трудности с деньгами, а чай со льдом - самый дешёвый прохладительный напиток, кроме ледяной воды.
  -Да, это верное решение! - ответил Сайкс и мигом схватил стакан.
  Он уже собирался осушить его, как вдруг заиграла печальная музыка. Спайроу обернулся и увидел как на сцену вышла красивая женщина с длинными каштановыми волосами. На ней было надето плотное чёрное платье с длинными рукавами, и она в нём смотрелась просто превосходно.
  -Наша звезда, - с гордостью пояснил бармен.
  В следующее мгновение женщина начала петь, и голос её был поистине великолепным. Сайкс опустил стакан и стал слушать пение. Песня рассказывала про разбитые сердца, и голос женщины показывал, что она в пение вкладывает всю свою душу, прилагает максимальные усилия. Когда песня закончилась, весь бар дружно зааплодировал. Женщина скромно улыбнулась, а потом скрылась за сценой.
  -Кто это? - поинтересовался Сайкс, вспомнив про свой стакан.
  -Её зовут Виктория Морен. Она просто ангел во плоти, - восторженно говорил бармен.
  -Вижу, она тут пользуется большой популярностью.
  -Ещё бы! Наши пьянчужки глотку перегрызут любому, кто попытается её хоть пальцем тронуть. Наше заведение ещё работает только по двум причинам: у наших конкурентов в последнее время появились небольшие проблемы с поставкой алкоголя на Тлайкс.
  -А вторая причина?
  -Разве это не очевидно? Из-за Виктории! Некоторые приходят сюда лишь для того, чтобы услышать её пение.
  -Ну тогда я выпью за её здоровье, - произнёс Сайкс и поднёс стакан к губам.
  -Отвали! - раздался знакомый голос где-то поблизости.
  Спайроу вновь отложил стакан в сторону и повернул голову вправо. Перед ним предстала интересная картина: за стойкой бара сидела хмурая Джилл, а рядом с её стулом валялся пьянчужка, который сейчас находился в бессознательном состоянии. Чрезмерная доза алкоголя вдохновила его на подвиги, а удар локтём в нос отправил пьяницу в нокаут.
  -Как тесен мир! - усмехнулся Сайкс, и резко подтолкнул свой стакан в сторону.
  Тот поехал по стойке и остановился прямо перед хмурой Джилл. Однако её настроение от этого даже не улучшилось: она даже не посмотрела на своего "благодетеля", а просто залпом осушила содержимое стакана. Потом Джилл кинула этот стакан в обратном направлении. Сайкс с лёгкостью поймал его и обнаружил, что на дне ещё остался небольшой кубик льда. Он достал его из стакана и без лишних слов закинул его в рот. Настроение Джилл всё-таки немного улучшилось, и поэтому она взглянула в эту сторону. Стул был такой мягкий и она не хотела вставать, но из этой ситуации было легко найти выход. Стулья возле стойки по форме напоминали небольшой мусорный бак, которых на Терраноне было полным полно. Правда в заведениях Тлайкса этот "бак" был сделан из дерева, а иногда даже и обит кожей. Но главная его прелесть заключалась в том, что к этому стулу были приделаны маленькие колёса. Немного отъехав назад, Джилл оттолкнулась правой ногой от стойки и по инерции доехала до того места, где сейчас был Сайкс.
  -И каким судьбами тебя сюда занесло, и почему ты ещё не ушёл? - с ходу поинтересовалась Джилл, даже не поздоровавшись.
  -Мне нравится слушать блюз.
  -Блюз? Это меланхолическое завывание, от которого меня тянет в сон? Ты не очень похож на человека, которому интересна подобная музыка.
  -А ты, даже при всей своей уверенности, не похожа на человека, у которого есть с собой деньги. На Тлайксе очень не любят проныр, которые пытаются бесплатно пожрать.
  -Да всё нормально, - легкомысленно уверила его Джилл.
  Бармен иногда украдкой вслушивался в этот разговор и его терзали смутные сомнения относительно кредитоспособности Джилл. Если бы он знал кто она такая, то непременно вышвырнул бы вон отсюда.
  -На улице жара, здесь - скукотища, а Алекс сейчас отсиживается на своём дурацком корабле!
  -Если тебе не нравится его корабль, то можешь найти себе другое жильё.
  -Не стоит понимать меня так буквально, но мне не нравится вся эта пустынная помойка. Будь моя воля, я бы устроила ядерную бомбардировку этой жалкой планеты или сдала бы её военным под полигон.
  -Полегче! Это всё же мой дом! - неожиданно вмешался в разговор бармен, но Джилл просто проигнорировала его.
  -И о чём он только думает?! - нервно произнесла Джилл, имея в виду Алекса.
  -Мы сидим здесь, потому что нам больше нечего делать. Сейчас там какие-то проблемы на орбите, поэтому Алекс и не может спуститься. А на Терраноне нам сейчас нечего делать.
  -То есть как это нечего?! - буквально взорвалась Джилл.
  Жаркая и изнурительная погода основательно подкосила её нервную систему.
  -Если нам где-нибудь и ничего делать, так это только на этой... (Джилл заметила суровый взгляд бармена и снизила тон) планете.
  -На Терраноне сейчас нет никакой работёнки, а пускать тебя делать покупки - чрезвычайно опасно для нашего бюджета. Сиди здесь и радуйся жизни. Нам сейчас не стоит делать необдуманные бесполезные ходы. Это крайне неразумно.
  -Я думала, что на нашем корабле всего один зануда. И давно это с тобой?
  -У меня башка болит с самого утра, поэтому я сейчас и несу какую-то чушь. Спасибо что остановила меня, а то я начал походить на Алекса.
  -А чего она у тебя болит? Не похоже, что ты принял лишнего.
  -Это долгая история. Я говорил, что не вижу снов?
  -Нет. Что, вообще не видишь?
  -Вообще. Алекс говорит, что подобное состояние истощает нервную систему, хотя я с ним не согласен.
  -И что, так было всегда?
  -Да вроде нет. Просто, два года назад...
  Сайкс тут же осёкся и вновь увидел себя, истекающего кровью и лежащего на дне одного из каньонов Геднера.
  -А что произошло 2 года назад? - с любопытством поинтересовалась Джилл.
  -Да так, всякая ерунда. Не бери в голову.
  -Ну ладно, пожалуй я пойду, а то свихнусь и стану таким же безмозглым существом как ты! - сказала Джилл и встала со стула, но бармен неожиданно схватил её за руку.
  -Постой, красавица! Кто будет оплачивать счёт? - возмущённо спросил он.
  Джилл любящим взглядом посмотрела на Сайкса.
  -Даже и не думай, - произнёс он, даже не повернув головы.
  -Да, благородные кавалеры уже все вымерли. Запишите всё на его счёт! - ответила Джилл и указала на пьяницу, который валялся у барной стойки.
  Бармен освободил её руку, и Джилл с высокомерным видом фыркнула, изображая оскорблённый вид, а потом покинула заведение.
  
  И если Сайкс и Джилл сейчас разгуливали по Тлайксу, то Алексу приходилось туго, ведь он не мог покинуть корабль. Правительство организовало некую акцию, связанную с поставкой алкоголя на Тлайкс. На какое-то время эта забытая всеми планета оказалась в кольце блокады. Подобные меры были вызваны полицейской статистикой - контрабанда разной продукции, в том числе и алкогольной, увеличилась за последний месяц на 27% (кстати, цены на выпивку поднялись в несколько раз и каждый, кто не хотел умереть от жажды или получить тепловой удар делал всё возможное, чтобы раздобыть прохладительный напиток). Либо контрабандисты стали более наглые и более смелые, либо полиция совсем забыла о своих обязанностях. Так или иначе, а вылет с планеты, как и посадка, без особого разрешения были запрещены. Поскольку Тлайкс в основном населяли алкаши, и те, кто их спаивал, среди населения зрело недовольство, но полиция обещала в ближайшее время снять блокаду. Однако в данный момент по нарушителям разрешалось открывать огонь из любого орудия, и к блокаде тут же подключились военные (как Блэку удалось их убедить для всех оставалось загадкой). Мера жёсткая, но действенная. "Норд" висел на орбите, но находился не в самом завидном положении. Около часа назад какой-то идиот попытался прорваться на Тлайкс. Жил он всего лишь несколько секунд. Но самым обидным было то, что во время взрыва он находился практически рядом с "Нордом". Ещё тогда корабль здорово тряхануло, а Алекс отлетел в другой отсек. Огонь был открыт без предупреждения, и поэтому у нарушителя не было не единого шанса. Извинений Алексу приносить никто не стал, а вместо этого ему прислали сообщение, чтобы он держался подальше. Если бы Алекс Дроу не учился бы всю свою жизнь хорошей выдержки, то он бы зубами перегрыз горло тому засранцу, который чуть не отправил его на тот свет. Сайкс покинул корабль раньше всех, а Джилл присоединилась к нему вчера. Но откуда она могла знать, что спустя каких-то 8 часов вылет с планеты будет запрещён? Алекса сейчас совсем не волновала судьба своих напарников (они уже давно не дети, хотя к Сайксу это не всегда относилось). Спайроу мог устроить какую-нибудь глупость в локальных масштабах и лишиться головы, а Джилл тоже была отнюдь не ангелом. Гораздо больше Алекса сейчас заботила целостность корабля. Взрыв коснулся обшивки, и поэтому были повреждения. Сканер показывал, что они несущественные, но Дроу решил всё проверить лично. Для этого он достал кое-что, что осталось ему в наследство от отца. Старый добрый скафандр пылился на дне ящика уже не первый год и Алекс пользовался им всего несколько раз. Когда Дроу надел его в первый раз, то ему было довольно неуютно, но теперь он смело им пользовался. Комплекция скафандра казалось ему не очень большой, но одев его впервые, Алекс понял, что даже самый высокий жирдяй мог бы в него протиснуться, а запас кислорода позволял находиться в открытом космосе несколько часов. В этом не было нужды, но всё-таки Алекс надел скафандр и вышел в открытый космос. Космос. Для кого-то это недостижимая высота, а для кого-то обычная, практически повседневная среда обитания. Алекс начал карьеру охотника за головами почти 20 лет назад и он уже был сыт по горло от нахождения в космосе, хотя никаких истерик или стрессов у него по этому поводу не было никогда. Поверхностный осмотр всего корабля занял почти целый час и Алекс обнаружил то, что искал. Несколько незначительных вмятин на корпусе - это и были все повреждения. И хотя взрыв и коснулся корабля, по его внешнему виду это было совсем незаметно. Поскольку больше снаружи делать было нечего, Алекс вернулся обратно на корабль. Ему сейчас очень хотелось попасть на Тлайкс, чтобы встретиться с Сайксом и с Джилл. Спайроу он знал достаточно, а Джилл появилась в их жизни относительно недавно. Нельзя было сказать, что эти двое чувствовали огромную симпатию друг к другу, но подобных людей не стоило оставлять без присмотра. Сайкс Спайроу - редкостный засранец. Если он не успел влипнуть в какую-нибудь неприятную историю и создать проблем, то это лишь дело времени. Его нельзя было назвать задирой, но неприятности сами находили его. А вот Джилл Рейн была прирождённой мошенницей и неприятности предпочитала находить сама. Подобные женщины любят жить в роскоши, но для этого нужны деньги. Когда Сайкс отправился на Тлайкс, у него при себе были лишь жалкие гроши, а у Джилл не было ничего (Алекс договорился с работниками банка, чтобы они отказывали Джилл, если та попытается снять деньги с их с Сайксом счёта). И это было неудивительно, ведь напарники сейчас и сами переживали не самые лучшие времена, особенно благодаря последней уплате процентов за корабль. Иногда Алекс мысленно возвращался к таинственному киллеру, который пытался прикончить его напарника. Поскольку ему это не удалось, то повторная попытка неизбежна. Однако сам Сайкс давно не говорил об этом, хотя было заметно, что он об этом не забыл. А поскольку Алекс сейчас был не при делах, то ему нужно было чем-то загрузить свой мозг, попытаться что-нибудь разгадать, а поскольку никакого кроссворда поблизости не было, нужно было подумать о чём-нибудь другом. О том кто пытается прикончить Сайкса, например. Однако не успел Дроу всерьёз об этом задуматься, как его отвлёк от мыслей непрерывный звонок видеофона. К этому сигналу он успел привыкнуть за последнее время, однако так непрерывно мог пытаться выйти на связь только один человек.
  -Ну, что тебе надо? - недовольно произнёс Алекс, даже не потратив время на приветствие.
  -Что мне надо? Чёрт возьми, ты знаешь что мне надо! Я хочу выбраться из этой дыры или хотя бы спастись от жары! - буквально взорвалась Джилл.
  -Ничем не могу помочь, - ответил Дроу и развёл руки в стороны.
  -Подожди! Сколько это будет продолжаться, то есть, я хотела сказать, может быть ты в курсе?
  -Извини, но во всей этой суматохе важные шишки забыли предупредить меня. Кстати, тебя на Тлайкс никто палкой не гнал - ты сама решила прогуляться, поэтому во всех бедах вини только себя.
  -Чёрт (в этом месте Джилл вздохнула)! Почему мне так не везёт?!
  -Наверное, потому что ты очень плохая девочка, которую уже давно пора выпороть, - уныло произнёс Алекс, протягивая руку к кнопке отключения сигнала.
  Однако в этот момент неожиданно раздался звон со стороны журнального столика. Именно там сейчас и находился ноутбук. Алекс в последнее время частенько всматривался в его экран, стараясь наконец-то увидеть там сообщение о появлении какого-нибудь подлеца, за голову которого была назначена награда. В последнее время он проявлял настоящие чудеса нетерпимости, бегая к ноутбуку через каждый 5 минут. Но увы, там не было ничего интересного. Алексу это надоело и он порылся в настройках компьютера. Дроу сделал так, чтобы в случае появления объекта для охоты ноутбук издавал характерный звуковой сигнал (а сейчас он именно это и сделал).
  -Что это там у тебя? - поинтересовалась Джилл, услышав этот звук.
  -Подожди, - коротко бросил Алекс и отошёл от экрана видеофона.
  Увиденное на экране ноутбука превзошло все его ожидания. Наконец-то появилась цель, и не просто цель, а настоящая крупная рыба. Дроу бегло ознакомился с информацией, а потом вернулся к видеофону.
  -Кстати, если ты ничем не занята, то я могу подкинуть тебе работёнку.
  -Работёнку? - заинтригованно произнесла Джилл.
  -На Тлайксе завёлся какой-то маньяк, а поскольку полиция не может его поймать, то за голову этого типа обещана награда в 100000 дакейров.
  -100000. Неплохо, - промолвила Джилл и её глаза жадно заблестели.
  -К твоему сведению, это самая большая сумма, которую предлагает нам Тлайкс. Раньше здесь водилась всякая мелочь, поэтому сейчас у нас появился уникальный шанс. 100000 - деньги немалые, однако благодаря блокаде Тлайкса наши потенциальные конкуренты не смогут сюда попасть.
  -Не было бы счастья, да несчастье помогло.
  -Вернее и не скажешь. А о деле мы поговорим, когда ты найдёшь нашего сонного друга. Или он сейчас с тобой?
  -Нет. Я давно его не видела, - соврала Джилл.
  -Ну тогда отыщи его, а потом я расскажу тебе всё относительно этого дела.
  Когда сигнал исчез, то Алекс готов был с негодованием ударить себя по лбу. Такое крупное дело, а он вынужден висеть над планетой и ничего не предпринимать! Удача в очередной раз обошла его стороной. Но его горе - напарники сейчас были на планете, и это чего-то стоило, хотя Алекс сомневался, что Джилл хоть что-то расскажет Сайксу. Дроу начал присматриваться к мисс Рейн ещё тогда, как только увидел её в первый раз. Это сияющая ангельская улыбка могла обезоружить любого, но только не Алекса Дроу. Найденное полицейское досье лишь подтвердило его догадки, но больше всего за себя говорил опыт. Джилл очень любила деньги и всяческие авантюры, да и на ошибках она тоже умела учиться. Раньше она находила дурачков, которые зарились на её привлекательную внешность. Потом в ход шли дорогие подарки и нелепые ухаживания, но заканчивалось всегда всё одинаково - Джилл богатела и убегала от своих кавалеров навсегда. Она думала, что всегда сможет найти этаких болванов, которые будут её содержать до конца жизни. "Норд" раз и навсегда развеял её мечты. Алекс вовсе не собирался содержать её за одни лишь красивые глаза (ему было достаточно и одного лентяя) и недвусмысленно дал понять, что каждый будет получать долю лишь за проделанную работу. А поскольку он сейчас завис в космосе, а Сайкс шляется где-то, и даже и не подозревает о награде, то у Джилл есть шанс сорвать неплохой куш. И действительно, Джилл хотелось самой сделать всю работу, а потом измываться над Алексом Дроу, который будет на коленях выпрашивать у неё деньги (она как будто забыла, что в этом деле фигурирует не какой-то карманник, а самый настоящий маньяк). Конечно, была небольшая вероятность, что она хоть что-то расскажет Сайксу, но Алекс в это не верил.
  
  Услышав весть о награде, Джилл несказанно обрадовалась. Наконец-то появилась возможность хорошенько подзаработать. 100000 дакейров на одну персону - расклада неплохой. Алекс почувствовал что-то неладное и поэтому не договорил всего. Жаль, ведь на ноутбуке наверняка отображались какие-то данные (к тому же, у Алекса Дроу были кое-какие связи в полиции, и через видеофон он мог получить гору информации об этом деле), которые могли помочь в поисках. Сейчас у Джилл не было не единой зацепки, но был материальный стимул. На Актароне она умудрялась добывать информацию самыми разными методами (но до крайних мер дело никогда не доходило), а та планета была гораздо больше Тлайкса, да и населяли её аферисты разных мастей, а не какая-то деревенщина из пустыни. Надо просто найти кого-нибудь, желательно трезвого, и постараться выведать хоть что-то, что поможет ей найти этого маньяка. Джилл уже представляла отвисшую челюсть Алекса Дроу, когда она вернётся на корабль с такими деньгами и это приводило её в восторг. И хотя ей очень не хотелось вылезать из челнока и вновь шастать по этой жаре, но как говорилось ранее, 100000 - это хороший стимул. Единственным конкурентом Джилл был Сайкс Спайроу, который до сих пор находился на Тлайксе. Но разве можно назвать конкурентом человека, который даже не знает о существовании маньяка, да к тому же у которого проблемы с памятью? Однако не стоить недооценивать дураков, ведь они могут внезапно всех удивить. Впрочем, одно событие всё-таки смогло привлечь внимание Джилл. Рядом с заведением назревал конфликт: к одной молодой женщине (Джилл поднапрягла память и узнала Викторию Морен) неожиданно подбежал какой-то тип странной наружности, схватил её за плечи и начал что-то быстро бормотать. Джилл стояла далеко и ничего не слышала, но по реакции Виктории (женщина начала вырываться и звать на помощь) было видно, что общество этого типа ей неприятно. Местные пьянчужки мигом позабыли про похмелье и накинулись на подлеца, осмелившегося поднять руку на их богиню.
  -Помоги себе, Трент, а мне твоя помощь не нужна! - громко и рассержено сказала Виктория (даже Джилл смогла её услышать).
  Мужчина как-то грустно на неё посмотрел и хотел сказать что-то ещё, но тут к нему подбежали разгневанные пьянчужки, один из которых повалил его на землю, а остальные начали пинать ногами.
  Сама Виктория смотрела на всё это со слезами на глазах, но её смелости надо было отдать должное - взгляд она так и не отвела, хотя ничего приятного в этом зрелище не было. В этот момент из-за спины Джилл вышел бородатый полицейский (до этого он был занят тем, что пропивал свою зарплату), который сразу же заметил драку, хотя это была вовсе не драка, а избиение.
  -Эй! - только и прокричал он и бросился оттаскивать разгневанных алкашей.
  Джилл не стала дальше наблюдать за всем этим и уже собиралась уйти. К тому времени алкаши уже стояли в сторонке, а полицейский разговаривал с Викторией. Проходя мимо них, Джилл услышала кое-что, что заставило её остановиться.
  -Он хотел меня убить. Мне кажется, это и есть тот самый маньяк! - говорила полицейскому Виктория, вытирая слёзы.
  Джилл усмехнулась, когда услышала эти слова. Может быть, этот тип и псих, но убивать Викторию он вряд ли собирался. Однако полицейский не стал опровергать эту абсурдную версию, и у Джилл появилось нехорошее предчувствие, будто награда вот-вот уйдёт у неё прямо из рук. Ситуацию усугублял ещё и тот факт, что Трент (так назвала напавшего на неё мужчину Виктория), которого во всём этом обвинили, покорно стоял на месте и даже не пытался что-либо сказать в свою защиту. Он продолжал смотреть вниз даже тогда, когда полицейский надел на него наручники и не очень вежливо потребовал идти за ним. Джилл решила, что это её первая зацепка и решила побольше узнать об этом человеке: откуда Виктория знает его, почему она бросается такими обвинениями и почему он даже не пытается оправдываться. Именно по этой самой причине Джилл пошла прямо за полицейским и арестантом, потому что в её голове уже начал назревать план.
  
  Как только полицейский увёл арестанта, то все свидетели этого происшествия разошлись по своим делам, а через минуту Спайроу вышел из заведения, даже не подозревая о том, что недавно произошло на улице. Сайкс мог проспать за барной стойкой почти весь день, но бармен разбудил его и сказал, что здесь не гостиница и если он ничего не собирается заказывать, то пусть проваливает. Охотник за головами лишь широко зевнул, а потом вышел на улицу. И неизвестно чем бы закончился этот день, если бы Сайкс внезапно не заметил солнечный блик где-то посреди пустыни. Этот блик заставил Спайроу вспомнить о происшествии на Терраноне, когда на его жизнь покушался убийца. Внезапная мысль, что блик исходил от прицела снайперской винтовки, почти сразу же отпала, потому что это было довольно глупо: целый день сидеть где-то посреди пустыни, терпеть причуды здешнего климата и изнывать от жажды, когда можно найти другой более простой способ. К тому же, после третьего блика стало понятно, что если бы это был убийца, то он бы уже давно нажал на курок. Но если блик исходил не от прицела снайперской винтовки, то от чего? Прогулка по пустыне - это не самое весёлое занятие, но поскольку у Сайкса не было никаких планов на день, то он решил умерить своё любопытство. Ему пришлось прошагать пару миль по песку, прежде чем был найден источник любопытства. Им оказался лысеющий мужчина средних лет, который держал во рту губную гармошку. Именно губная гармошка была причиной бликов, однако самым странным оказалось нечто другое. Из-под песка выпирала лишь одна голова, которая и держала своим ртом губную гармошку. Всё остальное тело мужчины было погребено под песком.
  -Привет. Как дела? - вежливо спросил Сайкс.
  -Дела? Хреново у меня идут дела! Настроение тоже скверное, а после появления всяких идиотов, задающих тупые вопросы, оно портится ещё сильнее! - грубо осадил Сайкса мужчина.
  -Правда? Ну ладно, намёк понятен. Прости, если потревожил. Пока! - ответил Спайроу и повернулся к "голове" спиной.
  -Эй, подожди! - взмолился мужчина. - Извини, если я брякнул что-то не то. Просто, нервы у меня совсем сдали, ведь не каждый может контролировать своё поведение, если всё его туловище находится в песчаной могиле на протяжении нескольких часов!
  Сайкс осторожно дотронулся до лысой макушки и почти сразу же отдёрнул руку назад. Поверхность головы за это время успела сильно накалиться и загореть (видимо этот мужчина был уроженцем Тлайкса, ведь в противном случае его бы прикончил солнечный удар), что Спайроу сначала показалось, будто он даже обжёг руку.
  -Я вижу, ты человек весёлый и находчивый, если так резко сражаешься со скукой.
  -Да не в том дело! Видишь ли, парень, это друзья меня здесь закопали! - пояснил мужчина.
  Ответ этот звучал не очень правдоподобным. У Сайкса было богатое воображение, и он попытался представить на кого похожи эти самые друзья.
  -Повезло тебе с друзьями! - с завистью проговорил Спайроу.
  -Это почему?
  -Когда есть такие друзья, то никакие враги не страшны.
  Услышав слова Спайроу, мужчина рассмеялся.
  -Да ты не так всё понял. Просто мы сыграли в карты на желание, и я проиграл, - в этот момент мужчина наклонил голову вниз. - Меня зовут Клетус Бирс. Для друзей, просто Клет.
  -Для друзей, которые зарыли тебя в песок, а потом забыли? Извини, но у меня нет желания подвергать твою жизнь опасности, Клетус.
  Клетус Бирс был главным идеологом тайного общества, которое он назвал "Лигой лихих парней". На самом деле, репутация этой лиги была сомнительной. Это было сборище пьянчужек и бездельников, которые объединились от скуки в одну большую шайку. Самооценка каждого члена лиги была завышена в 100 раз, что не делало их более обаятельными в глазах простых обывателей. Полиция давно махнула рукой на этих бездельников, но при каждом удобном случае была готова подхватить парочку таких "лихих парней", засунуть их в камеру на несколько деньков и заставить чистить все тамошние сортиры. Лиге не нравилось такое отношение к себе и её члены первое время устраивали митинги, которые обычно заканчивались камерой и чисткой сортиров. С тех пор лига перестала публично заявлять о себе и стала действовать более скрытно (самые активные её члены расписывали полицейский участок неприличными надписями, а иногда даже и забрасывали тухлыми яйцами), что подняло их значимость в криминальном мире (полиция стала рассматривать их в качестве группы мелких хулиганов и вандалов, а не обычных бездельников и идиотов).
  -Если думаешь, что обо мне забыли, то ты заблуждаешься. У каждого из нас феноменальная память. Я поминутно помню всю свою жизнь и если ты...
  -Ну уж нет, давай я просто тебе выкопаю! - прервал Сайкс Клетуса прежде, чем тот начал рассказывать о своей жизни.
  Раскопки заняли у Сайкса почти пять минут, и, оказавшись на свободе, Клетус был готов буквально расцеловать своего благодетеля.
  -Ты мне буквально жизнь спас. Проси всё, что пожелаешь и я исполню! - говорил Бирс, вообразив себя джином из сказок.
  -Как насчёт твоей губной гармошки? Не будешь против, если я возьму её себе?
  Клетус сначала недоверчиво смотрел на Спайроу, а потом подобрал с земли пыльную гармошку (она выпала у него изо рта, пока Сайкс его раскапывал) и протянул её охотнику за головами. Спайроу взял гармошку в руки, вытер грязь об рукав, а потом убрав в карман. Махнув на прощание рукой, Сайкс уже собрался уходить, но Бирс неожиданно схватил его за рукав.
  -Подожди! - Бирс буквально повис у него на плече. - Ты спас мне жизнь и попросил взамен такой пустяк. Я чувствую себя оскорблённым!
  -Ну ладно, тогда достань мне звезду с неба.
  -Придумал! - внезапно осенило Клетуса, который будто и не слышал предыдущую реплику Спайроу. - Тебе стоит поговорить с мудрецом!
  -С кем? - не понял Сайкс, которому напористость пьянчужки уже начала надоедать.
  Однако Клетус не переставал повторять, что Спайроу обязан последовать за ним, и Сайкс решил всё же согласиться, дабы поскорее отделаться от надоедливого алкаша.
  
  Клетус привёл Сайкса к стоящему посреди пустыни вигваму, не переставая повторять, что умнее мудреца нет никого во всём мире. Когда Спайроу сказал, что сильно в этом сомневается, Клетус буквально затолкал его внутрь.
  Ещё снаружи было очевидно, что этот мудрец пытается походить на индейца, поэтому когда Спайроу оказался внутри, то он ничуть не удивился увиденному. В палатке сидел седой старик, который был одет как индеец (на его голове даже красовались перья). Он курил трубку (дым заволакивал весь этот вигвам), и, как только Сайкс вошёл, мудрец сразу же посмотрел на охотника за головами. Спайроу отметил, что во взгляде этого старика есть что-то печальное (на какое-то мгновение он даже напомнил Сайксу старика Менса).
  -Что привело тебя сюда? - заговорил шаман, откладывая трубку в сторону.
  -Я думал, вы мне скажете об этом. Клетус только и говорит о том, что умнее вас никого нет, - прямо заявил Сайкс.
  Конечно, он и сам не знал зачем пришёл сюда: зачем выкопал Клетуса и зачем подыгрывает этому пьянчуге. Впрочем, Сайкс вообще очень редко думал о том, почему он поступает так или иначе, или присутствует ли логика в его поступках. В отличие от вожака "Лиги лихих парней" этот старик не выглядел весёлым и жизнерадостным (и даже несмотря на свой наряд, он не походил на пьянчужку), а скорее был утомлённым.
  -Демон! - неожиданно произнёс шаман.
  -Демон? - переспросил Сайкс.
  -Тебе придётся столкнуться с демоном.
  -Приятно об этом слышать. Хоть какое-нибудь разнообразие, а то мне становится скучно.
  -Колесо судьбы уже крутится и его нельзя остановить. Предательство, убийство, песок за спиной и палящее солнце над головой - именно такая судьба тебя ждёт. А потом тебя ждёт длинная асфальтовая дорога и... - шаман не договорил, а закрыл глаза и погрузился в транс.
  -И? - переспросил Сайкс.
  -Смерть! - выпалил шаман, резко открыв глаза.
  Любой скептик послал бы шамана куда подальше ещё в самом начале разговора, и хотя Спайроу скептиком не был, новость о том, что он скоро встретит смерть, никак не повлияла на охотника за головами.
  -Понятно. Спасибо за информацию! - усмехнулся Сайкс и решил выйти из вигвама.
  -Напрасно ты мне не веришь. Многие считают, что в этом мире судьба человека предопределена неким высшем существом, но на самом деле это не так.
  -Дело не в том, что я не доверяю. Просто, этот день обязательно должен был подбросить мне сюрприз и он уже этот сделал. В конце концов, надо же мне чем-нибудь заняться! - легкомысленно ответил Сайкс.
  -Неужели, даже собственная смерть тебя не волнует? - удивился шаман.
  -А почему она должна меня волновать? Я умирал уже столько раз, что просто перестал обращать на это внимание! - Сказал Сайкс, а потом добавил, но уже более серьёзно: - Больно было только в первый раз, а потом... потом смерть стала похожа на глупую шутку бытия.
  -Жаль. Очень жаль. Так может говорить лишь человек, который потерял часть самого себя.
  Сайкс хотел прокомментировать эту фразу, но промолчал. Он действительно понёс потери, но эту тему не собирался ни с кем обсуждать, особенно с каким-то шаманом, которого он видит в первый раз, и скорее всего в последний.
  -Возможно, небольшое вознаграждение поможет этому человеку вновь обрести себя! - солгал Сайкс, но сделал это с улыбкой.
  -Возможно, - согласился (хотя совсем и не поверил) шаман и лишь пожал плечами. - Увидеть настоящее лицо демона ты сможешь, но тогда уже будет слишком поздно. Однако если ты хочешь встретиться с демоном, то ты должен прислушаться к голосу.
  -Голосу? - не понял Сайкс.
  -К голосу, который предупреждает об опасности, который пытается изменить тебя, и который ты никогда не слушаешь.
  Подобный перечень едва не заставил Сайкса присвистнуть. Казалось, будто этот старик видел охотника за головами насквозь. Ещё какое-то время Спайроу сидел и терпеливо ожидал, но шаман лишь закрыл глаза и начал бормотать что-то непонятное.
  -Спасибо, - поблагодарил Сайкс старика и вышел из палатки.
  Оказавшись на улице, Спайроу наконец-то вытер со лба пот. Каким бы ни был климат Тлайкса, эта самая палатка может дать фору любой бане. Удивительно, что сам шаман там заживо не сварился. Только выйдя на улицу Сайкс стал думать об услышанном.
  -Голос, предупреждающий об опасности, - проговорил Сайкс и почти сразу же догадался что старый шаман хотел этим сказать (речь шла вовсе не о внутреннему голосе, хотя Сайкс и к нему никогда не прислушивался, а об Алексе Дроу).
  
  -Донован! К тебе посетитель!
  Голос надзирателя вывел Трента из бессознательного состояния.
  -Какой посетитель? - проговорил Донован, подходя к решётке.
  -Твоя дочь.
  -Дочь? Но у меня...
  -Папочка!
  Джилл выбежала из-за спины надзирателя и подбежала к камере. Трент ничего не успел понять, как её руки прошли между стальными прутьями и обняли Донована так сильно, что у того даже перехватило дыхание.
  -Как я рада видеть тебя снова, папочка! - возбуждённо протараторила Джилл и обняла Трента ещё крепче, не давая возможности Доновану вставить хоть слово.
  -Ну ладно, мисс, у вас есть 5 минут, - с ухмылкой произнёс надзиратель, возвращаясь на своё место.
  Как только он скрылся из поля зрения, Джилл освободила из своих цепких объятий ничего не понимающего Трента.
  -Кто вы такая? - последовал естественный вопрос.
  -Кармен Донован. Или Карла Донован. Забыла. Одно из двух, хотя это сейчас не имеет значения.
  -Вы так и не ответили на мой вопрос! - более настойчиво проговорил Трент, глядя в глаза своей собеседнице.
  -Всё очень и очень просто. Я - тот человек, который может вам помочь, Трент Донован. Все эти обвинения даже не сфабрикованы. Полиция Тлайкса всегда работает плохо и медленно изучает улики. Любой нормальный полицейские может сразу же увидеть, что вы невиновны.
  -Я вас не понимаю, - отстранённо проговорил Трент, а потом повернулся к Джилл спиной и отошёл к своей кровати.
  -Да ладно, папаша. Теперь спектакль закончен и в скором времени можно будет снять маски. Я сказала этим недоумкам, что ты - мой отец, и что мне очень надо с тобой поговорить. Кстати, половину этой фразы можно даже назвать правдой.
  -Не понимаю вас, мисс, да и не хочу понимать. Пожалуйста, уходите отсюда и оставьте меня одного.
  -Я никуда не уйду отсюда, пока ты не расскажешь мне про свои тёмные делишки с этой певичкой Викторией!
  -Я не собираюсь с вами ни о чём разговаривать, поэтому просто оставьте меня в покое, иначе я позову охрану.
  Слова эти были произнесены настолько решительно, что Джилл сразу понял, что Трент выполнит свою угрозу, если она не перестанет задавать вопросы (судя по нервозности Донована, ответы давать он сейчас не собирался даже под пытками). Джилл состроила на лице кислую мину, попрощалась с заключённым и покинула полицейский участок. Возможно, первый визит ни к чему не привёл, но до конца дня была ещё уйма времени, и она собиралась потратить его с пользой. Теперь мошенница собиралась пробраться в дом Виктории и поискать там что-нибудь, что поможет ей найти настоящего маньяка, однако прямо возле входа в бар её ожидал Сайкс.
  -Ну что, как идут дела? - поинтересовался он.
  -Неплохо.
  -Может, тебе нужна помощь? Поимка маньяка - это дело очень рискованное и если он сам тебя поймает, то не станет особо церемониться.
  -Да чепуха всё это и не пытайся меня напугать, Сайкс Спайроу. И вообще, доверь это дело профессионалам! - мелькнула Джилл белоснежной улыбкой, накинула солнцезащитные очки на глаза и отправилась якобы прогуливаться по здешним улицам.
  Даже туго соображающий понял бы, что эта шельма что-то задумала, а для напарников не было секретом, что Джилл не любит ни с кем делиться. Сайкс лишь усмехнулся, глядя ей вслед.
  -Советую прислушаться к совету своей подружки! - услышал Сайкс какой-то знакомый грубоватый голос из-за спины.
  -Она мне не подружка. Кстати, давно не виделись, Горди!
  Настроение Сайкса сразу улучшилось, ведь сейчас за его спиной стоял ни кто иной как сам шеф полиции Гордон Блэк. Когда Спайроу в последний раз слышал его голос, то тогда он ещё не был таким грубым. Блэк в последнее время много курил и никак не мог избавиться от этой вредной привычки. Вот и сейчас у него в зубах находилась ещё не зажжённая сигарета. Не самое уважительное обращение не вывело Гордона из себя, но он покрепче сжал зубы, а потом разжал их, достал сигарету и бросил её в урну. Его синяя рубашка пропиталась потом, а брюки, хоть и выглядели опрятными и глаженными, сейчас были замусолены. Гордон Блэк ненавидел климат Тлайкса (особенно в те моменты, когда температура поднималась до 45 градусов) больше, чем кого-либо из живущих в этом мире людей, поэтому пребывание на Тлайксе не самым полезным образом действовало на его нервную систему.
  -Я не Горди, а Гордон Блэк. Запомни это имя, недоумок.
  -Да я и так его помню, Горди. Не кипясь, а то так и пар может из ушей пойти.
  Сайкс умышленно не собирался выводить Блэка из себя, но эту шутливое обращение само как-то просачивалось в его речь, причём казалось, будто сам Спайроу этого даже и не замечал. Шутить с шефом полиции пытаются только самоубийцы или психи, а Сайкс не принадлежал ни к одной из этих категорий. Блэк смог выдавить из себя улыбку и положить руку на плечо Спайроу.
  -Знаешь, а ведь если бы у меня сейчас не было бы важных дел, то ты бы уже давно вернулся за решётку. Готов поспорить, что у тебя в очередной раз проблемы с законом, а в твоём шкафу прибавился очередной скелет! - дружеским тоном проговорил Гордон.
  -Неа, я не храню скелеты в шкафу. Да у меня шкафа даже нет.
  -Вот тогда возвращайся на Терранон и купи себе новый шкаф, а от Тлайкса держись подальше. Я могу распорядиться, чтобы тебя выпустили с этой планеты, ведь наверное, тебя достал этот сухой климат.
  -Я несказанно рад, что так печёшься о моём здоровье, Гордон, но всё и так хорошо! - добродушно поговорил Спайроу.
  Попытка была изначально обречена на провал, и Блэк понимал, что Спайроу не уберётся отсюда по-хорошему. Уж очень это был скользкий и пронырливый тип, по мнению Гордона. Хотя шеф полиции и был ярым законником, нельзя было сказать, что он его полностью уважает. Блэк был абсолютно уверен, что если такие люди как Сайкс Спайроу до сих пор разгуливают на свободе, то в законодательстве есть какие-то пробелы. Гордон намеревался отправить Сайкса за решётку, однако прямых улик против охотника за головами он не имел, были лишь одни подозрения и личная неприязнь.
  -Что ты делаешь на Тлайксе? - суровым тоном произнёс Блэк, убирая руку с плеча Сайкса.
  -Я? Да ничего особенного. Пролетал мимо и решил заехать, чтобы послушать блюз.
  -За идиота меня принимаешь? Напрасно. Думаешь я не знаю о твоих истинных мотивах? Я презираю таких тварей как ты и весь ваш поганый род. Слетаетесь как мухи на дерьмо, а потом ещё чем-то недовольны.
  -Кто-то ведь должен убирать это самое дерьмо.
  -Ты прав, должен. Для этого есть полиция. Мы ловим преступников, потому что если этого не сделаем мы, то этого ни сделает никто! Все вы просто алчные и продажные выродки, которые думают только о деньгах. Да как вас только земля носит?!
  Гордон хотел продолжить гневную речь, но быстро осекся. Зачем напрасно сотрясать воздух, если дурак Спайроу даже не придаёт этому значения?
  -Вот что, Спайроу. Это моё дело. Моё и моих людей, а ты держись от этого подальше. Тебе всё ясно? - проговорил Блэк с нескрываемой угрозой в голосе.
  -Конечно, я всё понял, - легкомысленно заверил его Сайкс.
  -Ничего тебе не понятно, поэтому объясню более доходчиво: если будешь путаться под ногами или мешать расследованию, то я запрячу твою задницу в самую вонючую камеру самой вонючей тюрьмы, из которой тебя даже не вытащит твой драгоценный напарник! Тебе всё ясно?
  Блэк не любил бросаться пустыми угрозами и Спайроу это знал. Бывали моменты, когда Сайксу грозило тюремное заключение. Но Алекс Дроу вытаскивал его из этих заварушек, причём даже на законных основаниях, что не нравилось Гордону Блэку. Конечно, сам бы он не стал инсценировать дело против Сайкса Спайроу, но он готов был придраться к любой мелочи, чтобы засадить этого паренька за решётку. И хотя Блэк говорил грозно, Сайкс готов был расхохотаться, но ему удалось преодолеть этот порыв и выдавить из себя весёлую улыбку.
  -Конечно. Мне всё понятно. Чего тут непонятного?
  Естественно, чего тут непонятного? Однако осознавать сказанное и выполнять приказы - это две разные вещи. Сайкс знал, что Блэк может упрятать его за решётку даже за переход улицы в неположенном месте и это выглядело не столько опасно, сколько смешно. Гордон сейчас занят более важными делами, поэтому ему не до Спайроу, но когда-то он поклялся самому себе, что Сайкс понесёт заслуженное наказание и это обещание ещё не забыто.
  -Я всё сказал, - произнёс Блэк вместо прощания, а потом направился к главной улице.
  Возможно, Блэк сейчас сказал всё, однако при встрече со Спайроу он только и делал, что обещал Сайксу подпортить его дальнейшее существование. В любом случае, Сайкс всегда игнорировал угрозы Блэка, поэтому не стоило сейчас делать исключение. Нужно было начать поиски маньяка, вот только это было совсем не просто. Пока у Сайкса были лишь общие данные о жертвах маньяка и туманное предсказание шамана. Между жертвами не было ничего общего: это были самые обычные люди с Тлайкса, которые даже не были знакомы друг с другом. Алексу даже удалось достать заключение медицинской экспертизы, в которой всё-таки было кое-что интересное. На запастьях жертв были обнаружены отметины от верёвки или проволоки, и, судя по кровоподтёкам, каждая жертва находилась в заточении (и в связанном состоянии) несколько часов, безнадёжно пытаясь освободиться, о чём и свидетельствовали отметины на руках. Этот маньяк не был мясником: он полосовал жертвам руки и живот, но делал это так, чтобы не нанести смертельных ран, хотя после этого жертвы обычно теряли много крови. Заканчивалось это банальным ударом ножом в сердце, что приводило к мгновенной смерти. Тела находили в разных местах и при разных обстоятельствах, что сначала создавало сильную путаницу (до недавнего момента полиция считала, что эти убийства даже не связаны). Спайроу попытался мысленно оказаться на месте убийцы, но голова отказывалась соображать. Попытка мысленное проектирования оказывалась неудачной и перед глазами Сайкса вновь появлялась душная палатка и шаман, предсказывающий будущее.
  -Отыщи демона - легко сказать. Может мне ещё и объявление в газету дать? - выговорил свои мысли Спайроу, а потом присел на ступеньку возле входа в бар.
  Джилл что-то пытается нарыть и это неудивительно, ведь есть возможность получить 100000 дакейров и не делиться. Алекс сейчас явно не при делах, хотя первая часть пророчества всё-таки сбылась. Однако чем больше Сайкс путался думать головой, тем хуже у него это получалось, да и жажда влияла на него не лучшим образом. Спайроу достал из кармана гармошку и поднёс её к губам. Сначала оттуда стали извлекаться звуки, похожие на вопли изнасилованной бездомной кошки. Казалось, что от этих завываний начнут биться стёкла в ближайших домах, но Сайкс вовремя прервал этот апокалиптический концерт, потому что увидел кое-что интересное. Из бара вышел какой-то бродяга с красной рожей. Его походка оставляла желать лучшего, а мозги давно отключились. Делая глоток из тёмной бутылки, алкаш едва не наступил на Сайкса. Спайроу слегка подвинулся в сторону, а пьяница не смог преодолеть такие неровные ступеньки, и поэтому он споткнулся и упал, выронив бутылку из рук. Сайкс подхватил её, а потом потряс. На самом дне ещё что-то оставалось, поэтому Спайроу мигом осушил содержимое бутылки. Утолив жажду и почувствовав себя лучше, Сайкс подкинул бутылку вверх, ударил по ней правой ногой, от чего бутылка улетела куда-то в небеса и не вернулась, а потом вновь уселся на ступеньках и снова попытался сыграть мелодию. На этот раз всё было иначе: из губной гармошки вылетала не какие-то адские звуки, а грустноватая мелодия, напоминающая блюз. Сначала в ней наблюдались кое-какие неточности, но Сайкс устранил их с такой лёгкостью, будто он всю жизнь был джазовым музыкантом. Он мог бы и сам упиваться этой музыкой, но сейчас был занят тем, что воспроизводил её. Как только Сайкс закончил играть на губной гармошке, то обнаружил, что рядом стоит молодая женщина и с улыбкой осматривает его. Спайроу лишь скупо улыбнулся, а потом выдал парочку аккордов.
  -Превосходно. У вас талант, - сказала женщина с восхищением.
  -Талант? Мой напарник говорит, что у меня талант проявляется только в одном - приносить ему неудачу и головную боль! - проговорил Сайкс, копируя голос Алекса.
  Хотя говорившая с ним женщина никогда не видела Алекса Дроу, пародия развеселила её.
  -А на самом деле, талант есть у вас. По крайней мере был, пока вы пели на сцене. Кажется, Виктория?
  -Да. Виктория Морен. Этому заведению всегда нужны музыканты, подающие надежды. Возможно...
  -Ну уж нет, спасибо. Уж лучше я буду слушать блюз, чем позорить его.
  -Как знаете, - пожала плечами Виктория, а потом попрощалась с Сайксом и вернулась обратно в бар.
  Как только Виктория вернулась обратно, Сайкс посидел на ступенях ещё немного, а потом встал и побрёл в первую попавшуюся сторону. Заумные расследования всегда утомляли Алекса Дроу, а Сайкс их просто терпеть не мог. Он считал, что гораздо проще столкнуться с сотней противников, вооружённых до зубов, чем играть в заумного детектива. Поскольку местные стражи закона ничего толком не разрыли, у Сайкса были две небольшие зацепки, которые он до сих пор не знал как использовать: небогатая информация о вознаграждении от Алекса и туманное предсказание от шамана. Возможно, если бы Дроу был сейчас на Тлайксе, ему бы непременно удалось бы что-нибудь раскопать, но Алекс завис на орбите и из-за этой чёртовой блокады он вряд ли сможет в ближайшее время посетить столь чудные места. Шаман же явно не намерен вылезать из своей палатки и говорить прямым текстом что он имел в виду. Отойдя от заведения, Сайкс повернул направо и не стал бы задерживаться долго на месте, если бы не заметил старенький пикап. Не то чтобы пикап был такой редкой машиной, но интерес вызывала не сама машина, а человек, сидящий за рулём. Когда машина проехала мимо, Сайкс смог рассмотреть водителя: это был человек средних лет с длинными и чёрными как ночь волосами и одет он был в не менее чёрный плащ. Не самая лучшая одежда, особенно если учитывать климат Тлайкса. Про таких людей говорят, что они выделяются в толпе, или что у них что-то на уме. Не очень-то этот человек был похож на завсегдатого баров или на простого пьянчужку, а после того как он повернул в сторону и подъехал к бару (там ещё находился служебный вход, а ещё иногда через ту дверь выкидывали разбушевавшихся клиентом, предварительно помяв их) с задней стороны, то Сайкс заподозрил, что этот тип что-то замышляет, поэтому и решил проследовать за ним. Стоя за углом, Спайроу видел, как мужчина вышел из машины, посмотрел по сторонам, а потом вошёл в бар через служебный вход. Как только он скрылся из виду, Сайкс подбежал к машине и попытался открыть дверцу, но она не поддалась. Входя в бар через служебный вход, Сайкс был уверен, что какой-нибудь вышибала ему сейчас "станет объяснять" предназначение служебного входа и расскажет, чем он отличается от входа обычного, однако первый же попавшийся крепыш был занят другими делами - он спал. Сидя на стуле и запрокинув голову назад, этот вышибала разве что не пускал в воздух слюни на протяжении последних двух часов, хотя практически во всём коридоре был слышен его ужасный храп. На своём пути Сайкс обнаружил парочку дверей, одна из которых вела в гримёрку Виктории Морен, а за остальными он обнаруживал лишь всякий хлам. Самая последняя дверь вела за кулисы, а на сцене в это время блистала Виктория Морен. Сайкс не стал открывать последнюю дверь, а тихо подошёл к ней, стараясь обходить старые доски, и посмотрел в замочную скважину. Что-то чёрное маячило возле самой двери, но разглядеть поначалу ничего не удавалось. Рассудив, что этот человек не посмеет напасть на Викторию при таком скоплении народа, Сайкс тихонько вышел из коридора и вернулся к машине незнакомца. Как только Сайкс прошёл мимо охранника, тот засопел, и чуть было не открыл глаза, однако в самый последний момент видимо передумал. Оказавшись на улице, Спайроу начал осматривать машину таинственного человека, хотя было понятно, что тот скоро придёт. Сайкс залез в кузов и как только он попытался приоткрыть одну из пяти картонных коробок, то появился человек в чёрном. Спайроу резко пригнулся и лёг на живот, надеясь, что этот человек его не заметит. К счастью, незнакомец не стал заглядывать в кузов, а сразу же залез внутрь и завёл машину. Сайкс с облегчением вздохнул, хотя позже он поймёт, что эта радость была преждевременной.
  
  А тем временем Джилл вышла из такси прямо напротив большого дома, принадлежащего Виктории Морен. Дурно пахнущий водитель такси требовал, чтобы клиентка заплатила надбавку, ведь он сюда домчался очень быстро, однако Джилл послала его куда подальше, и тот лишь обозвал её жадной стервой, а потом укатил в неизвестном направлении.
  -Придурок! - презрительно скривилась Джилл, глядя в след уезжающей машине.
  После этого она подошла к воротам и достала полицейский значок, который уже сегодня выручил её. Прежде чем предъявлять его снова, Джилл немного подула на него, а потом почистила рукавом, чтобы тот блестел поярче. Первым делом Джилл хотела перелезть через ограду и проникнуть в дом, но мысль о том, что по ту сторону стены её может ожидать свора злобных и голодных собак (хозяева крупных домов и особняков часто так делали), позволила Джилл плюнуть на конспирацию и нажать на звонок возле ограды. Примерно через полторы минуты кто-то удосужился ответить на звонок. Судя по голосу, это был мужчина, причём не самый молодой. Он вежливо спросил у Джилл кто она такая и что ей здесь нужно, а мошенница представилась офицером полиции и потребовала, чтобы ей пустили в дом. Когда ворота открылись, Джилл спешно осмотрелась, и убедившись, что злобных псов никто не собирается на неё натравливать, подошла к дому. Дверь ей открыл мужчина, которому было где-то за 60, что сначала натолкнуло Джилл на мысль, что этот человек - отец Виктории.
  -Я прибыла с Терранона. Детектив по особо важным делам Лиза Дженс, - представилась Джилл и протянула старику полицейский значок.
  Подобной должности не существовало в природе, однако интуиция подсказала Джилл, что старик вряд ли об этом слышал. Мужчина действительно не особо разбирался в должностях, но убедившись, что значок настоящий, он улыбнулся и пригласил Джилл войти.
  -А кем вы приходитесь Виктории Морен? - задала первый вопрос Джилл.
  -Я здесь работаю уже давно, хотя на ваш вопрос могу ответить довольно просто - ни кем. Слежу за домом, делаю уборку в отсутствие хозяйки и получаю хорошие деньги.
  -Тогда, может быть, вы проводите меня к своей хозяйке? - задала Джилл второй вопрос, но на самом деле она прекрасно знала, что Виктории сейчас нет дома.
  -К сожалению, мисс Морен сейчас нет дома. Но если собираетесь дождаться возвращения Виктории, тогда пройдёмте в её кабинет.
  Наведываясь в дом Виктории, Джилл собиралась как можно больше узнать о загадочной певице, поэтому предложение мужчины было как нельзя кстати. Кабинет Виктории Морен находился на втором этаже, и проводив туда Джилл привратник предложил принести холодный лимонад, на что она ответила согласием. Как только дверь захлопнулась, Джилл начала обыскивать комнату, пытаясь найти что-то компрометирующее. Возможно, это была женская интуиция, но Виктория не понравилась Джилл с первого взгляда. Порывшись во всех шкафах и даже заглянув под кровать, Джилл не обнаружила ничего подозрительно и присела на стул рядом с комодом. И тут внимание бывшей воровки привлекла фотография в рамке, стоящая возле кровати. На фотографии были изображены двое мужчин и маленькая девочка, в которой Джилл сразу же опознала Викторию. Мужчину, держащего девочку на руках, Джилл видела в первый раз, зато во втором типе она безошибочно опознала Трента. Снимок был сделан много лет назад, и, судя по пейзажу на заднем плане (за спиной у Трента располагалось огороженное колючей проволокой здание), сделан он был не на Тлайксе.
  -Донован! Ах ты сукин сын! - сердито проговорила Джилл и быстро вышла из кабинета, предварительно сунув фото в карман.
  
  Пикап то и дело подпрыгивал на какой-нибудь новой кочке, поэтому Сайксу приходилось в очередной раз массировать спину. Водитель выбрал какую-то странную дорогу, которая скорее всего уводила вглубь пустыни. Сайкс не мог с этим ничего поделать: ему приходилось лежать в кузове и не шевелиться, ведь странный водитель мог заметить пассажира. По этой причине Сайкс не мог запоминать дорогу, а лишь надеяться на то, что ему потом каким-то чудом удастся вернуться к бару. Впрочем, если этот парень и окажется тем самым маньяком (а вёл он себя странно), то это упростит дело. Рядом со Спайроу лежали коробки из картона, в одну из которых он рискнул засунуть свою руку. Наткнувшись на что-то холодное, Сайкс резко вытащил это из коробки. Находка оказалась литровой бутылкой холодной минеральной воды, что очень развеселило Спайроу. Поэтому он в следующую секунду избавился от пробки и начал поглощать воду. К своему удивлению, Сайкс осушил эту бутылку за один залп и ... совсем не утолил жажду, а скорее даже наоборот. Скрывая своё негодование, он просто отшвырнул бутылку в сторону и она выпала из кузова. Солнце беспощадно избивало своими лучами охотника за головами, что заставило его накинуть на глаза бейсболку и терпеливо ждать конца поездки. Конечно, в таких случаях не так просто следить за временем, однако пикап вскоре начал снижать скорость, а потом и вовсе остановился. Сайкс убрал бейсболку с глаз и подготовился ударить водителю ногой по лицу, если тот подойдёт к кузову. Однако как только дверь машины открылась, незнакомец пошёл не к кузову, а совершенно в другом направлении. В этот момент Сайкс приподнял голову и увидел поблизости небольшой дом, более походивший на погреб, хотя ещё больше он походил на платный туалет (посреди пустыни), но только более масштабных размеров. Пока незнакомец доставал ключи, Спайроу бесшумно вылез из кузова и притаился возле машины. Как только незнакомец справился с дверью, Сайкс поспешил спрятаться, но поскольку посреди голой пустыни нельзя было найти достойного укрытия, охотник просто спрятался под самой машиной. Неизвестный взял в руки одну коробку и потащил её в дом. Пока он отсутствовал, Сайкс вылез из-под машины и подошёл к дому. Странный это был дом. Он находился где-то в пустыне и скорее всего никто не знал о его существовании. Это было не просто жилище - это было надёжное убежище. Сайкс подошёл к двери, но открывать не стал. Он хотел дождаться возвращения незнакомца, а потом проникнуть внутрь и быстро осмотреть этот райский уголок. Хозяин дома не заставил себя долго ждать: через 2 минуты он вышел из дома и направился к машине, чтобы взять ещё одну коробку. Пока он шёл, Сайкс проскользнул внутрь, но вместо комнаты он обнаружил лишь лестницу, ведущую вниз. Впрочем, Спайроу не очень-то удивился, когда увидел это, и поэтому быстро спустился вниз. Там он обнаружил дверь, за которой располагалась небольшая комната. В правом углу находился холодильник, в левом - небольшой душ, в центре стоял стол, а возле правой стены находилась кровать. Единственным осветительным прибором в этом погребе (а иначе это место нельзя было назвать) была небольшая лампочка, которая слабо освещала помещение. Если бы она была сейчас выключена, то Сайксу бы не удалось увидеть кое-что интересное. На стенах погреба были наклеены фотографии незнакомых Сайксу людей, а на столе лежали снимки этих же людей, но только на этих фотографиях эти бедолаги были мертвы. Спайроу только начала рассматривать снимки, как на лестнице послышались шаги. Охотник едва успел нырнуть под стол, прежде чем незнакомец вошёл. Вошедший положил коробку на стол, а потом начал извлекать из неё бутылки с минеральной водой, которые он тут же отправлял в холодильник. Этот человек жил в пустыне, а продукты приобретал в городе. Однако не надо было быть гением, чтобы понять одно - в город этот отшельник выбирается не только ради покупок. Когда мужчина вернулся с очередной коробкой, Сайкс стоял как раз справа от двери, однако мужчина прошёл вперёд, даже не заметив охотника. Прежде чем дверь успела закрыться, Спайроу смог тихонько выскользнуть и быстрым шагом подняться вверх. Как только мужчина сделал глоток воды и поднялся вверх, первым делом он запер дверь на ключ, а потом отправился к машине. Как только он сел за руль и повернул ключи в сторону, кто-то постучал по стеклу соседней двери. Мужчина повернул голову в сторону и увидел улыбающегося парня, который навёл на него пистолет.
  -Попутчика возьмёшь? - поинтересовался Сайкс.
  Мужчина открыл дверь, после чего охотник сел рядом с ним.
  -Ты только не нервничай! - заранее посоветовал Спайроу, приставив к голове водителя пистолет.
  Тот не стал потеть и каяться во всех смертных грехах, а просто завёл машину.
  -Кто ты такой? - поинтересовался он, когда двигатель прогрелся.
  -Элитный мусорщик. Если нужно убрать какое-нибудь дерьмо, то правительство лишь назначает цену, а всю грязную работу делаем мы.
  -Охотник за головами. Не думал, что когда-нибудь встречусь с кем-нибудь из вас.
  -А думать надо было раньше. За мгновение до того, как становится маньяком. Кстати, тебе стоило избавиться от фотографий, ведь это очень хорошая улика.
  Иногда Сайксу приходилось засыпать под книжки по психологии. Там говорилось, что большинство маньяков очень не любит, когда их называют маньяками. Обычно от такого они приходят в бешенство, словно бык от красной тряпки. Впрочем, этот человек лишь усмехнулся.
  -Маньяк? Я работаю частным детективом и поэтому у меня дома есть фотографии всех жертв. Меня зовут Хэнк.
  -Неужели? А меня никогда не зовут - я всегда прихожу сам, не спрашивая разрешения! - ответил Сайкс, проигнорировав эти слова.
  Тон его было немного шутливым, но категоричным, поэтому Хэнк понял, что этот пустоголовый не станет его слушать.
  -Не зли меня, парень, иначе потом пожалеешь об этом, - спокойно проговорил Хэнк, постепенно набирая скорость.
  -Я так тебя боюсь, что придётся сушить сидение подо мной или...
  Договорить Сайкс не успел, потому что Хэнк неожиданно резко затормозил и Спайроу ударился мордой об бардачок. Пока он приходил в себя, Хэнк открыл дверцу пикапа, вытолкнул охотника за головами и начал отъезжать. Оказавшись в незавидном состоянии, Сайкс сначала вытер песок со лба.
  -Сволочь! - надуто проворчал охотник и кинулся догонять машину.
  Хэнк сначала решил, будто ему удалось отделаться от назойливого попутчика, но как только он взглянул в зеркало заднего вида, то увидел Спайроу, мчавшегося за пикапом с такой скоростью, словно он хотел обогнать машину. И действительно, Сайкс очень разозлился на себя за то, что так легко попался, а потому праведный гнев овладел им.
  -Думаешь самый умный? И надо же было так облажаться! - сквозь зубы приговаривал охотник за головами, и со стороны это чем-то походило на проклятия.
  Пыль так и летела в лицо, а песок скрипел на зубах (из открытой двери вывалилась бейсболка, которую порыв ветра швырнул прямо в морду Спайроу, однако тот успел поймать её зубами и небрежно набросить на голову), но Сайкс не обращал внимания на такие мелочи, а бежал и бежал. Наконец, он смог подобраться настолько близко, что до пикапа можно было дотянуться рукой. Недолго думая, Спайроу запрыгнул в кузов пикапа, а потом стал пробираться к кабине.
  -Ну всё, сейчас кому-то будет больно! - приговаривал Спайроу, доставая пистолет.
  Впрочем, Хэнк и на этот раз не растерялся. Заметив оружие в руках преследователя, он начал петлять. Пикап ворочало из стороны в сторону, и он подпрыгивал на каждом бархане. Спайроу чувствовал себя участником родео и если бы не жизненный опыт и развитый вестибулярный аппарат, то охотнику стошнило бы прямо в кузов, а такой роскоши Сайкс не мог себе позволить. Неизвестно чем бы закончился этот фарс, если бы впереди не показалась колонна полицейских машин и мотоциклов. Эта колонна перекрыла дорогу (хотя действие разворачивалось не рядом с шоссе, а в пустыне, куда ведёт не каждая дорога). Офицер с мегафоном начал говорить что-то угрожающее, однако Сайкс расслышал лишь последние слова, и они ему очень не понравились: полиция грозила открыть огонь, если нарушитель не остановится. Хэнк начал хищно смотреть по сторонам, пытаясь найти хоть какую-нибудь оплошность в ограждении. Он резко крутанул руль где-то на 45 градусов (Сайкс в этот момент чуть не выпал), а потом зажал педаль газа. Когда до полицейских машин оставалось не более десяти метров, офицер приказал открыть огонь по пикапу. Первые пули угодили в лобовое стекло и вынудили Хэнка пригнуться (одна шальная пуля чуть не задела щёку Спайроу), а вот Сайксу пришлось спрыгнуть из кузова, чтобы не превратиться в решето. Даже оказавшись на земле, охотник не торопился вставать на ноги, рискуя заработать очередное ранение, а лишь осторожно потянулся за оружием. В этот момент пикап Хэнка протаранил одну из машин, а потом устремился вперёд, обстреливаемый полицейскими, которым даже не пришло в голову открыть огонь по колёсам машины.
  -Чего встали? Быстро за ним! - услышал Сайкс неподалёку голос, походивший на раскаты грома.
  Около десяти полицейских сразу попрыгали в машину и бросились в погоню, а Сайкс лишь приподнялся с земли и отряхнул куртку. А офицером, который кричал на нерадивых полицейских, оказался Гордон Блэк. Он какое-то время ещё смотрел на пикап, который к этому моменту успел превратится в чёрную точку за горизонтом, а потом перекинул свой взгляд на охотника за головами.
  -Спайроу, моё терпение лопнуло! Я тебя предупреждал! - проговорил Блэк относительно спокойно, а потом перебросил взгляд на двух полицейских. - Немедленно арестовать этого человека!
  
  Как только Сайкс вошёл в камеру, полицейский захлопнул за ним решётчатую дверь и ушёл. У Спайроу отобрали оружие и рацию, а потом закинули гнить в эту камеру, хотя, если присмотреться, она была не такой уж и плохой: пожелтевший унитаз, маленькая койка и уйма свободного времени - это можно было назвать альтернативой. Однако Сайкс не успел воспользоваться всеми прелестями этого помещения, как к решётке подошёл Гордон Блэк. Выражение его лица было нейтральным, хотя если дело касалось Сайкса, то подобный факт ничего не означал.
  -Поздравляю, Спайроу, - сухо проговорил Гордон, доставая из кармана своей рубашки пачку сигарет.
  -С чем? - не понял Сайкса, подойдя к решётке.
  Прежде чем ответить на этот вопрос, Блэк зажёг последнюю сигарету из пачки и сделал одну длительную затяжку.
  -Мои люди следили за этим человеком с того момента, как он прибыл на Тлайкс. Я давно рассекретил это убежище в пустыне, и оставалось только схватить его на месте преступления, но тут появился ты и всё испортил.
  -А может быть всё было не так то уж хорошо и спланировано? - предложил Сайкс свою версию.
  -Может быть, - ответил Блэк. - Однако всё прошло бы лучше, если бы ты не вмешался.
  Сайксу хотелось сказать, что он очень сильно в этом сомневается, хотя он и понимал, что нет смысла спорить с Гордоном Блэком, особенно если это касается выполнения его непосредственных обязанностей.
  -Ты сорвал полицейскую операцию, а может быть (в этот момент Блэк усмехнулся), ты специально позволил этому парню уйти?
  -Горди, ты ведь так на самом деле не думаешь, и я это знаю.
  -Вот только это знание тебе не поможет. Очень жаль, что ты не сопротивлялся при аресте, ведь за подобное деяние полагается увеличение срока...
  -Брось, ты ведь не собираешься держать меня здесь вечно! - бесцеремонно прервал Блэка Сайкс.
  -По крайней мере, ближайшие дни ты проведёшь здесь, Спайроу.
  -А потом?
  -Потом тебя ждёт колония.
  От последней фразы так и веяло жаром неприязни.
  -Уж там то с тебя слетит спесь, впрочем, как и твои зубы.
  -Я страшилки не заказывал, Горди, а о колониях знаю больше, чем один надутый индюк, вообразивший о себе слишком много.
  Сайкс специально сделал этот выпад, пытаясь разозлить Гордона и заставить того потерять бдительность, однако тот лишь злобно улыбнулся.
  -Ты влип, Спайроу. Сильно влип! - только и сказал Блэк, а потом ушёл и оставил Сайкса наедине с самим собой.
  
  Настроение складывается из внешних факторов, которые зависят от восприятия действительности. Сайксу часто приходилось видеть железную решётку, и каждый раз он находился с одной и той же стороны. Его нельзя было назвать тихим общественником, однако он так и с не смог ужиться с законом, разногласия с которым всё время приводили его сюда. Гордон Блэк засадил Сайкса Спайроу в одиночную камеру не ради его спокойствия, а ради спокойствия общественного. Впрочем, Сайкс не собирался буянить, ведь оружие и рацию у него отобрали полицейские. Однако они не нашли маленького музыкального инструмента, который Сайкс спрятал во внутренний карман своей куртки. На протяжении прошедших трёх часов он сидел на пустой койке, облокотившись о стенку, и музицировал на губной гармошке. Если у подобного концерта и были слушатели, то они явно не торопились высказать своё мнение маэстро. Это была обычная мелодия без слов и куплетов, но у неё был свой мотивчик. От себя Сайкс взял лишь тоску, а грусть и спокойствие появились на свет сами по себе. Он не винил Гордона Блэка в своих бедах, хотя признавал тот факт, что вмешательство шефа полиции сейчас несвоевременно. Однако Сайкс старался не думать ни о чём, а только воспроизводить музыку. За эти 3 часа его никто не навещал, однако как только Сайкс закончил играть на губной гармошке, где-то хлопнула дверь, а потом послышались чьи-то шаги. Концерт уже закончился, однако один зритель всё-таки решил поговорить с маэстро.
  -Эй, ты. А ну заткни свою шарманку! - сонным голосом прокричал надзиратель, подходя к решётке.
  Сайкс не в первый раз попадал в тюрьму, однако он никогда бы не подумал, что образ надзирателя может быть собирательными. Они всегда были толстые, ленивые, сонные и вечно недовольные. Если Сайкс ожидал увидеть какого-то другого надзирателя, то всё его мировоззрение могло бы пошатнуться.
  -У тебя ко мне какие-то претензии? - осведомился Спайроу, откладывая гармошку в сторону.
  -Претензии? Да ты меня разбудил! - буквально взорвался надзиратель, а его зловонное дыхание начало проникать в камеру.
  Тот концерт, который устроил Сайкс, длился более часа, однако надзиратель ничего этого не слышал. Просто он накануне приложился к бутылке рома, а потом к ещё одной. Насладившись жизнью, надзиратель проспал последний час на своём стуле, однако финальные аккорды всё-таки вывели его из бессознательного состояния.
  -А ну давай сюда эту штуку! - требовательно произнёс надзиратель, протягивая руку.
  -А если я откажусь? - поинтересовался Сайкс.
  -То я буду настаивать! - ответил толстяк, доставая из-под складок своего огромного живота пистолет.
  Спайроу лишь пожал плечами, подобрал музыкальный инструмент и подошёл к решётке. Он просунул руку сквозь решётку, но как только надзиратель собирался забрать гармошку, Сайкс неожиданно выронил инструмент.
  -Нервы, - спокойно ответил Сайкс, пожимая плечами, и выдерживая испепеляющий взгляд надзирателя.
  Толстяк нагнулся и собирался подобрать гармошку, а Спайроу в этот момент подался вперёд, схватил его за волосы и подтащил к решётке. Второй рукой охотник сделал захват, предварительно заехав надзирателю по морде и заставив обернуться на 180 градусов.
  -Это очень старый трюк. Я уже сотый раз им пользуюсь, и он всегда действует безотказно! - весело проговорил Спайроу, изымая оружие у толстяка.
  -Ах ты подонок! Ты ещё об этом... - пропыхтел толстяк, но умолк, когда Сайкс приставил пистолет к его голове.
  -Где сейчас находятся мои вещи? - задал Спайроу первый вопрос.
  -В моём столе, - моментально ответил надзиратель.
  -А где находятся ключи от этой камеры?
  -Там же.
  -А если подумать? - более настойчиво проговорил Сайкс.
  -Ладно, они у меня! - быстро пролепетал надзиратель, стараясь успокоить охотника за головами, прежде чем тот выстрелит.
  Благодаря сговорчивости надзирателя и целеустремлённости Сайкса эта парочка поменялась местами: охотник вышел на свободу, а толстяк занял его камеру, хотя последнего это совсем не устраивало. Спайроу порылся в разбросанных по столу надзирателя документах, отыскав в них адрес Виктории Морен (Виктория проходила по делу Трента как свидетель, потому в документах и присутствовал её адрес, а поскольку в данном участке работала не более десяти человек, все "свежие" документы хранились у надзирателя).
  -Ну, погоди урод, я до тебя ещё доберусь! - пропыхтел надзиратель, стараясь достать Сайкса своими руками, но у него это не получилось.
  -Не советую обо всём рассказывать Гордону. В отличие от меня, он то тебе точно шею свернёт. Пока! - своеобразно попрощался с надзирателем Спайроу, помахав тому рукой на прощание.
  Сейчас в полицейском участке практически никого не было, поэтому Сайкс без труда выбрался на волю. Предварительно он вернул свой пистолет и рацию, а пистолет надзирателя положил на стол.
  Оказавшись на свободе, Спайроу первым делом отошёл от участка на значительное расстояние, а только потом посмотрел на часы. Они показывали 18:11 и это было не очень хорошо. Виктория Морен заканчивала свои выступления ровно в 18:00 и до этого самого момента она была в безопасности, ведь этот тип не посмел бы напасть на неё при стольких свидетелях. Но ему ничего не мешало расправиться с женщиной после окончания выступлений или просто наведаться к ней домой.
  Сайксу пришлось пробежать парочку миль по пересечённой местности, прежде чем вдали показался большой дом, который больше смахивал на особняк. Сайкс успел заметить закрывающиеся ворота и сделать вывод, что Виктория уже дома. Он быстро осмотрел местность, надеясь обнаружить знакомый пикап, и ему это удалось. Машина стояла возле западной части ворот, а человек в чёрном на данный момент пытался перелезть через ограду. Сайкс выхватил пистолет и собирался выстрелить, однако цель уже была на другой стороне. Спайроу вытер пот с лица, отдышался, а потом разогнался и побежал. Запрыгнув на кабину пикапа, Сайкс прыгнул на ограду и схватился за неё обеими руками, а потом подтянулся. Потом он побежал к главной двери, ведущей в дом. Войдя внутрь, Сайкс оказался в большом холле. Справа и слева Спайроу увидел несколько дверей, а также две лестницы, ведущие на второй этаж дома. На втором этаже, рядом с окном стояла Виктория, которая печально смотрела вниз, пока не заметила охотника за головами.
  
  Джилл сейчас направлялась в полицейский участок, и непоколебимости в ней на данный момент было выше крыши. В этот день она стала свидетелем стольких совпадений, что нужно было отыскать верный ответ на каждый вопрос. А этот ответ знал только один человек, с которым Джилл и собиралась сейчас встретиться. Около участка она наткнулась на группу полицейских, которые о чём-то разговаривали. Джилл прошла мимо них и вошла в полицейский участок.
  -Ничего не выйдет! - сказал первый же полицейский, который попался ей на глаза.
  Он сидел за столом и работал с бумагами, изредка стряхивая пепел с сигареты. Но только этот тип не казался простаком, и Джилл показалось, что она где-то видела этого человека.
  -А в чём собственно дело? - поинтересовалась она, стараясь, чтобы её голос звучал высокомерно.
  -К Спайроу не допускаются свидетели. Если вы хотите внести залог, то приходите завтра! - вежливо, но без улыбки проговорил полицейский.
  Новость о том, что Сайкс сейчас арестован (хотя на данный момент он уже был на свободе, но об этом никто не знал) потрясла Джилл. Однако она не открыла от удивления рот, а только усмехнулась.
  -Да мне и не нужен этот идиот. Я хотела поговорить с другим заключённым. Его зовут Трент Донован.
  -А вы, собственно, по какому вопросу? - подозрительно спросил полицейский.
  -По личному и очень щекотливому, - миловидно ответила Джилл.
  Ей с самого начала не понравился этот тип. Дело было не во внешности или манерах, а в интуиции. Сейчас этот человек вёл себя совершенно спокойно, но Джилл точно знала, что ей не хочется попадаться этому типу под горячую руку. Уж больно властным и решительным он выглядел. Она была не далека от истины, ведь человек, сидящий перед ней, был не простым полицейским, а начальником полиции, ярым законником и трудоголиком. Проще говоря, это был Гордон Блэк. Он был абсолютно уверен, что Джилл как-то связана со Спайроу, но её безразличие не казалось неискренним или наигранным.
  -Донован, значит. А кем вы ему приходитесь? - задал Блэк ещё один каверзный вопрос, готовясь поймать Джилл на лжи.
  -Я? Видите ли, это не так просто объяснить, - немного замялась Джилл, стараясь не вызывать подозрение.
  -А вы попробуйте, - спокойно и без нажима проговорил Блэк.
  -Я познакомилась с Трентом практически перед его арестом и он показался мне интересным человеком. Я считаю, что его арест-это какая-то ошибка и хочу подбодрить Трента, ведь он такой несчастный! - ответила Джилл, стараясь, чтобы её голос звучал участливо.
  Блэк какое-то время молчал. Тон говорящей был очень убедительным, но Гордон не верил ей. Сам он прекрасно знал, что арест Донована - это лишнее доказательство некомпетентности полиции Тлайкса, которая не поймает даже кабана, лишённого конечностей.
  -Полагаю, десяти минут вам хватит? - спросил Гордон, глядя на какие-то старые отчёты.
  -Хватит.
  -Тогда проходите.
  Блэк специально не упомянул, что Донована должны были освободить в течение этого часа, в конце концов, у него были и другие проблемы, однако он решил подсмотреть за действиями Джилл, чтобы окончательно убедиться в её намерениях. Гордон поклялся сам себе, что если она попытается помочь Спайроу, то угодит в ту же камеру и пробудит там до конца своих дней. Сама Джилл догадывалась о существовании камер слежения, но ещё она знала о том, что эти камеры передают лишь видеоизображение, но не звук. Сам Донован с момента прошлого визита Джилл совсем не изменился: он сидел на кровати и с безразличием смотрел в одну точку.
  -Донован, давно не виделись, - хмуро проговорила Джилл, подойдя к решётке.
  -Добрый день, мисс... простите, не знаю вашего настоящего имени, - ответил Трент, даже не поворачивая головы.
  -Оно сейчас не имеет значения. Хотя если мы перешли на личности, то почему бы не рассказать о других людях: о Виктории Морен, например?
  При упоминании о Виктории, Донован всё-таки не смог сохранить самообладания и его взгляд стал более осмысленным.
  -Я ничего не знаю, - ответил Трент, хотя Джилл уже поняла, что Донован лжёт.
  Ей сейчас очень хотелось накинуть на этого меланхоличного дурака и вытрясти из него всю информацию. Обычно, Джилл старалась не проявлять эмоций по отношению к людям, фигурирующим в деле, но Донован даже её начал нервировать. Его арестовали не просто по ложному обвинения, а из-за недоразумения. Ему достаточно лишь объяснить ситуацию полицейским и выйти на свободу с чистой совестью. Но Донован не только не оправдывался, а скорее даже наоборот, хотел ухудшить своё положение.
  -Послушай, Донован, вот только не делай из меня дуру! - настойчиво и с молниями в глазах проговорила Джилл. - Ты знаком с мисс Морен, а она знакома с тобой.
  Чтобы подкрепить сказанное фактами, Джилл достала из кармана фотографию, которые она прихватила из дома Виктории.
  -"Будьте счастливы. Т.Д." Что означает это Т.Д., я не буду спрашивать ведь и так всё понятно. На этой фотографии изображён ты, малышка Виктория, и, скорее всего, её отец.
  -Да оставьте вы меня в покое! - вспылил Донован и вскочил с кровати.
  На этот раз Джилл не отпрянула назад, потому что и ожидала подобного эффекта. Если эмоции начинают возвращаться к Тренту, то это означает, что она дёргает за нужные ниточки, которые в конечном счёте приведут её к разыскиваемому убийце.
  -Не могу. Не буду лгать - я всего не знаю. Однако, роль Виктории во всём этом деле... она не укладывается у меня в голове. Как она связана с разыскиваемым маньяком? - настойчиво проговорила Джилл.
  -А вы ещё не догадались? - впервые за всё это время усмехнулся Трент.
  -Я надеялась, что вы мне в этом поможете.
  В этот момент Донован повернулся спиной к собеседнице, сделал несколько шагов по направлению к стенке и вздохнул. Это означало, что сейчас последует долгий рассказ, перевернувший жизнь этого человека.
  -Виктория, - произнёс со всей присущей ему теплотой Донован. - Он всегда гордился своей ненаглядной дочерью.
  -Её отец? - уточнила Джилл, хотя ответ и так был ясен.
  -Уже в 7 лет она начала петь в хоре. Трудно было не прийти в восторг от этого ангельского голоса, которому в будущем было суждено стать светом в этой мрачной пустыне. Однако в 12 лет с Викторией произошло несчастье.
  Эти слова дались Тренту с трудом (Джилл это поняла потому, что Донован сжал кулак, а потом три раза ударил изо всех сил по стене), но он решил не останавливаться на полуслове.
  -Какой-то подонок похитил её и удерживал в заточении 2 дня, прежде чем полиция его поймала.
  -Понимаю, - искренне проговорила Джилл (и это было правдой).- За это время он что-то с ней сделал?
  -Этот негодяй пытал её. Когда Викторию привезли в больницу, она истекала кровью. Это произошло потому, что этот выродок начал вскрывать ей вены! - перешёл Донован на крик и снова ударил кулаком в стенку.
  -Но её удалось спасти, - заметила Джилл.
  -Удалось спасти лишь тело, а не душу. От прежнего ангельского создания не осталось и следа. Виктория стала очень замкнутой и неразговорчивой, шарахающейся от каждого тёмного угла. Её отец винил во всём себя и был полон решимости всё исправить. Он пришёл ко мне и предложил провести один эксперимент, а Викторию сделать подопытным кроликом.
  -На снимке изображено какое-то здание. Это какая-то лаборатория?
  -Мы сделали Виктории операцию, после которой она перестала чувствовать физическую боль, потому что мы хорошенько поработали над нервными окончаниями. Джонатан Морен был доволен своей работой: он считал, что теперь никакой психопат не сможет причинить боль его ненаглядной дочери. Но всё обернулось иначе. Побочные эффекты дали о себе знать через месяц, а может быть даже и раньше.
  -Что за побочные эффекты? - спросила Джилл.
  -Расстройство психики, - мрачно проговорил Трент. - Виктория перестала чувствовать боль, и ей показалось, будто она какой-то монстр, который утратил чувства, а со временем потеряет и эмоции. Каждый день она полосовала ножом руки, ноги, живот, но не чувствовала боль и это её сильно злило (Теперь Джилл поняла почему Виктория не носит одежду с короткими рукавами). Перестав чувствовать боль, Виктория решила причинять невыносимую боль другим людям...
  -То есть, она... она и есть тот самый маньяк которого разыскивает полиция?! - неожиданно осенило Джилл.
  Трент с каким-то гневом посмотрел на свою собеседницу, но тут же раскис.
  -Виктория - не маньяк, а всего лишь жертва ошибки. Моей ошибки. Джонатану повезло - он умер, так и не увидев, во что превратилась его дочь. А я... вынужден смотреть на всё это! Когда начали происходить убийства, я нанял одного местного жителя, чтобы он собрал улики и сделал то, на что у меня самого не хватает смелости.
  Донован больше не мог сдерживать переполнившие эмоции (если выражаться точнее, то у него началась истерика). Он упал на колени, обхватил лицо руками и заплакал. Джилл какое-то время ждала окончания истерики, но убедившись, что это надолго, лишь укоризненно покачала головой и ушла. Проходя мимо одной камеры, она увидела за решёткой толстяка в полицейской форме, а как только Джилл вышла из полицейского участка, к этой камере подошёл Гордон Блэк. И хотя лицо его не было багровым от ярости, толстяк поблагодарил судьбу, что их разделяет решётка. К счастью, Гордон смог сохранить самообладание и не дать гневу высвободиться.
  -Ты уволен. - Коротко бросил Блэк и ушёл, даже не выпустив толстяка из камеры.
  
  -Кто ты? - первым делом спросила Виктория.
  -Музыкант, подающий надежды. По крайней мере, так мне сказала одна талантливая певица.
  Сайкса поразил не тот факт, что Виктория забыла его, а тот тон, которым она сейчас говорила. Он был какой-то далёкий и даже надменный, а взгляд певицы был пристальным, но холодным. Другими словами, она не была на себя похожа: тогда её взгляд был дружеским и тёплым, да и голос был ангельским. Сейчас же Виктория смотрела на Сайкса как на пустое место и было в этом взгляде что-то хищное.
  -Что тебе здесь надо? - задала она второй вопрос.
  -Разыскиваю одного... - начал Сайкс, но не договорил, а начал быстро бежать по лестнице.
  Хэнк притаился возле небольшого столика, скрываясь в ночной тени и сжимал в руках пистолет. Он заметил Сайкса только тогда, когда охотник почти достиг самого верха. Детектив направил на него пистолет, но Спайроу перепрыгнул на перила, а потом выстрелил. Выпущенная пуля выбила пистолет из рук Хэнка (очевидно охотник не хотел сильно травмировать человека, за которого можно было получить вознаграждение) и тот отлетел в сторону. У детектива была хорошая реакция, но Спайроу налетел на него словно ураган и начал наносить удары руками. Хэнк стойко выдерживал удары по корпусу и собирался дать охотнику в челюсть, но Сайкс перехватил его руку и совершил бросок через себя. Хэнк упал на лестницу, а потом начал быстро скатываться вниз. Спайроу подошёл к парапету, посмотрел вниз и увидел детектива, который не торопился терять сознание. Сайкс собирался бежать вниз, но как только он обернулся назад, то увидел Викторию, которая сейчас держала в руках пистолет Хэнка. Руки её не тряслись, а на лице появилась зловещая улыбка. Виктория собиралась что-то сказать на прощание, но передумала и просто нажала на курок. Сайкс лишь пошатнулся, а потом его тело перевалилось через парапет и упало вниз, прямо к лестнице. Хэнк поднялся с пола, моментально оценил ситуацию, подбежал к Сайксу, выхватил пистолет охотника и 2 раза выстрелил. Первая пуля попала Виктории в ногу, а вторая в плечо. Она лишь отступила назад на один шаг (при этом ни один мускул на её лице не дрогнул), а потом выстрелила в детектива, но лишь один раз (впрочем, этого оказалось достаточно). Дверь справа внезапно открылась и Виктория уже собиралась выстрелить, но это всего лишь был её слуга.
  -Что здесь случилось? - обеспокоенным тоном произнёс привратник.
  -Сюда забрались посторонние, и мне пришлось о них позаботиться.
  Слуга подошёл к лестнице и увидел внизу два тела. Скорее всего, оба человека были мертвы. Ему и раньше доводилось видеть покойников, поэтому он не стал впадать в истерику, а лишь перевёл взгляд на свою хозяйку.
  -Кое-что произошло. Вы должны это увидеть, - спокойно сказал он.
  Взгляд Виктории на какой-то момент потупился, но в следующее мгновение всё вернулось в своё русло.
  -В чём дело? - спросила Виктория, нахмурив брови.
  -Посмотрите запись с камеры слежения в своём кабинете, - ответил слуга, хотя ему стало не по себе от этого взгляда.
  По всему дому было установлено множество миниатюрных скрытых камер. Мисс Морен стала просматривать одну из записей, и обнаружила молодую девушку, которая бесцеремонно рылась в её вещах.
  -Почему ты пустил её в дом? - спросила Виктория, готовая прикончить нерадивого слугу в любую секунду.
  -Потому что она работает в полиции.
  После такого замечания, гнев как рукой сняло. Виктория не знала ничего про парочку неудачников, валяющихся в холле, но теперь картина начала проясняться. Мужчина в чёрном скорее всего работал в полиции, а другой... а вот второй был кем угодно, но только не полицейским. Виктория уже начала сожалеть, что убила их так быстро, ведь если бы кто-нибудь из них остался в живых, то можно было бы получить необходимые ответы, а потом... потом он узнал бы что такое боль.
  -Где тебя раньше носило! - грозно проговорила Виктория и ударила слугу по лицу.
  Тот даже не пошатнулся, но сказать что-либо в своё оправдание не решался, боясь гнева хозяйки. Ему и раньше приходилось видеть её в гневе. Такие воспоминания всегда хочется выбросить из головы и забыть об этом как о страшном сне. Слуга догадался о странной болезни Виктория, но не мог ничего сделать, боясь мести своей хозяйки. Ему очень не хотелось повторять судьбу нескольких человек, которых он видел в новостях.
  -Отвези эту парочку и выброси где-нибудь в пустыне, - распорядилась Виктория. - Обставь всё так, будто они сами убили друг друга. Тебе понятно?
  -Да, госпожа, - последовал смиренный ответ.
  
  Рассвет на Тлайксе - это целое событие. Особенно для людей, валяющихся посреди пустыни. Слуга Виктории сделал всё так, как приказала хозяйка: отвёз 2 мёртвых тела куда-то в пустыню, оттащил подальше от дороги и вложил им в руки их собственные пистолеты. Всё должно было выглядеть так, будто эта парочка решила по-крупному выяснить отношения, а в результате они оба погибли. Тем не менее, это была последняя капля терпения. Страх за сохранность собственной жизни мучил его и раньше, когда хозяйка начала вести себя странно, но теперь он достиг своей критической точки. Прошлой ночью он избавился от покойников, но в особняк не вернулся. Слуга отправился прямиком в космопорт, намереваясь покинуть эту планету как можно скорее. Сайкс ничего этого не знал. Он просто приоткрыл глаза и обнаружил что валяется где-то на песке, а рядом валяется труп частного детектива. Кто бы мог подумать, что Виктория окажется тем самым демоном, встречу с которым предсказал шаман? Очередной безумный день закончился, ночь прошла, вопросы накопились. Сайкс вытащил из внутреннего кармана куртки губную гармошку и обнаружил, что произошло нечто ужасное. Пуля, которая должна была отправить Спайроу на тот свет, вместо этого застряла в губной гармошке. Сайкс преподнес её к губам и попытался воспроизвести мелодию, но увы, гармошка уже не издавала никаких звуков. Спайроу откопал поблизости небольшую ямку и положил туда гармошку.
  -Покойся с миром, - невесело произнёс он, а потом зарыл ямку, словно могилу.
  Похоронив музыкальный инструмент, Сайкс перевёл взор на детектива. В его руке тоже был зажат пистолет, однако он лежал лицом вниз. Спайроу перевернул детектива на спину и понял, что бедолаге повезло меньше, чем ему. А если выражаться точнее, то ему вообще не повезло. В его лбу была видна дырка и даже человек, который не имеет медицинского образования, может спокойно определить, что этот бедолага в медицинской помощи не нуждается. Сайкс в последний раз кинул взгляд на покойника, а потом медленно пошёл. Впрочем, выбор был не так велик - всего четыре стороны: север, юг, запад, восток. В какую сторону не кинь взгляд-всё одинаково.
  -Тебе придётся столкнуться с демоном, - проговорил Сайкс, вспомнив слова мудреца.
  Виктория была похожа на ангела во плоти и никому не приходило в голову заподозрить её хоть в малейшем правонарушение, а тем более в нескольких жестоких убийствах. Однако Сайкс своими глазами видел, что с ней что-то не так. Впрочем, более насущной проблемой была пустыня. Надо было сначала найти дорогу и вернуться обратно. Блэк наверняка уже обнаружил его отсутствие и на данный момент он рвёт и мечет всё вокруг. Было бы очень кстати, если бы он послал за ним несколько поисковых групп, но Сайкс почему-то был уверен, что этого не произойдёт. Сводить личные счёты пока на свободе разгуливает маньяк - это немыслимо.
  -Если солнце всходит на востоке, то это значит... то это что-то значит, - проговорил Сайкс вслух мысли, которые только что пришли ему в голову.
  Он немного опустил козырёк бейсболки, и именно в этот момент запищала рация. Вообще, глупо выкидывать человека в пустыне и при этом оставлять ему оружие и рацию, однако Виктория полагала, что Сайкс был мёртв, да и от рации сейчас было мало толку, ведь сигнал был не очень чёткий.
  -Только не говори мне, что это Алекс внёс за тебя залог! - это было первое, что сказала Джилл.
  -Не скажу, - усмехнулся Сайкс.
  -Тогда позволь полюбопытствовать, почему ты сейчас не в тюрьме?
  -Ответ за ответ. Ты согласна?
  -Ещё чего! Впрочем, это уже и не важно. Кстати, певица Виктория Морен и есть тот маньяк, которого все разыскивают.
  -Я знаю, - ответил Сайкс, и в его голосе слышалась досада, что не укрылось от слуха Джилл.
  -Откуда? - моментально поинтересовалась она.
  -Я за это уже расплачиваюсь.
  -Ну вот и хорошо, а то уж было подумала, будто ты на том свете. Не очень хочется оплачивать похороны.
  -Об этом не беспокойся. Я жив и буду здравствовать ещё очень долго. Может быть.
  -Я не знаю что у тебя там стряслось, но твой оптимизм достоин похвалы.
  -Проживу как-нибудь и без твоей похвалы. Я бы поболтал, но увы, мне надо ловить Викторию.
  -Безусловно, но это дохлый номер. У неё крыша поехала, поэтому все её действия могут быть непредсказуемыми. Нам никогда не доказать, что она сумасшедшая, ведь Донован вряд ли подтвердит свои показания.
  Предпоследняя фраза была настоящим откровением. Теперь Сайкс видел в другом свете странное поведение Виктории.
  -В любом случае, нам не видать этих денег как твоих мозгов! - продолжила Джилл.
  Сайкс лишь усмехнулся, а потом поднял глаза и посмотрел на солнце.
  -Подбросишь меня? - спросил Сайкс.
  -А где ты находишься?
  -Где-то в пустыне. Здесь много песка и очень жарко.
  -Очень полезная информация. Ты что, заблудился в пустыне? - заинтересованно и немного насмешливо проговорила Джилл.
  -Мне в этом кое-кто помог, - ушёл Сайкс от прямого ответа.
  -Тогда нужно идти на юго-запад и ты когда-нибудь выйдешь на шоссе ?4, если конечно не находишься в самом сердце этой пустыни. Как тебя вообще угораздило там оказаться?
  -Это трудно объяснить и поэтому я даже не буду пытаться, - ответил Сайкс и вырубил рацию.
  Время для разговоров ещё будет, а теперь ему предстояла долгая дорога к цивилизации, если так можно выразиться в отношении Тлайкса.
  
  Вряд ли бы во всём мире нашёлся человек, который хотел бы себя чувствовать настолько отвратительно, как чувствовала себя Виктория. Раньше она чувствовала себя просто сумасшедшей, но на деле всё оказалось ещё хуже. Виктория страдала от раздвоения личности и если раньше вторая личность подавляла воспоминания, то сейчас что-то изменилось, и сейчас Виктория помнила всё. Она помнила как хладнокровно пристрелила человека с длинными волосами и того смешного парня, который играл на губной гармошке. И хотя это сделала не Виктория, а чудовище внутри неё, легче от этого не становилось. Она понимала, что это отнюдь не первое убийство, но даже это было очень больно. Сама Виктория за всю свою жизнь и мухи не обидела, а совсем недавно она с такой лёгкостью нажала на курок, что... Любой человек не может сразу прийти в себя после своего первого убийства, а тем более после двойного. Что-то пошло не так и это было очевидно, ведь Виктория не должна была ничего помнить. Если Джилл смогла выследить её (а Виктория была уверена, что Джилл работает в полиции), то группа захвата скоро будет здесь. Однако Виктория боялась вовсе не этого. В этом бессознательном состоянии она хладнокровно убивала людей, которых даже и не знала, а теперь, это превратилось в кошмар. Виктория подошла к зеркалу, и даже собственное отражение напугало её. Такой бледной и похудевшей она себя ещё не видела.
  -Отпусти меня! - отчаянно прокричала Виктория.
  -Не думай, что сможешь избавиться от меня. Мы едины! - ответило отражение.
  -Чего ты хочешь?
  -Перестань сопротивляться! От этого нам обеим только хуже!
  -Почему я с тобой разговариваю? Тебя даже не существует!
  -Ошибаешься, подруга, ошибаешься. Это тебя нет!
  Тёмная сторона очевидно не хотела отпускать своего носителя, поэтому всё и зашло так далеко. На лице Виктории не было страха. Теперь там был гнев.
  -Хватить сотрясать воздух, подруга. Пора вернуться к истокам, - проговорило отражение.
  -Этого не будет! - яростно вскрикнула Виктория, а потом выхватила из комода револьвер и выстрелила.
  Зеркало разбилось ещё от первой пули, но Виктория не убирала палец со спускового крючка, пока в револьвере не закончились патроны. Возможно, это и было победой, но она давала лишь маленькую передышку. Виктория отбросила пистолет в сторону, а потом медленно подошла к лестнице и присела на верхней ступеньке. Так не могло продолжаться и дальше. Если выходы и были, то Виктория не могла их найти. Однако ей пришла в голову всего одна единственная инстинктивная мысль - бежать!
  Скрыться, спрятаться от себя самой - это и был выход. Тлайкс - не единственная планета, ведь можно перебраться на Актарон или Терранон, а то и Геднер. Там ведь много людей, среди которых можно затеряться. Они не будут ничего подозревать и тогда... Виктория в ужасе отогнала от себя последние мысли. Она понимала, что одержимая сущность почти вырвалась на волю. Бежать, только бежать! В гараже было множество машин, но Виктория выбрала "Тойоту". Ключи каждой машины всегда находились на месте, а дверцы не были заперты. Виктория не хотела долго оставаться на одном месте, ведь это вызывало сильную дрожь и жар во всём теле. Она быстро завела машину и выехала из гаража. Ворота перед особняком автоматически открылись, и машина выехала за пределы особняка. Виктория долго жила на Тлайксе и поэтому смогла быстро сориентироваться. Её целью был космопорт, а быстрее всего к нему можно добраться через шоссе ?4. Именно эта дорога и гнала её в никуда, а дьявольское подсознание нашёптывало, что впереди целая вечность.
  
  Сайксу очень не хотелось признаваться, но когда-нибудь это всё равно пришлось бы сделать. Многие предсказатели были отъявленными шарлатанами, но последнее предсказание не только поэтапно исполнялось, но и подходило к концу. Жар солнца бил прямо в спину, поэтому Сайксу пришлось снять куртку и тащить её на плече. Он шёл по пустыне всего час, и наконец-то смог добраться до дороги. Где-то вдалеке показалось облако пыли, что свидетельствовало о том, что приближающаяся машина едет на большой скорости. Сначала она были лишь маленькой чёрной точкой где-то вдалеке, но постепенно она всё приближалась. Сайкс слышал от Алекса, будто пустыня вызывает галлюцинации, но Спайроу никогда в это не верил, считая подобные сведения сущим бредом. Когда машина внезапно резко затормозила и остановилась, то Сайкс сразу понял, кто сидит за рулём. Виктория вздрогнула и начала протирать глаза.
  "Этот человек должен быть мёртв, ведь пуля попала ему прямо в сердце. Так почему он всё ещё жив?"
  -Да кто ты такой? - яростно прокричала вторая Виктория.
  Ей сейчас удалось вырваться на свободу и изо всех сил зажать педаль газа.
  -Посмотрим, насколько ты неуязвим! - со зловещей улыбкой на лице проговорил дьявол.
  Сайкс видел, что машина снова пришла в движение, быстро надел куртку и достал из внутреннего кармана пистолет, который он выставил перед собой. Подобный момент можно было считать моментом истины, да и последняя строка предсказания сейчас вертелась на языке.
  -Длинная асфальтовая дорога и... - отрешенным голосом проговорил Сайкс, держа руку на спусковом крючке.
  Дьявол в обличии Виктории успел удивиться, но все сомнения тут же рассеялись. Возможно, этот парень псих, но отнюдь не самоубийца. Встать посреди дороги и направлять на машину, которая на большой скорости мчится прямо на него, пистолет-поступок отчаянный. Это дело сдержанности - у кого раньше сдадут нервы. Либо водитель раздавит безумца, либо безумец пристрелит водителя, хотя и сам не успеет отскочить в сторону. Это был блеф, по крайней мере, Виктории хотелось в это верить. Однако расстояние сокращалось, а Спайроу всё также стоял на дороге. Почти в самый последний момент стало очевидно, что это не блеф и поэтому Виктория резко крутанула руль вправо. Машина подскочила, а потом слетела с дороги и несколько раз перевернулась.
  Сайкс запоздало нажал на курок. Вместо выстрела раздался безобидный щелчок, оповещающий стрелка о том, что магазин пуст.
  -...Смерть! - закончил Спайроу начатую фразу.
  Сайкс убрал оружие за пояс и медленно подошёл к перевёрнутой машине. Бензин вытекал из проломленного бензобака, поэтому взрыв был уже не за горами. Лобовое стекло было разбито, а на лбу Виктории появилась глубокие ссадины. Сиденье придавило её тело, а ремень безопасности заклинило, поэтому выбраться из машины было отнюдь не просто. Но вместо того, чтобы метаться и паниковать, Виктория спокойно лежала на одном месте. Сайкс увидел, что её лицо сейчас выглядит умиротворённым, и это было неудивительно - демона скоро не станет. И хотя Виктория понимала, что и её жизнь прервётся в этом огне, на душе было так спокойно.
  -Спасибо, - проговорила Виктория и её глаза стали медленно закрываться.
  -Не стоит. Если один человек благодарит другого за свою смерть, то либо весь мир сошёл с ума, либо только я, - уныло ответил Сайкс.
  Своеобразно попрощавшись, Спайроу отправился к шоссе. Через 13 секунд произошёл взрыв, который унёс сразу две жизни, но Сайкс шёл не оборачиваясь. Когда Сайкс всё-таки соизволил обернуться, взорвавшаяся машина осталась далеко позади, хотя всё ещё был виден поднимающийся к небу дым. Спайроу опустил руки в карман и продолжил шагать вперёд. До населённого пункта ещё оставалось несколько сотен миль. Через 11 минут Сайкса нагнал челнок, который остановился прямо напротив него. Спайроу лениво кинул взгляд в сторону, и когда кабина челнока открылась, он увидел Джилл.
  -Тебя подбросить? - поинтересовалась она без радости и злорадства, а почти добродушно, хотя и немного сухо.
  -Пожалуй, - ответил Сайкс после небольшой паузы.
  
  Сайкс лежал на двух стульях и смотрел в потолок. Он моментально встал и осмотрел всё вокруг. Старый бармен угрюмо стоял у стойки, на столе стоял полупустой стакан, где-то вдалеке сидела Джилл, к которой приставал какой-то пьяница, а голова болела так, будто по ней ударили топором.
  -Дежа вю, - проговорил Спайроу, накидывая бейсболку на голову.
  Сначала Сайксу показалось, что всё произошедшее ранее - было всего лишь сном, небольшая дыра в куртке свидетельствовала об обратном. К тому же, привилегии видеть сны Сайкс лишился пару лет назад.
  -Отвали! - раздался грубый голос Джилл, после чего вонючий пьянчужка вновь оказался на полу.
  Сайкс спешно покинул заведение и направился к своему челноку. Связавшись с Алексом и узнав, что блокада снята с Тлайкса, Сайкс решил убраться отсюда как можно скорее.
  
   Бросок Кобры
  
  Ведя за собой пленника, Рик Мейхем уже в сотый раз пожалел, что не принял 200 грамм для храбрости.
  -Ох, не ценишь ты меня! - ворчал он, пнув подвернувшийся под ноги неровный камень.
  Будучи в прошлом хакером, а по совместительству и неудачником, Рик по незнанию перешёл дорогу опасным людям. Однако Мейхем довольно быстро смекнул что к чему, и практически растворился в воздухе, оставив преследователей ни с чем. Преодолев невыносимый голод, и сильно истосковавшись по женскому обществу, Рик как-то зашёл в один неблагополучный кабачок и случайно подкатил не к той бабе, предложив ей по - быстренькому покувыркаться. Дамочка лишь посмеялась, заехала Рику с ноги в морду (у неё на ногах были надеты тяжёлые армейские ботинки, поэтому на лице у Рика остался след от подошвы, который сошёл лишь спустя пару часов), а потом засунула ему в рот пистолет, и спросила адрес, по которому можно будет отправить соболезнования родственникам. Так Рик и познакомился с капитаном корабля "Сильвер Фокс" - Лорой Вингейт. При дальнейшем знакомстве, Лора показала, что мужского в ней гораздо больше, нежели женского: она пила похлеще любого чернорабочего, грязно ругалась и сквернословила, устраивала перестрелки и попадала в неприятности. Впрочем, на том поприще, которое её прославило, Лоре и не нужно было показывать хорошие манеры и образцовое воспитание, ведь занималась она, в основном, грабежом и похищениями.
  -Остановись, я есть хочу! - жалобно проговорил уставший пленник.
  Рик обернулся и посмотрел на узника как на полного идиота. Одетый в шорты и яркую рубашку с изображением пальм толстяк был похож на кого угодно, но только не на голодающего.
  -Хочется чего-нибудь пожевать? - с издевкой спросил Мейхем, доставая из-за спины карабин М-4.
  Толстяк испуганно попятился, с его лба водопадом потёк пот.
  -Может мне тебя ещё в ресторан сводить? - продолжал Рик, проводя дулом по животу пленника.
  -Мне просто очень хочется есть.
  -Да пока мы договаривались о выкупе, ты, задница, съел всё, что было на корабле!
  Возмущённый Рик начал интенсивно тыкать пленника в живот, и тот вдруг выхватил карабин, но не смог удержать его в своих скользких от пота руках. Они оба одновременно наклонились вниз и стукнулись лбами, однако Рик все же успел оттолкнуть оружие ногой в сторону.
  -Что за клоунаду вы здесь устроили? - проговорил высокий мускулистый негр, выходя из-за угла.
  -Этот козёл хотел сбежать и ему это едва не удалось!
  Рекс Клифтон по прозвищу Корсар устало потёр лоб, а также единственный здоровый глаз. Задание было до боли простым: прийти на встречу и обменять заложника на деньги. Лора справедливо решила, что Мейхему незачем всё время отсиживаться в тылу и нужно для разнообразия хоть раз вдохнуть пороху. Собственно, Лора сама организовала и устроила захват, а Рекс распланировал как и где лучше произвести обмен. Клифтон понимал, что Рику можно доверять, но на всякий случай решил подстраховаться, потому и отправился вслед за Мейхемом. Даже если бы толстяк попытался сбежать, далеко бы уйти ему не удалось, однако Рекс старался не терять пленника из поля зрения, ведь риск попасть в засаду был велик. Встреча должна была состояться в промышленной зоне, возле доков, хотя не стоило исключать вероятность, что представители второй стороны прибыли на место встречи гораздо раньше. Рекс не сомневался, что стоит их противникам лишь заметить слабину в похитителях, как обычная сделка закончится перестрелкой. Но Рик придумал неожиданный ход для подстраховки, гарантировавший им с Рексом возможность спокойно уйти, правда сам Клифтон, хоть и оценил находчивость своего подельника, но раньше времени радоваться не собирался.
  -Далеко бы ему уйти всё равно не удалось, поэтому не стоит раздувать из мухи слона, - проговорил Рекс тоном мудрого наставника, с подозрением глядя на пленника.
  -Согласен. - Рик примирительно развёл руки в сторону и тоже взглянул на толстяка, но в отличие от Клифтона, с неприязнью. - Двух слонов мы точно не потянем.
  Когда подельники достигли пункта назначения, "покупатели" встретили их во всеоружии, как Рекс и рассчитывал: парочка телохранителей с автоматами и один стрелок в засаде. Процессию возглавлял молодой человек со спортивной сумкой, напоминающий уставшего от тяжелого рабочего дня клерка. На похитителей он смотрел как на обычный клиентов, пришедших в банк, чтобы взять кредит, зато на толстяка он посмотрел с тревогой.
  -Отец, с тобой всё в порядке? - взволнованно спросил он.
  -Всё нормально. Ты принёс деньги? - вступил в разговор Рекс, не дав пленнику сказать ни слова.
  Парень лишь кивнул, а потом расстегнул молнию на сумке и показал её содержимое.
  -Как мы и договаривались. Забирайте деньги и отпустите моего отца! - потребовал парень, стерев пот со лба.
  -Чтобы твои держиморды сделали из нас решето? Нет, так не годится! - ответил Рик, доставая карабин.
  Телохранители сразу же встрепенулись и направили оружие на Мейхема, а парень, казалось, немного опешил от подобной наглости.
  -Опустите оружие, немедленно! Я даю слово, что никто не пострадает! - пообещал парень.
  -Давать надо гарантию, а не слово. Слова ничего не значат, поэтому мы решили немного подстраховаться! - торжественно объявил Рик, а потом развернул пленника на 180 градусов.
  Только сейчас парень и его телохранители заметили на шее у толстяка пропитавшийся потом жёлтый пластырь, под которым что-то светилось ярко-красным цветом.
  -Что это такое? - сразу же всполошился один из телохранителей.
  -Небольшое взрывное устройство. Вас оно вряд ли достанет, но толстяку снесёт половину туловища, - пояснил Клифтон, с присущим ему хладнокровием.
  -Отец, это правда? - на всякий случай спросил парень, надеясь, что всё это лишь блеф.
  -Не знаю. Пока циклоп меня держал, недоумок что-то там приклеил. Что-то металлическое, - ответил пленник.
  "Чем-то металлическим" был небольшой датчик, который Рик нашёл на корабле. Датчик сильно барахлил, но ещё работал, о чём и свидетельствовало красное свечение. Мейхем рассчитывал, что парень предпочтёт расстаться с деньгами, а не рисковать жизнью своего отца, хотя сам сильно нервничал. Он опасался, что парень может пожадничать и решить, что отцом можно пожертвовать. Зато Рекс своим невозмутимым видом так и излучал уверенность в собственных силах, хотя тоже прекрасно понимал, что блефует.
  -Не пытайтесь снять взрывчатку с его шеи, если сами не хотите остаться без головы. Её можно деактивировать лишь с пульта дистанционного управления, который мы заблаговременно припрятали. Если мы умрём, толстяк будет носить этот пластырь всю оставшуюся жизнь! - спокойно проговорил Рекс.
  -А ещё я бы порекомендовал ему воздержаться от рыганий и газов, ведь всякое может случиться! - вставил реплику Рик, стараясь, чтобы его голос звучал уверенно.
  Парень спокойно выслушал похитителей, а потом приказал своим людям опустить оружие.
  -Забирайте деньги и уходите. Мои люди не станут вас преследовать, - сказал он, протягивая сумку Рику.
  Мейхем с облегчением вздохнул. Убрав карабин за спину, он забрал деньги, однако как только Рик собирался толкнуть толстяка вперёд, Рекс жестом остановил его.
  -Пусть третий тоже выйдет сюда. А то вдруг у него появиться желание за нами проследить.
  Парень понял, что стрелка заметили, после чего кивнул своим телохранителям. Один из них достал рацию и связался со снайпером, приказав ему спуститься на пристань. Стрелком оказался мужчина средних лет с недобрым взглядом. Впрочем, Рекса волновал не его взгляд, а снайперская винтовка.
  -Выкинь! - приказа он, кивая в сторону воды.
  Снайпер посмотрел на него с нескрываемой злобой, но оружие выкинул.
  "Чёртов псих. Небось даже спит с оружием, а не с бабами!" - подумал Рик, по-своему истолковав этот взгляд.
  Как только сделка свершилась, представители обеих сторон разошлись в разном направлении. Следуя обратно к челноку, Рекс и Рик петляли, опасаясь слежки, но все опасения оказались напрасными. Только захлопнув за собой кабину и плюхнувшись на мягкое сиденье челнока, Мейхем наконец-то смог вздохнуть с облегчением.
  -Не знаю как ты, но ещё немного и мне бы пришлось вытряхивать кое-что из штанов! - устало заявил Рик, откидывая сумку с деньгами на заднее сидение.
  -Только не здесь! - предостерёг его Рекс, доставая из нагрудного кармана своего жилета пачку сигарет.
  Лишь после хорошей затяжки пульс Рика вернулся в нормальное состояние, а лежащая на заднем сидении сумка с деньгами значительно улучшила настроение.
  -Как думаешь, паренёк очень сильно расстроится, когда обнаружит под пластырем безобидный старый датчик? - как бы невзначай поинтересовался Рик.
  -Думаю, он не столько расстроится, сколько рассердится, - рассудительно проговорил Рекс, поднимая челнок в воздух.
  На протяжении всей дороги до корабля Рик безостановочно болтал, рассуждая, как потратит деньги. Рекс слушал его вполуха и иногда кивал, надеясь, что если будет соглашаться со своим подельником, тот тогда побыстрее заткнётся. В отличие от Мейхема, Клифтон не спускал все деньги на алкоголь и продажных баб, а тратил на боеприпасы, иногда медикаменты, а также возвращал долги некоторым людям. Ещё Рекс понемножку откладывал деньги на чёрный день, ведь у человека, занимающегося грабежом и похищениями, этот день мог наступить в любой момент. Корсаром его прозвали не столько за повязку на глазу, сколько за мрачность и неулыбчивость (Рик ни разу не видел, что Рекс улыбался), а также за умение оставаться хладнокровным в любой ситуации. Мейхем не раз предлагал своему подельнику заглянуть в какой-нибудь бордель и хорошенько развлечься, однако Рекс предпочитал приглядывать за Лорой. Клифтон не без оснований опасался, что Лора попадёт в какую-нибудь передрягу, где ей обязательно понадобиться лишний ствол, и пару раз даже смог предотвратить серьёзные ссоры, готовые перерасти в перестрелки. Вернувшись на "Сильвер Фокс", Рекс и Рик первым делом скинули сумку в кают-компании, а потом отправились на мостик. Там они и застали Лору, сидящую на вращающемся кресле, и закинувшую обе ноги (прямо в ботинках) на панель управления. Видеофон был включен, и сейчас Лора о чём-то разговаривала с незнакомым типом в деловом костюме.
  -Итак, мисс Вингейт, мы договорились? - спросил он.
  -Ну не знаю. Может для начала стоит отозвать награду за мою голову, так сказать, чтобы показать всю искренность своих намерений? - начала набивать цену Лора.
  -К сожалению, я не могу этого сделать. Некоторые люди могут начать задавать лишние вопросы, - начал оправдываться собеседник.
  -Да ты что?! А может тебе просто лень оторвать задницу от удобного кресла и что-то сделать самому? Один мой знакомый как-то говорил, что если у тебя спереди что-то выпирает, то это ещё не делает тебя мужиком, и он был прав!
  Собеседник едва не побагровел от подобной наглости и пренебрежения к своей персоне (а то, что это была важная шишка, было видно невооружённым глазом), и лишь усилием воли смог сдержать своё негодование.
  -Если вас не устраивают условия... - начал было он, взяв себя в руки.
  -Да не парься ты, папаша, всё нормально. Сделаем всё в лучшем виде! - уверила его Лора.
  -Я на это рассчитываю. Действуйте очень осторожно!
  -Да без проблем! Чао! - Лора сбросила сигнал и повернула сидение на 180 градусов. - Ну что, мальчики и девочки, кто желает подзаработать немного деньжат?
  
  
  -А она ничего! - сказал Сайкс, глядя на экран ноутбука.
  Алекс поочерёдно показывал Сайксу и Джилл фото с изображением молодой женщины. Молодая брюнетка в зелёной майке, может быть, и не была моделью с конкурса красоты, но было в ней что-то притягательное, дерзкое и сексуальное. Дешёвая зажженная сигарета и две Беретты АМ-92 были спутниками женщины почти на каждом снимке, как и азартная улыбка акулы, преследующей одинокого малька. Вот только в роле мальков на снимках выступали чаще всего полицейские, или чьи-то телохранители.
  -А по мне, так больше смахивает на чучело! - поделилась своим мнением Джилл.
  -Итак, мнения разделились, но в дальнейшем лучше говорите по существу. - Алекс нажал несколько кнопок, и на экране появился изображение женщины во весь рост, а также полицейское досье. - Это наша очередная цель.
  -Лора Вингейт, - прочитал Сайкс имя женщины.
  -Возраст - 23 года, но через пару недель исполнится 24. Основной род деятельности - пиратство. Несмотря на свой юный возраст, малышка Лора умудрилась стать самой большой занозой в заднице у Гордона Блэка. Если не считать тебя, - сказал Алекс и неодобрительно посмотрел на Сайкса.
  Спайроу пожал плечами, как бы говоря "Да ладно тебе! Не надо так сильно преувеличивать"!
  -Лора Вингейт, более известная среди пиратов и прочего сброда как Кобра, в поле зрения полиции попала в 13 лет, - продолжал Алекс.
  -Что, неужели вырвала сумочку из рук какой-нибудь дамочки? Или дорогу перешла в неположенном месте? - поинтересовалась Джилл с иронией.
  -Началась её карьера с нескольких вооружённых ограблений. Тогда Лора была членом шайки пиратов, но когда вся шайка полегла, каким-то чудом умудрилась исчезнуть из поля зрения бдительного ока Блэка.
  Алекс перелистнул полицейское досье на другую страницу. Там был изображён космический корабль в нескольких разных ракурсах.
  -В данный момент, Кобра владеет кораблём "Сильвер Фокс", завидев который, все грузовые суда и лайнеры стараются как можно скорее скрыться, что им редко удаётся, т.к. на корабле установлен дополнительный двигатель и абордажные установки.
  Пиратские корабли чаще всего по своей структуре и внешнему виду напоминали военные суда, но всё же немного отличались. Если на полицейских кораблях имелся абордажный отсёк, активирующийся при стыковке, то у пиратов, помимо аналогичных отсеков, были абордажные установки. Именно они и делали пиратов опасными. По сути дела, оснащённый такими установками корабль превращался чуть ли не в консервный нож, а находящееся на его пути судно - в консервную банку. В арсенале пиратов были дисковые пилы, фотонные резаки, а также специальные сверхпрочные крюки, с помощью которых корабль можно было заарканить и остановить. Схема очень часто была одинаковой: пиратский корабль настигал жертву, останавливал корабль с помощью крюка, а потом сами пираты шли на стыковку и проделывали дыру в обшивке судна. В случае с "Сильвер Фокс", слишком сильное сближение было не обязательно - достаточно было лишь запустить стыковочный отсек.
  -Недавно "Сильвер Фокс" был замечен на низкой орбите Терранона, поэтому вероятность того, что Лора Вингейт сейчас разгуливает под носом у Гордона Блэка, довольно велика.
  -Но ведь это же глупо. Зачем Лоре прилетать на Терранон, если её здесь усиленно ищут? - спросил Сайкс с недоумением.
  -Есть три вещи, заставляющие Лору делать это: азарт, риск и деньги. Она нападает быстро и неожиданно, чаще всего застав своих потенциальных жертв врасплох. Возможно, именно поэтому её и прозвали Коброй. Лору также разыскивают на Актароне и Геднере, и награда за её поимку растёт с каждым днём.
  -И во сколько же правительство оценило её голову?
  -300000 дакейров. Возможно, со временем эту сумма вырастет в 2, а то и 3 раза, но зато сейчас у нас есть реальный шанс схватить эту неуловимую бестию.
  Сказав это, Алекс закрыл досье и открыл другой файл. На экране появилось изображение высокого чернокожего мужчины с повязкой на глазу.
  -Рекс Клифтон по прозвищу Корсар. Один из сообщников, а заодно и телохранитель Лоры. Ранее Рекс был головорезом из Синдиката "Хищники", но порвал с преступной жизнью и устроился работать охранником в одном из казино Актарона. Неизвестно каким образом дороги этой парочки пересеклись, но теперь они практически не разлей вода. Если Лора что-то делает, стоит держать ухо востро, т.к. Клифтон скорее всего тоже где-то поблизости.
  -Здоровенная детина. Готова поспорить, он из тебя дух выбьет одной левой! - усмехнулась Джилл.
  Алекс не обратил внимания на колкость и открыл другой файл.
  -А это Рик Мейхем, более известный как Плут. В прошлом хакер, а сейчас - пират и очередной сообщник Кобры. В ограблениях лично не участвовал, потому до недавних пор было неизвестно, что Мейхем затесался в пиратскую шайку. Если Клифтон - непробиваемая скала, то Мейхем - слабое звено всей шайки. Любит выпить, поболтать, к тому же он падок на смазливых. Если сложить первое, второе и третье, Рик может оказаться полезен, - сказал Алекс и посмотрел на Джилл.
  -Хочешь, чтобы я обработала этого простофилю? - на всякий случай уточнила Джилл, хотя ответ и так был ясен.
  -А что, боишься не справиться?
  -Ерунда. Этот идиот меня на руках носить будет! Вот только какой в этом смысл?
  -Поверь, смысл в этом есть.
  Алекс совсем недавно заинтересовался Лорой Вингейт. Прежде, чем начать инструктаж, Дроу связался с Джеральдом Синклером и тот пообещал продать необходимую информацию за треть от суммы за поимку Кобры. В результате долгих переговоров Алекс смог снизить эту сумму ровно в два раза, взамен узнав кое-что интересное. Чаще всего пираты действовали по своей инициативе, но иногда с ними связывались некие заинтересованные люди (обычно пиратам приходилось самим искать покупателей на похищенные грузы). Со слов Синклера, один человек, имя которого Джеральд отказался называть, проявил интерес к приобретению нового челнока, нелегально создаваемого в Терраграде. Челнок был полностью оборудован по последнему слову техники, была увеличена максимальная скорость и втрое снижен расход топлива. Поскольку это был всего лишь прототип (о серийном производстве речь ещё не заходила), его перепродажа могла принести продавцу неплохие деньги. За скромное вознаграждение Лора Вингейт согласилась выкрасть этот челнок и позже передать таинственному заказчику, и поскольку разработка прототипа проходила в глубоком подполье, обращаться в данном случае в полицию было безумием. Алекс знал адрес ангара, в котором горстка людей трудилась над производством челнока, а также знал, что Кобра ещё не добралась до прототипа. На дело пойдёт либо она, либо возьмёт с собой Клифтона, а Мейхем тем временем будет в городе. На самом деле, Рик не представлял для Алекса интереса, но Дроу решил подстраховаться на тот случай, если что-то пойдёт не так. В конце концов, Мейхем мог знать что-то ценное, о чём намеренно или по незнанию умолчал Синклер.
  -Где я могу найти этого Мейхема? - спросил Джилл.
  -Он частенько посещает небольшие забегаловки, и я набросал парочку адресов, где ты сможешь его найти, - ответил Алекс, протягивая напарнице листок бумаги.
  -Чтобы проверить эти адреса, мне понадобится челнок.
  -Тогда возьми тёмный. Лора Вингейт нанесёт удар очень скоро. Я и Сайкс устроим засаду, и если всё пройдёт удачно, то к утру мы станем богаче ещё на 300000! - уверенно заканчивал инструктаж Алекс, мысленно напоминая себе, что не стоит недооценивать пиратов.
  
  Изредка поглядывая в окно, Рик в третий раз заказывал чашку чёрного кофе, продолжая барабанить по клавишам ноутбука. Выбрав в качестве опорного пункта небольшое кафе "У Стива", Мейхем поддерживал связь с подельниками через портативную радиостанцию, напоминающую наушники с микрофоном.
  -Как там дела? - поинтересовался Рик, посылая при этом плутоватую улыбку одной из официанток.
  -Хреново! - недовольно буркнула Лора.
  -А в чем дело?
  -Скучно-то как: эти хлипкозадые слизняки сдались слишком быстро, стоило мне лишь один раз пальнуть в воздух!
  Разговаривая с Риком, Лора согнала всех работников в дальний угол, пригрозив превратить в решето любого, кто осмелится что-то пикнуть, или хотя бы испортить воздух, и две Беретты АМ-92 были довольно весомым аргументом.
  -Ты уверена, что у тебя все работники под рукой? Может, кто-нибудь ушёл отлить, или заснул в каком-нибудь тёмном месте? - решил на всякий случай уточнить Рик.
  -Уверена. - Лора с улыбкой посмотрела на Рекса, держащего заложников на прицеле своего дробовика. - Мы нашли список всех рабочих и провели перекличку. Все на месте.
  -И что планируешь делать с этими ребятами?
  -Ну, даже не знаю. У меня руки так и чешутся проделать в каждом собравшемся здесь лишнюю дырку! - громко проговорила Лора (не столько для Рика, сколько для заложников).
  Реакция пленников была очевидна: женщины испуганно потянулись к мужчинам, а мужчины начали о чём-то тревожно перешёптываться. Впрочем, даже если у кого-то из них и возникала безумная мысль сделать какую-нибудь глупость, вид сурового чернокожего пирата с дробовиком заставлял обо всём позабыть.
  -В этом нет необходимости. У меня сейчас перед глазами карта завода: в мастерской герметичная дверь. Запри их там, и они ничего не смогут сделать! - настоятельно порекомендовал Рик, внимательно изучая электронную карту завода.
  В данном случае речь шла о побочной мастерской, в которой шла работе с отдельными деталями челноков. Герметичная дверь, о которой упомянул Мейхем, была единственным входом и выходом.
  -Погоди, - Лора сняла наушник. - Эй вы, уродцы, немедленно выворачивайте карманы!
  -Но у нас с собой нет денег! - попытался возразить один из работников.
  -Судя по роже, у тебя не то что денег, у тебя бабы нет, согласной пообжиматься с тобой в тёмном углу бесплатно! Все телефоны и рации скидывайте на пол, и даже не думайте что-нибудь спрятать, иначе я могу рассердиться!
  Видя, что Кобра настроена решительно, рабочие не рискнули возразить. Рекс собрал все средства связи и положил их на стол, после чего Лора открыла пальбу по телефонам и панели управления. На самом деле, в этом не было необходимости, но Кобре как-то надо было выпустить пар. Отстреляв по обойме из каждого пистолета, Лора вновь связалась с Риком и уточнила, где находится мастерская. Прежде, чем отвести пленников туда, Лора отобрала у главного инженера электронный ключ от всех дверей, чтобы рабочие раньше времени не освободились. Как только за рабочими захлопнулись герметичные двери, Лора подбросила электронный ключ в воздух и метким выстрелом разнесла его на куски.
  -Итак, вернёмся к нашим баранам. Где находится прототип? - вновь связалась Лора с Риком.
  -В крайнем южном отсеке. Я взломал системы защиты и открыл ворота. Полагаю, ты знаешь что делать дальше.
  -А ты не такой бесполезный кусок дерьма, как я думала раньше. Когда вернёмся обратно на "Сильвер Фокс", разрешаю тебе взять пирожок с полки. - Лора сняла наушник и передала его Рексу. - Приглядывай за дверями, а то мало ли что может случиться. Встретимся снаружи через десять минут.
  Пока Лора шла к южному отсеку, Рик с помощью ноутбука открыл автоматические ворота, а потом собирался заказать сочный бифштекс. Он уже подозвал официантку, чтобы сделать заказ, и был крайне удивлён, когда она принесла ему отбивную в соусе.
  -Это вам подарок от той девушки, - ответила Гвен на незаданный вопрос и показала рукой влево.
  Рик обернулся и увидел сидящую за пустым столиком Джилл, которая приветливо помахала ему рукой.
  -Она что-нибудь сказала? - на всякий случай уточнил Мейхем.
  -Сказала лишь, "отнесите отбивную тому красавчику"! - ответила Гвен, и, судя по её брезгливому тону, выбор Джилл она сочла далеко не самым лучшим.
  Польщённой подобной реакцией, Рик вытащил наушник, положил его на стол, а потом вальяжно подкатил к скучающей красотке.
  -Привет, красавица, как жизнь? - поинтересовался он, без спроса подсаживаясь за столик к Джилл.
  Этот тип оказался именно таким, каким его и описал Алекс Дроу. Уверенный в своей неотразимости (хотя уверенность эта была основана на пустом месте), Рик без каких-либо прелюдий подкатил к Джилл, отвечая на негласное приглашение. Это был любимый тип мужчин для Джилл Рейн: худосочный, невысокий, и что самое главное, недалёкий (хотя сам Рик был уверен в обратном). Для встречи с хакером, Джилл даже не стала менять внешность, а лишь подготовила хорошую легенду, чтобы сблизиться с этим дурачком. Легенда была до боли простой: Джилл изображала из себя скучающую жену престарелого миллионера, ищущую мимолётную интрижку на стороне.
  -Ох, могла быть и лучше. Иногда жизнь превращается в настоящее дерьмо! - грустно проговорила Джилл и вздохнула.
  -А что случилось? - удивлённо спросил Рик, немного смущённый реакцией девушки.
  -Это долгая история, и если у тебя достаточно времени, я расскажу тебе всё.
  Рик понимал, что в случае отказа может остаться без секса, и поэтому решил послушать что ему расскажет эта красотка, по возможности, стараясь не зевать.
  -Как только мне стукнуло 20, мой папаша, старый дурак, вынудил меня выйти замуж за его делового партнёра, ещё более старого и ещё более дурного.
  -Какой ужас! - притворно вскинул руки Рик, понимая, что собеседница решила начать издалека.
  -Не то слово! Только потом я узнала, что папочка таким способом решил поправить материальное состояние семьи, которое он сам разбазарил по своему легкомыслию и дебилизму. И муженёк мой, пердун старый, оказался последней сволочью. Мало того, что он жмот и импотент, так он ещё и деспот.
  -Подобное часто случается, - проговорил Мейхем, стараясь при этом не зевать.
  -Этот гад ревнует меня по - страшному. Один раз даже поколотил своего личного водителя, стоило тому на меня не так посмотреть.
  -А какая ему разница? Ты же сказала, что он импотент.
  -Вот только он сам считает иначе. - Джилл глубоко вздохнула. - Он очень часто приходил ко мне посреди ночи, и без спроса запрыгивал в мою кровать. Ты не представляешь, какая это пытка, лежать под этой пыхтящей развалиной и всё это терпеть!
  -Даже страшно об этом подумать! - ответил Рик, предвкушая, как эта красотка будет лежать под ним.
  -А теперь старый дурак потерял большую часть денег, и даже идя ко дну, продолжает меня терроризировать. В конце концов, я ведь молодая женщина, и у меня тоже есть свои потребности!
  -Я тут неподалёку снял уютное гнездышко. Если ты не против, то я помогу с твоими женскими потребностями.
  Джилл кокетливо улыбнулась, проводя ладонью по голове Мейхема и останавливаясь напротив шеи, и легонько сжимая её пальцами.
  -А ты не боишься, что мой рогатый муженёк свернёт тебе шею? - спросила она, не переставая улыбаться.
  -Ну так он ни о чём не узнает, а даже если и узнает, меня здесь уже не будет. Я прибыл на Терранон исключительно по работе, и завтра, максимум послезавтра, я улетаю.
  Джилл сделала вид, что всерьёз раздумывает над предложением Мейхема. На самом деле, она прикидывала, сколько ещё информации удастся получить от этого болвана.
  -Я согласна, но только при одном условии - сначала нашу встречу следует хорошенько отметить!
  
  Лора зашла в главную мастерскую и обнаружила в самом центре челнок зелёного цвета, за угон и продажу которого заказчик обещал перевести на её счёт 1000000 дакейров. Кобра не знала про точные технические характеристики этого челнока, но догадывалась, что его реальная стоимость превышает 1000000. С другой стороны, товар этот был слишком приметный, и его следовало скинуть как можно быстрее. Подойдя к челноку, она уже собиралась залезть внутрь, как вдруг неожиданно услышала какие-то хлопки.
  -Браво. Неплохо сработано! - проговорил заходящий в мастерскую со стороны улицы Алекс, при этом хлопая в ладоши.
  Лора сразу же выхватила пистолеты и собиралась прикончить наглеца, но прямо у неё над головой пролетела шальная пуля, врезавшаяся в стенку.
  -Не стоит этого делать! - предупредил её Сайкс, держа пиратку на прицеле.
  Алекс тем временем тоже достал пистолет, и Лора была вынуждена перекидывать взгляд с одного охотника за головами на другого, держа их обоих на прицеле.
  -Вы что, легавые? Внутри вас не было, а снаружи ворота открыть нельзя. Как же вы сюда попали? - недоумевала она, не теряя при этом хладнокровия.
  -Так ведь твой приятель сам открыл все двери, чтобы впустить тебя, а мы всё это время терпеливо ждали снаружи.
  Узнав адрес ангара, напарники прибыли сюда буквально за несколько минут до появления Лоры, и не успели предупредить охрану. Хоть Кобра и была пиратом, Алекс был абсолютно уверен, что она не станет расстреливать безоружный людей, потому и предпочёл оставаться в тени до последнего момента.
  -Лучше бросай оружие, пока кто-нибудь не пострадал, - предупредил Лору Алекс.
  -Ты имеешь в виду себя, здоровяк? - дерзко усмехнулась Кобра, которой мысль о сдаче даже не приходила в голову.
  -Он хотел сказать, что если я ненароком продырявлю тебе башку, то нам не заплатят ни дакейра! - пояснил Сайкс.
  -А так вы охотники за головами! Это даже лучше! За вашу шкуру даже легавые не дадут и ломаного гроша!
  О том, что полицейские недолюбливают охотников за головами, знали даже пираты. Однако симпатия Лоры была на стороне последних, т.к. они просто зарабатывали деньги тем способом, которым умели (как собственно и пираты). Впрочем, симпатия была не настолько сильна, чтобы позволить этой парочке схватить себя.
  -Кстати, а кому ты собиралась продать этот челнок? - как бы невзначай поинтересовался Алекс.
  -Не твоё собачье дело, верзила! - огрызнулась Лора, которой надоели пустые разговоры.
  Сайкс лишь сейчас обратил внимание на татуировку на правой руке Лоры. Это была татуировка в виде большой змеи, идущая от плеча и до кисти руки. В голове у Спайроу возник вопрос, связано ли это как-то с прозвищем Лоры, но озвучивать его вслух он не стал. Алекс собирался в последний раз предложить Кобре сдаться, однако прилетевшая со стороны спины дымовая шашка помешала сделать это. Пока Алекс стрелял наугад и кашлял, подбежавший справа Рекс вырубил охотника за головами парой мощных ударов по голове. Всё произошло слишком быстро, однако Лора догадалась, что один из противников вышел из игры, и переключилась на второго. Заметив в дыму движение, Сайкс открыл огонь по Рексу, а Лора начала стрелять по охотнику за головами из обоих пистолетов. Спайроу едва успел перескочить через запасной двигатель и пригнуться, но приподняться, и даже просто отползти было невозможно, т.к. Кобра остервенело поливала свинцом укрытие охотника за головами, при этом стараясь зайти к Сайксу слева.
  -Да оставь ты его в покое! Уходим отсюда! - прокричал Рекс, запрыгивая в кабину челнока.
  Несмотря на бурное воодушевление (из-за начавшейся перестрелки) Лора всё же прислушалась к совету Корсара и начала быстро отбегать к челноку, не прекращая обстреливать укрытие охотника за головами. Возле самой кабины обоймы обоих пистолетов опустели, а когда Лора полезла за новыми обоймами, выскочивший из укрытия Сайкс открыл ответный огонь. От ранений Лору спас Рекс, схвативший своей огромной ручищей пиратку за шкирку, и затолкав в кабину.
  -Отпусти меня, Рекс, я этому засранцу башку продырявлю! - впала в неистовство Лора, разгневанная внезапной атакой.
  -Как бы тебе самой пулю не поймать. Уймись, Лора, иначе мне придётся тебя связать! - мрачно пробубнил Рекс, поднимая челнок в воздух.
  Сайкс подбежал к лежащему без сознания Алексу и быстро привёл его в чувство.
  -Такая чувство, что ты разбежался и впечатался головой в стенку! - проговорил Сайкс.
  -Зато ощущения такие же. Где Кобра?
  Спайроу посмотрел в сторону улицы и Алекс всё понял. Напарники помчались к челноку, однако к тому моменту, как за ними захлопнулась кабина, зелёный челнок уже пропал из виду. Сайкс взялся за штурвал, а Алекс достал из-под сидения навигационный передатчик. Охотники за головами добрались до челнока раньше Лоры, и Алекс на всякий случай подбросил внутрь челнока датчик слежения.
  -Прибавь скорость, они того гляди исчезнут с экрана! - недовольно проговорил Алекс, глядя на дисплей передатчика.
  -Это бесполезно. Они раза в четыре быстрее нас! - возразил Сайкс.
  И тогда точка пропала с экрана дисплея, однако Алекс не стал раньше времени отчаиваться. Отсутствие сигнала говорило лишь о том, что Кобра вышла за пределы радиуса действия передатчика, но Дроу был уверен, что рано или поздно она остановится, и тогда они её снова найдут. Тем не менее, Алекс был очень собой недоволен, т.к. позволил Корсару так просто вырубить себя.
  -Лети на север, пока я не скажу остановиться, - сказал Алекс, мрачно глядя за окно.
  -А если она изменила направление?
  На этот вопрос у Дроу не было ответа.
  
  Глава "Концерна Масаши" Тоширо Масаши всегда гордился тем, что в этой жизни всего добился сам, не прося помощи у посторонних. Ещё в юности Тоширо заинтересовался бизнесом, и смог открыть собственное дело, несмотря на придирки местных чиновников. Шло время, доходы Масаши росли, и он покинул малый бизнес, ступив на более высокую ступень. Сейчас "Концерн Масаши" был одним из главных производителей транспортных средств на Терраноне, а также поставщиком отдельных деталей для кораблей и челноков. Хотя товары пользовались спросом на рынке, жёсткая конкуренция не давала Масаши спать спокойно. В свои 57 лет Тоширо был похож на 80-ти летнего старика, хотя он старался максимально следить за своим здоровьем, и в частности за кожей. "Концерн Масаши" и раньше занимался нелегальными разработками, но тогда это были лишь единичные случаи. Пару лет назад Тоширо познакомился с Питером Кейси - первым заместителем министра юстиции. Питер оказался человеком понятливым и дальновидным. Так Кейси и Масаши стали партнёрами: Питер помогал "Концерну Масаши", утверждая многочисленные проверки в фирмах конкурентов, а также защищал фирму Тоширо от интереса со стороны органов правопорядка. Партнёры долгое время ладили, ведь каждому из них было выгодно это сотрудничество: Масаши продавал свои разработки на чёрном рынке, тем самым выводя Кейси на нужных людей, а Питер получал большую прибыль, при этом ни чем не рискуя. Официально, Тоширо считался высокопоставленным информатором, а Кейси якобы курировал разработку финансовых махинаций. Естественно, эта разработка должна была приносить свои плоды, и в качестве этих самых плодов выступали конкуренты Масаши. Питер не занял бы место заместителя министра, если бы не знал множество лазеек, способных погубить бизнес. Конкуренты Тоширо стонали от многочисленных проверок и ревизий, отправленных в их фирмы министерством юстиции, а ревизоры были профессионалами в своём деле, и потому всегда находили нарушения. Однако со временем Тоширо почувствовал, что Кейси что-то задумал. Когда началась нелегальная разработка нового челнока, Тоширо не стал делиться с Питером этой информацией и начал думать как бы избавиться от своего партнёра. Тридцать минут назад по защищённой линии Масаши получил звонок от главного инженера. Он сообщил, что на ангар было совершено нападение, и что челнок угнали. Также инженер рассказал, что угонщиками были какая-то бешеная баба с пистолетами и мрачный негр с одним глазом, однако подробности не волновали Тоширо, ведь он прекрасно понимал, что организатором нападения был Кейси. Попытавшись связаться со своим партнёром, Масаши лишь вышел на секретаршу Питера, которая сообщила старику, что её шеф сейчас очень занят, и в течение суток недоступен для всех. Однако главный сюрприз был ещё впереди: секретарша доложила Тоширо, что в здание концерна явился человек из полиции, который требует о встречи с ним. Сначала Тоширо испугался, что прибывший - это один из шакалов Кейси, посланный арестовать Масаши. Однако немного подумав, Масаши решил, что его арест вряд ли входит в интересы Кейси (идя ко дну, Масаши был готов потопить и своего делового партнёра), к тому же если челнок был угнан неизвестными, связать это с деятельностью "Концерна Масаши" теперь было крайне сложно. Приказав секретарше пропустить полицейского, Масаши был немного удивлён, увидев на пороге своего кабинета, не хмурого офицера средних лет в служебной форме, а молодого человека в гражданской одежде.
  "Он ещё совсем молокосос. Небось в полицию пришёл совсем недавно". - думал Тоширо, глядя в глаза полицейскому.
  -Детектив Дональд Грэхам. - Полицейский на всякий случай показал значок и удостоверение. - Для друзей, просто Дон.
  -Присаживайтесь, детектив, - сказал Масаши, указывая на ближайший стул.
  Грэхам сел на стул, незаметно прикрепив к столу Тоширо жучок.
  -По нашим данным, на один из заводов вашего концерна была совершено нападение. У меня есть все основания полагать, что это нападение - дело рук Лоры Вингейт, - начал Грэхам издалека.
  -Я смотрю новости и знаю кто такая Лора Вингейт, но к сожалению, вынужден вас огорчить, детектив. Все заводы моего концерна исправно функционируют, и ни о каком нападении не могло быть и речи.
  Тоширо прекрасно понимал, что молодой детектив пытается поймать его на крючок, используя устаревший много лет назад метод. Если никто из работников завода не сообщал в полицию, то обвинения могут строиться лишь на одних догадках.
  -Вы ошибаетесь. Патрульные прибыли на тревожный анонимный звонок и обнаружили работников склада, запертых в одном из помещений. Они описали нападавших, но при этом упомянули, что ничего существенного с территории завода не пропало! - продолжал Грэхам, наблюдая за реакцией Масаши.
  "Хоть на это у этих идиотов хватило мозгов"! - с облегчением подумал Масаши, стараясь сохранить внешнее хладнокровие. Если бы кто-то сообщил о пропажа челнока, Тоширо ещё мог выкрутиться, сказав что работа шла без его ведома, но к счастью, этого не пришлось делать.
  -Ну раз уж всё обошлось, что всё-таки вас привело сюда? - задал главный вопрос Тоширо.
  -Я просто хотел понять одну вещь: зачем Лора Вингейт прибыла на Терранон, и что именно она искала на вашем заводе.
  -Понятия не имею. Возможно она искала чем поживиться, но ничего не нашла. Думаю, вам стоит задать этот вопрос непосредственно ей.
  -Я так и сделаю. - Грэхам встал и загадочно улыбнулся. - До скорой встречи.
  После того, как детектив покинул его кабинет, Масаши подумал, что Дональд не случайно попрощался подобным образом. Тоширо так и не смог понять послал ли Грэхама Питер, или полиция что-то пронюхала, но на всякий случай решил предпринять дополнительные меры безопасности. А Дон тем временем спускался на первый этаж и думал, что разговор с Масаши прошёл именно так, как он и рассчитывал. Старик не особо удивился, услышав про нападение на свой завод, а это означало, что его уже обо всём предупредили. Молодой Дональд Грэхам работал в полиции не так давно, но уже успел проявить себя как человек честный и бескомпромиссный. Он не рвался доказывать начальству свою значимость, однако Гордон Блэк довольно быстро заметил скрытый в парне потенциал, а потому и привлёк к делу особой важности. Выйдя на улицу, Грэхам перешёл на другую сторону улицы и остановился напротив неприметного серого фургона, подъехавшего к офису Масаши несколько минут назад. Предварительно посмотрев по сторонам, Дон подошёл к машине и забрался в кузов. Внутри фургона была установлена аппаратура для прослушки офиса Масаши. Также в фургоне сидело трое полицейских, которые в данный момент и "колдовали над аппаратурой".
  -Ну как там поживает наш старичок? Сильно переживает? - спросил Грэхам у полицейского в наушниках.
  -Волнуется? Это не то слово! - полицейский усмехнулся. - Сначала связался с начальником службы безопасности, и приказал увеличить охрану на объекте, а потом пару раз попытался связаться с кем-то, но его почему-то отшили.
  Этим "кем-то" скорее всего был Питер Кейси, решивший обмануть своего делового партнёра, однако внимание Грэхама привлёк другой факт.
  -Зачем увеличивать охрану, если охранять уже больше нечего? - спросил он ни столько у подчинённых, сколько у самого себя.
  Взявшись за это дело, приоритетной целью для Дональда был Питер Кейси. К сожалению, прямых доказательств его вины не было, поэтому и приходилось следить за Масаши. Грэхам решил (да и Блэк с ним согласился), что взятый под стражу Масаши, в обмен на некоторые уступки со стороны полиции, расскажет много интересного о своём деловом партнёре. Конечно, был ещё один верный способ загнать Кейси в угол - надо было всего-навсего поймать Лору Вингейт и заставить её дать показания, но на практике всё было гораздо сложнее. Нападая на завод, Кобра знала зачем пришла, т.е. она ни столько действовала по своей инициативе, сколько выполняла чей-то заказ. Конечно, Лора Вингейт сама по себе была лакомым кусочком, но в данной ситуации она только мешала расследованию Грэхама. К тому же Дон не мог забыть про таинственного анонима, сообщившего о нападении на завод (а им был Алекс Дроу).
  -Тоширо наконец-то удалось связаться с Кейси! - неожиданно воскликнул полицейский с наушниками.
  Взволнованный Грэхам отобрал наушники у своего коллеги и сам начал прислушиваться к разговору. Разгневанный Тоширо называл Питера гнусным вором и предателем, а в ответ Кейси откровенно недоумевал. Если бы Дон заранее не знал об отношениях этой парочки, то клятвенные уверения Питера в своей невиновности он бы принял за чистую правду. Весь разговор полицейские записывали на плёнку, но Масаши и Кейси как назло говорили лишь общие фразы, которые суд мог трактовать как угодно.
  -Слушайте дальше и записывайте всё. Если услышите что-то подозрительное, сразу же звоните мне! - немного разочарованного проговорил Грэхам, снимая наушники.
  Выбравшись из фургона, Дон решил отправиться в полицейское управление и посоветоваться со своим начальником, а заодно принять необходимые меры по поимке Лоры Вингейт. Дональд был абсолютно уверен, что Кобра ещё не успела покинуть Терранон, а значит, ещё был шанс её поймать. Усиление охраны космопорта и патрулей на орбите принесло бы свои плоды, если бы Кобра попыталась покинуть планету, однако у Лоры были совсем другие планы.
  
  Рик немного лукавил, обещая своей новой подружке уютное гнёздышко. Роль места для свидания играл дешёвый мотель, в котором Мейхем снял двухместный номер. Джилл, стараясь скрыть брезгливость, сказала что вернётся через десять минут и пошла в магазин за едой и выпивкой. Даже думая о своих собственных маленьких слабостях, Рик не забывал и о деле. Спешно щёлкая пальцами по клавиатуре ноутбука, Рик внезапно откинулся на спинку стула и начал массировать виски. Работа не задалась с самого начала, и Мейхем думал, что сначала стоит снять напряжение, а только потом работать над взломом системы защиты, ведь времени на это у него было предостаточно. Джилл выполнила своё обещание и вернулась ровно через десять минут, неся с собой два полных пакета с выпивкой и закусками. Рик без лишних разговоров вскрыл бутылку и осушил четверть её содержимого. В планы Джилл входило хорошенько споить Мейхема, но так, чтобы он не сразу отключился на несколько суток, а сначала разболтал все свои секреты. Рик увидев вопросительный взгляд свой будущей любовницы и собирался спросить в чём дело, как вдруг заработала радиостанция (на ней загорелась красная кнопка).
  -Послушай, малышка, может пока сходишь примешь душ? - Рик деликатно намекнул девушке, чтобы она на время вышла.
  Джилл поняла намёк и пошла в ванную, но лишь приоткрыв воду, она тихонько вышла в коридор и подобралась к комнате, прислушиваясь к разговору Рика.
  -Я над этим работаю! - устало проговорил Мейхем.
  -Работай лучше, иначе мой ботинок поздоровается с твоей харей! И вообще, что это у тебя с голосом? Ты, что засранец, нажрался? - негодовала Лора на другом конце.
  -Да так, принял немного.
  -Учти, придурок, если завалишь всё дело, я из твоей башки всё дерьмо выбью. В прямом смысле этого слова!
  -И ты связалась со мной, только чтобы сказать? - усмехнулся Мейхем.
  -Нет. Нужно пополнить снаряжение. Нужны кое-какие вещи.
  Джилл слышала только речь Рика, однако суть разговора поняла сразу. Как только Мейхем продиктовал своей сообщнице какой-то адрес, Джилл забежала обратно в ванную, достала рацию, и торопливо связалась со своими напарниками. Не сказав и слова благодарности, Алекс приказал ей и дальше следить за Мейхемом, но в случае опасности сразу же ретироваться. Зайдя обратно в комнату, и увидела направленный на неё похотливый взгляд, Джилл поняла, что опасения Алекса насчёт её безопасности не так уж и беспочвенны. Однако, к своему немалому облегчению, Джилл удалось уговорить Рика сначала выпить, а только потом заняться сексом. Однако свалить Рика Мейхема была не так-то просто: опустела одна бутылку, вторая, третью, и даже после пятой бутылки он ещё умудрялся выдавать какие-то пахабные шуточки.
  -За знакомство! - уже в двадцатый раз произнёс тост захмелевший Рик, поймав себя на мысли, что даже не спросил имя прекрасной незнакомки.
  Джилл чокнулась, а поднося стакан к губам, поглядывала за Мейхемом. Когда он залпом осушил свой стакан, она незаметно плеснула пойло под стол (уже не в первый раз), а потом сделала вид, что "поплыла".
  -А чем же такой красавчик занимается? Небось имеет собственную фирму? - проговорила Джилл заплетающимся языком, расстёгивая пару пуговиц на блузке.
  -Что-то в этом роде. Компания не большая, но зато моя собственная! - усмехнулся Рик и начал расстёгивать пуговицы на своей рубашке.
  "Это ты то главный? Хоть и напился как свинья, а всё равно умудряется врать и не краснеть!" - с негодованием думала Джилл, бросая украдкой взгляд на двуспальную кровать.
  Перехватив этот взгляд, Рик ошибочно подумал, что его захмелевшей подружке уже не терпеться прыгнуть с ним в койку, и потому одним рывком скинул с себя рубашку. Однако последствия ошибки всё же дали о себе знать: выпитое ударило в голову, и Рик рухнул на кровать, что-то бормоча.
  -Немного отдохну... детка... подожди ты запомнишь эту ночь! - услышала Джилл едва различимое бормотание.
  Она добивалась совсем не этого, но в сложившейся ситуации были свои плюсы. Убедившись, что Рик сейчас временно не доступен, Джилл начала копаться в его ноутбуке. Найдя там парочку чертежей и компьютерных карт, Джилл даже присвистнула и посмотрела на Рика другими глазами.
  -А ты не так прост! - загадочно проговорила она.
  -Я о том и говорю! - неожиданно отозвался Мейхем.
  Джилл испуганно вскочила со стула, но заметив, что глаза Рика закрыты, вздохнула с облегчением.
  -Иди ко мне крошка, побудь со мной немножко! - сквозь сон продолжал вещать Мейхам, а потом даже немного приоткрыл глаза.
  Сначала Джилл хотела уйти, но подойдя к двери сразу же призадумалась: а если это болван вдруг обо всём догадается, или хуже того, расскажет своим подельникам что-то ценное, а её при этом не будет рядом? Когда со стороны кровати раздался храп, Джилл приняла окончательное решение: кое-как стянув с Рика штаны, она начала медленно раздеваться.
  
  Лора глядела на раскачивающуюся над головой лампочку, борясь с желанием выстрелить в неё. Рекс тем временем о чём-то разговаривал с кладовщиком, после чего подошёл к Лоре.
  -Всё в порядке. Груз здесь будет в целости и сохранности.
  -Вот и хорошо, а теперь поехали по адресу, который дал Плут, а то я тут со скуки подохну.
  -Извините, что вмешиваюсь в разговор, но лучше этого не делать! - неожиданно заговорил кладовщик.
  -Я у тебя совет спрашивала? - глаза Лоры так и метали молнии.
  -Нет, - испуганно ответил кладовщик.
  -Вот и заткнись!
  -Вообще-то, он прав. Тебя разыскивают по всему Терранону, и открыто разгуливать по улицам города крайне рискованно, - рассудительно проговорил Рекс.
  -Крайне рискованно действовать мне на нервы! Это вредно для здоровья! - раздражительно бросила Кобра, проводя пальцами по рукоятке пистолета.
  Рекс был прекрасно осведомлён о вспышках неконтролируемой ярости Лоры, но у Корсара к ним выработался иммунитет.
  -Я для легавых - мелкая сошка. Разговаривая с Плутом, ты обещала ему устроить мордобой, если операция сорвётся. А если она сорвётся из-за тебя?
  -Да что может случиться?
  -Всё что угодно.
  Начиная спор с Лорой, Рекс всё время приводил разумные аргументы. Кобре это не нравилось, но не прислушиваться к советам Корсара было неразумно.
  -Ладно, убедил! Только возвращайся быстрее! - недовольно проговорила Лора, а потом выхватила пистолеты и всё-таки прострелила лампочку возле потолка.
  Получив известие от Джилл, Алекс хотел как можно скорее рвануть по указному адресу, но не рискнул поручить слежку Сайксу. Датчик привёл их в центр Терраграда, где располагался небольшой склад, принадлежавший (Алекс навёл справки) какой-то компании-однодневке. Но как только за территорию склада выехал грузовик, Алекс в бинокль рассмотрел, что рядом с водителем сидит Рекс Клифтон.
  -Кто там? - поинтересовался Сайкс, глядя в сторону машины.
  -Корсар. Кобры я не вижу, но это не значит, что её там нет. - Алекс убрал бинокль. - Оставайся здесь и глаз не спускай с главного входа, а прослежу за грузовиком.
  Сайкс лишь кивнул, а Алекс запрыгнул в челнок и сел на хвост грузовику, предварительно включив режим маскировки.
  Лора действительно хотела быть терпеливой, но надолго её не хватило. Чуть более часа расхаживая из стороны в сторону, она поняла, что только выпивка сможет хоть как-то скрасить её существование. Единственной проблемой, по мнению Лоры, были две Беретты, которые она предпочитала носить открыто (поверх футболки Кобра всегда носила наплечную кобуру). Поскольку одежда Кобры была довольно короткой (джинсовые шорты и зелёная майка), а расставаться с оружием ей не хотелось, нужно было обязательно найти компромисс. Его помог найти кладовщик, ходивший поблизости.
  -Мне нужна твоя куртка! - бесцеремонно сказала Лора.
  -Тебе не стоит ходить в город! - попытался её предостеречь кладовщик.
  -Я так понимаю, это значит "не отдам"? - в глазах Кобры появился недобрый огонёк.
  Кладовщик нервно покосился на Кобру, у него в горле образовался неприятный комок.
  -Ты ведь понимаешь, что я, так или иначе, сниму её с тебя? Вопрос только в том, будешь ли ты после этого дышать!
  Правильно истолковав значение этой угрозы, мужчина снял куртку и протянул её Лоре.
  -Ты особо не парься. Тут где-то неподалёку есть бар. Зайду туда, выпью немного, а потом вернусь! - примирительно проговорила Лора, надевая куртку, которая пришлась ей впору.
  Когда Кобра вышла за территорию склада, Сайкс сразу же увязался за ней, не рискуя начинать пальбу в людном месте. Он держался на значительном расстоянии, стараясь при этом не терять цель из виду. Было видно, что Кобра куда-то торопиться и при этом нервничает. Проследив за ней до ближайшего бара, Сайкс остался на улице и стал ждать, пока Кобра выйдет. Ему было невдомёк, что Лора заметила слежку и теперь думала как бы ей незаметно прикончить назойливого преследователя, а потом скрыться. Подговорив одного выпивоху набить морду охотнику за головами, Лора вылезла в окно и побежала к автобусной остановке. К несчастью, выпивоха оказался не слишком грозен, и отвалил после первой же затрещины. Когда Сайкс заметил Лору, она уже забегала в полупустой автобус, где она сделала несколько предупредительных выстрелов, разогнав при этом всех пассажиров, после чего приказала водителю гнать на полной скорости. Испуганный водитель нажал на газ, а Лора добежала до аварийной двери в хвосте и прямо через стекло начали стрелять по охотнику за головами. На дороге образовалась небольшая пробка, и Сайкс перебегал от одной машины к другой, прячась там от пуль. Внезапно автобус резко остановился, и Лора чуть не вывалилась через прострелянное стекло. Грязно выругнувшись, Кобра подбежала к водителю и увидела, что тот банально не рискнул проехать на красный свет. Тогда Лора вышвырнула незадачливого водителя за дверь, и, сев за руль, сразу же ударила по газам. Переходившие в этот момент дорогу люди в страхе попрыгали на тротуар, а стоявший на перекрёстке мотоциклист сразу спрыгнул со своего байка и отскочил в сторону. Чтобы побыстрее сократить разрыв, Сайкс бежал за автобусом так быстро как только мог, и, прыгая по крышам стоявших в пробке автомобилей, Спайроу зацепился за аварийную дверь протаранившего их автобуса. Открыв её и забравшись в салон, Сайкс вытащил пистолет и подошёл к Лоре, которая заметила его присутствие в самый последний момент.
  -Покажите ваш билет, дамочка! - усмехнулся Сайкс, направляя оружие на Кобру.
  -Чтоб ты сдох! - яростно процедила Лора, полная решимости зубами вцепиться в горло Спайроу.
  -Непременно. Когда-нибудь, твоё желание исполнится, а теперь нажми на тормоза, пока мы в кого-нибудь не врезались! - с превосходством проговорил Спайроу.
  Лора резко вдавила ногу в педаль тормоза (держа Кобру на прицеле, Сайкс второй рукой держался за поручни, не желая при резком торможении пробить головой стекло и улететь на дорогу), однако автобус и не думал останавливаться. Удивлённая Кобра нажал на тормоз ещё раз, но ничего не произошло.
  -Кажется, у этой консервной банки отказали тормоза! - усмехнулась пиратка, глядя на охотника за головами.
  -По-твоему, это смешно? - Сайкс с тревогой посмотрел на дорогу.
  -Обхохочешься! Я сейчас прямо уписаюсь со смеху! - последовал грубый ответ.
  Автобус несся по шоссе как сумасшедший, и Лора едва успевала объезжать машины. Заехав на запасную полосу, она лениво потянулась и убрала руки с руля.
  -Ты что творишь? - недовольно проворчал Сайкс.
  -Понимаешь, ловкач, мне это всё надоело! - Лора закинула на руль свои ноги. - Чего это я должна их всех объезжать? Им надо - пусть сами и уворачиваются!
  Сайкс убрал пистолет за пояс, грубо спихнул Кобру с водительского сидения и сам сел за руль (сделал он это вовремя, так как им навстречу мчался какой-то обкурившийся таксист). Первым порывом Спайроу было вообще съехать с обочины, а лучше перевернуть автобус, но в такой кучной обстановке подобное грозило серьёзной аварией со множеством жертв. Лору не оскорбило столь бесцеремонное обращение, напротив, она сочла подобную перемену мест немного забавной. Она сняла бейсболку с головы Сайкса и примерила. Головной убор пришёлся ей впору.
  -В Терраграде по этому маршруту в день проходит несколько десятков автобусов. Ответь мне лишь на один вопрос: почему ты угнала именно тот автобус, у которого отказали тормоза? - недовольно спросил Спайроу.
  -Чего? Так это ещё и я виновата? А незачем было меня так упорно преследовать!
  -Ладно, с тобой всё понятно. А теперь сделай одолжение - помолчи хотя бы пару минут!
  Кобра лишь что-то проворчала и отошла в хвост автобуса, поудобнее устроившись на одном из сидений. Оглянувшись назад, Лора заметила знакомый челнок, преследующий автобус (Сайкс тоже его заметил в зеркало заднего вида, но не мог отойти от руля).
  -Ну наконец-то! - довольно проговорила Лора, открывая аварийную дверь в задней части автобуса.
  Вернувшись обратно и не застав Лору, Рекс сразу же запрыгнул в челнок и полетел прямо к бару (предварительно он бегло допросил кладовщика). Прочёсывая местность в округе, он сразу же заметил мчащийся на бешеной скорости автобус, и понял, что обнаружил пропажу. Подлетев к автобусу на максимально близкое расстояние, Рекс открыл кабину.
  -Прыгай! - прокричал Рекс.
  -Совсем рехнулся! Меня же по дороге размажет! - крикнула в ответ Лора.
  В этот момент автобус резко подал вправо, и Кобра едва не вылетела на дорогу, едва успев ухватиться за дверную ручку, при этом едва не доставая ногами до земли. Тогда Рекс подлетел к двери с боку, оторвался от управления, и схватив Лору за руку, затащил её в кабину.
  -Спасибо! - сказала Кобра, после чего сняла с головы бейсболку и закинула её за сидение.
  Улетать не попрощавшись было неприлично, поэтому Лора достала из-под сидения карабин и несколько гранат.
  -Подлетай справа! - приказала она, заменяя пустой магазин.
  -Что ты задумала? - спросил Рекс, заранее зная что ответ ему не понравиться.
  -Кое-кого ждёт воздаяние! - проговорила Лора с усмешкой.
  В этот момент автобус протаранил машину, когда она совершала поворот (поскольку удар пришёлся на капот, саму машину при этом раскрутило как волчок) и Сайкс начал подумывать о том, что перевернуть автобус - не самая плохая идея.
  -Эй, ловкач! - раздался окрик со стороны.
  Сайкс повернул голову в сторону и увидел челнок пиратов, из открытой кабины которого ему подмигивала Лора. Подмигивание можно было бы считать флиртом, если бы Кобра не держала в руках автомат.
  -Что ж за день такой! - выругнулся Сайкс и резко рухнул на пол.
  Тогда Лора открыла по кабине автобуса огонь, поливая свинцом сидение водителя, постепенно спускаясь всё ниже и ниже. Рухнув на пол, Сайкс начал отползать в середину автобуса и это спасло его от верной гибели. Пользуясь тем, что внимание Кобры сосредоточено на кабине, Спайроу забрался на верхушку одного из сидения, открыл люк в потолке, а потом вылез на крышу. В этот момент в карабине закончились патроны, и тогда Лора выдернула кольца из двух гранат и забросила их в автобус.
  -Уходи в сторону, а то сейчас рванёт! - предупредила она Рекса.
  Не подозревающий о брошенных гранатах Сайкс всё ещё был полон решимости поймать Кобру. Приблизившись к краю, Спайроу прыгнул вперёд и зацепился за крыло челнока, который неожиданно взмыл вверх. Охотник за головами не успел удивиться, как вдруг прогремел взрыв, подбросивший превратившийся в бесполезный хлам автобус в воздух. Как только кабина челнока захлопнулась, Сайкс собирался вздохнуть с облегчением, но Рекс, даже лишившись одного глаза, смог заметить, что к крылу челнока прицепился неожиданный пассажир. Сначала Корсар собирался подняться в верхние слои атмосферы, чтобы наверняка прикончить Сайкса, но увидев поблизости рекламный щит, Корсар решил действовать проще.
  -Настырный попался тип. Держись покрепче! - предупредил он Кобру.
  Лора не успела даже спросить в чём дело, как Рекс протаранил рекламный щит насквозь. Как только челнок понёсся на таран, Спайроу сразу догадался что к чему, и подтянувшись, он смог забраться на крыло, а оттуда прыгнуть вверх и зацепиться за верхушку щита (на щите был изображён улыбающийся рабочий в каске, однако после того как Рекс пролетел сквозь него, у рабочего во лбу образовалась смачная дыра). И сейчас, глядя на то, как пираты стремительно удаляются, Сайкс совсем не думал о награде: болтая ногами над пустотой, охотник над головами думал как же ему спуститься вниз.
  
  Проснувшись, Рик начал сожалеть что опять перебрал с выпивкой. Голова болела так, будто по ней прошлись кузнечным молотом. Однако самым паршивым было то, что Мейхем толком не мог вспомнить что произошло ночью. Он помнил, что подцепил красотку, привёл её сюда, надеясь перепихнуться, а потом лишь темнота. Однако перевернувшись на другой бок и увидев спящую рядом с ним Джилл, Рик вздохнул с облегчением. Сама же Джилл из-за пьяного храпа Мейхема не решалась приближаться к этому не самому достойному представителю человечества, а первое время пыталась устроиться в кресле. Через какое-то время она смогла приспособиться к храпу Мейхема, и легла рядом с ним, сделав вид, будто между ними был секс. Проспав лишь пару часиков, Джилл нехотя открыла глаза и с удивлением посмотрела на гордого ловеласа.
  -Привет, малышка, как спалось? - участливо спросил Рик, накидывая рубашку и протягивая девушке сигарету.
  -Нет, обойдусь, - отмахнулась Джилл, а потом тоже начала одеваться.
  По-быстрому приняв душ, Джилл наконец-то смогла проснуться и даже послать приветливую улыбочку своему мнимому любовнику.
  -Кажется, вчера я немного перебрал, поэтому о том что здесь произошло помню лишь смутно, - виновато признался Рик.
  -Не волнуйся, всё прошло нормально. В постели ты был просто зверь! - соврала Джилл.
  Мейхем сразу же взбодрился и приветливо заулыбался.
  -Правда? - спросил он с надеждой.
  -Ну да. Ты был прямо как леопард.
  -А почему не тигр?
  -Потому что леопард - самый быстрый зверь в мире!
  Улыбочка Мейхема тут же превратилась в кислую мину.
  -Да ты особо не расстраивайся! - Джилл похлопала его по плечу, решив окончательно добить Мейхема. - Ты я вижу, в этом деле совсем зелёный. Вот когда поднаберёшься опыта, тогда и звони.
  Унизив Рика как самца, довольная Джилл вышла из номера, напоследок громко хлопнув дверью. Даже холодная вода из душа как следует не взбодрила её, и всю дорогу до челнока Джилл только и делала, что зевала. Добравшись до своего транспортного средства, Джилл первым делом сняла с челнока стелс-маскировку, а потом попыталась связаться с серебристым челноком.
  -Ответьте, парни! То, что я знаю, может вам очень сильно пригодится! - произнесла Джилл волшебные слова.
  Какое-то время на том конце были помехи, но вскоре Джилл услышала голос Алекса.
  -Говори коротко и по существу, если тебе действительно есть что сказать! - недовольно пробурчал Дроу.
  Это недовольство было вызвано очередным проколом: мало того, что Спайроу упустил Лору, при этом едва не погибнув, так его ещё пришлось снимать с рекламного щита, словно глупого котёнка, забравшегося на дерево. Прибыв на место, Алекс даже не удосужился поинтересоваться как его непутёвый напарник туда забрался.
  -Кобра с подельниками нацелилась на новый челнок, нелегально производимый "Концерном Масаши".
  -Да ты что? - проговорил Алекс с притворным интересом.
  -У Мейхема на компьютере есть карта завода, а также он взломал системы защиты и вскрыл все двери. Кобре остаётся лишь обезвредить людей и угнать челнок. Это будет сделать не так-то просто, потому что охрану усилили после её первого нападения.
  -Расскажи что-нибудь новое! Кобра уже угнала челнок, переправила его, а сейчас где-нибудь потягивает алкоголь и смеётся над идиотами, которые пытались её поймать. Так что... - Алекс внезапно осёкся, осмыслив полученную информацию. - Подожди, что значит усилили охрану? Прототип уже угнан, и теперь в этом нет никакого смысла.
  -Ну наконец-то до тебя дошло, верзила! Работу над взломом защиты Мейхем начал лишь поздним вечером, причём работал он с другой картой. Улавливаешь ход мысли или тебе по слогам объяснить?
  -Должно быть, прототип создавался не в единственном экземпляре! Значит где-то есть по меньшей мере ещё один завод по производству челноков! - догадался Алекс.
  -Бинго! Эти челноки, что-то вроде разлучённых в детстве близнецов, которые должны были очень скоро воссоединиться. Я на 100% уверена, что Кобра нанесёт удар по второму заводу.
  -А где он находится? - встрял в разговор Сайкс, всё это время сидящий рядом с Алексом, и до поры до времени бывший лишь слушателем.
  -Этого я к сожалению не знаю, но вам дебилам, лучше начать шевелить мозгами! Если вы упустите Кобру и на этот раз, то потом она смоется с планеты и мы её не скоро увидим! Может у вас есть какие-нибудь предположения по этому поводу?
  -Предположения есть, только сначала придётся переговорить с одним лживым подонком! - сказал Алекс, а потом резко развернул челнок на 180 градусов и помчался в центр Терраграда.
  
  В качестве своей резиденции Джеральд Синклер арендовал подвальное помещение, которое раньше было офисом какой-то фирмы-однодневки. У него не было секретарей, зато было несколько парней спортивного вида, которые осматривали всех входящих в здание, или грубо вышвыривали, если подобная команда поступала от Синклера. Джеральд был известен как один из самых знающих людей на Терраноне, поэтому многие покупали у него необходимую информацию. Иногда Синклер даже умудрялся работать на два лагеря: например, продавая информацию бандитам, а потом полиции, или наоборот (Пару раз к Синклеру обращался даже Гордон Блэк, несмотря на сильную антипатию к подобного рода проходимцам). Некоторые бандитские группировки в своё время даже пытались подмять под себя бизнес Синклера, но у Джеральда всегда хватало сил ставить их на место. Джеральду не раз угрожали, но на самом деле все эти угрозами были пустышками, так как слишком многим людям было выгодно, чтобы Синклер и дальше занимался своим делом, тем более отыскать второго такого на всём Терраноне было не так просто. Сейчас Джеральд говорил по телефону, но отвлёкся, услышав снаружи какой-то шум. Решив, что началась какая-то потасовка, Синклер сказал своему собеседнику, что позвонит позже, а потом вытащил из шкафа парочку автоматов SMG. За дверью вдруг раздались выстрелы, после чего один из телохранителей Джеральда в буквальном смысле влетел в кабинет, и рухнул прямо перед столом Синклера. Через несколько секунд после этого в кабинет Синклера вошли Алекс Дроу и Сайкс Спайроу, при виде которых Синклер опустил оружие.
  -Так это вы. А я-то думал, что произошло что-то серьёзное! - с облегчением проговорил Джеральд, убирая оружие обратно.
  В кабинет тут же влетел здоровенный детина с бейсбольной битой, глаз которого украшал здоровый фингал.
  -Всё нормально - это ко мне, - сказал Джеральд и махнул рукой, отсылая своего подручного.
  Детина сначала кинул полный ненависти взгляд на Спайроу, а потом, скрипя зубами, вышел в коридор, так сильно хлопнув дверью, что она чуть не слетела с петель.
  -Вы по делу, или просто зашли ко мне выпустить пар? - поинтересовался Синклер, усаживаясь за свой стол.
  -Так дела не делаются, Синклер! - сурово проговорил Алекс.
  -О чём речь?
  -Брось эти штучки! Когда человек что-либо покупает, он должен быть уверен, что товар качественный. Понимаешь о чём я говорю?
  -Так ты всё ещё суетишься из-за Кобры. Я ведь рассказал тебе про завод. Что тебе ещё надо?
  Алекс вздохнул, потирая лоб.
  -Спорить с тобой я не буду и перейду сразу к условиям. В твоём деле, огромное значение имеет репутация. Как думаешь, будут ли с тобой иметь дело, если я пущу слушок, что достоверность продаваемой информации не всегда соответствует действительности?
  Глаза Синклера недобро сузились.
  -Ты упустил Кобру, хотя я рассказал где она должна была появиться. Ты просто хочешь уйти от расплаты, но у тебя это не получится! И если начнёшь распускать лживые слухи...
  -Не такие уж они и лживые! - вмешался в разговор Сайкс. - Просто между ложью и утаиванием части полезной информации не такая уж и большая разница.
  -Значит вы уже знаете про второй завод. Сами додумались или кто-то подсказал? - усмехнулся Джеральд.
  -Нам нужно знать где этой завод находится! - решительно заявил Алекс.
  -Да без проблем. Платите 200000, и я вам всё рассказываю как священник на исповеди.
  Брови Алекса поползли вверх от такой наглости. Впрочем, он быстро взял себя в руки и решил сменить тактику.
  -Если мы не поймаем Кобру, то ты и 50000 не увидишь. По крайней мере, в ближайшее время. И если думаешь, что сможешь выбить их из меня, то сильно заблуждаешься. Попробуй верно расставить приоритеты, Синклер.
  На минуту в кабинете повисла пауза, прерываемая лишь жужжанием надоедливой мошки. Рассудив, что лучше синица в руках, чем журавль в небе, Джеральд вырвал из блокнота листок и что-то на нём написал, после чего протянул листок Алексу.
  -Это адрес завода. На этот раз всё хорошенько продумай, прежде чем лезть на рожон.
  Дроу закинул листок в карман, после чего оба напарника направились к двери.
  -Кстати, Дроу, у меня есть кое-какая полезная информация! - сказал Синклер тоном заговорщика.
  Алекс обернулся и вопросительно посмотрел на Джеральда.
  -Она касается непосредственно твоего напарника, и за 500000 я с радостью ей поделюсь.
  Дроу сделал вид, что серьёзно задумался нал предложением Джеральда.
  -Сайкс никогда не пользуется мозгами, и я подозреваю, что он их где-то прячет. Если ты знаешь в каком месте они зарыты, то я со временем выплачу тебе эту сумму. А всё остальное меня не интересует! - категорично заявил Алекс и вышел из кабинета.
  Спайроу на какое-то время замешкался, но всё же последовал за напарником, даже не захлопнув дверь. Если бы он обернулся, то увидел бы, что Джеральд Синклер начертил пальцем в воздухе крест, предрекая охотнику за головами скорую гибель от рук наёмного убийцы.
  
  Проводить операцию в разгар дня было рискованно, но именно в это время происходила смена часовых. Лора с лёгкостью смогла проникнуть на территорию завода, вырубив одного охранника и позаимствовав его униформу. Чтобы её пол не бросался в глаза, Кобра потуже натянула на голову бейсболку Сайкса, и проходя мимо охранников, она всегда опускала взгляд и лишь кивала, если у неё что-то пытались спросить. О том, чтобы брать завод штурмом и речи быть не могло: пара десятков вооружённых до зубов охранников смогла бы выстоять даже при нападении целого штурмового отряда, чего уж там говорить о парочке пиратов. Проведя разведку, Лора обнаружили, что отсёк с челноком тоже охраняется, и увести его наскоком не получится. Впрочем, обо всём этом Кобра догадывалась и до проникновения на территорию завода, потому заранее составила план, в исполнении которого ей должны были помочь её подельники. Рик как обычно работал на значительном расстоянии от объекта, а Рекс засел снаружи с гранатомётом ММ-1, ожидая нужной команды.
  -Долго ещё ждать? Эти засранцы начинают что-то подозревать! - проговорила Лора, прячу наушник под волосами.
  -Не торопи меня. Все знают, что терпение - это добродетель! - ответил Рик, вводя на ноутбуке очередную команду.
  Лора грязно выругнулась, и когда на неё с подозрением посмотрел один из охранников, она сразу же поняла, что добродетели ей явно недостаёт. К счастью, в этот момент Рик закончил ввод, и в одном из отсеков завода сработала тревога. Все охранники начали сверяться по рациям, и узнали, что тревога была поднята в секторе 7G. С оружием наперевес, они помчались туда, и каждый из них был готов выпустить целую обойму в нарушителя спокойствия. Лора бежала вместе со всеми, старательно пряча лицо, однако возле открытых железных дверей остановилась, якобы чтобы перевести дух.
  -Подожди ещё пару минут, а потом действуй. Это касается вас обоих! - передала Лора по общей частоте.
  Охранники отключили сигнализацию и начали обыскивать каждый дюйм сектора, как вдруг все стальные двери моментально закрылись. В следующий момент стекло в единственном окне пробила граната, из которой после приземления начал выходить усыпляющий газ. Зная, что одной гранаты мало, Рекс выдал из гранатомёта ещё пять залпов, полностью истратив весь боезапас и выкинув бесполезное оружие. Услышав позади себя шорох, Корсар выхватил из-за спины дробовик и обернулся. Напротив него стоял охотник за головами, которого он вырубил на заводе.
  -Помнишь меня? - спросил Алекс, держа пирата на прицеле.
  Какое-то время они молча стояли друг напротив друга, не произнося ни слова.
  -А ты крепче, чем выглядишь на первый взгляд! - дал Корсар оценку своему противнику.
  -Хочешь это проверить или только и можешь языком трепать? - сделал Алекс явный вызов.
  Рекс лишь одобрительно хмыкнул и убрал оружие. Алекс незамедлительно последовал его примеру. Когда началась драка, Дроу понял, что недооценил своего противника. Охотник за головами и пират обменивались ударами, причём Рекс пропускал их сознательно, ожидая когда его враг откроется. Таким образом, Алекс пропустил мощный удар в челюсть, при котором ему показалось, что половина зубов сейчас выпадет изо рта на землю. Поняв свою ошибку, Дроу начал бить врага по корпусу и печени, но казалось, будто Рекс Клифтон высечен из камня и удары ему нипочём. Однако после нескольких минут боя Корсар начал понимать, что и у его сил есть предел. Возможно, он и выигрывал за счёт физических данных, но движения и удары охотника за головами были более быстрыми и более техничными. Точку в этом споре поставили подъехавшие к заводу полицейские, которые при виде двух дерущихся здоровяков открыли огонь, не став уточнять кто на чьей стороне. Алекс резко рухнул на землю и отполз с линии огня, а Рекс просто швырнул в сторону полицейских машин осколочную гранату и бросился бежать к ограде, через которую он с лёгкостью перемахнул. А тем временем серебристый челнок приземлился на крышу завода и Сайкс выбрался наружу. Увидев полицейских, которым Алекс что-то пытался втолковать, Спайроу понял что у него есть небольшая фора и начал действовать.
  Лора пробиралась к челноку, и попадавшиеся на её пути рабочие предпочитали спасаться бегством. Один смельчак кинулся на неё с большим ключом, намереваясь проделать Кобре дырку в черепе, однако Лора отпрыгнула назад и прострелила смельчаку левое колено. Оббежав стонущего от боли рабочего, Лора добралась до лестницы и взобралась на второй этаж.
  Добравшись до мастерской, Лора связалась с Риком и сказала ему открыть верхние перегородки, однако заметила какое-то движение на верхнем ярусе.
  Открыв по нему огонь из двух пистолетов, Лора побежала прямо к челноку. Сайкс не стал стрелять в ответ, а лишь перебегал от одного укрытия до другого, пока не оказался прямо над челноком. Поливая свинцом ящик, за которым спрятался её враг, Лора выругнулась, когда в обоих пистолетах закончились пули. Воспользовавшись этой задержкой, Спайроу выглянул из своего укрытия, и заметив, что Кобра меняет обоймы, сиганул вниз, приземлившись прямо на кабину челнока. Оказавшись с Коброй лицом к лицу, Спайроу отпрыгнул влево, едва успев уйти из-под огня, и приставил пистолет к виску Лоры, которая не успела вовремя среагировать на этот выпад.
  -Как же ты меня достал, ловкач! Тебе самому ещё не надоело меня преследовать? - недовольно проговорила Лора, медленно опуская оружие.
  -У меня есть 300 тысяч причин делать это! - ответил Сайкс, а потом сорвал с головы Лоры свою бейсболку и сам надел.
  -Как ты вообще меня нашёл?
  -Просто ты совсем позабыла про плохо прикрываемый фланг. У каждого есть свои слабые стороны.
  -Тогда у меня к тебе есть деловое предложение. - Лора медленно отвела пистолет от своего виска. - За челнок мне отвалят 1000000 дакейров. Как смотришь на то, чтобы поделить эти деньги пополам?
  -Договариваться будешь с полицией, а я своё дело сделал! - категорично заявил Сайкс.
  -Ты что, совсем идиот? Если хочешь увеличить свою долю...
  -Не в этом дело. Отправляясь на охоту за тобой, я уже настроился получить 300000 и разделить их на три части. А при таком настрое получить полмиллиона в одну харю - это уже передоз!
  -Ты ведь это не серьёзно. Как...
  -Разговор окончен! - от обычной дурашливости Сайкса не осталось и следа.
  
  Когда на запястьях Лоры защёлкнулись наручники, она окончательно поняла, что проиграла. Парочка полицейских усадили её в фургон и повезли в участок. Кобра не знала сколько ей полагается, однако была уверена, что ей влепят по полной, без какого намёка на снисхождение. Лоре на это было наплевать, она не собиралась просить о милосердии у какого-то ничтожества, наделённого властью, и даже собиралась плюнуть в морду Гордону Блэку, который обязательно начнёт злорадствовать по случаю её поимки. Но почти добравшись до пункта назначения, полицейские столкнулись с неожиданной проблемой: путь им перекрыл стоявший поперёк дороги бензовоз. Один из полицейских вышел, чтобы разобраться, однако водитель бензовоза куда-то запропастился. В это время Рекс, до этого момента молча стоявший на перекрёстке, подошёл к фургону, открыл дверь, и ударил полицейского пару раз мордой об руль, а потом сам занял его место. Когда фургон начал разворачиваться, второй полицейский почуял что-то неладное. Увидев своего напарника лежачим на асфальте, полицейский подбежал к нему и начал проверять пульс, невольно позволив пиратам сбежать.
  
  Уставшие, но зато ставшие на 300000 богаче, напарники вернулись обратно на "Норд". Сайкс первым же делом отправился к дивану, но его уже успела занять Джилл, которая отсыпалась после бессонной ночи, проведённой в компании Рика Мейхема. Впрочем, едва увидев обоих напарников, она сразу же открыла глаза.
  -Кобра поймана. - Это был не вопрос, а констатация факта.
  -Да. Она едва не ускользнула, но нам всё же удалось её взять. Не думал, что я когда-нибудь это скажу, однако в этот раз твоя помощь оказалась как нельзя кстати.
  -Кхе-кхе! - покашляла Джилл, протягивая руку.
  Алекс достал из жилета ровно 100000 и отдал их мошеннице.
  -И ты что, каждый раз мне будешь отсчитывать мою долю? Не проще ли назвать мне номер вашего счёта? - лукаво проговорила Джилл, быстро пересчитав деньги.
  -Ну да, конечно. Это всё равно что поселить лису в курятнике! - усмехнулся Алекс, а потом сел за ноутбук.
  Сайкс собирался лечь на диван, но Джилл посмотрела на него как на дурачка, презрительно фыркнула и отвернулась на другой бок. Поняв столь тонкий намёк, Сайкс гордо удалился на мостик. Вид звёздного неба нагонял на охотника за головами тоску, и заставлял думать о несбыточном. Чего Сайкс Спайроу хотел от этой жизни, он и сам не знал, поэтому старался не забивать себя голову лишней ерундой.
  Увидев на экране видеофона входящее сообщение, Сайкс любопытства ради выбрал команду принять. Когда на экране появилось изображение, Сайкс лишь усмехнулся, увидев на том конце Лору Вингейт, которую они совсем недавно отдали полиции.
  -Привет, ловкач! Не ожидал меня увидеть? - с ходу поинтересовалась Лора, будто разговор шёл между старыми друзьями.
  -Ну почему же, ожидал. Вот только лет через 20, а то и 30. Неужели амнистия?
  -Что-то в этом роде.
  В этот момент на мостике показался взволнованный Алекс.
  -Кобра сбежала! - хмуро проговорил он, не заметив с кем беседует его напарник.
  -Устаревшая информация, - ответил Сайкс немного устало.
  Только подойдя поближе, Алекс смог рассмотреть собеседницу Спайроу, которая показала охотнику за головами средний палец.
  -Понятно. Решили всё-таки позлорадствовать! - сказал Алекс и потянулся к кнопке сброса.
  -Пусть злорадствует сколько хочет. Мы её поймали и получили свои деньги, а растяпы Блэка её упустили, - сказал Сайкс, после чего Алекс решил не сбрасывать разговор.
  -Награду за её поимку увеличили до 500000 дакейров. Как считаешь, это стоящее предложение?
  Даже Лора не решалась прервать молчание, желая услышать ответ Спайроу. Сайкс медленно достал из кармана свою счастливую монету и положил себе на ладонь. Алекс ждал, что Сайкс сейчас подбросит её в воздух, ведь когда требовалось принять решение, Спайроу обычно так и делал. Но вместо этого Сайкс убрал монету обратно и посмотрел на экране видеофона.
  -Ни в этот раз. Конечно, за одну и ту же змею было бы неплохо получить деньжат два раз, поэтому, если ты будешь держать меня в курсе насчёт своих планов, то чуть позже, где-то через пару лет, я снова тебя поймаю, Лора.
  -Только в своих мечтах, ловкач! - усмехнулась Лора, помахала Сайксу рукой и сбросила сигнал.
  -Мои мечты - это святилище, и таким как ты там не место! - тихо проговорила Спайроу, понимая, что Лора всё равно его не услышит.
  Закончив разговор с охотником за головами, Кобра размяла шею и буквально утонула в удобном кресле. Своей целеустремлённостью Спайроу произвёл на неё впечатление.
  -Эх, ловкач, ловкач. Из тебя мог выйти неплохой головорез. Жаль, что в этой жизни ты выбрал не ту сторону. Очень жаль, - искренне сожалела Лора.
  Кобра поймала себя на мысли, что недооценила этого паренька с первого взгляда, и теперь сожалела, что не пристрелила охотника за головами ещё на первом заводе. Сайкс Спайроу с виду был обычный тощий прыщелыга, которых Лора за свою жизнь успела повидать чуть ли не сотню, однако он оказался не так прост. Дальнейший ход мыслей был прерван входящим сообщением. На экране появилось лицо Питера Кейси, который старался держаться холодно, однако было заметно, что он всё-таки испытывает какие-то позитивные эмоции.
  -Итак, мисс Вингейт, давайте подведём итоги: вы не выполнили свои обязательства, а заодно умудрились попасть в руки полиции. Я ожидал большего.
  -"Мисс Вингейт, я ожидал большего!" - издевательски проговорила Лора, копируя интонацию и голос Питера. - Ты мне зубы не заговаривай, прохиндей! Второй челнок достать не удалось, но первый ты найдёшь в условленном месте, поэтому гони деньги!
  -Я сказал, что ожидал большего, но не сказал, что меня не устраивает результат. Я перевёл на ваш счёт один миллион плюс несколько тысяч за неудобства. Было приятно иметь с вами дело, мисс Вингейт. Надеюсь, на этом наше сотрудничество не завершится.
  -Мечтать не вредно! - бесцеремонно ответила Лора и сбросила сигнал, не став дожидаться конца разговора.
  "Вот ведь задница, весь кайф обломал!" - злобно подумала Кобра, мечтая заехать Кейси ботинком по носу.
  Обдумывая ошибки последней операции, Лора не могла понять где же прокололась, а когда поняла, дерзко усмехнулась и отправилась на поиски подельников. Тем временем Рик и Рекс играли в карты, и Мейхем значительно проигрывал.
  -Ага! Получай! - победоносно воскликнул Рик, бросая на игровой стол козырного туза.
  Рекс положил бубновую девятку и едва заметно усмехнулся.
  -Поздравляю. 5:1 в мою пользу. Я всё думал, а ты вообще собираешься открывать счёт или нет.
  Рик уже собирался сказать, что это его особая тактика, но кто-то выбил из-под его задницы табуретку, и Мейхем неуклюже плюхнулся на пол, едва не уронив на голову стоявшую на столе пепельницу. Мейхем уже собирался возмутиться, как вдруг к его лбу была приставлено Беретта.
  -Я тоже рад тебя видеть, но нельзя ли выражать свои эмоции иначе! - попытался пошутить Рик, но получив ногой по почкам, вмиг растерял весь юмор.
  -Гавнюк ты подзаборный, мозги бы тебе вышибить, но вышибать ведь нечего! - проговорила Лора, не сводя глаз с Мейхема.
  -Ну что на этот раз? - недовольно пробурчал Рекс, которому надоело молча наблюдать за экзекуцией.
  -А на этот раз мы угодили в лапы легавых и всё из-за этой задницы! - говорила Лора, яростно тыкая дулом пистолета в правую щеку Мейхема.
  -А я то здесь при чём? К тому же, мы ведь тебя освободили! - попытался протестовать Рик.
  -Во-первых, не мы, а Рекс. Ты в тот момент где-то пьянствовал. - Лора сгребла Рика за шкирку. - А во-вторых, ты кому, яйцеголовый дрищ, всё разболтал?
  Лоре не давала покоя фраза Сайкса о "плохо прикрываемом фланге", и по мнению Кобры, этим самым флангом был один из её подельников. Поскольку Корсар практически всё время был с ней (да и разговорить здоровяка Рекса порой было не так-то просто), то оставался лишь Рик Мейхем вместе со своими маленькими слабостями - тяги к крепким напиткам и смазливым бабёнкам.
  -Да никому я ничего не разбалтывал! Ты... - начал было отпираться Рик, но внезапно осекся.
  Увидев замешательство на лице подельника, Кобра нахмурилась, и даже Корсар, часто призывавший к миру, в данном случае не решался вставить даже слово.
  -Ну, если честно, я познакомился со сногсшибательной красоткой в одном кафе. Она недолго ломалась, мы сняли уютный номерок в отеле, немного выпили и поболтали, а потом перепихнулись. Наутро она собрала свои шмотки и ушла.
  -И ты всё время держал её в поле зрения и не подпускал к своему компьютеру? - на всякий случай уточнила Лора, стараясь держать себя в руках.
  -Ну... как бы...
  -Да или нет!
  -Почти! - нашёл компромисс Рик.
  Лора сделала неутешительный вывод, что выходка Рика стоила ей одного миллиона, и первым её порывом было пустить Мейхему пулю в голову.
  -Сто раз подумай, прежде чем дырявить ему башку. - Рекс будто прочёл её мысли. - Если прикончишь Плута, замену будет найти не просто. Иногда он тупит по-страшному, но я думаю, что ему стоит дать ещё один шанс. Так сказать, за прежние заслуги.
  -Рекс дело говорит! - поспешил вставить реплику Рик, после чего зажмурился.
  Однако выстрела не последовало. Как только Мейхем открыл глаза, Лора уже убрала пистолет за пояс и смотрела на своего подельника как на какого-то болезнетворного микроба. Рик уже хотела сказать, что Лора сделала мудрый выбор, но тут Кобра схватила его за ухо и поволокла за собой.
  -Ну ладно тебе, Лора, я осознал свою ошибку! Отпусти меня, мне больно! - стонал Рик, безуспешно пытаясь вырваться.
  -Мы могли получить два миллиона, но получили только один, так что мне сейчас больнее чем тебе! - сурово проговорила Лора, затаскивая Рика за угол.
  Понимая, что рано или поздно Лора остынет, и что Рику ничего не угрожает, кроме нескольких сильных затрещин, Рекс перемешал карты и начал сдавать их для следующей партии.
  
  Афера была проделана просто блестяще. Конечно, триумф был не полным, но Питер Кейси не привык впадать в уныние по мелочам. Узнав о предубеждениях своего делового партнёра, Питер был крайне разочарован выбором Масаши. Тоширо стал слишком жаден, но и слишком глуп, если решил вести подобные игры с таким человеком как Кейси. Лора Вингейт был не единственным винтиком в механизме краха "Концерна Масаши" - Питер выкрал чертежи челноков и их копии, а также переманил разработчиков, чем нанёс своему партнёру непоправимый ущерб. В дальнейшем Кейси намеревался устроить ряд проверок деятельности "Концерна Масаши", а самого Тоширо он собирался устранить, как нежелательного свидетеля. Этот вечер Питер собирался посветить себе любимому, но звонок по внутренней линии поставил на планах замминистра жирный крест.
  -Легавые, повсюду легавые! - услышал Питер из трубки незнакомый хриплый голос.
  -Какие легавые, кто вы такой? - возмутился Питер.
  -Спецназ... Легавые напали на склад и забрали товар! - продолжал говорить незнакомый.
  Столь резкий акцент и хрипота были скорее всего вызваны огнестрельным ранением. Вероятно, какой-то бедолага смог сбежать со склада, на который Лора Вингейт переправила челнок, и теперь медленно угасал от полученных ранений. Однако для Питера не имело значение физическое состояние говорившего - он хотел знать детали.
  -Кто их впустил? Как они вообще нашли склад? Где челнок? - посыпались на раненого вопросы.
  -Челнок у них. Все остальные... - разговор прервался на полуслове.
  Питер яростно сжал кулаки и швырнул телефон об стенку. Такого поворота событий он не ожидал. Неизвестно как, но полиция пронюхала о делишках Масаши, однако Питер был уверен, что операция была спланирована с одной целью - поймать его. За всем этим делом виделась рука Гордона Блэка - самого несговорчивого типа, с которым Питеру приходилось иметь дело. Несколько раз Кейси предлагал Гордону некую сумму денег, дабы начальник полиции перестал задавать ненужные вопросы. Увидев, что подкуп не действует, Питер подослал к Гордону наёмных убийц. Блэк был тяжело ранен, но смог выжить, и по всей видимости теперь пытался сравнять счёт. Конечно, краденый челнок не особо походил на важную улику, но интуиция подсказывала Питеру, что ситуация может стать критической. Стоило ему об этом только подумать, как в дверь кабинета раздался стук.
  -Я занят! - крикнул Кейси, начав перебирать бумаги на своём столе.
  Тогда неизвестный посетитель резко раскрыл дверь (по всей видимости, ударом ноги), и Кейси увидел перед собой детектива Грэхама.
  -Я знаю, что вы заняты, Кейси, но наш разговор не займёт много времени! - проговорил Дон, показывая своё удостоверение.
  На шее Кейси задёргалась жилка, но он тут же взял себя в руки и холодно посмотрел на детектива.
  -Я не знаю, из какого вы отдела, детектив, но можете распрощаться со своей работой.
  -Лучшая защита - это нападение. Но сейчас в этом нет необходимости. Вы арестованы.
  Кейси незаметно залез левой рукой в ящик стола, где у него лежал шестизарядный револьвер.
  -Это чудовищная ошибка! - начал тянуть время Питер, пытаясь нащупать пистолет.
  -Ваше назначение на пост замминистра - вот это действительно ошибка. Не стоит усложнять себе жизнь.
  -Повторяю ещё раз - это ошибка! - рука Кейси наконец-то нащупала рукоятку револьвера.
  -Тоширо Масаши уже арестован. Он пока молчит, но будьте уверены, он скоро заговорит, и тогда вам не удастся отвертеться. Даже поддержка министра в данном случае не будет иметь значения.
  -Да и наплевать! Зато будет иметь значение это! - воскликнул Кейси и пару раз нажал на курок.
  Первая пуля улетела прямо в проход, но вторая угодила Грэхаму прямо в живот. Дон дотронулся рукой до живота, и почувствовал на своих пальцах что-то липкое, после чего начал медленно оседать на полу. Питер резко встал из-за своего стола и подошёл к умирающему, намереваясь произвести контрольный выстрел.
  -А ну стой! - раздался крик от западной лестницы.
  Питер увидел ещё одного полицейского, и забыв про Грэхама, бросился бежать к лифту, пару раз выстрелив в полицейского. С восточной лестницы показался ещё один полицейский, который открыл по Питеру ответный огонь. Полностью отстреляв обойму, Кейси выбросил бесполезное оружие и забежал в лифт. Один из полицейских по лестнице бросился бежать вниз, а второй, увидев тяжелого раненного Грэхама, начал вызывать медиков из кабинета Кейси. К тому моменту Дон уже потерял сознание.
  А забежавший в лифт Кейси сразу же нажал кнопку первого этажа и начал переводить дух. Как только лифт тронулся, небольшой люк над головой Кейси внезапно открылся и в кабину бесшумно спустилась Тера. Питер услышал за своей спиной чьё-то дыхание и резко обернулся. И тогда Тера резким движением рук свернула Питеру шею, после чего нажала кнопку последнего этажа. Заблаговременно изучив распорядок и маршрут передвижения Кейси, Тера намеревалась ликвидировать замминистра за пределами министерства, однако новые данные заставили убийцу пойти на столь рискованный шаг. Ещё днём заказчик сообщил, что Питера Кейси собираются арестовать за финансовые махинации, и приказал опередить полицейских, предварительно переслав электронную карту министерства юстиции. Тера сначала намеревалась проникнуть в здание через коллектор, но изучив карту, убийца не нашла подходящего входа. Зная, что в здании установлено множество камер слежения, а на проходной имеется ещё и металодетектор, Тера решила забраться по южной стене здания, использовав специальные липучки. Перед этим Тера на всякий случай подложила взрывчатку в машину Кейси (существовала вероятность, что он покинет министерство раньше, чем здесь появятся полицейские), однако взрывчатка так и не пригодилась. Доехав до верхнего этажа, Тера подбежала к окну и вытащила из батареи липучки, которые она сама там и спрятала. Быстро спустившись вниз и подойдя к краю здания, Тера столкнулась с новой проблемой: возле ворот в министерство, помимо охранника на проходной, теперь дежурили полицейские, которые проверяли документы у каждого, кто пытался покинуть территорию. Подобравшись к ограде, Тера пригнулась и на корточках подобралась к первой попавшейся машине. Открыв заднюю дверь автомобиля, Тера спряталась под сидение и начала выжидать. Наконец, передняя дверца открылась и неизвестный занял место водителя. Когда машина подъехала к проходной, Тера достала пистолет с глушителем. Полицейские сначала посмотрели на документы секретарши Питера Кейси (она и была водителем), кинули беглый взгляд на задние сидения (в этот момент Тера посильнее вжалась в пол, готовясь в случае обнаружения открыть огонь), но всё же выпустили машину со стоянки. Как только машина выехала на шоссе, Тера приставила пистолет к водительскому сидению.
  -Продолжай вести машину и не вздумай оборачиваться. У меня пистолет с глушителем, и если ты сделаешь что-то не так, я тебя убью, - спокойно проговорила Тера.
  -У меня нет денег! - испуганно пролепетала напуганная секретарша, решив что стала жертвой грабителя.
  -Поезжай к докам и не задавай лишних вопросов! - грозно приказала убийца.
  Пока перепуганная секретарша вела машину, Тера мысленно подводила итоги. Очередная цель из списка была устранена, а следовательно, на банковский счёт поступит новая сумма. Однако подбираться к очередной жертве становилось всё рискованнее и рискованнее, и складывалось впечатление, что заказчик специально бросает её в крайности, подбрасывая какой-нибудь сюрприз в самый последний момент. Вряд ли он рассчитывал, что Тера проколется и будет схвачена или убита - скорее он проверял предел её возможностей. И хотя Тере не нравилось быть подопытным кроликом, свою работу она намеревалась довести до конца, не задавая лишних вопросов.
  Как только машина заехала в промышленную зону, Тера приказала секретарше отъехать к пирсу, а когда машина остановилась, убийца левой рукой зажала жертве глаза.
  -О случившемся - ни слова. Если проболтаешься, то тебя ничто не спасёт! - грозно проговорила Тера, а потом второй рукой слегка надавила жертве на шею в нужном месте.
  Девушка потеряла сознание, и её голова упёрлась в руль (со стороны могло показаться, будто она заснула во время езды). Тера же вышла из машины и направилась обратно в своё убежище.
  
   Подземелье
  
  Джилл медленно приходила в себя. Её окружали серые, местами потрескавшиеся стены, а также двое типов с мрачными физиономиями. Девушка сейчас сидела на стуле, руки её крепко были связаны за спиной.
  -Ну наконец, то ты очнулась, красавица! - проговорил один из них (как показалось самой Джилл с облегчением).
  Судя по тому, что болела лишь голова, а не другие части тела, непоправимого пока не произошло, но увидев устремлённые на неё плотоядные взгляды, Джилл догадалась, что не стоит радоваться раньше времени.
  -Может дадите воды? - спросила она, не особо рассчитывая на милосердие со стороны тюремщиков.
  В комнате стояла буквально адская жара, и оба типа уже успели насквозь пропотеть, что в общем-то, не меняло их первоначальных замыслов в отношение привязанной к стулу девушки. Как бы в подтверждение своих намерений, один из головорезов подошёл к Джилл и ущипнул девушку за грудь.
  -Будешь хорошо себя вести, тогда может и дадим! - сказал он, обдав Джилл запахом дешёвого табака.
  Ситуация складывалась прескверная, но эти двое не были обычными подонками, ищущими острые ощущения - они были самыми настоящими террористами.
  -Кто тебя послал? Для кого ты всё это вынюхивала? - задал вопрос второй тип.
  -Да ничего я не вынюхивала, просто хотела развеяться и хорошенько провести время! - соврала Джилл.
  Первый головорез сразу же отвесил ей звонкую пощёчину, после которой у девушки чуть искры из глаз не посыпались.
  -Посмотрим как ты запоёшь, детка, когда мы тебя станем разделывать на двоих! - ухмыльнулся тот бандит, который ударил Джилл, после чего начал бесцеремонно мять грудь девушки.
  Эти двое были лишь рядовыми бойцами в группировке Джека Кигана - очередной мишени охотников за головами. Киган 6 месяцев назад вышел из тюрьмы, обзавёлся большими деньгами, сколотил банду (кое-кто был согласен с его идеями, но большинство присоединилось исключительно из-за денег и жажды быстрой наживы). Группировка Джека за последний месяц устроило три террористических акта, после чего полиция серьёзно взялась его разыскивать. Решив, что этого недостаточно, правительство назначило награду в полмиллиона дакейров за поимку Джека, сделав его на данный момент "самым золотым" бандитом Терранона. Джилл должна были лишь следить за этой парочкой, и не вступать в личный контакт, но она рискнула подсесть к одному типа, и начала разводить его как ребёнка. Слово за слово, бандит терял бдительность и уже готов был сболтнуть лишнее, но тут вернулся его приятель, который услышал последнюю часть разговора и моментально сделал верные выводы. Поняв, что её песенка спета, Джилл попыталась сбежать, но её поймали, оглушили, а потом утащили куда-то в Пустоши. Бандиты решили по-тихому допросить пленницу, (при этом они конфисковали её электрошокер) поиметь, а потом и прикончить. Первый начал расстёгивать пуговицы на блузке девушки, как вдруг Джилл зубами впилась в его руку. Бандит заорал, а потом занёс руку для удара, как вдруг кто-то вышиб дверь ногой. Все трое одновременно посмотрели на дверной проём и увидели Алекса Дроу.
  -Тут-тук! - запоздало проговорил Алекс, а потом вырвал из рук ближайшего бандита винтовку и вырубил его ударом приклада.
  Второй бандит сразу же понял что к чему: он вытащил пистолет и приставил его к виску Джилл.
  -Одно движение, здоровяк, и мозги твоей подружки украсят стенку! - предупредил он охотника за головами.
  Алекс уже собирался сказать, что у него нет подружки, как вдруг Джилл взяла инициативу в свои руки, точнее ноги. Тихонько приподнявшись (бандит лишь заметил, как напряглись его плечи), Джилл обрушила крайнюю ножку стула прямо на левую ступню бандита. Тот от боли и неожиданности выронил пистолет, а подбежавший Алекс мощным апперкотом в челюсть отправил головореза к ближайшей стенке, а потом подошёл к Джилл и начал развязывать ей руки.
  -Как ты меня нашёл? - спросила она после того, как оказалась на свободе (при этом Джилл не переставала разминать запястья, покрасневшие от верёвки).
  -Мне уже не первый день приходится быть нянькой. Сначала Сайкс, а теперь ещё и ты, - недовольно проговорил Алекс, поглядывая на кряхтящего бандита.
  Джилл тоже заметила, что тот кое-как приходит в себя, и, недолго думая, схватила стул и быстро подошла к террористу. Тот заметил приближающуюся тень, и когда поднял вверх голову, то увидел перед собой Джилл, держащую стул над головой.
  -Вот теперь мы квиты! - проговорила она со злорадством, имея в виду пощёчину, а потом обрушила стул на голову своего обидчика.
  От удара и без того хлипкий стул раскололся на несколько частей, а бандит потерял сознание. Лишь подойдя поближе, Алекс смог разглядеть, что щека у Джилл немного покраснела. Дроу видел, как бесчувственную Джилл выволокли из здания и увезли в Пустоши, и с лёгкостью смог проследить за бандитами. Первым делом он осмотрел здание, и убедившись, что этой парочке никто не придёт на помощь, сразу же ринулся спасать Джилл. Так или иначе, он собирался сдать их обоих полиции: одного сразу, а другого после того, как он расскажет про убежища Кигана. При вновь открывшихся обстоятельствах сделать выбор было очень просто.
  -Раз уж этот тип любит распускать руки, беседовать я буду с ним!
  Сказав это, Алекс снял с пояса наручники и протянул их Джилл, которая посмотрела на Дроу с непониманием.
  -Этого (Алекс кивнул в сторону первого бандита) я отдам полиции, а второй побудет здесь. Присмотришь за ним?
  Джилл коротко кивнул, решив, что сделает нечто большее, чем просто присмотрит за головорезом. Алекс же повалил второго бандита себе на плечо и вышел на улицу.
  
  Поглядывая на настенные часы, Тера с прискорбием отмечала, что её жертва опаздывает на десять минут. В этот раз ей предстояли ликвидировать сразу две цели из списка: директора банка и человека из Синдиката. Эти двое должны были встретиться и устроить переговоры о дальнейшем сотрудничестве. Хоть основная резиденция Синдиката "Хищники" и находилась на Геднере, его интересы простирались гораздо дальше. В присланном досье было написано, что через данный банк Синдикат перечислял крупные суммы на счета своих членов, а также помогал банку держаться на плаву, делая жизнь его директора поистине райской. Полиция не раз пыталась нарыть информацию на директора, который жил не по средствам, и даже не пытался этого скрывать, но мало кто решался вступать в открытый конфликт с Синдикатом, который "подкармливал" более 60% полицейских на Геднере. Впрочем, все эти детали не особо волновали Теру - ей были важны лишь практические знания. Около двух часов назад посланец Синдиката прибыл на Терранон, и встреча должна была состояться в отеле с коротким и броским название "Оазис", где директор банка снял номер и дожидался приезда гостя. Впрочем, снял номер, это ещё мягко сказано: поселившись в люксе, он первым делом заказал в номер чуть ли не шведский стол, а хорошенько выпив, начал щипать горничных за мягкое место. Девушки недовольно роптали, но пожаловаться руководству на буйного постояльца не решались, т.к. проблемы возникли бы у них, а не у него. Банкира день и ночь стерегли выдрессированные телохранители, однако в их лице Тера не видела серьёзной угрозы. Несмотря на все предпринятые меры безопасности, Тера могла ликвидировать банкира в любой момент, однако внезапная смерть партнёра могло напугать посланца Синдиката, который сразу же сел бы на корабль и стал недосягаем. И тогда Тера немного изменила внешность и поселилась в "Оазисе" по поддельным документам. Незаметно проникнув в номер-люкс, она установила жучок для прослушки и взрывчатку, после чего незаметно вернулась в свой номер. По большому счёту, банкир нёс всякую ерунду, которая не представляла интереса, однако пару минут назад он позвонил посланцу Синдиката, чтобы узнать причину задержки. А причина оказалась банальной и простой: какой-то идиот угодил в аварию, и на шоссе, по которому ехал посланец, образовалась пробка. Услышав, что цель прибудет в отель через несколько минут, Тера решила выписаться "Оазиса". В мешковатой одежде, которая её сильно полнила, в длинном каштановом парике, а также благодаря контактным линзам, изменившим цвет глаз с карего на голубой, Тера не была похожа на саму себя. Спускаясь в вестибюль, она подошла к управляющему отеля и заявила, что съезжает. Пока тот заполнял какие-то бумаги, Тера краем глаза наблюдала за входной дверью, и вот наконец, в здание вошёл высокий брюнет средних лет в сопровождении парочку мрачных телохранителей, очевидно ранее отсидевших срок в тюрьме. -Спасибо, что воспользовались нашими услугами! Приходите ещё! - выдавил из себя управляющий стандартную фразу, которой он пользовался каждый день.
  В следующую секунду он буквально забыл про существование Теры, так как его взгляд был устремлён в другую сторону. Он тоже заметил нового посетителя, и уже составлял целую речь, состоящую из лестных эпитетов и хвалебных отзывов в адрес "Оазиса". Тера черканула в бумагах какую-то закорючку, отдалённо напоминающую подпись, взяла с пола сумку и направилась к входной двери, даже не попрощавшись с улыбчивым управляющим. Посланец Синдиката и наёмный убийца шли навстречу друг другу, и когда Тера прошла мимо него, мужчина по какой-то причине обернулся. Он чувствовал тревогу, и по какой-то непонятной причине, волнение это возникло внезапно. Отойдя от управляющего, Тера сосредоточила внимание на вошедшего в здание мужчину, не обратив никакого внимания на его телохранителей. Мужчина поймал её взгляд на несколько секунд, но так и не смог расшифровать что отражалось в этих глазах: заинтересованность, любопытство, или же узнавание? Впрочем, сам он не успел как следует рассмотреть женщину, которая спешно покинула здание отеля.
  -Добро пожаловать в "Оазис"! - жизнерадостно улыбнулся управляющий, когда клиент обратил свой взгляд на него.
  Тера старалась идти по улице медленно и непринуждённо. Возле здания дежурил кортеж головорезов Синдиката, и женщина, спешно покидающая здание в такой момент могла вызвать у них подозрение. Тера перешла на другую сторону улицы, достала из кармана телефон и приложила трубку к уху. На самом деле это был не телефон, а мобильное устройство для прослушки номера банкира. В данный момент тот беседовал с одним из своих охранников о какой-то ерунде, попутно проклиная непунктуальность представителя Синдиката, но потом раздался стук в дверь. Как только обе цели поздоровались (они назвали друг друга по имени, что исключало возможность ошибки), Тера убрала "телефон в карман", и, не вынимая руку, нажала на красную кнопку лежавшего в том же кармане пульта дистанционного управления. В номере произошёл взрыв, который был заметен даже с улицы. Обеспокоенные шумом, головорезы Синдиката выхватили пистолеты и забежали в отель, в то время как обеспокоенные прохожие убегали из-под летящих сверху осколков стекла, закрыв головы руками. Весь этот спектакль жестов Тера проделала отнюдь не случайно: возле "Оазиса" были установлены камеры наблюдения, записи с которых позже будет просматривать полиции, и скорее всего (в этом Тера была абсолютно уверена) и люди из Синдиката. Маловероятно, но женщина с "телефоном" могла показаться им подозрительной, поэтому Тера зашла за угол дома, а потом нырнула в первый попавшийся переулок. Вышла она уже с другой стороны, выбросив сумку, верхнюю одежду и парик в мусорный контейнер, приняв свое истинное обличие. Молодая брюнетка с короткой стрижкой в тёмной куртке была совсем не похожа на женщину, вышедшую из "Оазиса", но Тера старалась удалиться от места происшествия как можно дальше, и у неё на это были довольно веские причины. Вскоре после устранения продажного копа Чака Джибса, Тера получила электронное письмо от заказчика, в котором тот всячески извинялся за причинённое неудобство и даже выслал 100000 дакейров в качестве компенсация, однако Тера не особо верила в искренность его намерений. Убийца догадывалась, что заказчик ещё не раз предпримет попытки выследить её, несмотря на недвусмысленную угрозу с её стороны. Даже сейчас, шагая по многолюдной улице, Тера гадала: может ли кто-то из людей, проходящих мимо или идущих ей навстречу, быть волком в овечье шкуре? Возможно, это было признаками паранойи, хотя скорее всего это была излишняя подозрительность, но Тера уже не считала своё убежище в Пустошах абсолютно безопасным. Спускаясь в метро, Тера думала о главной проблеме: попадёт ли запись с камер слежения в руки заказчика или нет? Такая заинтересованность личностью исполнителя не могла быть вызвана банальным любопытством, потому что идти на такой риск стоило лишь по нескольким причинам, и каждая из этих причин одинаково сильно не нравилась Тере.
  На станции метро сейчас было мало народу, однако внимание Теры привлёк лысый мужчина средних лет со спортивной сумкой. В том, что он поглядывал на часы, не было чего-то странного, однако как только Тера случайно поймала взгляд мужчины, то заметила в них что-то недоброе. Будучи по своей натуре хищником, она запросто могла опознать в толпе человека, представляющего опасность, и шестое чувство подсказало Тере, что что-то должно произойти. Увидев приближающийся поезд, мужчина улыбнулся, однако эту улыбку даже с натяжкой нельзя было назвать доброй. Поверив собственной интуиции, Тера решила пропустить этот поезд, и сесть на следующий, но в дело вмешались неожиданные обстоятельства: посмотрев в сторону переполненного людьми эскалатора, Тера заметил странного парня, быстро бегущего по разделительной линии. Этим парнем был Сайкс Спайроу или последняя мишень из старого списка. Было видно, что охотник за головами всеми силами старается добраться до поезда до того, как двери закроются, и чтобы не упустить такой шанс, Тера вошла в вагон и отошла от двери. Буквально за секунду до закрытия в вагон в буквальном смысле запрыгнул запыхавшийся от продолжительного бега Сайкс, который сразу же встал на ноги и начал отряхиваться. Немногочисленные пассажиры посмотрели на охотника за головами как на умалишённого, но Спайроу это совсем не смутило.
  -Всё в порядке, проходит полицейская операция! - сказал Сайкс, после чего достал пистолет.
  Пассажиры начали испуганно перешептываться, и только Тера была абсолютно спокойна. В рукаве куртки был спрятан нож, который она могла в любую секунду метнуть в Спайроу, но совершать убийство на глазах стольких свидетелей было равносильно самоубийству.
  -Забудьте обо всех своих делах или важных встречах и выходите на следующей остановке! - продолжал говорить Сайкс.
  -А что случилось? - спросила у него одна глуховатая старушка, которая сжимала ручку своей тележки так сильно, будто она была сделана из чистого золота или платины.
  Сайкс лишь усмехнулся, а потом подошёл к старушке практически в упор.
  -Бабуль, сколько тебе лет? - спросил он.
  -Семьдесят девять, - незамедлительно ответила та.
  -Если хочешь дожить до восьмидесяти, то лучше выметайся из этого поезда как можно скорее!
  От таких слов у старушки едва не случился инфаркт, а все остальные пассажиры заёрзали на своих местах. Сайкс подошёл к двери, ведущий в тамбур, но внезапно остановился.
  -Это, кстати, касается всех! - на всякий случай сделал он последнее предупреждение, а потом исчез за дверью.
  После его ухода в вагоне повисло гробовое молчание, и вдруг все одновременно повскакивали со своих мест и бросились к дверям. На прежних местах остались сидеть лишь два человека: старушка, которая не переставала бормотать себе под нос молитву, и Тера, которая решала как ей стоит поступить. Убийца догадалась, что охотник за головами явился за мужчиной с сумкой, и что в поезде очень скоро прозвучат выстрелы. Конечно, Сайкс Спайроу мог погибнуть, но Тера решила не повторять ошибку, совершённую в космопорте, и лично убедиться, что цель устранена. Не решаясь доверить свою работу постороннему человеку, Тера встала со своего места и быстрым шагом отправилась вслед за Сайксом.
  А Спайроу тем временем пробежал через следующий вагон, на ходу выдав предупреждение об опасности, а миновав тамбур, увидел идущего через вагон мужчину с сумкой.
  -Холландер! - крикнул Спайроу и выстрелил в потолок.
  Мужчина резко остановился на месте, а Тера, услышав выстрел, сразу же ускорила шаг.
  -Что тебе надо, клоун? - поинтересовался лысый, поставив сумку на пол, но не став оборачиваться.
  -В идеале, мне хотелось бы получить 500000 за твоего друга Кигана, но на безрыбье и осьминог похож на корову!
  Лысый усмехнулся, а потом всё-таки соизволил обернуться и бросить оценивающий взгляд на своего противника. Кевин Холландер был правой рукой Джека Кигана, а также человеком, который действительно не боялся смерти (в отличие от тех, кто повторял эту фразу практически каждый день). За его поимку была обещана награда в 100000 дакейров, которые Сайкс намеревался в скором времени получить, попутно узнав о местонахождении убежища Кигана.
  -Зато ты похож на дурака, по неопытности засунувшего нос туда куда не надо! - проговорил Кевин.
  -А ведь я могу и обидеться! - отозвался Спайроу, после чего начал медленно подходить к Кевину.
  -Можешь обижаться, можешь рыдать как девчонка, можешь даже всадить в меня всю обойму - мне всё равно.
  -Зато мне не всё равно. Если я тебя убью, то не получу награду!
  В этот момент в вагон зашла Тера, и Сайкс резко обернулся и направил на неё оружие. Увидев, что это просто безоружная девушка (о том, что у неё в рукаве спрятан нож, Спайроу даже не подозревал), Сайкс приказал ей выметаться из вагона, и снова повернулся лицом к Кевину.
  -Хочешь взять меня живым? Тем хуже для тебя! - усмехнулся Холландер, а потом подобрал сумку и повернулся к охотнику за головами спиной. - Убейте его!
  И тогда со своих мест резко повскакивали двое головорезов с автоматами, которые сразу же открыли огонь по охотнику за головами. Спайроу сразу же нырнул под сидение и залёг на пол, а автоматная очередь превратило в решето какого-то замешкавшегося бедолагу. Все остальные пассажиры как угорелые бросились к двери в другом конце вагона, однако впереди всех бежал Холландер. Сайкс не мог даже поднять голову вверх, потому что автоматчики вели непрерывный огонь по его укрытию, даже не подозревая что тем самым они спасают охотнику за головами жизнь (Тера притаилась в соседнем ряду сидений и из-за непрерывного огня не могла подобраться к Сайксу). Тем временем поезд доехал до остановки и двери открылись, а Холландер успел добежать до начала состава. К тому моменту первый вагон полностью опустел (едва услышав выстрелы, все пассажиры повыскакивали за двери через секунду после их открытия), если не считать грязного бомжа, вальяжно развалившегося на одном из сидений, и прикрытого старыми газетами, от которых исходил не особо приятный запах (впрочем, как и от самого бомжа). Кевин швырнул сумку на пол и сразу же выскочил из поезда на платформу.
  -У вас что, патроны бесконечные? - недовольно причитал Спайроу, лёжа на полу.
  И тут, словно по волшебству выстрелы затихли. Не поднимаясь во весь рост, Сайкс вылез из-за угла, и встав на одно колено, открыл огонь по бандитам, которые потянулись за новыми обоймами. Две пули угодили одному из головорезов в грудь и тот замертво рухнул на пол.
  -Ах ты сволочь! - зарычал второй, и быстро закончив перезарядку, открыл огонь.
  Сайкс сделал резкий кувырок вправо и исчез за сидениями. Разгневанный бандит ринулся к укрытию охотника за головами, не прекращая при этом стрельбы. Когда же он добрался до нужной точки, то с удивлением обнаружил, что его враг куда-то пропал. И тогда лежавший под сидением Сайкс, одной рукой схватил бандита за ногу и повалил на пол, а потом вскочил на него сверху и начал наносить удары по лицу. В этот момент двери захлопнулись и поезд тронулся, а случайно поднявший голову Сайкс заметил на платформе Холландера. Спайроу резко вскочил на ноги и подбежал к двери, однако поезд уже сдвинулся с места, а Кевин, на лице которого появилась наглая ухмылка, махал охотнику за головами рукой на прощание. Сайкс хотел выбить стекло и выскочить на платформу, но внезапно замер.
  "Где сумка?" - мелькнуло у него в голове, после чего Сайкс пулей ринулся к тамбуру.
  Избитый головорез кое-как пришёл в себе, и увидев захлопнувшуюся в начале вагона дверь, подобрал с пола автомат и встал на ноги. В следующий секунду бандит вздрогнул, из-за того что ему в спину вошёл какой-то острый предмет. Дождавшаяся конца перестрелки Тера решила прикончить охотника за головами собственными руками, но первым делом решила избавиться от бандита, путавшегося под ногами. Резко вытащив нож из его спины, Тера ударила бандита по ногам, и когда тот упал на одно колено, перерезала ему горло. Вытерев кровь об плечо умирающего, Тера обошла его со стороны и побежала за Сайксом.
  Когда поезд совершал поворот, спящий бомж неожиданно рухнул со своей лежанки и уткнулся мордой прямо в лежащую перед ним сумку. Бродягу одолело любопытство, и когда он расстегнул молнию, то увидел перед собой бомбу, таймер которой отсчитывал последние секунды.
  -Надо было ехать на автобусе! - только и успел сказать бродяга, а потом прищурился.
  Сайкс подбежал к первому вагону и уже схватился за ручку, как вдруг прогремел взрыв. Взрывная волна вышвырнула охотника за головами в окно, а пламя едва не опалило Спайроу лицо. А Холландер, увидевший в конце туннеля вспышку, достал из кармана детонатор и нажал на кнопку, после чего в туннеле произошёл более мощный взрыв. Убрав детонатор, Кевин достал рацию и связался со своими подчинёнными.
  -Дело сделано. Прочешите туннель, и если найдёте выживших - немедленно пускайте в расход! - приказал Холландер и подошёл к краю платформы.
  Попав в поле зрения болтающейся под потолком камеры слежения, Кевин показал ей большой палец, а потом спрыгнул с платформы. Сидящий в диспетчерской террорист сначала усмехнулся, а потом посмотрел на мёртвого охранника у двери, и занял место возле мониторов.
  
  В свои 63 года, большую часть из которых он отдал работе, Винсент Уорд чувствовал себя дряхлым стариком (а осознание того, что через два года его принудительно могут отправить на заслуженный отдых, заставляло чаще прикладываться к анальгину). Винсент стал полицейским, когда ему ещё даже не исполнилось двадцати, и за эти 43 года успел повидать многое. Он помнил Гордона Блэка, когда тот был лишь крикливым лейтенантом, а не начальником полиции, помнил как полицейские едва ли не в открытую грабили честных тружеников и представителей малого бизнеса, и что самое обидное, Винсент помнил, что не всегда он был полноватым лысеющим стариком, с парочкой седых локонов на висках. У Винсента не было ничего: ни жены, ни детей, ни отложенных на безмятежную старость сбережений, которые он накопил за годы кропотливой работы. Недавно Уорда перевели, и теперь он занимался исключительно бумажной работой, таким образом уступая дорогу молодым. На самом деле Винсент мог дать фору многим, но было в его биографии пятно, сильно осложнявшее ему жизнь. Этим пятном был охотник за головами Алекс Дроу, с которым Винсент поддерживал дружеские отношения. Все полицейские как один ненавидели и презирали охотников за головами, поэтому положение Винсента едва ли можно было назвать завидным. На самом деле, Уорд и сам не питал добрых чувств к охотникам за головами, потому что те порой совершали поступки, по сравнению с которыми деяния пойманных ими преступников казались баловством, но у него был долг перед покойным напарником. Раньше Винсент Уорд и Карл Дроу были не только напарниками, но и неразлучными друзьями, пока шальная пуля не отправила Карла сначала на операционный стол, а чуть позже и вовсе на тот свет. Перед смертью Дроу попросил напарника приглядывать за своим сынишкой Алексом, и по возможности вызволять из беды. Винсент решил выполнить последнюю волю друга, даже когда узнал, какую именно профессию выбрал Алекс. Временами Уорд делился конфиденциальной информацией с Алексом, однако не считал себя продажным полицейским по двум причинам: во-первых, никто ему не платил за информацию, а во-вторых, по сути Винсент помогал разным негодяям оказаться за решёткой, тем самым он выполнял свой долг честного стража порядка. Сейчас Уорд заполнял долгий и нудный отчёт, глядя на бесконечную стопку бумаг на своём столе. Настроение у Винсента была на редкость паршивое, и поэтому когда раздался стук в дверь, Уорд готов был порвать отчёт на куски.
  -Отчёт ещё не готов! Заходи позже! - громко прокричал он, вытирая платком пот с лысины.
  Когда дверь открылась, Винсент поднял голову, готовясь осадить наглеца, но увидев перед собой Алекса Дроу, сразу же подавил своё негодование.
  -Забудь про отчёт и живи полной жизнью, Винсент.
  -Смотрите-ка, это же сам малыш пожаловал! Я надеюсь, никто из начальства тебя не видел?
  -Если имеешь в виду Блэка, то можешь быть спокоен - он подробно и эмоционально рассказывает некоторым твоим коллегам какие они бездари. И кстати, Винсент, можешь сделать одно одолжение?
  -Какое?
  -Не называй меня малышом. Эту дурацкое прозвище уже не актуально!
  Винсент не стал ничего обещать, а лишь усмехнулся. Уорд окрестил его малышом, когда Алексу было 12 лет. Тогда Дроу был пай-мальчиком, старающимся не упускать из виду своего отца. В столь юном возрасте, когда его сверстники пробовали свои первые сигареты, у Алекса был совсем другой порок - он очень любил сладкое. Любил так сильно, что употреблял в огромном количестве и разжирел так сильно, что не мог подняться на третий этаж без отдышки. Более старшие дети издевались над ним: один из них говорил, что когда Алекс подрастёт, его будут изучать астрофизики. На наивный вопрос "почему", парнишка отвечал, что астрофизики изучают небесные тела, а у Алекса Дроу тело и так как планета, выросло буквально до небес. А ещё парнишка говорил, что отец не подвозит Алекса из школы, потому что без помощи грузового погрузчика у него всё равно бы ничего не вышло. И когда Алекса иронично называли малышом, он вспоминал себя в 12 лет и хотел провалиться сквозь землю. Винсент об этом прекрасно знал, но всё равно не упускал случай лишний раз подколоть охотника за головами.
  -Извини, малыш, ничего обещать не могу! Зато могу дать парочку дельных советов.
  -Ну уж нет, твоими советами я сыт по горло! - сказал Алекс, скрестив руки.
  -Зато я часто оказываюсь прав. Я ведь отговаривал тебя от женитьбы на той продажной девке, но ты меня не послушал! - напомнил Винсент.
  -Её зовут Глория, если ты позабыл! - недовольно пробубнил Алекс, стараясь не вспоминать о своей бывшей жене.
  -Да помню я как её зовут! Винсент Уорд, может и похож на старую развалину, но в маразм ещё не впал! - буквально завёлся Винсент.
  -Я ничего такого не говорил! - возразил Алекс, примирительно выставляя ладони перед собой
  -Но подразумевал! А ещё я тебе советовал внимательно читать документы, прежде чем ставить внизу свою подпись, особенно когда речь идёт о крупном кредите! Ты бы ещё дал банку письменное разрешение использовать твои внутренние органы по их усмотрению!
  -Не начинай, Винсент! Сайкс тоже мне об этом напоминает чуть ли не каждый день! - едва ли не простонал Алекс.
  -Тебе стоило найти себе нормально толкового напарника, а ни этого болвана! - продолжал напирать Уорд.
  -Может, Сайкс и болван, но от него пользы больше, чем вреда. К тому же, он не такой засранец каким кажется! - тихо проговорил Алекс и на всякий случай огляделся по сторонам, будто опасаясь, что Спайроу услышит эти слова.
  -Может быть ты и прав. - Винсент пожал плечами. - Пришёл поболтать со стариком по душам или по делу?
  -По делу, но на этот раз по твоему. У меня в челноке находится один экземпляр - оформи его как надо.
  -Без проблем. Что это за фрукт?
  -Одна из шестёрок Кигана.
  Улыбка стало медленно исчезать с лица Винсента. Джек Киган и его шестёрки были второй по актуальности темой для обсуждений в полицейском управлении (самой актуальной темой было убийство замминистра юстиции Питера Кейси, расследование которого, по мнению Уорда, Блэк поручил не самым умным детективам).
  -Вот оно как. Спасибо конечно, но зачем нам очередная шестёрка Кигана? - спросил Винсент, постукивая пальцами по столу.
  -Допросите как следует, может узнаете что-нибудь.
  -Это вряд ли. Эти твари молчат как рыбы, и у Гордона наверняка появляется желание к рыбам их и отправить. И знаешь, в данном случае я согласен с Блэком.
  Ради достижения своих целей Джек Киган и его люди шли до конца и ни перед чем не останавливались. Устраивая показательные акции в общественных местах, Джек знал, что погибнут невинные люди, но его этот факт не особо волновал. Буквально неделю назад родственники погибших во время последнего теракта людей собрались возле главного полицейского управления, требуя поймать террориста и отдать его на растерзание толпе. Полиция едва не решилась использовать гранаты со слезоточивым газом, чтобы разогнать толпу, но Гордон Блэк спас положение, пообещав разгневанным людям, что террорист очень скоро будет пойман и предстанет перед судом.
  -Оно и понятно. Одно дело контрабандисты и мошенники, а другое дело - террористы, - сказал Алекс и тяжело вздохнул.
  -И что самое плохое, Киган совсем притих, а значит что-то задумал. Ладно, хватит о грустном - тащи сюда своего слизняка.
  
  (2,5 года назад)
  -Ястреб! - прокричал Сайкс во всё горло.
  Услышав окрик друга, Хоук резко обернулся и бросился бежать. Стоило ему отбежать от своего укрытия на пару метров, как враги открыли огонь по перевернутой машине из подствольных гранатомётов. Взорванная машина подлетела в воздух и рухнув вниз едва не раздавила Хоука, который в самый последний момент успел отпрыгнуть в сторону.
  -Сволочи! - прохрипел Натан, сдерживая удушливый кашель, и поднимаясь на ноги.
  Обстреливая врагов короткими очередями, Сайкс подбежал к другу и сразу же залёг на землю.
  -Если так пойдёт и дальше - мы не продержимся и пяти минут! - сказал Натан, протягивая Спайроу новый магазин.
  Сайкс перезарядил винтовку и мрачно посмотрел на своего друга. Когда Натан впервые надел на себя военную форму, ему понравилось как она на нём сидит, но теперь Хоук возненавидел все эти тряпки, потому что практический каждый оборванец Геднера считал своим долгом отправить на тот свет любого солдата. Ведя бой в городских условиях, Сайкс и Натан были лёгкой мишенью для врагов, но сдаваться так быстро не собирались. Сайкс не знал какой именно идиот принял решение кинуть в это пекло желторотых новичков, но желал этому выродку словить немного свинца.
  -Нам обещали весёлую прогулку, а в итоге закинули сюда! - проговорил Хоук, после чего друзья переглянулись, и Сайкс кивнул.
  Достав последнюю гранату, Спайроу протянул её Хоуку, а когда Натан швырнул её в место, где предположительно прятались их враги, Сайкс выскочил из укрытия и побежал напрямик через улицу. Однако брошенная граната помогла выиграть лишь несколько секунд, и когда Сайкс увидел что какой-то негодяй целится в него из РПГ, отпрыгнул в сторону, отправив во врага длинную очередь из карабина. Пули прошибли бандиту правое плечо, от чего тот отклонился и выстрелил по своим товарищам. Когда Сайкс поднялся с земли и продолжил бег, Хоук выскочил из-за укрытия, прикончил бандита и отправился догонять Сайкса. Только скрывшись за домом, друзья смогли перевести дух.
  -Не знаю как тебе, а мне совсем не весело! - проговорил Сайкс, и тут же вскинул винтовку, так как из темноты подвала соседнего дома, на него кто-то смотрел.
  Спайроу вздрогнул, когда увидел, что эта грязная и оборванная двенадцатилетняя девочка. Испуганно глядя на двух молодых солдат, она даже и подозревала, что чуть не получила пулю в лоб. Сайкс медленно опустил оружие и послал девчонке слабую улыбку, но та сразу же скрылась в темноте.
  -Кто это был? - поинтересовался Хоук, заметив напряжённый взгляд Сайкса.
  -Никто. Очередная беженка.
  Планета Геднера была поистине удивительным местом, в котором противоположности не притягивались, а были разделены невидимой стеной. Если на юге был солнечный климат и обыватели жили свободной жизнью, то на севере, славящимся бесконечными горными хребтами и вооружёнными конфликтами, не было прохода от беженцев. Военным иногда удавалось эвакуировать небольшие группы беженцев и переправлять их на юг или на другие планеты, но основная часть обездоленных и запуганных людей по-прежнему жила в страхе, и поводов опасаться за собственную жизнь у них было предостаточно. Замечая беженцев, Сайкс и Натан вспоминали про свою жизнь в Пустошах, но даже в самые трудные времена ситуация не была настолько плачевной. Там, в Пустошах, местные оборванцы хотя бы могли пройти по улице с гордо поднятой головой, а здешние бедолаги вообще редко выходили на улицу, и боялись эти самые головы высовывать из-за различных зловонных укрытий.
  -Пока к этому отребью не подошла подмога надо сваливать отсюда как можно скорее. Связист говорил, чтобы все выжившие отступали к городской подземке! - говорил Натан, оглядывая улицу.
  Связист (ныне покойный) передал на базу, что от посланных в город подразделений практически ничего не осталось, и получил ответ, чтобы солдаты добирались до точки эвакуации через метро, которое находилось в 500 метрах от точки дислокации временного штаба, который ныне превратился в пыль. Не всем повезло также сильно, как Спайроу и Хоуку, потому что зеленая армейская форма действовала на местных экстремистов как красная тряпка на быка. Кто-то уже успел добраться до метро и теперь дожидался отбытия. Заветный спуск уже был в поле зрения, как вдруг из-за поворота выскочил джип, в кузове которого располагалось двое головорезов: один с пулемётом, второй с РПГ. Сайкс собирался ринуться вперёд и попытаться прорваться к подземке, но Хоук схватил его за шиворот и оттащил назад.
  -Даже и не думай! - процедил он, не отпуская при этом Спайроу.
  Времени до отбытия поезда с ранеными оставалось совсем немного, а бандиты в джипе будто знали о ценности подземке, и не собирались быстро уходить. Хоук начал думать как бы нейтрализовать бандитов и добраться до метро, но вмешался случай. Вход в подземку располагался на перекрёстке трёх дорог: машина приехала с востока, Сайкс и Натан шли с запада. Бандиты следила за всеми тремя дорогами, готовясь открыть огонь по солдатам, готовым пойти на прорыв. И вдруг на северной дороге появилось трое солдат: впереди бежал штурмовик с пулемётом, а за ним плёлся рядовой пехотинец, который тащил на себе раненного товарища. Бандиты заметили солдат и открыли по ним огонь. Неизвестно чем бы закончилась перестрелка, если бы к бандитам с востока не прибежал ещё один отряд головорезов из шести человек. У троих солдат, один из которых был серьёзно ранен, не было ни единого шанса. Хоук видел расстановку сил и сразу смог принять верное решение.
  -Это наш шанс. Пока эти оборванцы будут возиться с солдафонами, мы можем проскользнуть к подземке. Это рискованно, но может подействовать!
  Сайкс недоверчиво посмотрел на него.
  -Может стоит им помочь? - спросил он, поглядывая на джип.
  В этот момент бандит выстрелил из РПГ, и на одного штурмовика на этой планете стало меньше.
  -Ни чем ты им уже не поможешь! - коротко отрезал Хоук и первым побежал к лестнице.
  Бандиты были поглощены перестрелкой и совсем не замечали что творится у них за спиной. Раненный солдат сначала отстреливался, а когда патроны закончились, попытался нейтрализовать врагов с помощью светошумовой гранаты, но из-за раны не смог достаточно далеко её швырнуть, хотя и заставил врагов поволноваться. Сайкс ещё раз посмотрел на стрелявших, а потом побежал к лестнице, где его уже дожидался Хоук. Когда друзья спустились до середины лестницы, выстрелы неожиданно стихли. Натан посмотрел на Сайкса, всем своим видом как бы говоря "Это я и имел в виду". Сам Сайкс в целом был согласен с другом, но не хотел открыто это признавать. Оказавшись в подземке, друзья сразу же забежали на станцию, но подбежав к краю платформы, Хоук остановился и нерешительно посмотрел сначала влево, потом вправо.
  -В какую сторону? - спросил Сайкс.
  Хоук ничего не ответил, а лишь мрачно посмотрел на друга.
  -Понятно. Тогда разделимся: проверь ближний туннель, а я дальний! - сказал Спайроу, и спрыгнул с платформы, не дожидаясь ответа Натана.
  Натянув на глаза термальные очки (их успел раздать связист перед гибелью) и активировав режим ночного видения, Сайкс забежал в туннель и скрылся за поворотом. После трёх минут непрерывного бега, Спайроу заметил вдалеке слабое свечение и прибавил скорости. Он вздохнул с облегчением, когда понял, что видит вдалеке тот самый поезд, который должен вытащить их из этой западни. Однако не успел Спайроу как следует порадоваться своей находке, как вдруг поезд пришёл в движение.
  -Эй, ты куда? Стой! - прокричал Сайкс во всё горло.
  Разумеется, никто не услышал его окрик, и поезд начал постепенно набирать скорость. Поняв, что его и Хоука собираются бросить на произвол судьбы, Сайкс побежал за поездом. Хотя на Спайроу по-прежнему были одеты термальные очки, он не сразу обратил внимание на прикреплённые к потолку туннеля многочисленные мины, реагирующие на движение. Мины были похожи на металлических пауков, и до этого момента как бы пребывали в состоянии сна. Однако стоило поезду промчаться по рельсам, как мины вмиг пробудились: каждая из них отцепилась от потолка туннеля и приземлилась на крышу поезда.
  -Остановите поезд! - ещё раз прокричал Сайкс, делая последнюю попытку всех спасти.
  Все мины одновременно сдетонировали и превратили поезд в кусок искорёженного металла с кучей обгоревших тел внутри. Сайкс снял теперь уже бесполезные очки (теперь в туннели было достаточно светло) и пошёл обратно на платформу. Последнюю паучью мину, ползущую по стенке, Спайроу заметил лишь тогда, когда она бросилась ему под ноги. Сайкс быстро отреагировал и резко отпрыгнул в сторону, а потом побежал. Однако мина сдетонировала прежде, чем Сайкс успел уйти из зоны поражения. Взрывная волна подбросила Спайроу вперёд, а когда Сайкс попытался подняться, перед глазами всё поплыло. Вдалеке раздался взволнованный крик Хоука, спешившего другу на помощь, но из-за громкого звона в ушах Сайкс ничего не услышал.
  "Моя первая контузия". - С этой мыслью Сайкс Спайроу потерял сознание.
  
  Сайкс медленно приходил в себя, не зная сколько времени прошло с тех пор, как он отключился. Больше всего Спайроу удивило не то, что он выжил, а что его бейсболка осталась цела, хоть и немного испачкалась. Подобрав её с земли и отряхнув, Сайкс провёл ладонью по голове, и его пальцы наткнулись на что-то липкое.
  -Ненавижу взрывающиеся поезда! - недовольно проворчал Сайкс, и неуверенной походкой направился в сторону поезда.
  Как и тогда на Геднере, сейчас у Спайроу перед глазами всё плыло, хотя звона в ушах не было. Охотник за головами преследовал Холландера не потому что тот был правой рукой Кигана, а потом что он был первоклассным подрывником. Сайкс ничего не знал о заложенной в туннеле второй бомбе, но увидев, что проход практически полностью завален, сразу догадался что к чему. Головной вагон был полностью уничтожен, а остальной состав просто слетел с рельс, перевернулся на бок и угодил под "камнепад".
  -Ненавижу падающие потолки! - пробубнил Сайкс, подходя к ближайшему вагону.
  Он надеялся, что если не все, то хотя бы большая часть пассажиров оказалась достаточно разумной, и покинула поезд на последней станции. Так или иначе, прежде чем выбираться отсюда, Сайкс решил удостовериться, что здесь больше никого нет.
  -Эй, есть кто живой? - громко прокричал он, а потом стал внимательно прислушиваться.
  Ответа не последовало, но когда Сайкс хотел идти дальше, где-то в ближайшем вагоне раздался тихий кашель. Недолго думая, Спайроу выбил ногой остатки стекла, залез в вагон и начал продвигаться к центру. Возле двери в тамбур он заметил нескольких человек, но медицинская помощь им уже точно не требовалась. Добравшись до центра, он заметил молодую девушку, нижняя половина туловища которой была погребена под завалом. Сама Тера (а это была именно она) сразу же узнала голос Спайроу. Она не хотела давать о себе знать, но предательский кашель сделал своё дело. Когда Спайроу начал всматриваться в её лицо, Тера сразу же напряглась. Они сталкивались лицом к лицу всего лишь раз, и хотя тогда Тера была в маске, она опасалась, что Спайроу её опознает. Впрочем, во взгляде охотника за головами виделось лишь беспокойство, но уж никак не узнавание.
  -Не двигайся, я тебя сейчас освобожу, - сказал Сайкс и начал раскидывать камни.
  За все годы своей жизни Тера впервые сталкивалась с подобной дилеммой. Человек, которого она собиралась убить, сейчас пытался спасти ей жизнь. Однако убийца не тешила себя иллюзиями: она понимала, что если бы Сайкс знал кто она такая, то в лучшем случае всадил бы ей пулю в голову, чтобы смерть было быстрой, а в худшем - оставил бы всё как есть.
  -Ты же видела, что в вагоне начинается заварушка. Почему же ты тогда не вышла из поезда? - спросил Сайкс, продолжая свою работу.
  Тера хранила молчание и старалась решить как ей действовать дальше. Нож по-прежнему был спрятан в правом рукаве куртки, и достаточно было сделать лишь одно резкое движение, чтобы прервать жизнь охотника за головами. Не зная о мыслях девушки, Сайкс лишь усмехнулся, приняв молчание за обыкновенное упрямство.
  -Ну и ладно, дело твоё. Не хочешь говорить - не говори. Пытать тебя я не собираюсь.
  Полностью освободив девушку от каменного плена, Сайкс начал медленно ощупывать её корпус, постепенно спускаясь всё ниже и ниже.
  -Что-нибудь чувствуешь? Тебе больно? - спрашивал Спайроу.
  Тера молчала как партизан, но когда Сайкс дотронулся до левой ноги, ей пришлось сжать зубы, чтобы не закричать. Осторожно задрав пропитанную кровью штанину, Сайкс заметил на ноге Теры несколько небольших колотых и одну глубокую зияющую рану.
  -Не повезло тебе. - Сайкс обернулся и посмотрел на погибших и вздохнул. - Хотя им повезло ещё меньше.
  Почувствовав, что больше ей ничего не мешает, Тера попыталась подняться на ноги своими силами. Она выпрямилась во весь рост, но при попытке сделать первый шаг тут же потеряла равновесие, и непременно рухнула бы на пол, если бы Сайкс её вовремя не подхватил.
  -У тебя имя есть или мне обращаться к тебе "эй ты, как там тебя"? - спросил Сайкс, подставляя девушке плечо
  И вновь в воздухе повисло молчание. Конечно, убийца помнила как её зовут, но произносить своё имя вслух или же слышать как его произносит кто-то другой, спустя столько лет... Словом, это было довольно непривычно. У Теры была навязчивая идея, будто если она это сделает, то потеряет конфиденциальность, а также часть самой себя, но довольно быстро поняла, что всё это глупости.
  -Тера, - наконец-то вымолвила она, хватаясь за плечо Спайроу.
  -Очень приятно. Меня зовут Сайкс.
  Выбравшись с помощью Сайкса из вагона, Тера столкнулась с очередной неприятностью - обрушившийся туннель.
  -Довольно скверная ситуация, но я надеюсь, что мы это как-нибудь переживём! - выдал комментарий Сайкс, увидев задумчивый взгляд девушки.
  Для Теры словосочетание "мы переживём" звучало как что-то инородное. Если раньше она думала, что ситуация вышла из-под контроля на лодочной станции, то теперь поняла, что тогда это были ещё цветочки. Убийца превратилась в жертву, а жертва в спасителя. Да, именно так, теперь Тера могла называть вещи своими именами: её жизнь висела на волоске, и сейчас полностью зависела от человека, который каким-то образом угодил в список жертв. Травма ноги была самым серьёзным повреждением, однако у Теры хватало и других ран, сильно подкосивших её боеспособность. Поскольку добраться до прошлой станции в данный момент было затруднительно, Сайкс решил следовать в противоположном направлении. На протяжении пяти минут он болтал без умолку, пытался подбодрить Теру, но она по-прежнему хранила молчание. Наконец, ему это надоело - Спайроу резко остановился и сердито посмотрел на девушку.
  -Послушай, упрямство - вещь хорошая, но не нужно доходить до идиотизма. С момента нашей встречи ты произнесла всего одно слово! Может, ты просто не знаешь других слов?
  -Что ты хочешь от меня услышать? - спросила Тера, не понимая куда клонит её собеседник.
  -Да хоть что-нибудь! - почти выкрикнул Сайкс, но потом сбавил тон и начал говорить тише. - Пойми, я ведь не забавы ради поддерживаю разговор. Я просто хочу убедиться, что ты по-прежнему не потеряла сознание, что я тащу на себе раненную девушку, а не её окоченевший труп! Травма ноги, это не единственная рана, так ведь?
  -А тебе не всё равно?
  -Как думаешь, если бы мне было всё равно, я бы стал вытаскивать тебя из поезда? - ответил Сайкс вопросом на вопрос.
  Тера знала правильный ответ на поставленный вопрос, но не хотела слишком глубоко погружаться в суть проблемы. А главной проблемой было то, что Сайкс Спайроу оказался хорошим парнем, пришедшим на помощь постороннему человеку. Тера же не хотела видеть в нём человека, ведь для неё он был всего лишь цель ?7 из старого списка - смертник без будущего.
  Теперь она прекрасно понимала правоту своих наставников, которые буквально отгородили её от нормального общения с живыми людьми. Получая досье на очередную жертву, Тера изучала поведение данного человека, его интересы, контакты. Всё это было необходимо, чтобы подобраться к цели как можно ближе и лишить её жизни. Тера никогда не вступала в личный контакт ни с жертвой, ни с заказчиками (если не считать выслеживание и убийство особо любопытных субъектов, пытающихся установить её личность), ведь в её базе данные они значились лишь как цифры. А бывшая цель ?7 была реальным человеком, и не признавать этот факт в данный момент было чертовски трудно.
  -Это неправильно! - неожиданно проговорила Тера, и теперь уже Сайкс посмотрел на неё с удивлением.
  -Вот теперь и у меня пропало желание вести дальнейший разговор! - недовольно проворчал Спайроу, и тоже решил хранить молчание, дабы не взрывать свой мозг.
  Поскольку Сайкс не мог читать мыслей Теры, он неверно истолковал значение её последней реплики, однако убийца не стала его поправлять. Продвигаясь вперёд по туннелю, Сайкс и Тера неожиданно увидели свет от фонарей за поворотом.
  -Кажется, удача всё же решила не обходить нас стороной! - усмехнулся Сайкс и прибавил шагу.
  Тера, напротив, почувствовала тревогу. Гуляющие по туннелю незнакомые люди могли оказаться работниками метро, но что-то подсказывало убийце, что это не так. Как только из-за поворота вышел первый человек, Сайкс уже было открыл рот, чтобы позвать его на помощь, но Тера неожиданно приложила ладонь к его губам, а потом посмотрела охотнику за головами в глаза и покачала головой. Как только на идущего впереди человека упал свет от фонаря, Сайкс заметил, что тот держит в руках автомат SMG. Тера было рванула к правой стене, но Сайкс резко пригнулся, утаскивая девушку за собой, и в следующее мгновение в то место, где они стояли, ударил свет от фонаря.
  -Ползти можешь? - спросил Сайкс шёпотом.
  Приняв утвердительный кивок, Спайроу пополз к правой стене, где виднелась серая металлическая дверь с висячим замком. Добравшись до неё, Сайкс выждал какое-то время, а потом поднялся во весь рост, и, напрягши мускулы, ударил плечом чуть повыше замка с такой силой, что дыхание перехватило. Он не ожидал, что из этого что-то выйдет, однако дверь поддалась, пропуская охотника за головами в неизвестность. Однако Сайкс не побежал сломя голову по техническому коридору, а подождал, когда к двери подползёт Тера, помог ей встать и войти внутрь. Головорезы не обратили на дверь никакого внимания и прошли вперёд, продолжая переговариваться друг с другом.
  
  -Вставай, верзила! Тихий час окончен! - прокричала Джилл террористу прямо в ухо, и для пущей убедительности ударила ногой по рёбрам.
  Услышав глухой стон, девушка отошла к стене и села на пол. Постепенно приходящий в себя террорист обнаружил, что его руки скованы наручниками за спиной, а ноги плотно связаны той самой верёвкой, которая он ранее связал Джилл.
  -Тюремщик и заключенный поменялись местами. Случается же такое! - усмехнулась Джилл, глядя на недовольную физиономию пленника.
  -Развяжи меня, стерва! - прорычал он, и попытался пошевелить связанными ногами.
  -Какие у тебя необузданные желания. Зачем мне это делать? Ты и в этой позе неплохо смотришься!
  -Когда мои друзья тебя отыщут, ты сама окажешься ещё не в такой позе, сучка!
  -Ну ты меня прям напугал.
  -Смейся, пока есть такая возможность. Когда тебя будет драть толпа мужиков, тебе вряд ли будет так весело!
  С лица Джилл исчезла улыбка, что придало террористу смелости.
  -А когда всем надоест тебя иметь, тебе всадят пулю в башку! - продолжал вещать он.
  Джилл и раньше приходилось слышать в свой адрес нечто подобное, поэтому угрозы этого человека не казались ей значительными. Этот тип лишь пытался её запугать, однако Джилл решила взять инициативу в свои руки.
  -Знаешь, а я тебе верю! - неожиданно сказала она, глядя в глаза террористу. - Поиметь беззащитную женщину - лучший способ самоутвердиться для таких как ты. Моя мать всегда говорила, что не все мужики подонки, но к несчастью для тебя, я ей не поверила.
  Договорив, Джилл встала с пола, подошла к столу и взяла оттуда нож, лезвие которого уже покрылось ржавчиной.
  -Пока ты спал, я побродила по окрестностям и кое-что нашла. Именно этого мне и не хватало.
  -Для чего? - взволнованно спросил террорист, и у него на шее нервно задёргалась жилка.
  -Чтобы самоутвердиться над тобой. Как ты смотришь на то, что я тебя немного укорочу?
  Джилл склонилась над террористом и немного приспустила ему штаны. И только сейчас до него дошло, что девушка имела в виду насильственную кастрацию.
  -Я понимаю, ты взволнован и расстроен. Но надо же мне что-то делать, а то вдруг ты решишь воплотить в жизнь свою угрозу! - зловеще проговорила она, легонько проводя тупым лезвием по правой штанине террориста.
  -Ты не посмеешь! - кричал мужчина, но увидев в глазах своей мучительницы недобрый блеск, он начал в этом сомневаться. - Ты ненормальная!
  -Пусть эта мысль послужит для тебя анестезией. Скажу честно - мне раньше не приходилось отрезать мужикам причиндалы, поэтому не удивляйся, если я отхвачу чего-нибудь лишнего.
  Мужчина весь задёргался, казалось, будто он пытается порвать наручники руками. Увидев, как с его лба интенсивно стекает пот, Джилл решила добавить ещё немного чернухи.
  -А то что ножичек немного ржавый, так это не страшно. Даже если ты подхватишь гангрену, настрадаться от заражения крови ты не успеешь, так как умрёшь от её потери! - продолжала она, с удовлетворением глядя на побледневшего головореза.
  Тот задёргался ещё интенсивнее, и даже умудрился выбить нож из рук Джилл, ударив её двумя ногами в грудь. Однако та быстро опомнилась и успела схватить нож до того, как перекатившийся на спину террорист успел до него дотянуться.
  -Прошу прощения и признаю свою ошибку - без анестезии здесь ну никак нельзя! - сказала она с усмешкой, достала из-за спины электрошокер и покрутила им перед носом и бандита.
  -Как ты думаешь, засранец, куда я тебе его засуну? - спросила она, нажимая на кнопку.
  Как только на конце шокера заиграли первые искры, террорист в ужасе закричал:
  -Чтоб ты сдохла, полоумная сучка!
  -Догадался-таки? Ай да молодец!
  Внезапно зашедший в комнату Алекс застыл на пороге как вкопанный.
  -Я говорил тебе присмотреть за ним. Что это ты задумала? - спросил он, глядя как лежащий на животе террорист, штаны которого были спущены до колен, дико извивается, пытаясь сбросить сидевшую на его спине девушку.
  -Да так, ерунда! Я собираюсь поджарить этому выродку задницу, а потом заморить червячка, если ты понимаешь о чём идёт речь! - ответила ему Джилл.
  -Сними с меня эту тварь! - жалобно простонал террорист, после чего позорно обделался.
  Джилл собиралась и дальше прессовать этого урода, но увидев как по полу растекается желтоватая жидкость, она резко вскочила на ноги и подошла к двери.
  -Теперь он твой! - сказала она Алексу, после чего вышла из комнаты.
  Оказавшись на улице, Джилл бродила из стороны в сторону, однако не прошло и пяти минут, как из здания вышел Алекс.
  -Раскололся? - на всякий случай уточнила она, хотя ответ заранее был известен.
  -Рассказал всё как на исповеди. Он только с виду крутой, а на самом деле - пустышка.
  После того как челнок покинул Пустоши и направился в центр города, Алекс поделился с Джилл информацией.
  -Киган и его банда засели в городской подземке. У них там то ли склад, то ли временный лагерь. И место это Джек выбрал неслучайно.
  -Он хочет устроить там теракт?
  -Похоже на то. - Алекс заметно помрачнел. - И когда я в последний раз разговаривал с Сайксом, он направлялся в сторону метро.
  
  Блуждая по тускло освещаемым техническим коридорам, Сайкс не мог понять зачем Холландер послал своих людей в туннель (а в том, что это были террористы, Сайкс нисколько не сомневался). Те наверняка пошли обыскивать то, что осталось от поезда, поэтому существовал риск, что на обратном пути они заглянут сюда. А ещё Спайроу волновало самочувствие его спутницы. Он по-прежнему помогал Тере передвигаться, но когда она дотронулась до стены, и на том месте от её ладоней остался кровавый след, Спайроу решил сделать остановку. Как только они остановились, Тера начала медленно оседать на пол, держась рукой за правый бок.
  -Паршиво выглядишь! - взволнованно проговорил Сайкс, и осторожно задрал куртку девушки вверх.
  В правом боку девушки торчали небольшие осколки стекла, которые и стали причиной кровотечения. Осторожно выдернув стекло из ран, и выкинув осколки, Сайкс приподнял подбородок девушки так, что она смотрела ему в глаза.
  -И когда ты собиралась мне об этом сказать? - спросил он, но скорее немного устало, чем настойчиво.
  -Рана несерьёзная. Всего лишь небольшой порез, - возразила Тера, лицо которой уже приобрело бледноватый оттенок.
  -Может рана и пустяковая, но ты так истечёшь кровью.
  -Боишься, что они найдут тебе по кровавому следу?
  -Ну ты и дура! - проговорил Сайкс, решив прекратить бесполезные расспросы.
  Конечно, Тера не казалась ему глупой, но сам Сайкс впервые сталкивался с подобным нежеланием помогать себе. А Тера считала, что первым делом стоит выбраться из опасной зоны, и только потом, когда угроза минует, залечивать раны. Однако чтобы понять степень угрозы, нужно было как можно больше узнать о врагах.
  -Они искали нас. Кто это был? - спросила Тера, приподнимаясь с пола и давая Сайксу понять, что пора следовать дальше.
  -Террористы. - Сайкс дал Тере опереться на себя, решив рассказать всю историю на ходу. - Тот лысый в поезде у них вроде как важная шишка. Полагаю, он отправил своих шестёрок в туннель, чтобы они добили выживших, хотя в этом нет никакого смысла.
  Тере отчасти была согласна с последним утверждением, пытаясь просчитать собственные шансы. Ей и раньше приходилось иметь дело с террористами: прикончив лидера одной подобной группировки, убийца спешно отступила, оставив преследователей позади. Однако те проявили крайнее упорство в поисках того, кто прикончил их лидера, и Тере пришлось уничтожить их всех до единого. Если эти парни были такие же упрямые, то они не позволят Спайроу так просто выбраться на поверхность, а следовательно, её и без того низкие шансы на спасение практически упали до нуля. Мысли убийцы постепенно начинали путаться, в глазах потемнело, и когда Тера повисла на плече Спайроу, охотник за головами не на шутку перепугался.
  -Эй, ты в порядке? Очнись, Тера! - говорил Сайкс, легонько встряхивая девушку.
  Тера едва расслышала его слова, но услышав из уст охотника за головами своё имя, убийца тут же открыла глаза.
  -Нет. Я не в порядке, - практически прошептала убийца, давая себе мысленную команду больше не терять сознание даже на секунду.
  -Потерпи немного. Должны же эти коридоры когда-нибудь закончиться!
  -Здесь по меньшей мере должен быть... хоть один техник-смотритель.
  -Что? - Сайксу приходилось буквально прикладывать своё ухо к губам Теры, чтобы хоть что-то услышать.
  -В его каморке... обязательно должна быть... аптечка для первой помощи! - проговорила убийца с паузами.
  Сайкс сразу же понял намёк и ускорил шаг. Он стучал в каждую дверь, встречающуюся на пути, но все они были закрыты. Наконец, добравшись до небольшой лестницы из пяти ступеней, Спайроу прострелил замок на двери жёлтого цвета, за которой находился ещё один небольшой коридор. Пройдя по нему десять метров, Спайроу увидел открытую дверь справа, откуда вышел мужчина в форме работника метро. Увидев здесь незнакомцев, техник несказанно удивился.
  -Эй вы кто? Посторонним сюда нельзя! - сердито проговорил он.
  -Ей нужна срочная медицинская помощь! - ответил Спайроу, и обошёл техника, не дожидаясь возражений с его стороны.
  Когда Сайкс проходил мимо техника, Тера краем глаза заметила, как у мужчины из-под жилета выпирает предмет, по форме напоминающий пистолет, и сразу же заподозрила недоброе. Рука убийцы потянулась к рукаву куртки, под которым был спрятан нож.
  -Здесь есть аптечка? - спросил Спайроу, стоя к мужчине спиной.
  Вместо ответа техник лишь презрительно хмыкнул и засунул руку под жилет. В этот момент Тера оттолкнула Сайкса, резко обернулась и метнула нож в мужчину. Нож вонзился "ряженому" прямо в горло, и тот рухнул на пол, издав перед смертью неприятный гортанный звук, и схватившись второй рукой за шею. Сайкс машинально сбил Теру с ног, и направил на неё оружие. Какое-то время они просто молча смотрели друг на друга, а потом Спайроу, продолжая держать девушку на прицеле, подошёл к убитому, и, приподняв жилет, увидел, что рука техника легла на приклад пистолета-пулемёта УЗИ-3М.
  -Как ты догадалась? - поинтересовался Сайкс, опуская оружие.
  -Рефлекс, - коротко ответила Тера.
  Сайкс медленно повернул голову в сторону убийцы, и во взгляде его отчётливо виднелись настороженность и подозрительность.
  -Даже знать не хочу как он у тебя выработался!
  Только сейчас охотник за головами понял, что его спутница не такая безобидная овечка, как ему показалось ранее. Предположив, что девушка играла в молчанку вовсе не из-за упрямства, а из-за боязни взболтнуть лишнего, Сайкс посмотрел на неё другими глазами. Убийца догадывалась, что в данный момент Спайроу пересматривает своё отношение к ней, но поскольку была бессильна что-либо изменить, приподнялась и кое-как доковыляла до кожаного стула в центре каморки.
  -Ну и что ты собираешься делать дальше? - спросила убийца, поудобнее устроившись на стуле, насколько это было возможно в её положение.
  -А разве что-то изменилось? - ответил Сайкс вопросом на вопрос, а потом убрал пистолет за пояс.
  Найдя на стены аптечку, Спайроу буквально вытряхнул на стол её содержимое. Там было полно разного барахла, но охотника за головами сейчас интересовали лишь бинты и хоть какое-то обезболивающее. Бинтов в аптечке было навалом, но из обезболивающего Сайкс нашёл лишь несколько таблеток, да и то, от головной боли. Зато в самом низу охотник за головами обнаружил шприц с эпинефрином. Продезинфицировав с помощью спиртового раствора раны на ноге, животе и спине, Сайкс плотно обмотал раны Теры чистыми бинтами, и в довершении даже наклеил пластырь на левую щеку девушки, где красовалась совсем уж пустяковая царапина.
  -Ну и вот и всё! Как ты себя чувствуешь теперь? - поинтересовался Спайроу.
  -Гораздо лучше, - ответила Тера, с лица которой исчезла бледность.
  Вздохнув с облегчением, Сайкс стал думать что же ему делать дальше. Теперь, когда здоровье Теры относительно нормализовалось, Спайроу думал о подручных Кигана, свободно разгуливающих по туннелю.
  "Техник оказался ряженым, значит сидел он здесь явно неспроста. Если он внезапно перестанет выходить на связь, Джек начнёт волноваться и отправит группу своих людей, чтобы те узнали в чём дело. Паршивая ситуация"! - размышлял Сайкс, ходя из стороны в сторону.
  Припомнив все подробности погони за Холландером, Сайкс обнаружил несколько любопытных аспектов. Во-первых, несколько террористов находились в поезде до того, как туда зашёл Кевин. Что они там делали? Во-вторых, как поисковая группа смогла появиться в туннеле так быстро?
  В-третьих, переодетый в техника террорист мог быть не единственным ряженым работником метро. Иногда Спайроу удивлялся, как порой просто Алекс умудряется сложить воедино, казалось бы непростые вещи, в то время как самому Спайроу иногда не хватало сообразительности. Однако одну вещь Сайкс всё же понял: что бы ни задумал Киган, это каким-то образом связано с подземкой. Чтобы проверить догадку, следовало повнимательнее прочесать туннель, но Спайроу не мог решить как лучше поступить с Терой: оставить здесь или взять с собой. Однако вскоре Сайкс понял, что здесь гораздо безопаснее, чем в туннеле, и решил остановиться на первом варианте. Подобрав с трупа убитого террориста УЗИ и нож, Сайкс отдал оба оружия Тере.
  -Мне надо отлучиться ненадолго, а ты побудь пока здесь. Запрись на замок, а если кто-то начнёт ломиться, стреляй прямо через дверь. Если вдруг почувствуешь сонливость, на столе лежит шприц с адреналином. Кольни разок - и сразу почувствуешь себя бодрее! - проинструктировал Теру Сайкс.
  Девушка лишь скупо кивнула, спрятав протянутый нож обратно под рукав. Дойдя до двери, Сайкс обернулся и сказал на прощание:
  -Я за тобой вернусь, так что не раскисай!
  Выбравшись из коридоров тем же путём, Сайкс вернулся обратно в туннель и пошёл в том направлении, откуда появились террористы.
  
  (2,5 года назад)
  Как только один из противников обернулся, Сайкс резко пригнулся и отполз обратно за угол, где его и ждал Хоук.
  -Сколько их там? - шёпотом спросил Натан.
  -Я не успел всех пересчитать, но около десятка. У них там автоматы, гранаты, короче, полный боекомплект, и им определённо не терпится кого-нибудь прикончить.
  Как только Хоук обнаружил контуженного Сайкс, а также взорванный поезд, друзья едва успели углубиться в туннель, как к месту аварии явился вооружённый отряд противников. Что-то подсказывало Хоуку, что они были прекрасно осведомлены о том, где лучше установить мины.
  -Их предупредили! - процедил Натан сквозь зубы и изо всех сил ударил кулаком по стене.
  -Этих засранцев? Зачем, кто? - начал засыпать вопросами друга Сайкс.
  -Какая теперь разница. Если попытаемся вернуться обратно тем же путём, нас тут же прикончат - что-то мне подсказывает, что они там выставили патрульных.
  -Какой в этом смысл? Ведь поезд уже взорван!
  -Не имеет значения - эти подонки не успокоятся, пока всех нас не перебьют! - мрачно подвёл итог Натан, надевая термальные очки.
  У друзей не было какого-либо конкретного плана - они просто следили за десяткой головорезов, стараясь, чтобы враги их не замечали. Сайкс
  предложил неожиданно напасть на противников и силой расчистить дорогу, но более предусмотрительный Хоук на это ответил, что даже в случае внезапной атаки они в лучшем случае прикончат половину противников, в то время как вторая половина тут же прикончит их. К тому же оба прекрасно понимали, что это не единственный отряд, обыскивающий метро, поэтому решили до поры до времени просто держать врагов в поле зрения. Следовать за отрядом головорезов и оставаться незамеченными было довольно просто, ведь у солдат были термальные очки, а их враги использовали фонари и химические источники света (проще говоря, светящиеся палочки). Сайкс не понимал какой толк в этой слежке, но Хоук сказал, что толк в этом есть, и Спайроу ему безоговорочно поверил, не став требовать каких-либо разъяснений. На Терраноне эта парочка была не разлей вода, и даже попав на Геднер, они держались вместе. Если одному из них угрожала опасность, будь то вооружённые противники или нарывающиеся на драку сослуживцы, второй тут же приходил ему на помощь. И сейчас, когда Натан сказал ему продолжать слежку, Спайроу не усомнился в его словах. При этом самого Хоука не покидала мысль, что их предали, ведь это был ещё не самый плохой расклад. Ему не хотелось думать о том, что их осознанно отправили на верную смерть. Натан поклялся самому себе найти и прикончить предателя, но сначала выбраться живым из этой передряги. У них осталось лишь несколько магазинов на двоих и всего одна светошумовая граната. Сайкс и Хоук прекрасно понимали, что в случае затяжного боя боеприпасы закончатся слишком быстро, и поэтому решили применять оружие лишь в крайнем случае. Однако вскоре друзьям пришлось пересмотреть приоритеты. Головорезы наткнулись на армейского офицера, пытавшегося вызвать подмогу. Увидев приближающихся врагов, офицер открыл огонь, но его быстро разоружили, повалили на землю и начали избивать. Как только Сайкс смог подобраться поближе, он разглядел избитого офицера и узнал в нём капитана Родриго Гилнеса. Гилнес командовал соседним подразделением, и Спайроу не мог понять как капитан оказался в туннеле метро. Закончив избивать Родриго, бандиты связали его и развели в туннеле небольшой костёр, чтобы развязать язык несговорчивому офицеру. Раскалив железный прут, один из бандитов что-то спросил у капитана, а когда Родриго плюнул ему в лицо, приложил к его груди прут. Сначала Гилнес мужественно терпел боль, но вскоре закричал от боли, проклиная своих палачей. Именно в этот момент в голове Натана зародился план.
  -У капитана есть рация. Если мы его вызволим, то сможем вызвать транспорт для эвакуации! - высказал свою идею Хоук.
  -У тебя тоже есть рация - почему бы не вызвать транспорт прямо сейчас? - задал Сайкс резонный вопрос.
  -Да потому что ради спасения обычных рядовых, которых на Геднере и так как грязи, они и пальцем не пошевелят! - повысил тон Натан.
  Услышав подозрительный шум позади себя, бандиты переглянулись. Друзья затаили дыхание, а Хоук уже было потянулся за гранатой, как вдруг по его левой руке пробежала серая крыса, которая тут же устремилась в сторону костра, почувствовав запах палёного мяса. Увидев безобидного грызуна, бандиты успокоились и начали переговариваться между собой. Натан сделал глубокий выдох, но гранату убирать не стал.
  -Сделаем так: отползи в сторону, к самой стене и жди моей команды. После того как я брошу гранату, считаём до трёх, а потом начинаем обстреливать этих гадов из двух разных точек! - поделился Хоук своим планом.
  Сайкс покачал головой.
  -Световая граната их ослепит, и они начнут палить во все стороны без разбора.
  -Если у тебя есть другой план - излагай. А если нет - живо ползи к стене!
  Спайроу не понравился этот командный тон, но поскольку у него самого не было плана, Сайкс решил следовать плану Натана. Стараясь не шуметь, Сайкс дополз до стены, а потом посмотрел на Хоука. Натан выдернул чеку, подмигнул Сайксу, а потом перекинул гранату через преграду. Мысленно досчитав до трёх и заметив промелькнувшую яркую вспышку, Сайкс и Хоук поднялись во весь рост и одновременно открыли огонь.
  
  В качестве временного лагеря Джек Киган выбрал старое депо, находящееся на побочной ветке, которую давно никто не использовал. Террористы плотно обосновались в здании, о существовании которого практически все позабыли, однако Джек не использовал один и тот же лагерь более одного раза, предпочитая после каждой операции уходить с занятого места, и находить новое пристанище. Пока остальные его подчинённые перетаскивали остатки взрывчатки, Киган поудобнее устроился в кресле и начал читать газету. На второй странице Джек наткнулся на интересную статью: автор писал о гибели заместителя министра юстиции Питера Кейси, при этом называя погибшего верным хранителем закона и защитником справедливости. Столь яркая аллегория заставила Джека усмехнуться.
  -Что тебя так развеселило? - спросил у Кигана азиат со шрамом на правой щеке.
  В этом мире существовали люди, поворачиваться спиной к которым было смертельно опасно. Хидео Широ был ярким представителем данной категории, а также человеком, лишённым моральных устоев. В прошлой жизни Хидео был охотником за головами, и со своей работой он справлялся неплохо. Однако у Широ было дурная репутация, поэтому не только полицейские, но и коллеги по ремеслу смотрели на азиата косо. Чтобы разыскать преступника, Хидео захватывал его ближайших родственников, но однажды подобная акция провалилась, в результате чего Широ и получил шрам. Казалось бы, стоит отказаться от столь скользких методов, но Широ рассудил иначе: самую грязную работу он делал чужими руками, а потом отводил пойманного преступника в полицию и получал вознаграждение, не забывая при этом бросить небольшой кусок своим шакалам. О том, что Хидео двуличен и вероломен говорил и другой факт: поймав преступника, он мог запросто отпустить его, если тот предлагал ему щедрую компенсацию (как правило, размер таких компенсаций превышал размер вознаграждения, предложенного за поимку данного преступника). Но однажды шакалы Широ малость переборщили, в результате чего сестра разыскиваемого преступника попала прямиком на операционный стол, а сообщники Широ - в комнату для допросов. Когда Блэк малость на них поднажал, те назвали Гордону имя своего хозяина, после чего Широ едва не угодил за решётку. К счастью, ведущий дело судья оказался типом покладистым, и Хидео провёл за решёткой всего один год. Выйдя на свободу, Хидео связался с одним своим знакомым хакером, который сразу же подчистил нелестные элементы его биографии. С Джеком Киганом Широ познакомился две недели назад, и практически сразу же стал третьим по значимости (после Кигана и Холландера) человеком в данной террористической организации. Поскольку Джек не стал особо ретиво копаться в биографии своего нового партнёра, Хидео соврал, будто раньше он был чистильщиком из Синдиката, но совсем недавно отошёл от дел и стал работать исключительно на себя. На самом деле Хидео был наёмником, и внедрился в группировку Кигана он с определённой целью. Человек, нанявший Широ, предпочёл остаться инкогнито, и приказал наёмнику до поры до времени наблюдать за действиями Джека, ожидая новых инструкций.
  -Очередного продажного подонка пресса называет защитником справедливости. Куда катится этот мир? - с укоризной проговорил Джек, качая головой.
  Киган лично не был знаком с Питером, но Кейси был одним из тех, кто толкнул Джека на скользкую дорожку. Раньше Киган работал начальником службы безопасности в крупной страховой компании, пока та не попала под жёсткий прессинг со стороны министерства юстиции. Проверкой руководил Питер Кейси, и руководство компании вскоре оказалось перед непростым выбором: сесть в тюрьму или договориться с проверяющим. Получив крупную взятку, Питер согласился перестать досаждать страховой компании, но по словам Кейси, ему стоило как следует отсчитать перед начальством, и для этого ему нужен был козёл отпущения, роль которого и сыграл Джек. Пропавшие деньги были переведены на счёт Кигана, и Джек угодил в тюрьму на десять лет. Поняв, что его подставили, Киган решил отомстить не только подставившей его компании, но и всем, кто, по мнению Джека, имел к ней отношения. Начал Джек с того, что совершил преступление, за которое он отбыл срок - украл большую сумму денег из фирмы, где он раньше работал. Затем Джек создал собственную террористическую организацию, заручившись поддержкой некоторых коллег со старой работы, включая Холландера. Раньше Кевин был военным подрывником в одном из армейских подразделений Геднера, но после неудачной операции (взрыв уничтожил не только врагов, но и часть беженцев) был вынужден дезертировать и податься в наёмники. Кигану сразу приглянулся суровый и немногословный вояка, который вскоре и стал его заместителем. Джек всегда прислушивался к советам Холландера, но однажды всё-таки поступил по-своему. Это было в тот раз, когда Хидео Широ стал членом террористической организации, хотя Кевину этот тип не понравился с первого взгляда.
  -Жаль что этот выродок погиб. Я мечтал лично пустить пулю ему в лоб, - грустно проговорил Джек, откладывая газету в сторону.
  В этот момент дверь распахнулась, и в комнату вошёл Холландер, который первым делом окинул Широ неприязненным взглядом. Порой Хидео казалось, будто Кевин о чём-то догадывается, хотя и не знает ничего конкретного. В любом случае, эти двое старались сталкиваться друг с другом как можно реже.
  -Как всё прошло? - поинтересовался Киган.
  -Что-то не так. Меня преследовал какой-то парень.
  -Он мёртв?
  -Скорее всего, но дело ни в этом. Я думаю, здесь небезопасно оставаться. Возможно уже сейчас сюда направляется штурмовой отряд спецназа.
  -А тебе не кажется, что ты сотрясаешь воздух раньше времени? Может быть, это просто совпадение! - вступил в разговор Широ.
  Кевин собирался сказать Хидео, чтобы тот не встревал, но в этот момент запищала рация Кигана.
  -Что случилось? - спросил Джек.
  -Дуайт не выходит на связь. Мы пытались связаться с ним, но он не отвечает! - взволнованно проговорил террорист.
  -Понял. - Джек сбросил вызов и посмотрел на Широ. - Что-то слишком много совпадений за один день. Иди передай всем, что мы уходим.
  Хидео придерживался другого мнения, но спорить не стал, и пошёл выполнять приказ. В здании депо, помимо Джека, Кевина и Хидео, было ещё около пятнадцати террористов. Этот теракт со стороны казался стихийным, но на самом деле он был частью плана, разработанного Киганом. Место, в которое Холландер заложил вторую бомбу, было выбрано не случайно, так как в данной точке над туннелем располагалось здание страховой компании, где раньше работал Джек. После взрыва в туннель должны были прибыть работники аварийной службы, которые были заменены на террористов, как и некоторые служащие метро. Под видом ремонтно-восстановительных работ, группа террористов должна была пробурить дыру в одно из хранилищ фирмы. После этого террористы должны были беспрепятственно проникнуть внутрь, нейтрализовать охранников и захватить в заложники всех людей, находящихся в здании. Теперь Киган понял, что в план придётся вносить кое-какие коррективы, причём на ходу.
  -Собери людей и уходи. Я всё проверю, а потом присоединюсь к основной группе! - неожиданно заявил Кевин.
  -Если имеешь в виду Дуайта, то в этом нет необходимости - это может сделать кто-нибудь другое! - возразил Киган.
  -Может, но это сделаю именно я! - ответил Холландер тоном, не терпящим возражений.
  
  С тех пор, как ушёл Сайкс, прошло чуть более десяти минут. Проглотив одну таблетку обезболивающего, Тера стала чувствовать себя гораздо лучше, однако положение, в котором она находилась, не располагало к оптимизму. Убийца прекрасно понимала, что Спайроу вернулся в туннель, и что если его прикончат, сама она вряд ли сможет отсюда выбраться. Тера встала со стула и прошлась от одного конца комнаты до другого, и сразу же поняла, что одной таблетки обезболивающего ей недостаточно. Как-бы в насмешку над непростой ситуацией, в которой оказалась убийца, запищала рация, находящаяся под жилетом. Тера отключила рацию, и её взгляд случайно упал на то место, где раньше висела аптечка. На стене виднелись едва заметные вертикальные царапины, по всей видимости, оставленные ножом. Взяв со стола свой нож, Тера начала выковыривать "исцарапанную" плиту из стены, и покончив с этим делом, Тера обнаружила небольшой тайник, в котором лежали второй автомат УЗИ и три осколочные гранаты. Тера была уверена, что не получив ответа от лжетехника, террористы явятся сюда, поэтому оставаться здесь было опасно. Убийца бросила взгляд на шприц с эпинефрином, на который она и возлагала надежды. Конечно, данного запаса адреналина было недостаточно, чтобы выбраться из туннеля, но чтобы отбиться от противника этого было достаточно. Подобрав второй автомат и гранаты, Тера вколола дозу адреналина и сразу же ринулась к двери. Решив продолжить движение по коридорам, а не возвращаться тем же путём, Тера приоткрыла дверь с простреленным замком и поставила наверх одну гранату, предварительно выдернув кольцо. Ловушка была до боли примитивной, но времени, чтобы придумать что-то более толковое, у убийцы не было, поэтому оставалось полагаться лишь на то, что террористы не заметят ловушку хотя бы из-за слабого освещения. Тере раньше не приходилось бывать в технических коридорах метро, но зато она понимала их архитектурное устройство: коридоры приводили в щитовые и кладовые, а также выходили обратно в туннель. Тера не знала о том, что лагерь террористов располагается в старом депо, потому опасалась после открытия очередной двери натолкнуться на толпу хорошо вооружённые людей. И даже несмотря на столь явную угрозу наткнуться на врагов, Тера столкнулась с одним из террористов практически лицом к лицу.
  
  Когда глаза Сайкса более или менее привыкли к темноте, он начал передвигаться по туннелю более уверенно. Случайно свернув на побочную неиспользуемую ветку, Сайкс вышел прямо к старому депо. Подобравшись к двери, Спайроу на всякий случай проверил обойму, а потом открыл дверь ударом ноги и с пистолетом наготове ворвался в помещение... и наткнулся на удивлённого Алекса, который внезапно выхватил пистолет и едва не выстрелил в напарника.
  -Ты что тут делаешь? - спросил Сайкс, опустив пистолет.
  -По всей видимости, то же что и ты. Только мы оба опоздали.
  -Что?
  -Лисе удалось разговорить одного крутого парня, и он рассказал где прячется Киган со своей шайкой. Я не знаю как ей это удалось, но тот тип даже обделался. Вот только Джека здесь нет, и что-то мне подсказывает, что покидал депо он в сильной спешке. А где всё это время был ты?
  -Холландер взорвал поезд и обрушил туннель. - Сайкс решил, что дал исчерпывающее объяснение. - Киган ушёл через туннель?
  -Возможно, но я бы на его месте воспользовался техническими коридорами. Они тянутся через всю подземку, но если у тебя перед глазами нет карты, блуждать по этим коридорам придётся долго.
  -У Кигана есть не только карта этих коридоров, но и свои люди, переодетые под... - Сайкс осёкся на полуслове и ударил себя по лбу. - Они ведь могут её найти!
  Спайроу рванул к двери, но Алекс быстро нагнал напарник, и резко повернул лицом к себе.
  -Я не знаю о ком ты говоришь, но если собираешься вернуться в туннель, тебе может пригодиться вот это! - сказал Дроу, протягивая Сайксу фонарь.
  
  Связавшись с группой, обыскивающей поезд, Холландер приказал отправиться к каморке Дуайта, т.к. Кевина не покидало тревожное чувство. Приказав отряду разделиться и отрезать все пути к бегству из пункта "А" (так он мысленно окрестил каморку) Холландер решил и сам проверить что стряслось с Дуайтом. Перейдя на быстрый шаг, он практически добрался до нужного места, но неожиданно за стеной раздался грохот, и тогда Кевин перешёл на бег. Трое террористов пытались добраться до каморки коротким путём и угодили прямо в ловушку Теры. Когда Холландер добежал до жёлтой двери, которая к тому моменту превратилась в бесполезный хлам, последний из троицы уже испустил дух. Грубо выругнувшись, Кевин достал пистолет и забежал в каморку, но обнаружил там лишь труп Дуайта и вскрытый тайник. Немного восточнее послышались короткие автоматные очереди, но после очередного взрыва выстрелы стихли. Обнаружив ещё двух покойников, Холландер догадался, что неизвестный злоумышленник скорее всего пробивается к туннелю, надеясь затеряться в темноте. Проследовав тем же маршрутом, что ранее прошла Тера, Холландер выбрался в туннель и застыл на месте, не в силах поверить собственным глазам: его люди вели бой против одного человека, но не могли одержать победу. Разгневанный, но в то же время и заинтригованный Кевин сначала принял мелькающую возле западной стены худосочную фигуру, за Сайкса Спайроу, но присмотревшись внимательнее, понял свою ошибку. Всё ещё испытывая на себе действия эпинефрина, Тера практически позабыла о боли. Подбежав к одному из террористов (он в этот момент как раз заменял пустой магазин), убийца прикончила его очередью в упор, полностью истратив обойму первого УЗИ. Пользуясь телом террориста как щитом, Тера сделала ещё парочку коротких очередей, а когда увидела, что враги стремительно приближаются, положила убитому последнюю гранату в карман (не забыв при этом избавиться от чеки) и толкнула его вперёд, а само бросилась бежать. Пробежав пару метров, Тера рухнула в колею между рельсами и накрыла голову руками. В этот момент прозвучал взрыв, и над головой убийцы пролетела ещё парочка автоматчиков. Увидев, что в живых осталась лишь двое врагов, Тера выползла из колеи, встала на одно колено и начала вести беглый огонь, попав в грудь одному из противников, но тот успел сделать предсмертный выстрел и зацепить убийцу. Пуля угодила Тере в правую руку, чуть выше локтя, и девушка выронила автомат. Последний оставшийся в живых террорист решил закрепить результат своего убитого товарища, и побежал вперёд, ведя беглый огонь. Резко перекатившись на бок, и едва успев увернуться от автоматной очереди, Тера метнула нож, который угодил террористу в ногу. Тот споткнулся, а когда попытался встать, Тера добила его из УЗИ, истратив остатки обоймы. Покончив с врагами, Тера почувствовала, что действие эпинефрина закончилось, и зажала рукой кровоточащую рану.
  -Браво! - громко проговорил Холландер, пару раз демонстративно хлопнув в ладоши. - Это выглядело впечатляюще!
  Услышав этот голос, Тера вздрогнула, а потом поползла вперёд, надеясь добраться до ножа. Поняв задумку девушки, Кевин усмехнулся и медленной походкой двинулся ей наперерез. Тера практически дотянулась до ножа, но Кевин наступил на протянутую руку, посильнее вдавив подошву ботинка в ладонь девушки. Едва сдерживая стон боли, Тера подняла глаза и увидела направленный на неё пистолет. Кевин уже взвёл курок и собирался выстрелить, как вдруг ему в глаза ударил свет фонаря.
  -Брось оружие и подними руки, Холландер! Дважды я повторять не буду! - прокричал Сайкс, держа Холландера на прицеле.
  -Сам бросай оружие, ублюдок, иначе я прикончу девчонку! И опусти фонарь! - ответил Кевин, переведя взгляд с Теры на Сайкса.
  Воспользовавшись замешательством Холландера, Тера раненной рукой подобрала нож и всадила его прямо в ступню террориста. Кевин взвыл от боли, но стоило ему лишь дёрнуть рукой и направить пистолет на охотника за головами, как Сайкс всадил в него пять пуль, две из которых попали террористу аккурат промеж глаз. Рухнувший рядом с ней Холландер был последним, что увидела Тера прежде, чем её поглотил мрак.
  
  (2,5 года назад)
  Дерзкая атака принесла свои плоды. Как только с врагами было покончено, Хоук привёл Гилнеса в чувство, и капитан связался с базой. Связист уточнил местоположение Родриго, а потом посоветовал выбираться из подземки и двигаться на север, где всю троицу должен был подобрать броневик. Родриго не стал уточнять время эвакуации, но Сайкс понял, что если они будут сильно задерживаться, броневик может уехать и без них. Поскольку на Родриго не осталось живого места, Сайкс и Хоук подхватили капитана под руки и углубились в туннель.
  -Сначала вперёд, а потом налево. Потом направо. Пройдём метров 300 - и мы на свободе! - кое-как проговорил Гилнес разбитыми губами.
  Однако на деле всё оказалось не так просто. Перестрелка не осталась незамеченной и теперь в туннель с разных сторон стекались отдельные группы врагов, которые не собирались брать пленных. Если бы Сайкс и Хоук шли налегке, они бы ещё смогли оторваться, но поскольку они тащили раненого Гилнеса, который не мог передвигаться сам, это сильно затормаживало их продвижение, ведь Родриго был довольно тучным мужчиной.
  Кое-как доковыляв до первого поворота, капитан попросил сделать остановку, чтобы передохнуть, на что Сайкс и Натан с неохотой согласились. Однако расслабиться им не удалось, т.к. позади замаячили фигуры бандитов, которых по предварительному подсчёту было не меньше восьми. Сайкс и Хоук подобрали оружие с убитых ранее врагов и слегка пополнили свой арсенал, однако Натану меньше всего хотелось сейчас вступать в бой.
  -Далеко ещё до следующей развилки? Той что справа? - спросил он у Гилнеса.
  -Метров 200. Может чуть больше, - ответил Родриго.
  Натан грубо выругнулся, а потом посмотрел на Сайкса.
  -Если так пойдёт и дальше, они нас догонят. Кто-то должен идти вперёд, а кто-то остаться и выиграть времени. Предлагаю кинуть жребий.
  -В этом нет необходимости. Идите вперёд, а я потом догоню. Достаточно пару раз пальнуть в воздух, как эти козлы в штаны наложат, так что минут пять я на этом точно смогу выиграть! - ответил Сайкс с присущим ему оптимизмом.
  Натан коротко кивнул, хотя идея оставлять друга на растерзание бандитам ему не особо нравилась. Протянув Сайксу автомат с подствольным гранатомётом, Хоук дал Гилнесу опереться на своё плечо и продолжил путь. Резко выскочив из-за угла, Сайкс выстрелил из подствольного гранатомёта, а потом залёг на землю и начал вести прицельный огнь. Услышав позади выстрелы, Натан прибавил шаг, надеясь использовать то время, которое выиграл для него Сайкс. Произведя кое-какие расчёты, Хоук неожиданно остановился и оттолкнул от себя Родриго.
  -Вот здесь наши пути и расходятся! - заявил Натан, а потом вытащил из кармана капитана рацию.
  -Вздумал меня здесь бросить? Ах ты выродок! - буквально прошипел Родриго и попытался наброситься на Хоука, но Натан врезал ему ногой по животу, и Гилнес упал на землю.
  В этот момент выстрелы позади стихли, и Хоук догадался, что Сайкс либо погиб, либо бежит в его сторону. В любом случае, врагов больше ничто не сдерживало.
  -Не оставляй меня здесь! Я не хочу снова попадать в лапы этих уродов! - взмолился Гилнес.
  -Тогда считай, что я делаю тебе одолжение, капитан! - сказал Натан и резко выхватил пистолет.
  -Подожди, не делай...
  Хоук всадил Родриго две пули в грудь и тот не успел договорить, а потом подошёл к телу капитана и сделал контрольный выстрел. Когда тело Гилнеса нашёл Сайкс, Хоука уже не было поблизости. Спайроу нагнал друга возле следующего поворота, где Натан отстреливался от трёх противников. Воспользовавшись тем, что враги не знают о его присутствии, Спайроу залёг на землю, подполз поближе, а потом кинул вперёд гранату. Как только выстрелы стихли и опасность миновала, Сайкс встал во весь рост и сердито посмотрел на Натана, как-бы требуя разъяснения. Однако Хоук не счёл нужным оправдываться и просто прошёл мимо Сайкса, поблагодарив его за своевременное вмешательство.
  
  Джилл следила за входом в метро из кабины челнока и в сотый раз повторяла самой себе, что эта идея с самого начала была паршивой. Алекс ринулся в подземку и приказал Джилл оставаться здесь и следить за выходом, а она как дура взяла да и послушалась, о чём сейчас и сожалела. От Алекса уже давно не было никаких вестей, а Сайкс и вовсе пропал, и с самого утра даже не давал о себе знать. Несколько раз Джилл хотела сама спуститься в метро и попытаться во всём разобраться, но ситуация не располагала к геройству: сначала к метро подъехал грузовик аварийной службы, откуда повыскакивали несколько мужчин в комбинезонах. Как только они исчезли в подземке, Джилл подумала, что они опоздали, и теракт уже произошёл, но не успела она развить мысль дальше, как к входу в метро подъехали два полицейских фургона. Повыскакивавшие оттуда спецназовцы бросились в подземку и через пару минут вывели оттуда слегка потрёпанных аварийщиков, закидали их в кузов, и отвезли в сторону полицейского управления. В конце концов, Джилл надоело сидеть в челноке и она вылезла наружу. Ходя из стороны в сторону сначала десять минут, а потом ещё пятнадцать, Джилл решила наплевать на все пожелания Дроу, и бегом ринулась к лестнице, но резко остановилась на месте. Ей навстречу шёл Сайкс, на лбу которого виднелась запёкшаяся кровь. Посмотрев вверх, Сайкс сначала закрыл ладонью глаза (сказывалось долгое пребывание в темноте), а потом обернулся. За ним следом шёл Алекс, нёсший на руках всё ещё не пришедшую в сознание Теру. При виде подобной ноши, Джилл сразу же опешила: она догадалась, что этот день не принесёт им прибыли.
  -Заставьте дураков богу молиться, они и лбы расшибут! - укоризненно проговорила она, скрестив руки, и тут же заметила на лбу у Сайкса
  шишку. - А ты, я так поняла, весь день богу молился!
  Спайроу лишь отмахнулся от назойливой напарницы, не желая обсуждать эту тему. Как только Алекс полностью поднялся на поверхность, веки Теры зашевелились, и через несколько секунд она открыла глаза. Убийца резко посмотрела по сторонам, разыскивая источник опасности, но натолкнувшись на взволнованный взгляд Сайкса, она сразу расслабилась.
  -С возвращением в мир живых! - Спайроу натянуто улыбнулся. - Тебе надо в больницу.
  -Мне... - Тера на секунду замешкалась. - Мне гораздо лучше. Я должна вернуться домой как можно скорей.
  Полностью не отойдя от сна, Тера едва не сказала "Мне нельзя в больницу". Конечно, раненной девушке в больнице оказали бы необходимую помощь, но попытавшись установить личность пациентки, врачи бы крайне удивились, не обнаружив никаких данных, что непременно повлекло за собой обращение в полицию.
  -Может тебя подбросить до дома? - предложил ей Алекс.
  -В этом нет необходимости. Я сама доберусь до дома.
  Алекс опустил девушку на землю. Тера сделала несколько неуверенных шагов, и увидев, что ходьба даётся ей непросто, Сайкс уже не в первый раз за день подставил её своё плечо и повёл в сторону дороги.
  -По-моему, я многое пропустила! - проговорила Джилл, глядя как вышедший на дорогу Сайкс пытается остановить попутку.
  Как только перед ним остановился какой-то перепуганный старик на подержанном автомобиле, Сайкс помог Тере сесть на заднее сидение, после чего дал водителю несколько купюр и приказал отвезти девушку куда она скажет. Как только автомобиль сдвинулся с места и отъехал на несколько метров, Тера посмотрела в зеркало заднего вида и заметила, что охотник за головами машет ей рукой. Поняв всю нелепость данной ситуации, девушка слабо улыбнулась.
  Как только Сайкс подошёл к своим напарникам, Алекс уже вкратце рассказал Джилл об инциденте в метро.
  -Кигана упустили. Холландера пристрелили. Выходит, всё было напрасно? - недовольно проговорила она, глядя на Сайкса.
  -Отнюдь. Не знаю как ты, а я чувствую себя неплохо, - последовал оптимистичный ответ.
  -И в чём причина? Мы упустили 600000 чистой прибыли, зато ты спас какую-то малокровную худосочную брюнетку, которая сбежала от тебя при первой же возможности, даже не сказав спасибо! - проговорила Джилл с негодованием, а потом зашагала в сторону челнока, проклиная всех неудачников вселенной.
  Глядя ей вслед, Спайроу не смог сдержать невеселую усмешку.
  -Видимо, я так и не научился верно расставлять приоритеты! - проговорил Спайроу, мысленно возвращаясь в прошлое.
  
  (2,5 года назад)
  Быстро взобравшись по ступенькам наверх, друзья выбежали на поверхность, оставив мрачное подземелье позади. Ещё никогда Сайкс не был так рад видеть обычное вечернее небо перед закатом, ведь на этот раз им едва удалось выжить. Они бежали без оглядки, скинув бесполезное оружие, и только сейчас, увидев в 20-ти метрах от себя броневик, из которого вылез солдат и начал махать им рукой, друзья смогли вздохнуть с облегчением. Хоук было рванул к броневику, но его остановил окрик Спайроу:
  -Ястреб, постой!
  Натан обернулся и с усмешкой посмотрел на друга.
  -Я конечно, понимаю, что тебя переполняют эмоции, но может поговорим чуть позже! - Натану не терпелось как можно скорее выбраться из города.
  -Что с тобой происходит, Ястреб? - спросил Сайкс, продолжая стоять на месте.
  С лица Хоука исчезла усмешка.
  -Потом поговорим! - проговорил Натан, посылая другу предостерегающий взгляд.
  -Просто объясни мне что произошло и мы сразу же закроем этот вопрос! - решительно потребовал Сайкс.
  Хоук подошёл к Сайксу и схватил его за шиворот.
  -Хватит распускать сопли! У нас был один шанс из ста, но всё-таки мы выжили! Что тебя не устраивает?
  -Ты сам знаешь что меня не устраивает, Ястреб! - грубо отозвался Сайкс, и оттолкнул Хоука от себя.
  Натан сжал кулаки, и Спайроу подумал, что Хоук сейчас на него наброситься. Однако Натан сделал несколько глубоких вдохов и успокоился.
  -Поверь, вряд ли на этой планете найдётся хоть один человек, который будет оплакивать Родриго Гилнеса. Он был лишь обузой. Мы пытались его спасти и у нас это почти получилось!
  -Да неужели? Если бы на месте капитана был я, ты поступил бы также или нет? - задал Сайкс провокационный вопрос.
  Хоук буквально лишился дара речи. Он не ожидал услышать подобный вопрос.
  -А сам-то ты как думаешь? - спросил Натан, глядя на Сайкса с недоверием.
  -Я не знаю, а потому и спрашиваю! - ответил Сайкс, не сводя глаз с Натана.
  Повисло молчание. В воздухе чувствовалось напряжение. Сайкс пристально смотрел на Хоука, и видел перед собой не лучшего друга, а постороннего человека, да и сам Натан смотрел на Спайроу как на незнакомца.
  -Эй, вы что там, застряли? - послышался недовольный окрик со стороны броневика.
  Посторонний голос буквально привёл Натана в чувство, и теперь взгляд его, хоть и остался напряжённым, но перестал быть враждебным.
  -Ты сейчас всего не понимаешь, но потом ты сам скажешь мне спасибо! - примирительно проговорил Хоук.
  -За что именно я должен сказать тебе спасибо? - не понял Сайкс.
  -За то что я смог верно расставить приоритеты. Взвод, гарнизон да и вся эта чертова планета - мы везде чужаки. Ты и я - изгои, которые могут полагаться лишь на самих себя. Нас отправили на верную смерть, но мы выжили только потому что держались друг за друга. Офицеры таких не любят.
  -А кого же они тогда любят?
  -Они любят идиотов, которые наслушаются всякой ерунды про боевую доблесть и будут готовы с вилкой броситься на броневики. Их посмертно назовут героями, но я не хочу быть героем - я просто хочу выжить! Не хочу подохнуть как собака в каком-то тёмном и сыром подземелье! Не хочу чтобы голодные крысы обгладывали мои кости!
  Солдат ещё раз окрикнул друзей, сказав, что если через тридцать секунд они будут стоять на том же месте, то эвакуироваться им придётся своими силами. Сайкс и Хоук одновременно добежали до броневика и залезли внутрь. Оказавшись в безопасности, Сайкс практически сразу заснул, однако сон его был чутким, и Спайроу открывал глаза каждый раз, когда боевая машина проезжала по какой-нибудь кочке. До базы они добрались практически без происшествий, где их обоих поочерёдно вызвали на допрос. Сайкс рассказал допрашивающему его офицеру всю историю о своём спасении, но солгал, когда речь зашла о гибели капитана Гилнеса. И только после того, как допрос закончился, и Спайроу вышел из кабинета, он вспомнил, что Хоук так и не ответил на его вопрос.
  
  Вернувшись обратно в своё убежище, Тера первым делом смыла с тела всю грязь, поменяла одежду, сменила повязки и вытащила застрявшую в правой руке пулю. Попрощавшись с водителем, Тера вежливо, но при этом настойчиво отклонила его пожелание довести её прямо до дома, и проделала оставшийся путь своим ходом. Даже в столь тяжёлое время убийца не хотела, чтобы посторонние люди знали о местонахождении её убежища. Выпив сразу две таблетки обезболивающего, Тера собиралась немного поспать, но на её электронный адрес пришло очередное письмо. Тера с облегчением вздохнула, когда увидела, что заказчик ограничился лишь скупой похвалой по поводу устранения банкира и посланца Синдиката, а не потребовал ликвидировать очередную мишень из списка в сжатые сроки. Убийца прекрасно понимала, что чтобы вернуться в хорошую форму, ей потребуется пару дней отлежаться и восстановить силы, но сначала нужно было прояснить одну вещь. Раскрыв досье Сайкса Спайроу, Тера пробежала глазами по строкам, а потом посмотрела на фотографию охотника за головами. Сегодня этот человек спас ей жизнь по меньшей мере два раза: когда вытащил из поезда и когда застрелил Холландера. Перед глазами у Теры словно чёрно-белая запись промелькали главные события сегодняшнего дня: взрыв поезда, Сайкс Спайроу, вытаскивающий её из-под обломков, и впоследствии оказавший первую помощь, и наконец, всё тот же Сайкс Спайроу, помогающий ей сесть в машину.
  -Кому же ты перешёл дорогу? - спросила Тера, не сводя глаз с фотографии охотника за головами.
  Не найдя ответа на этот вопрос, Тера отключила ноутбук и легла на диван, устремив немигающий взгляд в потолок. Человек, ставший наёмным убийцей, не должен обременять себя такими вещами, как совесть. Но она бы непременно погибла, если бы Спайроу не вмешался. Однако Тера всю свою жизнь была частью другого мира, в котором не было места жалости и доверию, а значение имела лишь собственная выгода.
  "Ну и что ты собираешься делать дальше?" - задала убийца себе тот же вопрос, что ранее задала Сайксу. Охотник за головами оказал ей помощь, с недоумением спросив, мол, "А разве что-то изменилось"? Это был выбор между смертью и жизнью. У Теры, возможно впервые появилась возможность дать жизнь, а не отнять. Возможно ли, что в мире, где всё продаётся и покупается, человек выкупил своё право на жизнь у самой смерти? Приняв окончательной решение, Тера закрыла глаза. Выбор был прост и очевиден: смерть. Всё вернулось к тому, с чего и началось. Ничего не изменилось.
  
   Пиратская бухта
  
  Сети были расставлены. В чём Алекс Дроу преуспел больше всего, так это в упорстве. Сейчас, притаившись возле третьего пирса, охотник за головами наблюдал в бинокль за покрывшейся ржавчиной старой баржей. Целью охотника за головами по-прежнему был опасный террорист Джек Киган, цена за поимку которого поднялась ещё на 100000. После инцидента в метро Киган как будто сквозь землю провалился, но Алекс был на 100% уверен, что Джек не смог покинуть планету, а потому и ушёл в подполье. Несколько террористов, замаскированных под работников аварийной службы, были пойманы полицией, однако по поступившей от Винсента информации, террористы либо искусно лгали, либо действительно не знали где прячется их лидер. Алексу не очень хотелось прибегать к крайним мерам, но вскоре он понял, что без помощи Джеральда Синклера ему не удастся справиться. Впрочем, разговор не задался с первых минут - Синклер заломил такую цену, которая превышала предлагаемое правительством вознаграждение за поимку террориста. Однако буквально через несколько часов Синклер сам связался с охотником за головами и сообщил, что Джек скрывается в одном из двух мест: либо на закрытом заводе по переработке ядерных отходов, либо на старой барже в промышленной зоне. Алекс был удивлён подобным поступком, но Джеральд ответил, что Киган и так рано или поздно будет пойман, и тогда информация, которой он (Джеральд) располагает, не будет стоить и ломанного гроша. Алекс сказал, что у него нет на руках нужной суммы, и был удивлён вдвойне, когда Синклер дал ему большую отсрочку для выплаты, сказав при этом что-то вроде "Свои люди - сочтёмся". Алекс слишком хорошо знал Синклера, и сразу же заподозрил подвох, но никак не мог понять в чём он заключается. Чуть позже с Алексом связался Винсент: один из террористов раскололся и сообщил, что Киган прячется где-то на пирсе, как бы подтверждая зацепку насчёт баржи. Однако Алекс решил подстраховаться: он отправился на пирс, а Сайкс тем временем следил за перерабатывающим заводом. Баржа находилась рядом с берегом, и Алекс без проблем мог следить за единственным входом. Сайкс же особым терпением не отличался. Он битый час осматривал окрестности завода, и наконец-то заприметил небольшую группу людей подозрительной наружности. Трое одетых в лохмотья мужчин подобрались к заводу со стороны свалки. При этом они опасливо косились по сторонам. Посмотрев в бинокль, Сайкс обнаружил в руках первого мужчины два чёрных пакета, о содержимом которых можно было лишь догадываться. Спайроу на всякий случай решил связаться с Алексом, который в данный момент устало потирал виски и старался успокоить взбунтовавшийся желудок (Алекс практически ничего не ел с самого утра).
  -Тут какие-то типы мутные нарисовались. Всё время оглядываются, да и что-то притащили с собой, - сказал Сайкс, глядя как за последним из оборванцев закрывается входная дверь.
  -Оружие есть? Как они выглядят? Сколько их? - Алекс буквально засыпал своего напарника вопросами.
  -Их трое. Выглядят они как местные бомжи, но это может оказаться лишь маскировкой. По поводу оружия ничего сказать не могу, но что-то в руках у них было. А как у тебя там дела?
  -Глухо как в вакууме. Никого нет, и мне уже начинает казаться, что Синклер... - к пристани подъехала машина с тонированными стёклами, и Алекс сразу же замолчал.
  Из машины вышел азиат со шрамом, который сначала осмотрелся, а потом направился в сторону баржи. Алекс подробно изучил досье Кигана и знал всех его сообщников, поэтому Хидео Широ, который стал правой рукой Кигана после смерти Холландера, он узнал с первого взгляда. Затем из машины вышел неизвестный мужчины в куртке с капюшоном. Поскольку капюшон был одет на голову, Алекс так и не смог рассмотреть лица второго мужчины, но судя по комплекции, это вполне мог быть и Киган.
  -Стой на месте. Никуда не ходи и ничего не трогай! - сказал Алекс своему напарнику.
  -Вообще-то, я уже внутри! - ответил Сайкс, после чего сигнал пропал.
  Убедившись, что поблизости больше никого нет, Спайроу зашёл внутрь завода, держа в одной руке фонарь, а в другой - пистолет. Осторожно пробираясь по темному коридору, Сайкс едва не наступил в зеленоватую лужицу. Подняв глаза и посветив наверх, Спайроу увидел над своей головой трубу, из маленькой трещины на которой лилась зелёная жидкость. Ирония заключалась в том, что завод был закрыт именно из-за этой трещины. Условия труда на заводе были невыносимые, многие рабочие попадали в больницу из-за отравления химикатами, и тогда аудиторская компания отправила на завод проверяющего. Местный бригадир вместе с начальником производства ходили за ним по пятам, напевая о том, как же здесь хорошо и безопасно. Чтобы какой-нибудь безмозглый рабочий не проболтался о действительном положении дел, начальство объявило санитарный день и отправил весь низший состав по домам. Проверяющий видел за свою жизнь множество развалюх, и по его мнению, эта была ещё не самой убогой. Впрочем, мнение проверяющего сменилось на абсолютно противоположное, когда ему на голову хлынули нечистоты из прохудившейся трубы (он как раз в этот момент стоял под ней). Был составлен соответствующий акт, который обязывал хозяина завода провести за свой счёт ремонт и модернизацию всего помещения, а до тех пор приостановить все работы. Как только начались работы, хозяин подсчитал во сколько ему обойдётся ремонт, и пришёл к выводу, что гораздо дешевле будет отыскать другое помещение. Из здания по-быстрому вывезли всё оборудование и увезли по новому адресу, чего нельзя было сказать об оставшихся в помещении отходах, баки с которыми тупо законсервировали и свалили в лифтовую шахту. Продолжая просвечивать коридор фонарём, Спайроу заметил несколько крыс, которые суетились возле бака со значком биологической опасности. Также Сайкс заметил на полу мокрые следы от подошвы по меньшей мере одного ботинка. Следы эти привели охотника за головами прямиком к цеху, находящемуся за раздвигаемыми вручную воротами. По ту сторону ворот Сайкс слышал грубоватый смех и недовольные крики, однако как только Спайроу открыл ворота, и с оружием наголо заскочил в цех, дюжина пар глаз посмотрела на него в недоумение. Перед удивлённым Сайксом предстала следующая картина: возле разожжённого костра собралась куча пьяных людей. Местные бомжи, ранее жившие на улице, перебрались на завод, а в данный момент устроили что-то вроде барбекю, только на самодельном вертеле крутилась не курица или шашлык, а что-то, до боли напоминающее опоссума. Вся эта странная компания уже успела как следует напиться, а когда алкоголь закончился, они кинули жребий и отправили нескольких человек за выпивкой, которую те благополучно украли. Набрав два пакета выпивки и немного закусок, троица разбежалась в разные стороны, опасаясь попасть в руки полиции, но когда опасность миновала, они встретились в условленном месте и вернулись на завод. Один бродяга с мутным взглядом и сальной бородой, вытащил из пакета очередную бутылку, которую он тут же страстно поцеловал. Отлепившись, он посмотрел на незваного гостя.
  -Будь здоров, мужичок, заходи на пикничок! - проговорил он заплетающимся языком.
  Сайкс бегло оглядел "отдыхающих". Террористами они ну уж никак не могли быть. Как бы в подтверждение его мыслей, бродяга вытащил из рукава своих лохмотьев рыжего таракана, и сразу же закинул себе в рот. Прожевав его, бомж улыбнулся Сайксу, обнажив два ряды гнилых зубов, треть которых отсутствовала.
  -Спасибо за приглашение. Как-нибудь в другой раз, - проговорил Спайроу, а потом вышел за ворота.
  Выйдя на улицу, Сайкс первым делом связался с Алексом. Новость о том, что Кигана нет на заводе, не стала для Дроу неожиданной. Пока Сайкс обыскивал завод, Алекс проник на баржу и стал свидетелем интересного разговора. Из разговора между Киганом и Широ, Алекс узнал, что на барже спрятан небольшой контейнер с плутонием, который Джек и собирался использовать для следующего дела. Как только террористы спустились в трюм, Алекс уже собирался последовать за ними, как увидел приближающийся к барже патрульный полицейский катер. Только Дроу подумал, что подкрепление ему не помешает, как в трюме раздались выстрелы. Алекс выхватил пистолет и забежал внутрь. Быстро спустившись вниз, охотник за головами обнаружил Кигана. Лидер террористов, во лбу которого красовались три дырки, лежал на полу и держал в руке пустой контейнер. Судя по выражению лица Кигана, перед своей смертью он успел сильно удивиться. Увидев постороннего, прятавшийся за лестницей Широ быстро надел противогаз, и, выйдя из своего укрытия, бросил охотнику за головами под ноги две газовые шашки. Увидев перед собой противника, Алекс сбил Широ с ног, и бросился к лестнице, зажав нос ладонью. Однако Хидео схватил его за ногу и повалил на пол, после чего прижал Алекса к полу и начал заламывать руки. Дроу из последних сил сбросил террориста с себя, после чего приподнялся и попытался встать на ноги, однако тело отказывалось повиноваться. Чувствуя, как его тело наполняется тяжестью, Алекс подполз к лестнице, но добрался лишь до пятой ступеньки, после чего потерял сознание.
  
  Алекс начал приходить в себя лишь после того, как какие-то люди схватили его под руки и куда-то потащили. Зрение возвращалось к охотнику за головами постепенно, поэтому Дроу сначала решил, что его схватили террористы, и теперь куда-то тащат, чтобы прикончить.
  -Гляди-ка, вроде бы очнулся! - проговорил тип справа.
  Алекс повернул голову в сторону и обнаружил, что оказался в плену у полицейского спецназа. Двое бойцов в масках не особо мягко вытащили его из корабля, надели наручники, и теперь вели в сторону полицейского управления.
  -Что происходит? - в недоумении спросил Алекс.
  -Давай шагай! - последовал грубый ответ.
  Сказывалось действия усыпляющего газа - из-за сильной головной боли мозг Алекса отказывался работать на полную катушку. Дроу понимал лишь то, что его арестовали, но не мог понять за что. У охотника за головами была сотня вопросов, но поскольку тюремщики не были настроены на разговор, он решил до поры до времени сохранять молчание. Сняв с рук охотника за головами наручники, спецназовцы закинули его в первую попавшуюся камеру, а потом удалились. Через десять минут Алекса посетил Винсент, выражение лица которого не предвещало ничего хорошего.
  -Что случилось, Винсент? Почему я здесь? - сразу же выпалил Дроу, не став тратить время на приветствие.
  -А ты разве не знаешь? - в голосе Уорда слышалось неподдельное удивление.
  -Понятия не имею! Я преследовал Кигана, но наткнулся лишь на его труп. Потом на меня напал Широ, я потерял сознание, и пришёл в себя уже в компании неразговорчивых типов в камуфляже спецназа. Поэтому я повторяю вопрос: что случилось?
  Винсент тяжело вздохнул, а потом закурил. Алекс ненавидел табачный дым, но сейчас подобная ерунда его волновала меньше всего.
  -Когда тебя нашли наши, ты действительно находился в бессознательном сознании, - начал Винсент.
  -И с каких пор это считается преступлением?! - грубо перебил его Алекс.
  -С этих самых! Рядом с тобой также нашли четверых полицейских, трое из которых были мертвы, а четвёртый ранен. Как ты думаешь, из чьего пистолета были произведены выстрелы?
  -Бред какой-то! Я никого не убивал и ты это прекрасно знаешь!
  -Я-то знаю, но разве от этого легче? Блэк поехал в больницу, чтобы поговорить с четвёртым полицейским. До тех пор он приказал не пускать к тебе посторонних.
  -О каких посторонних идёт речь? Их что, у входа в управление собралась целая толпа?
  -Речь идёт о твоём дурном напарнике. Я хочу с ним связаться, но пока не знаю как это сделать. Даже если мне и удастся это сделать, что-то мне подсказывает, что он не придёт.
  -Если он ещё на планете, то с ним можно связаться по рации. Все мои вещи конфисковали твои друзья, поэтому поговори с ними. Я не знаю как это произойдёт, но поверь мне, Сайкс придёт.
  Винсент пообещал сделать всё от себя зависящее, после чего ушёл. Оставшись наедине со своими мыслями, Дроу попытался разобраться в ситуации. До того, как Широ прикончил Кигана, он увидел приближающийся к барже полицейский катер. Возможно, после использования газа, Хидео взял его пистолет и просто перестрелял прибывших полицейских, а потом аккуратно вложил его в руку владельца. Схема простая, можно даже сказать классическая, но доказать обратное совсем не просто, учитывая неприязнь полицейских по отношению ко всем охотникам за головами. Ходя из стороны Алекс потерял счёт времени, пока наконец-то какой-то молодой полицейский не открыл двери камеры и не отвёл охотника за головами в комнату для допросов, где его уже ждал Гордон Блэк.
  -Если понадобится помощь, только крикните! - сказал полицейский Блэку, а потом вышел за дверь.
  Отказавшись от протянутой сигареты, Алекс сёл напротив начальника полиции.
  -Может, ты этого и не знаешь, но я хорошо знал Карла Дроу. Друзьями мы не были, но зато со временем научились ладить друг с другом! - в голосе Блэка были слышны нотки ностальгии.
  -Какое отношение это имеет к делу? - спросил Алекс, не ожидая, что допрос перейдёт в подобное русло.
  -Карл думал, что ты, когда подрастёшь, тоже станешь полицейским, - продолжал Блэк, проигнорировав вопрос охотника за головами.
  -Я свой выбор сделал! - отчеканил Алекс, делая акцент на каждом слове.
  -И куда он в итоге тебя привёл? - казалось, что даже Блэка этот разговор понемногу начал утомлять. - Я поговорил с выжившим полицейским: он говорит, что в него стрелял ты.
  -Он лжёт! - воскликнул Алекс и вскочил с места.
  Стоявший за дверью полицейский сразу же вбежал в комнату (всё это время он наблюдал за допросом через специальное окошечко), но Блэк сразу же приказал ему выйти.
  -Не надо изображать бурное негодование и кричать, что тебя подставили, Дроу. Факты говорят не в твою пользу, поэтому предлагаю рассказать всё как на исповеди.
  -Я спустился в трюм и нашёл труп Кигана, после чего на меня напал Широ. Больше мне не о чем рассказывать!
  -Не торопись, сначала подумай немного. Возможно, толковый адвокат и смог бы доказать твою невиновность, но для милосердия сейчас наступили не лучшие времена. Общественность гневно требует призвать к ответу Кигана и его пособников, но поскольку Джек мёртв, отвечать за всё придётся именно тебе.
  -Вы действительно думаете, что я работаю с террористами? Зачем мне это нужно?
  -Вот что я тебе на это скажу! - Блэк с присущей только ему суровостью посмотрел Алексу в глаза. - Иногда люди совершают поступки, которые от них никто не ждёт. Подумай об этом на досуге, Дроу, ведь времени для раздумий у тебя предостаточно.
  На этой непонятной ноте допрос и закончился. Даже после возвращения в камеру Алексу не давала покоя последняя фраза Блэка. От неё веяло чем-то нехорошим: Гордон как будто извинялся, и в то же время угрожал. Что он имел в виду, говоря про людей, совершающих неожиданные поступки, и кто в данном контексте относился к данной категории людей - на эти вопросы у Алекса не было ответов. Впрочем, слишком долго ломать голову над зловещим предостережением Дроу не пришлось, т.к. к его камере неожиданно подошёл Спайроу.
  -До боли знакомая ситуация, и в то же время есть в ней что-то непривычное! - задумчиво проговорил Сайкс.
  -Всё как обычно, но на этот раз ты находишься с другой стороны решётки! - невесело усмехнулся Алекс. - Правда на этот раз внесением залога и заверением, что ты больше не будешь так поступать, увы, не удастся обойтись.
  -Кстати, а почему? Винсент сказал, что у тебя серьёзные проблемы, но не стал уточнять в чём дело.
  -Это долгая история, поэтому скажу лишь два слова: меня подставили.
  -Понятно. Насколько плоха ситуация?
  -Хуже некуда. Широ постарался на славу, а ещё он прикончил Кигана.
  -Ладно, оставь ненужные подробности на потом, и особо не переживай - я тебя вытащу! - уверенно заявил Сайкс, предварительно подбросив в воздух свою счастливую монету.
  -Неужели? И как же ты собираешься это сделать? - недоверчиво спросил Алекс, посылая напарнику предостерегающий взгляд, желая оградить Спайроу от необдуманных действий.
  -Всё нормально, так что ты не волнуйся. Я горы сверну, но освобожу тебя. В конце концов, это сделать гораздо проще, чем найти нового толкового напарника! - уверенно заявил Спайроу и отправился прямиком в кабинет Гордона.
  Блэк в этот момент что-то набирал на компьютере, и когда дверь его кабинета резко распахнулась, он нисколько не удивился. Заходя в кабинет своего шефа, подчинённые обычно сначала стучаться, а поскольку стука не было, а было лишь бесцеремонное вторжение, Гордон сразу же понял кто к нему явился и зачем.
  -Если хочешь попасть за решётку, если более простой способ, чем вламываться в кабинет начальника полиции! - проговорил Гордон, даже не отрывая глаз от монитора своего компьютера.
  -Ты в кои-то веки обзавёлся чувством юмора, Горди? - спросил Сайкс, проигнорировав колкость.
  Закончив печатать, Гордон выбрал команду "отправить", и только потом недовольно посмотрел на охотника за головами.
  -Почему арестовали Алекса? - продолжил напор Сайкс, глаза которого буквально метали молнии.
  -Знаешь, Спайроу, ты мне уже надоел. Но если ты закроешь дверь с той стороны, а потом и вовсе исчезнешь, то я так и быть сделаю вид, будто ничего не произошло.
  Хотя Гордон и выглядел сердито, какая-то его часть чувствовала триумф - засранец Спайроу, чьё появление на свет Блэк считал едва ли не главной вселенской ошибкой, сейчас был сильно встревожен, и даже позабыл про свою любимую манеру "включать дурака".
  -Опасаешься за здоровье своего напарника? Оно и понятно, ведь некому больше прикрыть твою задницу, некому вытащить из передряги. Должно быть, паршивое чувство. Знаешь, а ведь...
  -Мне повторить вопрос? - перебил его Сайкс.
  -Проваливай из моего кабинета! - повысил голос Гордон.
  -Я никуда не уйду, пока не узнаю за что арестовали Алекса.
  Зная, что Спайроу действительно не сдвинется с места, Гордон лишь откинулся на спинку своего стола, приготовившись извергать злорадство и желчь.
  -Всё ваше поганое племя надо отлавливать и отсеивать на корню, пока ситуация не вышла из-под контроля. Любой дурак с пушкой может легально взять закон в свои руки, но это всё в общем, а если перейти к конкретике, то Дроу связан с террористами.
  -Чушь! Ты ненавидишь охотников за головами как никто другой, Гордон, но ты же не дурак! Неужели ты веришь в подобную ерунду?
  -Я верю фактам, а они говорят, что Алекс Дроу - пособник террористов, а заодно и убийца полицейских. Когда дело дойдёт до суда, обвинитель и судьи его живьём сожрут. 20 - 25 лет - это минимум. Кстати, вы ведь с Дроу напарники, а значит ты и так в курсе всех его тёмных делишек. Сколько Киган вам заплатил?
  Глаза Сайкса сузились, после чего он покрутил указательным пальцем вокруг виска, давая понять, что он думает о начальнике полиции и его нелепых обвинениях. Однако Блэк не стал выходить из себя, напротив, подобная реакция его лишь позабавила.
  -Чего ты хочешь? - неожиданно спросил Сайкс.
  -Что?
  -Я хочу, чтобы ты освободил Алекса. Что для этого нужно?
  Блэк встал из-за своего стола и гневно посмотрел на Сайкса. Разговор начал принимать опасный оборот.
  -Ты что же это, ублюдок, взятку мне предлагаешь?! - проговорил Гордон, сжимая кулаки, и готовясь в случае чего разбить охотнику за головами челюсть.
  -Ты ведь знаешь что Алекс не делал того, в чём ты его обвиняешь! Нет, я говорил не о деньгах, а скорее о бартере. Наверняка есть что-то, что ты хочешь получить, но не можешь по каким-либо причинам.
  -Продолжай. - Казалось, Блэк совсем позабыл про гнев.
  -Мне нужно лишь, чтобы ты лично провёл расследование со всей тщательностью и нашёл нужные улики. Они обязательно найдутся - я в этом абсолютно уверен.
  Сайкс не мог придумать ничего путного и попытка поторговаться с Блэком, уступив последнему место главного торгаша, была единственной здравой идеей, пришедшей в голову Спайроу. Он уже подумал, что идея действительно никуда не годится, но судя по задумчивому виду Блэка, начальник полиции всерьёз задумался над его предложением.
  -Раз уж ты решил поиграть в исполнителя желания, то у тебя есть для этого замечательная возможность. Есть один человек, по которому тюрьма так и плачет, но по ряду причин этого подонка не удаётся достать даже мне.
  -Кто он и чем занимается? - сразу же приободрился Сайкс.
  -Его зовут Леон Грисем. Занимается он много чем: помощь пиратам, торговля запрещёнными препаратами, вымогательство и многое другое. Мне гораздо проще назвать чем он не занимается.
  -Понятно. А в чём подвох?
  -Подвох в том, что резиденция Грисема находится на Астере, а нас он редко радует своим личным присутствием.
  Сайкс лишний раз убедился, что Гордон Блэк его ненавидит, раз предлагает подобное.
  Астер был далеко не самый райским уголком этой вселенной. Как только началась колонизация, более крупные планеты, такие как Терранон и Геднер были обнаружены сразу, а Астер был обнаружен чуть позже. Сначала колонисты ошибочно приняли Астер за астероид средних размеров (собственно, отсюда и родилось название планеты), но при ближайшем рассмотрении сразу же поняли свою ошибку. К величайшему удивлению колонистов, на Астере присутствовала атмосфера, что делала данную планету пригодной для жизни. Однако в данный момент Астер заселили исключительно маргинальные слои населения: бандиты, пираты, беглые преступники и конечно же проститутки. Законодательство обошло эту заводь стороной, и на планете действовал лишь один закон - закон силы. Кто сильнее тот и прав. Совершавшие налёты на рудники и торговые корабли пираты чувствовали себя на Астере как дома, в то время как представители власти откровенно боялись совершить высадку на планете и попытаться навести там порядок. Несколько раз полицейские совершали неудачные вылазки на Астер, после чего бесследно исчезали. Тогда Блэк решил пойти на крайние меры: перепрыгнув через головы начальства, он обратился к военным с Геднера, предложив устроить тотальную бомбардировку планеты. Те обещали подумать над предложением Гордона, но в итоге отказали, даже не став объяснять причину подобного решения.
  -Понятно. Есть ещё что-нибудь что я должен знать? - на всякий случай осведомился Сайкс.
  -Ничего существенного. За Грисема ты не получишь ни дакейра, но если приведёшь его сюда, поверь, я выпущу Дроу и это тёмное пятно не ляжет на его биографию. Но если ты сдохнешь на Астере, твой напарник окажется в тюрьме, и я прослежу за тем, чтобы он оказался в одной камере с кем-нибудь из парней, которые оказались там благодаря ему.
  -То есть, в любом случае ты останешься в выигрыше?
  Впрочем, данный вопрос был риторическим и оба это понимали. Когда Сайкс вышел из его кабинета, Блэк довольно усмехнулся, ведь всё прошло именно так, как он и рассчитывал.
  
  -Не то! - недовольно сказала Джилл и в очередной раз нажала на кнопку "Стоп", а потом "Удалить".
  Сайкс и Алекс отправились ловить Кигана, а её оставили без присмотра на "Норде". Впрочем сама Джилл сейчас не горела желанием соваться в очередную авантюру, потому что на повестке дня было другое, более важное событие. Она уже полчаса вертелась вокруг видеофона, желая отправить одному человеку на Актароне видеосообщение. Составляя текст сообщения, Джилл, наверное, уже в десятый раз удаляла запись, считая её неудачной.
  Раньше она легко находила слова, но тогда приходилось иметь дело с разного рода простофилями, а не с единственным дорогим человеком в этом мире. Здесь требовалось говорить от души, ведь банальная в таких случаях схема "привет-у меня всё хорошо-пока" явно не подходила. Сейчас Джилл сожалела о том, что убегая от Джимми Тарана, она даже не удосужилась как следует попрощаться, а лишь назвала номер счёта, на который будут приходить деньги, и посоветовала почаще его проверять. Всё это было несколько месяцев назад, поэтому Джилл испытывала чувство вины, но ничего не могла исправить. Наконец, решив побыстрее со всем этим закончить, Джилл нажала на кнопку "Запись".
  -Привет. Извини за банальность, но ничего лучше мне не удалось придумать! - усмехнулась она и нажала на паузу.
  Джилл сейчас испытывала страх, но это был не страх быть пойманной за преступление или страх оказаться в руках обманутых псевдоухажёров - она боялась что сообщение не будет просмотрено. Исчезнуть из поля зрения на несколько месяцев, а потом внезапно объявиться и начать с банального приветствия - это было довольно глупо. Конечно, сообщение в любом случае достигнет адресата, но оно может быть удалено ещё до просмотра. Случайно, или что более вероятно, умышленно. Стараясь не думать об этом, Джилл решила продолжить запись.
  -Я очень по тебе скучаю, но к сожалению, пока не могу вернуться. Если после всего пережитого ты откажешься меня принять, я не обижусь. Мне просто нужно ещё немного времени, а потом я вернусь. Извини, если разочаровала.
  Когда на мостик зашёл Сайкс (Джилл специально перенесла видеофон на мостик, опасаясь, что хотя бы часть её разговора может быть услышана), Джилл сразу же нажала на паузу.
  -Что-то интересное? - поинтересовался Сайкс без особого энтузиазма.
  -Ерунда. Банк в очередное раз уведомляет о том, что взятый кредит стоит возвращать. Обычно подобный мусор я удаляю! - соврала Джилл и сделала вид, что удаляет сообщение, но на самом деле она его отправила, мысленно проклянув Сайкса, что тот не дал ей его нормально закончить.
  -Правильно делаешь. По крайней мере, на одну паршивую новость стало меньше!
  Сказав это, Спайроу подошёл к навигационному компьютеру и уже собирался ввести координаты Астера, но едва протянув руку к панели, сразу же понял, что это плохая идея, и набрал координаты Тлайкса. Подлетать к кишащей пиратами планете было не самой разумной идеей - гораздо безопаснее было воспользоваться челноком. Столь угрюмый вид и задумчивость заметил бы даже слепой.
  -Что стряслось? Ты похож на повара, который добавил в суп сахар вместо соли, а теперь ожидаешь прихода разгневанного клиента. И куда запропастился Алекс?
  -Он сейчас в гостях у Блэка. Забивать твою голову всякой ерундой я не собираюсь и перехожу к главному - сначала заправим корабль и челноки на Тлайксе, а потом я полечу на Астер.
  -Ты что, совсем идиот? Тебе жить надоело? - взволнованно спросила Джилл, глаза которой едва не полезли на лоб от удивления.
  Сайкс ничего не ответил, а сразу же покинул мостик. Первым делом он проверил количество обойм 9ММ и убедившись, что с пулями проблем нет, пошёл искать банковскую карточку. Спайроу предпочитал ходить за наличными в банк, а не пользоваться банкоматами, хотя на Тлайксе могли возникнуть проблемы и с тем и с другим. По дороге на мостик Сайкс снова столкнулся с Джилл, которая сразу же перегородила ему проход.
  -Может объяснишь в чём дело? - спросила она и подалась влево, когда Спайроу попытался её обойти.
  -Мне надо найти на Астере одного типа, а потом отдать его в руки нашего доблестного правосудия абсолютно бесплатно, поэтому можешь вздохнуть с облегчением и ничего не делать! - недовольно проговорил Сайкс, а потом отодвинул Джилл со своего пути и прошёл дальше.
  -Подожди! Я тоже волнуюсь за Алекса и хочу ему помочь!
  Сайкс обернулся и посмотрел на неё как на ненормальную.
  -Да я скорее поверю, что бегемота научили ездить на мотоцикле, чем в чистоту и бескорыстность твоих намерений!
  -Бескорыстность моих намерений? - Джилл презрительно хохотнула. - Во-первых, мне просто скучно, а во-вторых, за свою помощь я тебе выпишу нехилый счёт в самом конце, а в третьих, я пока не знаю номера вашего банковского счёта, но со временем надеюсь исправить эту оплошность.
  Сайкс не стал ничего говорить, а просто достал свою счастливую монету и посмотрел на Джилл.
  -Орёл! - выпалила она без лишних колебаний.
  Сайкс кивнул, принимая ответ, и подбросил монету в воздух. Когда монета упала в протянутую ладонь, Спайроу кинул на неё беглый взгляд, а потом усмехнулся.
  -Я так понимаю, выпал орёл, - заявила Джилл.
  -Правильно понимаешь, но всё-таки в последний раз хочу тебе напомнить, что Астер - местечко паршивое, а нянька из меня никудышная, и молочка с печеньем у меня для тебя нет.
  -Хватит уже трепаться! Когда вылетаем?
  
  Выгребная яма. Место, где полным полно всякого сброда. Родной дом, не вызывающий чувства ностальгии. В голове Лоры Вингейт возникало множество нелицеприятных аллегорий, но именно эти три первыми всплывали из глубин памяти, когда она в очередной раз возвращалась на Астер. Здесь у неё были если не друзья, то по меньшей мере люди, с которыми можно было иметь дело, не боясь при этом схлопотать пулю в затылок. Конечно, таких людей было совсем немного, но они были. И сейчас, шагая по пыльной дороге и пиная перед собой консервную банку, Кобра не могла понять почему это место её так сильно притягивает. Здесь не было неоновых огней Актарона и роскошных пляжей Геднера. Даже выпивка была здесь в разы хуже, чем на Тлайксе, хотя алкоголь поставлялся именно оттуда. Помимо малочисленных друзей, существовала толпа недоброжелателей, готовых отправить её на тот свет. Так почему же Кобра чувствовала себя здесь как дома и не боялась всё время сюда возвращаться? Ответ был до боли прост - на Астере ей редко приходилось скучать. Вот и сейчас, подходя к местному космопорту, Лора пнула консервную банку так сильно, что та угодила в лоб какому-то молокососу, вышедшему из здания. Тот схватился за голову, а потом начал оглядываться по сторонам, желая найти своего обидчика и порвать его на куски. Недовольный взгляд молодчика остановился на Лоре, которая встретила его презрительной ухмылкой.
  -Эй, девка, это ты в меня швырнула банку? - грозно спросил он, хотя ответ был и так известен, ведь кроме Лоры поблизости никого не было.
  -Ну я. А у тебя что, какие-то проблемы, козёл?
  -Да нет, сучка, это у тебя проблемы! - взвыл он и вытащил пистолет.
  Лора лишь пожала плечами, а потом выхватила Беретты и прострелила "крутому парню" оба колена. Тот сразу же упал на землю и начал жалобно стонать. Этот парень отсидел за вооружённое ограбление, а выйдя на свободу, в компании нескольких отщепенцев направился на Астер, желая присоединиться к какой-нибудь тамошней группировке. Валясь в грязи и корчась от боли, бедолага понял, что его выбор оказался немного опрометчивым. Лора склонилась над раненым, и порылась у него в карманах. Обнаружив там нераскрытую пачку сигарет, Кобра довольно улыбнулась, решив сохранить недомерку жизнь.
  -Добро пожаловать на Астер, придурок! - бросила она на прощание, а потом вошла в здание.
  Обычному обывателю первым делом бросилось бы в глаза отсутствие таможни и какого-либо досмотра. Поскольку самое понятие "Запрещённые для провоза предметы" отсутствовало, необходимость проверки отпадала сама собой. Весь космопорт был переполнен различными челноками и кораблями, потому что за отдельную плату местные работники гарантировали, что за время отсутствия хозяина с его транспортом ничего не произойдёт. С одним из подобных работников Лора сейчас и собиралась поболтать. Заметив нужного человека, Лора жестом подозвала его к себе.
  -Ну как поживаешь, Ленни? Хотя можешь не отвечать - мне всё равно до этого нет дела. Я надеюсь, ты позвал меня не просто так?
  -Стэн недавно вернулся. Его парни первым делом поговорили с нашими. Он ищет тебя! - поделился Ленни с Коброй последними новостями.
  Стэн Дугал был лидером шайки пиратов, именовавших себя "Хозяева Бездны". Стэн не обладал высоким интеллектом или харизмой, но у него была тяжёлая рука и скверный характер. Лора была с ним не слишком хорошо знакома, хотя Дугал и предлагал ей перейти в его шайку. Разумеется, Лора отказала ему в резкой форме, однако до недавних пор отношения между бандами хоть и были натянутыми, но до яростного конфликта дело не доходило. Всё изменилось в одночасье, когда Рик Мейхем вернулся после очередного загула. Одна болтливая проститутка рассказала ему, что "Хозяева Бездны" собираются напасть на хорошо охраняемое судно, перевозящее компьютерные чипы. Узнав время и место, Лора опередила конкурентов и увела груз прямо из-под носа Стэна. Помимо существенных материальных убытков, Дугал уронил свой авторитет, и теперь желал поквитаться с Коброй. Из-за разницы в технических характеристиках, открыто нападать на "Сильвер Фокс" Стэн опасался, однако в полевых условиях превосходство было на стороне "Хозяев", хотя бы из-за их численности.
  -Этого следовало ожидать. И что ты ему сказал? - спросила Лора, доставая сигарету.
  -Ничего интересного. Наши парни этого придурка не особо жалуют! - ответил Ленни, поджигая сигарету Лоры.
  Сделав глубокую затяжку, Кобра отсчитала Ленни несколько купюр, а потом вышла на улицу. Стэна и его шайки Лора не боялась, хотя игнорировать их присутствие на Астере было бы глупо. В принципе, она понимала, что "Хозяева Бездны" рано или поздно отыщут её, но надеялась, что это произойдёт немного позже. Однако даже это известие не повлияло на первоначальные планы Лоры - она по-прежнему собиралась наведаться в кабак и как следует нажраться. Дойдя до бара, Лора решила, что не плохо бы сначала предупредить о грозящей опасности своих подельников, и достала рацию. Связаться с Риком ей не удалось, зато Рекс ответил практически сразу же.
  -Стэн и его отребье шатаются где-то поблизости, поэтому будь начеку!- предупредила она Корсара.
  -Спасибо конечно, но об этом я уже и сам догадался! - последовал незамедлительный ответ.
  Лора резко остановилась на месте, не дойдя до входа в бар всего трёх шагов.
  -Ты цел? - спросила она, пропуская выходящего из кабака какого-то пьяницу.
  -Со мной всё нормально. Стрелки они никудышные, - ответил Рекс, перезаряжая свой дробовик.
  Трое "Хозяев" устроили Корсару засаду, но Рекс вовремя их заметил и обошёл сзади. Двоих из них Клифтон уложил на месте, а вот за третьим пришлось немного побегать.
  -Ты предупредила Плута?
  -Пыталась, но этот идиот сейчас скорее всего скачет на какой-нибудь шлюхе, поэтому ему сейчас не до разговоров.
  -Возвращайся обратно на "Сильвер Фокс". Я разыщу Рика и притащу...
  -Ещё чего! Козлов бояться - лучше не нагибаться! Если эти дерьмоеды ко мне приблизятся, это будет последнее, что они сделают! - дерзко заявила Лора, а потом убрала рацию и вошла в бар.
  
  Страдая от похмелья, Нэш Филипс перевернулся на другой бок. Прошлой ночью выпивка лилась рекой, а смазливые шлюшки сами были готовы кого угодно изнасиловать. Привлекательный молодой мужчина азиатского происхождения выделялся из толпы головорезов Астера хотя-бы тем, что был обходителен с женщинами, половина из которых была готова переспать с ним абсолютно бесплатно. Имея собственный оружейный склад на окраине, Нэш всегда был при деньгах, поскольку на Астере даже самый последний оборванец не рисковал пройтись по улице без пушки. Нэш страдал от похмелья, стараясь поглубже засунуть голову в подушку, но услышав звуковой сигнал, напоминающий звон колокола, он резко вскочил с кровати и схватил лежащий под рукой карабин. Помимо оружейного склада, у Нэша был ещё и грузовой ангар, в котором собственно сейчас и сработала сигнализация.
  -Крысы. Повсюду крысы. Им ещё не надоело? - проворчал Филипс, вспоминая про последний инцидент.
  Воры не раз досаждали Нэшу, но стоило одному из них получить пулю в лоб, как все остальные в страхе разбегались. В прошлый раз какие-то подонки попытались сначала поджечь склад и выманить его хозяина на улицу, и если бы случайно поблизости не оказался Корсар, Нэш мог отойти в мир иной. Однако сейчас помощи ждать было неоткуда, и Филипс собирался всё уладить своими силами. Добравшись до ангара, Нэш увидел незнакомую рыжеволосую девушку, которая безуспешно пыталась подобрать код к воротам.
  -Эй, красотка, тебе помочь? - крикнул он.
  Как только девушка обернулась, Нэш бегло осмотрел её с головы до ног, а потом присвистнул. Она действительно была красоткой.
  -Если поможешь открыть эти ворота, я буду тебе очень благодарна! - сказала Джилл, посылая Нэшу свою фирменную улыбку.
  Он был польщён подобным знаком внимания, но про осторожность не позабыл. Посмотрев по сторонам и убедившись, что кроме него самого и этой красотки здесь больше никого нет, Нэш начал медленно подходить к Джилл.
  -Вообще-то это мой ангар, детка, и посторонних я туда не пускаю, так что без обид! - виновато проговорил он, подойдя к девушке на расстояние вытянутой руки.
  -Ну как знаешь. Просто я хотела по-хорошему, но видимо придётся...
  Не успела Джилл договорить, как притаившийся на крыше ангара Сайкс метким выстрелом вышиб оружие из рук Филипса.
  -Не пытайся подобрать оружие, иначе... я думаю, ты и сам понимаешь, что произойдёт! - предупредил его Спайроу.
  Ничуть ни обескураженный столь неожиданным поворотом событий, Нэш медленно поднял руки. Джилл подобрала с земли карабин и направила на Филипса.
  -У нас не очень много времени, поэтому открывай ворота! - приказала она, и от прежнего кокетливого тона не осталось и следа.
  -К чему такие необузданные желания? Девушку, особенно красивую, должна украшать скромность! - ответил Нэш с улыбкой.
  Поняв, что узкоглазый с ней флиртует, Джилл едва не растерялась, но в этот странный разговор вовремя вмешался Сайкс.
  -Расслабься, мы не собираемся у тебя ничего брать, напротив, кое-что даже дадим, но только на время, - сказал Спайроу, а потом повернул голову вправо.
  Нэш поднял глаза и увидел, как пространство рядом со Спайроу исказили синие молнии, пробежавшие по корпусу невидимого челнока. Включив невидимость ещё на орбите, Сайкс и Джилл благополучно спустились на Астер, не привлекая ненужного внимания. Стелс-генератор не мог поддерживать невидимость слишком долго, и по истечению определённого промежутка времени челнок вновь становился видимым.
  -Хотите дать челнок на хранение - так бы сразу и говорили! А если бы ещё и вежливо попросили... - говорил Нэш, набирая код.
  -Вижу, ситуация тебя забавляет, но мы здесь не для твоего удовольствия! - резко оборвала его Джилл.
  Как только над воротами загорелась зелёная лампочка и они начали раскрываться, Нэш повернулся лицом к Джилл.
  -Жаль это слышать! - проговорил он с наигранным разочарованием.
  -Это ещё почему? - спросила Джилл, глядя на Филипса с подозрением.
  -Да потому что тебе, красотка, я с огромным удовольствием доставил бы удовольствие! Извини за каламбур! - проговорил Нэш с игривой улыбкой на лице.
  Джилл едва не побагровела от подобной наглости, хотя и ожидала услышать нечто подобное. Прежде, чем она ответила, Филипс ей подмигнул, а потом зашёл внутрь ангара... и тут же получил прикладом карабина по затылку, после чего сразу же отрубился. Предварительно пнув обмякшее тело, Джилл схватила его за руки и оттащила к стене. Сайкс же тем временем загнал челнок в ангар, а когда выбрался из кабины и увидел тело Нэша, недовольно посмотрел на Джилл.
  -Разве в этом была необходимость? - поинтересовался он без особого энтузиазма.
  -Нет, не было, но пусть этот урод скажет спасибо, что я магазин в него не разрядила! - недовольно процедила Джилл, пнув Нэша ещё раз.
  Сайкс лишь пожал плечами, не став уточнять причину подобной реакции, после чего достал из кармана устройство для слежения, напоминающее игровую фишку и положил себе в карман.
  -Не знаю как ты, но я ни разу не бывал на Астере, зато так ты хотя бы приблизительно будешь знать где я нахожусь, - сказал Сайкс, протягивая напарнице коммуникатор к "фишке".
  -А что делать с этим мужланом, когда он очнётся? - спросила Джилл, кивнув в сторону Нэша.
  -Делай что хочешь, но по возможности, не убивай.
  Джилл понимала, что сделать это будет не так-то просто, ведь что-то подсказывало девушки, что очнувшийся Нэш вновь начнёт действовать ей на нервы.
  -Будем следовать первоначальному плану: ты безвылазно сидишь здесь и сторожишь транспорт, пока я разыскиваю Грисема. В космопорте мог быть установлен радар, и что-то мне подсказывает, что незваных гостей, пытающихся проникнуть на планету тайно, попытаются разыскать, - начал инструктаж Сайкс.
  -Уверен, что мне стоит оставаться здесь? Я тоже могу пошататься по окрестностям и попытаться что-либо разузнать. А этого засранца (Джилл вновь кивнула в сторону Нэша) можно связать и запереть.
  -Неа, это даже не вариант. Если мы лишимся транспорта, то не сможем отсюда выбраться. К тому, что-то мне подсказывает, что любой женщине на Астере нужны хотя бы элементарные средства защиты.
  -Резинки что ли? - скривилась Джилл.
  -Вообще-то, я имел в виду шестиствольный пулемёт, но от резинок тоже может быть польза: например, если наполнить их чем-нибудь сильно воспламеняющимся...
  -С этим всё понятно, но ты так и не сказал как собираешься отыскать Грисема! - перебила его Джилл.
  -Очень просто: буду ходить по людным местам, и спрашивать у всех где мне найти Леона Грисема.
  -Так ты схлопочешь пулю или же... - начала говорить Джилл, но внезапно осеклась.
  -Или же Грисем сам меня найдёт, если он здесь действительно такой уж большой человек! - подтвердил её догадку Сайкс.
  План был прост и то же время безумен - именно поэтому Спайроу и решил, что он подействует. Прежде чем покинуть ангар, Сайкс посоветовал Джилл получше приглядывать за Филипсом и выходить на связь лишь в крайнем случае. Джилл подобная расстановка устраивала, ведь в отличие от Сайкса, она ничем не рисковала.
  
  Разгуливающего по здешним улицам Сайкса первое время не покидало чувство дежа вю: ему казалось, что он в очередной раз попал в Пустоши. Та же грязь и бедность, неулыбчивые, а порой и откровенное криминальные морды встречных людей, но только отсутствовали многоэтажки, да и проблем с водой и электричеством вроде бы никто не испытывал. Проходя мимо одного здания с вывеской "Кошачья Лапка", Спайроу наткнулся на курящих размалёванных девиц, о призвании которых догадаться было проще простого. Шлюхи неодобрительно отзывались обо всех местных парнях, но увидев Сайкса, они стали посылать ему зазывающие улыбки, приглашая охотники за головами к себе. Проституток, открыто демонстрирующих себя (одна из них даже сняла половину лифчика и эротично погладила выпавшую грудь) не было не только в Пустошах, но и во всём Терраграде (по крайней мере, Сайкс с ними не сталкивался). За проституцию можно было загреметь в тюрьму на пять лет, однако на Астере в занятие проституцией не было ничего зазорного, и уж тем более противозаконного. Помахав рукой местным труженицам, Сайкс потуже натянул бейсболку на глаза и пошёл дальше, но остановился напротив подворотни, откуда слышались характерные "охи" и "ахи", которые были прерваны несколькими выстрелами. Ведомый своим любопытством, Сайкс вошёл в подворотню и стал свидетелем странной сцены: несколько грязных оборванных детишек, самому старшему из которых было лет 12, обыскивали карманы убитого ими пирата, в то время как проститутка, которая совсем недавно совокуплялась с бандитом, просто курила в сторонке. Заметив постороннего, парнишка достал револьвер и направил его на Сайкса.
  -Чего уставился, дрищ? Чеши отсюда, пока в жбан не получил! - грубо проговорил он.
  -Цветы жизни плохи тем, что очень быстро вянут! - проговорил Сайкс, глядя как самый младший из банды беспризорников достаёт из карманов покойника выкидной нож и пару мятых купюр.
  -Чего? Что ты мелешь?!
  Сайкс лишь усмехнулся и вышел из подворотни, решив что первое мнение оказалось ошибочно, ведь по сравнению с Астером, Пустошь казалась тихим и спокойным местом. Дойдя до небольшого бара, Сайкс решил начать расспросы именно здесь, после чего зашёл внутрь. Местный бармен по имени Карлос бегло осмотрел новоприбывшего и неодобрительно хмыкнул, как бы говоря, "мол, ходят тут всякие". Карлос ненавидел всех своих посетителей хотя бы за то, что те сначала напивались, а потом устраивали потасовку со стрельбой и поножовщиной. Ему было всё равно сколько подонков при этом погибало, но после таких стычек бар приходилось ремонтировать. Новоприбывший парнишка (А Карлос догадался, что Сайкс прибыл на Астер совсем недавно) не выглядел буйным сорвиголовой, но внешность бывала обманчивой.
  -Привет, я тут ищу кое-кого! - сказал Сайкс, подойдя к барной стойке.
  Когда чья-то рука легла ему на плечо, Спайроу уже хотел перебросить наглеца через себя, но повернув голову в сторону, он замер в нерешительности.
  -Радуйся и пляши, ловкач - ты меня нашёл! - проговорила Лора с дерзкой улыбкой на лице.
  Сайкс и раньше знал, что мир тесен, но не подозревал, что до такой степени. Его до боли простой план не предусматривал появление Лоры Вингейт, которая, судя по всему что-то задумала.
  -Танцор из меня никудышный! - сказал Сайкс, как только к нему вернулся дар речи.
  -Я так, полагаю, вы знакомы? - на всякий случай спросил Карлос.
  -Ну а то! - заявила Лора и размашисто по-мужицки шлёпнула Спайроу по заднице. - А теперь закажи побольше выпивки и подваливай к моему столику. И быстро!
  Со стороны это выглядело как встреча старых знакомых, хотя на деле всё обстояло немного иначе. Увидев зашедшего в бар Сайкса, Лора не поверила своим глазам. Человек, сдавший её легавым как ни в чём ни бывало разгуливал по Астеру и до сих пор был цел. Лора первым делом хотела исправить подобную несправедливость, но любопытство взяло верх. Конечно, с той памятной заварушки вознаграждение за её поимку возросла более чем в два раза, однако Кобра не исключала вероятность того, что охотник за головами явился сюда за кем-то другим. Поняв, что прикончить Сайкса никогда не поздно, Лора решила сначала всё прояснить, а потом действовать по обстановке. Как только к столику подошёл Спайроу с двумя текилами, Лора жестом предложила ему сесть напротив неё.
  -Ну и что тебя привело в нашу дыру, ловкач? - спросила она, откупоривая первую бутылку.
  -Дело исключительной важности.
  -Да ты что? Поди действительно что-то важное, раз уж охотник за головами рискнул забраться в наш гадюшник!
  Сайкс посмотрел по сторонам, опасаясь, что кто-нибудь из посетителей услышал последнюю реплику Кобры, но к счастью, в баре было всего несколько человек, и в данный момент они громко переговаривались и поглощали выпивку.
  -Много знать будешь - состаришься! - ответил Сайкс и уже хотел встать из-за стола, но увидел предостерегающий взгляд Лоры.
  -Стоит мне сказать кто ты такой, ловкач, как эти забулдыги порвут тебя на куски, а потом помочатся на твои ошмётки.
  -Я так не думаю. Ты меня сразу узнала и если бы хотела раскрыть, то уже сделала бы это! - уверенно заявил Сайкс.
  Несколько секунд они просто играли в гляделки, а потом Лора одним глотком осушила половину бутылки, после чего смачно рыгнула.
  -Если надеешься, что сможешь... - начала было Кобра.
  -Можешь особо не волноваться - я пришёл не за тобой. У меня на примете более крупная рыба! - перебил её Сайкс.
  -И кто же это счастливчик? - осведомилась Кобра, делая очередной глоток.
  -Леон Грисем.
  Услышав до боли знакомое имя, Лора поперхнулась текилой и начала кашлять. Резко вскочивший из-за стола Сайкс начал постукивать её по спине, и когда с приступами кашля было покончено, Лора схватила его за шкирку и подтащили к себе поближе.
  -Решил вздрючить сынка Бишопа? Гнилое дельце ты подобрал! - прошептала она ему на ухо, а потом оттолкнула от себя.
  Лора не испугалась, но всё же сильно напряглась, услышав про Леона. Нужно было быть полным психом, чтобы пытаться схватить его.
  -Кто такой этот Бишоп? - спросил Сайкс, усаживаясь обратно.
  -Старый пердун со сморщенной задницей, напоминающей гнилой апельсин. На этой помойке он главный мусорщик, который что-то мутит с геднерским Синдикатом. Если Бишоп щёлкает пальцами, местное отребье встаёт на задние лапки и начинает вилять хвостом. У него шестёрок больше, чем блох на заднице побитой дворняги. Большая часть астерских засранцев делает всё, что им прикажет Бишоп, так как они боятся его до усрачки.
  -Но не ты? - на всякий случай уточнил Сайкс, заранее зная ответ.
  -Но не я, - подтвердила Лора, на губах которой появилась недобрая улыбка, напоминающая оскал. - Я помогу тебе достать его ублюдка.
  -Откуда вдруг такая забота? - подозрительности Сайкса не было предела.
  -Скажем так: сделать Бишопу нехилую подлянку - это хрень серьёзная. А ещё я ненавижу этого старого козла, и если бы у него не было столько шестёрок с пушками, я бы давно проделала дырку в его трухлявом черепе!
  Спайроу усомнился в искренности намерений Кобры и уже собирался открыто ей об этом сказать, как вдруг заметил, что его собеседница напряглась. В кабак зашли трое пиратов из банды "Хозяева Бездны", и взгляд одного из них сразу же остановился на Лоре. Кобра послала ему воздушный поцелуй, а потом показала неприличный жест, опуская вторую руку на Беретту. Пираты начали о чём-то шептаться, после чего спешно покинули бар.
  -Пойдём подышим свежим воздухом, ловкач, а то здесь что-то душно! - сказала она Сайксу и первой встала из-за стола.
  Ставший свидетелем немого диалога между пиратами и Коброй, Спайроу догадался, что назревает потасовка, и хотя к нему она не имеет никакого отношения, занять нейтральную позицию вряд ли удастся. Как только они подошли к выходу, один из выпивох, увидев бутылку текилы, подошёл к столу Лоры, и уже протянул было руку, как мимо его уха просвистела шальная пулю. Повернув голову в сторону, бандит увидел Лору, которая произвела выстрел через плечо даже не обернувшись.
  -Убери руки от бухла, упырь! - грозно заявила она.
  Алкаш что-то злобно промямлил, а потом вернулся обратно за свой стол. Вернув пистолет обратно в кобуру, Лора вышла из бара, и следом за ней устремился Сайкс.
  -Знаешь, а ты просто мастерски заводишь врагов! - как-бы невзначай заметил Спайроу.
  -Я тут не при чём - они заводятся сами. Кстати, о врагах: та троица вот-вот вернётся, и скорее всего они уже позвали остальных.
  -Что же мы собираемся делать? - поинтересовался Спайроу, делая акцент на слове "мы".
  -Совместить приятное с полезным! - зловеще усмехнулась Лора.
  Пираты не рискнули начать перестрелку в баре Карлоса, боясь задеть посетителей (боялись за свои жизни, а не за алкашей, ведь те запросто могли схватиться за пушки и начать палить без разбора). Связавшись со Стэном, пираты рассказали главарю где находится Кобра, после чего один из них остался следить за баром, а двое других сбегали за пушками. Вся эта процедура заняла несколько минут, после чего запыхавшиеся, но неплохо вооружённые головорезы отправились за Лорой (один из них видел как Лора и Сайкс ушли из бара и рассказал об этом другим). Ненадолго потеряв сладкую парочку из виду, пираты начали волноваться, но очень скоро обнаружили пропажу возле одного старого деревянного дома, где раньше обитала шайка беспризорников. Прислонившиеся к стенке дома Сайкс и Лора страстно целовались, будто не замечая никого вокруг. Шаловливые руки Сайкс блуждали по спине Лоры, в то время как руки Кобры ощупывали ягодицы охотника за головами. Краем глаза Спайроу заметил всю тройку и его руки начали плавно переходить со спины на плечи. Наблюдающие за всем этим словно извращенцы бандиты ничего не успели понять, как Сайкс выхватил обе Беретты из наплечной кобуры Лоры, а сама Кобра вытащила пистолет из-за пояса Сайкса и резко освободилась из его объятий.
  -Дурачьё! - воскликнули Сайкс и Лора в один голос и открыли огонь по пиратам.
  Те только и успели вскинуть оружие, один даже успел выдать предсмертную очередь, которая устремилась в другую сторону. Когда с бандитами было покончено, Лора на всякий случай сделала всей тройке по контрольному выстрелу, а потом забрала с трупов автоматы SMG. Поменявшись с Сайксом пистолетами, Лора хотела вернуться обратно в бар, но уже было поздно: с запада к ней приближались трое головорезов из банды "Хозяева Бездны", в то время как ещё четверо перекрыли дорогу к бару. Сайкс и Лора переглянулись, и не сказав друг другу ни слова, кинулись к дому, выдавая на ходу очереди из SMG. Кобра добралась до дома первой, и собиралась захлопнуть дверь прямо перед носом у Спайроу, но охотник за головами в самую последнюю секунду подставил ногу в дверной проём, а когда Лора нехотя отошла от двери, сразу же забежал внутрь.
  -Выходи, Кобра, давай поговорим! - раздался снаружи крик Стэна.
  Лора сразу же ринулась к ближайшему окну, но была вынуждена залечь на пол, дабы не угодить под пули. Подобравшись к соседнему окну, Лора подняла автомат над головой и начала вести огонь вслепую.
  -Я с дерьмом не разговариваю! - прокричала она с остервенением, а потом перекатилась на бок.
  Она прекрасно понимала, что семь вооружённых головорезов явились сюда не за тем, чтобы просто поболтать, и попытку Стэна выманить её наружу, Лора сочла поистине жалкой. В отличие от Лоры, Сайкс вёл прицельный огонь, поэтому смог добиться большего: прикончив одного атакующего и серьёзного ранив второго, Спайроу рухнул на пол, стараясь уйти с линии огня.
  -А у тебя неплохо получается крошить этих уродов, ловкач! - похвалила его Лора, заметив как второй бандит испустил дух.
  Быстро пересчитав головорезов, Лора нахмурилась, ведь один из них куда-то пропал. Оставшиеся четверо бандитов, не прекращая вести огонь, стали приближаться к дому короткими перебежками, прячась от ответных выстрелов. Сайкс тоже попытался вести огонь вслепую, но стоило ему лишь поднять автомат над головой, несколько шальных пуль раздробили ствол автомата и сделали оружие непригодным для стрельбы.
  -Слушай, ловкач, а где твой напарник? - неожиданно поинтересовалась Лора, замедлив продвижение пиратов с помощью одной длинной очереди.
  -Его арестовали за аморальное поведение, - ответил Сайкс, доставая пистолет.
  -Чего? - не поняла Кобра.
  -Он ходил голым по улице!
  Лора коротко хохотнула, но когда нажав на курок автомата и услышав вместо выстрелов лишь безобидные щелчки, она тут же позабыла про веселье. Кобра собиралась открыть огонь из двух пистолетов, как вдруг у неё над головой пролетела бутылка с зажигательной смесью.
  -Твою мать! - выругнулась Лора, а потом отползла к другому окну.
  Бандит, которого Лора и Сайкс потеряли из виду, сбегал в бар Карлоса и прикупил несколько бутылок с зажигательной смесью, которыми двое из пяти пиратов (остальные не прекращали вести огонь по окнам, не давая Лоре и Сайксу возможности контратаковать) закидывали дом, намереваясь выкурить Кобру и её приятеля. Сайкс только отбежал от окна, как в то место, где он стоял ранее, упали две смертоносные бутылки. Пламя начало быстро распространяться по деревянному дому, грозясь в кратчайшие сроки превратить его в крематорий.
  -Кстати, ловкач, хочешь знать за что эти типы меня так невзлюбили? - как-бы невзначай поинтересовалась Лора, безуспешно пытаясь найти безопасное место для стрельбы.
  -Ага. Я прямо таки сгораю от нетерпения! - недовольно проворчал Сайкс, затаптывая пламя ногой.
  -Я увела у них партию компьютерных чипов, а потом перепродала их Виртуозному Бобу по двойной цене и ...
  -Отвлеки их! - неожиданно прокричал Спайроу, обходя огонь и подбираясь к окну.
  Лору не нужно было и упрашивать: поскольку у окон сейчас было не слишком безопасно, Кобра открыла огонь по врагам прямо через закрытую дверь, тем самым выигрывая немного времени для охотника за головами. Тогда подобравшийся к окну Сайкс подстрелил одного из метателей в тот самый момент, когда тот пытался совершить бросок. В результате чего бутылка упала ему под ноги, после чего охваченный пламенем бандит сначала дико закричал, а потом побежал назад, при этом столкнувшись с одним из своих подельников, который тоже воспламенился. Заметив суматоху среди нападавших, Лора выбила дверь, выскочила ну улицу и с лёгкостью перестреляла оставшихся головорезов. Отыскав ещё живого Стэна, Лора склонилась над Дугалом.
  -Если хочешь что-то сказать, то у тебя мало времени! - сказала она, приставив пистолет к виску бандита.
  -Ты... - только и успел прохрипеть Стэн.
  -Не успел! - сказал Лора и нажала на курок.
  Из горящего дома выскочил Сайкс, после чего на том месте, где располагался дверной проём, выросла огненная стена. Через пару минут весь дом уже напоминал погребальный костёр.
  -Давай теперь вернёмся к нашим баранам! - сказал Сайкс, не переставая глядеть на огонь.
  -Насчёт баранов ты верно подметил. Я тебе даже покажу, где самый главный баран обитает.
  
  Никогда ещё Алекс Дроу не чувствовал себя настолько беззащитным. Ходя из одного конца камеры в другой, он потерял счёт времени. После ухода Сайкса, про Дроу как будто все позабыли, и даже Винсент его больше не навещал. Алекс помнил об обещании Сайкса, но особо сильно не рассчитывал на помощь напарника. По мнению Алекса, Спайроу даже если и захочет что-то изменить, у него вряд ли что-то выйдет. А ещё Дроу не давали покоя некоторые странные моменты, связанные с Широ. Во-первых, почему он использовал усыпляющий газ, а не выстрел в затылок. Во-вторых, как ему удалось прикончить трёх полицейских, а потом ранить и запугать четвёртого. На первый вопрос находился лишь один ответ - Хидео знал или по меньшей мере догадывался о слежке за баржей, а потом и решил подставить охотника за головами. Подумав об этом, Алекс перестал расхаживать по камере и резко остановился.
  "Если Широ собирался меня подставить, значит он знал что полицейские находятся поблизости. Возможно, он увидел их катер, или же они с самого начала были заодно. Если это так, тогда выживший не запуган, а просто подкуплен!"
  Эти размышления были прерваны внезапным появлением Винсента.
  -Извини, что меня так долго не было, просто я должен был кое-что проверить, и думаю, тебе это будет интересно, - с ходу сказал Уорд.
  -Это по поводу убитых полицейских?
  -Ходят слухи, что эта четвёрка не только брала взятки, но они также занимались вымогательством. Никто не сообщал им про баржу, поэтому непонятно как они там нарисовались.
  -Зато мне всё понятно. Их вызвал Широ, а потом прикончил Кигана и вырубил меня. Ему было нужно меня подставить, а эти неудачники были нужны в качестве основного аргумента! - сказал Алекс, а потом ударил кулаком в стену.
  -Даже если всё это правда, нужны доказательства. Тебя может спасти лишь признание последнего полицейского, но он сейчас лежит в больнице. Я могу попробовать поговорить...
  -Нет! Я сам должен с ним поговорить. Этот выродок у меня во всём сознается, но сначала нужно выбраться из этой клетки.
  Винсент кинул на него вопросительный взгляд, как бы спрашивая "ну и как ты собираешься это сделать"? Алексу понадобилось совсем немного времени, чтобы придумать план.
  -С тех пор, как меня взяли, я ничего не ел. Сможешь сделать так, чтобы мне принесли хоть какой-нибудь еды? - спросил Дроу с лукавой улыбкой.
  -Смогу, но как тебе это поможет? - недоумевал Винсент.
  -Поможет, но только в том случае, если еда будет содержать кое-какие добавки! - ответил Алекс и начал излагать свой план.
  
  За всё время пребывания в ангаре Джилл волновало две вещи: отсутствие каких-либо новостей от Сайкса, и пленник, который до сих пор не соизволил очнуться. Нэш, руки которого были крепко связана за спиной, валялся в дальнем углу ангара и не подавал никаких признаков жизни, но как только Джилл решила, что не рассчитала силы удара и случайно прикончила хама, в углу раздался слабый стон.
  -С возвращением, кретин! - не особо деликатно проговорила она, кинув беглый взгляд в сторону пленника.
  -И тебе, привет, малышка. Ты обо мне волновалась? - спросил Нэш, а потом приподнялся с живота и занял сидячее положение возле стены.
  -Нет, и не называй меня малышкой. Я тебе не какая-нибудь местная шлюшка.
  -Это я уже понял. Будь ты местной пташкой, я свил бы в твоей комнате любовное гнёздышко, детка.
  -Я тебе не малышка и не детка. Понятно, кретин?
  -Как скажешь, цыпочка.
  Джилл едва не заскрежетала зубами. Этот узкоглазый пошляк опять её подкалывал, и по всей видимости, получал от этого удовольствие, будто не замечая, что она вооружена.
  -Если ты не заткнёшься, я снова тебя вырублю! - попыталась пригрозить ему Джилл.
  -А что в этом такого? Я просто пытаюсь узнать тебя поближе. Кстати, меня зовут Нэш. Я уроженец Астера, а по совместительству хозяин этого ангара и находящегося поблизости склада.
  -И что же хранится на твоём складе?
  -Оружие. Я живу за счёт того, что продаю его местным головорезам. На Астере большим спросом пользуются три вещи: выпивка, женщины и оружие.
  -По-твоему, женщина - это вещь? - в глазах Джилл загорелся недобрый огонёк.
  -Без обид, куколка, но это так. Женщина на Астере - это вещь. Разница в том, что эта вещь может быть красивой или не очень.
  -Прекрати давать мне идиотские прозвища! - взорвалась Джилл, направляя на Нэша карабин.
  -А как же мне тебя называть, ведь я не знаю твоего имени!
  Джилл лишь презрительно фыркнула и отвернулась, а Нэш только этого и добивался. Посещая местные бордели, Филипс не раз устраивал с местными проститутками ролевые игры со связыванием, и как бы крепко местные труженицы его не обматывали верёвкой, ему всегда удавалось освободиться. Сейчас он специально выводил Джилл из себя, что она не видела, что он пытается освободиться от верёвок.
  -Если ты вдруг от кого-нибудь услышишь, что у Нэша Филипса на этой планете есть по спиногрызу от каждой девки, то знай - это ложь. На самом деле, у меня всего один пацан, правда я не помню из кого именно он вылупился, - продолжил трепаться Нэш.
  -А с чего ты взял, что я у кого-то про тебя буду спрашивать?
  -Ну ты же волновалась обо мне, пока я не пришёл в себя.
  -Я не волновалась о тебе!
  -Беспокоишься за своего дружка? Кстати, куда он пошёл?
  -Он мне не дружок, а так, временное удобство, ходячее недоразумение без мозгов. А пошёл он в неизвестном направлении, чтобы конфисковать задницу Леона Грисема.
  -Если это правда, тогда вы выбрали самый удачный день! - неожиданно заявил Нэш, освободив левое запястье.
  -Это ещё почему? - искренне удивилась Джилл, поставив карабин к стене.
  -Каждую среду Леон Грисем в одно и то же время посещает заведение "Кошачья Лапка". Есть там новенькая пташка по имени Долорес. Ей скоро стукнет 14, а пока у неё даже не за что ухватиться. И всё-таки Леон на неё конкретно запал. Такое случается часто, причём не только на Астере: мужик западает на девчонку, которая гораздо младше него, а потом начинать объезжать как кобылу, делая её своим личным трофеем. И знаешь, в таких случаях её мнение особой роли не играет.
  Джилл заметно напряглась, услышав последние слова Филипса. Нэш продолжал что-то говорить, но увидев, что его собеседница заметно побледнела, и у неё начали трястись руки, вмиг перестал улыбаться и сразу же замолчал. Мелькнувшая в его мозгу внезапная догадка была единственным логическим объяснением подобной реакции.
  -Кажется я всё понял. Тебе пришлось пережить то же самое? - озвучил Нэш свою догадку.
  -Не твоё дело! - грубо отозвалась Джилл, поворачиваясь к Нэшу спиной.
  -Возможно. Я-то грешным делом подумал, что ты только меня на дух не переносишь.
  -Да все вы, мужики, одинаковые! Готовы сломать человеку жизнь, лишь бы самоутвердиться!
  -Слова истинной мужененавистницы. Хоть ты и не права, но тебя можно понять. Сочувствую.
  -Да пошёл ты со своим сочувствием!
  -И всё же...
  Джилл не стала дослушивать последней реплики и быстро вышла из ангара. Она очень не любила, когда посторонние пытались лезть ей в душу, особенно если это были незнакомцы. Нэш был не далёк от истины, приходя к подобному умозаключению, хотя оно и было ошибочным. Тем не менее, Джилл не стала поправлять Филипса, потому что его это никоим образом не касалось. Однако полученные от Нэша сведения могли сильно помочь Сайксу, и Джилл решила незамедлительно связаться со Спайроу.
  Лора выполнила своё обещание и привела охотника за головами к резиденции Бишопа. Забравшись на крышу очередного пустующего дома, Сайкс посмотрел вниз, и обнаружил, что здание охраняет по меньшей мере человек двадцать. Спустившись обратно к Лоре, Спайроу спросил не знает ли она как можно проникнуть внутрь, но Кобра лишь пожала плечами, и посоветовала охотнику за головами самому разведать обстановку. Неожиданно с ней связался Рик Мейхем, которого Лора сначала послала куда-подальше, но немного послушав своего подельника (а разговор шёл о новом дельце и больших деньгах), Лора понизила голос, а потом и вовсе обошла дом с другой стороны, что Сайкс не слышал о чём идёт речь (впрочем, её делишки сейчас и не волновали охотника за головами).
  Почувствовав, как в его кармане вибрирует рация (Сайкс специально отключил звук), Спайроу огляделся, и убедившись, что Лора ещё не вернулась, достал рацию.
  -Я же говорил, чтобы ты сидела тихо и выходила на связь лишь в крайнем случае! - недовольно проговорил он.
  -Да не нуди ты, а сперва выслушай: на этой планете есть бордель под названием "Кошачья Лапка". Леон Грисем посещает этот бордель каждую среду в одно и то же время. Если поторопишься, то успеешь перехватить его ещё у входа.
  -Очень своевременно. Ты даже не представляешь... - увидев Лору, Сайкс сбросил сигнал и убрал рацию в карман.
  -Ну что, удалось найти что-то интересное? - спросила Кобра без особого энтузиазма.
  -А то! Я подобрался поближе и услышал кое-что интересное! - соврал Сайкс, а потом рассказал о местонахождении Леона.
  
  Как только Джилл вернулась обратно в ангар, Нэш лежал на полу и не подавал признаков жизни. Сначала Джилл выдала предупредительную очередь, но когда Филипс даже не шелохнулся, она отложила автомат в сторону и подбежала к нему.
  -Эй, что это с тобой? - спросила она, на всякий случай прикладывая руку ко лбу Нэша.
  -Разве я не говорил, что у меня диабет? - спросил Нэш слабым голосом.
  -Чего?! Ты только и делал, что клеился ко мне, но при этом забыл сказать, что можешь умереть! - негодовала Джилл, а потом начала нервно ходить из стороны в сторону, пока не заметила на стене аптечку первой помощи.
  Когда она повернулась к нему спиной, Нэш мысленно похвалил себя за актёрское мастерство. Он полностью развязал руки и мог в любой момент вырубить Джилл, но решил, что не стоит портить такую прелестную мордашку, потому и решил действовать более тонко. Какой бы сердитой мужененавистницей не казалась Джилл, Филипс был абсолютно уверен, что она не бросит его в беде.
  -У тебя здесь есть инсулин? Как он выглядит? - встревоженно спросила Джилл, вытряхивая содержимое аптечки на стол.
  -Прозрачный... в шприце... - заплетающимся языком проговорил Нэш и сделал вид, что потерял сознание.
  Джилл быстро нашла искомый предмет и подбежала к Филипсу, надеясь, что ещё не поздно. Однако стоило Джилл лишь склониться над Нэшем, он внезапно открыл глаза, резко выхватил шприц из рук девушки и потом вколол его в шею. Джилл выдернула шприц и схватила Нэша за руку.
  -Это не инсулин. Что ты мне вколол? - спросила она, чувствуя, как всё тело становится ватным.
  -Ты слишком много волнуешься, малышка, вот я и решил, что тебе нужно принять успокоительное! - жизнерадостно заявил Филипс, вставая на ноги.
  -Развёл как ребёнка! - тихо проговорила Джилл, после чего упала к ногам Нэша и потеряла сознание.
  
  Молодой полицейский, который принёс Алексу еду, вернулся через десять минут и застыл в нерешительности: валяющийся на полу заключенный судорожно жестикулировал, а из его рта шла пена. Полицейский, не зная что делать, сбегал за своим коллегой, после чего они решили, что охотника за головами следует немедленно доставить в больницу. Взяв Алекса под руки, они кое-как дотащили его до полицейского корабля и тут же полетели в сторону ближайшей больницы. Пока молодой полицейский приглядывал за Алексом, его коллега пилотировал транспорт. Но стоило новичку лишь зазеваться, как дергающийся в судорогах Алекс выхватил у него из-за пояса пистолет.
  -Не шуми! - тихо говорил Алекс, прикладывая палец к губам.
  Встав на ноги и продолжая держать полицейского на прицеле, Дроу приказал ему не делать глупостей и на всякий случай заклеил ему рот клейкой лентой. Как только корабль сел на стоянке больницы и пилотирующий корабль полицейский опустил трап, Алекс выскочил на улицу и забежал в вестибюль. Представившись коллегой раненного полицейского (имя он узнал от Винсента), Дроу узнал, что интересующий его человек лежит в палате ?517 на пятом этаже. Однако поднявшись на пятый этаж Алекс столкнулся с очередной проблемой: возле палаты дежурили двое полицейских. Пройдя мимо них, Алекс зашёл в соседнюю палату, в которой пациент со сломанной ногой безуспешно пытался заснуть.
  -Эй, вы кто? - попытался возмутиться он.
  -Да ты так сильно не волнуйся. Просто мне надо подышать свежим воздухом, - ответил Алекс, открывая окно.
  Забравшись на карниз, Алекс, стараясь не смотреть вниз, добрался до следующего окна. Раненный полицейский в этот момент мирно спал, пока его не разбудил громкий стук. Открыв глаза и посмотрев в сторону окна, он увидел незнакомого человека с пистолетом в руке, который жестами приказал ему открыть окно (первым делом Алекс провёл указательным пальцем по шее, давая понять, что если пациент закричит, то ему конец). Оказавшись внутри, Алекс на всякий случай заблокировал дверь стулом, а потом приказал раненому сесть на кровать.
  -Что тебе от меня надо? Ты вообще кто? - спросил пациент, переводя взгляд с двери на пистолет в руке Дроу.
  -Не узнаёшь? Как же так! А ведь это я якобы подстрелил тебя и трёх твоих дружков!
  На лице полицейского промелькнуло узнавание и в то же время облегчение.
  -И что с того? Какая теперь разница? Я уже всё рассказал Блэку!
  -Что?
  -Мы четверо были повязаны. Я много раз хотел выйти из игры, но они говорили, что устроят мне несчастный случай. Они вели дела с узкоглазым типом со шрамом, который приказа им явиться на баржу, а потом прикончил.
  -А тебе он сказал выстрелить себе в руку и сказать, что это сделал я?
  Как только его собеседник кивнул, у Алекса появилось нехорошее предчувствие. Картина вырисовывалась такая: пойманные террористы внезапно раскололись и рассказали где можно найти их лидера с одной лишь целью - подставить того, кто придёт на пирс. Мелькнувшая в голове догадка сначала показалась смехотворной, но Алекс всё же спросил:
  -И когда ты всё это рассказал Блэку?
  -Как только он пришёл ко мне в палату.
  После этого заявления Алекс не знал что и подумать.
  "Выходит, вызвав меня на допрос, Блэк уже всё знал. Ярый законник ведёт грязную игру. Нет, это не в его стиле. Но если это так, то все случайные совпадения перестают быть случайным. Больше, чем охотников за головами, Гордон ненавидит продажных копов. Блэк знал о том, что Винсент делиться со мной информацией. Если он следил за взяточниками, смерть которых его не сильно огорчила, он мог... Нет, это полный бред!"
  Увидев, что пациент тянется к кнопке вызова медсестры, Алекс вырубил его ударом по голове, а потом выбрался из палаты через окно и вернулся в соседнюю палату. Выйдя за дверь и поздоровавшись с дежурившими полицейскими, Алекс направился к лестнице, пытаясь привести мысли в порядок. Но стоило ему лишь повернуть за угол, как он столкнулся практически нос к носу с Блэком. Судя по выражению лица начальника полиции, он был нисколько не удивлён, увидев здесь Дроу.
  -Я так полагаю, ты уже всё знаешь? - проговорил Блэк, а потом сделал глубокую затяжку и выбросил сигарету в ближайшую урну.
  -Это была подстава и ты это знал с самого начала! - глаза Алекса метали молнии.
  -Этот идиот ранил себя из табельного оружия, а когда я указал на эту ошибку, он начал путаться в показаниях, - как ни в чём ни бывало проговорил Блэк.
  Если раньше Алекса ещё терзали какие-то сомнения по поводу всей этой истории, то теперь всё встало на свои места.
  -Вся эта четвёрка до конца не понимала на что идёт. Я думаю, Широ почуял слежку и решил устроить этот спектакль, застрелив трёх паршивых полицейских для большей убедительности, - продолжал Гордон.
  -Заводя разговор о моём отце и говоря, что у меня серьёзные проблемы, ты уже знал как всё было на самом деле. Для чего ты устроил этот спектакль? - недоумевал Дроу.
  -Всё дело в твоём напарнике. Он всерьёз о тебе беспокоился.
  Глаза Алекса расширились, а руки сжались в кулаки.
  -Что ты сделал? - спросил он угрожающе тихо.
  -Я-то думал, что Спайроу просто эгоистичный дурак, которому ни до кого нет дела. Представители вашей профессии, несмотря на клятвенные заверения, из-за сиюминутной выгоды готовы подставить тех, кому совсем недавно пожимали руку. Зато вы двое, как бы нелепо это не звучало...
  -Что ты сделал? - повысил голос Алекс, а потом схватил Блэка за шиворот и занёс руку для удара.
  Гордон ожидал, то его слова заденут Алекса, и что тот выйдет из себя, но продолжал оставаться спокойным.
  -Спайроу каждый день рискует жизнью и может умереть в любой момент. Я решил, что раз уж он до сих пор жив, пусть в кои-то веки бескорыстно сделает доброе дело.
  Алексу сразу вспомнились слова Сайкса о том, что он готов свернуть горы, и в голову Дроу стали закрадываться нехорошие мысли, после чего он отпустил Гордона и отошёл в сторону.
  -В интересах закона, я отправил его на Астер, - сказал Блэк и через секунду кулак Алекса впечатался в физиономию начальника полиции.
  Отлетевший к стене Гордон схватился рукой за челюсть, а потом сплюнул кровь на пол.
  -В интересах закона, говоришь? Раз уж такой праведный, сам бы туда и летел!
  Глядя на то, как Гордон встает на ноги, Алекс понимал, что за нападение на начальника полиции его могут снова бросить в камеру, но сейчас ему на это было наплевать.
  -Я бы с радостью это сделал, но меня каждая собака знает, - говорил Блэк, потирая ушибленную челюсть. - Каждый десятый полицейский повязан с пиратами. Шантаж, деньги или ещё что-нибудь - сейчас это не имеет значения. Чуть ли у не каждого головореза на Астере имеется база данных всего полицейского управления. Что бы ты там не думал, но посылать своих людей на верную гибель я не намерен.
  -Зато отправить на гибель Сайкса тебе совесть позволяет!
  -Ты конечно можешь отправиться вслед за ним, но уже слишком поздно. Возвращайся к себе на корабль, Дроу, но сначала зайди к Винсенту и предупреди, что он запросто может вылететь с работы и остаться без пенсии.
  -Знаешь, Блэк, ты был прав - некоторые люди иногда совершают странные поступки. Не хотел бы я знать как далеко ты можешь зайти.
  -Вот только не надо делать из меня какого-то монстра. Таким людям как Леон Грисем не место на свободе. Можешь в это не верить, но я руководствовался благими намерениями.
  -Ты не дурак, поэтому должен понимать куда в конечном итоге приводят благие намерения.
  Договорив, Алекс поборол желание заехать по физиономии Блэка ещё пару раз и направился в сторону лестницы.
  
  Вернувшись к "Кошачьей Лапке", Сайкс хотел было войти в здании через главный вход, но Лора схватила его за плечо и оттащила за угол.
  -Ты что, совсем идиот? Леон даже отливать без охраны не ходит. Если хочешь его оттуда вытащить, то сделать это стоит по-тихому! - недовольно проговорила она.
  Как-бы в подтверждение её слов из борделя вышло двое охранников с автоматами, которые сначала бегло осмотрели улицу, а потом вернулись в здание. Лора и Сайкс обошли бордель, после чего остановились возле западной стены. Кобра сначала посмотрела по сторонам, а потом пригнулась и надавила на серый каменный блок. К большому удивлению Сайкса, блок после надавливания сам отъехал назад, давая возможность человеку определённой комплекции пробраться внутрь (толстяк или громила не смогли бы им воспользоваться).
  -Я воспользовалась этим ходом, когда сбежала из этой дыры! - пояснила Лора.
  -Сбежала из борделя? Хочешь сказать, что ты здесь... - предположил было Сайкс.
  -Да нет, идиот! Я не подставляла задницу для всяких козлов, посещающих эту дыру! - грубо оборвала его Лора.
  -Я просто подумал...
  -Тогда прекращай думать и лезь в эту чёртову дыру, а я пока постою на шухере, а то мало ли что.
  -И всё-таки...
  -Я тебе сейчас челюсть сломаю!
  После такого весомого аргумента Сайкс решил, что разговор стоит прервать, хотя сама перепалка его немного развеселила и заставила на какой-то момент позабыть где он находится и в чье компании. Спайроу не доверял Кобре, но всё-таки решил пока следовать её плану. Проникнув в здание и оказавшись в коридоре, Сайкс обнаружил, что в "Кошачье Лапке" гораздо больше комнат, чем он предполагал (почти из каждой комнаты были слышны характерные "охи" и "ахи", что заметно увеличивало диапазон поиска).
  Свернув за угол, Сайкс обнаружил возле одной из комнат двух охранников с автоматами и сразу же догадался кто находится за этой дверью. Как только охранники заметили постороннего человека, Спайроу сделал вид, что он сильно пьян. Нетвёрдой походкой он двинулся в сторону охранников, не видевших в нём абсолютно никакой опасности. Однако стоило Сайксу поравняться с ними, как он ударил первого типа сначала несколько раз в живот, а когда тот согнулся, вырубил ударом локтем по голове. Второй охранник уже собирался пустить в охотника за головами короткую очередь, но Спайроу сбил его с ног подсечкой, а потом схватил за шиворот и пару раз шандарахнул головой об стену. К несчастью, Леон услышал этот странный шум и сразу же схватился за пистолет. Спайроу выбил дверь ударом ноги, но был вынужден сразу же спрятаться, т.к. Леон, кое-как натянувший штаны, сразу открыл по нему огонь. Услышавшая выстрелы Лора грубо выругнулась и побежала к главному входу. Леон понял, что оказался в западне, и что другие охранники не смогут быстро прийти ему на помощь, и тогда сиганул в окно, пробив своим телом стекло. Неудачно приземлившись, Леон приподнялся на одно колено и обнаружил, что некоторые куски стекла впились ему в бок и спину. Резко выдернув осколки из себя, Леон не сразу заметил, как его накрыла чья-то тень. Подняв глаза, Грисем увидел перед собой Лору Вингейт, которая сначала хищно улыбнулась, а потом отправила его в нокаут ударом ногой по лицу. Высунувшийся из окна Сайкс показал Лоре большой палец, а она в ответ лишь презрительно хмыкнула.
  
  Едва очнувшись, Джилл обнаружила, что оказалось ну в очень неприятной ситуации: мошенница лежала на кровати, а руки её над головой были прикованы наручниками к спинке кровати. Быстро оглядевшись, Джилл догадалась что Нэш по всей видимости перенёс её из ангара на свой склад, а сам куда-то ушёл.
  -Извращенец проклятый! - тихо выругнулась Джилл, представляя что с ней сделает Филипс после своего возвращения.
  Однако Нэш совершил серьёзную ошибку, предоставив Джилл самой себе. Ту же ошибку совершил и Алекс Дроу во время первой встречи (он тоже приковал Джилл наручниками, а потом куда-то ушёл). Подтянувшись поближе к своим рукам, Джилл выдернула из волос шпильку, и только она успела вернуться в начальное положение, как в комнату вошёл Нэш, который держал в одной руке карабин, а в другой - её рацию.
  -Джилл, - проговорил он с лёгкой улыбкой на губах, а потом поставил карабин к стене, а рацию положил на стол, где лежал коммуникатор, оставленный Сайксом.
  -Освободи меня, больной ублюдок! - сквозь зубы процедила Джилл, а сама тем временем переложила шпильку в другую руку и начала незаметно ковыряться в замке наручников.
  -У тебя красивое имя. Я так полагаю, это сокращение от Джиллиан? - продолжал Нэш, не обратив внимания на гневный выпад.
  -Ты что, разговаривал по моей рации? - задала Джилл вопрос, ответ на который и так был очевиден.
  -Конечно нет. Я не сказал ни слова, а только слушал. Твой дружок говорил, что взял Грисема, и чтобы ты как можно скорее их подобрала.
  -Давно это было? - взволнованно спросила Джилл, прикидывая насколько велики шансы Сайкса добраться до ангара своими силами.
  -Минут десять назад. Может чуть меньше. Судя по звукам, в этот момент в него кто-то стрелял, - пояснил Нэш, присаживаясь на кровать возле ног девушки.
  Десять минут. Это означало, что Сайкс ещё может быть жив. Впрочем, после того как Нэш опустил руку на её живот, мысли Джилл начали немного путаться.
  -Очень жаль, что какой-то выродок над тобой надругался, но я помогу тебе побороть этот недуг! - ласково проговорил Нэш, расстегнув на блузке Джилл две нижние пуговицы.
  -Никто надо мной не надругался, зато тебе, я вижу, так и неймётся! - Джилл попыталась вложить в эту фразу как можно больше желчи, но получилось так себе.
  Нэш лишь усмехнулся, а потом начал гладить живот девушки, совершая медленные круговые движения, из-за чего она едва не выронила из рук шпильку.
  -Не надо делать из меня какого-то полоумного насильника. Возможно, тебе эта ситуация и кажется немного нестандартной, но поверь мне на слово - тебе понравится.
  Джилл хотела послать этого извращенца куда подальше, и уже открыла рот, но Нэш неожиданно начал её целовать. К своему стыду, она была вынуждена признать, что целоваться этот извращенец умеет как никто другой. Джилл едва не потеряла голову, но напомнив самой себе, где она находится и с кем, выбросила из головы всякие глупости и продолжила вскрывать замок, слава богу, в данной области у неё был богатый опыт. Наконец, замок удалось вскрыть, и руки Джилл были свободны. Нэш ничего не успела понять,
  как лежащая под ним девушка резко скатилась на пол, увлекая его за собой. Всё ещё держа в руке наручники, Джилл пристегнула один конец к правой руке Нэша, а другой - к спинке кровати. Филипс попытался схватить её свободной рукой, но Джилл резко отскочила назад и оказалась вне досягаемости.
  -Чёрт, как тебе это удалось? - недоумевал Нэш, безуспешно пытаясь освободиться.
  -Сказались годы практики. Я эти браслеты теперь щёлкаю как орешки! - заявила Джилл с превосходством, забирая со стола коммуникатор и рацию.
  Судя по движущейся красной точке, Сайкс продвигался к ангару, но делал это уж больно медленно. Застегнув нижние пуговицы и закинув коммуникатор в карман, Джилл уже рванула к стоящему в ангаре челноку, но возле двери остановилась, желая оставить последнее слово за собой.
  -Если думаешь, что я ненавижу всех мужиков на свете, то ты сильно заблуждаешься. Я вас не ненавижу, а презираю, потому что вы все как один и-д-и-о-т-ы! - сказала она на прощание, а потом отправила Филипсу воздушный поцелуй.
  После того как Джилл исчезла за дверью, Нэш частично признал правдивость её последних слов, так как в данный момент чувствовал себя далеко не гением.
  
  Начавшийся в "Кошачье Лапке" переполох начал перерастать в более серьёзную заварушку. Перепуганная Долорес отыскала ещё нескольких охранников Леона (они в тот момент резвились с другими проститутками), и сообщила, что какой-то парень напал на их хозяина. Те быстро вызвали подмогу и отправились за похитителем, так сказать, по горячим следам. Закинув Грисема себе на плечи, Сайкс планировал добраться до ангара напрямик, но когда вдалеке замаячили амбалы с автоматами, пришлось выбираться из этого района через переулки, в которых Кобра ориентировалась с поразительной лёгкостью. Один раз головорезы неожиданно выскочили из-за угла, но Лора тут же отправила их на тот свет. Выйдя из подворотни, Кобра заметила, что улицу форсировали ещё пятеро бандитов, а потом вернулась обратно к Сайксу.
  -Этой дорогой мы не пройдём - придётся возвращаться. Кстати, а где твой транспорт? - спросила Лора, вытаскивая из кармана Сайкса обойму 9ММ.
  -В надёжном месте, - не стал распространяться Спайроу.
  Кобра лишь недовольно хмыкнула, после чего повела охотника за головами дальше. Через какое-то время они вышли на открытую местность. Быстро осмотревшись по сторонам и убедившись, что на улице пусто, Сайкс бегом побежал к дороге. Лора догадалась куда ведёт этот путь и поняла где охотник за головами спрятал свой транспорт.
  -Сбавь обороты, ловкач! - сказала Кобра, а потом направила оружие на Сайкса.
  Спайроу недоверчиво посмотрел на свою союзницу, и выражение её лица не предвещало ничего хорошего.
  -И что же всё это значит? Ты ведь говорила, что ненавидишь Бишопа! - сказал Сайкс, глядя Лоре в глаза.
  -Так и есть. Я просто подумала немного...
  -Жаль что ты много думать не научилась!
  -Иди в задницу! Если Леон будет у меня в руках, то его дурной папаша будет вынужден делать всё, что я ему скажу!
  Несмотря на столь неприятный поворот событий, Сайкс всё же не смог скрыть усмешку. Неожиданная встреча, перестрелка с другими пиратами, помощь. На протяжении всего этого времени Сайкса волновала лишь одна мысль: когда же Кобра его предаст (а в том, что она это сделает, Сайкс ничуточки не сомневался). Вдруг в небе позади Лоры в воздухе из ниоткуда материализовался знакомый челнок, который был приобретён Алексом исключительно из-за своей бесшумности, а сейчас стремительно шёл на посадку.
  -Ну раз уж ты была настолько откровенной, то позволь и мне кое в чём признаться! Моего напарника действительно упрятали за решётку, но это вовсе не означает, что на Астер я прибыл один! - с издевкой проговорил Сайкс.
  Лора кинула беглый взгляд за плечо, и тогда Спайроу, не теряя ни секунды, подскочил к своей недавней союзнице, а когда Лора повернула голову, крутанулся на 90 градусов, заехав ногами Леона Кобре по лицу. Лора от неожиданности выронила оружие и отклонилась на 180 градусов, и тогда Сайкс сбросил с себя Грисема, повалил Лору на живот и начал выворачивать ей руки.
  -Ах ты мразь вероломная! - буквально прошипела Лора, безуспешно пытаясь скинуть Сайкса с себя.
  -Чья-бы корова мычала! - укоризненно проговорил Спайроу, а потом посмотрел на выбравшуюся из челнока Джилл. - Забери Грисема!
  Джилл подобрала бандита с земли, дотащила до челнока и кое-как закинула в кабину, после чего заняла место пилота, и с тревогой посмотрела на Сайкса. Спайроу же увидел вдалеке головорезов Бишопа, которые бежали к нему так быстро как только могли.
  -Не поминай лихом! - своеобразно попрощался с Лорой Сайкс, а потом приподнялся и побежал к челноку.
  -Сволочь! - прокричала Кобра, и схватив лежащий рядом с ней пистолет открыла огонь по охотнику за головами.
  Даже после того, как Сайкс запрыгнул в кабину (одна из выпущенных пуль едва не влетела ему в затылок), и даже когда в Беретте закончились патроны, Лора продолжала яростно и с остервенением нажимать на курок. Приближающиеся головорезы также открыли огонь (на Кобру они не обратили никакого внимания, т.к. ничего не знали о её причастности к похищению Леона), однако Джилл уже закрыла кабину и начала поднимать челнок в воздух. Всё ещё лежавшая на земле Лора убрала пистолет обратно в кобуру, а потом неспешно приподнялась, отряхнулась и посмотрела вверх. С неприязнью поглядывая на улетающий челнок, Кобра подумала, что неплохо было бы промочить горло.
  
  Блэк использовал их - эта мысль не давала Алексу покоя. Как мог человек, столь яростно защищающий закон его нарушить? Нет, поправил себя Алекс, Гордон просто нашёл лазейку и удачно ею воспользовался. Дроу на всякий случай связался с Винсентом и спросил о последствиях своего заключения, но Уорд заверил его, что никакого уголовного дела так и не было заведено, и Алекс Дроу по-прежнему был чист перед законом. Вернувшись на "Норд", Алекс обнаружил, что на корабле пусто и второй челнок отсутствует. Поборов желание рвануть на Астер (как и говорил Блэк, предпринимать что-либо было уже поздно), Дроу оставалось только одно - ждать. Как и в камере, Алекс почувствовал себя беспомощным, но теперь он также чувствовал и вину, поставив Сайкса в подобное положение. Конечно, Спайроу был волен сам принимать решения, но Алексу от этого было не легче. Лишь увидев за окном знакомый серебристый челнок, Дроу вздохнул с облегчением и пошёл встречать своих предполагаемых спасителей. После Астера Сайкс и Джилл сразу же направились на Терранон и отдали пришедшего в себя Леона на попечение Блэка. Гордон сказал, что нашлись улики, доказывающие невиновность Дроу, и что Алекс был отпущен на свободу. О том, как всё было на самом деле, Блэк предпочёл умолчать.
  -Поздравляю с амнистией! - поприветствовал напарника Сайкс и дружески похлопал по плечу, но тут же натолкнулся на сердитый взгляд.
  -Для человека, предрасположенного к суициду, ты выглядишь довольно неплохо. Продолжай в том же духе и не доживёшь до конца месяца! - сурово проговорил Алекс и грубо спихнул с себя руку Сайкса.
  -Не за что! - как ни в чём ни бывало проговорил Спайроу и пошёл в сторону мостика.
  -Знаешь, а ведь ты сейчас ведёшь себя как капризный ребёнок, - проговорила Джилл с пониманием.
  Алекс это тоже понимал, но не хотела этого признавать.
  -По крайней мере, всё закончилось благополучно. Блэк своё обещание сдержал.
  -Ну да! Честный и открытый - он прямо таки образец для подражания! К такому человеку можно смело повернуться спиной, ведь он не из тех, кто готов совершить подлость! - проговорил Алекс с сарказмом, а потом отправился догонять Сайкса, оставив Джилл недоумевать по поводу своей последней реплики.
  
  Пиная острый камень, Лора неспешно добралась до бара Карлоса. Несмотря на гибель Стэна и его банды, настроение у Кобры было препаршивым, и Лора знала единственный способ его поправить. Открыв дверь ударом ноги, Лора с ходу потребовала текилы, и потом уселась за один из столов в центре. Лора Вингейт не привыкла сдерживать негативные эмоции, но поскольку виновник всех её бед и плохого настроения (коим, по мнению Лоры, был Сайкс Спайроу) был вне досягаемости, Кобра винила во всём другого виновника - себя.
  -Тупая дура! Надо было сразу шлёпнуть этого выродка, пока была такая возможность! - бурчала Лора себе под нос, запивая своё "горе" текилой и доставая из кармана сигареты.
  Лора выкурила три сигареты и осушила две бутылки текилы, однако настроение и не думало улучшаться, скорее даже наоборот.
  -Карлос! Подь сюды! - окрикнула она бармена.
  Тот нехотя подошёл и забрал пустые бутылки.
  -Принеси мне ещё текилы. А заодно и рома. А ещё лучше водки. Короче, тащи всё вышеназванное и быстро! - грозно приказала Лора, ударив кулаком по столу, а потом протянула Карлосу очередную сигарету.
  -Ты сначала за это заплати! - недовольно проворчал бармен, но сигарету всё-таки поджёг.
  Лора сделала глубокую затяжку, а потом сурово посмотрела на Карлоса.
  -Один умный человек, не помню кто именно, однажды сказал: не в деньгах счастье, а в их количестве. Ты что же, засранец, хочешь сделать меня несчастной? - сердито проговорила Кобра.
  Карлос посчитал этот вопрос риторическим, а потому и не стал на него отвечать. Время шло, и с каждой опустошённой бутылкой Лора хмелела всё больше и больше. Кобра научилась квасить не просыхая десять лет назад, и теперь употребляла алкоголь в больших количествах, не боясь извергнуть его наружу. Смешав в пустой бутылке ром и водку, Лора залпом осушила её содержимое, и почувствовала, что жизнь не такая уж и дерьмовая штука, как ей казалось раньше. Возле стены сидела компания из трёх молодых парней, внимание которых Лора привлекла практически с момента своего появления. В прошлом солдаты геднерского гарнизона, а теперь - обычные дезертиры, они прибыли на Астер в поисках лучшей доли. Один из них принял Кобру за подвыпившую проститутку, и сейчас, когда она приняла слишком много, подкатил к её столику, рассчитывая развести пиратку на секс. Парнишка даже не подозревал, насколько страшную ошибку совершает.
  -Привет. Как дела? - задал он ничего не значащий вопрос, сев напротив Кобры.
  -Пока не родила! - гоготнула Лора, а потом похлопала себя по животу и достала очередную сигарету.
  Парень понял намёк и дал ей огоньку.
  -Просто я сижу и вижу... - начал было говорить он.
  -Спасибо за огонёк, а теперь исчезни с глаз моих, упырь - мне надо побыть одной!
  -Ну так вот, сижу и вижу, что клёвая девка сидит и грустит, - продолжил он, будто не заметив, что его отшили.
  -Это я то грущу? Неа, мне весело, зато тебе сейчас будет грустно! - сказала Лора, потом затушила сигарету об лоб парня, оставив там "индийский знак".
  С криком "ах ты сука", парень вскочил из-за стола, и тут же схлопотал ногой в промежность, после чего упал на пол, придерживаясь обеими руками за ушибленное место.
  -Это ещё фигня - самое веселье впереди. А теперь пляши! - приказала Кобра, а потом достала пистолеты и открыла огонь по парню.
  Бедолага крутился из стороны в сторону, изгибался как мог, и продолжалось всё это безобразие до тех пор, как в обоих пистолетах не закончились пули.
  -Упс! Какая жаль! - виновато проговорила Лора, специально коверкая слова, а потом убрала оружие обратно в кобуру.
  Свидетелем этой сцены стал Рекс Клифтон, услышавший первые выстрелы ещё с улицы. Услышав сначала о гибели Стэна Дугала и его людей, а потом об исчезновении Леона Грисема, Корсар отправился на поиски Лоры, которая упорно не желала выходить на связь.
  -Вау, Рекс! До чего же тесен мир! - проговорила Лора, увидев своего подельника.
  Заметив большого чёрного бугая, парнишка решил, что сейчас не самое подходящее время для сведения счётов, и молча вернулся к себе за столик, первым делом обрушив на своих товарищей несколько тонн отборной ругани. Рекс же подошёл к столику Лоры, и хотя она пододвинула стул, предпочёл постоять.
  -Стэн убит, Леона Грисема похитили, и всё это произошло за один день. Ничего не хочешь мне рассказать? - осведомился Корсар, вырывая из рук Лоры бутылку водки.
  -Помнишь ловкача, который поймал меня, а потом сдал легавым? Ну так вот, на Астер его никто не звал, но этот козёл всё равно сюда прилетел! - коротко объяснила Лора, откупоривая бутылку с текилой.
  -И ты ему помогла? - понизил голос Рекс, не желая, чтобы посторонние услышали его вопрос.
  -Совсем чуть-чуть. Буквально самую малость!
  Кобра глубоко вздохнула и разбила бутылку об стол.
  -Этот засранец снова меня обставил. Поимел по полной программе! Сначала на Терраноне, а теперь здесь, на моей же территории! Вот ведь ублюдок!
  Рекс ничего не ответил. Он терпеливо ожидал, пока Кобра выговорится.
  -Когда я вижу его наглую морду у себя перед глазами, у меня глаза наливаются кровью и закипает кровь. Я хочу вцепиться зубами ему в глотку, придушить мерзавца собственными руками, отпинать его поганый труп, а потом порвать на маленькие кусочки! - Лора посмотрела на Рекса глазами ребёнка, у которого только что отняли конфетку. - Как думаешь, Рекс, может это любовь?
  -Я думаю, что ты слишком много выпила. Даже по своим меркам, - поставил диагноз Корсар.
  -Я не пьяна и сейчас ты сам в этом убедишься! - как можно бодрее ответила Лора, а потом выхватила из-за пояса Рекса пистолет Дезерт Игл.
  -Видишь вон ту мерзкую рожу? - спросила Кобра, указывая пальцем на сидящего рядом с барной стойкой. - Спорим, я смогу попасть в бутылку, которую он держит в руке?
  -Лучше не надо! - предостерёг её Рекс.
  Однако Лора не стала его слушать: хорошенько прицелившись, она выстрелила. Пуля пролетели мимо пьяницы и врезалась в телевизор над головой Карлоса, который сразу же смачно выругнулся.
  -Упс, мимо! - проговорила Лора заплетающимся языком, а потом вновь прицелилась.
  В этот раз Рекс решил не доводить до греха. Вырвав оружие из рук Лоры, а саму её взяв на руки, Корсар направился к выходу, предварительно пообещав Карлосу, что позже вернётся и заплатит за выпивку, а также за причинённые неудобства. Какое-то время Лора пыталась освободиться из его рук, но вскоре прекратила все попытки и уснула, уцепившись руками за шею Клифтона. Проходя мимо "Кошачье Лапки", Рекс столкнулся с Нэшем, который при виде ноши Корсара не смог скрыть усмешку.
  -Ты конечно не урод, но я никто бы не подумал, что хоть одна девушка будет вешаться тебе на шею. Поделишься секретом? - спросил Филипс, в глазах у которого играли озорные огоньки.
  -Как-нибудь в другой раз. Сегодня столько всего произошло. Всего и не расскажешь.
  -Та же хрень. У меня сегодня тоже день был полон сюрпризов, но я сейчас спешу, поэтому давай поговорим в другой раз.
  На этой ноте они и разошлись в разные стороны: Рекс пошёл в сторону космопорта, а Нэш зашёл в бордель. Оплатив абонемент на пару часов вперёд, Филипс отправился к одной из проституток. Остановившись напротив её двери, Нэш сначала постучал.
  -Я устала, отвали! - раздался женский окрик с той стороны двери.
  Несмотря на это, Нэш всё же открыл дверь. Лежащая на кровати проститутка листала какой-то журнал. Она собиралась прогнать наглеца, однако увидев Филипса, сразу же завизжала от восторга.
  -Нэш! - с этим криком она бросилась к Филипсу на шею.
  -Я тоже рад тебя видеть, детка, но давай не будем тратить время впустую! - сказал Нэш, деликатно освобождаясь из её объятий.
  Воодушевлённая проститутка начала энергично скидывать с себя одежду.
  -Только на этот раз у меня есть одно условие! - неожиданно заявил Нэш.
  -Какое? - спросила девушка, скидывая лифчик.
  Нэш лукаво улыбнулся, а потом подошёл к столу. Найдя в ящике стола рыжий парик, он протянул его девушке.
  -Надень это. Пожалуйста.
  
   Найти и обезвредить
  
  Новая должность. Высокая зарплата. Высокий статус. В данный момент всё это не имело для Купера Брукса никакого значения. В министерстве юстиции он работал уже десять лет. С коллегами он поддерживал довольно дружеские отношения, никого не подсиживал, хотя была у него и такая возможность. На совести Купера был серьёзный грех - грех бездействия. Брукс догадывался, что его непосредственный начальник Питер Кейси - не такой уж и честный человек, каким хочет казаться, хотя начальником он был неплохим. Однако Купер был многим обязан Питеру, и потому, когда после покушения на Гордона Блэка некоторые стражи порядка попросили помощь по сбору улик против ныне покойного замминистра, Купер отказался, мотивировав это тем, что эти разборки его не касаются. После смерти Кейси, несмотря на то, что были и более достойные кандидатуры, новым заместителем министра стал именно Брукс. Однако новая должность принесла Куперу одни лишь беды. Стоявший рядом с кроватью будильник "орал" как безумец, но Брукс не обращал на него внимания. За всю ночь он не сомкнул глаз, и сейчас продолжал лежать на кровати, глядя в потолок немигающим взглядом. Три дня назад террористы похитили его жену и дочь, и сначала Купер решил, что они потребуют выкуп. Однако всё оказалось гораздо хуже - они потребовали от Брукса содействия. Надоедливый звон всё-таки вернул Купера в реальный мир, и тогда Брукс схватил надоедливый будильник и швырнул его об стену. Как только стоящий на столе видеофон издал звуковой сигнал, означающий, что получено видеосообщение, Купер сразу встал с кровати и подошёл к устройству. Боясь увидеть самое страшное, Брукс дрожащей рукой нажал на кнопку "Принять". Как только на экране появилось изображение, Купер увидел свою жену и дочь в какой-то слабоосвещённой комнате.
  -С нами всё хорошо. Они нам ничего не сделали. Пожалуйста, Купер, сделай как они хотят! - взмолилась женщина, после чего сообщение прервалось.
  -Будьте вы прокляты, негодяи! - яростно прокричал Брукс.
  В этот момент раздался стук в дверь. Зная кем является утренний визитёр, Купер схватил из своего стола пистолет и быстрым шагом отправился к входной двери. Как только дверь была открыта, Хидео Широ без лишних слов зашёл в дом и отправился в сторону кухни. Купер закрыл дверь на замок, снял оружие с предохранителя и направился вслед за незваным гостем. Зашедший на кухню Широ бесцеремонно открыл холодильник и вытащил оттуда пакет молока, после чего сделал глоток, а когда убрал молоко обратно, то увидел перед собой Купера, направившего на него пистолет.
  -И чего ты хочешь этим добиться? - спросил Широ с усмешкой.
  -Немедленно прикажи своим людям отпустить мою семью, подонок! - потребовал Купер.
  Заметив, что у Брукса трясутся руки, Широ начал сомневаться в правильности выбранной цели. В качестве жертвы Купера выбрал не Хидео, а его наниматель, и видя перед собой этого отчаявшегося и сломленного человека, Широ подумал, что заказчику стоило выбрать кого-нибудь другого.
  -Ты лучше убери пушку, а то всякое может случиться, - предостерёг он Купера.
  -Немедленно прикажи...
  -А ты случайно не забыл кто здесь отдаёт приказы? Требовать что-то, извергать какие-то непонятные угрозы - поверь, это не очень хорошая идея. Особенно в твоём положении.
  -Если ты не вернёшь моих родных, я тебя убью!
  -Валяй. Только ты их больше никогда не увидишь. Разве что в выпуске криминальных новостей.
  Столь явная угроза подействовала на Купера как ведро холодной воды. Затея захватить Широ и обменять его на жену и дочь пришла в голову Брукса спонтанно, и лишь сейчас он понял, что эта попытка заранее была обречена на провал.
  -Вот и молодец! - довольно проговорил Широ, глядя как Брукс опускает оружие.
  -Мне нужны гарантии, что с моими родными всё... - начал было Купер, но Широ прервал его речь ударом по корпусу.
  Брукс выронил оружие и схватился за живот, а после того, как Хидео нанёс ему ещё несколько резких ударов по печени, рухнул на пол. Широ склонился над ним, подобрал с пола оружие и убрал его за пояс.
  -Во-первых, не вздумай требовать от меня никаких гарантий. Тебе придётся поверить мне на слово.
  -Подонок! - тихо проговорил Брукс сквозь кашель.
  -Во-вторых, если ещё раз попытаешься выкинуть что-нибудь подобное, свою жёнушку будешь получать по частям, а твоя прелестная дочурка попадёт в какой-нибудь бордель на Астере, где её будут иметь раз двадцать в день. Я слышал, там хороший спрос на молоденьких и смазливых.
  -Не вздумай! - прокричал Купер, хватая Широ за ногу.
  -Ну а в-третьих, единственная причина, по которой я до сих пор не разукрасил твою физиономию, это отнюдь не моё безграничное терпение! - Хидео склонился над Купером, схватил его за волосы и поднял голову так, чтобы собеседник смотрел ему в глаза. - Мешки под глазами, сонный вид, щетина и вонь изо рта. Посмотри на себя в зеркало, Брукс, ты похож на развалину!
  -А как я по-твоему должен выглядеть после всего случившегося?
  -Хватит распускать сопли! - Хидео оттолкнул Купера. - Приведи себя в порядок, надень отглаженный костюм, а потом иди на работу, улыбайся всем своим коллегам и на вопрос "как дела" отвечай "лучше не бывает". Разбить бы тебе физиономию для наглядности, но это может породить лишние осложнения.
  Как только Брукс привёл себя в порядок, надел новый отглаженный костюм, завёл машину и выгнал её из гаража, Широ без всяких предисловий уселся на заднее сидение.
  -Чего смотришь на меня как баран на новые ворота? Поехали! - сказал Хидео, встретив вопросительный взгляд Брукса.
  Как только машина выехала на шоссе, Хидео наконец-то заговорил:
  -Пока ты в точности выполняешь мои указания, за жизнь своей семьи можешь не волноваться. Передаваемые тобой сведения должны быть точными и своевременными, но может случиться так, что мне от тебя понадобиться нечто большее.
  -Нечто большее? Что я...
  -Да не психуй ты так сильно, Купер, а то угодишь в психушку раньше времени. Я не собираюсь требовать от тебя чего-то невозможного, но хочу лишний раз напомнить, чтобы ты даже не помышлял обращаться в полицию или к кому-то ещё, иначе потом очень сильно об этом пожалеешь. Я доходчиво объясняю?
  -Вполне.
  -Вот и замечательно. Люблю иметь дело с понятливыми людьми.
  Практически доехав до министерства, Купер неожиданно притормозил в десяти метрах от ворот и подъехал к обочине, а потом посмотрел на Широ через зеркало.
  -Если бы не чрезвычайные обстоятельства, я бы ни за что не стал бы вести дела с тобой! - гневно проговорил Купер.
  -Это почему? - спросил Широ с наигранным удивлением.
  -Потому что ты террорист! Ты убиваешь десятки людей, и хотя при этом лично не нажимаешь на курок, все смерти на твоей совести.
  -На самом деле я не террорист. - Широ усмехнулся, когда увидел, что от этого откровения глаза его собеседника едва не полезли на лоб, а потом продолжил: - Террористы - это вооружённые безумцы, которые действуют во имя своих мотивов, которые порой просто абсурдны.
  -Кто же ты тогда?
  -Я самый обыкновенный адекватный человек с самыми обыкновенными запросами. Хоть я какое-то время и работал с Киганом, и даже кое-что смог у него перенять, мы отличались друг от друга как снег от пепла. Вообще, многие люди оказываются не теми, кем кажутся на первый взгляд. Взять хотя бы твоего покойного предшественника Кейси.
  -Ничего не хочу об этом...
  -Официально он был заместителем министра юстиции, но на самом деле Кейси был предпринимателем, потому что очень часто что-либо предпринимал. За это "что-либо" любой другой давно получил бы нехилый срок, зато Питеру хватило сообразительности уйти красиво, хотя в этом и не было его заслуги. Ладно, проезжай через проходную.
  Договорив, Широ вышел из машины и перешёл на другую сторону улицы, оставив Брукса в полном недоумении. Проезжая через проходную, Купер поздоровался с охранником и приветливо улыбнулся. Поставив машину на стоянке, Брукс направился прямиком к главному входу, как вдруг зазвонил его мобильный телефон. Увидев, что номер звонившего не удаётся определить, Брукс сразу понял кто пытается до него дозвониться и нажал кнопку ответа.
  -У меня лишь два вопроса: ты уже вышел из машины? - спросил Широ.
  -Да. А в чём дело?
  -Может, ты оставил там что-нибудь важное?
  -Нет. Да в чём же...
  Договорить Купер не успел, так как на стоянке прогремел взрыв. Искорёженная машина Брукса полыхала как факел, а взволнованный охранник уже бежал к ней с огнетушителем.
  
  Алекс вёл себя как неблагодарный засранец и сейчас признался в этом самому себя. После своего освобождения из-под стражи Дроу и словом не обмолвился со своими напарниками, делая вид, что занят каким-то важным делом. Впрочем Сайкса подобное поведение нисколько не волновало, потому что он только и делал, что спал. Джилл тоже вела себя прилично, хотя однажды Алекс случайно увидел как она с кем-то общалась по видеофону, и говорила своему собеседнику (Алекс так и не смог разглядеть с кем она говорила), что данный канал можно использовать лишь для односторонней связи, а потом тепло попрощалась и отключила прибор, предварительно стерев все данные об электронном адресе своего собеседника. Рассудив, что у девушки могут быть свои секреты и своя личная жизнь, и что к нему и Сайксу это не имеет отношения, Алекс не стал спрашивать у Джилл с кем она разговаривала, и сделал вид, будто ничего не было. Шло время, деньги тратились, и Дроу решил, что пора снова приступить к работе. Найдя о чём-то беседующих в кают-компании Сайкса и Джилл, Алекс характерным покашливанием привлёк их внимание.
  -Вы рисковали своими жизнями, а я оказался неблагодарной сволочью. Я был не прав, - хмуро проговорил Дроу.
  Услышав эти слова, Сайкс сразу же поник, зато Джилл вмиг приободрилась.
  -С тебя две тысячи! - сказала она Сайксу, и раскрыла ладонь.
  Спайроу лишь вздохнул, а потом достал из кармана небольшую пачку купюр и отсчитал мошеннице нужную сумму.
  -Вы что, на меня поспорили? - не поверил своим глазам Алекс.
  -Да. Я говорила, что ты обязательно извинишься, а Сайкс говорил, что скорее небо упадёт на землю! - пояснила Джилл, пряча полученные деньги в карман.
  А у Алекса появилось желание послать эту парочку куда подальше, но он довольно быстро понял, что данная претензия не такая уж и беспочвенная. С момента знакомства с Сайксом Спайроу Алекс едва не превратился в брюзжащего зануду, которому будто было лет восемьдесят, а не тридцать пять. Конечно, Сайкс многократно выводил его из себя, да и Джилл была далеко не ангелом, но этот спор был явным перебором, поэтому у Дроу появилось желание забрать свои слова обратно.
  -Ладно. Раз уж мы во всём разобрались, давайте вернёмся к работе! - задал Алекс нейтральный тон, а потом подошёл к ноутбуку и начал что-то набирать. - Все мы знаем, что Джек Киган был убит, но теперь его место занял другой человек.
  Сайкс и Джилл подошли к Алексу и увидели на экране азиата со шрамом.
  -Хидео Широ. В прошлом охотник за головами, а теперь он самый разыскиваемый террорист на Терраноне. За его поимку правительство обещает 5000000 дакейров.
  -Это он тебя подставил? - поинтересовалась Джилл.
  Алекс коротко кивнул, не желая вдаваться в подробности и рассказывать о роли Блэка во всей этой истории. Если на первых порах Дроу думал, что Широ прикончил Кигана из-за каких-то личных неурядиц, то теперь был абсолютно уверен, что Хидео планировал совершить переворот с самого начала, и, присоединившись к Кигану, лишь ждал подходящего момента.
  -За последние пару дней люди Широ совершили покушение сначала на заместителя министра юстиции Купера Брукса, а потом обстреляли дом и самого министра. Хотя в обоих случаях жертвы остались живы, правительство напугано подобной акцией, тем более средства массовой информации утверждают, что у террористов есть плутоний.
  На самом деле, данная угроза казалась Алексу призрачной. Проведя кое-какое расследование, Дроу установил, что на прошлой неделе с местной АЭС пропал контейнер с плутонием. На самом деле похищение плутония было фальсификацией, с помощью которой Хидео заманил Джека на баржу и прикончил. Алекс вспомнил, что перед появлением Широ обнаружил возле трупа Кигана пустой контейнер, который должен был позже быть уликой в деле Кигана. Однако от Винсента Дроу узнал, что среди улик контейнер не значится, и по мнению Алекса за этим стоял Гордон Блэк, задумавший какую-то авантюру. Немного над этим поразмыслив, Дроу пришёл к выводу, что Гордон специально утаил некоторые детали, чтобы правительство бросило все силы на решение террористической проблемы, и по всей видимости, его расчёт оправдался.
  -Хреново. Страшнее террориста с плутонием только дурак возле кнопки судного дня! - задумчиво проговорил Сайкс.
  -Ты эксперт в этой области, поэтому тебе виднее. Найти Широ будет не так уж и сложно, т.к. он оставляет слишком много следов. Главное - найти его раньше других, - подвёл итог Алекс.
  
  Бывший сержант полиции Тим Кендал сидел в комнате для допросов, с нетерпением дожидаясь, пока кто-нибудь придёт на допрос. Тим понимал, что его сдал кто-то из своих, но не знал в какой именно момент всё пошло не так. Кендал брал взятки уже не первый год, и был на хорошем счету у некоторых криминальных структур, хотя и пытался вести скромную жизнь обычного работяги, живущего на зарплату. Даже сейчас, будучи пойманным с поличным, Тим не струхнул. Обвиняли его лишь в получении взятки, поэтому возможность выкрутиться ещё оставалась. Большие надежды Кендал возлагал на человека, который будет его допрашивать. Тим собирался предложить ему некоторую сумму за развал уголовного дела, однако как только в комнату для допросов вошёл начальник полиции, все мечты Тима о хорошей жизни рассыпались словно карточный домик. Хмуро посмотрев на подозреваемого, Блэк как будто хотел прикончить Тима взглядом.
  -Мне всё известно. Твои парни отделались увольнением, но перед этим они наложили в штаны и сдали тебя со всеми потрохами, ублюдок! - мрачно проговорил Гордон, подходя к столу.
  Если бы Блэк сообщил, что завтра начнётся конец света, Кендал испугался бы гораздо меньше. Каждый человек на Терраноне знал, что с Гордоном Блэком невозможно договориться, а теперь, когда он знал обо всех его делишках, Тим прекрасно осознавал, что пощады не будет.
  -Кендал, разве ты не знал, что брать взятки по меньшей мере противозаконно? - спросил Блэк угрожающе тихо.
  Тим нервно сглотнул слюну, по его лбу начал течь пот. Гордон обошёл его со спины и положил руку на плечо Кендала.
  -Если ты скажешь, что знал, то получишь по полной программе. Но даже если ты скажешь, что не знал, всё равно, я тебя своими собственными руками отделаю так, что мать родная не узнает!
  Выбив стул из-под Кендала, Гордон схватил его за шиворот, прижал к стене, и начал остервенело наносить удары. Сначала Блэк бил Тима исключительно по животу, но довольно быстро перешёл на лицо, превратив его в кровавое месиво. Как только на лице бывшего сержанта не осталось живого места, Гордон оттолкнул его, а потом внимательно посмотрел на свои окровавленные руки.
  -Зачем ты это сделал, ублюдок? - взревел Блэк, борясь с желанием пустить в ход и ноги.
  -Моей жене... нужна была операция! - попытался оправдаться Тим, попутно сплёвывая на пол выбитые зубы.
  -О да! Ты собирался убрать жир из её задницы, а потом увеличить ей сиськи, и за эту операцию ты уже даже внёс предоплату!
  На этот раз Тим предпочёл промолчать, стараясь не провоцировать Гордона. Блэк ранее возлагал на Кендала надежды, поэтому теперь был буквально раздавлен подобным предательством. По иронии судьбы, Блэк собирался назначить Тима лейтенантом и даже практически подписал приказ о повышении Кендала.
  -Ты ведь раньше был хорошим парнем, Кендал. У меня на столе лежит приказ о твоём повышении, который я собирался подписать. Что ж ты подонок наделал? - сокрушался Блэк.
  Услышав как открылась дверь, Гордон резко обернулся и увидел слегка растерянного Грэхама.
  -Извините, шеф, я наверное не вовремя, - тактично проговорил Дональд и начал закрывать дверь.
  -У тебя что-то важное? - устало спросил Гордон, вытирая носовым платком кровь с рук.
  -Есть несколько непонятных моментов и мне нужно знать ваше мнение.
  -Подожди немного. Я скоро освобожусь.
  Получив серьёзное ранение при попытке арестовать Питера Кейси, Дональд Грэхам угодил в реанимацию. Врачи буквально вернули Грэхама с того света, обязав его сначала полностью восстановиться. Однако после операции Дональд отдохнул лишь пару дней, после чего вернулся в отдел и с удвоенной силой взялся за работу. Узнав о том, что Кейси был убит, Дональд искренне сожалел, что бывший замминистра не сможет предстать перед судом. Гордон не стал рассказывать, что как только Дональд отправился арестовать Питера, министр юстиции ворвался в кабинет Блэка и категорично потребовал прекратить вести дело против его заместителя, угрожая уволить всех, кто к этому причастен. Другими словами, смерть Кейси оказалась крайне своевременной, ведь в противном случае он мог избежать наказания. Как и большинство детективов, Грэхам взялся за поиски Хидео Широ и его банды, и теперь намеревался поделиться с шефом своими догадками. Освободившись, Блэк нашёл детектива в его кабинете. В этот момент Грэхам что-то просматривал на своём компьютере, и увидев своего шефа, Дональд сразу же оторвал глаза от монитора.
  -Я говорил с несколькими работниками министерства юстиции и узнал кое-что любопытное. В тот вечер, когда был убит Питер Кейси... - начал говорить Грэхам.
  -Стоп-стоп! Мы разыскиваем Хидео Широ. При чём здесь Кейси? - перебил его Блэк.
  -На первый взгляд - не при чём. Но согласитесь, шеф, сначала при загадочных обстоятельствах был убит заместитель министра юстиции, а теперь совершено покушение на его преемника. Не кажется ли вам странным, что на Питера Кейси и Купера Брукса совершили покушение на территории министерства? Гораздо проще было бы их убрать дома.
  -Сбавь обороты, Грэхам. Ты думаешь, что за обоими нападениями стоит один и тот же человек?
  -Просто я не исключаю такую возможность. Случай с Кейси более тяжёлый: никто ничего не видел, плюс камеры слежения на последнем этаже по непонятной причине вышли из строя. В машине Брукса были обнаружены следы взрывного устройства, которое по чистой случайности сработало с запозданием. Так или иначе, оба этих случая показали, что злоумышленники с лёгкостью могут проникнуть в министерство и повторить попытку.
  -Думаешь, кто-то в министерстве помогает Широ?
  -Я в этом абсолютно уверен. Брукс, хоть и жертва, но он при этом что-то скрывает.
  -Теория хаоса не даёт тебе спать спокойно, Грэхам? Всё это смахивает на полный бред! - проговорил с разочарованием Блэк, и протянул руку, чтобы открыть дверь.
  -Как и действия Широ!
  Рука Блэка замерла в дюйме от дверной ручки, после чего он медленно обернулся и с подозрением посмотрел на Дональда.
  -Когда лидером банды был Киган, теракты иногда носили хаотичный характер, но при ближайшем рассмотрении становилось понятно, что Джек мстит своим бывшим работодателям. А Широ будто объявил войну правительству Терранона, хотя и не выдвигает никаких требований.
  -А тебе не приходило в голову, что он просто полоумный псих, повёрнутый на убийствах и взрывах?
  -Маловероятно. Я изучал его дело и считаю, что Широ, при всей своей циничности, не способен на что-то масштабное и многоходовое. Более вероятно, что он сам выполняет чьи-то приказы.
  Сказав это, Дональд буквально просиял, будто ожидая похвалы, но встретившись с хмурым взглядом Гордона, энергично начал что-то набирать на компьютере.
  -Кадровые перестановки - наиболее вероятный мотив, но здесь может быть замешано и кое-что другое! - сказал Грэхам, закончив набор.
  Блэк подошёл к монитору и увидел анкеты руководящего состава из министерства юстиции, а также их помощников и заместителей.
  -Каждый из этих людей мечтает о карьерном росте. Для осуществления данной мечты нужно всего лишь устранить конкурента... или же организовать "большое дело".
  -Думаешь, кто-то из этих слизняков заплатил Широ, чтобы он устраивал теракты?
  -Такое вполне возможно.
  -Ерунда. Подобное мероприятие потребовало бы слишком больших затрат. Ни у кого из них нет таких денег!
  Блэк и дальше собирался отчитывать Грэхама, но случайно увидела на экране вкладку "Таинственная гибель профессионального хакера" и резко замолчал. Грэхам сразу понял в чём дело и открыл данную вкладку.
  -Эту статью я получил сегодня утром. В ней идёт речь об Энтони Абернетти, который...
  -... сел за руль пьяным и врезался в бетонную стену. Я помню это дело.
  -Так то оно так, однако человек, приславший файл, утверждает, что Абернетти был убит.
  Услышав это, Гордон нахмурился. По официальной версии, Энтони Абернетти погиб в результате несчастного случая и не было никаких улик, указывающих на обратное.
  -Кто прислал этот файл? - спросил Блэк, хотя уже и сам догадался чьих это рук дело.
  -Аноним. Он утверждал, что смерть Абернетти связана с нынешней деятельностью Хидео Широ.
  -Что за бред? Каким образом погибший несколько месяцев назад хакер мог быть связан с террористами?
  -Я не знаю, но если несчастный случай был лишь инсценировкой, ожидать можно чего угодно.
  Блэк лишь снисходительно улыбнулся и похлопал Дональда по плечу.
  -Все люди совершают ошибки, а ты ещё слишком молод. Знаешь сколько я в своё время получил анонимок? Был один кадр, который утверждал, что портал взорвали пришельцы, готовившие вторжение на Терранон. Иногда анонимы приносят пользу, но в большинстве случаев это просто скучающие болваны, которым нечем заняться.
  -Но ведь...
  -Не стоит гоняться за призраками, ведь они больше никому не смогут причинить вреда, в отличие от живых. Бросай заниматься ерундой и найди Широ! - в голосе Блэка явно слышалось разочарование.
  Как только Гордон покинул его кабинет, энтузиазм Дональда пошёл на убыль.
  Однако даже этот эпизод заставил его немного призадуматься. Рассматривая фотографии с места гибели Абернетти, Грэхам поймал себя на мысли, что несмотря на снисходительный тон и неприкрытое разочарование, Блэк принял данную информацию к сведению, и на секунду в его глазах промелькнул страх. Означало ли это, что Гордон знал о гибели хакера больше, чем указано в официальных источниках, Грэхам точно не знал, но собирался со временем выяснить.
  
  Осталось всего лишь три человека. Нет, мысленно поправила себя Тера, осталось всего лишь три мишени. Людьми они перестали быть в тот самый момент, когда угодили в список смертников. Новую мишень - террориста Хидео Широ, и охотника за головами Сайкса Спайроу было приказано ликвидировать в последнюю очередь, а до этого момента принять необходимые меры по устранению Джеральда Синлера. Информатор, террорист, охотник за головами - странная подобралась компания (наёмным убийцам высокого класса поручали ликвидировать высокопоставленных и хорошо охраняемых особ, а последний клиент Теры, очевидно желал сломать все стереотипы). Впрочем, вычислив заказчика, Тера смогла понять как эти трое связаны между собой, хотя относительно Сайкса Спайроу было всё не так просто. По мнению Теры, в случае с охотником за головами в расчёт брались лишь личные мотивы, в то время как причиной для ликвидации Джеральда Синклера и Хидео Широ могли стать корысть, пересечение интересов или же конспирация. Последний вариант был самым пессимистичным и вызывал тревогу. Прочитав досье обеих жертв, Тера пришла к выводу, что Широ и Синклер - люди практически той же категории, что и она, а именно - наёмники. Оставлять их напоследок стоило лишь по одной причине - чтобы замести следы и оборвать все ниточки, ведущие к человеку, на которого они работали. И тогда после завершения работы оставался лишь один человек, который знает слишком много - сама Тера. Пришедшая к подобному умозаключению убийца, так или иначе, была намерена завершить свою работу, и по возможности, получить оставшуюся сумму и исчезнуть. Подозрения Теры о двуличности заказчика подтвердились после того, как убийца обнаружила в Пустошах посторонних. Какие-то бродяги нахлынули в данный район и начали что-то или кого-то искать. С виду эти бомжи ничем не выделялись: носили лохмотья, жутко воняли, опасливо озирались по сторонам и старались свистнуть что-нибудь из местных магазинов. Один из таких бродяг ненавязчиво крутился возле дома, в котором располагалось убежище Теры, но при этом не торопился попасть внутрь, а копошился снаружи и внимательно разглядывал окна. Убийца через прицел снайперской винтовки наблюдала за ним из соседнего дома, пытаясь разгадать умыслы бродяги. Для подстраховки следовало его убить здесь и сейчас, но тут кое-что во внешнем виде бродяги привлекло внимание Теры. Увидев, что у него развязался шнурок, бомж согнулся и начал его завязывать, и убийца заметила у него за поясом пистолет, после чего навела прицел на ноги мужчины. Хоть он и облачился в лохмотья, но на ногах у него были надеты армейские ботинки, и теперь Тера нисколько не сомневалась, что этот человек разыскивает именно её. Сначала убийца внимательно осмотрела улицу, и убедившись, что этот мужчина здесь один, спустилась на первый этаж, вылезла через окно с другой стороны и продолжила наблюдать за псевдобродягой. Тот не стал слишком долго крутиться возле дома и спешно засеменил в сторону свалки. Тера осторожно следовала за ним, стараясь оставлять своё присутствие в тайне. Не доходя до свалки, бомж встретился ещё с тремя оборванцами, они о чём-то побеседовали, а потом разошлись в разные стороны. Тера догадалась, что каждый из мужчин обыскивает определённый сектор, и поэтому решила серьёзно потолковать с одним из них. Приставив нож к горлу бродяги, Тера затащила его в ближайшую подворотню, вытащила из складок его лохмотьев автомат SMG и спутниковый телефон, а потом затащила в пустующий дом.
  -Что вы здесь ищете? - спросила она, прижав мужчину к стенке.
  -Я ничего не знаю, отпустите меня, пожалуйста! - в страхе залепетал мужчина, и со стороны казалось, что он вот-вот заплачет.
  Подобный спектакль не произвёл на убийцу впечатления, и она полоснула бродягу ножом по левому уху. Тот схватился за ухо и собирался закричать, но Тера вонзила нож ему в бок и зажала рот рукой.
  -Что вы здесь ищете? - повторила она вопрос и для большей наглядности, начала крутить нож, так и не вытащив его из бока мужчины.
  Повторяя эту процедуру ещё секунд двадцать, Тера резко выдернула нож, убрала руку ото рта бродяги и приставила нож к его горлу.
  -Нам не дали чётких указаний! Просто приказал обращать внимание на каждого подозрительно человека, а потом докладывать! - торопливо проговорил он.
  -Кто приказал?
  -Широ! Больше я ничего...
  Договорить мужчина не успел, т.к. Тера резким движением перерезала ему горло. Глядя на то, как он хватается за рану и начинает медленно оседать на пол, убийца поняла, что правильно сделала, когда не убила первого бродягу. По всей видимости, у каждого ряженого был свой сектор для слежки, и если бы пропал тот, который кружился рядом с нужным домом, местонахождение убежища была бы поставлено под угрозу. Впрочем, подобные меры позволяли Тере лишь выиграть немного времени, ведь исчезновение одного из ряженых вряд ли осталось бы незамеченным. Тере не хотелось сейчас возвращаться обратно в убежище, но это было необходимо, чтобы забрать кое-какие вещи. Добравшись до убежища и убедившись, что не было хвоста, Тера загрузила в рюкзак сменную одежду и бутылку с коллекционным красным вином, в которую убийца с утра пораньше успела ввести дозу опасного яда. Перед уходом Тера проверила ноутбук и получила очередное послание от заказчика, в котором тот категорично требовал, чтобы к концу этого дня все три цели быти ликвидированы. И если в отношении Джеральда Синклера Тере была предоставлена свобода действия, то насчёт Сайкса Спайроу и Хидео Широ имелись отдельные инструкции. Вникая в подробности тщательно продуманного плана заказчика, убийца лишь утвердилась во мнении, что тот связан с Широ, а само появление Хидео и его банды в Пустошах не могло быть простым совпадением. По всей видимости, наниматель знал о том, что Широ прячется в Пустошах, но не стал рассказывать об этом Тере. Убийца понимала, что ходит по тонкому льду, и каждый неосторожный шаг может закончиться её гибелью. Несмотря на вновь открывшиеся обстоятельства, Тера внесла в свой план лишь небольшие корректировки, а потом покинула убежище и отправилась в центр Терраграда.
  
  Получив от Алекса конкретные инструкции, Джилл заняла серебристый челнок и умчалась в неизвестном направлении. Алекс же собирался проверить одну догадку и захватил с собой Сайкса в качестве дополнительной огневой поддержки. Пока челнок долетел до земли, Дроу делился с напарником кое-какими соображениями.
  -Всё это очень интересно, но как мы собираемся найти Широ? - спросил Сайкс.
  -А ты меня вообще слушал? - ответил Алекс вопросом на вопрос.
  -Да так, краем уха. И знаешь, эта затея кажется мне идиотской! - честно признался Спайроу.
  Алекс и сам не слишком сильно верил в успех, но проверить догадку стоило. После освобождения из-под стражи Алекс вспомнил что Синклер указал не только на баржу, но и на завод по переработке ядерных отходов. Дроу казалось, что Синклер не случайно указал на завод, и хотя вероятность найти там террористов была ничтожно мала, Алекс хотел лично в этом удостовериться. Приземлившись за забором, охотники за головами с оружием наготове подобрались к главному входу и вошли внутрь. При свете дня это здание уже не выглядело настолько мрачным, но напарники прекрасно понимали, что кажущее спокойным это место может запросто превратиться в смертельную ловушку. Добравшись до цеха, напарники открыли ворота и столкнулись с бродягами, которые на этот раз были трезвыми, и потому разбежались в стороны при появлении незнакомцев с оружием.
  -И что именно ты рассчитывал здесь найти? - разочарованно спросил Сайкс, убирая пистолет за пояс.
  -Хоть что-нибудь. Если Синклер хотя-бы подозревал, что здесь могут прятаться террористы, значит...
  -Что? Где? - неожиданно раздалось откуда-то справа.
  Из-под горы воняющего тряпья сначала показалась небритая физиономия, владелец который успел проспать всё самое интересное. Алекс едва не вышиб ему мозги, отчего бомж юркнул обратно под тряпьё, будто надеясь, что лохмотья смогут остановить пулю. Дроу собирался силой вытащить его из "убежища", но от лохмотьев очень сильно воняло выделениями, поэтому Алекс решил действовать иначе. Достав несколько купюр, он поднял их над головой и пару раз кашлянул. Поняв намёк, бродяга скинул с себя одеяло и подошёл к охотнику за головами.
  -Мне нужна кое-какая информация. Давно вы здесь обитаете? - спросил Дроу, протягивая бродяге одну купюру.
  -Месяц или около того, - ответил бомж, не сводя с купюр плотоядного взгляда.
  -Может, видели что-нибудь подозрительное или слышали? Бывал здесь кто-нибудь ещё?
  -Да не было здесь никого, кроме наших. Был какой-то шум, но после того как мы засыпали люк он сразу же прекратился.
  -Люк? - с подозрением спросил Алекс, а потом сердито посмотрел на Сайкса.
  Бомж воспользовался тем, что охотник за головами отвлёкся: вырвав купюры из рук Дроу, он побежал к воротам, но стоило Сайксу сделать предупредительный выстрел в воздух, и бомж резко остановился и поднял руки.
  Несколькими минутами позже бомж проводил охотников за головами в другой отсек и указал на кучу всякого металлолома.
  -Под хламом, - пояснил бомж.
  Раскидав хлам в разные стороны, напарники открыли люк, ведущий в коллектор.
  -Куда ведёт этот туннель? - спросил Алекс у бомжа.
  -Много куда. Несколько наших пропали, пытаясь там всё обыскать, а потом к лестнице приплыли лишь их трупаки. Бедолаг изрядно нашпиговали свинцом, - с грустью проговорил бомж.
  -А куда выходит сток?
  -А хрен его знает! Наверное в доки. Несколько дней назад, когда легавые кого-то прихватили в промзоне, я столкнулся в туннеле с каким-то узкоглазым хлыщом, который как будто от кого-то удирал. Увидев меня, этот хмырь начал палить во все стороны. Я от него едва удрал.
  -У него был шрам?
  Получив утвердительный кивок, Алекс отослал бомжа, а потом сердито посмотрел на Сайкса.
  -Поздравляю тебя, ты идиот! Если бы ты как следует всё здесь обыскал, Широ уже давно был бы за решёткой! - подвёл Дроу неутешительные итоги.
  Сайкс лишь пожал плечами. Напарники не стали тратить время на обыск коллектора и направились в центр. Поскольку Джилл благополучно расправилась с остатками еды из холодильника, Алекс и Сайкс решили заглянуть в кафе "У Стива".
  -Широ пользовался этими туннелями и скорее всего не раз. Прикончив Кигана, он отступил именно этим путём, и если бы ты своевременно обнаружил люк...
  -Бла-бла-бла. Ты ещё на заводе сказал, что я идиот, а теперь начинаешь повторяться. Давай ты пропустишь занудную часть и перейдешь непосредственно к...
  Увидев Миру Ворс, одетую в форме официантки, Сайкс осёкся на полуслове. Мира принимала заказ у одной семейной пары, не забывая раздавать им щедрые улыбки. Однако стоило Мире увидеть Сайкса, как из её рук выпал блокнот. Извинившись перед клиентами, Мира подняла блокнот и спешно умчалась обратно на кухню. Увидев, что Сайкс выпал из реальности, Алекс повернул голову назад, но не заметил ничего интересного. Из кухни вышла официантка Гвен, которая сначала принесли семейной паре лёгкий завтрак, а потом подошла к охотникам за головами.
  -Слушаю вас, - сухо осведомилась она, даже не пытаясь казаться приветливой.
  -Две отбивные, два молочных коктейля и один овощной салат, - сделал заказ Алекс, не заметив неприязни в глазах официантки.
  Записав заказ в блокнот, Гвен неожиданно отвесила Сайксу пощёчину, а потом ушла на кухню.
  -Что это было? - спросил Алекс.
  -Не бери в голову, - ответил Спайроу, потирая щёку. - Продолжи лучше с того места, на котором остановился.
  -Ну как знаешь. Хидео мог добраться до баржи через коллектор, но предпочёл воспользоваться транспортом, т.к. прекрасно понимал, что за ним следят.
  -Это уже дела давно минувших дней.
  -Возможно, но я готов поспорить, что привычку бегать по вонючим туннелям у него ещё никто не отбил, хотя я пока не знаю как этим можно воспользоваться.
  -Полиция обыскивает в основном пустующие здания, но не...
  Вернувшаяся с кухни Гвен поставила перед охотниками за головами поднос, сняла тарелки и кружки, и на всякий случай спросила, не желают ли клиенты чего-нибудь ещё.
  -Как поживает Мира? - неожиданно спросил Сайкс.
  -Нормально, - ответила Гвен, после чего взяла один из коктейлей и вылила его на голову Спайроу.
  Пару раз моргнув, а потом стерев салфеткой жидкость с глаз, Сайкс снял бейсболку и хорошенько встряхнул. Глядя на промокшего охотника за головами, Гвен всё-таки выдала приветливую улыбку, хоть и фальшивую.
  -Спасибо, что воспользовались нашими услугами! - с притворной вежливостью сказала она, а потом повернулась к охотникам за головами спиной и пошла обратно на кухню.
  -Всегда пожалуйста, - запоздало ответил Сайкс, и на всякий случай потыкал отбивную вилкой, будто ожидая какого-то подвоха.
  -Я так и не понял в чём дело, но кажется, ты в очередной раз что-то не то ляпнул! - усмехнулся Алекс, а потом приступил к еде.
  Хорошенько позавтракав и дождавшись, когда вернётся чудная официантка (Сайкс тем временем ушёл в туалет, чтобы прополоскать свой головной убор), Алекс расплатился за еду и даже дал Гвен немного чаевых, хотя от этого она не стала более приветливой. Когда Спайроу вернулся, Алекс перешёл непосредственно к делу.
  -Отправляйся в "Звезду Терранона" и внимательно присматривай за тамошними обитателями и прислушивайся к их болтовне. В наше время даже самые невероятные слухи могут оказаться правдоподобными, к тому же там проводят время некоторые дружки Широ, с которыми он познакомился ещё в тюрьме.
  -Разве ты не говорил, что там не любят таких пижонов как я? - осведомился Сайкс, вспомнив давний разговор.
  -Говорил. Я бы и сам туда пошёл, если бы не засветился, а тебя там пока ещё не знают.
  -Мы прерываем показ фильма ради экстренного сообщения! - неожиданно проговорила дикторша, и напарники одновременно кинули взгляд в сторону висевшего над входной дверью телевизора. - Около получаса назад группа неизвестных злоумышленников обстреляла здание Капитолия из гранатомётов. Полиция отказывается давать какие-либо комментария, но у нас есть все основания полагать, что за этой акцией стоит преступная группировка, возглавляемая террористом Хидео Широ. По имеющимся у нас данным, никто из находившихся внутри людей серьёзно не пострадал. Не переключайте канал - мы будем держать вас в курсе событий.
  Напарники молча переглянулись, на их лицах застыло выражение непоколебимой решимости, а потом вышли из кафе и отправились обратно к челноку.
  -Они ушли? - поинтересовалась Мира.
  Стоявшая возле окна Гвен кивнула в знак согласия, после чего недовольно посмотрела на свою напарницу.
  -Знаешь, а ведь ты не права! - неожиданно сказала она.
  -Ты о чём? - удивилась Мира.
  -Может, это и не моё дело, но твой драгоценный Гаррет был не таким уж белым и пушистым.
  -Он был моим братом! А потом явились эти охотники за головами и убили его!
  -По-моему, дело было не совсем так.
  -Это не имеет значения! Они загнали Гаррета в угол и не оставили ему выбора!
  -Твой паршивый братец сделал свой выбор гораздо раньше. Он сам вырыл себе могилу.
  Мира хотела возразить, но неожиданно поняла, что её подруга права. На месте Сайкса Спайроу мог оказаться кто угодно, а участь Гаррета уже и так была предрешена.
  -Знаешь, Гвен, я раньше думала, что никогда не смогу простить Сайкса, но сейчас я поняла, что не испытываю к нему ненависти. Разве это нормально?
  -В этом вопросе я тебе не советчица. Меня два года назад бросил парень, так я до сих пор хочу его убить. В отличие от тебя, мне чуждо всепрощение.
  -На самом деле я не такая добрая, какой ты меня считаешь. Я хочу, чтобы охотники за головами хоть раз побывали в шкуре своих жертв. Хочу чтоб они почувствовали каково это - перестать быть безжалостным преследователем и превратиться в загнанную дичь.
  -А я хочу выйти замуж за молодого и сексуального миллиардера, но увы, чудес не бывает. Ладно, хватит киснуть - пока нет Стива, предлагаю съесть по мороженому.
  -Поддерживаю!
  
  Высадив Сайкса в паре кварталов от "Звезды Терранона", Алекс сказал, что ему нужно встретиться и поговорить с Винсентом, после чего улетел, напомнив своему непутёвому напарнику, чтобы тот почаще выходил на связь и давал о себе знать. Самого же Сайкса не покидала мысль, что Алекс просто-напросто пытался от него отделаться, отправив по ложному следу. Однако стоило Спайроу лишь войти в бар, как он начал сомневаться в своих первоначальных выводах. Сегодня заведение практически было битком набито подозрительными типами и мрачными завсегдатаями. Многих из них Спайроу видел в первый раз, однако некоторые физиономии ему были знакомы. То были охотники за головами, а в данном случае ещё и готовые на всё конкуренты. За такими парнями плохая репутация тянулась шлейфом, и переходить им дорогу было крайне опасно. Сейчас в баре крутилось около пятнадцати охотников за головами, на которых то и дело бросали косые взгляды местные фавориты - профессиональные наёмники. Это была ещё одна отверженная каста, которая имела свои привилегии, но и свои недостатки. У них часто возникали проблемы с законом, за деньги они были готовы взяться за любую работу, не взирая на последствия, и конечно же они тоже очень часто попадали в поле зрения полиции. Казалось бы, у наёмников и охотников за головами много общего, и им следует более дружелюбно относиться друг к другу, но на деле все было наоборот.
  -Эй, вы, падальщики! Проваливайте отсюда, пока не огребли по полной программе! - крикнул один из наёмников.
  Стоявший рядом с ним охотник за головами схватила хама за шкирку и уже занёс руку для удара, но невесть откуда взявшийся коллега наёмника извлёк из-за пояса пистолет и что-то угрожающе прошептал. Охотник за головами нехотя отступил, и в воздухе настолько сильно запахло жареным, что достаточно было одной искры, чтобы разгорелось пламя былой вражды. Как и рассчитывал Алекс, на Спайроу здесь никто не обращал внимания, что самому Сайксу было только на руку. Подойдя к барной стойке, Сайкс заказал пиво, и когда бармен принёс ему полный стакан, Спайроу начал неторопливо отхлёбывать по глотку, вслушиваясь в разговоры собравшихся здесь людей. В основном каждый собравшийся трепался о чём-то своём, но несколько парней, по внешнему виду напоминающие уголовников-рецидивистов, завели разговор на нужную тему.
  -С чего ты взял что этот узкоглазый здесь объявится? - спросил один из них.
  -За эту информацию мне пришлось отвалить 100 тысяч, и если чернозадый соврал, я с него лично кожу сдеру! - ответил тот, кто по всей видимости был лидером этой небольшой шайки.
  "Замечательно. Я так понимаю, узкоглазый - это Широ, а чернозадый - Синклер. Если он с каждого собрал по 100 тысяч и отправил сюда, значит не всё так плохо, если только всё это стадо не вспугнёт Широ." - думал Сайкс, допивая пиво.
  В этот момент какой-то нахальный бритый тип сел рядом с Сайксом, вырвал стакан из его рук, но увидев, что стакан пуст, кинул на охотника за головами сердитый взгляд. Однако стоило бритоголовому повнимательнее присмотреть к своему соседу, как он сильно побледнел, а потом отвернулся от Сайкса и прикрыл лицо рукой.
  -Слушай, мне показалось, или я раньше тебя где-то видел? - спросил Спайроу, которому морда этого типа показалась знакомой.
  -Нет-нет, не было этого! - торопливо протараторил крепыш, продолжая прятать лицо.
  Тогда Сайкс кинул взгляд на настенное зеркало и внимательно рассмотрел своего соседа. Именно на этого крепыша он наткнулся в доме Миры Ворс, а потом и в космопорте. Сайксу стало понятно почему его собеседник так сильно побледнел.
  -А это не ты случайно чуть не подорвал меня гранатой? - невинно осведомился Спайроу, кладя руку на плечо бритого.
  Крепыш что-то невнятно пробормотал, а потом достал из кармана выкидной нож и попытался резко проткнуть им надоедливого соседа, однако Сайкс перехватил его руку, завёл её нападавшему за спину, а когда крепыш начал изрыгать проклятия, угомонил его, пару раз ударив мордой об стойку. Бармен понял, что в заведении назревает потасовка и поэтому кликнул вышибал, чтобы те поскорее вышвырнули зачинщиков. Понимая, что пора делать ноги, Сайкс спешно засеменил в сторону выхода, однако быстро опомнившийся бритый подобрал с пола свой нож и с диким криком бросился на своего обидчика. Однако Сайкс в самый последний момент отошёл в сторону и подставил нападавшему подножку, от чего бритый споткнулся и налетел на стол наёмников, скинув при этом со стола всю еду.
  -Ну всё, падальщики, вы сами напросились! - воскликнул один из них, после чего встал из-за стола, отшвырнул бритого и дал первому попавшемуся под руку охотнику за головами по морде.
  К тому моменту, как Сайкс добрался до двери, в заведение уже началась крупная драка, в которую вышибалы не рискнули вмешаться, опасаясь за собственную безопасность. Выйдя на улицу, Спайроу перешёл на другую сторону улицы и начал следить за баром издалека. Вспомнив об услышанном, Сайкс достал рацию и попытался связаться с напарником, но вдруг что-то тупое уткнулось ему в спину.
  -Руки вверх! - приказал незнакомец.
  Сайкс выполнил его приказ, а когда обернулся, то увидел перед собой целый отряд спецназовцев с автоматами, которые также следили за баром, как и он.
  -Ребята, вы ошиблись. Я... - начал было говорить Сайкс, медленно опуская руки.
  Тогда спецназовцы без лишних объяснений повалили его на землю, надели наручники, а потом потащили через переулок к полицейскому фургону (при этом рация так и осталась валяться на том месте, где Сайкс её выронил). Охотника за головами сразу же отвезли в полицейское управление. На все расспросы Сайкса его захватчики лишь отмалчивались, пока не столкнулись в вестибюле с Гордоном Блэком.
  -Что здесь происходит? - спросил начальник полиции, сурово глядя на своих подчинённых.
  -Этот тип крутился возле "Звезды Терранона" и что-то вынюхивал, а также пытался с кем-то связаться! - ответил один из спецназовцев.
  -Да брось ты заниматься ерундой, Блэк! Тебе-то самому ещё не надоело? - недовольно проворчал Сайкс.
  -Указывать главному возмутителю спокойствия на его место? Такое никогда не надоедает! - Блэк перевёл взгляд со Спайроу на спецназовцев. - В камеру его!
  
  Джилл, сколько она себя помнила, старалась держаться подальше от террористов и людей, психическое здоровье которых ставилось под вопрос. В данном случае ей сначала хотелось спихнуть всю работу на Сайкса и Алекса, но внушительное вознаграждение всё же стало ключевой причиной, по которой Джилл решила ввязаться в это дело. Пяти миллионов дакейров было вполне достаточно, чтобы полностью удовлетворить свои амбиции, и хотя дело было по многим причинам рискованное, весь риск в основном ложился на плечи её напарников. По мнению Алекса, самой главной проблемой в данном случае была жёсткая конкуренция не только со стороны полиции, но и других охотников за головами. Представители власти могли упрятать их за решётку, а братья по ремеслу - отправить на тот свет. Волновалась ли Джилл за Сайкса и Алекса? Скорее нет, чем да, и дело было вовсе не в эгоизме, а в трезвом расчёте. Если парни предпочитают лезть на рожон - кто она такая, чтобы им мешать? Их никто не заставлял разыскивать опасного террориста - они сами взялись за это дело. Хотя Джилл мысленно пожелала напарникам удачи, после чего сама включилась в игру, которая включала в себя слежку за одним человеком. После покушения на свою персону заместитель министр юстиции Купер Брукс повёл себя несколько странно: вместо того, чтобы запереться в каком-нибудь бункере, он категорически отказался от какой-либо охраны. Ранее Купер был инициатором усиления мер по борьбе с терроризмом, и после покушения на жизнь министра к мнению Брукса стали прислушиваться. По мнению Алекса, именно это и стало причиной, побудившей Широ напасть на Брукса, и он попросил Джилл приглядывать за домом замминистра и держать его в курсе событий. Джилл согласилась, хотя по её мнению, мотивы Купера были довольно сомнительными. Наблюдая за домом Брукса, девушка пришла к выводу, что он ведёт себя как провинившийся ребёнок, опасающийся что его могут сурово наказать (подобное чувство Джилл испытывала, когда совершила свою первую кражу, хотя потом это и вошло в привычку). Несмотря на свой социальный статус, Купер жил довольно скромно, что наводило Джилл на мысль, будто Брукс живёт на зарплату. Казалось бы, какой дурак будет жить на зарплату, если в его руках находится власть? Девять из десяти чиновников злоупотребляли своим служебным положением, проворачивали свои тёмные делишки и имели секретные счета в крупных банках. Понять мотивацию таких людей было гораздо проще, чем поверить в честность и неподкупность какого-либо высокопоставленного лица, потому (особенно в свете последних событий) действия Купера казались Джилл довольно подозрительными. Сначала он пытается привлечь внимание своих коллег к борьбе с терроризмом, потому сам попадает под перекрёстный огонь, но всё равно продолжает отстаивать свою жизненную позицию. Джилл же сразу вспомнила мудрое изречение: "Держите вора, громче всех кричит сам вор". Пока работал стелс-генератор, она наблюдала за домом Купера сверху, а потом посадила челнок и начала присматриваться к дому. Когда к дому подошёл неизвестный в длинном плаще, Джилл схватилась за бинокль и смогла увидеть лицо незваного гостя.
  -Ты должно быть шутишь! - воскликнула она, узнав в неожиданном визитёре Хидео Широ.
  Подобной наглостью можно было лишь восхищаться: человек, которого на этой планете не разыскивает только самый ленивый, вот так открыто приходит к своей несостоявшейся жертве средь бела дня, и Купер сразу же впускает его в свой дом, подтверждая ранние подозрения Джилл.
  -Теперь понятно почему ты отказался от охраны! - сказала она и сама подошла к дому.
  Широ, как и в прошлый раз, вёл себя довольно вольно. Повесив свой плащ в прихожей, он проследовал в гостиную и включил телевизор. По центральному каналу уже не в первый раз сообщали об обстреле Капитолия, только на этот раз диктор добавил, что все террористы погибли, пытаясь оказать сопротивление. Широ не заботила судьба этих людей, да и само задание изначально было самоубийственным.
  -Ты гнусный подонок! - воскликнул Купер, входя в гостиную.
  -А разве раньше ты в этом сомневался? - скептически поинтересовался Широ, переключая канал.
  -Я так больше не могу. Я сейчас же позвоню в министерство и во всём сознаюсь!
  -Чем мне нравятся тупые моралисты, так это своей предсказуемостью. Догадывался, что ты опять начнёшь распускать сопли, а потому и пришёл. Давай, беги к своему начальству и поделись с ним самым сокровенным. Я думаю, все эти надутые индюки сильно расстроятся, когда узнают откуда мне известно о каждом их шаге.
  Широ вышел в коридор и собирался пройти на кухню, но внезапно наткнулся на проникнувшую в дом Джилл, которая в этот момент суетилась возле его плаща.
  -А ты ещё кто? - спросил Хидео, и рука его инстинктивно потянулась к пистолету.
  Джилл сразу же выскочила на улицу и бросилась бежать, а Широ открыл огонь прямо через дверь.
  -Ты что творишь? Выстрелы могут услышать! - обеспокоенно воскликнул Купер, а потом подбежал к Широ и попытался выхватить у него из рук оружие, но получив удар по печени начал оседать на пол.
  Хидео выбежал на улицу и начал лихорадочно смотреть во все стороны, но Джилл нигде не было. Широ догадывался, что девушка не могла уйти далеко, но на её поиски у него было слишком мало времени, поэтому он вернулся в дом, чтобы завершить то, ради чего и пришёл.
  -Когда явятся легавые, расскажешь им, что я лично пытался тебя убить, - сказал он Куперу. - А чтобы у них не возникло сомнений...
  Прострелив Бруксу обе ноги, Хидео накинул свой плащ и выбежал на улицу, даже не подозревая, что у него в кармане лежит устройство слежения. Спрятавшаяся за стоящими возле забора мусорными баками Джилл лишь смотрела ему вслед, решив не искушать судьбу.
  
  Попытка встретиться и поговорить с Винсентом ни к чему не привела, поскольку Уорда не было на месте. Алекс сел в челнок и решил осмотреть место последнего преступления террористов - Капитолий. Территория вокруг здания была завешана лентами, а отряды полиции проводили дознание и опрашивали свидетелей, при этом никого не пропуская за ленты. Алекс заметил пять мешков для трупов и догадался, что это погибшие террористы. Вообще, здание довольно сильно пострадало во время обстрела, но судя по почерневшим стенам и потрескавшемуся камню, террористы вели огонь прицельный, а не беспорядочный. Больше всего пострадала стоянка возле здания и верхние этажи. Алекс не мог понять почему террористы не открыли огонь по конференц-залу, в котором находилось множество высокопоставленных лиц.
  "Если Широ объявил войну правительству, то гораздо эффективнее наносить удар непосредственно по верхушке. Это всё выглядит не как попытка покушения, а как акция устрашения, с жертва лишь со стороны атакующих. Что ж ты, Хидео, так нерационально жертвуешь своими людьми? От этого ты ничего не выиграл, скорее даже наоборот", - думал Алекс, возвращаясь к челноку.
  На подходе к транспорту у Дроу запищала рация.
  -Я нашла Широ, но этот гад сбежал! - услышал Алекс голос Джилл.
  -Я надеюсь, ты связалась со мной не для того, чтобы поискать сочувствия?
  -Да нет же! Я подбросила ему фишку, но тут такое дело... Тебе самому стоит на это взглянуть. Я на 47-й улице возле шоколадной фабрики. Прилетай поскорее.
  Тем временем Широ пробирался через коллектор, в очередной раз сверяясь с электронной картой на своём лэптопе. У канализации был лишь один недостаток - сильное зловоние вкупе с вязкой жижей под ногами, но имелись и свои преимущества. Коллектор проходил через весь Терраград, и с помощью запутанных туннелей можно было попасть в любую точку города незамеченным, что в нынешних условиях для Широ было манной небесной. Подозревая, что после инцидента в доме Брукса за ним могут следить, Хидео сначала угнал машину, а добравшись до центра спустился в коллектор. Широ надеялся, что подручные в точности выполнят его инструкции, но находясь в канализации связаться с ними было крайне затруднительно. Добравшись до нужной лестницы, Широ поднялся по ней наверх и оказался на территории шоколадной фабрики, где Хидео поджидал его заместитель - Спенсер Коберн, на которого и была возложена эта операция.
  -Всё прошло без эксцессов. Все сотрудники фабрики захвачены и сосредоточены в одном месте, - доложил Спенсер.
  -А что с нашим подарком?
  Спенсер вышел за дверь, жестом давая понять Широ, чтобы тот следовал за ним. Пока они проходили через основной цех, Хидео обратил внимание на террористов с автоматами, окружившими одну из крупных ёмкостей для приготовления шоколада. Подойдя к краю ёмкости, Широ обнаружил на дне толпу испуганных работников, которые в данной ёмкости напоминали сельди в бочке.
  -Я разделил всех рабочих на группы и пораскидал их по ёмкостям, - пояснил Спенсер.
  -Креативно! - похвалил его Широ, после чего они пошли дальше.
  Поднявшись на второй этаж, Спенсер проводил Хидео до моста, отделяющего западный отсек от восточного. В центре этого моста было установлено взрывное устройство. Широ подошёл к бомбе, нажал несколько кнопок и на дисплее тут же загорелся таймер, однако отсчёт времени ещё не начался.
  -Сверим часы, - сказал он Коберну.
  Спенсер поставил на секундомере те же цифры, что и на таймере, после чего Широ нажал на красную кнопку и начал отсчёт.
  -Паршивое ты выбрал место для захвата. Здесь слишком много окон, и если полицейские не полные идиоты, то первым делом закидают нас газовыми снарядами! - высказал Коберн свои опасения.
  -А тебе не всё равно? Ведь в тот момент ты будешь находиться снаружи! - ответил Широ и полез в карман за детонатором.
  Помимо пульта дистанционного управления Хидео обнаружил в кармане странную фишку, которую он тут же разломал на две части и выбросил.
  -Я на тебя рассчитываю! - сказал Широ, протягивая Спенсеру детонатор.
  
  Подлетая к фабрике, Алекс обнаружил внизу очередное полицейское оцепление и толпу зевак.
  -Я тебя вижу. Сажай челнок возле дороги, - связалась с Алексом Джилл.
  Как только Алекс приземлился, к зданию подъехали два спецназовских фургона.
  -Широ и его люди захватили персонал фабрики, однако уборщику удалось сбежать и он вызвал полицию, - просветила Алекса Джилл.
  -Если ты подбросила ему устройство слежения, то как ему удалось от тебя уйти?
  -Я следовала за ним от самого дома Купера, но потом он вдруг исчез! Сигнал на карте остался, но Широ при этом будто сквозь землю провалился!
  -Сквозь землю провалился? - задумчиво проговорил Алекс, а потом сразу же всё понял. - Именно это он и сделал!
  Не став ничего объяснять Джилл, Дроу свернул в первый попавшийся переулок и практически сразу же наткнулся на канализационный люк. И вдруг люк открылся (Алекс сразу же спрятался за стену) и Спенсер выбрался на поверхность. Что-то пробубнив про рвотные позывы и крысиные норы, он вышел из переулка и присоединился к толпе зевак, а Дроу проследовал за ним.
  -Видишь этого типа? (Алекс указал пальцем на Спенсера) Следи за ним, а я попытаюсь проникнуть внутрь и добраться до Широ!
  -Это не самая хорошая идея. Спецназ сюда позвали явно не для красоты. Они сейчас всё обсудят, а потом пойдут на штурм, и поверь мне на слово: любого типа с оружием в руках они сначала превратят в решето, а лишь потом будут во всём разбираться! - предупредила его Джилл.
  -Надеюсь, до этого не дойдёт! - ответил Алекс, хотя и понимал, что его напарница права.
  Сказав Джилл напоследок, чтобы она присматривала за транспортом, Дроу спустился в коллектор и попытался визуально определить правильный путь, но ударившее в нос зловоние мешало как следует думать.
  "Итак, фабрика находится в той стороне, если я пойду... Чёрт, выносливости Широ можно только позавидовать! Здесь даже глисты не смогли бы долго прожить!" - размышлял Алекс, прокладывая себе дорогу.
  Эти блуждания могли бы затянуться на более продолжительный срок, но к счастью, Дроу заметил пробивающийся сверху свет, исходящий от открыто люка. Взобравшись наверх, и наконец-то вдохнув полной грудью свежий воздух, охотник за головами подошёл к двери и заглянул за угол. Более десятка наёмников заняли часть первого этажа, но всё их внимание было приковано к ёмкостям с заложниками, поэтому Алекс присел на корточки и тихонько подобрался к подъёмнику, а от него перебрался к лестнице. Быстро пробегая по ступеням, Дроу лицом к лицу столкнулся с одним из террористов, на лице которого застыло удивлённое выражение. Прежде чем он успел окрикнуть других, Алекс заехал ему со всей дури кулаком под дых, а потом выхватил у террориста винтовку и врезал по голове прикладом. Добравшись до моста, Дроу практически сразу заметил бомбу, рядом с которой суетился Широ. Алекс хотел по-тихому вырубить Хидео, но из двери, располагавшейся на той стороне моста, вышли двое террористов, которые едва завидев постороннего сразу же схватились за оружие. Дроу уложил их одной длинной очередью, а потом подбежал к обернувшемуся на выстрелы Широ и приставил автомат к его животу. Стоявшие на первом этаже террористы все как один подняли автоматы, но не рискнули пристрелить охотника за головами, боясь попасть в своего лидера.
  -Пусть твои люди бросят оружие! - зловеще проговорил Дроу, держа палец на спусковом крючке.
  Вдруг в здание влетела дымовая шашка, пробив при этом одно из окон, что отвлекло не только террористов, но и Алекса. Широ выхватил автомат из его рук, а потом перемахнул через поручни и спрыгнул вниз. Едва коснувшись пола, он открыл огонь по мостику, в то время как в здание были заброшены ещё несколько газовых шашек. Уходя из-под огня, Алекс сделал кувырок в сторону, схватил автомат одного из убитых террористов и выдал несколько коротких очередей по врагу. Одна из пуль попала Широ в ногу, после чего Хидео выронил автомат и рухнул на пол, держась за раненую ногу. С каждый секундной видимость из-за дыма становилась всё хуже и хуже, и тогда, открыв главные ворота, на фабрику ворвались отряды спецназа в противогазах, которые с ходу открыли огонь по террористам. Раненный Широ отполз в сторону двери, за которой находился спасительный люк. Алекс собирался последовать вслед за ним, но как и предсказывала Джилл, спецназовцы открыли огонь по любому, в чьих руках было оружие, поэтому Дроу пришлось спасаться бегством. Это был не бой, а избиение младенцев: задыхающиеся от газа в условиях слабой видимости террористы стали лёгкой добычей и погибли в первые же минуты штурма. Первый отряд спецназовцев начал вытаскивать заложников и проводить к выходу, в то время как второй пробрался на другой этаж. Заметив на мосту подозрительный предмет, командир отряда подошёл к нему поближе, и как только понял, что перед ним взрывное устройство, приказал своим парням немедленно уводить всех заложников. Как только те скрылись из виду, из-за двери выскочил Алекс, который сразу же выхватил оружие из рук спецназовца.
  -Я на твоей стороне, так что не делай глупостей, ведь у нас сейчас есть проблема поважнее! - с ходу выпалил Дроу, и в знак примирения протянул спецназовцу его автомат.
  Полицейский недоверчиво посмотрел на охотника за головами, и решив, что тот говорит правду, забрал оружие и убрал его за спину.
  -Если ничего не предпринять, то очень скоро мы взлетим на воздух. Есть какие-нибудь предложения? - осведомился спецназовец, передавая инициативу в руки охотника за головами.
  Увидев, что до взрыва осталось двадцать секунд, Алекс сначала попытался вскрыть корпус, но тот не поддавался. Глядя на то, как истекают последние секунды, Дроу зажмурился и мысленно успел попрощаться со всем миром. Однако отведённое время истекло, а взрыва так и не последовало. Всё ещё не веря в неожиданное спасение, Алекс сначала открыл один глаз, а потом второй. Таймер застыл (до взрыва оставалось две секунду), а потом начал медленно гаснуть.
  В это время стоящий за оцеплением и отделившийся от толпы зевак Спенсер убрал руку с кнопки на пульте дистанционного управления, а потом быстро зашагал в сторону ближайшего переулка, чем привлёк внимание полицейских.
  -Эй, ты, а ну стой! - неожиданно прокричал один из стражей порядка, после чего Спенсер перешёл на бег.
  Однако как только он забежал за угол, на него резко налетела Джилл, в результате чего они оба упали на землю.
  -Помогите, насилуют! - изо всех сил прокричала она, обхватывая Спенсера за плечи.
  Прибежавшие на крик полицейские мигом скрутили террориста, оттеснив девушку в сторону, однако Джилл успела незаметно залезть в карман Спенсера и стащить у него пульт. Скрутившие террориста полицейские увели Спенсера в сторону фабрики, моментально потеряв интерес к его мнимой жертве, хотя самой Джилл это было лишь на руку.
  
  Несколькими минутами позже Алекс и Джилл уже сидели в кабине челнока, однако не торопились поднимать транспорт в воздух. Джилл рассказала Дроу о том, что Спенсера увели полицейские, а также вручили напарнику пульт. Прихвативший с собой ноутбук Алекс недовольно нахмурился, а потом начал что-то вводить в поисковике, попутно рассказав Джилл о своём чудесном спасении.
  -Так ведь это же здорово! Бомба не сработала. Чем ты так недоволен? - сразу же спросила она.
  -Она не сработала лишь потому, что этот тип успел остановить таймер на последних секундах. Что-то здесь не так, - задумчиво ответил Алекс, не отрывая взгляд от ноутбука.
  С помощью поисковика он пытался найти технический характеристика бомбы с фабрики, а когда обнаружил нужный тип взрывчатки, даже не сразу поверил своим глазам.
  -Ну и ну. Чем дальше тем страшнее, - процедил Дроу, глядя на экран.
  -В чём дело?
  -Это была не просто взрывчатка, а нанобомба, - мрачно проговорил Алекс, переводя взгляд на напарницу.
  -Чего? Что это ещё такое? Она слабее обычной бомбы или сильнее? - спросила Джилл, впервые услышав о подобном типе взрывчаток.
  -Сильнее. Гораздо сильнее. Подобная технология служит альтернативой химическому оружию.
  -Стоп-стоп-стоп! Давай-ка с этого места поподробнее!
  -Что тебе известно о нанотехнологиях?
  -Только то, что они существуют и кто-то занимается их разработкой. Вот собственно и всё. Какое это имеет отношение к химическому оружию?
  -Формально - никакого. Наномашины внесли большой вклад в развитие медицины. С их помощью удалось победить множество заболеваний, которые ранее казались неизлечимыми.
  -Ты меня совсем запутал!
  -Наномашины - это микроскопические роботы, которых нельзя увидеть невооружённым глазом. Проникая в человеческий организм, они пожирают вредные тела, и являются панацеей практически от любого заболевания. Они с лёгкостью побеждают даже рак, и что самое интересное, наномашины могут даже защитить человека от облучения и радиоактивного заражения.
  -Чем же тогда так опасна эта бомба, если она способна лечить всех вокруг? - задал резонный вопрос Джилл.
  -Не всё так просто. В данной взрывчатке используются наномашины класса Z. Проникая в организм человека, они начинают пожирать не вредные тела, а эритроциты.
  -Красные кровяные тельца? - на всякий случай уточнила Джилл, догадываясь к чему клонит Алекс.
  -Они убивают человека за считанные минуты, и если бы бомба взорвалась, погибли бы не только люди с фабрики и собравшиеся возле здания зеваки, но и многие другие, т.к. радиус действия наномашин класса Z простирается на десятки километров.
  На секунду представив, как её изнутри пожирают беспощадные микроскопические паразиты, Джилл содрогнулась.
  -Но ведь бомба не взорвалась! - проговорила она, подавив дрожь.
  -В том то и проблема. Детонация была остановлена с пульта, который ты позаимствовала у того типа. Зачем же закладывать бомбу, если всё равно не собираешься её взрывать? - задал Алекс вопрос, который не давал ему покоя.
  -Может Широ в самый последний момент передумал? - высказала Джилл предположение после небольшой паузы.
  -Может и передумал. Если он вообще собирался её взрывать.
  От всего вышесказанного у Джилл голова пошла кругом. Она не стала задавать уточняющих вопросов, а решила молча выслушать гипотезу Алекса.
  -Заняв место Кигана, Широ начал проводить множество устрашающих акции, которые как правило проводились едва ли не открыто, а потому были предотвращены. Может быть ему не так важен сам результат? Что если Широ просто максимально привлекает внимание к своей персоне?
  -Полный бред. Даже если парню захотелось славы, надо быть полным идиотом, чтобы совершать дела, за которые тебя потом кинут в газовую камеру! - высказала своё мнение Джилл.
  -Для таких людей как Хидео Широ слава абсолютно ничего не значит. Широ не настолько глуп, и как лидер он должен понимать... - Алекс резко замолк, т.к. ему в голову пришла неожиданная догадка. - Если он действительно лидер.
  -А кем же ему ещё быть?
  -Очередным исполнителем. Он что-то вроде манка для собак - всего лишь создаёт много шума и ничего более. Все действия планирует кто-то другой, и он же получает выгоду!
  Данная теория пока не была подкреплена доказательствами, но Алекс понимал, что находится на правильном пути. Открыв кабину, Дроу резко выскочил из челнока и выбрался наружу.
  -Эй, ты куда? - крикнула ему вдогонку Джилл.
  -Попытаюсь отыскать Сайкса! - сказав это, Алекс повернулся лицом к Джилл. - Отправляйся к дому Купера Брукса. Если Широ вдруг там появиться снова...
  -Ничего не предпринимать, просто следить и при первой же возможности связаться с тобой! - договорила за него Джилл, а потом захлопнула кабину и начала взлетать.
  
  -Ну и скукотища! - вяло проговорил Сайкс, а потом зевнул и лениво потянулся.
  Полицейские, взявшие охотника за головами, не стали даже его слушать, а доставив в полицейское управление, изъяли все личные вещи и сразу же бросили в камеру. Приблизительно через час Спайроу отвели на допрос, по-прежнему отказываясь называть причину его задержания. По всей видимости, проводивший допрос детектив страдал от хронического недосыпания, которое было заразительно. Сайкс однотипно отвечал на глупые вопросы, очень скоро ему это надоело.
  -Ну всё, хватит! Тебе ведь этот маразм уже самому надоел! За что меня вообще задержали? - наконец-то задал Спайроу главный вопрос.
  -Антитеррор - усиление мер по... - начал отвечать детектив всё также монотонно.
  -Я знаю что такое антитеррор, но каким образом это относится ко мне? Я что, похож на террориста?
  -Сейчас, когда террористическая угроза достигла подобного уровня, проводится задержание всех подозрительных лиц, совершающих подозрительные действия. Потом идёт установление личности, проверка биографии и всё прочее.
  Сайкс буквально вытаращил глаза. Он не мог понять говорит ли эта ходячая энциклопедия всерьёз или же над ним просто издеваются. Придя к первому варианту, Спайроу решил отплатить детективу той же монетой.
  -Ладно, твоя взяла. Я совершил нечто ужасное и теперь в этом раскаиваюсь. Моё раскаяние зачтётся? - проговорил Сайкс, выражение лица которого выражало вселенскую скорбь.
  -Степень вины зависит от тяжести преступления и от искренности раскаяния. Какое правонарушение вы совершили?
  -Очень страшное. Дело было так: на дворе стояла осень, а мне было одиннадцать лет. Прогуливаясь по зоопарку, я спёр курицу-гриль у одного жирдяя, а потом забрался в один из вольеров и спрятал её в сумке у кенгуру. Скажите мне, но только честно: мои действия относятся к разряду "подозрительных"?
  Детектив захлопал глазами, не в силах вымолвить ни слова.
  -Но это ещё не всё. Как только жирдяй обнаружил курицу, он сначала попытался достать её руками, но после того как я отвесил ему смачного пендаля по толстой заднице, он подался вперёд и его голова застряла между прутьями решётки. Тогда меня не стали судить за терроризм, решив, что я ещё слишком мал. И кстати, по поводу глубокого раскаяния я немного приврал.
  -Ну хватит, клоун! Я здесь по-твоему что, торчу ради собственного удовольствия? - потерял терпение детектив, мигом перевоплотившись из зануды в нормального человека.
  -А мне-то откуда знать? Но судя по идиотским вопросам и занудному бормотанию, ты от всего этого просто ловишь кайф.
  -К твоему сведению, нам попадаются не только такие идиоты как ты. Пару часов назад мы задержали группу из пяти человек, пытающихся установить взрывчатку на территории космопорта, а ведь с виду они были совсем безобидные. Хотя пираньи с виду тоже безобидные, пока не опустишь в воду палец.
  -Раз уж речь зашла о пираньях, стоит рассказать тебе ещё один интересный случай из детства. Как-то раз я увидел, как один мужик, видимо он слишком много выпил, решил покормить пираний и кое-что опустил в аквариум. И этим кое-чем был не палец.
  Детектив лишь устало потёр глаза, а потом позвал конвоира и приказал отвести задержанного обратно в камеру. По иронии судьбы (Сайкс об этом даже не подозревал) Спайроу посадили в ту же самую камеру, в которой раньше находился Алекс Дроу. Но в отличие от своего напарника, Спайроу не ломал голову над тем как-бы поскорее выбраться на свободу, а лишь поудобнее устроился на койке и в скором времени заснул, решив, что ситуация сама как-нибудь рассосётся. Засыпая, Сайкс поймал себя на мысли, что следовала сначала потребовать, чтобы ему позволили связаться с Алексом и обо всём рассказать, но эта мысль исчезла также быстро, как и появилась. Разбудил Сайкса полицейский, постукивавший дубинкой по прутьям решётки соседней камеры, в которой назревала драка.
  -Ну и скукотища! - вяло проговорил Сайкс, а потом зевнул и лениво потянулся.
  Шло время, но ничего не менялось. И только Сайкс подумал, что пробудит здесь ещё долго, как появившийся в коридоре полицейский открыл двери его камеры.
  -Давай выходи! - не особо дружелюбно проговорил полицейский, отходя от решётки.
  -И ста лет не прошло! По какому поводу амнистия? - поинтересовался Спайроу, выходя из камеры.
  -Не твоё дело! Пошли за мной! - приказал полицейский и быстрым шагом зашагал по коридору.
  Как только охотнику за головами вернули все его вещи, он уже собирался покинуть здание, но его остановил бывший конвоир, сказав, что с ним хочет поговорить Блэк, а потом проводил Сайкса в кабинет начальника полиции.
  Гордон как обычно встретил Спайроу хмурым взглядом, а потом приказал своему подручному выйти. Сайкс вытянул вперёд руки и начал внимательно их разглядывать.
  -Разве я подозрительно выгляжу? Во мне что-то не так? - задумчиво проговорил Сайкс, переводя взгляд на Гордона.
  -В тебе всё не так, болван ты этакий! Единственная причина, по которой я тебя отпускаю заключается в том, что свободных камер во всём участке осталось слишком мало.
  -Понимаю. Надо же куда-то девать... Как он там сказал? Ах, да - всех подозрительных лиц, совершающих подозрительные действия. Как считаешь Горди, лысый мужик возле свалки ядерных отходов выглядит подозрительным? Поскольку от радиации выпадают волосы...
  -Хватит ёрничать! Мне надоело в сотый раз ставить одну и ту же пластинку, но персонально для тебя я готов это повторять снова и снова - не ввязывайся в это дело, Спайроу!
  -Какое дело?
  -Не играй со мной, тупой щенок! За последние 10 часов было задержано шесть террористических групп! Музей, здание Капитолия, торговый центр, космопорт и даже детская площадка! Эти твари могут нанести удар в любое время и в любом месте, а всякие надоедливые паразиты вроде тебя в лучшем случае их вспугнут, а в худшем - спровоцируют на агрессию!
  -Понимаю. В кои-то веки ты смог добиться от своих нерадивых подчинённых полной самоотдачи. Боишься, что тебя обставят в очередной раз?
  -Я боюсь за жизни ни в чём не повинных людей, а вы, ничтожные паразиты, ради вознаграждения готовы подставить под удар окружающих!
  -Ух ты, а ведь неплохо сказано! Это была импровизация или ты долго репетировал?
  Гордон собирался сказать Спайроу, чтобы он проваливал из его кабинета, однако столь недружелюбный разговор был прерван неожиданным телефонным звонком.
  -Да, в чём дело? - грубо рявкнул Блэк, даже не стараясь скрыть своё недовольство.
  -Извините, сэр, но вас спрашивают! - робко проговорила секретарша.
  -Я сейчас занят, поэтому кто бы это ни был, пусть валит ко всем чертям! - ответил Гордон и уже собирался отключить телефон.
  -Но он утверждает, что это касается Хидео Широ!
  Рука Гордона замерла на месте, а Сайкс встревоженно повернул голову в сторону телефона.
  -Соединяй! - распорядился Блэк, будто позабыв про постороннего в своём кабинете.
  Секретарша сразу же выполнила распоряжение своего босса.
  -Гордон Блэк. Что у вас за информация? - поинтересовался Гордон.
  -Хидео Широ и его люди скрываются в Пустошах, - проговорил незнакомец.
  По всей видимости незнакомец использовал голосовой модулятор, т.к. звучал его голос излишне грубо, но предельно чётко и разборчиво.
  -Откуда такая информация? С кем я разговариваю? - начал задавать вопросы Гордон.
  -Высотный дом к югу от свалки. Неподалёку от колеса обозрения, - продолжал говорить аноним, проигнорировав вопросы.
  -Почему я должен тебе верить? Откуда мне знать, что ты не заманишь моих людей в мясорубку?
  -Вам стоит поторопиться, - монотонно ответил собеседник, вновь проигнорировав вопросы.
  Услышав лишь гудки, Гордон понял, что таинственный информатор повесил трубку. Смачно выругнувшись и ударив кулаком по столу, Гордон связался со своей секретаршей.
  -Где Грэхам? - спросил он.
  -Он допрашивает подозреваемого.
  -Какого именно? Пусть немедленно идёт сюда!
  После того, как разговор Блэка с таинственным информатором закончился, Сайкс тихонько вышел за дверь и быстрым шагом направился к выходу. На улице Спайроу полез в карман, но вспомнив, что рация потеряна, решил взять Широ в одиночку. Он не сомневался, что Блэк отправит в Пустоши по меньшей мере несколько групп захвата, но у охотника за головами в запасе была небольшая фора, поскольку Гордону сначала нужно было собрать своих людей и ввести их в курс дела. С сожалением отметив, что челнока нет под рукой, Сайкс понял, что добираться до Пустошей ему придётся своим ходом, а потому отойдя от полицейского управления, он сразу же поймал такси, и, заплатив водителю по двойному тарифу, приказал гнать как можно скорее и не обращать внимания на светофоры.
  Выбросив теперь уже бесполезный спутниковый телефон, Тера избавилась от голосового модуля и начала проверять снаряжение. Капкан был готов и оставалось лишь заманить туда вторую жертву.
  А несколькими минутами позже в кабинет Гордона Блэка ворвался взволнованный детектив (тот самый, который ранее допрашивал Сайкса) и сообщил, что один из террористов раскололся и стал называть имена сообщников Широ. Внимательно выслушав своего подчинённого, Гордон
  тут же объявил общий сбор.
  
  Пробираясь через туннели коллектора Широ то и дело с опаской оглядывался, но преследователя не было видно. Кем был этот тип, Хидео не знал, и сейчас пытался унести ноги, хотя одна из этих самых ног сейчас неслабо кровоточила и замедляла продвижение. Кинув за спину беглый взгляд, Широ споткнулся и угодил лицо прямо в зловонную жижу и едва не захлебнулся. Откашлявшись и вытерев ладонью рот, Хидео прислонился к стенке, достал пистолет и стал прислушиваться к каждому звуку. Убедившись, что его никто не преследует, Широ вздохнул с облегчением и продолжил путь, но наткнулся на очередную проблему: во время маневрирования по коллектору он слишком сильно старался сбить след и в итоге заблудился.
  -С тебя премия, козёл! - причитал Хидео, хватаясь за первую попавшуюся лестницу.
  Широ выполнил всё именно так, как и потребовал его работодатель, но появление охотника за головами спутало все карты, как собственно и полученное ранение. Тем не менее, поставленная задача была с блеском выполнена, хотя ситуация едва не стала плачевной. Взобравшись по лестнице наверх и открыв люк, Широ вылез на улицу и обнаружил, что очутился возле какой-то забегаловки. Справа от него располагалось шоссе, а слева - бетонная стена. Ковыляя в сторону дороги, Широ увидел возле чёрного хода небольшой грузовик и парочку грузчиков, которые тут же исчезли за дверью. Забравшись в кабину грузовика, Хидео перевёл дух и задрал штанину. Благодаря канализационным нечистотам огнестрельная рана начала гноится, что в дальнейшем могло вызвать серьёзные проблемы. Порывшись в бордачке, Хидео нашёл там отвёртку с прямым наконечником, и вонзив её в раненую ногу, начал извлекать пулю. Справившись с этим, Широ за неимением бинтов обмотал ногу клейкой лентой и собирался завести машину, как вдруг обнаружил, что ключи отсутствуют. Заглянув в зеркало заднего вида, он увидел как вернулись грузчики и водитель грузовика. Закрыв задние двери и пожав друг другу руки на прощание, грузчики зашли в здание, а водитель направился к кабине. Стоило водителю лишь открыть дверь, как Широ направил на него пистолет и приказал залезть внутрь без лишнего шума.
  -Веди машину, но только без глупостей! - приказа Хидео, уступая водительское сидение.
  Как только грузовик отъехал от забегаловки метров на сто, спутниковый телефон Широ запищал.
  -Сворачивай за тот угол и езжай туда, где тихо! - в голосе Широ слышалась явная угроза.
  Как только водитель выполнил приказ террориста, Хидео вырубил его ударом по голове, а потом выкинул из машины и достал телефон.
  -Слушай, Дэйв, ты немного невовремя! Позвони попозже, а лучше вообще завтра, а то мне сейчас не то тебя! - нервно проговорил Широ, закрывая дверь.
  -Это очень важно. Ты говорил про мутных типов в Пустошах. Ну так вот, кажется парни кого-то нашли! - ответил Дэйв.
  -Неужели? А почему они связались сначала с тобой? - спросил Хидео, поскольку данное заявление его всерьёз заинтересовало.
  Дэйв закусил губу, не зная как ответить на этот вопрос, и перевёл взгляд на Теру. Вооружённая пистолетом с глушителем убийца держала террориста на прицеле и своим немигающим взглядом как бы говорила "Придумай что-нибудь поубедительнее".
  -От Спенсера нет никаких вестей, вот они и не знали что делать. Говорят, пытались связаться сначала с тобой, но у них нечего не вышло! - быстро нашёлся Дэйв, за что был вознагражден кивком.
  -Так в чём же проблема? Допросите, пристрелите, а потом выкиньте на свалку!
  -Здесь не всё так просто, нужно чтобы ты приехал. Парни находятся к югу от свалки. Там ещё неподалёку колесо обозрения.
  -Ладно, скоро буду. Кстати, как там поживают наши гости?
  -Нормально. Баба сначала кричала, но теперь молчит как рыба, а девчонка ведёт себя спокойно.
  -Хорошо. Если тебе там совсем скучно, можешь мамашу пару раз подёргать за сиськи! - ответил Широ, а потом убрал телефон и занял водительское сидение.
  Как только разговор прекратился, надобность в Дэйве отпала сама собой, и он автоматически был исключён из числа живых. Перешагнув через его труп, Тера вышла в коридор и отправилась на склад. Именно на этом заводе и содержалась семья Купера Брукса, похищенная террористами. Не считая Дэйва, который отвечал за безопасность девчонок, на заводе находилось ещё трое охранников и на данный момент все они были мертвы. Не дойдя до склада, Тера остановилась возле железной двери и открыла небольшое окошечко для глаз. В комнате сидела маленькая девочка, которая играла с плюшевым медведем. Поняв, что за ней кто-то наблюдает, девочка кинула испуганный взгляд в сторону двери. Перед глазами Теры мелькнули картинки из прошлого: тоже железная дверь, тоже тесная комната, и конечно же маленькая девочка, не понимающая чего от неё хотят. Захлопнув окошечко и отбросив ненужные воспоминания, Тера отошла от двери и пошла на склад. Там она обнаружила привязанную к стулу женщину, на глаза которой была надета повязка. Услышав, что к ней кто-то пришёл, миссис Брукс вздрогнула.
  -Пожалуйста, отпустите хотя бы мою дочь! Я вас умоляю! - взмолилась женщина и по её щекам потекли слёзы.
  Хранившая молчание Тера убрала пистолет, после чего подошла к пленнице. Миссис Брукс не видела, но скорее чувствовала, что стоящий рядом с ней человек что-то задумал.
  -Я никому не расскажу! - жалобно проговорила она.
  Тера обошла женщину со спины и достала нож. Одно резкое движение - и куски верёвки упали к ногам пленницы. Всё ещё не веря в происходящее, миссис Брукс сидела не живая и не мертвая, не решаясь пошевелиться. Как только она сняла со своих глаз повязку, Теры уже не было поблизости. Выйдя со склада, женщина добежала до железной двери и посмотрела в окошечко. Девочка заметила, что за ней снова наблюдает, но эти глаза она узнала с первого взгляда.
  -Мама! - крикнула девочка, бросила игрушку и подбежала к двери.
  Миссис Брукс открыла дверь, а потом взяла дочь на руки и бросилась к выходу. Оказавшись на улице и добравшись до дороги, она поймала первую попавшуюся попутку и назвала свой адрес.
  
  Грэхам посмотрел в глаза Спенсеру Коберну, а потом бегло ознакомился с его уголовным делом. Оказалось, что Спенсер отбывал срок в той же самой тюрьме, что и Хидео Широ, а после своего освобождения пути этой парочки разошлись в разные стороны. Сам Спенсер хотел вытащить из кармана сигарету, но сигареты лежали во внутреннем кармане куртки, а надетые наручники мешали Коберну добраться до пачки. Вошедший в комнату для допросов полицейский сказал Грэхаму, что Гордон Блэк объявил общий сбор, на что Дональд ответил, что присоединится к остальным через несколько минут.
  -Итак, Коберн, плохи у тебя дела. Попытка устроить теракт, да ещё и с применением столь опасного оружия тянет лет на двадцать, а то и больше. Что ты на это скажешь?
  Спенсер лишь закусил губу, после чего демонстративно отвернулся.
  -Можешь молчать и дальше - от этого твоё положение только ухудшится. Зато остальные твои друзья оказались более разговорчивыми. Они рассказали о других сообщниках Широ и пояснили какое место ты занимал в их организации.
  -Твари! - сквозь зубы процедил Спенсер, от чего Дон не смог сдержать ехидную улыбку.
  -Ты не просто рядовой террорист, Коберн, ты принадлежишь к верхушке всей банды, и за каждый теракт с тебя спросят по полной программе. Не хотел бы я оказаться на твоём месте.
  -А уж как этого не хочу я! - злобно пробубнил Спенсер, мысленно посылая проклятия в адрес Широ.
  Коберна не покидала мысль, что Хидео специально его подставил и сдал в руки полиции, и теперь горел желанием добраться до Широ и прикончить этого двуличного негодяя. О том, что на фабрике была установлена нанобомба, Спенсер даже не подозревал, иначе ни за что бы не согласился участвовать в данной операции.
  -Я читал твоё дело, Коберн, и не могу понять как ты вообще связался с Широ? Ты отсидел срок за убийство и нанесение тяжких телесных повреждений, но почему вдруг решил связаться с террористами?
  -Это очень долгая история.
  -У меня мало времени, поэтому постарайся её укоротить!
  Поняв, что другого выхода у него нет, Спенсер начал свой рассказ...
  
  (Неделю назад)
  Здоровяк сначала не представлял угрозы, но с каждым выпитым стаканом его поведение становилось всё более вызывающим. Спенсер Коберн работал в "Звезде Терранона" вышибалой первый месяц, и потому был готов в случае чего пустить в ход кулаки. Захаживающие в заведение бандиты и наёмники любили много пить, а после вежливой просьбы покинуть заведение в 70% случаев проявляли агрессию. Конечно, по большому счёту в баре было спокойно, но иногда случались крайне неприятные случаи. Вчера стоило лишь Спенсеру на пару минут отлучиться по нужде, как его коллеге едва не проломили череп. Вовремя вернувшийся Спенсер вышвырнул пьяниц за дверь, а раненого вышибалу увезли в больнице. Коберна вызвал администратор и помимо штрафа (по мнению начальства, если бы Коберн не отлучился, инцидента удалось избежать), Спенсера предупредили, что если что-то подобное повториться, ему придётся искать другую работу. Спенсер лишь извинился (хотя в его извинение не было и грамма искренности), а потом вернулся к работе. Быть вышибалой - это не то, к чему он стремился, но жизнь диктовала свои условия и не сильно жаловала бывших уголовников. Выйдя из тюрьмы, Спенсер сначала пытался устроиться охранником на какое-нибудь предприятие, но там с ним не стали даже разговаривать. В "Звезде Терранона" прошлое человека не имело значения до тех пор, пока он добросовестно выполнял свои обязанности (практически у каждого вышибалы данного заведения были проблемы с законом). Коберн ненавидел свою работу, но старался этого не показывать. Когда подвыпивший здоровяк перевернул свой столик, а потом подкатил к бармену и агрессивно начал что-то доказывать, Спенсер решил вмешаться. В тот момент, когда амбал собирался заехать бармену по физиономии, чья-то рука опустилась на его плечо.
  -Слушай, здоровяк, шёл бы ты отсюда пока все зубы на месте! - предупредил задиру Спенсер.
  Тот вместо ответа ударил вышибалу ногой в живот, а потом обернулся и собирался размозжить своему противнику челюсть. Однако быстро пришедший в себя Спенсер перехватил его руку, а другой рукой начал наносить смутьяну удар по лицу. Коберн колошматил его до тех пор, пока физиономию задиры не превратилась в один сплошной кровоподтёк, а потом вывел его из бара, отвёл за угол и бросил на тротуар. Встряхнув онемевшую от ударов руку, Спенсер вернулся обратно в бар, но остановился у входа, чтобы покурить.
  Вытащив из потрёпанной пачки последнюю сигарету, Спенсер попытался её зажечь, но зажигалка как назло выдавала лишь небольшую искру. Из бара вышел какой-то человек, который протянул руку с зажатой в ней зажигалкой и извлёк из неё огонь.
  -Спасибо! - поблагодарил его Спенсер, зажигая сигарету.
  -Не за что! - ответил благодетель.
  Услышав голос из прошлой жизни, Коберн вздрогнул и зажжённая сигарету выпала из его рта. Медленно повернув голову в сторону, Спенсер увидел перед собой Хидео Широ.
  -Странный у тебя видок, Спенс. Такое ощущение, будто ты не рад меня видеть! - проговорил Широ с сарказмом.
  Спенсер и Хидео отбывали наказание в одной и той же колонии. После того, как сокамерника Широ, которому кто-то всадил в бок ложку с заточенным концом, унесли в лазарет, его новым соседом стал Коберн. С первого взгляда на своего сокамерника Спенсер понял, что от подобного скользкого типа стоит держаться как можно дальше, однако в условиях замкнутого помещения сделать этого было очень трудно. До поры до времени эта парочка практически не общалась, пока однажды во время обеда Широ не подкатил к Коберну. Хидео попросил у соседа помощи в одном деликатном деле, обещая помочь новому другу после своего освобождения. Спенсер послал его куда подальше, но уже вечером начал сожалеть о содеянном. Неизвестно как, но Широ узнал о нескольких грешках Коберна, и начал его шантажировать. Как только Хидео освободили, Спенсер вздохнул с облегчением, наивно полагая, что их пути больше не пересекутся.
  -Проваливай, Широ, если не хочешь чтобы я размазал тебя по стенке! - грозно проговорил Спенсер.
  -Всё такой же вежливый, как и прежде! - усмехнулся Широ.
  -Чего тебя надо, подонок?
  -Да вот, зашёл навестить старого друга. Я вижу, ты нашёл себе работу. Ну и как, она тебе нравится? - продолжал Хидео, будто не замечая настроения своего собеседника.
  -Тебе какое дело?
  -Да вот, пришёл предложить тебе новую работу. Работа временная, но зато хорошо оплачиваемая.
  -И что же это за работа?
  -Мне нужен заместитель.
  Спенсер сначала посмотрел по сторонам, а потом схватил Хидео за шиворот и прижал к стенке.
  -Слышал я, чем ты, ублюдок, в последнее время занимаешься! Взрывать здания и похищать людей - это явно не для меня, так что найди себе кого-нибудь другого! - сказал Спенсер, а потом оттолкнул азиата.
  Широ, нисколько не обескураженный категоричным отказом, смахнул с плеча невидимую пылинку.
  -А легавые знают, что это ты прикончил парочку их парней? - как-бы невзначай спросил он.
  Желание стереть мерзавца в порошок вернулось с удвоенной силой. Спенсер сжал кулаки и начал стремительно приближаться к Широ, занося руку для удара, однако Хидео выхватил пистолет и приставил его ко лбу разгневанного Спенсера.
  -Ты поступил умно, заставив своего подельника взять всю вину на себя, но стоит мне об этом шепнуть парочке знакомых, и твою задницу снова упрячут в камеру. - С лица Широ исчезла улыбка и он перешёл на серьёзный тон. - Остынь и возьми себя в руки. Не вынуждай меня сожалеть о моём выборе.
  Спенсер колебался. Ему стоило лишь протянуть вперёд руку, схватить Широ за шею и дёрнуть её, чтобы раздался характерный хруст, но последствия подобного поступка были бы плачевными. Нехотя опустив руки, Коберн отошёл от Широ, а Хидео сразу же убрал пистолет.
  -Мне нужен кто-то, на кого можно положиться. Кто-то, кто поможет мне держать ситуацию под контролем и управлять этим стадом баранов, - сказал Широ.
  -А разве этим стадом управляет не Киган?
  -Это, конечно, проблема серьёзная, но поправимая. Ну так как, ты со мной?
  Немного подумав, Спенсер нехотя кивнув, хотя интуиция подсказывала Коберну, что он ещё об этом пожалеет.
  
  -Широ требовалось больше людей, и я помог ему их отыскать. Он не особо доверял парням Кигана, потому и пытался заменить их, - закончил рассказ Спенсер.
  -Очень занятная и познавательная история. То есть, Широ уже тогда планировал убить Кигана и занять его место? - спросил его Грэхам.
  -Да ничего он не планировал. Как ему приказали, так он и сделал.
  -Что? - Дональд не поверил своим ушам. - Кто ему приказал?
  Спенсер уже было открыл рот, но увидев зашедшего в комнату для допросов Гордона Блэка, предпочёл промолчать. Взгляд начальника полиции не предвещал Дональду ничего хорошего.
  -Свободен, - мрачно проговорил Блэк.
  -Как же так?! - вскочил с места Грэхам, неверно истолковав слова начальника.
  -Не он. Я объявил общий сбор. Почему ты до сих пор здесь?
  -Я просто решил... - начал было оправдываться Грэхам.
  -Бегом! - прикрикнул на него Блэк.
  Дональду ничего не оставалось, как прервать допрос и выйти из комнаты. Оставшись наедине со Спенсером, Блэк сначала выключил камеру в углу, а потом сел напротив террориста.
  -Ну что ж, давай поговорим.
  
   Охота на охотников
  
  Гордон произнёс эту фразу спокойным ровным тоном, однако Спенсер не понял как ему стоит реагировать на появление в комнате для допросов начальника полиции. С одной стороны, не стоит ждать от полицейского чего-то хорошего, особенно если он первым делом выключил камеру, но Гордон не казался разгневанным. Спенсер вспомнил свой опыт общения с полицией и невольно поёжился: после первого ареста его привели в такую же комнату для допросов. Отключив камеру, обезьяноподобный детектив провёл качественный допрос, после окончания которого у Спенсера было сломано несколько рёбер, отбиты почки и едва не пробит череп. Когда дело было крайне важным, полицейские не тратили время на формальности и пускали в ход кулаки.
  -Я знаю о чём ты думаешь, - неожиданно проговорил Гордон, садясь напротив Спенсера.
  -Я так не ду...
  -Припёрся этот боров, сейчас начнёт мордобой, будет сыпать угрозами и т.д. и т.п. Я прав?
  Молчание Спенсера было красноречивее любого ответа. Блэк усмехнулся, а потом достал сигарету и протянул её террористу. Коберн посмотрел на неё как на ядовитую змею, окончательно запутавшись.
  -Можешь считать это последней милостью, - пояснил Блэк, кладя сигарету на стол.
  -Последней милостью? Звучит так, будто меня ждёт газовая камера! - усмехнулся Спенсер, но сигарету брать не стал, поэтому Блэк забрал её обратно и достал зажигалку.
  -Ты попал пальцем в небо, придурок. Грэхам слишком сильно заработался, а потому и не знает о новых поправках в законодательстве.
  -Что это за поправки?
  Блэк не стал отвечать сразу, а сначала зажёг сигарету и сделал пару затяжек. Судя по выражению лица Спенсера, в голову ему лезли мысли, каждая из которой была страшнее предыдущей, поэтому Гордон решил поставить все точки над "и".
  -А сам-то как думаешь? Все эти бюрократы, которые ранее не могли оторвать задницы от своих кресел, собрались вместе и внесли поправки, касающиеся уголовного наказания для террористов. Исполнителей и прочих шестёрок ждёт нехилый срок. 15 лет - это минимум. А тех, кто повыше, либо пожизненное заключение, либо смертная казнь.
  Сидящий напротив него человек побледнел как привидение и Блэк не смог скрыть злорадную усмешку.
  -Ну а раз уж ты принадлежишь к верхушке банды, то думаю, ты и сам всё понимаешь. Однако я могу тебе помочь, если ты поможешь мне.
  Даже пребывая в состоянии шока, Спенсер почуял какой-то подвох. Начальник полиции, известный своей принципиальностью предлагал какую-то лазейку человеку, который находился в его власти. Коберн прекрасно помнил, куда его привело последнее согласие на участие в чём-то сомнительном, но не видел другого выхода.
  -Я сдам вам Широ! - сказал он после небольшой паузы.
  -Широ и так у меня в руках.
  -Тогда что вам нужно?
  -Ты у этого узкоглазого сукиного сына что-то вроде правой руки, а значит твои приказы тоже чего-то стоят. Улавливаешь ход мысли?
  -Да. Если Широ отсутствует или с ним трудно связаться, все слушаются моих приказов! - подтвердил Спенсер, хотя на самом деле он ничего не понимал.
  Сделав длинную затяжку, а потом затушив сигарету, Блэк достал спутниковый телефон и протянул его Спенсеру.
  -Дай своим людям новые указания.
  
  Барабаня пальцами по барной стойке, Алекс поглядывал на часы и уже не в первый раз думал, что что-то не так. Вероятность найти Хидео Широ в "Звезде Терранона" была ничтожно мало, хотя шанс всё же был. Однако не только это беспокоило Алекса: этим вечером здесь собралось много охотников за головами, которые раньше обходили данное заведение стороной. Награда в 5 миллионов дакейров вскружило голову всем любителям лёгкой наживы, и теперь они были готовы любого конкурента живьём сожрать, несмотря на то, что у каждого из них был слегка помятый вид. А ещё Дроу волновало то, что Сайкс уже давно не выходил на связь. После таинственного исчезновения Сайкса прошло не так уж и много времени, однако Алекса волновал тот факт, что Спайроу молчит как рыба и даже не рассказывает о своём местонахождении. В общем, ситуация складывалась до боли неприятная и бесперспективная.
  -Эй, это ты Алекс Дроу? - неожиданно спросил у Дроу один крупный бородач, напоминающий байкера.
  Прежде чем утвердительно кивнуть, Алекс осмотрелся, стараясь отыскать вероятного сообщника этого громилы, однако никого подозрительного так и не заметил. А бородач, получив подтверждение, достал телефон и набрал какой-то номер.
  -Я его нашёл. - Только и сказал он, а потом протянул телефон Алексу, после чего ушёл.
  Подобная ситуация очень не нравилась Дроу и он начал догадываться, что назревает что-то масштабное. Он ничего не знал про байкера, но тем не менее, Алекс взял телефон.
  -Привет, Дроу. Мне нужно с тобой многое обсудить! - услышал Алекс до боли знакомый голос.
  -Синклер? Что происходит? - напрягся Алекс.
  -Времени немного, поэтому буду краток. Широ можешь больше не разыскивать - скорее всего он уже мёртв, а вот у тебя и твоего напарника большие проблемы.
  -Ты о чём?
  -Беги оттуда так быстро, как только можешь, если не хочешь провести остаток жизни за решёткой! - быстро сказал Синклер, после чего связь оборвалась.
  Ничего не понимающий Алекс не успел даже задать Джеральду лишнего вопроса, но в то же время охотник за головами понял, что к совету Синклера лучше прислушаться, а вопросы оставить на потом. Сначала Дроу хотел выбежать через главный вход, но увидев за окном приземлившийся полицейский корабль, он начал протискиваться через толпу, стараясь как можно быстрее добраться до другого конца бара. Как только Алексу это удалось, позади (а именно возле стойки, где он раньше и стоял) разбилось окно, и в бар влетело несколько газовых шашек. Слезоточивый газ начал быстро распространяться, а через пять секунд в бар ворвались вооружённые спецназовцы в противогазах.
  -Оружие на пол, руки за голову! Все к стене, быстро! - прокричал один из них, после чего врезал прикладом автомата одному мужчине, вставшему у него на пути.
  Алекс быстро пригнулся и кинулся к коридору, ведущему на кухню. Он понял, что это какая-то полицейская облава, и если верить Синклеру, то они разыскивают именно его. Дроу бежал по коридору, ведущему на кухню, откуда можно было попасть на улицу и благополучно выбраться отсюда. Однако стоило ему добежать до нужного помещения и только приоткрыть дверь, как он увидел второй отряд спецназа и работников кухни, собравшихся возле стенки и держащих руки за головой.
  -Чёрт! - тихо процедил Алекс, аккуратно закрывая дверь.
  Все пути к отступлению были отрезаны и охотник за головами, даже будучи ещё не пойманным, оказался в ловушке. Словно в ответ на его молитвы в руках Алекса завибрировал телефон, оставленный сообщником Джеральда.
  -Ты уже на улице? - спросил Синклер, в голосе которого слышалось нескрываемое волнение.
  -Нет. Они перекрыли все входы и выходы. Я в ловушке! - шёпотом ответил Алекс, тихо отходя от двери.
  -Не всё ещё потеряно. Если сможешь, доберись до сортира - я там кое-что оставил в одной кабинке.
  -Что происходит, Синклер? Откуда ты узнал про облаву?
  -Работа у меня такая.
  -Почему ты мне помогаешь?
  -На все вопросы я отвечу при личной встрече. Если хочешь, чтобы она состоялась, советую не тратить время на пустую болтовню! - закончил разговор Джеральд.
  Пока спецназовцы были заняты обыском всех собравшихся, Алекс смог незаметно проскользнуть в туалет. Первая кабинка была пуста, а во второй кто-то прерывисто дышал. Резко открыв дверь, Дроу увидел согнувшегося над унитазом типа, который видел весь окружающий мир в зелёном цвете.
  -Уйди, мужик, и без тебя тошно! - простонал бедолага, а потом прильнул к бачку и начал извергать туда содержимое своего желудка.
  За третьей дверью Алекс обнаружил спортивную сумку, при взгляде на содержимое которой у Дроу заблестели глаза.
  -Не знаю, зачем ты это делаешь, но теперь я твой должник, Синклер!
  
  А тем временем в Пустошах Сайкс быстро взбирался по лестнице, даже не догадываясь, в какой капкан угодил. Он своими глазами видел, как Широ зашёл в этот дом и поэтому сразу же отправился за ним. Неслучайно этот дом назывался "дырой" - несколько верхних этажей, были очень ветхими, а в некоторых квартирах даже отсутствовала стена, в результате чего открывался прекрасный вид на Пустоши. Широ как раз зашёл в одну из таких квартир (Сайкс заметил как к дому подъехал грузовик, из которого и вышел террорист ?1) и вполне вероятно, он там находился до сих пор. Взбираясь по лестнице, Спайроу едва не задел тонкую проволоку, остановившись в самый последний момент.
  -Растяжка, - процедил он, перешагивая через опасную проволоку.
  Возможно, самая растяжка и не была такой уж опасной, но установлена она была с умом: тот, кто быстро взбирается по лестнице, да ещё и в темноте, вряд ли приметит проволоку и поэтому быстро расстанется с жизнью. Подобная ловушка натолкнула Сайкса на мысль, что Широ его поджидает, однако замыслы охотника за головами от этого совсем не изменились, ведь 5 миллионов на дороге не валяются, а опасный террорист очень редко оказывается под рукой. Впрочем, как только Спайроу добрался до нужного этажа, то он неожиданно осознал, что уж больно всё тихо. Спайроу верно подметил, что если хочешь затаиться на Терраноне, то лучше отправляйся в Пустоши, но найти Широ оказалось просто, даже слишком просто. Хотя, не привыкший много думать Сайкс сразу же перестал заниматься анализом, а просто подошёл к нужной двери и треснул по ней ногой. Он хотел эффектно раскрыть её, но дверь оказалась настолько хлипкой, что просто сорвалась с петель и рухнула. Сайкс сначала резко отскочил за угол, сжимая пистолет, и готовясь резко выскочить, открыв огонь. Досчитав до пяти, Спайроу выскочил, но не встретил никакого сопротивления. Комната была абсолютно пуста, и Широ там не было. Конечно, террорист просто обязан был услышать шум, однако он не выскочил с пистолетом наголо, а предпочёл затаиться, дождавшись нежданного гостя. Сайкс первым делом проверил ванную комнату и туалет и сразу же обнаружил пропажу: Широ как ни в чём ни бывало валялся в ржавой ванне, однако это его совсем не смущало, потому что человек с дыркой во лбу уже не испытывает каких-либо неудобств. Сайкс даже не стал проверять пульс у террориста - любому идиоту было понятно, что этому человеку медицинская помощь не нужна.
  -Видимо, 5 миллионов я не получу! - уныло проговорил Сайкс, убирая пистолет за пояс.
  Выходя из ванной комнаты, он увидел самого опасного человека на Терраноне. Тера стояла посреди комнаты и держала в руках пистолет с глушителем, с помощью которого она расправилась с Широ.