Редфилд Ден: другие произведения.

Замкнутый круг

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Третья книга про охотников за головами. Троица неунывающих охотников за головами продолжает заниматься своей работой, пока на горизонте не появляются старые знакомые. Оказавшись втянутыми в чужие интриги и разборки, Сайкс, Алекс и Джилл делают всё возможное, чтобы во всём разобраться, и по возможности, остаться в живых.

  Ден Редфилд ОХОТНИКИ ЗА ГОЛОВАМИ
  
   Книга 3
  
   ЗАМКНУТЫЙ КРУГ
  
   2569 год
  
   Северный ветер
  
  Проходя мимо столовой, сержант Эрин Холлоуэй услышала крайне неприятный разговор.
  -Да пошло оно всё! Я так больше не могу! - жаловался один новобранец из её подразделения.
  -Все мы не можем, а что делать. Терпи, - посоветовал ему рядовой, который на Геднере был уже второй месяц.
  -Вот ещё! Не буду я терпеть! Я не создан для армейской службы! Сваливать надо отсюда, да поскорее!
  Решив, что услышала достаточно, Эрин вышла из-за угла.
  -Ты хнычешь как баба. Самому-то не стыдно? - спросила она, глядя новобранцу в глаза.
  Испуганный боец ничего не ответил. С тех пор как погиб командир 3-го подразделения лейтенант Павлов, сержант Холлоуэй временно была назначена главной. Полагалось, что назначение продлится от силы 2-3 дня, однако уже прошла целая неделя, а командование так и не прислало замену Павлову. Недавно прибывшие на базу новобранцы вздохнули с облегчением, увидев что командовать ими будет двадцатитрехлетняя девушка. Если были они хоть что-то знали про Эрин Холлоуэй, то не стали бы спешить с выводами. Родилась Эрин в неполной семье. После того как её мать вышла замуж во второй раз, отчим начал распускать руки, а один раз и вовсе затащил падчерицу в соседнюю комнату и чуть не изнасиловал. Врезав ему гантелей по голове, Эрин едва не отправила мужчину на тот свет. Опасаясь ареста, она сбежала из дома и стала заниматься бродяжничеством. Вскоре беглянка примкнула к небольшой подростковой банде, промышляющей грабежами. Спустя четыре месяца все члены банды были арестованы и осуждены. Помимо грабежей, геднерские стражи порядка повесили на подростков несколько нераскрытых убийств. Однако за пару дней до суда арестованных посетил армейский офицер, занимающийся вербовкой. Подросткам был предложен выбор: либо добровольно вступить в ряды геднерского гарнизона на определённый срок, либо отказаться и спокойно дожидаться суда. Трое задержанных (в их число входила и Эрин), согласилась на предложение офицера, в то время как остальных данное предложение не заинтересовало. Добровольцев выпустили и в тот же день переправили на Геднер. Через неделю вербовщик поведал Эрин, что главарь банды получил 20 лет тюрьмы, а все остальные по 15, дав девушке понять, что она сделала правильный выбор. Поначалу армейские будни показались Эрин очень тяжёлыми, но она ни разу не задумывалась о побеге, ведь возвращаться ей было некуда и не к кому. Аванпост не заменил ей дом, но по крайней мере обеспечил едой и крышей над головой. О чём ещё могла мечтать вчерашняя бродяжка?
  -За что тебя сюда отправили? - спросила Эрин.
  Солдат ничего не ответили.
  -Я ведь всё равно узнаю, и если окажется, что ты сделал что-то совсем уж зазорное, я сделаю так, чтобы об этом знал весь взвод, - пригрозила она.
  Солдат побледнел.
  -Я... ну это...
  -Не мямли, и скажи как есть! - повысила голос Эрин.
  -Меня поймали во время облавы в клубе. Легавые подбросили мне наркоту, - нехотя признался парень.
  -Ну это нормально. Ты далеко не первый, кто угодил сюда с таким диагнозом, - ответила Эрин, но всё же решила вечером проверить, действительно ли солдат сказал ей правду.
  -Я не наркоман! Легавые меня подставили!
  -А здесь это никого не волнует. Из гарнизона можно свалить только двумя способами: либо дождаться истечения оговоренного срока, либо улететь отсюда в гробу.
  Судя по кислой физиономии, ни один из вышеперечисленных вариантов не устраивал паникёра. Желая поскорее расставить все точки над "и", Эрин резко подалась вперёд, и схватила бойца за шкирку.
  -Если вдруг вздумаешь бежать, я тебе обе ноги прострелю, и в таком виде отправлю патрулировать каньоны. Лучше конечно сразу продырявить тебе башку, но наше подразделение переживает не самый лучшие времена, поэтому важен каждый боец. Даже такой нытик как ты! - сердито проговорила она, затем оттолкнула новобранца в сторону и вышла из столовой.
  Поскольку третье подразделение в каком-то роде было штрафным, оно состояло из таких же как Эрин арестантов, принявших предложение вербовщика, а также из провинившихся бойцов. И тем и другим лейтенант Павлов каждый день пытался втолковать, что самое главное не крутизна и брутальность, ведь они не помогут остановить пулю, а железная дисциплина. Если хотя бы один боец совершал ошибку, наказывали всё подразделение, причём сержантов наказывали жёстче, чем рядовых бойцов. Узнав о том, что на её плечи лягут сержантские погоны, Эрин хотела отказаться от сомнительной привилегии, но её тогдашний наставник сержант Кирк Вебер сказал, что на эту должность Эрин подходит как никто другой. Вебер изначально увидел потенциал в дерзкой девчонке, а потому и пытался как следует её натаскать. Сначала Эрин считала, что сержант к ней просто придирается, желая извести, и лишь спустя 7 месяцев жгучая ненависть сменилась признательностью. Поначалу Эрин не знала как правильно вести себя с солдатами, и Кирк всё время был рядом, поправлял Эрин, когда она совершала ошибки. Жизнь сержанта Вебера оборвалась во время казалось бы пустяковой разведывательно операции в относительно спокойном регионе. Залп из противотанкового гранатомёта разорвал Кирка на куски, и на похоронах в землю опустили пустой гроб. В последнее время Эрин всё реже стала вспоминать своего наставника, но вовсе не потому что была эгоисткой, а потому что у неё хватало других проблем, одну из которых она намеревалась решить в ближайшее время. После отбоя, когда все бойцы улеглись спать, Эрин пришла в кабинет лейтенанта Павлова, и начала просматривать электронную картотеку. Провернуть задуманное в одиночку было трудновато, поэтому Эрин решил привлечь к этому делу нескольких бойцов третьего подразделения. В конечном итоге она выбрала четверых солдат: капрала Роберта Фокса, рядового Кевина Хортона, капрала Брэда Данигана и рядового Эдварда Морриса.
  Капрала Фокса можно было считать ветераном подразделения, т.к. через три месяца заканчивался срок его пребывания в гарнизоне. Роберт был душой любой компании, а также другом покойного сержанта Вебера. Он мог найти общий язык с кем угодно, хотя с дисциплиной у него были проблемы. Не будь Роберт первоклассным пилотом, лейтенант Павлов сгнобил бы его на кроссах. В то время, когда основная масса бегала по каньонам под проливным дождём, Роберт сидел на базе и листал журналы. При всём этом Фокс нисколько не зазнавался, прекрасно понимая, что даже броня бомбардировщика не спасёт его от пары тройки гранатометных залпов. В рядах гарнизона Роберт оказался после того как застрелил наркодилера, из-за которого погибла его сестра. Фокс очень хотел вернуться домой, несмотря на то, что друзья убитого наркодилера жаждали его крови.
  Хортон был родом с Терранона, а в гарнизон он попал после того как совершил несколько вооружённых ограблений, и ранил продавца в магазине. В отличие от того же самого Фокса, Кевин особыми талантами не блистал, мало с кем находил общий язык, но зато был исполнительным солдатом. Про таких как Кевин, говорят, что они - не командные игроки, однако Эрин рассудила, что для её целей рядовой Хортон вполне сгодится.
  Брэд Даниган же был тёмной лошадкой. Согласно официальной версии, Данигана упрятали за решётку, найдя при нём крупную партию наркотиков. Сам же Даниган не любил распространяться на эту тему, а особо любопытным мог даже врезать. Однажды он даже попытался сбежать с базы. Эрин нашла его через пару дней. Сильно измотанный Брэд заблудился в бескрайних каньонах, изорвал обувь и одежду. Слишком поздно он понял, что побег был не самой лучшей идеей, и попытался вернуться, при этом чуть не угодив в руки сепаратистов. Отыскав беглеца, Эрин не стала докладывать о побеге, и с тех пор Брэд был её должником. Помимо всего вышеперечисленного капрал Даниган был хорошим стрелком, неплохо владел приёмами рукопашного боя, и мог в одиночку выстоять в драке с парой более рослых противников.
  Из всей выбранной четвёрки только Эдвард Моррис не имел за спиной криминального прошлого. Родился Эдвард на Тлайксе, и достигнув нужного возраста сам добровольно записался в геднерский гарнизон. Сначала его записали в артиллерийские войска, но после того как Эдвард подрался с сослуживцами, и врезал по лицу офицеру, пытающемуся разнять драчунов, его в воспитательных целях на 4 месяца перевели в 3-е подразделение. Эдвард был чуть ли единственным бойцом подразделения, для которого пребывание в рядах гарнизона не была наказанием. Он руководствовался исключительно своими принципами и делал то, что считал правильным.
  Вернувшись в казарму, Эрин поочерёдно разбудила всю четвёрку и приказала следовать за ней. Вручив бойцам автоматы, сержант Холлоуэй перешла к делу.
  -Нам предстоит выполнить секретное задание. Если будут спрашивать где вы были этой ночью, придумайте что-нибудь правдоподобное, но чтобы версии были одинаковыми, - начала инструктаж она.
  -Это задание настолько секретное, что мы даже не будем знать в чём оно заключается? - полюбопытствовал Фокс.
  -Почему же, будете. Наша задача поймать и доставить на Геднер одного дезертира.
  -И где именно мы собираемся его ловить? - спросил Хортон.
  -На Терраноне, - ответила Эрин.
  Фокс аж присвистнул.
  -Если будет время, может тогда заскочим...
  -Его не будет. Завтра утром на базу прибудет лейтенант Старк, и временно возьмёт на себя командование подразделением. Мы должны вернуться до того, как Старк здесь появится.
  Брэд нахмурился и начал нервно покусывать губу.
  -Эрин, что происходит? С каких это пор охота на дезертира стала секретным заданием? Кто его вообще тебе дал? - спросил он.
  Даниган был одним из немногих людей, кто мог обращаться к сержанту Холлоуэй по имени.
  -Это не имеет значения. Задание ответственное, но не ждите никаких наград или поощрений. Всё остальное узнаете по пути на Терранон.
  Затем Эрин приказала Фоксу заправить бомбардировщик и по-быстрому проверить все системы судна. В помощь ему она отправила Хортона. Моррису же Эрин приказала сбегать в кабинет Павлова, и принести её куртку. Оставшись наедине с Даниганом, Эрин окинула его подозрительным взглядом.
  -Брось, Эрин. Что за детский сад?! - заговорил Брэд, предварительно понизив голос.
  -Я просто хочу лишний раз напомнить, чтобы ты ни делал глупостей. Если ты снова попытаешься сбежать, мне придётся принять необходимые меры, - предупредила Данигана Эрин.
  -Мы это уже проходили. С тех пор я поумнел.
  -Очень на это надеюсь. Это всё, что я хотела сказать.
  Через 15 минут армейский бомбардировщик с пятью бойцами на борту покинул Геднер и отправился к порталу.
  
  -Этот придурок меня раздражает. Может мне его кипятком ошпарить? - предложила Гвен Сандерс, поглядывая на спавшего за крайним столиком Сайкса Спайроу.
  -Не надо. Стив тебе этого никогда не простит, - предостерегла её Мира Ворс.
  Гвен печально вздохнула. В забегаловке под названием "У Стива" она работала далеко не первый год. В отличие от улыбчивой и жизнерадостной Миры, Гвен обслуживала клиентов с кислой миной на лице, давая понять, что им здесь не рады. Девушка считала, что заслуживает большего, чем разгуливать по кафе в дурацком переднике и разносить еду. Однако менять место работы в ближайшее время Гвен тоже не собиралась, да и общаться с владельцем заведения (Гвен считала Стива величайшим занудой в мире), девушке тоже не хотелось.
  -Ладно, я сама с ним поговорю, - сказала Мира, и направилась к столику Сайкса.
  Год назад Мира считала этого человека виновным в смерти своего брата, но позже поняла, что Гаррет был обречён. Она научилась без неприязни смотреть на охотника за головами, который довольно частенько заглядывал в кафе. Подойдя к столику, Мира уже собиралась подёргать Сайкса за рукав джинсовки.
  -Я не сплю, - неожиданно сказал Спайроу, а потом приподнялся и расправил плечи.
  -Может, чего-нибудь желаешь? - тактично поинтересовалась Мира.
  -Только одного - чтобы дождь поскорее закончился, - ответил Спайроу, поглядывая за окно.
  На улице уже целый час шёл ливень и гремел гром.
  -И всё-таки у нас здесь не ночлежка. Либо ты что-нибудь закажешь, либо мне придётся указать тебе на дверь, - Мира попыталась казаться строгой.
  В животе Сайкса предательски заурчало. С самого утра он ничего ни ел кроме двух небольших бутербродов с сыром.
  -Тут рядом случайно нет донорского центра? - неожиданно спросил он.
  -Нет. А что?
  -Дам им выкачать из себя пару литров крови. Зато потом смогу поужинать по-человечески.
  При общении с Сайксом Спайроу трудно было отличить шутку от правды, поэтому Мира немного испугалась.
  -Неужели у тебя совсем нет денег? - спросила она.
  Сайкс вывернул карманы, а затем достал из-за пазухи свою счастливую монету и подбросил её в воздух. Монета сделала несколько оборотов, а затем упала на руку Спайроу, и охотник за головами закрыл её ладонью.
  -Как насчёт пари? Если выпал орёл, ты принесёшь мне что-нибудь бесплатно, хотя бы кофе, а если решка... - предложил было Сайкс.
  -Пошёл вон, голодранец! - прокричала Гвен из противоположного угла.
  Сайкс разочарованно вздохнул и убрал монету в карман.
  -Я надеюсь у вас хотя бы можно сходить в туалет бесплатно? - поинтересовался он, вставая из-за стола.
  -Можно, только...
  -Большое спасибо, - поблагодарил Миру Сайксу, и направился в уборную.
  
  В тот момент Мира даже и не подозревала, что три пары глаз наблюдают за заведением с разных сторон. Рядовой Хортон старался не выпускать из поля зрения главную дверь и окна, Моррис обследовал переулки и следил за запасным выходом, а Даниган следил за улицами. Фокс остался на челноке. Сержант Холлоуэй находилась на корабле и внимательно слушала отчёты своих подчинённых.
  -Он сейчас пошёл в туалет. Я не знаю сколько он там пробудет, но есть возможность взять его прямо сейчас, а потом вытащить через заднее окно, - предложил Хортон (у всех участников этой операции в ухе сейчас находились миниатюрные устройства для связи).
  -Нет. Это слишком рискованно, - возразила Эрин.
  -В чём риск? Я этого хлюпика в два счёта уложу!
  -Нас никто не должен видеть. Продолжай наблюдение и жди дальнейших указаний.
  -Есть, - нехотя отозвался Кевин.
  
  Прополоскав рот холодной водой и умывшись, Сайкс вышел из туалета, подобрал со стола свою бейсболку, пожелал Мире удачи, и вышел на улицу.
  Дождь по-прежнему лил как из ведра, и не собирался заканчиваться. Отойдя от кафе на несколько метров, Сайкс натолкнулся на Джилл, облачённую в прозрачный дождевик. Девушка стояла к нему спиной и изрыгала проклятия в адрес водителя проехавшего мимо автобуса.
  -Отстань от человека. Он тебе ничего плохого ни сделал, - подал голос Сайкс.
  Джилл медленно обернулся, и Спайроу увидел, что передняя часть дождевика заляпана грязной водой из ближайшей лужи. Поняв чем вызван праведный гнев, Сайкс не торопился брать свои слова обратно.
  -Я знал, что тебе нравятся яркие шмотки, но чтобы такие. У кого ты стянула это дождевик? - полюбопытствовал Спайроу.
  -Как ты себе это представляешь, болван? Я что, по-твоему, подошла к прилавку и просто спрятала эту дурацкую накидку в карман? - ощетинилась Джилл.
  -Логично. Спрошу по-другому - у кого ты стянула деньги на этот дождевик?
  Джилл нахмурилась и скрестила руки перед грудью.
  -Почему это сразу стянула? Может я купила его на свои кровно заработанные деньги!
  -О каких деньгах может идти речь, если у нас в холодильнике второй день нет ничего кроме упаковки майонеза, двух луковиц и полупустой банки с консервами? - ответил Спайроу вопросом на вопрос.
  -А я здесь причём? Это вы, болваны, умудрились спустить неизвестно на что 20 миллионов за 2 с лишним месяца! - перешла Джилл в наступление.
  -И всё-таки ты не ответила на мой вопрос.
  -Я и не собираюсь на него отвечать.
  Сказав это, Джилл повернулась к Сайксу спиной и зашагала прочь. Спайроу не стал догонять напарницу, и двинулся в противоположную сторону.
  Порыв сильного ветра сорвал бейсболку с голову Сайкса, однако резко обернувшийся Спайроу успел поймать головной убор до того, как тот упал в лужу. Краем глаза он успел заметить какого-то человека, юркнувшего в ближайший переулок. Почувствовав неладное, Спайроу развернулся и пошёл обратно.
  -Моррис, он идёт к тебе, - предупредил Морриса Даниган, стоявший с другой стороны дороги.
  Эдвард достал инжектор с сильнодействующим снотворным. По пути на Терранон Эрин сказала, что из-за Сайкса Спайроу погибло много хороших бойцов, но приказала во что бы то ни стало взять его живым. Затаив дыхание, Эдвард стал ждать, пока охотник за головами подойдёт поближе. Как только Спайроу зашёл в переулок, Моррис резко подался вперёд, намереваясь сделать охотнику за головами инъекцию. Однако Сайкс перехватил его руку, поднял её над головой, пару раз ударил Эдварда локтём по животу, а когда тот выронил инжектор, перекинул его через себя. Разгневанный Моррис резко вскочил на ноги и выхватил армейский нож.
  -Убери эту зубочистку, а то ещё навредишь кому-нибудь, - посоветовал Эдварду Сайкс, подбирая инжектор.
  -Если тебе дорога шкура, то ты пойдёшь со мной! - грозно проговорил Моррис, перекидывая нож из одной руки в другую, затем сделал резкий выпад вперёд, намереваясь оставить на животе противника глубокий порез.
  Однако Спайроу отскочил назад, уйдя из-под удара в самый последний момент. Эдвард стал размахивать ножом, вынуждая Спайроу отступать назад в переулок. Поскольку у Сайкса не было глаз на спине, он не заметил подкрадывающегося сзади Хортона. Кевин собирался использовать инжектор и вырубить охотника за головами, но долгое пребывание под проливным дождём сделало своё дело, и в тот момент, когда Сайкс оказался совсем близко, Хортон чихнул. Ударив Кевина ногой по лицу с разворота, Спайроу сделал ему инъекцию снотворного, а потом выхватил у солдата пистолет и направил его на Эдварда. Моррис злобно оскалился, и уже хотел сделать резкий выпад вперёд, однако Сайкс произвёл предупредительный выстрел под ноги Эдварда, дав рядовому понять, чтобы тот ни делал лишних движений. Услышав выстрел, Даниган, обеспокоенный долгим отсутствием Морриса и Хортона, устремился в сторону переулка.
  -Что вы ко мне прицепились? - спросил Сайкс, держа Морриса на прицеле.
  -2-е подразделение. Тебе о чём-нибудь говорят эти два слова? - ответил Эдвард вопросом на вопрос.
  Они говорили Спайроу очень многое. Сайкс рассчитывал, что эта часть его прошлого никогда не даст о себе знать, но он ошибся.
  -Вопросы здесь задаю я. Сколько вас? - продолжил Сайкс.
  Моррис лишь хмыкнул. Спайроу собирался повторить вопрос, как вдруг у него на поясе запищала рация.
  -Что стряслось? Это ты стрелял? - услышал он обеспокоенный голос Джилл.
  -Я. Не волнуйся, ситуация под контролем, - ответил Спайроу.
  -А я и не волнуюсь - мне просто любопытно. С кем ты на этот раз успел поссориться?
  -Потом расскажу, - уклончиво ответил Сайкс, затем отключил рацию.
  Отвлекаясь на разговор с напарницей, Спайроу ослабил бдительность, и не сразу заметил Данигана. В отличие от Морриса и Хортона, Брэд не стал играть с жертвой, и сразу же кинул под ноги Сайксу газовую шашку.
  -Лови! - крикнул он Эдварду, и швырнул свой инжектор.
  Ловко поймав инжектор, Моррис сделал выскочившему из дымового облака Сайксу укол в шею. Спайроу оттолкнул его от себя и бросился бежать, но сделав всего лишь несколько шагов, тут же упал на землю и потерял сознание.
  Вопреки заверениям Сайкса, что ситуация под контролем, Джилл вернулась обратно и увидела как из переулка вышли двое солдат. Один из них тащил на спине своего сослуживца, а второй Сайкса. Как только Даниган оглянулся, Джилл спряталась за фонарный столб. Незаметно проследив за армейцами, рыжая бестию увидела как они добрались до армейского челнока.
  "Что всё это значит?" - думала девушка, глядя как судно поднимается в воздух.
  
  (4 года назад)
  Крепкий и здоровый сон был прерван дикой встряской, от которой Сайкс моментально слетел с кровати и плюхнулся на пол. Головокружение дало понять, что сознание постепенно возвращается, хотя Сайкс уже начал об этом сильно жалеть.
  -Не самое лучшее приземление, - раздался голос прямо у него возле уха.
  Рядом с железной стеной комнаты (хотя Сайкс уже сомневался, что это просто комната) стоял его лучший друг - Натан Хоук или Ястреб, как называл его сам Спайроу. На Хоуке больше не было его оранжевого плаща, а его место заняла серая роба арестанта, и поэтому на груди у Хоука красовался тюремный номер.
  -Мне приходилось и раньше падать с кровати, но это первый раз, когда у меня после этого начало болеть всё тело, - пожаловался Сайкс, проводя ладонью по левому боку.
  -Дело не в кровати. Совсем недавно произошло кое-что неприятное. Помнишь нашего главного надзирателя?
  -Этого жирного бегемота с толстой задницей?
  -Началась потасовка, и тебя оглушили, а этот боров начал изо всех сил пинать тебя ногами.
  -Тогда понятно почему у меня болят рёбра.
  -Ты ещё легко отделался. Ты сломал ему нос и повредил подбородок.
  -Какой именно? У него их много.
  На лице Хоука появилась лёгкая улыбка.
  -Средний, - ответил он после недолгого раздумья.
  -Ну тогда всё понятно, - проговорил Сайкс и попытался прилечь на кровать, однако почувствовал сильную боль в спине и поэтому резко приподнялся.
  Натан смотрел на стекло, за которым располагались какие-то мерцающие точки, похожие на звёзды. Всё это было похоже на обыкновенный космос, но выглядело всё так неестественно.
  -Ты больше ничего не хочешь спросить? - спросил у Сайкса Хоук, намекая на сложившуюся ситуацию.
  -А что я должен спрашивать? - спросил недоумевающий Спайроу.
  -Что происходит, для начала. Разве тебе это не интересно?
  -Неа. Мы сейчас не в тюрьме, значит нас похитили и забрали для опытов злобные пришельцы.
  -Самое удивительное, что ты почти угадал. Нас и ещё пару десятков других заключённых забрали какие-то люди и погрузили на этот корабль, а в данный момент этот корабль воспользовался услугами портала.
  Сайкс подошёл к стеклу, за которым на данный момент располагалось портальное подпространство. Обычно, все желающие воспользоваться порталом сначала пользуются услугами хорошего навигатора, ведь подобное путешествие нельзя назвать безопасным, так как существует вероятность врезаться во что-нибудь, особенно при увеличении максимальной скорости. Хоук, впрочем как и Спайроу, впервые путешествовал через портал, но о самом процессе ему уже приходилось слышать раньше. То что их забрали из тюрьмы, это конечно хорошо, но иногда, неизвестность страшит сильнее, чем ожидание скорой казни. В существование добрых самаритян Натан не верил, а значит, заключённые для чего-то были нужны хозяевам корабля. Но для чего именно?
  -Что ты хочешь сделать? - спросил Сайкс у Хоука, когда тот подошёл к железной двери.
  -Я хочу получить ответы.
  Хоук начал изо всех сил стучать по двери руками и ногами, и громко кричать. Казалось, что Хоук вот-вот сорвёт голос, однако это лишь придало ему решимости. Старания Натана не оказались напрасными. Послышался гудок, после чего небольшое окошечко в верхней части двери открылось.
  -Чего шумишь? - сухо осведомился часовой.
  Хоук заметил, что его собеседник облачён в военную форму.
  -Куда нас везут? - спросил он.
  -Куда надо! - огрызнулся охранник и захлопнул окошечко.
  Если он ожидал, что Хоук успокоиться, то сильно просчитался. Натан вновь начал стучать по двери и грубо обзывать часового. Вскоре к нему присоединился и Сайкс, будто позабыв про недавние побои. У часового были поистине железные нервы, но поняв, что этот дуэт всё равно не угомониться, открыл дверь. Он собирался войти внутрь и жёстко побеседовать с арестантами, но как только дверь открылась, Натан врезал часовому ногой в живот, а когда тот согнулся, затащил его в комнату и закрыл за собой дверь. Охранник вскинул винтовку, за что получил от Хоука ногой по лицу. Направив оружие на солдата, Натан взвёл курок.
  -Мне повторить вопрос? - осведомился он.
  -Да пошёл ты, ублюдок! - огрызнулся часовой.
  -Неправильный ответ, - тихо проговорил Спайроу.
  Натан врезал часовому прикладом в челюсть, и чуть не выбил ему два передних зуба. Солдат начал сплёвывать кровь, с ненавистью поглядывая на своего мучителя. Никто не заметил как в двери открылось окошечко и за происходящим в камере начал кто-то наблюдать.
  -Хватит упираться, придурок! Если не хочешь жрать через трубочку, говори в чём дело! - потребовал ответа Хоук, беря автомат за ствол и размахиваясь для очередного удара.
  Часовой лишь стиснул зубы, и ничего не сказал.
  -Дело твоё, - сказал Хоук, после чего нанёс удар.
  Однако часовой сделал резкий нырок, несколько раз врезал своему мучителю по животу, и выхватил оружие из его рук. Переводя оружие поочерёдно с Хоука на Спайроу, солдат попятился было к двери, однако Сайкс прыгнул вперёд и попытался вырвать у часового автомат. Завязалась потасовка, в ходе которой половина рожка был разряжена в потолок. Благодаря численному превосходству узники одолели противника, после чего повалили его на пол, и Хоук начал пинать его ногами.
  -Достаточно! - раздался из-за двери властный окрик.
  Сайкс и Хоук одновременно оглянулись. Дверь тихонько приоткрылась и в камеру зашёл армейский офицер. Недолго думая, Натан вырубил часового, ударив его прикладом по голове, затем перевёл оружие на офицера. Тот даже не соизволил поднять руки.
  -Разрешите представиться - майор Луис Тарджей. Если у вас есть какие-либо вопросы, задавайте их мне, - спокойно проговорил офицер.
  У Хоука накопилось множество вопросов, но он решил начать с самых простых:
  -Что это за корабль?
  -Транспортный корабль типа "Вега-юниор".
  -Для чего мы здесь? - последовал второй вопрос.
  -А вам было гораздо уютнее в тюрьме? Кстати, убери оружие. Не усложняй и без того непростую ситуацию.
  -Давай я сам разберусь что мне делать, майор! - огрызнулся Натан, продолжая держать Тарджея на прицеле.
  Луис лишь снисходительно улыбнулся.
  -На этом корабле находится более 40 вооружённых солдат. Причините мне вред, и с вами никто не будет церемониться, - предупредил он друзей.
  -Всё это очень познавательно, но может перестанешь увиливать, и скажешь для чего тебе нужны мы? - заговорил Спайроу.
  -Я отвечу на все ваши вопросы, но сначала уберите оружие, - поставил условие Луис.
  Вместо этого Хоук оттолкнул Тарджея в сторону и вышел за дверь.
  -Неправильный ответ, - проговорил полковник с усмешкой.
  За дверью раздался шум. Приоткрыв ей, Сайкс увидел лежавшего на полу Натана, окружённого пятью автоматчиками, один из которых тут же прижал Спайроу к стене и завёл ему руки за спину.
  -У вас нет другого выхода. Либо вы ведёте себя по-человечески, либо отправитесь в открытый космос без скафандров. Я не собираюсь разворачивать корабль и возвращать вас обратно в тюрьму! - сурово проговорил Луис.
  Оба пленника мигом перестали брыкаться.
  -Так-то лучше, - одобрительно проговорил Луис. - Отпустите их и возвращайтесь на свои посты.
  Солдаты выполнили приказ полковника и дружно разошлись.
  -С недавних пор вступила в силу экспериментальная программа, принятая генералитетом совместно с геднерским правительство. Людям, попавшим в тюрьму на срок от 10 лет, предоставляется выбор: отбыть наказание или вступить в ряды геднерского гарнизона, - сказал Тарджей.
  -Что-то я не помню чтобы у меня спрашивали хочу ли я вступить в ряды армейцев, - с подозрением проговорил Сайкс.
  Полковник Тарджей прибыл в колонию для того чтобы устроить "оптовую закупку". Далеко не каждому преступнику правительство Геднера давало второй шанс: значение имел возраст арестанта, здоровье, а также учитывалось и преступление, за которое он попал в тюрьму. Серийным убийцам, психопатам и растлителям никто бы не рискнул доверить оружие. Луис поочерёдно опросил заключённых, однако многие арестанты решили, что в тюрьме им будет гораздо спокойнее. Для ровного счёта Луису как раз не хватало двух человек, и полковник остановил свой выбор на Сайксе и Натане. Буквально перед самым прибытием Тарджея на тюремном дворе произошла серьёзная потасовка, переросшая в массовую драку. Изрядно помятые Спайроу и Хоук после окончания этой драки были доставлены в лазарет, где собственно Луис их и нашёл. Не став дожидаться, пока действие снотворного закончится, Тарджей приказал своим людям перенести будущих солдат на корабль.
  -Помнишь или нет - теперь это не имеет значение. Вы уже приписаны к третьему подразделению, так что назад дороги нет! - категорично проговорил Луис.
  -И сколько всё это будет длиться? - поинтересовался Хоук.
  -Обо всём узнаете на месте, а сейчас советую вам вернуться в камеру и хорошенько отоспаться, потому что после прибытия на Геднер вы забудете что такое крепкий и здоровый сон!
  Договорив, Луис повернулся к друзьям спиной и направился на мостик, даже не став проверять, вернулись ли они в камеру или нет.
  
  Начало было таким же, как и четыре года назад: кровать, безмятежный сон, внезапная встряска, вот только на этот раз Спайроу успел ухватиться рукой за спинку кровати и не грохнуться на пол. Не было только серой робы арестанта и Натана Хоука. На запястьях были закреплены сковывающие браслеты, которые военные иногда используют вместо наручников, вот только это были очень опасные наручники. Их можно открыть только с помощью специального электронного ключа в виде карты, а любая другая попытка освободиться спровоцирует небольшой взрыв, который оставит арестанта без рук, а если не повезёт, то травм будет ещё больше. Сайкс медленно подковылял к окну, и перед ним вновь открылась панорама портального подпространства.
  "Меня снова тащат на Геднер. Не поздновато ли?" - подумал Сайкс, возвращаясь к койке.
  Стоило Сайксу прилечь, как в каюту пожаловала Эрин.
  -Встать! - приказала она.
  Сайкс лениво повернул голову в сторону, но привстал только после того, как внимательно присмотрелся к визитёрше.
  -До чего же тесен этот мир. Давно не виделись, Эрин, - сказал Спайроу, отметив неприкрытую враждебность во взгляде своей собеседницы.
  -Для тебя - сержант Холлоуэй. Догадываешься почему ты здесь?
  -Догадываюсь. Меня отвезут обратно на базу, прилюдно отругают, может быть даже дадут по морде, затем заставят вновь напялить на себя армейские шмотки и продолжить отбывать наказание.
  -Ошибаешься, Спайроу. Ты всех нас предал, и за это тебя ждёт смерть!
  Сайкс вскочил с койки.
  -Что за бред? С каких это пор дезертирство наказывается смертью? - спросил он.
  -У тебя плохо со слухом? Речь шла о предательстве, а не о дезертирстве. Из-за тебя было уничтожено второе подразделение.
  Если бы Спайроу сказали, что это из-за него произошла авария при строительстве самого первого портала, он бы удивился гораздо меньше.
  -Ничего подобного. Во всём виноват Ястреб! - возразил Сайкс.
  -Не говори ерунды. Сержант Хоук погиб.
  -Я тоже так думал, пока он не всадил мне несколько пуль в спину.
  Эрин не верила ни единому слову Сайкса.
  -С чего ты вообще взяла что во всём виноват я? Как тебе вообще удалось меня найти?
  -База была хорошо защищён от любых атак. Но судя по обрывкам переговоров, о появлении сепаратистов стало известно лишь после того как они проникли внутрь. Кто-то их впустил.
  -И ты решила что это сделал я? Почему?
  -Потому что твоё тело так и не было найдено. Зато во время освободительной миссии на Актароне пару месяцев назад я увидела тебя живым и здоровым. Как ты можешь это объяснить?
  Сайкс не торопился ничего объяснять, видя что никакие его доводы не переубедят Эрин. Она вбила себе в голову мысль, что он подставил всё 2-е подразделение, а затем сбежал с Геднера, и переубедить её было чертовски сложно.
  -Значит, меня ты на Актароне разглядела, а Ястреба, гуляющего практически у тебя под носом...
  Эрин выхватила пистолет и направила его на Спайроу.
  -Ещё одно слово, и я тебя убью! - жёстко проговорила она.
  Сайкс замолк, окончательно поняв, что все попытки сотрясать воздух ни к чему не приведут.
  "Сваливать надо отсюда. И чем скорее, тем лучше!" - решил он для себя, а вслух спросил:
  -Если хочешь меня прикончить, почему тогда медлишь?
  -Сдохнуть ты всегда успеешь, Спайроу, - ответила Эрин, убрала оружие и вышла за дверь.
  
  Путь армейской автоколонны пролегал через ущелье, именуемое мёртвой точкой. Само ущелье было довольно узким и поэтому конвою пришлось перестроиться в шеренгу и снизить скорость. По бокам были лишь бескрайние горы и небольшая растительность. Предварительная разведка не дала никаких результатов, но стоило конвою войти в ущелье, как капкан захлопнулся и армейцев атаковали сепаратисты. Разведчики погибли первыми, а потом гранатомётчики открыли огонь по транспорту. Грузовики и джипы моментально взлетели на воздух, унося с собой жизни водителей и пассажиров, но броневик смог выдержаться несколько точных попаданий. Вообще, всё это выглядело как операция по доставке продовольствия или медикаментов за пределы мирной зоны. Однако сепаратисты не только раскусили замысел военных, но также и узнали точное время, место и маршрут передвижения колонны. Как было сказано ранее, броня броневика выдержала попадания зарядов гранатомёта, однако колёса были серьёзно повреждены, что не позволяло проехать дальше (даже если бы колёса уцелели, то проехать через ущелье было бы весьма затруднительно, ведь прочая взорванная техника практически заблокировала выход из ущелья). Самые умные и расторопные заняли оборону у броневика, а остальные безуспешно пытались оказать врагам достойное сопротивление, перейдя в атаку. Многие из них умирали прежде, чем успевали заметить своих убийц, а самые везучие падали на землю и подползали к взорванной технике. Положение солдат было критическим: сепаратисты обстреливали их буквально со всех сторон, а армейцы отвечали им огнём вслепую. Несколько солдат попытались привстать, но тут же получали пулю от вражеского снайпера.
  -Мы в западне! Срочно пришлите подкрепление! - орал молодой сержант в рацию уже в десятый раз, но все попытки были тщетны, ведь рация вышла из строя ещё 3 минуты назад.
  Связист пообещал осаждённым, что подмога сможет прийти через 15-20 минут, но оставаться в живых в течение этого времени было не самой простой задачей. Нападавшим ничего не стоило просто закидать гранатами нижнюю часть ущелья и тем самым покончить со всеми врагами, но они боялись уничтожить броневик (нападавшие умышленно вывели его из строя, но не уничтожили). Однако запрет на использование гранат вовсе не мешал уничтожать остатки сопротивления, которое раньше именовалось пятнадцатым подразделением. В живых от силы осталось человек 10, половина из которых были серьёзно ранены. Командир подразделения погиб одним из первых, поэтому бремя командования легло на плечи молодого сержанта.
  -Чёрт, да где же эта подмога?! - отчаянно провопил сержант, отбрасывая наушники в сторону.
  -Пригнись! - раздался резкий крик почти над его ухом.
  Бывалый солдат подскочил к сержанту и сбил его с ног, а в следующую секунду получил пулю в голову от затаившегося снайпера.
  -Нет! - отчаянно прокричал сержант, подползая к бойцу.
  Солдат был мёртв. Отчаяние смешалось со жгучей яростью, после чего он подхватил с земли автомат, выскочил из-за укрытия и открыл огонь. Прожил он всего лишь 4 секунды: выпущенная из снайперской винтовки пуля пробила ему грудную клетку. Сержант почувствовал сильную боль, а его пальцы буквально впились в спусковой крючок автомата. Смерть отдалила лишь небольшая агония, заставившая сержанта запрокинуть руки вверх, прежде чем упасть на землю и умереть. Остатки обойма посыпались на небольшой холм, а две пули угодили прямо в шею снайпера, прежде чем тот успел произвести контрольный выстрел. Если бы остальные солдаты заметили, что снайпер убит, то непременно пошли бы на прорыв, но поскольку гибель сержанта осталась незамеченной, бойцы остались на прежних позициях. Солдаты были в панике, не веря, что им удастся выбраться живыми из этой мясорубки. В тот момент, когда боеприпасы армейцев были на исходе, а в живых осталось всего лишь пять человек, бойцы встали спина к спине и стали ждать финальной атаки. Сепаратисты начали стремительно спускаться с гор, намереваясь добить защитников колонны, как вдруг один из них заметил вереницу бомбардировщиков, мчащихся к мёртвой точке. Один из гранатомётчиков забрался повыше и прицелился в первое судно из РПГ, однако выстрелить не успел: челнок прошёлся по вершине склона пулемётной очередью, прошив стрелка насквозь.
  -Уходим отсюда! - услышали солдаты крики сепаратистов.
  К тому моменту, когда над головами чудом выживших бойцов зависли бомбардировщики, сепаратистов и след простыл. Один из солдат забрался на крышу броневика и начал размахивать руками над головой. Челноки приземлились, и навстречу уцелевшим бойцам устремились солдаты 13-го подразделения во главе с сержантом Йеном Редингом.
  -Кто старший? - спросил Йэн, оглядывая выживших.
  Командира 13-го подразделения лейтенанта Руперта Старка на Геднере знала чуть ли не каждая собака. Каждого бандита Старк считал своим личным врагом, и договориться с бравым лейтенантом было невозможно. Услышав о нападении на автоколонну, Старк в спешном порядке отправил своих бойцов к мёртвой точке, не забыв при этом напомнить Редингу, что уничтожение сепаратистов - задача вторичная, и гораздо важнее спасти сослуживцев от расправы.
  -Получается что я, - ответил отделившийся от пятёрки капрал, лицо которого было запачкано сажей, а левый рукав порван.
  -Куда вы направлялись? - поинтересовался Рединг.
  -Маршрут был известен только капитану. Мы должны были сделать остановку на ближайшей абазе, после чего стало бы известно о том куда идти дальше, - ответил капрал, вытирая лицо ладонью.
  -А для чего собственно был задуман этот марш?
  Капрал с опаской посмотрел по сторонам, а потом жестами дал Йену понять, что хочет поговорить с ним наедине. Рединг понял намёк, и приказал своим бойцам доставить раненных на челноки, а сам пошёл вслед за капралом. После того как они отошли от дороги, капрал вновь заговорил:
  -Мы перевозили какой-то особый груз из Сатерлайта.
  -Этот груз цел?
  -Пока да. Он в броневике.
  С помощью Рединга капрал смог достать из почерневшего бронетранспортёра тяжёлый контейнер. Йен попытался его вскрыть, но у него ничего не вышло.
  -Бесполезно. Эта штука будто намертво заварена, - сказал ему капрал.
  -Да, тот кто этот контейнер собирал, поработал на славу. Есть мысли что внутри?
  -Нет, но меня не покидает ощущение, что о содержимом груза знали сепаратисты. Если бы вы не оказались рядом, они бы уже тащили контейнер к себе в логово, а мы все были бы мертвы.
  О том, что некоторые старшие офицеры контактируют с сепаратистами, Йен знал не понаслышке. Пара-тройка выродков в погонах запросто могла подставить целое подразделение под пули ради сиюминутной выгоды.
  -Так или иначе, вы со своей задачей справились. Где именно вы собирались сделать следующую остановку? - полюбопытствовал Йен.
  
  Вернувшись обратно на "Норд", Джилл нашла Алекса в спортивной комнате. Раздетый по пояс охотник за головами выполнял подтягивания на перекладине, не замечая присутствия напарницы.
  -Хватит пыжиться, у нас серьёзные проблемы! - с ходу бросила Джилл, беря в руку футболку Алекса.
  Дроу подтянулся ещё пару раз, затем спрыгнул на пол и повернулся к Джилл лицом.
  -Если речь идёт о деньгах, то предупреждаю сразу - денег нет! - категорично заявил Алекс, протягивая руку.
  Джилл кинула ему футболку, а затем и жилет.
  -О том что денег нет мне напомнил наш игрушечный болванчик, которого немного погодя скрутили армейцы, - сказала Джилл.
  -Армейцы? Ты уверена? - насторожился Алекс.
  -Как и в том, что вы оба - клинические идиоты.
  -Где они сейчас?
  -Улетели. Куда, не знаю.
  -Зато я догадываюсь.
  Спешно проследовав на мостик, Алекс ввёл в бортовой компьютер координаты ближайшего портала. У похитителей была гигантская фора, к тому же север Геднера (а в том, что Сайкса увезли туда, Алекс ничуть не сомневался) был не тем местом, где можно спокойно разгуливать и кого-то искать. Другими словами, отыскать Сайкса было гораздо сложнее, чем иголку в стоге сена, и помочь Алексу могло только чудо.
  -Я конечно не слабоумная, но абсолютно ничего не понимаю. Какое отношение болван Спайроу имеет к геднерскому гарнизону? - спросила зашедшая на мостик Джилл.
  -Непосредственное. До встречи со мной Сайкс был бойцом армейского подразделения, - ответил Алекс, прикидывая что ещё можно сделать в сложившейся ситуации.
  В данном случае как нельзя кстати им бы пригодилась помощь Нортона, но после поимки Гриффита начальник полиции чётко дал понять напарникам, чтобы они больше никогда к нему не обращались, если не хотят неприятностей.
  -Сайкс когда-то был солдатом? - недоверчиво проговорила Джилл, не сводя глаз с Алекса.
  Она думала, что Дроу сейчас улыбнётся и скажет, что это была неудачная шутка.
  -Именно, - совершенно серьёзно проговорил Дроу.
  Джилл рассердилась не на шутку.
  -Какая чушь! Ты не мог придумать что-нибудь более правдоподобное? Не знаю, скажем кинорежиссёр, танцор балета, гениальный учёный или цирковая артистка, сменившая пол. Во всё это вместе взятое гораздо проще поверить, чем в то, что недоумок Спайроу носил военную форму и подчинялся чьим-либо приказам! Да ему бы там в два счёта голову проломили! - констатировала факт Джилл, отказываясь верить в услышанное.
  Алекс лишь вздохнул. Подобной реакции он и ожидал, ведь поверить в подобное было не так просто.
  -Это правда. Я не знаю при каких обстоятельствах он оказался на Геднере, были ли это его выбор, или сила обстоятельств, но какое-то время он действительно был бойцом геднерского гарнизона. Сам он не любил распространяться на эту тему, поэтому мне пришлось собирать всю информацию по крупицам.
  -И что ты выяснил?
  -Не слишком много. В более подходящее время я расскажу об этом поподробнее, а сейчас как можно скорее нужно добраться до Геднера.
  -Хватит увиливать! От того что ты с важным видом будешь носиться из одного угла в другой, корабль быстрее не полетит! Или ты хочешь надеть скафандр, выйти в космос и толкать его как тележку?
  Закончив возиться с приборами, Алекс нехотя признал правоту слов Джилл.
  -Сайкс был бойцом второго подразделения, пока не сбежал с Геднера, - сообщил он напарнице.
  -Ну и что с того? Кого волнует беглый рядовой?
  -Как видишь, кого-то всё-таки волнует, несмотря на то, что практически всё подразделение было уничтожено. Странная это была история, я бы даже сказал мутная. Там был замешан ещё один хороший знакомый Сайкса, но ни в этом суть. Обо всём остальном спросишь у Сайкса после того, как мы его отыщем.
  "Если конечно к тому моменту он будет всё ещё цел!" - подумала про себя Джилл.
  
  В лагере крупной банды сепаратистов, возглавляемых Рамоном Фернандесом, полковник Тарджей чувствовал себя как дома. Как и Луис, Рамон был совсем ни тем, кем хотел казаться. Конфликт между армейцами и сепаратистами длился уже давно. Люди гибли каждый день, и этому не было видно конца. Однако были и те, кому эта война приносила прибыль. Север Геднера был богат природными минералами. Разрешение на добычу имели только государственные компании, охраной которых поначалу и занимался геднерский гарнизон. Северяне протестовали против присутствия армейцев в этом регионе, опасаясь, что когда будут вывезены все природные минералы, север Геднера станет вторым никому не нужным Тлайксом. Мирные демонстрации сменились открытой агрессией. Северяне открыто взялись за оружие, требуя, чтобы армейцы покинули данный регион раз и навсегда, однако военное командование решило иначе. С этого и начался кровопролитный геднерский конфликт. Первые годы и армейцы и сепаратисты люто зверствовали, за что их одинаково сильно ненавидели мирные жители. В последнее время симпатии людей в основном были на стороне военных, т.к. сепаратисты из борцов за свободу превратились в бандитов и мародёров. Среди них ещё оставались идейные борцы, но их было катастрофически мало.
  Рамон был всего лишь формальным лидером, ведь на самом деле он работал на преступный Синдикат "Хищники". Глава Синдиката Дуглас Крейн был заинтересован в том, чтобы обстановка на севере оставалась нестабильной, ведь основные доходы "Хищникам" приносила продажа оружия и наркотиков, идущих с севера на юг и обратно. Луис тоже был верным псом Синдиката, хоть и более привилегированным. Переодевшись в гражданскую одежду, и явившись в палатку Фернандеса, он ожидал услышать хорошие новости об окончании операции по перехвату груза, но как выяснилось, обрадовался он раньше времени.
  -Я сообщил тебе точное время и маршрут следования автоколонны. От тебя требовалось уничтожить сопровождение и забрать контейнер. Разве это так сложно? - спросил полковник.
  -Как видишь, не просто. Если бы не парни Старка...
  -Ты хоть понимаешь, что я головой рискую? О транспортировке знали немногие. Если генералитет что-то заподозрит, мне конец!
  -Ничего эти придурки в погонах не заподозрят. Обычное бандитское нападение. Такое случается каждый день.
  -Зато не каждый день по нашим дорогам перевозят столь ценный груз.
  Разговор их был прерван появлением часового, доложившим о прибытии двух визитёров.
  -Двух? Если память мне не изменяет, речь шла об одном человеке? - с сомнением проговорил Тарджей, а затем нахмурился.
  Раньше Луис узнавал всю необходимую информацию в полном объёме, но в последнее время ситуация изменилась. Крейн превратился в параноика, и не доверял практически никому. Проведя чистку ближайшего окружения, Дуглас стал внимательно присматриваться к так называемым внештатным работникам, одним из которых и был полковник Тарджей. За годы работы на Синдикат Луис узнал слишком много, и мог воспользоваться полученной информацией во вред Дугласу. И хотя у Тарджея и в мыслях не было предавать своего благодетеля, он был потенциальным претендентом на зачистку.
  -Они назвали пароль? - спросил Рамон у часового.
  -Назвали.
  -Тогда веди их сюда.
  Решив, что Фернандес завалит всё дело, Дуглас прислал для контроля над ситуацией одного из чистильщиков. Как только в его палатку зашёл Натан Хоук в сопровождении темноволосой девушки, Рамон вздрогнул. Тарджей же ничуть не удивился.
  -В последнее время мы стали слишком часто встречаться. Не так ли, сержант Хоук? - спросил Луис с усмешкой.
  Хоук посмотрел на него как на пустое место, а потом приказ девушке, выполняющей функцию его телохранителя, подождать снаружи, и проследить за тем, чтобы их разговор никто не прерывал. Хоук был одним из лучших чистильщиков Синдиката, и ему по статусу была положена охрана. Во время прошлогоднего инцидента, когда Натан предпринял неудачную попытку прикончить Сайкса Спайроу, вся его охрана полегла, а сам Хоук почти месяц пролежал в госпитале. Всех этих телохранителей Натан не любил, и считал обузой. Выйдя из больницы, Хоук вздохнул с облегчением, т.к. теперь мог передвигаться свободно, однако неделю назад к нему приставили Хизер Экхарт. В первый же день девушка открытым текстом заявила, что ей приказано не только охранять Натана, но и докладывать о каждом его шаге.
  Хоук не задумывался о причинах, заставивших девушку рассказать о замысле Дугласа. Убивать Хизер Натан не стал, рассудив, что Крейн приставит к нему новую собачонку, которая может оказаться не такой сговорчивой. Не так давно Синдикат принял неудачную попытку захватить Астер - планету пиратов. Мало того, что атака была отбита, так о ней ещё и узнала общественность. Синдикат понёс существенные потери, но по-прежнему оставался серьёзной структурой. Данная операция должна была стать прелюдией к реваншу, ведь в контейнере, который сепаратистам пока не удалось захватить, хранились чертежи, а также образцы энергетического оружия: импульсные пистолеты и плазменные винтовки. Сатерлайт в своём развитии значительно обогнал колонии, не забыв при этом ввести множество запретов. Несмотря на громкий скандал с Астером, генералитету удалось выпросить у Сатерлайта несколько образцов энергооружия, которые были доставлены на Геднер. Синдикат рассчитывал завладеть этими образцами и наладить массовое производство, но если бы оружие просто пропало, Геднер бы наводнили дознаватели и спецслужбы из Сатерлайта. Поэтому оружие должны было исчезнуть во время бандитского нападения. Предполагалось сделать копии чертежей и внимательно осмотреть само оружие, после чего вернуть его армейцам (генералы не стали бы докладывать о пропаже образцов слишком быстро, и попытались бы разрулить конфликт своими силами). Роль героя, отыскавшего бандитов, и вернувшего груз, писалась исключительно под полковника Тарджея. Всё было предельно понятно, кроме одной вещи: зачем в это дело впутывать одного из самых лучших чистильщиков Синдиката?
  Несмотря на неприязнь по отношению к Хоуку, Луис был вынужден признать, что его подопечный неплохо устроился. Пройдя путь от уличной шпаны, по глупости угодившей за решётку, до значительной фигуры в криминальном мире Геднера, Натан Хоук имел всё, о чём раньше только мечтал. Но этого было мало. Он хотел быть хозяином, а не слугой, хоть и привилегированным. Дуглас Крейн создал мощную криминальную организацию, но сейчас он превратился в старого параноика, видящего угрозу даже там, где её и в помине не было. Неудача с захватом Астера только подлила масла в огонь, и теперь никто из ближайшего окружения Дугласа не мог чувствовать себя в безопасности. Сам же Натан считал так: старик сделал много, но пришло время уступить дорогу молодым. Не то чтобы Хоук сам метил на место Крейна, но и быть всю оставшуюся жизнь чистильщиком он тоже не собирался.
  -Мне известно, что атака была отбита. Что мы собираемся делать дальше? - поинтересовался Хоук.
  -Я постараюсь узнать куда доставили груз, после чего парни Рамона сделают вторую попытку, - ответил Луис.
  -А если... - попытался вставить реплику Рамон.
  -Никаких "если" быть не должно. Дугласу нужен этот контейнер и он его получит! - категорично проговорил Натан.
  Невооружённым глазом было видно, что Хоук и Тарджей и в грош не ставят Рамона. Фернандес был хорошим исполнителем, но уж никак не лидером. Дальнейшее обсуждение было прервано звонком спутникового телефона. Все сепаратисты пользовались такими устройствами, потому что отследить звонок с такого телефона было не так-то просто.
  -Рамон, мы в полной заднице! - услышал Фернандес взволнованный голос из телефона.
  -Это Хорхе Гонсалес. Он возглавил атаку на автоколонну, - пояснил Рамон, затем спросил у своего подчинённого: - Что случилось?
  -Армейцы нас ищут! Эти уроды буквально повсюду! Помоги мне! - взмолился Хорхе.
  -Ты запорол всё дело, придурок, и вообще, мне сейчас не до тебя! - огрызнулся Фернандес.
  -Вытащи меня отсюда, иначе пожалеешь! - неожиданно пригрозил ему Гонсалес.
  Тарджей презрительно усмехнулся, а Хоук даже и ухом не повёл.
  -Не психуй. Всё как-нибудь утрясётся. В конце концов, попытайся договориться с армейцами, - Фернандес сделал вид, что контролирует ситуацию.
  -С ними нельзя договориться! Это парни Старка, и они скоро меня найдут! Учти, Рамон, подыхать я не собираюсь. Если меня схватят, я всё расскажу. Про тебя, про полкана, про всё. Так что вытаскивай меня отсюда да поскорее!
  -Кажется для тебя появилась работёнка, - сказал Луис Натану так, чтобы Гонсалес их не услышал.
  Рамон понял что от него требуется.
  -Хорошо, я тебя вытащу. Где ты сейчас находишься? - спросил Фернандес.
  -Возле перевала на западе. Там ещё находится брошенная армейская база, - ответил Хорхе, в голосе которого все собравшиеся услышали явное облегчение.
  -Что за база? Какой номер? - уточнил Рамон.
  -Откуда я знаю?! Здесь на стенах ничего не написано!
  -Я знаю где это, - коротко бросил Хоук, затем вышел из палатки.
  Приказав Хизер оставаться в лагере и глаз не спускать с Рамона, Хоук неожиданно наткнулся на категоричный отказ.
  -Моя задача - охранять вас, а не Рамона Фернандеса, - возразила девушка.
  -Никто не просит тебя охранять этого тупого ублюдка. Просто присматривай за ним.
  -Не думаю, что это хорошая идея.
  Натан схватил её одной рукой за горло и оттащил за палатку.
  -Ты понимаешь, что жизнь твоя не стоит и ломанного гроша? - спросил он, усиливая хватку.
  -Понимаю, - сиплым голосом ответила Хизер, даже не пытаясь вырваться из захвата.
  -Не понимаешь намёков, скажу тебе прямым текстом: я ухожу из лагеря, и не дай бог замечу, что ты плетёшься за мной. Всё поняла?
  Девушка энергично закивала. Натан убрал руку, оттолкнул Хизер, и направился к выходу из лагеря.
  
  (4 года назад)
  Прежде чем Сайкс успел сказать хотя бы слово, его рот зажала чья-то потная ладонь. Зашедшего в туалет Натана трое солдат повалили на пол и начали пинать ногами. Затем один из них поднял Хоука с пола и хотел шандарахнуть головой об стену, как вдруг Хоук оттолкнул его назад, затем врезал кулаком прямо в челюсть. Боец отшатнулся, провёл ладонью по разбитой губе и злобно оскалился.
  -А вот за это ты ответишь! - буквально прошипел он.
  Хоука схватили под руки, и солдат с разбитой губой начал наносить Натану удары по животу и лицу. Видя, что друг нуждается в помощи, Сайкс вцепился зубами в ладонь парня, который его держал. Боец закричал, и невольно разжал руку. Схватив его за руку, Спайроу перекинул солдата через себя, затем бросился Хоуку на выручку. Как только главный обидчик отвлёкся, Натан ударил его двумя ногами в живот, а потом и по лицу.
  -А ну быстро прекратили! - раздался от дверей властный голос сержанта Вебера.
  Солдаты отпустили Хоука и отошли в другой угол. Главный же задира нехотя встал с пола и виновато посмотрел на сержанта.
  -Мы никого не трогали. Эти двое первыми... - началась оправдываться он.
  -Мне всё равно кто начал первым. Ещё раз это повторится, отправитесь в дозор на трое суток, и не дай бог кто-нибудь из вас осмелится хотя бы на секунды прикрыть глаза! Приводите себя в порядок и валите отсюда! - грозно проговорил Вебер.
  Все собравшиеся знали, что Кирк словами на ветер не бросается, и негласно решили отложить разборки до лучших времён. Умывшись, Сайкс и Хоук вышли из туалета и направились в сторону казармы.
  -Я конечно знал, что здесь нас встретят не слишком гостеприимно, но чтобы до такой степени, - проворчал Спайроу.
  -Променяли одну тюрьму на другую, только более паршивую. Ещё хоть раз увижу этого выродка Тарджея, сломаю ему челюсть! - сердито проговорил Натан.
  Казарменные порядки не слишком сильно отличались от тюремных, что было и неудивительно, ведь третье подразделение целиком состояло из вчерашних уголовников. Кто-то прибыл два дня назад вместе с Сайксом и Натаном, а кто-то был здесь уже не первый месяц. Далеко не все ветераны подразделения избавились от своих тюремных привычек, и сразу же начали прессовать новичков. Натан чётко дал понять, что не собирается под кого-либо подстраиваться, и в подтверждении своих слов сломал нос одному из ветеранов.
  -Может я скажу очевидную вещь, но отсюда надо сваливать, - сказал Сайкс.
  -Поддерживаю. Предлагаю ещё разок навалять этим выродкам, чтобы нас отправили в дозор, затем захватить кого-нибудь из офицеров, угнать челнок и умчаться с этой помойки.
  -Не советую этого делать! - услышали друзья незнакомый женский голос.
  Сайкс и Натан обернулись и увидели позади девушку в военной форме. Так же как и они, она была бойцом третьего подразделения.
  -За побег вас будут судить, а за нападения на офицера могут и расстрелять. Вы далеко не первые новобранцы, кому приходит в голову такая идея, - пояснила девушка.
  -Спасибо за заботу. Напомнишь как тебя зовут? - спросил Хоук.
  -Эрин. Эрин Холлоуэй.
  -Спасибо за заботу, Эрин, но раз уж ты такая опытная, может что-нибудь посоветуешь?
  -Могу посоветовать только одно - вести себя тихо и не привлекать внимания. Первый год будет трудно, а потом привыкнете.
  -Тебе легко говорить - прыгнула в койку к Веберу, и теперь радуешься жизни.
  Эрин нахмурилась.
  -Ни к кому я в койку не прыгала. Я просто пыталась помочь двум идиотам, которым крутизна не даёт спать спокойно! - сердито сказала она, затем развернулась и ушла.
  Натан посмотрел ей вслед, затем пошёл дальше.
  -Может не стоило этого говорить? - поинтересовался Сайкс, оставшись стоять на месте.
  -Определённо стоило. Я лучше лишний раз по морде получу, чем буду любезничать со всякими шлюхами! - ответил Натан, затем ускорил шаг.
  Сайкс же последовал за Эрин. Заметив, как девушка зашла в столовую, Спайроу собирался последовать за ней, но остановился возле дверей, услышав голос Вебера:
  -Что не так?
  -Всё нормально. Голова весь день болит, а тут ещё и патрулирование,- соврала Эрин.
  -Понимаю. У меня у самого голова болит от нового пополнения. Особенно от Хоука и Спайроу.
  -Что они натворили? - спросил Эрин, сделав вид, что ей ни о чём не известно.
  -Очередная драка, и скорее всего не последняя. Хорошо что с завтрашнего дня они перестанут быть для меня обузой.
  -В каком смысле?
  -Их переводят во второе подразделение, там как раз освободилась пара коек. Двое новобранцев во время патрулирования набрели на минное поле.
  -Как такое возможно? Разве у них не было с собой карты сектора?
  -Были, только нашли их в шести километрах от поста. Сбежать пытались, болваны, за что и поплатились жизнью.
  Решив, что услышал достаточно, Спайроу отошёл от дверей и отправился на поиски Хоука. Быстро переварив услышанное, Сайкс понял, что их с Натаном могла постигнуть та же судьба. Они не слишком удачно начали, но перевод в другое подразделение позволял друзьям начать всё сначала. Не то чтобы Сайкс смерился с судьбой, напротив, он ещё больше захотел покинуть Геднер, просто подслушанный разговор позволив ему более трезво взглянуть на ситуацию. Для начала следовало обжиться, присмотреться к окружению, и только потом придумать как отсюда сбежать. Тогда Спайроу ещё не знал что будет целый год любоваться местными пейзажами, и что лучший друг станет заклятым врагом.
  
  -Отойди от окна! - крикнул на Сайкса Эдвард.
  Спайроу нехотя вернулся на место. Бомбардировщик совершил посадку на территории военной базы, на которую четыре года назад его доставил Луис Тарджей. Эрин со всеми своими подельниками, кроме рядового Морриса, покинула судно и направилась в казарму. Эдварду было приказано не спускать глаз с пленника, а в случае нападения или при попытке к бегству стрелять на поражение. На короткий промежуток времени Моррис покидал судно, но тогда его место тут же занял Кевин Хортон.
  -Можно задать один вопрос? - невинно осведомился Спайроу.
  Эдвард ничего не ответил. Со слов сержанта Холлоуэй, Сайкс Спайроу был не только дезертиром, но и предателем, из-за которого погибло целое подразделение. Общаться с ним Эдвард не хотел, боясь не сдержаться и прикончить охотника за головами.
  -По идеи меня должны были отвести в карцер, но вместо этого оставили на корабле. Ты запрещаешь мне подходить к окнам не просто из вредности. Стало быть, Эрин не хочет, чтобы меня кто-нибудь увидел, - предположил Спайроу.
  -Ни Эрин, а сержант Холлоуэй! - поправил его Эдвард.
  -И это всё что ты можешь мне сказать?
  -Я с тобой, выродком, разговаривать не собираюсь. Сиди и молчи, если не хочешь чтобы я тебя вырубил! - поставил Моррис точку в их разговоре, косвенно подтвердив опасения Сайкса.
  В это же самое время Эрин держала ответ перед Старком. Прибыв на базу раньше оговоренного срока, Руперт обнаружил, что сержант, временно заменивший погибшего офицера, куда-то пропала. Посреди ночи были подняты все бойцы, и обнаружилось, что помимо сержанта Холлоуэй базу покинули ещё четыре человека. Хотя Эрин и не ожидала, что Старк прибудет преждевременно, к допросу она была готова. По легенде Эрин, она получила сигнал о помощи от неопознанной группы, взяла нескольких бойцов и покинула база. Бойцы, терпящие бедствие, на самом деле оказались сепаратистами, а место встречи - западнёй. В итоге Эрин и её малочисленный отряд с трудом отбились от нападавших, а потом долго плутали по перевалу, надеясь запутать следы, чтобы нападавшие не пришли к базе.
  -Складная сказочка, - вынес свой вердикт Старк.
  -Я говорю правду, сэр. Мне незачем лгать. Не верите мне, поговорите с капралом Фоксом и капралом Даниганом, - спокойно проговорила Эрин.
  -Я уже поговорил со всей четвёркой. Складно поют твои ребята. Неплохо ты выдрессировала этих собачонок.
  -При всём уважении...
  -Не нужно мне твоё уважение - мне нужна правда.
  Эрин посмотрела лейтенанту в глаза.
  -Я говорю правду, - произнесла она с расстановкой, делая акцент на последнем слове.
  Старк считал иначе. По странному совпадению время отсутствия Эрин Холлоуэй на базе совпало с нападением на автоколонну. Теоретически, сержант, имевшая за плечами, криминальное прошлое, могла продаться врагам. Впрочем, в этой теории был один существенный изъян - Эрин ничего не знала о грузе, а значит и не могла помогать сепаратистам.
  "У неё не было необходимой информации, но она могла помочь этим крысам людьми и оружием. Не стоит ждать стопроцентной преданности от уголовницы!" - подумал Старк, после чего отпустил Эрин, и вызвал Йена Рединга.
  
  Примерно через час на борт бомбардировщика поднялась Эрин в сопровождении капрала Фокса.
  -Хотел бы я сказать, что рад снова видеть тебя, но... - Сайкс специально не закончил фразу.
  -Сними с него браслеты, - распорядилась Эрин, затем окинула Сайкса ледяным взглядом. - Они ему больше не пригодятся.
  Эдвард выполнил приказ без лишних вопросов.
  -Возвращайся на базу. Всё остальное мы сами сделаем, - сказал Роберт, занимая кресло пилота.
  Как только Моррис покинул судно, Эрин подняла трап и закрыла дверь. Возвращаясь в казарму, Эдвард не обратил внимания на прикреплённый к корпусу челнока магнитный радиомаяк, и за стоявшим в сторонке Йеном Редингом. Считая поведения Эрин Холлоуэй крайне подозрительным, Старк приказал своему подчинённому не спускать с неё глаз, и докладывать обо всех её подозрительных действиях. Йену не хотелось быть чьим-то надзирателем, а тем более стукачом, но как любой дисциплинированный боец, он подчинился приказу. Как только челнок начал подниматься Йен проследовал в ангар, и сел на трицикл. Выехав из ангара, Рединг сверился с локатором. Установленный радиомаяк работал исправно.
  "Кажется, подозрения лейтенанта оказались не таким уж и беспочвенными!" - подумал Йен, затем выехал за ворота и поехал за удаляющимся бомбардировщиком.
  -А где лопата? - неожиданно спросил Сайкс.
  -Какая лопата? - не поняла Эрин.
  -Действительно, какая лопата? Зачем тратить время и закапывать труп, если можно утопить его в озере или сбросить на дно ущелья, - ответил Сайкс на твой собственный вопрос.
  -Верно. А ещё его можно бросить голодным псам, - совершенно серьёзно проговорила Эрин.
  Этим их разговор и ограничился. Поняв, что его банально везут на казнь, Сайкс тем не менее не чувствовал страха. Он должен был умереть ещё три года назад, но каким-то чудом выжил. Или нет? Спайроу иногда задавался, казалось бы, глупым вопросом: что если он лежит и умирает, видя при этом очень реалистичный сон? Сон, который идёт уже третий год, и никак не может прерваться, несмотря на всю свою абсурдность.
  -Один умник по телевизору как-то сказал, что если человек перестал видеть сны, значит он лишился души, - с тоской в голосе проговорил Сайкс.
  -Ты о чём? - не поняла Эрин.
  -Ничего особенного. Просто мысли вслух.
  Решив, что приговоренный просто заговаривает ей зубы, Эрин направилась в кабину пилота.
  -Приземлись вон там, - приказала она, указывая на высокий холм.
  -А разве это не...
  -Именно.
  Фокс ухмыльнулся, затем начал заходить на посадку. Эрин вернулась обратно к Сайксу, схватила его за шкирку и потащила к дверям. Открыв дверь, Эрин крикнула Фоксу, чтобы тот опустил трап. Как только эта процедура была закончена, девушка вытолкала охотника за головами на улицу, взяла автомат и вышла следом за ним. Сайкс огляделся, и неожиданно поймал себя на мысли, что эта местность ему знакома. Пройдя вперёд, и подойдя к обрыву, Сайкс заметил в низине военную базу. Ту самую базу, которая когда-то стала домом для второго подразделения.
  -Почему именно здесь? - спросил Спайроу, глядя в глаза своему палачу.
  -Почему ты это сделал? - ответила Эрин вопросом на вопрос, направляя на пленника оружие.
  Сайкс лишь вздохнул, затем подошёл к краю обрыва и посмотрел вниз.
  -Ты предал своих боевых товарищей, обрёк их на гибель, затем исчез. Я хочу знать почему ты это сделал, и что получил взамен! - перешла Эрин на крик.
  -Я получил свободу. И несколько грамм свинца, - тихо сказал Сайкс, и закрыл глаза.
  
  (3 года назад)
  Выдав по врагам автоматную очередь, Сайкс едва успел прыгнуть за угол. Сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, Спайроу сорвал с пояса гранату, выдернул чеку, мысленно досчитал до трёх, затем зашвырнул её в дверной проём, и бросился бежать. Пересекая длинный коридор, Спайроу обратил внимание, что выстрелы стихли.
  Нападение было внезапным и молниеносным. Многочисленные отряды сепаратистов вторглись на военную базу, неся смерть и разрушения. Было очевидно, что действует не одна, а сразу несколько банд, однако было непонятно, каким образом им удалось обойти минные поля и кодовые замки. Те, кому посчастливилось выжить после первой атаки, отступили к столовой. Повалив столы и шкафы, бойцы второго подразделения забаррикадировались в столовой, и успешно отстреливались от наступающих врагов. Поняв, что прорваться на кухню будет не просто, сепаратисты закидали солдат газовыми снарядами. Задыхаясь в ядовитом тумане, бойцы спешно разбирали баррикады и выходили прямо под пули. Сайксу удалось избежать этой участи, т.к. в момент нападения он был на стрельбище. Услышав выстрелы и взрывы, Спайроу догадался, что стряслось что-то плохое. Началась эта неделя с гибели его лучшего друга - Натана Хоука, а должна была закончиться его собственной гибелью. С трудом выбравшись из казармы, Сайкс побежал к грузовому ангару, но тут же был вынужден отбежать за топливный бак, увидев врагов. Сепаратисты вывели из ангара пятерых солдат со связанными руками, и приказали им встать на колени. Бойцы покорно выполнили приказ. Сайкс вскинул автомат, собираясь прикончить противников и спасти боевых товарищей, но как только он нажал на курок, раздался лишь безобидный щелчок. Отбросив бесполезное оружие в сторону, Спайроу понял, что ничем не сможет помочь пленникам. Сепаратисты приставили к головам пленников пистолеты, и одновременно выстрелили.
  -Сволочи! - сквозь зубы процедил Сайкс, отводя взгляд.
  Понимая, что оставаться здесь слишком опасно, Спайроу перебежал к западной стене и начал продвигаться к воротам. Заметив какое-то движение возле продовольственного склада, Спайроу замер. Внимательно приглядевшись, он увидел нескольких выживших бойцов второго подразделения во главе со старшим сержантом Капланом. Стараясь привлечь внимание бойцов, но при этом не создавать лишнего шума, Сайкс подобрал с земли камень и бросил его в сторону сержанта. Инструктировавший бойцов Каплан выхватил пистолет и резко обернулся, но увидев Спайроу, опустил оружие, посмотрел по сторонам, и махнул Сайксу рукой. Спайроу сорвался с места и бросился навстречу выжившим. Не считая Каплана, возле склада находилось ещё три человека, один из которых был ранен в левую руку.
  -Кто-нибудь ещё выбрался из казармы? - с надеждой в голосе спросил Каплан.
  Спайроу отрицательно покачал головой. Сержант сжал зубы. Заметив, что у Сайкса нет оружия, один из бойцов вручил ему пистолет и две полные обоймы.
  -Что нам теперь делать? Эти твари повсюду! - взволнованно проговорил раненный боец.
  -Отставить панику! Я успел отправить сообщение о нападении. Подмога скоро прибудет! - ответил Каплан.
  -Вот только когда подмога придёт, мы все будем мертвы! - проворчал раненный.
  -Хватить скулить! - осадил его Каплан, затем отвесил бойцу затрещину.
  С момента нападения на базу прошло чуть больше одного часа. Командир 7-го десантного подразделения, с которым успел связаться Каплан, обещал прибыть на место через полтора часа. Всё бы хорошо, но окружённым со всех сторон бойцам каждая минута казалось часом.
  -Если будем и дальше здесь оставаться, нас очень скоро найдут. Если хотим выбраться отсюда живыми, мы должны прорваться к грузовому ангару! - сказал сержант.
  -Вряд ли у нас это получится. Я только что оттуда. Их там как грязи. Даже если кому-то из нас каким-то чудом удастся добраться до челнока, нас сразу же собьют! - высказался Сайкс.
  Во время атаки сепаратисты истратили слишком много боеприпасов, но после захвата армейского арсенала эта проблема разрешилась. В руки бандитов попали разрывные и зажигательные снаряды, тяжёлые пулемёты, РПГ и многое другое. Сейчас, когда база была полностью захвачена сепаратистами, бандиты искали и добивали раненных.
  -Тогда план "Б" - отходим в горы. К оружию, парни! - воскликнул Каплан, и первым ринулся в сторону ворот.
  Расстреляв из автомата двух часовых, и перекинув на ту сторону гранату, Каплан добежал до дежурного поста, где нарвался на ещё одного противника. Заехав ему прикладом автомата по зубам, сержант схватил его за голову и одним резким движением свернул шею. Добравшись до пульта, Каплан открыл ворота. Выжившие бойцы тут же подтянулись к дежурному посту, ведя огонь по противникам, услышавшим выстрелы.
  -Уходим! Быстро! - прокричал Каплан, затем швырнул в бандитов гранату.
  Выдав на прощание пару автоматных очередей, сепаратисты разбежались в разные стороны. Солдаты устремились к воротам, а Каплан остался возле поста, и продолжил поливать врагов огнём. Видя, что сержант не торопиться уходить, Сайкс замешкался.
  -Проснись, Спайроу! - крикнул Каплан, затем схватил Сайкса за шиворот и толкнул в сторону ворот.
  -А как же...
  -Не тупи! Я их немного задержу, а потом вас догоню! - рявкнул Каплан, и вновь открыл огонь.
  Спайроу не стал спорить, и отправился догонять других солдат. Каплану удалось сдерживать врагов от силы пару минут. После того, как ему в грудь угодила автоматная очередь, сержант покачнулся, но не выронил оружие, и даже успел прикончить своего убийцу. Когда же несколько пуль попали сержанту прямо в лоб, Каплан рухнул на землю, продолжая жать на курок. Заключительная автоматная очередь ушла прямиком в небо. Выскочив за ворота, бандиты увидели небольшую группу солдат, бегущих в сторону ущелья. Бойцы второго подразделения не подозревали, что пока несколько групп сепаратистов штурмовала базу, парочка минёров устроила взрывы на двух горных дорогах, ведущих с базы, спровоцировав камнепад. Когда огромные валуны преградили бойцам путь, выжившие поняли, что оказались в западне. Четвёрка уже собиралась броситься назад, но заметила отряд сепаратистов, состоящий из десяти человек. Бежать остаткам второго подразделения было некуда. И тогда раненный в руку боец предложил своим товарищам попытаться вскарабкаться по склону вверх, а сам остался внизу, так как физически не мог этого сделать. Какое-то время ему удавалось держать врагов на расстоянии, ведя по ним огонь из-за укрытия и кидая гранаты, но боеприпасы довольно быстро подошли к концу. Прикончив стрелка, бандиты увидели трёх солдат, взбирающихся на вершину горы. О том, что убитый ими боец успел установить растяжку сепаратисты догадались только после того как один из них задел ногой проволоку. Как только внизу прогремел взрыв, Сайкс инстинктивно прибавил ходу. Зацепляясь руками за каменные уступы, стирая ладони в кровь, выжившие приближались к вершине. Однако взрыв прикончил не всех бандитов. Те бандиты, что стояли позади, не пострадали. Убедившись, что поблизости больше нет ловушек, сепаратисты приблизились к завалу и открыли огонь по карабкающимся вверх солдатам, который в данный момент были лёгкими мишенями. Как только самому первому бойцу в спину угодило несколько пуль, он вздрогнул, отцепился от уступа и полетел вниз. Врезавшись в своего товарища, следующего за ним позади, покойник увлёк его за собой. Сайкс лишь чудом не угодил под эту лавину, успев прыгнуть в сторону и приземлиться на небольшую площадку. Как только у него под ногами появилась твёрдая опора, Спайроу выхватил из-за пояса пистолет и прикончил стрелков. Окинув беглым взглядом тела погибших, Сайкс продолжил подниматься вверх. Поднявшись на склон, Сайкс упал на землю и начал тяжело дышать. Однако увидев в небе несколько челноков, сразу же вскочил на ноги и бросился к ближайшему валуну. Спрятавшись за камнем, Спайроу затаил дыхание. Эта могла быть подмога, которую старшему сержанту Каплану так и не удалось дождаться, но с таким же успехом это могли быть и бандиты, захватившие базу, и отправившиеся на поиски выживших бойцов. Как только бомбардировщики пронеслись над его головой, Сайкс выбрался из своего укрытия, и стал думать, что же ему делать дальше.
  "А ведь я теперь свободен!" - неожиданно осенило Спайроу.
  Он выжил в этой мясорубке, а все остальные погибли. Потеря базы и гибель целого подразделения - тяжёлый удар для геднерского гарнизона, но во всей этой суматохе никто не обратит внимания на пропажу одного единственного рядового. Спайроу вписали бы в список погибших или без вести пропавших, но вряд ли его бы стали искать.
  "Я получил свободу, но какой ценой? Парни. Каплан. Ястреб. Больше никого не осталось!"
  Впрочем, расслабляться раньше времени Сайкс не стал. Он по-прежнему находился на опасной территории, а значит жизнь его висела на волоске. В качестве основного направления Сайкс выбрал восток. Пока Спайроу продвигался через каньон, его не покидала мысль, будто за ним кто-то идёт. Резко обернувшись, и вскинув пистолет, Сайкс увидел лишь сидевшего на гладком валуне чёрного ворона. Согласно местной примете, одинокий чёрный ворон был вестником смерти. Птица посмотрела на Сайкса, затем пару раз каркнула. Спайроу не верил в приметы, но почему то почувствовал сильную тревогу. Опустив оружие, Сайкс подошёл к небольшому обрыву, и уже хотел перепрыгнуть на другую сторону, как вдруг прозвучал выстрел. Ворон два раза каркнул, затем взмыл в небо и скрылся среди бескрайних каньонов. Сайкс выронил оружие, медленно обернулся и увидел слева небольшую пещеру, в глубине которой виднелся человеческий силуэт. Неизвестный нажал на курок во второй раз, и выпущенная из пистолета пуля вошла Сайксу в грудь. Спайроу по инерции попятился назад, и упал с обрыва вниз. Сильно ударившись спиной об землю, Сайкс почувствовал, как его тело будто наливается свинцом. И в этот момент к краю обрыва подошёл стрелок. Перед глазами у Сайкса всё поплыло, и он не мог рассмотреть лицо своего убийцы, однако он обратил внимание на короткие седые волосы как у альбиноса.
  -Ястреб, - едва слышно прошептал Сайкс.
  Не став добивать свою жертву, Хоук отошёл от края. Спайроу посмотрел вслед уходящему убийце, после чего его накрыла тьма.
  
  -Немедленно опусти оружие! - заставил Сайкса открыть глаза внезапный окрик.
  Эрин резко обернулась, и увидела Йена Рединга, сжимающего в руке пистолет.
  -Что здесь происходит? - потребовал ответа сержант, держа Эрин на прицеле.
  -Несанкционированный самосуд, - ответил Сайкс.
  -Заткнись и немедленно отойди от края! - прикрикнула на него Эрин, затем резко направила автомат на Йена.
  В воздухе повисло напряжение. Никто даже не подозревал, что на соседнем холме пара сепаратистов заканчивает собирать миномёт, а трое их товарищей подбираются к склону с юга. Часовые, выставленные снаружи, заметили заходящий на посадку бомбардировщик, и тут же связались с Гонсалесом. Хорхе рассудил, что помощь от Рамона может прийти не скоро, и приказал своим подчинённым захватить армейское судно, предварительно разделавшись с его экипажем.
  -Это недоразумение. Пожалуйста, уходи. Я потом всё объясню, - попыталась Эрин достучаться до Йена.
  -Я не могу этого сделать, - ответил Рединг.
  -Не доводи до крайностей, Рединг. Я... не стреляй! - неожиданно прокричала Эрин.
  Йен резко обернулся, и увидел возле трапа бомбардировщика капрала Фокса с пистолетом в руке.
  -Как ты нас нашёл? - спросил Роберт, спускаясь по трапу.
  -А я вас и не терял, - ответил Йен.
  Воспользовавшись тем, что внимание его конвоиров приковано к Редингу, Сайкс начал потихоньку приближаться к краю, от которого Эрин заставила его отойти.
  -Не вмешивайся, Фокс! - потребовала Эрин, видя, что ситуация вот-вот выйдет из-под контроля.
  -Он за нами следил. Если его отпустить, он настучит на нас Старку!
  -Капрал Фокс, немедленно опустите оружие! - приказала Эрин железным тоном, и неожиданно направила оружие на Роберта.
  Фокс сжал зубы, но выполнять приказ не торопился.
  "Сейчас или никогда!" - решил Спайроу, резко сорвался с места и спрыгнул с утёса.
  Краем глаза заметив, что пленник пытается бежать, Эрин, вмиг позабыв про Рединга, рванула к краю, намереваясь всадить в спину убегающему Сайксу автоматную очередь. Но прежде, чем она успела прицелиться, миномёт на соседнем холме выдал первый залп. Когда на склоне прогремел взрыв, Сайкс кинул беглый взгляд через плечо, споткнулся о валун, и кубарем покатился вниз.
  Взрыв не прикончил армейцев, но раскидал Фокса и Рединга в разные стороны. Заметив, откуда был произведён залп, Эрин начала вести по предполагаемому укрытию сепаратистов огонь. "Артиллерист" и его помощник попадали на землю и стали ползком пробираться к укрытию в виде большого валуна. Отстреляв весь магазин, Эрин отбросила ненужный автомат в сторону и выхватила пистолет. Несмотря на вмешательство сепаратистов, Эрин собиралась броситься в погоню за Сайксом, как вдруг заметила на горной дороге тройку сепаратистов, подбирающихся к склону с тыла. Бандиты тоже заметили армейского сержанта, и в сторону Эрин полетело несколько гранат. Фокс к тому моменту уже бегом взбирался по трапу бомбардировщика, а Йен Рединг валялся на земле и не подавал признаков жизни. Эрин успела ранить одного из метателей, затем отбежала от края утёса прежде, чем произошёл взрыв.
  -Заводи мотор! - крикнула Эрин Роберту, а сам подбежала к валявшемуся на земле Редингу.
  Проверив пульс, и убедившись, что Йен всё ещё жив, Эрин закинула его себе на спину и побежала к трапу. Буквально через пару секунд после того, как она забежала на борт, и закрыла дверь, сепаратисты прошлись по корпусу бомбардировщика автоматными очередями.
  -Не зацепило? - спросил Фокс, поднимая судно в воздух.
  -Нет. Разгони этих тараканов!
  Роберта не нужно было просить дважды. Развернув бомбардировщик на 180 градусов, он сначала прошёлся по склону пулемётной очередью, затем подлетел к соседнему холму, откуда их обстреляли из миномётов. Увидев поднявшийся в воздух бомбардировщик, "артиллерист" и его помощник бросились врассыпную.
  -Поздно метаться, твари! - воскликнул Йен, сбрасывая на холм несколько снарядов.
  Взрывная волна не успела достать убегающих сепаратистов, зато это сделала большая груда камней. Опасаясь, что поблизости могут находиться и другие враги, Роберт развернул бомбардировщик и полетел обратно на базу.
  -Что ты делаешь? А как же Спайроу? - спросил Эрин, подходя к Фоксу.
  -Чёрт с ним. Мы видны как на ладони. Пара тройка стрелков с РПГ отправит нас на тот свет за считанные секунды! - возразил Фокс, не зная, что оставшаяся часть бандитов отсиживается на заброшенной базе, и даже не помышляет об атаке.
  Нехотя признавая правоту слов капрала, Эрин упрекнула себя за недальновидность. Что мешало ей прикончить Сайкса Спайроу прямо на базе, а затем избавиться от трупа, сбросив его в горах? Гордыня? Тщеславие? Излишняя самоуверенность? Эрин по себе знала, что даже в самом безнадёжном человеке должно быть что-то хорошее. Из обычной уличной дворняги она превратилась в опытного бойца, причём изменились не только её физические характеристики, но и нравственные. Солдат, предавший своё подразделение, и обрёкший своих боевых товарищей на смерть, должен был быть казнён. Привозя Спайроу на заброшенную базу, Эрин ожидала услышать что-то, похожее на раскаяние, а вместо этого упустила беглеца. Зато Спайроу не выглядел виноватым и продолжал утверждать, что к гибели второго подразделения он не имеет никакого отношения.
  "А что если я ошиблась? Что если представить хотя бы на секунду, что Спайроу говорил правду"? - запоздало подумала Эрин, понимая, что не сможет получить ответ на свой вопрос.
  -Что будем делать с ним? - прервал размышления Эрин Роберт, указывая на Рединга.
  -Хороший вопрос, - ответила Эрин, затем подошла к Йену.
  Из ушей сержанта шла кровь. Эрин склонилась над Йеном, и попыталась привести его в чувство. Примерно через минуту сержант Рединг нехотя открыл глаза.
  -Слава богу, - вздохнула с облегчением Эрин, затем провела ладонью перед глазами Йена. - Ты меня слышишь? Сколько пальцев я показываю?
  Рединг прошептал что-то неразборчивое, затем отрубился.
  -Я конечно не медик, но по-моему, у него контузия. Надо доставить его в лазарет, - высказала своё мнение Эрин.
  -А может лучше скинуть его прямо здесь? - предложил Фокс.
  Эрин резко повернула голову в сторону и сердито посмотрела на капрала.
  -И думать об этом забудь! - категорично заявила она.
  -Это единственный выход. Какое-то время Рединг проваляется в отключке, а как только придёт в себя, сразу же настучит на нас Старку. Мне осталось гнить на Геднере чуть меньше трёх месяцев, и я не хочу, чтобы мне продлили срок, или расстреляли. Старк не любит уголовников, поэтому он и не будет с нами церемониться.
  -Мы не можем его просто бросить! Он один из нас!
  Роберт презрительно усмехнулся.
  -Рединг - верная собачонка Старка. Он никогда не был одним из нас. Для таких как он, мы с тобой - люди второго сорта!
  Эрин покачала головой. Йен не воротил нос, общаясь с бойцами третьего подразделения, не делил солдат на добровольцев и бывших уголовников. Он всего лишь оказался ни в том месте ни в то время, за что, собственно, и поплатился.
  -Мы доставим его в лазарет, и это не обсуждается! - сказала Эрин после небольшой паузы.
  -Видимо придётся задержаться на Геднере ещё лет на десять, - невесело проговорил Роберт, поняв что спорить бессмысленно.
  
  Завершив столь болезненный спуск, Сайкс вскочил на ноги и побежал к базе. Он не знал чем закончилась стычка армейцев с невидимыми врагами, да и знать не хотел. И те и другие были его смертельными врагами, от которых следовало держаться подальше. Охотник за головами надеялся скрыться от вероятных преследователей на заброшенной базе, затем попытаться своим ходом добраться до ближайшего поселения. Услышав карканье, Сайкс вздрогнул и резко остановился. Повернув голову в сторону, он увидел чёрного ворона. Рядом с птицей на земле валялся какой-то мужчина, по всей видимости бандит. Сайкс приблизился к покойнику, затем перевернул его на спину. Не обнаружив огнестрельных и ножевых ран, Сайкс пришёл к выводу, что мужчина умер после того, как ему свернули шею. Обыскав покойника, Спайроу нашёл пистолет с полной обоймой. Забрав оружие, и быстро осмотревшись, Сайкс побежал к раскрытым настежь воротам. База выглядела точной такой же, как и три года назад. Те же серые стены, успевшие за три года потрескаться, те же пустые коридоры. Тот же запах смерти, витающий в воздухе. Как только раздались выстрелы, Сайкс, вместо того, чтобы покинуть базу, резко сорвался с места и направился к источнику шума.
  Натан и Хорхе выстрели одновременно, однако Гонсалес промазал, в то время как пуля, выпущенная из пистолета Хоука, попала бандиту в левое плечо.
  Хорхе выронил оружие, стиснул зубы, затем выбежал за дверь. Он сразу же узнал посланного Рамоном убийцу, и понял, что лидер банды сдал его со всеми потрохами. Пробегая по коридору, Гонсалес достал спутниковый телефон и попытался связаться со своими подручными. Приблизительно после пятой попытки кто-то всё же соизволил ответить на звонок.
  -Живо ко мне! Здесь чистильщик! - испуганно прокричал Хорхе, бросая беглый взгляд за спину.
  -Зря стараешься. Остались только ты и я, - услышал он из телефона голос своего палача.
  Отбросив трубку в сторону, Хорхе зажал рукой рану и ускорился. Завернув за угол, он увидел в противоположном конце коридора Сайкса Спайроу (Сайкс тоже заметил бандита). Приняв охотника за головами за очередного чистильщика, Гонсалес развернулся на 180 градусов и побежал обратно. Из оружия у него осталась одна единственная граната, которую Хорхе освободил от чеки, но не стал швырять во врага, а покрепче зажал в руке. Забежав на кухню, Гонсалес спрятался за перевёрнутый стол и затаил дыхание. Услышав чьи-то шаги, Хорхе вздрогнул. Зашедший на кухню Хоук быстро осмотрелся, и увидев следы крови, ведущие к перевёрнутому столу, зашагал в сторону укрытия Гонсалеса. Резко обернувшись, и вскинув оружие, Натан увидел зашедшего на кухню Сайкса. Оба застыли на месте как вкопанные, не веря своим глазам. Первым в себя пришёл Спайроу.
  -С самого начала этот день как-то не заладился. Меня похитили, привезли на Геднер, угрожали скормить собакам, а потом собирались расстрелять. Но раз ты тоже оказался здесь, Ястреб, это того стоило, - угрожающе спокойно проговорил Спайроу, держа Хоука на прицеле, и при этом отходя от дверного проёма.
  Как только с Гриффитом было покончено, напарники вернулись на Терранон, и каждый начал заниматься своим делам. Сайкс пытался найти следы Хоука, и посетил ожоговые отделения во всех больницах. Но все эти старания ни к чему не привели - персонал либо ничего не знал, либо боялся сболтнуть лишнего. Поняв всю тщетность своих усилий, Сайкс пришёл в кафе, где его и схватили бойцы третьего подразделения. Хоук в данный момент тоже испытывал смятение. Ему также не терпелось поквитаться со старым друга, но Натан быль слишком занят, и потому откладывал вендетту до лучших времён.
  -С удовольствием всадил бы в тебя пулю, но сейчас у меня есть более важные дела. Проваливай, пока я не передумал. Ты непременно сдохнешь, но не сейчас, - проговорил Натан.
  -Сдохнешь ты, причём здесь и сейчас! - последовал яростный ответ.
  Решив, что услышал достаточно, Гонсалес перекинул через себя гранату, и на всякий случай прикрыл голову руками. Сайкс и Хоук кинулись в разные стороны, при этом Натан три раза выстрелил по укрытию Гонсалеса. Первые две пули прошли мимо, а третья угодила Хорхе прямо в шею. Гонсалес вздрогнул, выпучил глаза, зажал руками кровоточащую рану, и навсегда затих. Сайкс успел выбежать с кухни буквально за секунду до того, как прогремел взрыв. Натану, успевшему быстро отбежать назад, взрыв также не причинил вреда. Достав из-за пояса второй пистолет, конфискованный у одного из убитых сепаратистов, Хоук начал вести огонь по стене с двух руку, в надежде, что одна из пуль прервёт жизнь его врага. Как только первая пуля пробила стену и прошла мимо, Спайроу рухнул на пол. Повернув голову в сторону, Сайкс заметил незнакомую девушку с автоматом. Увидев потенциального врага, Хизер остановилась и выдала короткую очередь. Перекатившись на бок, Спайроу открыл ответный огонь, вынуждая девушку юркнуть за угол. Опасаясь атаки с двух сторон, Сайкс вскочил на ноги и бросился бежать, на бегу ведя огонь по Хизер. Как только он скрылся из виду, Хизер побежала за ним. Но когда девушка пробегала мимо кухни, чья-то сильная рука схватила её за шиворот, и затолкала на кухню, и при этом девушка выронила автомат. Узнав своего телохранителя, Хоук пришёл в ярость.
  -Тупая собачонка! Я же сказал, чтобы ты не вздумала следить за мной! - буквально прорычал Натан, затем резко прижал девушку к стене.
  -Я нарушила приказ ради вашего же блага! - попыталась оправдаться Хизер, за что Хоук ударил её по лицу.
  Девушка отвела голову в сторону, приняв этот удар как должное. Выйдя в коридор, Натан обнаружил, что Сайкса и след простыл, но было очевидно, что Спайроу где-то рядом.
  -Вы должны немедленно уходить! Если хотите, я сама разберусь с этим типом! - предложила Хизер.
  -В какую сторону он побежал? - спросил Хоук, проигнорировав слова девушки.
  -Со мной связался Рамон Фернандес. Его люди перехватили переговоры армейцев. Люди Гонсалеса попытались захватить армейское судно, но потерпели неудачу. Решив, что их атаковала крупная банда, армейцы вызвали подмогу, и сейчас сюда мчатся несколько боевых челноков. Они будут здесь с минуты на минуту!
  Натан мечтал прикончить Сайкса собственными руками, но инстинкт самосохранения подсказал чистильщику, что оно того не стоит.
  -Прикончи его! - приказал Хоук, убрал пистолеты за пояс и побежал к выходу.
  Хизер подобрала с пола автомат и отправилась на поиски Сайкса Спайроу.
  
   Северный ветер (продолжение)
  
  (днём ранее)
  Как только Хизер сообщила, что его хочет видеть Дуглас Крейн, Хоук покинул апартаменты и отправился в резиденцию Синдиката, замаскированную под офис крупной компании. Зайдя в зеркальный лифт, Натан нажал на кнопку последнего этажа. Пока лифт поднимался вверх, Хоук подошёл к стене, выходящей на улицу, и посмотрел вниз. Казалось бы, ничего особенного, но в такие моменты Натан чувствовал будто возносится на вершину мира. Ходившие по улицам люди казались ему надоедливыми маленькими муравьями, а сами улицы - муравейником. Как только лифт поднялся на пятидесятый этаж, Хоук отошёл от стены. Проследовав к кабинету Дугласа, Натан позволил охранникам Крейна обыскать себя и Хизер. Как только с этой процедурой было покончено, один из охранников открыл перед Натаном дверь, и сказал, что мистер Крейн его уже заждался. Хоук вошёл в кабинет, а когда Хизер попыталась проследовать за ним, охранники её не пропустили. Девушка не стала протестовать, и вернулась к лифту. Войдя в кабинет, Натан обнаружил Дугласа, стоявшего у окна, и понял, что не только он любит смотреть сверху вниз на суетящихся муравьёв.
  -Предатели. Меня окружают одни предатели, - с грустью в голосе проговорил Дуглас, затем обернулся.
  Впервые встретившись с Крейном три года назад, Натан отметил, что несмотря на преклонный возраст, этот человек ещё способен внушить своим подчинённым трепет. Начав с нуля, Дуглас за 25 лет построил собственную криминальную империю. Он достиг всего, о чём только мечтал. Достиг своего предела. Взгляд старика по-прежнему был властным, однако гордая осанка сменилась сутулостью, и причиной тому был совсем не возраст.
  -Так уж устроены люди. Они не могут не предавать, - высказал своё мнение Натан.
  На днях полиция Геднера обнаружила в карьере десять изрешечённых трупов. Восемь из них были бандитами средней руки, но двое оставшихся были более значимыми фигурами. Дуглас заподозрил этих людей в предательстве, и приказал разделаться с ними и с их ближайшими родственниками. У Крейна не было доказательств виновности жертв, да он в них и не нуждался. Ему достаточно было только заподозрить кого-нибудь в измене, и по истечению 24 часов этого человека уже не было в живых.
  -Сегодня ты с улыбкой пожимаешь человеку руку, а завтра он втыкает тебе нож в спину. Это вполне нормальное явление. Но проблема заключается совсем в другом. Эти шакалы решили что я стар и слаб. Они думали, что я не вижу того что творится у меня под носом.
  Натан слушал этот параноидальный бред уже не в первый раз. Хоук был одним из немногих людей, с которыми Дуглас мог (как он сам считал) разговаривать открыто. Как внешне, так и внутренне, Натан напоминал Крейну родного сына, погибшего во время командировки на Терраноне. Согласно официальной версии, с Крейном-младшим разделались наёмные убийцы, посланные врагами Синдиката, но если верить слухам, этих самых людей отправил сам Дуглас, когда узнал, что сын планирует его убийство.
  -Операция по захвату Астера была ошибкой. Я недооценил своих врагов, но больше этого не повторится, - продолжил Дуглас.
  Хоук невозмутимо слушал своего босса, желая, чтобы тот поскорее перешёл к делу, ведь Крейн не стал бы его вызывать только для того, чтобы просто поболтать по душам.
  -Для тебя есть важное задание. Это не совсем твой профиль, мой мальчик, но я уверен, что ты справишься.
  "Ну наконец-то!" - подумал Натан, а вслух спросил:
  -Что я должен делать?
  -Доставить контейнер с энергооружием. Для этого тебе придётся снова отправиться на север.
  Затем Дугласа поведал Натан обо всех деталях операции. Услышав о том, что в деле будет задействован его старый знакомый Луис Тарджей, Натан хотел возразить, но увидев суровый взгляд Дугласа, промолчал. Введя чистильщика в курс дела, Крейн подошёл к Натану и положил руку на его правое плечо.
  -Это оружие очень много значит для меня. Если потерпишь неудачу, можешь даже не возвращаться, - проговорил он с расстановкой, затем убрал руку и отошёл обратно к окну.
  -Всё пройдёт гладко, - заверил Хоук босса, и вышел из кабинета.
  
  После допроса, учинённого Рупертом Старком, капрал Даниган чувствовал себя не в своей тарелке. Было очевидно, что лейтенант не поверил их легенде, хотя вся четвёрка дала одни и те же показания. Пытаясь установить истину, лейтенант Старк мог начать копаться в прошлом бойцов третьего подразделения, а этого Даниган боялся больше всего. Он уже успел пожалеть, что не попытался сбежать, когда у него появилась такая возможность.
  -Капрал Даниган! - услышал Брэд до боли знакомый голос.
  Даниган сжал кулаки, медленно обернулся, и увидел человека, которого ненавидел всеми фибрами своей души - Луиса Тарджея.
  -Да, сэр? - процедил он сквозь зубы.
  -Есть разговор, - сказал полковник, и пошёл в сторону выхода.
  Брэд последовал за Луисом. Выйдя на улицу, Тарджея отошёл подальше от дверей, опасаясь, что кто-нибудь может услышать часть его разговора с Брэдом.
  -Странные вещи у вас здесь творятся, - начал Луис издалека.
  -Ничего странного. Подобная ерунда происходит каждый день.
  Тарджей нахмурился.
  -Не играй со мной, капрал. Для тебя это может очень плохо кончиться, - предостерёг Луис Брэда.
  "Вот бы тебя, выродка, кто-нибудь пристрелил!" - подумал Даниган, глядя на Тарджея с нескрываемой ненавистью.
  -Меня интересует контейнер, который бойцы Старка недавно доставили на базу. Где он сейчас? - начал допрос Луис.
  Узнав о местонахождении заветного контейнера, Тарджей прибыл на базу и встретился со Старком. Руперт довольно сдержанно поприветствовал полковника, а когда Тарджей спросил где находится груз, и вовсе ушёл от прямого ответа. Несмотря на то, что репутация Луиса была безупречной, Старк подозревал, что Тарджей неспроста снизошёл до общения с простым лейтенантом.
  -Его отнесли в арсенал и приставили охрану, - Брэд всё же пошёл на контакт.
  -Когда его собираются переправить в другое место?
  -А мне-то откуда знать? Старк не делится со мной своими планами! - огрызнулся Брэд.
  Тон капрала очень не понравился Луису.
  -Сейчас строишь из себя крутого парня, зато потом будешь рыдать как девчонка. Тебе ли не знать как они рыдают, - проговорил Тарджей с улыбкой.
  Брэд злился, метал молнии глазами, представлял, как убивает ненавистного офицера, но ничего не мог поделать, потому что Луис Тарджей держал его на коротком поводке. Полковник вытащил его из самого настоящего дерьма, за что Брэд поначалу был ему крайне признателен. История с наркотиками была выдумкой. На самом деле Брэда Данигана арестовали за двойное изнасилование. Накануне суда один из конвоиров проболтался, что родственники жертвы заплатили начальнику тюрьмы, в которую должны были доставить Брэда, а также нескольким надзирателям. Жизнь Данигана должна была превратиться в сущий ад, а каждый день за решёткой - в агонию. Понимая какая участь его ожидает, Брэд уже собирался вскрыть себе вены, но от смерти его спасло вмешательство полковника Тарджея. Данигану было предложено вступить в ряды геднерского гарнизона, но поскольку насильникам дорога туда была закрыта, Луис подредактировал досье Данигана, удалив все упоминания об изнасилованиях, и вписав историю про наркотики. Взамен Брэд должен был стать глазами и ушами Тарджея, и незамедлительно докладывать полковнику о том, что происходит на базе. Если бы в подразделении узнали, что капрал Даниган стукач, ему бы не поздоровилось, а если бы бойцам стало известно, что помимо этого Брэд ещё и насильник, капрала бы ждала верная смерть. Но до тех пор, пока сослуживцы не знали всей правды о капрале Данигане, беспокоиться Брэду было не о чем. Его не отправляли на боевые задания, не посылали в патруль. Лишь иногда Брэд проводил с бойцами теоретические занятия по рукопашному бою. За каждую полезную новость Тарджей укорачивал срок пребывания Данигана в рядах геднерского гарнизона ровно на одну неделю, однако Брэд жил в постоянном страхе, что рано или поздно его разоблачат, и мечтал о том, чтобы Луис Тарджей покинул Геднер, а ещё лучше этот бренный мир.
  -Я забылся. Этого больше не повторится, - нехотя проговорил Брэд.
  -Очень на это надеюсь. Был рад с тобой побеседовать, капрал, - последнее слово Луис произнёс с издевкой, дав понять, что Даниган не заслужил повышения.
  -Погодите, есть ещё кое-что интересное! - остановил Брэд уходящего полковника.
  -Ну говори, - без особого интереса проговорил Луис.
  -Эрин Холлоуэй поручили секретное задание.
  Луис снисходительно посмотрел на Брэда.
  -Не говори ерунды. Сержанты - это такие же деревянные солдафоны, как и остальной сброд, только с другими погонами. Никто не станет доверять им ответственное задание.
  -И всё же задание было! Речь шла о поимке дезертира, виновного в гибели целого подразделения.
  -И что же это за дезертир такой?
  -Его зовут Сайкс Спайроу.
  Луис тут же переменился в лице.
  -Ты уверен? - на всякий случай спросил он.
  -Более чем уверен. Я сам участвовал в его захвате, - ответил Даниган, сбитый с толку реакцией Тарджея.
  -Где он сейчас?
  -Я не знаю. Эрин и Фокс куда-то повезли его, - сказал Брэд, затем неожиданно посмотрел в небо.
  Луис обернулся, и заметил бомбардировщик, приближающийся к базе.
  -Вот кстати и они, - запоздало проговорил Даниган.
  -Держи меня в курсе событий! - коротко бросил Тарджей, затем спешно вернулся в казарму.
  Брэд устремился в сторону грузового ангара, где собственно, бомбардировщик и должен был совершить посадку. Когда судно приземлилось, и трап был опущен, из челнока вышел Роберт Фокс, несущий на своих плечах сержанта Рединга.
  -Что стряслось? - спросил ничего не понимающий Брэд.
  -Лучше и не спрашивай, - ответил Фокс, и понёс Йена в лазарет.
  Вслед за Робертом, челнок покинула и Эрин. Судя по мрачному выражению лица, произошло что-то непредвиденное.
  -Вы разделались со Спайроу? - задал Даниган наиболее актуальный вопрос.
  -Нет, - ответила Эрин, и попыталась обойти Брэда, однако Даниган схватил её за локоть.
  Эрин резко обернулась и кинула на капрала сердитый взгляд. Брэд отпустил её руку, и отошёл назад на пару шагов.
  -Ещё раз так сделаешь, пожалеешь об этом, - грозно проговорила Эрин.
  -Прости. Я просто очень волнуюсь. Что у вас стряслось? Куда подевался Спайроу?
  -Спайроу сбежал. Возможно его уже прикончили.
  -Возможно? Т.е. ты в этом не уверена?
  -А тебе то какое дело? - насторожилась Эрин.
  -Меня это тоже касается. В конце концов, я ведь тоже участвовал в операции, - придумал Брэд правдоподобное оправдание.
  Признав правоту слов Данигана, Эрин тем не менее не стала отвечать на его вопрос и пошла дальше.
  -А кто всё-таки поручил тебе это задание? Мы безвылазно сидели на базе целую неделю. До этого момента офицеры здесь не появлялись, и даже не пытались выйти на связь. Когда и от кого ты успела получить инструкции по поводу Спайроу? - крикнул ей вслед Брэд.
  -Всё очень сложно, - коротко сказала Эрин на ходу, даже не соизволив обернуться.
  Как только она вышла из ангара, на Данигана накатила волна праведного гнева. Тарджей оказался прав - никакого задания не было. По прихоти Эрин Холлоуэй он рисковал жизнью, и всё впустую.
  "Думаешь, самая умная? Ты ещё об этом пожалеешь!" - подумал Брэд, отправляясь на поиски Фокса.
  
  Досчитав до трёх, Сайкс выскочил из-за угла и побежал к окну, ведя беглый огонь. Прежде, чем автоматная очередь пригвоздила его к стене, Спайроу закрыл лицо руками, и выпрыгнул в окно, пробив собой стекло. Хизер тут же последовала за ним. Девушка вылезла в окно, кинула перед собой гранату, и после того, как та взорвалась, забежала за угол, ожидая увидеть труп Сайкса. Однако Спайроу там не оказалось. Девушка начала лихорадочно оглядываться по сторонам, пытаясь понять куда делся её противник. Остановив свой выбор на грузовом ангаре, Хизер напрямую кинулась к сооружению, однако Сайкса внутри не оказалось. Как только девушка подошла к дверям ангара, Спайроу, прятавшийся за топливной цистерной, последовал за ней. Как только Хизер обыскала ангар, вышла на улицу, и отошла от входа на несколько шагов, Сайкс вышел из-за угла и направил на неё пистолет.
  -Подними руки и брось оружие! - крикнул он.
  Хизер выполнила приказ охотника за головами, затем медленно повернулась к нему лицом.
  -Я не знаю кто ты, да и знать не хочу. Где Ястреб? - спросил Сайкс.
  -От меня ты ничего не узнаешь, - ответила Хизер, и сделала шаг в сторону Спайроу.
  Пуля, выпущенная ей под ноги, дала девушке понять, что лучше не двигаться. Обойдя девушку, Сайкс подобрал автомат с земли.
  -Это тебе больше не понадобится, - сказал он, вытаскивая магазин.
  Завидев в небе несколько челноков, направляющихся к базе, Сайкс схватил девушку за шкирку и побежал к воротам. Когда девушка попыталась вырваться из его рук, Спайроу вырубил её ударом рукояткой пистолета по голове, закинул к себе на плечо, и побежал дальше.
  
  (4 года назад)
  -Шире шаг! Не отстаём! - подгонял своих бойцов сержант Каплан.
  Истекающие потом солдаты не чувствовали ног, и все как один готовы были попадать от усталости. Вчерашние уголовники, из которых было сформировано второе подразделение, догадывались, что жизнь их будет несладкой, но не ожидали что до такой степени. Командир подразделения капитан Васкез отдал новобранцев в заботливые руки сержанта Каплана, которому он всецело доверял. Во время обеда один новобранец чуть не всадил своему соседу вилку в горло, и его никто даже не попытался остановить. Каплан построил всё подразделения, и сказал, что раз бойцы находят время и силы, чтобы собачится друг с другом, то он сделает так, чтобы и того и другого у них не хватало. В качестве воспитательной процедуры бойцы второго подразделения должны были пробежать 30-ти километровый кросс по пересечённой местности (15 километров туда, и 15 километров обратно). Данный регион полностью находился под контролем армейцев, поэтому вероятность наткнуться на вооружённых сепаратистов практически была равна нулю. Бежавший впереди всех Каплан кинул за спину беглый взгляд, и увидел далеко позади самого упитанного новобранца второго подразделения. Толстяк едва передвигал ноги, а потом и вовсе рухнул на спину.
  -Подразделение, стой! - приказал Каплан.
  Солдаты остановились и начали жадно глотать ртом воздух. Толстяк по-прежнему лежал на земле, и даже не пытался приподняться.
  -Семеро одного не ждут - так гласит народная мудрость, - громко проговорил Каплан.
  -Ну и славу богу! - едва слышно прошептал Сайкс, тяжело дыша.
  -Но это не про нас. Бойцы второго подразделения своих не бросают, - продолжил Каплан, затем начал переводить взгляд с одного солдата на другого.
  Наконец, он остановил свой выбор на Сайксе.
  -Рядовой Спайроу, немедленно вернитесь и помогите своему товарищу! - приказал Каплан.
  Сайкс удивлённо заморгал, не понимая за что ему выпала такая честь.
  -Мне повторить приказ? - спросил Каплан, и сердито нахмурился.
  -Нельзя ли подобрать другой тягач для этой цистерны? Если я потащу его на себе, и споткнусь, он же меня в лепёшку раздавит! - попытался возразить Сайкс.
  -А ты не спотыкайся! - крикнул на него Каплан.
  -Хочу обратно в тюрьму, - буквально простонал Спайроу, затем вышел из строя и поплёлся в сторону толстяка.
  -Бодрее, Спайроу. Привал будет через 400 метров, вот там и отдохнёшь! - крикнул ему вслед Каплан.
  Сайкс помог толстяку подняться, затем подставил ему своё плечо. После того, как эта парочка с трудом преодолела половину пути, Каплан над ним сжалился, и послал Сайксу в помощь ещё одного бойца, подставившего толстяку второе плечо. Когда подразделение с горе пополам миновало извилистую тропу, и поднялось на вершину высокой горы, сержант дал бойцам 5 минут на отдых. Сайкс занял место возле самого края, свесил ноги, и расстегнул одежду. Не прошло и полминуты, как рядом с ним присел запыхавшийся Хоук.
  -Ты живой? - спросил Натан после небольшой паузы, успев сделать глубоких вдохов.
  -Не уверен. Сколько ещё придётся бежать?
  -Если я всё правильно понял, это только половина пути. Сейчас отдохнём, а потом побежим обратно.
  Сайкс жалобно застонал, а потом откинулся назад и лёг на землю.
  -Потери немного. Мы обязательно выберемся отсюда, - проговорил Натан, предварительно понизив голос.
  -Ты стараешься убедить в этом меня или себя? - спросил Сайкс.
  Хоук ничего не ответил. Он прекрасно понимал, что высокие физические нагрузки - далеко не самое страшное. Через какое-то время их наверняка отправят в бой, и это, действительно страшно.
  -Нас обоих. Мы прибыли на Геднере вместе - вместе с него и уберемся! - решительно проговорил Хоук.
  -Звучит бодренько. Только если такие пробежки будут случаться каждый день, у меня ноги отвалятся, - ответил Сайкс, глядя на плывущие по серому небу тучи.
  Хоук лишь усмехнулся, встал с земли и отошёл в сторону. Как только время отдыха подошло к концу, Каплан приказал бойцам построиться.
  
  Вовремя успев покинуть базу, Сайкс направился в сторону горной дороги, и в скором времени наткнулся на трицикл, брошенный сержантом Редингом.
  -А ведь Бог есть, - усмехнулся Спайроу, кладя девушку на землю.
  Обыскав Хизер, Сайкс нашёл у неё спутниковый телефон, который тут же перекочевал в карман его куртки.
  -Проснись, красавица! - воскликнул Сайкс, затем начал тормошить пленницу.
  Видя, что Хизер приходят в себя, Спайроу отошёл на несколько шагов в сторону.
  -Нас прервали в самый неподходящий момент. Мне повторить вопрос, или ты и так всё помнишь? - заговор Сайкс.
  Хизер демонстративно отвела взгляд в сторону, дав понять, что не собирается отвечать на вопросы Сайкса.
  -Напрасно ты всё усложняешь, - укоризненно проговорил Спайроу.
  -Не трать время впустую. Можешь пытать меня, можешь даже убить - я всё равно тебе ничего не расскажу, - сказала Хизер, продолжая смотреть в другую сторону.
  То, что девушка настроена решительно, было видно невооружённым глазом. Это была не просто собачья преданность - это была безответная любовь, о которой практически никто не знал. Хизер сама попросилась быть телохранителем Натана, чтобы быть ближе к своему кумиру. Видя решительный настрой девушки, Сайкс решил действовать более деликатно.
  -Ты неправильно меня поняла. Мы с Ястребом - старые знакомые. Он будет тебе очень признателен, если ты поможешь нам встретиться снова.
  -Не держи меня за идиотку, - сказала девушка, переведя взгляд на Спайроу.
  -А я и не держу. Приблизительно год назад с Ястребом произошёл один неприятный инцидент, в ходе которого он получил сильные увечья. Было такое?
  Хизер кивнула, не понимая, к чему клонит её надзиратель.
  -Сейчас Ястреб выглядит довольно бодреньким, но тогда наверное он испытывал поистине адскую боль. Одного только этого достаточно, чтобы он жаждал снова встретиться со мной, - сказал Сайкс с улыбкой.
  -Так значит это сделал ты! - удивлённо воскликнула Хизер, не веря, что этот щуплый тип чуть не отправил на тот свет её кумира.
  Вместо ответа Сайкс достал из кармана спутниковый телефон, затем подошёл к трициклу.
  -Передай Ястребу, что я готов с ним встретиться. Пусть только назовёт время и место, - сказал Спайроу, затем сел на трицикл и завёл его.
  Хизер не могла понять в чём дело. Вместо того чтобы устроить допрос с пристрастием, и попытаться заставить её связаться с Хоуком, Сайкс просто её отпускал.
  "И это всё? Здесь должен быть какой-то подвох!" - думала Хизер, но как только трицикл начал отъезжать, уверенности у девушки сразу же поубавилось.
  -Доберёшься до Ястреба своим ходом! - крикнул Сайкс на прощание, затем ударил по газам, оставив Хизер наедине со своими подозрениями.
  
  Рамон ходил из стороны в сторону и с остервенением отсчитывал собственные шаги. Времени прошло не так много, однако Хоук уже должен был вернуться. Пока Фернандес отсиживался в своей палатке, его подручные занимались разгрузкой. Не без подачи Луиса Тарджея совсем недавно в лагерь прибыла новая партия оружия. Самому же Рамону полковник посоветовал в сжатые сроки подыскать ещё людей, ведь штурм военной базы, даже не слишком хорошо охраняемой, обещал быть кровопролитным.
  "А если он погиб?" - неожиданно подумал Фернандес.
  Каждый щенок знает, что север Геднера - это гиблое место. Здесь в тебя может угодить шальная пуля, предназначавшаяся другому, а если кто-то намеренно хочет твоей смерти, то ты непременно погибнешь. Не каждый может позволить себя бродить по горам Геднера в одиночку, однако Натан Хоук
  не был "каждым". Всего за пару лет он достиг таких результатов, о которых другие члены Синдиката могли только мечтать. Краем уха Рамон где-то услышал, что Хоук до своего восхождения и так успел освоиться на Геднере, хотя никто не может чувствовать себя в безопасности, если дело касается севера. Погружённый в свои размышления, Фернандес не услышал как в его палатку кто-то зашёл.
  -Гонсалес мёртв, - раздался тихий могильный голос из-за спины лидера бандитов.
  Рамон сразу выхватил нож и обернулся к говорящему. Увидев перед собой Натана Хоука (судя по внешнему виду и дыханию, Хоук довольно долго бежал), Рамон на какое-то время застыл, пока не понял значение слов Хоука.
  -Тебя долго не было. Я уже начал беспокоиться, - сказал лидер банды, опуская нож.
  -Что слышно от Тарджея?
  -Он сообщил о местонахождении груза, прислал дополнительную амуницию и приказал готовиться к штурму.
  -А где он сам?
  -На базе. Он будет там находиться до начала штурма. Было бы неплохо, если бы Синдикат прислал своих штурмовиков. Тогда наши шансы...
  -Ты идиот, или прикидываешься? Если среди покойников обнаружат членов Синдиката, то сразу же станет ясно кто стоит за нападением.
  -Я об этом не подумал.
  -Естественно. Тебя, идиота, внедрили в ряды сепаратистов не для того, чтобы ты думал.
  Рамон молча проглотил оскорбление, пообещав, что чистильщик ответит за свои слова, но немного позже. Хоук был далеко не первым человеком, позволившим себе высказаться подобным образом в адрес Фернандеса. Не было и дня, чтобы родной отец Рамона не говорил сыну о том, что он - никчемный недоумок. В конце концов у Рамона сдали нервы, и он столкнул своего отца с лестницы. При падении старик сломал шею. С тех пор Фернандес научился более терпимо относиться к нападкам недругов, хотя в данный момент он испытывал сильное желание свернуть Натану шею.
  -Свяжись с главарями других банд и убеди их участвовать в штурме. Обещай всё что угодно, лишь бы они только согласились, - продолжал напутствовать Хоук, про себя отметив, что несмотря на всю свою никчёмность, Хизер уже должна была прикончить Сайкса и вернуться в лагерь.
  
  (3,5 года назад)
  На выходе из столовой Сайкс столкнулся с сержантом Капланом.
  -Сегодня ты отправляешься в ночное патрулирование, - объявил Каплан.
  -А разве сегодня моя очередь?
  -Не твоя, но так уж вышло.
  -Ну и ладно. Кто со мной?
  -Хоук.
  Сайксу такое совпадение показалось не случайным. После того как Курт Макферсон перестал прессовать Сайкса, Натана временно перевели в другое подразделение. В последнее время атаки сепаратистов на города и военные базы участились. Неизвестно почему, но сепаратисты совсем уж осмелели. Если раньше сержант Каплан устраивал кроссы по горам, то теперь покидать базу, особенно в тёмное время суток, было слишком рискованно, тем более всем подразделением за раз. Не проходило ни одной недели без происшествия: сепаратисты убивали патрульных, сбивали разведывательные челноки, нападали на склады и хранилища. Подразделение, в которое перевели Хоука, всегда бросали в самое пекло. Как только заканчивалась та или иная стычка с бандитами, Сайкс просматривал сводки. Не находя в них имя своего друга, он вздыхал с облегчением, не надеясь, что в ближайшее время их пути пересекутся. Однако Натан вернулся во второе подразделение, и если верить слухам, на днях он должен был примерить сержантские погоны. Прощание выдалось не самое удачное: решив, что перевод как-то связан с Макферсоном, Натан решил, что Сайкс его предал. Спайроу пытался объяснить, что это не так, однако Хоук даже не стал его слушать. После возвращения Хоука во второе подразделение, друзья так и не обсудили случившееся, и вообще не успели о чём-либо поговорить.
  "Что-то мне подсказывает, что ночка выдастся напряжённая!" - подумал Спайроу, и не ошибся.
  Как только стемнело, патрульные группы разошлись по своим квадратам. Сайксу и Натану достался четвёртый квадрат. Идя впереди, Спайроу неожиданно услышал щелчок затвора, резко обернулся, и увидел Хоука, направившего на него автомат. Несколько мгновений друзья напряжённо смотрели друг на друга, как вдруг Натан засмеялся.
  -Видел бы ты свою рожу, - сказал Хоук с улыбкой, опуская автомат.
  Сайкс тоже улыбнулся, осознав, что всё вернулось на свои места.
  -Извини, если вёл себя как засранец, - неожиданно проговорил Хоук, перестав улыбаться.
  -О чём речь? - уточнил Сайкс.
  -Ты не сдавал меня Макферсону. Я это понял, хоть и не сразу, - сказал Хоук, затем протянул Сайксу руку, и спросил: - Мир?
  -Так мы вроде и не воевали, - ответил Спайроу, но всё же пожал предложенную руку.
  Затем друзья начали болтать о всякой ерунде, и Хоук неожиданно признался, что внеочередной бессонной ночью Сайкс обязан именно ему.
  -Ты уговорил Каплана, чтобы он отправил меня в ночное патрулирование? - не поверил своим ушам Сайкс.
  -Надеюсь, ты не слишком расстроился по этому поводу? - невинно проговорил Хоук.
  -Да так, немного. Зачем ты это сделал?
  -Просто у меня есть к тебе дело. Мне надо будет отлучиться ненадолго. Если Каплан выйдет на связь, скажи что я рядом, или отошёл по нужде. В общем, прикрой меня.
  -Куда ты собрался?
  -Я пока не могу распространяться на эту тему. Если всё пройдёт нормально, я вернусь довольно быстро, и обо всем тебе расскажу. Ну так что?
  -Ладно. Иди куда собрался, только возвращайся побыстрее, - ответил Сайкс, пожимая плечами.
  Как только четвёртый час ожидания подошёл к концу, Спайроу встревожился. Каплан три раза выходил на связь, и все три раза Сайксу удалось скрыть факт отсутствия Хоука в четвёртом квадрате. И в тот момент, когда Спайроу решил, что Натан так и не объявится, кто-то подкрался к нему со спины, зажал ладонью рот, выхватил из-за пояса пистолет и приставил к голове Спайроу.
  -Ты мёртв, - прошептал Хоук, затем отпустил Сайкса.
  -Не самая удачная шутка, - пробубнил Спайроу, прикладывая автомат к плечу и протягивая руку.
  -Тебе стоит быть повнимательнее. Если бы на моём месте оказался кто-нибудь другой, ты был бы уже мёртв, - сказал Натан, вкладывая пистолет в ладонь Сайкса. - Каплана здесь не было?
  -Нет, но он три раза выходил на связь.
  -И что ты сказал? - в голосе Хоука отчётливо слышалось напряжение.
  Сайкса немного задело подобное недоверие.
  -А сам-то как думаешь? - спросил он с сарказмом.
  Натан с облегчением вздохнул.
  -Я знал что на тебя можно положиться.
  Разговор друзей был прерван появлением Каплана. Сержанту показалось странным, что на связь с ним выходит только Спайроу, и поэтому решил лично убедиться, что всё в порядке. Коротко опросив друзей об обстановке в четвёртом квадрате, Каплан удалился.
  -Чем ты был занят всё это время? - спросил Сайкс после того, как остался с Хоуком наедине.
  -Ничего особенного. Завалил парочку наркодилеров, - безмятежно ответил Хоук.
  -А серьёзно?
  Натан усмехнулся, затем достал что-то из кармана и бросил Сайксу. Спайроу поймал брошенную вещь, а когда внимательно присмотрелся, то увидел, что это два указательных пальца, обмотанных проволокой.
  -Макферсон отправил меня в самое пекло, надеясь, что я сдохну. Сам того не ведая, майор оказал мне неоценимую услугу, - сказал Хоук.
  -И как всё это понимать? - спросил Спайроу, продолжая смотреть на отрезанные пальцы.
  -Долго объяснять, - уклончиво ответил Хоук.
  -А ты попробуй. До утра осталось несколько часов, - сказал Спайроу, возвращая Хоуку страшные трофеи.
  "Я присмотрелся к этому типу, и то, что я увидел, мне очень не понравилось. Разуй глаза, Спайроу. Возможно для тебя ещё не всё потеряно." - вспомнились Сайксу слова Курта Макферсона.
  Во время последней встречи майор попытался предостеречь Сайкса по поводу Хоука, но Спайроу остался глух к словам офицера. Даже сейчас он продолжал надеяться, что Макферсон ошибся в своих подозрениях.
  -Скажем так: я подыскал новую постоянную работу, и сейчас нахожусь на испытательном сроке, - всё же признался Натан.
  -Ты что, вступил в какую-то банду? Если Каплан об этом узнает...
  -Но ведь он об этом не узнает. По крайней мере от тебя.
  Несмотря на то, что последняя фраза была произнесена ровным тоном, Сайксу показалось, будто он услышал в голосе друга предостережение.
  "Наверное всё-таки показалось!" - мысленно одёрнул себя Спайроу, затем спросил:
  -Обязательно было отрезать покойникам пальцы?
  -Обязательно. Я имею дело с крупной структурой, а не, как ты только что выразился, с какой-то бандой. Им нужны доказательства, а не устные заверения. Отпечаток пальца для этих целей вполне подойдёт.
  -Вместе с самим пальцем. Не нравится мне всё это.
  -Не дрейф. Что ни делается, всё к лучшему. Благодаря этим людям мы не только выберемся из этой проклятой дыры, но и сможем неплохо подзаработать.
  -Мы? Т.е. ты уже всё решил за меня?
  -Я не так выразился. От тебя требуется совсем немного - прикрывать меня по мере необходимости во время отлучек. А отлучаться мне придётся довольно часто, причём не только в ночное время, но и в дневное.
  -А как быть с назначением? Тебя же собираются сделать сержантом. После этого ты всё время будешь на виду.
  -Не волнуйся, что-нибудь придумаю.
  Владельцы двух отрезанных пальцев были далеко не первыми жертвами Хоука.
  Отрабатывая испытательный срок, Натан устранял мелких наркодельцов, которые решили, что смогут вести дела на севере без протекции Синдиката. В случае успеха Хоуку была обещана свобода, плюс денежное вознаграждение, однако ни то ни другое не было конечной целью Натана. Для Хоука это был шанс показать себя в хорошем свете, благодаря которому он в дальнейшем мог вступить в ряды Синдиката. Если бы Сайкс обо всём этом знал, то попытался бы отговорить друга от этой затеи. Кто знает, возможно Натан даже прислушался бы к его совету, ведь на тот момент дружба для Хоука ещё что-то значила. Пообещав Натану помощь, Сайкс совершил роковую ошибку.
  
  Поправив очки, Митч Малик открыл кассовый аппарат и начал считать дневную выручку. Шестидесятисемилетний Митч был владельцем, и в то же самое время продавцом, небольшого продуктового магазина в одном из небольших городков северного Геднера. Малик всю жизнь прожил в этой глуши, и, скопив достаточно денег, смог открыть свой маленький бизнес. По неопытности Малик совершил несколько серьёзных ошибок, и чуть не лишился не только магазина, но и жизни. Сейчас же, отдавая часть выручки армейцам, Митч не боялся о том, что в один прекрасный день его магазин может сгореть или взорваться. Глаз Малика был уже не тот, что в юности, однако Митч всё ещё мог отличить настоящую купюру от подделки. Пересчитав все банкноты и монеты, Малик закрыл кассовый аппарат, и увидел, как возле его магазина притормозил трицикл. Водитель трицикла вошёл в магазин, бегло осмотрел стеллажи, затем направился к кассе.
  -Обычно я так не делаю, но уж очень хочется есть, - сказал Сайкс, кладя на прилавок пистолет.
  Рука Малика потянулась к тревожной кнопке под прилавком.
  -Этого достаточно? - спросил Спайроу.
  Митч удивлённо заморгал. Через несколько секунд до него дошло, что этот паренёк не грабит его, а предлагает пистолет в качестве оплаты.
  -У меня здесь не ломбард. Откуда я знаю, может ты из него кучу народу застрелил? - проворчал Малик, убирая руку от кнопки.
  В животе Сайкса предательски заурчало, и он несколько раз похлопал по нему ладонью.
  -Потерпи, дружок. Я стараюсь как могу! - обратился Спайроу к своему желудку, затем убрал пистолет с прилавка.
  Пока Сайкс находился в плену у Эрин и её сообщников, ему было ни до еды, но как только беды остались позади, и адреналин перестал выделяться, Спайроу понял, что очень сильно проголодался. Немного подумав, Сайкс так и не придумал что можно предложить Митчу, поэтому Малик дал ему подсказку.
  -Твой трицикл в довольно неплохом состоянии, - сделал Митч тонкий намёк.
  -Забудь. Он мне самому нужен. Хотя, я могу слить часть бензина. Интересует?
  Малик призадумался. Своего транспорта у него не было, однако бензин был одним из основных компонентов при изготовлении зажигательной смеси. В отличие от тех же самых гранат, которые иногда давали осечки, или и вовсе взрывались в руках метателей, коктейль Молотова был болен надёжен, и что самое главное, стоил гроши.
  -Две канистры, - озвучил своё решение Малик.
  -Имей совесть. Если я солью весь бензин, как я смогу отсюда уехать?
  -Полторы.
  -Одна.
  -Идёт, - согласился Митч, и протянул руку.
  Сайкс пожал руку продавца, и попросил у него шланг. Вернувшись через несколько минут, Спайроу поставил на стол заполненную до краёв канистру.
  -Бери всё что сможешь унести, а потом проваливай, - сказал Митч, пряча канистру под прилавок.
  -Спасибо, - ответил Сайкс, и направился было к первому попавшемуся стеллажу, но вдруг вспомнил одну важную вещь, и обернулся. - Мне понадобиться кое-что ещё.
  
  Придя со стрельбища, рядовой Хортон прилёг отдохнуть. Достав из-под подушки книгу, и подложив под голову руку, Кевин начал перелистывать страницы, пока не дошёл до закладки.
  -Кевин, ты не видел сержанта Холлоуэй? - спросил вошедший в спальное помещение Эдвард Моррис.
  Кевин захлопнул книгу, и убрал под подушку.
  -Видел. Её вызвал Старк. А что стряслось?
  -Капрал Фокс пропал.
  -Подумаешь. Ходит где-нибудь.
  -Вряд ли. Вместе с ним пропал один бомбардировщик из ангара, хотя разрешения на вылет ему никто не давал.
  Хортон нехотя встал с койки и размял плечи.
  -Ты ещё здесь? Пошли искать сержанта.
  Впрочем, поиски закончились сразу же, стоило Моррису и Хортону выйти в коридор. Закованную в наручники Эрин Холлоуэй из кабинета Старка вывели двое бойцов 13-го подразделения.
  -Эй, подождите! Что происходит? - спросил Моррис, ринувшись навстречу конвойным.
  -Спокойно, рядовой Моррис. Ситуация под контролем, - спокойно проговорила Эрин.
  Бойцы 13-го подразделения не соизволили ответить на вопрос Эдварда, и просто прошли мимо. Хортону и Моррису только и оставалось, что смотреть им вслед. Услышав свист, бойцы резко обернулись, и увидела Брэда Данигана, машущего им рукой. Капрал Даниган уже успел пообщаться с Луисом Тарджеем, и рассказать ему о несостоявшейся казни Сайкса Спайроу. Полковник внимательно выслушал Брэда, назвал Эрин некомпетентной идиоткой, затем в довольно грубой форме прогнал своего осведомителя.
  -Никакого спецзадания не было. Эрин захотела свести счёты с этим Спайроу, и втянула нас в это дело, - сообщил он Моррису и Хортону.
  Бойцы недоверчиво переглянулись.
  -Однако Спайроу сбежал, а Эрин и Фокса застукал Йен Рединга, - продолжил Даниган.
  -Из-за этого её и взяли под стражу? - уточнил Хортон.
  -Нет. Об этом знаем только мы впятером: я, вы двое, Фокс и Эрин. Постарайтесь сделать так, чтобы этот список не пополнился.
  -Так в чём же всё-таки дело? Почему...
  -Я думаю это как-то связано с Редингом. Всех подробностей я не знаю. Если Старк вдруг вызовет нас на допрос, молчите как рыбы, если не хотите проблем.
  -Долго отмалчиваться не получится. Капрал Фокс сбежал, - сообщил Брэду Хортон.
  -Твою мать! - выругнулся Даниган, кожей чувствуя, что добром всё это не кончится.
  По приказу Старка, бойцы 13-го подразделения отвели Эрин Холлоуэй в карцер. Узнав, что его боец ранен (Когда стало ясно, что Йен отделался не только контузией, Рединга прямиком из лазарета перенесли на воздушное судно и переправили в военный госпиталь) Старк пришёл в ярость, и вызвал Эрин на допрос. Девушка не смогла объяснить при каких обстоятельствах был ранен Рединг, после чего Руперт сорвал с неё сержантские погоны, вызвал своих людей, и приказал взять её под стражу. Как только за Эрин захлопнулись двери, девушка села на холодный пол и приложила руку к плечу. В тот момент, когда Старк сорвал с неё погоны, Эрин была готова провалиться сквозь землю. На прощание лейтенант сказал, что отправит ходатайство в генералитет, чтобы её в ближайшее время вернули обратно в тюрьму, где ей самое место. Когда Эрин вели в карцер, на какой-то момент девушке показалось, что она видит Кирка Вебера. Погибший сержант укоризненно посмотрел на свою ученицу, покачал головой, затем растворился в воздухе. Удивительно, но даже сейчас, будучи заключённой под стражу, Эрин не пожалела, что сохранила Йену жизнь вопреки совету Фокса.
  "Ничего страшного. Я сама во всём виновата. А то, что Спайроу по-прежнему жив, действительно обидно!" - с грустью подумала Эрин, затем прислонилась к холодной стене и прикрыла глаза.
  
  Постукивая пальцами по столику, Алекс пытался придумать что же делать дальше. До Геднера они добрались в два счёта, однако Дроу даже не представлял с чего начать поиски. Обеспокоенная долгим отсутствием Алекса, Джилл заглянула в каюту. Увидев его сидящим за столиком, девушка усмехнулась.
  -Ну и для чего ты так рвался сюда? Мы уже 20 минут висим на орбите Геднера. Что дальше? - поинтересовалась она.
  -Не всё так просто. Если бы Сайкс скрывался где-то на юге, найти бы его было довольно сложно, но всё же возможно.
  -Однако Спайроу на севере, и армейцы вряд ли спокойно позволят нам разгуливать по их территории и задавать вопросы. Впрочем, какое-то время нам удастся находиться вне их поля зрения.
  -О чём ты?
  Прежде чем Джилл ответила, видеофон издал звуковой сигнал, оповещающий напарников о входящем сообщении. Какого же было удивление Алекса, когда по ту сторону экрана он увидел своего непутёвого напарника.
  -В ближайшее время меня не будет. Я... - начал было Спайроу.
  -Тебе похитили армейцы и переправили на Геднер. Это мы уже и так знаем, - перебил его Дроу.
  -Откуда?
  -Какая теперь разница?! Где ты сейчас находишься?
  Непонятно почему, но Сайкс не торопился отвечать на вопрос Алекса. Получив у Митча разрешение воспользоваться видеофоном, Спайроу ушёл в подсобку. Он лишь хотел передать напарникам короткую весточку, и сообщить, что он по-прежнему жив. Тот факт, что они скорее всего уже были на Геднере, в корне менял ситуацию.
  "Это только моё дело. Им незачем рисковать своими жизнями!" - подумал Спайроу, а вслух сказал:
  -Где нахожусь, не имеет значения. Мне нужно уладить одно дельце.
  -Похитители слишком сильно ударили тебя по голове? Какое к чёрту дело? Скажи где ты находишься и мы тебя заберём! - запротестовал Алекс, после чего Спайроу убедился, что "Норд" в данный момент зависает на орбите Геднера.
  -Ястреб здесь.
  Как только эти два слова были произнесены, Дроу стало понятно, что достучаться до Спайроу не получится.
  -Это займёт какое-то время, но как только я с ним разберусь, сразу же дам знать о своём местонахождении, а до тех пор сидите тихо и не высовывайтесь! - произнёс Сайкс на одном дыхании, после чего сигнал исчез.
  Несмотря на совет напарника, Алекс не собирался оставаться в стороне, ведь теперь у него появилась первая зацепка - обратный адрес. Оставалось только дождаться пока Спайроу уйдёт, связаться с владельцем видеофона и узнать адрес.
  -Он что, совсем рехнулся? И что это ещё за Ястреб такой? - недоумевала Джилл.
  -Знакомый из прошлой жизни. Человек опасный и безжалостный. За этим типом Сайкс готов сломя голову кинуться в ад.
  -И теперь ты собираешься просто сидеть и ждать, пока всё утрясётся?
  -Отнюдь. Теперь у нас есть обратный адрес. Осталось лишь подождать пока Сайкс уйдёт, и связаться с хозяином видеофона. Кстати, что ты имела в виду, когда сказала, что нам какое-то время удастся оставаться незамеченными?
  Джилл лукаво улыбнулась.
  -Я случайно обнаружила у моего челнока одну крайне полезную функцию. После нажатия нескольких клавиш он становится абсолютно невидимым как для обычного глаза, так и для радара, - поделилась девушка своим секретом.
  -Эндрю Уидмора можно много в чём упрекнуть, но только не в отсутствии вкуса.
  -Да, этого у него не отнять. Узнай обратный адрес, а я пока пойду проверю всё ли в порядке с топливом.
  Передав напарникам весточку, Сайкс вышел из подсобки. Увидев возле стеллажей с овощами капрала Фокса, Спайроу рванул обратно, и прикрыл дверь, оставив маленькую щель. Не зная о том, что за ним наблюдают, Фокс продолжил проводить закупку. Прежде чем покинуть Геднер, Роберт собирался пополнить запасы провизии. Набрав две сумки продуктов, и расплатившись с продавцом, Фокс вышел из магазина и направился к бомбардировщику. Увидев на другой стороне улицы нескольких солдат, Роберт спешно свернул за угол. Как только бойцы ушли, Фокс быстрым шагом отправился напрямик к челноку, как вдруг путь ему преградил Сайкс Спайроу с пистолетом в вытянутой руке. Поскольку обе руки Роберта были заняты сумками, он не мог оказать охотнику за головами какое-либо сопротивление.
  -Почему ты остановился? Иди куда шёл, - сказал Спайроу, указывая в сторону челнока.
  Фокс подчинился, тем более другого выхода у него и не было. Поднявшись на борт бомбардировщика вслед за капралом, Сайкс закрыл дверь за собой дверь.
  -Как вы меня нашли? Где сейчас остальные? - начал он расспрашивать Роберта.
  -Там же где и всегда. Тебя никто не ищет. У Эрин и без тебя проблем хватает, - ответил Фокс, ставя сумки на пол.
  -Я ни делал того, в чём она меня обвиняет!
  -Теперь это не имеет значения.
  Поняв в чём дело, Сайкс опустил оружие.
  -Ты сбежал, - высказал он свою догадку.
  Фокс вымученно улыбнулся.
  -А что мне ещё оставалось делать? Тот парень, который за тебя заступился, серьёзно пострадал. Старк нам этого не простит.
  -Лейтенант Руперт Старк? - уточнил Сайкс.
  Роберт кивнул, затем присел.
  -Три месяца. Мне оставалось отмотать каких-то жалких три месяца, - устало проговорил он.
  -Кто приказал вам отыскать меня?
  -Не знаю, но что-то мне подсказывает, что это была инициатива Эрин. В своё время Кирк неплохо её натаскал. Он хотел слепить из неё свою точную копию, и неплохо в этом преуспел.
  Сайкс и раньше подозревал, что Эрин действовала по своей инициативе, а получив подтверждение, вздохнул с облегчением, ведь теперь у него стало на одну проблему меньше.
  -В любом случае, нам обоим лучше сваливать с Геднера как можно скорее, - сказал Роберт и направился к панели управления.
  -Свалим, но позже! - решительно проговорил Спайроу.
  Фокс обернулся и бросил на Сайкса вопросительный взгляд.
  -Сначала мне нужно ответить на очень важный звонок.
  
  Уставшая и слегка потрёпанная Хизер вернулась в лагерь сепаратистов спустя пару часов. Наткнувшись на парочку вооружённых мародёров, девушка едва не погибла. Изобразив покорность, Хизер подпустила одного из бандитов поближе, затем завладела его оружием, загородилась мужчиной как живым щитом, а затем пристрелила обоих. Прибыв на место, девушка сразу же проследовала в палатку Рамона, но застала там Хоука.
  -Фернандес отправился на встречу с потенциальными союзниками, - ответил Натан на невысказанный вопрос.
  -Простите меня, - тихо проговорила Хизер.
  -За то что ты родилась на свет такой никчёмной? Просить прощения должна не ты, а ты твои родители. Меньше надо было резвиться под кайфом, и плодить слабоумных недомерков.
  Хизер даже не нужно было ничего говорить - по её виноватому виду Натан сразу определил, что его заклятый друг по-прежнему жив. А вот почему сама Хизер до сих пор жива, Хоук понять не мог.
  -Тот парень просил передать, что готов с вами встретиться, - сказала девушка после небольшой паузы.
  -Вот оно что. Где и когда? - уточнил Натан.
  -Он хочет, чтобы вы сами назначили время и место. У него мой спутниковый телефон.
  "Никогда не доверяй бабе мужскую работу!" - зарёкся Натан, затем подошёл к Хизер, схватил её за шиворот, оттащил в угол и повалил на кровать.
  -Я тобой очень недоволен. Но есть по меньшей мере одна вещь, для который ты вполне сгодишься! - цинично проговорил Натан, затем начал скидывать верхнюю одежду.
  
  Получив тревожные сообщения сразу же с трёх армейских застав, Старк заподозрил, что здесь что-то не так. Связист несколько раз проверил частоты и позывные, пока Руперт окончательно не убедился, что бойцы, просящие о помощи, именно те, за кого себя выдают. С одной заставы даже пришло видео, которое успел заснять зонд-разведчик прежде, чем превратился в металлолом. Терзаясь сомнениями, Старк всё же приказал бойцам своего подразделения поднять в воздух бомбардировщики, и отправиться на подмогу солдатам с застав. Сам же Руперт, к величайшему неудовольствию Тарджея, остался на базе. Никем незамеченные бойцы Рамона окружили базу со всех сторон, и ждали команды, чтобы начать атаку. Фернандесу удалось заручиться поддержкой лидеров двух крупных банд сепаратистов, и именно эти банды напали на армейские заставы. На самом деле бандитов не волновали заставы: данный отвлекающий манёвр был придуман для того, чтобы значительно уменьшить число защитников базы. Глядя на то, как солдаты 13-го подразделения бегут к грузовому ангару, Тарджей отошёл в сторону и связался с Рамоном.
  -Приготовьтесь. Начинайте через 10 минут. Не забудь включить глушители, если не хочешь чтобы всё сорвалось, - сказал Луис по спутниковому телефону.
  -С кем ты только что разговаривал? - спросил вышедший из-за угла Брэд Даниган.
  Луис вздрогнул, но разглядев собеседника сразу же расслабился, и спокойно убрал телефон в карман.
  -Тебя это не касается. Впрочем, даже хорошо что ты оказался поблизости. У меня для тебя есть важное задание, - сказал полковник.
  Данигану надоело, что все пытаются им манипулировать. Узнав о том, что Фокс сбежал, Брэд собирался последовать его примеру, боясь, что следующим, кого бойцы Старка отведут в карцер, будет он сам. Не веря, что в случае подобного исхода Тарджей и пальцем пошевелит ради спасения своего осведомителя, Брэд решил последовать примеру Фокса. Однако ангар охраняли солдаты 13-го подразделения, один из которых сообщил Данигану, что покинуть базу он сможет лишь с разрешения лейтенанта Старка. Брэд попытался уговорить часовых пропустить его, а когда понял, что из этого ничего не выйдет, был готов пустить в ход кулаки. Вовремя одумавшись, Даниган удалился и стал ждать, когда охранники отлучаться, пока не заметил бегущих к ангару бойцов, и полковника Тарджея. То, что Луис тёмная лошадка с нечистой совестью Даниган знал с самого начала, но верно рассудил, что все эти интриги его не касаются. Впрочем, подслушанный только что разговор вынудил Данигана начать беспокоиться о своей дальнейшей судьбе.
  -А не пошёл бы ты со своими заданиями куда-подальше! У меня и так проблем хватает! - огрызнулся Брэд.
  -Руперт Старк - наша общая проблема. Ты должен убить его.
  Даниган испуганно заморгал.
  -Ни за что! - громко выпалил он, отойдя от шока.
  -Тише болван! - осадил его Луис, затем понизил голос: - Я знаю, это сделать непросто, но если у тебя всё получится, ты сможешь покинуть ряды гарнизона сегодня же.
  -Конечно покину, только вперёд ногами! Найди другого дурака!
  -Я-то найду, а вот ты потом будешь сожалеть, что упустил такой уникальный шанс. Подумай хорошенько, время у тебя ещё есть.
  Даниган фыркнул, и направился в сторону казармы. По большому счёту для Луиса не имело значения, выполнит ли капрал его поручение или нет. Брэд Даниган, как и прочие бойцы третьего подразделения, был обречён. Когда сепаратисты прорвутся через ворота, они устроят настоящую резню, и каждый, кто облачён в военную форму, будет убит. Дабы не попасть под раздачу, Луис собирался покинуть базу до того, как бандиты прорвутся внутрь, а заодно встретиться с Хоуком и кое-что прояснить.
  
  Время шло, а спутниковый телефон по-прежнему молчал. Фокс начал нервничать.
  -Меня наверняка уже хватились. Если будем торчать здесь и дальше, нас найдут. Тебя в два счёта опознают, и...
  -Заткнись, - перебил его Сайкс, продолжая поглядывать на телефон в своей руке.
  Он уже и сам начал сомневаться, что Хоук выйдет на связь.
  "А что если её прикончили прежде, чем она нашла Ястреба?" - запоздало подумал Спайроу.
  При таком раскладе, дальнейшее ожидание теряло смысл. Стоило Сайксу об этом подумать, как телефон зазвонил. Не желая, чтобы Фокс услышал весь разговор, Спайроу отошёл в дальний угол.
  -Бойся своих желаний. Иногда они исполняются, - услышал Сайкс голос Хоука.
  -А ты меня не пугай. Я и так пуганный, - огрызнулся Спайроу в ответ.
  В трубке послышался едкий смешок.
  -Когда и где? - спросил Сайкс.
  -На базе Љ39. Это та самая база, куда нас в первый день доставил полковник Тарджей. Помнишь где она находится?
  -Помню. Когда?
  -Чем скорее тем лучше. У меня полно важных дел, так что не опаздывай. Кстати, хорошо что моя собачонка не смогла прикончить тебя. Если повезёт, я сделаю это собственными руками.
  -Бойся своих желаний. Иногда они исполняются! - проговорил Сайкс с азартом и отключил телефон.
  Когда Фокс полюбопытствовал, что Сайкс собирается делать дальше, Спайроу указал на дверь и приказал капралу выметаться. Уже на улице Сайкс вручил Роберту ключи от трицикла (при этом он держал его на прицеле), затем вернулся на борт челнока, и закрыл дверь. Глядя на удаляющийся бомбардировщик, Фокс проклянул Рединга за несвоевременное вмешательство и направился к магазину, где Спайроу и оставил трицикл Йена.
  
  (3 года назад)
  После удачной зачистки бандитского логова второе подразделение в полном составе вернулось на базу. Несмотря на то, что выставленные сепаратистами часовые заблаговременно заметили приближающихся солдат, бандиты так и не смогли оказать достойного сопротивления. Сначала по лагерю прошлась артиллерия и авиация, и только после этого в бой отправились пехотинцы. Небольшая горстка выживших сепаратистов попыталась устроить несколько обвалов, и отойти в ущелье, но они потерпели неудачу. Как только солдаты вернулись на базу, командир второго подразделения капитан Васкез похвалил их за успешно проведённую операцию, но посоветовал не расслабляться, ведь геднерский военный конфликт по-прежнему был далёк от своего разрешения. Решив немного прогуляться, Сайкс покинул базу и вышел за ворота. Там он наткнулся на Хоука, дающего наставления своим бойцам. Слухи полугодичной давности оказались правдивыми: не прошло и месяца, как на плечи Хоука легли сержантские погоны. Сам Натан по этому поводу не выражал особой радости, т.к. новое назначение мешало ему заниматься "основной работой". При всём при этом свои новые обязанности Хоук исполнил исправно, стараясь быть образцом для подражания. Закончив общаться с солдатами, Натан приказал одному из них заправить его джип, а сам двинулся навстречу Сайксу. Подойдя достаточно близко, Натан осмотрелся, и убедившись, что их никто не слышит, заговорил, предварительно понизив голос:
  -Поздравь меня. Я наконец-то сделал это!
  -Поздравляю. Не уточнишь с чем именно я тебя только что поздравил?
  -Меня приняли. Понимаешь что это значит?
  -Это значит, что тебе больше не придётся незаметно покидать базу, и рисковать получить за это по шее. Что ж, это действительно хорошая новость.
  Хоук нахмурился, затем кивнул головой в сторону, дав понять, что им следует отойти подальше от ворот. Сайксу не нравился настрой друга, более того, он даже догадывался о чём пойдёт речь. Натан как будто пытался загладить свою вину, но за что, Спайроу так и не мог понять. Когда случилась заварушка в подземке, и погиб Родриго Гилнес, Натан повёл себя не лучшим образом, но даже тогда Сайкс понимал чем руководствуется его друг. У каждого живого существа инстинкт самосохранения развит в разной степени, однако Хоук всегда ставил выживание превыше всего. И тем не менее, он связался с бандитами, и пошёл на огромный риск. Что он пытался этим доказать, Спайроу не знал, и знать не хотел.
  -Мне не придётся покидать базу, потому что я больше не собираюсь на неё возвращаться, - пояснил Хоук, когда они отошли от ворот.
  -Тебя будут разыскивать, - предостерёг его Сайкс.
  -Не будут. Я теперь свободен. Мы теперь свободны, - сказал Натан, затем обернулся и посмотрел на свой джип.
  -Я ничего не понял из того что ты только что сказал. Объясни поконкретнее.
  -Мы с тобой теперь члены Синдиката "Хищники".
  Сайкс не особо интересовался происходящим за пределами военной базы, но даже он слышал о "Хищниках". Это была не просто банда, а крупная мафиозная организация, членом которой, по словам Хоука, он только что стал.
  -Ты это серьёзно? Как такое вообще возможно? - спросил Сайкс, кое-как оправившись от шока.
  -Скажем так - мне пришлось работать за двоих. По окончанию срока я поставил ультиматум: либо они вытаскивают нас обоих, либо никого. Я ведь обещал, что мы отсюда выберемся, и мы это...
  -Извини, но это не для меня.
  Теперь шок испытал Хоук.
  -Ты ведь это несерьёзно? Это очередная дурацкая шутка? - в голосе Натана слышалась надежда.
  Сайкс лишь покачал головой. Тогда Натан схватил его за шиворот и хорошенько встряхнул.
  -Очнись, придурок, это наш билет на волю! - практически прокричал он, буквально позабыв, что их кто-нибудь может услышать.
  Сайкс резко оттолкнула друга.
  -Никакой это не билет на волю, а просто смена клетки! - возразил он, сердито глядя на Хоука.
  -Не говори ерунды. Здесь мы никто! Обычные деревянные солдафоны, чьих имён толком никто не знает. Если мы погибнем, нас просто занесут в список покойников, а через пять минут, может быть даже раньше, забудут о нашем существовании. Там же мы будем хозяевами жизни.
  Сайкс презрительно фыркнул, дав Хоуку понять, что их представления о хозяевах жизни сильно отличаются.
  -Хотя бы раз включи мозг! Мы будем гнить на этой базе почти четыре года. Если нам посчастливиться дожить до конца срока, в чём я сильно сомневаюсь, что нас ждёт дальше? - продолжал упорствовать Хоук.
  -Вернёмся на Терранон.
  -И снова поселимся в Пустошах? Будем рыться в чужих отходах, действовать на нервы легавым, сядем Джоанне на шею и свесим ноги? Мы уже давно не безмозглые дети, что заниматься подобной ерундой!
  -Вступление в мафиозный клан тоже не выход. Армейцы дадут нам свободу через четыре года, а Синдикат сделает тебя рабом на всю оставшуюся жизнь, какой-бы долгой или короткой она не была. И уйти оттуда ты тоже не сможешь.
  Их спор напоминал разговор немого с глухим. Сайкс отказывался признавать правоту Натана, а Хоук не мог согласиться с доводами Спайроу. Друзья, возможно теперь уже бывшие, оказались в тупике.
  -Я старался для нас обоих, а ты... Ты просто идиот, - подвёл Натан неутешительный итог, окинув Сайкс ледяным взглядом.
  -В следующий раз постарайся поставить меня в известность заранее, а то всякое бывает! - колко проговорил Сайкс.
  -Не будет следующего раза. Либо ты со мной...
  -Либо против тебя? Ты хоть сам себя слышишь? Что с тобой происходит, Ястреб?
  Не удостоив Сайкса ответом, Хоук резко обернулся и быстрым шагом отправился к своему джипу.
  -Уйди с дороги! - рявкнул он на стоявшего возле бензобака солдата, и ударил его ногой в грудь.
  Ничего не понимающий боец рухнул на землю и опрокинул канистру с бензином. Так и не посмотрев в сторону Сайкса, Натан запрыгнул в машину и ударил по газам, обдав валяющегося на земле бойца дорожной грязью. Сайкс смотрел вслед удаляющейся машине, пока та не скрылась за поворотом.
  -Прости, Ястреб, но мне с тобой не по пути, - грустно поговорил Сайкс, и направился к воротам.
  Как только прогремел мощный взрыв, Спайроу застыл на месте как вкопанный, затем резко обернулся. Несколько секунд он глядел на дорогу, уходящую за поворот, затем резко сорвался с места и бросился вдогонку за джипом. Добежав до поворота, Сайкс увидел перевёрнутый полыхающий джип, от взрыва слетевший с дороги. Капитан Васкез официально объявит сержанта Хоука погибшим. Из машины извлекут обгоревший до неузнаваемости труп, и похоронят его в закрытом гробу. Ни у кого не возникнет мысли, что Натан Хоук всё ещё жив, а похороненное со всеми почестями тело принадлежит какому-то бродяге.
  
  Заняв место на холме, Натан наблюдал за ходом боя через бинокль. Как только эскадрилья бомбардировщиков взмыла в воздух, и скрылась из виду, Рамон подождал для верности несколько минут, затем дал приказ об атаке. Штурм базы начался с неудачной попытки снять часовых по-тихому. Как только была объявлена тревога, ворота базы закрылись, а на стенах тут же появились стрелки. Сепаратисты обстреливали ворота из миномётов, палили по стенам из РПГ, затем пытались прорваться к пробоинам. Защитники заняли места возле станковых пулемётов и пресекали все попытки бандитов подобраться к стене. Атакующие довольно быстро поняли, что пока пулемётчики живы, ни о каком прорыве не может быть и речи.
  -Это займёт какое-то время, - сказала подошедшая к Натану Хизер.
  -Скажи что-нибудь, о чём я не знаю, или просто молчи, - ответил Хоук, даже не соизволив обернуться.
  Сделав несколько залпов, и уничтожив одно пулемётное гнездо вместе со стрелком, сепаратисты кинулись к стене, ведя беглый огонь. Солдаты на стене тут же засуетились, но всё же смогли отогнать нападающих.
  -Есть ещё кое-что, о чём вы должны знать, - нерешительно сказала Хизер.
  Натан опустил бинокль и обернулся. Судя по выражению лица девушки, внутри неё шла самая настоящая борьба.
  -Дело в Адаме, - всё же сообщила она.
  -А при чём здесь твой брат? - не понял Хоук.
  Адам Экхарт был подающим надежды чистильщиком, принятым в Синдикат четыре месяца назад. Молодой, честолюбивый, беспощадный к врагам, Адам не выделялся из общей массы собратьев по ремеслу.
  -Адам считает вас преградой на своём пути. Он пытался настроить Дугласа и других чистильщиков против вас. Пока ему этого не удалось, но он не остановится, - продолжила Хизер.
  -В таком случае он сам становится преградой.
  Хизер поняла, что Хоук только что вынес её брату смертный приговор.
  -Могу я вас попросить, чтобы Адам...
  -Попросить можешь, только не надейся, что я выполню твою просьбу. Ты только что сдала родного брата человеку, который тебя фактически изнасиловал. Почему?
  Хизер замялась. Она боялась, что Хоук будет презирать её, но ещё больше она боялась признаться в своих чувствах. Любовь зла, и она не поддаётся логике.
  -Потому что моя обязанность - охранять вас, - всё же сказала Хизер после долгой паузы.
  Если она надеялась данным признанием завоевать расположения Натана, то добилась абсолютно противоположного эффекта. Хоук презрительно относился ко всем женщинам, а не только к Хизер Экхарт. Её оправдание выглядели совсем уж неправдоподобным, но Натан не стал разбираться в причинах, побудивших Хизер подставить родного брата. Захват груза по-прежнему был приоритетной задачей, а Адам Экхарт мог подождать. Примерно через две минуту с Хоуком связался полковник Тарджей, и спросил, видит ли его Хоук в данный момент. Натан вновь поднял бинокль, и начал внимательно осматриваться, пока не заметил полковника возле дороги, уходящей к западному ущелью.
  -Вижу. Минут через пять будем на месте, - сказал Хоук, отключил телефон, а затем и вовсе сбросив его в обрыв.
  Быстро спустившись вниз, Натан и Хизер без особых трудностей добрались до Тарджея. Луис окинул чистильщика суровым взглядом, и спросил:
  -Почему ты не сказал, что Сайкс Спайроу всё ещё жив?
  -А ты и не спрашивал, - равнодушно ответил Натан.
  Когда Луис напомнил ему о Сайксе, Хоук буквально почувствовал прилив сил. Он сообщил Спайроу о встрече буквально за несколько мгновений до начала атаки, поэтому охотник за головами никак не мог повлиять на исход операции, даже если бы очень захотел. Это был своего рода вызов, проверка возможностей Сайкса. Готов ли был Спайроу рискнуть всем, в том числе и жизнью, чтобы встретиться с ним снова? Хоук был уверен, что готов.
  -Ты знаешь где он сейчас? - спросил Луис.
  -Нет, - соврал Хоук.
  Хизер поняла, что Натан лжёт, но предпочла не опровергать его ложь.
  -Что ему известно? - продолжал допрос Тарджей.
  -Хватит задавать глупые вопросы, сейчас не до этого. Показывай свой тайный ход.
  Луис нахмурился, но спорить не стал. Отойдя от места встречи, полковник указал на груду камней, под которой находился тайный лаз. Через этот лаз Тарджей и покинул базу, стоило только прозвучать первым выстрелам. Выбравшись на поверхность, он на всякий случай замаскировал люк, боясь, что кто-нибудь из шестёрок Фернандеса случайно обнаружит тайный ход. Вся троица спустилась вниз, и очутилась в слабо освещённом коридоре.
  -Контейнер находится в арсенале. Его охраняет парочка солдафонов, но что-то мне подсказывает, что сейчас им ни до этого, - сказал Луис, пока они шли по коридору.
  Натан едва заметно кивнул. Вскоре в конце коридора замаячила лестница.
  -Куда выводит эта лестница? - поинтересовалась Хизер.
  -На продуктовый склад. Он прилегает к кухне, а от неё до арсенала рукой подать, - ответил полковник.
  После этого они поочерёдно поднялись наверх. Хоук закрыл люк, тихонько приоткрыл дверь и огляделся. Коридор был чист.
  -Оставайся здесь, - приказал он Хизер и дёрнул за ручку.
  -Она должна пойти с нами! - возразил Луис.
  Хоук обернулся и окинул полковника пронзительным взглядом, однако Тарджей не струхнул.
  -Контейнер очень тяжёлый. В одиночку ты не сможешь его утащить, - пояснил он.
  Хизер посмотрела сначала на Тарджея, потом на Хоука, ожидая какое решение примет её кумир.
  -Идём, - сказал Натан после короткой паузы, и настежь открыл дверь.
  
  -А можно ещё раз, но только помедленнее? - спросил Митч, поправляя очки.
  -Без проблем, - ответила Джилл, и протянула Малику поддельное полицейское удостоверение.
  Подделка была сделана на совесть, поэтому даже опытный взгляд Митча не смог увидеть в удостоверении ни одного изъяна. Через несколько минут после ухода странного парня, благодаря которому Малик разжился бензином, с ним связалась Джилл Рейн. Рыжая бестия представилась офицером полиции и попросила Митча назвать адрес места, где он сейчас находится. Проверив удостоверение, Малик вернул его Джилл.
  -А это...
  -Доктор Дроу. Талантливый психиатр, - быстро нашлась Джилл, пряча удостоверение в карман.
  -Извините, своё удостоверение я оставил в халате, - проговорил Алекс с улыбкой, потом бросил на напарницу сердитый взгляд.
  Джилл лишь пожала плечам.
  -У вас здесь не так давно был парень в джинсовой куртке. Я не буду загружать вас сложными медицинскими терминами, и скажу коротко - у этого типа с головой не всё в порядке, - тоном опытного доктора проговорил Алекс.
  -Он опасен? - спросил Митч, начав постукивать пальцами по столу.
  "В первую очень для себя самого!" - подумал Алекс, пообещав при встрече устроить нерадивому напарнику взбучку, вслух сказал:
  -В своём обычном состоянии он не представляет опасности. Но время от времени его посещают навязчивые идеи. Дикие, безумные идеи.
  -Сожалею, но ничем не могу вам помочь. Этот парень ушёл, и я не знаю куда, - с сожалением проговорил Митч.
  -Зато я знаю! - заявил вышедший из-за стеллажей с продуктами Роберт Фокс.
  После того как Сайкс его кинул, капрал попытался покинуть поселение, однако в трицикле закончился бензин. Фоксу пришлось вернуться обратно в город. Завидев небольшой отряд солдат, патрулирующий город, Роберт зашёл в магазин, услышал разговор продавца со странными посетителями, и сразу же понял о ком идёт речь.
  -Давайте поговорим в другом месте, - посоветовал Фокс, указывая на дверь.
  Выйдя на улицу, вся честная компания направилась к зелёному челноку (к тому моменту патрульные уже прошли мимо магазина).
  -Я скажу где ваш подельник, но у меня есть одно условие, - сказал Роберт напрямик.
  Алекс и Джилл переглянулись.
  -Не надо делать такие удивлённые лица. Это болван может и поверил вашей сказочке, но только не я. Если хотите знать... - начал ставить условия Фокс.
  -Очень хочу, и если ты сейчас же все мне не расскажешь, я очень сильно расстроюсь! - бесцеремонно перебил его Алекс.
  Роберт рванул было к двери, однако Дроу схватил капрала и прижал к стене.
  -Мы с тобой не на рынке. Говори всё что тебя известно, и тогда может быть мы дадим тебе именно то, что ты хочешь, - грозно проговорил он.
  -Разумеется, в разумных пределах, - добавила от себя Джилл.
  Роберт не так представлял себе этот разговор, но всё же решил идти до конца. Сайкс пытался сделать так, чтобы Фокс не услышал его разговор с Хоуком, однако у Роберта был отменный слух. Фокс не слышал всего разговора, но услышал самое главное.
  -Сначала переправьте меня на юг, а потом я вам всё расскажу, - поставил он своё условие.
  Алекс понял, что они имеют дело с дезертиром, и отпустил капрала.
  -Так дела не делаются. Либо ты рассказываешь где сейчас находится Сайкс Спайроу, либо мы сдаём тебя армейскому патрулю. В отличие от тебя, у нас всё нормально с документами.
  Взгляд Фокса напоминал взгляд затравленного зверя. Понимая, что выбора у него нет, капрал всё рассказал.
  
  Как только завыла сирена, Эрин не на шутку встревожилась.
  -Что происходит? - закричала она, а когда ответа не последовало, начала барабанить по двери.
  По коридору то и дело пробегали обеспокоенные солдаты, но никто из них не остановился, чтобы прояснить ситуацию. Выбежавшие из казармы бойцы разделились на небольшие отряды. Кто-то отправлялся на стену и садился за пулемёт, кто-то следил за пробоинами в стенах. Сепаратисты были хорошо вооружены, а потому даже не старались экономить боеприпасы. После нескольких удачных залпов из РПГ, все пулемётные гнёзда были уничтожены, и бандиты устремились к воротам. Ставшие лёгкими мишенями бойцы сделали несколько залпов из подствольников, потом спешно покинули стену, и стали готовиться к прорыву. Однако Рамон, командовавший одним из передовых отрядов, не стал использовать своих людей как пушечное мясо. Защитников базы было гораздо меньше, чем сепаратистов, однако они могли нанести его банде существенный урон. Фернандес дал команду нескольким гранатомётчикам, и те закинули за ворота газовые снаряды. Сепаратисты надели противогазы, и только после этого устремились к пробоинам. В рядах солдат началась паника. Понимая, что внешний двор для них потерян, бойцы начали сдавать позиции, организованно отступать к казармам, и строить баррикады, дабы хоть немного задержать нападавших. Находившиеся же возле самых стен солдаты, в числе которых находился и Кевин Хортон, не обратились в бегство, а бросились на врагов врукопашную, однако практически сразу же падали на землю, сражённые бандитскими пулями. Не видя ничего, Кевин стрелял во все стороны, надеясь хотя бы случайно задеть противника. Сняв с пояса несколько гранат и раскидав их в разные стороны, Хортон бросился бежать, однако столкнулся с вражеским автоматчиком практически нос к носу. Сепаратист вскинул автомат и всадил половину обойму Кевину в живот, не зная, что Хортон в бронежилете. Кевин рухнул на землю и схватился за живот. Ему показалось, что он услышал треск собственных рёбер. Заткнув рот ладонью, чтобы скрыть болезненные стоны, Кевин видел, как сепаратисты проносятся мимо, не обращая на него внимания. Затем один из них вынес дверь в казармы из РПГ. Что было дальше Хортон не смог разглядеть из-за газового облака. Пользуясь тем, что противникам сейчас не до него, Кевин дополз до ближайшего строения, коим оказался грузовой ангар. Превозмогая боль в животе, и придерживаясь рукой за стену, Хортон приподнялся, открыл дверь и незаметно юркнул в ангар. Там он расстегнул одежду, скинул бронежилет и начал жадно глотать ртом воздух. Автомат Хортона так и остался лежать на земле, поэтому из оружия у Кевина остался только пистолет с одной обоймой. Этого бы хватило чтобы прикончить одного, максимум двух врагов, а потом отправится вслед за ними в иной мир.
  "Нет, не дождётесь. Уж лучше я останусь здесь!" - решил Хортон, углубляясь внутрь ангара.
  Там он наткнулся на одно единственное судно - челнок, на котором прилетел полковник Тарджей. Решив, что это его шанс выбраться отсюда живым, Кевин пробрался на борт судна, но обнаружил, что предусмотрительный полковник установил блокировку на панель управления. Увидев вошедших в ангар бандитов, Хортон спешно покинул судно, незаметно прокрался в дальний угол и притаился возле пустых баков из-под горючего. Сепаратисты бегло осмотрели ангар, проверили челнок, и никого не найдя, вышли на улицу.
  
  Сайкс не рассчитывал не тёплый приём, но и не ожидал столь явной агрессии. Не успел он подобраться к базе, как был атакован. Несколько бандитов с РПГ взобрались на полуразрушенную стену, которую раньше занимали солдаты, и атаковали бомбардировщик. Одна из ракет угодила в левое крыло челнока, и судно начало стремительно терять высоту. Пока Сайкс мчался прямо по направлению к стене, бандиты обстреляли бомбардировщик из автоматов. Сайкс сбросил несколько бомб, а затем рухнул на пол. Автоматные очереди разбили лобовое стекло челнока, и на голову Сайкса обрушился дождь из стеклянных осколков. Приподнявшись, охотник за головами заметил, что неуправляемое судно мчится прямо в сторону цистерны с топливом. Вместо того чтобы попытаться изменить траекторию падения, Сайкс открыл дверь и выпрыгнул из челнока. Бомбардировщик на большой скорости врезался в цистерну, после чего прогремел мощный взрыв. Выдернув из рук убитого солдата автомат, Сайкс обстрелял бандитов на стене, затем побежал к казармам.
  "Бандиты и разгромленная база. Где-то я уже это видел", - подумал Сайкс на бегу.
  Добравшись до дверей, Спайроу оглянулся и увидел что за ним бегут двое автоматчиков. Преследователи открыли огонь по охотнику за головами, вынудив Сайкс отпрыгнуть за стену и занять лежачее положение. Переведя дух, Спайроу перекатился на бок и выдал по преследователям залп из подствольного гранатомёта. Бандиты подлетели в воздух, затем шмякнулись на землю, и больше не вставали. Проверив магазин автомата, и убедившись, что он пуст, Сайкс выкинул бесполезное оружие, достал пистолет и осторожно высунул голову из-за дверей. Осмотрев двор, и не найдя новых врагов, Сайкс побежал по коридору, желая побыстрее отыскать организатора бойни (а в том, что за нападением на базу стоял его заклятый друг, Сайкс нисколько не сомневался).
  
  -Говорит лейтенант Старк. Меня кто-нибудь слышит?
  Ответом Руперту была гробовая тишина. Как только стало очевидно, что силами третьего, и небольшой частью тринадцатого подразделений остановить бандитов не получится, Старк попытался связаться со штабом, однако сначала в эфире были слышны лишь помехи, затем аппаратура и вовсе вышла из строя. Связист пытался настроить рацию, а когда у него ничего не вышло, Руперт просто выгнал его из радиорубки. Старк прекрасно понимал, что внезапная поломка аппаратура и атака на заставы были звеньями одной цепи. Бандиты пришли за контейнером, и готовы были сначала перебить всех защитников базы. Поняв всю тщетность своих стараний, Руперт вышел из радиорубки и увидел Эрин Холлоуэй.
  -Как ты выбралась из карцера? - потребовал ответа он.
  -Нашлись добрые люди, - уклончиво ответила Эрин, мысленно благодаря Эдварда Морриса.
  -Не сомневаюсь. Толпы этих самых добрых людей скоро заполонят все коридоры.
  Если раньше бои шли исключительно на улице, то с каждой минутой шум выстрелов доносился всё ближе и ближе. Тем не менее, продвижение сепаратистов значительно замедлилось. Солдаты расставили растяжки чуть ли не в каждом коридоре, и даже при отступлении умудрялись значительно сокращать численность нападавших. Всё бы хорошо, но бандитов было слишком много.
  -Не знаю откуда вы это взяли, но к этому нападению я не имею никакого отношения. То, что произошло с сержантом Редингом - досадная случайность, - попыталась Эрин достучаться до Старка.
  -Сейчас-то зачем ломать комедию? И дураку понятно, что у бандитов на этой базе есть свой человек! Эти крысы не смогли бы провернуть такую операцию без посторонней помощи.
  -Уверяю вас, мне ничего об этом не известно! - Эрин вновь попыталась заверить Руперта в своей невиновности.
  Прежде чем лейтенант Старк что-либо ответил, в грудь ему прилетела пуля. Эрин обернулась, и увидела капрала Данигана с пистолетом в руке. Взвесив все "за" и "против", Брэд решил принять предложение Тарджея.
  -Если тебя это утешит, лейтенант, то ты во многом был прав, - проговорил Даниган с усмешкой, после чего всадил в Руперта ещё две пули, и направил оружие на Эрин.
  Девушка не могла поверить своим глазам.
  -Не ожидала от тебя такого, - сказала Эрин, глядя Брэду в глаза.
  -У меня не было другого выхода. Стоп! А что я вообще перед тобой оправдываюсь? Подойди сюда! - приказал капрал.
  Эрин даже не шевельнулась.
  -Бегом ко мне, сука! - яростно прокричал Даниган.
  Как только Эрин подчинилась, Брэд резко развернул её к себе спиной, прижал к стене и начал лапать правой рукой.
  -Давно мечтал об этом! - похотливым голосом проговорил Даниган, и одним махом сорвал с Эрин штаны.
  Девушка попыталась ударить его локтем по лицу, однако Брэд перехватил её руку, и ударил кулаком по животу. Эрин упала на колени и начала жадно глотать ртом воздух. Брэд схватил её за волосы, приподнял и прошептал на ухо:
  -Кстати, я попал в эту дыру не за наркоту.
  -Ну и ну. Милые бранятся, только тешатся, - раздался саркастичный комментарий из-за спины Данигана.
  Брэд обернулся, и тогда Сайкс приставил пистолет к его лбу. Когда Даниган разжал руки, Эрин тут же вырвалась из захвата и быстро подтянула штаны. Затем она врезала Брэду ногой между ног, повалила на пол, и несколько раз ударила ногой по лицу. Когда же Даниган попытался дотянуться до лежавшего рядом с ним пистолета, Эрин наступила на его руку, посильнее нажала на каблук, затем наклонилась и подобрала пистолет.
  -Что ты здесь делаешь? - спросила Эрин, даже не посмотрев в сторону своего спасителя.
  -Просто пролетал мимо и решил заскочить на прощание. Где Ястреб?
  -При чём здесь сержант Хоук? - несказанно удивилась Эрин.
  -При том. Именно он и затеял эту заварушку. Непонятно только что ему здесь понадобилось.
  -Зато мне теперь всё понятно, - многозначительно проговорила Эрин, затем поведала Сайксу про хранившийся в арсенале контейнер.
  Поблагодарив сержанта за информацию, Сайкс отправился в сторону арсенала. Как только Спайроу зашёл за угол, раздался выстрел. Сайкс сначала замер, потом всё же решил не возвращаться. Испуганный Брэд открыл глаза, и с удивлением обнаружил, что всё ещё жив. Эрин была полна решимости прикончить предателя, но в самый последний момент передумала, и отвела руку в сторону.
  -Это будет слишком просто. Для начала посидишь в карцере, а когда всё закончится, я разберусь за какие подвиги ты угодил в наше подразделение, - озвучила она своё решение.
  -Лучше убей меня сразу, - в голосе Данигана явно слышалось отчаяние и страх.
  -Ещё чего захотел, ублюдок! А ну вставай! - приказала Эрин, и для пущей убедительности ударила капрала ногой в левый бок.
  Даниган медленно встал на ноги, потом набросился на Эрин и попытался завладеть оружием, однако девушка ударила его коленом по животу, а затем локтем по голове. Потерявший сознание Брэд как подкошенный рухнул к её ногам.
  -Мразь! - процедила Эрин сквозь зубы, взяла Данигана под руки и потащила за собой.
  
  Небольшая группа солдат буквально пулей влетела в арсенал. Бойцы поочерёдно начали разбирать оружие, оставив одного часового возле дверей, на тот случай, если сепаратисты встретят их на выходе. Дежуривший возле дверей боец заметил идущих по коридору Тарджея и Хоука, и тут же вскинул автомат. К виску полковника Натан приставила пистолет, в то время как самому Тарджею была уготовлена роль заложника.
  -Не стреляй! - с притворным испугом прокричал Луис.
  Бойцы всполошились, однако не решились открыть огонь, боясь задеть полковника.
  -Оставайтесь на месте, или он меня убьёт! - крикнул Тарджей.
  Стоявший возле дверей солдат не заметил Хизер, подкрадывающуюся к нему сбоку. Подобравшись к бойцу достаточно близко, Хизер вонзила ему в шею нож, сорвала с его пояса зажигательную гранату, забросила её в оружейную и закрыла дверь. Натан оттолкнул Луиса, и тот бросился к двери. Прогремел взрыв, и смертоносное пламя начала распространяться по оружейной комнате. Державшие дверь с другой стороны Луис и Хизер слышали вопли горящих солдат, и продолжали держать дверь до тех пор, пока крики не стихли. Поскольку к тому моменту глушители уже были выключены, Хоуку ничто не помешало связаться с Фернандесом. Рамон сообщил, что несмотря на большие потери, его люди контролируют всё восточное крыло, и посоветовал использовать именно этот путь для отхода. Ещё он добавил, что его люди сбили армейский бомбардировщик, но его пилот выжил, и сейчас бродит где-то неподалёку. О том, что лидер союзной банды пересмотрел их соглашение, и вывел своих людей из боя, решив что оно того не стоит, Фернандес предпочёл умолчать. На самом деле обстановка была не такой радужной, какой её пытался представить Рамон. Увидев, что часть бандитов обратилась в бегство, защитники базы воспрянули духом. С трудом отбив вражескую атаку, защитники базы перешли в наступление. И если восточная секция была захвачена сепаратистами, то в западной части базы, солдаты успешно теснили противника, вынуждая бандитов сдавать позиции и отступать к внешнему двору. Судьба этих людей совсем не волновала Хоука, ведь для него они были всего лишь расходным материалом. Подождав для верности пару минут, Хоук приказал Хизер и Луису отойти от дверей, и вошёл в оружейку. Проследовав вглубь арсенала, и не обнаружив по пути ни одного живого солдата, Хоук нашёл то что искал. С помощью Хизер Натан вынес контейнер в коридор, после чего они отправились к восточному крылу. Добравшись до Рамона и его людей, Хоук приказал обеспечить им прикрытие по пути к эвакуационному транспорту. Как только спутниковый телефон Хоука зазвонил, чистильщик сразу же понял кто пытается с ним связаться, но не стал отвечать на звонок. Остановив нескольких бойцов для охраны коридора, Рамон с остатками своего отряда последовал к выходу. Как только позади послышались выстрелы, Натан и Хизер ускорили шаг. На улице бандиты лицом к лицу столкнулись с остатками третьего подразделения. Солдаты полностью очистили западную секцию от бандитов, и теперь продвигались к воротам. Рамон приказал своим людям сомкнуть строй, и первым открыл огонь по защитникам базы. Солдаты же напротив, рассредоточились, и только потом открыли ответный огонь по бандитам. Приоритетными целями для них были вооружённые противники, поэтому на Хоука и Хизер мало кто обратил внимания. Луис же подбежал к грузовому ангару и настежь открыл двери. По-прежнему прятавшийся в ангаре Кевин Хортон, безуспешно пытавшийся взломать блокировку на панели управления челнока, заметил визитёров, и тут же отбежал к стене. Достав пистолет, Кевин подошёл к двери, и стал ждать, пока враги подойдут поближе. К тому моменту, когда Натану и Хизер оставалось до ангара всего лишь несколько метров, практически все бойцы Рамона были мертвы. Сам же Фернандес, успевший истратить весь боезапас, понял, что это конец, издал дикий крик и набросился на первого попавшегося бойца, коим оказался Эдвард Моррис. Рядовой в тот момент как раз перезаряжал оружие, и не успел среагировать. Рамон схватился за ствол своей винтовки и ударил её Морриса по лицу, а когда рядовой упал на землю, сел сверху, надавил стволом винтовки на шею и начал душить. Стремительно теряя драгоценный кислород, Эдвард пытался столкнуть бандита с себя, однако для этого у него не хватило сил. И в тот момент, когда Эдвард уже готов был отправиться в мир иной, во лбу Фернандеса образовалось пулевое отверстие.
  Скинув с себя мёртвого бандита, Моррис стал жадно глотать ртом воздух, затем привстал на одно колено. Эрин (именно она произвела выстрел, спасший Эдварду жизнь), подбежала к Моррису.
  -Со мной... всё в порядке, - осипшим голосом проговорил Эдвард, восстанавливая дыхание и проводя рукой по горлу.
  Добравшись до ангара, Хоук приказал Луису снять блокировку и заводить двигатель. Полковник бросился к трапу, но как только он добежал до двери, та неожиданно открылась, и путь ему преградил Кевин Хортон. Тарджей застыл как вкопанный, затем поднял руки. Не видя что творится возле челнока, Хоук и Хизер продолжали идти вперёд. Кевин врезал Луису кулаком в челюсть, после чего полковник кубарем покатился по трапу вниз, и направил оружие на Хоука. В самый последний момент заметив врага, Хизер бросила контейнер и выбежала вперёд Натана, загородив его от пуль своим телом. Пуля попала девушке в живот, и Хизер вздрогнула. Выпустив контейнер из рук, Натан начал придерживать девушку одной рукой, прикрывшись ей как щитом. Как только Хортон всадил в девушку всю обойму, Хоук оттолкнул всё ещё живую Хизер в сторону, и всадил Кевину пулю в лоб.
  -Чего разлёгся, полкан? Помоги мне! - прикрикнул Натан на Тарджея.
  На делающую последние вздохи Хизер он даже не взглянул.
  
  Проследовав к арсеналу, и не найдя там своего врага, Сайкс решил перехватить Хоука на улице. Но как только он выбрался обратно во двор, то увидел как от грузового ангара поднимается челнок. Собравшиеся во дворе солдаты открыли по судну огонь, а Спайроу начал лихорадочно оглядываться. Неожиданно над базой пронеслось другое до боли знакомое судно, и начало снижаться.
  -Не стрелять! - прокричал Сайкс не своим голосом, заметив, что солдаты готовы открыть огонь по зелёному челноку.
  Увидев Спайроу, Эрин приказала бойцам опустить оружие. С облегчением вздохнув, Сайкс начал размахивать руками, давая пилоту челнока понять, чтобы тот начал снижаться. Как только челнок приземлился, и трап был опущен, Сайкс бросился к судну.
  -Рядовой Спайроу! - прокричала Эрин ему вслед.
  Сайкс обернулся и кинул на девушку вопросительный взгляд.
  -Разберитесь с предателями. Это приказ, - сказала Эрин, и бросила Спайроу карабин, который он с лёгкостью поймал.
  Сайкс слабо кивнул, затем забежал на борт челнока, и приказал Джилл поскорее подниматься.
  -А в чём дело? - уточнила она.
  -Он не должен уйти! Ни в этот раз! - прокричал Сайкс.
  -Да что ты...
  -Сэкономь время и сделай как он говорит! - посоветовал сидевший на соседнем кресле Алекс.
  Не став задавать лишних вопросов, Джилл подняла судно в воздух.
  -Быстро за ним! - бросил Сайкс, указывая на мелькающую на радаре точку.
  Беглецы по всей видимости заметили преследователей и попытались оторваться, однако Джилл задействовала все резервы своего челнока на полную мощность, и расстояние между двумя судами начало стремительно сокращаться.
  -Они нас догоняют! - испуганно прокричал Тарджей.
  Натан открыл дверь, и внимательно разглядел сидевший у них на хвосте челнок, который неожиданно нырнул в ущелье, и пропал из виду.
  "Что они задумали?" - недоумевал Хоук, закрывая дверь и подходя к кабине.
  Буквально через полминуты челнок резко вынырнул из ущелья, пролетел вперёд сто метров, затем развернулся на 90 градусов и завис в воздухе.
  -Что всё это значит? - спросил Луис, повернув голову в сторону.
  И тогда боковая дверь челнока открылась, и Хоук увидел Сайкса с автоматом в руках.
  -Уходи в сторону! - прокричал Натан и отбежал в дальний угол.
  Заметив Спайроу, Луис попытался уйти из-под огня, и развернуть челнок, но не успел. Сайкс выстрелил из подствольного гранатомёта и попал в кабину челнока, превратив полковника Тарджея в кровавое месиво. Челнок задымился, начал стремительно терять высоту, и вскоре рухнул посреди каньонов.
  -Снижайся! - крикнул Сайкс, откладывая автомат.
  Неожиданно на радаре появилось несколько точек на востоке и севере.
  -Сматываемся отсюда, пока нас не подбили! - взволнованно бросил Алекс.
  -Нет! Снижайся! - прокричал Сайкс, глядя вниз.
  Джилл направилась к ущелью, как вдруг прогремел мощный взрыв, превративший рухнувший челнок в груду горящих обломков. Придерживаясь одной рукой за стенку, Сайкс высунулся из челнока и попытался отыскать выживших, но так никого и не заметил.
  -Ну что, убедился? Всё, сваливаем отсюда! - сказала Джилл и начала набирать высоту.
  Как только челнок скрылся из виду, Хоук вышел из небольшой пещеры, расположенной в ближайшей скале. Он успел покинуть челнок за считанные секунды до взрыва, и найти укрытие до того, как появились преследователи. Глядя на горящий металлолом, Хоук чувствовал, что это начала конца. Даже если контейнер остался цел (он был сделан из особого жароустойчивого материала), он не сможет вытащить его без посторонней помощи. Зная, что скоро здесь будут армейцы, Натан предпочёл спешно ретироваться.
  
  (3 днями позже)
  -И всё же я бы вам посоветовал... - начал было врач.
  -Спасибо за заботу, доктор, но мне пора идти. Где мне расписаться? - спросил Йен, закончив возиться с пуговицами на форме.
  Доктор укоризненно посмотрел на молодого сержанта. Ещё вчера он с трудом доходил до туалета, а уже сегодня чуть ли не рвался в бой, хотя головные боли так и не прошли до конца.
  -Назовите своё имя дежурной медсестре, и она даст вам необходимые документы, - сказал доктор, затем достал из кармана халата пузырёк с фиолетовыми таблетками.
  Рединг взял пузырёк, развернул его и прочитал название.
  -Я слышал об этих таблетках. Говорят, что они вызывают привыкание, - сказал Рединг.
  -Только в том случае, если ими злоупотреблять. Я настаиваю, чтобы вы принимали по две таблетки в день, если не хотите, чтобы головные боли свели вас с ума.
  Йен не стал спорить, хотя и был категорически не согласен с врачом. Он не раз видел, как подобные таблетки превращали людей в самых настоящих наркоманов, и был готов терпеть любую боль, лишь бы это проклятие не коснулось его.
  -Я так и сделаю. Спасибо вам, - поблагодарил он врача, затем спешно покинул палату и отправился на поиски дежурной медсестры.
  Найдя её в вестибюле госпиталя, Рединг поставил свою подпись на документах о, как в таких случаях говорили, добровольной выписке, и направился к выходу. На секунду остановившись возле входной двери, Рединг бросил пузырёк с таблетками в мусорную корзину, и только после этого вышел на улицу. Из-за яркого солнца, светившего Йену в лицо, сержант был вынужден прикрыть лицо рукой, и отвести взгляд в сторону. Повернув голову влево, он увидел Эрин Холлоуэй, стоящую возле джипа.
  "А ей-то здесь что надо?" - подумал Рединг, затем опустил руку и направился навстречу девушке, из-за которой он и угодил в военный госпиталь.
  До Йена уже успели дойти слухи о недавней резне и гибели лейтенанта Старка. А теперь сержант, которую Руперт подозревал в предательстве, поджидала свидетеля своих преступлений. Картины вырисовывалась не самая радужная, однако Рединг не стал делать поспешных выводов. Эрин могла добить его ещё тогда, но ни сделала этого. Она заслуживала того, чтобы её выслушали.
  -Почему ты здесь? - напрямик спросил Йен, подойдя к джипу.
  -Новый командир тринадцатого подразделения решил, что именно я должна доставить тебя на базу, - ответила Эрин.
  -Почему именно ты?
  -Потому что меня перевели в тринадцатое подразделение. С этого дня я поступаю в твоё распоряжение.
  Только сейчас Рединг обратил внимание, что плечи Эрин больше не украшают сержантские погоны. Из всего третьего подразделения в живых осталось всего восемь человек, включая Эрин. Выживших раскидали по разным подразделениям, а самой Эрин пришлось предстать перед трибуналом. Руперт Старк, принявший командование базой, был убит, а высшему командованию было необходимо найти козла отпущения и обвинить его (в данном случае, её) в преступной халатности, повлекшей гибель целого подразделения. Эрин ждала сурового наказания, но вместо этого её всего лишь понизили в звании, и перевели в тринадцатое подразделение. Лейтенант Старк не успел отправить ходатайство о переводе Эрин в тюрьму, поэтому о мнимом предательстве сержанта третьего подразделения никто не знал. "Счастливую семёрку" в тот же день разбросали по разным заставам, не забыв перед этим вручить каждому бойцу по ордену. Рассчитывая на снисхождение, Брэд Даниган поведал военному суду всё что ему было известно, однако бывшему капралу это не сильно помогло. Не став дожидаться, когда его вернут в тюрьму, пребывающий в карцере Даниган откусил себе язык, и захлебнулся собственной кровью. Разумеется, Йен не знал всех этих подробностей.
  -Где тот капрал? - поинтересовался Рединг.
  -Капрал Фокс погиб в бою, - соврала Эрин.
  Как только сепаратисты отступили, Эрин начала разыскивать других выживших. Не найдя Роберта Фокса ни среди живых, ни среди мёртвых, она пришла к выводу, что Фокс даже не участвовал в сражении, и предположительно сбежал ещё до боя. Как сержант она была обязана доложить высшему командованию о дезертире, но как человек, она прекрасно понимала беглеца. По иронии судьбы Роберту незачем было скрываться, поскольку лейтенант Старк погиб, но поскольку сам Фокс ничего об этом не знал, то скорее всего считал, что после возвращения на базу ему добавят срок пребывания в рядах геднерского гарнизона, а то и вовсе расстреляют.
  -Что стало с тем парнем? Ты закончила начатое? - спросил Йен, своим тоном и взглядом дав Эрин понять, что от ответа зависит её дальнейшая судьба.
  -Нет, не закончила. Оказалось, что он ни в чём ни виноват. Я едва не совершила серьёзную ошибку.
  Непонятно почему, но Йен поверил словам Эрин.
  -Раз уж тебя зачислили в мой взвод, поступим следующим образом: я никому не расскажу о том инциденте, но зато ты расскажешь мне обо всём с самого начала.
  -Это долгая история, - сказала Эрин, открыла дверцу джипа и заняла водительское место.
  -Так и до базы путь неблизкий, - ответил Йен, присаживаясь рядом.
  Против воли Эрин улыбнулась. Как только джип отъехал от госпиталя, девушка начала свой рассказ.
  
  Охотники за головами исполнили своё обещание и переправили Фокса на юг Геднера. Посетив парочку своих знакомых, Роберт разжился деньгами и гражданской одеждой. После длительного застолья, во время которого Роберт так и не притронулся к спиртному, он вышел на улицу. Приобретя в цветочной лавке красивый букет, Фокс направился на кладбище, не заметив странного типа, следующего за ним. Прибыв на место, и найдя могилу, в которой была похоронена сестра Роберта Луиза, Фокс положил цветы рядом с надгробием и отошёл назад.
  -Привет, сестрёнка. Прости что долго не заходил, но у меня не было такой возможности, - начал Фокс.
  -Ничего страшного. Скоро ты с ней увидишься, - услышал Роберт не слишком дружелюбный голос.
  Фокс резко обернулся и увидел высокого мужчину со шрамом, в котором он опознал друга убитого им наркодилера. Мужчина, ухмыльнулся, и достал пистолет.
  -Мы-то надеялись, что тебя на севере грохнут, но раз уж ты всё же вернулся...
  Специально не договорив фразу до конца, бандит выстрелил Роберту в живот. Фокс попятился назад, и тут убийца всадил в него ещё четыре пули. Споткнувшись об могильный камень, Роберт упал на землю.
  -Пока, Бобби, - сказал бандит на прощание, убрал оружие и побежал к воротам.
  Роберт прижал руки к животу и застонал. Из последних сил он перевернулся на спину и протянул руку к надгробию. Оставив на холодном камне отпечаток окровавленной ладони, Роберт Фокс покинул этот мир.
  
   Гости из прошлого
  
  Надев солнцезащитные очки, Джейсон Сэведж вышел из кафе, предварительно оставив на столе чаевые. Прошагав через весь квартал, Джейсон добрался до крупного супермаркета. Возле магазина собрались десятки людей, а также владелец супермаркета, и парочка важных шишек из муниципалитета. С минуты на минуту должно было состояться почётное открытие нового супермаркета. Рекламные стенды по обе стороны дороги обещали покупателям низкие цены, натуральные продукты, а также возможность принять участие в викторинах и выиграть призовые купоны. Джейсон посмотрел на часы, затем перешёл на другую сторону дороги и смешался с толпой зевак. Владелец супермаркета продолжал нести какую-то чушь, затем передал чиновнику из муниципалитета ножницы, чтобы тот перерезал красную ленточку возле входа. Мужчина подошёл к двери, под громкие аплодисменты перерезал красную ленточку и первым вошёл в здание.
  -Удивлён? - услышал Джейсон женский голос у себя за спиной, после чего что-то твёрдое уткнулось ему в спину.
  -Не особо. Так и знал что найду тебя здесь, Трэйси, - проговорил Сэведж с улыбкой.
  -Вздумаешь совершить какую-нибудь глупость, сразу же получишь пулю! - предупредила его Трэйси.
  Угрожая Джейсону оружием, девушка вывела его из толпы, и завела в безлюдный переулок.
  -Повернись! - приказала девушка, затем отошла от Джейсона на несколько шагов назад.
  Сэведж обернулся, и внимательно осмотрел свою соратницу. Мешковатый старческий плащ, очки, рыжий парик и уродливая шляпа - мало кто смог бы в таком виде узнать бывшую студентку актаронского института программирования и юриспруденции Трэйси Беккет. Избавившись от неудобной одежды и парика, девушка стала похожа на саму себя. Как только Джейсон сделал шаг в сторону Трэйси, девушка попятилась назад, и приказала Сэведжу оставаться на месте.
  -А иначе что? - спросил мужчина с издевкой.
  -Не доводи до греха, - предупредила его Трэйси.
  Джейсон самодовольно улыбнулся.
  -Вспомни неудачную попытку вызволить Гриффита.
  -Заткнись! - перешла Трэйси на крик.
  -Я ещё тогда предложил тебе оружие, но ты отказалась, потому что испугалась. Тебе никогда не приходилось стрелять в людей.
  -Надо же когда-то начинать. Ты заслуживаешь этого как никто другой, Джейсон.
  Джейсон Сэведж был командиром небольшого отряда штурмовиков террористической организации "Гелион". Сегодня бойцы "Гелиона" планировали устроить теракт в супермаркете, а Джейсон, которому и была поручена эта операция, решил лично всё проконтролировать.
  -Взрыва не будет. Я нашла и обезвредила все взрывчатки, - сообщила Трэйси Джейсону.
  -Ну уж прямо-таки все? Даже те две в подвале?
  Трэйси побледнела, а Сэведж посмотрел на часы. Как только большая стрелка дошло до 12, в супермаркете прогремел мощный взрыв. Внутри к тому моменту находились чиновники и владелец, в то время как потенциальные покупатели по-прежнему толпились возле входа. Джейсон резко подался вперёд и выхватил пистолет из рук Трэйси. Девушка толкнула его двумя руками в грудь, а когда Сэведж упал на пятую точку, бросилась бежать к выходу из переулка.
  -Вот ведь сука! - процедил Джейсон сквозь зубы, и кинулся в погоню за беглянкой.
  Выбежав на оживлённую улицу, Сэведж спрятал оружие и начал лихорадочно оглядываться. Заметив Трэйси, быстро спускающуюся по ступеням в метро, Джейсон последовал за беглянкой. Увидев преследователя, девушка ускорила шаг. Расталкивая людей на эскалаторе, и получая при этом болезненные тычки в бок, Джейсон изо всех сил старался не потерять Трэйси из виду. Спустившись вниз первой, девушка успела заскочить в последний вагон поезда до того, как двери закрылись. Сэведжу оставалось лишь бессильно наблюдать за ускользающей отступницей. Прислонившись к закрытой двери, девушка начала переводить дыхание.
  "Предотвратить теракт мне не удалось, плюс ко всему я едва не угодили в руки Джейсона. Вся эта вылазка не имела смысла!" - подвела Трэйси неутешительные итоги.
  Как только некоторые пассажиры начали присматриваться к ней, Трэйси отвела взгляд в сторону. На Актароне её по-прежнему разыскивали как пособницу террористов, и хотя вероятность быть узнанной случайным прохожим на Геднере была ничтожна мала, девушка не вступала в контакт с кем-либо без крайней необходимости. Выйдя из поезда на первой же станции, Трэйси поднялась на поверхность и стала ловить такси.
  
  Зайдя в каюту, Джилл обнаружила лежавшего на диване Сайкса, лицо которого было прикрыто бейсболкой. После того как они вернулись с Геднера, Спайроу не произнёс ни слова, выпил немного воды, и сразу же завалился спать. Всё бы ничего, но только при этом он выглядел каким-то потерянным. Джилл несколько раз громко хлопнула в ладоши. Спайроу и ухом не повёл.
  -Хватит придуриваться. Я ведь знаю что ты не спишь! - сказала она, подошла к дивану, и резко сдёрнула бейсболку с лица Спайроу.
  Глаза Сайкса действительно были открыты.
  -Не сплю, но собирался поспать, - ответил он тихим голосом, нехотя повернул голову в сторону и вытянул руку вперёд.
  -Ты ведёшь себя как полный придурок, - высказала своё мнение девушка, возвращая бейсболку.
  -Я это уже 100 раз слышал.
  -Вовсе нет. Раньше ты вёл себя как придурковатый идиот. Придурковатый, но вменяемый, а сейчас ты сам на себя не похож.
  -Тебе не понять.
  Джилл вздохнула, затем присела, вынудив Сайкса закинуть ноги на спинку дивана.
  -Я так понимаю, это был тот самый хороший знакомый, о котором мне говорил Алекс перед тем как мы прилетели на Геднер? - спросила она.
  -Это был не просто хороший знакомый, а мой лучший друг, - нехотя ответил Сайкс, понимая, что Джилл всё равно от него не отстанет.
  -Лучший друг? Боюсь даже представить как ты поступаешь с врагами! - попыталась пошутить Джилл, однако Сайкс даже не улыбнулся.
  Девушка начала выходить из себя.
  -Тебя дурака и не поймёшь! То ты за ним гонялся, мечтая прикончить, а теперь, когда его не стало, ты распускаешь сопли словно какая-то школьница. В чём дело?
  -Не стало, - Сайкс невесело ухмыльнулся. - Мне бы твою уверенность.
  -Всё понятно. Видимо у тебя от радости крыша поехала, - сказала Джилл и приложила руку ко лбу Сайкса. - Странно. Температуры вроде бы нет.
  -Со мной всё в порядке.
  -Ну раз в порядке, то попробуй хоть раз в жизнь воспользоваться мозгами. Разве можно остаться в живых после прямого попадания из подствольного гранатомёта? - резонно поинтересовалась Джилл.
  -Челноком управлял не Ястреб, - возразил Сайкс.
  -Ну и что. Ты же сам видел взрыв!
  -В прошлый раз я тоже видел взрыв, и ошибочно решил, что Ястреба больше нет.
  Поняв всю тщетность своих стараний, Джилл просто отвесила Сайксу щелбан. Двери каюты открылись, и в отсек зашёл Алекс.
  -А вон и финалист конкурса идиотов, занявший почётное второе место. Можешь объяснишь почему мы до сих пор продолжаем висеть на орбите Геднера? - Джилл переключила всё своё негодование на Алекса.
  -Я проверял сводку по Терранону. Там сейчас полный штиль. Зато на Геднере не всё так гладко. Кто-то устроил взрыв в новом супермаркете. За его поимку предложено...
  Речь Алекса была прервана звуковым сигналом с видеофона.
  -... полмиллиона дакейров, - закончил Дроу ранее начатую речь, и подошёл к видеофону.
  Как только появилось изображение, Алекс буквально прирос к полу и лишился дара речи.
  -Здравствуй, Алекс, - услышали Сайкс и Джилл мелодичный женский голос, после чего переглянулись.
  -И тебе привет, Глория. Чем обязан? - спросил Дроу, справившись с потрясением.
  -Мне надо с тобой встретиться.
  -Не думаю что это хорошая идея.
  -Пожалуйста. Мне больше не к кому обратиться, - взмолилась Глория.
  -У Алекса такой вид, будто он увидел привидение. Кто она такая? - спросила Джилл шёпотом.
  -Его бывшая жена, - ответил Сайкс.
  Джилл тут же вспомнился разговор с Винсентом Уордом, когда они вдвоём пытались найти доказательства виновности Гордона Блэка. Если верить словам Винсента, Глория бросила Алекса ради другого мужчины. В былые годы Джилл бы ей поаплодировала, но только не сейчас.
  -Обратись к своему мужу. Я уверен, он даст тебе всё, что ты захочешь, и даже больше, - равнодушно бросил Дроу, нажал кнопку сброса, и повернулся лицом к напарникам. - На чём мы остановились?
  -На 500 тысячах за поимку террористов, - подсказал Сайкс, вмиг избавившись от хандры.
  -С чего ты взял что это террористы? Может это сделали конкуренты! - предположила Джилл.
  -Ответить на этот вопрос нам поможет старый ворчун по имени Винсент, - сказал Алекс, начав копаться в памяти видеофона.
  
  Как и положено хозяину дома, Герберт Майерс вломился в комнату своей жены без стука.
  -Кто такой этот Марко, с которым ты разговаривала десять минут назад? - потребовал ответа он.
  -Всего лишь старый друг. Он был в нашем доме на двух последних вечеринках, - ответила Глория, после чего Герберт ударил её по лицу.
  Глория отшатнулась, и приложила ладонь к ушибленной щеке. Бросив взгляд на открытую дверь, Глория заметила дочь Герберта Дженнифер. Девушка самодовольно улыбнулась, и ушла.
  "Проклятая стукачка!" - подумала Глория, продолжая массировать щёку.
  Хотя Майерс и был стар (на прошлой неделе ему исполнилось 68 лет), дряхлым его нельзя было назвать даже с натяжкой. Герберт был удачливым предпринимателем, а по совместительству и главой крупной корпорации, занимающейся продажей недвижимости. В тот момент, когда Глория положила глаз на Герберта, его финансовое благосостояние оценивалось в десятки миллиардов дакейров. Запав на смазливую мордашку, Герберт сделал Глории предложение, не зная, что на тот момент она была замужней женщиной. Будущая миссис Майерс в сжатые сроки получила развод, и окунулась в новую жизнь, полную роскоши. Самого Герберта Глория нисколько не любила, и вышла за него исключительно ради денег. Первые годы Майерс всячески баловал молодую жену: делал ей каждую неделю дорогие подарки, отвозил на курорты, устраивал пышные застолья, и приглашал высокопоставленных гостей и партнёров по бизнесу. Гости на таких мероприятиях вели себя вежливо и тактично, стараясь не замечать значительную разницу в возрасте супругов (Глория была почти в три раза моложе своего нового мужа). Однако в скором времени Глория столкнулась с двумя серьёзными проблемами. Дочь Герберта от первого брака встретила новую жену отца в штыки. Дженнифер была всего лишь на два года младше своей мачехи, поэтому прекрасно понимала чем та руководствовалась, когда отвечала согласием на предложение о замужестве. Девушки вели непримиримую борьбу за главенство в доме, и Глория эту войну проигрывала. Второй значительной проблемой стали неудачи в бизнесе. Беды посыпались на Майерса как из рога изобилия. Сначала от сердечного приступа скончался его друг, а по совместительству и главный компаньон. Преемник умершего пересмотрел условия договор, и отказался от сотрудничества. Его примеру последовали несколько других компаньонов. Затем Герберт сделал несколько неудачных вложений, после которых он и вовсе перестал быть миллиардером. Казалось бы, хуже и быть не может, но и здесь судьба злодейка лишний раз посмеялась на Майерсом: на компанию Герберта подали в суд. Все попытки договориться с ответчиком полюбовно не увенчались успехом. Судебное разбирательство затянулось. Терпящий неудачи по всем фронтам Герберт стал хмурым и раздражительным. С подачи Дженнифер он ревновал свою благоверную чуть ли не к каждому столбу, а когда Глория заявила, что хочет пожить отдельно, и вовсе избил её. Собственно тогда Глория окончательно убедилась, что красивой сказке пришёл конец, и даже если дела Герберта пойдут в гору, их отношения не станут прежними.
  -Если хотя бы один из твоих так называемых друзей перешагнёт порог моего дома, я лично спущу его с лестницы! - пригрозил Герберт.
  -Не сходи с ума. Этот человек...
  -Его биографию расскажешь кому-нибудь другому! Если бы ни это проклятое судебное разбирательство, то я бы давно с тобой развёлся!
  -Что? Ты ведь это несерьёзно? - спросила побледневшая Глория.
  -Ещё как серьёзно. Нужно было сделать это гораздо раньше, - хмуро проговорил Герберт, затем вышел из комнаты и громко хлопнул дверью.
  Глория не могла поверить в услышанное.
  "Этого не может быть. Герберт сказал это сгоряча!" - пыталась она убедить саму себя.
  Майерс был человеком несдержанным, но отходчивым. Он в любой момент мог сменить гнев на милость и наоборот. Поддавшись неожиданному порыву, Глория кинулась к комоду, и начала рыться в своих вещах. Поглощённая этим делом, она не заметила, как в комнату вошла Дженнифер.
  -Собираешь вещички? Правильно делаешь! - ехидно проговорила девушка.
  Глория обернулась, и кинула на неё сердитый взгляд.
  -Твоя работа? - напрямик спросила она.
  Дженнифер улыбнулась.
  -Зря стараешься, мерзавка. У нас с Гербертом и раньше были ссоры, но мы всё время мирились, - уверенно заявила Глория.
  -В этот раз всё будет по-другому. Я даю тебе возможность уйти по-хорошему.
  -А иначе что?
  Вместо ответа Дженнифер достала из кармана мини-диск, подошла к столу, и включила компьютер.
  -А иначе ты об этом пожалеешь, - сказала она, вставляя диск в дисковод.
  Дженнифер не тратила время зря, и нарыла на свою мачеху убийственный компромат. Как и положено девушке, вышедшей замуж по расчёту, Глория завела себе любовника. Последнего её поклонника звали Марко. Он был владельцем транспортного салона. С Марко Глория познакомилась на одной из вечеринок, которые для неё устраивал Герберт. Марко с первой же встречи начал оказывать Глории знаки внимания, и миссис Майерс чётко дала понять ухажёру, что не прочь встретиться с ним в более интимной обстановке. Дженнифер наняла частного детектива, и тот сделал множество компрометирующих снимков и видеозаписей.
  -Вот вы вместе на пляже. А это в солярии. Про спа-курорт тоже забывать не следует, - сказала Дженнифер со злорадством, переключаясь с одной фотографии на другую.
  На первом снимке Глория и Марко обнимались, а на втором и вовсе целовались.
  -Ах ты тварь! Как ты посмела шпионить за мной? - возмутилась Глория, стараясь под маской праведного гнева скрыть испуг.
  -Это не тот ответ, который я ожидала от тебя услышать, мамуля, - проговорила Дженнифер с издевкой.
  Глория всерьёз задумалась над тем, чтобы схватить с окна вазу, и разбить её об голову шантажистки.
  -Это всё монтаж. Я впервые вижу этого человека! - соврала Глория, взяв себя в руки.
  -Отца рядом нет, так что хватит ломать комедию. Будешь и дальше строить из себя оскорблённую невинность, все эти фотографии попадут на рабочий стол его компьютера.
  -Я не могу уйти!
  -Ещё как можешь. Понимаю, нелегко прощаться с роскошной жизнью, но я уверена, ты это как-нибудь переживёшь. В одном ночном клубе позарез нужна танцовщица. Могу замолвить за тебя словечко перед директором.
  -Не играй с огнём, девочка. Можешь обжечься.
  Дженнифер самодовольно фыркнула, дав понять, что угрозы Глории для неё пустой звук.
  -Учти, шлюшка, я тебя предупредила, - на прощание сказала она, и вышла из комнаты.
  Ничуть не обескураженная подобным напором, Глория продолжила копаться в своих вещах, пока не извлекла из-под одежды небольшой флакончик с прозрачной жидкостью. Человек, продавший Глории этот флакон, сказал, что достаточно добавить 5-6 капель чудо снадобья в еду или питьё, чтобы отправить человека на тот свет. Жертва должна была умереть от сердечного приступа в течение трёх часов. Когда Глория спросила про вскрытие, продавец усмехнулся, и сказал, что даже самый опытный патологоанатом не сможет обнаружить в организме покойника следы яда. С помощью этого яда Глория планировала отправить на тот свет своего благоверного, а теперь всерьёз задумалась над тем, чтобы заодно отравить и Дженнифер.
  "Нет, это слишком рискованно. Одно дело когда от сердечного приступа умирает пожилой мужчина, а когда по той же самой причине умирает молодая девчонка, которой ещё и не исполнилось тридцати, даже тугодум догадается, что дело нечисто. Эту паршивку нельзя трогать. По крайней мере пока", - думала Глория, глядя на флакон в своей руке.
  
  Вернувшись в свои апартаменты, Трэйси включила компьютер и вышла в сеть. Девушка специально не стала селиться в гостинице, ведь там пришлось бы предъявлять документы с фотографией, по которой её в дальнейшем могли опознать. Вместо этого Трэйси сняла небольшую квартиру в многоэтажном доме, и хотя по деньгам это вышла дороже, девушка чувствовала себя в безопасности. Узнав о том, кем является Джейсон и его люди, Трэйси решила сбежать, а заодно и предать огласке деятельность и дальнейшие планы "Гелиона". Узнав о готовящемся теракте, Трэйси отправила анонимное сообщение в полицию. Судя по тому, что никто не попытался остановить террористов, произошло одно из двух: либо техники "Гелиона" перехватили её сообщение и удалили (это был крайне пессимистичный вариант, ведь в этом случае террористы могли отследить и сервер, с которого было отправлено сообщение), либо стражи правопорядка просто проигнорировали предупреждение, т.к. подобные анонимки в полицейское управление приходили чуть ли не каждый месяц. В сети уже вовсю обсуждался теракт в супермаркете, унёсший жизни нескольких человек. Естественно, о "Гелионе" нигде не упоминалось. Трэйси знала, что взрыв в супермаркете - только начало, и что "Гелион" в скором времени снова даст о себе знать. Возможно даже в этот же день. Сбежав от Джейсона, Трэйси смогла прихватить электронную карту, на который были обозначены три объекта, образующие треугольник. Супермаркет был вершиной треугольника. Введя в поисковике электронные координаты, Трэйси установила, что два других объекта - это школа и химзавод. Вступив в ряды "Гелиона", девушка узнала, что штаб-квартира террористической организации находится где-то на Терраноне, а число боевиков превышает две сотни. На Геднере же орудовала лишь небольшая группа, которую, собственно, и возглавлял Сэведж.
  "Джейсон не станет устраивать два теракта одновременно. Для этого у него недостаточно людей в подчинении, тем более он предпочитает лично контролировать операцию. По какому же объекту он нанесёт следующий удар? И главное, как скоро он это сделает?" - рассуждала Трэйси, продолжая рассматривать карту.
  Поняв, что ничего не узнает, если и дальше будет сидеть на одном месте, Трэйси решила посетить оба объекта и осмотреться на месте. Прежде чем покинуть квартиру, девушка надела осеннюю куртку, тёмные очки и светлую бейсболку. Перед выходом Трэйси установила на компьютере защиту, проверила КПК, и удостоверилась, что установленные в квартире камеры работают исправно. Воспользовавшись общественным транспортом, девушка добралась до школы, т.к. она находилась гораздо ближе. Войдя в здание, Трэйси осмотрелась, и не обнаружила ни одного охранника. Через несколько минут к ней всё же подошёл какой-то мужчина в форме, и задал несколько вопросов. Трэйси ответила, что ждёт своего брата, и назвала выдуманное имя. Охранник ушёл, даже не став спрашивать у Трэйси документы. Пройдясь по коридорам, девушка обнаружила несколько камер слежения, которые мог вывести из строя даже хакер любитель.
  "Охранники - раздолбаи. Камеры старые. Если Джейсон захочет устроить здесь теракт, ему ничто не помешает. Боже мой, неужели я начала рассуждать как он?"
  Покинув школу, Трэйси направилась на химзавод. Там ей даже не удалось пройти через проходную. Бросая взгляд за ворота, девушка заметила, что внешний двор патрулируют хорошо вооружённые бойцы из частного охранного агентства. Возвращаясь обратно, Трэйси не знала что и думать. За то время, которое девушка находилась в рядах "Гелиона", она так и не смогла понять, какие цели преследует эта организация. У террористов не было никаких лозунгов, не было чёткой программы.
  "Что Джейсон выиграет от этих терактов? Устроив взрыв в школе, он убьёт десятки, а то и сотни детей. Школа плохо охраняется, поэтому проблем с установкой бомб не возникнет. Взрыв на заводе может спровоцировать выброс опасных химикатов, хотя я не знаю что именно там производят. Что общего у этих двух объектов?" - рассуждала Трэйси, выходя из автобуса.
  Девушке казалось, что она выпускает из виду что-то важное, но никак не могла понять что именно. Поднимаясь по лестнице, Трэйси извлекла из кармана КПК, и с помощью сенсорного дисплея начала поочерёдно просматривать изображение с каждой камеры. Протянув руку к двери, Трэйси неожиданно отдёрнула руку назад, заметив на экране мужчину, рывшегося в её вещах. Трэйси видела этого человека впервые, но она нисколько не сомневалась, что его подослал Джейсон. Поняв, что её убежище рассекречено, девушка развернулась и побежала по лестнице вниз.
  
  Внимательно выслушав Алекса, Винсент посоветовал ему обратиться к Дункану Фергюсону - офицеру полиции, который, по словам Уорда, ему нехило задолжал. Дроу поблагодарил Винсента и вместе с напарниками отправился на встречу с Фергюсоном.
  -А что мы будем делать, если Дункану ничего не известно про теракт в супермаркете? - поинтересовалась Джилл, заходя на посадку перед полицейским участком.
  -Будем надеяться на лучшее, - уклончиво ответил Алекс.
  -И всё-таки?
  -Если Дункан ничего не знает, найдём того, кто знает. У тебя случайно нет на Геднере знакомых вроде Паркера?
  -Единственный человек, с которым я знакома на Геднере - это моя тётка Джулия. Та ещё ведьма.
  -Обидно это слышать. Когда мы перед отбытием с Актарона навестили Дженет, она угостила нас шоколадным печением собственного приготовления. Ничего вкуснее я в жизни ни ел, - вставил реплику Сайкс.
  -Я и сама не прочь перекусить, только не ждите, что Джулия окажет нам тёплый приём. Когда мы в последний раз виделись, она сказала, что я - самовлюблённая гуляющая стерва, которую стоит высечь розгами.
  -И вовсе ты не гуляющая, - саркастично подметил Сайкс, пригнувшись от размашистого подзатыльника.
  -Ладно, детишки, я пойду. Постарайтесь не хулиганить, - сказал Алекс, и вышел из челнока.
  Найдя кабинет с соответствующей вывеской, Дроу постучал в дверь. Никакой реакции не последовало. Тогда Алекс приложил ухо к двери, и услышал шум. Резко открыв дверь, Дроу увидел пожилого полицейского, до боли похожего на Винсента. Страж порядка смотрел баскетбольный матч на своём компьютере, вместо попкорна уплетая картофель фри.
  -Стучаться не учили? - полюбопытствовал Дункан, даже не оглянувшись.
  -Я стучался, но никто не ответил.
  -Любой тугодум, у которого есть хотя бы грамм мозгов, понял бы намёк.
  "Ну и ну. Да он похож на Винсента не только внешне!" - мысленно подметил Алекс.
  Между тем Дункан обернулся и окинул посетителя хмурым взглядом.
  -Ты ещё здесь? - спросил он, предварительно поставив баскетбольный матч на паузу.
  -Меня прислал Винсент.
  -Да хоть Нортон! У меня сейчас перерыв. Заходи через пару часиков, а лучше завтра.
  "Они случаем не родственники?" - подумал Алекс, а вслух сказал:
  -Винсент предупредил, что вы ему задолжали.
  Дункан отложил картофель в сторону.
  -Не стой на пороге. Заходи, и дверь за собой закрой, - недовольно проворчал Фергюсон.
  Алекс сделал как сказал полицейский.
  -Меня зовут Алекс, - представился он. - Я...
  -Мне наплевать как тебя зовут, кто ты такой, и почему эти криворукие бараны (Дункан указал на экран) уже третий раз подряд не могут попасть в кольцо. Переходи сразу к делу.
  -Меня интересует недавний взрыв в супермаркете. Вам что-нибудь об этом известно?
  -4 человека погибло, 17 получили ранения. Мои коллеги с ног сбились, пытаясь отыскать того кто это сделал.
  -И как, им удалось что-нибудь отрыть?
  Вместо ответа Дункан сел за компьютер и начал что-то вводить на клавиатуре. Алекс подошёл к монитору, и увидел женщину, блуждающую по вестибюлю супермаркета.
  -Эта запись была сделана за 22 минуты до открытия, - пояснил Фергюсон.
  -Она не слишком похожа на покупательницу. Вам удалось установить её личность?
  -Само собой, - сказал Дункан, затем нажал на быструю перемотку.
  Страж правопорядка остановил запись в тот момент, когда странная женщина направилась к запасному выходу. Прежде чем покинуть здание, она оглянулась. Дункан нажал на паузу, увеличил масштаб, затем параллельно открыл второе приложение, коим являлась электронная картотека.
  -Девчонка неплохо замаскировалась, но этого недостаточно, чтобы обмануть технику, - проговорил Фергюсон, затем вывел на втором экране фотографию Трэйси Беккет.
  Алекс узнал девушку с первого взгляда. Трэйси Беккет была последней оставшийся в живых соратницей Джона Гриффита. После гибели Гриффита Трэйси как будто сквозь землю провалилась, и вот, спустя три месяца, бывшая студентка объявилась на Геднере, и устроила теракт. Чутьё подсказывало Алексу, что здесь что-то не так.
  -Камеры зафиксировали тот момент, когда она устанавливала бомбы? - уточнил Дроу.
  -Нет. Заряды были установлены в мёртвых зонах. Складывается ощущение, что девчонка знала какая камера в какую сторону смотрит.
  -Но при этом умудрилась сама попасть в объектив?
  -Значит она самонадеянная идиотка.
  -А где же сами бомбы?
  -Откуда я знаю? Небось протащила их под одеждой.
  -Допустим, взрыв действительно устроила она...
  -Никаких "допустим"! Кроме неё камеры никого не засекли.
  Алекс придерживался другого мнения. Достаточно опытный хакер мог взломать систему безопасности и на момент детонации вставить в объективы пустышку, а после ухода всё вернуть на свои места, но спорить с Дунканом не стал.
  -Если полиция знает личность подрывника, почему всё это держится в секрете? - резонно поинтересовался Дроу.
  -Да потому что если её физиономию начнут показывать по центральным каналам, девчонка просто смоется с Геднера. Раз она как-то смогла проникнуть сюда незамеченной, то и выбраться тоже сможет.
  -Логично. О её местонахождении что-нибудь известно?
  -Трудно сказать. Мои коллеги проверили все гостиницы и отели, но не нашли никого похожего. Однако буквально 30 минут назад в участок заглянула какая-то старуха, и сказала, что сдаёт квартиру какой-то подозрительной девчонке, возможно мошеннице или воровке. Судя по внешнему описанию, кое-какое сходство прослеживается.
  -Почему она решила, что имеет дело с мошенницей?
  -Потому что покидая квартиру, девчонка переодевается до неузнаваемости. Не хочет она, чтобы её кто-нибудь узнал.
  -Вы сообщили об этом своим коллегам?
  -Ещё нет. Собирался сделать это после перерыва. Полагаю, теперь ты хочешь узнать адрес?
  Алекс кивнул. Фергюсон записал адрес на бумажке, и передал её охотнику за головами. Дроу поблагодарил старика, и направился в двери, но внезапно остановился.
  -Ну что ещё? - недовольно проворчал Дункан.
  -Только один вопрос, - Алекс обернулся. - Чем именно вы обязаны Винсенту, если это, конечно, не секрет?
  -Не секрет. Ворчун познакомил меня с моей будущей женой. Первые месяцы нашей совместной жизни шли настолько плохо, что я был готов удавить эту стерву, но потом всё утряслось, и теперь мы живём душа в душу уже пятнадцать лет.
  Алекс тут же вспомнил про Глорию. Они прожили вместе всего пару лет, после чего Глория ушла к другому мужчине.
  "И всё же спустя столько времени она связывается со мной и просит о встрече. Почему? Что всё это означает?" - не мог понять Дроу.
  Он уже начал сожалеть, что ответил бывшей жене резким отказом, так и не узнав в чём дело. Решив, что разберётся с этой проблемой чуть позже, Алекс покинул участок и вернулся к напарникам. Добравшись до дома, где предположительно проживала Трэйси Беккет, Алекс посадил челнок на крышу.
  Затем вся троица спустилась по лестнице на нужный этаж и остановилась напротив запертой двери.
  -Твой выход, лиса, - сказал Алекс, и отошёл в сторону.
  Джилл дерзко улыбнулась, достало отмычки и начала ковыряться в замочной скважине. Примерно через 20 секунд, рыжая бестия извлекла из замка отмычку, тихонько толкнула дверь, и та отворилась.
  -Впечатляет, - с уважением проговорил Алекс.
  -Ерунда. Мой личный рекорд 13,5 секунд, - отмахнулась от похвалы Джилл, и первой вошла внутрь.
  Джилл пошла в гостиную, Сайкс направился в сторону кухни, а Алекс начался осматриваться в прихожей. Как только Спайроу свистнул, Дроу выхватил пистолет и забежал на кухню. Сайкс стоял возле открытого холодильника и удивлённо на что-то смотрел.
  -Что там? - спросил Алекс, затаив дыхание.
  Вместо ответа Сайкс достал из холодильника большой арбуз, и положил его на стол.
  -Может возьмём его с собой? - предложил Спайроу.
  Алекс сердито насупил брови.
  -Сюда, парни! - услышали напарники крик Джилл.
  С оружием наготове Алекс и Сайкс вломились в гостиную, и увидели мужчину крепкого телосложения в кожаной куртке, с короткой бородкой и шрамом на левой щеке. Загородившись Джилл как живым щитом, мужчина переводил оружие с одного незваного гостя на другого.
  -Далековато тебя занесло от дома, Дроу, - неожиданно сказал он, узнав одного из визитёров, затем оттолкнул Джилл и опустил пистолет.
  -И тебе не хворать, Пирс, - ответил Алекс, после чего последовал примеру бородача.
  -Ты его знаешь? - задал Сайкс глупый вопрос, продолжая держать мужчину на прицеле.
  -А как же. Собратья по ремеслу должны знать друг друга в лицо, - ответил Пирс за Алекса.
  Рассмотрев новых напарником Алекса Дроу, Пирс Адамс ухмыльнулся.
  -С бабой то всё понятно, а этого недомерка ты зачем взял на буксир? - поинтересовался Адамс, указывая кивком в сторону Сайкса.
  -Захотел и взял. Тебе не всё равно? - ответил Алекс вопросом на вопрос.
  -Дело конечно твоё, но лично я предпочитаю работать в одиночку.
  -За этой тебя и назвали "Одиноким волком". Ты готов рисковать жизнью, всегда действовать в одиночку, и всё ради того, чтобы ни с кем не делится. Рано или поздно тебя это погубит.
  -А мы вам случайно не мешаем? - напомнила Джилл о своём присутствии.
  -Если честно, то это вы трое мне мешаете. Я сюда первый пришёл, так что выметайтесь, - не особо учтиво проговорил Адамс.
  -Ты сейчас похож на собачонку, которую сгоняют с любимого кустика в тот момент, когда она задрала ногу, - колко подметил Спайроу.
  Пирс бросил на него сердитый взгляд, а потом весело засмеялся.
  -Люблю таких вот забавных пижонов. Они так смешно стонут, когда разбиваешь им носы или выворачиваешь руки, - сказал Адамс, перестав смеяться. - Если хотите устроить здесь засаду, можете не тратить напрасно время - девчонка сюда не вернётся.
  -Почему? - спросил насторожившийся Алекс.
  Вместо ответа Пирс кинул ему небольшой предмет в форме шара, который Дроу с лёгкостью поймал. Внимательно осмотрев предмет, Алекс понял, что это микрокамера.
  -А обыскал всё, и нашёл ещё две такие камеры. Трэйси Беккет знает, что на квартире её ждёт засада, и будет полной идиоткой, если рискнёт сюда сунуться, - высказал своё мнение Пирс.
  -А что насчёт личных вещей? Здесь есть компьютер? - подключилась к опросу Джилл.
  -Есть. Процессор старенький, и маломощный, но сама машина работает исправно.
  -На жёстком диске что-нибудь есть?
  -Помимо сложной кодировки? Возможно, но об этом я узнаю чуть позже, - сказал Пирс, и похлопал себя по карману.
  Решив, что и так сказал слишком много, Адамс вышел из комнаты. В этот самый момент входная дверь тихонько приоткрылась, и в коридор влетела граната.
  -Ложись! - прокричал Пирс, и пулей влетел в комнату.
  Через несколько секунд после того как прогремел взрыв, в квартиру ворвался автоматчик в чёрной полумаске. Как только он раскрыл дверь ногой и вошёл в гостиную, его физиономия тут же натолкнулась на кулак Пирса. Бандит отлетел назад и рухнул на пол. Как только он попытался вытащить из-за пояса очередную гранату, на него напрыгнул Сайкс, и вырубил, ударив рукояткой пистолета по голове.
  -Для дрищеватого клоуна, у тебя довольно неплохая реакция, - похвалил его Адамс.
  -Спасибо, четвероногий друг, - не остался в долгу Сайкс. - Если не возражаешь, этого типа мы заберём с собой.
  -Да забирайте. Всё равно у вас ничего не выйдет.
  -Что ты имеешь в виду? - спросил Алекс.
  Пирс самодовольно ухмыльнулся.
  -Это не первый раз, когда мы берёмся за одно и то же дело одновременно. Назови трёх человек, нет, назови хотя-бы одного беглеца, которого тебе удалось поймать раньше меня.
  Алекс поднапряг память. Они с Пирсом были не только знакомыми, но и соперниками. Каждый раз, когда Адамс опережал Алекса, он по-дружески хлопал его по плечу, и говорил, что в следующий раз ему провезёт. Однако история повторялась из раза в раз.
  -Что и требовалось доказать, - подвёл итог Пирс. - Когда ты придёшь к финишу, я буду ждать тебя там.
  -Ни в этот раз, Пирс! - неожиданно выпалил Алекс.
  Адамс посмеялся, и похлопал Алекса по плечу.
  -Мне нравится твой настрой. Видимо твоя новая подружка оказалась гораздо лучше старой, - проговорил он снисходительным тоном.
  -Я ни его подружка! - возразила Джилл.
  -А я имел в виду не тебя, - ответил Пирс, указывая кивком в сторону Спайроу.
  Довольный тем, что оставил за собой последнее слово, Адамс покинул квартиру Трэйси, надеясь, что на жёстком диске террористки найдёт какую-нибудь информацию о её местонахождении. На лестнице его догнала Джилл.
  -Постой! У меня к тебе предложение! - практически с ходу выпалила она.
  -Красотка делает мне предложение. Я почти что польщён, - саркастично проговорил Пирс.
  Тогда Джилл обогнала Адамса, и преградила ему дорогу.
  -Я серьёзно. Видишь ли, твои слова заставили меня о многом призадуматься. Эти два идиота просто безнадёжны. Зато ты - совсем другое дело. Профессионала видно сразу.
  -Ничто так не повышает самооценку, как неприкрытый подхалимаж. Продолжай.
  -Ты говорил, что на диске сложная кодировка. Мой знакомый Эдди недавно подкинул мне сразу несколько программ для взлома защиты. Поверь мне, когда дело касается компьютеров, он своё дело знает.
  -И ты конечно же готова помочь мне просто по доброте душевной, чтобы насолить Алексу и его подружке?
  -Не только ради этого. Как только мы поймаем Трэйси Беккет, предлагаю поделить награду. Как насчёт 70 на 30?
  -Категорически не согласен. Обойти защиту я смогу и сам, хотя это займёт какое-то время. С какой стати я должен отдавать тебе 30%?
  -Вообще-то я имела в виду, что 30% получишь ты, а не я.
  Услышав столь дерзкий ответ, Пирс засмеялся. Он ни на секунду не поверил, если так можно выразить в данном случае, в чистоту мотивов Джилл, но не стал прямо отказывать рыжей бестии, а решил действовать более тонко.
  -Почему бы и нет. Попробовать определённо стоит.
  Джилл победно улыбнулась, надеясь, что пока она будет отсутствовать, напарники смогут узнать от пленника что-нибудь интересное.
  
  -Можно? - поинтересовалась Дженнифер, настежь открыв дверь и войдя в кабинет.
  -Вообще-то нельзя, но раз уж ты всё равно зашла, присаживайся! - с улыбкой проговорил Алан, затем попрощался по видеофону с невидимым собеседником.
  Дженнифер Майерс и Алан Вебстер были хорошими друзьями ещё со времён школы. Позднее они поступили в один и тот же университет, хоть и на разные факультеты. Став дипломированным управленцем, Вебстер устроился на работу в престижный ночной клуб "Верона", и в скором времени стал клубным администратором. В отличие от Дженнифер, Алан родился в семье со средним достатком, и всего в жизни добивался своими силами. Чтобы оплатить учёбу в университете, Алану пришлось взять в банке кредит под грабительские проценты. Видя, что её друг испытывает финансовые затруднения, Дженнифер предложила ему денежную помощь, однако Вебстер отказался. Алан считал, что крепкую дружбу могут разрушить только две вещи: недоверие и деньги. И если с первой причиной Дженнифер была согласна, то вторую считала абсолютно надуманной.
  -Я просто хотела поблагодарить тебя. Тот парень, к которому ты посоветовал мне обратиться, оказался довольно толковым, - сказала Дженнифер, присаживаясь на диван.
  -Ты про Кайла? - уточнил Алан, доставая из минибара бутылку бренди и пару бокалов.
  -Да. Благодаря ему я узнала много нового про эту шлюшку. Оказывается, что до встречи с отцом, Глория была женой охотника за головами, а ещё раньше - работала в каком-то прокуренном кабаке на Тлайксе. Ты можешь в это поверить?
  -Если честно, то с трудом. Твоя мач...
  -Даже не вздумай произнести это вслух! - довольно резко перебила Алана Дженнифер.
  -Я просто хотел сказать, что Глория не похоже на женщину, которая будет... даже не знаю как это сказать.
  -Обслуживать всяких алкашей? Выходить замуж за какого-то безмозглого верзилу, гоняющегося с пистолетом за бандитами, и получающего за это жалкие гроши? Сейчас же эта шлюшка наставляет рога моему папаше с каким-то дельцом средней руки.
  -Тебя возмущает сам факт измены, или тебе не нравится кандидатуры любовника? Делец средней руки - какой позор! А я-то думал, что ты вылечилась от снобизма, - проговорил Алан с улыбкой, разливая бренди по бокалам.
  Дженнифер сердито посмотрела на Вебстера, затем одним залпом осушила бокал, взяла бутылку, и наполнила его до краёв. Она попыталась и его осушить одним залпом, но поперхнулась и начала кашлять. Алан легонько постучал её по спине, а когда Дженнифер перестала кашлять, от греха подальше убрал бренди.
  -И вовсе я не сноб, - немного обиженно проговорила Дженнифер.
  -Конечно нет, - чересчур поспешно согласился Вебстер, и тут же добавил: - Как ты планируешь поступить с Глорией?
  -Я предложила этой стерве убраться по-хорошему, но мне почему-то кажется, что она этого ни сделает. Если она проигнорирует моё предупреждение, придётся перейти к активным мерам.
  -Что ещё за активные меры? - насторожился Алан.
  Прежде чем Дженнифер ответила, в дверь кто-то постучал.
  -Извини, - Алан встал с кресла и подошёл к двери.
  За дверью Вебстер встретил одного из охранников клуба.
  -Вы сказали, чтобы вас предупредили, если тот тип вернётся, - сказал охранник, предварительно понизив голос.
  -Где он сейчас? - спросил Алан.
  -На первом этаже. Возле барной стойки болтает с какой-то безмозглой куклой.
  Алан сжал кулаки, попросил Дженнифер подождать его несколько минут, и вышел за дверь. "Особого" посетителя клуба звали Джозеф Квинт. Он тоже учился в том же университете, что и Алан, хотя друзьями их было сложно назвать. Спускаясь по лестнице, Вебстер попытался успокоиться, и начал медленно считать от одного до десяти. Найдя Джозефа в том месте, где ему и сказал охранник (увидев Алана, Квинт помрачнел и сразу же отодвинулся от своей собеседницы), Вебстер схватил его за шиворот.
  -Нам надо поговорить, - коротко бросил он, и потащил Джозефа в туалет.
  Убедившись, что все кабинки пустые, Алан отпустил Квинта.
  -Что ты творишь, Джо? - спросил Вебстер, прижав Джозефа к стене.
  -Руки убери, - процедил Джозеф сквозь зубы, затем оттолкнула от себя Алана.
  Вебстер улыбнулся, затем заехал Квинту кулаком в челюсть. Джозеф отшатнулся, затем попытался нанести ответный удар, однако Алан поймал его руку, затем несколько раз заехал Квинту кулаком в живот. Когда Джозеф согнулся, Вебстер запустил руку в его левый карман, и извлёк оттуда два пакета с белым порошком.
  -Я так понимаю, тебе их подбросили? - спросил Алан с издевкой, после чего содержимое пакетов было спущено в унитаз.
  -Конечно подбросили. Как ты догадался? - пробормотал Джозеф осипшим голосом, приводя дыхание в порядок.
  Из достоверных источников Вебстер узнал, что его университетский знакомый приторговывает наркотиками. Впервые встретив Квинта в "Вероне", Алан вежливо попросил его уйти, однако Джозеф проигнорировал его предупреждение, и продолжил приходить в клуб, и искать потенциальных покупателей.
  -Сдать бы тебя легавым, но ты ведь всё равно отмажешься. Предупреждаю тебя в последний раз: толкай дурь в другом месте. Мне не нужен очередной скандал, - предостерёг Алан Джозефа.
  -Это всего лишь бизнес, и ничего личного. Как говорил наш препод, спрос рождает предложение. Я ведь этот порошок никому насильно не втюхиваю. Они сами бегут ко мне.
  -Ещё раз увижу тебе в "Вероне", прикажу охране переломать тебе все кости. Не держи на меня зла, ведь это всего лишь бизнес.
  Джозеф ничего не сказал, лишь злобно оскалился. Прополоскав рот и сплюнув кровь, Квинт вышел из туалета. Алан же вымыл руки и вернулся в свой кабинет.
  -На чём мы остановились? - спросил он у Дженнифер.
  -Ты спросил что я собираюсь предпринять в отношении этой шлюшки Глории. А предпринять я собираюсь вот что...
  
  У Пирса на Геднере была своя резиденция, представляющая из себя уютный подвальчик с необходимой аппаратурой и мини-арсеналом. Свой челнок Адамс сдал в прокат геднерскому космопорту, что каждый месяц приносило ему дополнительную прибыль, т.к. сам он пользовался воздушным транспортом лишь тогда, когда нужно было покинуть планету. Включив свой ноутбук, Пирс посмотрел на Джилл.
  -Ну и где твоя чудо-программа? - поинтересовался он.
  -Эдди отправил её по электронной почте, - ответила Джилл.
  -Тогда продиктуй свой логин и пароль.
  -Лучше я всё сделаю сама. Посторонись.
  Пирс отошёл в сторону, а Джилл села за компьютер. Скопировав программу на рабочий стол, Джилл сказала Адамсу, чтобы тот подключил жёсткий диск Трэйси к ноутбуку, что он и сделал. Как только Джилл попыталась просмотреть содержимое диска, то вылезло сообщение, что доступ ограничен.
  -Неправильный ответ, - сказала рыжая бестия, и запустила программу.
  Экран неожиданно погас, как будто система перешла в спящий режим, но буквально через пять секунд изображение восстановилось, и появилась шкала загрузки, показывающая дальнейший прогресс в процентах.
  -И сколько времени займёт взлом? - поинтересовался Пирс, глядя на медленно заполняющуюся шкалу.
  -Может полчаса, а может час. Защита сложная, её так просто не обойти.
  На самом деле защита была не такая уж и сложная, просто Джилл специально поставила на минимальную скорость, т.к. была не заинтересована в том, чтобы Пирс слишком быстро получил необходимую информацию.
  -Пока идёт загрузка, может сходим куда-нибудь и выпьем по стаканчику? - как-бы невзначай предложила Джилл.
  -Каждый, кому ты предлагала выпить, терял деньги, а заодно и самоуважение. Ну уж нет, найди другого дурака.
  -Ты о чём? - напряглась Джилл.
  -Я знаю кто ты на самом деле. Как только я собирался отправиться на твои поиски, вознаграждение тут же было отозвано.
  -Я сейчас должна тебе посочувствовать?
  -Посочувствуй кому-нибудь другому. Сама найдёшь выход или тебе помочь?
  -Послушай, Пирс...
  -Значит придётся помочь, - сказал Адамс, схватил Джилл за локоть и потащил к двери.
  Поблагодарив девушку за взлом жёсткого диска, Пирс выставил её за дверь.
  -Купился! - с улыбкой проговорила Джилл, затем связалась с Сайксом, и попросила её подобрать.
  
  Допрос пленника Алекс решил провести на крыше того же самого дома, предварительно связав ему руки. Приведя пленника в чувство, охотник за головами подтащил его к краю крыши, и приставил пистолет ко лбу.
  -Я человек общительный, очень люблю поболтать с умными людьми. Ты ведь не дурак, и должен понимать, что если не ответишь на все мои вопросы, то отправишься в свободное падение, - сказал Дроу.
  Мужчина ничего не ответил.
  -Где Трэйси Беккет? - последовал первый вопрос.
  -Считай что ты покойник, - ответил пленник.
  -Забавно слышать угрозы от человека, стоящего на краю крыши со связанными за спиной руками.
  -Смейся пока можешь. Там где не повезло мне, повезёт другим. Очищающее пламя сметёт все преграды на своём пути! - воскликнул пленник, затем сделал шаг назад.
  Дроу резко подался вперёд, и успел схватить незадачливого самоубийцу за шкирку. Но как только Алекс попытался затащить пленника обратно на крышу, тот вцепился в его руку зубами. Алекс разжал пальцы, и мужчина начал стремительно падать вниз. Раздосадованный подобным раскладом Дроу спешно направился к челноку, надеясь, что Джилл повезло гораздо больше, чем ему. Вернувшись на "Норд" он застал там обоих напарников.
  -Удалось что-нибудь выбить из этого типа? - спросил Сайкс, косо поглядывая на отметины от зубов на руке напарника.
  -Ничего. Он предпочёл сигануть с крыши, лишь бы не отвечать на мои вопросы, - ответил Алекс, и перевёл взгляд на Джилл. - Тебе удалось осуществить задуманное?
  -На все 100! - ответила Джилл с превосходством в голосе.
  У электронного взломщика, который рыжая бестия использовала на компьютере Пирса, был побочный эффект: благодаря специальным настройкам, взломщик копировал все полученные данные, и переправлял их на почту Джилл. Другими словами, напарники могли просмотреть содержимое жёсткого диска с компьютера Трэйси Беккет, даже не имея этого самого диска под боком. Джилл воспользовалась ноутбуком Алекса, и как только на почту пришло сообщение, напарники начали изучать полученную информацию. Внимание охотников за головами привлекла карта с "треугольником". Когда стало известно, что в качестве потенциальных целей террористка выбрал химзавод и школу, Алекс пришёл в замешательство.
  -Супермаркет, завод и школа. Чем Трэйси Беккет руководствовалась, когда выбирала эти объекты? - озадаченно спросила Джилл.
  -Да какая разница? Строила ли она какие-то далеко идущие планы или же просто рехнулась - теперь-то не всё равно? Теперь мы знаем где она появиться, - сказал Сайкс.
  -К сожалению, об этом знаем не только мы одни. Пирс тоже попытается её перехватить, к тому же не стоит забывать про самоубийцу в чёрной маске, - ответил Алекс.
  -Зачем нам думать о покойнике? - задал Сайкс глупый вопрос.
  -Затем, что у него наверняка есть сообщники. Мы с тобой летим на завод, а ты, лиса, следи за школой. Ни в коем случае не пропусти её.
  После этого напарники разбрелись по челнокам, и направились по объектам.
  
  -За что я плачу тебе деньги, идиот? - гневно прокричал Герберт, и ударил кулаком по столу.
  Адвокат начал нервно теребить воротник и истекать потом. Майерс нанял буквально целую армию юристов, но дела в суде шли из рук вон плохо. Количество истцов неожиданно увеличилось, а сам иск стал коллективным. Если раньше у Майерса оставалась надежда, что он сможет договориться с оппонентом, то теперь она развеялась, словно мираж.
  -Сбор всех документов займёт какое-то время, и судья это прекрасно понимает, - промямлил адвокат.
  -Другими словами, ты сделал жалостливое лицо и выпросил у него два-три дня, которые по сути ничего не решают? - мрачно проговорил Майерс.
  -Неделю, - ответил юрист, протирая платком лысину.
  Герберт откинулся в кресле и стал думать что же делать дальше. Если бы судья попался более сговорчивый, весь этот фарс давно бы закончился.
  -От вас, дармоедов, нет никакой пользы. Мне нужно было нанимать не юристов, а пиарщиков! - проворчал Майерс.
  -Что вы имеете в виду, сэр? - осмелился спросить тщедушный адвокат.
  -Пусть кто-нибудь один собирает бумажки, а все остальные пусть берут в руки лопаты и начинают копать под истцов. Перетасуйте биографию каждого из этих выродков. Я хочу знать все их грязные секреты. Мне нужно знать о каждом своём враге абсолютно всё: когда он впервые закурил, когда впервые переспал с бабой, сколько раз он нарушил правила парковки или перешёл дорогу на красный цвет.
  -А если не удастся найти ничего компрометирующего?
  -Будете искать пока не найдёте, иначе все как один снимите дорогие костюмчики, напялите на себя сальные робы и пойдёте на заводы разнорабочими. Тебя же я назначаю старшим.
  -Мммменя? - промямлил побледневший адвокат.
  -Тебя. Будешь подгонять стадо дипломированных недоумков, а потом лично отчитаешься передо мной.
  Юристу стоило больших усилий не упасть в обморок. Промямлив что-то утвердительное, и получив разрешение покинуть кабинет, адвокат тут же удалился, а Герберт сел за компьютер. За последний месяц акции компании Майерса упали сразу на несколько пунктов, а особо ценные работники уволились. Майерса будто преследовал злой рок, и Герберт ничего не мог с этим поделать. Поиски информации в сети были прерваны стуком в дверь.
  -Войдите, - сказал Герберт, и перевёл взгляд с монитора на дверь.
  В кабинет зашла Глория.
  -Уйди. Мне сейчас не до тебя, - бросил Герберт, и начал что-то вводить на клавиатуре.
  Ничуть не обескураженная столь холодным приёмом Глория тем не менее не торопилась уходить.
  -Я разговаривала с твоим адвокатом. Неужели всё настолько плохо? - поинтересовалась она, предварительно прикрыв дверь.
  -Я не собираюсь говорить на эту тему с тобой.
  Глория обошла Герберта, и положила ему руки на плечи.
  -Для начала тебе следует успокоиться и собраться с мыслями, - прошептала она, затем начала массировать плечи мужа.
  Сначала Герберт хотел сказать, чтобы она не мешала ему, пока Глория не начала целовать его в шею.
  -Пожалуйста, прекрати. Ты не даёшь мне собраться с мыслями, - нехотя проговорил Майерс, хотя действия молодой жены и доставляли ему удовольствие.
  Глория перестала целовать мужа, а потом присела на край стола.
  -Ты действительно хочешь со мной развестись? Или ты сам не знаешь чего хочешь? - спросила она.
  -Давай поговорим об этом в другой раз, - уклончиво ответил Майерс.
  "Понятно всё с тобой. Решил выбросить меня на улицу без гроша в кармане, словно какую-то дворнягу. Ты не оставил мне другого выхода, дорогой муженёк!" - подумала Глория, встала со стола и подошла к шкафу, где стоял любимый коньяк Майерса.
  -Не желаешь ли промочить горло, дорогой? - спросила она, незаметно доставая из кармана флакон с ядом.
  -Если честно, не отказался бы, - ответил Герберт.
  Глория налила коньяк в хрустальный бокал, добавила несколько капель смертельного зелья, затем поставила бокал на край стола.
  -Как только освободишься, приходи ко мне, - проговорила она с улыбкой, поцеловала Герберта в лоб и вышла из кабинета.
  Как только Майерс поднёс бокал к губам, на его электронный адрес пришло письмо. Ни сделав и глотка, Герберт поставил бокал на стол, и стал читать письмо. В письме сообщалось, что один из ведущих специалистов компании выпал из окна и разбился.
  "Как же так? Да что вообще творится? Кто всё это делает?" - недоумевал Майерс.
  Продолжая глядеть на экран, Герберт потянулся к бокалу, и случайно опрокинул его. Светло-золотистый напиток запачкал весь стол, а сам бокал упал на пол и разбился. Не зная о том, что только что избежал гибели, Герберт встал из-за стола и вышел из кабинета.
  Ничего не подозревавшая об этой досадной случайности Глория вернулась в свою комнату, и вздохнула с облегчением. Всё оказалось гораздо проще, чем она думала.
  "Надеюсь, за эти три часа Герберт так и не воспользуется моим приглашением!"
  Глория уже начала прикидывать как ей распорядиться состоянием покойного мужа, однако её размышления были прерваны звонком мобильного телефона. Глорию немного насторожил тот факт, что номер звонившего не определился, но всё же она ответила на звонок.
  -Убийца, - услышала она незнакомый голос, по всей видимости изменённый с помощью особой программы.
  Он неожиданности Глория чуть не выронила телефон.
  -Кто это? - спросила она строгим голосом.
  -Твой самый страшный кошмар.
  -Что тебе от меня надо?
  -Сущий пустяк. 10 миллионов дакейров наличными, которые ты мне передашь при личной встрече в доках. Не вздумай проболтаться о встрече, или пожалеешь!
  -Но у меня нет таких денег. Мой муж сейчас переживает не самые лучшие времена. У него проблемы...
  -Это у тебя проблемы! Не рассказывай мне сказки: я знаю что у тебя есть деньги. Принесёшь их к 9-му причалу через три часа, или все узнают про твой кровавый секрет.
  -Подожди! Мне... - попыталась выиграть время Глория, однако неизвестный собеседник тут же повесил трубку.
  Женщине стоило отдать должное - она не ударилась в панику, а стала думать кем был её собеседник.
  "Скорее всего это тот тип, который продал мне яд. Хотя с таким же успехом он мог проболтаться об этом кому-нибудь ещё!" - рассуждала Глория.
  Тут же она поймала себя на мысли, что таинственным шантажистом может оказаться и её любовник. Во время последней встречи с Марко Глория начала вслух рассуждать как бы ей хорошо жилось, если бы Герберт уладил все свои проблемы, а потом отправился бы в мир иной. И хотя сказано это было после того, как Глория выпила четыре бокала вина, Марко понял, что слова любовницы - не пустая бравада, и попытался обратить всё в шутку. Мог ли он записать тот разговор на диктофон, чтобы позже неплохо на этом подзаработать - да запросто. Не забыла Глория и про Дженнифер, однако кандидатура падчерицы была практически сразу же отметена. Если бы дочь Герберта хотела бы её уничтожить, то рассказала бы обо всём отцу, вместо того чтобы опускаться до шантажа, ведь это было и быстрее и надёжнее.
  "Кто бы за всем этим не стоял, он об этом пожалеет!" - решила Глория, затем стала набирать номер банка, в котором Майерс хранил большую часть своего состояния.
  
  Посадив челнок на школьном дворе, Джилл заметила, как двое охранников ставят стремянку возле входа и снимают большой транспарант, висевший над входом. Один из охранников забрался на стремянку и отцепил один край. При этом он сильно раскачал стремянку, и неуклюже шмякнулся на землю. Мужчина собирался выдать целый поток нецензурных ругательств, но увидев проходящих мимо детей, прикусил язык и промолчал.
  -Вы не ушиблись? - участливо поинтересовалась Джилл, подойдя к поднявшемуся с земли охраннику.
  -Ерунда. В былые времена я... впрочем, это всё равно никому не интересно.
  -Ожидаете важных гостей? - спросила рыжая бестия, указывая на транспарант.
  -Каких ещё гостей? Ах, это. Ожидали. Должна была явиться какая-то важная шишка из министерства. Директор весь день суетился, ругал уборщиков за каждую соринку, действовал на нервы учителям, и всё впустую. Визит был отложен на пару дней.
  "Уж не ради этого планировалось устроить взрыв?" - предположила Джилл.
  В этот самый момент входная дверь открылась, и на Джилл налетела какая-то девушка, с глаз которой слетели тёмные очки.
  -Извините, - коротко бросила она, подобрала очки и быстрым шагом отправилась к воротам.
  Всё произошло слишком быстро, и Джилл не успела разглядеть девушку, однако её поведение показалось рыжей бестии подозрительной. Как только во двор зашёл высокий мужчина, девушка сначала попятилась назад, затем обернулась и забежала за стену.
  "Очередной любитель лёгкой наживы? Или придурок с гранатами?" - думала Джилл, глядя на устремившегося в погоню за девчонкой мужчину.
  Узнав одного из подчинённых Джейсона, Трэйси на несколько секунд впала в ступор. Она уже поняла, что в качестве приоритетной цели выбран завод, и хотела незаметно уйти, но не успела. Мужчина догнал её в два счёта, и повалил на землю. Трэйси хотела позвать на помощь (поскольку они забежали за стену, со двора было не видно что здесь происходит), однако террорист зажал ей рот рукой, и приставил нож к горлу.
  -Отступников ждёт смерть, - проговорил он угрожающим тоном, намереваясь перерезать Трэйси горло.
  Трэйси закрыла глаза и приготовилась к смерти, как вдруг мужчина задёргался словно в судорогах, затем упал на неё и обмяк. Трэйси открыла глаза и увидела Джилл Рейн с шокером в руке.
  -Ты в порядке? - поинтересовалась она, подавая Трэйси руку.
  -Да. Спасибо, - поблагодарила её Трэйси, спихнула с себя потерявшего сознание террориста, и схватилась за предложенную руку.
  Джилл резким рывком помогла Трэйси встать, воткнула шокер ей в живот, и выпустила разряд. Трэйси дёрнулась, и начала медленно оседать, однако Джилл подхватила её на руки и понесла к челноку. Когда рыжая бестия уже почти добралась до судна, путь ей преградил охранник, с которым она беседовала пару минут назад, и потребовал объяснений.
  -На бедняжку напал какой-то псих, и попытался зарезать, но к счастью, я подоспела вовремя, - быстро придумала Джилл правдоподобное объяснение.
  -Напал прямо средь бела дня? Вот ведь урод! Что с ней?
  -Нечего серьёзного. Переволновалась, и потеряла сознание.
  -Нужно вызвать медиков.
  -Не надо! - резко выпалила Джилл, и продолжила, более спокойно: - Я сама доставлю её в больницу, а вы лучше разберитесь с тем психом.
  -Непременно разберёмся. Где он?
  -Вон там, - ответила Джилл, кивком головы указав в нужном направлении.
  Охранник тут же умчался в указанную сторону, а Джилл поднялась на борт своего челнока.
  
  Добравшись до химзавода, занявший место пилота Сайкс включил режим "Стелс" и приземлился на крышу. Спустившись по лестнице в цех, напарники разделились: Спайроу отправился в западное крыло, а Дроу - в восточное. Рабочие не обращали на них внимания, и занимались своими делами. Проверив все комнаты, и не найдя ничего подозрительного, Сайкс собирался связаться с Алексом и сообщить, что ничего не обнаружил, как вдруг кто-то схватил его за шкирку и затащил за угол.
  -Так-так-так. Опять ты, засранец, - недовольно проговорил одетый в робу рабочего завода Пирс, и оттолкнул от себя Спайроу.
  -Забавно. Я собирался сказать то же самое, - ответил Сайкс.
  -Как вы узнали про завод?
  -Догадались.
  Адамс выглянул из-за угла, и заметил вооружённых людей, но это были не охранники завода, а профессиональные секьюрити в чёрных костюмах.
  -В чём дело? - спросил Сайкс, когда увидел, что Пирс сжал кулаки.
  -Время не на нашей стороне - вот в чём дело.
  Прежде чем Сайкс что-либо ответил, запищала рация.
  -Кажется я нашёл бомбу, - услышали Сайкс и Пирс голос Алекса.
  Адамс вырвал рацию из рук Спайроу.
  -Где ты её нашёл? - потребовал ответа Пирс.
  -В восточном крыле. Взрывчатка установлена под мостиком, проходящим над чанами с химикатами. Трэйси Беккет нигде не видно.
  -Будь повнимательнее. Мы скоро будем, - попрощался с Алексом Пирс, сбросил сигнал, и вручил рацию Сайксу.
  В это время Дроу пытался отыскать подрывника, но возле чанов, кроме него самого больше никого не было. Алекс ещё раз посмотрел на мостик, и на прикреплённую к нему бомбу. Насколько Алекс знал, детонатором для подобных взрывчаток служил пульт дистанционного управления, а значит подрывник должен был находиться где-то поблизости.
  "Если Трэйси хочет с помощью взрыва прикончить конкретного человека или группу людей, она должна держать мостик в поле зрения. Где же она прячется?" - недоумевал Дроу, пока не заметил над дверью камеру слежения.
  До охотника за головами внезапно дошло, что за мостиком можно наблюдать не только из цеха, но и из комнаты охраны. Поскольку рядом с дверью висела схема всего крыла, Алекс установил, что комната охраны находится перед самым мостом. Поднявшись наверх, Дроу подошёл к двери, и как только он дотронулся до дверной ручки, человек, находившийся в комнате, открыл по нему огонь прямо через дверь. Как только первая пуля чуть не угодила ему в голову, Дроу резко отпрыгнул в сторону и достал пистолет. Как только злоумышленник отстрелял всю обойму, Алекс вышиб дверь ударов ноги и вломился в комнату охраны. Подрывником оказалась не Трэйси Беккет, а какой-то мужчина в форме охранника, который при виде Алекса схватил стул, пробил им стекло, запрыгнул на мостик и бросился бежать. Дроу выстрелил беглецу в ногу, а когда тот споткнулся, вылез на мостик и стал стремительно приближаться к подрывнику.
  -Стой где стоишь, иначе мы оба погибнем! - прокричал лжеохранник, затем перевернулся на спину, и Алекс увидел в его руке пульт дистанционного направления.
  Дроу замер на месте и медленно поднял руки. Придерживаясь за перила, подрывник кое-как поднялся на ноги, после чего приказал Дроу положить пистолет на пол и пнуть ногой в его сторону. В этот самый момент в цех вошли Сайкс и Пирс. Увидев на мостике Алекса, кладущего пистолет на пол, и отталкивающегося его от себя, и какого-то мужчину с пультом, Спайроу сразу понял в чём дело. Выхватив оружие, Сайкс выстрелил террористу в правое плечо. Подрывник выронил пульт, и тот упал прямо в чан с зелёной жидкостью. Поняв, что его миссия провалена, мужчина перемахнул через перила и через несколько секунд исчез в ядовитом котле.
  -Если не хотим лишних осложнений, надо отсюда поскорее сваливать, - сказал Пирс, и побежал к двери.
  Как только вся троица добралась до крыши, Сайкс отключил маскировку и сделал челнок видимым. После того как челнок с тремя охотниками за головами на борту поднялся в воздух, на крышу выбежали секьюрити, взволнованные шумом выстрелов в отсеке с чанами. Им ничего не оставалось, кроме как наблюдать за улетающим судном.
  -Почему ты явился на завод, а не в школу? - спросил Алекс у Пирса после того, как химзавод остался далеко позади.
  -Походу кое-то выполнил домашнюю работу, но не до конца, - усмехнулся Адамс.
  Затем он поведал напарникам, что зашёл на сайт завода и узнал кое-что интересное. Оказалось, что сегодня завод должен был посетить важный чиновник из министерства, после чего напарникам стало ясно что это были за секьюрити на крыше. Поскольку на сайте было написано ожидаемое время прибытия высокопоставленного гостя, Адамс решил, что Трэйси нацелилась именно на него. Школу же должен был посетить второй заместитель министра образования, однако интервал между этими двумя событиями составлял полтора часа (о том, что визит в школу перенесён на другое время, Пирс даже не подозревал). После того как Адамс закончил свой рассказ, Алекс высадил его, после чего взял курс на "Норд". Узнав всё это, Дроу посчитал, что визит в школу - пустая трата времени, но как только с напарниками связалась Джилл Рейн и сообщила, что поймала Трэйси Беккет, и сейчас везёт её в полицейский участок, Алекс приказал сначала доставить террористку на "Норд". Джилл нехотя согласилась, хотя ей было непонятно для чего всё это нужно.
  
  Как только Трэйси пришла в себя, то обнаружила, что её правая рука прикована к спортивной перекладине, и заметила рядом с собой Сайкса, Алекса и Джилл.
  -Давайте поскорее покончим с этим, - сказала девушка дрогнувшим голосом.
  -Тебе что, так не терпится угодить за решётку? - спросил Сайкс.
  -За решётку? Разве вы не... - растерявшаяся Трэйси так и не смогла закончить фразу.
  Собравшаяся в спортивной комнате компания не особо походила на подручных Сэведжа. Впрочем, на стражей порядка они тоже не были похожи.
  -Взрыв в супермаркете. Это ведь не ты его устроила, - не спросил, а утвердительно проговорил Алекс.
  -Что? Конечно нет! Я пыталась его предотвратить, но у меня ничего не вышло.
  -Кто же тогда всё это устроил?
  -Его зовут Джейсон Сэведж. Он и его люди - члены "Гелиона".
  -Что ещё за "Гелион"? - не поняла Джилл.
  -Террористическая организация, - ответил помрачневший Алекс.
  Теперь ему стало понятно что имел в виду покончивший жизнь самоубийством пленник, говоря про очищающее пламя. Раньше террористы из "Гелиона" не только устраивали теракты, но потом ещё и выходили в эфир. Попавшие в кадр террористы были облачены в форму, напоминающую форму спецназа, если не считать нашивку с изображением огня на рукаве. Тогда террористы утверждали, что мир погряз во всевозможных грехах, и очистить его может лишь пламя. Во время крупномасштабной операции стражам правопорядка удалось ликвидировать большую часть организации и взять в плен её лидера, который был приговорён к смертной казни. Но даже после его смерти террористическая организация не прекратила своё существование. И когда о "Гелионе" практически было забыто, террористы напали на кризалитовый рудник на одной из дальних планет. В ходе атаки были перебиты все рабочие и уничтожено дорогостоящее оборудование. Добыв карту всех крупных месторождений в регионе, террористы заминировали рудники, и превратили планету в раскалённый шар, уничтожив на ней жизнь.
  -Допустим, за взрывом действительно стоит "Гелион". Тебе-то откуда всё это известно? - поинтересовался Алекс.
  -Потому что до недавних пор я и сама была членом "Гелиона", - нехотя призналась Трэйси.
  -Была? - уточнил Сайкс.
  -Была. Эти люди - самые настоящие монстры. Первое время я этого не замечала, но когда увидела всё своими глазами...
  -Вот только не надо строить из себя жертву! Сначала прицепилась к Гриффиту, а потом к этим полоумным подрывникам. Может ты хочешь, чтобы тебя пожалели? - ехидно бросила Джилл.
  -Я хочу, чтобы эти негодяи ответили за всё что сделали! Я хочу чтобы Джейсон Сэведж подох как собака! - яростно прокричала Трэйси.
  Джилл, на которую эта вспышка ярости не произвела ни малейшего впечатления, презрительно фыркнула.
  -Если я всё правильно понял, то ты ушла из "Гелиона", и за это тебя приговорили к смерти, - высказал своё предположение Алекс.
  -Да. Всё остальное вы и сами знаете.
  -Не всё. Мы не знаем как связаться с Джейсоном, - неожиданно заявил Дроу.
  Сайкс и Джилл удивлённо вытаращили глаза, после чего рыжая бестия схватила Алекса за рукав и оттащила в сторону.
  -Какого чёрта ты творишь? - прошипела она, словно разгневанная фурия.
  -Вознаграждение обещано за поимку организатора взрыва, - напомнил ей Алекс.
  -Но полиция считает, что взрыв устроила она! Пусть они и дальше так считают! Получим деньги, обождём пару дней, а потом их просветим.
  -За эти пару дней "Гелион" может устроить не один теракт. Взрыва на заводе удалось избежать лишь чудом, да и школа по-прежнему цела.
  -А тебе не приходило в голову, что она всё выдумала, чтобы спасти свою шкуру?
  -Я ей верю. Мы должны поймать Джейсона.
  Джилл бросила на Сайкса сердитый взгляд.
  -Ну а ты чего молчишь? Скажи что-нибудь! - потребовала она, надеясь, что Спайроу примет её сторону.
  -Я согласен с Алексом, - ответил Сайкс без малейших колебаний.
  Джилл приложила руки к голове и начала массировать виски. Вместо того чтобы получить 500 тысяч и начать радоваться жизни, двое тупиц решили всё испортить.
  -Вот идите и ловите этого Джейсона, а я доставлю её в участок и получу вознаграждение! - сказала Джилл, и направилась к Трэйси, намереваясь снять с неё наручники и отвести на свой челнок.
  Алекс схватил Джилл, закинул её себе на плечо и направился в сторону двери. Возмущенная девушка брыкалась, царапалась, выкрикивала проклятия в адрес напарника, но Алекс даже ухом не повёл. Даже после того, как парочка вышла из спортивной комнаты, в коридоре слышались крики разгневанной девушки.
  -Как видишь, мнения разделились, - проговорил Сайкс с иронией.
  -И что теперь будет? - полюбопытствовала Трэйси.
  -Для тебя - ничего хорошего. При любом раскладе.
  -А как же Джейсон?
  Прежде чем Спайроу ответил, в отсек вернулся Алекс. Зная, что разгневанная Джилл полна решимости ударить его током, Дроу на всякий случай отключил автоматическое открытие дверей, дав рыжей бестии возможность немного остыть.
  -Если вдруг выясниться, что ты всё придумала, чтобы выиграть немного времени... - начал было он.
  -Я сказала правду! - тут же выпалила Трэйси.
  -...то тебе это не сильно поможет, но если теракт действительно организовал Джейсон Сэведж, и ты поможешь нам его поймать, возможно потом это учтётся, - продолжил Алекс, не обратив внимания на то, что его перебили.
  Трэйси не сразу нашла что ответить. Даже если будет доказано, что она непричастна к взрыву, за оказание помощи Джону Гриффиту её могут упрятать за решётку до конца жизни, а попадать в тюрьму Трэйси не хотелось.
  -Я вам помогу, но у меня есть одно условие, - сказала она, приняв окончательное решение.
  -Если думаешь, что после всего что ты натворила, мы тебя отпустим, то лучше забудь об этом, - категорично ответил Алекс.
  -У меня есть немного денег, - продолжила торговаться Трэйси.
  -Да хоть много. Дело не в деньгах.
  -А как насчёт информации? Я могу рассказать всё что мне известно о "Гелионе". Известно мне не так-то уж и много, но и не мало.
  -Посмотрим. Для начала расскажи хоть что-нибудь, что может нам помочь найти Джейсона Сэведжа.
  -Я ничего не расскажу, но могу показать. У "Гелиона" на Геднере есть несколько точек отгрузки. Как правило, это складские помещения, в которых хранятся оружие и взрывчатка для дальнейших операций. Прежде чем наведаться в супермаркет, я посетила несколько точек, но там никого не оказалось.
  -К чему ты клонишь? - уточнил Спайроу.
  -Остался только один склад, который я не успела проверить. Бьюсь об заклад, Джейсон прячется именно там. Вы, конечно можете решить, что это дело вас не касается, но тогда Джейсон непременно завершит то что начал. Погибнут невинные люди, и их смерти будет не только на моей совести, но и на вашей! - закончила свою речь Трэйси.
  В отсеке повисло молчание. Напарники не были уверены, что Трэйси говорит правду, но одно они знали точно - при первой же возможности девушка попытается сбежать. Напарники пришли к выводу, что им надо посоветоваться, и вышли из отсека. Возле дверей их уже ждала Джилл, слышавшая весь разговор от начала до конца.
  -Не будьте идиотами. Она всё выдумала, чтобы сбежать, - высказала она своё мнение.
  -Может и выдумала, но далеко не всё, - с сомнением проговорил Алекс.
  -Всё равно, это напрасная трата времени и сил. Гораздо проще сдать её, и получить вознаграждение, а потом пусть полиция во всём разбирается! - продолжала Джилл стоять на своём.
  -Они могут вспугнуть Джейсон. Мы не можем всё так оставить.
  -Можем, и непременно оставим!
  -Не знаю как вы, а я для себя уже всё решил, - сказал Сайкс, и протянул Алексу руку.
  Несмотря на протесты со стороны Джилл, Дроу вложил в ладонь напарника ключ от наручников. Через полминуты Сайкс вывел Трэйси из отсека. Держа её под руку, Спайроу прошёл мимо напарников, но потом обернулся, достал из кармана счастливую монету и бросил её Алексу. Дроу с лёгкостью поймал монету и вопросительно посмотрел на своего легкомысленного напарника.
  -Если не можете прийти к согласию, пусть всё решит один бросок, - сказал он, затем направился к шлюзу.
  
  Узнав, что её отец направился в офис, Дженнифер поймала такси. Приехав в офис, Дженнифер отправилась в кабинет Герберта, но путь ей преградила секретарша Майерса.
  -Извините, но мистер Майерс просил, чтобы его никто не беспокоил, - робко проговорила женщина.
  -Совсем с ума сошла? Я его дочь! - возмутилась Дженнифер.
  -Сожалею, но у мистера Майерса сейчас очень важный разговор. Он чётко дал понять...
  -Уйди с дороги! - повысила голос Дженнифер, оттолкнула женщину в сторону и вошла в кабинет.
  Там она обнаружила своего отца, беседующего с инспектором из надзорного ведомства. Как только Герберт прибыл в офис, то обнаружил, что здесь уже вовсю работает специальная группа. Инспектора, встретившего Герберта в вестибюле, интересовала гибель одного из сотрудников. Он вкратце поведал Майерсу, что на его компанию поступило слишком много жалоб от неназванных лиц и учреждений. Майерс сразу же понял, что инспектор действует по чьему-то заказу, и пригласил его в свой кабинет. Инспектор конечно же отрицал, что его вместе с группой кто-то подослал, но чётко дал понять Герберту, что за вознаграждение готов закрыть глаза на многочисленные нарушения. И в тот момент, когда цена почти что была обговорена, в кабинет ворвалась Дженнифер.
  -Извините, - сказал Майерс своему собеседнику, и перевёл взгляд на свою дочь. - Что тебе надо? Не видишь, мне сейчас не до тебя!
  -Мне надо с тобой поговорить. Это касается твоей ненаглядной Глории, - ответила Дженнифер.
  -Я ни о чём не собираюсь с тобой разговаривать! Пошла вон, если не хочешь, чтобы я обнулил все твои кредитки! - завёлся Майерс.
  -Послушай, отец...
  -Либо ты сейчас сама выйдешь за дверь, либо я позову охрану и они тебя отсюда вытолкают! Даю тебе пять секунд на размышление!
  Дженнифер привыкла к тому, что её отец иногда бывает очень вспыльчивым, но он ещё никогда не разговаривал с ней в таком тоне.
  -Ладно, я уйду, но ты ещё об этом пожалеешь! - обиженно бросила девушка, вышла из кабинета и громко хлопнула дверью на прощание.
  Герберт ещё раз извинился перед инспектором и продолжил разговор. Инспектор согласился принять чек, но наотрез отказался называть имя инициатора проверки.
  "Жадный сукин сын просто набивает цену!" - понял Майерс.
  -Я не могу назвать имя этого человека, но могу сделать кое-что другое. За 4 миллиона я готов организовать проверку в структурах вашего недоброжелателя. Поверьте мне на слово: идеальных условий не бывает. Всегда можно найти к чему подкопаться, - сделал инспектор контрпредложение.
  -По рукам, - ответил Герберт без малейших колебаний, и протянул оппоненту руку.
  Инспектор собирался пожать предложенную руку, как вдруг в кабинете Майерса разбилось стекло. Выпущенная из снайперской винтовки пуля вошла Герберту точно в затылок. Майерс коротко дёрнулся, и уткнулся лбом в свой стол, а испуганный инспектор, опасаясь, что следующая пуля достанется ему, тут же выскочил из кабинета.
  
  Поддерживая связь с Сайксом, Алекс прилетел к предполагаемому убежищу боевиков "Гелиона". Ему не пришлось следовать совету напарника и подбрасывать монету: Джилл категорически отказалась покидать "Норд", не забыв при этом обозвать Алекса болваном и неудачником. Отлетев от склада на 200 метров, Дроу посадил челнок, и выбрался из кабины. Подобравшись к сооружению, Алекс увидел Сайкса и Трэйси, притаившихся возле соседнего помещения. Заметив напарника, Спайроу махнул ему рукой и подозвал к себе. Алекс отправился навстречу напарнику, пока его слева не окликнул часовой, выставленный Джейсоном. Террорист был вооружён автоматом и гранатами. Заметив постороннего, часовой приказал ему поднять руки, и оставаться на месте.
  "Использовал меня как приманку. Вот ведь засранец!" - догадался Алекс.
  Видя, что незнакомец не реагирует на его слова, часовой начал стремительно к нему приближаться. Как только он подошёл достаточно близко, Сайкс вышел из своего укрытия, и ударил террориста пистолетом по голове, а когда тот упал, схватил его за руки, и оттащил в сторону. Как только террорист рухнул к ногам Спайроу, Алекс выхватил пистолет и направил его на Трэйси, однако девушка даже не пошевелилась, и Дроу расслабился.
  -Из скольких человек состоит группа Джейсона? - спросила Сайкс после того, как спрятал тело.
  -Точно не знаю. Человек 5-6. Не больше.
  -Один покончил с собой, спрыгнув с крыши. Второй погиб на заводе. Ещё одного вырубила лиса, после чего он скорее всего угодил за решётку, - произвёл Алекс несложный подсчёт.
  -Значит, внутри склада нас ждёт 1 человек, максимум 2. Обидно, ведь я уже настроился на что-то серьёзное, - подытожила разочарованный Сайкс..
  В это самое время Джейсон связался с "Гелионом", и сообщил, что потерял слишком много людей и провалил миссию (ожидая взрыва на химзаводе, Джейсон находился рядом с заводом, а когда взрыва не произошло, и связь с подрывником пропала, Сэведж понял, что его человек потерпел поражение, не достигнув цели). Джейсон надеялся, что ему пришлют новых людей, причём в короткие сроки. Техник "Гелиона" ответил, что пару часов назад ему в помощь была выслана группа из трёх человек, и посоветовал ничего не предпринимать до их появления.
  -Как скоро они прибудут? - уточнил Джейсон.
  -С минуты на минуту. Учти, Сэведж, третьей попытки у тебя не будет.
  -Я всё понял. Выйду на связь после ликвидации целей, - попрощался с техником Джейсон, и прикрыл крышку видеофона.
  Затем он попытался связаться с часовым, а когда не получил ответа, направился к дверям. Как только Сэведж открыл дверь, то лицом к лицу встретился с Сайксом Спайроу.
  -Сюрприз! - воскликнул Сайкс, после чего ударил Джейсона по лицу прикладом автомата, позаимствованного у террориста.
  Сэведж упал на пол, а когда попытался встать, выбежавшая из-за спины Спайроу Трэйси начала бить его ногами по лицу и животу.
  -Хватит! - воскликнул Алекс, резко схватил девушку, и оттащил её от Джейсона.
  Сэведж злобно оскалился, медленно поднялся на ноги, и попытался резко выхватить оружие, однако Сайкс отправил ему под ноги предупредительную автоматную очередь.
  -Это он? - на всякий случай уточнил Алекс.
  Девушка кивнула.
  -Рано радуешься, предательница. Даже если я умру, это ничего не изменит. "Гелион" не прощает отступников. Куда бы ты ни пошла, мы везде тебя найдём, - зловеще проговорил Сэведж.
  -Посмотрим, - с вызовом в голосе ответила Трэйси.
  Джейсон усмехнулся, дав девушке понять, что у неё нет ни единого шанса выжить. Как только напарники вывели Джейсона на улицу, то увидели снижающийся челнок. До земли оставалось ещё несколько метров, как вдруг кабина челнока приоткрылась, и вниз спрыгнули двое автоматчиков. Недолго думая, Спайроу оттолкнул Сэведжа в сторону, и открыл по террористам огонь из автомата. Воспользовавшись неразберихой, Джейсон повалил Трэйси на землю, и забежал обратно на склад.
  -Не пускай их внутрь! - коротко бросил Алекс, и побежал за Джейсоном.
  Как только он скрылся за дверью, Трэйси выхватила из-за пояса Сайкса пистолет, и начала обстреливать террористов. Как только магазин опустел, Спайроу схватил девушку за руку и побежал к стене соседнего склада, на бегу доставая гранату, и срывая чеку. Бросив гранату в террористов, Сайкс оттолкнул Трэйси, прыгнул вперёд, и перекатился за ближайшее укрытие (Трэйси незамедлительно последовала его примеру). Произошёл взрыв, подбросивший в воздух обоих стрелков. К тому моменту челнок уже приземлился, и из кабины вылез пилот, вооружённый дробовиком. Спайроу бросился к одному из убитых террористов, перевернул его на спину, и начал обыскивать, надеясь, что успеет отыскать оружие прежде, чем его пристрелят. Как только прозвучал выстрел, Сайкс вздрогнул, и повернул голову в сторону. Террорист с дробовиком, так и не сделав выстрела, рухнул на землю как подкошенный. Спайроу посмотрел влево, и увидел Трэйси, сжимающую пистолет в обеих руках. Руки девушки задрожали, а когда Сайкс сделал шаг в её сторону, Трэйси направила оружие на него. Увидев затравленный взгляд и трясущиеся руки, Сайкс догадался в чём дело. Не сказав ни слова, Спайроу просто вытянул руку вперёд. Трэйси начала энергично мотать головой, после чего медленно опустилась на колени, и выпустила пистолет из рук. Сайкс подошёл к шокированной девушке, и забрал своё оружие.
  -Для жестокой террористки, коей тебя пытаются изобразить, ты слишком близко восприняла смерть этого типа, - сказал Спайроу, глядя на террориста, которого убила Трэйси.
  -Я впервые убила человека, - проговорила она дрогнувшим голосом.
  -Это я уже понял. Успокойся.
  Трэйси встала с колен и поднялась во весь рост.
  -Я не хочу в тюрьму. Лучше убей меня сразу, - сказала она тихим голосом.
  Сайкс сделал вид, что всерьёз призадумался над её предложением.
  -Смерть или пожизненное заключение. Непростой выбор. А как насчёт третьего варианта? - многозначительно проговорил Спайроу.
  Трэйси удивлённо посмотрела на охотника за головами, а когда поняла что он имеет в виду, попятилась назад. Видя, что Спайроу не собирается её преследовать, Трэйси повернулась к Сайксу спиной и бросилась бежать. Когда со склада вышел Алекс, ведя перед собой избитого Джейсона, Трэйси уже и след простыл.
  -Что произошло? Где девчонка? - потребовал ответа Дроу.
  -Сбежала во время заварушки, - ответила Сайкс, виновато разводя руки по сторонам.
  -Возможно ещё не поздно. В какую сторону она побежала?
  -Понятия не имею, - соврал Спайроу, поставив точку в их разговоре.
  Алекс не стал задавать лишних вопросов, и приказал Джейсону идти вперёд.
  
  Напарники отвезли Джейсона в полицейский участок и сдали на руки стражам правопорядка, однако обещанных денег так и не получил. Против Сэведжа не было никаких улик, а сам Сэведж категорически отрицал свою причастность к взрыву в супермаркете, и обвинял во всём Трэйси Беккет. Полицейские отвели его в камеру и сказали, что по этому делу будет произведено разбирательство, и если на суде будет доказано, что взрыв в супермаркете был произведён по приказу Джейсона, охотники за головами получат своё вознаграждение, однако Алексу сразу же стало понятно, что не видать им этих денег как своих ушей. Как только Джилл услышала эту новость, Спайроу показалось, что её вот-вот хватит удар. Алекс же невозмутимо пожал плечами, и сказал, что не всё так плохо.
  -Не всё так плохо? Трэйси Беккет была у нас в руках, и мы могли сразу же сдать её, и получить вознаграждение, но нет, ты ведь не ищешь простых путей! - яростно прокричала Джилл.
  -Успокойся, лиса, - попытался урезонить её Алекс.
  -Я успокоюсь только после того как ты найдёшь хотя бы один плюс в сложившейся ситуации!
  Алекс призадумался, и буквально через десять секунд смог выдать подходящий ответ:
  -По крайней мере, Пирс тоже остался ни с чем.
  Джилл саркастично похлопала в ладоши.
  -Браво. Слова, достойные прыщавого юнца с комплексом неполноценности. Посмотрим как ты запоёшь после того, как в холодильнике ничего не останется, - сказала она, затем покинула отсек.
  Сайкс коротко посмеялся, и улёгся на диван. Алекс же пошёл к ноутбуку, чтобы подыскать цель для новой охоты, но был отвлечён оповещающим сигналом с видеофона. Узнав адрес Глории, Дроу укоризненно покачал головой, но всё же выбрал команду "Принять входящее сообщение".
  -Алекс, пожалуйста, не сбрасывай сигнал! Мне очень нужна твоя помощь! - выпалила заплаканная Глория, глаза которой были перепачканы потёкшей тушью.
  -Всё настолько серьёзно? - довольно скептически проговорил Алекс.
  -Всё очень и очень серьёзно! Это вопрос жизни и смерти! Ты единственный, кому я могу доверять!
  -По-моему ты слишком сильно драматизируешь. В чём дело?
  -Я не могу сейчас говорить. Приходи на 9-й причал в доках, там и поговорим. Только никому не говори о нашей встречи. Хорошо?
  Дроу достал из кармана жилета счастливую монету, которую он так и не вернул Спайроу, и подбросил её в воздух, успев обозначить варианты. Монета сделала несколько оборотов в воздухе, и приземлилась на ладонь Дроу.
  -Ладно. Скоро буду, - закончил разговор Алекс, и сбросил сигнал.
  -И ты действительно собираешься с ней встретиться? Почему? Только из-за того что она пустила слезу? - поинтересовался Спайроу, приняв сидячее положение.
  -Мне просто любопытно, - ответил Алекс, и кинул Сайксу монету, которую Спайроу с лёгкостью поймал.
  Уже в коридоре Дроу поймал себя на мысли, что вся эта ситуация попахивает чем-то нехорошим.
  "Глория сказала мне приходить на причал, даже не спросив где я нахожусь. Откуда она узнала что я на Геднере?" - задался вопросом Дроу, решив озвучить его при встрече с бывшей женой.
  
  Следую указанию таинственного шантажиста, Глория явилась к месту встречи с чемоданом денег. Помимо этого, она прихватила с собой пистолет с полной обоймой. Хотя у Глории не было боевого опыта, с оружием она обращаться умела благодаря предыдущему мужу. Она намеревалась сначала ранить шантажиста, затем устроить небольшой допрос и получить ответы на несколько вопросов, после чего прикончить его и сбросить в воду. Однако время шло, а неизвестный злоумышленник не торопился приходить к месту встречи. Через 2 минуты шантажист позвонил на сотовый телефон Глории.
  -Видишь старый танкер чуть южнее? - спросил шантажист.
  -Что значит чуть южнее? Ты сейчас видишь меня? - насторожилась Глория, и начала оглядываться.
  -Всё может быть. Поднимись на борт корабля и жди. Скоро к тебе подойдёт человек. Отдашь ему деньги, после чего разойдётесь в разные стороны. Всё ясно?
  -Яснее некуда. Ты мне не доверяешь.
  -Я никому не доверяю, чего и тебе советую. Присматривайтесь повнимательнее к людям, если не хочешь оказаться в сточной канаве, - попрощался с Глорией шантажист.
  Если раньше Глория сомневалась, что сможет его застрелить, то теперь все сомнения отпали.
  "Подойдёт человек, говоришь. Это можешь быть ты сам, а может быть какой-то мелкий шестёрка, не знающий всей темы. Что же мне делать?" - начала нервничать Глория.
  С лёгкостью отыскав корабль, о котором шла речь, Глория поднялась на палубу и стала ждать. Увидев в темноте человеческий силуэт, она расстегнула плащ и достала из нагрудного кармана пистолет. Когда же мужчина поднялся на борт, Глория узнала в нём того, кого меньше всего ожидала здесь увидеть.
  -У тебя такой взгляд, будто ты привидение увидела, - сказал поднявшийся на палубу Алекс.
  -Что ты здесь делаешь? - недоверчиво спросила Глория, решив, что это какая-то ошибка.
  -По пути сюда я задал себе этот вопрос раза три, но так и не смог дать внятного ответа.
  Глория убрала пистолет, раскрыла чемодан и показала его содержимое Алексу.
  -Здесь 10 миллионов. Пересчитывать будешь или поверишь на слово? - спросила она, закрывая чемодан, и кидая его Алексу.
  Дроу даже не попытался его поймать, и чемодан просто рухнул к его ногам.
  -Когда речь идёт о тебе и о доверие, мне даже становится смешно, - сказал Алекс, даже не попытавшись подобрать чемодан.
  -Просто забирай деньги и проваливай!
  -Может сначала объяснишь что это за деньги и почему я должен их забрать?
  -Что значит "почему"? Разве ты не...
  Речь Глории была прервана телефонным звонком.
  -Как ты здесь оказался? - настороженно спросила она, не торопясь отвечать на вызов.
  -Ты сама назначила мне здесь встречу. Говорила, что это вопрос жизни и смерти.
  "Либо Алекс - первоклассный актёр, либо он действительно не понимает в чём дело!" - подумала Глория, и ответила на звонок.
  Шантажист сказал, что всё отменяется, затем повесил трубку, чем привёл Глорию в ещё большее замешательство.
  -Что-то я совсем запутался. Ты назначала мне встречу? - спросил Алекс, начав что-то понимать.
  -Нет. Просто меня... Просто это был розыгрыш! - соврала Глория.
  -Идиотский розыгрыш. Вопрос жизни и смерти - это не повод для шуток. Кому в голову пришла эта идея?
  -Понятия не имею.
  Алекс усмехнулся, подобрал чемодан, и вернул его Глории.
  -Раз уж мы во всём разобрались, мне здесь больше делать нечего, - попрощался Дроу с бывшей супругой, и стал спускаться по трапу.
  "Что за идиотизм? Ради чего всё это затевалось?" - недоумевала Глория, застёгивая плащ.
  Если бы сейчас она повернула голову влево, а затем немного вверх, то заметила бы человека с фотоаппаратом, притаившегося на крыше грузового контейнера.
  
  Джозеф Квинт пересчитал деньги, нахмурился, и спросил:
  -Где ещё две сотни?
  -Нашёл к чему докопаться. У меня сейчас с деньгами туго, - ответил наркоман.
  Квинт убрал один пакет с белым порошком в карман, а другой протянул торчку.
  -Вот когда соберёшь всю сумму, тогда и получишь товар в полном объёме.
  -Ты ведь знаешь, Джо, я всё верну. В следующий раз я принесу на две сотни больше, - начал умолять Квинта наркоман.
  -Я авансы не принимаю. Будет вся сумма, будет второй пакет, а сейчас, извини, мне пора.
  -Ублюдок! - едва слышно проговорил наркоман, пряча пакет за пазуху.
  Квинту было всё равно что о нём думают клиенты. Он уже не первый год продавал наркотики на улицах Геднера. Стражи порядка знали что за Джозефом стоят серьёзные люди, а потому и не трогали дилера. Будучи молодым студентом Квинт увлекался химией. После окончания университета Джозеф устроился работать лаборантом в фармацевтическую компанию. Платили Квинту гораздо меньше, чем он рассчитывал, поэтому он начал понемногу выносить из лаборатории реактивы и различные смеси. Переоборудовав подвал своего дома в самую настоящую лабораторию, Квинт занялся производством наркотиков, которые он сам же и продавал. Увидев по телевизору репортаж о смерти нескольких дилеров, Джозеф на время затаился, а когда всё (как он сам думал) улеглось, снова вышел на улицы. Первая же встреча с потенциальным покупателем едва не закончилась гибелью Джозефа, ведь на встречу явились не торчки, а головорезы из Синдиката. Когда стало ясно, что Квинт не только распространитель, но и изготовитель, ему предложили выбор: либо умереть, либо продолжить заниматься производством и сбытом порошка, но уже под протекцией Синдиката. Недолго думая, Джозеф выбрал второй вариант. Покинув точку, Квинт сначала заглянул в небольшой кабачок, выпил пива, и только потом отправился домой. Пока Джозеф шёл по улице, его не покидала мысль, что за ним кто-то следит, но каждый раз, когда Квинт оборачивался, то не находил никого за своей спиной. Стараясь обнаружить преследователя, Квинт свернул в переулок, достал нож и стал ждать. Как только преследователь подошёл достаточно близко, Джозеф резко выскочил из-за угла, повалил недоброжелателя на землю, и приставил нож к его горлу. Преследователем оказался торчок с точки.
  -Следить за мной вздумал? - сердито спросил Джозеф, продолжая держать нож возле горла наркомана.
  -Остынь, Джо, я просто нашёл эти проклятые две сотни! - попытался оправдаться торчок.
  Джозеф недоверчиво хмыкнул, и стал одной рукой шарить по карманам клиента. Найдя несколько мятых купюр, Квинт убрал их в карман, затем вложил пакет с порошком в руку торчка.
  -Ещё раз вздумаешь за мной ходить, я тебе глотку перережу. Что бы это было в первый и последний раз! - пригрозил Джозеф клиенту.
  -Не горячись, Джо, я всё понял! - испуганно проскулил клиент.
  -Очень на это надеюсь, - сказал Квинт, убрал нож, встал на ноги, отряхнулся, и пошёл своей дорогой.
  Бывали случаи, когда оставшиеся без очередной дозы клиенты следили за несговорчивыми дилерами, убивали их, и забирали всё что находили. Раньше Джозеф наивно полагал, что подобная участь его не постигнет, но данный инцидент заставил его о многом задуматься. Квинт не раз думал, что ему стоит завязать с наркотой, и заняться другим, менее рискованным делом. Однако подобное свободомыслие могло расцениваться как предательство, а с предателями у головорезов Дугласа Крейна был разговор короткий. Придя домой, Джозеф сразу же проследовал в гостиную, и заметил на своём кресле какого-то человека.
  -Какого хрена? - возмутился Квинт, и потянулся к выключателю.
  -Не надо, - предостерёг его Хоук.
  Узнав голос неожиданного визитёра, Джозеф не на шутку перепугался.
  -Что ты здесь... В смысле, почему? - спросил Квинт, зачем-то закрыв за собой дверь.
  -Мне так спокойнее, - ответил Хоук.
  Потеряв груз, Натан не рискнул показываться на глаза своему боссу. Он прекрасно понимал, что Синдикат будет его искать, и поэтому подался в бега. Оказавшись в непростой ситуации, Натан не смог обратиться за помощью к знакомым контрабандистам, и поэтому был вынужден выбираться с севера своими силами. Однако стоило Натану выбраться из потенциально опасной зоны, как на него практически сразу же напали. Хоуку не без труда удалось разделаться с убийцами, после чего он решил действовать более тонко. Для начала он решил подыскать хорошее убежище, где его никто не станет искать. Хоук не случайно остановил свой выбор на Джозефе, ведь Квинт не только толкал наркоту на улицах, но при желании мог узнать много интересного.
  -Я так понимаю, ты уже слышал последние новости насчёт меня, - сказал Натан.
  -Слышал - это слишком сильно сказано. Я знаю только то, что Дуглас приказал найти тебя и доставить к нему. По возможности живым.
  "Это так похоже на Дугласа. Сначала этот полоумный старик битый час будет рассказывать о глубине своего разочарования, и только потом накормит свинцом", - подумал Хоук.
  -А что собственно произошло? - поинтересовался Джозеф.
  -Не твоё дело. Какое-то время я побуду здесь, и мне понадобиться кое-какая информация.
  -Сделаю всё что в моих силах, - заверил его Джозеф.
  -Само собой. Продолжай делать всё то же что и раньше, но при этом держи ухо востро. Не привлекай к себе слишком много внимания.
  -Как долго всё это продлится? Не то что бы я...
  -Столько, сколько потребуется. Если ты меня сдашь, я тебя из-под земли достану.
  "Если сам к тому моменту там не окажешься!" - подумал Джозеф, не рискнув произнести эту фразу вслух.
  Вынужденное гостеприимство Квинта Натан расценивал как временную меру. Наркодилер какое-то время будет податливым и исполнительным, но потом всё же настучит на него. Заставят ли его это сделать деньги, или страх, не имело значения. На всём Геднере не было ни одного человека, которому Хоук мог бы довериться, что в значительной степени усложняло поставленную задачу. И тогда Натану окончательно стало понятно, что выбраться живым из этой передряги он сможет лишь одним способом.
  -Я составлю список. Завтра сходи в оружейный магазин и купи всё необходимое, - предупредил он Квинта.
  -Для чего это нужно?
  -Меньше знаешь - крепче спишь. Просто делай всё что я говорю и не задавай лишних вопросов. Всё понятно?
  Джозеф энергично закивал. Квинт даже не подозревал, что один из самых смертоносных чистильщиков Синдиката, будучи загнанным в угол, замыслил прикончить своего босса.
  
   Коварство и любовь
  
  Адам Экхарт оставил в апартаментах Хоука нескольких своих людей, и приказал им отзваниваться через каждые два часа. Экхарт не особо верил, что Натан рискнёт вернуться домой, разве что в квартире осталось что-то, представляющее для опального чистильщика особый интерес. Ранее Дуглас Крейн вызвал к себе Экхарта, и произнёс слова, которые Адам уже и не надеялся когда-либо услышать.
  "Натан Хоук верой и правдой служил Синдикату, но он подвёл меня, и теперь твоя задача, мой мальчик, доставить его ко мне живым или мёртвым!" - сказал тогда Дуглас.
  Затем радостное известие было омрачено печальной новостью о гибели сестры Адама Хизер. Экхарт был шокирован, и первое время не мог вымолвить ни слова. Он знал о пагубной страсти Хизер, и предупреждал её об опасности, которую таит в себе Хоук. Хизер сказала, что примет информацию к сведению, но сделает так как сочтёт нужным. Сколько Адам себя помнил, Хизер никогда не прислушивалась к его советам, но при этом брат и сестра были очень дружны, ведь кроме друг друга, у них никого не было. Став телохранителем своего кумира, Хизер совсем отдалилась от брата, а во время последней встречи они серьёзно поссорились. Адам грубо накричал на Хизер, назвал её безмозглой идиоткой, и пожелал ей вместе с Хоуком скорой смерти. Конечно же, эти слова были произнесены сгоряча, но это были последние слова, которые Хизер услышала от своего брата. Адам не мог простить себе смерти Хизер, однако непосредственным виновником гибели сестры он считал не себя, а Хоука. Адам даже не исключал возможность, что Натан разделался с его сестрой собственными руками, поэтому ему не терпелось разыскать беглого чистильщика, выбить из него правду, и только потом отдать его на растерзание Дугласу. Проблема заключалась в том, что у Экхарта не было ни одной зацепки по поводу местонахождения Хоука. Ранее, когда Адам увидел в Натане своего главного конкурента, он начал незаметно собирать о нём информацию, ожидая нанести удар в тот момент, когда противник будет меньше всего это ожидать. Результаты поиска оказались не слишком оптимистичными: у Хоука не было ни родственников, ни друзей, ни подруг, а в свободное время он абсолютно ни с кем не контактировал. На данный момент Адаму было известно только то, что Хоук смог выбраться с севера, и в данный момент спокойно разгуливает по улицам Геднера. Точнее не совсем уж спокойно, иначе многочисленные соглядатаи уже бы сообщили Экхарту, руководящему поисками беглеца, о местонахождении Хоука. Сам же Адам в данный момент находился в апартаментах погибшей сестры, надеясь, что Хоук выберет эту квартиру в качестве временного убежища. Проверив записи на автоответчике, электронную почту и видеофон, Экхарт не нашёл ничего интересного, но всё же не торопился покидать квартиру. Ожидание было прервано телефонным звонком на мобильный Экхарта. Чистильщику позвонил один из осведомителей, и сообщил, что смог заметить кое-что интересное, вернее кое-кого. Экхарт приказал задержать цель любой ценой, в спешном порядке покинул апартаменты, и отправился на встречу с осведомителем.
  
  Отыскав в кармане несколько купюр, Сайкс тут же сел за ноутбук. Отыскав адрес ближайшей пиццерии, Спайроу запрыгнул в челнок, и умчался на Геднер, не забыв перед самым отлётом предупредить Джилл о том куда направился. Пролетая над небоскрёбами, Сайкс непроизвольно сравнивал довольно спокойный юг с опасным севером. Эти два абсолютно разных мира, на первый взгляд, не имели ничего общего друг с другом. Юг был типичной городской зоной, мало чем отличающейся от Терранона. Главной находкой для Геднере были пляжи на западном побережье, куда каждый год приезжали на отдых не только богачи, но и обычные работяги со своими семьями. Яркое тёплое солнце, море и песок - здесь было всё самое необходимое для семейного отдыха. На севере же были лишь бескрайние каньоны, заминированные дороги, и потенциальная опасность для жизни практически за каждым камнем. Солнце на севере практически не согревало землю, а пробирающие до костей ледяные дожди вносили в жизнь жителей и без того неблагополучного региона дополнительный дискомфорт. Сайксу тут же вспомнился один марш-бросок, организованный ныне покойным капитаном Васкезом. Васкез приказал Каплану перебросить часть второго подразделения в поддержку отряду, застрявшему в горах, и атакованному сепаратистами. Спайроу отчётливо запомнил тот день, потому что тогда на севере бушевал самый настоящий ураган. Когда Каплан со своими людьми (в их число входил и Сайкс) прибыл на место, сепаратисты перебили весь отряд. Отыскав чудом уцелевшего бойца, Каплан узнал, что отряд продвигался к центру оказания помощи беженцем, находящемся в одном небольшом городке. В этот центр совсем недавно доставили серьёзно раненного генерала. Бандиты как-то об этом пронюхали, уничтожили бойцов, которые должны были обеспечить офицеру охрану, и стали стремительно продвигаться к центру. Каплан попытался связаться с базой, однако из-за непогоды ему не удалось этого сделать. Тогда сержант решился на отчаянные меры - опередить сепаратистов, и первым добраться до центра помощи беженцам. Для того чтобы опередить бандитов сержант повёл своих бойцов через извилистое ущелье, которое местные жители называли "дьявольской спиралью". Во время перехода группа угодила под мощный селевой поток, и едва не погибла. Однако в конечном итоге бойцам второго подразделения удалось добраться до центра, и предупредить о приближающихся бандитах. Пролетая над морем, и заметив резвящихся в воде парней и девушек, Спайроу вспомнил тот момент, когда селевой поток чуть не сбросил его в обрыв. Тогда Сайкс наглотался грязной воды, промок до нитки, но всё же остался жив. Сравнивая север с югом, Спайроу не мог понять, почему Геднер милосерден к одним людям, и беспощаден к другим. Почему, когда один человек плещется в море, и радуется жизни, другой должен карабкается по скалам, рискуя получить пулю в спину, или сорваться в пропасть. Поневоле вспоминался библейский рай и ад, о которых Джоанна читала своим юным воспитанникам.
  "Выходит, я тогда слишком много грешил, за что и оказался на Геднере. Теперь я сам выбираю что мне делать, и как жить дальше. Если, конечно, я действительно жив", - думал Спайроу, глядя на воду.
  Каждый раз, когда Сайкс вспоминал Джоанну, он видел перед глазами лицо своего заклятого друга. Даже теперь, когда Хоук предположительно погиб, Спайроу не чувствовал покоя. Урчащий живот отвлёк охотника за головами от беспокойных мыслях, и заставил сосредоточиться на дороге. Посадив челнок рядом с пиццерией, Сайкс выбрался из кабины и направился к входу в заведение. Стоило Спайроу открыть дверь, как в нос ему ударил приятный запах, отчего живот заурчал ещё сильнее. Заказав две больше порции, Спайроу устроился за столиком возле окна, и стал смотреть телевизор, не обратив внимания, что один из кассиров как-то странно на него поглядывает. Как только Спайроу резко повернул голову в сторону, кассир тут же отвёл взгляд, затем достал телефон и вышел на кухню. Пока повара выполняли его заказ (причём они не особо спешили), Спайроу смотрел по телевизору репортаж об очередной северной стычке. В репортаже было сказано, что после вооружённого столкновения лидеры нескольких крупных сепаратистских группировок начали вести переговоры с геднерским генералитетом, но получили резкий отказ. Армейское командование назвало сепаратистов террористами и бандитами, и отказалось вести с ними переговоры, несмотря на то, что предоставленная передышка могла позволить армейцам сберечь десятки, а то и сотни жизней своих бойцов. В этом и заключался главный недостаток геднерских генералов - для них был важен лишь конечный результат, а жизни простых бойцов для них не значили ровным счётом ничего.
  "Посмотрел бы я как эти орденоносцы запели, если бы сепаратисты стояли у них на пороге. Сами бы стали кричать о перемирии, а то и о полном выводе войск из региона!" - подумал Сайкс, отворачиваясь от телевизора.
  Наконец, пицца была готова, и принесена лично поваром к столу. Голодный охотник за головами разделался с двумя порциями за считанные секунды, и заказал ещё две, но потом порылся в карманах, и обнаружил, что у него хватает денег лишь на одну маленькую порцию. Спайроу подошёл к кассе, и выложил все деньги.
  -У вас просто отличная пицца. Нельзя ли сделать мне небольшую скидку? Так сказать, как будущему постоянному клиенту? - спросил Сайкс, ожидая услышать отказ.
  -Конечно, - неожиданно ответил кассир.
  Сайкс удивлённо заморгал, и вернулся обратно за свой стол. Вообще конечно, делать скидки в пиццерии, было не принято, но кассир боялся, что в случае отказа Сайкс может уйти из заведения прежде, чем появится Адам. Через несколько минут Спайроу получил очередную большую порцию, но не стал уплетать её за два присеста, а предпочёл съесть пиццу по кусочкам. Понимая, что разделавшись с пиццей, охотник за головами тут же уйдёт, кассир начал сильно нервничать, но увидев вошедшего в пиццерию Экхарта, с облегчением вздохнул. Адам огляделся, а когда увидел Спайроу, сел за его стол. Сайкс посмотрел по сторонам, и увидел несколько свободных столиков.
  -Без обид, но вдвоём здесь немного тесновато, - сказал Спайроу.
  Вместо ответа Адам достал пистолет с глушителем и положил его на край стола.
  -Ну и что. Я тоже так могу, - сказал Сайкс, и тоже выложил оружие на стол.
  Адам улыбнулся. Ещё не один человек не отважился посмеяться над чистильщиком, и при этом остаться в живых. Подобную дерзость можно было простить, ведь Спайроу даже не подозревал кто подсел за его столик (что-то подсказывало Адаму, что даже если бы Сайкс знал кто он такой, то всё равно поступил бы точно также).
  -У меня к тебе серьёзный разговор, Сайкс Спайроу, - проговорил Экхарт, кладя руки на стол.
  -Во-первых, кто ты вообще такой и почему я должен с тобой разговаривать? Во-вторых, когда я ем - я глух и нем. В-третьих, твой выпендрёж не произвёл на меня впечатления, - проговорил Сайкс, затем убрал пистолет со стола.
  -Меня зовут Адам, а разговаривать ты со мной будешь, если тебе жизнь дорога. Я могу всадить тебе пулю в голову, и спокойно уйти отсюда.
  -Не мог бы ты повторить всё сначала, а то я тебя не слушал, - с издевкой проговорил Спайроу, заканчивая с пиццей.
  Вместо ответа Адам резко схватил пистолет, и направил его на охотника за головами.
  -Заруби себе на носу, недоумок: жизнь твоя не стоит и ломаного гроша. Чем скорее ты это уяснишь, тем...
  Сайкс опрокинул стол, не дав Экхарту договорить. Не успел Адам выстрелить, как Сайкс сбил его с ног подсечкой, и попытался сесть сверху, однако Экхарт оттолкнул его от себя ногой, одним резким рывком поднялся на ноги, и начал стремительно надвигаться на охотника за головами. Сайкс схватил со стола две тарелки и кинул их в Адама. Экхарт пригнулся, и тарелки пролетели мимо. Спайроу накинулся на противника и провёл серию быстрых ударов руками. Парируя удары охотника за головами, Адам перехватил его руку, и завёл её Сайксу за спину.
  -Ты начинаешь действовать мне на нервы, - сказал Экхарт, и подставил левую руку, блокировав удар локтем.
  -Наши чувства взаимны! - ответил Спайроу, и резко ударил Адама головой по носу.
  Как только Экхарт его отпустил, Сайкс резко обернулся, уклонился от бокового удара, схватил Адама за руку, и перекинул через себя. Упавший на пол Адам потянулся к валяющемуся рядом пистолету, однако Сайкс выстрелил по оружию, и ствол отлетел в сторону.
  -Так чья жизнь сейчас не стоит и ломаного гроша? - полюбопытствовал Спайроу.
  -Не переусердствуй. Он мне пока что нужен живым, - неожиданно сказал Адам.
  -Что? - не понял Сайкс.
  В следующую секунду на голову Спайроу обрушился стул. Сайкс как подкошенный рухнул на пол и потерял сознание. Перепуганный кассир для верности замахнулся ещё раз, однако Адам его остановил, и приказал принести ведро воды, затем подобрал с пола оба пистолета, запер входную дверь, и повесил на ней вывеску с надписью "Закрыто" (все посетители покинули заведение в тот момент, когда только началась драка). Вернувшийся через минуту кассир окатил Сайкса водой. Спайроу закашлял, выплёвывая попавшую в рот воду.
  -Свободен, - распорядился Адам, и кассир пулей умчался на кухню.
  Пока охотник за головами приходил в себя, Экхарт присел за столик у стены.
  -А ты счастливчик, Сайкс Спайроу, - проговорил Адам.
  -Ну а то. Опять счастье привалило, и снова по голове, - ответил Сайкс, проводя ладонью по голове.
  -Я убиваю и за меньшее, но для тебя сделаю исключение. Садись, - сказал Экхарт, указывая на стул напротив себя.
  Спайроу присел.
  -Даже не верится, что мы могли стать коллегами. Хоук должно быть выжил из ума, когда настаивал на том, чтобы тебя приняли в Синдикат.
  После этой фразы Сайксу стало понятно, что его собеседник - чистильщик Синдиката.
  -Это Ястреб тебя послал? Где он сейчас? - настороженно спросил Спайроу, сжав кулаки.
  -Хотел бы я знать ответ на этот вопрос.
  Собирая информацию о Хоуке, Адам узнал, что Натан собирался протащить в Синдикат своего армейского приятеля, однако что-то пошло не так. Между теперь уже бывшими друзьями возникли непреодолимые разногласия, о чём свидетельствовал конфликт годовалой давности, когда Хоук угодил в больницу с сильными ожогами. Теперь же, как считал Адам, Спайроу прибыл на Геднер, по всей видимости для того, чтобы завершить начатое.
  "Спайроу ненавидит Хоука ничуть не меньше чем я, а может быть даже и больше. Ненавидит, но совсем не боится", - сделал Адам соответствующие выводы.
  -Ястреб ударился в бега? Почему? - потребовал ответа Сайкс.
  -Хоуку была доверена ответственная миссия, но он с ней не справился. Теперь он должен ответить за свой провал. Я знаю, что ему удалось выбраться с севера, но не представляю где он находится в данный момент. Ты что-нибудь знаешь о его местонахождение?
  -Нет. А даже если бы и знал, всё равно бы не сказал. Я сам найду Ястреба. Найду и прикончу.
  -И отправишься следом за ним. Мне стоит объяснять на какую структуру я работаю, или ты и так об этом знаешь?
  -Я в курсе, только это мало что меняет.
  -Если тебе наплевать на себя, то подумай о людях, которые тебя окружают. Рискнёшь их жизнями или всё же проявишь благоразумие?
  Сайкс окинул Адама ненавидящим взглядом.
  -Что тебе надо? - спросил Спайроу, стараясь унять гнев.
  -Мои люди ищут Хоука, но пока не преуспели в этом деле. Раз он выбрался с севера, то уже мог и покинуть Геднер. Есть ли кто-нибудь на Терраноне, к кому бы он мог обратиться за помощью?
  -Нет. По крайней мере, я таких людей не знаю.
  -Это очень плохо. Хоук находится в незавидном положении. Самый оптимальный вариант для него - залечь на дно, выждать какое-то время, а затем раствориться.
  -И провести всю оставшуюся жизнь в бегах? Нет, на Ястреба это не похоже. Потерять всё, и вернутся к, как он сам когда-то говорил, убогому состоянию для него страшнее смерти.
  -Интересное замечание. Что ещё ты можешь сказать?
  -Лишь два слова - "мне пора", - сказал Сайкс, встал из-за стола и направился к двери.
  Несмотря на то, что Спайроу не представлял где искать Хоука, Адам был доволен исходом встречи.
  -Кажется ты кое-что забыл, - сказал он, и достал из-за пояса пистолет Сайкса.
  Спайроу обернулся. Адам бросил Сайксу пистолет, который охотник за головами с лёгкостью поймал.
  -Если вспомнишь что-нибудь интересное, или узнаешь что-то новое, сразу же дай мне об этом знать. В конце, концов, мы ведь делаем одно дело, - предупредил Экхарт Сайкса.
  "Ну да, конечно. Разберёшься с Ястребом, а потом и меня грохнешь как опасного свидетеля. Держи карман шире!" - подумал Спайроу, а вслух спросил:
  -Непременно. Как мне с тобой связаться?
  -Очень просто. Придёшь сюда, и мне об этом доложат. Если найдешь Хоука раньше меня, даже не вздумай причинять ему вред, иначе сильно пожалеешь об этом. Мы друг друга поняли?
  Спайроу не удостоил Адама даже кивком, отпёр дверь и вышел из пиццерии. Несмотря на то, что сам Сайкс считал, что никогда сюда больше не вернётся, Экхарт был уверен в обратном.
  
  (5 лет назад)
  В отличие от прав, обязанностей у неё было выше крыши. Глория должна была ежечасно мыть пол и посуду, разносить выпивку клиентам, подбегать к каждому пьянчуге с зажигалкой, как только тот доставал сигарету, и многое другое. Девушка терпела сальные намёки и болезненные шлепки, иногда давала наглецам пощёчины, а одному типу с самым настоящим свиным рылом Глория швырнула в наглую физиономию половой тряпкой. Платили ей за работу жалкие гроши, но при этом владелец кабака говорил, что это гораздо больше, чем она заслуживала. Для молодой девушки это была не работа, а самое настоящее рабство, которое должно было закончиться очень и очень не скоро. Отец Глории Карл Лэндис (между прочим, завсегдатай этого кабака) квасил как сапожник, но это было только полбеды. Приняв для храбрости несколько литров, мужчина садился играть в карты с другими пьянчугами. Проигрывал он в основном небольшие суммы, так как у оппонентов к моменту игры в кармане можно было отыскать 2-3 сотни дакейров. Но однажды мужчина проигрался по-крупному, а играл он в тот день ни с какими-то пьянчугами, а с владельцем кабака. Хозяин заведения был человеком неглупым, и перед началом игры подсунул пьяному игроку долговую расписку. Разделав клиента в пух и прах, хозяин кабака дождался пока он протрезвеет, и показал долговую расписку. Лэндис побледнел, и начал лепетать, что у него нет таких денег. Тогда хозяин кабака предложил ему отсрочку на две месяца, пригрозив в случае неуплаты отобрать у должника дом. Проигравший согласился, но вместо того, чтобы начать искать деньги, продолжил заниматься тем же самым. Когда два месяца истекли, Лэндиса вместе с его взрослой дочерью уже собирались выселить из дома, но Глория в качестве альтернативы предложила отработать долг отца, не зная чем это обернётся. Всего за 3 три месяца Глория из веселой и приветливой девушки превратилась в чёрствую и озлобленную особу. После окончания рабочего дня уставшая Глория приходила домой, и сталкивалась с пьяным отцом, у которого хватало наглости спрашивать как у неё прошёл день. Однажды взгляд девушки упал на кухонный нож, и в её голову начали закрадываться нехорошие мысли.
  "Вот ещё. За такого выродка мне дадут как минимум лет десять тюрьмы. Вот бы ты подох сам!" - подумала она тогда.
  Смерть отца могла позволить Глории решить сразу две проблемы: во-первых, пьянки бы тут же прекратились, как и рост долга, а во-вторых, его жизнь была застрахована. Карл стал пьяницей после того, как его выгнали с фабрики по производству косметических средств, где он занимал должность инспектора по технике безопасности. В те годы он частенько болел, а потому и застраховал свою жизнь на довольно крупную сумму, боясь, что в случае его смерти Глория, которая на тот момент ещё училась в школе, останется совсем одна без средств к существованию. Сейчас же его ничего не интересовало, кроме бутылки. Изо дня в день возвращаясь в прокуренный кабак, Глория задавалась одним вопросом: когда же весь этот кошмар закончится? Собрав разбитые бутылки и тарелки с трещинами в один пластиковый пакет, Глория вынесла мусор, но не стала сразу же возвращаться обратно, а присела на ступеньках. Девушка надеялась, что сможет немного отдохнуть, но не прошло и минуты, как Глорию отыскал бармен, и вручил ей швабру.
  -Два идиота успела подраться и оставить на полу следы крови. Ещё один пьянчуга нехило проблевался. Надо бы убраться, - сообщил он "рабыне".
  -Из этого гадюшника уже давно пора убраться, - саркастично проговорила Глория.
  -Да кто тебя отпустит, дура? Хватит трепаться, и живо за работу!
  Глория взяла из рук бармена швабру, и вернулась в бар. Впрочем, не успела она подобраться к зловонной куче, как её схватили чьи-то сильные руки.
  -Привет, малышка. Скучаешь? - спросил подвыпивший клиент.
  -Как же. С вами уродами не соскучишься, - сквозь зубы процедила Глория, не думая о последствиях.
  Одним резким рывком пьянчуга усадил строптивую девушку к себе на колени, и начал лапать. Увидев вернувшегося с улицы бармена, Глория понадеялась, что он прекратит это безобразие, но бармен посмотрел на неё с полным безразличием, и прошёл мимо. Запаниковавшая Глория схватила со стола бутылку, и ударила мужчину по голове. Слабый удар не вырубил настойчивого поклонника, а только разозлил. Мужчина отвесил Глории пощёчину, затем повалил на пол. Со стороны послышались одобрительные возгласы других посетителей.
  -Правильно. С бабами так и надо! - проскандировал один из них, опорожняя очередную кружку.
  Глория попыталась отползти от столика, но мужчина схватил её за ногу и подтянул к себе.
  -Уже уходишь, шлюха? - спросил он.
  -Отпусти меня, урод! - прокричала испуганная Глория.
  -Только после того как научу хорошим манерам.
  Услышав женский крик, Алекс, сидевший возле барной стойки, обернулся. Настроение у Дроу было препаршивым, и забредя в первый попавшийся кабак, охотник за головами решил, что пара стаканов пива возможно поможет ему вернуть душевное равновесие. На днях Алекс сильно повздорил со своим напарником Максом Келлерманом. Дроу помнил тот день, когда Келлерман нашёл его в "Звезде Терранона", и попросил взять в дело, хотя бы как ученика. Дроу тогда посмеялся, сказав, что не представляет себя в роли учителя, но Макс был таким дотошным, что в итоге Алекс сдался. Сначала они были напарниками, а потом стали друзьями. Дружбе пришёл конец, когда Келлерман направил на Алекса оружие, и потребовал, что Дроу отдал ему деньги, вырученные за поимку недавно пойманного бандита. Алекс готов был отдать Максу деньги, но увидев в глазах напарника недобрый огонёк, догадался, что Келлерман в любом случае не собирается оставлять его в живых. Началась потасовка, в ходе которой Дроу удалось завладеть оружием. Макс сразу же пошёл на попятную, став говорить, что это была неудачная шутка, однако его сбивчивая речь была прервана ударом в челюсть. Дроу повалил напарника на пол и начал избивать. Выбив из Келлермана всё дерьмо, Алекс отвёз его в терранонские Пустоши и оставил там, сказав на прощание, что в следующий раз Келлерману не стоит ждать пощады. Будучи преданным человеком, которому он всецело доверял, Алекс зарёкся, что впредь не будет таким наивным. Сейчас же ему хотелось просто спокойно посидеть, и немного выпить, но от самобичевания его отвлёк женский крик.
  Дроу обернулся, и увидел, как один подвыпивший клиент схватил валяющуюся на полу девушку за ногу, и тащит её к себе. В мгновение ока Алекс оказался рядом с задирой, и положил ему руку на плечо. Как только недовольный клиент обернулся, Дроу врезал ему кулаком по носу. Задира отлетел назад и опрокинул стол, за которым сидели двое мужчин. Разгневанные клиенты повскакивали со своих мест, однако Дроу демонстративно положил руку на пистолет за поясом, и оба мужчины тут же притихли, решив не вмешиваться.
  -Ты за это ответишь, ублюдок! - процедил сквозь зубы задира, вставая с пола.
  Алкоголь ударил ему в голове, ведь только полный идиот стал бы кидаться с кулаками на вооружённого противника. Пока мужчина мчался прямо на него, Алекс запросто мог его подстрелить, но не стал этого делать. С лёгкостью уклонившись от размашистого удара, Дроу начал методично наносить удары по корпусу противника, а затем перешёл и на лицо. Дерущихся со всех сторон окружили зеваки, и даже бармен покинул привычное место, и затесался в первые ряды. С помощью апперкота опрокинув противника на пол, Алекс сел сверху, и занёс кулак для удара. В какой-то момент Дроу показалось, что перед ним распростёрся не какой-то неизвестный мужчина, а его бывший напарник. Пьяница шептал разбитыми губами, что сдаётся, однако Алексу казалось, будто Келлерман смеётся ему в лицо, и называет доверчивым глупцом. Рассвирепевший охотник за головами уже был готов забить своего противника до смерти.
  "Что за чушь? Макса здесь нет, и быть не может!" - сказал Алекс самому себе.
  Помотав головой, и отогнав морок, Дроу окончательно пришёл в себя. Встав с пола, он подошёл к бармену, и схватил его за шкирку.
  -Как посмотреть на драку, так ты в первых рядах, а как заступиться за свою коллегу, так это тебя не касается? - грозно проговорил Дроу.
  -Она не моя коллега. Она всего лишь... - попытался возразить бармен, однако Алекс изо всех сил ударил его кулаком в живот.
  Бармен упал на колени, и начал жадно глотать ртом воздух. Дроу опустил свою руку на лоб "молящегося", и оттолкнул его. Бармен упал на спину, но не торопился вставать. Толпа расступилась, пропуская Алекса вперёд. Дроу вышел из кабака, решив больше сюда никогда не приходить, однако на улице его догнала спасённая девушка.
  -Спасибо что вмешался, - поблагодарила Алекса Глория.
  -Не за что. Я сделал это не ради тебя. Просто у меня выдалась паршивая неделька, и мне было необходимо выпустить пар.
  -Ну и как, выпустил? - спросила Глория с улыбкой.
  -Не весь. Если надо будет кому-нибудь разбить физиономию, ты только свистни, - ответил Алекс, и улыбнулся в ответ.
  Неизвестно почему, но улыбка спасённой девушки вмиг улучшила настроение охотника за головами.
  -Да кстати, забыл представиться. Меня зовут Алекс Дроу.
  -Глория Лэндис. Ещё раз спасибо, что помог, Алекс. Буду рада увидеть тебя снова, правда в более спокойной обстановке, - неожиданно начала флиртовать Глория.
  -Спасибо за предложение, но как-нибудь в другой раз. Я не собирался долго задерживаться на Тлайксе.
  -Разумеется. Нам обоим сначала следует решить свои проблемы, и только потом думать как быть дальше.
  -Точнее и не скажешь. До скорой встречи, красавица, - попрощался Алекс с новой знакомой.
  
  Предаваясь воспоминаниями о первой встрече со своей бывшей (а на тот момент - будущей) супругой, Алекс не мог понять чем она тогда его зацепила. Он всего лишь выручил девушку из беды, позволил с собой немного пофлиртовать, и ушёл, не намереваясь возвращаться, но в итоге они снова встретились спустя три дня.
  "Память - злая штука!" - подытожил Дроу, подлетая к "Норду".
  Проследовав в каюту, Алекс обнаружил там Джилл, собирающую на журнальном столике карточный домик.
  -Ну и как, встретился со своей неблаговерной? - поинтересовалась она, аккуратно ставя карты.
  -Этому болтливому идиоту стоит укоротить язык! - недовольно проворчал Алекс, затем пробежал глазами по каюте. - Кстати, а где он сейчас?
  -Ты с ним немного разминулся. Сайкс нашёл адрес пиццерии, и решил туда наведаться, - говорила Джилл, продолжая выстраивать карточный домик.
  И когда уже был достроен седьмой этаж (Джилл использовала карты из нескольких колод), одна из опор пошатнулась, и карты разлетелись по всему столику. Впрочем, Джилл это нисколько не расстроило.
  -Винсент как-то бросил в адрес твоей бывшей жены парочку не особо лестных замечаний, - сказала она, следя за реакцией Алекса.
  -Это закрытая тема, и я не собираюсь её обсуждать, - категорично проговорил Дроу, недовольный тем, что люди, которым он доверяет, шепчутся за его спиной.
  -Ладно. Нельзя обсуждать Глорию - тогда давай обсудим тебя. Мне показалось, что ты не испытываешь к ней особой симпатии.
  -Тебе не показалось. Раньше мы любили друг друга, по крайней мере, я её любил, но теперь всё это в прошлом.
  -Неужели? Тогда почему ты кинулся её на выручку?
  -Ты сама знаешь ответ, - проворчал Алекс с хмурым выражением лица, и вышел из отсека.
  -Потому что ты болван, - сказала Джилл, и начала собирать карты.
  Быстрым шагом добравшись до мостика, Алекс ввёл в бортовой компьютер координаты Терранона. Он собирался связаться со Спайроу, и предупредить о скором отлёте, но напрягся, и почувствовал неладное, заметив на радаре две точки, на большой скорости приближающиеся к кораблю. Подойдя к окну, Алекс увидел два полицейских корабля, один из которых направлялся прямиком к шлюзу. Входящее сообщение не заставило себя долго ждать. Пилот полицейского судна потребовал впустить стражей порядка на борт корабля, пообещав в случае оказания сопротивления арестовать всех, кто находится на борту. Алекс впустил полицейских, и направился на встречу с незваными гостями. Когда Дроу сообщил Джилл о прибытии полицейских, девушка перестала возиться с картами, и отправилась следом за напарником. Как только полицейское судно совершило посадку, и был отпущен трап, навстречу Алексу двинулись пятеро полицейских. Четверо из них были одеты в полицейскую форму, а замыкал шествие мужчина азиатской внешности в гражданской одежде.
  -Алекс Дроу? - уточнил он.
  -Прежде чем я дам ответ на этот вопрос, не могли бы вы показать своё удостоверение? - ответил Алекс вопросом на вопрос.
  -Конечно, - сказал азиат, и протянул охотнику за головами свой жетон и удостоверение.
  Бывали случаи, когда переодетые в полицейских или военных пираты останавливали суда для проверки документов и багажа, а затем убивали весь экипаж, обчищали корабль, и скрывались в неизвестном направлении. Полицейского, предъявившего удостоверение, звали Сейджи Ямато. Не найдя в документе ни одного изъяна, Алекс вернул удостоверение Сейджи.
  -Да, я Алекс Дроу. У вас ко мне есть какое-то дело? - спросил Дроу.
  -Можно и так сказать. Вы обвиняетесь в убийстве Герберта Майерса.
  -Мне ничего об этом не известно! - ответил шокированный Дроу.
  -Другого ответа я и не ожидал, - скептически проговорил Сэйджи, и приказал одному из полицейских надеть на Алекса наручники.
  Отдав Джилл, удивлённой не меньше чем он сам, свой пистолет, Алекс позволил стражу порядка защёлкнуть на своих запястьях браслеты, и покорно проследовал на борт полицейского судна. Последним на борт поднялся Ямато, посоветовав Джилл начать подыскивать хорошего адвоката. Пока они летели на Геднер, Алекс попытался расспросить своих конвоиров об убийстве, однако Сейджи приказал отвести охотника за головами в изолированный отсек, и игнорировать вплоть до прибытия в полицейский участок. После того как судно совершило посадку на полицейской стоянке, Алекса вывели наружу и повели по направлению к зданию. Когда Дроу повернул голову в сторону, то увидел спускающуюся по трапу второго корабля Глорию, и хотя на ней не было наручников, Алекс сразу понял, что её сюда доставили не в качестве свидетеля. Следом за вдовой шёл молодой полицейский в гражданской одежде, в котором Алекс неожиданно узнал детектива Дональда Грэхама. Судя по взгляду, Грэхам тоже его узнал. Охотника за головами доставили в камеру, а Глорию отвели в комнату для допросов. Через несколько минут к комнате подошли Дональд и Сейджи.
  -Начни пока без меня. Я скоро присоединюсь, - сказал Грэхам, и направился к камере, в которой находился Алекс.
  Получив от Нортона приказ проверить одного детектива, которого начальник полиции подозревал в продажности, Грэхам незамедлительно вылетел на Геднер. Несмотря на то, что геднерские коллеги встретили его довольно радушно, Дональд усомнился в их искренности. Проходя мимо оружейки, он услышал разговор двух своих коллег. Один из них работал в архиве, а потому в сжатые сроки узнал, что именно Грэхам арестовал предыдущего начальника полиции - Гордона Блэка. Для Дональда это была не самая хорошая реклама. Он знал, что в течение суток об этом узнает весь участок, что значительно затруднит его работу, и оказался прав. В нём стали видеть не коллегу, а профессионального провокатора, готового ради карьеры пойти по головам. Дональд не стал разубеждать коллег, и продолжил заниматься тем, ради чего прибыл на Геднер. Собрав информацию по детективу, Грэхам отправил Нортону полный отчёт. Пол похвалил детектива за проделанную работу, но сказал, что его пребывание на Геднере продлено на неопределённый срок. Перед Грэхамом была поставлена конкретная задача: выявить определённое количество коррупционеров в рядах геднерской полиции. Подобная ноша тяготила молодого детектива, и заставляла Дональда чувствовать себя чужим среди своих. Впрочем, Грэхам занимался не только поиском продажных полицейских, но и расследованиями убийств. Совсем недавно Грэхама (как считал сам Дональд, не без помощи Нортона) назначили напарником детектива Ямато. Пол приказал Дональду внимательно присмотреться к Сейджи, т.к. послужной список Ямато был довольно внушительным, а репутация - кристально чистой. Не человек, а прямо таки самая настоящая икона. Пол приказал Грэхаму собрать исчерпывающую информацию о Сейджи, и дал ему на это ровно один месяц. Грэхам и Ямато работали бок о бок всего лишь несколько дней, и за это время Дональд не слишком много узнал о своём напарнике. Сейчас же Грэхам решил полностью сосредоточиться на расследовании убийства Герберта Майерса, и для начала собирался немного побеседовать с Алексом Дроу.
  -Не имеет смысла спрашивать действительно ли ты убил Майерса, - заговорил он, подойдя к решётке.
  -Имеет, если ты готов поверить мне на слово, - ответил вставший с кровати Алекс.
  -Я-то может и готов, чего нельзя сказать о детективе Ямато. Он настроен решительно.
  -Вот и замечательно. Чем быстрее вы разберётесь в чём дело, тем скорее я выйду отсюда.
  Грэхам же не был настроен столь оптимистично. Некий неизвестный доброжелатель переслал ему интересные фотографии, сделанные буквально накануне задержания Дроу. Если дело дойдёт до суда, одних фотографии будет мало, чтобы доказать виновность охотника за головами, однако интуиция подсказывала Дональду, что в этом деле не всё так просто, как кажется на первый взгляд. Грэхам зашёл в комнату для допросов как раз в тот самый момент, когда Сейджи спросил что Глории известно о гибели Герберта Майерса.
  -Я знаю не больше, чем остальные. Вместо того чтобы глумиться надо мной, лучше бы вы нашли негодяя, убившего моего мужа, - спокойно проговорила вдова.
  -Никто над вами не глумиться, миссис Майерс. Мы просто хотим во всём разобраться, - сказал Дональд, подходя к напарнику.
  -Но будет гораздо лучше, если вы сэкономите наше время и во всём признаетесь. Если расскажите как всё было, на суде это учтётся, - проговорил Ямато.
  Сейджи не играл роль т.н. "злого полицейского" - он просто не привык любезничать с потенциальными убийцами, будь то громила с криминальной физиономией, или прелестная женщина, пытающаяся строить из себя жертву.
  -С чего вы взяли, что мне что-то известно? - поинтересовалась Глория, прижав руки к коленям.
  -Статистика. Если погибает муж, в 9 случаях из 10 виновата жена. Тем более у вас имеется подходящий мотив.
  -Какой ещё мотив?
  -Деньги. Муж заподозрил вас в неверности, и пригрозил разводом. Чем не повод отправить благоверного на тот свет?
  -Всё ясно. Вы уже успели поговорить с Дженнифер, - догадалась Глория.
  Приехав на место преступления, Дональд и Сейджи по-быстрому опросили свидетелей, но только два человека смогли сообщить действительно что-то полезное: инспектор, проводивший в офисе ревизию, и Дженнифер. Девушка уверенно заявила, что её отец был убит по приказу Глории. Она рассказала детективам про участившиеся ссоры, и что самое главное, она сообщила им про Марко. Закончив бросаться обвинениями в адрес мачехи, Дженнифер чуть ли не приказала детективам арестовать Глорию, и упрятать за решётку до конца её дней. Инспектор же был последним человеком, с кем контактировал покойник. После короткого знакомства с Дженнифер, инспектор пришёл к выводу, что между отцом и дочерью были натянутые отношения. Не забыл он упомянуть и про завуалированную угрозу, которую Дженнифер бросила перед самым уходом. Так что в этом деле Дженнифер была подозреваемым Љ2, однако детективы не стали её задерживать в офисе и позволили уйти. А после того, как стали известны кое-какие интересные детали, Грэхам и Ямато вычеркнули Дженнифер из списка подозреваемых.
  -Дженнифер можно понять. Она сильно переживает из-за гибели своего отца, а поскольку мы с ней не ладили, она и вбила себе в голову, что я причастно к смерти Герберта, - спокойно проговорила Глория.
  -Зато вы не слишком похожи на безутешную вдову, - ехидно подметил Ямато.
  -Мне не впервой терять близкого человека, - ответила Глория ровным тоном.
  Сейджи и Дональд переглянулись, после чего Грэхам выложил на стол несколько фотографий.
  Глория посмотрела на снимки, ожидая увидеть себя в компании Марко, однако на фотографиях была запечатлена недавняя встреча с Алексом. На одном снимке они стояли друг напротив друга и о чём-то разговаривали, а на другом Глория открывала чемодан и демонстрировала Дроу его содержимое.
  -Я понимаю как всё это выглядит, но мне нечего добавить, - сказала Глория ровным голосом, хотя от волнения её сердце вот-вот готово было выскочить из груди.
  -В ваших же интересах хоть что-либо сказать, потому что если вы будете отмалчиваться и утверждать, что вам ничего не известно, для вас это может плохо кончится, - предупредил Глорию Дональд.
  -Под этим "что-нибудь", вы подразумеваете, что я должна сознаться в убийстве Герберта? Извините, но делать этого я не собираюсь. Я подговорила своего бывшего мужа убить Герберта, потом позвала на ночь глядя неизвестно куда, и вручила ему чемодан с деньгами за блестяще проделанную работу. Это же полная чушь!
  -Почему же чушь? Вы ведь теперь, дама состоятельная, и можете себе позволить всё что захотите, - сказал Сейджи, внимательно следя за реакцией подозреваемой.
  -Что вы имеете ввиду? - удивилась Глория.
  -Согласно завещанию Герберта Майерса, всё его состояние, а также движимое и недвижимое имущество переходит к вам. Примите мои поздравления, - проговорил Ямато с сарказмом.
  "Скорее всего Герберт не успел изменить завещание!" - догадалась Глория.
  Старый муж умер, его деньги достались ей. Казалось бы, стоит радоваться, однако молодой вдове было не до веселья. Майерс должен был отойти в мир иной от сердечного приступа, и ни у кого не возникло бы подозрений, что его убили. Однако всё это было лишь в теории, а в действительности произошло громкое убийство, последствия которого Глории сейчас и приходилось разгребать. Она подумывала о том, чтобы предложить детективам деньги, чтобы они от неё отстали раз и навсегда, но решила, что всегда успеет сделать это. Однако гораздо больше Глорию заботило кто её опередил, и что он собирается предпринять дальше.
  -Если вам нужен денежный мотив, то он был не только у меня, - решила вдова перевести стрелки.
  -Поясните, - сказал Грэхам.
  -Компания Герберта погрязла в судебной тяжбе. Если бы мой муж победил в суде, то подал бы ответный иск, и потребовал бы с истцов материальную компенсацию за причинённые неудобства. Видимо истцы испугались, и устранить основное препятствие.
  -Неплохая попытка. Только вы забыли упомянуть, что ход процесса, мягко говоря, складывался не в пользу вашего мужа. По логике вещей, это он должен был обратиться к наёмным убийцам, - высказал своё мнение Ямато.
  "Эти шакалы уже и с адвокатами пообщаться успели. Когда они всё успевают?!" - подумала возмущённая Глория, но всё же решила не отступать от своей версии:
  -Может быть и так. Я не знала всех подробностей этого дела. Герберт не обсуждал судебные проблемы даже со своей семьёй.
  -А как же вы? Вы обсуждали проблемы мужа с близкими людьми? - спросил Грэхам.
  -О каких именно людях сейчас идёт речь?
  -О Марко Версетти. Вы обсуждали проблемы мужа со своим любовником? - задал Сейджи каверзный вопрос.
  Он ожидал, что Глория начнёт отпираться, и говорить, что она не знает о ком идёт речь, или утверждать, что они просто друзья, однако вдова спокойно проговорила:
  -Нет. На эту темы мы никогда не говорили.
  Глория не видела нужды юлить, опасаясь сделать ещё хуже. Она уже успела понять, что кроме нескольких фотографий и грязного белья, у детективов на неё ничего нет, иначе бы разговор проходил несколько иначе.
  -Я так понимаю, вы полны решимости доказать, что Герберта убили по-моему приказу. А поскольку у вас ничего серьёзного на меня нет, вы пытаетесь меня запугать, и заставить признаться в том, чего я ни делала, используя в качестве улики какие-то фотографии, которые запросто могут оказаться подделкой! - перешла Глория в наступление.
  -Мы всё проверили - фотографии настоящие, - заявил Грэхам.
  -И всё равно, они ничего не доказывают. Я не убивала Герберта, и я не знаю кто это сделал. Если хотите, я могу пройти проверку на детекторе лжи.
  Не ожидав такого напора, Сейджи немного растерялся, но не подал виду.
  -Пока в этом нет необходимости. Можете быть свободны, миссис Майерс, - сказал Ямато.
  Пожелав детективам удачи, Глория покинула комнату для допросов.
  -Она даже не поинтересовалась что ждёт её подельника, - сказал Сейджи после того, как за Глорией захлопнулась дверь.
  -Если честно, то я не уверен, что Алекс Дроу в этом замешан. Скорее это крайне неудачное стечение обстоятельств, или же чей-то расчёт, - возразил Грэхам.
  -Ну да, конечно. Тебя послушать, так все прямо-таки белые и пушистые. Хотя делать преждевременные выводы пока рано. Снимки, хоть и настоящие, но они ничего не доказывают. А вот вдова явно что-то скрывает.
  -Но это ещё не значит, что именно она убила Майерса. У каждого человека есть свои секреты, которые он пытается утаить от других.
  Увидев что Сейджи изменился в лице, Грэхам пожалел о последних словах, ведь Ямато принял их не только на счёт Глории.
  -У меня секретов нет. Когда будешь строчить очередной донос, так и передай Нортону, - сказал Ямато, исподлобья глядя на Дональда.
  Грэхам никак не отреагировал на этот выпад, хотя подобное отношение начинало действовать ему на нервы.
  -Если считаешь меня гнусным стукачом, почему тогда согласился со мной работать? - прямо спросил Грэхам.
  -Чтобы ты не портил жизнь другим. Каждый может оступиться, особенно по молодости. Хоть ты мне и неприятен, сразу видно, что голова у тебя варит как надо. Побеседуй с Дроу самостоятельно, и если решишь, что он невиновен, поступай как считаешь нужным.
  Договорив, Сейджи вышел из комнаты для допросов, и приказал конвойному привести Алекса Дроу. Слова Ямато по-прежнему звучали в ушах Дональда. Неизвестно почему, но после этого разговора он начал чувствовать себя виноватым.
  "Сопли распускать буду позже. Сейчас надо разобраться с Алексом Дроу!" - решил Грэхам, отложив копание в себя на другое время.
  
  (5 лет назад)
  Войдя в ювелирный магазин, Алекс увидел возле кассового аппарата какого-парня в чёрной маске. Заметив посетителя, парень направил на него пистолет.
  -Быстро закрой дверь и иди сюда! - нервно крикнул грабитель.
  Алекс подчинился. Грабитель выставил на витрину небольшой мешок, и приказал перепуганной до полусмерти продавщицы заполнить его ювелирными изделиями.
  -Одумайся, дурак. Тебя ведь всё равно поймают, - Алекс попытался его образумить.
  -Заткнись! Если я захочу знать твоё мнение, я его из тебя выбью! Так что закрой пасть, и ложись на пол!
  -Как скажешь, - с покорностью проговорил Дроу.
  Стоило только грабителю перевести взгляд на продавщицу, Алекс выхватил пистолет и выстрелил парню в плечо. Грабитель выронил пистолет и схватился рукой за рану, затем попытался поднять оружие с пола, но подбежавший Алекс ударил его ногой по лицу, затем сам подобрал пистолет и спрятал его за поясом.
  -Скажи спасибо, что у меня сегодня хорошее настроение. Считаю до пяти. Раз, два...
  Поняв намёк, грабитель схватил пустой мешок, и пулей выскочил из магазина. Продавщица, дрожа как осиновый лист, поблагодарила Алекса, выпила валерьянки, и спросил чего он желает.
  -Я хочу сделать подарок моей подруге. Что вы мне посоветуете? - спросил Алекс, рассматривая украшения.
  -Вас интересуют обручальные кольца?
  -Упаси бог! Наши отношения ещё не на той стадии!
  То и дело возвращаясь на Тлайкс, Алекс всё время шёл в грязный кабак, в котором работала Глория. На вопрос почему она не уйдёт, девушка рассказала о долге, и Дроу, как и подобает доблестному рыцарю в сверкающих доспехах, стал оказывать своей подруге посильную финансовую помощь. Правда для того, чтобы помочь Глории, и при этом самому не пойти ко дну, Алекс был вынужден браться абсолютно за каждое дело, каким бы рискованным оно не было. Спать Дроу приходилось по 4 часа в сутки, однако каждая новая встреча с Глорией убеждала охотника за головами, что он не зря затянул поясок, и начал экономить на всём.
  -Какого цвета глаза вашей подруги? - поинтересовалась продавщица.
  -Зелёного.
  -Тогда предлагаю взять вот это кольцо с изумрудом. В комплекте к нему я бы посоветовала взять агатовое ожерелье.
  -Нет, спасибо. Давайте обойдёмся лишь кольцом. Сколько с меня?
  -150 тысяч дакейров.
  В данный момент у Алекса на карте пылилось 300 с лишним тысяч. Отдать половину денег, заработанных с большим трудом, за какое-то кольцо, мог только полный идиот. Или же тот, кто влюбился.
  -Я прогнал этого недомерка с пушкой, не позволив ему ничего забрать. Разве я не заслужил небольшую скидку? - начал торговаться Алекс.
  -Вообще-то у нас в магазине так не принято, но для вас я смогу сделать исключение. Думаю, 5% будет достаточно.
  Алекс придерживался другого мнения, но спорить не стал. Заплатив нужную сумму, и забрав кольцо, Алекс пожелал продавщице хорошего дня, и вышел на улицу. Прибыв на Тлайкс, Дроу направился в кабак, и обнаружил поникшую Глорию, сидящую на ступеньках возле входа. Хорошее настроение тут же сменилось тревогой. Увидев Алекса, Глория бросилась ему на шею, обняла, и зарыдала. Немного растерянный Дроу сначала не знал что сказать, а потому начал шептать что-то успокаивающее. Как только поток слёз иссяк, Глория слегка отстранилась от Алекса.
  -Прошлой ночью в моём доме случился пожар, - сообщила она.
  -Ты не пострадала? - обеспокоенно спросил Алекс.
  -Нет. Я успела выбраться из дома до того как рухнула крыша. Но мой отец... когда я его нашла, было уже поздно.
  Дроу кое-что слышал об отце Глории, и успел составить о нём своё мнение. Карл Лэндис был неприятным типом, портящим жизнь себе, и тем, кто его окружает. Вполне возможно, именно из-за его пьянства и беспечности и случился пожар.
  -Сочувствую. Я тоже потерял отца, и знаю что это такое, - признался Алекс.
  -Не знаешь. Твой отец был хорошим человеком?
  -Одним из лучших.
  -Зато мой был далёк от идеала. Но даже несмотря на все свои недостатки, он был моим единственным родным человеком. Всего за одну ночь я лишилась и отца, и дома, зато остался долг перед этим проклятым баром. Я просто не знаю что мне делать дальше.
  -Зато я знаю. Стой здесь и никуда не уходи. Я скоро вернусь.
  -Что ты собираешься делать? - испуганно спросила Глория, однако ответа не последовало.
  Алекс вошёл в кабак и двинулся к барной стойке. Едва завидев Алекса, бармен не на шутку испугался.
  -Хозяин у себя? - спросил Дроу.
  -Не знаю. Я за ним не слежу, - соврал бармен.
  -Тогда я сам проверю.
  Опасаясь за здоровье своего работодателя, бармен преградил Алексу дорогу, однако Дроу просто оттолкнул его в сторону, подошёл к заветной двери, и вышиб её ногой. Хозяин заведения в этот момент возился с новым кондиционером, и как только незваный гость бесцеремонно вломился в его кабинет, упал со стула и ударился головой.
  -Так это ты здесь всем заправляешь? - задал Алекс риторический вопрос.
  -Я. А ты...
  -Заткнись! Говорить будешь лишь после того, как я тебе позволю! - грозно проговорил Алекс, для убедительности достав пистолет из-за пояса.
  Хозяину заведения стоило отдать должное - он всем своим видом дал понять, что грозный гость его не напугал. Разве что совсем чуть-чуть.
  -Сколько Глория Лэндис тебе должна? - спросил Алекс.
  -До вчерашнего дня она мне была должна 150 тысяч.
  -Что значит "до вчерашнего дня"?
  -Карл Лэндис, упокой господь его грешную душу, вчера занял у меня денег. Сказал, что хочет лечь в лучший реабилитационный центр на Актароне и вылечится от алкоголизма.
  -И ты, гнусный выродок, добавил эту сумму к долгу Глории?
  -С Лэндиса больше нечего было взять.
  Алекс достал свою кредитную карту, и бросил её на стол.
  -Здесь 150 тысяч, плюс ещё пару сотен. Код - 9437. Когда сдохнешь, и встретишься с Карлом Лэндисом в аду, оставшуюся сумму спросишь с него.
  -Так дела не делаются! - возразил хозяин заведения, но когда Алекс направил на него оружие, тут же притих.
  -Ещё как делаются. С этой минуты Глория больше не работает в твоей дыре. Если попытаешься её найти, и потребовать деньги, у тебя будут серьёзные неприятности.
  Собеседник Алекса знал когда стоит сбавить обороты, и предпочёл не спорить.
  -Договорились, - сказал он, и положил карту Алекса в ящик своего стола.
  Когда Дроу покинул кабинет, то увидел Глорию, о чём-то разговаривающую с барменом на повышенных тонах. О чём они говорили Алекс не слышал, но когда мужчина побагровел, и занёс руку для удара, Дроу выстрелил в одну из бутылок на стойке. Бармен отскочил назад словно ошпаренный, и испуганно посмотрел на охотника за головами.
  -То-то же, - проговорил Алекс с довольным видом, и спрятал оружие за пояс.
  Дроу аккуратно взял свою подругу под руку, и вывел на улицу. Там он сообщил Глории, что договорился с владельцем бара о полном расчёте, и что теперь она не обязан больше здесь работать.
  -Спасибо конечно, но мне сейчас позарез нужны деньги, чтобы снимать жильё, - проговорила Глория с кислым видом.
  -У меня есть на примете одно жильё, оплата которого не будет слишком сильно тебя обременять.
  -И что это за жильё такое? Какой-нибудь пятиметровый однокомнатный клоповник?
  -Мой корабль, если ты конечно не против.
  Лишившаяся дара речи Глория недоверчиво посмотрела на своего поклонника, и невесело улыбнулась.
  -Знаешь, если эта шутка, лучше скажи сразу. Пустые обещания гораздо страшнее резкого отказа. Ты так много для меня сделал, что я боюсь просить о большем.
  -Я от своих слов не отказываюсь. Можешь просить всё что захочешь! - категорично заявил Алекс.
  По щеке Глории потекла одинокая слезинка, которую Алекс тут же смахнул.
  -Всё будет хорошо, - проговорил Дроу с улыбкой.
  В сложившейся ситуации Дроу жалел лишь о том, что придётся продать кольцо, а заодно и завести новую банковскую карту.
  "Ничего страшного. Сейчас у меня в кармане нет ни дакейра, но это дело времени. У нас ещё всё впереди", - подумал охотник за головами, затем обнял свою возлюбленную.
  
  Прибывшие в полицейский участок Сайкс и Джилл стали настаивать на встрече с Алексом, но хмурый дежурный сообщил, что в данный момент охотника за головами допрашивают, поэтому ни о какой встрече с ним не может быть и речи. Напарникам ничего не оставалось, кроме как отойти в сторонку, присесть на кушетку, и дожидаться окончания допроса.
  -Попахивает подставой. Зачем Алексу убивать нынешнего мужа бывшей жены? Бред да и только. К тому же мы весь день были заняты поиском Трэйси Беккет, поэтому Алексу, мягко говоря было не до того, - недовольно проворчал Сайкс.
  -Объясни это тому хмурому увальню, а заодно и всем собравшимся в этом здании балбесам. Им, небось, не привыкать хватать первого попавшегося, и делать его козлом отпущения - ответила Джилл, косо поглядывая на дежурного. - Расскажи мне что она из себя представляет.
  -Кто? - не понял Сайкс.
  -Глория. Я её видела всего один раз, да и то на экране видеофона. Винсент рассказал о ней не так много.
  -Я скажу ещё меньше. Саму Глорию я видел всего один раз. Когда я встретился с Алексом, они уже разошлись. Мне известны только факты: Глория попросила развода, без каких-либо имущественных притязаний...
  -Ещё бы. Как будто у вас болванов можно что-то отсудить!
  -...и Алекс без особых споров согласился. Рискну предположить, что их отношения сгубило недоверие. Или неверность. Или нехватка денег. Так или иначе, закончилось всё тем, что Глория ушла к другому мужчине. Это всё что мне известно.
  -Ты не сказал ничего нового.
  -Если хочешь знать все подробности, лучше расспроси его, - сказал Спайроу, указывая на вошедшего в вестибюль Алекса.
  Только после того как все трое покинули участок, Дроу сообщил напарникам, что им придётся какое-то время задержаться на Геднере.
  -Зачем? Только не говори, что хочешь разобраться в этом деле. Оно нас не касается! - ворчливо проговорила Джилл.
  -Конечно нет. С этим делом пусть разбирается полиция. Проблема в том, что мне запретили покидать планету до окончания расследования.
  -Что за бред? Они по-прежнему думают, что это ты завалил этого типа? Тогда почему они тебя отпустили? - резонно поинтересовался Сайкс.
  -Отпустили, но не до конца.
  -В смысле?
  -Мне в ногу вживили чип слежения. Если я покину Геднер до того, как будет найден убийца Майерса, меня вернут сюда, но уже в наручниках. Так что мы застряли на Геднере на неопределённый срок.
  -Мы? Если я не ошибаюсь, речь идёт только о тебе, - подметила Джилл.
  -А я тебя и не держу. Можешь лететь хоть на все четыре стороны, а я... впрочем тебе это всё равно не интересно! - проворчал Алекс, спешно направился к дороге, и стал ловить такси.
  Дроу солгал, когда говорил, что проблемы бывшей жены его не касаются. Он намеревался сам во всём разобраться, а для этого было необходимо повидаться с Глорией.
  -Почему же мне кажется, что он нам солгал? - задала Джилл риторический вопрос.
  -Потому что это очевидно. Глория Майерс совсем не такая как ты.
  -Это был комплимент или оскорбление?
  -Ни то, ни другое, - ответил Спайроу, вспомнив разговор трёхлетней давности.
  
  (3 года назад)
  Закинув руки под голову, Сайкс поудобнее устроился на жёсткой койке и попытался заснуть. С тех пор, как его бросили в камеру, прошло чуть больше часа. И в тот момент, когда Спайроу практически заснул, подошедший к камере полицейский несколько раз ударил дубинкой по прутьям решётки, привлекая внимание задержанного. Сайкс приоткрыл глаза, и вопросительно посмотрел на полицейского.
  -Полежал, и хватит. Уступи место другому, - ворчливо бросил страж порядка, открывая камеру.
  -Меня куда-то переводят? - поинтересовался Сайкс, затем потянулся, и широко зевнул.
  -Ты свободен, болван, - буркнул вышедший из-за спины полицейского Алекс.
  -Что-то ты не сильно торопился.
  -Скажи спасибо что я вообще за тобой пришёл. После всего что ты учинил, тебя следовало оставить здесь.
  С того памятного дня, как Сайкс Спайроу и Алекс Дроу встретились, прошло ровно 13 дней. За это время Алекс не раз успел пожалеть о скоропалительном решении, и проклянуть тот день, когда он столкнулся с этой ходячей катастрофой. Сайкс был ничуть не похож на своего предшественника - он был похож на большого ребёнка. Непоседливого, непослушного, ленивого ребёнка, доставляющего своему опекуну одни неприятности. После того как полицейский освободил Сайкса и ушёл, напарники направились к выходу. Как только напарники отошли от камеры, Алекс отвесил Сайксу увесистый подзатыльник.
  -А это ещё за что? - спросил Спайроу, потирая ладонью ушибленное место.
  -За то что ты идиот! Ты угнал полицейскую машину, и разбил её всмятку!
  -Тип за которым мы охотились, едва не скрылся, а кроме этой машины под рукой не было никакого другого транспорта, - сказал Сайкс в своё оправдание.
  -За ним охотился я, а ты всю неделю валялся на диване, кстати, после тебя он весь в хлебных крошках! - проворчал Алекс, и попытался отвесить напарнику очередной подзатыльник, но Спайроу был к этому готов, и смог увернуться.
  -Но ведь в конечном итоге мы вдвоём отправились в его логово. Если бы ты дал мне пушку...
  -И думать об этом забудь! В руках дурака даже игрушечный пистолет превращается в смертельное оружие.
  В качестве мишени Алекс выбрал лидера небольшой банды фальшивомонетчиков. Напарники сели на хвост одной из шныряющих по Пустошам шестёрок, и тот привёл их к главарю. Как назло в тот момент лидер банды вместе с несколькими своими подручными проводил сделку по продаже крупной партии фальшивых банкнотов. Помимо охотников за головами, за проведение сделки следили и полицейские (одну из машин которых и угнал Сайкс), готовые взять продавцов и покупателей с поличным. Однако сделка сорвалась, и представители обеих сторон начали угрожать друг другу оружием. Вмешательство полицейских не только создало чудовищную суматоху, но и позволили главарю банды фальшивомонетчиков сбежать, однако Спайроу сел ему на хвост, и с большим трудом смог догнать, после чего его арестовали и доставили в полицейское управление.
  -Если бы у меня была пушка, мне бы не понадобилось заимствовать машину. И вообще, я не понимаю чем ты недоволен: мы взяли этого типа, и получили вознаграждение. Всем хорошо, все довольны, кроме этого упыря, который выйдет на свободу лет через десять, и скорее всего попытается с нами поквитаться, - оптимистично проговорил Спайроу.
  -Продолжай в том же духе, и не протянешь и 10 месяцев. Зря я с тобой связался.
  Сайкс лишь дерзко ухмыльнулся, после чего у Алекса появилось сильное желание разбить напарнику физиономию. Миновав коридор, и выйдя в вестибюль участка, Алекс остолбенел, увидев Глорию, о чём-то беседующую с одним из полицейских.
  -Ты её знаешь? - спросил Сайкс, перехватив взгляд напарника.
  -Лучше бы не знал! - бросил Дроу, и быстрым шагом направился к дверям.
  Глория заметила бывшего мужа, и даже окликнула, однако Алекс сделал вид, что ничего не услышал, и вышел из здания. Сайкса нагнал напарника, когда тот уже подошёл к челноку.
  -Даже когда те два автоматчика чуть тебя не изрешетили, ты не драпал от них настолько быстро. Кто эта женщина? - спросил Спайроу, обогнав Алекса и встав перед кабиной.
  Дроу тяжело вздохнул.
  -Моя бывшая жена, - нехотя сообщил он.
  -Ты был женат? Никогда бы не подумал?
  -Так ты никогда и не думаешь! Почему бы тебе...
  -Из-за чего вы расстались?
  -Просто мы оказались слишком разными. Я заметил это далеко не сразу, но наивно полагал, что что-то смогу изменить.
  Ничего не поняв из сказанного, Спайроу решил подойти с другой стороны.
  -А что ты вообще в ней нашёл? Дамочка, конечно, симпатичная, но не более того. Ради таких женщин мужчины не совершают безумные поступки. Чем она тебя завлекла?
  -Сам того не зная, ты ответил на свой вопрос.
  Сайкс удивлённо заморгал.
  -Я не гонюсь за совершенством во всём, т.к. и сам далеко неидеален. Мне была нужна обычная женщина, и я её получил. Глория цепляет... даже не знаю как объяснить чтобы ты всё правильно понял. Она кажется хрупкой и незащищённой, нуждающейся в понимании и поддержке.
  -А можешь сказать то же самое, но только по-человечески?
  -Попробую. Больше всего в Глории цепляет её уязвимость. Даже когда она не просила о помощи, я был готов на всё ради её улыбки. Мне нравилось просто находиться рядом с ней. Понимаешь?
  Сайкс попытался осмыслить услышанное. С большим трудом, но ему это удалось.
  -Понимаю. Тебе хотелось о ком-то заботиться, и в итоге ты женился. По-моему, это явный перебор. Если когда-нибудь начнёшь испытывать к кому-нибудь нечто подобное, выбрось этот идиотизм из головы, а ещё лучше заведи собаку.
  Услышав столь странный ответ, Алекс не смог сдержать улыбку.
  -Зачем мне заводить собаку, если я подобрал другого зверька? Ленивого, туповатого и надоедливого.
  -Если тебя что-то не устраивает, я в любой момент могу уйти.
  -Ещё чего захотел! Я заплатил за тебя залог, и он составил 90% от вознаграждения. Плюс ещё придётся отдельно заплатить за разбитую машину. Нет, ты так просто от меня не отделаешься. Пока не возместишь мне убытки, будешь...
  -Не буду. Я не просил тебя вносить залог - ты сделал это сам по собственной доброй воле! - сказал Сайкс, и запрыгнул в кабину челнока.
  -Вот ведь засранец! - проворчал Алекс, забираясь в кабину.
  Дроу дал слово самому себе, что если Сайкс Спайроу ещё хоть раз ошибется, то он выгонит его с корабля пинком под зад без возможности когда-либо вернуться. Хотя за прошедшие годы Сайкс предоставил ему множество поводов, Алекс так и не выполнил данное обещание.
  
  -Я убью эту тварь! - яростно воскликнула ворвавшаяся в кабинет Алана Дженнифер.
  Вебстер начал нервно теребить воротник, затем кивком указал в сторону. Дженнифер посмотрела влево, и увидела на диване Кайла Винтерса - частного детектива, шпионившего за Глорией по её приказу. Детектив улыбнулся, и помахал девушке рукой.
  -Я так понимаю, "тварь" - это Глория? - на всякий случай уточнил Вебстер.
  -А кто же ещё? Я надеялась, что эту шлюшку упрячут за решётку до конца жизни, но эти тупые легавые её отпустили. Почему они это сделали?
  -По-моему, это очевидно. Глория Майерс теперь довольно обеспеченная женщина, и может себе позволить купить половину полицейского участка, а не только двух детективов, - высказал своё мнение Кайл.
  -Продажные выродки! - процедила Дженнифер сквозь зубы, и сердито посмотрела на Винтерса. - Ты, конечно, хорошо поработал, следя за Глорией, но сделай ещё одно одолжение - исчезни!
  Кайл лишь пожал плечами, попрощался с Вебстером и его плохо воспитанной гостьей, и вышел за дверь.
  -Зря ты так с ним. Кайл - профессионал в своём деле. Я уверен, он бы смог отыскать неопровержимые доказательства виновности твоей мачехи, при наличии которых даже самый коррумпированный судья не осмелился бы вынести ей оправдательный приговор, - попытался Алан достучаться до Дженнифер.
  -Ты что, глухой? Я не хочу чтобы эта шлюшка села в тюрьму. Мне надо, чтобы она сдохла!
  Видя, что его подруга на взводе, Алан предложил ей успокоиться, и выпить немного бренди. Дженнифер нехотя согласилась. Выпив половину бокала, девушка перешла непосредственно к делу.
  -Отправь ко мне домой нескольких своих громил. Я отключу сигнализацию и камеры. В доме и во дворе нет ни одного охранника. Пусть твои ребята всё обставят как ограбление с незапланированным убийством хозяйки дома, - рассказала Дженнифер Алану о своей затее.
  -Я не могу этого сделать, - категорично возразил Вебстер.
  Девушка схватила со стола бокал, и швырнула его в Алана. Вебстер успел пригнуться, и бокал пролетел над его головой, врезался в стену и разбился, запачкав её остатками бренди.
  -И всё же нет, - продолжал стоять на своём Вебстер, от греха подальше убирая бутылку со стола.
  -Пожалуйста, Алан, сделай это для меня. Я ведь не часто прошу тебя об одолжении.
  -Только ты можешь называть заказное убийство одолжением. Если Глории всё сошло с рук, это вовсе не означает, что и тебе повезёт!
  -Эта шлюшка убила моего отца, отняла мой дом и лишила денег. Она должна за это ответить! - прокричала Дженнифер.
  Кто-то робко постучал в кабинет.
  -Сэр, у вас всё в порядке? - поинтересовался начальник службы безопасности "Вероны".
  -Всё нормально, Чак. Мы просто разговариваем, - спокойным голосом проговорил Вебстер, затем обратился к Дженнифер. - Во-первых, перестань орать, во-вторых, одумайся, если не хочешь сделать ещё хуже.
  -А мне казалось, что мы друзья, - в голосе Дженнифер была отчётливо слышна обида.
  -Так и есть. И как заботливый друг, я советую тебе отступить, по крайней мере, пока.
  -Даже так? Ну и ладно. Не хочешь мне помогать, сделаю всё сама. Я убью эту тварь своими собственными руками! - бросила Дженнифер, затем покинула кабинет Алана.
  Видя, что Дженнифер настроена решительно, и что она не готова прислушаться к голосу разума, Вебстер встал перед трудным выбором: позволить подруге совершить преступление самостоятельно и угодить в тюрьму, или же помочь ей в осуществлении задуманного, и при этом рискнуть самому. После недолгих колебаний Алан выбрал второй вариант. Догнав девушку на лестнице, Вебстер схватил её за плечо и развернул лицом к себе.
  -Мы не договорили. Вернись в кабинет, пожалуйста, - настоятельно попросил Алан.
  -Убери руки! - процедила Дженнифер сквозь зубы.
  -Клубная лестница - не самое лучшее место, где стоит обсуждать подобные дела.
  Поняв намёк, Дженнифер малость остыла, и сделала так, как ей сказал Вебстер.
  -Послать людей из клуба я не могу. Если их опознают, у нас обоих будут серьёзные проблемы. Однако у меня есть на примете несколько людей, готовых за щедрое вознаграждение сделать всё о чём их попросят, - пояснил Алан.
  -Ты можешь связаться с ними прямо сейчас?
  -Могу, но лучше ни делать этого открыто. Чем меньше они знают, тем лучше для нас.
  Сидевший за барной стойкой Кайл поправил наушник, и заказал ещё фирменного коктейля. Винтерс, задолго до прихода Дженнифер, установил в кабинете Алана жучок, и поэтому слышал каждое произнесённое слово.
  "Предсказуемо, и очень глупо", - подумал Кайл, снимая наушники (со стороны это выглядело так, будто детектив слушает плейер).
  Когда бармен принёс коктейль, Винтерс увидел Дженнифер, спускающуюся по лестнице, и решил, что будет лучше, если она его не увидит.
  -Выпей за моё здоровье, - сказал Кайл бармену, расплатился за выпивку, и смешался с толпой прежде, чем Дженнифер его увидела.
  
  Немного посоветовавшись, Сейджи и Дональд решили переговорить с Марко Версетти. Связавшись по видеофону с транспортным салоном, владельцем которого и был Версетти, Грэхам попытался вызвать Марко на откровенный разговор, но тот сослался на очень важные дела, после чего связь прервалась. Тогда детективы лично посетили салон, однако Марко уже уехал домой. Было видно, что любовник Глории старается избежать с ними встречи, а значит, ему что-то известно. Направляясь к дому Марко, Ямато остановил машину перед светофором.
  -Знаешь, я сначала не мог понять почему ты так быстро отпустил Алекса Дроу, но потом я навёл справки, и всё встало на свои места, - неожиданно проговорил Сэйджи.
  -Ты ошибаешься, - коротко ответил Дональд, поняв что имеет в виду его нынешний напарник.
  -Неужели? Разве не Алекс Дроу со своим напарником помогли тебе арестовать Гордона Блэка?
  -Они не помогали мне - они просто пытались спасти свои жизни.
  -И ты, конечно же, совершенно случайно оказался в нужное время в нужном месте? Признайся, ты ведь просто отмазал его по старой памяти, даже не став толком разбираться что к чему.
  -Он ничего не знает.
  Только после того, как им начали сигналить сзади, Сейджи заметил, что уже давно горит зелёный свет, и поехал дальше.
  -Очень на это надеюсь. Надеюсь, с Версетти нам повезёт больше.
  -Дело не в везении. Когда я с ним разговаривал, он сильно нервничал.
  -На его месте любой бы занервничал. Как по мне, так его больше расстроил не тот факт, что убили мужа его любовницы, а что об их интрижке стало известно.
  -И всё же я уверен, что Версетти что-то известно.
  Сейджи пожал плечами, и ничего не сказал. На протяжении оставшегося пути напарники не сказали друг другу ни слова. Добравшись до дома подозреваемого, детективы вышли из машины и направились к входной двери. Сейджи два раза нажал на дверной звонок, и стал ждать. Никакой реакции не последовало. Ямато для верности позвонил ещё раз, а потом дёрнул за дверную ручку.
  -Он либо оглох, либо принципиально нас игнорирует, - сказал Ямато.
  -Либо его просто нет дома, - возразил Дональд.
  -Попробуй заглянуть в окно. Если Версетти водит нас за нос, словно какой-то шкодливый младенец, ему же хуже! - посоветовал Сейджи.
  Грэхам кивнул, и подошёл к окну. В гостиной было темно, однако Дональд смог разглядеть валяющегося на полу человека, не подающего признаков жизни.
  -Живо выбей дверь! - прокричал Грэхам.
  Не став задавать лишних вопросов, Сейджи прострелил дверной замок, распахнул дверь ударом ноги, и вбежал в дом. Зашедший следом за ним Грэхам, включил свет, и опознал в лежащем на полу человеке хозяина дома. Сейджи склонился над Марко и попытался нащупать пульс.
  -Он мёртв, - сказал Сейджи.
  Детективы быстро обыскали дома, но так и не обнаружили следов взлома. Вернувшись в гостиную, и внимательно осмотрев покойника, напарники не нашли на теле убитого ран, более того, не было никаких следов борьбы.
  Вытащив из руки Марко мобильный телефон, Сейджи проверил список номеров.
  -Любопытно, - многозначительно проговорил Ямато.
  -Что там? - уточнил Дональд.
  -Последним человеком, которому звонил наш покойник, была Глория Майерс. Знать бы ещё о чём они говорили.
  -Меня больше волнует что стало причиной его смерти. Следов борьбы нет, как и следов взлома. От чего он умер?
  -У меня есть несколько предположений, но чтобы подтвердить их или опровергнуть нужно сначала вызвать медиков.
  
  Как только поступил звонок от пульта возле ворот, Глория отправила садовника узнать кто там пришёл. Мужчина вернулся через минуту и сообщил, что некий Алекс Дроу требует встречи с ней. Сначала Глория хотела приказать садовнику выгнать незваного гостя, но внимательно осмотрев его с ног до головы, поняла, что Алекс уделает его одной левой, и решила разобраться что же нужно Дроу. После смерти Герберта все охранники (Глории казалось, что за этим стояла Дженнифер) уволились, и теперь дом Майерсов никем не охранялся. Глория уже отправила запрос в частное охранное агентство, и там пообещали прислать нескольких крупных ребят, но не сегодня. Несмотря на то, что полицейские её отпустили, у новоиспечённой вдовы были причины волноваться за свою безопасность. Когда Глория в последний раз видела Дженнифер, дочь Герберта набросилась на неё с ножницами. К счастью, повар успел оттащить взбесившуюся девчонку к воротам, и выставить вон. Дженнифер кричала, что Глория - подлая убийца, и что она скоро ответит за свои преступления. Однако это было лишь полбеды. Вернувшись в свою комнату, Глория с ужасом обнаружила, что флакон с ядом куда-то пропал. Опасаясь, что любая пища в доме может оказаться отравленной, Глория приказала повару выкинуть все продукты, и купить новые. Повар несказанно удивился столь странному пожеланию, но возражать не стал и отправился в магазин. Сначала Глория думала, что яд нашла Дженнифер, однако расставленные по дому камеры не смогли подтвердить её догадку, т.к. они оказались отключены. Хорошенько поразмыслив, Глория поняла, что если бы флакон забрала Дженнифер, то она сделала это открыто, без всяких ухищрений. Она желала предполагаемой убийце своего отца смерти, и не делала из этого секрета. Тот же, кто забрал яд, определённо не хотел, чтобы его видели, хотя знал, что пропажа флакона вскоре обнаружится. Вскоре после обнаружения пропажи Глории позвонил Марко. Версетти сказал, что ему известно о гибели Герберта, и что теперь не желает иметь с Глорией ничего общего. Прежде чем вдова начала оправдываться, Марко повесил трубку. В сложившейся ситуации визит Алекса также не предвещал ничего хорошего. Как только садовник довёл Дроу до дома, Глория тут же отослала его.
  -Зачем ты пришёл? - сердито спросила Глория, скрестив руки напротив груди.
  -Нам надо поговорить.
  -Ты подставляешь не только меня, но и самого себя. Полицейские по-прежнему подозревают нас в сговоре, а у тебя хватает наглости открыто явиться в мой дом.
  -Не вижу в этом ничего предосудительного. Я открыто прихожу к тебе домой, а не назначаю тайную встречу чёрт знает где, боясь, что нас кто-то может увидеть, - ответил Алекс на упрёк Глории, решив не сообщать вдове про чип слежения.
  -В чём-то ты прав. Раз хочешь поговорить, давай поговорим, но только не в холле, - сказала Глория, поглядывая на камеры.
  Проследовав вместе с посетителем в свою комнату, вдова плотно закрыла дверь. Её испуг не остался незамеченным, однако Алекс не стал заострять на этом внимание.
  -Что происходит? - спросил Дроу.
  -Я сама хотела бы получить ответ на этот вопрос. Моего мужа убили, и возможно я стану следующей.
  -По-моему ты сгущаешь краски. Ты всегда любила это делать, - высказал своё мнение Алекса.
  Глория сердито нахмурилась.
  -Если ты хочешь надо мной поиздеваться, то не трать время напрасно и проваливай!
  -Я не уйду, пока ты всё мне не объяснишь. Ты знаешь кто убил твоего мужа?
  -Если бы знала, рассказала бы об этом ещё на допросе.
  -В полиции считают иначе.
  -А что думаешь ты?
  Алекс не сразу нашёл что ответить. В своём вероломстве Глория могла позволить себе многое, но, как считал сам Дроу, только не убийство.
  -Я думаю, что нас обоих заманили на причал не просто так, - уклончиво ответил Алекс.
  -Правильно думаешь. Там был кто-то ещё, и он нас сфотографировал. Со стороны всё выглядит так, будто я плачу тебе большие деньги за какую-то грязную работу. Этот гад, кем бы он ни был, всё подстроил.
  -Со мной он связался от твоего имени. Скорее всего, это была проекция или очень грамотный монтаж. Если бы он хотел, чтобы мы оба попали в тюрьму, то подготовился бы лучше, т.к. фотографии, какими чёткими бы они ни были, ничего не доказывают. Скорее всего он хотел заставить нас нервничать.
  -И ему это удалось. Я не чувствую себя в безопасности даже в своём доме. До чего же противное, и в то же время знакомое чувство.
  Алекс понял, что его бывшая жена взывает к ностальгии, но сделал вид, что не понял намёка.
  -Меня он обманул, хотя при этом сильно рисковал, ведь я мог и не согласиться на встречу. А как он выманил тебя, да ещё и с чемоданом, полным денег?
  Видя сомнения Глории, Алекс распахнул жилет.
  -На мне нет микрофона, если ты опасаешься именно этого, - сказал он.
  -Ни в этом дело. Он или она, точно не знаю, требовал денег за молчание.
  -Шантаж, значит. Нашла любовника, и боялась, что об этом узнает муж?
  -Тебя это не касается. Я сама могу решать...
  В комнате неожиданно погас свет, и Глория резко замолчала. Алекс распахнул дверь, и увидел, что в коридоре, а возможно и во всём доме, тоже нет света.
  -Это он, - в голосе Глории отчётливо слышалась паника.
  -Не говори ерунды. Просто неполадки с пробками, - обнадеживающе проговорил Алекс, хотя его голосу недоставало уверенности.
  -Дело совсем не в пробках. Пока меня не было дома, кто-то побывал в моей комнате. Он забрал кое-что, что принадлежало мне.
  -Стесняюсь даже спрашивать что именно. Запри дверь, и никуда не уходи. Я скоро вернусь, - приказал Алекс, и вышел из комнаты.
  Добравшись до холла, Дроу увидел трёх человек, блуждающих по первому этажу с фонарями. Кем бы ни были эти люди, намерения их точно не были благими. Алекс потянулся было к поясу, но вспомнил, что не взял с собой оружие. Едва не угодив под свет фонаря, Дроу резко пригнулся, и ползком добрался до лестницы. Отодвинувшись от перил, и вжавшись в стену, Алекс стал присматриваться к незваным гостям. Злоумышленники разделились: двое стали обыскивать первый этаж, а третий направился к лестнице. Следя за светом фонаря на стене, Алекс дождался, пока один из незваных гостей подойдёт максимально близко, молясь, чтобы он не повернулся к нему лицом. Поднявшись наверх, злоумышленник достал лэптоп, и сверился с электронной картой, полученной от неизвестного работодателя. В этот момент Алекс схватил его за ноги, повалил на пол, нанёс несколько ударов по лицу, и как следует приложил головой об стену. Забрав у бандита фонарь и лэптоп, Алекс двинулся к лестнице.
  -Алекс, где ты? - раздался взволнованный голос Глории, покинувшей свою комнату.
  Дроу подсветил своё лицо, и прижал палец к губам, но было уже поздно: один из бандитов, уже было открывший дверь на кухню, услышал голос Глории и выбежал на середину комнаты. Подсветив второй этаж, и увидев хозяйку дома, бандит вскинул автомат и открыл огонь. От верной смерти Глорию спасла молниеносная реакция Алекса: Дроу напрыгнул на бывшую жену, повалил её на пол, и автоматная очередь прошла над их головами. Как только у бандита закончились патроны, и он потянулся за новым магазином, вставший на ноги Алекс сказал Глории, чтобы она немедленно бежала из дома, перемахнул через перила, спрыгнул на первый этаж, и набросился на бандита с кулаками. Головорез попытался врезать охотнику за головами прикладом автомата по лицу, однако Алекс пригнулся и ушёл в сторону, затем вырвал оружие из его рук. Глория быстро спустилась на первый этаж и выбежала на улицу, не подозревая о существовании четвёртого бандита, которого подельники оставили возле входа.
  -Что вам здесь нужно? - потребовал ответа Алекс, держа бандита на прицеле.
  Прежде чем тот успел что-то ответить, в холл вернулся его подельник, встревоженный шумом выстрелов. Заметив постороннего, головорез выхватил из-за пояса пистолет. Алекс оттолкнул бандита в сторону, и всадил в его подельника половину обоймы. Головорез, которого Дроу оттолкнул, неожиданно выбил автомат из рук охотника за головами, и попытался вмазать ему ногой с разворота, однако Дроу поймал его ногу, задрал её до своего плеча, затем начал бить бандита второй рукой по корпусу. Нанеся противнику десяток мощных ударов, Алекс отпустил ногу бандита, а когда тот схватился за живот, отправил его в нокаут мощным апперкотом.
  -Алекс, помоги мне! - раздался с улицы крик Глории.
  Не став подбирать автомат, Дроу выскочил на улицу, и увидел как последний бандит прижал его бывшую жену к земле, и пытается вонзить нож в её горло. Глория вцепилась в руку бандита двумя руками, пытаясь отвести нож в сторону, однако силы были неравны, и с каждой секундой, смертоносное лезвие приближалось к её шее. Повернув голову в сторону, и заметив постороннего, бандит дёрнул руку вверх, освободившись от хватки Глории, и метнул нож в незваного гостя. Алекс едва успел развернуть корпус на 90 градусов, и нож вонзился во входную дверь. Бандит что-то процедил сквозь зубы, и бросился к воротам, так и не довершив начатое. Алекс бросился вдогонку за злоумышленником. Головорез благополучно перелез через ворота, выбежал на дорогу, и начал размахивать руками над головой. Фургон, стоявший на другой стороне дороги, пришёл в движение, и поехал навстречу бандиту. Когда Алекс выбежал за ворота, бандит заскочил в машину, подобрал с пола автомат, и начал обстреливать преследователя. Дроу забежал обратно за ворота, понимая, что продолжить преследование ему не удастся. Бандит выдал по воротам парочку залпов, затем приказал водителю жать на газ, и закрыл дверь. Как только выстрелы стихли, Алекс осторожно высунул голову из-за ворот, и увидел удаляющийся фургон.
  -Да и чёрт с вами, - проворчал охотник за головами, и вернулся обратно к дому.
  Облокотившись об стену, и прижав руки к плечам, возле входной двери стояла Глория. Судя по дрожащим коленям, женщина была очень сильно напугана, хотя старалась этого не показывать.
  -Ты знаешь кто это был? - полюбопытствовал Алекс, вынимая нож из двери.
  -Нет, но догадываюсь кто их послал, и почему им так легко удалось пройти в мой дом.
  -Они легко проникли в дом, потому что твои охранники - ленивые бездельники. Где они сейчас?
  -Вся охрана уволилась, - сказала Глория, затем подалась вперёд, и положила руки на плечи Алекса. - Пожалуйста, Алекс, не оставляй меня одну. Они в любой момент могут вернуться.
  Дроу понимал, что Глория в очередной раз пытается им манипулировать, хотя в данном случае угроза её жизни была не такой уж и призрачной. Он мог бы просто развернуться и уйти, оставив бывшую жену наедине с её проблемами.
  -Хорошо. Я останусь до утра, - сказал Алекс, в мыслях называя себя последним ослом.
  
  Как только наступило утро, Грэхам и Ямато отправились в морг, куда было доставлено тело Марко Версетти. Хмурый патологоанатом встретил незваных гостей без особого энтузиазма, т.к. детективы оторвали его от завтрака.
  -Вчера ночью к вам доставили некого Марко Версетти, - сказал Сейджи, предъявляю патологоанатому своё удостоверение.
  -Был такой тип. Что именно вас интересует?
  -Причина смерти.
  -Внезапная остановка сердца. Такое случается с людьми, которым перевалило за 80.
  -Погибшему было 34 года, - напомнил Дональд.
  -Я знаю. Более того, я просмотрел его медицинскую карту. За всю жизнь он ни разу не пожаловался на сердце, и вообще, был здоров как бык.
  -Ещё бы. Бык-производитель, - усмехнулся Сейджи.
  -Что? - не понял патологоанатом.
  -Ничего. Продолжайте.
  -А мне, собственно, больше нечего добавить.
  -Его могли отравить? - спросил Грэхам.
  -Маловероятно, - покачал головой доктор. - В организме найдена лишь небольшая доза алкоголя, предположительно вина, и ничего более.
  Напарники многозначительно переглянулись, поблагодарили патологоанатома за проделанную работу, и покинули морг. Придя к посту дежурной медсестры, детективы сами ознакомились с медицинской картой Версетти. Патологоанатом не соврал - совсем недавно Марко был здоров и полон жизни.
  -Я не верю, что Версетти умер своей смертью, - сказал Сейджи после того, как они вышли на улице.
  -Подозреваешь, что его отравили? Но ведь патологоанатом не нашёл следов яда! - напомнил ему Грэхам.
  Ямато снисходительно посмотрел на своего напарника.
  -Это ещё ничего не означает. Я знаю по меньшей мере три яда, которые можно отыскать в организме человека лишь спустя неделю после его смерти.
  -Мне смерть Версетти тоже показалась подозрительной, но слова патологоанатома звучали довольно убедительно.
  -Он всего лишь человек, а людям свойственно совершать ошибки. Особенно если им за это хорошо платят.
  Грэхам понял что имел в виду Сейджи, и посмотрел на ситуацию с другой стороны. Марко умер как раз тогда, когда они попытались с ним побеседовать, при этом последний человек, с которым он говорил по телефону, была Глория Майерс.
  -Я думаю, что дело было так: Версетти знал, что Глория хочет убить своего мужа, а когда она совершила задуманное, он стал её шантажировать, за что она его и убила, - высказал свою гипотезу Сейджи.
  -Что-то здесь не сходится. Всё слишком просто.
  -А в жизни всегда так бывает - убийцей всегда оказывается тот, кого подозреваешь с самого начала. Посуди сам: Глория и Марко были любовниками, и после очередной ночи утех она могла поделиться с ним своими планами. Или же наоборот, он сам предложил ей избавиться от Майерса. В таком случае он стал опасным свидетелем, а они, как показывает практика, долго не живут.
  -По-моему, ты вбил себе в голову, что Майерса убила вдова, и отказываешься рассматривать другие версии, - высказал своё мнение Грэхам.
  -Зато ты почему-то её защищаешь, несмотря на то, что факты говорят не в её пользу. Ты на неё случайно не запал, как в своё время Алекс Дроу?
  -Я просто стараюсь рассуждать здраво.
  Сейджи укоризненно покачал головой и сел в свою машину. Дональд сел на соседнее сидение.
  -В том, что Марко Версетти отравили, я нисколько не сомневаюсь, но я не уверен, что это сделала вдова, - продолжил Грэхам.
  -Яд - типично женское оружие. Странно что Глория не использовала его на своём муже - тогда бы доказать её виновность было бы гораздо сложнее.
  -А ведь не только ты один мог прийти к такому выводу, - подметил Дональд.
  -Что ты имеешь в виду?
  -Ты сам только что сказал, что яд - типично женское оружие. У Дженнифер Майерс тоже был мотив расправиться с Версетти. Она рассказала нам о связи между Глорией и Марко, а когда увидела, что оба остались на свободе, решила сама рассчитаться с предполагаемыми убийцами отца. Как тебе такой вариант?
  -Всё возможно. Если ты прав, Глория окажется следующей жертвой. Но ты ошибаешься.
  -Посмотрим.
  Сейджи начал невольно проникаться уважением к человеку, которого совсем недавно презирал, считая стукачом и подхалимом. Вполне возможно, работать с Грэхамом окажется не так невыносимо, как он считал ранее.
  "Парень далеко пойдёт. Если конечно научиться правильно расставлять приоритеты!" - подумал Ямато, отъезжая от больницы.
  
  Когда Алекс вернулся обратно на "Норд", слегка взволнованные напарники встретили его возле шлюза.
  -Ну наконец-то. И ста лет не прошло. Почему тебя так долго не было? - буквально набросилась на Алекса Джилл.
  -Возникли непредвиденные затруднения, - уклончиво ответил Дроу, не желая распространяться на эту тему, надеясь, что Джилл не станет задавать ему других вопросов.
  -Что ещё за затруднения? - спросил Сайкс.
  -Глория осталась без охраны, и на неё напали. Если бы меня не оказалось поблизости, её бы убили, - нехотя признался Алекс.
  -И в благодарность она предложила тебе остаться на ночь? - ехидно осведомилась Джилл.
  -Предложила, но не в том смысле, в котором ты подумала.
  Джилл презрительно фыркнула.
  -Уж лучше бы в том. Секс в благодарность мог бы стать неплохим оправданием твоей тупости. Это ж надо до такого додуматься - защищать бывшую женушку, отправившую на тот свет нового мужа!
  -Глория ни делала этого! Она склонна совершать поступки, которые её не слишком красят, но она никогда бы не решилась на убийство.
  -Ты хоть сам-то в это веришь?
  -Я не собираюсь и дальше распространяться на эту тему, - сказал Алекс, обошёл напарников, и быстрым шагом направился в сторону кают.
  -Беги-беги, ручной доберман. Ты просто создан для того, чтобы вить из тебя верёвки! - прокричала Джилл ему вслед, однако Алекс даже ухом не повёл.
  -Знаешь, а ведь твои нападки выглядят довольно глупо, - заметил Спайроу, оставшись с Джилл наедине.
  -А по-моему, я всё сказала по делу.
  -Разве? Алекс и Глория расстались, но когда ей понадобилась помощь, Алекс её оказал. Разве Паркер не сделал бы для тебя то же самое?
  -Неуместное сравнение. Мы с Паркером хоть и разбежались, но остались друзьями. А Глория, если верить словам Винсента, разбила этому болвану сердце. Я бы на его месте не только не стала бы ей помогать, а купила бы попкорн, заняла бы место в первом ряду, и стала бы со злорадством наблюдать как эта стерва пытается разрешить свои проблемы, но при этом терпит неудачу.
  -Возможно ты права, но насколько я знаю Алекса, он не мог поступить иначе.
  -Ну да, конечно, он ведь болван, наступающий на одни и те же грабли. Хорошо хоть ты излечился от этого недуга.
  -В каком смысле?
  -Теперь, когда твой старый друг поджарился до хрустящей корочки...
  -Ястреб жив! - перебил Сайкс Джилл.
  Рыжая бестия тут же поникла.
  -С чего ты взял? - спросила она, надеясь, что у Спайроу ничего нет, кроме ничем не подтверждённых догадок.
  -Мне кое-кто подсказал. Ястреб жив и здоров, и он по-прежнему на Геднере.
  -Ну и как ты намереваешься поступить?
  -Я не собираюсь распространяться на эту тему, - повторил Спайроу слова Алекса, и отправился следом за напарником.
  "Похоже я единственный адекватный человек на этом корабле!" - подумала Джилл, укоризненно глядя на уходящего Сайкса.
  
  (5 лет назад)
  Когда хлопнула входная дверь, Глория была на кухне. Она ожидала, что отец, как обычно, будет мертвецки пьян, однако Карл Лэндис был абсолютно трезв. Убрав в холодильник молоко, Глория хотела обойти отца и уйти в комнату, однако Лэндис попросил её остаться, и присел возле окна.
  -Я знаю, что ты меня презираешь. Да я и сам себя презираю, - сказал Карл с нескрываемой печалью в голосе.
  -Ну и что с того? Мысли об этом теперь должны меня греть по ночам? - спросила Глория с сарказмом.
  -Вовсе нет. Я намерен начать новую жизнь, - сказал Карл, и закашлял. - Дай мне воды, пожалуйста.
  Глория поставила на стол графин с питьевой водой. Сделав несколько глотков, Лэндис встал из-за стола, и достал из холодильника 4 бутылки водки.
  -Твоя новая жизнь до боли похожа на старую, - подметила Глория, решив, что отец собирается напиться.
  Но вместо этого Карл вылил содержимое всех четырёх бутылок в раковину, затем проделал то же самое и с двумя бутылками абсента.
  -С этого дня ни капли алкоголя. Он сведёт меня в могилу, - объяснил Лэндис свой поступок.
  -Это ты сейчас так говоришь. В вонючей дыре, в которую я попала из-за тебя, собирается множество алкашей. Каждый десятый из них обещает бросить, но при этом вновь и вновь возвращается. Чем ты лучше их?
  -Ничем. У меня нет ни силы воли, ни чувства меры. Именно поэтому я на следующей неделе отправляюсь в реабилитационный центр на Актароне.
  Глаза Глории недобро сузились.
  -На какие деньги ты собрался проходить этот курс? - спросила она на удивление спокойным голосом.
  Карл позорно отвёл взгляд, и ничего не сказал.
  -Понятно всё с тобой. Снова торгуешь мной как какой-то вещью. Браво! Так держать! - воскликнула Глория с притворным одобрением.
  -Прости меня, - виновато проговорил Карл, и встал из-за стола.
  Как только отец прошёл мимо неё, Глория схватила со стола кухонный нож. Если раньше она ещё сомневалась в правильности своего решения, то теперь все сомнения отпали. Нагнав отца в коридоре, Глория вонзила ему нож в спину. Лэндис вздрогнул, и жалобно застонал.
  -Я тоже намерена начать новую жизнь, - сказала Глория, и начала крутить ножом из стороны в сторону.
  Как только она вытащила нож из спины отца, бездыханное тело Карла Лэндиса рухнуло к её ногам. Первоначально Глория собиралась сообщить об убийстве отца в полиции, сказав, что обнаружила его мёртвым после возвращения с работы, но этот план имел слишком много изъянов. Затем девушка планировала спрятать тело, но в таком случае, о страховке, ради которой всё и затевалось, придётся позабыть. И тогда Глория поняла, что сможет замести все следы лишь с помощью поджога. Взяв отца за руки, и оттащив его тело на кухню, Глория вытащила из холодильника весь абсент, и начала методично разливать его по кухне, затем по комнате. Гибель родного отца и уничтожение дома должны были подтолкнуть Алекса Дроу к решительным мерам. Глория хорошо изучила своего ухажёра, и знала, что Алекс не оставит её в беде. При этом Глория не собиралась рассказывать ему про то, что Карл Лэндис застраховал свою жизнь.
  "Если Алекс не заберёт меня с Тлайкса, значит я совсем не разбираюсь в мужчинах!" - думала Глория, поджигая занавески в своей комнате, затем проделывая ту же процедуру и на кухне.
  Стоя возле входной двери, Глория смотрела как пламя распространяется по дому. Гораздо позже обгоревший до неузнаваемости Карл Лэндис будет приходить к ней в ночных кошмарах, но даже тогда Глорию не будет мучить чувство вины. Она разделалась с человеком, испортившим ей жизнь, и при этом неплохо заработала.
  "Я сделала всё необходимое. Не подведи меня, Алекс", - подумала Глория, глядя на огонь, затем открыла дверь и выскочила на улицу.
  
   Чужие тайны
  
  Безвылазно сидя в четырёх стенах, Хоук пытался разработать план по устранению Дугласа Крейна. Штурм башни-офиса, как и любая попытка незаметного проникновения, были заранее обречены на провал. В здании было полно охраны, установлено множество камер слежения и датчиков движения. Кабинет Дугласа был расположен таким образом, что ни один снайпер, каким бы зорким он ни был, не смог бы попасть в лидера Синдиката с такого расстояния. Поскольку Дугласа нельзя было достать в башне, стоило перехватить его в каком-нибудь другом месте. Проблема заключалась в том, что о перемещениях Крейна знали единицы. Все они были большими людьми в Синдикате, хотя их охрана была не столь многочисленной, как охрана Крейна. Хоук мог бы разобраться с телохранителями, жёстко побеседовать с кем-нибудь из важных шишек, и выбить всю необходимую информацию, однако действуя настолько открыто, Натан рисковал наследить, потому и решил действовать более тонко. Он приказал Квинту побеседовать с другими дилерами, и к концу дня предоставить список клиентов. Джозеф набрался смелости, и спросил что ищет его опасный сосед. Натан ответил, что надеется отыскать среди клиентов наркодилеров кого-нибудь из членов Синдиката, и желательно чтобы они не оказались какими-нибудь шестёрками. Разговор их был прерван телефонным звонком. Квинту позвонил один из клиентов, и назначил встречу на следующее утро. Этим самым клиентом оказался некий Уоррен Стокли. Услышав эту фамилию, Натан сразу определил, что ему нужен именно этот человек. Уоррен был начальником службы безопасности Джонатана Лонсдейла - одного из людей, особо приближённых к Дугласу. Лонсдейл был кем-то вроде пресс-секретаря у Крейна, а стало быть знал всё о передвижениях лидера Синдиката. Хоук приказал Квинту побеседовать с Уорреном, и договориться о встрече с Джонатаном.
  -А если Уоррен пошлёт меня куда-подальше? - резонно поинтересовался Джозеф.
  -Пригрози, что расскажешь о его тайных пристрастиях. Если бы Лонсдейл знал, что его начальник службы безопасности время от времени балуется наркотой, он бы не доверил ему даже чистку унитазов.
  -Предлагаешь шантажировать Стокли? Да ни за что! Он же меня за это грохнет на месте!
  -Не грохнет. Скажи, что принял необходимые меры предосторожности.
  -Какие ещё меры?
  -А вот об этом пусть голова болит у Стокли. А теперь иди, и не вздумай сдрейфить.
  Джозеф пообещал всё сделать в лучшем виде, и вышел из дома. По пути к точке, он в который раз подумал, что надо что-то сделать с опасным соседом, пока есть такая возможность. Квинт боялся лишний раз повернуться спиной к Хоуку, но ещё больше он боялся стать предателем в глазах Дугласа Крейна.
  "Его надо было сдать в первый же день. Теперь я его сообщник, и меня пристрелят раньше, чем я смогу всё объяснить. Пока стоит держать язык за зубами, и не провоцировать Хоука", - решил для себя Квинт.
  Когда Джозеф пришёл к кинотеатру, Уоррен уже был на месте. Заметив дилера, Стокли кивнул, и зашёл в переулок. Квинт незамедлительно последовал за ним. В отличие от прочих наркоманов, Уоррен приобретал у Джозефа не порошок, а особые таблетки, не продающиеся в аптеках. Это были мощные антидепрессанты, вмиг снимающие стресс, и позволявшие человеку сохранять трезвость мысли.
  -Принёс? - на всякий случай уточнил Уоррен.
  Квинт достал из кармана пузырёк с волшебными пилюлями. Уоррен хотел забрать таблетки, но Джозеф резко отдёрнул руку назад.
  -Ты их что, как конфеты ешь? Последней дозы должно было хватить по меньшей мере ещё на две недели! - проворчал Квинт.
  -Должно было, но не хватило! - огрызнулся Стокли.
  Джозеф был недалёк от истины. Уоррен подсел на антидепрессанты в прошлом году. Работая начальником службы безопасности Джонатана Лонсдейла, Уоррен обнаружил, что трое его подчинённых пытаются вскрыть сейф Джонатана. Задержав злоумышленников с поличным, Стокли был вынужден доложить Джонатану об этом неприятном инциденте. Джонатан спокойно выслушал Уоррена, затем приказал отвезти незадачливых клептоманов на мясокомбинат и пустить на фарш. Стокли и так раньше знал что вращающиеся механизмы делают с живой плотью, но одно дело знать, и совсем другое - видеть своими глазами. Незадачливые воришки умоляли о снисхождении, а когда поняли, что это бессмысленно, стали просить о быстрой и безболезненной смерти. Теперь Уоррен жалел, что остался глух к их мольбам. Жестокая экзекуция сказалась на психическом состоянии Уоррена. Будучи хладнокровным человеком, привыкшим всё контролировать, Стокли стал время от времени испытывать сильное беспокойство, грозящее перерасти в панику, что для начальника службы безопасности было неприемлемо. Сначала ему хватало одной таблетки на целую неделю, но потом всё стало намного хуже. В итоге Уоррен стал хвататься за таблетки при первом же дискомфорте, хотя делал он это только тогда, когда поблизости никого не было.
  -Не бережешься ты себя, - с притворным сочувствием проговорил Джозеф, отдавая покупателю пузырёк.
  Уоррен открыл пузырёк, закинул в рот сразу же две таблетки, и мигом их проглотил, даже не став жевать. Результат был виден на лицо уже через считанные секунды: дыхание Стокли стало ровным, а взгляд - холодным. Убрав пузырёк в карман, Уоррен достал пачку денег, и вручил их дилеру, причём вручил с таким видом, с которым не слишком добрый хозяин бросает кусок мяса голодному псу.
  -Возможно в следующий раз мне понадобиться два пузырька, а лучше три. Оставайся на связи, - попрощался Уоррен с дилером, затем развернулся и начал уходить.
  -Стой, у меня к тебе есть дело!
  Стокли обернулся, и вопросительно посмотрел на Квинта.
  -Устрой мне встречу с Лонсдейлом, - потребовал Джозеф.
  -Если это шутка, то она не смешная. Лонсдейл не встречается с такими как ты.
  "Ублюдок высокомерный. Не прошло и минуты после приёма таблеток, а он уже зазнался!" - возмутился Квинт.
  -Если ты хочешь сказать что-то очень важное, скажи мне, а я потом передам всё своему хозяину, - предложил Стокли.
  -Нет, так не пойдёт. Либо ты устраиваешь мне встречу с Джонатаном Лонсдейлом, либо я связываюсь с ним сам, и открываю твою грязную тайну. Кому нужен начальник службы безопасности, сидящий на наркоте?
  Уоррен нахмурился, достал из-за пояса пистолет, и быстрым движением прикрутил к нему глушитель. Джозеф был готов к такому повороту.
  -Убьёшь меня - сделаешь только хуже. Идя на встречу, я подстраховался, и рассказал обо всём одному близкому другу. Если я не вернусь, с Лонсдейлом свяжется он, - быстро проговорил Квинт.
  Стокли был готов стереть в порошок наглого дилера, но всё же сдержал этот порыв.
  -Хорошо. Я поговорю с Лонсдейлом, и перезвоню тебе через два часа, - сказал Уоррен, убирая пистолет.
  -Ты об этом не пожалеешь, - заверил его Джозеф.
  
  Подкатившись под челнок, Сьюзен Уэлс внимательно осмотрела днище судна, затем выбралась из-под челнока и стала рыться в ящике с инструментами. После того как родители одиннадцатилетней девочки без вести пропали, Сьюзен взял на воспитание её дед Рэймонд Уэлс - талантливый механик-отшельник, живущий на севере, который, если верить слухам, крайне редко покидал своё жилище, и вообще, жил в собственном мире. Рэймонд серьёзно поссорился со своим сыном, после чего они не разговаривали друг с другом на протяжении нескольких лет. Тем не менее Уэлс без колебаний взял внучку на воспитание, и стал обучать её всему, что умел сам. И вот, спустя четыре года, Сьюзен знала абсолютно все модели кораблей, и какая деталь за что отвечает. Конечно, до Рэймонда ей было далеко, но Сьюзен училась на ошибках, и старалась освоить своё ремесло на "отлично". То и дело в мастерскую Уэлса заглядывали люди, которым требовалось что-нибудь починить, будь-то механический девайс или даже челнок. Рэймонд всегда сдавал работу в срок, за что получал неплохое вознаграждение, однако 10 дней назад Уэлс сильно простудился, и слёг, возложив всю работу на хрупкие плечи своей внучки. Сьюзен хотела отправиться в ближайший город за лекарствами, однако Рэймонд сказал, что гораздо важнее выполнить срочный заказ по починке трицикла, иначе придётся вернуть клиенту аванс. Поломка оказалась более серьёзной, чем предполагал Рэймонд. Сьюзен едва успела справиться с поставленной задачей, и сдать заказ вовремя. Сейчас, когда с работой было покончено, Сьюзен решила провести диагностику старого челнока Рэймонда, и обнаружила, что это корыто вот-вот отдаст богу душу. Опасаясь, что может совершить серьёзную ошибку, Сьюзен решила начать с небольшого косметического ремонта. Достав из ящика с инструментами сварочный аппарат, девушка надела защитную маску и приступила к работе. Справившись со всеми мелкими пробоинами менее чем за полтора часа, Сьюзен малость подустала, и вышла подышать свежим воздухом. Она считала, что эту рухлядь давно пора сдать на металлолом, и приобрести другое судно, однако Рэймонд категорически отказывался делать это, ссылаясь на то, что у него с этим судном связано множество приятных воспоминаний. Выйдя на улицу, Сьюзен расстегнула молнию на своём синем комбинезоне, и вдохнула свежий воздух полной грудью. Затем Сьюзен решила проведать дедушку, и направилась к дому, находящемуся в нескольких метрах справа от ангара. Жили Уэлсы в небольшом деревянном доме, снаружи напоминающим небольшой барак. Рэймонд лежал в своей кровати и читал книгу. Несмотря на преклонный возраст (Рэймонду недавно исполнилось 67 лет), Уэлс чувствовал, что по-прежнему был полон энергии, и не собирался оставшуюся часть жизнь провести прикованным к кровати. Увидев внучку, мужчина снял очки и отложил книгу в сторону.
  -Ну как успехи? Надеюсь моя ласточка выглядит гораздо лучше, чем я? - полюбопытствовал Уэлс.
  -Ласточка? Скорее уж пингвин. Вроде и птица, но взлететь ну никак не заставишь.
  -Не говори ерунды. Это судно...
  -Скоро покроется ржавчиной, а затем и плесенью. Да ему наверное больше лет, чем тебе!
  Рэймонд улыбнулся.
  -Если не можешь справиться своими силами, то так и скажи. В этом нет ничего зазорного. Возможно я смогу чем-нибудь помочь, - предложил Уэлс свою помощь.
  -С этим ведром я как-нибудь сама справлюсь. Как ты себя сегодня чувствуешь?
  -Гораздо лучше. Вчера кости ломало так, что прямо будь здоров, а сегодня я уже совсем не чувствую боли. Температура вроде спала, однако слабость во всём теле осталась.
  -В твоём возрасте со здоровьем шутки плохи. Может я всё-таки сгоняю в город за таблетками?
  -Не надо никаких таблеток. Они отправили на тот свет больше людей, чем спасли. Продержусь как-нибудь и без них.
  Сьюзен не нравилось, что её дед упрямится, но спорить не стала, ведь гораздо проще было пробежать босой по раскалённым углям, чем заставить Рэймонда Уэлса изменить своё мнение. Переведя взгляд на окно, девушка увидела подлетающий к ангару челнок.
  -Нас сегодня должен был кто-нибудь посетить? - спросила Сьюзен, чувствуя тревогу.
  -Вроде нет, - ответил Рэймонд.
  -Вроде, или нет? Может какой-то срочный заказ?
  -Нет никаких срочных или даже пустяковых заказов! Не знаю как ты, но я никого не звал! - проворчал Рэймонд, глядя в окно.
  Между тем челнок начал заходить на посадку. Обеспокоенная Сьюзен достала из ящика стола пистолет, и вышла встретить незваного гостя. Когда челнок приземлился, кабина открылась, и наружу выскочил какой-то парень в джинсовке и бейсболке.
  -Есть кто? - прокричал Сайкс, глядя на ангар.
  -А тебе что надо? - окликнула Спайроу Сьюзен, не видя лица своего собеседника.
  Когда охотник за головами обернулся, девушка удивлённо моргнула, будто не веря своим глазам.
  -Сайкс? Что ты здесь делаешь? - спросила Сьюзен, и медленно опустила оружие.
  -Чего я только не делаю. В основном, конечно, ничего, но когда заканчиваются деньги, приходится шевелиться. А ты немного подросла, малышка Сью. Как поживает Рэймонд?
  -Нормально. Если бы ни чёртова простуда, было бы ещё лучше, - ответил вышедший из-за спины Сьюзен Рэймонд.
  Уэлс подошёл к охотнику за головами и протянул руку, которую Спайроу тут же пожал.
  -Не ожидал, что когда-нибудь снова тебя увижу. Каким ветром тебя занесло в наши края? - полюбопытствовал Уэлс.
  -Северным. Другого здесь просто не бывает.
  
  (3 года назад)
  После того как несколько холодных капель упали ему на лоб, лежавший на дне каньона Сайкс открыл глаза, и первым, что он почувствовал, были боль в спине и жжение в груди. Пуля, выпущенная из пистолета Хоука, не отправила его на тот свет, однако Спайроу понимал, что долго не протянет. С большим трудом поднявшись на ноги, Сайкс побрёл вперёд неуверенной походкой зомби. Перед глазами всё плыло, ноги подкашивались, а все чувства вытеснила апатия. Споткнувшись о камень, и упав на живот, Спайроу не хотел вставать, однако грозовое небо прорезала яркая молния, и начался дождь. Холодный ливень хлестал умирающего солдата по спине, не давая ему возможности провалиться в беспамятство. Стуча зубами, Спайроу снова приподнялся, и побрёл дальше.
  "Надо найти укрытие. Иначе... придётся потом отстирывать... почему это произошло?" - мысли Сайкса начали путаться.
  С горе-пополам прошагав 300 метров, истекающий кровью Спайроу вышел к небольшой развилке: левая дорога уходила в гору, а правая уползала в низину. Сайкс неуверенно нащупал в кармане свою счастливую монету, и подбросил её в воздух, но не смог поймать. Как только он нагнулся, чтобы подобрать монету, в глаза ему ударил дальний свет от фар. Посмотрев вперёд, Спайроу увидел вдалеке джип, мчащийся в его сторону.
  "Армейцы... или нет? Хотя теперь уже без разницы", - подумал Сайкс, и рухнул на колени.
  Подобрав с земли испачканную монету, Спайроу даже не смог рассмотреть на какую сторону она приземлилась.
  "Ненавижу... неопределённость!" - мысленно проворчал Сайкс, уткнулся лицом в землю, и потерял сознание.
  Очнулся Спайроу в какой-то небольшой комнатушке. Рядом с кроватью, на которой лежал Спайроу, сидела какая-то девочка, и глаза её были закрыты. Когда Сайкс шевельнулся, кровать громко заскрипела, и девочка тут же проснулась.
  -Привет, - сказал Спайроу тихим голосом.
  Увидев, что "пациент" пришёл в себя, девочка умчалась из комнаты прежде, чем Сайкс успел задать ей хоть один вопрос.
  "Это сон?" - недоверчиво спросил Сайкс у самого себя.
  Он не знал сколько времени прошло, но начиная со света фар, и вплоть до пробуждения, Спайроу видел одну лишь пустоту. Если это и был сон, то начался он чересчур поздно. С момента ухода девочки не прошло и пары минут, как её место занял седовласый старик с короткой бородой. Одет визитёр был в тёмно-синий комбинезон механика, левый рукав которого украшали масляные пятна.
  -С возвращением в мир живых, молодой человек. Я уже и не надеялся, что ты очнёшься, - сказал старик, садясь на стул возле кровати.
  -Сколько времени я был в отключке?
  -Почти трое суток. Я был немного занят, поэтому за тобой приглядывала малышка Сью. Бедняжка очень устала, и её можно понять.
  -Где мои вещи? - спросил Сайкс, успев обнаружить, что из одежды на нём только бинты.
  Прежде чем его собеседник ответил, в комнату вошла девочка. В одной руке она держала ботинки Сайкса, а в другой - всю оставшаяся форму, включая нижнее бельё.
  -Рискну показаться наглым, но может здесь есть какие-нибудь другие шмотки? - спросил Спайроу.
  Эта форма была последним, что связывало его с геднерским гарнизоном, и поэтому Сайкс отчаянно не хотел в неё облачаться снова, т.к. не собирался возвращаться к армейцам.
  -Есть, только мои шмотки тебе будут велики, а одежда Сью - маловата. Кстати, я так и не представился. Меня зовут Рэй Уэлс, - сообщил своё имя старик.
  -Сайкс Спайроу. Пока я был в отключке, меня кто-нибудь искал?
  -Конкретно тебя - нет. Если хочешь передать весточку своим сослуживцам, у меня в ангаре есть высокочастотная рация.
  -Как-нибудь потом, - уклончиво ответил Сайкс.
  Второе подразделение было полностью уничтожено, и судя по всему, к этому приложил руку его лучший друг, которого объявили погибшим и похоронили с почестями.
  "А может мне всё это привиделось?" - задался вопросом Сайкс, мысленно возвращаясь к моменту выстрела, и прокручивая перед глазами всю эту сцену как в замедленной съёмке.
  Сепаратисты захватили базу и полностью уничтожили второе подразделение. Какие цели они преследовали, теперь уже не имело значения, зато теперь Сайкс догадался с чьей помощью им удалось проникнуть на базу незамеченными.
  "Если я воскресну, встречусь с кем-нибудь из офицеров, и расскажу, что Ястреб участвовал в налёте, а может быть даже и командовал бандитами, мне никто не поверит. Ну уж нет. Надо сначала немного отлежаться, а потом сваливать с Геднера!" - решил Сайкс.
  Спайроу думал, что достаточно окрепнет уже на следующий день, однако процесс полного восстановления сил занял долгих 7 дней. За неделю, проведённую в доме Уэлса, Сайкс успел привязаться к старику и его внучке, но всё же решил их покинуть. Увидев в грузовом ангаре челнок, Спайроу попросил Рэймонда отвести его на Терранон, однако старик огорошил его известием о том, что топливные баки челнока пусты, и в данный момент их нечем заправить. Хотя за всё время пребывания в доме Уэлса Сайкс так ничего о себе и не рассказал, радушный хозяин о многом догадался сам, и отвёз Спайроу в лагерь контрабандистов, лидер которых отказался предоставлять дезертиру транспорт, но в качестве уплаты долга Уэлсу предложил переправить Сайкса на юг. Перед самым отъездом Спайроу попрощался с Рэймондом и его внучкой, которая попыталась уговорить его остаться. Покинув недружелюбный север, Сайкс пробрался в космопорт, и проник на борт крупного лайнера, готовящегося отбыть на Терранон. Проникнув в багажный отсек, Спайроу улёгся на гору из сумок, и практически сразу заснул.
  
  Рэймонд был рад его снова увидеть, чего нельзя было сказать о Сьюзен. Потрясение сменилось открытой враждебностью, хотя Спайроу никак не мог понять чем она вызвана.
  -Я ищу человека по имени Теренс Баллок. Тебе знакомо это имя? - спросил Сайкс у Рэймонда.
  -Знакомо. У тебя к нему какое-то дело?
  -Можно и так сказать. За его поимку обещано вознаграждение.
  Просматривая сводку по Геднеру, Алекс Дроу остановил свой выбор на контрабандисте Теренсе Баллоке. Вместе со своими людьми Баллок добывал кризалит на севере, не имея на то лицензии, чем наносил правительственным компаниям серьёзные убытки. К поимке контрабандиста привлекли военных, которые смогли узнать о местонахождении Баллока. Но как только они прибыли на место, то нашли лишь полностью опустевший лагерь. Тогда же стало понятно, что кто-то из офицеров снабжает контрабандистов необходимой информацией. Армейцы временно забросили поиски, и стали искать предателя, который рассказывает Баллоку о каждом их шаге. Впрочем, после внимательного изучения досье Теренса охотники за головами установили, что Баллок проворачивает дела не только на севере, но и на юге. Вспомнив про Рэймонда, Сайкс занялся поисками на севере, а Джилл - на юге. Алекс собирался составить Спайроу компанию, пока не вспомнил про чип слежения (когда Алексу сказали, что он до конца расследования он не имеет права покидать Геднер, подразумевалась лишь южная часть планеты), после чего присоединился к рыжей бестии.
  -Вознаграждение, говоришь. Так вот значит чем ты теперь занимаешься. Не самое достойное занятие, но могло быть и хуже, - с пониманием проговорил Рэймонд.
  -Я надеялся, что ты поможешь мне отыскать Баллока. Может, он обращался к тебе за помощью в последнее время?
  -Нет, не обращался. Насчёт самого Теренса я ничего сказать не могу, но его ребята трудятся здесь неподалёку.
  -Если бы ты сказал где именно находится это место, я был бы тебе крайне признателен.
  -Твоей признательностью сыт не будешь, так что засунь её себе поглубже в одно место! - неожиданно выпалила Сьюзен.
  -Сью, какая муха тебя укусила? - спросил Рэймонд с нескрываемым удивлением.
  Девушка ничего не ответила, обошла Сайкса, и быстрым шагом направилась в сторону ангара. Ничего не понимающий Рэймонд извинился за внучку, несколько раз кашлянул, и предложил перенести разговор в дом. Сайкс согласился, только сейчас заметив, что Уэлс неважно себя чувствует.
  -Поторопился я с выводами. Ещё как поторопился, - укоризненно проговорил Рэймонд, беря с кровати плотное покрывало, и набрасывая его себе на плечи.
  -Извини, если сильно тебя напряг. Может нужна моя помощь? - спросил Спайроу.
  -Единственное, что мне нужно, это хорошенько выспаться. Кости так и ломит.
  -Я, пожалуй, зайду в другой раз. Если, конечно, мне здесь рады. Хотел бы я прилететь сюда по другому поводу, а лучше и вовсе без повода, но сейчас для этого не самое подходящее время, - сказал Спайроу, пожелал Рэймонду скорого выздоровления, и вышел из дома.
  Дойдя до челнока, он уже хотел было забраться в кабину, но потом бросил взгляд на ангар. Три года назад Рэймонд Уэлс был знаменит тем, что мог отремонтировать любой транспорт или механизм. К нему за помощью обращались многие: контрабандисты, местные жители, армейцы, а иногда даже и сепаратисты. Общаясь со столь разными людьми, старик всегда был в курсе событий относительно дел в регионе. Ещё до того как Сайкс пришёл в себя, Рэймонд знал, что раненный парень, которого он подобрал - боец второго подразделения. Случайно узнав о готовящемся нападении на базу, Уэлс запрыгнул в джип и ударил по газам. Он надеялся, что успеет предупредить часовых о грядущей буре (хотя и не был уверен, что с ним кто-то станет разговаривать), но когда прибыл на место, понял, что опоздал. Зная, что имеет дело с дезертиром, Уэлс тем не менее помог ему выбраться с севера, хотя мог бы этого не делать. Отбросив воспоминания, и напомнив самому себе, что явился сюда по делу, Спайроу направился к входу в ангар. Зайдя внутрь, он увидел Сьюзен, надевшую защитную маску.
  -Знаешь, малышка Сью, а ведь я тебя понимаю. Нельзя просто исчезнуть на три года, а потом вернутся, и вести себя как ни в чём ни бывало, - примирительно проговорил Сайкс.
  Сьюзен сняла маску, и отложила её в сторону.
  -Ничего ты болван не понимаешь, и перестань называть меня малышкой Сью! - огрызнулась девушка, взяла газовый ключ и швырнула его в охотника за головами.
  Спайроу успел пригнуться, и ключ пролетел над его головой и ударился об стену.
  -Понятно. Видимо тебе не нравится, что три года назад, я ушёл несмотря на твои просьбы остаться. Так ведь уже прошло много времени, - проговорил Спайроу.
  -Заткнись, неблагодарная скотина! Рэймонд спас тебе жизнь, а чем ты ему отплатил?!
  -Чем? Что я сделал не так?
  -В том то и дело, что ничего ты не сделал, хотя должен был. Теперь тебе снова нужна помощь, но ты её не получишь!
  "Похоже она расстроена ещё сильнее, чем я предполагал", - подумал Спайроу, и спросил:
  -Что ты хочешь за свою помощь? Говорю сразу, денег в данный момент у меня едва хватает на еду, а больше с меня нечего взять.
  -Но ведь они у тебя появятся после того как ты поймаешь Баллока!
  -Если мне действительно удастся его поймать. Охота за головами - дело не простое. Это не то же самое, что починить сломанный радиатор. Всякое может случиться.
  Сьюзен призадумалась. В данный момент Уэлсы не так сильно нуждались в деньгах, как несколько месяцев назад, однако было кое-что, чем незваный гость мог им помочь.
  -Раз у тебя нет денег, тогда оставайся здесь на полгода, - предложила она.
  -Ты это серьёзно? - спросил скривившийся Сайкс.
  -Вполне серьёзно. Заказы в последнее время приходят не так часто как раньше, но лишняя пара рук всё равно бы пригодилась.
  -Забавно. Мой напарник не раз говорил, что руки у меня растут не из того места.
  -Придумай отмазу получше, а если не можешь, проваливай отсюда и больше никогда не возвращайся.
  Сайкса не прельщала перспектива застрять в этом районе на шесть месяцев, однако возвращаться с пустыми руками ему тоже не хотелось.
  -Предположим, я соглашусь. Откуда мне знать, что ты не врёшь? - резонно поинтересовался он.
  -Потому что я пойду с тобой. Одного-то тебя здесь точно шлёпнут, и правильно сделают.
  -Тогда по рукам, - подытожил Спайроу, и вышел на улицу.
  Девушка накинула куртку, и вышла следом за Сайксом. Она пока не знала выйдет ли из этой идеи что-то путное, но собиралась узнать, причём в ближайшее время. Закрыв ангар на замок, Сьюзен увидела Сайкса, стоявшего возле челнока, и как бы приглашавшего ей забраться внутрь.
  -Никакого транспорта. Пойдём пешком. Если люди Теранса заметят твой челнок, они либо собьют его, либо сбегут, поджав хвост, - высказала своё мнение Сьюзен.
  -Это не проблема. Достаточно нажать всего одну кнопку, и они его не заметят.
  -На твоём судне есть "Стелс"-генератор?
  Спайроу кивнул.
  -И всё же лучше не рисковать. Мало ли какая у них аппаратура, - продолжала стоять на своём Сьюзен.
  -Как скажешь, - пожал плечами Спайроу.
  
  Сначала Сайкс и Сьюзен шли через низину, пока не добрались до минного поля. На протяжении последних пяти лет по этой дороге прошла ни одна армейская колонна. Сепаратисты заминировали тропу, и с тех пор никто не удосужился обезвредить мины, хотя о них знали практически все. Подойдя к уступу, Сьюзен попросила её подсадить. Когда Сайкс выполнил её просьбу, девушка взобралась на небольшую площадку, и протянула Спайроу руку, помогая ему подняться и миновать опасный участок.
  -Обычно я обхожу ущелье стороной, но эта дорога самая короткая, а делать большой крюк мне не хочется. Чем быстрее мы дойдём до лагеря Баллока, тем лучше, - пояснила Сьюзен.
  -Тебе виднее.
  -Сейчас нам надо перейти на горную дорогу и подняться на вершину. Если заметишь армейский патруль, сразу же прячься.
  -Не учи учёного.
  Сьюзен фыркнула, всем своим видом дав понять, что испытывает к своему спутнику неприязнь, и направилась к извилистой тропе. Поднявшись наверх, девушка подошла к краю обрыва, разбежалась, и перепрыгнула на другую сторону. Сайкс собирался сделать то же самое, но подбежав к краю, едва успел остановиться. Чуть не потеряв равновесие, Спайроу присел на корточки, и одной рукой упёрся в землю. Через ущелье проехал грузовик, на крыше которого сидели двое автоматчиков в гражданской одежде. Как только машина скрылась из виду, Сайкс с разбегу перепрыгнул через обрыв, и приземлившись на самый край, неожиданно зашатался. Испуганная Сьюзен кинулась ему на помощь, однако Спайроу восстановил равновесие своими силами, и отошёл от обрыва.
  -Это были люди Баллока? - уточнил Сайкс.
  -Не знаю. Возможно.
  -Долго нам ещё идти?
  -Нет. Доберёмся до того перевала (Сьюзен указала рукой вперёд), перейдём на ту сторону, и выйдем к шахте.
  Преодолев оставшийся участок без особых проблем, и перебравшись на другую сторону, Сайкс вышел к лагерю контрабандистов. Возле одной из палаток стоял тот самый грузовик, который Спайроу увидел ранее. Повсюду расхаживали вооружённые бандиты, выполняющие функцию охраны.
  -Они промышляют контрабандой средь бела дня, не боясь, что их засечёт патруль. Почему? - полюбопытствовал Сайкс, устроившись возле большого валуна.
  -Понятия не имею. У Баллока есть сверхмощный радар или же он слышит переговоры армейцев - точно не знаю. Их ещё ни разу не засекли, а это что-то да значит.
  -Что они здесь добывают?
  -Понятия не имею. Наверное то же, что и другие, - кризалит. Его в этих горах как грязи.
  Из машины вышел какой-то мужчина в жёлтом костюме химзащиты, и направился в сторону шахты. Остановившись возле входа, и о чём-то переговорив с одним из часовых, мужчина вошёл в пещеру.
  -Если они добывают кризалит, то зачем им костюмы химзащиты? - резонно поинтересовался Спайроу.
  -Понятия не имею.
  Сайкс отошёл на несколько метров влево, достал рацию, и связался с Алексом.
  -Как у вас дела? - поинтересовался Спайроу, понизив голос.
  -Пока никак. А у тебя?
  -Я нашёл людей Баллока. Они что-то добывают, но я пока не знаю что.
  -Он там?
  -Подберусь поближе, узнаю.
  -Даже не вздумай!
  Однако Сайкс проигнорировал предостережение напарника, и отключил рацию. Вернувшись на прежнюю позицию, он медленно оглядел лагерь, прикидывая с какой стороны лучше подобраться к нему незамеченным.
  -Рэй очень хотел, чтобы ты остался, - как-бы невзначай бросила Сьюзен.
  Сайкс повернулся лицом к девушке, но не сказал ни слова.
  -Он планировал обучить тебя всему, что умел сам, хотел сделать своим помощником, - продолжила она.
  -Зачем ты говоришь мне об этом сейчас?
  -Чтобы ты понял насколько сильно ты его тогда подставил. В итоге ему пришлось всему обучать меня.
  -Не похоже, чтобы ты испытывала по этому поводу неудобства.
  -Это сейчас, когда я многому научилась, а тогда... В общем, сволочь ты, Спайроу. Неблагодарная сволочь.
  Сайксу сейчас было не до споров, да и оправдываться он не особо хотел, но теперь, когда ему стало понятно за что Сьюзен на него сердилась, нельзя было уйти, ничего не сказав.
  -Если бы я остался, всём могло плохо закончиться, - сказал он после небольшой паузы.
  -Ты имеешь в виду того седого?
  Сайкса будто ударило молнией. Не нужно было быть гением, чтобы понять о ком говорила Сьюзен.
  -Он пришёл практически сразу после того, как Рэймонд привёз тебя. Интересовался, не видела ли я поблизости одного опасного типа, и описал твои приметы. Я сказала, что никого не видела, и он попытался войти в дом, - рассказала Сьюзен.
  "Должно быть Ястреб всё же решил вернуться, и удостовериться, что я мёртв, а когда не нашёл тела, отправился на мои поиски. Только дурак стал бы оставлять в живых свидетеля", - подумал Сайкс.
  -Однако появившийся на пороге Рэймонд не пустил его внутрь, и стал угрожать оружием, - продолжила Сьюзен, и вдруг замолчала.
  -Что было дальше? - спросил Сайкс.
  -Это тип с лёгкостью вырвал оружие из рук Рэймонда, и заехал ему кулаком по лицу. Затем он назвал его упрямым старым дураком и ушёл, так и не став заходить в дом.
  -Почему Рэймонд не рассказал мне об этом?
  -Не знаю. Наверное решил, что так будет лучше, да и мне сказал, чтобы я не вздумала проболтаться.
  Осмыслив услышанное, Сайкс осознал что Уэлс спас его жизнь дважды, при этом рискнув своей.
  -Поговорим об этом позже, - сказал Спайроу, выбрался из-за укрытия и бегом побежал вниз.
  
  Пока Сайкс вёл поиски на севере, Джилл, преобразившись в гламурную стерву, посетила один из самых крупных ботанических садов на юге. Внимательно изучив полицейское досье Баллока, Алекс установил, что Теренс вёл какие-то дела со Стюартом Пэрришем - владельцем ботанического сада, хотя было это 5 лет назад. Дроу подозревал, что Пэрришу может быть что-то известно о местонахождении Теренса, хотя и не слишком на это рассчитывал. Во время прогулки по ботаническому саду Алекс играл роль телохранителя Джилл, а потому шёл рядом с непроницаемым видом. Для того чтобы войти в новый образ, и приобрести всё необходимое, Джилл пришлось украсть кредитку у одного простофили. В данный момент узнать её можно было с трудом: длинные каштановые волосы до самых плеч, чёрные очки на глазах, леопардовое манто, и маленькая собачка на руках. Джилл категорически отказывалась брать собаку на руки, т.к. терпеть не могла домашних животных, но Алекс сказал, что так она будет выглядеть более убедительно. После того, как собачонка укусила Джилл за палец, рыжая бестия была готова утопить её в фонтане, и непременно бы это сделала, если бы не Дроу.
  -Какого чёрта мы здесь забыли? На природу потянуло? - недовольно спросила Джилл, гладя собаку против шерсти.
  -Природа, это конечно хорошо, но гораздо важнее подобраться поближе к Пэрришу, и этот маскарад нам в этом поможет. Кстати, ты так и не сказала откуда у тебя деньги на одежду и собаку.
  -Всё это я взяла напрокат за гроши, - соврала Джилл.
  Проходя мимо аллеи эвкалиптов, Алекс увидел возле одного из деревьев полосатую кошку, затачивающую когти об крону дереву. Собака, которую держала Джилл, тут же вырвалась из её рук, и кинулась к эвкалипту. Кошка же вместо того, чтобы убежать, выгнула спину, и яростно зашипела. Собака жалобно заскулила, поджала хвост и убежала.
  -И это называется благородная порода. Гораздо проще было выловить на улице какую-нибудь дворнягу, хорошенько отмыть и принести сюда. Подумать только, за эту трусливую шавку мне пришлось... - Джилл осеклась, едва не проболтавшись, что собака стоила 10 тысяч дакейров.
  -Что тебе пришлось?
  -Да так, ничего. А теперь перестань задавать вопросы, и сделай тупое лицо - к нам идёт Пэрриш.
  В последнее время дела Стюарта шли не так хорошо, как ему бы хотелось. Недавно к нему заглянул один из спонсоров, и заявил, что ему наскучила роль мецената. Стюарт пытался переубедить своего оппонента, но тот был непреклонен. Спонсора тоже можно было понять, ведь меценатство - хороший способ уйти от налогов. Несколько геднерских предпринимателей решили оказать поддержку ботаническому саду, рассчитывая, что рано или поздно это дело окупится с лихвой, однако отчётность, которую Стюарт предоставлял своим попечителям, отпугнула уже четвёртого спонсора. Потерпев поражение в словесной баталии, Пэрриш поднялся на веранду, и грустным взглядом оглядел свои владения. Каждый метр был для Стюарта знакомым, а каждое дерево - родным. Увидев гуляющую по саду красотку в леопардовом манто, Пэрриш заметно приободрился, и спустился к посетителям.
  -Добро пожаловать, мисс. Разрешите засвидетельствовать своё почтение, - любезно проговорил Пэрриш.
  -Разрешаю, - высокомерно ответила Джилл, и протянула вперёд руку, которую Стюарт тут же поцеловал. - Не подскажите где я могу найти владельца этого сада?
  -Он перед вами.
  -Вот как? Я ожидала, что вы будете немного постарше, мистер Пэрриш, - проговорила Джилл с притворным удивлением.
  -Рад, что смог вас удивить. О чём вы хотели со мной поговорить?
  Джилл демонстративно медленно сняла очки.
  -Я слышала, у вас в последнее время появились проблемы со спонсорами, - проговорила она деловым тоном.
  -Извините за дерзость, но откуда у вас такие сведения?
  -Из достоверных источников. Я готова оказать вашему делу посильную финансовую помощь, если вы конечно не против.
  Джилл и Алексу показалось, что за спиной у Стюарта выросли крылья, и он вот-вот взлетит от счастья.
  -Разумеется я не против, мисс... простите, вы так и не представились.
  -Джиллиан Лэндис.
  Алексу стоило больших усилий остаться невозмутимым. Рыжая бестия назвала девичью фамилию Глории, а это могло значить только одно - она разговаривала с Винсентом, и старый ворчун скорее всего выложил всё, что ему было известно.
  "А ведь совсем недавно Винсент не доверял лисе, и советовал мне выставить её вон. Куда катится этот мир!"
  Алекс считал, что это дело касается только его, и ему не нравилось, что о его прошлой жизни наводят справки. Играя роль телохранителя "мисс Лэндис", Алекс не мог осадить напарницу при Пэррише, поэтому решил сделать это немного позже.
  -Заключить договор мы ещё успеем, мисс Лэндис, но для начала предлагаю устроить небольшую познавательную экскурсию по моим владениям, чтобы вы воочию убедились в том, какое это прекрасно место! - воодушевлённо проговорил Стюарт.
  -Не возражаю, - холодно ответила Джилл, про себя отметив, что ей почти что жаль этого наивного простака.
  
  Забежав в ближайшую палатку, Сайкс дождался, пока двое часовых пройдут мимо. В палатке Спайроу обнаружил радар (одна из догадок Сьюзен подтвердилась), и одного из людей Баллока, совсем ещё молодого парня. Следя за радаром всю ночь и всё утро, парень сильно устал, а потому заснул прямо за столом. Аккуратно вытащив из-за пояса контрабандиста пистолет, Спайроу посмотрел на радар, и не увидел на нём ни одной точки. Выбравшись из палатки, Сайкс посмотрел по сторонам, но вместо того, чтобы кинуться к грузовику напрямик, решил подобраться к нему слева, используя палатки и другие преграды, чтобы оставаться незамеченными. За всеми действиями охотника за головами следила обеспокоенная Сьюзен. Оставшись на той же позиции на горе, девушка не могла поверить, что люди Теренса до сих пор не обнаружили Спайроу. Услышав чьё-то покашливание у себя за спиной, Сьюзен медленно обернулась, и увидела одного из часовых, направившего на неё автомат.
  -Что ты здесь делаешь? - грозно спросил он.
  -Я... заблудилась. Может поможешь мне найти дорогу?
  -Ну а то! Живо вставай!
  Сьюзен нехотя повиновалась. Часовой отвёл пленницу в лагерь, и сдал на руки одному из бандитов.
  -Девчонка крутилась здесь неподалёку и что-то вынюхивала, - сообщил часовой.
  -Я просто заблудилась! - Сьюзен вновь запела старую песню.
  -С ней был кто-нибудь ещё? - спросил бандит у часового, проигнорировав Сьюзен.
  -Нет, она была одна. Что мне с ней делать?
  Сьюзен затаила дыхание, в ожидании решения бандита.
  -У неё при себе есть рация? - на всякий случай уточнил он.
  Часовой бегло обыскал девушку, но ничего не нашёл.
  -Пристрели её, а труп скинь в шахту, - озвучил своё решение бандит.
  Услышав эти слова, Сьюзен побледнела, и попыталась выбежать на улицу, однако часовой перекрыл девчонке дорогу, ударил кулаком по животу, а когда Сьюзен схватилась за живот и застонала, начал наматывать её волосы на кулак.
  -Убьёте меня - сильно об этом пожалеете! - сказала девушка сиплым голосом.
  -Это ещё почему? - спросил бандит.
  -Если я не выйду на связь через пару минут, весь ваш лагерь сравняют с землёй!
  -Сомневаюсь что у твоего деда есть хотя бы одна взрывчатка. Не держи меня за идиота - я прекрасно знаю кто ты! - вмешался в разговор часовой.
  Бандит кинул на него вопросительный взгляд.
  -Это внучка Уэлса, местного механика, - пояснил часовой.
  -Ясно. Почему ты всё ещё здесь?
  Поняв что приказ остался прежним, часовой вывел брыкающуюся Сьюзен из палатки.
  Подобравшись к грузовику, Сайкс заметил возле открытой двери водителя, о чём-то разговаривающего с одним из контрабандистов. Спайроу решил подойти к машине с другой стороны, но как только осторожно выглянул из-за угла, то увидел двух часовых, приближающихся к его укрытию, и схватился за пистолет, затем представил что будет, если весь лагерь всполошится, и будет поднята тревога.
  "Нет, совсем не вариант!" - понял Спайроу, и вместо того, чтобы вступать в заранее проигрышную битву, забрался под грузовик, и подполз к самой кабине.
  -Ну бывай, - закончил разговаривать водитель, и протянул руку контрабандисту.
  Тот пожал предложенную руку и ушёл по своим делам. Проследив "за ногами", и убедившись, что вокруг больше никого нет, Спайроу выбрался из-под грузовика, приоткрыл дверцу, и забрался в кабину.
  -Привет. Как жизнь? - с улыбкой поинтересовался он.
  -Ты ещё кто? - удивился водитель.
  -Я тут новенький.
  -Какой ещё новенький? Проваливай отсюда!
  Поняв, что нормального разговора не получится, Спайроу направил оружие на своего собеседника.
  -Вот зачем ты всё усложняешь? Я ведь хотел спокойно поболтать, - проговорил Спайроу с укоризной.
  Водитель открыл дверь, и попытался выскочить на улицу, однако охотник за головами ударил его рукояткой пистолета по голове, и захлопнул дверцу прежде, чем его кто-либо увидел.
  -Не получилось у нас разговора, а жаль, - сказал Сайкс.
  Он намеревался дождаться, пока вернётся человек в костюме химзащиты (как предполагал Сайкс, это был Теренс), однако увидев Сьюзен, следующую к шахте в сопровождении вооружённого часового, был вынужден пересмотреть свой первоначальный план. Передвинув водителя в сторону, и заняв его место, Спайроу завёл машину, и поехал в сторону шахты. Контрабандисты заподозрили неладное, когда Спайроу чуть не придавил одного из них. Часовой, ведущий Сьюзен в шахту, обернулся, и, увидев за рулём машины незнакомого человека вскинул автомат, и выдал очередь. Пули пробили лобовое стекло, вынудив Сайкса пригнуться. Прежде чем часовой выдал по машине вторую очередь, Сьюзен запрыгнула ему на спину, и словно яростная тигрица начала царапать ему лицо, не давая мужчине прицелиться. Подъехав достаточно близко, Спайроу резко открыл дверь, и попал часовому прямо по лицу. Мужчина рухнул на спину, и потерял сознание.
  -Не спи! Быстрее залезай! - приказал Сайкс, перескакивая на соседнее сидение.
  Выбравшись из-под часового, Сьюзен запрыгнула в кабину, и резко дала задний ход. В лагере поднялся нешуточный переполох.
  -Почему тебя, разгуливающего по лагерю, так никто и не заметил, а меня... - возмутилась Сьюзен.
  -Все претензии не ко мне, а к этим типам. Что-то мне подсказывает, что они даже не станут тебя слушать! - буркнул Спайроу, разбил локтем стекло, и начал стрелять по контрабандистам.
  Те открыла ответный огонь, но уже из автоматов. Зажав педаль газа, и на всякий случай опустив голову, Сьюзен протаранила одну из палаток, проехала под перекрёстным огнём несколько метров, и смогла вырваться из окружения. Посмотрев в зеркало заднего вида, девушка увидела, что контрабандисты заняли два джипа, и отправились за ними в погоню. Сайкс тоже увидел преследователей, приоткрыл дверцу, и собирался открыть огонь по бандитам.
  -Держись крепче! - крикнула Сьюзен, и резко крутанула руль влево.
  Сайкс чуть не вылетел из кабины, едва успев зацепиться руками за открывшуюся дверцу. Болтаясь на двери, Спайроу повернул голову назад, и заметил как один из преследователей закинул на плечи РПГ, и начал целиться в грузовик.
  -Уходи в сторону! - крикнул Спайроу Сьюзен.
  Девушка вновь резко крутанула руль, и в этот момент контрабандист выстрелил. Смертоносный заряд пролетел совсем рядом с дверью, лишь чудом не задев Сайкса. Забравшись обратно в кабину, Спайроу открыл огонь по стрелку с двух рук. Несколько пуль угодили контрабандисту в грудь, и одна в голову.
  -Сможешь оторваться от них? - спросил Сайкс.
  -От джипов? На этом ведре? Ни за что! Разве что с турбодвигателем, которого здесь нет и в помине! - последовал быстрый ответ.
  Между тем водители джипов увеличили скорость и попытались окружить грузовик с двух сторон. Сайксу какое-то время удавалось держать их на расстоянии, а потом у него закончились пули. Глядя в зеркало заднего вида за действиями преследователей, Сьюзен поняла, что если бандиты подъедут к кабине слева и справа, то за считанные секунды превратят машину, а также тех, кто сидит внутри, в решето. Вихляя из стороны в сторону девушка не давала преследователям возможности подобраться достаточно близко к кабине.
  -Прижмись к одной из скал, и позволь им подобраться поближе, - неожиданно сказал Сайкс.
  -С ума сошёл? Они нас тут же прикончат, и даже не посмотрят, что в кабине находится их водила!
  -Просто делай как я говорю! Если ничего не выйдет, и нас убьют, я заранее готов принести извинения.
  Сьюзен не смогла сдержать улыбку, и сделала так, как ей сказал Спайроу. Как только один из джипов подобрался к грузовику достаточно близко, Сайкс положил бейсболку на сидение, распахнул дверь, прыгнул вперёд и приземлился на заднее сидение ближайшего джипа рядом с убитым гранатомётчиком. Заметив нового пассажира, водитель выхватил УЗИ, и, повернул руку назад, однако Спайроу выхватил у него автомат, врезал водиле по голове, затем открыл дверцу и выкинул его из машины.
  "Вот это да! А я думала, что такое бывает только в кино!" - с восхищением подумала Сьюзен, поглядывая то на дорогу, то за действиями Спайроу.
  Перебравшись на переднее сидение, и взявшись за руль, Сайкс дал задний ход, вскинул УЗИ и начал обстреливать второй джип. Первая же очередь прошибла голову водителя второго джипа насквозь. Последний оставшийся в живых контрабандист, не желая становиться лёгкой мишенью, выскочил из машины, перекатился на бок, и начал обстреливать первый джип из двух пистолетов. Сайкс пригнулся, и продолжил движение назад. Видя, как на него движется машина, бандит, вместо того чтобы подняться на ноги и отбежать в сторону, продолжил пальбу до тех пор, пока его голова не оказалась проломлена одним из задних колёс джипа. Как только с последним преследователем было покончено, Сьюзен остановила грузовик и выбралась из кабины.
  -Захвати водилу. У меня есть к нему разговор, - сказал Сайкс.
  Подобрав бейсболку Спайроу, Сьюзен накинула её себе на голову, взяла всё ещё находившегося без сознания водителя под руки, вытащила его из кабины, доволокла до джипа, и затащила на заднее сидение. Оставаться здесь было слишком рискованно, поэтому Спайроу ударил по газам, и поехал в сторону горной тропы. Отъехав на значительное расстояние, и убедившись, что за ними нет погони, Спайроу начал приводить в себя пленника. Когда водитель очнулся, то первым, что он увидел, был автомат УЗИ возле его лба.
  -Это снова я, и у тебя большие проблемы. Если хочешь остаться жив, лучше ответь на мои вопросы. Идёт? - с ходу поинтересовался Спайроу.
  Водитель посмотрел по сторонам, а когда стало ясно, что они находятся не в лагере, и что помощи ждать не от кого, решил не упираться.
  -Идёт. Что тебе надо? - спросил он, стараясь скрыть сильный испуг.
  -Теренс Баллок сейчас в лагере?
  -Нет. Я понятия не имею где он.
  -Да неужели? А кто же тогда тот тип в жёлтом костюме?
  -Никто. Он просто проверяет, чтобы добыча шла по графику.
  -Что вы добываете в той шахте? - вмешалась в допрос Сьюзен.
  Немного растерянный водитель посмотрел сначала на девушку, потом на охотника за головами.
  -Отвечай на вопрос! - потребовал Сайкс, посильнее вдавливая дуло УЗИ в лоб допрашиваемого.
  -Я не знаю! Вроде бы кризалит! - чересчур поспешно ответил водитель.
  -Врёшь, а не краснеешь. При добыче кризалита не используют костюм химзащиты. Считаю до трёх, и если ты не говоришь мне правды, я делаю в твоей голове несколько дырок. Раз, два...
  -Подожди, не стреляй! Мы добываем зерий! - прокричал водитель.
  Сайкс впервые слышал это слова, но всё же поблагодарил контрабандиста за полученную информацию, затем вырубил его ударом по голове.
  -Я понятия не имею что такое зерий, - признался Спайроу, убирая УЗИ за пояс.
  -Это редкий природный газ. Но насколько мне известно, его нет на Геднере. Этот гад скорее всего соврал, так что ты зря его вырубил.
  Сайкс пожал плечами, достал рацию и связался с Алексом.
  -Похоже Теренса здесь нет, хотя я до конца в этом не уверен. Если это имеет значение, то контрабандисты добывают на севере зерий, - сообщил он напарнику.
  -Зерий? Ты ничего не путаешь? - на всякий случай переспросил Алекс.
  -По крайней мере мне так сказали. А что, это так важно?
  -Пока не знаю, но скоро узнаю. Поскорее возвращайся.
  -Поскорее не получится, - оставил Сайкс за собой последнее слово, и вырубил рацию.
  Сьюзен заняла водительское место, решив, что после всех сегодняшних невзгод эта машина по праву принадлежит ей.
  -Долго ты там будешь стоять? - недовольно спросила она, заводя джип.
  -Езжай без меня. Я собираюсь вновь наведаться в лагерь контрабандистов.
  Сьюзен посмотрела на Спайроу как на умалишённого, и с тревогой поняла, что он не шутит.
  -Для чего? Зачем тебе это нужно? - спросила она, открывая дверь и выходя из джипа.
  -Как ты верно подметила, этот тип (Спайроу указал на водителя) запросто мог солгать. Я должен убедиться, что Теренса нет в лагере.
  -Не будь идиотом! Если вернёшься, тебя убьют!
  Сайкс лишь улыбнулся, подошёл к девушке, и снял с её головы свой головной убор.
  -Спасибо за заботу, но какое-то время я всё же побуду идиотом, - сказал он, надевая бейсболку.
  Тогда Сьюзен выхватила из-за пояса Сайкса УЗИ, направила на него оружие, и сделала несколько шагов назад.
  -А ну живо залезай в машину, если не хочешь, чтобы я прострелила тебе обе ноги! - потребовала девушка.
  Сайкс усмехнулся, повернулся к Сьюзен спиной, и зашагал вперёд.
  -Стой! Немедленно остановись! - в голосе девушки был слышен неподдельный испуг.
  Спайроу остановился только после того, как Сьюзен выдала в воздух предупредительную очередь.
  -Мне от тебя ничего не надо. Забудь о нашем уговоре! - выпалила она на одном дыхании, надеясь, что сможет убедить Сайкса не возвращаться в лагерь контрабандистов.
  -Не волнуйся обо мне, малышка Сью. Я взгляну одним глазком что там творится, и непременно вернусь, - ответил Спайроу, даже не соизволив обернуться, затем пошёл дальше.
  -Ну и проваливай, дегенерат! - крикнула ему вслед Сьюзен, кинула УЗИ на заднее сидение, и забралась в джип.
  
  Решив побеседовать с Дженнифер по поводу внезапной смерти Марко Версетти, Грэхам с удивлением обнаружил, что девушка бесследно исчезла. Пока Сейджи проверял отели, Дональд решил побеседовать с близкими друзьями девушки, которых оказалось гораздо меньше, чем он предполагал.
  Поиски Дженнифер привели Дональда в клуб "Верона". Переговорив с охраной, и узнав где находится кабинет Алана Вебстера, Дональд отправился на встречу с администратором. Предъявив удостоверение, Дональд сразу же спросил у Алана что ему известно о местонахождении Дженнифер Майерс.
  -Дженнифер пропала? Когда? - переспросил Алан с неподдельным удивлением.
  -Я точно не знаю. Как минимум пару дней, - сказал Дональд, после чего разговор был прерван звонком мобильного телефона.
  Ямато сообщил, что прошлую ночь Дженнифер провела в одной из гостиниц, но два часа назад она оттуда выписалась. Дональд сказал напарнику подъезжать к "Вероне", и забрать его.
  -Я так понимаю, вы её нашли? - спросил Алан после окончания разговора.
  -Ещё нет. Как хорошо вы знаете Дженнифер Майерс?
  -Достаточно. Мы знакомы ещё со школы.
  -Вы уже в курсе, что её отец погиб?
  -Да, конечно. Дженнифер обо всём мне рассказала.
  -Она считает, что смерть Герберта организовала его жена Глория. Вы знаете Дженнифер довольно долгое время. Как по-вашему, она способна на убийство?
  Алану показалось, что у него из груди вот-вот выскочит сердце, хотя внешне он и остался невозмутимым. Люди, которых он отправил в дом Майерсов, потерпели неудачу. Двое из них угодили в полицейский участок. Вебстер аккуратно навёл справки и выяснил, что арестованные настаивают на том, что проникли в дом с целью ограбления, и что у них и в мыслях не было причинить вред кому-либо. Визит Грэхама заставил Алана засомневаться в данной версии.
  -Неужто вы думаете, что Дженнифер убила родного отца? - спросил Вебстер.
  -Речь идёт совсем о другом человеке.
  -О ком?
  -Вы так и не ответили на мой вопрос.
  -Нет. Дженнифер не способна на убийство.
  -Даже из мести?
  Прежде чем Алан ответил на каверзный вопрос, в дверь кабинета постучал начальник службы безопасности.
  -Возникли проблемы с одной клиенткой. Она малость перебрала, а теперь отказывается платить. А ещё она кинула в бармена пепельницей, и чуть не выцарапала глаза одному из моих парней.
  -Так в чём проблема? Узнайте кто она такая и отправьте счёт родственникам, а её саму вышвырните на улицу и больше никогда не пускайте в клуб! - отмахнулся Алан от проблемы, не поняв почему начальник службы безопасности отвлекает его по такому пустяку.
  -Это ваша подруга.
  Алан резко встал из-за стола.
  -Что? Ты уверен? - на всякий случай уточнил он.
  -Это точно она, - последовал уверенный ответ.
  Обойдя начальника службы безопасности, Вебстер начал быстрым шагом спускаться по лестнице.
  -Я так понимаю, речь идёт о Дженнифер Майерс? - спросила нагнавший Алана Дональд.
  -Вы угадали. Кажется она немного сорвалась.
  Дойдя до барной стойки, Алан понял, что "немного", это ещё мягко сказано. Дженнифер держал двухметровый охранник с окровавленной щекой, а сама девушка брыкалась и обзывала державшего её мужчину. Заметив Алана Дженнифер перестала брыкаться.
  -У тебя серьёзные проблемы, бабуин! Может искать новую работу! - проговорила она со злорадством.
  -Всё в порядке. Отпусти её, - приказал Вебстер спокойным голосом.
  Охранник подчинился. Оказавшись на свободе, Дженнифер попыталась отдавить своему мучителю ногу, но потеряла равновесие, и неуклюже шмякнулась на пол.
  -Почему ты сразу не пришёл, а сначала отправил ко мне этих доберманов? - обиженно спросила Дженнифер.
  -Никого я не отправлял. Если бы ты не вела себя столь вызывающе, я бы вообще не узнал...
  -А кто это там? Да это же честный и принципиальный легавый. Кто не понял, это был сарказм! - сказала Дженнифер, и рассмеялась.
  Никто не последовал её примеру.
  -Глория заплатила тебе деньгами или своей задницей? - продолжила захмелевшая девушка.
  -Немедленно прекрати! - потребовал Алан, начав терять терпение.
  -Не затыкай мне рот! С какой стати я должна любезничать с этим продажным выродком? - огрызнулась Дженнифер.
  -Не хотите со мной любезничать - это ваше право. Но ответить на мои вопросы вам придётся, - спокойно проговорил Грэхам.
  -Какие ещё вопросы? Разве вы не видите в каком она состоянии? - вмешался Алан.
  -Скажите что вам известно о смерти Марко Версетти? - всё же задал свой вопрос Грэхам.
  -Какого ещё Версетти? Стоп. Марко. Марко. Марко. А, вспомнила. Это тот урод который кувыркался со шлюшкой Глорией. Так он что, подох?
  -Да. Есть вероятность, что его убили.
  -Так ведь это же здорово! Надо это дело отметить! - Дженнифер повернулась лицом к бармену, на лбу которого после броска пепельницей осталась внушительная шишка. - Чего застыл, лакей? Давай неси что-нибудь покрепче!
  -Я думаю вы и так достаточно выпили, - сказал Дональд.
  -А ты мне не указывай, легавый, ты мне не папочка!
  -Я вас прекрасно понимаю, но мы делаем всё возможное, чтобы отыскать убийцу.
  -А чего её искать? Даже самый последний недоумок знает где живёт эта тварь.
  -Всё достаточно! - прокричал доселе молчавший Алан, чем привлёк к себе внимание. - Сядь, и сиди спокойно, а я вызову такси!
  -Ну вызовешь ты его, а что толку? У меня больше нет ни дома, ни денег. Ни черта у меня нет! - почти прокричала Дженнифер.
  -Что ты имеешь в виду?
  -Глория выгнала меня из дома, и сказала, чтобы я не вздумала возвращаться. Похоже ей не слишком понравилась наша шутка.
  -Какая ещё шутка? - уточнил Грэхам.
  -Очень забавная. И всё бы вышло, если бы эти бульдоги не оказались неконте... непомке... некомпе... тьфу, язык сломаешь. Дебилы они криворукие, и всё тут.
  -Она не понимает что говорит. Если хотите с ней побеседовать, и получить внятные ответы, сделайте это в другой раз, - сказал Алан.
  -Непременно, - ответил Дональд, и отошёл от барной стойки.
  Человек, употребивший много алкоголя, как правило нёс полную чушь. Или наоборот, говорил о том, о чём бы ни осмелился сказать в трезвом виде. Дженнифер не пряталась от полиции, а просто попала в непростую ситуацию.
  -Одной тварью меньше, и я надеюсь, скоро наглая шлюшка отправится вслед за ним! - прокричала Дженнифер вслед Грэхаму.
  Опасаясь, что его подруга взболтнёт что-нибудь ещё, Алан надавил ей на сонную артерию, а когда девушка потеряла сознание, взял её на руки и понёс в свой кабинет. На какой-то момент взгляд Вебстера встретился с взглядом Дональда, обернувшегося на окрик Дженнифер. Проницательный взгляд детектива не предвещал сообщникам ничего хорошего.
  -Извините что не смог вам помочь, детектив, - попрощался Алан с Дональдом, и быстрым шагом начал подниматься по лестнице.
  Грэхам посмотрел вслед уходящему Алану, и вышел из клуба. Через пару минут к "Вероне" подъехал Сейджи. Дональд сел в машину, и сказал напарнику ехать в участок.
  -Похоже Дженнифер Майерс не убивала Марко Версетти, - признал свою ошибку Грэхам.
  -Нисколько в этом не сомневался, - ответил Ямато.
  -Но только потому, что эта идея своевременно не пришла ей в голову. Её просто-напросто опередили. Дженнифер ненавидит Глорию ещё сильнее, чем я думал, и вполне способна на убийство.
  -Интересная догадка. Жаль что она нам практически ничего не даёт. Если девчонка не полная дура, то будет сидеть тише воды, ниже травы, и не рыпаться.
  -Не нравится мне всё это. Дженнифер было бы полезно провести немного времени в камере, чтобы не создавать проблем ни себе, ни нам. Похоже Алан Вебстер знает о планах Дженнифер, а может быть даже и всячески ей помогает.
  -В этом нет ничего удивительного. Они давно знают друг друга.
  -Может Алан влюблён в Дженнифер?
  -Сильно в этом сомневаюсь. Дженнифер Майерс - избалованная и наглая девчонка. Теперь ей не за что любить.
  -Теперь?
  -Раньше у Дженнифер была куча денег, а теперь она осталась без гроша в кармане. Безлимитная карта была её единственным достоинством. Без денег и крутого папочки, Дженнифер - обычная пустышка.
  -Откуда в тебе столько цинизма?
  Сейджи недоверчиво посмотрел на напарника, и усмехнулся.
  -Это не цинизм, а трезвый взгляд на вещи.
  Приехав в участок, Ямато поставил машину на полицейскую стоянку, но почему-то не торопился выходить из салона.
  -Не думал что скажу это, но видимо я был не прав, - нехотя проговорил Сейджи.
  -В чём ты был не прав? - удивился Дональд.
  -В том, что составил о тебе неверное мнение. Что бы там не говорили парни, ты не похож на стукача и провокатора. Если у человека есть голова на плечах, он не должен делать предположения, опираясь только на слухи и сплетни.
  -Спасибо за доверие, - сказал Грэхам, чувствуя себя виноватым.
  Буквально перед самым визитом в "Верону" с Дональдом связался Нортон, и спросил что ему удалось раскопать на Сейджи. Грэхам ответил, что пока только присматривается к своему новому напарнику. Пол напомнил Дональду, что у него осталось меньше месяца, не забыв сказать, что при удачном исходе Грэхам может претендовать на повышение. Сейчас, когда Сейджи попросил у него прощение за недоверие, Дональд почувствовал себя предателям. Молодой детектив был не прочь продвинуться по карьерной лестнице, но не такой ценой. Дословно вспомнив весь разговор с Нортоном, и его реакцию, Дональд пришёл к выводу, что здесь дело не чисто. Предыдущий страж порядка, за которым следил Дональд, был связан с Синдикатом "Хищники". Грэхам предположил, что Сейджи Ямато не связан с преступным сообществом, и что причина, по которой Нортон заставил его следить за новым напарником - это личная неприязнь, и какие-либо разногласия в прошлом.
  "Когда Нортон выйдет на связь, стоит открыто спросить у него в чём дело, а до тех пор я буду заниматься тем же, чем занимался и раньше," - решил для себя Грэхам.
  
  Водя, как он сам считал, сказочно богатую гостью по своим владениям, Пэрриш рассказывал историю каждой аллеи, особенности каждого дерева и кустарника, и многое другое. Джилл пропускала всю эту болтовню мимо ушей, но при этом делала вид, что внимательно слушает Стюарта. Остановившись возле небольшого озера, Пэрриш показал рукой на лилии, готовясь потонуть в непрекращающейся болтовне ещё не несколько минут.
  -Крайне познавательно. У вас наберётся историй на 100 лет, однако кое о чём вы так и не рассказали, - прервала Стюарта Джилл.
  -Что вы имеете в виду?
  -Проблемы с законом. У вас ведь были какие-то проблемы с полицией, а мне проблемы не нужны.
  Пэрриш вымученно улыбнулся.
  -Уверяю вас, никаких проблем не будет. А та история - всего лишь небольшое недоразумение. Я не из тех, кто будет иметь дело с преступниками, - проговорил Стюарт.
  "Я бы удивилась, если бы ты сказал что-то другое!" - подумала Джилл, и сказала:
  -Если всё в порядке, давайте заключим договор.
  -Разумеется. Пройдёмте в мой кабинет.
  Пока вся троица шла через восточную секцию, Алекс обратил внимания на две большие цистерны на нижнем уровне, а также нескольких человек в специальных костюмах, и с баллонами за спиной.
  -А это ещё что такое? - спросил Дроу, указывая на цистерны.
  -В ёмкостях хранится средство для опрыскивания. Деревьям эти химикаты не вредят, зато уничтожают сотни, а то и тысячи вредных насекомых, - ответил Пэрриш.
  -Я тебе деньги плачу ни за то, чтобы ты задавал глупые вопросы. Знай своё место, - "включила стерву" Джилл, дав понять, что телохранители не должны задавать вопросы, не относящиеся к их работе.
  Придя в кабинет, рыжая бестия пожелала ознакомиться с другими инвесторами, точнее узнать их имена и фамилии. Пэрриш предоставил ей этот список, говоря при этом, что все инвесторы - уважаемые люди с безупречной репутацией. Джилл бегло пробежала глазами по списку, но не нашла там ни одной знакомой фамилии.
  -Всего-то. Я думала, что спонсоров будет гораздо больше, - сказала она, закончив осмотр.
  -С этим ничего не поделаешь. В наши дни трудно найти людей, которые ценят красоту дикой природы, - с печалью в голосе проговорил Стюарт.
  "Стюарт Пэрриш не просто очередной делец. Ботанический сад действительно для него много значит, можно даже сказать, что он им живёт. Как же его угораздило связаться с Баллоком?" - недоумевал Алекс.
  Далее Стюарт вручил Джилл договор. Думая о своём, Джилл бегло пробежалась глазами по документу, и поставила в конце фальшивую подпись. Затем она положила документ на край стола, и незаметно прикрепили прослушивающее устройство к стулу, на котором сидела.
  -Вы даже не представляете как много для меня значит ваша помощь, - сказал Стюарт, убирая документ в ящик стола.
  -Пустяки. Будет нужна помощь - обращайтесь, - заверила Пэрриша Джилл.
  Попрощавшись с владельцем сада, напарники вышли за дверь.
  -Какого чёрта ты творишь? - сердито спросил Алекс.
  -Что не так? Я всё сделала именно так, как и было оговорено, а тебе следовало держать язык за зубами, и не выпендриваться. Охранники - народ скудоумный, и не видящий дальше собственного носа. Ты пытался сломать стереотипы?
  Опасаясь, что Пэрриш услышит как они спорят, Алекс взял Джилл под руку и оттащил подальше от двери кабинета Стюарта.
  -Даже не пытайся заговаривать мне зубы. Зачем ты использовала фамилию моей бывшей жены?
  -Разве? Мне казалось, что я сама её выдумала.
  -Не держи меня за идиота. Зачем ты это сделала?
  -А что в этом плохого? Вряд ли кто-нибудь знает её настоящую фамилию. Глория Майерс. Глория Дроу. Глория Лэндис. Я ничего не пропустила?
  -Насколько я знаю, нет, - хмуро проговорил Дроу.
  -Чаще неё фамилии меняла только я. Кстати, а что ты так завёлся по этому поводу?
  "Браво. Ей всё-таки удалось перевести стрелки!" - подумал Дроу.
  -Это заставило тебя вспомнить каким болваном ты был, когда женился на ней, или что-то более болезненное, заставляющее тебя чувствовать себя неполноценным? - продолжила насмехаться Джилл.
  -Дело не в фамилии - мне не нравится, что ты болтаешь обо мне за моей спиной.
  -Сам виноват. Незачем было будить моё любопытство. Если бы рассказал всё сам, мне бы не пришлось разговаривать с Винсентом.
  -Довольно! Ты установила жучок?
  Вместо ответа Джилл достал наушник, и вручила его Алексу.
  -Вот и замечательно. Пойдём пройдёмся.
  
  Дженнифер пришла в себя на диване в кабинете Вебстера. Сильная головная боль и некий дискомфорт в желудке заставили её пожалеть о содеянном. Девушка помнила далеко не всё, но интуиция подсказывала Дженнифер, что она успела наворотить дел.
  -Наконец-то ты пришла в себя, - сказал Вебстер, и налил в стакан немного воды.
  Слыша как льётся вода, Дженнифер схватилась двумя руками за голову.
  -Сама виновата. Нечего было столько пить, - сказал Вебстер, протягивая подруге стакан, и какую-то таблетку. - Прими это, и тебе сразу же полегчает.
  Дженнифер выпила таблетку, и буквально через минуту почувствовала себя значительно лучше.
  -Глории известно, что это мы подослали к ней тех громил, - сообщила Дженнифер.
  -Мне об этом уже известно. Как и детективу Грэхаму.
  -Чёрт! Неужели я сама обо всём ему рассказала? - ужаснулась Дженнифер.
  -Ты много чего сказала, но волноваться пока рано. Даже если Грэхам записал всё на диктофон, ни один суд не примет всерьёз чьи-то пьяные бредни. Гораздо страшнее то, что ты сама себя поставила в крайне неловкое положение.
  -Ты о чём?
  -О твоей исповеди, и особенно о её финальной части. Теперь, когда вслед за мужем, на тот свет отправился и любовник Глории...
  -Марко мёртв? Как это случилось?
  -Понятия не имею, но сейчас ни это главное. У Грэхама нет улик, но сразу видно, что он далеко не дурак. Если в ближайшее время с Глорией что-нибудь случится, мы с тобой станем главным подозреваемыми.
  -Прости меня.
  Алан даже немного растерялся. Возможно это был первый раз в жизни, когда Дженнифер Майерс попросила прощения.
  -Тогда и ты меня прости, - пошёл Вебстер её навстречу.
  -За что? - удивилась Дженнифер.
  -За то что не смог отговорить тебя от этой безумной затеи и за то что вовремя не заткнул. Ты даже не представляешь насколько я был близок к тому, чтобы ударить тебя. Хотя возможно, это пошло бы тебе на пользу.
  Чувствуя за собой вину, Дженнифер не стала протестовать. И тут она вспомнила о своей главной беде.
  -Глория сказала, что у неё есть признание одного из налётчиков. Если я попытаюсь приблизиться к дому, она отправит его в полицию.
  -Она блефует. Кроме меня никто не знал о твоей роли, - возразил Алан.
  -Значит она заставила его это сказать. В любом случае, мне больше некуда идти. Прошлую ночь я провела в отеле, а как только расплатилась за номер, узнала, что деньги на карточке закончились. Что мне делать, Алан?
  -Хороший вопрос. Ты сама во всём виновата, и в профилактических мерах тебе бы следовало какое-то время пожить в ночлежке. Если конечно это можно назвать жизнью.
  Увидев жалостливый взгляд подруги, Вебстер прервал обвинительную тираду. Она конечно была самовлюблённой эгоисткой, не привыкшей отвечать за свои поступки, и думающая только о себе, но оставлять её в беде Алан не собирался.
  -Считай что это была неудачная шутка. Какое-то время можешь пожить у меня, а там видно будет, - сменил Вебстер гнев на милость.
  
  Через 20 минут после ухода "мисс Лэндис" видеофон Стюарта зафиксировал входящее сообщение. Стоило Пэрришу увидеть обратный адрес, его настроение моментально испортилось. Теренс Баллок был его ангелом-хранителем, но в то же время и демоном-искусителем. После того памятного скандала, когда Пэрришем заинтересовались стражи порядка, Баллок исчез, и до недавних пор Стюарт ничего о нём не слышал. Внезапно объявившись, Теренс вовлёк старого знакомого в очередную махинацию. Отыскав на севере месторождение зерия, Баллок начал добычу газа. И если сама добыча шла более-менее сносно, то с хранением возникли непредвиденные проблемы. Все склады, принадлежавшие Баллоку, были арестованы и опечатаны, а обращаться за помощью к коллегам по ремеслу было слишком рискованно: во-первых пришлось бы рассказать им про зерий (о том, что на Геднере обнаружен зерий, знали лишь люди Теренса), а во-вторых, те бы непременно потребовали денег не только за хранение, но и за молчание. Тогда Баллок и вспомнил про южного знакомого. Узнав, что дела Пэрриша идут не так хорошо, как ему бы хотелось, Теренс протянул ему руку помощи. Не по доброте душевной, разумеется. Помимо небольшой арендой платы за хранение газа, Стюарт получал 25% с каждой удачной сделки. Если бы спонсоры были более щедрыми, Пэрриш не стал бы иметь дело с контрабандистом, и рисковать всем, что у него есть.
  -Привет, Стюарт. Как там поживают твои деревья? Термиты ещё не всё погрызи? - полюбопытствовал Теренс.
  -Оставь свои дурацкие шутки. Что тебе надо? - перешёл к делу Пэрриш.
  -То же что и всегда. Пусть твои ребята опорожнят цистерну и привезут газ к магазину автозапчастей у 9-ой магистрали.
  -Сколько газа тебе нужно?
  -Весь. У моих парней возникли кое-какие проблемы. Может так случится, что больше ты меня не увидишь.
  -Слава богу. От тебя одни только беды.
  -Меньше нытья, больше дела, Стюарт. Не заставляй меня долго ждать.
  После окончания разговора Пэрриш вызвал двух работников сада, и приказал им отвести газ в магазин автозапчастей, и вручить их человеку, который про них спросит. Зерий хранился в особых баллонах, а сами баллоны - в пустой цистерне (одной из тех цистерн, которые привлекли внимание Алекса). Подчинённые Стюарта вскрыли цистерну, загрузили баллоны с зерием в пустой грузовик, и отправились к месту встречи с Теренсом Баллоком. Подъезжая к месту встречи, водитель грузовика заметил тёмный челнок, поднимающийся в воздух, но не придал этому значения. В магазине подчинённые Пэрриша обнаружили лишь трёх связанных по рукам и ногам контрабандистов, которые сообщили им, что их босса забрали "какой-то здоровяк и баба с шокером", причём сделали это совсем недавно. Благодаря прослушивающему устройству, установленному в кабинете Пэрриша, Алекс и Джилл услышали весь разговор между Пэрришем и Баллоком, и отправились на захват. Приняв Алекса за клиента, Баллок слишком поздно почуял неладное, за что поплатился двумя передними зубами, и большой шишкой. Джилл же в это время держала сообщников Баллока на мушке, обещая пристрелить, если кто-нибудь из них посмеет сделать резкое движение. После того, как Алекс вырубил Баллока, он отыскал в магазине несколько верёвок, связал контрабандистом по рукам и ногам, закинул Теренса на плечи и вместе с напарницей покинул магазин. И теперь Теренс Баллок был на полпути к тюрьме, а Алекс и Джилл - к получению заветного вознаграждения.
  
  Вернувшись домой, Сьюзен не находила себе места от волнения. Время шло, а Спайроу до сих пор не вернулся. Чтобы хоть как-то отвлечься, девушка вернулась к ремонту челнока, однако из-за сильного волнения у неё всё валилось из рук.
  "Упрямый слабоумный идиот снова меня кинул! Небось валяется сейчас где-нибудь с пулей в башке, да и поделом ему!" - накручивала себя Сьюзен.
  Однако как только Сайкс появился на пороге мастерской, девушка тут же позабыла о проклятиях в его адрес, и практически была готова обнять упрямого охотника за головами.
  -Надо же, и ста лет не прошло, - презрительно бросила она, стараясь скрыть свои истинные эмоции.
  -Эта вылазка не имела смысла. Я обнаружил лишь опустевший лагерь. Они даже обрушили вход в шахту, хотя завалы при желании можно и разобрать, - разочарованно проговорил Сайкс.
  Как только посланные за беглецами бандиты не вернулись, их сообщники испугались, что те обо всём расскажут армейцам, и спешно дали дёру, не забыв при этом обрушить вход в шахту. При желании, конечно, можно было расчистить завалы, но у Сайкса такого желания не появилось, да и сама шахта не представляла для него особого интереса.
  -Понятно. А пришёл ты для того чтобы попрощаться?
  -Ну да. Рэймонд сейчас спит, а когда проснётся, передай... просто скажи, что я благодарен ему за всё.
  -Хорошо. Если у тебя... появится свободное время... ты можешь...
  -Обязательно загляну. Пока.
  Алекс уже вкратце рассказал напарнику, что напал на след Теренса Баллока, и Сайксу хотелось услышать подробности. Он был рад, что навестил людей, когда-то спасших ему жизнь, и надеялся, что данная встреча - не последняя.
  -Сайкс, подожди! - неожиданно окликнула его Сьюзен возле дверей.
  Сайкс обернулся.
  -Тот седой, который тебя искал три года назад... кто он для тебя? - спросила Сьюзен.
  -До того дня, когда меня нашёл Рэймонд, он был моим лучшим другом. А что? Почему ты о нём вспомнила?
  -Просто так. Удачи тебе, и береги себя.
  Сайксу не очень понравилась последняя фраза, а точнее тон, которым она была произнесена.
  -Что-то не так? - уточнил он.
  -Всё нормально. Прощание что-то затягивается. Иди уже, у меня полно работы! - сказала Сьюзен, и начала копаться в ящике с инструментами.
  Как только Спайроу исчез за дверью, Сьюзен в мыслях обозвала себя последней дурой.
  "Сказала а, говори и б. Трусливая идиотка! Хотя, это всё равно ничего бы не изменило!" - с грустью подумала Сью, присаживаясь на ящик.
  
  (неделей ранее)
  Был поздний вечер, когда в мастерскую пожаловал парень по имени Гэри. Он был на два года старше Сьюзен, и уже второй месяц подбивал к девушке клинья. Придя в ангар, он предложил своей избраннице прогуляться, на что Сьюзен холодно ответила, что у неё полно работы.
  -Ой, да ладно тебе. Никуда не денется твоя работа, - легкомысленно проговорил Гэри.
  -Работа не денется, в отличие от тебя, - холодно ответила Сьюзен, подошла к раковине и начала мыть руки.
  -Слушай, Сью, хватит меня динамить, - начал терять терпение Гэри.
  -Я тебя не динамлю, а открытым текстом говорю - пошёл вон. Ты поспорил, что сможешь со мной покувыркаться, но этого не будет.
  Гэри заметно занервничал.
  -Да, я знаю про этот дурацкий спор, и советую тебе не тратить время впустую, ведь у тебя нет ни единого шанса, - вынесла вердикт Сьюзен.
  -Слушай, Сью, чего тебе стоит...
  -Пошёл вон, и больше не приходи!
  Самым обидным было то, что Гэри немного нравился Сьюзен, и если бы девушка не узнала про спор, кто знает, возможно в ближайшее время парню что-нибудь и перепало бы. А так Гэри проворчал что-то невнятное про проклятых стукачей, и вышел на улицу, дав Сьюзен возможность спокойно продолжить работу с трициклом. Не прошло и двух минут, как входная дверь громко распахнулась.
  -Проваливай, Гэри, не до тебя сейчас! - громко сказала Сьюзен, стоявшая спиной к двери.
  Ответа не последовало.
  -Слушай, придурок, мне... - начала было ворчать девушка, но резко замолчала, увидев неожиданного визитёра.
  В ангар пожаловал Натан Хоук собственной персоной. После крушения челнока и потери груза он стал думать как-бы выбраться с севера незамеченным. Вспомнив про механика-отшельника, Хоук совершил марш-бросок через горы. По дороге ему приходилось прятаться не только от военных патрулей (армейцы нашли догорающий челнок с трупом полковника Тарджея, затем разлетелись в разные стороны и начали поиск сообщника Луиса), но и от союзной банды, участвующей в нападении на базу, т.к. сепаратисты возложили вину за поражение на Натана. Добравшись до дома Уэлса, Хоук едва не столкнулся с Гэри лицом к лицу, но успел вовремя спрятаться. Меньше всего чистильщику сейчас нужны были лишние свидетели, поэтому не заметив Хоука, Гэри фактически спас себе жизнь.
  -Я так понимаю, ты меня узнала, - сказал Хоук, и начал приближаться к девушке.
  Сьюзен схватила со стола разводной ключ. Натан остановился.
  -Не зли меня, безмозглая малолетка. У меня и так был сегодня непростой день, - угрожающе спокойно проговорил Хоук.
  -Сочувствую, а теперь пошёл вон, ублюдок, если не хочешь чтобы я проломила тебе череп! - крикнула Сьюзен, и для убедительности несколько раз махнула ключом
  Натан нахмурился, и это взгляд не предвещал дерзкой девчонке ничего хорошего.
  -У меня возникли трудности, и мне нужна твоя помощь, - сказал Хоук, глядя на ключ в руке Сьюзен.
  -Ты просишь у меня помощи? Да у тебя с головой всё в порядке?
  -Я не прошу - я требую.
  -Пошёл ты! Думаешь, страшную гримасу состроил, и теперь самый крутой? Видала и покруче!
  Перестав тратить время на разговоры, Натан резко подался вперёд. Сьюзен попыталась ударить Хоука ключом, однако чистильщик с лёгкостью перехватил её руку, и стал сжимать запястье до тех пор, пока ключ не упал на пол. Увидев в дальнем углу полупустую канистру с топливом, Хоук закинул девушку на плечо, и пошёл за канистрой.
  -Отпусти меня! Что ты задумал? - прокричала Сьюзен, и попыталась заехать Хоуку коленом по лицу.
  Дойдя до стены, Натан повалил девушку на пол, а чтобы она не поднялась ударил ногой по животу. Пока Сьюзен корчилась на полу, Хоук взял канистру и вылил её содержимое на девушку, затем подошёл к столу и взял горелку.
  -Нет! Не надо! - взмолилась Сьюзен, разгадав намерения своего мучителя.
  -Раньше надо было думать, - сказал Натан, и начал медленно подходить к своей жертве.
  Увидев как на конце горелки заиграло пламя, перепуганная до полусмерти Сьюзен начала отползать назад, пока не уткнулась спиной в стену.
  -Не делай этого! Я сделаю всё что ты захочешь! - прокричала девушка не своим голосом в тот момент, когда Хоук вытянул руку, с зажатой в ней горелкой, вперёд.
  Довольный произведённым эффектом, Натан опустил руку.
  -Мне нужно как можно незаметнее перебраться на юг, - выдвинул своё требование чистильщик.
  -Я не могу тебе ничем помочь!
  -Но зато ты знаешь тех, кто может.
  Девушка удивлённо заморгала.
  -Твой дед наверняка не раз и не два помогал контрабандистам, - подсказал Хоук.
  Сьюзен поняла на что намекает чистильщик. Рэймонд Уэлс действительно был знаком с некоторыми контрабандистами, один из которых три года назад помог Сайксу Спайроу перебраться на север. Этот человек по-прежнему задолжал Рэймонду, и главное его достоинство заключалось в том, что он никогда не задавал лишних вопросов.
  -По лицу вижу, что ты о ком-то вспомнила. Договорись с ним о переправе, но только так, чтобы кроме тебя и его обо мне никто не знал, - поставил своё условие Хоук.
  -Это займёт какое-то время. Эти люди не любит, когда их беспокоят, - уклончиво ответила Сьюзен.
  -Делай что хочешь, но чтобы через два часа этот тип стоял передо мной.
  -Два часа? Но это невозможно! - возразила Сьюзен, но увидев, как на конце горелки вновь заиграло пламя, поняла что совершила серьёзную ошибку.
  -Возможно всё - было бы желание. Свяжись с этим типом как можно скорее, если не хочешь чтобы я тебе поджарил как куропатку.
  Несмотря на сильный испуг, девушка предприняла последнюю попытку обмануть своего палача.
  -Ладно, я сделаю это. Но он не любит переговоры на расстоянии, и предпочитает общаться при личной встрече, - соврала она.
  -Хорошо. Встретишься с ним как можно скорее и договоришься о переправе. А я пока присмотрю за твоим дедом. Если сбежишь или натравишь на меня кого-нибудь - выпущу старику кишки. Уяснила?
  Сьюзен кивнула, с прискорбием признав, что попытка обмануть чистильщика ни к чему не привела. Менее чем через два часа она свела Хоука с контрабандистами. Натан исчез также внезапно как и появился, и больше Сьюзен о нём ничего не слышала.
  
  После получения вознаграждения за поимку Теренса напарники вернулись на "Норд". Джилл пересчитала деньги, которые ей вручил Дроу, и возмущению её не было предела.
  -Почему так мало? - спросила она.
  -Ровно треть. А сколько ты хотела?
  -Половину. В конце концов, это мы с тобой поймали Баллока, а Сайкс шлялся где-то на севере. По сути, он ничем нам не помог.
  -Любому, кто, как ты только что выразилась, просто шляется по северу, нужно поставить памятник. К тому же, как говорят спортсмены, главное не победа, а участие.
  -Так говорят не спортсмены, а лузеры, не оправдавшие возложенных на них надежд.
  -По-хорошему тебя вообще бы стоило оштрафовать, чтобы ты впредь не говорила то, чего не следует.
  -Опять запел старую песню про свою ненаглядную. Ну и что с того, что я использовала её фамилию?
  -Теперь уже всё равно. Завтра наведайся к Пэрришу, и под любым предлогом расторгни контракт.
  -Зачем? Почему бы просто не исчезнуть?
  -Спонсоры просто так не исчезают. Вдруг от волнения он поднимет на ноги всю геднерскую полицию. Лучше не рисковать.
  Двери каюты открылись, и в отсек зашёл только что вернувшийся с севера Сайкс.
  -Я так понимаю, вы взяли Баллока, - сказал Спайроу, заметив деньги в руках Джилл.
  -Взяли, только твоей заслуги в этом нет. Твоя вылазка не имела никакого смысла, - проворчала Джилл.
  "Это с какой стороны посмотреть", - подумал Спайроу, решив в ближайшее время снова посетить Уэлсов, но на этот раз не по делам, а просто так.
  -Можешь ворчать сколько угодно, всё равно от этого твоя доля не станет больше. Кстати, ты действительно взяла шмотки на прокат, или взялась за старое? - поинтересовался Алекс.
  -А даже если и взялась, что с того? Клептомания не так страшна по сравнению с хроническим идиотизмом. Кажется я поняла почему тебя так задевает любое упоминание о Глории - ты всё ещё по ней сохнешь, даже после того как она тебя кинула!
  Алекс окинула напарницу взглядом талантливого психиатра.
  -Ты бредишь, - поставил он свой диагноз, и вышел из каюты.
  -Беги, беги! От правды не убежишь! - прокричала Джилл ему вслед, даже не догадываясь, что ей смехотворное предположение не так уж и смехотворно.
  
  Спустя обещанные два часа Уоррен связался с Квинтом, и сообщил, что Лонсдейл согласен с ним встретиться. Встреча была назначена на западном побережье ровно в полночь. В свои 29 лет Джонатан смог многого добиться. Независимо от обстановки и окружения, Лонсдейл всегда носил деловой костюм и очки, в которых он был похож на обычного банковского клерка. Внешне дружелюбный и приветливый, Джонатан был человеком хитрым, расчётливым, а порой и жестоким. Именно благодаря этим трём качеством он был всё ещё жив. На пляж Джонатан прибыл вместе с тремя машинами охраны. Ему было любопытно о чём именно с ним хочет побеседовать наркодилер, хотя Лонсдейл не исключал, что Квинт просто-напросто пытается заманить его в ловушку. Охранники рассредоточились по пляжу, и начали заглядывать буквально под каждый камень. Сам Джонатан пошёл в сторону закрытого на ночь кафе. Почти дойдя до забегаловки, Лонсдейл услышал звонок телефона, но только не своего. Оглядевшись по сторонам, Джонатан увидел чей-то сотовый телефон, лежавший возле вставленного в песок зонтика.
  "Неплохо, для второсортного наркодилера", - подумал Джонатан, подбирая телефон.
  -Если хочешь со мной поговорить, лучше выходи. Мои люди не причинят тебе вреда, - заверил Лонсдейл своего собеседника.
  -Спасибо за предложение, но мне и здесь хорошо, - ответил Хоук.
  Узнав голос опального чистильщика, Джонатан напрягся.
  -Что ты задумал, Хоук? - открыто спросил Лонсдейл.
  -У меня к тебе интересное предложение.
  -Не говори ерунды. У тебя нет ничего такого, что бы меня заинтересовало. Ты уже практически покойник.
  -Ты тоже. В данный момент я держу тебя на прицеле.
  Джонатан начал оглядываться по сторонам, и всматриваться в ночную темноту. Поблизости никого не было.
  -Не в ту сторону смотришь. Немного левее, - подсказал Натан Лонсдейлу.
  Джонатан повернул голову в указанном направлении, и посмотрел на воду.
  -Неплохо. Для покойника, - усмехнулся Джонатан.
  Приехав на встречу с Лонсдейлом на водном мотоцикле, Натан оставил возле зонтика телефон, отъехал подальше от берега, собрал снайперскую винтовку, и прикрепил к ней прицел ночного видения. Прицел был покрыт особым защитным слоем, и не оставлял бликов даже в светлое время суток.
  -Убьёшь меня - ничего не выиграешь, а сделаешь только хуже, - предупредил Натана Лонсдейл, безуспешно вглядываясь в морскую гладь.
  -Как я уже сказал, у меня к тебе деловое предложение.
  -Не тяни кота за хвост. Что ты от меня хочешь?
  -Я хочу чтобы ты помог мне прикончить Дугласа Крейна.
  Что-то в этом духе Джонатан и ожидал услышать.
  -Дуглас тебе не по зубам.
  -Время покажет.
  -С чего ты взял, что я тебе помогу?
  -Потому что для тебя это самый оптимальный вариант. Если ты не ослеп, то должен был заметить в каком состоянии находится Дуглас. Он запросто может отдать приказ о твоей ликвидации - это только вопрос времени. Незаменимых людей нет.
  Об этом было не принято говорить вслух, но многие члены Синдиката считали, что Дуглас Крейн сошёл с ума. Джонатан разделял общее мнение, и хотя в данный момент Дуглас ему безоговорочно доверял, всё могло измениться в одну секунду. Эпоха репрессий была в самом разгаре, и остановить её могла лишь гибель Дугласа, превратившегося из мудрого авторитетного стратега в опасного параноика. Тем не менее смерть Крейна грозила внести раскол в структура Синдиката, и спровоцировать самую настоящую войну за контроль над преступной организацией среди бывших сторонников Дугласа. Подобный расклад вполне устраивал Лонсдейла. Натан Хоук был далеко не первым человеком, сделавшим Джонатану интересное предложение. Пару недель назад с Лонсдейлом связался новый криминальный король Астера - Колин Грисем. Он предсказал скорое падение Крейна, и предложил Джонатану, а также нескольким другим важным фигурам в Синдикате сменить хозяина, пока у них была такая возможность. Ходили слухи, что после неудачной для Синдиката операции на Астере Грисем запланировал нанести контрудар, и уничтожить Синдикат. По мнению Лонсдейла, у Колина было недостаточно сил для уничтожения Синдиката, в связи с чем Джонатан и отклонил его предложение. Однако теперь, видя как Крейн уничтожает самых преданных своих сторонников, и ведёт Синдикат к краху, Лонсдейл понял, что поспешил с отказом.
  -Какого рода помощь тебе нужна? - спросил Джонатан, дав Хоуку понять, что принял его предложение.
  -Пока Дуглас находится в башне - он неуязвим. Ты же знаешь обо всех его передвижениях, обо всех встречах. Ты - его ходячий ежедневник.
  Джонатану не понравилось данное сравнение, хотя спорить с Хоуком он не стал.
  -Понимаю к чему ты клонишь. Все дела Дугласа расписаны на месяц вперёд. Паранойя паранойе, но Крейн никогда не меняет свой распорядок. Я могу сообщить обо всех важных встречах, а ты выбери сам когда и как действовать. Устраивает такой вариант?
  -Вполне. Как только наш разговор закончится, тут же избавься от телефона. Я найду способ связаться с тобой ещё раз.
  -До тех пор старайся не высовываться, - попрощался с Хоуком Джонатан, отключил телефон, выбросил его в воду и пошёл обратно к шоссе.
  Натан убрал винтовку за спину, и поехал к противоположному берегу. Он не доверял Лонсдейлу, но надеялся, что у Джонатана хорошо развит инстинкт самосохранения. Исполнение всех капризов Дугласа могло лишь отсрочить гибель, но не отменить полностью, и Джонатан должен был это понимать. Впрочем, Хоук был готов и к тому, что Лонсдейл сдаст его чистильщикам, хотя рассчитывал, что тот всё же проявит благоразумие. На повестке дня, точнее ночи, оставался всего один вопрос - что делать с Квинтом? Наркодилер был и не таким уж и дураком, и запросто мог сложить два и два.
  Натан понимал, что если Джозеф узнает о его замыслах относительно Дугласа, дилера придётся устранить, а до тех пор Квинт был его глазами и ушами. Он был его марионеткой, пока ещё послушной, но ничто не длится вечно. В любом случае, дальнейшая судьба Джозефа Квинта была предопределена.
  
   Противодействие
  
  Поскольку Кайл Винтерс хорошо себя зарекомендовал в процессе поиска компромата на Глорию Майерс, Алан решил ещё раз воспользоваться услугами частного детектива. Вебстер приказал ему отыскать доказательства виновности Глории в смерти Герберта Майерса и Марко Версетти. Алан поделился своими планами с Дженнифер, но та отнеслась к этой затее довольно прохладно, сказав, что у Винтерса ничего не выйдет. Оставив Дженнифер у себя дома, Алан отправился в "Верону", где его уже дожидался Кайл. Вебстер сразу же понял, что у частного детектива есть какие-то новости по поводу Глории, и сопроводил его в свой кабинет, подальше от громкой музыки и посторонних ушей.
  -Марко Версетти был отравлен, - сообщил Кайл.
  -Ты в этом уверен?
  -Абсолютно. Только доказать, что это сделала Глория будет невозможно - они в тот день даже не встречались, хотя Глория звонила своему любовнику незадолго до его смерти.
  -Звучит не слишком вдохновляюще. То, что она ему звонила, не значит ровным счётом ничего. Я надеюсь, это не все новости?
  -Нет. Мне удалось узнать кое-что интересное, что, на первый взгляд, не имеет отношения к делу.
  -И что это?
  -Деньги Герберта Майерса. Именно из-за них Глория и расправилась со своим мужем.
  Разочарованию Алана не было предела. Он и без Кайла знал о мотиве Глории. Да что Алан - об этом знали абсолютно все, о чём свидетельствовали смелые заявления в прессе.
  -Вы меня не правильно поняли. Я имел в виду вовсе не наследство Майерса, которого Глория может лишиться, если её адвокаты проиграют судебный процесс, - проговорил Кайл с превосходством, увидев разочарование во взгляде своего клиента.
  -А что же ты имел в виду?
  -Это крайне деликатный разговор, и он касается личности покойного Герберта Майерса. Речь пойдёт о подлоге, финансовых махинациях, и о кое-чём ещё похуже.
  О том, что у покойного Герберта Майерса совесть нечиста, Алан подозревал и раньше. Нельзя скопить огромное состояние, и при этом остаться чистеньким. Таков негласный закон любого бизнеса.
  -Рассказывай, - всё же сказал Вебстер.
  Кайл поведал Алану, что 10 лет назад Герберт Майерс вместе со своим ныне покойным деловым партнёром провели крупную аферу. Партнёры открыли фиктивную фирму, затем обокрали вкладчиков и объявили себя банкротами. Главный бухгалтер и подставное лицо, на которое была зарегистрирована фирма, отправились за решётку, в то время как личность настоящих организаторов аферы так и не была установлена. Подельники украли у доверчивых вкладчиков более 80 миллионов дакейров. По всей видимости Герберт Майерс не захотел делить эти деньги на две части, и разделался со своим партнёром, хотя официальная версия гласила, что это было самоубийство.
  -Всё это конечно очень познавательно, но какое отношение это имеет к делу? - прервал Алан рассказ Кайла.
  -Украденные миллионы не были нигде задекларированы. Майерс хранил их в неустановленном месте, будто опасаясь, что если пустит их в ход, его сразу же уличат в той афере. К сожалению, мне не удалось узнать где именно он хранил деньги.
  -Понимаю. Ты хочешь сказать, что Глория узнала про деньги, выпытала их местонахождение, а затем разобралась с мужем?
  -Это один из вероятных сценариев. Но существует вероятность, что Глории неизвестно где именно спрятаны деньги. Если это действительно так, я знаю как заманить её в ловушку.
  -Я тебя внимательно слушаю.
  -Дженнифер Майерс должна сообщить Глории, что ей всё известно про деньги. Глория обязательно попытается её устранить, как она устранила Марко Версетти, и тогда...
  -Даже думать об этом забудь. Это слишком рискованно. Где гарантии, что Глория не доберётся до Дженнифер?
  -Если всё грамотно спланировать...
  -Нет! Придумай что-нибудь другое!
  Кайл не стал настаивать, хотя и было понятно, что предложенный вариант - наиболее оптимальный. Затем он рассказал, что Глория наняла для себя кучу телохранителей, которые следуют за ней по пятам, и даже пояснил, услугами какого охранного агентства воспользовалась вдова. Вебстер не счёл данные подробности интересными, и приказал Винтерсу копать дальше. Кайл сказал, что обязательно нароет что-нибудь ещё.
  -Вы ведь знаете где сейчас находится Дженнифер Майерс? - как бы невзначай поинтересовался Винтерс.
  -Это не имеет отношения к делу! - возразил Алан, недовольный тем, что частный детектив не оставляет попыток использовать Дженнифер в качестве приманки.
  -Значит знаете. Попытайтесь узнать что именно ей известно о вышеупомянутых деньгах, но постарайтесь сделать это как можно деликатнее. Если Дженнифер не знает каким негодяем был её покойный отец, то пусть и дальше пребывает в блаженном неведении.
  -Я обязательно с ней поговорю. Кто ещё знает о деньгах, кроме тебя, и возможно, Глории?
  -Вы, а также ещё надёжный один человек. По поводу него можете не волноваться - он будет держать язык за зубами.
  -Очень на это надеюсь. Как только узнаешь что-нибудь интересное, сразу же сообщи мне.
  
  -Гарт, на выход! - приказал конвоир.
  Малкольм Гарт перестал дубасить своего сокамерника, и подошёл к решётке. Конвоир открыл дверь, и приказал следовать за ним. Малкольм ждал этого дня долгих четыре года. До заключения под стражу Гарт был профессиональным наёмником, связавшимся с пиратами. Действуя бок о бок с бандитами, Малкольм нападал на транспортные суда, захватывал заложников, угонял транспорт. Во время каждого налёта наёмники не оставляли в живых ни одного свидетеля, поэтому полиция долго не могла установить личность налётчиков. Однако во время одного рейда случилась промашка: один из челнов экипажа надел скафандр и вылетел в открытый космос. Наёмники забрали с корабля всё необходимое, а перед уходом запустили систему самоуничтожения. Выжившему удалось отлететь на безопасное расстояния, и остаться незамеченным. Дрейфующего в безвоздушном пространстве человека случайно обнаружил пилот круизного лайнера. Мужчину доставили в больницу, и после выписки он рассказал что именно случилось на его корабле, и как выглядели люди, напавшие на судно. После того как личность Гарта была установлена, Малкольм пробыл на свободе чуть более одного месяца. Суд приговорил Малкольма к длительному тюремному заключению, а судья от себя добавил, что таким людям как Гарт не место на свободе. Используя подкуп и запугивание, а также помощь от благодарных клиентов, люди Гарта сумели добиться условно-досрочного освобождения своего лидера, и теперь Малкольм выходил на свободу с чистой совестью. Малкольму выдали его вещи, и сопроводили до ворот. За пределами тюрьмы Гарта встретили его люди. Первым делом Малкольм посетил бар, и устроил смачную попойку. Безудержное пьянство длилось несколько дней. Придя в себя, Гарт со своими парнями взялся за простенькое дельце, и смог заработать деньжат, однако звонкая монета не радовала его так сильно, как раньше. Наёмник жаждал отомстить людям, из-за которых он провёл последние четыре года за решёткой. Пообщавшись с информатором, Малкольм узнал адрес одного из своих обидчиков, и вместе со своими людьми отправился по указанному адресу.
  
  Наслаждаясь заслуженным отдыхом, и попивая коктейль на берегу моря, Пирс решил, что стоит почаще отдыхать. Солнце, море, песок, полуголые улыбающиеся девицы, и прохладительные напитки - о чём ещё можно было мечтать? Лёжа на песке и загорая, Адамс поправил солнцезащитные очки, и прикрыл глаза. Блаженный отдых был прерван телефонным звонком. Вытащив телефон из кармана лежащей в сторонке рубашке, Пирс увидел номер, принадлежавший его собрату по ремеслу. Пять лет назад Билл Кемп был лихим охотником за головами, а сейчас стал опустившимся алкоголиком, задолжавший всем, кому только было можно. Пирс придерживался принципа "моя хата с краю", и не лез к другим с советами, однако увидев плачевное состояние Кемпа, Адамс попытался ему помочь, да только все его старания ни к чему не привели.
  "Билл опять будет клянчить денег взаймы", - подумал Адамс, отвечая на звонок.
  -Пирс, мне очень нужно с тобой встретиться! - испуганно выпалил Билл, и, судя по голосу, он был абсолютно трезвым.
  -Может в другой раз? Мне сейчас немного не до тебя, - ответил Адамс, поглядывая на попу прошедшей мимо него сексуальной брюнетки в коротком топике.
  -Дело не терпит отлагательства. Это вопрос жизни и смерти, причём не только моей, но и твоей!
  -А ты не преувеличиваешь? - спросил Пирс, неохотно приподнимаясь.
  -Я абсолютно серьёзен. Приезжай ко мне домой, и всё узнаешь!
  -Да что стряслось?
  -На месте узнаешь. Поторопись, пока ещё не поздно! - взволнованно проговорил Кемп, и повесил трубку.
  "Похоже действительно стряслось что-то серьёзное", - подумал Пирс, и начал одеваться.
  Жил Кемп в многоэтажном доме на западном побережье, поэтому путь не занял у Пирса много времени. Поднявшись на второй этаж, Адамс хотел позвонить в дверной звонок, но заметил, что дверь не заперта. Войдя в квартиру, Пирс отправился в гостиную, и обнаружил там Билла, лежавшего на полу в луже собственной крови, и трёх бандитов с пистолетами. Прежде чем Пирс успел что-то сделать, кто приставил к его затылку пистолет.
  -4 года. 4 долгих года, - проговорил Малкольм хриплым голосом.
  -Так вот о чём со мной хотел поговорить Билл, - сказал Пирс, глядя на покойника.
  Вломившись в квартиру Билла, сообщники Малкольма сначала сильно избили Кемпа, затем Гарт приказал ему позвонить Пирсу, и под любым предлогом вызвать его на квартиру. Билл сделал всё как ему сказали, после чего Малкольм перерезал ему горло. Однако прикончив одного из своих заклятых врагов, Гарт не почувствовал удовлетворения. Для Билла Кемпа, который не мог без презрения смотреть на себя в зеркало, смерть была избавлением из алкогольного плена и долгового рабства. Он хотел умереть, но не решался наложить на себя руки. Зато Адамс - совсем другое дело. Пирс не был похож на опустившегося неудачника, и явно не торопился на тот свет. Впрочем, Гарта не особо волновали желания Адамса.
  -Скажи до свиданий, ублюдок, - процедил Малкольм сквозь зубы, опуская палец на спусковой крючок.
  -До свидания, ублюдок, - сказал Пирс, резко пригнулся, и изо всех сил ударил Малкольма локтем по животу.
  Второй рукой Адамс вырвал у наёмника пистолет, и приставил его ко лбу Гарта. Один из бандитов уже хотел накинуться на охотника за головами, однако Адамс забежал Гарту за спину, и приставил оружие к его затылку.
  -Если не хотите, чтобы я отправил на тот свет этот кусок тюремного дерьма, то вы позволите мне уйти, - сказал Адамс.
  Сжимая одной рукой шею Гарта, Пирс потащил его к дверям, однако на лестнице их уже дожидались двое автоматчиков, которые до прихода Пирса дежурили на улице, а когда Адамс вошёл в дом, бандита отрезали ему путь к отступлению.
  -Ты неплохо подготовился, ублюдок, - с уважением проговорил Пирс, возвращаясь обратно в квартиру.
  Продолжая использовать Гарта в качестве живого щита, Пирс открыл огонь по бандитам в квартире, и вынудил их разбежаться в разные стороны. Когда пули закончились, Адамс как следует шандарахнул Малкольма головой об стену, отбросил его в сторону, словно тряпичную куклу, и побежал на кухню. Покопавшись в столовых приборах, и отыскав мясницкий нож, Адамс схватил с пола стул и разбил им окно. Встав возле дверного косяка, Пирс посильнее сжал нож, и приготовился вонзить его в голову первому, кто осмелится зайти на кухню. Однако наёмники оказались умнее, чем он предполагал. Вместо того чтобы просто зайти на кухню, один из наёмников швырнул гранату в дверной проём. Увидев гранату, Пирс успел выпрыгнуть в окно до того, как прогремел взрыв. Поднимаясь на ноги, Адамс краем глаза увидел автоматчика, выскочившего из дома. Наёмник вскинул оружие, и уже хотел всадить в охотника за головами автоматную очередь, однако Адамс метнул нож, и тот вонзился ему в горло. Пирс хотел забрать у покойника оружие, однако зашедшие на кухню наёмники обнаружили пропажу охотника за головами и кинулись к окну. Увидев охотника за головами, склонившегося над их убитым товарищем, наёмники открыли огонь по Адамсу. Лишь чудом не угодив под пули, Пирс отпрыгнул в сторону, затем забежал за угол дома. Как только выбежавший на улицу второй автоматчик заглянул за угол дома, Адамса и след простыл. В это время наёмники привели в сознание своего босса, и тут же пожалели об этом. Услышав, что Пирсу удалось сбежать, Малкольм был близок к тому, чтобы расстрелять своих нерадивых подельников, однако рассудив, что прибывшие на место преступления полицейские (соседи услышали выстрелы, и наверняка уже вызвали полицию) опознают в покойниках его людей, решил повременить с наказанием.
  -Живо уходим отсюда! - распорядился Гарт, не желая так скоро вернуться за решётку.
  Обнаружив на улице убитого автоматчика, Малкольм приказал забрать труп, и хотя ему было наплевать на жизни своих подчинённых, Гарт пообещал самому себе, что Адамсу это с рук не сойдёт.
  
  -Давненько вас здесь не было, миссис Майерс! - поприветствовал Глорию массажист.
  -У меня были кое-какие дела, - ответила Глория деловым тоном.
  Молодой вдове как кислород была нужна передышка, поэтому она и посетила загородный курортный центр. Глорию начали осаждать журналисты, и задавать каверзные вопросы. Однако алчные писаки были не самой главной её проблемой. Грэхам и Сейджи вновь вызвали Глорию для дачи показаний, и стали задавать вопросы о смерти Марко Версетти. Когда Ямато поведал вдове о том как умер Марко, Глория наконец-то поняла как распорядились похищенным у неё флаконом с ядом. Затем детективы начали интересоваться чем были вызваны разногласия между Глорией и Дженнифер, однако вдова ответила, что это не имеет отношения к делу. Говоря падчерице, что у неё есть признание одного из налётчиков, нанятых Аланом Вебстером, Глория блефовала, и поскольку у неё не было доказательств виновности Дженнифер в покушении на свою жизнь, Глория предпочла не распространяться о том неприятном инциденте. После нудного двухчасового допроса недоверчивые детективы всё же отпустили её. Затем Глорию посетили адвокаты Герберта, и огорошили очередным неприятным известием о ходе судебной тяжбы: истцы представили суду новые доказательства, и теперь Глория рискует лишиться всего состояния мужа. Зато сейчас, когда массажист начал натирать её маслом, Глория смогла на мгновение забыть обо всех проблемах, будто их и не было вовсе. После расслабляющего массажа вдова накинула махровый халат и отправилась к бассейну, однако заходить в воду не стала, а заняла шезлонг неподалёку.
  -Поберегись! - раздался неподалёку крик какого-то мальчишки, после чего данный субъект разбежался и прыгнул в бассейн.
  "Детский сад какой-то. Кто его вообще сюда пустил?" - подумала Глория, недовольная тем, что ребёнок нарушил её покой.
  Впрочем, мальчик здесь был не один. Возле дверей стояли двое высоких мужчин, предположительно телохранителей, и наблюдали за тем, чтобы никто не приблизился к мальчишке. Вскоре они расступились в разные стороны, пропуская человека, выплачивающего им зарплату. В этом человеке Глория безошибочно узнала свою знакомую - Женевьеву Аркхэм. Несмотря на передачу своей компании в частные руки Женевьева была одной из самых богатых и влиятельных женщин Геднера, т.к. она владела сетью аквапарков и центров для отдыха. Данный центр также принадлежал Женевьеве, хотя сама мисс Аркхэм довольно редко сюда заглядывала. Глория познакомилась с Женевьевой через пару дней после свадьбы, на приёме, устроенным Гербертом. Встреча эта была знаменательна тем, что юный проказник Джереми Аркхэм опрокинул мясной соус на беседующих Женевьеву и Глорию, испортив дорогие платья. Сейчас этот неугомонный сорванец как ни в чём ни бывало плескался в бассейне, не обращая внимания на свою "бывшую жертву". После того инцидента Глория и Женевьева стали если не подругами, то по крайней мере хорошими знакомыми. Увидев Женевьеву, Глория помахала ей рукой. Женевьева что-то сказала охранникам, и направилась в сторону гостьи.
  -Заседание клуба официально объявлено открытым, - сказала Женевьева, присаживаясь на соседнем шезлонге.
  -Какого ещё клуба? - спросила Глория, тоже заняв сидячее положение.
  -Так называлась бы очередная грязная статейка, если бы нас сейчас увидел какой-нибудь писака.
  -Понятно. Меня уже успели окрестить чёрной вдовой.
  -Именно.
  Муж Женевьевы Стэнли погиб при весьма странных обстоятельствах. Какое-то время спустя вслед за ним отправился и Ричард Аркхэм - брат погибшего. В отличие от Глории, Женевьева не нуждалась в деньгах покойного мужа, напротив, это она спасла Стэнли Аркхэма от полного финансового краха. Действительно ли Женевьева была повинна в гибели мужа и его брата, или это просто злые сплетни, Глория не знала и знать не хотела. Она была готова связаться с кем-угодно, лишь бы самой остаться на плаву, и не важно сколько раз для этого пришлось бы нарушить закон.
  -Хотелось бы найти этого наглого шутника, придумавшего эту ерунду, и устроить ему взбучку. Как тебе удавалось всё это терпеть? - поинтересовалась Глория.
  -У меня было слишком много дел, чтобы отвлекаться на какие-то нелепые слухи.
  В отличие от Глории, тратившей деньги престарелого мужа, Женевьева была деловой бизнесвумен, которая не часто снисходила до праздного времяпровождения.
  -Я так понимаю, у одного из этих дел даже есть имя, - сказала Глория, поглядывая в сторону бассейна.
  Джереми в который раз переплывал из одного конца бассейна в другой, и ему это порядком наскучило. Доплыв до середины, он неожиданно начал барахтаться и громко звать на помощь, а потом и вовсе ушёл под воду. Один из охранников бросился спасать мальчика, и прыгнул в бассейн прямо в одежде. Но как только он доплыл до середины, юный Аркхэм тут же всплыл на поверхность.
  -Купился! - прокричал озорной мальчишка, и как ни в чём ни бывало поплыл дальше.
  Промокший охранник выбрался из воды, что-то недовольно пробубнил, и поплёлся в раздевалку.
  -Если будешь так шутить, мне придётся нанимать новых охранников, чтобы они защищали тебя от старых, - строго сказала Женевьева.
  Если бы жизни Джереми действительно угрожала опасность, женщина сама бы кинулась в бассейн. Однако зная плутоватый характер своего пасынка, и то, что он умеет задерживать под водой дыхание на несколько минут, позволили Женевьеве понять, что утопление - всего лишь очередной розыгрыш.
  -Так надо было сказать об этом до того, как этот дуболом нырнул в бассейн! - ловко парировал Джереми.
  -Значит это я виновата?
  Улыбающийся мальчишка энергично закивал.
  -Ну и что мне с тобой делать? - спросила Женевьева, из голоса которой исчезла строгость.
  -Купи мне двухметрового робота с пулемётами вместо рук, и чтобы он стрелял из глаз лазером. Если такой телохранитель будет находиться рядом со мной 24 часа в сутки, меня точно никто не тронет. А после того как я вместе с этим чудом техники зайду в кабинет директора, моя успеваемость наверняка повысится. Как тебе такое предложение?
  Женевьева представила как это будет выглядеть, и засмеялась. Даже Глория не смогла сдержать улыбку. Джереми, довольный произведённым эффектом, выбрался из воды и отправился в раздевалку.
  -Как так произошло, что ты и этот несносный мальчишка начали неплохо ладить? Если память мне не изменяет, ты его терпеть не могла, - напомнила Глория.
  -Раньше так и было. Сейчас же у него никого нет, кроме меня. А у меня никого нет, кроме него, - с грустью ответила Женевьева.
  -Почему у тебя никого нет? Ты по-прежнему привлекательная женщина, к тому же богатая. Ты часто бываешь на приёмах и корпоративах, устраиваешь встречи с другими состоятельными людьми. Почему ты до сих пор не нашла себе кого-нибудь подходящего?
  -Потому что даже не пробовала искать. Так или иначе мои проблемы и рядом не стояли с твоими. Для начала стоит решить проблемы с судом, и в этом я тебе помогу.
  -Помочь мне может только чудо. Адвокаты Герберта попытались смягчить удар, но у них ничего не вышло.
  -Потому что они бездари и неучи. Если к делу подключатся мои юристы, положительный результат появится уже ближе к концу дня. С журналистами всё гораздо хуже. Сначала умирает твой муж, а затем и любовник - странное совпадение, не правда ли?
  -Я их не убивала! - начала оправдываться Глория, не понимая откуда Женевьева узнала о Марко.
  -Я тебе верю, но это ничего не меняет. Журналистам нужны сенсации, а когда сенсаций нет под рукой, они их выдумывают. Либо терпи, пока они не найдут новую жертву, либо пообщайся с ними, и расскажи что-нибудь интересное.
  -Моя главная головная боль не журналисты, а полицейские, ведущие расследование убийства Герберта. Они уверены в моей виновности, хотя и не говорят об этом открыто.
  -К сожалению, здесь я тебе мало чем могу помочь. Убеди их в своей невиновности или попытайся договориться.
  "Попытаться можно, только из этого вряд ли что-нибудь получится. Здесь нужны более решительные меры!" - решила Глория, затем поблагодарила Женевьеву за совет и отправилась в солярий.
  
  Пробудившись ото сна, Сайкс сладко потянулся, и встал с дивана. Помимо Спайроу в каюте больше никого не было, однако Сайкс сразу же бросился в глаза открытый ноутбук, стоящий на журнальном столике. Сайкс подошёл к столику, развернул ноутбук, и наткнулся на свежую журналистскую статью, под названием которой красовалась фотография Глории Майерс. Статья называлась так: "Чёрная вдова получает кровавые деньги". В статье было написано, что Глория Майерс разделалась со своим благоверным, и привлекла к этому дела своего бывшего мужа, который (автор статьи ссылался на 100% достоверный источник) имел богатое криминальное прошлое, а также был далеко не последним человеком в преступном мире.
  -Что за чушь собачья? - проворчал Спайроу, и промотал текст до самого конца.
  К статье также прилагалась ещё одна фотография. На ней изображалась всё та же Глория, выходящая из банка в сопровождении охранников. К богатой вдове пытались пробиться телевизионщики с камерами и микрофонами, но история умалчивала удалось ли им это сделать, или нет (Сайкс предположил, что не удалось). Прикрыв крышку ноутбука, Спайроу направился на поиски Алекса, и обнаружил напарника в спортивной комнате. Дроу неистово колотил боксёрскую грушу, не обращая внимания на Спайроу. Завершив длинную серию мощным правым хуком, после которого, как показалось Сайксу, груша готова была рухнуть к ногам Дроу, Алекс отошёл к перекладине, и начал выполнять подтягивания.
  -Остынь. Не стоит из всякой ерунды делать трагедию, - сказала Сайкс.
  -Хотел бы я сделать из этого комедию, но увы, не могу! - ответил Алекс, продолжая делать упражнение.
  -По поводу твоего богатого криминального прошлого они, конечно, малость загнули.
  Алекс слез с турника и повернулся лицом к напарнику.
  -Не в этом дело. Мне всё равно что эти сочинители напридумывали обо мне. Хотя их тоже можно понять. Погиб известный миллионер, и они пытаются обвинить во всём его жену. Когда нужна сенсация, все средства хороши, какими бы грязными они ни были. Не удивлюсь, если к следующей статье они прикрепят фотографии, где я встречаюсь с Глорией на корабле возле причала.
  -Стоп, погоди. Тебя задело то, что они спустили всех собак на твою бывшую жену?
  -Да. Глория не причастна к смерти своего мужа. Это дело рук человека, сделавшего те снимки.
  -Почему ты в этом так уверен? Почему тебя вообще это волнует?
  -Потому что... потому что даже после всего, что между нами произошло, мне по-прежнему небезразлична её судьба.
  Сайкс удивлённо заморгал, не сразу поверив в услышанное. Алексу нелегко далось это признание, но всё же он был рад, что сказал об этом вслух.
  -И как давно ты сохнешь по бывшей жене? - поинтересовался Сайкс.
  -Недавно. Все эти годы я даже не думал о Глории. А когда встретил её на Геднере, и вспомнил, что между нами когда-то было... Это трудно объяснить, поэтому я даже не буду пытаться.
  -Я надеюсь, ты не сказал об этом Джилл?
  -Конечно нет, да и тебе стоит держать язык за зубами, если не хочешь чтобы я эти самые зубы тебе выбил! - пригрозил Алекс.
  -Не волнуйся, я унесу эту тайну с собой в могилу.
  -Надеюсь, но если обманешь - я тебя сам туда отправлю, - сказал Алекс, и вновь принялся избивать грушу.
  -Раз уж тут такое дело, я тоже должен кое в чём признаться. Ястреб не погиб.
  -С чего ты взял? - спросил Дроу, продолжая колотить грушу.
  -Об этом мне поведал один тип из Синдиката.
  Алекс провёл быструю серию ударов, завершив её апперкотом, затем отошёл в сторону, и посмотрел на Сайкса.
  -Ну и что ты собираешься делать? - спросил он, заранее зная ответ.
  -Найти Ястреба и прикончить, - решительно заявил Спайроу.
  -Ясно, - проговорил Алекс с пониманием. - Как только полиция найдёт убийцу Герберта Майерса, и снимет с меня чип слежения, я сразу же покину Геднер.
  -Если к тому моменту Ястреб не испустит дух, я останусь здесь, и буду искать его до тех пор, пока не найду.
  -Из этого не выйдет ничего хорошего, - попытался Дроу предостеречь напарника.
  -Как и из твоих попыток помочь Глории. Что ты будешь делать, если выясниться, что это Глория убила своего мужа?
  Алекс сжал кулаки, и этот жест не укрылся от внимания Сайкса. Прежде, чем атмосфера успела накалиться до предела, спор напарников был прерван звуковым сигналом, напоминающим громкий звонок.
  -Это не она, - оставил Алекс за собой последнее слово, спешно вышел из отсека, и направился на мостик.
  Буквально за неделю до прибытия на Геднер Алекс обновил систему безопасности корабля. Попасть на борт корабля через двери могли лишь люди, чьи отпечатки пальцев занесены в базу данных "Норда". Таких людей было трое. Остальные же могли попасть на борт корабля лишь в одном случае - если их впустят. Заглянув в окно, Дроу увидел возле опущенного трапа своего старого знакомого - Пирса Адамса. Пирс увидел Алекса, и помахал ему рукой.
  -Какого чёрта тебя здесь надо? - проворчал Дроу, затем подошёл к панели управления и открыл дверь, возле которой стоял Пирс.
  -Кто там? - полюбопытствовал пришедший на мостик Спайроу.
  -Пирс. Видимо стряслось что-то серьёзное, - сказал Алекс, и отправился встречать незваного гостя.
  Сайкс незамедлительно последовал за ним.
  -Я только сейчас обратил внимания, что мы здесь одни. Куда подевалась Джилл?
  -Я откуда знаю? Ушла куда-то, и ничего не сказала. Как будто ты лису не знаешь?!
  -Знаю. Потому и спрашиваю.
  -Меня больше волнует что Пирс здесь забыл. В былые времена он нанёс мне всего один визит в четыре года, да и то это был особый случай.
  -Что за случай?
  -Потом расскажу.
  
  В былые времена Хэнк Мастерс был лучшим медвежатником, и мог вскрыть любой замок. Сейчас же он был заключённым под номером 512, отбывающим тюремный срок в одной из геднерских тюрем. Мастерс обокрал многих, но в тюрьму попал за убийство, которого он не совершал. Обвинение целиком и полностью было сфабриковано. Полицейские утверждали, что у них есть железные улики против Мастерса, но почему-то пытались убедить Хэнка во всём сознаться. Опытный медвежатник отказался помогать следствию, за что был жестоко избит. Гораздо позже, когда суд всё же признал его виновным, Хэнк узнал, что полицейские подтасовали улики, чтобы отмазать своего коллегу. Шестидесятипятилетнему медвежатнику не прельщало провести остаток жизни за решёткой, поэтому он решился на побег. Приготовления к побегу заняли долгих 2 месяца, на протяжении которых Хэнку приходилось лгать и изворачиваться, но при этом быть пай-мальчиком, и не привлекать к своей персоне лишнее внимание. Мастерс знал, что если о побеге узнает хотя-бы один человек, через час об этом будет знать и тюремная администрация. Дождавшись отбоя, Хэнк собирался выбраться из камеры через дыру в стене, прикрытую большим календарём, оттуда добраться до запертой прачечной, вскрыть замок, заполучить форму охраны, и миновать внешний двор. Затем нужно было добраться до котельной, и с помощью заранее оставленной кувалды проделать дыру в сливной трубе, и выбраться за пределы тюрьмы. В теории все звучало очень просто, однако было одно "но" - на всё про всё у Мастерса было не более десяти минут. Хэнк понимал, что по истечению этого времени надзиратели обнаружат пропажу и поднимут тревогу, и если к тому моменту он не окажется за пределами внешнего двора, побег не состоится. Пока Хэнк размышлял как решить эту проблему, явился один из конвоиров, и сообщил Мастерсу, что к нему пришла посетительница. Когда медвежатника доставили в комнату для свиданий, Хэнк увидел свою лучшую ученицу, сидящую за столом.
  -Здравствуй, Хэнк, - поприветствовала Джилл своего учителя.
  Именно Мастерс в своё время научил рыжую бестию вскрывать замки, а затем бесследно исчез. О том, что известный в узких кругах медвежатник попал в тюрьму, Джилл узнала совершенно случайно, а когда выяснила за что именно арестовали Хэнка, решила нанести ему визит, не ставя при этом в известность своих напарников.
  -У вас десять минут, - сообщил конвоир, и вышел за дверь.
  Хэнк сел напротив Джилл.
  -Я всегда знала, что это когда-нибудь произойдёт, но думала, что посетителем будешь ты, а не я, - вновь заговорила Джилл.
  -А я даже рад, что всё на своих местах. Тебе бы здесь не понравилось. Еда оставляет желать лучшего, про местный контингент я вообще молчу. И всё-таки ты не представляешь как я рад тебя видеть.
  -Взаимно. Как так вышло, что ты оказался здесь?
  -Это долгая история. Если говорить коротко, то они сами напачкали, а потом в два счёта нашли козла отпущения. Вот так я здесь и оказался. Ну а ты как поживаешь?
  -Неплохо, но могло быть и лучше. У меня теперь вполне легальная деятельность, плюс два дурака в придачу. С удовольствием их обменяла бы на призовой купон в супермаркете, да только этих болванов и даром никто не возьмёт.
  -Рад это слышать. Хоть кому-то из нас повезло, - проговорил Мастерс с улыбкой.
  -Не списывай себя со счетов раньше времени. Может я смогу тебе чем-нибудь помочь?
  -Ты помогла уже тем, что уважила старика, и нашла время для визита в эту дыра. Хотя, есть кое-что... - начал было Хэнк, но тут же замолчал.
  Ему не хотелось подставлять Джилл под удар, хотя в данный момент она была его последней надеждой. До Мастерса дошли слухи, что группа заключённых, вступившая в сговор с надзирателями из ночной смены, собирается этой ночью учинить над ним расправу. Мастерс на всякий случай посмотрел по сторонам, затем наклонил голову вперёд.
  -Если действительно хочешь мне помочь, свяжись с моим племянником Питом. Он живёт на западном побережье. Четырнадцатая улица, дом 38, - прошептал Хэнк.
  -Что я должна ему передать? - спросила Джилл шёпотом.
  -Мне нужен надёжный транспорт возле тюрьмы. Сегодня в 22:10.
  -Неужели ты собираешься...
  Вошедший в комнату для свиданий конвоир объявил, что встреча окончена.
  -Что значит закончена? - запротестовала Джилл.
  -То и значит! - огрызнулся конвоир.
  -Но ведь 10 минут не прошло!
  -А нечего было шептаться! - сердито проговорил конвоир, указывая на камеру в углу. - О чём вы говорили?
  -Да так, вспоминали всякую ерунду. Пожалуйста, разрешите нам ещё немного поговорить.
  -Свидание окончено! - сказал конвоир, и приказал Мастерсу подойти к стене, и положить руки за голову.
  Хэнк незамедлительно выполнил приказ. Конвоир быстро обыскал арестанта, но не нашёл у него никаких посторонних предметов. Перед тем, как выйти из комнаты, Хэнк бросил прощальный взгляд на свою ученицу. Джилл кивнула, дав понять, что выполнит его просьбу.
  
  Взойдя на борт корабля, Адамс медленно осмотрелся, и присвистнул.
  -Нормально. Есть где развернуться. Дорого он тебе обошёлся, - проговорил он с уважением.
  -Ты ведь пришёл сюда вовсе не для того, чтобы делать комплименты, так что переходи сразу к делу, - сказал Алекс.
  -Гарт на свободе, - сообщил напарникам Пирс.
  -Кто? - уточнил Сайкс, впервые услышав данную фамилию.
  -Малкольм Гарт. Ты ведь ещё не забыл про этого типа? - спросил Адамс у Алекса.
  За годы работы охотником за головами Дроу поймал множество бандитов, но Гарта он помнил хорошо, ведь Малкольм чуть не отправил его на тот свет. Дроу вступил в драку с Гартом, и практически его одолел, однако Малкольм достал оружие, и всадил в охотника за головами три пули. Наёмник собирался добить ещё живого охотника за головами, однако подоспевший Пирс выбил оружие из рук Гарта, а его самого скрутил. Алекс целую неделю провалялся в больнице, а когда выписался, сразу же отправился в суд. На суде Малкольм вёл себя довольно молчаливо, лишь изредка кидая на охотника за головами взгляд, полный ненависти. Когда судья вынес свой вердикт, и назначил наказание в виде лишения свободы сроком на 25 лет, Гарт никак на это не отреагировал, и вообще, вёл себя на удивление спокойно. Вскоре стало понятно почему. Когда Малкольма выводили из зала суда, рядом с тюремным транспортом остановился мотоциклист. Заметивший мотоциклиста Гарт неожиданно упал на колени. Тогда мотоциклист достал из-под одежды автомат Ингрэм, и расстрелял конвоиров, а когда из-за дверей выбежали полицейские, встревоженные шумом выстрелов, кинул им под ноги гранату со слезоточивым газом. Во время этой суматохи Гарт попытался добраться до мотоцикла, однако один из раненных конвоиров смог дотянуться до пистолета, и выстрелить беглецу в ногу. Малкольм упал на землю, а когда из газового облака показались стражи порядка, мотоциклист ударил по газам, и умчался, так и не воплотив задуманное до конца. За попытку побега и ранение конвоиров Малкольму накинули ещё пять лет, после чего его под усиленной охраной отвезли в местную тюрьму, где он и находился последние 4 года, вместо положенной тридцатки.
  -Я прекрасно помню кто такой Малкольм Гарт. Как давно он сбежал из тюрьмы? - спросил Алекс.
  -А он не сбегал - его выпустили.
  -Что за бред? Его должны были выпустить спустя 26 лет! Ты точно ничего не путаешь?
  -К сожалению, нет. Малкольм Гарт на свободе, и похоже он жаждет нашей крови. До Кемпа он уже добрался, и чуть не прикончил меня.
  -Может перестанете бросаться незнакомыми фамилиями и объясните мне всё по порядку? - предложил Сайкс.
  -Малкольм Гарт - наёмник, пират и убийца в одном флаконе. Билл Кемп - геднерский охотник за головами, - пояснил Алекс.
  -Точнее был им, - поправил Алекса Пирс.
  -Четыре года назад Пирс снизошёл до того, чтобы обратиться за помощью к другим. Одним из этих "других" был я, а вторым - Билл Кемп.
  -У Гарта оказалось под боком слишком много хорошо вооружённых головорезов. Обезвредить его в одиночку было нереально. К тому же полиция взяла его след, и мне надо было их опередить, - сказал Адамс в своё оправдание.
  Это и был тот самый визит, о котором Алекс сказал ранее.
  -Можно не продолжать - я уже всё понял. Вы втроём взяли этого типа четыре года назад, а теперь он вышел на свободу, и полон решимости оторвать вам головы.
  -Вот только мы оторвём ему голову гораздо раньше, - решительно заявил Алекс, и перевёл взгляд на Пирса. - Ты знаешь как его найти?
  -В этом нет необходимости. Нужно дать о себе знать, и тогда Малкольм сам нас найдёт. Есть несколько способов сделать это. Предлагаю начать с самого простого, - сказал Адамс, и достал телефон.
  
  После неудачной стычки с Пирсом, Малкольм вернулся в своё логово. В качестве оперативной базы наёмники использовали двухэтажное здание, обставленное по последнему слову техники. Пока Малкольм был в тюрьме, банду наёмников возглавил его брат Эван. Вплоть до ареста Малкольма Эван Гарт был добропорядочным гражданином, закончившим университет с отличием. На суд Эван не явился, и в дальнейшем об этом очень сильно жалел. Обо всём, что происходило на судебном процессе, Эван узнал от своей младшей сестры Барбары. Эвану удалось разыскать остатки банды Малкольма, после чего он начал делать всё возможное, чтобы вытащить брата из тюрьмы. Главную роль в досрочном освобождении Гарта-старшего сыграл один из чиновников, занимающих высокий пост в министерстве юстиции, который однажды воспользовался услугами Малкольма. Собрав на чиновника компромат, Эван пообещал, что сделает его грехи достоянием общественности, если Малкольм не выйдет из тюрьмы. Под таким напором чиновник сделал всё от себя возможное, превратив 30 лет в 4 года, затем от греха подальше покинул свой пост. Эвана немного задел тот факт, что Малкольм после освобождения даже не удосужился с ним встретиться, а сразу же отправился мстить своим обидчикам. Зайдя в здание, Малкольм сразу же направился на второй этаж, даже не заметив Эвана.
  -С возвращением, братишка! - крикнул ему вслед Эван.
  Малкольм обернулся, и только сейчас заметил брата.
  -Извини, что не постелил красную ковровую дорожку - был занят более важными вещами, - продолжил Эван.
  Малкольм спустился вниз, и протянул брату руку.
  -Спасибо что вытащил меня из этой задницы, братишка! - поблагодарил он Эвана.
  -Всегда пожалуйста, - ответил Эван с улыбкой, и пожал предложенную руку.
  Затем братья поднялись на второй этаж, и пошли по длинному коридору.
  -Дела в последнее время шли не особо хорошо, но сегодня поступил крупный заказ. Дельце рискованное, но хорошо оплачиваемое. Если всё сделаем как надо, вновь будем на плаву, - сказал Эван.
  -Откажись от дела.
  Эван замер на месте как вкопанный.
  -Что значит откажись? У тебя с головой всё в порядке? - спросил обескураженный Эван.
  -Тот же самый вопрос задал мне тюремный психиатр, когда я одному уроду засадил в задницу заточенную ложку. Прямо в дырку.
  -Ты кажется не понимаешь всей серьёзности ситуации. Эти люди уже внесли аванс.
  -Так верни его. У меня сейчас есть дела и поважнее. Их проблемы меня не касаются.
  -Это серьёзные люди. Если откажемся иметь с ними дело, они распылят нас на атомы!
  Спор братьев был прерван появлением одного из наёмников, участвовавших в нападении на Билла Кемпа, а затем и на Пирса. После смерти Кемпа наёмник забрал его сотовый телефон в качестве трофея. Этот самый телефон он сейчас держал в руках.
  -Это Адамс. Он хочет с тобой поговорить, - сообщил наёмник, протягивая телефон Малкольму.
  Эван посмотрел на брата и покачал головой, однако Гарт-старший проигнорировал предупреждение и ответил на звонок.
  -Вот уж не думал, что кто-то из твоих парней прихватит с собой трубку Кемпа, но раз уж он это сделал, передай ему от меня благодарность, - сказал Пирс.
  -Пошёл вон, - сказал Малкольм наёмнику, затем отошёл от Эвана не несколько шагов. - Сэкономь моё время, и скажи где ты сейчас находишься, ублюдок!
  -Не ведись! Он тебя провоцирует! - вновь попытался предостеречь Малкольма Эван, и вновь безрезультатно.
  -Не так быстро. Тут кое-кто хочет сказать тебе несколько слов, - сказал Пирс, и передал кому-то трубку.
  -4 года для такого подонка - слишком маленький срок, - услышал Малкольм голос Алекса Дроу. - Предлагаю как можно скорее уладить все наши разногласия.
  -Я хочу того же самого, - заверил его Гарт.
  -Вот и отлично. На западном побережье есть пляж. Приходи туда и мы всё обсудим.
  -На западном побережье полно пляжей. О каком из них идёт речь?
  -На Солнечном бульваре. Вокруг будет полно отдыхающих, так что не вздумай приводить своих головорезов, если конечно тебе не терпится вернуться обратно за решётку.
  -Волнуйся лучше за себя, Дроу. Я скоро буду на месте. Смотрите не опаздывайте, - закончил разговор Малкольм, отключил телефон и убрал его в карман.
  -Только не говори, что поверил в эту чушь. Они же не полные идиоты, чтобы покорно идти на убой! - высказал своё мнение Эван.
  -Конечно нет. Наверняка организуют какую-нибудь подставу, только это им всё равно не поможет.
  -Не стоит этого делать! Добром это не кончится! - Эван сделал ещё одну попытку достучаться до брата.
  -Конечно не кончится. Для этих двух выродков! - процедил Малкольм сквозь зубы.
  -Забудь про них!
  -Забыть? Я вспоминал о них каждый день на протяжении последних четырёх лет, и представлял как они будут корчиться в агонии!
  -Наши клиенты...
  -Могут подождать! А если не могут, пусть катятся ко всем чертям!
  Борясь с желанием заехать брату по физиономии, Эван начал массировать виски.
  -Дроу и Адамс никуда не денутся. Мы сможем добраться до них в любое время, - сказал он спокойным голосом.
  -Если они тойдут от дел и спрячутся, их будет сложно найти. С этими подонками стоит разобраться сейчас, пока есть такая возможность! - продолжал стоять на своём Малкольм.
  Эван уже и не знал как можно достучаться до брата. Сколько он помнил Малкольма, тот всегда отличался вспыльчивым характером, но даже тогда Гарт-старший не шёл напролом, пренебрегая советам других, и отказываясь прислушиваться к голосу разума.
  -Я не для того освобождал тебя из тюрьмы, чтобы ты снова туда загремел в первый же день, - устало проговорил Эван.
  -Всё нормально, братишка.
  -Ничего не нормально, болван ты безмозглый! Надо быть редкостным дебилом, чтобы так рисковать из-за какой-то ерунды!
  Малкольм схватил брата за шиворот и прижал к стене.
  -Это вовсе не ерунда. По крайне мере для меня, - сказал Малкольм, продолжая держать Эвана.
  -Парни тебя не поймут.
  -А мне наплевать. До тех пор, пока я главный, они будут делать всё что я им прикажу.
  -Ключевое слово, "пока". Парням нужны деньги, а не твоя вендетта. Кинешь их - рано или поздно схлопочешь пулю в спину.
  Малкольм отпустил Эвана.
  -Возможно в чём-то ты прав, братишка. Но это всё равно ничего не меняет. Сначала я разберусь с Дроу и Адамсом, а потом мы займемся твоим крупным заказом.
  -Ладно. Но тогда я пойду с тобой. Должен же хоть кто-то прикрывать твою спину. К тому же у меня для тебя кое-что есть.
  
  Племянник Хэнка Пит Меррик жил на берегу моря в небольшом бунгало. Сначала Джилл подумала, что ошиблась адресам, и проверила навигатор в челноке. Прибор работал исправно. Забавно, но до сегодняшнего дня Джилл ничего не знала о родне Хэнка. На протяжении нескольких лет Мастерс обучил ей вскрывать замки и сейфы, и девушке казалось, что между ними установилось полное взаимопонимание. Они свободно разговаривали на любые темы, но как только Джилл пыталась что-либо узнать о его родственниках, Хэнк становился угрюмым и молчаливым. Когда из дома вышел мужчина средних лет в оранжевой майке и синих джинсах, рыжая бестия устремилась ему навстречу.
  -Тебя зовут Пит? - поинтересовалась Джилл.
  -Пит Меррик. А вы...
  -Неважно как меня зовут. Я от Хэнка Мастерса.
  Судя по выражению лица Меррика, данная новость его не слишком обрадовала. Из дома выбежал пятилетний мальчуган, а следом за ним - беременная женщина. Увидев Пита, разговаривающего с Джилл, женщина нахмурилась, взяла мальчика за руку и спешно вернулась в дом.
  -Как же всё это несвоевременно, - отстранённо проговорил Меррик, поглядывая на закрывшуюся дверь.
  -Ты про беременность своей подружки или про меня? - не особо тактично осведомилась Джилл.
  -Про всё. Хэнк сбежал?
  -Нет. Он по-прежнему в тюрьме. Как долго он там будет находиться, зависит от тебя.
  -От меня? - несказанно удивился Пит.
  Джилл кивнула.
  -Что от меня требуется? - спросил Меррик после небольшой паузы.
  -Нужен надёжный транспорт. У тебя есть челнок?
  -Был, но его пришлось продать. Прошлые роды Лауры прошли с осложнениями. Нам понадобились деньги на реабилитацию.
  -А машина?
  -Есть у меня небольшой грузовичок, но он сейчас в ремонте. Через три часа я заберу его из автосалона.
  -Грузовичок, говоришь. Звучит не слишком обнадёживающе, но это лучше, чем ничего. Машину нужно подогнать к стенам тюрьмы сегодня в 22:10. Смотри не опоздай.
  -Не опоздаю.
  Выполнив свою миссию, Джилл уже хотела уйти, но поймала себя на мысли, что другой возможности узнать тайны прошлой жизни Мастерса у неё может и не представиться.
  -Я знаю Хэнка далеко не первый год. Он всё время уходил от ответа, когда я пыталась расспросить о его родне.
  -Оно и неудивительно. Чувство вины - довольно неприятная штука.
  -Чувство вины?
  -Мне тогда было три года, поэтому я практически ничего не помню. Хэнка и моего отца арестовали за проникновение в чужой дом в тот самый момент, когда они выносили награбленное. Отец взял всё на себе, убедив полицию, что заставил Хэнка во всём этом участвовать.
  -И что было дальше?
  -Хэнк отделался условным сроком, а отца посадили в тюрьму на три года. Две недели спустя в тюрьме начался бунт, во время которого отец и погиб. Хэнк до сих пор не может себе этого простить, ведь это именно он выбрал тот дом. До того как Хэнка арестовали, он каждый месяц присылал мне деньги.
  После этого признания Джилл поняла, что между ней и Хэнком Мастерсом гораздо больше общего, чем она думала.
  -Спасибо за откровенность, но мне пора идти. У тебя есть видеофон? - спросила Джилл.
  -Нет.
  -Тогда пошли за мной.
  Джилл и Пит поднялись на борт челнока, где девушка вручила ему запасную рацию.
  -Если возникнут какие-нибудь проблемы... хотя какие тут к чёрту могут быть проблемы? Когда всё закончится, дай мне знать. Окей? - поинтересовалась Джилл.
  -Хорошо, - заверил её Пит.
  Как только зелёный челнок поднялся в воздух, и отлетел от дома, на улицу вышла жена Меррика.
  -Кто это был? - тон женщин был пропитан ревностью.
  -Знакомая Хэнка.
  -Опять этот Хэнк! Даже сидя в тюрьме он продолжает отравлять нам жизнь!
  -Успокойся. Тебе не стоит волноваться.
  -Как уж тут не волноваться, если Мастерс опять что-то затеял. Хочешь составить ему компанию?
  -Хэнк много сделал для нас. Помочь ему выйти на свободу - это меньшее, что я могу для него сделать.
  -И как ты собираешься ему помочь? Наймёшь нового адвоката?
  Решительный взгляд Пита был красноречивее любых слов. Лаура не на шутку испугалась.
  -Не делай этого, Пит. Тебе за это посадят в тюрьму! - снизошла она до мольбы.
  -Не указывай что мне делать! - сердито бросил Меррик, повернулся к жене спиной и пошёл вдоль берега.
  "Я этого не допущу!" - подумала Лаура, глядя вслед уходящему мужу.
  
  Когда Джилл вернулась на "Норд" напарники ввели её в курсе дела, после чего четвёрка в подробностях обсудила дальнейшие действия. Роль основной приманки должен был играть Алекс, Пирс должен был его прикрывать, а Сайкс и Джилл - следить за пляжем. Разделившись на две группы, сообщники прибыли на пляж. Температура успела подняться до 30 градусов, поэтому день обещал быть жарким во всех смыслах слова. На место Сайкс и Джилл прибыли на серебристом челноке. Поглядывая на море, девушка грустно вздохнула.
  -На дворе прекрасный солнечный день. Солнце, море и песок. Надо же было вам недоумкам всё испортить? - с негодованием проворчала она.
  -Алекс действительно перед тобой виноват. Извини что его хотят убить, - проговорил Сайкс с сарказмом, и вручил напарнице покрывало.
  Джилл надела солнцезащитные очки, прихватила крем для загара и отправилась на пляж. Найдя свободное место возле воды, девушка постелила покрывало на песок, сняла блузка, и открыла тюбик с кремом. Сайкс сначала осмотрел улицу, и не обнаружив ни одного мордоворота, направился в сторону поста спасателей. Забравшись в беседку по лестнице, Спайроу столкнулся с двумя спасателями.
  -Привет, парни. Можно я тут с вами посижу? - спросил Сайкс, доставая пистолет.
  -Спокойно, нам здесь проблемы не нужны. Бери деньги, и уматывай отсюда! - пробормотал один из спасателей, примирительно разведя руки в сторону, в то время как второй спасатель потянулся к лежащей в сторонке рации.
  -Расслабьтесь, парни. Это полицейская спецоперация. В последнее время участились случаи краж на пляже. Нортон надавал моему начальству по шапке, и приказал во всём разобраться, - постарался разрядить обстановку Сайкс.
  -Странно. Нам об этом ничего не известно, - задумчиво проговорил старший спасатель.
  -Всё правильно. Операция очень ответственная, а потому и секретная. Если верить внедрённому агенту, орудует крупная банда клептоманов-фетишистов. Воруют не только деньги и ценные вещи, но ещё и трусы. Причём не только женские.
  -Вот ведь больные ублюдки. В психушку таких надо сажать!
  -Для начала надо их найти, поэтому продолжайте делать всё то же, что делали до этого, и если увидите кого-то подозрительного, скажите мне. У вас кстати есть бинокль?
  -Разумеется, - ответил старший спасатель, и вручил лже-полицейскому бинокль.
  Сайкс взял бинокль и оглядел пляж. Заметив Алекса, вышедшего на причал, Спайроу осмотрел близлежащую территорию, но не заметил никого, кроме женщин, детей, и нескольких толстяков. Джилл тоже поглядывала по сторонам, не вызывая при этом подозрений. Кто-то в море начал тонуть, и тогда спасатели покинули свой пост, оставив Сайкса в беседке одного. Алекс прогуливался по причалу, пока не запищала рация.
  -Малкольма нигде не видно, но на дороге не всё так гладко. Если что пойдёт не так, сразу же прыгай в воду, - предупредил Алекса Пирс.
  -Тебе легко говорить, ведь ты далеко, - проворчал Дроу.
  По ту сторону дороги от пляжа находился парк аттракционов. Сегодня он был закрыт, что значительно упрощало ситуацию. Проникнув на территорию парка, Пирс по аварийной лестнице забрался на вершину колеса обозрения, и стал наблюдать за причалом через прицел снайперской винтовки. Он должен был всего лишь прикрывать Алекса, однако Адамс для себя решил, что если на встречу придёт лично Малкольм, то лучше прикончить его сразу же, чтобы потом не возникло осложнений.
  Между тем Сайкс заметил трёх не слишком дружелюбных типов, следующих в сторону причала. Ещё одного заприметила Джилл. Спайроу связался с Алексом, и предупредил его. Когда четвёрка подобралась к причалу, Пирс затаил дыхание, и стал поочерёдно разглядывать собравшихся.
  "Это всего лишь шестёрки. Где же сам Малкольм?" - подумал Адамс, продолжая наблюдение.
  Дроу облокотился об поручни, и продолжил делать вид, что не замечает наёмников. Несмотря на то, что охотника за головами и людей Гарта разделяло всего лишь каких-то десять метров, они не торопились идти на контакт с Алексом. Эта роль была отведена Эвану Гарту, направляющемуся к причалу на водном мотоцикле. Пирс опознал брата Малкольма, и понял, что Гарт-старший может и не явиться на встречу лично. Джилл с опаской поглядывала в сторону причала, пока не услышала детский крик.
  -Привидение! Здесь привидение! - орал какой-то мальчишка, показывая куда-то в сторону.
  Джилл посмотрела в указанном направлении, и увидела какое-то странное мерцание, однако стоило ей помотать головой, как наваждение исчезло.
  "Кажется меня вот-вот хватит солнечный удар!" - подумала Джилл, списав мерцание на своё богатое воображение, затем начала одеваться.
  Как только Эван взошёл на причал, Алекс отошёл от поручней.
  -Где Пирс Адамс? - спросил Эван.
  -А где Малкольм? - ответил Алекс вопросом на вопрос.
  -Он появится чуть позже, а пока все разговоры будешь вести со мной.
  -Так не пойдёт, - возразил Дроу, и попытался пройти мимо Эвана.
  Наёмник оттолкнул его назад и достал пистолет. Наблюдающей за этой сценой Пирс опустил палец на спусковой крючок, готовясь вышибить Эвану мозги. Сайкс тоже заметил, что на причале назревает перестрелка, и покинул свой наблюдательный пост. Сам же Дроу не торопился хвататься за оружия, считая, что ситуация под контролем.
  -Хорошо. Мне всё равно с кем говорить, - пошёл на уступки Алекс, краем глаза наблюдая за наёмниками.
  -Малкольм готов отказаться от мести, если вы заплатите ему компенсацию за причинённые неудобства, - сообщил Эван.
  -Любопытно. И сколько он хочет?
  -40 миллионов дакейров.
  На самом деле Малкольму нужны были не деньги, а головы Алекса и Пирса, по возможности, отделённые от туловищ. Гарты также ждали подвоха, и перед расправой собирались осмотреться и убедиться, что охотники за головами не вызвали на пляж полицию. Пока всё было спокойно.
  -40 миллионов дакейров. А не многовато ли? - спросил Алекс с усмешкой.
  -Вполне достаточно. По 10 миллионов за каждый год. Желательно наличными, но сойдёт и банковский перевод.
  -А если я откажусь?
  Услышав скрип досок у себя за спиной, Алекс резко обернулся, и вдруг чей-то невидимый кулак врезался в его живот. Неизвестно как, но следующий удар невидимого противника Алексу удалось парировать. Когда Эван говорил, что у него кое-что есть для Малкольма, он имел в виду особый маскировочный костюм, делающий человека невидимым. С его помощью Гарт осмотрел весь пляж, но так и не нашёл Пирса, после чего отправился на причал. Когда Дроу перехватил его руку, Малкольм ударил его ногой в живот. Видя, что кто-то невидимый бьёт Алекса, Адамс выстрелил. Пуля попала Малкольму в левую руку, и наёмник застонал. Обеспокоенный Эван направил оружие на Алекса, однако Дроу отвёл его руку в сторону, схватил наёмника за плечи, и вместе с ним рухнул в море. Не зная о том, что морская вода нейтрализует активную маскировку, Малкольм нырнул вслед за братом. Костюм заискрился синим цветом, после чего Гарт вновь стал видимым. В это время подбежавший к месту стычки Сайкс вступил в драку с наёмниками. Нанеся одному из них удар по животу двумя ногами в прыжке, Спайроу сбил громилу с ног. Выхватив из-за пояса наёмника пистолет, Сайкс открыл огонь с двух рук, убив второго головореза, и ранив третьего. Услышав выстрелы, отдыхающие начали испуганно разбегаться, и только Джилл побежала в сторону стрелявшего. Наёмник, которого Сайкс сбил с ног, быстро пришёл в себя, и повалил Спайроу на землю. Когда подбежавшая Джилл попыталась ударить его шокером, наёмник перехватил её руку, а потом ударил девушку по лицу. Джилл рухнула на песок. Наёмник вырубил Сайкса ударом тока, закинул его себе на плечо и отправился в сторону моря. Не успел он сделать и двух шагов, как ему в затылок прилетела пуля, выпущенная из снайперской винтовки. Последний из наёмников (тот тип, которого Сайкс ранил, готовился испустить дух), сделал резкий кувырок в сторону, схватил Джилл, и сорвал с пояса гранату, которую тут же избавил от чеки. Зная, что снайпер не осмелиться в него выстрелить, наёмник начал отступать к воде, где в данный момент шла борьба между Алексом и Гартами. Дроу схватил Малкольма за шею, и начал душить, однако подплывший к охотнику за головами со спины Эван схватил Алекса за плечи. Малкольм оттолкнул Алекса ногой, и тут же всплыл на поверхность. Как только Гарт выбрался на причал, Пирс его заметил, и тут же всадил пулю в голову. В это время Дроу удалось вырваться из захвата, и даже заехать Эвану по лицу, после чего он спешно поплыл в сторону берега. Добравшись до мелководья, наглотавшийся воды Алекс выбрался на песок, и упал на спину.
  -Отпусти меня, урод! - услышал он крик Джилл.
  -Заткнись сука! - огрызнулся наёмник.
  Заметив Алекса, наёмник самодовольно ухмыльнулся, и собирался кинуть в него гранату, однако Джилл отдавила ему ногу, и заехала головой по носу. Наёмник отпустил девушку, и Джилл бросилась к Алексу. Наёмник собирался бросить гранату ей вслед, и уже размахнулся, однако Алекс выхватил оружие и выстрелил ему в руку. Граната упала наёмнику под ноги, и взорвалась. Заметив взрыв, Пирс выругнулся, убрал винтовку и побежал к аварийной лестнице.
  -Ты цел? - спросила Джилл у Алекса.
  -Более или менее. Но я потерял Малкольма.
  -Лучше бы ты потерял и его, - ответила помрачневшая Джилл, глядя на человека позади Алекса.
  -Брось оружие, Дроу, или вам обоим конец! - прокричал выбравшийся из воды Эван.
  Джилл попыталась отбежать от берега, однако Эван сделал предупредительный выстрел, дав понять девушке, чтобы она ни делала лишних движений.
  -Считаю до трёх. Бросай оружие, или ей конец. Раз, два... - начал отсчёт Эван.
  Алекс резко обернулся, однако Эван выстрелил первым, и метким выстрелом выбил пистолет из его руки. Повернув голову в сторону, Гарт увидел своего старшего брата, лежащего на причале.
  -Братишка, ты цел? - прокричал Эван, продолжая держать Алекса на прицеле.
  Ответа не последовало. Эван стиснул зубы.
  -Вы мне за это ответите, твари! - пообещал Гарт.
  -Её-то хотя бы отпусти. Она здесь не при чём. Просто случайно оказалась не в том месте не в то время, - попытался Алекс обмануть Эвана.
  -Не держи меня за идиота! - прокричал Гарт.
  Продолжая держать пленников на прицеле, Эван вышел на берег, забрал у одного из покойников спутниковый телефон, связался со своими подручными, и приказал немедленно его подобрать. Когда Пирс добрался до пляжа, от берега отплыл катер, на борту которого находились Эван, Алекс, Джилл, а также несколько наёмников из банды Гарта. Несмотря на то, что Малкольм был убит, операция с треском провалилась. Заметив валяющегося на песке Сайкса (Эван решил, что Спайроу мёртв, поэтому и не стал забирать его с собой), Пирс подошёл к нему и пощупал пульс. Убедившись, что тот все ещё жив, Адамс закинул Сайкса на плечо и спешно покинул пляж.
  
  -Сегодня вечером Хэнк совершит побег, - сообщил Лауре сидевший за обеденным столом Пит.
  Резавшая овощи Лаура едва не задела ножом палец.
  -Понятно. Что ты собираешься делать? - на удивление спокойно поинтересовалась она, откладывая нож в сторону.
  -Подберу его возле тюрьмы.
  -А что потом? Привезёшь его сюда?
  -По-моему это не самая удачная идея.
  -Куда же ты тогда собираешься его вести?
  -Понятия не имею, - устало ответил Меррик. - Дай мне ещё супа.
  Лаура ушла на кухню и налила суп в тарелку. Прежде чем отнести еду мужу, Лаура добавила в тарелку немного снотворного (в последнее время женщину мучила бессонница, и уснуть ей удавалось только после принятия нескольких капель снотворного). Через три минуты Пит уже спал крепким сном. Снотворного должно было хватить на несколько часов беспробудного сна.
  -Ты ещё скажешь мне за это спасибо, - сказала Лаура, перетащила Меррика в другую комнату, взяла нож и вышла на улицу.
  С помощью ножа Лаура проколола все четыре колеса в машине Пита, но ей этого показалось мало. Для верности она прошлась по кабине и кузову машины бейсбольной битой, решив, что на этом корыте Пит не сможет далеко уехать. Довольная собой, Лаура вернулась домой.
  
  -Подъём, спящая красавица! - сказал Пирс, затем вылил на голову Спайроу ведро холодной воды.
  Сайкс начал кашлять и отплевываться, т.к. вода попала ему в рот. Окончательно очухавшись, охотник за головами обнаружил, что находится в какой-то неизвестной комнате.
  -Где мы? - спросил Сайкс, вытирая лицо рукавом.
  -В одном из моих убежищ. На "Норд" возвращаться слишком рискованно - Эван скорее всего отправил в космопорт своих людей, - ответил Пирс.
  -Какой ещё Эван?
  -Брат Малкольма. Самого Малкольма я прикончил, но его брат захватил Алекса и Джилл Рейн.
  -И где они сейчас?
  -Понятия не имею, хотя не всё так плохо. Если Эван не прикончил их на месте, то есть шанс, что пленники всё ещё живы.
  Сайкс представил что может сделать человек, только что потерявший брата, с теми, кто виновен в его смерти. Картина вырисовывалась не слишком радужная.
  -Облажались мы конкретно. Что теперь делать? - спросил Сайкс.
  -Пока ты спал, у меня появилась одна идея. Если мы хотим выманить Эвана, придётся совершить один некрасивый поступок. Я конечно могу всё сделать сам, но вдвоём будет гораздо вернее.
  -Дай-ка угадаю - нас за это могут упрятать в тюрьму.
  -Могут. Лет на 5, а то и на 10.
  -Но ведь оно того стоит?
  -Вполне. Подробности расскажу по дороге.
  
  По приказу Эвана наёмники доставили пленников не на базу, а на закрытую стройплощадку. Алекса и Джилл связали, и подвесили к потолку. Эван приказал внимательно охранять пленников, а сам куда-то ушёл.
  -Никогда не думала что скажу это, но в кое-какие моменты с тобой было даже приятно работать, - нехотя призналась Джилл.
  -Зачем ты говоришь мне об этом? - спросил Алекс, уловив в голосе напарницы испуг.
  -На всякий случай. Не знаю что затеял этот тип, но у меня скверное предчувствие.
  Через 15 минут Эван вернулся. Он ходил в хозяйственный магазин, находящийся неподалёку, и прикупил несколько приспособлений, с помощью которых намеревался устроить пленникам самую настоящую кровавую баню.
  -Идите пока погуляйте, - распорядился Эван, выкладывая на стол ножовку, дрель, резак и ядовитый раствор.
  -Ты у нас мастер на все руки, или просто выпендриваешься? - спросила Джилл с издевкой.
  -Выпендриваться я ещё не начал, но когда начну, поверь мне на слово - тебе это не понравится, - проговорил Гарт со зловещей улыбкой.
  Эван не считал себя жестоким, однако гибель брата привела его в ярость. Сначала он хотел пристрелить пленников на катере, а потом сбросить их трупы в море, но немного подумал, и понял, что это слишком просто. Забрав у одного из своих подчинённых телефон покойного Билла Кемпа, Эван попытался дозвониться до Адамса, однако Пирс не брал трубку. Гарт был уверен на 100%, что таинственным снайпером, а значит и непосредственным убийцей его брата, был Адамс, и не находил себе места от осознания того, что не может до него добраться.
  -Вы до сих пор живы только потому что я не знаю как найти Пирса Адамса. Помогите мне узнать о его местонахождении, - сказал Эван.
  -И тогда ты нас отпустишь? - спросил Алекс.
  Гарт от души посмеялся, затем взял со стойки дрель.
  -Если поможете мне отыскать Адамса, уйдёте в мир иной тихо, и практически безболезненно. Но если будете молчать, ваша агония будет долгой, - сказал Эван.
  -Заболтаешь нас до смерти, пафосный гавнюк? - невинно осведомилась Джилл.
  Глаза Эвана сузились.
  -Скажешь ещё хоть слово не по делу - отдам тебя парням. Посмотрим как ты запоёшь после того, как они тебя оприходуют. Сначала по очереди, а потом все вместе.
  У Джилл хватило ума промолчать.
  -То-то же, - довольно проговорил Эван, и включил дрель.
  По мере того, как Гарт приближался к нему, Дроу пытался ослабить верёвки, однако сделать это оказалось весьма не просто, т.к. наёмники связали пленников на совесть.
  -Где Пирс Адамс? - спросил Эван.
  -Понятия не имею.
  Гант поднёс включённую дрель к лицу Алекса. Вращающееся сверло и правый глаз Алекса разделяли каких-то жалких 5 сантиметров.
  -Подумаю хорошенько, прежде чем снова попытаешься меня обмануть, - предупредил его Гарт.
  -Отпусти её, и я расскажу всё что ты захочешь, и даже больше!
  Сверло переместилось к лицу Джилл.
  -Ты не в том положении, чтобы ставить мне условия. Считаю до трёх, после чего у твоей подружки появиться новая дырка. Не думаю, что парней это хоть немного смутит. Раз...
  -Не надо! - прокричал Алекс.
  -Два.
  Джилл испуганно зажмурилась. Однако допрос был прерван звонком на мобильный Кемпа. Увидев номер звонившего, Эван отключил дрель и отошёл от пленников.
  -Сделай что-нибудь, пока этот псих нас не изувечил! - прошептала Джилл.
  -Рад бы, но не могу, - тихо ответил Алекс, продолжая возиться с верёвками.
  -Ну наконец-то. Я уж думал, что ты поджал хвост и сбежал с Геднера, - начал разговор Эван.
  -Если кому-то и стоит улепётывать с планеты без оглядки, то это тебе. Правда перед этим тебе стоит вернуть Алекса и его подружку. Они ведь всё ещё живы?
  -Живы, и если ты хочешь...
  -Откуда мне знать что ты не врёшь? Дай трубку кому-нибудь из них! - потребовал Пирс.
  Эван приложил трубку к уху Джилл.
  -Мы пока целы, но у этого кретина только что в руках была дрель, и поверь мне на слово - он с её помощью не ремонт собрался делать! - протараторила девушка на одном дыхании.
  -Это тебе за кретина, - сказал Гарт, и влепил Джилл пощёчину.
  Девушка собиралась в ответ плюнуть наёмнику в лицо, но затем её взгляд упал на дрель.
  -Скотина, - тихо буркнула она.
  -Ну что, убедился? - спросил Эван у Пирса.
  -Убедился. Предлагаю устроить честный обмен, и мирно разойтись.
  -Неудачная шутка. Ты прикончил моего брата, а теперь предлагаешь мне мирно разойтись?
  -Да. Именно это я и предлагаю. Соглашайся, пока не стало ещё хуже.
  -Что значит ещё хуже?
  -А я-то думал ты и не спросишь, - проговорил Пирс с улыбкой.
  Стоявшему в сторонке Сайксу не нравился план Адамса, но сейчас на кону была жизнь Алекса и Джилл. Посмотрев на молодую девушку в домашнем халате, привязанную к стулу, Спайроу решил, что уже слишком поздно давать задний ход. Пирс и Сайкс проникли в жилой дом, и похитили Барбару Гарт - младшую сестру Малкольма и Эвана. Чтобы девушка не увидела лица своего похитителя и его сообщника, Пирс завязал ей глаза, а после того как Барбара начала брыкаться и звать на помощь, заткнул ей рот кляпом. Затем девушку закинули в челнок, и привезли в убежище Пирса.
  -Поговори со своим братом, но только не долго, - сказал Адамс, вытащил кляп изо рта пленницы и поднёс трубку к её лицу.
  -Помоги мне, Эван! - испуганно прокричала девушка.
  -Успокойся, Барбара, всё будет хорошо. Они причинили тебе вред?
  -Ещё нет. Пожалуйста, Эван, сделай всё как они говорят.
  -Всё достаточно, - прервал их разговор Пирс, затем воткнул в шею Барбары шприц со снотворным.
  Девушка моментально потеряла сознание, и Пирс забрал телефон.
  -Встречаемся в доках в 21:00. Меняю твою сестру на обоих пленников. До встречи! - попрощался Адамс с Гартом.
  -Подожди, не вешай трубку! Где именно в доках? - уточнил Эван.
  -На месте сориентируешься, - ответил Пирс, и выключил телефон.
  Воспользовавшись бессознательным состоянием девушки, Адамс надел на неё жилет смертника, а также особый браслет-трансмиттер. Второй такой браслет Пирс надел на свою руку.
  -По-моему мы перегибаем палку, - высказал своё мнение Сайкс.
  Адамс косо посмотрел на своего собеседника.
  -Я, что, похож на маньяка? - сердито спросил он.
  -Немного. Если тебя пристрелят, она тоже умрёт?
  -Не говори ерунды. Взрывчатка на жилете - самый обыкновенный муляж. Качественный, правдоподобный, но всё же муляж.
  -А браслет?
  -Трансмиттер настоящий, хотя толку от него никакого. Эван не станет причинять вред родной сестре, но не стоит его недооценивать. В любом случае, нельзя выпускать его из доков живым, иначе ситуация может повториться.
  -Не повториться, - решительно проговорил Сайкс, надеясь, что всё пройдёт успешно.
  
  Опасаясь, что Адамс разделается с его сестрой, Гарт не рискнул отправить своих людей в доки, а лишь вызвал машину. Он кожей чувствовал, что Пирс приготовил для него очередную ловушку, т.к. сам Эван на месте охотника за головами поступил бы точно также. Тогда Гарт решил, что привезёт на встречу не двух пленников, а только одного. Точнее, только одну, ведь Алекс Дроу представлял для Эвана большую ценность, и его ни в коем случае нельзя было терять. В 20:24 к стройплощадке подъехал грузовик. Затолкав Джилл в машину, и взяв с собой ещё одного наёмника, Эван приказал остальным глаз не спускать с Алекса, а при попытке к бегству - стрелять на поражение. Пока наёмники ехали к месту встречи, рация Джилл, которую Эван забрал у девушки, неожиданно ожила. Гарт достал рацию из-за пазухи, и кинул на Джилл сердитый взгляд.
  -Если это Адамс, - то попытайся разузнать что-нибудь о Барбаре. Пикнешь что-нибудь лишнее - убью, - предупредил он девушку, затем вручил ей рацию.
  Джилл нажала на кнопку ответа, и услышала взволнованный голос Пита. Меррик сказал, что у него сломалась машина, и что он не сможет подобрать Хэнка в нужное время. Джилл побледнела, и попыталась выяснить в чём дело, однако Эван, поняв, что собеседник Джилл не имеет никакого отношения к Пирсу Адамсу, вырвал рацию из рук девушки, открыл дверцу и выкинул её из машины. Взбешённая Джилл набросилась на Эвана словно разгневанная фурия, и непременно выцарапала бы ему глаза, если бы её не оттащил подчинённый Гарта.
  -Свяжи этой полоумной руки, а заодно и заткни рот! - сказал Эван, затем перебрался на переднее сидение, борясь с желанием придушить пленницу собственными руками.
  Засевший на крыше портового склада Сайкс внимательно следил за дорогой, при этом стараясь оставаться незамеченным. Как только в доки заехал чёрный грузовик, Спайроу убрал бинокль и притаился. Из машины вышла Джилл, руки которой были связаны за спиной, а также ещё два человека, одного из которых Спайроу видел на причале с Алексом. Эван приказал водителю ждать их возвращение, и не покидать машину, после чего схватил Джилл под локоть и заставил идти следом за собой.
  "Либо Алекс остался в машине, либо они его не взяли с собой!" - подумал Спайроу, затем связался с Пирсом, и рассказал об услышанном.
  Адамс принял информацию к сведению, и приказал Спайроу продолжить наблюдение. Сайкс, естественно, этот приказ проигнорировал. Спустившись с крыши вниз, охотник за головами незаметно подобрался к машине, резко открыл дверцу, и направил оружие на водителя.
  -Не рыпайся, и тогда твои мозги останутся на месте! - сказал Сайкс, заметив, что водитель потянулся к лежавшему рядом автомату УЗИ.
  Наёмник поднял руки.
  -Вот и хорошо. Где Алекс?
  -Кто?
  -Понятно всё с тобой. Отвези меня туда, откуда ты только что приехал, и быстро!
  Пока Сайкс своевольничал, и поступал так, как считал правильным, Пирс спокойно дожидался появления Гарта. Рядом с ними стояла Барбара с повязкой на глазах, и со связанными за спиной руками. Заметив приближающихся наёмников, Пирс шепнул пленнице, что всё будет хорошо, затем вышел из своего укрытия. Как только Эван выхватил пистолет, Пирс вытянул вперёд правую руку и оголил запястье.
  -Убьёшь меня, убьёшь свою сестру! - предупредил он Эвана, демонстрируя трансмиттер.
  -Что ты с ней сделал, подонок? - потребовал ответа Гарт.
  -Ничего такого, что ни сделал бы ты. Не стой там, Барбара. Твой братишка хочет поздороваться, - сказал Адамс.
  Барбара вышла из-за угла. Заметив, что на его сестре надет жилет смертника, Эван злобно оскалился.
  -Честный обмен. Если забыть про то, что ты должен был привести обоих пленников, - напомнил Гарту Пирс.
  -Второй пленник остался в машине. Если ты отпустишь мою сестру, его тут же приведут.
  Джилл энергично замотала головой, давая понять, что Гарт лжёт, хотя в этом не было нужды.
  -Отпусти девушка, а я отпущу твою сестру. Идёт? - предложил Адамс.
  -Идёт.
  Пирс пожелал Барбаре удачи, и слегка подтолкнул вперёд.
  -Я здесь, Барбара. Иди на мой голос, - сказал Эван, затем отпустил Джилл.
  Рыжая бестия подбежала к Пирсу, который развязал ей руки.
  -Где ты оставил челнок? - спросил Джилл после того как избавилась от кляпа.
  -Тут неподалёку.
  -Что с Сайксом?
  -Всё нормально.
  -Ну вот и славно! - Джилл оттолкнула Пирса в сторону и побежала в указанном направлении.
  Джилл догадывалась кем она сейчас выглядит в глазах Пирса, но для неё это не имело значения. Рыжая бестия инстинктивно понимала, что с её напарниками всё будет в порядке, в то время как Хэнку угрожала серьёзная опасность. Эван также развязал свою сестру, снял с её глаз повязку, избавил от опасного жилета, а потом обнял.
  -Что происходит, Эван? Кто эти бандиты? - начала задавать вопросы Барбара.
  -Бандиты как раз они, а мы всего лишь пытаемся спасти свои жизни! - громко сказал Пирс.
  Барбара посмотрела на брата с недоумением, ожидая, что он опровергнет данное обвинение, но вместо этого Эван приказал своему человеку доставить Барбару в безопасное место, а потом добавил тихим голосом, чтобы тот позвонил парням на стройплощадку, и передал, чтобы они немедленно пустили пленника в расход. Наёмник кивнул, схватил девушку за плечо и направился к машине, не подозревая, что грузовик уже уехал. Как только они скрылись из виду, Эван выкинул жилет смертника в воду, затем направил на Адамса пистолет, но немного подумав, опустил оружие, и выкинул вслед за жилетом.
  -А вот это правильно. Решил быть мужиком - будь им до конца, - с уважением проговорил Пирс, и начал надвигаться на Гарта.
  Эван нанёс прямой удар, метя противнику в лицо, однако Пирс перехватил его руку, и нанёс наёмнику несколько сильных ударов в корпус, затем оттолкнул от себя. Гарту стоило отдать должное - он устоял на ногах, и даже попытался перейти в контратаку, однако Пирс увернулся от последующего удара, заехал наёмнику мощным хуком в челюсть, от которого тот "поплыл".
  -А вот собственно, и конец, - подвёл итог Адамс, развернул Эвана на 180 градусов, и ударил по поджилкам.
  Гарт рухнул на колени, и Пирс одним быстрым движением свернул ему шею, затем сбросил труп в воду, и спешно покинул место встречи.
  
  Как только грузовик остановился напротив стройплощадки, Спайроу вырубил водителя, выскочил из машины, пулей влетел в здание, и сразу же наткнулся на двух покойников. Вытащив пистолет, Сайкс спрятался за угол, и осмотрелся. Никого не обнаружив, Спайроу перебежал в соседнюю секцию, и увидел Алекса, валяющегося на полу, а рядом с ним - ещё одного покойника. Сайкс кинулся к напарнику, перевернул его на спину, и нащупал пульс.
  -Можешь не волноваться за своего напарника - он жив, - услышал Сайкс голос Адама Экхарта.
  Резко обернувшись, он только сейчас заметил чистильщика, притаившегося в тени. Сайкс собирался направить на него оружие, но понял, что если бы Экхарт хотел его смерти, то не стал бы заводить этот разговор.
  -Твоя работа? - поинтересовался Сайкс, указывая на покойника.
  -Моя. Твоему напарнику очень повезло: приди я хотя бы на одну минуту позже, он был бы уже мёртв.
  Спайроу понял, что чистильщик не просто проходил мимо, а скорее всего установил за ним слежку.
  -Спасибо, конечно за помощь, но откуда вдруг такая забота? - полюбопытствовал Спайроу, убирая пистолет за пояс.
  -Считай, что это жест доброй воли.
  "Ну да, как же! Видимо поиски Ястреба ни к чему не привели, раз ты снова запел старую песню!" - догадался Сайкс.
  -Я ничего не знаю о местонахождении Ястреба, - признался Спайроу.
  -Потому что ты даже не пытался его искать. Я прекрасно знаю чем ты и твои подельники были заняты в последнее время, знаю о ваших передвижениях, и о многом другом.
  -Значит ты тратишь время и усилия, чтобы следить за мной, а потом ещё удивляешься, почему Ястреб до сих пор жив? Если ты начнёшь правильно распоряжаться своим временем, глядишь, и положительные результаты появятся.
  Экхарт был готов услышать что-то подобное, а потому даже и не рассердился.
  -Ты по-прежнему не воспринимаешь меня всерьёз. Зря. Тебе нужен хороший стимул, и он у тебя уже есть, - предупредил Адам Сайкса, отошёл от стены и направился к выходу.
  -О каком стимуле идёт речь? - не понял Спайроу.
  -Скоро узнаешь, - ответил Адам, даже не став оборачиваться.
  Сайкс последовал было за чистильщиком, но услышав слабый стон, обернулся, и заметил, что Алекс пришёл в себя. Дроу провёл ладонью по ушибленной голове и посмотрел на убитого наёмника. Последним, что помнил Алекс, было следующее: наёмник, который его охранял, получил какие-то указания по телефону, затем достал пистолет и собирался вышибить ему мозги. Однако казнь была прервана шумом выстрелов. Наёмник вырубил Алекса ударом рукояткой пистолета по голове, и пошёл разбираться в чём дело, но уйти далеко ему не удалось.
  -Как там лиса? - было первым, что спросил Алекс.
  Дроу не стал задавать вопросов по поводу убитых наёмников, решив, что это дело рук его напарника. Сайкс не стал его переубеждать.
  -С ней всё нормально. Ну а ты как?
  -Голова немного побаливает, но жить буду. Пошли отсюда.
  Напарники покинули стройплощадку и вернулись обратно в космопорт. Пока они следовали к выходу, Сайксу не давало покоя туманное предупреждение от чистильщика. Это было не столько предупреждение, сколько завуалированная угроза. Если бы Спайроу внимательно пригляделся к своему напарнику, то заметил бы у Алекса на шее след от инъекции.
  
  -Отбой! - услышал Хэнк крик одного из надзирателей, после чего в блоке погас свет.
  Мастерс резко откинул одеяло и отодвинул календарь в сторону. Двери камеры Хэнка автоматически открылись, а это могло означать лишь одно - сговорившиеся с охраной арестанты покинули свои камеры и идут к нему. Впрочем, когда трое татуированных мордоворотов с заточками вошли в камеру, Хэнка там уже не было.
  -Куда старый хрыч подевался? - воскликнул один из убийц, и зачем-то заглянул под раковину.
  После минуты беспрерывных поисков дыра была найдена, и кровожадные головорезы отправились в погоню за Мастерсом. Нагнать Хэнка они смогли возле прачечной, где медвежатник пытался вскрыть замок. Услышав чьи-то шаги, Хэнк занервничал, и выронил отмычки. Подобрав их, и вытерев со лба проступающий пот, Мастерс смог вскрыть замок, забежать за дверь, и захлопнуть её в тот момент, когда убийцы почти нагнали его. Набредя на закрытую дверь, и не обнаружив беглеца, убийцы развернулись, и продолжили поиски. Бесшумно заперев дверь, Хэнк стал подбирать себе одежду. Как только Мастерс натянул штаны, завизжала сирена.
  -Что-то они быстро меня хватились, - усмехнулся Мастерс, накидывая куртку охраны и застёгивая её на все пуговицы.
  Услышавшие сирену головорезы спешно ретировались, боясь столкнуться с охраной. Переодевшись в надзирателя, Хэнк вышел во двор, и тут же оказался в свете прожекторов. Увидев "своего", охранники тут же отвели свет в сторону. Мастерс беспрепятственно миновал двор, и добрался до котельной. Спустившись вниз по извилистой лестнице, Хэнк добрался до сливной трубы, в которой кто-то уже успел проделать дыру. Оглядевшись по сторонам, Хэнк обнаружил, что кувалда пропала.
  -Что-то потерял? - осведомился вышедший из-за лестницы заключённый.
  Звали его Сэм Грир. За примерное поведение, а также за некий авторитет среди других заключённых, тюремная администрация назначила Грира руководить тюремными работами. С помощью взятки Хэнку удалось уговорить Сэма зачислить его в ремонтную команду, работающую в котельной. Грир согласился, хотя сразу же заподозрил неладное. После окончания работ он вернулся в котельную, и обнаружил оставленную возле стены кувалду. Догадавшись что замыслил Мастерс, Сэм решил подкараулить старика и прикончить, затем самому совершить побег. Чтобы охрана не заметила его отсутствия, Гриру пришлось нехило раскошелиться, но оно того стоило. Сэм не стал рассказывать охране про побег, а придумал небылицу, что хочет переночевать в котельной, деваться из которой ему было некуда.
  -На разборки нет времени. Охрана может ворваться сюда в любую секунду, - предостерёг Сэма Хэнк.
  -А мне много времени и не понадобиться, - сказал Грир, и накинулся на Мастерса с заточкой.
  Хэнк подался в сторону, и лишь чудом не получил ранение. Мастерс от природы был гибким и ловким, однако в нынешние годы все рефлексы медвежатника значительно притупились. Сэм начал размахивать ножом, надеясь задеть Хэнка, а Мастерсу ничего не оставалось, кроме как держать дистанцию. Пятясь назад, медвежатник оступился, и упал на пол.
  -Лично против тебя я ничего не имею, старик. Мне просто предложили очень большие деньги, - признался Сэм.
  Хэнк не стал задавать наводящего вопроса - он и так прекрасно понимал кто заинтересован в его скорейшей гибели. Когда Мастерс попытался подняться на ноги, Грир попытался ударить его ногой по животу, однако Хэнк перехватил ногу своего противника и повалил его на пол, что далось ему нелегко, ведь Сэм был тем ещё верзилой. Мастерс приподнялся с пола и кинулся к трубе, однако Грир быстро нагнал его и всадил нож в спину. Хэнк вздрогнул, после чего Сэм выдернул нож, и ударил Мастерса ещё раз, но на этот раз в бок. Хэнк рухнул на колени, и пополз в сторону сливной трубы. Считая, что обессиленный Мастерс подохнет и без его помощи, Сэм перешагнул через Хэнка, и подошёл к пробоине в трубе.
  -Полагаю, я должен сказать тебе спасибо. Если бы не твоя кувалда... - начал было Григ.
  Выдернув нож из своего бока, Хэнк вонзил его в ногу Сэма, прервав речь своего противника, затем схватил его за ногу и рванул руку на себя. Григ упал на пол, сильно ударился головой об трубу, и потерял сознание.
  -Не за что, дерьма кусок! - сказал Хэнк.
  В трубе было довольно тесно, и истекающему кровью медвежатнику пришлось передвигаться ползком. Ноющая боль в боку и зловонный запах нечистот не позволяли старику потерять сознание, однако каждый метр давался Мастерсу с трудом. Выбравшись за пределы тюремных стен, и приземлившись прямо в грязную лужу, Хэнк побрёл в сторону дороги. Там Мастерса ждало разочарование - никто его не ждал.
  -Как же так? - устало пробормотал Хэнк, упал на колени и уткнулся носом в мокрую траву.
  На самом деле возле дороги беглеца действительно ждал транспорт, только его нельзя было увидеть обычным глазом. Увидев Хэнка, Джилл, не став отключать режим "Стелс", открыла дверь, и выбежала на улицу. Увидев свою ученицу, Хэнк подумал, что бредит. Подбежав к старику, Джилл не стала тратить время на разговоры, помогла медвежатнику подняться, и дала опереться на своё плечо. Пахло от Хэнка как от бака с помоями, но рыжей бестии сейчас было не до того. Поднявшись на борт челнока, Джилл посадила Мастерса возле стены, закрыла дверь, и подняла судно в воздух. Лишь отлетев от тюрьмы на значительное расстояние, Джилл отключила невидимость. Кинув беглый взгляд за спину, девушка обратила внимание, что Мастерс так и сидит на том месте, где она его оставила, но к счастью, глаза старика были открыты.
  -Что там случилось? - встревоженно спросила Джилл.
  -Возникли непредвиденные трудности, - ответил Хэнк тихим голосом, затем пробормотал что-то невнятное.
  -Что? Я тебя едва слышу. Только не молчи, Хэнк!
  -Я спросил, почему ты прилетела за мной, а не Пит. Он отказался мне помогать?
  -Нет, но как и у тебя, у него возникли непредвиденные трудности, - сказала Джилл.
  -Надеюсь, не такие же, как и у меня, - ответил Мастерс и слабо улыбнулся.
  -Тебя пырнули ножом?
  -Два раза. В спину и в левый бок.
  -Чёрт! - процедила Джилл сквозь зубы, затем резко затормозила.
  Челнок завис в воздухе. Девушка покинула кресло пилота, подошла к Хэнку и попросила его поднять одежду. Увидев повреждённую плоть, Джилл почувствовала себя дурно. Хэнк же к тому времени и вовсе закрыл глаза.
  -Хэнк, ты меня слышишь? Очнись! - встревоженно проговорила Джилл и начала трясти Мастерса.
  Старик нехотя открыл глаза.
  -Я отвезу тебя в безопасное место, где тебе помогут. Потерпи немного, и не вздумай умирать! - проговорила Джилл успокаивающим голосом.
  Мастерс не разобрал слов своей ученицы, но всё же слабо кивнул, затем вновь провалился в беспамятство.
  
  Вечером в дом Глории пожаловав сияющий от восторга адвокат, ведущий дела Герберта. Девушка приняла посетителя в кабинете покойного мужа. Адвокат сообщил вдове, что благодаря вмешательству в дело юристов Женевьевы Аркхэм удалось избежать полного краха.
  -Истцы посовещались и согласились разрешить все разногласия в договорном порядке, - воодушевлённо проговорил юрист. - Осталось только договориться о сумме, после чего...
  -Нет, - категорично ответила Глория, даже не став дослушивать предложение адвоката.
  Юрист начал нервничать.
  -Мировое соглашение - наиболее удачный исход, - пробормотал юрист, но теперь уже не слишком уверенно.
  -Т.е. сначала они хотели пустить меня по миру, а теперь рассчитывают на денежную компенсацию?
  -Ну как бы да, - ответил адвокат, начиная истекать потом, и переминаясь с ноги на ногу.
  -Передай, что они не получат от меня ни дакейра, и что это они будут платить, а не я. Всё, свободен.
  -Надо было послушать маму и стать бухгалтером, - пессимистично пробормотал юрист вместо прощания.
  Окрылённая радостным известием, Глория позвонила Женевьеве и поблагодарила её за помощь, затем вернулась в свою комнату, и начал просматривать свои вещи. Завтра Глория собиралась пообщаться с журналистами, и рассказать им свою версию относительно смерти Герберта, однако внезапный телефонный звонок поставил крест на её планах. Взглянув на дисплей своего мобильного, Глорию заметила, что номер звонившего не удалось определить, и почувствовала тревогу.
  -Снимаю перед тобой шляпу. Но советую не расслабляться раньше времени, - услышала вдова голос неизвестного шантажиста.
  -А я-то всё думала когда ты снова дашь о себе знать, ублюдок! Это ведь ты прикончил Марко!
  -Отнюдь. Версетти прикончила ты, когда осмелилась положить на него глаз. Этот дурак не сразу понял с кем связался, а когда всё же догадался, было слишком поздно. По поводу яда можешь не волноваться - я не собираюсь использовать его на тебе. По крайней мере пока.
  -Тебя наняла Дженнифер?
  -Ты действительно думаешь, что я отвечу на этот вопрос?
  В дверь комнаты Глории кто-то постучал.
  -Подожди секунду, - девушка отложила телефон в сторону. - Входи.
  В комнату вошёл один из нанятых для охраны дома громила. В руках он держал бумажный пакет.
  -Что это? - поинтересовалась Глория.
  -Недавно это прислали по почте, и просили передать содержимое пакета вам лично в руки, - ответил охранник, и извлёк из пакета маленького коня, вырезанного из дерева.
  Дрожащими руками Глория взяла игрушку из рук охранника, а ему самому приказала уходить. Как только мужчина вышел за дверь, Глория развернула коня боком, а когда увидела вырезанные на игрушке инициалы "Г.Л." выронила коня и как ошпаренная отшатнулась в сторону. Эту самую игрушку для Глории сделал покойный Карл Лэндис, когда ей было 6 лет. Во время устроенного Глорией пожара игрушка валялась в подвале, и лишь чудом уцелела. Теперь Глории стало понятно, что когда звонивший назвал её убийцей, он имел в виду не Герберта.
  "Он и об этом знает. Но откуда? Кто он такой?" - недоумевала Глория, пытаясь взять себя в руки.
  Убийство Герберта, фотографии, и наконец, смерть Марко. Всё это было делом рук неизвестного шантажиста, ведущего с ней какую-то непонятную игру. Если он пытался вывести вдову из равновесия, у него это получилось. Бросив беглый взгляд на валяющегося на полу коня, Глория вновь взяла трубку.
  -Что ты от меня хочешь? - задала она главный вопрос.
  -С этого и надо было начинать.
  -Не тяни кота за хвост!
  -80 миллионов дакейров, и ты больше никогда обо мне не услышишь.
  -Но у меня нет таких денег! Компания Герберта сейчас переживает не самые лучшие времена, к тому же...
  -А вот это меня волнует меньше всего. Если у тебя нет нужной суммы, то попытайся её отыскать. Или попытайся вспомнить что-нибудь важное.
  -Ты о чём? Что я должна вспомнить? - удивилась Глория, окончательно убедившись, что имеет дело с сумасшедшим.
  -Тебе виднее. Не советую вновь обращаться за помощью к Женевьеве Аркхэм. Ей незачем знать твои грязные секреты - у неё хватает и своих.
  -Мне понадобиться время, чтобы собрать необходимую сумму.
  -Я готов подождать, но не слишком долго. Спокойной ночи, - попрощался с Глорией Кайл Винтерс, и повесил трубку.
  Закончив разговор, частный детектив положил телефон на стол, и снял с шеи голосовой модуль. Глядя на экран монитора, Кайл видел как взволнованная Глория ходит по своей комнате. Камеры слежения были установлены не только в комнате вдовы, но и в холле, в кабинете Герберта, и даже в ванной. Данные камеры были оснащены встроенными микрофонами и записывающими устройствами. Винтерс слышал разговор между Глорией и адвокатом, и ничуть не удивился, когда вдова отказалась от предложения юриста.
  -Пора перестать любить деньги, мисс Майерс, ведь скоро вам придётся с ними распрощаться, - сказал Кайл, откидываясь в кресле.
  
   Последствия
  
  Засидевшись в полицейском участке допоздна, Грэхам связался с Полом Нортоном и открыто спросил что начальник полиции имеет против детектива Ямато. Нортон рассердился, и сказал молодому детективу, что это не относится к делу. Когда же Дональд повторно задал неудобный вопрос, Нортон вышел из себя. Приказав Грэхаму продолжить собирать информацию по Сейджи, Нортон пригрозил разжаловать его в патрульного, а то и вовсе выгнать из полиции с нелестной характеристикой. Столь яростная реакция начальника полиции на, казалось бы, обычный вопрос, лишь утвердила Дональда в мысли, что между Нортоном и Ямато произошёл какой-то конфликт. В коридоре участка Дональд столкнулся со своим напарником. Сейджи одним залпом выпил остывшее кофе, и протёр глаза.
  -Ты тоже всё ещё здесь. Если тебе удалось за моей спиной нарыть что-то интересное по делу Герберта Майерса, лучше скажи об этом сейчас, - устало проговорил Сейджи.
  -Ты был прав насчёт Нортона, - неожиданно заявил Дональд.
  Сейджи презрительно хмыкнул.
  -Понятно. Я был прав во всём или в какой-то отдельной части?
  -В отдельной части. Конкретно в данный момент Нортон интересуется тобой. Мне показалось, что он имеет что-то лично против тебя.
  -Правильно тебе показалось. Пол Нортон - злопамятная сволочь. Так ему и передай во время следующего сеанса связи.
  -Как тебе удалось настроить Нортона против себя? Обещаю, этот разговор останется между нами.
  Заметив, что Сейджи колеблется, Дональд про себя отметил, что окажись он сам в подобной ситуации, вряд ли стал бы откровенничать. Тем не менее Грэхам был рад, что рассказал обо всём напарнику, хотя понимал, что Нортон его за такой поступок по головке не погладит.
  -Расскажу, но не здесь. Пошли на стоянку, - предложил Ямато, и отправился к запасному выходу.
  Выйдя из участка, Сейджи подошёл к своей машине и присел на капот.
  -У меня конфликт с Нортоном начался ещё тогда, когда он был обычным лейтенантом. Уже тогда мне стало понятно, что он - всего лишь позёр, работающий на публику. Как и сейчас, став начальником полиции, тогда Нортон был занят тем, что искал неблагонадёжных сотрудников в рядах геднерской полиции. Ведь именно за этим он тебя сюда прислал?
  Дональд кивнул.
  -Я в те годы претендовал на звание сержанта, а мой младший брат Синдзи вот-вот готовился получить значок детектива. Но явился Нортон, и всё испортил, - продолжил Сейджи.
  -Что именно он сделал? - спросил Грэхам, догадываясь, что ответ ему не понравится.
  -Он нарыл информацию, будто Синдзи занимался крышеванием мелких наркодилеров. На самом деле один из дилеров был информатором Синдзи, однако Нортону было всё равно.
  -Твоего брата арестовали?
  -Нет. Его с позором выгнали из полиции, а через пять месяцев он умер. Я тогда явился к Нортону и от души врезал по его наглой физиономии, а он пообещал, что со временем найдёт способ приструнить и меня. По всей видимости, время пришло.
  Внимательно выслушав историю Сейджи, Дональд не стал делать скоропалительных выводов. У Нортона были свои недостатки, а в истории детектива Ямато он и вовсе выглядел каким-то монстром, решившим мелочно отомстить спустя годы после неприятного инцидента. На него это было не похоже.
  "С другой стороны, это объясняет почему Нортон отказался отвечать на мой вопрос, причём в такой резкой форме!" - подумал Дональд.
  -Ты ведь живёшь в отеле? - прервал Сейджи размышления напарника.
  -Да. Восточное побережье, 24 улица.
  -Я знаю где находится это место. Тебя подбросить?
  -Был бы тебе очень признателен.
  -Тогда садись.
  Дональд улыбнулся, и сел в машину. Сейджи выехал с полицейской стоянки, и врубил радио. На одной из волн передали, что из тюрьмы сбежал опасный преступник, однако Ямато не стал дослушивать эту новость и сменил волну. Как только машина выехала на практически опустевшее вечернее шоссе, зазвонил мобильный телефон Грэхама.
  -Слушаю, - сказал Дональд.
  -Прекратите преследовать Глорию Майерс, - услышал детектив голос неизвестного.
  -Что? Вы кто такой? - насторожился Грэхам.
  Сейджи кинул на напарника вопросительный взгляд.
  -Это не имеет значения. Если вы перестанете совать нос туда куда не следует, то у вас есть шанс прожить долгую и счастливую жизнь, - предупредил Грэхама неизвестный.
  -А если не перестанем? - спросил Дональд с вызовом.
  -Тогда вас ждёт смерть. Считай что это было первое и последнее предупреждение, хотя что-то мне подсказывает, что ты его проигнорируешь. Я прав?
  -Чертовски прав.
  -Тем хуже для вас. Скажи своему напарнику заглянуть в бардачок.
  -Зачем?
  Сигнал тут же оборвался.
  -Останови машину, - сказал Дональд.
  Сейджи выехал на обочину, и остановился. Грэхам открыл бардачок, и нашёл взрывное устройство. Как только бардачок был открыт, включился пятисекундный таймер. Напарники тут же выскочили из машины и бросились бежать. Прогремевший взрыв раскидал их в разные стороны, словно тряпичные куклы. Рухнув на асфальт, и заработав при этом несколько ссадин, Дональд перевернулся на спину, и посмотрел на полыхавшую ярким пламенем машину Сейджи. Сам Ямато лежал в нескольких метрах от автомобиля, и не шевелился. Грэхам окликнул напарника, а когда тот не отозвался, встал с асфальта, и нетвёрдой походкой подошёл к Ямато. Нащупав пульс, и убедившись, что Сейджи жив, Дональд поспешил вызвать медиков.
  
  Услышав, как в замочной скважине повернулся ключ, Джулия спешно направилась в прихожую.
  -Я дома, - сказал вошедший в дом мужчина.
  -Ничего не хочешь мне сказать, дорогой? - поинтересовалась Джулия Шеридан, скрестив руки перед грудью.
  -День выдался очень тяжёлым. Давай поговорим утром, - устало ответил муж Джулии Дэвид, снимаю куртку.
  Дэвид Шеридан был талантливым хирургом, работающим в центральной клинике Геднера. Джулия познакомилась с Шериданом, когда он был неуверенным в себе интерном. Сейчас же Дэвид был главным претендентом на пост заведующего хирургическим отделением, и, по мнению многих, он это заслужил. Однако Джулия заметила перемены в настроении мужа, и сначала подумала, что здесь замешана другая женщина. На деле всё оказалось гораздо хуже. Дэвид был замешан в продаже сильнодействующих наркотических средств, точнее он всего лишь выносил препараты из больницы, и передавал дилерам для дальнейшей реализации. Узнав об этом, Джулия пришла в ужас, и поставила мужу ультиматум: либо он прекращает якшаться с бандитами, либо она идёт в полицию. Шеридан пообещал жене, что больше этого не повториться, и Джулия ему поверила. Однако с тех пор Дэвид стал слишком часто задерживаться на работе, и каждый раз, приходя домой поздним вечером откладывал разговор на другое время.
  -Хватит делать из меня идиотку. Ты опять оказываешь услуги этим головорезам? - спросила Джулия, глядя Дэвиду в глаза.
  -Конечно нет. Просто сегодня у меня было очень много работы. В клинику доставили двух полицейских с огнестрельными ранениями, - начал оправдываться Шеридан.
  -И Луиза может это подтвердить?
  Луизой звали старшую медсестру. По совместительству она была главной сплетницей больницы, поэтому в её присутствии любые разговоры тут же смолкали.
  -Конечно может. Если тебе больше нечем заняться, можешь позвонить этой сплетнице! - сердито проговорил Дэвид.
  -Хорошо, допустим сегодня были двое полицейских. А кто был вчера, или позавчера? - продолжала допытываться Джулия.
  -Да какая тебе разница?! С людьми время от времени случается что-нибудь плохое, и они оказываются в больнице. Я врач, и я обязан оказывать людям помощь! - завёлся Шеридан.
  -Знаю я, какую помощь ты оказываешь. Такие помощники со временем оказываются либо в тюрьме, либо на кладбище.
  Дэвид неожиданно ударил кулаком по стене.
  -Опять ты за своё. Я не имею с ними ничего общего! - Дэвид перешёл на крик.
  -Я тебе не верю.
  Шеридан собирался сгрести жену в охапку, и хорошенько встряхнуть, но вместо этого начал массировать виски.
  -Думай что хочешь. Мне всё равно, - устало проговорил он, обошёл Джулию, и отправился в ванную.
  Пока Дэвид принимал душ, Джулия прошла в спальню, упала на кровать, и посмотрела на свадебную фотографию. На фото были запечатлены улыбающиеся молодожёны, коими когда-то были Джулия и Дэвид.
  "Ещё совсем немного, и мы станем друг для друга совсем чужими. Что с нами произошло? Всё пошло кувырком, когда Дэвид связался с этими бандитами. Или же, всё началось гораздо раньше?" - гадала Джулия, не в силах понять причину наступившего в семье разлада.
  Размышления Джулии были прерваны громким звонком. Женщина встала с кровати, вышла из комнаты, и отправилась к входной двери. Поздний визитёр ещё несколько раз нажал на дверной звонок, а потом и вовсе стал стучать по двери ногой.
  -Да хватит уже стучать! Кого там чёрт принёс! - недовольно проворчала Джулия, ускоряя шаг.
  Открыв дверь, женщина увидела на пороге дома свою племянницу, подставившую плечо какому-то пожилому мужчине, от которого пахло канализацией.
  -Наконец-то! Неужели так трудно в кои-то веки оторвать задницу от дивана? - недовольно проворчала Джилл, и вошла в дом, даже не став спрашивать разрешения у хозяйки.
  Джулия потеряла дар речи от такой наглости. Взаимоотношения между двумя родственницами были натянутыми, а порой и враждебными. Тем не менее, Джилл решила рискнуть, и нанести поздний визит старшей сестре свой матери. Из разговора с Дженет Джилл узнала, что Джулия вышла замуж за врача (правда при этом рыжая бестия не знала на чём специализируется Шеридан, ведь он вполне мог оказаться гинекологом или вообще ветеринаром). И тогда она решила нанести Шериданам поздний визит, наплевав на тот факт, что в этом доме ей не рады.
  -Твой муж сейчас дома? - спросила Джилл, быстро оглядывая прихожую.
  -Ты совсем выжила из ума, паршивая девка? Как ты смеешь вламываться в мой дом в такое время, и ещё задавать какие-то вопросы! Пошла прочь, пока я не вызвала полицию! - ответила разгневанная Джулия.
  -Этот человек серьёзно ранен. Он умрёт, если ему не оказать медицинскую помощь! - возразила Джилл, явно не намереваясь покидать дом.
  -Я сказала пошла вон отсюда!
  В этом время из ванной вышел Дэвид, услышавший часть разговора.
  -Что с ним? - с ходу полюбопытствовал Шеридан.
  -Два ножевые раны. По пути сюда он потерял много крови, - последовал незамедлительный ответ.
  -Почему ты привезла его сюда, а не в больницу? - спросила Джулия, недовольная тем, что муж не поддержал её, и сразу же не выставил незваных гостей за дверь.
  -Потому! - огрызнулась Джилл, не желая вступать в словесную перепалку и тратить драгоценное время.
  К счастью, Дэвид не стал тратить время на выяснение отношений, и приказал отнести Хэнка в спальню. Сам же Мастерс во время суматохи вокруг своей персоны даже не пришёл в сознание.
  -И всё же Джулия права - его надо было отвезти в больницу. Там есть всё необходимое, - сказал Дэвид, уложив Хэнка на кровать.
  -Ему нельзя в больницу. Его разыскивают бандиты, и если они его найдут, то убьют, - ответила Джилл.
  -Тогда надо сообщить об этом в полицию, - резонно заметила Джулия.
  -Этого делать нельзя. У них в полиции свои люди, - возразила Джилл, выдавая очередную ложь экспромтом.
  Шеридан снял с Хэнка куртку, и увидел под ней робу заключённого. Шериданы сразу же догадались что к чему, однако Дэвид не стал задавать Джилл лишних вопросов, и уличать её во лжи, а просто попросил оставить его наедине с пациентом.
  -Он выживет? - спросила рыжая бестия встревоженным голосом.
  -Ничего обещать не могу, но по крайней мере я сделаю всё от меня зависящее.
  -Спасибо, - поблагодарила Дэвида Джилл, и вышла в коридор.
  Джулия тут же последовала за ней.
  -А я всё гадала есть ли предел твоему бесстыдству. Оказывается есть.
  -Даже не начинай.
  -Ты притащила в мой дом раненого уголовника! - набросилась она на племянницу с обвинениями.
  -Он мой старый друг, а не уголовник! - возразила Джилл.
  -Не вижу большой разницы. Ты сама-то лишь чудом не угодила за решётку со своими выкрутасами, а теперь подставляешь меня и Дэвида. Выметайся из моего дома немедленно!
  -Не кипятись так, а то пар из ушей пойдёт. Я уйду, но только когда сама сочту нужным.
  -Жаль что Дженет ни сделала аборт.
  Когда Джилл была школьницей, подобные замечания её задевали, но теперь ей было всё равно. Количество людей, чьё мнение хоть что-то значило для рыжей бестии, можно было сосчитать по пальцам одной руки.
  -Если хочешь вывести меня из себя, придумай что-нибудь более оригинальное. Если ты не против, я воспользуюсь твоим видеофоном, а то мне надо передать весточку двум дебилам.
  
  Джеффри Бакстер видел уже десятый сон, однако покой начальника тюрьмы был прерван срочным телефонным звонком с работы. Надзиратель слишком быстро что-то протараторил, и сонному Бакстеру пришлось попросить своего подчинённого повторить всё снова, но только чуть помедленнее.
  -У нас побег. Срочно нужно ваше присутствие! - коротко пояснил надзиратель.
  -Какой ещё побег? Вы там, что, с ума все посходили?! - сонливость Джеффри как рукой сняло.
  Быстренько одевшись, Бакстер поднялся на борт челнока и вылетел к месту происшествия. Прибыв на место, Джеффри заметил возле главного входа какого-то типа в чёрных очках, о чём-то беседующего с охранником.
  -А вот и вы, мистер Бакстер, наконец-то. Прикажите своему подчинённому пустить меня на территорию тюрьмы, - потребовал мужчина.
  -С какой стати? Ты вообще кто?
  -Квентин Фриндж. Агент департамента по розыску беглых заключённых, - представился мужчина, и предъявил Бакстеру своё удостоверение.
  Раньше розыск беглых преступников был головной болью полицейских и охотников за головами, пока правительству не пришла в голову идея создать ещё один никому не нужный департамент, потратив на него десятки миллионов, половина из которых осела в чужих карманах. Тюремная администрация и полиция были обязаны оказывать поддержку агентам департамента, в противном же случае их ждало дисциплинарное взыскание, а то и увольнение. Джеффри был начальником тюрьмы уже 15 лет. Он не привык чтобы ему отдавали приказы какие-то молокососы, но всё же не осмелился послать Квентина ко всём чертям. Джеффри не догадывался, что настоящая фамилия его собеседника не Фриндж, а Макнил, и что он не имеет никакого отношения к департаменту по розыску беглых заключённых, а представляет интересы конкретного человека.
  -Пропустите его, - распорядился Бакстер.
  Охранник выполнил распоряжение своего начальника. Пока они шли через внешний двор, Джеффри пытался понять что на уме у Квентина. Этот тип не понравился ему с первого взгляда, но что именно было в нём отталкивающего, Бакстер не мог понять.
  -15 лет - довольно долгий срок на таком посту, - как-бы невзначай заметил Макнил.
  -А что, кто-то из твоего начальства уже подготовил мне замену? Хотят отдать мою должность какому-нибудь молокососу?
  -Моему начальству нет до вас никакого дела. Ваши люди упустили Мастерса, но именно вас никто не винит в побеге. Пусть каждый занимается своим делом, - развеял Квентин страхи Бакстера.
  В тюремном блоке начальника тюрьмы уже ждали надзиратели из ночной смены. Старший надзиратель рассказал Джеффри и Квентину, что помимо Хэнка Мастерса, им удалось обнаружить и Сэма Грира, который, по всей видимости, тоже пытался бежать.
  -В моей тюрьме должен был состояться коллективный побег, а я узнаю об этом самым последним. Куда вы смотрели? - Джеффри начал бросаться обвинениями.
  -Раз уж речь зашла о том, кто куда смотрел, могу ли я увидеть записи с камер наблюдений? - подключился к разговору Квентину.
  Судя по тому, как побледнел старший надзиратель, ему было что скрывать.
  -Вообще-то я уже всё просмотрел. Там не на что смотреть, - начал юлить надзиратель.
  -Ты что, совсем идиот? Немедленно предоставь агенту Фринджу то, что он просит! - накричал Джеффри на подчинённого.
  Надзиратель нехотя проводил Макнила на пост охраны. Застав там двух охранником, он приказал им выйти, и дать ему возможность поговорить с агентом наедине.
  -Прежде чем вы увидите запись с камеры, я хочу кое в чём признаться. Мне угрожали неизвестные.
  -И что они от вас хотели? - спросил Квентин без особого интереса.
  -Сегодня ночью к Мастерсу должны были прийти несколько заключённых для какого-то важного разговора. Я выпустил их из камер.
  "Они должны были не говорить с Мастерсом, а выпустить ему кишки. И не было никаких угроз в твой адрес - тебе просто предложили деньги, и ты сразу же согласился", - про себя отметил Квентин.
  -Сейчас эти трое вернулись в свои камеры, и если хотите, я могу привезти их. Они всё подтвердят, - продолжил надзиратель.
  -Не надо. Лучше скажите мне где сейчас находится Сэм Грир.
  Надзиратель с облегчением вздохнул, поняв, что агента совсем не волнует его грешок, и что Квентин не собирается копать под него.
  -Грира должны перевести в карцер, но сейчас он находится в медблоке. Мастерс здорово его приложил в котельной.
  -Карцер может подождать. Отведите меня в медблок, - приказал Макнил.
  Когда Квентин и надзиратель вошли в палату, Сэм, голова которого была забинтована, лежал на койке и смотрел в потолок. Увидев посетителей, Грир нехотя привстал, решив, что за ним явилась охрана.
  -Мне нужно с ним поговорить. Оставьте нас, - распорядился Квентин.
  Сэм знал, что его считают соучастником Мастерса, но не торопился никого переубеждать. Как только надзиратель вышел, Макнил сел за врачебный стол, и снял очки.
  -Как вышло, что такого здорового буйвола одолел немощный старик? - полюбопытствовал Квентин.
  -Мастерсу просто повезло. К тому же не такой уж он и дряхлый, - возразил Сэм.
  -Не слишком убедительное оправдание. Тебе и тем трём болванам доверили простое дело, но увы умудрились всё завалить.
  Догадавшись на кого работает Квентин, Грир почувствовал себя весьма неуютно.
  -Я пару раз пырнул его ножом. Раны серьёзные, тут одной перевязкой не отделаешься. Скорее всего он уже подох, - заверил Сэм Квентина.
  -Если бы Мастерс был мёртв, его труп уже давно бы нашли. Можешь добавить что-нибудь ещё?
  Грир покачал головой.
  -Когда тебя будут допрашивать, придерживайся первоначальной версии. Вздумаешь взболтнуть лишнего - тебе конец.
  -Да всё я понимаю. Не дурак, - проворчал Сэм.
  -Что-то не слишком заметно, - ответил Квентин, и вышел за дверь.
  Из разговоров с надзирателями Макнил установил, что за то время, которое Хэнк Мастерс провёл в тюрьме, старый медвежатник не обзавёлся друзьями, и вообще мало с кем контактировал. Взламывая сейфы, Мастерс залез туда, куда не следовало, и теперь перед Квентином была поставлена задача не только разыскать и прикончить Хэнка, но также отправить на тот свет тех, кому медвежатник мог что-либо рассказать. Макнил не раз и не два занимался подобной работой, и получал за неё немалые деньги. Выслушав доклад надзирателей, Квентин пришёл к выводу, что если бы это дело сразу же поручили ему, ненужных осложнений удалось бы избежать. О том, что Хэнк Мастерс находится в тюрьме, стало известно лишь спустя полтора месяца после его ареста, да и то случайно. Квентин не мог скрыть усмешку когда узнал, что его работодатель потратил много времени и сил, чтобы отыскать вороватого медвежатника, в то время как нескольким продажным полицейским удалось сделать это в два счёта, да ещё и без чужой наводки. Исключив вероятность утечки информации в пределах тюрьмы, Квентин начал интересоваться о людях, которые посещали Хэнка после ареста. Таких оказалось всего лишь двое: его племянник Пит Меррик, которому Квентин решил нанести визит в первую очередь, и какая-то рыжеволосая девица, представившаяся его дальней родственницей. Макнил досконально изучил подноготную Мастерса, и установил, что никаких дальних родственниц у Хэнка нет и в помине. Квентину показалось подозрительно, что девчонка нанесла визит старику именно в тот день, когда должен был состояться побег. Просмотрев запись последнего свидания, Квентин узнал в визитёрше Джилл Рейн - актаронскую мошенницу и воровку, а по совместительству и протеже Мастерса. Вероятность того, что рыжая бестия случайно заглянула к Мастерсу именно в этот день, практически была равна нулю. Покинув стены тюрьмы, Квентин позвонил своему человеку в полиции, и попросил его установить местонахождение Джилл Рейн, а сам отправился на западное побережье.
  
  Вернувшиеся в космопорт Сайкс и Алекс обнаружили возле своего корабля слегка помятого Дональда Грэхама, лоб которого был украшен парой ссадин и одним пластырем. По всей видимости детектив пытался попасть внутрь, но не знал как это сделать. Увидев охотников за головами, Дональд направился им навстречу.
  -Наконец-то. У меня к тебе серьёзный разговор, Дроу. - Дональд перевёл взгляд на Сайкса. - Желательно наедине.
  -Ой, кажется я забыл утюг выключить, - сказал Сайкс, и поднялся на борт корабля.
  Приехавшие к месту взрыва медики осмотрели детективов. Грэхам отделался лишь ссадинами и ушибами, в то время как его напарник помимо всего перечисленного заработал сотрясение, а также повредил левое ухо. Сейджи отвезли в ближайшую больницу, пообещав в сжатые сроки поставить раненного полицейского на ноги. Грэхам же, вместо того чтобы вернуться в отель, решил встретиться с Алексом.
  -Меня и моего напарника пытались убить, - сообщил Дональд.
  -Это объясняет почему ты так выглядишь. А от меня-то что требуется? Я снова подозреваемый?
  -Конечно нет. Перед взрывом мне позвонил неизвестный, и приказал отстать от Глории.
  -Спрашиваю ещё раз - от меня что требуется?
  -В тот вечер, когда я отпустил тебя, ты встретился с Глорией. Даже не пробуй этого отрицать.
  -Не буду. Мне нужно было кое-что прояснить.
  -Значит это ты обезвредил тех воров?
  -Воров? Вряд ли это были воры.
  Грэхам придерживался аналогичного мнения. Несмотря на то, что задержанные всё отрицали, Дональд знал, что их послали не ограбить Глорию, а убить, и послала их Дженнифер Майерс. Настораживало детектива совсем другое - почему Глория не дала показаний против своей падчерицы. Сейджи сказал, что за Дженнифер, в данный момент проживающей в квартире Алана Вебстера, установлено наблюдение, и если девушка вновь попытается что-либо предпринять против Глории, об этом сразу же станет известно. Впрочем, интуиция подсказывала Дональду, что Дженнифер не такая дура, чтобы спустя такой короткий срок снова попытаться сделать Глории какую-нибудь подлость.
  -Глория общается с нами с большой неохотой. Похоже смерть любовника не слишком её взволновала.
  -Что ещё за любовник? - насторожился Алекс.
  -Марко Версетти. Начинающий предприниматель, владеющий, точнее владевший транспортным салоном. Мы нашли Марко мёртвым в его собственном доме. Спустя какое-то время мы пообщались с самой Глорией, и вот сегодня неизвестный подложил в машину моего напарника взрывное устройство.
  Алексу на ум сразу же пришёл фотограф, сделавший снимки его встречи с Глорией.
  -Ты говорил, что тебя обманом вынудили прийти на ту встречу. Кто по-твоему это мог быть? - спросил Дональд.
  -Понятия не имею, но тут одно из двух: либо за последние годы Глория сильно изменилась, либо кто-то делает всё возможное, чтобы испортить ей жизнь.
  -Если бы я не придерживался второго варианта, и ты и она уже сидели бы на скамье подсудимых. Проблема в том, что своим нежеланием сказать правду Глория всё усложняет. Ты должен с ней поговорить.
  -Нет. Я не стану этого делать.
  Дональд нахмурился, затем провёл рукой по лбу, стараясь унять внезапно нахлынувшую головную боль.
  -Я понимаю на что ты рассчитываешь, но из этого ничего не выйдет. Мы с Глорией - абсолютно чужие люди. Она не станет со мной откровенничать, - пояснил охотник за головами.
  -И всё-таки попробуй это сделать. Если не ради неё, то хотя бы ради себя, т.к. ты запросто можешь стать следующим, - сказал Грэхам.
  Алексу данное предположение показалось совсем уж нелепым. Он ожидал принять смерть от кого угодно, но только не от человека, вздумавшего преследовать его бывшую жену.
  -Ничего обещать не буду, но если вдруг мне что-нибудь станет известно, я незамедлительно об этом сообщу, - пообещал Дроу, затем попрощался с Дональдом и поднялся на борт корабля.
  Несмотря на показное равнодушие, разговор с молодым детективом заставил Алекс всерьёз побеспокоиться о судьбе бывшей жены.
  "Лиса была права, когда называла меня идиотом, ведь только идиот станет беспокоиться о благополучии женщины, которая его предала!" - думал Алекс, направляясь к мостику.
  -Ни за что не угадаешь кто соизволил о себе напомнить, - сказал вышедший из каюты Сайкс.
  -Лиса, - буркнул Алекс, даже не подумав.
  -Ага. Она сейчас малость занята, поэтому сможет вернуться в лучшем случае завтра.
  -А она не потрудилась объяснить чем именно занята?
  -Потрудилась. Она сказала, что помогла сбежать старому другу из тюрьмы, но его пару раз пырнули ножом, а поскольку вести в больницу его было нельзя, ей пришлось притащить раненного в дом родной тётки, муж которой работает врачом.
  Алекс осмыслил услышанное, затем сказал:
  -Всего-то? Я уж грешным делом подумал, что стряслось что-то серьёзное.
  -Вообще-то это была не шутка.
  -Я знаю. Лиса влезла в неприятную историю, но мне всё равно. Пусть шляется где хочет, и занимается чем хочет. Если ей вдруг понадобится помощь, то я и пальцем не пошевелю! - поставил Алекс точку в их разговоре, и пошёл дальше.
  "Ещё как пошевелишь, причём не только пальцем!" - подумал Сайкс, затем вернулся в каюту, прилёг на диван, и уже через несколько минут спал беспробудным сном.
  
  Проникнув в дом Меррика, Квентин вырубил Пита, затем привязал его к стулу и начал допрос. Не желая оставлять на теле допрашиваемого синяки, Макнил прибег к старому проверенному способу - пытке с помощью обычного пакета. Надев его на голову Меррику, Квентин не снимал его до тех пор, пока Пит не потерял сознание, затем побрызгал ему в лицо холодной водой с кухни.
  -Где Хэнк Мастерс? - повторил вопрос Квентин.
  -Да пошёл ты, - процедил Пит сквозь зубы.
  -Неправильный ответ! - сказал Квентин, и вновь начал душить Меррика.
  Пит не знал кто этот человек, но сразу же понял для чего он разыскивает Хэнка. Макнилу же несговорчивость Меррика начала действовать на нервы. Чтобы выбить из человека необходимую информацию Квентину обычно хватало 5 минут, однако в случае с Питом следовало действовать более тонко. Квентин снял пакет с головы задыхающегося Меррика, и заехал ему ногой по животу.
  -Ты только напрасно тратишь моё время. Оглянись вокруг - здесь только ты и я. Перед кем ты рисуешься? - спросил Квентин.
  -Я ни перед кем не рисуюсь, гнусный ты ублюдок. Просто есть вещи, ради которых не страшно и умереть! - ответил Пит сиплым голосом.
  Сам того не ведя, столь красноречивым ответом Пит подсказал Квентину что делать дальше.
  -Что для тебя важнее - жизнь обречённого старика, или жизнь твоей жены и ребёнка? - спросил Макнил, внимательно наблюдая за реакцией Пита.
  -Не трогай их! - яростно прокричал Пит, безуспешно пытаясь освободиться от верёвки.
  -Тебе решать кому жить, а кому умереть.
  Придя в себя после принятого снотворного, и обнаружив что Лаура сделала с машиной, Пит очень сильно поругался с женой. Оскорблённая женщина забрала сына, и уехала к своему отцу, сказав, что больше никогда не вернётся. Этим поступком она спасла три жизни: свою, своего сына, а также жизнь ещё не рождённого ребёнка. Лаура далеко не первый раз "уходила навсегда", но как правило возвращалась на следующий день. Пит был абсолютно уверен, что у такого человека как Квентин Макнил не дрогнет рука убить беременную женщину и ребёнка, и мысленно попросил прощения у Хэнка.
  -Я действительно не знаю где сейчас Хэнк. Мы должны были встретиться возле тюрьмы, но я не смог подъехать, - сделал признание Меррик.
  -Это не совсем то, что я хотел услышать, но для начала сойдёт. Кто помог Мастерсу скрыться?
  -Какая-то девушка с рыжими волосами. Именно она и рассказала мне про побег. Я не знаю кто она такая.
  -Зато я знаю. Ты мне очень помог, хотя есть ещё кое-что, что ты должен сделать. В данный момент мои люди следят за твоей женой. Мне достаточно сделать всего один звонок, и её труп никогда не найдут.
  -Я сделаю всё что хочешь, только не трогай мою семью!
  Квентин довольно улыбнулся, затем принёс Питу бумагу и ручку. Макнил блефовал - не было никаких людей, следящих за Лаурой, однако Пит решил не рисковать, а покорно выполнить все условия своего убийцы. Продиктовав Меррику содержимое предсмертной записки, Квентин развязал пленника, и сделал из верёвки петлю.
  -Сам справишься или тебе помочь? - спросил он, кладя верёвку на стол.
  Пит сглотнул подкативший к горлу комок, взял верёвку и стул, и пошёл в ванную. Подставив стул под ноги, Меррик привязал конец верёвки к трубе, накинул петлю себе на шею, и сделал шаг вперёд. Пришедший в ванную комнату Квентин убедился, что Меррик мёртв, затем покинул дом Пита и отправился на поиски Джилл.
  
  Закончив зашивать рану в боку, Дэвид вытер лоб салфеткой, и вышел из спальни. В коридоре его с нетерпением дожидались Джилл и Джулия.
  -В данный момент жизни пациента ничто не угрожает, - сообщил Шеридан.
  Джилл с облегчением вздохнула.
  -Однако ему требуется отдых. Рекомендую оставить его здесь до утра, - продолжил Дэвид.
  -Ты совсем рехнулся?! Его нельзя здесь оставлять! - начала протестовать Джулия.
  -В кои-то веки я с ней согласна. Хэнку опасно оставаться на одном месте. Лучше я отведу его на челнок, - сказала Джилл.
  -Я бы не рекомендовал этого делать. Если швы разойдутся, вся моя работа пойдёт насмарку. Мы с Джулией можем переночевать и в гостиной.
  Джулия не знала, что её задело больше: то что её муж спас жизнь уголовнику и позволил ему остаться в доме на ночь, или же что он даже не потрудился спросить её мнение. Так или иначе, оскорблённая женщина предпочла молча удалиться, и занять диван.
  -Спасибо, - поблагодарила Джилл Дэвида. - Я сама присмотрю за ним до утра.
  -Если будут какие-нибудь осложнения, сразу же позовите меня, - сказал Шеридан, и отправился следом за Джулией.
  За всю ночь Джилл так и не сомкнула глаз, наблюдая за Хэнком. Первое время Мастерс ворочался и стонал, но затем его сон стал более спокойным.
  Лишь под утро, когда в окно начали пробиваться первые лучи солнца, девушка задремала. Однако когда кто-то взял её за руку, Джилл тут же открыла глаза, и увидела, что Хэнк пришёл в себя.
  -Доброе утро, - сказал Мастерс тихим голосом.
  -Бывало и добрее. Как ты себя чувствуешь?
  -Нормально. Для покойника.
  Разговор был прерван визитом Дэвида. Джилл коротко объяснила Хэнку где он находится, затем позволила Шеридану осмотреть пациента. Дэвид проверил швы, посоветовал Мастерсу не делать резких движений и держаться подальше от острых предметов. Перед тем как уйти, Дэвид позволил Хэнку взять кое-что из одежды, за что старый медвежатник был ему поистине благодарен. Оставив Хэнка одного, и дав ему возможность переодеться, Джилл и Дэвид вышли за дверь.
  -Ещё раз спасибо за всё. Извини, если своим внезапным появлением внесла коррективы в вашу спокойную размеренную жизнь, - сказала Джилл.
  -Размеренная - возможно, но никак уж не спокойная. В последнее время мы с Джулией...
  Дэвид замолк на полуслове, услышав тактичное покашливание вышедшей из гостиной жены. Судя по мешкам под глазами, женщина плохо спала этой ночью.
  -Нам нужно поговорить, - решительно заявила Джулия.
  Дэвид взглянул на часы, затем сказал, что у него мало времени, и отправился бриться. Джилл стало понятно, что в семейной жизни Джулии и Дэвида не всё так гладко. На какой-то миг ей даже стало жаль сестру своей матери, однако жалость тут же испарилась, когда Джулия окинула свою нерадивую родственницу сердитым взглядом.
  -Даю вам пятнадцать минут. Живо выметайтесь из моего дома, иначе я вызову полицию! - выдвинула ультиматум Джулия.
  "Почему когда шокер так необходим, его всё время не оказывается под рукой?" - задалась Джилл риторическим вопросом.
  Вернувшись в спальню, Джилл обнаружила Хэнка, сменившего свои грязные шмотки на бежевую рубашку и чёрные брюки. Грязная форма валялась на полу возле кровати.
  -Ну вот, теперь ты и на человека стал похож, - высказала своё мнение Джилл.
  -А на кого я был похож раньше? - осведомился Мастерс, застёгивая рубашку на все пуговицы.
  -Поверь мне на слово - правдивый ответ ударит по твоему самолюбию.
  Хэнк не смог сдержать улыбку.
  -Спасибо тебе за всё. Если бы не ты...
  -Лучше не продолжай, а то у меня уши вянут. Куда ты теперь планируешь податься?
  -Куда может податься человек, только что сбежавший из тюрьмы? Конечно же в бега. Вряд ли кто-нибудь догадается искать меня на Тлайксе.
  -Могу подбросить.
  -Спасибо за предложение, но улетать с Геднера пока рановато. Нужно кое-что забрать из камеры хранения в центре.
  Джилл и Хэнк спокойно разговаривали на опасную тему, не зная, что стоявшая за дверью Джулия слышит каждое их слова. Женщина делала это лишь для того, чтобы окончательно убедиться в том, что незваные гости собираются покинуть её дом и больше не возвращаться.
  -Какая к чёрту камера хранения?! Тебя ищут! - негодованию Джилл не было предела.
  -Меня, но не тебя. Ты ведь поможешь мне? - спросил Мастерс, заранее зная ответ на свой вопрос.
  Ещё до того, как отведённые 15 минут истекли, Джилл и Хэнк покинули дом Шериданов. Джулия с облегчением вздохнула, и занялась повседневными домашними делами, надеясь, что эта ночь не будет иметь серьёзных последствий, и не добавит ей и её мужу новых проблем.
  
  Проведя ночь в больничной палате Сейджи Ямато к утру окончательно оправился. Врачи зачем-то обмотали его голову бинтами, и посоветовали пару дней отлежаться дома, и беречь голову. Сейджи заверил медиков, что так и поступит. На выходе из палаты детектива встретила парочка громил, один из которых приказал Ямато следовать за ним. Сейджи выполнил их приказ не из страха, а скорее из любопытства. На улице детектива подвели к крупному белому внедорожнику, и приказали забираться внутрь.
  -Вы, бараны, хотя-бы понимаете что можете угодить в тюрьму за свои действия? - невинно осведомился Ямато.
  Задняя дверь машины открылась, и детектив увидел в салоне Глорию.
  -Можете не тратить время на угрозы. У меня к вам есть интересный разговор, детектив Ямато, - сказала вдова, затем подвинулась, приглашая Сейджи в машину.
  -Неужели у вас проснулась совесть, и вы решили сознаться в убийстве своего мужа?
  -Не говорите ерунды. Я не собираюсь признаваться в том, чего не совершала.
  -Значит и разговаривать нам не о чем. До скорой встречи, - попрощался Сейджи со своей собеседницей, и зашагал прочь от машины.
  Один из телохранителей Глории быстро догнал полицейского, и схватил за рукав. Сейджи ударил его локтем по носу, оттолкнул назад, и выхватил пистолет. Зажимая разбитый нос рукой, громила попятился назад.
  -Кто ещё хочет со мной поговорить? - поинтересовался Сейджи, направив оружие на вышедшую из машины Глорию.
  Вдова не могла понять чем вызвано столь яростное сопротивление, и надеялась, что ещё не поздно всё уладить миром.
  -Мы наверное друг друга неправильно поняли, - примирительно проговорила Глория.
  -Ну да, конечно. Вы не имеете никакого отношения к смерти Герберта Майерса. Как и к взрыву моей машины, - проговорил Сейджи с сарказмом.
  -Что? Конечно нет! Давайте просто спокойно поговорим. Это займёт всего несколько минут.
  -А если конечный результат вас не устроит, моё тело найдут на какой-нибудь свалке?
  -Вы сможете уйти в любое время. Обещаю.
  Глория думала, что Сейджи ответит решительным отказом, однако Ямато убрал пистолет и подошёл к машине.
  -Вы правильно сделали, что проявили благоразумие, - сказала Глория, села на заднее сидение, приказала ехать домой, и подняла задвижку, чтобы охранники не могли услышать её разговор с полицейским.
  Сейджи сел рядом с Глорией и захлопнул дверцу. Внедорожник двинулся с места, и поехал по указанному адресу.
  -Я сейчас переживаю не самые лучшие времена. Сначала гибель Герберта, потом этот проклятый судебный процесс, а в довершении всего журналисты поливают меня грязью. Согласитесь, Ямато, многовато проблем для одного человека.
  -Будет ещё больше, когда удастся доказать что Майерса убили по вашему приказу. После этого проблемы с журналистами покажутся вам безобидной шалостью.
  "Ты меня уже достал. Видит Бог, я пыталась всё уладить по-хорошему!" - подумала Глория, потеряв терпение от общения с полицейским.
  -Хотя увидеться с ними снова вам ещё придётся. После вынесения приговора суда. Готов поспорить, эти писаки налетят как саранча, - продолжил Сейджи.
  -Если дело дойдёт до суда, то ты окажешься на соседней скамье. Пока ты и твой напарник копали под меня, я не тратила время впустую.
  Сейджи усмехнулся, считая слова Глории блефом.
  -Ну и как? Много компромата успели нарыть? - спросил он без особого интереса.
  Глория миловидно улыбнулась.
  -Поиск компромата - дело долгое и утомительное. Гораздо проще создать компрометирующую ситуацию на ровном месте, - сказала она с превосходством.
  Сейджи нахмурился, ожидая разъяснений.
  -Сегодня утром в одном из банков был открыт счёт на имя Сейджи Ямато. На нём хранится 5 миллионов дакейров, - заявила вдова.
  -Ну и что с того?
  -Именно такую взятку честные и неподкупные стражи порядка потребовали с безутешной вдовы, обещая закрыть дело и уничтожить все улики, которые они сами и фальсифицировали. С такой душещипательной историей я и выступлю по телевидению.
  Сейджи начал стучать по задвижке. Как только охранник отодвинул переборку, Ямато потребовал остановить машину.
  -Не обращай на него внимания. Деньги тебе плачу я, - сказала Глория, дав Ямато понять, что разговор ещё не окончен.
  -Слушаюсь, - отозвался охранник, и задвинул перегородку обратно.
  Сейджи молчал, пытаясь найти выход из ситуации.
  -Я не первый год работаю в полиции. У меня внушительный послужной список. Никто не поверит, что я занимаюсь вымогательством, - попытался он защититься.
  -Ещё как поверят. Авторитет в такой ситуации ровным счётом ничего не значит. К тому же журналисты всё могут додумать за тебя. Как тебе такая версия: "неподкупный страж порядка был сбит с пути истинного своим новым напарником"?
  -Слишком глупо и пафосно.
  -Зато привычно для обывателей. Сделай одолжение - не создавай проблем ни мне, ни себе. На меня в последнее время слишком много навалилось, а тут ещё вы со своими подозрениями.
  -Хочешь, чтобы я просто взял и закрыл дело?
  -Конечно нет. Продолжайте искать убийцу Герберта, но от меня держитесь подальше. Договорились?
  Сейджи окинул Глорию взглядом, полным презрения.
  -С убийцами не договариваюсь. У нас пока нет конкретных улик против тебя, но поверь мне на слово - твои делишки не останутся безнаказанными, - решительно заявил Ямато.
  -Это твоё окончательное решение? - уточнила Глория, на которую тирада Сейджи не произвела должного впечатления.
  -Конечно.
  -Тогда готовься к последствиям, детектив.
  Глория постучала по перегородке, и когда та открылась, попросила остановить машину. Не говоря больше ни слова, Ямато вышел из машины, и громко хлопнул дверью. Сейджи не привык идти на компромисс, тем более когда ему угрожали. Глядя вслед отъезжающему внедорожнику, полицейский думал как ему поступить дальше, но не мог найти ответа. Ясно было одно - раз Глория Майерса пошла на крайние меры, значит следует сделать то же самое.
  "Рано радуешься, потаскушка. Мы ещё посмотрим чья возьмёт!" - подумал Сейджи, и начал ловить попутку.
  В тот момент, когда до дома оставалось не больше двух минут езды, сотовый телефон Глории зазвонил. Заметив, что номер не определился, Глория стиснула зубы.
  -Как продвигаются твои дела? - последовал закономерный вопрос.
  -Лучше, чем мне бы этого хотелось, но денег я пока не нашла. Будь терпеливее, ведь с момента нашего последнего разговора не прошло и 24 часов. Как я могла...
  -Кажется ты до сих пор не осознала всей серьёзности моих намерений. Перестань заниматься ерундой, и начни искать деньги. Когда вся сумма окажется у меня, я больше тебя не побеспокою.
  -Если бы только твоим словам можно было верить. Где гарантии, что ты меня не обманешь?
  -Их нет. Но если ты попытаешься меня обмануть или совершить какой-нибудь другой необдуманный поступок, последствия не заставят себя долго ждать. Всё понятно?
  -Понятнее некуда.
  -Ну вот и замечательно. Не подведи меня, - попрощался с Глорией шантажист.
  Шантажисту было невдомёк, что его жертва не тратит время впустую. Оправившись от вечернего потрясения, вдова начала рассуждать логически. Шантажист считал, что у неё есть необходимая сумма, хотя сама Глория не разделяла его уверенности. Однако чуть позже женщину осенило, что покойный муж мог оставить ей далеко не всё своё состояние. Наведя справки, и пообщавшись с довольно сомнительными личностями, Глория узнала, что Герберт организовал многомиллионную аферу, создав липовую фирму. Пообщавшись с тщедушным юристом (Глория про себя окрестила его "мокрые штаны", т.к. более пугливого и пессимистично настроенного человека ей никогда не приходилось видеть), вдова узнала, что ни на одном из счетов Герберта нет необходимой суммы. Было понятно, что адвокат ничего не знает о той афере, и какую роль во всём этом сыграл покойный Майерс. Тогда Глория дала ему другое задание - отыскать руководящий состав той фирмы. Адвокат не понимал зачем ей это нужно, но пообещал, что сделает всё от себя зависящее. Когда Глория вернулась домой, юрист уже ждал её возле ворот.
  -Это то, о чём вы просили, - сказал юрист, протягивая Глории папку.
  Вдова открыла папку, и пробежала глазами по первой странице.
  -Неплохо сработано, "мокрые штаны", - сказала Глория.
  -Что? - не понял юрист.
  -Я говорю, ты молодец.
  Адвокат просиял. У Глории сложилось впечатление, что это первая похвала в его жизни.
  -А теперь возвращайся к работе, - распорядилась она, закрыла папку, и пошла к дому.
  
  Вечернее происшествие дало Дэвиду хорошую возможность избежать серьёзного разговора с женой, и уйти на работу. После ухода Шеридана не прошло и пяти минут, как в дверь кто-то постучал. Открыв дверь, Джулия увидела Квентина Макнила.
  -Джулия Шеридан? - уточнил Квентин.
  -Да. Вы ко мне? - спросила Джулия, предчувствуя беду.
  -К вам. Агент Фриндж. Я представляю департамент по розыску беглых заключённых, - представился Макнил, предъявляя липовое удостоверение.
  От Квентина не ускользнул испуг, промелькнувший во взгляде женщины.
  -Чем могу вам помочь, агент Фриндж? - спросила Джулия, взяв себя в руки.
  -Для начала разрешите мне войти.
  -Конечно.
  Джулия настежь открыла дверь, и впустила убийцу в свой дом.
  -Прошлым вечером из Реймерской тюрьмы был совершён побег. Сбежал особо опасный преступник, - сказал Квентин, внимательно следя за реакцией Джулия.
  И вновь в глазах женщины промелькнул испуг.
  -У меня есть все основания помогать, что ему помогла некая Джилл Рейн. Вам ведь знакомо это имя? - продолжил Макнил.
  -Это дочь моей сестры. Она далеко не подарок, но я не думаю, что она способна на такое.
  "Врёшь, сука. По глазам ведь вижу, что врёшь!" - подумал Квентин, а вслух спросил:
  -Когда вы видели свою племянницу в последний раз?
  -Точно и не помню. Это было так давно.
  -Вы знали, что она находится на Геднере?
  -Нет. Мы редко контактируем друг с другом.
  "А вот это похоже на правду, хоть и не до конца".
  -Извините за резкость, но мне нужно уйти по одному срочному делу. Не могли бы вы зайти в другой раз? - Джулия попыталась тактично спровадить незваного гостя.
  -Разумеется. Можно перед уходом я воспользуюсь вашим туалетом? - Квентин сделал вид, что заглотил наживку.
  -Конечно. Прямо по коридору, а потом налево.
  Квентин пошёл в указанном направлении, попутно заглядывая в открытые комнаты. Сейчас в доме не было никого, кроме него и Джулии, однако это ещё ничего не значило. Зайдя в ванную комнату и помыв руки, Макнил почувствовал неприятный запах. Заглянув под ванную он нашёл там окровавленную серую футболку с номером 512. Если раньше у убийцы ещё оставались сомнения, то теперь они окончательно отпали. Взяв футболку, Макнил вышел из ванной и столкнулся с хозяйкой дома. Увидев футболку, Джулия смертельно побледнела. Вместо того чтобы выбросить одежду Хэнка, Джулия рефлекторно кинула её в таз с другой грязной одеждой, предназначенной для стирки.
  -Видимо вам придётся отложить неотложные дела на неопределённый срок, миссис Шеридан, - зловеще проговорил Макнил.
  -Я понятия не имею откуда это взялось, - сказала Джулия, испуганно качая головой.
  -Да неужели? Могли бы сказать, что ваш муж очень торопился, а потому неудачно побрился. Дурацкая отговорка, но попытка не пытка, - Квентин перестал ломать комедию, и продолжил уже более серьёзным тоном. - За укрывательство беглого преступника вам и вашему мужу грозит 5 лет тюрьмы. Как вам подобная перспектива?
  -Я... мы...
  -Вы конечно можете продолжить и дальше твердить, что ничего не знаете о беглеце, однако я отправлю этот кусок тряпки на экспертизу, а когда будет установлена чья это кровь, последствия будут весьма печальными. Для вас и вашего мужа, - сделал Макнил контрольный выстрел.
  Джулия поняла, что отпираться бесполезно, и решила во всём признаться, внеся в рассказ кое-какие изменения.
  -Вчера вечером моя племянница притащила в дом какого-то окровавленного мужчину. Угрожая Дэвиду оружием, она приказала моему мужу перевязать раны своего знакомого. Утром они куда-то ушли. Перед уходом Джилл пригрозила, чтобы я не вздумала никому об этом рассказывать, иначе у нас будут серьёзные проблемы.
  -У вас и так серьёзные проблемы. Но если вы поможете мне выйти на след беглеца, я на многое закрою глаза.
  -Но я понятию не имею где его искать!
  -А вы хорошенько подумайте. Вспомните весь прошлый вечер в мельчайших подробностях.
  Джулия напрягла память, и вспомнила про разговор между Хэнком и Джилл накануне их ухода.
  -Мужчина сказал, что должен забрать что-то важное из камеры хранения, - сказала она после небольшой паузы.
  -Ваша племянница отправилась с ним?
  -Не знаю. Скорее всего.
  Квентин довольно улыбнулся. Поняв, что Джулии ничего не известно о делишках Мастерса, и что она вряд ли осмелиться кому-нибудь проболтаться об их разговоре, Квентин решил оставить её в живых.
  -Вы мне очень помогли, миссис Шеридан. Прощайте, - сказал Макнил, и направился к выходу.
  
  Поскольку самому Мастерсу было слишком рискованно заходить в камеру хранения, он назвал своей ученице номер ячейки и код.
  -Ты до сих пор не сказал что именно такого важного хранится в этой ячейке, - проворчала Джилл.
  -Нечто очень ценное. Из-за этого меня и хотели убить, - уклончиво ответил Мастерс.
  -Хочешь сказать, твоё ранение не было случайным? - удивилась Джилл.
  -Нет. Это долгая история, поэтому буду краток: я случайно вскрыл не тот сейф, и наткнулся на кое-что интересное. Теперь один богатый подонок готов сделать всё возможное, чтобы я замолчал раз и навсегда. Поэтому просто забери содержимое ячейки и принеси его мне без лишних вопросов. Хорошо?
  -Ладно. Я скоро вернусь.
  Джилл вышла из челнока и направилась к зданию. Зайдя в зал с ячейками и отыскав нужный ящик, девушка открыла его, и обнаружила там конверт. Положив его в карман, рыжая бестия увидела двух охранников, с решительным видом направляющихся в её сторону. Почувствовав подвох, девушка развернулась и пошла в другую сторону, но и там ей преградили путь охранники. Окружённая со всех сторон, Джилл не стала паниковать, а встретила охрану обезоруживающей улыбкой.
  -Пожалуйста, пройдёмте с нами, - с непроницаемым каменным лицом потребовал начальник службы безопасности.
  -А в чём дело? - кокетливо поинтересовалась Джилл.
  Вместо ответа охранники взяли её под руки, и уволокли из зала. Затем те же самые охранники направились к челноку, однако на судне никого не оказалось.
  
  Поскольку у Хэнка не было денег, он не стал ловить такси, а вскрыл стоявшую в нескольких метрах от челнока машину, завёл её, и поехал к дому Пита. Мастерс покинул челнок ещё до того, как туда наведались охранники, поэтому он даже не догадывался, что его верная ученица угодила в ловушку. Мысленно извинившись за обман, Хэнк тем не менее ничуть не сожалел о своём выборе. Джилл и так слишком много для него сделала, и меньше всего Хэнку хотелось втравливать её в свои разборки. Через 15 минут Хэнк добрался до дома своего племянника. Мастерс громко постучал в дверь, а когда дверь никто не открыл, вскрыл простенький замок, и вошёл внутрь. Проследовав в гостиную, Хэнк отодвинул бельевой шкаф, разобрал пол, и вытащил на свет божий серую коробочку. Сдав с коробочки пыль, Хэнк вытащил из неё серебристый мини-диск, и положил его в карман. Вернув шкаф в исходное положение, Хэнк заметил на столе записку. Изучив её содержимое, Мастерс побледнел, и отправился на поиски своего племянника. Отыскав Пита в ванной, Хэнк застыл как вкопанный, но тут же взял себя в руки. Он ни на секунду не поверил, что Пит покончил с собой. Если раньше Хэнк собирался забрать запись в качестве страховки, а затем исчезнуть, то теперь он кардинально изменил свои планы. Первым делом Мастерс избавился от записки, затем обыскал жилище Меррика и забрал его мобильный телефон. Прежде чем покинуть дом, Хэнк воспользовался компьютером Лауры, и узнал контактный телефон клуба "Верона". Теперь оставалось только забросить удочку и ждать, пока клюнет крупная рыба.
  
  До прихода Квентина охранники держали Джилл под присмотром. Покинув дом Шериданов, и понимая, что может не успеть перехватить Мастерса, Квентин узнал служебный телефон камеры хранения и позвонил на пост охраны. Представившись "агентом Фринджем", Квентин описал приметы Хэнка и Джилл, и попросил начальника службы безопасности задержать этих людей, если они появятся. Положительные результаты появились гораздо раньше, чем ожидал Квентин. Ему позвонил начальник службы безопасности, и сообщил, что им удалось задержать похожую девушку, однако старика поблизости не оказалось. Макнил поблагодарил охранников за хорошую работу, и пообещал в скором времени подъехать. Прибыв на место, Квентин оставил машину на заднем дворе, и зашёл в здание через чёрный ход. Как только ему навстречу устремилась охрана, Макнил предъявил удостоверение, и попросил отвести его к задержанной. Придя в комнату, в которой держали Джилл, Квентин попросил выдать ему вещь, которую она забрала из ячейки. Начальник службы безопасности выдал ему конверт, в котором Квентин обнаружил 20 тысяч дакейров.
  -Что это? - спросил Макнил, глядя на девушку.
  -А разве не видно - это деньги. Не знаешь что такое деньги? - спросила Джилл с издевкой.
  Если бы не охранники, Квентин удавил бы её собственными руками.
  -При ней было что-нибудь ещё? - спросил он у начальника охраны.
  -Только этот конверт. Она вытащила его из ячейки, - ответил тот.
  -Пока меня не было кто-нибудь подходил к конверту?
  -Вы намекаете, что кто-то из моих людей...
  -Я ничего не намекаю, а просто спрашиваю.
  -Нет. Конверт всё это время был у меня на виду.
  Джилл ухмыльнулась, мысленно называя Хэнка королём обмана. Он обманул не только своих недоброжелателей, но и её. Напрашивался вопрос - почему он так поступил?
  "Хэнк подсунул мне это конверт с деньгами, а сам сбежал. Знал ли он про этого типа в очках и про засаду? Вряд ли. Скорее он решил так меня отблагодарить, и всё сделать самому, без посторонней помощи!" - рассуждала Джилл.
  Между тем Квентин приказал Джилл повернуться к нему спиной и вытянуть руки, а когда она это сделала, защёлкнул на её запястьях наручники. Выразив службе безопасности благодарность от лица всего департамента, Квентин взял девушку под руку и вывел из комнаты.
  -Никакой ты ни агент. Не так ли? - спросила рыжая бестия, пока Макнил вёл её к чёрному ходу.
  -С чего ты взяла?
  -Был бы ты агентом, ни за что бы не догадался искать Хэнка в этом месте, а устроил бы засаду у его родственников.
  Квентин улыбнулся.
  -С его племянником я уже побеседовал. Не слишком разговорчивый попался тип, но в каком-то смысле он смог сделать тебе одолжение.
  -Ты о чём?
  Добравшись до двери, Квентин вытолкнул Джилл на улицу, прижал к стене, и слегка надавил рукой на горло.
  -У Хэнка Мастерса есть два человека, которые для него что-то значат. Зато теперь ты стала единственной и неповторимой, - зловеще проговорил он.
  Поняв значение сказанного, Джилл врезала Квентину коленом по животу, и попыталась убежать, однако он в два счёта нагнал её, схватил за волосы и повалил на землю. По всей видимости, он собирался ударить её ногой по животу или лицу, но процесс избиения был прерван телефонным звонком.
  -Вставай, тварь! - приказал Квентин.
  Одним резким рывком подняв девушку на ноги, Макнил доволок пленницу до своей машины, открыл багажник, и затолкал её туда. Захлопнув багажник, Квентин соизволил ответить на телефонный звонок.
  -Слушаю, мистер Дент, - поприветствовал Макнил своего хозяина.
  -Это я тебя слушаю, Макнил. Что там с Мастерсом? Он мёртв?
  -Пока нет, но я работаю над этим.
  -Я плачу тебе за работу, а не за жалкие оправдания собственной несостоятельности. Живо приезжай в клуб!
  -Слушаюсь.
  Закончив разговор со своим хозяином, Квентин сел в машину и поехал в "Верону". Пока Макнил добирался до клуба, Джилл перевернулась на спину, и попыталась вывести наручники из-за спины. Подняв ноги насколько это было возможно в тесном багажнике, и согнув колени, Джилл просунула под ними наручники, затем начала стучать двумя ногами по багажнику, надеясь, что тот откроется. Так ничего и не добившись, девушка решила избавиться от браслетов. Вытащив из волос шпильку, Джилл попыталась открыть наручники вслепую, т.к. в багажнике было очень темно. Как только ей удалось вскрыть замок, машина остановилась, однако её хозяин не торопился открывать багажник.
  "Ну же, открой эту чёртову крышку!" - мысленно негодовала Джилл.
  Однако Квентин не стал открывать багажник, а направился в клуб. Возле входа Квентина встретил Алан Вебстер.
  -Мистер Макнил? - на всякий случай уточнил управляющий, мысленно сопоставляя приметы стоявшего перед ним человека с приметами, которые ему дал хозяин клуба.
  -Да. Мне нужно поговорить с мистером Дентом.
  -Он вас уже ждёт. Проследуйте за мной.
  Пока они шли к кабинету Ральфа Дента, Алан пытался понять, какие дела могут быть у его босса с Макнилом. Вебстер неплохо разбирался в людях, и ему хватило беглого взгляда, чтобы понять, что такие люди как Квентин Макнил просто созданы для хорошо оплачиваемой грязной работы. О Ральфе Денте ходили не самые лицеприятные слухи, однако Алан старался не обращать на них внимания, и заниматься своими непосредственными обязанностями. Проводив Квентина до кабинета Дента, Алан застал помрачневшего Ральфа, сжимающего в руке сотовый телефон. Заметив своего гостя, хозяин клуба нахмурился.
  -Можешь идти, - сказал Ральф, подразумевая Алана.
  Вебстер вышел в коридор и отправился к барной стойке, где столкнулся с изрядно подвыпившим Джозефом Квинтом. Джо заметил Алана, но вместо того, чтобы пулей метнуться к выходу, улыбнулся во весь рот, и подозвал Вебстера к себе.
  -Не думал, что у тебя хватит наглости снова сюда вернуться, - сказал Алан, присаживаясь рядом с Джозефом.
  -Потому что ты идиот! - сказал Квинт, и рассмеялся.
  Не говоря больше ни слова, Вебстер схватил Джозефа за шкирку и потащил к выходу. Вытолкав дилера на улицу, Алан повалил его на тротуар, и уже хотел вернуться обратно в клуб.
  -Помоги мне, Алан! - неожиданно взмолился Джозеф.
  -Помоги себе сам, пьянчуга!
  -Ты не понимаешь! Он меня убьёт! Он точно меня убьёт, особенно теперь.
  -О ком ты говоришь? Кто тебя убьёт?
  Вместо ответа Джозеф прижал палец к губам, и замотал головой.
  -Спрячь меня! А лучше дай парочку своих вышибал! Вариант, конечно не идеальный, но чем чёрт не шутит! - продолжил Квинт.
  Решив, что Джозеф перепил, а теперь бредит, Алан прекратил этот бессмысленный разговор и вернулся в клуб.
  -Только что мне звонил Мастерс, - сообщил Ральф Квентину после того, как за Аланом захлопнулась дверь.
  -Требовал денег?
  -Не только. Он хочет чтобы я выдал ему человека, убившего его племянника. Это ведь ты сделал?
  -Разумеется. После столь деликатного разговора его нельзя было оставлять в живых.
  -Да плевать я хотел на этого сосунка! Мастерс по-прежнему жив, и запросто может меня уничтожить. Если украденная им запись попадёт ни в те руки, то мне конец!
  Как и положено любому успешному дельцу, Ральф Дент имел пару-тройку скелетов в шкафу. Ранее он занимался махинациями с недвижимостью, и даже был вовлечён в распространение наркотиков. В ту пору запрещённые препараты открыто продавали прямо на территории клуба. Предшественник Алана был парнем смышлёным, но при этом не слишком сообразительным. Он начал шантажировать Ральфа, обещая раскрыть все его грязные тайны. После того как требования шантажиста были озвучены, прожил он ровно 2 с половиной часа. Наёмные головорезы забили администратора до смерти, затем скинули в котлован и залили цементом. Бедолага умолял пощадить его, а когда понял, что от просьб не будет проку, заявил, что сделал запись с признанием. Администратор подробно рассказал о грешках Дента на камеру, и спрятал запись в надёжном месте. Головорезы позвонили Ральфу и обо всём ему рассказали. Дент приказал бандитам любыми средствами выяснить местонахождение этой записи, чем головорезы и занялись. Они начали избивать пленника, пытаясь выбить признание, однако не рассчитали силу, и прикончили бедолагу. Узнав об этом, Ральф пришёл в ярость, но быстро взял себя в руки и приказал обыскать дом убитого. Бандиты отправились по указанному адресу, и столкнулись там с Хэнком Мастерсом. Медвежатник забрался в дом администратора, вскрыл его сейф, и забрал оттуда всю наличность, а также диск. Бандиты попытались прикончить медвежатника, однако тому удалось сбежать. Немного позже Хэнк ознакомился с содержимым диска, и сразу же понял за что его пытались убить. Когда Денту стало известно об аресте Мастерса, он вздохнул с облегчением, решив, что старику осталось недолго, но узнав про побег, Ральф обратился за помощью к Макнилу. Квентин заверил босса, что поиски беглеца займут несколько часов, в худшем случае - сутки, однако ему не удалось развеять всех опасений Дента.
  -Я вам обещаю, что эту запись никто не увидит, - в очередной раз заверил Квентин Ральфа. - У вас ведь ещё остался номер, с которого звонил Мастерс?
  -Естественно.
  -Тогда позвольте ему перезвонить, и назвать новые условия.
  Дент вручил ему свой телефон. Квентин перезвонил Хэнку, и сообщил, что это именно он разделался с Питом, а потом добавил, что та же участь постигнет и Джилл Рейн, если старик не передаст ему запись при личной встрече. Хэнк нехотя согласился, и тогда Квентин предложил ему встретиться на загородной свалке. Как только разговор был окончен, Макнил ещё раз заверил Дента, что ситуация под контролем, и покинул клуб. Захотев удостовериться, что его заложница не задохнулась, Квентин открыл багажник, и тут же получил ногой по лицу. Затем Джилл вылезла из багажника и попыталась убежать, однако Квентин быстро нагнал её, оттащил обратно к машине, и вырубил, нажав на сонную артерию. Выкинув в урну очки, разбившиеся во время удара, Макнил положил заложницу на заднее сидение, и отправился к месту встречи, рассчитывая раз и навсегда закрыть вопрос с Хэнком Мастерсом.
  
  -Не меня ищешь? - окликнул Хэнк Квентина.
  Макнил обернулся, и на всякий случай загородился заложницей как живым щитом, приставив пистолет к её виску. Прибыв на свалку первым, Квентин осмотрел окрестности, но не нашёл Хэнка. Поняв, что беглому преступнику понадобиться какое-то время, чтобы добраться до свалки, Макнил привёл пленницу в чувство, и предупредил, чтобы она не вздумала бежать, если не хочет схлопотать пулю в спину, затем предложил ей немного прогуляться и осмотреться. Квентин уже начал думать, что медвежатник передумал, пока тот его не окликнул. Мастерс стоял на вершине горы из разбитых автомобилей, и держал в руках диск.
  -Кидай его сюда! - крикнул Макнил.
  -Сначала отпусти её! - выдвинул Хэнк своё условие.
  -Ладно. На счёт три. Раз, два, три.
  Хэнк бросил диск, а Квентин оттолкнул Джилл в сторону. Девушка бросилась бежать. Присмотревшись к диску, и обнаружив, что это всего лишь пустая болванка, Квентин пришёл в ярость. Резко обернувшись, убийца направил оружие на убегающую девушку, и опустил палец на спусковой крючок. Как только прозвучал выстрел, Джилл резко остановилась и вздрогнула, но не почувствовала боли. Повернув голову назад, девушка увидела Квентина, державшегося рукой за окровавленное плечо, а на вершине горы рядом с довольно улыбающимся Хэнком стоял Сайкс, державший пистолет в вытянутой руке.
  -Это называется неожиданный поворот, - сказал Спайроу, затем спрыгнул вниз.
  Квентин бросился бежать, и Сайкс ни сделал никаких попыток, чтобы его остановить.
  -Ты что творишь, недоумок? Этот гад уходит! - выпалила подошедшая к Сайксу Джилл.
  -По этому поводу можешь не беспокоиться - далеко он не уйдёт, - проговорил Сайкс с превосходством, пряча пистолет за пояс.
  Убегая от неизвестного стрелка, Квентин не мог понять каким образом Мастерсу удалось заручиться чьей-то помощью. Впрочем, теперь это было и не важно, ведь потеряв оружие, и получив травму, Макнил не мог оказать медвежатнику и его подельнику достойного сопротивления. Квентин не догадывался, что Хэнк сделал копию записи с признанием бывшего администратора "Вероны", и отправил её на канал новостей. Медвежатнику не нужны были деньги Ральфа Дента - он хотел пустить хозяина клуба ко дну, тем самым отомстив за смерть своего племянника. Оглядываясь на бегу, и не замечая следов погони, Квентин не мог поверить, что его просто так отпустят. Увидев в нескольких метрах от себя пресс, Макнил собирался использовать его в качестве временного укрытия, но как только убийца забежал за установку, чей-то кулак врезался в его физиономию. Квентин рухнул на пятую точку, и провёл ладонью по ушибленной щеке.
  -Сколько бы Хэнк Мастерс вам не предложил, мой наниматель заплатит в два, а то и в три раза больше! - сказал Макнил, медленно приподнимаясь с земли.
  -Кое-кто не выполнил домашнее задание, - с усмешкой проговорил Алекс, и вновь попытался ударить Квентина в грудь.
  Макнил сделал нырок, и увернулся от удара, затем контратаковал. Поскольку левое плечо практически онемело, убийце приходилось использовать в драке лишь правую руку. Алекс сделал подставку, и даже попятился назад, давая Квентину ложную надежду, затем с лёгкостью перехватил руку Макнила, и перебросил убийцу через себя. Упав на спину, Квентин ударил Алекса ногой по левому колену, а потом попытался сбить с ног резкой подсечкой, однако удар оказался недостаточно сильным, и Алекс смог удержать равновесие. Поняв, что в лежачем положении не сможет одолеть противника, Квентин сделал перекат в сторону, с помощью резкого рывка поднялся на ноги, и приготовился отражать удары, которые должны были посыпаться на него как из рога изобилия. Дроу провёл серию быстрых ударов, несколько раз попав Макнилу по корпуса, и один раз по лицу. Не дав убийце опомниться, Алекс провёл более длинную серию ударов, завершив её ударом ноги с разворота. Чудом устоявший под таким напором Квентин зашатался, но всё же не упал.
  -Мастерс всё равно не жилец. Как и ты, - едва слышно проговорил Квентин, вытирая кровь с разбитых губ.
  -Ты сейчас не в том положении, чтобы бросаться...
  Не договорив фразу до конца, Алекс неожиданно рухнул на колени, схватился за бока, и стиснул зубы. Охотнику за головами казалось, будто внутри него бушует самый настоящий пожар, и с каждой секундой жжение усиливалось. Удивлённый таким раскладом Квентин ударил Дроу ногой по лицу, затем подобрал с земли ржавую трубу.
  -А ведь я предупреждал! - сказал Макнил со злорадством, и нанёс трубу для удара.
  Невзирая на боль, Алекс успел откатиться в сторону прежде, чем Макнил проломил ему череп. Тогда Квентин начал избивать лежачего противника ногами. Дроу ничего не оставалось, кроме как пытаться защититься. Прикрывая лицо, Алекс краем глаза успел заметить валяющийся рядом кусок железного листа с острым краем. Перехватив взгляд поверженного противника, Квентин ударил Алекса трубой по животу. Удар был настолько сильным, что Дроу показалось, будто вместе с воздухом он чуть не выплюнул лёгкие. Отбросив трубу, Квентин подобрал лист, склонился над поверженным противником, и попытался перерезать Алексу горло. Дроу схватил Квентина за руку, и попытался отвести её в сторону. Макнил стиснул зубы, и усилил хватку, медленно приближая заточенный конец к шее Алекса. Тогда Дроу свободный рукой пару раз ударил противника по животу, а когда хватка Квентина ослабла, всё же отвёл его руку в сторону, и ударил головой по лицу, разбив противнику нос. Оттолкнув Квентина, Алекс подобрал лист, и смог подняться на ноги.
  -Пора с тобой заканчивать! - прорычал взбешённый Макнил и вновь накинулся на противника, не заметив лист в его руке.
  Одним резким движением Алекс полоснул убийцу листом по горлу. Квентин издал гортанный звук, и схватился двумя руками за шею, будто пытаясь остановить кровь, затем резко дёрнулся, рухнул к ногам Алекса и начал дергаться в агонии, но вскоре навсегда затих. Боль во всем теле, едва не приведшая Дроу к гибели, исчезла так же внезапно, как и появилось. Так и не поняв чем это было вызвано, окончательно оклемавшийся Алекс отыскал остальных, и сообщил, что с Квентином покончено, после чего вся четверка спешно покинула свалку.
  
  -... если вы смотрите эту запись, значит я умер или пропал без вести. В этом виновен Ральф Дент, и я надеюсь, он понесёт заслуженное наказание! - закончил свой монолог бывший администратор "Вероны".
  Помрачневший Ральф открыл бутылку виски и сделал несколько глотков. Последние 20 минут канал новостей только и делал, что транслировал эту запись. Ральф попытался дозвониться до Квентина, однако на звонок ответил Хэнк Мастерс, и сообщил, что его цепного пса больше нет в живых. Ральф решил не дожидаться прибытия полиции, а податься в бега, и поэтому распорядился подать челноку к парадному входу.
  -Почему ты не мог по-тихому сдохнуть, проклятый Иуда? - спрашивал Ральф у человека в телевизоре.
  Когда кто-то постучал в дверь, Ральф вздрогнул, и выронил бутылку. Та упала и разбилась, разбрызгав своё содержимое по полу.
  -Кто там? - спросил Дент испуганным голосом.
  -Ваш транспорт прибыл, - раздался из-за двери голос Алана.
  С облегчением вздохнув, Ральф приказал Алану войти. Когда Вебстер вошёл в кабинет, и захлопнул за собой дверь, Дент сообщил ему, что вынужден покинуть Геднер на неопределённый срок.
  -На время моего отсутствия всеми делами "Вероны" будешь управлять ты, - сообщил Дент в самом конце своей речи.
  Алан, не видевший злосчастного выпуска новостей, несказанно удивился, затем поблагодарил своего босса за оказанное доверие. Ральф отмахнулся от этой похвалы, и спешно покинул клуб. Буквально через час после того как Дент покинул "Верону" в клуб наведались стражи порядка, от которых Алан и узнал чем был вызван столь быстрый отъезд Дента. После окончания допроса Вебстер осознал, что теперь он фактически хозяин "Вероны". Вернувшись домой в приподнятом настроении, Алан хотел поделиться радостной новостью с Дженнифер, однако девушка бесследно исчезла. Решив, что его подруга вышла прогуляться, Алан позвонил ей на сотовый, и услышал звонок из соседней комнаты. Обнаружив, телефон, валяющийся на полу, Алан не на шутку перепугался. Тщательно обыскав дом, Вебстер обнаружил в ванной грязные следы от чьих-то ботинок, а также сорванную с петель штору.
  "Кто-то проник в мой дом, и похитил Дженнифер в тот момент, когда она принимала душ!" - догадался Алан, и собирался позвонить в полицию.
  Однако прежде, чем он успел сделать звонок, на сотовый Дженнифер пришло текстовое сообщение.
  "Дженнифер жива. Но если вздумаешь кому-нибудь сообщить об её исчезновении - девчонке конец!" - гласило сообщение с неопределившегося номера.
  Алан раздумал звонить в полицию, и стал думать как спасти свою подругу, не подозревая, что все его действия фиксируют микрокамеры, расставленные по дому похитителем.
  
  Из кабинета главврача Дэвид вышел в приподнятом настроении. Главврач сообщил Шеридану, что только что вернулся с важного совещания. Одним из вопросов на повестке дня было обсуждение кандидатуры заведующего хирургическим отделением.
  -После недолгих споров была утверждена твоя кандидатура. Этот месяц доходишь хирургом, а начиная со следующего станешь заведующим, - огласил решение главврач.
  -Спасибо. Это многое для меня значит, - поблагодарил его Дэвид.
  Покинув больницу, Шеридан заскочил в цветочный магазин, и купил жене большой букет белых роз. Он собирался поведать Джулии правду, и надеялся, что она его поймёт и простит. Приехав домой, Дэвид застал жену на кухне, когда та пила чай.
  -Это тебе, - сказал Шеридан, и вручил Джулии цветы.
  Однако Джулия не взяла цветы, и даже не взглянула на мужа.
  -Я понимаю, что ты на меня обижена, и надеялся... Я надеялся, что смогу всё исправить, - сказал Дэвид, и положил букет на стол.
  Джулия окинула мужа ледяным взглядом.
  -Дорогой наверное букет, - сказала она, и положила на стол толстую пачку денег. - Сдачи не надо.
  -Что всё это значит? - спросил Дэвид, не понимая почему его жена ведёт себя подобным образом.
  -Час назад сюда приходил какой-то неприятный тип. Он сказал, что его прислал Сид.
  Шеридану показалось, будто пол уходит от него из-под ног. Дэвид предупреждал, чтобы Сид и его люди ни в коем случае не вздумали приходить к нему домой или на работу. (Дэвид боялся, что их могут увидеть вместе) Однако Сид по всей видимости об этом напрочь позабыл.
  -Он вручил мне эти деньги, и сказал, что это - твоя доля, - продолжила Джулия тоном государственного обвинителя.
  -Это совсем не то что ты подумала! - начал оправдываться Дэвид.
  -Откуда тебя знать что я подумала? Что мы вообще друг о друге знаем? Практически ничего.
  -Послушай, Джулия, давай обо всём спокойно поговорим.
  -Слишком поздно. Я не хочу ни о чём с тобой разговаривать. Я видеть тебя не хочу! - сказала Джулия, из глаз которой потекли слёзы.
  -Дорогая, я...
  -Уходи, - процедила Джулия сквозь зубы, затем схватила букет и с остервенением начала лупить им мужа по лицу.
  Закрывая лицо руками, Шеридан попятился назад. Он понимал, что сам во всём виноват, и что никакие оправдания не помогут ему загладить вину. Вытолкав Дэвида из кухни, Джулия захлопнула дверь, затем выкинула в мусорное ведро сначала подаренный букет, а следом за ним и деньги. Чувствуя себя преданной, Джулия ещё пару минут назад хотел подать на развод, однако после того как женщина выплеснула на Дэвида весь негатив, ей стало немного легче. Сейчас она была не готова простить неискреннего супруга, но знала, что со временем обида пройдёт, и всё вернётся на свои места. И они снова станут друг для друга чужими людьми.
  
  Вошедшая в каюту "Норда" Джилл застала своего наставника, когда он что-то просматривал на ноутбуке Алекса.
  -Ты сейчас похож на юнца, впервые нашедшего сайт с обнажёнкой! - отметила девушка, присаживаясь на диван.
  -Запись, которую я послал на канал новостей, уже несколько раз показали по телевизору, а какой-то деятель даже успел выложить её в сеть. Пока просмотров не слишком много, но это вопрос времени.
  -Теперь этот выродок не отвертится. Если он к этому моменту не сбежал с планеты, то его уже повязали.
  После смерти Квентина Хэнк подробно рассказал о своих делах с Ральфом Дентом, и попросил прощения за свой обман. Он просто не хотел ещё больше впутывать Джилл в свои разборки, т.к. прекрасно знал, что рыжая бестия по-хорошему от него не отвяжется. Также Мастерс попросил прощения за то, что по его вине её чуть не убили.
  -Не бери в голову. В конце концов, ведь это ты спас мою шкуру, когда обратился за помощью к моим придуркам. Кстати, а как тебе удалось их отыскать? Я ведь толком ничего тебе о них не рассказала, даже имён не назвала!
  -Всё очень просто: я вернулся на твой челнок и покопался в памяти передатчика. Найти наиболее часто используемый канал связи оказалось проще простого. Твои друзья сразу же согласились мне помочь.
  -Да никакие они не друзья. Всего лишь парочка дебилов и неудачников, - презрительно бросила Джилл.
  -Неужели? А мне показалось...
  -Тебе показалось.
  Хэнк улыбнулся, решив оставить эту тему.
  -Могу я попросить тебя об ещё одном одолжении? Оно не слишком сильно тебя обременит. - Хэнк открыл на ноутбуке текстовый документ и напечатал номер банковского счёта. - Здесь 300 тысяч. Половину возьми себе, а вторую передай семье Пита.
  Джилл заметно погрустнела.
  -Мне жаль что так вышло с твоим племянником, - проговорила она с сочувствием, намереваясь отдать Лауре все сумму, а не только жалкую половину.
  -Мне тоже, - только и ответил Мастерс.
  Находившиеся на мостике Алекс и Сайкс, заметили как открылся люк шлюза, и в открытый космос вылетел челнок с Хэнком и Джилл на борту.
  -Дожили. Раньше мы ловили беглецов, а теперь помогаем им скрываться от властей, - сказал Алекс с иронией.
  -Идиотизм, да и только. Но ведь согласись, это был особый случай.
  -Соглашусь, но только потому что мне не охота с тобой спорить.
  Джилл сказала, что просто доставит Хэнка на Тлайкс, и вернётся обратно. А ещё она пообещала, что постарается не попасть воздержаться от необдуманных поступков, и не вляпается в какую-нибудь неприятную историю по дороге. Алексу очень хотелось верить, что именно так и будет.
  -Ты ещё не решил когда уйдёшь на пенсию, старичок? - неожиданно поинтересовался Сайкс.
  -Что? Какой я тебе старичок?!
  -Вечно ворчащий, дряхлый, и успевший впасть в маразм. Если ты забыл, то позволь напомнить: раньше ты запросто мог одной левой отделать двух-трёх громил за раз, а сегодня тебя чуть не ушатал всего один тип с пулей в плече. В чём причина? Он знал карате, кунг-фу, айкидо и ещё множество мудрёных слов?
  -Понятия не имею. Всё шло хорошо, пока меня вдруг не накрыли множественные спазмы. Такого раньше не было.
  -Вот поэтому я и спрашиваю, не пора ли тебе на пенсию, дедуля?
  -Да иди! - отмахнулся Алекс от назойливого напарника, и собрался покинуть мостик, как вдруг у него перед глазами всё поплыло.
  Прислонившись к стене, Дроу приложил ладонь ко лбу, и начал делать глубокие вдохи и выдохи.
  -Шутки в сторону. Тебе бы в больницу слетать. Мало ли что эти умники у тебя откопают, - посоветовал Спайроу, в один миг став совершенно серьёзным.
  -Ерунда. Сейчас всё пройдёт, - ответил Алекс.
  И действительно, слабость улетучилась также внезапно, как и появилась.
  -Ну вот, теперь всё нормально, - сказал Алекс, и во избежание дальнейших споров спешно покинул мостик.
  
  В то время как Хэнк Мастерс покидал Геднер, другой заключённый Реймерской тюрьмы считал дни до своего освобождения. А поскольку Генри Фаган был примерным заключённым, вероятность выйти на свободу досрочно была довольно велика. Но если раньше Фаган тосковал по свободе, и готов был на всё, лишь бы покинуть это ужасное место, то со временем его запросы заметно изменились. Жена прислала Генри документы на развод, которые Фаган незамедлительно подписал. После того, как заветная подпись была получена, женщина огорошила заключённого ещё одним неприятным известием - совсем недавно сгорел их дом. К счастью, он был застрахован, и на полученные от страховой компании деньги жена Генри купила новое жилище, и оформила дом на себя. Перед уходом женщина предупредила Фагана, чтобы он даже не вздумал к ней наведываться, т.е. фактически оставила его без жилища. После того памятного дня никто больше не посещал Генри, однако когда пришедший надзиратель сказал, что в комнате для свиданий его дожидается какая-то женщина, Фаган несказанно удивился. А когда стало ясно, что на свидание пришла не его бывшая жена, а совсем другая женщина, Фаган удивился ещё больше.
  -Меня зовут Глория. Я жена Герберта Майерса, - представилась собеседница Фагана.
  -А почему он сам не пришёл? Боится в глаза мне посмотреть? - осведомился Генри.
  -Герберта больше нет.
  Эта фраза была сказана без излишнего драматизма и горечи, и Генри стало понятно, что вдова совсем не скорбит о своей утрате.
  -Не ждите, что я принесу вам свои соболезнования. Туда этому выродку и дорога! - эмоционально проговорил Генри.
  Фаган был ключевым звеном в афере, которую провернул Майерс. На Генри была оформлена липовая фирма, а когда деньги были украдены, и в офис пожаловали стражи порядка, Герберт позвонил Фагану и убедил его взять всю вину на себя, пообещав отмазать от тюрьмы. Естественно, своего обещания Майерс не сдержал. Поняв, что его предали, Генри хотел раскрыть имена организаторов аферы, однако в тот же день Майерс навестил его в тюрьме. Рассказав, что с его партнером по афере случилось несчастье, Герберт пригрозил Фагану, что тот будет следующим, если не будет держать рот на замке.
  -Я пришла сюда не за сочувствием. Помоги мне, и я помогу тебе, - сказала Глория.
  -Так значит Майерс не рассказал куда спрятал деньги. Это так на него похоже, - усмехнулся Генри, догадавшись о цели визита Глории.
  -Если я всё правильно поняла, ты знаешь где находятся эти деньги.
  -Разумеется. Я расскажу вам об их местонахождении, но только при двух условиях.
  -Если ты хочешь, чтобы я вытащила тебя из тюрьмы...
  -Вовсе нет. Мне негде жить, поэтому я хочу, чтобы вы купили дом, и сделали меня его полноправным собственников. Разумеется, вы должны будете показать мне соответствующие документы.
  -Легко. А второе условие?
  -Тоже ничего сложного. Через пару месяцев я выйду на свободу, но поскольку я отбывал срок за экономическое преступление, вероятность устроиться на приличную работу равна нулю. Раз уж вы теперь руководите компанией Герберта, устройте меня на руководящую должность. Я уверен, что для вас это не составит труда.
  "А ты, я вижу, привык думать наперёд! Тюремное заключение пошло тебе на пользу!" - мысленно похвалила Глория Фагана.
  -Как насчёт должности руководителя отдела? - уточнила она.
  -Подойдёт, - ответил Фаган без раздумья.
  Разговор был прерван появлением надзирателя, который сообщил, что свидание окончено.
  -Мне нужно ещё несколько минут, - заявила Глория.
  -Сожалею, но ничем не могу помочь, - сказал надзиратель.
  -50 тысяч.
  Надзирателю неожиданно стало жарко, и он начал теребить воротник своей формы.
  -Таковы правила, - неуверенно пробормотал он.
  -Правила созданы для того чтобы их нарушать. Особенно когда дело касается 60 тысяч, - сказала Глория, и выложила на стол деньги.
  В этот момент надзиратель напомнил ей голодного кота, перед которыми вывалили лоток с куриным мясом. Положив деньги в свой карман, мужчина вышел за дверь, сказав, что если возникнут какие-либо проблемы, то он будет за дверью.
  "Ещё бы. А если доплатить ещё немного, то ты переоденешься в официанта и станцуешь на руках! Все вы халдеи, готовы удавиться за лишнюю купюру!" - подумал Генри.
  -Итак, на чём мы остановились? - поинтересовалась Глория, после того как они снова остались одни.
  -На том, что я расскажу вам где Герберт спрятал деньги. Кстати, вы ведь действительно та, за кого себя выдаёте? - уточнил Фаган.
  -Я действительно жена Герберта, - недовольно проговорила Глория, теряя терпение. - А даже если и нет, то какое это имеет значение?
  -Большое. Деньги хранятся на нескольких банковских счетах, и обналичить их может только сам Герберт, или член его семьи, - пояснил Генри.
  -Предусмотрительно. Если память мне не изменяет, то речь идёт о 80 миллионах.
  -Не изменяет. Правда деньги были положены под проценты.
  -Сколько?
  -15%. Пустяк, но всё равно приятно.
  Осмыслив услышанное, Глория сделала одну догадку, которую она тут же сформулировала в виде вопроса.
  -За то время, пока ты находишься здесь, кто-нибудь ещё интересовался этими деньгами?
  Генри поднапряг память.
  -У меня никто ничего не спрашивал, зато к Фрэнку наведывался какой-то странный тип.
  -К главному бухгалтеру?
  Фаган кивнул. Фрэнк был такой же жертвой, как и он, разве что ему никто ничего не обещал. Генри сделал вывод, что бухгалтера использовали втёмную, заранее планируя сделать из него козла отпущения.
  -Приходил какой-то мужчина, замаскировавшийся до неузнаваемости: борода, парик, очки. В общем, полный комплект. Я сам этого типа не видел, но Фрэнк сказал, что без всех этих накладных аксессуаров вряд ли смог бы его опознать. У бедолаги в последнее время были проблемы со зрением, и он плохо видел без очков. А потом кто-то очень сильно приложил его по голове, и пробил череп.
  И вновь повисла пауза. Глории стало ясно, что неизвестный шантажист, портящий ей жизнь, уже побывал в Реймерской тюрьме. Неизвестно что именно ему успел поведать бывший бухгалтер, но по всей видимости шантажист не знал где находятся деньги, но знал, что сам не сможет снять их со счёта.
  "Похоже не только у меня были далеко идущие планы в отношении Герберта. Этот выродок весьма неплохо успел подготовиться, и как только я передам ему 80 миллионов, он меня уничтожит. Ну уж нет, не дождёшься!" - рассудила для себя Глория.
  -Я так понимаю, этот тип... - предположил было Генри.
  -Не твоя забота! - прервала его Глория, затем достала из своей сумочки ручку и бумагу. - Напиши номера счетов.
  -Нет, так дела не делаются. Сначала выполните моё первое условие, затем возвращайтесь. Буду с нетерпением ждать вашего возвращения, мисс Майерс! - сказал Фаган, затем позвал надзирателя.
  Покидая тюрьму, Глория поздравила себя с очередной победой. Деньги Герберта были практически у неё в руках, и их получение было только вопросом времени. Проницательная вдова даже не подозревала, что Кайл наблюдает за ней через бинокль из здания на другой стороне дороги, и тоже делает соответствующие выводы.
  
  Дожидаясь прихода клиента на одной из точек, Джозеф сильно нервничал. Нервы у дилера сдали ещё с утра, а ноги буквально сами привели Джозефа в "Верону". Крепкие напитки на какое-то время позволили Квинту забыть обо всех невзгодах, пока Алан не выставил его за дверь. Протрезвев, и спохватившись, что едва не сболтнул лишнего, Джозеф ещё раз оценил всё аспекты своего шаткого положения. Теперь, когда в деле был замешан Джонатан Лонсдейл, вероятность выйти живым из этой передряги была равна нулю. Квинт принял решение податься в бега, но сначала избавиться от своего назойливого квартиранта. Заметив клиента, Джозеф помахал ему рукой, подзывая к себе. Когда торчок подошёл, дилер достал из внутреннего кармана пакет с порошком, и протянул его наркоману. Торчок огляделся по сторонам, затем вручил Джозефу пачку купюр, перевязанных ленточкой. Джо быстро пересчитал деньги, и убедился, что здесь есть вся необходимая сумма.
  -Спасибо, Джо. Ты извини, что я тогда увязался за тобой. Мне очень нужна была та доза, - принёс торчок своеобразное извинение.
  -А хочешь ещё пять пакетов, но абсолютно бесплатно? - поинтересовался Квинт.
  -Конечно хочу!
  -Ты их получишь, но сначала нужно чтобы ты кое-что сделал.
  Квинт понимал, что разделаться с чистильщиком в одиночку у него не получится, поэтому решил избавиться от Хоука чужими руками.
  -Надо завалить одного человека. Сам ты с этим делом не справишься, поэтому найди двух-трёх помощников. Это ведь не проблема? - уточнил Джозеф.
  -Не проблема. Что за тип?
  -Какая тебе разница?! Стволы у вас вряд ли есть, но нож или кусок трубы я думаю ты сможешь отыскать. Через час приходи по этому адресу, - сказал Квинт, и протянул торчку записку со своим адресом.
  Наркоман забрал бумажку, и сказал, что всё будет сделано в лучшем виде. Попрощавшись с торчком, Квинт наспех обошёл все остальные точки, распродал весь товар, затем вернулся домой. К тому времени час уже практически истёк. Застав Хоука сидящим перед ноутбуком, Джо попытался незаметно посмотреть на экран, однако Натан спешно прикрыл крышку и приказал Квинту выметаться. Джозеф собирался выполнить приказ чистильщика, но вдруг зазвонил его сотовый телефон. Дилер незамедлительно ответил на звонок.
  -Да, он рядом, - сказал Квинт, и протянул телефон Натану. - Это тебя.
  -Исчезни, - сказал Хоук, забирая мобильник.
  Джозеф спешно вышел из комнаты и закрыл дверь.
  -Ты всё ещё не передумал насчёт Дугласа? - услышал Хоук из трубки голос Джонатана.
  -Нет, - ответил Натан, подходя к окну.
  Проведя пальцем по закрытым жалюзи, чистильщик увидел трёх типов, направляющихся к дому Квинта. Джозеф вышел им навстречу, затем указал на окно. Хоук резко отошёл в сторону.
  -В воскресенье Дуглас собирается посетить одну частную вечеринку в центре. Вечеринка будет проходить в частном пентхаусе на крыше небоскрёба на пересечении 19 и 31 улиц. Охраны будет полно, - продолжил Джонатан.
  -Что-нибудь придумаю.
  -Надеюсь. Избавься от Квинта, пока он не взболтнул чего-нибудь лишнего - закончил разговор Лонсдейл.
  Натан убрал телефон, достал из шкафа пистолет с глушителем, подошёл к двери и стал ждать. Как только подосланные Джозефом убийцы подошли к комнате, Натан распахнул дверь ударом ноги, задев торчка, шедшего впереди всех. Выскочив в коридор, Натан всадил первому убийце четыре пули в грудь. Второй убийца с диким криком накинулся на Хоука с ножом, однако тут же получил пулю в голову и рухнул к ногам чистильщика. Разрядив остаток обоймы в последнего головореза, Натан убрал пистолет за пояс, и пошёл за Квинтом.
  -Зря ты это сделал, - громко прокричал Хоук.
  Ответа не последовало. Проходя по коридору, Натан услышал как скрипнули полы в гостиной. Тихонько приоткрыв дверь, Хоук зашёл в комнату, но никого там не обнаружил. Прятавшемуся за диваном Джозефу казалось, что его сердце вот-вот выскочит из груди. Впустив в свой дом убийц, Квинт проследовал на кухню и взял мясной тесак.
  "Ублюдок! Ты меня так просто не возьмёшь!" - подумал Джо, крепко сжимая тесак.
  Дождавшись, когда Натан пройдёт мимо дивана, Квинт выскочил из своего укрытия и занёс оружие для удара. Однако в тот момент, когда смертоносное лезвие должно было обрушиться на его череп, Хоук резко обернулся, и перехватил руку Джозефа. Врезав дилеру коленом в живот, Натан завёл его руку за спину, выдернул тесак, и с размаху вонзил его Джозефу в голову. Квинт вздрогнул, несколько раз дёрнулся, и рухнул на пол. Теперь, когда в доме было четыре трупа, надо было что-то с ними делать. Смерть дилера и нескольких его клиентов (Хоук не сомневался, что Квинт натравил на него наркоманов), возможно и не вызовет лишних вопросов, однако в доме осталось полно отпечатков Хоука. Выход из положения нашёлся сам собой. Проследовав в комнату, служившую ему убежищем, Натан собрал купленное Квинтом оружие в большую сумку. Туда же перекочевал и ноутбук убитого дилера. Затем Хоук проследовал на кухню, открыл все газовые конфорки, и с помощью зажигалки поджог скатерть на столе. Закинув сумку на плечо, чистильщик спешно покинул дом Джозефа, надеясь, что в скором времени ему не придётся больше прятаться.
  
   Криминальный талант
  
  Как только цирковой карлик запустил колесо, в зале повисла тишина. Роберт Герн запустил руку в корзину с ножами, и вытащил первый кинжал. Циркачи называли этот номер "Колесо Смерти". Парня или девушку привязывали к деревянному колесу, которое начинало медленно крутиться. Затем на арену выходил опытный метатель ножей, и постепенно забрасывал колесо кинжалами. Во всём цирке было не так много хороших метателей, однако Роберт был одним из лучших. Роберт закончил престижный экономический колледж, и если бы кто-нибудь тогда сказал ему, что он будет работать в цирке, Герн решил бы, что у его собеседника не всё в порядке с головой. Став дипломированным специалистом, Роберт попытался устроиться на работу по профилю, но после нескольких деликатных отказов был вынужден бросить эту затею. Герн убеждал самого себя, что нужно всего лишь набраться терпения, и проявить немного настойчивости, но все эти доводы оказались разрушены отсутствием денег, которые были необходимы Роберту как кислород, просрочившему платёж за жильё. Снизив запросы, он устроился в цирк уборщиком, но довольно быстро понял, что убирать испражнения львов и слонов - совсем не то, к чему он стремился. Неизвестно как бы сложилась судьба юного уборщика, если бы его не заметил Евгений Зимин - потомственный циркач, а по словам директора цирка - единственный нормальный человек из всей армии бездарей, сидящих у него на шее. Именно Евгений сделал из Роберта того, кем он был сейчас. К сожалению, сам Зимин не увидел триумфа своего ученика, т.к. получил во время очередного представления серьёзную травму, и был вынужден оставить цирк. Зато здесь осталось Светлана - его дочь. Светлана была талантливой акробаткой и просто красавицей, но у неё был скверный характер, поэтому в цирке её многие сторонились. В сегодняшнем представлении Светлане досталось роль живой мишени. Поначалу директор об этом и слышать не хотел, говоря, что потерять двух Зиминых за три месяца - явный перебор, однако девушка пригрозила, что уйдёт из цирка, вынудив принять своё условие. Когда Роберт вытащил кинжал, Светлана дерзко ухмыльнулась, и прошептала одно лишь слово - "мазила". Герн, недавно научившийся читать по губам, начал перекидывать нож из одной руки в другую, затем резко швырнул его в Светлану. Кинжал вонзился в доску в паре сантиметров от левого уха девушки. Зрители дружно заохали. Тогда Герн вытащил ещё два ножа, и тут же их метнул. Публика дружно зааплодировала. После ещё семи бросков цирковой карлик стал вращать колесо в другую сторону. Светлана же выглядела скучающей, будто это не в неё бросали ножи.
  -Давай крути быстрее, а то я того гляди засну! - пожаловалась она карлику.
  -А кто потом будет отмывать полы от твоих внутренностей? - резонно поинтересовался коротышка.
  -Конечно же Боб! Пора ему вернуться к истокам, а то он того гляди зазнается!
  "Ты не только стерва, но и самоубийца. Какой же надо быть дурой, чтобы оскорблять человека, кидающего в тебя ножи?" - подумал карлик, став вращать колесо быстрее.
  Герн тоже решил немного ускориться, и стал метать ножи один за другим, практически не делая пауз. Вытащив из корзины последний нож, Роберт повернулся к колесу спиной и подбросил нож в воздух. Кинжал сделал в воздухе несколько оборотов, и аккуратно приземлился в левую ладонь Герна. Не оборачиваясь, Роберт метнул нож через плечо. Кинжал вонзился в доску как раз в том самом месте, где ноги Светланы были разведены в разные стороны. Зрители повскакивали со своих мест, и дружно зааплодировали. Карлик остановил колесо и развязал девушку. Роберт и Светлана взялись за руки, поклонились, и под бурные аплодисменты покинули арену. За кулисами их встретил Филипп Гарвуд - молодой иллюзионист, а по совместительству общий друг Роберта и Светланы.
  -Боб, у тебя с головой всё в порядке? - сердито спросил Гарвуд.
  -Успокойся, Фил. Это было в программе, - соврал Роберт.
  -Майк ни за что бы ни согласился на такой финальный бросок! Ты ведь мог промахнуться!
  -Не скажу, что подобная мысль не приходила мне в голову, но я всё же смог побороть искушение, - сказал Роберт с сарказмом.
  -Уборщицы жалуются, что какой-то снайпер всё время промахивается мимо унитаза и попадает на крышку. Это случайно не ты, мазила? - Светлана отплатила Роберту той же монетой.
  -А ну заткнитесь! - неожиданно выпал Гарвуд.
  Роберт и Светлана притихли, и удивлённо посмотрели на Филиппа. Это был первый раз на их памяти, когда Гарвуд повысил голос.
  -Вы хоть раз сами себя послушайте! Даже кошки с собаками живут более дружно, чем вы! С этим надо что-то делать! - высказал Филипп то, что было у многих на языке.
  -Не заводись, Фил. Наш криворукий инвалид этого не стоит, - сказала Светлана.
  -Позволь поинтересоваться со сколькими зрителями, постучавшими в дверь твоей гримёрки после окончания представления, ты успела переспать? - невинно поинтересовался Роберт.
  -Ни со сколькими. А ты?
  -Всё, брейк! - прервал Филипп очередную перепалку. - Вам необходимо немедленно помириться, и я знаю как это сделать.
  -Спасибо за старания, Фил, но давай оставим всё как есть, - примирительно проговорил Роберт.
  -Если всё оставить как есть, то рано или поздно вы убьёте друг друга, а этого я допустить не могу. Сегодня вечером на центральном стадионе пройдут гонки на выживание. У меня на руках как раз три билета. Посмотрим как безбашенные водители превращают машины соперников в бесформенный хлам, - предложил Гарвуд.
  -Извини Фил, но сегодня вечером не получится. Тебе стоило рассказать о своей затее чуть раньше. Я договорился встретиться с друзьями по колледжу, - с сожалением проговорил Роберт.
  -Да и я сегодня немного занята. Может сходим на гонки в другой раз? - спросила Светлана.
  -Другого раза не будет, и вы оба это прекрасно понимаете. Я ведь хочу сделать как лучше, а вы... В общем, делайте что хотите. С этого момента я больше не лезу в ваши отношения, - сказал Филипп, разочарованный тем, что все его попытки помирить Светлану и Роберта оказались тщетными.
  Не став продолжать этот бессмысленный разговор, Гарвуд удалился.
  -Мне кажется, мы немного переборщили, - сказала Светлана после того, как Филипп ушёл.
  -Разве что самую малость, - согласился Роберт.
  На самом деле антипатия между ним и Светланой была показной. Всё это было частью легенды, однако окружающие Роберта и Светлану люди искренне верили, что эти двое ненавидят друг друга. Никому и в голову прийти не могло, что на самом деле эти двое - любовники. Не став дожидаться окончания представления, парочка покинула цирк, и разошлась в разные стороны. Снова встретились они лишь спустя полчаса в трейлере Светланы. Формально машина принадлежала Игорю Зимину - деду Светланы, однако после окончания цирковой карьеры Игорь перебрался на Актарон, оставив, как он сам говорил, "ведро на колёсах", своей внучке. Этот трейлер был не жилищем, а скорее убежищем, причём довольно надёжным. Как только Роберт вошёл, Светлана предложила ему чаю, однако Герн отказался, и предложил сразу же перейти к делу. Девушка включила компьютер, вышла в сеть, и открыла нужные вкладки. В свободное от основной работы время Роберт и Светлана занимались ограблениями. Сегодня выбор преступной парочки пал на крупный музей на восточном побережье. Девушка собрала информацию о каждом экспонате музея, и вывела её на экран вместе со снимками самих экспонатов. Роберт знал перечень всех экспонатов наизусть, и потому несказанно удивился, увидев на одном из снимков украшенную бриллиантами диадему.
  -Что-то я не помню этой диадемы. Раньше её не было, - с сомнением проговорил Герн.
  -Её привезли только сегодня, и сразу же предприняли все необходимые меры безопасности, - ответила Светлана.
  -Придётся попотеть?
  -Разве что самую малость, - повторила девушка слова Герна, сказанные им ещё в цирке.
  Роберт улыбнулся, отошёл от компьютера, и достал из-под кровати широкий чёрный ящик. Вытащив из ящика лук, Герн потуже натянул тетиву, затем отпустил.
  -Шоу начинается! - возвестил Роберт.
  
  -Погоди, ты это серьёзно? Чёрная стрела и Пантера? - недоверчиво перепросила Джилл.
  Алекс кивнул. Собрав напарников в каюте, Дроу ввёл их в курс дела. На повестке дня была поимка двух первоклассных воров, обокравших несколько местных музеев, и пошаривших в парочке личных коллекций местных богатеев. Данные прозвища воры получили от журналистов. Оба вора были облачены в тёмные одежды и маски, благодаря которым никто не знал кто они такие на самом деле. Тот, кого журналисты называли Чёрной стрелой, использовал лук, а также особые стрелы, выпускающие усыпляющий газ. Пантера же обходилось без оружия, если не считать острых как бритва металлических когтей.
  -Прошлым вечером эти двое проникли в музей на восточном побережье, и вынесли несколько дорогостоящих экспонатов. Дункан Фергюсон оказался поистине щедр, и предоставил мне запись, сделанную камерами наблюдения музея, - сказал Алекс, вставляя в дисковод своего ноутбука серебристый мини-диск.
  Открыв архив, Дроу поочерёдно воспроизвёл каждую из записей. Промотав "неинтересные моменты", Алекс остановился на том месте, когда воры проникли в главный зал. Здесь хранились самые дорогостоящие экспонаты музея, включая недавно привезённую алмазную диадему. Воры, похожие на ниндзя, не стали сломя голову мчаться к витринам, а внимательно осмотрелись. Чёрная стрела достал свой лук, зарядил сразу же три стрелы, и выстрелил в потолок.
  -Ну и клоуны! - презрительно бросила Джилл.
  -Я тоже так сначала подумал. Лучше посмотри что будет дальше, - сказал Алекс.
  Стрелы были оснащены особыми насадками, раскрывающимися при контакте с твёрдым телом. Как только стрелы вонзились в потолок, из них начал выходить какой-то дым. Этот дым довольно быстро обволок центр зала, сделав видимыми особые лазерные лучи синего цвета, опутавшие зал словно паутина.
  -Это особая сигнализация. Её включают каждый раз после закрытия музея. Задеваешь хотя бы один луч, срабатывает сигнализация, все входы и выходы блокируются, а в сторону зала мчатся вооружённые охранники, - пояснил Алекс.
  Чёрная стрела вручил Пантере рюкзак, и что-то шепнул. Девушка устремилась навстречу синей паутине. Движения Пантеры были грациозными и завораживающими: девушка как будто танцевала под музыку, уворачиваясь от синих лучей. Завершив танец резким подкатом, Пантера добралась до витрины с диадемой. Сняв украшения с постамента, девушка кинула диадему в рюкзак, затем вновь обошла лучи, и подобралась к очередному экспонату - золотым подвескам и ожерелью с сапфирами. Пока Пантера закидывала украшению в рюкзак, дверь за спиной её подельника открылась, и в главный зал вошёл вооружённый охранник. Увидев воров, мужчина растерялся, но довольно быстро взял себя в руки и потянулся к пистолету на поясе. Чёрная Стрела резко обернулся, выхватил из своего колчана стрелу и выстрелил в охранника. Стрела вонзилась в дверной косяк, и обдала выхватившего оружие мужчину каким-то зелёным газом. Охранник начал кашлять, затем зашатался и рухнул на пол. Чёрная стрела опустил лук, потеряв к охраннику всякий интерес. В очередной раз миновав "паутину", Пантера вернулась к своему подельнику. Прежде чем покинуть зал, Чёрная стрела вытащил из колчана очередную стрелу, и выпустил её в камеру слежения, предварительно помахав ей рукой. Сделано это были не для практичности, а скорее для того, чтобы уход воров выглядел более эффектно, ведь камера уже успела зафиксировать весь процесс ограбления.
  -Всё понятно. Эти двое не обделены талантом, даже несмотря на то что они - позёры, клоуны, и что самое мерзкое - любители комиксов, - высказала своё мнение Джилл после того как запись прервалась.
  -А что в этом плохого? Я, между прочим, тоже люблю комиксы, - признался Спайроу.
  -Ерунда! Комиксы нравятся только детишкам, толстякам без личной жизни, и дебилам, отстающим в развитии. А ну да, ведь ты же как раз относишься к третьей категории.
  -Ты так говоришь, потому что никогда их не листала. Когда мне было 12 лет, и я жил в Пустошах, одна студия, названия которой я уже не помню выпускала целую серию комиксов. В одной из таких серий рассказывалось про клан кровожадных мутантов, обитающих на заброшенной атомной станции в Пустошах. Борьбу с ними вели полицейские из особого отдела.
  -Знаю я эту серию. В ней мутанты слишком однообразные: уродливые, злобные, и все как один тупые. Зато полицейские показаны благородными, бесстрашными и неподкупными. Тот кто придумал эту чушь, видимо живёт в вымышленном мире.
  -Я в те годы был слишком впечатлительным, и действительно поверил, что на станции живут мутанты. Вооружившись бейсбольной битой, я облазил весь коллектор, но так никого и не нашёл. Тогда собственно, у меня и выработался иммунитет к резким запахам.
  -Давайте будем предаваться воспоминаниям в другое время, - прервал Алекс Сайкса. - Может быть эти двое и похоже на персонажей комиксов, но за каждого из них предлагают по 500 тысяч.
  -Миллион за двух клоунов? Так с этого и надо было начинать! - недовольно проворчала Джилл.
  Алекс нажал несколько клавиш на ноутбуке, и вывел на экран информацию по другим кражам, совершённым "чёрной" парочкой.
  -Несмотря на то, что эти двое не раз сталкивались с сопротивлением, они ни разу никого не убили. Также есть сведения, что половину от украденного они пересылают в различные благотворительные фонды и приюты, однако это информация может оказаться обычной журналистской байкой, призванной придать Чёрной стреле и Пантере статус благородных разбойников, - сказал Алекс.
  -Зачем им это надо? - резонно поинтересовался Сайкс.
  -Как это зачем - конечно же для сенсации. Посуди сам...
  Алекс заморгал, словно в глаза ему ударил яркий свет, затем провёл ладонью по лбу.
  -Опять вернулись боли и спазмы? - предположил Сайкс.
  -Какие ещё боли? - удивилась Джилл.
  -Никакие, и не надо больше возвращаться к этой теме! На чём я остановился?
  -На сенсациях для журналистов, - напомнил Спайроу.
  -Ну да. Посуди сам: одно дело какие-то воры, хоть и в необычных костюмах, и совсем другое - благородные разбойники, раздающие награбленное обездоленным.
  -Логично, - согласился Сайкс, не став больше ничего от себя добавлять.
  -Предлагаю начать поиски сладкой парочки с ломбардов, - сказал Алекс и перевёл взгляд на Джилл. - Этим займёшься ты.
  -Без проблем, но только это пустая трата времени. Только полные недоумки попытаются сбыть награбленное спустя несколько часов после ограбления. К тому же вещицы довольно приметные.
  -Но они же не будут носить краденое на себе или хранить в запертом сундуке под кроватью. Если они действительно переводили деньги в благотворительные фонды, значит у них есть канал сбыта, а может даже и не один, - пояснил Дроу.
  -Ладно, проехали. А чем собственно будете заниматься вы, пока я шляюсь по ломбардам?
  -У меня есть предположения где могут скрываться наши трюкачи. Я с Сайксом проверю это местечко.
  -И что это за место, если не секрет?
  -Родина талантливых ловкачей - цирк. Ни одна балерина не двигается так, как это делает Пантера, да и из лука мало кто стреляет. Предположение, конечно бредовое, но чем чёрт не шутит?
  -А по-моему, предположение не такое уж и бредовое, - высказал своё мнение Сайкс.
  На этом инструктаж закончился, и напарники дружно побрели к шлюзу. Джилл заняла серебристый челнок, а Алекс и Сайкс - тёмный.
  -Если проблему игнорировать, то она от этого не исчезнет, - проговорил Спайроу с умным видом после того, как они забрались в кабину челнока.
  -Ты прав, - неожиданно согласился Алекс с напарником. - Раз уж даже такой легкомысленный недоумок как ты обо всём догадался, думаешь я не смог бы сложить 2 и 2?
  -Не знаю. Я уже ни в чём не уверен, кроме того, что тебе стоит наведаться в больницу, и провести полную диагностику. Ещё неизвестно что эти умники в белых халатах у тебя найдут.
  -Обязательно наведаюсь, но только после того как разыщу эту парочку. Если хочешь сэкономить время, перестань трепаться, и лети в этот проклятый цирк!
  Поняв, что дальнейший спор не имеет смысл, Сайкс сделал так, как сказал ему напарник, решив, что если после окончания этого дела Алекс начнёт упрямиться, и придумывать новые оправдания, то он его вырубит, свяжет, и отвезёт в больницу.
  
  Прибыв в цирк, и заняв места в первых рядах, напарники стали ожидать начала представления. Наконец в помещении погас свет, и арену осветили прожектора. Вышедший из-за кулис директор цирка поблагодарил присутствующих, и выразил надежду, что каждый собравшийся запомнит это представление надолго.
  -Если бы этот тип всё время не улыбался, то я бы решил, что его слова - завуалированная угроза, - прошептал Сайкс.
  -Забавно, но я подумал о том же, - ответил Алекс.
  Кто-то из зрителей шикнул на напарников, и разговоры тут же смолкли. Представление началось. Программа оказалась содержательной, и весьма увлекательной. Здесь были укротители с тиграми и львами, ловкие жонглёры, акробаты, и многие другие. Вскоре пришла очередь "Колеса Смерти". Главные роли исполняли знакомые многим по вчерашнему представлению циркачи - Светлана Зимина, играющая роль мишени, и Роберт Герн, сменивший метательные ножи на лук со стрелами. Отстреляв практически весь колчан, Роберт подозвал к себе карлика, и что-то ему шепнул. Коротышка убежал за кулисы, и через 20 секунд вернулся, принеся с собой белую повязку. Герн завязал глаза, вытащил из колчана последнюю стрелу и натянул тетиву. Выдержав приличную паузу, Роберт выпустил стрелу, и та вонзилась в доску рядом с левым ухом Светланы.
  -Если это не наш клиент, я съем свою бейсболку, - сказал Сайкс.
  -Ловлю тебя на слове, - ответил Алекс с усмешкой.
  Роберт и Светлана взялись за руки, поклонились зрителям, и покинули арену. Глядя вслед уходящий парочке, Алекс не заметил Пирса Адамса, заблаговременно зашедшего за кулисы.
  -А ты молодец, раз умудряешься каждый раз придумывать что-то новое, - похвалила Светлана Роберта. - В следующий раз собираешься закидать меня томагавками, стоя на голове?
  -Вообще-то я собирался использовать для метания вязальный спицы, но твоя идея мне нравится больше.
  Светлана обворожительно улыбнулась, но увидев идущего им навстречу жонглёра, девушка нахмурилась, отдавила Герну ногу, а потом резко оттолкнула от себя.
  -Ещё раз выкинешь нечто подобное, я тебе руку отрублю, осёл безмозглый! - начала она играть роль стервы.
  -Лучше выколи мне глаза и отрежь уши, чтобы я тебя больше никогда не видел и не слышал! - подыграл ей Герн.
  Жонглёр укоризненно покачал головой, и прошёл мимо, так ничего и не сказав ссорящейся парочке. Светлана и Роберт разошлись по своим гримёркам, условившись встретиться вечером. Герн начал переодеваться, как вдруг услышал как дверь гримёрки приоткрылась. Решив, что это пришла Светлана, Роберт собирался шутливо упрекнуть её за нетерпение, но заметил, что это не его подруга, а незнакомый мужчина крепкого телосложения.
  -Если хочешь устроиться на работу, то это не ко мне, а к директору, - сказал Роберт, надевая куртку.
  -Я похож на клоуна? - осведомился Пирс, и начал пристально осматривать гримёрку.
  Заметив повязку, Адамс приложил её к глазам, и обнаружил, что она сделана из прозрачного материала.
  -Ловко придумано, как сказал бы шопоголик, глядя на кенгуру, - усмехнулся Пирс.
  Герн саркастично похлопал в ладоши.
  -Браво, ты всё же похож на клоуна. И заметь - тебе даже никакая раскраска не нужна, - сказал он, надеясь, что незваный гость удалится.
  Адамс пропустил его колкость мимо ушей.
  -Ты очень даже неплохо стреляешь из лука. Ещё бы, ведь это твоя главная фишка.
  -Может хватит разговаривать намёками? - спросил Роберт.
  -А может хватит делать вид, что не понимаешь о чём я говорю?
  "Кто этот тип? На полицейского не слишком похож. Нанятый громила? Возможно, только непонятно почему он не торопится переходить от слов к делу. Видимо этому типу больше нравится ломать стереотипы, нежели чьи-то кости!" - рассуждал Роберт.
  -Ладно, если тебе нужна конкретика, перейду непосредственно к делу. Я знаю о твоём хобби, - прервал размышления Герна Пирс.
  -Ну да, признаюсь - мне нравится вырезать фигурки животных из дерева. Что в этом зазорного?
  -Ты понял что я имел в виду. За тебя и твою подружку, кстати, вам стоит изображать взаимную неприязнь более убедительно, предлагают щедрое вознаграждение. Я бы поставил вам 4 бала из 10, и то только потому что вы ещё сопляки.
  "Ах вон оно что! Ты охотник за головами!" - догадался Роберт.
  -Хотя признаюсь честно, на суде это вряд ли учтётся. Предлагаю взаимовыгодную сделку: ты отдаёшь мне всё что стащил во время последней вылазки, а я забываю про твоё хобби, - предложил Адамс.
  Герн сделал вид, что всерьёз задумался над предложением Пирса.
  "Ты блефуешь. Если бы у тебя были доказательства, ты не стал бы со мной разговаривать, а сразу бы скрутил и сдал полиции. У тебя ничего нет, кроме ничем не подтверждённых догадок, и ты ждёшь, что я совершу ошибку и всё тебе выложу. Долго ждать придётся, громила!" - подумал Роберт, а вслух сказал:
  -Я не смог придумать остроумный ответ на весь это бред, поэтому скажу лишь, что из сказанного тобой бреда я ничего не понял.
  Пирс особо и не рассчитывал, что сможет своими словами напугать Герна до полусмерти, и заставить во всём признаться, но как говорится в подобных случаях, попытка не пытка.
  -Молодец, парень, ты прошёл проверку. Конечно же ты не можешь быть Чёрной стрелой. Не понимаю почему мне в голову могла прийти настолько абсурдная мысль, - проговорил Адамс с неприкрытым сарказмом, заметить которую не смог бы только глухой.
  -Вот и замечательно, что мы во всём разобрались. Если больше нет вопросов, то я пойду, - ответил Роберт, сделав вид, будто сарказм остался не понят, затем застегнул куртку, обошёл Адамса, и уже хотел выйти из гримёрки.
  -И всё же тебе и твоей подружке нужно более убедительно притворяться, особенно тебе. Хотя должен признаться, в девчонке есть огонёк. Отмечая каждый удачный налёт, вы наверное не одну койку сломали, - попытался Пирс поддеть Роберт.
  Адамс своего добился - Герн обернулся, и посмотрел на своего собеседника с явной неприязнью.
  -Светлана Зимина - настоящая мегера. Я терпеть её не могу. А теперь сделай два одолжения: заткнись, и проваливай отсюда! - процедил он сквозь зубы.
  -Да с удовольствием, только сначала подскажи где находится гримёрка твоей подружки. Кто знает, может быть ей надоело возиться со сверстниками, и захотелось пообжиматься с опытным мужиком. Если это так, буду рад ей помочь.
  Этого Роберт стерпеть не мог. Он попытался врезать охотнику за головами по наглой ухмыляющейся физиономии, однако Пирс с лёгкостью перехватил его руку, и начал её выворачивать, предварительно ударив Герна по ноге, и вынудив парня опуститься на одно колено. Впрочем, Адамс не стал и дальше издеваться над Робертом, и отпустил его руку.
  -Что и требовалось доказать, - многозначительно проговорил Пирс, обошёл Роберта и направился к запасному выходу.
  "Вот ведь гад! Развёл меня как младенца!" - с негодованием подумал Герн, массируя руку.
  Если бы Адамс нанёс ему серьёзное увечье, то тем самым вывел бы его из строя, заставив на время забыть про лук и стрелы. По всей видимости, охотник за головами был настолько уверен в себе, что действовал практически открыто. Однако от этого он не становился менее опасным, по крайней мере в глазах Роберта.
  
  Джилл обходила один ломбард за другим и деликатно расспрашивала продавцов. Те кто не знали про ограбление музея живо общались с рыжей бестией, и даже предлагали ей свой товар. Другие же, более смекалистые, говорили, что им ничего не известно, но при этом обливали грязью своих конкурентов, говоря, что те - закоренелые жулики, готовые скупить всё что угодно, даже если товар краденый. Злясь на провокаторов, вынудивших её бегать по кругу, Джилл пожаловала в ломбард, принадлежащий Якову Бернштейну. Надев на глаза монокль, пожилой владелец ломбарда с аристократическим видом беседовал с очередным клиентом, пытающимся заложить серебряную медаль.
  -50 тысяч дакейров, - равнодушно сказал Яков, немного картавя.
  -Ты издеваешься, старик? Да ты знаешь кто мой брат? - начал возмущаться клиент.
  Бернштейн поднёс медаль практически к самому глазу, и увидел запечатлённого на ней бегущего человека.
  -Бегун? - предположил старик.
  -Не просто бегун, а марафонец! На прошлом соревновании он занял второе место, да и то только потому, что одна бегущая рядом сволочь сбила его с ног! - гордо заявил клиент.
  -Я таки рад за успех вашего брата, но цена остаётся прежней. Торг неуместен.
  -Да ты... как же... - возмущённый мужчина не мог подобрать нужных слов.
  -Дышите глубже, юноша, - спокойно проговорил Яков, возвращая клиенту медаль.
  -Эта медаль стоит во много раз дороже. Она - символ великих достижений, - клиент всё же нашёл что сказать, хотя слова его прозвучали не слишком уверенно.
  -Так и быть, только из-за уважения к вашему брату. 55 тысяч, и не дакейра больше.
  -По рукам, - сказал клиент с обречённым видом.
  Бернштейн довольно улыбнулся, и снял монокль. После того как сделка была заключена, клиент получил деньги и в весьма расстроенном состоянии покинул ломбард.
  -Не стойте в дверях, юная леди. Проходите, и помните - Яков Бернштейн всегда к вашим услугам, - учтиво проговорил владелец ломбарда.
  Подошедшая к прилавку Джилл одарила старика ослепительной улыбкой.
  -Меня интересуют диадемы. У вас ведь есть диадемы? - поинтересовалась Джилл.
  -Разумеется. Диадемы, короны, есть даже хрустальный венок. Что мне только не тащат.
  -Спасибо, но меня интересуют диадемы. За действительно хорошую вещь я готова выложить любые деньги.
  -Тогда вы точно обратились по адресу, юная леди. Сегодня утром в ломбард поступила диадема с бриллиантами. Поистине прекрасная вещица. Второй такой нет во всём мире
  "И всё? Неужели всё настолько просто?" - изумилась Джилл, решив, что напала на след неуловимых воров.
  -Даже так. Видимо её владельцы очень сильно нуждались в деньгах.
  -Я бы так не сказал. Они не были похожи на людей, нуждающихся в деньгах, хотя и выглядели довольно странно.
  -Что именно в них было странного?
  -Это были мужчина и женщина, облачённые в чёрные облегающие костюмы и маски. У мужчины за спиной был лук и колчан со стрелами. Я предложил ему заложить лук, и хотя бы одну из стрел, но он почему-то отказался. Как это опрометчиво.
  Джилл недоверчиво посмотрела на старика, а когда он лукаво улыбнулся, и погрозил ей указательным пальцем, поняла, что Бернштейн сразу же раскусил её уловку.
  -Вам должно быть стыдно, юная леди. Подобные шутки могут свести в могилу людей с больным сердцем, к числу которых отношусь и я, - сказал Яков с наигранной сердитостью.
  -Поверьте мне на слово - я делала и более некрасивые вещи, за которые мне должно было быть стыдно.
  -Должно было быть, но не было?
  Джилл утвердительно кивнула, почувствовав некую симпатию к пожилому торгашу.
  -И всё же, моя дорогая, советуя впредь не устраивать подобных розыгрышей. Я - всего лишь скромный владелец небольшого ломбарда, а не скупщик краденого. Если хотите увидеть мошенников всех мастей, то обратитесь к моим коллегам, - проговорил Яков поучительным тоном.
  -Я уже сделала это. Они все как один хвалят себя, и критикуют более удачливых конкурентов. Между прочим, о вас они отзывались не самым лучшим образом.
  -Нисколько в это не сомневаюсь. Даже в тихих водах водятся акулы. Однако наши воды не такие и тихие, какими кажутся на первый взгляд. Вот на прошлой неделе был занятный случай. Хотя что-то мне подсказывает, что эта тема вам не слишком интересна.
  -Вы правы. Меня больше интересует сладкая парочка в чёрном. Не знаете кто из ваших коллег может вести с ними дела?
  -Я много что знаю, юная леди, но только ни это.
  Джилл разочарованно вздохнула. Прогулка по ломбардам оказалась напрасной тратой времени.
  -Впрочем, если вы что-нибудь приобретёте, я дам вам небольшую, но крайне ценную подсказку, - сказал Бернштейн с хитрым видом.
  "А ты гораздо хитрее, чем кажешься на первый взгляд!" - подумала Джилл с уважением.
  -На самом деле, у меня не всё так гладко с деньгами. Может предложите альтернативу? - поинтересовалась Джилл.
  Бернштейн покачал головой, но вдруг ему в голову пришла замечательная идея.
  -Подождите минутку, юная леди. Я скоро вернусь, - сказал старик, и ушёл в заднюю комнату.
  "Что он задумал?" - недоумевала заинтригованная Джилл.
  Как и обещал, Яков вернулся ровно через минуту.
  -Пожалуй мы сможем кое-чем помочь друг другу, - сказал Бернштейн с лукавой улыбкой, затем поведал Джилл что от неё требуется.
  
  Вернувшись из музея, Светлана застала в трейлере слегка взволнованного Роберта.
  -Что-то ты рановато пожаловал. Мы же договаривались на вечер, - сказал девушка, закрывая за собой дверь.
  -За тобой не было хвоста? - спросил Герн.
  -Да вроде нет. А в чём дело?
  Роберт провёл пальцем по закрытым жалюзи, и осмотрел улицу. Поблизости не было ни одного человека, даже отдалённо похожего на Пирса Адамса.
  -После того как мы разошлись, я столкнулся с охотником за головами. Этот тип на правильном пути, - сказал Герн, отойдя от окна.
  -Ну и что с того? Мы ведь с самого начала понимали, что нас начнут подозревать, - Светлана отмахнулась от предупреждений Роберта.
  -Вот только это произошло немного раньше, чем я ожидал. Хотя этот тип и вёл себя слишком заносчиво, не стоит его недооценивать.
  -Предлагаешь отменить вылазку?
  -Конечно нет. Нужно обеспечить надёжное алиби, по крайней мере хоть кому-то из нас. Попробуй уговорить Кристину подменить тебя.
  -Ты с ума сошёл? Да она даже сальто сделать не сможет! - возразила Светлана.
  -От неё это и не потребуется, если только Майк не внесёт изменения в программу. Кристине нужно будет только быть у всех на виду, и изображать тебя.
  Кристина Зимина была сестрой-близняшкой Светланы, но вместо того, чтобы продолжить славную семейную традицию, отказалась от цирковой карьеры и начала брать уроки актёрского мастерства. Тем не менее родители приняли выбор дочери как должное, и не стали её осуждать. О существовании Кристины знала вся труппа, т.к. Кристина иногда наведывалась в цирк, чтобы встретиться с сестрой. Светлана один раз провела эксперимент: поменявшись одеждой с сестрой, она отлучилась на полтора часа, а когда вернулась, то обнаружила, что никто так и не обнаружил подмены. Кристина не только выглядела как она, но и вела себя с окружающими так же как и Светлана, ведь сестра подробно рассказала ей как с кем следует себя вести.
  -Ну даже не знаю. Один раз повезло, но это не значит, что повезёт и во второй раз, - Светлану терзали сомнения.
  -Окей. Тогда введи Кристину в курс дела, и позволь ей пару часов побыть Пантерой, а сама иди в цирк, - предложил Роберт.
  -И пропустить всё веселье? Да ни за что! - возмущённо воскликнула Светлана, затем взяла мобильный телефон и позвонила сестре.
  Убедить Кристину сыграть роль сестры оказалось проще простого. Пока Светлана разговаривала по телефону, Герн воспользовался её ноутбуком, и просмотрел информацию по музею, а также по одному единственному экспонату, который им сегодня предстояло украсть. О том, что украденная диадема представляет большую ценность, чем подельникам казалось на первый взгляд, Герн узнал уже после налёта на музей.
  -Спасибо, Крис. Я теперь твоя должница. Пока, - попрощалась Светлана с сестрой, и повесила трубку.
  -Что скажешь по поводу охраны? - поинтересовался Роберт, не отрываясь от компьютера.
  -Я не заметила ни одного охранника. Может эти недоумки ещё не поняли что к чему?
  -Да всё они поняли, только решили не светиться раньше времени. Что насчёт детекторов?
  -Есть пара-тройка, но они допотопные. Вывести их из строя не составит труда. Браслеты выставлены среди прочих экспонатов, словно какие-то безделушки. На первый взгляд дело плёвое, но мне кажется, что что-то здесь не так.
  -Значит будем действовать по первоначальному плану. Внимательно оглядись, и удостоверься, что за нами не следят, а я изготовлю стрелы. Встретимся в музее, - сказал Герн, встал из-за стола, страстно поцеловал Светлану на прощание, и уже хотел выйти из трейлера, как вдруг девушка схватила его за руку, и повалила на кровать.
  -Не торопись, Боб. У нас ещё полно времени, - сказала она с улыбкой, и начала расстёгивать пуговицы на своей блузке.
  Роберт скинул с себя куртку и бросил её на стул. При этом из кармана куртки выпало прослушивающее устройство, по форме напоминающее пуговицу. Его Герну подбросил Пирс, в тот момент, когда выворачивал метателю руку. В данный момент охотник за головами сидел в своём логове, и, надев наушники, слышал каждое слово подельников. Когда жучок выпал из кармана Роберта, все шумы стали слышны более отчётливо. По звуку определив чем в данный момент занимается сладкая парочка, Пирс усмехнулся.
  -Всё правильно, ребята. Покувыркайтесь напоследок. Кто знает когда подобная возможность выпадет вам в следующий раз, - сказал Адамс, снимая наушники.
  
  Спустя полчаса после их разговора Фридрих Леманн явился в ломбард Якова. Одетый с иголочки, Фридрих производил впечатления человека, помешанного на своём внешнем виде. Леманн был профессиональным альфонсом, охмуряющим богатых дам не первой свежести, и вынуждающий их раскошелиться. Он сорил деньги направо и налево, зная, что за всё будет заплачено, однако влип в неприятную историю. Муж его последней "жертвы", обо всём узнал, и собственными руками избил Фридриха до полусмерти. Заработанные тяжким трудом деньги ушли на лечение и оплату долгов. Когда денег не осталось, Фридрих решил продать ломбарду дорогие подарки от своей последней пассии. Заглянув к Якову, Леманн предложил ему несколько позолоченных безделушек, однако не сошёлся в цене с Бернштейном, и ушёл, не забыв при этом оставить старику свой электронный адрес на тот случай, если он передумает, и повысит цену. И вот Яков связался с Фридрихом, успевшим сбыть половину безделушек, но по-прежнему нуждающимся в деньгах, и сообщил, что готов пойти на уступки. Придя в ломбард в прекрасном настроении, Фридрих выложил перед Яковом серебряный портсигар, золотые часы и две алмазные запонки. Яков надел монокль, и внимательно осмотрел каждый предмет.
  -Что-то маловато. В прошлый раз ты принёс аж десять безделушек, - ворчливо пробубнил старик, осматривая портсигар.
  -Мне очень понадобились деньги, - ответил Леманн.
  -Естественно. Деньги всем нужны. За весь набор дам 80 тысяч.
  -Это что, шутка?
  Яков снял монокль, и сердито посмотрел на Фридриха.
  -Вам должно быть стыдно, молодой человек. С такими вещами не шутят, - проговорил Бернштейн с расстановкой.
  -Это мне должно быть стыдно? Да ты совсем из ума выжил старик?! Какие 80 тысяч?
  -75.
  -Что?
  -70.
  -Ах ты сволочь! - вспылил Фридрих, и схватил Якова за шкирку.
  Неожиданно Бернштейн начал резко дёргаться.
  -Привет, дедушка, - сказала улыбающаяся Джилл, вышедшая из задней комнаты.
  Увидев постороннюю, Фридрих разжал руки, и Яков упал. Лёжа на полу, Бернштейн приложил руку к груди и жалобно застонал.
  -Дедушка, с тобой всё в порядке? - спросила взволнованная Джилл, быстро подбежала к Якову, и склонилась над ним.
  -Что-то с сердцем, - сказал Бернштейн, а потом закрыл глаза.
  -Дедушка, очнись. Только не умирай! У меня кроме тебя никого нет! - прокричала Джилл, затем пустила слезу.
  Леманн побелел как мел, затем попятился к двери. Джилл вытянулась во весь рост, смахнула слёзы, и окинула Фридриха гневным взглядом.
  -Ты убил моего дедушку, ублюдок! - яростно прокричала она, затем резко перемахнула через стойку.
  Фридрих пулей выскочил на улицу, и бросился бежать, совсем позабыв про оставленные возле кассы вещи. Джилл посмотрела вслед убегающему альфонсу, затем прикрыла дверь. Умирающий продавец моментально пришёл в себя, встал с пола и отряхнул одежду.
  -Блестяще сыграно, юная леди, - одобрительно проговорил Бернштейн, убирая вещи Леманна под кассу.
  -Спасибо. Но что вы будете делать если он вернётся?
  -Вряд ли он вернётся. А если всё же вернётся, то скажу, что меня откачали.
  -Но тогда он потребует свои вещи назад.
  -Какие вещи? Не видел я никаких вещей! А даже если бы и видел, пусть сначала покажет чек.
  Джилл мысленно поаплодировала старику за находчивость.
  -Я сделала всё что от меня требовалось, - тактично напомнила она.
  -Понимаю к чему вы клоните. Видите ли, юная леди, украденная из музея диадема сама по себе довольно ценна. Но есть способ сделать её ещё ценнее.
  -Как? - удивилась Джилл.
  -Украденная диадема - часть коллекции, более известной как... Извините, юная леди, я забыл название.
  -Плевать на название! Что ещё входит в эту серию?
  -В эту серию входят ещё две вещи: драгоценные браслеты с рубинами, и аметистовое ожерелье. Диадема, браслеты и ожерелье сами по себе стоят немалых денег, но если продать всю коллекцию целиком, продавец получит целое состояние.
  -А вы случайно не знаете где можно найти браслеты и ожерелье?
  -Поверьте мне на слово, юная леди: я знаю где находится любая ценная вещь, рыночная стоимость которой превышает 100 тысяч дакейров. Браслеты хранятся в музее на западном побережье, а ожерелье принадлежит Женевьеве Аркхэм.
  -Большое спасибо. Вы мне очень помогли, - поблагодарила Джилл Якова, и спешно покинула ломбард.
  
  -Было потрясно, но всё же не стоило этого делать, - сказал Герн, восстанавливая дыхание.
  -Это ещё почему? - спросила лежавшая рядом Светлана.
  -Потому что теперь у меня нет желания вставать, - нехотя признался Роберт.
  -Взаимно, - ответил Светлана с улыбкой.
  Разговор блаженствующих любовников был прерван резко открывшейся дверью, по которой кто-то очень сильно ударил ногой. Зашедший в трейлер Пирс укоризненно посмотрел на любовников.
  -Что-то вы слишком долго резвились. За это время я бы даже успел заскочить в закусочную, - сказал охотник за головами, затем направил на Роберта и Светлану оружие.
  Девушка тут прикрылась одеялом.
  -Ты за мной следил? - поинтересовался Роберт.
  -Какой в этом смысл? Стоны твоей подружки были слышны даже на другом конце Геднера, - сказал Пирс, и стал осматривать трейлер, продолжая держать Роберта на прицеле.
  Найдя куртку Геднера, а рядом с ней и жучок, (жучок был оснащён не только микрофоном, но и GPS-навигатором, благодаря которому Пирсу и удалось узнать о точном местонахождении Светланы и Роберта) Адамс подобрал "чудо-пуговицу" и показал её Герну.
  -Хотя без этого мне всё же не удалось бы ничего услышать, - пояснил Пирс, убирая жучок в карман.
  Роберт сразу же вспомнил про момент, когда Пирс начал выкручивать ему руку, и мысленно обозвал себя последним болваном.
  -А у вас довольно грамотный подход к делу. Я бы никогда до такого не додумался, - сказал Адамс, собирая разбросанную впопыхах одежду. - Прежде чем идти на дело, вы заперлись в трейлере и стали разминать все группы мышц. Теперь понятно откуда у Пантеры такая гибкость и пластичность. У меня остался только один вопрос: вы действительно отдаёте часть вырученных от грабежа денег в благотворительные фонды или это выдумка прессы?
  -Это так много для тебя значит? - спросила Светлана.
  -Да нет, просто любопытно. Впрочем, это был риторический вопрос, и хотя я был бы рад сейчас оказаться на месте этого парня (Пирс указал на Роберта), у меня на вас другие планы. Одевайтесь, - сказал Адамс, и бросил на кровать одежду Роберта и Светланы.
  Любовники нехотя повиновались.
  -Может ты хотя бы отвернёшься для приличия? - спросил Герн, надевая штаны.
  -Волнуешься о моём моральном облике? Не стоит. Как будто я и раньше голышей не видел, - усмехнулся Пирс.
  -Выродок! - процедила Светлана сквозь зубы.
  Когда сладкая парочка полностью оделась, Адамс, угрожая оружием, приказал им выйти на улицу. Он намеревался отвести их в полицейский участок, и получить заслуженное вознаграждение. Учитывая то, сколько шумихи вокруг Чёрной стрелы и Пантеры подняла пресса, Пирс не ожидал, что дело окажется настолько простым, и даже был немного разочарован, т.к. рассчитывал на большее.
  -У тебя ничего не выйдет, - неожиданно заявила Светлана, пока вся процессия отходила от трейлера.
  -Что-то ты поздновато спохватилась, - колко подметил Пирс.
  -Ты просто приведёшь нас в полицейский участок и скажешь, что мы - те самые воры, которых все разыскивают? Да кто тебе поверит? - спросил Роберт.
  -Хорошая попытка, но неудачная. Я дам им адрес вашего любовного гнёздышка, и пусть они здесь хорошенько покопаются, - Адамс ловко парировал довод Герна.
  -А как насчёт денег? Помнится мне, что ты обещал не преследовать нас, если я с тобой поделюсь. Твоё предложение всё ещё в силе? - поинтересовался Роберт, затем посмотрел на Светлану и едва заметно кивнул.
  -Это просто была проверка на жадность, которую ты не прошёл, - последовал незамедлительный ответ.
  И хотя Пирс всё время был начеку, он не был готов к тому, что произошло дальше. Светлана резко обернулась, и попыталась ударить его ногой по лицу, однако Адамс перехватил ногу девушку. Тогда Светлана сделала колесо, ударив охотника за головами второй ногой по подбородку. Затем девушка сделала сальто, и оказалась у Пирса за спиной. Адамс резко обернулся, намереваясь ранить девушку в ногу, однако подскочивший к нему сзади Роберт схватил Пирса под руки.
  -Это тебе за то, что пялился, пока я одевалась! - выпалила Светлана, и ударила охотника за головами между ног.
  После удара глаза Пирса чуть не вылетели из орбит, и Адамс начал задыхаться. Роберт без особого труда повалил его на землю, затем вырубил, ударив локтём по голове. Гневно сверкающая глазами Светлана ударила потерявшего сознание охотника за головами ногой в бок, затем схватила под руки и потащила к трейлеру. Роберт опасливо огляделся, но обнаружив, что их никто не видел, отправился следом за подружкой.
  -И что теперь с ним делать? - спросил Роберт после того, как Светлана затащила Пирса в трейлер.
  -Как насчёт НВК? - предложила Светлана.
  -Что ещё за НВК? - уточнил Роберт.
  -Ножовка, ванна, и кислота.
  -А если серьёзно? Он всё знает. Мы не можем просто отпустить его на все четыре стороны.
  Светлана пожала плечами, не зная что сказать.
  -Ладно, вернёмся к этому вопросу чуть позже. Давай сначала добудем браслеты, - предложил Герн, а когда Светлана согласилась, они вдвоём начали искать крепкую верёвку.
  
  Вернувшись на "Норд", Джилл поведала им обо всём, что узнала от Бернштейна. Немного поразмыслив, Алекс отправил Сайкса в цирк, приказав ему глаз не спускать с Роберта Герна и Светланы Зиминой (находясь в цирке, напарники смогли узнать имена метателя и "мишени"), а сам вместе с Джилл решил посетить музей, в котором хранились браслеты, предположив, что проникновение в дом Женевьевы Аркхэм воры оставят напоследок. Прибыв в музей в качестве обычных посетителей, Алекс и Джилл проследовали в зал в самом конце галереи. Отыскав браслеты, Дроу незамедлительно связался со Спайроу.
  -Я сейчас за кулисами. Светлана действует на нервы двум акробатам, а вот Роберта нигде не видно, - доложил Сайкс.
  -Ты уверен, что Герна нет в цирке? - уточнил Алекс.
  -Уверен.
  -Тогда продолжай наблюдать за Светланой.
  Закончив разговор с напарником, Алекс обратил внимание на Джилл, подошедшую к одному из экспонатов. Это был электронный дневник, одного из первых колонистов, входящего в состав разведывательной экспедиции из Сатерлайта, отправленной на поиски других планет.
  -Никогда не могла понять почему всякий хлам, такой как этот лэптоп, выставляют рядом с побрякушками, - не особо уважительно проговорила Джилл.
  -Потому что этот неприглядный поцарапанный лэптоп - часть истории, - ответил Алекс.
  -Ну и что с того? Кучка самовлюблённых кретинов, считающих себя чуть ли не сверхлюдьми, покинула свои дома и отправилась бороздить космос. Кому сейчас это интересно?
  -С чего ты взяла, что члены экспедиции были самовлюблёнными кретинами? - поинтересовался Дроу.
  -Потому что это очевидно как то, что день сменяет ночь. Владелец этого лэптопа, как впрочем и его засранцы коллеги, просто искал куда бы вышвырнуть людей, которые его по каким-то причинам не устраивают. Хорошо хоть не выкинули в открытый космос без скафандров. А потом ещё и эта дурацкая изоляция, мол, попробуйте только вернуться на историческую родину, и сильно пожалеете об этом. Так поступают только мелочные и эгоистичные подонки с кучей комплексов.
  -Ты слишком сильно сгущаешь краски. В Сатерлайт закрыта дорога далеко не всем, а только тем...
  -Кто не вышел рожей или не чьё нравственное состояние заставляет этих самовлюблённых кретинов воротить носы и брезгливо морщиться. Ты только что подтвердил мою правоту. Хотя лично меня никогда и не тянуло на историческую родину.
  У Алекса была своя точка зрения относительно событий тех времён, однако он предпочёл напрасно не сотрясать воздух. Спустя какое-то время кто-то объявил по громкой связи, что музей закрывается, и вежливо попросил посетителей проследовать к выходу. Выходя из зала, Алекс внимательно всматривался в лица посетителей музея, но не обнаружил никого хотя бы отдалённо напоминающего Роберта Герна или Светлану Зимину. На подходе к выходу напарники заметили пятерых вооружённых охранников, дежуривших возле главного входа, хотя в тот момент, когда Алекс и Джилл прибыли в музей, никакой охраны не было. После того как последний посетитель вышел на улицу, один из охранников связался с дежурным постом на третьем этаже, и спросил не остались ли в здании посторонние. Получив исчерпывающий ответ, охранник запер дверь. Джилл и Алекс вернулись на специальную стоянку и поднялись на борт челнока. Подняв судно в воздух, Алекс отлетел от музея на 200 метров, и включил режим невидимости. Дроу связался со Спайроу, и спросил насчёт Светланы Зиминой. Сайкс ответил, что в данный момент он на неё смотрит.
  -Вот и продолжай смотреть. Если вдруг...
  -А вот и они! - неожиданно воскликнула Джилл, заметив двух людей в чёрных костюмах, приближающихся к музею с востока.
  Алекс чертыхнулся, и отключил рацию.
  -Либо у Сайкса не хватило смелости сказать мне правду, во что верится с трудом, либо я ошибся по поводу циркачей, - сказал Дроу.
  -Ошибся или нет - какая теперь разница? Эти клоуны практически у нас в руках! - осадила его Джилл.
  Рыжая бестия ожидала, что её напарник сейчас посадит челнок, и отключит невидимость, однако Алекс не стал этого делать, опасаясь раньше времени вспугнуть воров. Вместо этого он развернул челнок и полетел прочь от музея.
  -Ты что творишь, Дроу? - шикнула на него Джилл.
  -Ищу место для посадки, - спокойно ответил Алекс.
  -Ты идиот! Они же могут уйти!
  -Если в воздухе неожиданно материализуется челнок, они точно уйдут. Пусть возьмут то за чем пришли, а мы прихватим их на выходе.
  -А если их поймает охрана?
  -Так это ещё лучше. Войдёшь внутрь, покажешь липовое удостоверение, и потребуешь отдать грабителей тебе.
  Доводы Алекса звучали довольно разумно, поэтому Джилл не стала спорить. Посадив челнок на тротуаре, Алекс отключил невидимость, приказал Джилл оставаться на судне до особых распоряжений, а сам выбрался из кабины и отправился в сторону музея. Связавшись с Сайксом, Дроу сказал, чтобы Спайроу перестал следить за Светланой, и немедленно мчался к музею. Как только разговор был закончен, Алекс почувствовал сильное жжение в области груди. У Дроу перехватило дыхание, и он начал задыхаться. Рухнув на одно колено, Алекс стал жадно глотать ртом кислород. Боль потихоньку стала отступать. Она не исчезла полностью, но по крайней мере Алексу удалось восстановить дыхание. Поднявшись с колена, Дроу поковылял в сторону музея.
  
  Воры не стали приближаться к главному входу, а задержались возле западной стены. Светлана осторожно выглянула из-за угла, и заметила как входная дверь открылась, и из музея вышли двое охранников, в обязанности которых входило патрулирование внешнего двора. Роберт сверился с электронной картой, которую добыла его подельница, затем достал гарпун-кошку, напоминающий миниатюрный арбалет, и выстрел в крышу. Гарпун зацепился за край крыши, и позволил Роберту забраться на карниз. Герн попытался разбить окно, но обнаружил, что оно пуленепробиваемое. Предусмотрев это, Герн прикрепил к стеклу маленькую акустическую мину-липучку, отошёл в сторону, и активировал устройство. Мощная звуковая волна выбила окно вместе с рамой. Забравшись внутрь, Роберт спешно добрался до главного поста охраны. Сидевший возле мониторов охранник медленно потягивал кофе, и чуть не поперхнулся, заметив что к его комнате бежит какой-то человек в чёрном костюме с арбалетом. Поставив стакан с остывающим кофе на стол, мужчина вытащил пистолет из кобуры, снял оружие с предохранителя и направился к двери. Роберт на бегу достал из-за спины лук и стрелу с усыпляющим газом, и приготовился произвести выстрел. Заметив открывающуюся дверь, Герн натянул тетиву и выстрелил. Стрела пролетела как раз над дверью, и под углом вонзилась в потолок. Стремительно выделяющийся зелёный газ за считанные секунды окутал охранника, словно туман. Мужчина сначала начал кашлять и махать руками, пытаясь разогнать завесу, но после десяти секунд неравный борьбы как подкошенный рухнул на пол и потерял сознание. Убрав лук за спину, Герн прикрыл рукой лицо, схватил охранника за шкирку, затащил его обратно в комнату и захлопнул за собой дверь. Затем Роберт связался со Светланой, и сообщил, что путь свободен. Пока охранники обходили периметр, Пантера взобралась по трубе на второй этаж, и запрыгнула на балкон. Открыв дверь, Светлана проникла внутрь, едва не задев детектор движения. Обойдя ловушку, девушка добралась до лестницы, и спустилась на первый этаж. Практически беспрепятственно добравшись до длинной галереи, в конце которой находилась дверь, ведущая в заветный зал, Светлана почувствовала какой-то подвох. Девушка достала из рюкзака инфракрасные очки, и надела. Интуиция не подвела Пантеру: галерея была окутана паутиной невидимых лучей, только на этот раз лучи хаотично двигались, что, однако, ничуть не обескуражило воровку. Закрепив очки, чтобы они не упали в самый ответственный момент, девушка сделала резким перекат, миновав сразу несколько лучей, затем запрыгнула на одну из статуй, украшавших галерею. Привыкшая повиноваться инстинктам, Светлана тем не менее предпочла спланировать дальнейший маршрут, и добраться до заветной двери, делая небольшие остановки в безопасных зонах. Заметив очередной луч, надвигающийся на статую, девушка сделала сальто вперёд, а когда приземлилась, сразу же резко пригнулась и проскочила под лучом, словно танцор лимбо. Пройдя непростой участок, Светлана добралась до заветной двери. Открыв её, девушка попала в зал, где хранились браслеты. Закрыв дверь, Пантера внимательно осмотрелась, а когда не нашла очередной паутины, сняла очки, и направилась к постаменту, на котором и лежали коллекционные браслеты. Но как только браслеты были сняты с постамента, сработал секретный механизм защиты, и Светлана оказалась заперта в лазерную клетку со всех четырёх сторон. Кинув браслеты в рюкзак, Светлана достала рацию и связалась с Робертом.
  -Я в ловушке, и без твоей помощи мне не выбраться, - сообщила девушка своему подельнику.
  -Что за ловушка?
  -Клетка из лазерных лучей. Она появилась в тот самый момент, когда я взяла браслеты.
  -Не бойся, я скоро буду.
  -Подожди, Боб! В зал можно попасть только через длинную галерею со статуями. Буквально вся галерея увешана невидимой сигнализацией, миновать которую оказалось непросто даже для меня.
  -Не волнуйся. Я что-нибудь придумаю, - заверил Роберт свою подругу, затем вернулся на пост охраны.
  Посмотрев на мониторы, Герн обнаружил двух охранников в центральной секции на первом этаже. Охранники совершали очередной обход, но в галерею даже не входили. Просчитав их маршрут, Роберт отправился на перехват. Подкравшись к ничего не подозревающим охранникам со спины, Герн не стал использовать лук, решив обойтись дротиками.
  -Не меня ищите? - беззаботно поинтересовался Роберт.
  Охранники резко обернулись, и Герн метнул в них дротики, которые вонзились охранникам точно в шеи. Оба мужчины сначала практически ничего не почувствовали, и выхватив пистолеты, приказали Чёрной стреле опуститься на колени и убрать руки за голову. Но как только эти слова были произнесены, охранники почувствовали некий дискомфорт. Их ноги будто налились свинцом, а пару секунд спустя и вовсе приросли к полу.
  -Времени мало, поэтому буду краток. Дротики были пропитаны особым химическим раствором. Сначала вас парализует, и вы теряете возможность двигаться, затем приходят судороги и чудовищные боли. В самом конце жертва умирает от остановки дыхание. Весь этот процесс занимает ровно 2 минуты. У меня с собой есть противоядие, но просто так я вам его не отдам, - объяснил Герн парализованным охранникам.
  -Что ты хочешь взамен? - спросил один из них испуганным голосом.
  -Как отключить сигнализацию в галерее, и лазерную клетку в восточном зале?
  -С особого пульта. Он есть у каждого охранника.
  Роберт быстро обыскал охранника, и нашёл пульт с двумя кнопками: синей и красной.
  -Синяя кнопка отключает сигнализацию в галерее, а красная убирает клетку, - пояснил охранник.
  -Спасибо, - поблагодарил его Роберт, похлопал по плечу, и отправился в сторону галереи.
  -Подожди! А как же противоядие? - окликнул его второй охранник.
  -Расслабьтесь. Способность двигаться вернётся к вам минут через 40, а все остальные симптомы я выдумал, - ответил Роберт на ходу, даже не соизволив обернуться.
  Добравшись до галереи, и по пути нейтрализовав с помощью "газовой" стрелы ещё одного охранника, Роберт отключил "паутину", и проник в восточный зал. Увидев Светлану в лазерной клетке, Герн нажал на красную кнопку, и освободил подельницу. Теперь, когда браслеты были у них в руках, воры поспешили покинуть музей через балкон на втором этаже. Но как только они выбрались на улицу, и отошли от музея на 50 метров, путь им преградили Алекс, а также вовремя подоспевший к музею Сайкс. Напарники взяли воров на прицел, и потребовали ни делать резких движений. Однако грабители не намеревались так просто сдаваться. Светлана резко прыгнула вперёд и сделала сальто. Приземлившись за спиной Алекса, девушка выпустила когти, и приставила их к шее Сайкса. Дроу резко перевёл оружие на Светлану, что позволило Роберту выхватить дротик, и метнуть его в Алекса, который вонзился охотнику за головами в шею. Дроу выдернул дротик, бросил себе под ноги, и сделал несколько шагов назад.
  -Что это было? - спросил Алекс, поочерёдно переводя оружие со Светланы на Роберта, и обратно.
  -Сильнодействующий яд. Через пару минут тебя ждёт мучительная и очень болезненная смерть. Если хочешь получить противоядие, не вздумай нас преследовать! - ответил Герн, доставая из-за спины стрелу с усыпляющим газом.
  -Не шути так. Все знают, что Чёрная стрела и Пантера никого не убивают! - возразил Сайкс.
  -Надо же когда-то начинать! - парировала Светлана, затем слегка порезала шею Спайроу, и приказала ему бросить пистолет.
  Сайкс медленно опустил руку, и выронил оружие на асфальт, затем ударил Светлану локтем по животу, схватил за руку, и перекинул через себя. Резким рывком поднявшись на ноги, Светлана отпрыгнула за спину Роберту, который сильно надавил на наконечник стрелы, и бросил её Сайксу под ноги. Прежде чем усыпляющий газ ударил ему в лицо, Спайроу прикрыл ладонью лицо, подобрал пистолет с земли, и попытался направить оружие на удирающих подельников, однако зелёный газ портил всю видимость, и не позволял охотнику за головами нормально прицелиться. Алекс, которого к тому моменту полностью парализовало, также не мог ничего сделать. Не заметив в каком состоянии находится его напарник, Спайроу бросился вдогонку за грабителями, успевшими забежать в переулок, и практически тут же был поражён сразу двумя дротиками, вызвавшими мгновенный паралич. Сайксу только и оставалось беспомощно наблюдать, как гарбители сбегают. Когда сидевшая в челноке Джилл не смогла связаться ни с Алексом, ни с Сайксом, она, вопреки приказу Алекса, покинула судно и отправилась на поиски напарников. Когда Джилл обнаружила напарников, они оба были похожи на застывшие живые статуи, причём Дроу, успевший надышаться газом, спал в вертикальном положении. Поочерёдно дотащив обоих напарников до челнока, Джилл доставила обоих на "Норд".
  
  Очнувшись, Пирс обнаружил, что находится в трейлере Светланы Зиминой, и лежит на её кровати. Руки охотника за головами были разведены в стороны, а запястья прикованы к спинке кровати наручниками. Адамс безуспешно попытался избавиться от обоих наручников, и освободиться, но в результате лишь натёр руки до кровоподтёков. Ругая себя последними словами за то, что позволил себя вырубить каким-то любителям комиксов, Пирс перестал истязать себя, и стал дожидаться возвращения Роберта и Светланы. Ждать пришлось несколько часов. К тому моменту за окном уже успело стемнеть. Наконец, Роберт Герн и Светлана Зимина, а точнее Чёрная Стрела и Пантера, вернулись.
  -Ну наконец-то. Ещё чуть-чуть, и я бы начал по вам скучать, - сказал Адамс вместо приветствия.
  Светлана положила рюкзак на пол и сорвала с лица чёрную полумаску. Роберт последовал её примеру.
  -Я надеюсь, ты не обмочился? - осведомился Герн, затем склонился над рюкзаком Светланы и начал что-то там искать.
  -Что-то вы поздновато спохватились, ребята, - сказал Адамс, а когда Светлана нахмурилась, довольно улыбнулся. - Расслабьтесь. Я бы скорее отгрыз себе обе руки, чем сходил под себя.
  -Кому ты успел про нас рассказать? - спросила Светлана.
  -Много кому, - соврал Пирс.
  -Я тебе не верю.
  -Это твоё право.
  Наконец, Роберт нашёл то, что искал.
  -Дай мне какой-нибудь платок, - сказал Герн своей подруге.
  Светлана открыла комод, достала оттуда красный платок со своими инициалами, и протянула его Роберту. Когда Герн достал из рюкзака хлороформ, и побрызгал его на платок, Пирс усмехнулся.
  -Серьёзно? Вы собираетесь держать меня прикованным к кровати всю оставшуюся жизнь? - спросил Адамс, и попытался врезать подошедшему Роберту ногой по лицу, однако Герн с лёгкостью перехватил его ногу, и отвёл её в сторону.
  -Молчи в тряпочку, - ответил Роберт, и приложил платок с хлороформом к лицу Пирса.
  Адамс начал мотать головой, но в скором времени затих.
  -Зря ты его усыпил. Надо было сначала разузнать про его сообщников, - укоризненно проговорила Светлана.
  -Нет у него никаких сообщников, - решительно заявил Герн.
  -Почему ты в этом так уверен? А как же те двое у музея?
  -Будь у этого типа сообщники, они бы его давно освободили. А раз он до сих пор здесь, значит его никто и не искал. Те двое из музея вряд ли имеют какое-либо отношение к этому типу. Скорее всего это были его конкуренты.
  -Не нравится мне всё это. Слишком много народу дышит нам в затылок. Надо что-то менять.
  -Согласен.
  -Что же нам теперь делать с этим типом? Не можем же мы вечно держать его на хлороформе.
  -И не надо. Браслеты и диадема у нас. Добудем ожерелье, уничтожим все улики и покинем Геднер.
  Ещё до того, как впервые примерить чёрный костюм, Роберт стал искать пути отхода на тот случай, если их кто-нибудь вычислит. По поддельным документом он приобрёл дом в пригороде Терраграда на Терраноне. Слух о том, что Чёрная Стрела и Пантере занимаются благотворительностью, были байкой, которую придумал сам Роберт. Всё что им удалось украсть, до сих пор было не продано, и хранилось в надёжном месте. Герн планировал сбыть краденое лишь в конце своей криминальной карьеры, и припеваючи жить на вырученные деньги вместе со Светланой. Разумеется, продавать краденое кому попало не следовало, нужно было найти надёжного скупщика, который не сдаст их полиции, но это было дело далеко не первой важности. Кража ожерелья из дома Женевьевы Аркхэм должна была поставить точку в истории Чёрной стрелы и Пантеры, хотя Роберт пока не поделился своими планами со Светланой.
  -Что значит покинем? А как же цирк? Я не могу так просто уйти! - возразила девушка.
  -Лучше сделать это сейчас, а не ждать того момента, когда полиция сядет нам на хвост.
  -И всё же как быть с ним? - спросила Светлана, указывая на Пирса.
  Роберт озорно улыбнулся.
  -Если я правильно понял, этот тип - тот ещё шутник. Пусть тогда оценит мою шутку.
  
  Дональд почувствовал, что что-то не так, когда не смог дозвониться до Сейджи. Когда Грэхам приехал в участок, он обратил внимание, что коллеги косо на него смотрят, и всячески сторонятся. Не понимая чем всё это вызвано, Грэхам отправился в свой кабинет, где столкнулся с Полом Нортоном. Начальник полиции перечитывал газетную статью, а когда увидел своего подчинённого, отложил газету в сторону, и сердито посмотрел на молодого детектива.
  -Это не совсем то, что я от тебя ожидал, Грэхам, - недовольно проговорил Нортон.
  Дональд взял газету, и обратил внимание на статью, напечатанную на первой полосе. Глория сдержала обещание, данное Сейджи, и обвинила детективов в подлоге, шантаже, и взяточничестве. Дональд кратко пробежала глазами по статье, затем скомкал газету и выкинул её в урну.
  -Всё это ложь от первого до последнего слова, и вы это прекрасно понимаете! - решительно заявил он, повысив голос.
  -Неужели? Ямато - тот ещё фрукт. Странно что он так легко попался на взяточничестве. Я считал его более осторожным и осмотрительным. Видимо он слишком расслабился.
  -Ничего подобного не было! Глория никогда не предлагала нам денег, да и мы с неё ничего не требовали!
  -Ты - возможно, - сдержанно проговорил Нортон.
  Если бы ни эта статья, Пол не стал бы лететь на Геднер. Впрочем, оставаться на Терраноне и слушать брюзжание от министерских крыс, недовольных качеством его работы, Нортону тоже не хотелось. Поэтому из двух зол он выбрал наименьшее.
  -Примите мои поздравления, шеф. Вы хотели, чтобы Сейджи Ямато пошёл ко дну, и вы своего добились! - сказал Дональд.
  -Меньше всего я был заинтересован в том, чтобы прогремел очередной скандал с участием моих подчинённых. Ты должен был найти улики против Ямато, а не идти по его стопам!
  -Я же сказал, что всё это ложь!
  -Правда или ложь - теперь это не имеет значения. Сигнал подан, и я пообещал лично во всём разобраться!
  -И что теперь будет со мной и Сейджи?
  -Вы отстранены от дела Майерса вплоть до окончания проведения служебной проверки. Если проверка установит, что факт подлога и вымогательства имел место, вам обоим грозит не только позорное увольнение, но и тюремное заключение сроком на 6 лет.
  -Глория Майерс всё это подстроила.
  -Какой ей от этого резон? Вы отстранены, но теперь этим делом будут заниматься другие детективы, а я буду контролировать все их действия. Если мисс Майерс хотела облегчить себе жизнь, то подставив вас, она сделала себе только хуже.
  Грэхам же считал иначе. Глория смогла вывести их из игры относительно безболезненно, хотя могла вновь прибегнуть к услугам наёмного убийцы.
  "Нет, это слишком грязно. Хотя что-то мне подсказывает, что четыре покойника - это далеко не предел! Глория Майерс уничтожит каждого, кто осмелится ей мешать!" - подумал Дональд, всерьёз начав сомневаться в своей первоначальной версии.
  -Так или иначе, убийца Герберта Майерса будет найден, но теперь это не твоя головная боль. Возвращайся на Терранон, и молись, чтобы ищейкам не удалось ничего на тебя откопать. Было бы обидно терять столь перспективного сотрудника, - сообщил Нортон своё решение о дальнейшей судьбе Грэхама.
  -Я вернусь на Терранон, но сначала мне нужно поговорить с Сейджи. Где он сейчас?
  Нортон сердито насупил брови.
  -В твоих же интересах держаться от Ямато подальше, - предупредил он Дональда.
  -А иначе вы поступите со мной так же, как и с его братом?
  Вместо того чтобы прийти в ярость, Пол снисходительно улыбнулся.
  -Я так понимаю, ты уже успел пооткровенничать с Ямато, а он в ответ поплакался тебе в жилетку. Эта старая история, и она не имеет никакого отношения к делу. Если к концу дня ты всё ещё будешь на Геднере, то окажешься за решёткой. Так что не трать время впустую и собирай свои вещи. Я даже выделю тебе транспорт и пилотов, которые доставят тебя в главное полицейское управление Терраграда.
  -Не стоит. Я улечу общим рейсом, - ответил помрачневший Дональд.
  -Хорошо что мы друг друга поняли, - сказал Нортон, встал из-за стола и вышел из кабинета.
  
  Подведя итоги неудачной операции по поимке Чёрной стрелы и Пантеры, напарники стали думать что же им делать дальше. Алекс, всё ещё считавший, что за ограблениями стоят Роберт Герн и Светлана Зимина не мог понять каким образом девушке удалось оказаться в двух местах одновременно, и был вынужден вновь попросить Фергюсона об услуге. Дункан сообщил, что не будет иметь с напарниками ничего общего, и только разговор со старым ворчуном с Терранона смог повлиять на его мнение. Фергюсон навёл справки о Зиминых, и узнал о наличии у Светланы сестры-близнеца.
  -Таким образом ей и удалось тебя провести, а заодно и создать себе алиби, - подвёл итог Алекс, рассказав напарникам про Кристину.
  -Но откуда Светлана узнала, что мы на неё вышли? - полюбопытствовал Сайкс.
  -Она скорее всего и не знала, а просто решила подстраховаться. Видимо кто-то вспугнул нашу сладкую парочку.
  -Но не настолько, чтобы они отказались от задуманного, - подметила сидевшая в сторонке Джилл, параллельно раскладывая пасьянс.
  -Верно. В качестве приза за сообразительность отправляйся в цирк, найди Роберта со Светланой, и глаз с них не спускай. В отличие от нас, тебя они не знают в лицо. Я постараюсь предупредить Женевьеву Аркхэм о готовящемся налёте.
  -Постарайся, только что-то мне подсказывает, что она даже не станет с тобой разговаривать, - высказала свою точку зрения Джилл, собрала карты в колоду, и вышла из каюты.
  -А мне что делать? - спросил Сайкс.
  -Проверь дом Герна, а затем и Зиминой. Если они окажутся там, сразу же дай мне знать, - закончил инструктаж Алекс, и отправился к челнокам.
  По дороге к шлюзу в голову Дроу пришла одна занятная идея, на тот случай, если Пантере и Чёрной стреле вновь удастся заполучить желаемое и скрыться.
  
  Посадив челнок в нескольких метрах от ворот, Алекс направился в сторону дома. Возле ворот у дома Женевьевы стоял белый внедорожник и несколько мужчин крепкого телосложения. Алекс обошёл охранников стороной, приблизился к воротам, и практически нос к носу столкнулся со своей бывшей женой, вышедшей через калитку возле ворот. Увидев Алекса, Глория застыла на месте в нерешительности (реакция Алекса была примерно такой же), ведь Дроу был последним человеком, которого она ожидала здесь увидеть. Повисла неловкая пауза.
  -Что ты здесь делаешь? - Алекс первым нарушил молчание.
  -Я просто навещала свою подругу. А какого чёрта тебя сюда принесло? Ты что, следишь за мной?
  -И в мыслях не было. Мне нужно поговорить с Женевьевой Аркхэм, - ответил Алекс.
  -Желаю удачи, - равнодушно бросила Глория, и попыталась пройти мимо Дроу, как вдруг Алекс схватил её за руку, и развернул к себе лицом.
  Один из охранников выхватил оружие, и приказал Алексу немедленно отпустить Глорию.
  -Лучше сделай как он говорит, - ледяным тоном проговорила вдова.
  -У тебя серьёзные проблемы. Ведь так? - спросил Алекс, немного ослабив хватку.
  -Даже если и так, тебе-то какое дело? Я конечно благодарна, что ты спас меня от тех грабителей, но ещё не значит, что ты можешь распускать руки. Отпусти меня.
  -У тебя проблемы с полицией, и не только. Что происходит? Тебя кто-то преследует?
  -Последний раз предупреждаю - немедленно отпусти её! - прокричал охранник, опуская палец на спусковой крючок.
  Алекс нехотя отпустил Глорию.
  -С чего ты взял, что меня кто-то преследует? Почему ты вообще до сих пор не покинул Геднер? - вдова перешла в наступление.
  -Потому что мне запрещено покидать планету до тех пор, пока не будет найден убийца твоего мужа.
  -Даже так? Довольно странное решение. Так или иначе, нам стоит держаться друг от друга подальше, - Глория поставила точку в разговоре, затем направилась в сторону своего внедорожника.
  Алекс посмотрел ей вслед, затем нажал на звонок. Сев в машину, и захлопнув за собой дверь, Глория достала сотовый телефон, и позвонила Женевьеве.
  -В данный момент с тобой хочет встретиться один мой старый знакомый. Не знаю что ему от тебя нужно, но гони его в шею, - предупредила Женевьеву Глория, и повесила трубку.
  Однако Женевьева поступила в точности наоборот, рассудив, что весьма недальновидно прогонять человека, даже не дав ему возможности высказаться. Дежуривший у ворот охранник сопроводил Алекса в дом, оставил в холле, и вернулся на свой пост, сказав, что мисс Аркхэм скоро спуститься. Дроу не пришлось долго ждать - Женевьева спустилась в холл менее чем через минуту после ухода охранника.
  -Здравствуйте. Меня зовут Женевьева, - поприветствовала Алекса хозяйка дома.
  -Меня зовут Алекс Дроу. Возможно мой следующий вопрос покажется вам странным, но я был бы признателен, если бы вы на него ответили. У вас в доме хранится...
  Не договорив фразу до конца, Алекс почувствовал слабость во всём теле. У Дроу перед глазами всё поплыло, и он зашатался.
  -Что с вами? - обеспокоенно спросила Женевьева.
  -Со мной всё... нормально, - соврал Алекс. - Можно я присяду?
  -Конечно.
  Алекс поблагодарил гостеприимную хозяйку, присел на ближайший диван, и стал медленными круговыми движениями массировать виски.
  "Сначала спазмы и боль, а теперь ещё и эта проклятая слабость. С каких это пор я стал ходячей болячкой? Что со мной происходит?" - недоумевал Алекс.
  -Вы уверены, что с вами всё в порядке? Может стоит вызвать медиков? - поинтересовалась Женевьева, присаживаясь в кресло.
  -В этом нет необходимости. Скажите, мисс Аркхэм, у вас хранится аметистовое ожерелье?
  Женевьева ожидала услышать любой вопрос, но только ни это, а потому несказанно удивилась.
  -Я располагаю информацией, что на это ожерелье положили глаз воры, более известные как Пантера и Чёрная стрела, - пояснил Алекс.
  -Вот оно что. Спасибо за предупреждение, мистер Дроу. Я приму необходимые меры безопасности.
  "Этих мер может оказаться недостаточно. Чёрная стрела и Пантера используют весьма необычные методы и готовы практически ко всему!" - подумал Алекс, а вслух спросил:
  -Не могли бы вы показать мне это ожерелье?
  -Могла бы. Пройдёмте за мной.
  Женевьева отвела Алекса в свой кабинет. Открыв настенный сейф (когда Женевьева вводила код, Алекс отвернулся), хозяйка дома вручила гостю аметистовое ожерелье.
  -Действительно красивая вещь, - сказал Дроу, и вернул ожерелье хозяйке, предварительно что-то к нему прикрепив.
  Женевьева убрала ожерелье обратно, и закрыла сейф.
  -Раз уж я ответила на все ваши вопросы, позвольте и мне кое о чём вас спросить, мистер Дроу, - вновь обратилась она к Алексу.
  -Спрашивайте.
  -Насколько хорошо вы знаете Глорию Майерс?
  Теперь настала очередь Алекса удивляться.
  -Сложный вопрос. Раньше я думал, что знаю о ней абсолютно всё. А теперь я даже и не знаю что думать, - честно признался Алекс.
  Удовлетворённая ответом гостя, Женевьева проводила охотника за головами до ворот. Возвращаясь обратно домой, женщина начала задаваться вопросом достаточно ли хорошо она сама знает Глорию Майерс. Предложив подруге помощь, Женевьева тайком приставила к ней двух своих людей, приказав им незаметно следить за Глорией, и всячески её оберегать. Телохранители не дожили даже до первого рапорта. Их тела так и не были найдены, однако Женевьева была уверена, что её люди мертвы. Во время недавней встречи с Глорией Женевьева открыто спросила подругу о её проблемах. Глория ответила не сразу. Было видно, что она колеблется. Не желая затягивать паузу, Глория сказала, что у неё действительно есть проблемы, но при этом заверила подругу, что беспокоиться не о чем. Женевьева ей не поверила, но всё же оставила эту тему. Она не стала посылать новых людей для слежки, опасаясь, что их может постичь та же судьба, решив, что найдёт другой способ разобраться в ситуации.
  Между тем с вышедшим из дома Алексом связалась Джилл, и сообщила, что в цирке Роберта и Светланы нет. Похожее сообщение пришло через пару минут и от Сайкса. Пока Дроу разговаривал по рации, за ним следил сидевший на воротах голубь с красными глазами. На самом деле это была сенсорная камера, замаскированная под птицу. Камерой управлял Роберт, который в данный момент находился в трейлере, и всё видел. Увидев одного из вечерних гостей, Герн сообщил об этом Светлане, следившей за домом Женевьевы. Последняя вылазка Чёрной стрелы и Пантеры была спланирована следующим образом: Герн должен был управлять камерой и сообщать о передвижениях охранников, а Светлана должна была незаметно проникнуть в дом и украсть ожерелье (при этом она не стала облачаться в чёрный костюм, а была одета в повседневную одежду). Как только Алекс забрался в кабину челнока, Роберт через камеру ещё раз осмотрел местность за воротами, и сообщил Светлане, что периметр чист. С лёгкостью запрыгнув на стену, девушка быстро нырнула в кусты, заметив как из дома вышла Женевьева. Женщина приказала своему пилоту подать челнок к воротам, и вернулась в дом. Через несколько минут перед воротами приземлился челнок, и Женевьева улетела по своим делам, приказав начальнику охраны усилить бдительность и привлечь к охране дома как можно больше людей. Ещё до того, как разговор закончился, Светлана подобралась к дому, и забралась на второй этаж по водостоку. Проникнув в кабинет Женевьевы, Светлана связалась с Робертом и спросила про код от сейфа. Герн продиктовал ей код, и посоветовал не задерживаться в доме. Роберт знал код, т.к. с помощью птицы-камеры наблюдал за Женевьевой в тот момент, когда она открывала сейф. Получив ожерелье, девушка надела его на шею, незаметно покинула дом, и перебралась через стену. Спрятав украшение под одеждой, Светлана воспользовалась общественным транспортом, и добралась до трейлере, где её уже дожидался успевший собрать вещи Роберт. Прежде чем уйти, Светлана позвонила Филиппу Гарвуду.
  -Привет, Фил. Извинись за меня и Боба перед Майком. Нас сегодня не будет, - сообщила девушка.
  -Что значит не будет? Что происходит?
  -Всё дело в Чёрной Стреле и Пантере.
  -Причём здесь какие-то воры?
  -При том, что я - Пантера, а Боб - Чёрная стрела.
  Повисла полуминутная пауза. По всей видимости, Филипп не мог понять шутит Светлана или говорит серьёзно.
  -Мы немного наследили, и теперь просто вынуждены исчезнуть. Прощай, Фил, - попрощалась с Гарвудом Светлана, и нажала кнопку сброса раньше, чем Филипп успел ответить.
  Роберт печально вздохнул, отмечая, что ему тоже будет не хватать Филиппа. Взяв по две сумки, подельники вышли из трейлера, и наткнулись на Сайкса и Алекса. Заметив незваных гостей, Герн попытался забежать за трейлер, но столкнулся лицом к лицу с Джилл, которая ткнула его шокером. Светлана бросила сумки и склонилась над потерявшим сознание Робертом, позволив охотникам за головами окружить себя.
  -Как вы нас нашли? - спросила девушка, не поднимая глаз.
  -Я был у Женевьевы Аркхэм, и установил небольшой радиомаячок на украденное ожерелье.
  Услышав это, Светлана неожиданно рассмеялась.
  -Разве он сказал что-то смешное? - поинтересовалась Джилл, забирая одну из сумок, и извлекая из неё ожерелье Женевьевы.
  -Ничего смешного. За исключением того, что мы дважды попались на трюк, который стар как мир, - невесело проговорила Светлана.
  Напарники не поняли что она имела в виду, да им это было не интересно. Грабителей вместе с их багажом загрузили в челнок, и доставили в полицейский участок.
  
  Придя на очередное свидание с Генри Фаганом, Глория сразу же положила на стол папку с какими-то бумагами.
  -Это документы на дом, - пояснила она. - Проверять будешь или поверишь на слово?
  -Обижаете. Конечно буду, - ответил Генри, и стал изучать содержимое документов.
  Фаган всматривался в каждый абзац, и особо обращал внимания на те строки, что были написаны мелким шрифтом.
  -Вроде бы всё в порядке. Спасибо за оперативность, мисс Майерс, - сказал Генри, возвращая документы Глории.
  -Я пошла тебе на встречу, Фаган. Теперь твоя очередь быть полезным. Продиктуй мне номера счётов Герберта! - потребовала Глория.
  -К сожалению, я не могу этого сделать.
  У Глории появилось желание воткнуть шариковую ручку в горло проклятого лжеца, вынудившего её потратить драгоценное время.
  -Я не могу этого сделать, потому не помню этих номеров. К счастью для вас, я успел сделать записи, и спрятать их в надёжном месте, - пояснил Генри.
  -И где это надёжное место?
  -Я не могу вам этого сказать. Но могу показать.
  -Так не пойдёт! Я не могу ждать твоего освобождения! Мне эти деньги нужны сейчас, а не спустя несколько месяцев.
  -Тогда договоритесь с тюремной администрацией, чтобы они позволили мне на пару часов покинуть тюрьму, - предложил Фаган.
  "Да этот урод надо мной просто издевается!" - в негодовании подумала Глория.
  Гнусный шантажист лишний раз напомнил о себе, рассказав прессе о смерти Карла Лэндиса, и о том, какую выгоду из этой смерти извлекла его любящая дочурку. По всей видимости сделано это было для того, чтобы поторопить Глорию, и заставить побыстрее найти деньги Герберта. Разумеется, шантажист не предоставил журналистам никаких доказательств, которых у него, собственно, и быть не могло, однако вдова прекрасно понимала, что это был лишь пробный бросок в её сторону.
  -Не смотрите на меня такими дикими глазами. Это старый и надёжный способ, проверенный многими. Здесь нет никакого риска, - прервал Генри затянувшуюся паузу.
  -И с кем именно я должна договориться? С начальником тюрьмы?
  -Ни в коем случае! В лучшем случае, Бакстер вас просто прогонит. Вопрос нужно урегулировать со старшим надзирателем и с начальником смены. Правда их обоих придётся щедро подмаслить, но я бы на вашем месте не экономил деньги, ведь все ваши траты окупятся в многократном размере.
  Глория призадумалась над словами Фагана. Генри говорил складно, однако Глории казалось, что в его словах есть какой-то подвох, но какой именно, женщина так и не смогла понять.
  -Я поговорю с этими людьми, но предупреждаю сразу - никаких новых условий, иначе я расторгаю нашу сделку, - объявила она своё решение.
  -Никаких новых условий. Обещаю, - поклялся Генри.
  Глория тут же вспомнила про обещание шантажиста оставить её в покое после передачи денег. По её мнению, в словах Фагана было столько же искренности, что и в словах негодяя, рассказавшего одну из её неприглядных тайн журналистам. Несмотря на это, она намеревалась договориться с тюремной администрацией насчёт Генри, т.к. помощь Фагана была необходима ей как кислород.
  
  Пару раз Пирс приходил в себя, и Светлана тут же его усыпляла. В последний раз девушка и вовсе заставила его съесть таблетку сильнодействующего снотворного, при этом она как-то странно улыбалась. Адамс спал как убитый, а когда проснулся, то обнаружил, что находится в какой-то тёмной и тесной коробке, причём рот охотника за головами был заклеен скотчем.
  "Что эти полоумные клоуны со мной сделали?" - недоумевал Адамс, освобождая рот от скотча.
  -Эй, детка, ты там что, заснула? А ну немедленно вылезай! - услышал Пирс чей-то пьяный голос снаружи.
  "А это ещё кто?" - задался вопросом охотник за головами, затем вытянулся во весь рост, и выбрался из коробки.
  В следующую же секунду Пирс пожалел, что сделал это. Большая коробка оказалась картонным тортом, а он - его начинкой. Роберта пригласил на торжество один друг, брат которого совсем недавно закончил школу, и собирался по этому поводу устроить смачную попойку. Герн сначала отказывался, затем неожиданно связался с другом, и спросил, где именно будет проходить вечеринка. Узнав адрес, Роберт сказал, что всё же не сможет прийти на вечеринку, но зато может прислать подарок, коим должна стать сексуальная стриптизёрша, выпрыгивающая из торта. На вечеринке присутствовало 20 подвыпивших подростков, рассчитывающих увидеть увлекательное шоу. Какого же было удивление вчерашних выпускников, когда из картонного торта выпрыгнула не обещанная сексуальная красотка с четвёртым размером груди, а здоровый мужик со шрамом на щеке, одетый в униформу медсестры. Реакция публики была неоднозначной: кто-то заржал, кто-то начал бросаться в Пирса пустыми бутылками и нецензурными словами, а одного из парней и вовсе стошнило.
  -А ну все заткнулись, уроды! - грозно прокричал Пирс.
  Подростки тут же притихли.
  -Что это за притон, и какого хрена я здесь делаю? - потребовал ответа Адамс.
  Инициатор торжества ввёл Пирса в курс дела. Адамс недоверчиво посмотрел на подростка, затем выбрался из торта. Только тогда охотник за головами заметил, что обут в туфли на высоких каблуках. Пирс попытался сделать несколько шагов, но чуть не подвернул ногу.
  -Где тут у вас сортир? - спросил он, скидывая туфли.
  -Там, - ответил один из подростков, указывая куда-то влево.
  Прежде чем уйти, Адамс заглянул в торт, надеясь, что отыщет на дне коробки свою одежду. Однако коробка была абсолютно пуста, если не считать небольшого куска скотча.
  -Какой позор! - процедил Пирс сквозь зубы.
  -Оголись, детка! - в шутку прокричал один из подростков.
  Пирса подхватил с пола туфли, и швырнул их в шутника. Одна из туфель врезалась наглецу прямо в лоб, оставив на нём небольшую отметину от каблука.
  -Если кто-нибудь из вас откроет рот, то останется без зубов, - предупредил Пирс подростков, затем пошёл в указанном направлении.
  Выпускники расступились, не рискнув действовать на нервы сердитому мужику.
  
  Получив вознаграждение за Светлану и Роберта, напарники отправились к дому Аркхэмов, чтобы вернуть хозяйке её ожерелье. Когда челнок приземлился перед воротами, Алекс направился к дому, а Сайкс и Джилл остались на судне.
  -Хотя деньги мы получили, но как-то всё глупо вышло, - неожиданно сказала Джилл.
  -В каком смысле? - не понял Сайкс.
  -Я про эту парочку клоунов. То, что мы их поймали - большое везение. Слишком много ошибок было допущено. Они могли обнаружить радиомаячок, или попасть в руки охраны. Тогда бы всё это не имело смысла, и мы бы их упустили.
  -Какое это теперь имеет значение, если в конечном итоге мы всё равно получили деньги?
  -Тоже верно, но всё же мне не понятно почему Зимина так легко позволила себя схватить. Вчера они играючи обездвижила вас обоих, а сегодня она даже не попыталась убежать, хотя могла. Например, запрыгнула бы на крышу трейлере, а потом выкинула бы что-нибудь ещё. Почему она этого ни сделала?
  -Может она просто не хотела расставаться со своим подельником? Возможно между ними что-то было.
  -Если это действительно так, то Светлана повела себя глупо, хоть и благородно по отношению к своему парню. Там, куда они отправятся, мужчин и женщин держат в разделённых секциях. Снова встретиться им удастся в лучшем случае лет через пять.
  -Странно что обо всём этом ты смогла сказать без присущего тебе одной неприкрытого цинизма. Сгладывается впечатление, будто тебе их даже немного жаль, - едко подметил Спайроу.
  -А даже если и так, что с того? Когда остаёшься в выигрыше, не зазорно проявить сочувствие к аутсайдерам. Вот если бы нас кто-нибудь опередил, через пару минут я бы уже забыла про этих голубков, но не забыла бы, что лишилась денег из двух легкомысленных некомпетентных дебилов, и сделала бы всё возможное, чтобы превратить их жизнь в ад.
  -Охотно верю, - усмехнулся Сайкс.
  Как только разговор закончился, вернулся Алекс, который выглядел довольно мрачно. Когда Сайкс полюбопытствовал чем омрачено настроение напарника, Дроу ничего не сказал, а лишь изо всех сил ударил кулаком по стене.
  -Что-то не так? - осторожно поинтересовалась Джилл.
  -Всё не так. Я - доверчивый дурак! - процедил Дроу сквозь зубы.
  -Ну и что? Я знаю ругательства и похлеще.
  -Это не ругательство - это диагноз.
  Договорив, Дроу, рухнул на колени и схватился за бока, затем и вовсе упал на спину, и начал извиваться, словно змея. Обеспокоенные Сайкс и Джилл подбежали к Дроу, пытаясь выяснить чем вызвана подобная реакция.
  -Да что с тобой такое? Ты меня слышишь? - прокричал Спайроу, и схватил Алекса за плечи.
  Дроу перестал вращаться, резко выкинул вперёд правую руку, и схватил Сайкса за горло.
  -Я убью тебя! - яростно прокричал он, и начал душить Спайроу.
  Сайкс попытался вырваться, и тогда Алекс подключил вторую руку. От гибели его спасла Джилл, ударившая Алекса током. Дроу несколько раз дёрнулся и затих.
  -Спасибо, - поблагодарил Сайкс напарницу, проводя ладонью по шее.
  -Что это только что было? Почему он пытался тебя убить?
  -Понятия не имею. В любом случае, его стоит доставить в больницу, и чем скорее, тем лучше.
  
  Дональд выполнил обещание, данное Нортону, и покинул Геднер на общем транспортном судне. Однако данный корабль летел вовсе не на Терранон. Заняв своё место, Дональд дождался пока корабль взлетит, затем достал свой планшетник, и вновь перечитал гнусную статью, из-за которой ему и пришлось отправиться в изгнание. Спору нет, Глория сделала всё просто, но со вкусом. Прессе не нужны были факты и доказательства - достаточно было голословного обвинения.
  "Всё бы отдал, чтобы узнать чем сейчас занят Сейджи!" - подумал Грэхам, закончив просматривать статью.
  Нортон отстранил его от дела Майерса, однако Дональд был не намерен опускать руки, несмотря на ощутимый удар, который Глория Майерс нанесла по его репутации. "Чёрная вдова", как прозвала Глорию пресса, стала его личным врагом, и Грэхам был полон решимости узнать о своей противнице как можно больше. Для этого он и поднялся на борт корабля, направляющегося на планету Тлайкс. Заметив в ленте свежих новостей связанную статью, Грэхам скрепя сердцем открыл её, готовясь к очередной порции лжи, но обнаружил совсем не то, что ожидал. Статья называлась "Восхождение Чёрной вдовы", и она была посвящена Глории Майерс. В статье было написано, что Глория Лэндис работала в каком-то грязном кабаке (автор статьи не уточнил кем именно она работала), готовая на всё, чтобы выбраться из этой сточной канавы. Затем была скоропалительная гибель отца Глории, после которой она получила щедрую страховую выплату. Автор провёл аналогию между смертью Карла Лэндиса и смертью Герберта Майерса, саркастично подметив, что люди, смерть которых способна озолотить Глорию, мрут как мухи, причём делают это в тот момент, когда Глория больше всего в этом нуждается. Он напрямую не обвинял Глорию в убийстве отца, однако сарказм, которым была пропитана написанная статья, подразумевал, что сам автор ничуть не сомневается в том, что смерть Лэндиса была неслучайной. Также в статье было написано, что получившая наследство Глория подцепила какого-то доверчивого дурака, женила его на себе, и убралась с Тлайкса. И хотя в статье ни разу не упоминалось имя первого мужа Глории, Грэхам сразу же догадался, что речь идёт об Алексе Дроу. Закончив читать статью, и отложив планшетник в сторону, Дональд задался вопросом сколько ещё нелицеприятных секретов хранит Глория Майерс. Выглянув в иллюминатор, Грэхам заметил, что корабль приближается к пустынной планете, и выразил надежду, что это путешествие не окажется напрасной тратой времени.
  
  Услышав выстрел, Адам тут же перешёл на бег. Его целью был Нед Фланаган - опытный чистильщик, которого Дуглас Крейн приговорил к смерти, сочтя его предателем. После того как Фланаган успел разделаться с двумя чистильщиками, отправленными Крейном на его поиски, Дуглас поручил это дело Экхарту, несмотря на то что Адам бросил все силы на поиски своего заклятого врага - Натана Хоука. Но в отличие от того же Хоука, который как будто сквозь землю провалился (Экхарт подозревал, что кто-то помогает Натану), поиски Фланагана заняли у него всего лишь 3 часа. Заметив хвост, Нед попытался оторваться, и даже угнал машину, однако скрыться от Экхарта ему не удалось. После длительной гонки по шоссе, Адаму удалось продырявить два колеса в машине Неда, и вынудить того остановиться неподалёку от какого-то склада. Выскочивший из машины Фланаган открыл по своему противнику огонь с двух рук. Ответным огнём Адам ранил Неда в живот и в левую руку. Фланаган выронил один пистолет, и попытался сбежать. Экхарт не стал сломя голову мчаться за раненным чистильщиком, опасаясь угодить в ловушку, ведь даже тяжелораненный Нед представлял угрозу. Найдя валяющийся на земле прострелянный замок, Адам догадался, что Нед проник на территорию склада, полагая, что сможет там спрятаться. Толкнув дверь, Экхарт едва не угодил под пули, и резко спрятался за дверь. Отстреляв остаток обоймы, Нед выбросил бесполезное оружие и попытался скрыться. Забежав на склад, и заметив валяющийся на полу пистолет, Адам догадался, что его противник остался без оружия, и открыто кинулся разыскивать Фланагана, не боясь угодить в ловушку. Возможно Неду и удалось бы скрыться от преследователя, ведь склад оказался не таким уж и маленьким, каким выглядел снаружи, однако раны заметно замедляли его продвижение. Фланаган прекрасно знал, что обречён, ведь даже если каким-то чудом ему удастся разделаться с Экхартом, Дуглас пошлёт за ним другого чистильщика, но даже несмотря на это он не хотел умирать. Нед Фланаган без малейшего колебания отправил на тот свет десятки человек, и теперь, оказавшись в роли дичи, чистильщик понял какого было его жертвам. Дойдя до развилки между двумя рядами, Адам на какое-то время застыл в замешательстве, но заметив на одном из стеллажей отпечаток окровавленной ладони, сразу же догадался в каком направлении скрылся его враг. Добравшись до запасного выхода, и обнаружив запертую дверь, Адам понял, что Нед где-то рядом, и стал внимательно осматриваться. Найти Фланагана ему помогли следы крови. Отыскав чистильщика, буквально вжавшегося в пыльный стеллаж, Адам направил на него пистолет, но не стал сразу же стрелять, предоставляя обречённому последнее слово.
  -Вот уж не думал, что меня прикончит какой-то сопляк, - сказал Фланаган, глядя Адаму в глаза.
  -На моём месте мог оказаться любой. Мне просто повезло.
  -Повезло? - спросил Нед с усмешкой. - Раз уж ты понимаешь, что всё дело в везении, значит ты не такой уж пропащий. Сегодня тебе повезло, а завтра ты можешь оказаться на моём месте. Я верой и правдой служил Синдикату 6 лет, а меня списали за мнимое предательство. Я ни делал того, в чём меня обвиняет полоумный старик!
  -Время разговоров закончилось, - объявил Адам, и всадил Фланагану пулю в голову.
  Расправившись с Недом, Адам склонился над убитым, порылся в его карманах и нашёл мобильник Фланагана. Позвонив с телефона Неда Дугласу Крейну, и сообщив, что Фланаган мёртв, Адам получил приказ возвращаться в башню. Покидая склад, Адам вспоминал слова Неда относительно везения. Экхарт и его предшественники знали, что Нед невиновен, но никто из них даже не попытался оспорить приказ Дугласа. Тот факт, что лидер Синдиката попросил его о встрече, настораживал Адама. Явившись в башню-офис, и поднявшись на последний этаж, Экхарт вошёл в кабинет Дугласа. Крейн в этот момент о чём-то беседовал с Джонатаном Лонсдейлом, и был крайне недоволен, что какой-то чистильщик (которому он сам и назначил встречу) прервал их разговор.
  -Как продвигаются поиски Натана Хоука? Тебе удалось узнать где прячется этот предатель? - потребовал ответа Крейн.
  -Пока, нет, но я делаю всё возможное, - ответил Адам.
  Дуглас сердито нахмурился.
  -Вот уже не первый день ты не можешь отыскать Хоука, зато в два счёта смог найти Фланагана. В чём причина? - поинтересовался Крейн.
  -Простите меня, - только и смог сказать Адам, при этом не чувствуя за собой вины.
  -А причина в том, что ты - его сообщник. Вы водите меня за нос, считая выжившим из ума стариком! - повысил голос Дуглас.
  В этот момент он как никогда был похож на сумасшедшего, однако стоявший рядом с Дугласом Джонатан предпочёл сделать вид, что не слышал последней реплики босса Синдиката. По мнению Лонсдейла, заклятым врагом Дугласа Крейна был он сам, ведь устраивая казни и настраивая подчинённых против себя, старик уверенно шагал навстречу своей гибели. Узнав о смерти Неда Фланагана, Джонатан оценил всю ирония происходящего: Дугласа Крейна обрёк на смерть одного из самых преданных своих людей, но при этом не мог рассмотреть, что под самым его носом зреет настоящий заговор, а не мнимый. Внимательно присмотревшись к своему окружению, Джонатан понял, что он - далеко не единственный человек, желающий Дугласа смерти. Были и другие, и все они были настроены довольно решительно, хоть и боялись открыто выступить против Дугласа. Несмотря на казни, многие чистильщики по-прежнему были на стороне Крейна, и были готовы уничтожить любого, кто попытается пойти против Дугласа. Взвесив все "за" и "против" Джонатан решил не раскрывать заговорщикам свой секрет относительно сотрудничества с опальным чистильщиком.
  -Из-за этого человека погибла моя сестра. Я скорее пожму руку дьяволу, чем буду помогать Натану Хоуку! - заявил Адам.
  Упоминание о Хизер отрезвило Дугласа, готового вызвать в кабинет охранников, и приказать им прикончить Экхарта.
  -Хочешь пожать руку дьяволу? У тебя появится такая возможность, если ты не найдёшь Хоука. Даю тебе время до конца месяца. А теперь проваливай, щенок! - прогнал Экхарта Крейн.
  Адам заверил Дугласа, что достанет Хоука из-под земли, и покинул кабинет старика. Пройдя мимо охранников Крейна, и зайдя в лифт, Адам нажал на кнопку первого этажа. Лифт тут же пришёл в движение. По расчётам Экхарта, Спайроу уже должен был заметить, что с его напарником творится что-то неладное, и прибежать к нему за помощью. И хотя жизни Алекса Дроу и Сайкса Спайроу ровным счётом ничего не значили для Адама, в случае успеха он был готов проявить милосердие. Достигнув первого этажа, Экхарт вышел из лифта и пошёл к выходу.
  -Сегодня тебе повезло, а завтра ты можешь оказаться на моём месте, - услышал он голос Неда Фланагана в своей голове.
  Обернувшись, Экхарт увидел в лифте убитого ранее чистильщика. Одежда Фланагана была заляпана кровью, а во лбу красовалась дырка от пули. Несмотря на столь непрезентабельный вид, покойник улыбался.
  -Ты - следующий, Экхарт, - объявил Фланаган, после чего двери лифта закрылись.
  -Это вряд ли, - ответил Адам воображаемому собеседнику, и пошёл дальше.
  
   Вражеская территория
  
  Едва сойдя с корабля, и покинув космопорт, Грэхам сразу же отправился в полицейский участок. Это был далеко не первый визит Дональда на Тлайкс: несколько месяцев назад Грэхам в составе оперативной группы прибыл на пустынную планету, чтобы отыскать предателей в рядах полиции. С поставленной задачей Грэхам справился на "отлично", хотя и получил при этом огнестрельное ранение. Прошагав 200 метров по улицам Тлайкса, Грэхам начал испытывать жажду, хотя и выпил бутылку воды накануне посадки. Вытирая со лба пот, Дональд расстегнул две верхние пуговицы на своей белой рубашке. Сегодняшний день выдался особенно жарким: на открытой местности температура достигала 47 градусов, а в тени - чуть более 30. Грэхаму по пути то и дело встречались местные пьянчуги с красными мордами, которых отсутствие в кармане лишней монеты волновало гораздо больше, нежели изнурительная жара. Тлайкс не случайно считался периферией: сюда практически не летали круизные лайнеры, местные обитатели понятия не имели что такое урбанизация, т.к. на всей планете было непросто отыскать хоть одно высокое здание, если не считать нескольких заводов и фабрик. Несмотря на все эти минусы, у Тлайкса был один, но весьма ощутимый плюс - низкие цены абсолютно на всё, будь то жилище, транспортное средство, или даже такая мелочь, как ящик пива. Собственно пенный напиток, особенно охлаждённый, пользовался на планете повышенным спросом. По дороге в участок Дональд зашёл в один из баров, и пропустил пару стаканчиков холодного пива. При этом он оглядел буквально прокуренный насквозь кабак, и попытался представить Глорию Майерс в грязном фартуке и с метлой в руках. Всё это выглядело так же противоестественно, как играющий в шахматы доберман. Расплатившись за пиво, и почувствовав себя значительно бодрее, Дональд продолжил свой путь. Придя в участок, где его многие помнили, Грэхам отыскал детектива Гарольда Микса - полицейского, расследовавшего смерть Карла Лэндиса. Гарольд был тучным сорокалетним мужчиной, привыкшим спать на работе. Когда Грэхам зашёл в его кабинет, Гарольд спал, развалившись на стуле. Стоявший на столе вентилятор работал на полную мощность, делая пребывание в кабинете относительно сносным. Когда Дональд громко хлопнул дверью, Микс тут же вскочил со стула и выхватил пистолет. Узнав в Грэхаме своего коллегу, Гарольд убрал пистолет и присел.
  -Никак снова пожаловал комиссия с Терранона. По чью душу на этот раз? - поинтересовался Гарольд.
  -Расслабьтесь. Я здесь только для того, чтобы задать несколько вопросов, - ответил Дональд, присаживаясь напротив Микса.
  -Просто задать вопросы можно и по видеофону. Но раз уж такое дело, спрашивай. Мне скрывать нечего.
  Грэхам заметил, что у Гарольда задёргалась жилка, а глазки предательски забегали, но в данный момент у Дональда были более важные дела, чем разоблачение полицейского с периферии.
  -Меня интересует гибель Карла Лэндиса, - сказал Дональд, внимательно наблюдая за реакцией Микса.
  -Впервые о таком слышу, - без раздумья ответил Гарольд.
  -Поднапрягите память. Я точно знаю, что 5 лет назад именно вы вели это дело.
  -Ну ты и сказанул! Я не помню что было месяц назад, а ты говоришь про какие-то 5 лет.
  -Раз у тебя проблемы с памятью, проверь базу данных за последние годы, - подсказал Грэхам.
  -Спасибо за совет, умник! - саркастично проворчал Гарольд, включил компьютер и начал искать информацию по тому делу.
  Поиск занял чуть больше минуты. Бегло пробежавшись глазами по первым строчкам, Микс освежил в памяти события тех дней.
  -Карл Лэндис. Теперь я вспомнил, - сказал Гарольд, переводя взгляд на Грэхама.
  -Что случилось в тот вечер?
  -Старик слишком много выпил, и по неосторожности устроил пожар. Пожар предположительно был вызван непотушенной сигаретой. Лэндис - далеко не первый человек на Тлайксе, кого постигла подобная участь.
  -Можно мне посмотреть? - полюбопытствовал Дональд.
  -Смотри, - ответил Микс, разворачивая монитор.
  Грэхам сначала осмотрел фотографии сгоревшего дома, затем ознакомился с показаниями немногочисленных свидетелей. Ему не стоило огромных усилий с ходу отыскать несколько нестыковок в версии Микса.
  -Один из свидетелей утверждает, что дом Лэндисов вспыхнул словно факел за считанные минуты, затем на улицу выскочила Глория Май... Лэндис, - сказал Дональд переводя взгляд на Гарольда.
  В этот момент стоявший на столе вентилятор перестал крутиться. Гарольд несколько раз ударил по агрегату, но тот по-прежнему не подавал признаков жизни.
  -Ну и что с того? К чему ты клонишь? - сердито спросил Микс, которому не терпелось поскорее отделаться от дотошного детектива.
  -Как-то это не слишком сильно похоже на непотушенную сигарету. Скорее попахивает умышленным поджогом.
  -Слушай, Грэхам. Тебе что, больше всех надо? - начал терять терпение Гарольд.
  -Я просто пытаюсь разобраться что на самом деле произошло в тот роковой вечер.
  -Старый алкаш спалил дом вместе с собой - вот что произошло! Согласно поздним показаниям Глории Лэндис, в доме находился самый настоящий самогонный аппарат, и множество ёмкостей со спиртными напитками. Именно из-за них огонь так быстро и распространился по дому.
  -И что, эксперты действительно обнаружили остатки этого аппарата? Они их вообще искали?
  Гарольд нахмурился, и вместо ответа предпочёл просто повернуть голову в сторону. Затем он взял со стола газету, и стал обмахиваться ей словно веером, пытаясь хоть немного снизить температуру в кабинете.
  -Расслабься, Микс, я ни в чём тебя не обвиняю, - примирительно проговорил Дональд.
  -Так ты и Чалмерса ни в чём не обвинял. И где он сейчас? - резонно поинтересовался Гарольд.
  Клэнси Чалмерс был продажным полицейским, покрывающим контрабандиста Гэри Игона. Во время предыдущего посещения Тлайкса Грэхаму удалось вывести их на чистую воду, однако ни Игон ни Чалмерс так и не предстали перед судом, т.к. оба погибли во время задержания.
  -Сейчас речь идёт не о Чалмерсе. Меня интересует дочь Карла Лэндиса, - заявил Дональд.
  -Что она натворила? - без особого интереса спросил Гарольд.
  -А разве вы не в курсе? - удивился Грэхам.
  -У меня есть и более важные занятия, чем следить за родственниками погибших. Она работала в одном кабаке, затем покинула Тлайкс, и я больше ничего о ней не слышал.
  -Очень жаль.
  -Если копаешь под эту бабу, то поговори с Клетусом Колдераном.
  -Кто это?
  -Владелец кабака, в котором она тогда работала. Уж он то обязан что-то знать.
  -Где именно находится этот кабак?
  Микс вытащил из ящика стола бумагу и ручку, и не только написал адрес бара, но и нарисовал как до туда поскорее добраться. Поблагодарив коллегу за содействие, Дональд забрал лист с адресом, и отправился на встречу с Колдераном. Гарольд взял со стола вентилятор, хорошенько его потряс, а потом снова попытался включить. И, о чудо - вентилятор вернулся к жизни.
  -Так бы сразу, - довольно проговорил Гарольд, затем запер дверь в кабинет, присел, закинул ноги на стол, и заснул крепким сном.
  
  Доставив Алекса в больницу, и сдав его на руки доктору Терри Фиску, Сайкс и Джилл с нетерпением стали дожидаться результатов.
  -Паршивое завершение хорошего дня. Ну не может неудачникам вечно вести! - проворчала ходившая из стороны в сторону Джилл.
  -Сомневаюсь что дело здесь в везение. Невезение не заставляет человека корчиться от боли, не вынуждает бросаться на всех подряд, - мрачно проговорил Сайкс.
  -А у Дроу в роду случайно не было сумасшедших? Может, это такое наследственное заболевание, дающее о себе знать лишь спустя много лет? - предположила Джилл.
  Спайроу сердито посмотрел на рыжую бестию.
  -Остынь. Будем считать что это была неудачная шутка! - примирительно проговорила Джилл.
  Из палаты наконец-то вышел доктор Фиск. Судя по хмурому выражению лица, доктор собирался сообщить напарникам что-то неприятное.
  -Я провёл полную диагностику, и обнаружил, что в организме вашего друга находятся наномашины, - сообщил Терри.
  -Насколько это плохо? - спросила Джилл.
  -Трудно сказать. Я не смог определить что это за тип машин, но судя по состоянию пациента, машины способны нанести его организму существенный вред, а то и привести к летальному исходу.
  -Вы точно ничего не перепутали? Как внутрь Алекса могла попасть такая дрянь? - поинтересовался Сайкс.
  -Судя по всему, ему была сделана инъекция.
  -Инъекция? - спросила Сайкс и Джилл в один голос.
  -Да. Вашему другу ввели капсулу с наномашинами неизвестного мне типа. Спустя какое-то время капсула растворилась, и наномашины выбрались наружу.
  -И что именно эти машины делают с организмом Алекса?
  -Я точно не знаю, но определённо ничего хорошего. Судя по тому, что наномашины не начали уничтожать эритроциты, можно с уверенностью заявить, что это не класс Z.
  -Вы можете что-то сделать с этими машинами? - обеспокоенно спросила Джилл.
  -К сожалению, в нашей клинике нет необходимого оборудования. Но оно есть в центральной клинике на Актароне. Если вы отвезёте туда вашего друга, то возможно там ему смогут помочь.
  Разговор был прерван вышедшим из палаты Алексом. Несмотря на бледность, и непонятно откуда взявшиеся мешки под глазами, охотник за головами выглядел не так уж и плохо.
  -Сожалею, док, но мне запрещено покидать Геднер вплоть до окончания одного полицейского расследования. Какая-то сволочь прикончила мужа и любовника моей бывшей жены, а я вроде как главный подозреваемый, - сказал Алекс.
  Джилл дипломатично покашляла, намекая, что Алексу стоит заткнуться. Дроу намёк понял, но всё же продолжил.
  -Но это ещё цветочки. Совсем недавно я узнал, что эта лживая тварь меня просто использовала. Если я ещё хоть раз увижу эту стерву, то сверну ей шею! - проговорил Дроу, практически перейдя на крик.
  -Помолчи! - прошептал Сайкс.
  -А зачем мне молчать? Я вроде как одной ногой в могиле! Думаю, это даёт мне право говорить открыто! - громко ответил Алекс, затем оттолкнул Спайроу и нетвёрдой походкой зашагал по коридору.
  Джилл отправилась вдогонку за Алексом, опасаясь, что в таком состоянии он упадёт с лестницы и сломает шею себе, а не бывшей жене.
  -То что он сказал - правда? - спросил Терри у Сайкса.
  -Конечно нет! Вы же сами видели, что он малость не в себе! - ответил Спайроу, боясь, что Фиск с испуга может вызвать полицию.
  -Но он действительно не может покинуть Геднер?
  Сайкс утвердительно кивнул.
  -Тогда дело плохо. Я ничем не смогу ему помочь. Извините, - с сожалением проговорил Фиск.
  -Неужели вообще ничего нельзя сделать?
  Доктор призадумался.
  -Возможно в военном госпитале ему бы и смогли чем-нибудь помочь. В северной зоне есть не только талантливые доктора, но и не менее талантливые нанотехнологи. Они в два счёта установят класс наномашин, а это значительно упростит...
  -К сожалению, север для Алекса тоже закрыт.
  Доктор лишь пожал плечами, дав Сайксу понять, что у него больше нет здравых идей, затем начал что-то бубнить про то, что пациенту нужен покой и уют, однако Спайроу погрузился в свои мысли, пропустив болтовню Фиска мимо ушей. Видя, что охотник за головами его не слушает, Терри обошёл его и направился в ординаторскую, однако Сайкс неожиданно схватил его за руку.
  -Подождите, док, наш разговор ещё не окончен. Вы сказали, что нанотехнологи могли бы помочь Алексу. Это так? - спросил Спайроу, ослабив хватку.
  -Да. В конце концов, они же сами их изобрели. Речь сейчас идёт не о ком-то конкретном, а...
  -Значит, эти яйцеголовые умники создали и протестировали наномашины. Затем пустили их в оборот, - озвучил Сайкс свои мысли вслух.
  -Пустили в оборот - не совсем точное слово. Поймите, наномашины доступны далеко не каждому. Любое их использование без соответствующего разрешения преследуется по закону, особенно когда заходит речь о создании оружия с использованием...
  -Но ведь кому-то разрешено ими пользоваться, - Сайкс вновь перебил доктора, затем продолжил рассуждать вслух: - Допустим, капсулы с наномашинами хранятся в военной зоне. Где именно, не имеет значения. К ним можно получить доступ, не имея на то особого разрешения, а затем контрабандой переправить на юг.
  -Всё возможно, но только здесь я ничем не смогу вам помочь. Извините, но мне надо работать! - сказал Фиск, затем отцепил Спайроу от себя, и спешно удалился.
  Оставшийся стоять возле палаты Сайкс продолжил рассуждать.
  "Кто-то переправил капсулу на юг, и ввёл её Алексу. Зачем это было сделано и когда? Когда меня похитила Эрин и её парни? Вряд ли. Во время его короткого пребывания в полицейском участке? Возможно, но не факт. В первый раз Алексу стало плохо на свалке, когда мы пришли на выручку Хэнку Мастерсу. Значит, укол был сделан ранее. Какое-то время Алекс находился в плену у наёмников. В качестве мести капсулу ему мог ввести Гарт или кто-то из его людей. Медленная смерть в качестве расплаты за гибель брата. Нет, что-то здесь не сходится."
  И тут Сайкс вспомнил, что в тот вечер рядом с Алексом находился ещё один не менее опасный человек - Адам. Чистильщик спас Дроу от расправы, и снова предложил Сайксу сотрудничество, но получил шутливый отказ.
  "Тебе нужен хороший стимул, и он у тебя уже есть!" - сказал Экхарт перед уходом.
  Теперь Сайксу стало понятно что именно чистильщик имел в виду. Предвидев отказ, Адам заранее сделал Алексу инъекцию, пока тот был без сознания. Осознав всё это, Сайкс сжал кулаки, и быстрым шагом направился к лестнице.
  
  Добравшись до лифта, Алекс несколько раз надавил на кнопку вызова, а потом просто врезал по дверям лифта ногой и вышел на лестницу. В это время на лестничной клетке двое санитаров отлынивали от работы и рассказывали друг другу пошлые анекдоты. Спускаясь по лестнице, Алекс задел одного из санитаров плечом, и чуть не потерял равновесие, едва успев ухватиться рукой за перила.
  -Совсем страх потерял, верзила! Ты что, самый широкий? - сердито проворчал санитар, которого толкнул Алекс.
  Дроу обернулся и ударил обидчика кулаком в челюсть, да так сильно, что он отлетел к стене. Прежде чем второй санитар успел вмешаться, Алекс ударил его ногой в живот. Бедолага потерял равновесие и кубарем покатился вниз (к счастью для Алекса, санитар ничего себе не сломал).
  -Ну всё, выродок, молись! - прошипел первый санитар, сплёвывая кровь на пол.
  Сделав резкий рывок вперёд, намереваясь задеть Алекса плечом и столкнуть охотника за головами с лестницы, санитар (точнее его физиономия) встретился с локтем Дроу. Схватившись за разбитый нос, мужчина уже готов был пойти на попятную, однако Алекс сбил его с ног, и повалил на пол. Казалось бы, на этом конфликт исчерпан, и можно идти дальше, однако лежащий на полу санитар неожиданно превратился в Макса Келлермана - бывшего напарника Алекса.
  -Эй, мужик, успокойся! У меня нет к тебе претензий! - испуганно пролепетал санитар, увидев свирепый взгляд Алекса.
  Дроу же показалось, что Келлерман насмехается над ним, называя доверчивым недоумком. Недолго думая, Алекс ударил санитара ногой по животу, затем сел сверху и начал остервенело наносить ему удары по лицу.
  -Заткнись, заткнись, заткнись! - то и дело кричал Алекс в перерывах между ударами.
  В таком состоянии его и застала вышедшая на лестничную клетку Джилл. Она попыталась оттащить Алекса от санитара, но Дроу оттолкнул напарницу в сторону, встал во весь рост и стал надвигаться на девушку. Судя по сжатым кулакам, намерения его вряд ли можно было назвать благими. Джилл попятилась назад, доставая шокер.
  -Ты так не шути, Дроу. Не знаю как тебе, но мне сейчас не до смеха, - сказала она, готовясь пустить шокер в ход при малейших признаках опасности.
  Однако взгляд Дроу неожиданно прояснился. Избитый санитар кое-как поднялся на ноги, и тут же скрылся за дверью. Его коллега по-прежнему лежал на полу, боясь шевельнуться.
  -Убери от меня эту штуку, лиса. Со мной всё в порядке, - сказал Алекс, разжав кулаки.
  -Ну да, естественно. Ты только что чуть не отправил санитара на тот свет. Если для тебя это в порядке вещей, то держись от меня подальше! - резко ответила Джилл, но шокер всё же убрала.
  -Я не хотел. Мне просто... Я только...
  Так и не найдя оправдания своим действиям, Алекс просто обошёл Джилл и спешно двинулся дальше. Забравшись в челнок, Дроу резко закрыл кабину, и, не став дожидаться напарницы, полетел в космопорт.
  "Лучше бы для меня всё закончилось ещё тогда!" - подумал Алекс, мысленно возвращаясь в прошлое.
  
  (4 года назад)
  В качестве очередной мишени Алекс выбрал Брайана Шейда - профессионального наёмного убийцу, за поимку которого было обещано вознаграждение в 400 тысяч дакейров. Дроу смог отыскать логово Шейда в Пустошах, и устроить там засаду, однако опытный киллер почуял опасность, и предпочёл ретироваться. Вновь отыскать Шейда Алексу удалось лишь спустя три дня, на протяжении которых Дроу практически не спал. В данный момент Шейд как ни в чём ни бывало шагал по многолюдной улице, а Алекс следовал за ним по пятам, сохраняя приличную дистанцию. Брать опытного убийцу, когда вокруг слишком много людей, было рискованно, поэтому Дроу ждал момента, когда Брайан зайдёт в какое-нибудь безлюдное место. Шейд спокойно шёл по улице, делая вид, будто ничего не подозревает о преследователе. Наконец, киллер сделал остановку возле небольшого кафе под открытым небом. Присев за один из столиков, Брайан стал изучать меню. Алекс предпочёл наблюдать за киллером с другой стороны дороги, решив в качестве наблюдательного пункта выбрать небольшой ювелирный магазин. Но стоило Дроу только подойти к входу, он столкнулся с вышедшей из магазина Глорией. Шею миссис Дроу украшало бриллиантовое колье, которое она попыталась прикрыть рукой, когда увидела мужа.
  -Красивое колье, - многозначительно проговорил Дроу.
  С того момента, как Алекс и Глория поженились, прошло чуть более 7 месяцев. Дроу по-прежнему испытывал к своей супруге тёплые чувства, зато Глория заметно к нему охладела, и между ними время от времени вспыхивали ссоры. Прожив три месяца на космическом корабле, Глория сказала, что было бы неплохо обзавестись полноценным жильём. Алекс же считал, что квартира или дом - напрасная трата денег, т.к. работа вынуждает его то и дело перескакивать с одной планеты на другую. После долгих споров Дроу пошёл на компромисс, и снял для супруги однокомнатную квартиру в многоэтажном жилом доме в центре. Спустя какое-то время Глория начала жаловаться на свой гардероб, говоря, что в такой же одежде сейчас ходят бездомные. Алекс купил ей два новых платья, затем с головой погрузился в работу. Повторное нытьё по поводу одежду Дроу просто-напросто проигнорировал. Понимая, что продолжая в том же духе, она рискует лишиться супруга, Глория умерила свои аппетиты, и начала потихоньку тратить деньги, полученные после смерти Карла Лэндиса. Рассматривая Алекса Дроу как отработанный материал, Глория начала подыскивать более состоятельных ухажёров. При этом она сама стремилась выглядеть эдакой светской львицей, что требовало дополнительных затрат. Колье было всего лишь красивой безделушкой, но именно такие безделушки, а также яркий макияж и откровенная одежда были главным оружием миссис Дроу. До этого момента Алекс ничего не подозревала о наследстве жены, и продолжал спонсировать супругу.
  -Это подарок от близкой подруги, - соврала Глория.
  -И как же зовут эту подругу? - насторожился Алекс, совсем позабыв про Шейда, и сосредоточив внимание на жене.
  -Ты что, ревнуешь? На тебя это совсем не похоже.
  -Ты так и не ответила на мой вопрос.
  -Я и не собираюсь на него отвечать. Ты сам целыми днями бегаешь чёрт знает где.
  -Сидя на одном месте денег не заработаешь! Ты сама хоть знаешь значение слова "работать", или собираешься до конца жизни сидеть в своей квартире и мечтать?
  -Я знаю что такое работа. Мой отец, упокой бог его грешную душу, в своё время очень помог мне с трудоустройством, - проговорила Глория с нескрываемой печалью в голосе.
  Перед глазами Дроу вновь предстала их первая встреча, когда он заступился за Глорию перед каким-то пьяницей.
  -Прости. Я совсем ни этого имел в виду, - извинился Алекс, почувствовав себя виноватым.
  Пока Дроу общался со своей женой, Шейд медленно потягивал кофе и выискивал среди прохожих человека, который за ним следил. Первым делом Брайан внимательно присмотрелся к людям, сидящим за соседними столиками, а потом стал осматривать улицу. Сначала он не обратил внимания на разговаривающих друг с другом супругов, но при повторном просмотре заметил у Алекса за поясом пистолет, и сразу же понял, что ему нужен именно этот человек. Было заметно, что охотнику за головами сейчас не до него. Это был уникальный шанс уйти незамеченным, однако Шейд остался на своём месте, и стал ждать, пока супруги закончат выяснять отношения.
  -Не извиняйся. Именно это ты и имел в виду. Целыми днями я гнула спину, дышала перегаром и сигаретным дымом, терпела шлепки. Но ведь всё это было давно. Юристы называют это "истечением сроков давности". Теперь же я всего-навсего самовлюблённая, неблагодарная стерва, севшая на шею своему благодетелю, - сказала Глория, стараясь не смотреть на Алекса.
  -Давай поговорим в другой раз, - примирительно проговорил Дроу, переводя взгляд на столик кафе.
  Брайан Шейд по-прежнему сидел на своём месте и допивал уже третью чашку кофе.
  -До встречи, - согласилась Глория, быстро поцеловала Алекса в щёку, и пошла по своим делам.
  Заметив, что разговор закончился, Шейд расплатился за кофе и покинул кафе. Алекс незамедлительно последовал за ним. Брайан прошагал по улице 200 метров, затем остановился возле автобусной остановки. Дроу также подошёл к остановке и встал неподалёку от Брайана. Через несколько минут к остановке подъехал автобус. Шейд зашёл в салон, отошёл от двери, и опустил руку в карман. Алекс также вошёл в автобус и встал рядом с дверью. Дроу начал понимать, что киллер заметил слежку, а теперь просто-напросто с ним играет, но не мог понять чего Брайан хотел этим добиться. Проехав две остановки, Шейд устремился к дверям. Проходя мимо Алекса, Брайан якобы оступился, и тут же резко подался вперёд, натолкнувшись на своего преследователя. Когда что-то острое вонзилось в его живот, Алекс вздрогнул.
  -Извините. Я такой неловкий, - проговорил Шейд с улыбкой, резко выдернув нож, и спрятав его в карман.
  Будучи профессионалом своего дела, Брайан проделал всё это настолько быстро, что никто из пассажиров не успел понять что произошло. Алекс попытался схватить киллера, однако Шейд ловко проскользнул мимо, а когда двери открылись, вышел на улицу, и спешно зашагал прочь. Дроу прижал руку к ране, и вышел из автобуса. Заметив удаляющегося Брайана, Алекс хотел догнать его, но пройдя всего лишь несколько метров, прижался к бетонной стене, и стал медленно оседать.
  "Давай поговорим в другой раз. Другого раза не будет", - было последним, что успел подумать Алекс, прежде чем его накрыла тьма.
  
  Ударом ноги открыв дверь в пиццерию, Сайкс подошёл к растерявшемуся кассиру.
  -Привет, шестёрка. Звони своему хозяину! - приказал Спайроу.
  -Что? - опешил кассир.
  Сайкс резко выхватил пистолет и приставил его ко лбу парня. Его нисколько не смутил тот факт, что помимо него и кассира в пиццерии были и другие люди.
  -Живо вызывай Адама! - уточнил Сайкс.
  Перепуганный до полусмерти кассир боялся сдвинуться с места, а когда Спайроу на него шикнул, отскочил назад, словно его только что ошпарили кипятком. Сайкс убрал пистолет и преспокойно сел за крайний столик. Спустя 20 минут Экхарт явился. Заметив охотника за головами, Адам сел напротив него.
  -Это заведение принадлежит Синдикату. Если ты ещё хоть раз вздумаешь угрожать оружием кому-нибудь из работников, у тебя будут серьёзные проблемы, - предупредил Адам Сайкса.
  -Если ты сию же секунду не скажешь как уничтожить нанодрянь, которой ты заразил Алекса, то проблемы будут у тебя! - ответил Спайроу, проигнорировав предупреждение чистильщика.
  Адам хищно улыбнулся.
  -Могу лишь посочувствовать. По заказу Крейна над данными типами машин работали самые лучшие нанотехнологи всего мира. К сожалению для Алекса Дроу, работали они со всем старанием и усердием, - сообщил Экхарт, перестав улыбаться.
  -И что же в этих машинах уникального?
  -В том, что попадая внутрь организма, они убивают человека, но в отличие от наномашин класса Z, пожирающих красные кровяные тельца, эти машины убивают человека медленно, неся в себе множество сюрпризов. Всё начинается с сильных болей и жжения в груди. Из-за этого жжения у твоего напарника могут возникнуть проблемы с дыханием.
  -Что насчёт немотивированной агрессии?
  -Это вторая стадия. Вместе с неконтролируемым гневом на твоего напарника обрушатся галлюцинации и навязчивые идеи. В таком состоянии он может стать опасным не только для себя, но и для окружающих.
  Услышав об этом, Сайкс тут же схватился за рацию, собираясь предупредить Джилл о потенциальной опасности, однако Адам направил на него пистолет.
  -Не так быстро. Отдай рацию, и даже не пытайся опрокинуть стол как в прошлый раз! - сказал Экхарт, протянув руку вперёд.
  Сайкс стиснул зубы, и нехотя передал рацию врагу. Адам спрятал рацию за пояс, и тут же убрал пистолет.
  -Ты ведь охотник за головами, поэтому отнесись к этому как к работе. Помоги мне найти Хоука, и получишь лекарство от наномашин, - обрисовал ситуацию Экхарт.
  Подобное положение вещей категорически не устраивало Спайроу. У него не было никаких гарантий, что чистильщик сдержит слово, когда всё закончится. К тому же это пресловутое лекарство могло всего лишь оказаться выдумкой.
  "Ничего не остаётся, кроме как поверить этому гаду на слово!" - подумал Сайкс, затем спросил вслух:
  -Ты сказал, что паранойя - это вторая стадия. Существует ли третья стадия?
  -Существует. Третья стадии - смерть. Медленная и мучительная.
  Адам узнал про особенности наномашин от одного из доверенных лиц Дугласа. По иронии судьбы, этот же человек и стал первым подопытным. Ему вкололи ту же самую капсулу, что и Адам вколол Алексу, затем заперли в четырёх стенах и держали на хлебе и воде, пока бедолага не умер. Поговаривали, что во время просмотра этих записей Дуглас Крейн улыбался, получая удовольствие от увиденного, однако глупец, осмелившийся распускать подобные слухи, без вести пропал в тот же день.
  -Звучит не слишком обнадёживающе. Какой интервал между второй и третьей стадией? - спросил Спайроу.
  -У каждого по-разному. Кому-то достаточно нескольких часов, а кому-то не хватает и целого дня. В любом случае, советую тебе не затягивать с поисками Хоука.
  -Да я понятия не имею с чего начать!
  -Но ведь ты же догадался прийти сюда, значит ты не такой дурак, каким тебя принято считать. Я расскажу всё что мне известно самому, хотя известно мне не так уж и много.
  Разговор чистильщика и охотника за головами был прерван звонком мобильника Адама. Экхарт ответил на звонок, и внимательно выслушал своего собеседника.
  -Понял. Скоро буду, - закончил разговор Адам, сбросил сигнал, перевёл взгляд на Спайроу, и встал из-за стола. - Кажется появилась небольшая зацепка. Следуй за мной, партнёр.
  -В гробу я видал таких партнёров. Надеюсь там же увидеть и тебя, - не особо дружелюбно отозвался Сайкс.
  Адам пропустил угрозу охотника за головами мимо ушей, прекрасно зная, что Спайроу не осмелиться причинить ему вреда, пока не получит лекарство от наномашин.
  -Запиши на счёт моего нового партнёра, - сказал Сайкс кассиру, после того как за Адамом захлопнулась дверь.
  -Что именно записать? Ты ведь ничего не заказал! - несказанно удивился кассир.
  Не говоря больше ни слова, Сайкс перевернул несколько столов, схватил стул, и бросил его в окно, пробив при этом стекло.
  -Вот это, - пояснил Спайроу, затем поспешил за чистильщиком.
  И хотя это было баловство и ребячество, после учинения небольшого погрома Сайкс почувствовал себя значительно лучше.
  
  После пятнадцати минут ходьбы Сайкс и Адам пришли к двухэтажному зданию, напоминающему небольшую фабрику. Официально это было скотобойня, а неофициально - пыточная, принадлежащая Синдикату. Войдя внутрь, партнёры натолкнулись на здорового амбала с автоматом. Сайкс было схватился за оружие, однако Адам вытянул руку в сторону, дав охотнику за головами понять, что этот амбал - один из его подчинённых.
  -Я прихватил одного тощего торчка. Он сказал, что ему что-то известно о Хоуке, но потребовал денег за информацию, - сообщил амбал.
  -Где он сейчас? - поинтересовался Адам.
  -Я запер его в морозильной камере пару минут назад, - ответил головорез, указывая на боковой коридор.
  Сайкс и Адам проследовали в указанном направлении, пока не дошли до холодильника.
  -На этой скотобойне разделывают не только животных, - неожиданно сказал Спайроу.
  -Ты действительно хочешь знать ответ на этот вопрос? - поинтересовался Экхарт.
  -А это был и не вопрос, - ответил Спайроу, затем открыл морозильную камеру.
  Среди нескольких освежёванных туш, определённо принадлежавших животным, партнёры обнаружили живого человека, подвешенного к крюку. Судя по разбитой в кровь физиономии, и валяющимся на полу зубам, головорез уже успел потолковать с пленником. Левый глаз торчка заплыл, и практически ничего не видел, зато правый был цел. Увидев визитёров, торчок резко задёргался.
  -Не надо меня больше бить. Я всё скажу! - взмолился наркоман.
  Прежде чем Адам ответил, на штанах пленника проступила лужица.
  -Не убивайте меня! - жалобно простонал торчок, и заплакал.
  -Всё зависит от тебя. Ты говорил, что тебе что-то известно о Натане Хоуке. Это правда? - поинтересовался Экхарт.
  Пленник энергично закивал.
  -Где он сейчас? - подключился к допросу Сайкс.
  -Я не знаю где он сейчас, но знаю где он был раньше.
  -Ну и где?
  -Сначала спустите меня на землю.
  Адам выхватил пистолет, и всадил торчку пулю в правую ногу. Наркоман закричал от боли, и вновь начал дёргаться.
  -Даже не пытайся ставить условия, - холодно проговорил чистильщик, продолжая держать пленника на прицеле.
  -Это просьба, а не условие! - испуганно выпалил торчок, боясь, что Адам вновь в него выстрелит.
  -Где скрывался Натан Хоук?
  -У Квинта!
  -Кто такой этот Квинт? - спросил Сайкс.
  -Один из дилеров. Он погиб пару дней назад. Сгорел в собственном доме, - ответил Адам вместо пленника.
  -Всё было совсем не так! Когда начался пожар, Квинт был уже мёртв! - сообщил торчок.
  -Откуда ты это знаешь?
  -Пожалуйста, снимите меня. Я практически не чувствую ног!
  Сайкс отвёл руку Адама в сторону за секунду до того, как чистильщик нажал на курок. Пуля пролетела мимо, не причинив пленнику вреда.
  -Если будешь продолжать в том же духе, он умрёт раньше, чем всё нам расскажет! - объяснил Спайроу свой поступок, подошёл к крюку, и помог пленнику освободиться.
  Едва ступив на пол, торчок принялся благодарить своего спасителя, потом попытался завладеть оружием Сайкса. Спайроу ударил пленника по раненой ноге, и оттолкнул от себя.
  -Зря ты так, - укоризненно проговорил охотник за головами, и отошёл назад.
  Поняв, что сильно сглупил, попытавшись напасть на охотника за головами, наркоман, после удара по больной ноге рухнувший на пол, стал отползать назад, зачем-то прикрывая голову рукой.
  -Неужто ты думаешь, что рука сможет остановить пулю? - спросил Адам, наблюдая за необдуманными действиями пленника. - Немедленно заканчивай этот балаган, и начинай говорить по существу, пока моё терпение не закончилось.
  Наркоман убрал руку от лица.
  -С Квинтом меня свёл один мой знакомый по имени Ник. Сказал, что у парня чистый товар, умеренные цены, и сама надёжная крыша, - быстро протараторил торчок.
  -Продолжай, - сказал Спайроу.
  -Пару дней назад, а может и чуть больше, Ник сказал, что Квинт подкинул ему одну работёнку. Нужно было завалить какого-то типа, который к нему вроде как подселился, и...
  -Переходи к делу! - нетерпеливо перебил его Адам.
  Наркоман сглотнул подкативший к горлу комок. Без очередной дозы его мысли потихоньку начали путаться, поэтому торчку становилось трудно подбирать нужные слова.
  -Я от этой работёнки отказался, и тогда Ник подключил к делу других ребят. Мне удалось кое-как собрать деньжат на дозу, и я решил наведаться к Квинту. Ник мне успел рассказать его адрес.
  -И ты пришёл к дому Квинта уже после того, как Ник и его подельники встретились с дилером, - предположил Сайкс.
  -Ну да. Заметив вышедшего из дома типа с седыми волосами, я тут же спрятался. Он меня не заметил и ушёл. Тогда у меня и появилось плохое предчувствие. Я вошёл внутрь, и обнаружил Ника, ребят, которых он взял с собой, и Квинта. Принюхавшись, я почуял запах газа, и пулей выскочил из дома. Вот собственно и всё, - закончил свой рассказ торчок, поднявшись на ноги.
  Смерть дилера и нескольких его клиентов заинтересовала не только полицию, но и Синдикат. Однако в тот момент никто не мог даже предположить, что с Джозефом Квинтом и небольшой кучкой наркоманов разделался опальный чистильщик.
  -Ты уверен, что это был Натан Хоук? - на всякий случай уточнил Экхарт.
  -А разве на Геднере есть ещё один смертоносный альбинос?
  -Вряд ли. Ответь теперь на последний вопрос: почему ты всё это время молчал?
  -Я как бы...
  Адам врезал пленнику ногой по подбородку раньше, чем тот закончил фразу.
  -Если бы ты рассказал обо всём этом в тот же вечер, Хоука возможно удалось бы найти, тупой ты ублюдок! Столько времени потрачено, и всё впустую! - накричал на пленника Экхарт.
  Тот залепетал что-то невнятное в своё оправдание, однако тут же затих, когда Адам направил на него оружие. Понимая, что Экхарт собирается прикончить пленника, Спайроу выхватил пистолет и направил его на чистильщика.
  -Как всё это понимать? - спросил Адам, повернув голову в сторону и сердито посмотрев на Сайкса.
  -Сбавь обороты, партнёр! - грубо проговорил Спайроу, затем перевёл взгляд на торчка, и рявкнул чтобы тот немедленно убирался отсюда.
  Наркоман нерешительно посмотрел на Адама, продолжавшего держать его на прицеле. Чистильщик опустил оружие, дав торчку понять, что он может идти. Наркомана не нужно было просить дважды - несмотря на боль в простреленной ноге, он спешно вышел из морозильной камеры, не веря, что ему удалось выжить.
  -Этому типу недолго осталось. Если его жизнь не оборвёт пуля, это сделает наркота, - высказал свою точку зрения Экхарт, оставшись наедине со Спайроу.
  -Насчёт наркоты спорить не буду, т.к. не имел с ней дело, но перед пулей все равны, - сказал Сайкс.
  -Это угроза?
  -Возможно. Я пока не определился, - ответил Спайроу, убирая пистолет за пояс.
  "И этот человек едва не стал чистильщиком. Куда катится этот мир!" - подумал Адам.
  Партнёры поневоле покинули морозильную камеру. Экхарт дал амбалу указания по поводу дальнейших действий, после чего тот удалился.
  -Зачем Ястребу прятаться у какого-то наркодилера? Что он хотел этим добиться? - задумчиво проговорил Спайроу, прислонившись к стене.
  -Тебе виднее.
  -Мне?
  -Ты знаешь его лучше, чем кто-либо другой. Вы вместе выросли.
  Сайкс прикрыл глаза, и увидел себя, падающего на дно каньона с пулей в груди. Затем вспомнил про стычку в старой церкви, когда Хоук едва не расправился с ним. Хоук расправился с женщиной, которая вырастила их обоих, и всё только для того, чтобы выманить Спайроу. Он хотел устроить что-то вроде дуэли, и у него это получилось. Непонятно только было почему спустя столько времени Хоук вспомнил о старом друге, и решил напомнить о себе в столь странной манере.
  -Я хорошо его знал, но это было давно. Тогда он ещё не был такой гнусной сволочью, - сказал Сайкс, открыв глаза.
  -Что-то ты слишком рано опускаешь руки. Неужели тебе совсем нечего сказать?
  -Ястреб всю жизнь стремился вырваться из нищеты и стать большим человеком. Ради этого он был готов абсолютно на всё.
  -Он и был большим человеком, пока не подвёл Синдикат. Для Дугласа Крейна неоправданные надежды равносильны предательству.
  -Значит Ястреб в одночасье потерял всё к чему стремился. Ему бы драпать без оглядки, забраться бы в какую-нибудь тёмную дыру, где его никто не найдёт...
  -Такого места не существует. Синдикат найдёт его везде, - прервал его Адам.
  -... но вместо этого он прячется в доме наркодилера. Такое чувство, что у Ястреба остались здесь незаконченные дела, - продолжил Спайроу рассуждать вслух, не обратив внимания, что Экхарт его перебил.
  -И что это могут быть за дела?
  -Понятия не имею. Возможно он хочет исправить свою ошибку, и вернуть всё на свои места.
  -Если это так, то Хоук напрасно теряет время. Доверие Дугласа Крейна сложно заслужить, но легко потерять.
  Рация, которую Адам забрал у Сайкса, неожиданно запищала. Экхарт достал рацию из кармана, и протянул её Спайроу.
  -Где ты там шляешься? У Алекса совсем крыша поехала! - услышал Сайкс взволнованный голос Джилл.
  -Что он натворил?
  -Отправил в нокаут двух санитаров, причём одного из них он уже готов был измордовать до смерти. Хорошо что он хотя бы пришёл в себя довольно быстро.
  -Где он сейчас?
  -Он попросил дать ему снотворного на всякий случай, и сейчас спит как младенец.
  -Не спускай глаз с этого младенца, пока я не вернусь. Если что не так, сразу же долбани его шокером.
  -А когда ты вернёшься? Где ты вообще шляешься?
  -Пытаюсь достать лекарство.
  -Ты нашёл лекарство? Как тебе это удалось?
  -Потом расскажу. Пока.
  Закончив разговор с напарницей, Сайкс призадумался. У Алекса началось обострение, т.е. вторая фаза была в полном разгаре. Жизнь напарника сейчас целиком и полностью зависела от него, и Спайроу попытался сконцентрироваться на поисках Натана Хоука, стараясь не думать о том что его ждёт в случае неудачи.
  -До случая с Ястребом случались подобные инциденты? - спросил Спайроу.
  -Какие инциденты? - не понял Адам.
  -Случаи, когда чистильщики подводили Синдикат и были вынуждены скрываться?
  -Случались и не раз. Дуглас Крейн... впрочем это тебя не касается.
  -И как себя вели провинившиеся? Пытались сбежать, спрятаться, залечь на дно и вести себя тише воды ниже травы?
  -Что-то в этом роде. Кто-то прятался хорошо, кто-то не очень, но финал всегда был предсказуем - их находили и убивали.
  Мозг Сайкса заработал на полную катушку.
  "После того как я подбил челнок, Ястреб на какое-то время застрял на севере. С тех пор прошло достаточно времени. Если бы Ястреб хотел сбежать с Геднера, он бы давно это сделал. Определённо у него остались здесь какие-то дела, ради которых не грех и жизнью рискнуть. Если Ястреб не может заслужить прощение, значит он попытается решить проблему другим путём!" - сделал Сайкс неожиданное открытие.
  -Ястреб прячется, но бегство с Геднера не входит в его планы. Ястреб, которого я знал, предпочёл бы рискнуть! - начал Спайроу издалека.
  -Он и так сильно рискует, оставаясь на Геднере.
  -В этом всё и дело. Лишиться всего, чего достиг, и вновь вернуться к прежней жизни, которую Ястреб считал ничтожной - для него это гораздо страшнее смерти. И хотя здесь его очень многие знают в лицо, Ястреб попытается вернуть то, что считает своим по праву.
  -Похоже ты меня совсем не слушал, - разочарованно проговорил Адам. - Синдикат не прощает ошибок.
  -Синдикат или Дуглас Крейн?
  Адам сначала хотел сказать, что Дуглас Крейн - и есть Синдикат, но понял, что в последнее время мало кто в это верит.
  -Дуглас. Для Синдиката такие люди как Натан Хоук на вес золота, - нехотя признал Экхарт.
  -Значит у Ястреба есть всего одна возможность вернуться, но для этого ему лишь нужно убить человека, который приговорил его к смерти.
  Судя по выражению лица Адама, подобная мысль даже не приходила ему в голову.
  -Это невозможно, - ответил Экхарт после небольшой паузы.
  -Почему? Дуглас Крейн состоит не из плоти и крови, а из сверхпрочного металла?
  -Его очень хорошо охраняют. Единственный шанс добраться до Крейна - взять штурмом его резиденцию в башне, но для этого Хоуку понадобиться пара десятков хорошо вооружённых людей.
  -Что ещё за башня?
  -Высотное здание в центре.
  -Но ведь Крейн не сидит там безвылазно.
  Адам не нашёл что ответить. Конечно же Дуглас Крейн находился в башне не 24 часа в сутки 7 дней в неделю, но даже когда он покидал офис, за ним следовала надёжная охрана, хотя и не такая многочисленная. Хоук мог бы попытаться прикончить Дуглас на выходе, но это было равносильно самоубийству.
  "Если Хоук действительно нацелился на Дугласа, то он попытается убить его в тот момент, когда Крейн будет находиться за пределами башни. Но как он узнает в какой именно момент стоит нанести удар?" - размышлял Экхарт, всерьёз задумавшись над теорией Сайкса.
  Размышления чистильщика были прерваны внезапно влетевшим через пробитое стекло газовым снарядом. Адам выхватил пистолет, а Сайкс рванул к выходу. В этот момент неизвестный стрелок выдал ещё несколько залпов. Спайроу схватился за дверную ручку и попытался открыть дверь, но у него ничего не вышло. Сайкс выхватил пистолет, прострелил дверной замок, распахнул дверь ударом ноги, и столкнулся нос к носу с двумя автоматчиками в противогазах. Один из них долбанул охотника за головами прикладом автомата по лицу, и тот потерял сознание. Экхарт успел сделать несколько выстрелов, и даже ранить одного из налётчиков, после чего начал сильно кашлять. Второй налётчик осмотрел руку своего боевого товарища, затем подошёл к Адаму, намереваясь вырубить чистильщика. Однако Экхарт увернулся от удара, сбил противника с ног и бросился к дверям. Оттолкнув раненого автоматчика, Адам выскочил на улицу, и столкнулся ещё с тремя вооружёнными противниками. Чистильщик рванул было назад, но его тут же схватили, повалили на пол, и нанесли несколько болезненных ударов по корпусу.
  -Достаточно! - услышал чистильщик чей-то властный окрик.
  Налётчики расступились. В здание вошёл ещё один человек в противогазе, по всей видимости главарь нападавших. Последним, что увидел Адам перед тем как потерять сознание, был армейский ботинок, бьющий его по лицу. Налётчики взяли Адама и Сайкса под руки и вынесли их из здания.
  
  С момента похищения Дженнифер Майерс прошло несколько дней, показавшихся Алану вечностью. После долгих колебаний Вебстер решил обратиться за помощью к Кайлу Винтерсу, не подозревая об истинных намерениях сыщика. Вызвав Винтерса в "Верону", Алан надеялся, что детектив сможет ему помочь, и что неизвестный похититель не настолько глуп, чтобы лишить заложницу жизни. Как только детектив явился, Алан сразу же рассказал ему про похищение.
  -Печально, но закономерно, - ответил Кайл, присаживаясь напротив Вебстера.
  -Что?
  -Извините, я просто сделал скоропалительный вывод. Её могли похитить ради выкупа.
  -Вряд ли. Прошло несколько дней. Если бы этим мерзавцами были нужны деньги, они бы со мной связались.
  -А может быть они уверены, что у вас нет необходимой суммы, и решили напрасно не сотрясать воздух?
  -Поясни.
  -Я думаю, что за похищением Дженнифер стоит Глория Майерс.
  -При чём здесь Глория? - удивился Алан.
  -А вы вспомните про наш прошлый разговор.
  Помимо пропажи Дженнифер, у Вебстера были и другие серьёзные проблемы. После поспешного бегства Ральфа Дента Алану пришлось иметь дело с множеством проверяющих служб, которые осадили "Верону", словно опытные полководцы. Стервятники рассчитывали попировать на костях молодого, и как им в тот момент казалось, неопытного администратора, по чистой случайности заменившего хозяина клуба. Однако Вебстер смог дать им должный отпор, вынудив падальщиков удалиться ни с чем.
  -У меня сейчас в голове полная каша, поэтому напомните мне о чём был тот разговор, - немного устало проговорил Алан.
  -О деньгах, которые Герберт Майерс заработал не совсем честным путём.
  -Спасибо, теперь я всё вспомнил. Думаете, Глория похитила Дженнифер, чтобы узнать об этих деньгах?
  -Возможно. Либо она просто решила отомстить.
  -Я ведь так и не рассказал Дженнифер про деньги.
  "И поэтому мне всё пришлось делать за тебя!" - подумал Кайл, а вслух сказал:
  -Мисс Майерс ведёт довольно активный образ жизни. Она заручилась поддержкой Женевьевы Аркхэм, и практически уладила проблемы с судебным процессом. Её победа - лишь вопрос времени. Также она несколько раз встречалась со своим бывшим мужем. Я точно не знаю о предмете разговора, но после его окончания Алекс Дроу стал значительно богаче.
  -Скорее всего Глория заплатила ему за похищение Дженнифер, - сделал Алан неверный вывод.
  Кайл утвердительно кивнул, довольный тем, что Вебстер угодил в расставленную им ловушку. Однако дальнейшие слова Алана дали Винтерсу понять, что он слегка поторопился с выводами.
  -Проследите за Алексом Дроу и найдите Дженнифер. Если к концу дня ничего не изменится, я буду вынужден сообщить в полицию, - решительно заявил Алан.
  -По-моему, это не самая подходящая идея. Вы ведь сами сказали, что похитители угрожали убить пленницу, если вы обратитесь в полицию, - попытался Кайл отговорить Алана.
  -Если Дженнифер ничего не знает про деньги, то они её убьют. Если она знает про деньги, они выпытают всё что ей известно, и тоже убьют! - резонно заметил Алан.
  -Возможно вы правы, мистер Вебстер. Я сделаю всё что смогу, - пообещал Кайл.
  -Этого может оказаться недостаточно.
  -Я сделаю всё что в моих силах, и даже больше. Обещаю, что с Дженнифер всё будет в порядке.
  
  Заглянув в холодильник, и обнаружив, что он практически пуст, Джилл заметно приуныла, и решила добежать до ближайшего супермаркета и пополнить припасы. Проходя мимо каюты, девушка на всякий случай заглянула внутрь. Алекс по-прежнему лежал на диване и спал.
  -У тебя не всё в порядке с головой, но не с аппетитом. Уж лучше бы наоборот! - проговорила она с улыбкой, и ушла.
  Поход в магазин занял от силы минут 15. Вернувшись на корабль с двумя пакетами еды, Джилл выложила припасы в холодильник, затем наведалась в каюту. Алекса там не оказалось. Девушка сначала заглянула в спортивный отсек, а потом направилась на мостик. Алекс в данный момент что-то вводил на главной панели.
  -Кому-то пора на боковую, - шутливо проговорила Джилл.
  Дроу никак не отреагировал на эту реплику, и продолжил работать с панелью.
  -Ты случайно не проголодался? Говорят, аппетит приходит во время сна, а ты ведь совсем недавно проснулся.
  Введя нужную команду, Алекс обернулся, и сердито посмотрел на Джилл.
  -Хватит разговаривать со мной как с каким-то слабоумным! - рявкнул Дроу.
  С лица Джилл тут же исчезла улыбка.
  -Когда я был у Женевьевы Аркхэм, она мне показала одну интересную статью о Глории. Это корыстная тварь меня просто использовала! - сказал Дроу.
  -Сожалею.
  -Чёрта с два! Вы с ней - одного поля ягоды! Сначала втираетесь в доверие, а потом бьёте в спину! Что ты от меня хочешь?
  -В данный момент я хочу чтобы ты успокоился.
  -Знаю я, что ты на самом деле хочешь, но у тебя ничего не выйдет!
  Последняя фраза была произнесена спокойным голосом, однако Джилл поняла, что Алекс окончательно рехнулся, и с ним бесполезно разговаривать. Как только Алекс сделал несколько шагов в её сторону, девушка тут же выхватила шокер. Дроу резко остановился.
  -Где шляется этот недоумок? - спросил он.
  -Ищет для тебя лекарство.
  -Врёшь. По глазам ведь вижу что врёшь. Ты с ним заодно.
  -Ну да. И с ним, и с тобой. Мы же всё-таки напарники.
  -Я тоже раньше так думал, но теперь мне всё стало ясно.
  Джилл попятилась назад.
  -Отдохни немного. Я скоро вернусь, - проговорила она успокаивающим голосом, и рванула к дверям.
  Однако автоматические двери не открылись. Джилл начала стучать по ним ногой, надеясь, что дверь просто заклинило, хотя подобного раньше не случалось.
  -Зря стараешься, - зловеще проговорил Алекс.
  Девушка медленно обернулась и бросила на обезумевшего напарника вопросительный взгляд.
  -Как только ты зашла на мостик, я включил блокировку двери, - пояснил Дроу.
  -Зачем?
  Вместо ответа Алекс стал стремительно надвигаться на Джилл. Девушка вытянула руку с зажатым в ней шокером вперёд, однако Алекс с лёгкость перехватил её и болезненно сжал запястье. Джилл застонала и выронила оружие. Затем Дроу резко оттолкнул напарницу от себя, и девушка упала на пол возле стены.
  -Давно следовало это сделать, - сказал Алекс, намереваясь ударить Джилл ногой по животу.
  Однако девушка резко перевернулась на спину, и изо всех сил ударила неадекватного напарника ногой в пах. Алекс схватился обеими руками за ушибленное место, но при этом не издал ни звука. Воспользовавшись этой заминкой, Джилл схватила с пола шокер и ударила Алекса током. Дроу вздрогнул, и упал к ногам Джилл.
  -Процедура не слишком приятная, но это для твоего же блага. А заодно и для моего, - сказала она, и подошла к панели управления.
  Порывшись в настройках, девушка с лёгкостью отключила блокировку дверей. По всей видимости Алекс не рассчитывал на яростное сопротивление, а потому и не догадался поставить код. Впрочем, в этот момент его голова была забита совсем другим. Взяв напарника под руки, Джилл выволокла его с мостика, и потащила к спортивному отсеку.
  
  Адам и Сайкс пришли в себя в какой-то пещере. Чистильщик был привязан к стулу, и едва мог пошевелить руками, а Спайроу кто-то подвесил за руки к потолку. Едва Адам открыл глаза, в пещеру вошли два человека.
  -Наконец-то очухались, - довольно проговорил один из них.
  Экхарт по голосу узнал лидера налётчиков.
  -Сколько времени прошло? - поинтересовался Спайроу.
  Второй бандит, вооружённый автоматом, изо всех сил ударил Сайкса ногой в живот, от чего тот закачался из стороны в сторону, жадно хватая ртом воздух. Внимательно присмотревшись к лидеру бандитов, Экхарт опознал в нём Мигеля Кастильо - нового лидера банды сепаратистов (вернее того, что от неё осталось), которую раньше возглавлял Рамон Фернандез. Как и его предшественник, Мигель был ставленником Синдиката, и тот факт, что он поднял руку на чистильщика вызывал по меньшей мере недоумение.
  -Уже утро, - запоздало ответил Кастильо на вопрос Сайкса.
  -Где мы? - спросил Экхарт.
  -В полной заднице, - тихо проговорил Спайроу, однако автоматчик его услышал, и снова ударил, но на этот раз по лицу.
  "А ведь Спайроу прав!" - подумал Адам.
  -Что вам удалось нарыть по Натана Хоуку? - спросил Мигель.
  -Не твоё собачье дело! Не лезь ни в своё дело, Кастильо! - резко ответил Экхарт, за что Мигель ударил его по лицу.
  Удар был настолько сильным, что у Адама перед глазами всё поплыло.
  -Не торопи события. У меня ещё есть время до конца месяца. Дуглас... - вновь заговорил Экхарт.
  -Плевать я хотел на Дугласа! Говори что ты знаешь о местонахождении Хоука, если не хочешь лишиться зубов! - перебил его Мигель.
  -Вы знакомы? - спросил Спайроу, ожидая, что за вопросом последует новый удар, однако автоматчик даже не шелохнулся.
  -Не лично. Этот выродок - всего лишь мелкая шестёрка, - ответил Адам.
  -Возможно раньше я и был шестёркой, но сейчас я человек, от которого зависит твоя жизнь! - воскликнул Кастильо, затем вытащил из-за пояса армейский нож и приставил его к горлу Экхарта. - Последний раз спрашиваю: что вам известно о Натане Хоуке?
  Адам ничего не ответил. С самого начала допроса чистильщик пытался освободить руки, и заметно преуспел в этом деле, практически сумев вытащить одну руку из-под верёвки. Экхарту требовалось побольше времени, однако Мигель принял его молчание за упрямство.
  -Считаю до трёх, и вскрываю тебе горло. Раз, два... - начал отсчёт Мигель.
  -Мы не знаем где он, но знаем что он задумал! - неожиданно выпалил Спайроу.
  Кастильо убрал нож от горла Адама и подошёл к Сайксу.
  -И что же он задумал? - спросил Мигель, ловко перебрасывая нож из одной руки в другую.
  -Он хочет расправиться с Дугласом Крейном.
  -А Крейн об этом знает?
  -Само собой! - выкрикнул Экхарт.
  -Что-то не верится, - выразил сомнение Мигель, затем достал спутниковый телефон и вышел из пещеры.
  -Ты идиот, Спайроу! - процедил Экхарт сквозь зубы.
  Сайкс лишь попытался пожать плечами, но сделать это в висячем состоянии оказалось не так-то просто.
  Примерно через минуту Мигель вернулся.
  -С кем ты разговаривал? - спросил Адам, практически освободив обе руки.
  -С человеком, которому от вас больше ничего не нужно, - сказал Мигель и перевёл взгляд на автоматчика. - Прикончи их.
  -Есть, - ответил сепаратист и вскинул автомат, готовясь всадить Адаму автоматную очередь в грудь.
  Главной ошибкой бандита было не только то, что он оставил Сайкса напоследок, но и то, что он повернулся к охотнику за головами спиной. Как только головорез переключил внимание на чистильщика, Спайроу пару раз качнулся, и ударил сепаратиста двумя ногами по спине. От резкого удара бандит подался вперёд, споткнулся, рухнул к ногам Экхарта, и выронил оружие. В этот самый момент Адам освободился от пут, вскочил со стула, и подобрал автомат сепаратиста. Однако бандит резко вскочил на ноги, и сцепился с Адамом, попытавшись завладеть автоматом. Практически добравшийся до выхода из пещеры, Мигель услышал шум и обернулся. Заметив чем вызван переполох, Кастильо достал нож и попытался прицелиться в Адама. Сцепившиеся в ближнем бою чистильщик и сепаратист всячески ёрзали, мешая Мигелю прицелиться. Вырывая из рук врага автомат, ничего не подозревающий Адам повернулся спиной к выходу, открывшись для броска.
  -Сзади! - прокричал Сайкс, разгадав намерения Мигеля.
  Экхарт отпустил автомат и буквально в последнюю секунду пригнулся. Нож вонзился сепаратисту в шею практически по самую рукоятку. Процедив сквозь зубы проклятие, оставшийся без оружия Мигель бросился бежать. Вытащив из шеи убитого бандита нож, Адам перерезал верёвку и освободил Спайроу.
  -Спасибо, - поблагодарил Сайкс чистильщика, затем принялся обыскивать убитого.
  Помимо подобранного Адамом автомата, Спайроу обнаружил у бандита пистолет с полной обоймой.
  -Почему ты предупредил меня? - полюбопытствовал Адам, параллельно проверяя магазин автомата.
  -Не по доброте душевной. Ты - единственный человек, который может спасти Алекса, - ответил Спайроу, и побежал к выходу.
  Адам последовал за ним, надеясь, что ещё не поздно догнать Мигеля и установить личность человека, отдающего ему приказы. Однако выбежав на улицу, партнёры обнаружили, что рядом с пещерой располагается лагерь сепаратистов, и заметили нескольких автоматчиков, мчащихся в их сторону.
  -В данный момент мы в спасении нуждаемся гораздо больше, нежели Алекс Дроу! - сказал Адам, готовясь выдать по врагам автоматную очередь.
  
  Когда Алекс очнулся, его ярость по-прежнему не утихла. Обнаружив, что его правая рука прикована наручниками к спортивному турнику, Дроу готов был зарычать от гнева, затем попытался освободиться. В скором времени в отсек явилась Джилл с полиэтиленовым пакетом. Увидев девушку, Алекс выкинул вперёд левую руку, будто пытаясь дотянуться до шеи своей жертвы.
  -Ты мне за это ответишь! - яростно прокричал Дроу, продолжая дёргать рукой, словно пытаясь разорвать наручники.
  -Зря стараешься, - проговорила Джилл с улыбкой, а потом посмотрел на руку Алекса, и увидела на ней множество красных отметин от наручников.
  -Если ты отпустишь меня сейчас, тогда твоя смерть будет быстрой и практически безболезненной! - пообещал ей Алекс.
  -А ты знаешь как подкатить к девушке, - ответила Джилл с иронией, и достала из пакета шприц. - Это сильнодействующее успокоительное. После одного укола ты должен превратиться в милого котёнка.
  Судя по выражению лица Дроу, он отчаянно не желал ни в кого превращаться. Джилл попыталась подойти к напарнику, но когда Алекс чуть не схватил её за шею, едва успела отскочить назад.
  -Ладно. Тогда план "Б", - рассудительно проговорила девушка, достала из пакета небольшой пистолет, заряжённый дротиком с транквилизатором.
  Выстрелив Алексу дротиком в шею, Джилл для верности обождала полминуты, затем подошла и сделала напарнику укол.
  -Если останешься жив, ты не только скажешь мне за спасибо, но и будешь ползать на коленях и умолять о прощении, - укоризненно проговорила рыжая бестия.
  -Не дождёшься, тварь! - ответил Алекс тихим голосом.
  Транквилизатор и успокоительное должны были моментально вырубить его часов на 10, однако Дроу по-прежнему оставался в сознании (Джилл посчитала это побочным эффектом от действия наномашин), хотя это и давалось ему с большим трудом. Джилл чего-то подобного и ожидала, а потому достала из пакета рулон скотча, и обмотала лентой вокруг рта Алекса.
  -На всякий случай. Кто знает, может ради того чтобы меня достать ты попытаешься отгрызть себе руку, - пояснила девушка, закончив обмотку.
  Как только Джилл покинула отсек, улыбка тут же исчезла с её лица. Достав рацию, девушка в очередной раз попыталась связаться с Сайксом и уточнить как продвигаются поиски лекарства, однако Спайроу вновь проигнорировал вызов.
  -Где ты шляешься, Спайроу, когда ты так нужен? - встревоженно пробормотала она.
  
  Не успел Адам атаковать бандитов, как по лагерю сепаратистов ударили две ракеты средней мощности, после чего ряды мятежников были рассеяны пулемётными очередями. Кто-то успел сорваться с места и сделать несколько шагов, а кого-то прошила прямо на месте. Сайкс и Адам посмотрели вверх и заметили как над пещерой пронеслись три армейский бомбардировщика. Двое из них продолжили обстреливать бандитов из пулемётов, а третий начал совершать разворот. И только партнёры успели отбежать от входа в пещеру, как развернувшийся челнок выпустил ракету. Смертоносный заряд влетел в пещеру, и взорвался. После повторного залпа вход оказался обрушен, хотя в этом не было необходимости, ведь если бы кто-нибудь в данный момент находился в пещере, его шансы выжить после первого залпа были равны нулю. Спрыгнув с уступа, Сайкс забежал за одну из палаток, столкнувшись лицом к лицу с бандитом. Вооружённый винтовкой со штыком бандит попытался пырнуть охотника за головами в живот, однако Спайроу отпрыгнул назад, приземлился на спину, и три раза выстрелил бандиту в грудь. Позаимствовав у убитого несколько гранат, Сайкс выглянул из-за палатки, и попытался найти Адама. Заметив чистильщика, спрятавшегося за валуном, Спайроу перекинул через палатку гранату, на тот случай, если кто-то там был, и бросился бежать к Экхарту. Как только охотник за головами добрался до укрытия своего партнёра, по палатке, за которой он раньше прятался, был сделан ракетный залп. Пока Сайкс переводил дух, Адам быстро осматривал лагерь. Сепаратисты в панике бегали взад и вперёд, потеряв интерес к сбежавшим пленникам. Несколько бандитов добрались до арсенала, и вышли оттуда уже с гранатомётами и миниганами.
  -Сейчас им не до нас. Самое время сваливать, - сказал Сайкс, выглянув из-за камня.
  -Сначала нужно отыскать Кастильо и узнать с кем он говорил, - ответил Адам.
  -Ему из этой мясорубки живым не выбраться, и нам тоже, если будем тормозить!
  Экхарт ничего не ответил, а лишь продолжил наблюдение. Наконец, Адам увидел Мигеля, суетящегося возле арсенала. Кастильо с кем-то разговаривал по телефону, вернее он кричал, т.к. вокруг было слишком шумно. Экхарт рванул было к лидеру бандитов, однако Кастильо заметил его, и тут же скрылся из виду. Адам посмотрел по сторонам, и уже собирался побежать за Мигелем, пока не увидел в небе ещё одно судно. В отличие от лёгких маневренных бомбардировщиков, это было более крупное судно, также принадлежавшее геднерскому гарнизону.
  -Чёрт! Быстро сваливаем отсюда! - прокричал Сайкс, и выбежал из-за валуна.
  Адам не стал уточнять в чём дело, и бросился следом за Спайроу. Партнёры бежали вперёд не разбирая дороги, надеясь отыскать выход из лагеря. Бомбардировщики собрались в небольшую эскадрилью, не переставая поливать бандитов свинцом. Один из сепаратистов выстрелил по центральному судну из РПГ, надеясь нарушить строй, однако заряд был сбит несколькими пулемётными очередями. К тому моменту как Адам и Сайкс всё-таки выбрались из лагеря, бомбардировщики стали сбрасывать на бандитов бомбы. Решив, что опасность миновала, Экхарт остановился, чтобы перевести дух.
  -Потом отдохнёшь! После массированной бомбардировки армейцы начнут сбрасывать десантные капсулы! В нас сначала проделают миллион дырок, а только потом начнут интересоваться кто мы такие и что здесь делаем! - прокричал Сайкс.
  И действительно, стоило бомбардировщикам прекратить сброс, и отлететь в сторону, корабль стал сбрасывать на землю десантные капсулы с солдатами, но не в центр, а по краям, чтобы у бойцов была возможность взять лагерь в кольцо. Две из таких капсул приземлились в опасной близости от Адама и Сайкса. Вышедшие из капсул солдаты заметили беглецов, и открыли по ним огонь. Спайроу опустился на одно колено и начал стрелять в ответ, давая Адаму возможность скрыться. Попав одному из бойцов в ногу, Сайкс отпрыгнул в сторону, и бросил в сторону капсулы последнюю гранату. Граната взорвалась, так и не достигнув цели, хотя Сайкс и не ставил перед собой цель убивать солдат - он просто пытался выиграть время. Экхарт к тому моменту успел забраться на возвышенность. Обстреляв солдат, чистильщик позволил своему партнёру занять более выгодную позицию, а когда Спайроу благополучно добрался до него, выбросил автомат, и побежал. Сайкс также отстрелял остатки обоймы, и поспешил за Экхартом. К тому моменту когда солдаты поднялись на возвышенность, беглецы успели скрыться за утёсом. Оставшись без оружия, партнёры пытались оторваться от преследователей, однако в скором времени путь им преградила пропасть, на дне которой протекала горная река. Недолго думая, Адам попытался перепрыгнуть пропасть с разбега, однако так и не долетел до другого противоположного края пропасти, и рухнул на небольшой уступ чуть ниже. Сайкс собирался последовать его примеру, и попытаться перепрыгнуть обрыв, но увидев армейский бомбардировщик, мчащийся ему навстречу, Спайроу спрыгнул с обрыва вниз. Бомбардировщик пролетел мимо, не обратив внимания на Адама, вжавшегося в скалу, и боящегося сделать лишнее движение. Когда же к краю обрыва подбежали солдаты, Экхарту ничего не оставалось, кроме как последовать примеру Спайроу. Чистильщик рухнул в реку, и его тут же подхватил мощный поток. Вода в реке была ледяная, однако холод был сейчас не самой важной заботой Адама. Сильное течение унесло партнёров далеко от лагеря сепаратистов за считанные секунды. Плывущий впереди Сайкс заметил большой гладкий камень, и смог ухватиться за него одной рукой. Заметив Адама, Спайроу крикнул, чтобы тот попытался вырулить в его сторону, а сам забрался на камень. Когда Экхарт плыл мимо, Сайксу удалось схватить его за шкирку и затащить на камень. Затем партнёры благополучно перебрались на берег, отыскали горную тропу, поднялись на холм, и осмотрелись. На горизонте было чисти, и никто их не преследовал.
  -Откуда ты узнал про десант? - спросил Адам, растирая озябшие плечи.
  -Я и сам участвовал в паре подобных зачисток. Все они проходят по одинаковому сценарию, разве что иногда вместо капсул бойцам приходится добираться до места своим ходом, и ждать команды, - пояснил Спайроу, затем чихнул.
  Несмотря на то, что допросить Мигеля ему не удалось, Адам смог сделать соответствующие выводы, и ответить на вопрос как именно Хоук хочет добраться до Дугласа.
  -Кажется в вашей конторе завелась крыса, и я сейчас имею в виду не того типа из лагеря, - сказал Сайкс, буквально прочитав мысли Адама.
  -Кастильо всего лишь шестёрка. Кто-то из приближённых Дугласа помогает Хоуку.
  -Всё это конечно очень интересно, но мне нужно лекарство. Хочешь найти Ястреба, обыщи свой родной гадюшник. Мне туда дорога закрыта.
  -Мы так не договаривались.
  -А мне плевать! Пока мы торчим среди этих гор, Алекс возможно в этот самый момент испускает дух. Впрочем как и твой босс, ведь он даже не подозревает о целях Ястреба.
  Поняв, что время не на их стороне, Адам решил не спорить. В конце концов, Спайроу сделал для него не так уж и мало.
  -Хорошо. Ты получишь лекарство когда мы выберемся отсюда. Если бы я мог связаться со своими людьми, сделать это было бы гораздо проще, - сказал Экхарт.
  -Это не проблема, - сказал Сайкс, вспомнив про Рэймонда Уэлса.
  Старый механик мог дать им спутниковый телефон, или же лично доставить их на север на своём старом челноке.
  -Позволь уточнить один момент: что ты имел в виду, когда говорил, что у тебя есть время до конца месяца? - неожиданно спросил Сайкс.
  -Тебя это не касается. Покажи где живёт этот механик.
  "Ну-ну. Понятно всё с тобой!" - подумал Спайроу, не став развивать эту тему.
  
  Когда Сайкс вернулся обратно на "Норд" его встретила обеспокоенная Джилл.
  -Ну как? - спросила она, в ожидании ответа затаив дыхание.
  Вместо слов Сайкс достал инжектор, содержащий капсулу с антимашинами. Как объяснил ему Адам, достаточно сделать жертве инъекцию, и в течение десяти минут все симптомы исчезнут, а наномашины перестанут действовать, и чуть позже просто растворяться.
  -Не было проблем? - поинтересовался Сайкс.
  -Были, но теперь всё в норме. У Алекса основательно поехала крыша, и мне пришлось приковать ему наручниками к турнику в спортивном отсеке и накачать успокоительным.
  Спешно проследовав в спортивный отсек, напарники обнаружили лежащего на полу Алекса. Неизвестно как, но ему всё же удалось избавиться от наручников, но по всей видимости это было последним, что он сделал. Склонившись над Алексом, Джилл приложила руку к его шее.
  -Пульс есть, но очень слабый, - сообщила она.
  Спайроу незамедлительно сделал ему инъекцию, и стал ждать пока лекарство подействует. В процессе ожидания минуты, как казалось Сайксу и Джилл, превратились в часы, пока Дроу наконец-то не открыл глаза. Привстав с пола, он поочерёдно оглядел напарников.
  -Как ты себя чувствуешь? - спросила Джилл.
  -Хорошо. Теперь ничто мне не помешает завершить начатое, - грозно проговорил Дроу.
  Джилл словно дикая лань отскочила назад, а Сайкс направил на Алекса пистолет. Дроу укоризненно посмотрел на напарников, а затем улыбнулся.
  -Видели бы вы сейчас свои лица, - сказал он с иронией, и засмеялся.
  -Ты идиот! - крикнула Джилл, затем с гордым видом покинула отсек.
  Чуть позже, когда все трое собрались в каюте, Алекс поведал им о том, что узнал от Женевьевы.
  -Так что она меня просто использовала, - закончил Дроу свой рассказ.
  -Полагаю именно эта статейка и стала причиной того, что ты будто с цепи сорвался, - кисло проговорила Джилл.
  -Тут дело не только в статье, хотя и она сделала своё чёрное дело. К тому же всё это может оказаться враньём, - с умным видом проговорил Спайроу.
  -Возможно ты прав. Давайте оставим эту тему, - сказал Алекс, а потом обратился к Джилл: - Извини если напугал тебя. Я был не в себе.
  Джилл презрительно фыркнула.
  -Ну что не так? - недовольно спросил Алекс.
  -Одним извинениями сыт не будешь. Ты ведь собирался меня убить, и даже не отрицай это!
  Дроу устало вздохнул, и спросил:
  -Что ты хочешь?
  Джилл азартно улыбнулась. Было видно, что она только этого и ждала.
  -Когда подвернётся следующее дело, ты отдашь мне всю свою долю, даже если я ничего не буду делать, - предложила она.
  -А тебе действительно нужно, чтобы она тебя простила? - резонно поинтересовался Сайкс, за что получил от Джилл болезненный тычок под рёбра.
  -Четверть, - сделал Алекс контрпредложение.
  Джилл надулась.
  -Только из-за уважения... Хотя какое к чёрту уважение! Треть, и это моё последнее слово.
  -Хорошо.
  Джилл победно улыбнулась, похлопала Алекса по плечу и ушла.
  -Веришь или нет, но Геднер меня просто достал. Всё бы сделал, чтобы свалить отсюда поскорее, - признался Сайкс.
  -А как же твоё обещание разыскать и убить Натана Хоука? - напомнил ему Алекс.
  По дороге к "Норду" Сайкс только об этом и думал. Он по-прежнему ненавидел Хоука, и желал ему смерти, но сегодняшний день на многое открыл ему глаза.
  -У Ястреба и без меня достаточно врагов. Пусть они за ним и гоняются, - озвучил он своё решение.
  -Сайкс Спайроу в кои-то веки решил проявить благоразумие. Звучит немного зловеще. Это как-то связано с лекарством? Ты ведь до сих пор не сказал как тебе удалось его раздобыть.
  -Пришлось прогуляться по вражеской территории.
  -Ну и как там?
  Сайксу вспомнилась последняя встреча с Хоуком, накануне его мнимой гибели. Натан предложил ему вступить вместе с ним в Синдикат, говоря, что они станут большими людьми, с которыми многие будут считаться. Адам Экхарт же косвенно дал понять, что чистильщики - не большие люди, а всего лишь привилегированные рабы.
  -Именно так, как я представлял, - ответил Спайроу после небольшой паузы, затем улёгся на диван и попытался заснуть.
  Алекс же вернулся к ноутбуку, и вновь пробежал глазами по злополучной статье. Как и Спайроу, Женевьева не верила, что всё написанное правда, и открыто сказала об этом Алексу.
  "Возможно, Глория не убивала своего отца, но то что она никогда меня не любила, ясно как божий день. Я мог бы понять это ещё тогда, если бы не был настолько подавлен и слеп!" - размышлял Алекс, мысленно возвращаясь в прошлое.
  
  (4 года назад)
  По дороге в реанимацию Алекс несколько раз приходил в себя, но только для того, чтобы через пару секунд снова провалиться в беспамятство. Врачи дали ему наркоз, затем провели сложную операцию. Несмотря на несколько рискованных моментов, операция прошла успешно. Шейд задел печень, поэтому Алексу ещё повезло, что он не умер по дороге в больницу. Очнувшись на больничной койке, Дроу с помощью экстренной кнопки вызвал в палату молодую медсестру, которая явилась на его зов менее чем через минуту.
  -Как я здесь оказался? - поинтересовался Дроу.
  -Вас заметили полицейские, и тут же доставили к нам, - ответила девушка.
  -Как долго я не приходил в сознание?
  -Ровно одну неделю. Вам очень повезло, что вы остались живы. Если бы вас доставили позже...
  -Пока я находился без сознания меня кто-нибудь навещал? - перебил медсестру Алекс.
  -Только ваша жена. Мы связались с ней сразу же, как только была установлена ваша личность.
  -Глория ещё здесь?
  -Нет. Она ушла примерно час назад.
  -Спасибо. Это всё что я хотел узнать, - сказал Алекс.
  Медсестра посоветовала ему не делать резких движений, и хорошенько отдохнуть, а сама ушла. Как только за девушкой захлопнулась дверь, Дроу тут же встал с кровати, отыскал в шкафу свою одежду, и переоделся. Пока оставалась хоть малейшая возможность поймать Шейда, Алекс не мог тратить время на отдых. Он даже не подозревал, что Брайан Шейд разобрался с человеком, для устранения которого его нанимали, получил свой гонорар и благополучно покинул Терранон. Покинув палату, Дроу отправился к выходу, но остановился рядом с сестринской, услышав своё имя.
  -Алекс Дроу? Нет, не помню, - сказала какая-то женщина.
  -Этот тот мужчина, который поступил к нам неделю назад с ножевым ранением, - подсказала медсестра, с которой недавно беседовал Алекс.
  -Охотник за головами?
  -Да.
  -Вот теперь вспомнила. Если забыть про профессию, то он очень даже ничего.
  -Только с женой ему не повезло.
  -Он женат?
  -Да. Я связалась с этой особой, и сообщила, что её муж попал к нам в тяжёлом состоянии. И знаешь что она сделала?
  Стоявший возле сестринской Алекс затаил дыхание, желая, и в то же время боясь услышать ответ. Когда медсестра сказала ему, что Глория недавно была в палате, Алекс ей не поверил, но и не стал обвинять во лжи. Теперь же, когда девушка сплетничала о нём с подругой, Дроу почувствовал некий дискомфорт.
  -Ничего! За всю неделю она ни разу его не навестила, даже на пост не позвонила! - выложила сплетница всю правду, не зная, что Алекс слышит каждое её слово.
  -Может она была очень сильно занята, - предположила вторая медсестра.
  -Настолько, что даже не соизволила узнать жив её благоверный или нет? Если бы с твоим парнем что-нибудь случилось, ты бы примчалась к нему при первой же возможности, и подняла бы всех на уши.
  -Да. Я такая.
  -Но сейчас речь не о тебе, а об этой бессердечной стерве. По-моему ей было всё равно умрёт ли её муж или нет.
  Шокированный этим открытием, Алекс не стал подслушивать дальше, и спешно покинул больницу. Его переполнял праведный гнев, сменившийся разочарованием. Узнав о том, что Дроу снял для жены отдельное жильё, Винсент назвал его узколобым дураком, пояснив, что своими действиями Алекс сам толкает жену на измену. По мнению Уорда, Глория и так не была образцовой супругой, а теперь, когда у неё есть собственная квартира, она непременно начнёт водить туда других мужчин. Сказал бы это кто другой, Алекс бы разбил ему физиономию, а так он просто посмеялся, и похлопал Винсента по плечу, пожурив его за подозрительность и недоверие к людям. Теперь же, став свидетелем неприятного разговора, Алекс поймал себя на мысли, что подозрения Винсента были не такими уж и беспочвенными. Раздавленный этим открытием, Алекс вернулся на свой корабль, и полностью погрузился в работу. Несколько недель спустя Глория связалась с супругом, и объявила, что хочет с ним развестись. Алекс протестовать не стал, т.к. не видел в этом смысла. Вся их совместная жизнь, если её действительно можно было назвать совместной, не имела смысла.
  
  Встретиться с Колдераном Грэхаму удалось лишь под вечер, т.к. Клетус только-только вернулся с Терранона. В отсутствие Колдерана Дональд попытался опросить бармена и других работников, однако все они как будто воды в рот набрали. Клетус же, напротив, был готов пообщаться с представителем закона, и даже не пытался сослаться на какие-либо неотложные дела.
  -Конечно же я помню Глорию Лэндис. Она работала здесь посудомойкой и уборщицей, а вскоре после гибели отца уволилась, - ответил Клетус на первый вопрос Дональда по поводу Глории.
  -И никому это не показалось странным?
  -Здесь нет ничего странного. Карл Лэндис был ходячим пивным бочонком. Незадолго до своей смерти он планировал лечь в реабилитационный центр, но не успел сделать этого. Когда Карла не стало, Глория по нему очень сильно горевала.
  -Вам известно как сложилась её дальнейшая судьба?
  -Да. Она вышла замуж сначала за какого-то качка, а потом за геднерского миллиардера. Шустрая девчонка.
  "Ты даже не представляешь насколько!" - подумал Грэхам.
  В отличие от душного кабинета Гарольда Микса, кабинет Колдерана был оснащён кондиционером, создающим в помещении нужную температуру. С помощью пульта Клетус сменил режим работы кондиционера, и предложил Дональду выпить, однако Грэхам отказался.
  -Глория долгое время работала на вас. Что вы можете о ней сказать как о человеке, и как о работнице? - поинтересовался Дональд.
  -Работницей она была весьма неплохой, хотя иногда любила показывать характер. Каким она была человеком, я сказать не могу, т.к. мы довольно редко пересекались.
  -Не так давно мужа Глории убили, а вчера появилась скандальная статья, автор которой обвинил Глорию в убийстве родного отца. Как вы считаете, она могла это сделать?
  -Меня там не было, поэтому скажу честно - я не знаю. Смерть Карла Лэндиса - дело давно минувших дней. Странно что спустя столько лет оно и вас заинтересовало.
  -Что значит и меня?
  -Пару месяцев назад меня посетил полицейский. Он тоже расспрашивал про смерть Карла, но ещё больше его интересовало его дочь.
  -Что именно его интересовало?
  -Абсолютно всё. Он даже лично осмотрел сгоревший дом Лэндиса, несмотря на то что ваши коллеги и так всё обыскали.
  Дональд не мог поверить в свою удачу. Сам того не ведая, он вышел на след таинственного фотографа, отравляющего жизнь Глории, и взорвавшего машину Сейджи. Ожидая Клетуса, Грэхам в очередной раз оценил ситуацию, и пришёл к выводу, что Глория не имеет никакого отношению к тому взрыву. Дональд был уверен, что взрыв был устроен для того, чтобы дискредитировать Глорию, и пустить детективов по ложному следу. Человек, подложивший взрывное устройство в машину, был уверен, что по крайней мере хотя бы один из детективов выживет, и вспомнит про его слова. Если бы он хотел избавиться от назойливых полицейских, то использовал бы сенсорную мину, которая сдетонировала бы сразу после открытия бардачка или же активировал взрывное устройства с пульта дистанционного управления.
  -Этот человек показывал вам своё удостоверение или просто представился полицейским? - на всякий случай уточнил Дональд.
  -Конечно показывал.
  -Как его звали?
  -Я не помню.
  -Но вы хотя бы сможете его опознать?
  -Разумеется.
  Воспользовавшись компьютером Клетуса, Дональд подключился к базе данных полиции, и нашёл список всех детективов, вместе с их фотографиями, которые он поочерёдно показал Колдерану.
  -Это он! - сказал Клетус, указывая на фотографию человека, посетившего его пару месяцев назад.
  Грэхам не поверил своим глазам.
  -Вы уверены, что это именно тот человек? Может, он просто похож на него?
  -Нет, это точно был он.
  -Спасибо, мистер Колдеран. Вы мне очень помогли, - упавшим голосом проговорил Дональд, решив, что ему всё же стоит выпить.
  
  Не получив от Кайла новостей, Алан попытался дозвониться до детектива, однако Винтерс так и не поднял трубку. Так и не дождавшись новостей от детектива, Вебстер сел в машину и поехал домой.
  -Куда ты запропастился, Винтерс? - нервно пробормотал Алан, после очередной неудачной попытки связаться с Кайлом.
  Подъехав к своему дому, Вебстер увидел на пороге человеческую фигуру, завёрнутую в одеяло.
  -Только ни это! - испуганно выпалил Алан, выскочил из машины, и побежал к дому.
  Развернув одеяло, Вебстер увидел абсолютно голую Дженнифер, которую била дрожь. Взяв девушку на руки, Вебстер отнёс её в дом, положил на кровать и укрыл покрывалом. Дженнифер что-то невнятное бормотала себе под нос, уставившись в одну точку. Казалось, что она не только не узнаёт Алана, но и не понимает где находится. Осмотрев руки Дженнифер, Вебстер догадался, что его подруге вкололи сильнодействующий наркотик. Решив оставить расспросы до утра, Алан дал ей снотворного, и девушка тут же уснула. Вебстер поудобнее устроился в мягком кресле, и тоже заснул. Утром Алана разбудил звонок мобильного телефона. Вебстеру звонил один из служащих "Вероны". Он сообщил, что в клуб явился человек, претендующий на должность администратора.
  -Пусть приходит завтра. Мне сейчас немного не до него, - ответил Вебстер, переведя взгляд на спящую Дженнифер.
  Вскоре девушка проснулась, и тут же болезненно ущипнула себя.
  -Это не сон, - сказал Алан с улыбкой.
  Дженнифер откинула одеяло, и несмотря на наготу, бросилась обнимать Алана. Пятью минутами позже они уже сидели на кухне. Застегнув махровый халат, любезно предоставленный Вебстером, Дженнифер медленно потягивала горячий кофе.
  -Он проник в дом, когда я принимала душ, - начала девушка свой рассказ.
  -Ты успела его рассмотреть? - спросил Алан.
  -Нет. Всё произошло слишком быстро. Я пыталась вырваться, но он ударил меня по голове, и я потеряла сознание. Когда я очнулась, у меня были завязаны глаза, и я ничего не видела.
  -Этот тип... он сделал тебе больно? - спросил Алан, осторожно подбирая слова.
  -Нет. Он всё время был рядом, но даже пальцем меня не тронул. Не знаю точно сколько времени прошло, но потом явился его сообщник.
  -Значит он действовал не один?
  -Нет. В отличие от похитителя, который не произнёс ни одного слова, его сообщник оказался более разговорчивым. Он стал спрашивать меня про какие-то деньги.
  "Вот оно что. Значит Кайл был прав", - подумал Алан, решив не перебивать девушку.
  -Я сказала, что ничего не знаю ни о каких деньгах, и тогда мне что-то вкололи. После этого мне захотелось болтать без умолку. Я отвечала на каждый вопрос, который этот тип мне задавал, и не могла солгать, даже если очень хотела.
  -Видимо это была сыворотка правды, - предположил Вебстер. - Что было дальше?
  -Они заставили меня съесть какую-то мерзкую кашу, затем ушли. Я звала на помощь, но никто так и не пришёл. Через какое-то время молчун вернулся и сделал мне укол, после которого я почувствовала себя плохо, и потеряла сознание. Когда я вновь пришла в себя, мне сделали ещё несколько уколов, после которых всё как будто было в тумане. Обо всём остальном ты знаешь и сам.
  -Ты узнала голос второго похитителя?
  Дженнифер покачала головой.
  -Он говорил голосом моего отца. Наверное это побочный эффект от уколов.
  -Или этот тип использовал голосовой модуль, - предположил Вебстер.
  Девушка пожала плечами, и допила остатки кофе. Алан собирался предложить подруге что-нибудь ещё, но его телефон вновь зазвонил. Вебстер собирался сбросить звонок, решив что ему вновь звонят из "Вероны", но увидев номер Кайла, Алан тут же ответил на звонок.
  -Я обнаружил где держат Дженнифер, но мне не удалось её вызволить, - сообщил Винтерс, не став тратить время на приветствие.
  -Всё нормально. Дженнифер сейчас у меня. Тебе удалось опознать похитителей?
  -Да. Это был Алекс Дроу и его напарник Сайкс Спайроу. Они держали Дженнифер в подвале заброшенного дома. Странно что девушке удалось сбежать.
  -Ей не удалось. Они её отпустили, когда узнали, что она ничего не знает про деньги.
  -Я рад что всё закончилось благополучно, но не советую вам расслабляться раньше времени. Эти люди очень опасны. Они не остановятся ни перед чем, пока не получат желаемого.
  -Спасибо за предупреждение. Продолжай следить за Глорией.
  -А как же...
  -С ними я разберусь сам. До встречи, - попрощался Алан с Кайлом.
  Закончив разговор с детективом, Вебстер рассказал обо всём Дженнифер.
  -Отец был далеко не ангелом, но он не мог сделать этого, - начала протестовать Дженнифер, выслушав рассказ Алана.
  -Кайлу незачем лгать. Герберт Майерс обманул тысячи людей, и разделался со своим деловым партнёром. Глория узнала об этих деньгах, и расправилась сначала со своим отцом, затем со своим любовником, опасаясь, что он может сболтнуть лишнего.
  -Тогда мы просто обязаны уничтожить сначала прихвостней этой ведьмы, затем её саму. Потом мы найдём эти деньги, где бы они ни были, - решительно заявила Дженнифер.
  Сидевший перед экраном монитора Кайл слышал весь разговор между Дженнифер и Аланом. Когда речь зашла о деньгах и о мести, Винтерсу показалось, что первое волнует Дженнифер гораздо больше.
  -Испорченная алчная девка. Не стоило её отпускать, - сказал доселе хранивший молчание Сейджи Ямато.
  Он и был тем самым молчуном, проникшим в дом Алана Вебстера, и похитившим Дженнифер. Сейджи и Кайл действовали заодно с самого начала, хотя и руководствовались разными мотивами.
  -Ещё как стоило. Вебстер уже был готов поднять шумиху, - возразил Винтерс, повернувшись лицом к Сейджи.
  -Этот щенок не представляет для нас опасности!
  -И всё же будет лучше, если эта парочка какое-то время не будет мешаться у нас под ногами. Главная наша забота - это Глория. Она вышла на Генри Фагана, а значит ей теперь точно известно местонахождение денег покойного Майерса.
  -Деньги для меня не главное.
  -Я знаю. Но давай всё же будем придерживаться первоначального плана. Идёт?
  Винтерс был человеком проницательным. Порой даже слишком. Они вместе шли к одной цели, хотя и не во всём доверяли друг другу. Сейджи научился смирять свой гнев, хотя когда Дженнифер была в его руках, Ямато стоило больших усилий не причинять ей боль. Каждый раз он напоминал себя, что всё решает воля и мозги, а не грубая сила. Также он понимал, что Кайл считает его бомбой замедленного действия, способной уничтожить всё, чего они добились, и делал всё возможное, чтобы убедить Винтерса в обратном.
  -Хорошо. С тебя новая машина, взамен взорванной, - сказал Сейджи после небольшой паузы.
  -Разумеется. Рад что мы по-прежнему понимаем друг друга, - ответил Кайл с улыбкой.
  
  Несмотря на то, что Джонатан любезно предоставил ему надёжное убежище, Хоук предпочёл отказаться. Зная о точном местонахождении опального чистильщика, Лонсдейл в любой момент мог пересмотреть их договор в одностороннем порядке, и сдать его Дугласу. Не доверяя Джонатану до конца, Хоук решил не сообщать потенциальному союзнику о своём нынешнем местонахождении. Новым убежищем Натана стал дома покойного Луиса Тарджея.
  Во время первого осмотра жилища Натан обнаружил множество наград, принадлежавших убитому полковнику. Испытывая по отношению к Тарджею глубочайшее презрение, Натан не мог понять откуда у полковника столько наград. Хоук вспомнил про свою жизнь в гарнизоне, про смертельно опасные боевые вылазки, про ледяной ветер, продувающий насквозь промокшую от дождя одежду, и про то, что самой желанной наградой для любого бойца была не медаль, и не орден, а лишь возможность прожить день до конца, и остаться в живых. Сейчас Хоук оказался в похожей ситуации, хотя теперь ему было недостаточно просто выжить - чистильщику была нужна полная и безоговорочная победа. В данный момент Хоук просматривал карту пентхауса, в котором будет проходить воскресная вечеринка с участием Крейна. Чуть ли не каждый ребёнок на Геднере знал, что Дуглас Крейн - основатель крупнейшей мафиозной организации, однако официально он был всего лишь пожилым филантропом, изредка посещающим подобные мероприятия. Просмотр фотографий был прерван звонком мобильного телефона, который Натан забрал у покойного Квинта вместе с ноутбуком.
  -Всё отменяется, - услышал Хоук голос Лонсдейла.
  -Почему? В чём дело? - насторожился Натан.
  -После общения с Экхартом Дуглас отменил встречу. Похоже этот щенок что-то нарыл.
  Натан, не считавший Адама достойным противником, в кои-то веки начал испытывать уважение к молодому чистильщику. Однако следующая реплика Лонсдейла буквально повергла Натана в шок.
  -А помогал Экхарту твой старый друг - Сайкс Спайроу.
  Натан прикрыл крышку ноутбука, резко встал из-за стола и начал расхаживать по комнате.
  -Что именно они узнали? - спросил он.
  -Что ты хочешь прикончить Дугласа.
  -Каким образом?
  -Понятия не имею. Я предпринял необходимые меры, чтобы избавиться от этой парочки, но этот идиот Кастильо всё завалил.
  Натан не знал кто такой этот Кастильо, да и знать не хотел. Имело значение лишь то, что из-за вмешательства Сайкса он лишился элемента неожиданности.
  -Дуглас тщательно проверяет своё ближайшее окружение. Я пока вне подозрения, но это лишь вопрос времени когда мой телефон начнут прослушивать. Так что с этого момента ты сам по себе.
  -Невелика потеря, - коротко проговорил Хоук, затем размахнулся и бросил телефон в стену.
  Сайкс Спайроу. Мало кто мог заставить Натана потерять душевное равновесие, однако старый друг делал это играючи. Хоук ненавидел Сайкса как никого другого, т.к. все самые крупные неудачи были связаны именно с этим недоумком. Каждый раз, когда Спайроу вставал на его пути, Натан совершал серьёзную ошибку или терпел поражение: сначала ему не удалось убить Сайкса во время нападения сепаратистов на базу 3 года назад, затем было неудачное столкновение в церкви, в ходе которой Натан угодил в ожоговое отделение, потом неудачная попытка доставить Дугласу контейнер с энергооружием, а теперь ещё и Спайроу помог Экхарту, лишив Натана хорошей возможности расправиться с Дугласом. Ранее не веривший в мистику, Хоук теперь уже начал рассматривать Сайкса как своё персональное проклятия.
  "Все люди смертны. Почему же ты не можешь просто взять и сдохнуть?!" - задал он себе риторический вопрос.
  Бывшие друзья выбрали разные пути, стали совершенно разными людьми, однако между ними было нечто общее, ведь и Сайкс и Натан считали, что их предали. Вот только Спайроу осознал это после ранения, а Хоук - задолго до того, как выстрелить бывшему другу в спину. Натан предложил Сайксу место в Синдикате, чтобы они вдвоём могли подняться на вершину, а болван Спайроу отказался, и всё лишь ради того, чтобы остаться в гарнизоне и гнуть свою линию. Натан делил людей на три категории: обычные, т.е. те, кто плывут по течению и даже ничего не пытаются изменить в своей жизни, люди дела, пытающиеся добиться всего, и ни о чём не жалеющие, а также те, кто от рождения получил всё, даже пальцем для этого не пошевелив. Хоук считал Сайкса родственной душой, но когда Спайроу отказался от уникального шанса, предложенного ему судьбой, он стал для Натана обычным человеком, не заслуживающим жалости. Несмотря на то, что Спайроу сорвал охоту на Крейна, Хоук по-прежнему был полон решимости разобраться с Дугласом, а потом конкретно взяться за Спайроу, но прежде, чем убить старого друга, причинить ему боль и заставить страдать.
  
   Двойное дно
  
  Для Шериданов начался новый день, как две капли воды похожий на день предыдущий. Джулия думала, что сможет простить Дэвида и относиться к нему как раньше, но поняла, что это не так просто. Женщина разговаривала с мужем только по необходимости, а всё остальное время хранила ледяное молчание. Шеридана это очень сильно расстраивало, но он не знал как изменить ситуацию к лучшему. Во время очередного безмолвного завтрака Дэвид сделал глоток кофе, и спросил как Джулия провела вчерашний день. Когда же ответа не последовало, Шеридан резко поставил кружку на стол, при этом несколько горячих капель попали на его руку, однако Дэвид ничего не почувствовал.
  -Это ненормально. Так больше продолжаться не может, - решительно заявил он.
  Судя по тому, что стоявшая возле плиты Джулия никак не отреагировала на реплику мужу, и даже не обернулась, она придерживалась иного мнения по данному вопросу.
  -Я понимаю, что ты на меня сильно обижена, но это не может продолжаться вечно. Что я должен сделать, чтобы ты меня простила? - напрямик спросил Дэвид.
  Джулия всё же соизволила посмотреть на мужа.
  -Ты действительно хочешь чтобы я тебя простила? - спросила она с подозрительностью в голосе.
  -Да. Что ты хочешь?
  -Достань солнце с неба. Воскреси мёртвого. Достань кролика из пустой шляпы. Ты можешь сделать хоть что-то из вышеперечисленного?
  -Нет, но я могу сделать нечто больше.
  -Что именно?
  -Вернуть нас обоих в прошлое. В то время, когда мы оба были счастливы.
  -Ты слишком много на себя берёшь. Занимайся тем чем можешь. При условии, что это не противоречит закону. Учти, если попадёшь в тюрьму, я не буду носить тебе передачки.
  -Учту, - хмуро проговорил Дэвид, и прекратил разговор.
  Допив кофе, Шеридан почистил зубы, побрился и переоделся. Джулия проводила мужа до дверей, и монотонно пожелала удачного дня. В тот момент женщина даже не подозревала во что этот день превратится.
  
  Несмотря на то, что похитители вернули Дженнифер целой и невредимой, Алан поселил девушку в скромном отеле под чужим именем. Дженнифер недовольно роптала, однако Вебстер убедил подругу, что это временная мера, добавив, что пока Алекс Дроу и Сайкс Спайроу живы, она по-прежнему в опасности. Посылать кого попало, как в случае с Глорией, было слишком рискованно. Здесь нужен был человек проверенный, хорошо знающий своё дело. Вебстер всю ночь провёл в поисках этого человека, решив покончить с потенциальной угрозой как можно скорее. Приехав в "Верону", Алан провёл краткое собеседование с человеком, претендующим на должность администратора, и всё же взял его на работу. Затем Вебстеру позвонил неизвестный, и сказал, что за умеренную плату может решить любую его проблему. Не рискнув приглашать киллера в клуб, Алан назначил ему встречу в музее на восточном побережье. Приехав в музей, Алан посетил один из залов, и стал рассматривать экспонаты, пока на его плечо не легла чья-то рука.
  -Кажется нам есть о чём поговорить, - услышал Вебстер хриплый мужской голос.
  Обернувшись, Алан увидел длинноволосого мужчину в чёрных очках, одетого в белый плащ.
  -Меня зовут... - собирался представиться Алан.
  -Алан Вебстер. Зовите меня Дереком.
  -Откуда вы узнали что мне нужно? Все люди, с которыми я общался...
  -Болтливые идиоты. Вы искали человека, готового на убийство, причём делали это не слишком осторожно. Вы бы ещё расклеили объявления по всему Геднеру.
  -Что сделано, то сделано. Вы готовы меня выслушать?
  Дерек кивнул, затем вышел из зала. Вебстер последовал за ним, достав из кармана КПК.
  -Мне крайне необходимо, чтобы эти люди были мертвы, и чем скорее, тем лучше, - сказал Алан, вручая Дереку КПК.
  -Кто они такие? - поинтересовался киллер, не став сбавлять шаг.
  -Охотники за головами.
  -Что они вам сделали?
  -Это не имеет значение. Я хочу, чтобы эти двое были мертвы.
  Дерек хотел что-то ответить, но вовремя прикусил язык, когда из зала вышел какой-то мужчина. Киллер кивнул головой в сторону, дав Алану понять, что готов обсудить подробности на ходу.
  -Вы правы, это не имеет значения. Если вы хотите, чтобы эти люди умерли, я это сделаю. 400 тысяч за каждого, - заговорил Дерек, медленно шагая по галерее.
  -Приемлемая цена, - согласился шедший рядом с убийцей Алан.
  -Будут какие-нибудь предпочтения?
  -Да. Пусть это будет похоже на несчастный случай или на самоубийство. Вы сможете это сделать?
  -Разумеется. Вы - далеко не первый, кому подобная мысль приходит в голову.
  -Деньги получите после устранения обеих целей, плюс ко всему я должен получить подтверждение, что эти двое действительно мертвы.
  -Будет вам подтверждение. Хорошего вам дня, мистер Вебстер, - попрощался Дерек с Аланом, и резко ускорил шаг.
  Вебстер не стал преследовать киллера, опасаясь, что Дерек его неправильно поймёт. Походив несколько минут по галерее, Алан покинул музей, надеясь, что связавшись с опытным киллером, он не допустил серьёзной ошибки.
  
  Зайдя в каюту, Джилл увидела привычную картину: Спайроу валялся на диване, накинув козырёк бейсболки на глаза, а Алекс с умным видом сидел за ноутбуком.
  -Разглядываешь голых женщин? - поинтересовалась рыжая бестия, стоя возле дверей.
  -Нет. Ищу подходящую работёнку, - ответил Алекс, не отрывая глаз от монитора.
  -Ну и как успехи?
  -На данный момент, самая прибыльная охота - это охота за самкой шимпанзе, сбежавшей из зоопарка. Не знаю как ты, но я подобной ерундой заниматься не собираюсь.
  -Все люди произошли от обезьян. В каком-то смысле... ладно, проехали, - проговорил Сайкс сонным голосом, после чего широко зевнул.
  Джилл захотелось окатить эту парочку ледяной водой.
  -Да вы сами похожи на обезьян! Когда нет работы, вы превращаетесь в каких-то развалин: один всё время спит, а второй сидит перед компьютером. Так ведут себя лишь раздолбаи и старики! - проговорила она с негодованием.
  -Ну и что ты предлагаешь? - поинтересовался Сайкс, слегка привстав с дивана.
  -В твоём случае всё очень просто. По развлекательному каналу каждую субботу показывают шоу под названием "Адреналиновые маньяки", в котором кучка идиотов рискует жизнью, потому что им тупо скучно. Если бы тебе предложили без какого-либо оборудования остановить мчащийся на тебя горящий бензовоз, забраться в кабину, и отогнать его к месту, откуда он выехал, вряд ли ты бы отказался.
  -Опрокинуть на кого-то потехи ради горящий бензовоз, - медленно проговорил Спайроу, давая волю своей фантазии.
  Сайкс представил себя, стоящего на шоссе в нескольких метрах от горящего бензовоза. Спайроу прострелил ему передние колёса, после чего машина перевернулась на бок, и по инерции продолжила двигаться вперёд. Затем прогремел мощный взрыв, отбросивший воображаемого Сайкса далеко назад.
  -Не понимаю я этих телевизионщиков, - проговорил Спайроу, мысленно вернувшись в реальный мир.
  -С тобой всё гораздо проще. Ты мог бы стать профессиональным картёжником! - сказала Джилл Алексу.
  -Это ещё почему?
  -По двум простым причинам, вернее по двум распространённым поверьям: во-первых, дуракам всегда везёт, а то что ты по-прежнему жив, напрямую доказывает что ты очень везучий дурак.
  -А во-вторых?
  -Если не повезло в любви - повезёт в картах. В любви тебе не повезло, причём очень сильно. Твоя бывшая жена кинула тебя как последнего идиота. Впрочем, намылить верёвку и в последний раз пустить скупую мужскую слезу никогда не поздно.
  Несмотря на не слишком лестное замечание, Алекс усмехнулся.
  -Сарказм и злая ирония. Ты, лиса, тоже отличаешься постоянством, и в свободное от работы время либо проклинаешь нас, либо спускаешь деньги на всякую ерунду. Первый вариант более предпочтителен, т.к. твой трёп хоть и колок, но вполне безобиден.
  -Раз мой трёп так безобиден, хочу напомнить, что ты, маньячина, по-прежнему должен мне денег, - напомнила Джилл.
  Когда видеофон принял входящее сообщение, напарники все как один замолкли. Алекс подошёл к передатчику, выбрал команду "принять", и увидел по ту сторону экрана незнакомую женщину.
  -Мне нужно поговорить с Джиллиан Рейн. Она сейчас с вами? -
  поинтересовалась женщина.
  Услышав голос собеседницы Дроу, Джилл безошибочно опознала в ней Джулию Шеридан, и начала энергично мотать головой. Родная тётя была последним человеком, с которой ей хотелось общаться в данный момент.
  -Конечно. Я её сейчас позову, - сказал Алекс, и отошёл от видеофона.
  Джилл погрозила ему кулаком, и подошла к экрану.
  -Как ты узнала про этот канал? - поинтересовалась она, не став тратить время на приветствие.
  -Мне о нём рассказала Дженет, но ни в этом суть. Нам надо встретиться и серьёзно поговорить.
  -Нам? Лично мне ничего...
  -Пожалуйста. Это очень важно.
  Джилл не могла поверить своим ушам. Женщина, от которой она ни разу не слышала доброго слова, просила её о помощи.
  -Ладно. Раз очень важно, то почему бы и нет, - ответила рыжая бестия.
  -Встретимся у меня дома. До скорой встречи, - попрощалась Джулия с племянницей, после чего связь прервалась.
  -Тебе составить компанию? - любезно предложил Сайкс.
  -Не стоит. Мало ли что моей тётке взбредёт в голову, - отказалась Джилл от предложения напарника.
  -Это была твоя тётя? После твоих рассказов я представлял её злобной мегерой со скалкой в руках и пеной изо рта, а на деле всё оказалось не так уж и плохо.
  -То-то и оно. На Джулию, которую я знала, это совсем не похоже. Видимо стряслось что-то очень серьёзное.
  -Может всё-таки...
  -Вы сначала со своими проблемами разберитесь. Оба, - укоризненно проговорила Джилл, покидая отсек.
  Добравшись до дома Джулии, Джилл постучала в дверь. Хозяйка открыла дверь и пригласила гостью войти.
  -Спасибо что пришла. Будешь чаю? Или может кофе? - любезно осведомилась Джулия.
  -Ото всех этих любезностей с твоей стороны у меня прямо-таки мурашки по коже. К тому же всё это гостеприимство выглядит таким наигранным, - открыто заявила Джилл.
  -Я просто пытаюсь быть вежливой.
  -По отношению к... как ты там сказала? "К наглой гуляющей девке, которую следует привязать к позорному столбу и как следует высечь розгами"? Не трать время на неискреннюю любезность и переходи сразу к делу.
  Джулия устало вздохнула.
  -Всё дело в Дэвиде. Его похитили, - всё же сообщила она.
  -И ты решила, что я имею к этому какое-то отношение?
  -Конечно нет! Похититель прислал мне видеозапись. Пройдём в гостиную, - сказала Джулия, и пошла в комнату.
  Включив компьютер, женщина вставила в дисковод мини-диск, который кто-то подбросил в почтовый ящик Шериданов. Затем женщина воспроизвела видеозапись: на экране появился какой-то мужчина с мешком на голове, привязанный к стулу. Далее к пленнику подошёл мужчина в маске с прорезями для глаз, и резко сдёрнул мешок. Пленником, как не трудно было догадаться, оказался Дэвид Шеридан.
  -Если не хочешь получить своего благоверного по частям, собери 40 миллионов дакейров. Не вздумай обращаться к легавым. Дальнейшие инструкции получишь позже, - проговорил похититель, затем подошёл к экрану практически в упор и выключил камеру.
  -Скверная ситуация. 40 миллионов у тебя, естественно, нет? - на всякий случай уточнила Джилл.
  -Откуда у меня такие деньги? А даже если бы и были, где гарантии, что они не убьют Дэвида?
  -И то верно. Что бы ни говорил этот тип в маске, в полицию тебе всё же стоит обратиться.
  -Я не могу сделать этого.
  -Почему?
  Джулия замялась, не зная стоит ли делиться с нерадивой племянницей своими подозрениями.
  -После просмотра этой записи я отправилась в больницу. После разговора со старшей медсестрой, мне стало известно, что двое не слишком опрятных типов разыскивали Дэвида. Судя по описанию, одного из этих типов я уже видела раньше. Он пришёл ко мне домой, и сказал, что его прислал Сид, - начала она издалека.
  -Что ещё за Сид?
  -Точно не знаю, но... Дэвид раньше имел дело с какими-то бандитами. Видимо они его и похитили. Узнав об этом, я хотела сообщить в полицию, но решила...
  -Что если о прошлый грешках Дэвида станет известно, то ему точно несдобровать, - закончила Джилл за Джулию. - Непонятно только одно - почему ты обратилась за помощью именно ко мне?
  -Потому что тебе не привыкать общаться с людьми подобного типа. Всякие сомнительные личности стали для тебя второй семьёй.
  "А вот наконец-то и дошло дело до оскорблений. Джулия раскисла, но не до такой степени, чтобы быть со мной любезной слишком долго!" - подумала Джилл с иронией, затем сказала:
  -Не хочу тебя расстраивать, но моё влияние в криминальном мире не так велико, как ты могла бы подумать.
  -Значит ты мне не поможешь? - спросила Джулия упавшим голосом.
  -Помогу, но только за результат не ручаюсь. Ты не против, если я возьму запись?
  -Не против.
  Джилл открыла дисковод и забрала диск. Вернувшись обратно на "Норд" она кратко ввела напарников в курс дела, затем показала запись. Во время просмотра Алекс обращал внимание не столько на речь похитителя, сколько на окружающую местность. Помещение, в котором велась запись, напоминало склад или подвал, однако вокруг как назло не было ни одного предмета в качестве подсказки о местонахождении данного места. Сам же Дэвид сидел на стуле в центре помещения, а над головой его качалась тусклая старенькая лампа.
  -Если это какой-то склад, то стоит внимательно осмотреться в промзоне. Этим займёшься ты, - сказал Алекс Сайксу.
  -Если я буду тыкаться в каждый ангар, это займёт слишком много времени.
  -Тогда делай это максимально быстро. Лиса, посети больницу, и расспроси персонал о Дэвиде Шеридане, и о тех, кто им интересовался накануне похищения. Я поговорю с Дунканом и попытаюсь хоть что-то выяснить про этого Сида, - Дроу закончил раздавать обязанности.
  
  Примерив гражданскую одежду, и получив указания вернуться к вечерней перекличке, Генри Фаган покинул тюрьму. Возле ворот его уже ждал белый внедорожник, а также ещё парочка машин с телохранителями. Глория договорилась с охраной, чтобы те позволили заключённому какое-то время побыть на свободе, однако сделать это быстро не получилось из-за того, что начальник тюрьмы Джеффри Бакстер как назло взял весь распорядок дня заключённых под личный контроль. О том, чтобы выпустить Генри в такой момент и речи быть не могло, поэтому Глории пришлось обождать несколько дней, пока Бакстер не улетел на Терранон. Всё это было весьма некстати, т.к. время было не на стороне Глории. Вдова прекрасно понимала, что откровение по поводу смерти Карла Лэндиса - лишь начало. У шантажиста были на руках и другие козыри, главным из которых был яд, с помощью которого был отравлен Марко Версетти.
  "Если все старания окажутся напрасными, то мне ничего не останется, кроме как сменить документы, место жительство, а ещё лучше и внешность! Знать бы кто этот выродок, и откуда ему столько известно!" - рассуждала Глория, глядя как Генри подходит к её машине.
  Открыв дверцу, Глория позволила заключённому сесть рядом с собой.
  -Добрый день. Так бы я сказал, если бы для вас он действительно был добрым. Иногда журналисты перегибают палку - своеобразно поздоровался Фаган.
  -Даже ты в курсе? Откуда? - удивилась Глория.
  -Надзиратель рассказал. Нам ведь никто не разрешает пользоваться компьютером и выходить в сеть.
  -Да плевать чем вы там занимаетесь. Ты сказал, что тебе нужно временно выйти на свободу. Я сделала то, о чём ты просил, теперь твоя очередь быть полезным.
  -Всему своё время. Сначала мне бы хотелось пообедать в ресторане.
  Дерзость Фагана забавляла, но в то же время и несказанно раздражала Глорию.
  -А мне бы хотелось получить деньги Герберта уже сегодня!
  -Непременно получите. У нас предостаточно времени до вечера, а я так соскучился по нормальной еде.
  Немного посомневавшись, Глория всё же приказала водителю ехать в ресторан. Пока машина добиралась до пункта назначения, Генри и Глория хранили молчание, погрузившись в свои мысли. Фаган думал о том, как он выйдет на свободу, заселиться в новое жильё, и начнёт работать в компании Майерса, при условии, что вдова Герберта действительно выполнит свою часть сделки. Они встречались всего лишь несколько раз, но для Фагана этого было достаточно, чтобы понять, что такие люди как Герберт Майерс и Глория Лэндис определённо стоят друг друга. Глория же думала о роли мужчин в своей жизни, и поняла, что единственным полноценным мужчиной в её жизни был Алекс Дроу. Герберт был похотливым стариком, на которого она ни за что бы не взглянула, будь он беден, а Марко, несмотря на привлекательную внешность, был самым обыкновенным трусом.
  "Богатый, красивый, мужественный. Три абсолютно разных человека. Герберт был старой развалиной, свихнувшимся от ревности, Марко - мягкотелым тугодумом, а Алекс - нищебродом. Сильным, смелым, преданным, но всё же нищебродом!" - подвела она неутешительный итог.
  Для Майерса она была всего лишь дорогим украшением, которое он хвастливо демонстрировал на очередном постсвадебном приёме, для Марко - трофеем, и только для Дроу она была живым человеком. Человеком, для которого она действительно была дорога. Даже понимая всё это, Глория ничуть не сожалела, что обманула Алекса, хотя по-своему была рада, что из всей вышеперечисленной троицы именно Дроу остался жив. Впрочем, когда Глория подумала о том, что Алекс увидел ту злополучную статью, её радость тут же испарилась.
  "Замечательно. Мне для полного счастья только потенциального мстителя не хватало!" - с опаской подумала она.
  Приехав в ресторан, Глория заказала столик на двоих, рассчитывая во время трапезы узнать от Фагана что-нибудь полезное. Генри заказал хорошо прожаренный бифштекс и салат, а Глория ограничилась бокалом красного вина.
  -Вы действительно разделались с Гербертом? - поинтересовался Генри после того как официант ушёл на кухню.
  -Ещё один такой вопрос, и я уйду! - сердито ответила Глория.
  -Если не хотите, то можете не отвечать на мой вопрос. Но если это всё же сделали вы, то мой вам совет - сделайте всё возможное, чтобы вашу причастность нельзя было доказать. В противном случае вас ждёт тюрьма, и поверьте мне на слово - вам там не понравиться.
  -Это и так понятно. Тюрьму придумали вовсе не для того, чтобы пребывание в ней нравилось заключённым.
  -Слышать об особенностях тюремной жизни, и ощутить всё на собственной шкуре - это две абсолютно разные вещи. Взять хотя бы простые повседневные вещи, такие как прогулка или обед в дорогом ресторане. В тюрьме ты вынужден сидеть в четырёх стенах и есть то, что дают. И это ещё самые безобидные неудобства.
  -Я в тюрьму не собираюсь! - решительно заявила Глория, сказав это чуть громче, чем хотела.
  Некоторые посетители ресторана посмотрели на вдову. Глория почувствовала себя не очень комфортно, и стала мысленно подгонять официанта.
  -Так и я в тюрьму не собирался, но в итоге всё равно там оказался, - продолжил Генри, понизив голос. - Наибольшей проблемой для вас было бы общение с охраной. Вы женщина привлекательная, а они таких любят. После отбоя ночная смена... впрочем, не будем о грустном.
  Глория представила как ночью двери её камеры открываются, и внутрь входят потные толстые мужланы с похотливыми физиономиями. От этих мыслей её стало бросать в дрожь. Ей удалось избежать изнасилования, работая в дыре Клетуса Колдерана, но тогда были совсем другие обстоятельства.
  -И часто у вас происходят подобные инциденты? - спросила она, заметив идущего к их столику официанта с подносами.
  Поставив перед клиентами вино и еду, официант удалился.
  -Последний раз это было где-то 4 месяца назад. Двое надзирателей порезвились с какой-то поджигательницей из женского блока. Этот эпизод не имел бы последствий, если бы в ту ночь тюрьму не посетил Джефф Бакстер. Он не хотел выносить сор из избы, и просто уволил эту парочку, нехило оштрафовав. С тех пор подобные инциденты не повторялись, однако так дела обстоят только в Реймерской тюрьме. В космических же тюрьмах, насколько я слышал, дела обстоят ещё хуже, - закончил Фаган.
  -Хорошая страшилка. А теперь ешь свой бифштекс, да поскорее! - нетерпеливо проговорила Глория, постаравшись сделать вид, что рассказ Фагана не произвёл на неё особого впечатления, а вопрос про инцидент с надзирателями был задан из чистого любопытства.
  Несмотря на нетерпение Глории, Генри не накинулся на еду словно голодающий беспризорник, а стал медленно разрезать бифштекс на несколько кусочков, и также медленно их поглощать.
  -Скажу честно - я не исключал возможность, что с Гербертом что-то случится, и что эти деньги рано или поздно кому-то пригодятся. Я сделал зашифрованные записи в своём дневнике, - между делом проговорил Фаган.
  -И где же спрятан этот дневник? - поинтересовалась Глория, делая глоток из бокала.
  -В камере хранения. Для человека непосвящённого эти записи могут показаться непонятными каракулями.
  "Если этот гад потребует что-то за расшифровку, я воткну ему вилку в руку!" - пообещала Глория самой себе.
  -Я покажу нужную ячейку, и расшифрую свои записи, но взамен мне кое-что нужно, - самодовольно проговорил Генри, не догадываясь о мыслях Глории.
  Этого вдова стерпеть не могла. Схватив вилку, она воткнула её между пальцами Фагана. От неожиданности Генри едва не выронил кусок бифштекса.
  -Ты мне, надоел, Фаган. Сначала ресторан и сытный обед, а что дальше? Свозить тебя в казино? Или может отвести в бордель? - поинтересовалась Глория тоном снежной королевы, хотя в глазах её бушевал огонь.
  -Я просто...
  -Ты совсем страх потерял, выродок, раз решил диктовать мне свои условия!
  Генри аккуратно убрал руку в сторону, и положил бифштекс обратно на тарелку.
  -Не кипятитесь, миссис Майерс, и не привлекайте лишнего внимания к своей персоне. Только у меня есть то, что вам необходимо, и это делает меня незаменимым, - самодовольно проговорил Фаган.
  -Незаменимых людей нет. Как ты сам недавно говорил, у нас полно времени, и мои телохранители могут сделать так, чтобы ты запомнил каждую минуту. Они отвезут тебя в безлюдное место и переломают все кости, пока ты не скажешь то что мне нужно. Кто знает, может среди них найдётся кто-то сердобольный, кто из жалости всадит тебе пулю в голову, дабы избавить от новых мучений.
  -Не стоит бросаться пустыми угрозами. Если со мной что-то случиться, вас тут же арестуют. Надзиратели...
  -Будут держать рот на замке, если конечно они сами не хотят оказаться на скамье подсудимых. К тому же, если тело так и не будет найдено, тебя объявят беглецом и станут искать, но что-то мне подсказывает, что поиски не увенчаются успехом.
  Генри отодвинул тарелку в сторону, и вытер рот салфеткой.
  -У меня пропал аппетит, - хмуро проговорил он.
  Глория улыбнулась, довольная тем, что смогла поставить этого выскочку на место, затем допила вино, позвала официанта и потребовала принести счёт.
  
  -У меня обед! - крикнул Дункан, услышав стук в дверь.
  Тем не менее, дверь открылась и Алекс вошёл в кабинет Фергюсона.
  -Опять ты, - проворчал полицейский, ставя тарелку с лапшой на стол.
  -Я ненадолго. Мне нужно кое-что узнать об одном человеке.
  -А я что, похож на справочное бюро? Знал ведь, дурак старый, что стоит один раз пойти на встречу, и тебе тут же сядут на шею. Что у тебя на этот раз?
  -Я ищу человека по имени Сид. Фамилия его мне не известна. По всей видимости, у него есть собственная банда.
  -Это всё? - хмуро поинтересовался Фергюсон.
  -К сожалению, да.
  Дункан включил компьютер и проверил базу данных полиции.
  -Нашёл шестерых. Трое из них уже не первый год заперты в Реймерской тюрьме, а ещё двое погибли во время задержания.
  -А что с шестым?
  -Его зовут Сид Данбар. Судя по имеющейся информации, тип скользкий и крайне неприятный, - сказал Фергюсон.
  Алекс подошёл к монитору, и посмотрел на фото Сида. С экрана на него свирепо смотрел бритоголовый здоровяк с татуировкой на лбу, напоминающей мишень.
  -Сид и его банда занимались распространением наркотиков. В прошлом году Данбара прихватили вместе с крупной партией товара, но через неделю он снова гулял на свободе. Видимо у Сида очень надёжная крыша, - мрачно проговорил Фергсюсон.
  "Если Данбар имеет дело с наркотиками, тогда понятно что связывало его с Дэвидом. Для любого наркоторговца свой человек в больнице буквально на вес золота!" - подумал Алекс, а вслух спросил:
  -Что-нибудь известно о местонахождении его логова?
  -Подожди, не так быстро, - проворчал Дункан, внимательно вчитываясь в досье Сида.
  Когда кто-то вошёл в кабинет Фергюсона без стука, Дункан был готов разразиться гневной тирадой, но увидев на пороге своего кабинета Пола Нортона, благоразумно промолчал.
  -Ты что здесь делаешь, Дроу? - сердито спросил Нортон.
  -Ничего особенного. Просто заскочил передать привет от Винсента, - быстро нашёлся Алекс.
  Судя по хмурому виду, Пол не особо поверил в это оправдание.
  -Хорошо, что ты здесь, Дроу. У меня к тебе есть один вопрос - тебе о чём-нибудь говорить имя Алан Вебстер? - поинтересовался Нортон.
  -Нет. А должно?
  -Этот человек - лучший друг Дженнифер Майерс.
  -И что с того? Какое это имеет отношение ко мне?
  -Прямое. Ты ведь любишь совать свой нос туда куда не следует. Для твоей же безопасности Грэхаму следовало заключить тебя под стражу.
  -И что всё это означает?
  -Да так, ничего конкретного, - уклончиво ответил Пол, и перевёл взгляд на Фергюсона. - Твоё заявление об отпуске подписано.
  -Спасибо, шеф, - поблагодарил Дункан Нортона.
  Сообщив данную новость, Пол удалился, а Дункан продолжил знакомиться с делом Сида Данбара.
  -Логово Данбара находиться в старом кинотеатре на 28 улице. Сейчас кинотеатр закрыт, но рядом с ним то и дело крутятся всякие мордовороты.
  -Спасибо. Больше я вас не потревожу, - поблагодарил Алекс Дункана.
  Прибыв в указанное место, Дроу зашёл в кинотеатр с запасного выхода. Пройдя по залу, Алекс так никого и не обнаружил. Спустившись в подвал, Алекс заметил свет под дверью. Вытащив пистолет, Дроу распахнул дверь ударом ноги, и заскочил внутрь. Подвал был пуст, однако внимательно присмотревшись, Алекс понял, что это именно то место, откуда похититель Шеридана вёл запись: те же стены, та же лампа, даже тот самый стул в центре. Не хватало только пленника. Разочарованный Алекс внимательно осмотрел подвал, и наткнулся на какой-то рисунок, сделанный по всей видимости кровью. Это был треугольник с крестом в центре. Запомнив, как выглядит символ, Алекс покинул подвал и поднялся наверх. Когда Дроу проходил по залу, кто-то в него выстрелил. Алекс спрятался за сидениями, и стал осторожно отползать в сторону. Осторожно приподняв голову, он увидел чей-то силуэт возле выхода. Неизвестный прошёлся по сидениям автоматной очередью, вынудив Дроу снова залечь на пол и пригнуть голову. Как только у противника закончились патроны, он стал перезаряжать автомат, попутно срывая с пояса гранату. Поняв, что это его шанс, Алекс выскочил из-за сидения и всадил врагу несколько пуль в грудь. Бандит вздрогнул, и упал на пол. Дроу осторожно подобрался к противнику, затем склонился над умирающим, и схватил его за шиворот.
  -Куда вы перевезли Шеридана? - спросил Дроу.
  -Да пошёл ты! - ответил умирающий бандит, державший в руке разрывную гранату.
  Алекс заметил гранату в тот момент, когда бандит сорвал с неё кольцо. Вместо того чтобы сломя голову бежать в укрытие, Дроу вырвал гранату из рук умирающего, и швырнул её в сторону. Как только граната взорвалась, бандит испустил дух. Выйдя их кинотеатра, Алекс заметил легковушку, стоявшую на той стороне дороги. При виде живого охотника за головами водитель тут же дал по газам, и скрылся за поворотом.
  
  Расхаживая по промзоне, Сайкс обратил внимание, что здесь как-то неестественно тихо. Обычно при свете дня в подобных местах полно докеров и разнорабочих, загружающих и разгружающих транспорт, но по непонятной причине все они куда-то запропастились. Большая часть ангаров была опечатана, но некоторые оказались открыты. Как правило такие помещения были заселены крысами, которые тут же разбегались, стоило им увидеть внезапно нагрянувшего человека. Выходя из очередного такого крысятника, Спайроу увидел двух людей в робах разнорабочих. Всё бы ничего, да только они были вооружены автоматами. Притаившись возле дверей, и дождавшись пока автоматчики пройдут мимо, Сайкс незаметно последовал за ними, и вскоре заметил в небе грузовой челнок. Липовые рабочие добрались до открытого ангара в восточной части промзоны, на всякий случай огляделись, после чего один из них махнул пилоту рукой, дав команду приземляться. Челнок начал снижаться, а когда приземлился, из него вышло ещё несколько вооружённых людей. Все они, кроме оставшегося в кабине пилота, вошли внутрь ангара. Обойдя челнок с боку, Спайроу также зашёл внутрь, и спрятался за пустыми бочками из-под топлива. Помимо автоматчиков, в ангаре находилось 10 человек с мешками на головах, среди которых запросто мог оказаться и Дэвид Шеридан. Пленников заставили построиться в одну шеренгу, затем окружили с двух сторон и стали выводить из ангара. Как только последний автоматчик перешагнул порог ангара, Сайкс подобрался к дверям, и выглянул на улицу. Пленников доставили на челнок, после чего один из охранников поднял трап. Прежде чем судно начало подниматься в воздух, Спайроу, намеревавшийся продолжить слежку, выскочил из ангара, сразу же забежал за угол, и бросился к своему челноку, оставленному возле одного из входов в промзону.
  "Только бы они не успели улететь далеко!" - думал Сайкс на бегу.
  Спайроу оставалось миновать всего лишь один ряд ангаров, как вдруг путь ему преградил очередной "разнорабочий", выдавший предупредительную очередь Сайксу под ноги. Спайроу остановился и медленно поднял руки. На шум выстрелов прибежали ещё один вооружённый бандит, который начал обыскивать Спайроу. Забрав у охотника за головами оружие, он связался с пилотом улетающего челнока, и сообщил, что незваный гость найден.
  -Собираешься кинуть его к остальным? - спросил бандит, проводивший обыск.
  -А почему бы и нет?
  После прибытия в промзону Сайкс лишь чудом не столкнулся с бандитами, патрулирующими промзону, и выискивающими потенциальных свидетелей. Наткнувшись на чей-то челнок, бандиты отправились на поиски его владельца, отыскать которого не составило труда. Как только челнок приземлился, бандиты заставили Спайроу подняться на борт, затем надели на голову мешок и кинули в отдельный отсек к остальным пленником.
  "Погано вышло. Хотя с другой стороны, теперь я точно их не потеряю!" - подумал Сайкс, с присущим лишь ему одному оптимизмом.
  Когда Спайроу попытался снять с головы мешок, бандит, приглядывающий за пленниками, крикнул, чтобы он не вздумал этого делать, если не хочет получить пулю. Сайкс не стал искушать судьбу. После пятнадцати минут полёта челнок совершил посадку в неизвестном месте. Бандиты вывели пленников на улицу, сдали их на руки другим головорезам (об этом Сайкс догадался из обрывков разговоров), затем улетели. Не дав пленникам опомниться, их схватили под руки и куда-то повели.
  
  Из больницы Джилл вернулась прямиком на "Норд", и застала там Алекса, пытающегося что-то отыскать в сети.
  -Ну как успехи? - спросил Дроу, не отрывая глаз от экрана.
  -Я поговорила с персоналом, и уже об этом жалею. Старшая медсестра рассказала мне не только про Дэвида, но и про весь персонал: кто с кем дружит, враждует, спит и т.д. У меня чуть уши не завяли! - пожаловалась Джилл.
  -А что-нибудь интересное удалось узнать?
  -Только то, что с одним из этих типов Дэвида уже видели ранее. Старшая медсестра говорила о Шеридане только хорошее. Предположение, что он может как-то быть связан с бандитами, вызвало у неё чуть ли не истерический хохот.
  -И тем не менее Дэвид Шеридан и Сид Данбар знакомы друг с другом. Правда об этом мы уже знали после разговора с Джулией.
  -Данбар, значит. И кто же он такой?
  -Наркоторговец. Я нашёл место, где держали Дэвида, но к тому моменту там его уже не было. Зато он успел нарисовать символ, являющийся логотипом благотворительного фонда "Вертиго".
  Джилл подошла к компьютеру, и увидела краткое досье на фонд "Вертиго". Основанный семь лет назад, фонд отправлял на север медикаменты и пропитание для беженцев, помог получить жильё и работу на юге, предоставлял беженцам место для проживания в закрытом центре.
  -Ты точно ничего не путаешь? Какое отношение может иметь наркоторговец к благотворительному фонду?
  -Пока не знаю. Ошибки быть не может - Дэвид начертил именно логотип "Вертиго", - сказал Дроу, выводя на экран эмблему фонда.
  -Думаешь, Дэвида держат там?
  -Есть только один способ это проверить.
  
  Когда с его головы сдёрнули вонючий мешок, Спайроу обнаружил, что находится в какой-то лаборатории, среди десяти других счастливчиков. Всех их держали на прицеле автоматчики, один из которых вышел на середину.
  -Меня зовут Кларк. С этого дня вы, грязные оборванцы, моя собственность, - возвестил он.
  Пленники начали роптать, но когда Кларк выдал в воздух предупредительную очередь, тут же стихли.
  -Если не хотите подохнуть как собаки, будете работать не покладая рук. Дармовую кормёжку и койку для сна получите в конце дня, - возвестил он.
  -А что надо делать? - робко спросил один из пленников, тощий паренёк в грязной куртке и рваной обуви.
  -Делать будете всё что вам скажут, если не хотите схлопотать пулю в башку. Ещё есть вопросы?
  -Когда будет зарплата? - спросил Сайкс.
  Кларк и его люди дружно засмеялись.
  -После дождичка в четверг. При условии, что ночью будет полнолуние, - ответил Кларк с иронией, перестав смеяться.
  -Понятно, - кисло проговорил Сайкс.
  После этого пленникам выдали марлевые повязки, нацепили на ноги электронные браслеты, и отвели в цех, где трудились люди в таких же повязках. Сайксу хватило одного взгляда, чтобы понять, что весь этот цех - одна большая нарколаборатория. Когда все охранники ушли, Сайкс снял повязку с лица.
  -Дэвид Шеридан! Здесь есть Дэвид Шеридан? - прокричал он.
  Заметив какого-то мужчину в повязке, идущему ему навстречу, Спайроу тут же замолк. Мужчина снял с лица повязку, и жестом показал, что им стоит отойти в сторонку.
  -Это я. А ты кто такой? - спросил Шеридан.
  -Меня зовут Сайкс. Я коллега твоей не самой ближайшей родственницы, - ответил Сайкс.
  -Какой ещё родственницы?
  -Племянницы твоей жены.
  -Джилл Рейн? А она здесь причём? - несказанно удивился Дэвид.
  -Джулия попросила её о помощи. А мы вроде как тоже присоединились к поискам.
  -Мы?
  -Я и мой напарник.
  -Так вы из полиции?
  -Нет. Мы охотники за головами.
  -Почему Джулия не обратилась в полицию?
  -Она побоялась, что Сид тебя прикончит. Вся эта лаборатория принадлежит ему?
  Шеридан кивнул в знак подтверждения.
  -Сначала он хотел получить за меня выкуп, но довольно быстро понял, что из этого ничего не выйдет, и бросил к остальным, - объяснил Дэвид.
  -Но кто все эти люди? - спросил Сайкс, обводя рукой цех.
  -В основном беженцы с севера. Здесь же их, а теперь и нас, называют марионетками. Благотворительный фонд "Вертиго" пообещал им хорошую жизнь, и помог перебраться на юг. Эти бедолаги даже не подозревали что их ожидает.
  В цех вернулся Кларк, а вместе с ним какой-то человек в халате. Он приказал всем новоприбывшим собраться в кучу, а когда все кроме Сайкса собрались, стал объяснять технологию приготовления наркотика. Заметив Сайкса, Кларк кинул на него сердитый взгляд.
  -Лучше не зли этого типа. Бывали случаи, когда Кларк избивал марионеток до полусмерти, - предостерёг Сайкса Дэвид.
  -Ты здесь пробыл меньше одного дня. Откуда тебя столько известно? - поинтересовался Спайроу.
  Взгляд Дэвида тут же стал виноватым.
  -Я здесь первый день, но только в качестве марионетки. Раньше я осматривал беженцев после их доставки сюда, затем устраивал раз в неделю медосмотр. Сида не волновала судьба беженцев, но он боялся, что кто-нибудь из них может заболеть и заразить других. Хотя и я хирург, у меня есть познания и в других областях медицины.
  -Ну да, ты прямо-таки мастер на все руки. Чем именно могли заболеть беженцы?
  -Да чем угодно. Пока Кларк не стал выдавать марионеткам повязки, в неделю умирало по 2-3 человека.
  -А сбежать отсюда никто не пробовал?
  -Нет, и тебе не советую. Нам неслучайно нацепили на ноги браслеты. Пока мы находимся в пределах цеха, то ничего не происходит, но стоит только приблизиться к лестнице, и браслеты сразу же детонируют. То же самое происходит при попытке снять браслет самостоятельно.
  -Но тот тип (Сайкс указал кивком на Кларка), что-то пробубнил про еду и койку.
  -В конце дня Кларк меняет режим работы браслетов с помощью особого пульта управления, после чего всех марионеток отводят в отдельный зал, напоминающий барак, и запирают до утра.
  -Предусмотрительно. А что если...
  -Потом поговорим! - резко оборвал его Дэвид, надел на лицо повязку и отошёл от стены.
  На располагавшуюся на уровне третьего этажа ложу вышли три человека: Сид Данбар, его правая рука Джек Файн, а также владелец фонда "Вертиго" Бенедикт Аройо. 67-летний Бенедикт был успешным бизнесменом и меценатом, весьма далёким от благородства. Он основал "Вертиго" для того чтобы отмывать деньги, а также для того чтобы под видом гуманитарной помощи пересылать на север оружие для сепаратистов. Бенедикт также сотрудничал с несколькими группировками контрабандистов, получая прибыль от добычи кризалита и других природных минералов. Разумеется, деятельность находчивого предпринимателя была замечена Синдикатом. Аройо предложили сотрудничество, и он без раздумья согласился, прекрасно понимая что его ждёт в случае отказа. "Вертиго" стал для Синдиката одним из самых надёжных каналов по доставке оружия и наркотиков на север, однако Сид Данбар предложил своим покровителям расширить деятельность фонда. Помимо транспортировки наркотиков на север, Данбар решил основать на территории фонда нарколабораторию, а в качестве рабочей силы использовать наивных беженцев. Бенедикт согласился, и даже выделил для охраны лаборатории своих людей. Кларк был непосредственным подчинённым Бенедикта, а не Сида, помимо всего прочего занимались доставкой марионеток. Выходя на балкон, Аройо не боялся, что беженцы узнают его. А даже если бы это и случилось, ничего бы страшного не произошло, ведь ни одна из марионеток не покидала пределы фонда живой.
  -Не работники, а какое-то стадо баранов, - презрительно бросил Сид, глядя на беженцев сверху вниз.
  -Не нравятся марионетки - нанимай рабочих. Я готов взять расходы на себя, но только при условии, что будет пересмотрена моя доля, - предложил Бенедикт.
  Данбару данное предложение показалось смехотворным.
  -Ничем не могу помочь, - равнодушно проговорил он.
  -Ещё как можешь! - возразил Аройо.
  -Нет, не могу. Ты и я - всего лишь посредники. Всем рулит Дуглас Крейн. Именно он и его люди устанавливают цены, и делят прибыль. Если хочешь изменить соотношение, тебе стоит разговаривать не со мной.
  Стоявший рядом с Сидом Джек усмехнулся. Всё, что сейчас сказал Данбар, было ложью. Синдикат следил за доходами от нелегальной деятельности фонда, однако цены на товар устанавливал именно Сид. В данный момент соотношение долей Данбара и Аройо было 70 к 30, и Сид был не намерен что-либо менять. Бенедикт подозревал, что партнёр его обманывает, но боялся обвинять его во лжи, рискуя навлечь на себя гнев Дугласа. Несмотря на то, что Бенедикт был успешным предпринимателем, а Сид - всего лишь наркодельцом, для Синдиката Данбар представлял большую ценность, нежели Аройо. Данбар руководил не только своей старой бандой, но и несколькими малочисленными группировками. Лидеры данных группировок пытались сохранить независимость, и продавать наркотики без протекции Синдиката, но были убиты. Оставшимся дилерам позволили заниматься производством и распространением опасного зелья, но теперь уже под присмотром Сида Данбара, контролирующего основной поток по производству, распространению и транспортировке наркотиков на север. Должность у Данбара была по-своему почётная, но в то же время и ответственная, т.к. он отвечал за каждого подчинённого ему дилера. Если кто-то из дилеров пытался утаить часть выручки, или хуже того, сам баловался товаром, его ждало суровое наказание, вплоть до казни. Со временем Сид планировал назначить приемника, а самому перейти в Синдикат, однако до этого было ещё далеко.
  -Пусть будет 70 на 30. Меня всё устраивает, - сказал Бенедикт, затем покинул балкон.
  -Старый болван, - едва слышно проговорил Данбар, продолжая наблюдать за пленниками.
  
  После безуспешной попытки проникнуть в фонд "Вертиго", Алекс пришёл в полицейский участок, и встретился с Нортоном. Судя по выражению лица начальника полиции, он был не слишком рад визитёру. Дроу поведал ему о похищение Дэвида Шеридана, и о том, что он указал на благотворительный фонд "Вертиго".
  -Очень интересно, - сказал Нортон с иронией. - Что ты хочешь от меня, Дроу?
  -Я пытался попасть внутрь здания, но меня даже не пустили за ворота. При этом я заметил, что внешний двор патрулирует десяток вооружённых до зубов охранников. Что бы это могло значить?
  -Лишь то, что Бенедикт Аройо грамотно подходит к вопросу о безопасности, - скептически проговорил Нортон.
  -Или ему есть что скрывать.
  -Так всё-таки что ты хочешь от меня?
  -Меня не пустили внутрь, но представителям власти они не посмеют отказать. Пошлите в "Вертиго" своих людей, и пусть они прочешут всё здание.
  Нортону данная идея показалась смехотворной.
  -На основании чего я должен посылать своих людей в "Вертиго"? На основании ничем не подкреплённых слов охотника за головами, нашедшего рисунок, напоминающий эмблему благотворительного фонда? Ты хоть сам понимаешь насколько дико звучат твои обвинения в адрес "Вертиго"?!
  -Я абсолютно уверен, что хозяин этого фонда сотрудничает с бандой наркодельцов.
  -Только у тебя нет ни одного доказательства.
  -О каких доказательствах может идти речь, если на кону стоит жизнь человека?
  -И всё равно я не могу отправить в "Вертиго" своих людей. Когда у тебя появятся неоспоримые доказательства, приходи, а до тех пор не сотрясай напрасно воздух.
  Алекс сердито нахмурился.
  -Пока я буду искать доказательства, Дэвид Шеридан может погибнуть! - заявил он.
  -Ничем не могу помочь, - равнодушно бросил Пол.
  Поняв, что спорить бесполезно, Алекс подошёл к двери, затем обернулся.
  -В такие моменты я сожалею, что Гордон Блэк мёртв. Он не стал бы закрывать глаза на такое! - бросил Дроу на прощание, и вышел из кабинета Пола.
  -Может быть. Зато Гордон Блэк и пальцем не пошевелил бы, чтобы спасти твою шкуру, Дроу, - многозначительно проговорил Нортон, зная, что Алекс всё равно его не услышит.
  
  Слоняясь по цеху, Сайкс старался не попадаться на глаза Кларку и его людям. Беженцы, которых доставили вместе с ним, казалось смирились со своей участью, и стали работать, хотя и не слишком усердно.
  "Интересно, до Алекса и Джилл уже успело дойти, что я слишком долго отсутствую?" - подумал Сайкс, прислонившись к стене.
  Подняв голову, он заметил в ложе какого-то человека, с интересом всматривающегося в толпу. Этим человеком был Джек Файн. Заметив Сайкса, Файн задержал на нём взгляд, затем что-то сказал. По всей видимости, рядом с Джеком стоял ещё один человек, т.к. он продолжил что-то бормотать, продолжая смотреть на Сайкса.
  "Почему мне кажется, что речь идёт обо мне?" - задал Сайкс себе риторический вопрос.
  Закончив разговор, Файн спешно покинул балкон, а к Спайроу подошёл Кларк.
  -Когда раздавали мозги, ты, видимо, также стоял в сторонке, - недовольно проговорил он.
  -А где был ты, когда раздавали хорошие манеры? - парировал Спайроу, за что едва не получил кулаком по лицу, вовремя успев прикрыться рукой.
  Кларк не растерялся, и ударил охотник за головами коленом в живот. Сайкс стиснул зубы, и согнулся. Кларк схватил его за волосы, и грозно проговорил:
  -Ещё раз увижу, что ты отлыниваешь от работы, переломаю тебе парочку костей!
  -Сначала вытри нос! - ответил Сайкс сиплым голосом, затем врезал надсмотрщику кулаком по лицу.
  Кларк отшатнулся, выпустив Спайроу. Когда из его носа пошла кровь, Кларк злобно оскалился, выхватил из-за пояса пистолет, и приставил его ко лбу Спайроу. Сайкс попытался выхватить оружие из его рук, в результате чего между ними развязался ближний бой. Дерущихся разняли подбежавшие охранники. Повалив Сайкса на пол, они начали бить его ногами по корпусу, пока Кларк их не остановил, забрав у одного из охранников автомат.
  -С удовольствием всадил бы в тебе пулю, но у нас сейчас каждая марионетка на счету! - процедил он сквозь зубы, затем ударил Спайроу прикладом по лицу.
  От этого удара Сайкс потерял сознание. Спустя какое-то время Спайроу очнулся от того, что кто-то дёргал его за плечо. Открыв глаза, Сайкс увидел перед собой встревоженного Дэвида.
  -Ты ведёшь себя не слишком осмотрительно. Самый простой способ погибнуть - это дразнить Кларка, - предупредил Шеридан охотника за головами.
  -Постараюсь запомнить, - устало ответил Сайкс, проводя рукой по лицу.
  -Скоро это будет не актуально.
  -В каком смысле? - спросил Сайкс.
  -Бежать надо отсюда, - пояснил Дэвид, понизив голос.
  Шеридан помог Спайроу подняться на ноги, после чего они отошли в сторону. Дэвид оглядел цех, и убедившись, что поблизости нет охранников, заговорил:
  -Мне удалось договориться с одним из охранников. Он отключил твой браслет, - сказал Шеридан.
  -А твой?
  Дэвид покачал головой.
  -Если я сбегу, они тут же придут к Джулии. Я не могу так рисковать, - проговорил он с нескрываемой грустью.
  -Не беспокойся по этому поводу. Если мне удастся выбраться, я приведу помощь. Только для побега недостаточно просто отключить браслет. Охрана вряд ли позволит мне уйти отсюда.
  -Я и об этом подумал. Идём за мной, - сказал Дэвид, и направился к двери.
  Спайроу последовал за ним. Выйдя из цеха, товарищи по несчастью оказались в длинном коридоре. Пройдя немного вперёд, и свернув направо, Дэвид и Сайкс подошли к двери, за которой располагалась кладовка. Отодвинув шкафчик с инвентарём уборщика в сторону, Шеридан указал на вентиляционную решётку.
  -За этой решёткой находится вентиляционная шахта. Выбраться с этажа через неё не получится, зато ты сможешь обойти всех охранников и добраться до лифта, - сказал Дэвид.
  -А я там не заблужусь?
  -Не должен. Поторопись, пока тебя не хватились.
  Сайкс отодвинул решётку в сторону, забрался в проём, и пополз по трубе вперёд.
  -Стой, подожди! - неожиданно окликнул его Дэвид.
  Спайроу кое-как смог обернуться и вопросительно посмотреть на Шеридана.
  -Если вдруг что-то пойдёт не так, и мне не удастся выбраться отсюда, передай Джулии, что я очень сожалею, - проговорил Дэвид с нескрываемой грустью.
  -Вот сам и скажешь. Не хорони себя раньше времени, приятель, - беззаботно ответил Спайроу, затем развернулся и пополз вперёд.
  Миную развилки, Сайкс неожиданно услышал чьи-то голос. Проследовав к источнику звука, Спайроу подполз к какой-то комнате. Глядя через решётку, Спайроу смог заметить в комнате трёх человека: Сида Данбара, Бенедикта Аройо, и какого-то незнакомого человек в военной форме. Офицер (Сайкс по погонам смог определить, что это майор) сказал Бенедикту, что на заставе могут возникнуть проблемы. Сид начал называть вояку бесполезным идиотом, способным лишь брать деньги вперёд. Когда у Сайкса зачесался нос, он попытался прикрыть лицо рукой, но не успел, и чихнул. Разговор тут же стих. Спайроу отполз от решётки назад, надеясь, что никто из собравшихся не станет проверять вентиляцию на наличие незваных гостей.
  -И всё же я бы вам посоветовал найти другой путь. Совсем недавно сепаратисты захватили транспорт с медикаментами, и перебили весь конвой. Затем они вывезли раненого лидера своей банды с севера, и тот как-будто сквозь землю провалился, - к офицеру дар речи вернулся раньше всех.
  -Ну и что с того? Какое это имеет отношение к нам? - спросил Бенедикт.
  -Генералитет ужесточил таможенный контроль за всеми грузами, ввозимыми в военную зону. За всеми без исключения.
  -А вот это действительно паршиво. Может можно аккуратно подмаслить проверяющих? - поинтересовался Сид.
  -Вряд ли. Начальников застав сменили. Я, возможно, смогу найти к ним подход, но это займёт какое-то время. Подключите людей из Синдиката. Они справятся с этой задачей гораздо быстрее.
  "А этот фонд ещё больший гадюшник, чем я представлял!" - подумал Спайроу, перестав подслушивать разговор между сообщниками, и решив продолжить путь к свободе.
  Преодолев несколько поворотов, и один длинный туннель, Сайкс добрался до спасительного лифта. Приподняв решётку, Спайроу хотел спуститься вниз, однако двери лифта открылись, и оттуда вышли двое часовых с автоматами. Болтая о футболе, охранники прошли вперёд, не заметив открытую решётку. Как только они скрылись за поворотом, Спайроу спрыгнул вниз, и нажал на кнопку вызова. Войдя в лифт, Сайкс с облегчением вздохнул. Поднявшись на первый этаж, Спайроу оказался в вестибюле фонда. Охотник за головами намеревался напрямую проследовать к выходу, но заметив в вестибюле Кларка, о чём-то беседующего с двумя автоматчиками, сразу же юркнул обратно за угол и пригнулся. Понимая, что обойти эту троицу незамеченным ему не удастся, Сайкс решил подняться на следующий этаж, однако двери лифта неожиданно открылись, и оттуда вышел человек в белом халате, проводивший вместе с Кларком инструктаж для новоприбывших марионеток. Заметив Сайкса, мужчина начал громко звать охрану. Лихорадочно оглядываясь по сторонам, Спайроу заметил на стене противопожарный стенд. Разбив локтем стекло, Сайкс вытащил огнетушитель, и обдал пеной охранников и Кларка, сбежавшихся на крик человека в халате, а самому крикуну заехал огнетушителем по физиономии. Израсходовав всю пену, Сайкс толкнул протирающего глаза Кларка плечом, и бросился к выходу. Выбежав на улицу, Спайроу успел схватиться за проезжавший мимо здания мусоровоз прежде, чем его заметила охрана внешнего двора. Однако выскочивший из здания Кларк, успевший очистить лицо от пены, увидел Сайкса, выхватил рацию, связался с внешним постом и приказал немедленно закрыть ворота. Как только машина остановилась, Спайроу огляделся, и увидел автоматчиков, мчащихся к нему с трёх сторон. Недолго думая, Сайкс забрался на крышу мусоровоза, разбежался, и прыгнул. Приземлившись прямо за воротами, Сайкс помахал преследователям рукой, и побежал в сторону шоссе.
  
  -Перебор, - хмуро возвестил Пирс, бросая карты на стол.
  -Игра есть игра, - философски изрёк Коди, загребая крышки от бутылок, которые игроки использовали вместо фишек.
  Пирс подыскивал работёнку, как вдруг на Геднер вернулись его старые друзья - Коди и Джош. В последний раз троица виделась три года назад, а потому и неудивительно, что бравые парни решили как следует отметить встречу. Посетив бар, друзья заказали море выпивки. Джошу удалось подцепить грудастую официантку, и он пообещал присоединиться к остальным чуть позже. Коди и Пирс вернулись в логово Адамс, и стали травить байки из жизни до самого утра. Позже к ним вернулся Джош, и друзья решили сыграть в карты, а чтобы было не так скучно, решили сыграть на деньги. Игра шла с переменным успехом, однако Коди был явным фаворитом. Обыграв друзей в покер, он предложил сыграть в 21. Джош отказался, и пошёл отсыпаться, а Пирс согласился, решив, что разделает друга в пух и прах, и реабилитируется в своих глазах. Коди выиграл третий раз подряд, Пирс заподозрил неладное.
  -В этой раз раздавать и мешать карты буду я, - сказал Адамс, забирая колоду со стола.
  -Ты обижаешь меня недоверием, - иронично проговорил Коди.
  -Если узнаю что ты жульничаешь, то обижу ещё сильнее, причём в нескольких местах, и с последующей госпитализацией.
  И хотя эти слова были сказаны с улыбкой, Коди почувствовал себя весьма неуютно. Осев на Актароне, он смог устроиться работать в казино, где смог обучиться парочке жульнических трюков. Перемешав колоду, Пирс собирался сдать карты, однако партия была прервана звонком от входной двери. Однажды Адамса чуть не пристрелили, когда он открыл дверь. С тех пор он установил над дверью микрокамеру, чтобы заранее видеть кто именно к нему пришёл. Отложив карты в сторону, Пирс включил компьютер, и настроился на установленную камеру. Возле двери стояли Алекс, Сайкс и Джилл.
  -Заглянешь в карты, я тебе руку сломаю, - предупредил Пирс своего друга, затем пошёл встретить незваных гостей.
  Открыв дверь, Адамс не стал приглашать гостей войти, а сам вышел на улицу.
  -Вся честная компания здесь, а значит что-то стряслось. Одно из двух: либо вы по каким-то непонятным причинам на меня обозлились, и решили одновременно на меня навалиться и поколотить, либо вам что-то от меня нужно. Если второй вариант верен, можете уже начинать лебезить и всячески унижаться, - сказал Адамс вместо приветствия.
  -Нужна твоя помощь. Точнее услуга, - заговорил Алекс.
  Сбежав из "Вертиго", и вернувшись в космопорт, Сайкс обо всём рассказал напарникам, после чего Алекс стал думать как бы вызволить Дэвида из плена, а заодно и всех остальных пленников. Обращение за помощью к Нортону Дроу сразу же исключил. Подведя неутешительные итоги, Алекс пришёл к выводу, что на всём Геднере есть лишь один человек, к которому он может обратиться за помощью.
  -Что-то я не слышу в твоём голосе благоговения и трепета. Не мог бы ты повторить, но только чуть помедленнее? - продолжил Пирс издеваться над визитёрами.
  -Прекрати так зубоскалиться, недоумок! - огрызнулась Джилл.
  -Не в том направлении шагаешь, милочка. Я ведь могу и обидеться, - сказал Пирс, ничуть не оскорбившись.
  -У нас нет времени на твои обиды. Говори толком, поможешь или нет? - подключился к разговору Алекс.
  -Смотря что от меня требуется, и что я за это получу. Говорю сразу - ничего постыдного я делать не буду.
  Сказав это, Пирс вспомнил про нелепый наряд, в который его переодели Светлана Зимина и Роберт Герн. Вот это был позор так позор. Адамс ни за какие деньги не стал бы повторять подобного.
  -От тебя требуется доставить Сайкса в благотворительный фонд "Вертиго", и сдать его на руки начальнику службы безопасности, - пояснил Алекс.
  -Зачем? - резонно поинтересовался Пирс, удивлённый столь странной просьбой.
  -Потому что от этого зависит судьба одного человека, - ответила Джилл вместо Дроу.
  -А также пары десятков других людей, - добавил от себя Сайкс.
  -Что я слышу?! Оказывается нашу бессердечную стервозную малышку заботит чья-то судьба! Если память мне не изменяет, то во время встречи с Эваном Гартом ты просто дала дёру, даже не поинтересовавшись...
  -На то были веские причины, безмозглый верзила!
  -Забыла выключить утюг?
  -Хватит! - прервал Алекс спорщиков. - Я засветился перед охраной "Вертиго", потому мне и нужна твоя помощь. Если всё пройдёт гладко, ты получишь 50 тысяч.
  -А если нет? Хотя, знаешь, можешь не отвечать на этот вопрос.
  -Так мы договорились?
  -Ещё нет. Уж ты то как никто другой должен знать, что я ненавижу работать втёмную. Что у вас за тёрки с этим фондом?
  Сайкс без утайки рассказал Пирсу всё то, о чём он ранее поведал Алексу и Джилл. Когда рассказ закончился, Адамс не выглядел слишком удивлённым. По мнению Пирса, все эти "благотворители" были теми ещё жуликами, а их детища - всего лишь каналами для отмывания денег. Адамс считал, что любой богач, каким бы белым и пушистым он ни был, не станет тратить большие деньги (неизвестно каким путём заработанные) на то, чтобы оказать помощь другим людям, с которыми жизнь обошлась сурово. Хозяева "Вертиго" (Адамс пришёл к выводу, что генератором идей был именно Сид Данбар, а не Бенедикт Аройо) в плане гнусности и аморальности переплюнули многих своих конкурентов, хотя их изобретательности стоило отдать должное.
  -Дело благое, да и 50 тысяч не будут лишними, - озвучил своё решение Пирс, решив отложить игру с Коди до лучших времён, заодно и достать деньги, чтобы отыграться.
  
  Получив сигнал с проходной, Кларк незамедлительно явился к воротам, и крайне удивился, помимо охранника увидев там сбежавшего ранее пленника, чьи руки были скованы наручниками за спиной, а также какого-то типа в чёрных очках со шрамом.
  -Это ты отвечаешь здесь за безопасность? - поинтересовался Пирс.
  -А ты ещё кто такой? - спросил нахмурившийся Кларк.
  Адамс демонстративно медленно снял очки, и окинул своего собеседника надменным взглядом.
  -Я тот человек, которому ты должен кланяться в ноги и называть своим спасителем. Дуглас был крайне недоволен тем, что творится в вашей богадельне, и приказал мне лично во всём разобраться, - проговорил Адамс с остановкой.
  Решив, что перед ним стоит чистильщик Синдиката, Кларк не на шутку перепугался.
  -Простите меня за грубость. Я не знал кто вы такой, - попытался извиниться он.
  -Плевать я хотел на твои извинения, и на тебя лично. Немедленно отведи меня к своему хозяину! - потребовал Пирс.
  -А сам иди штаны суши, - вставил реплику Сайкс.
  Кларк размахнулся, намереваясь ударить Спайроу по лицу, однако Пирс с лёгкостью перехватил его руку.
  -Воспитательной работой будешь заниматься позже. У меня на это нет времени, - сказал Адамс, отпуская руку Кларка.
  -Конечно. Идёмте за мной, - ответил Кларк, пропуская Пирса вперёд.
  Взяв Сайкса за плечо, Адамс легонько толкнул его вперёд. Выйдя с контрольно-пропускного пункта, вся троица пересекла внешний двор, и добралась до входа в здание.
  "Дроу не врал, когда говорил, что охранников здесь как грязи!" - думал Пирс, глядя по сторонам.
  После побега Сайкса охрана была усилена. Кларк не мог понять каким образом марионетке удалось отключить браслет, затем выбраться из подвала. Ясно было одно - без посторонней помощи беглец не смог бы этого сделать.
  -Мы никому не сообщали про побег. Откуда вы про него узнали? - поинтересовался Кларк, пока они шли к зданию.
  -Людям свойственно совершать ошибки, будь то кучка болванов или один отдельно взятый кретин. Призвание любого чистильщика узнавать про эти ошибки, и исправлять их в кратчайшие сроки, - загадочно ответил Пирс.
  -Я надеюсь, он никому не успел рассказать о том что здесь творится? - полюбопытствовал Кларк.
  Пирс окинул Кларка суровым взглядом.
  -Если бы успел, здесь был бы не я, а колонна бульдозеров, готовая сравнять с землёй всю вашу богадельню вместе с вами.
  Кларк тут же притих, не решаясь задавать опасному гостю новых вопросов. Войдя в здание, он подозвал одного из охранников, и приказал проводить Адамса в кабинет Бенедикта Аройо, а сам схватил Сайкса за шиворот, и затолкал в лифт. Спустившись в подвал, Кларк отвёл пленника в отдельную комнату, и резко усадил на стул.
  -Как тебе удалось сбежать? - потребовал ответа Кларк, занося руку для удара.
  -Ножками, - ответил Сайкс с улыбкой, затем незаметно снял не застегнутые наручники.
  Кларк попытался ударить пленника, однако освободившийся Сайкс с лёгкостью перехватил его руку, а второй рукой резко вытащил пистолет из-за пояса Кларка.
  -Теперь моя очередь задавать вопросы, гавнюк! - сказал Сайкс, и оттолкнул Кларка от себя. - Где находится пульт для отключения браслетов?
  -В диспетчерской. По коридору и налево, - процедил Кларк сквозь зубы.
  -Там есть охрана?
  -Нет. Всего один человек, да и тот без оружия.
  Спайроу не поверил Кларку, и, угрожая оружием, приказал довести его до пульта. Придя в диспетчерскую, Спайроу натолкнулся на двух бугаёв с пистолетами. Заметив постороннего, охранники направили на Сайкса оружие, однако Спайроу загородился Кларком, используя начальника охраны в качестве живого щита.
  -Один человек, да и тот без оружия. Обманывать нехорошо, - укоризненно проговорил он, затем перевёл взгляд на бугаёв. - Если жизнь этого типа для вас что-то значит, бросьте оружие на пол, и подтолкните его в мою сторону.
  Бугаи подчинились. Убрав пистолеты за пояс, Спайроу осмотрел диспетчерскую, а когда заметил, что ножки панели управления приварены к полу, кинул бугаям наручники, и приказал им пристегнуть себя к этим ножкам, но сначала отключить браслеты с взрывчаткой на всех беженцах.
  Один из бугаёв что-то нажал на контрольной панели, и подошедший к панели управления Сайкс заметил что-то вроде радара, на котором в мгновение ока все красные точки стали зелёными. Когда охранники приковали себя к ножкам стола, Спайроу направился в цех, чтобы вызволить марионеток. Открыв дверь, охотник за головами увидел в нескольких метрах от себя Сида и Дэвида. Схватив доктора за горло, бандит поднял его в воздух, и прижал к стене. Заметив постороннего, Сид отшвырнул Дэвида в сторону и кликнул охрану. Заметив приближающихся автоматчиков, Сайкс приставил пистолет к виску Кларка. Беженцы также прекратили работу, и стали с интересом наблюдать за происходящим.
  -Бросьте оружие, если не хоти что бы я проделал дырку в голове этого типа, - пригрозил Сайкс, полагая, что охранники не осмелятся в него выстрелить, пока он прикрывается Кларком.
  -Да плевал я на эту шестёрку! - воскликнул Сид, затем приказал открыть огонь на поражение.
  Охранники замешкались. Тогда Сид ударил одного из автоматчиков, взял его оружие, и выдал короткую очередь по нарушителю спокойствия. Пули попали Кларку в грудь, но к счастью для Спайроу, не прошли навылет. Поддерживая покойника, Сайкс сделал ответный выстрел, и попал Сиду в лоб, затем отбросил покойника в сторону и бросился к ближайшему укрытию, коим оказался железный стол с различными растворами. Охранники открыли по укрытию Сайкса шквальный огонь, не давая ему возможности высунуться. На помощь охотнику за головами пришли беженцы, набросившиеся с кулаками на своих мучителей. Охранникам удалось подстрелить нескольких марионеток, однако остальные пленники накинулись на них всей толпой, и стали яростно избивать.
  -Сайкс, ты цел? - услышал Спайроу крик Дэвида.
  Сайкс выбрался из своего укрытия, и подбежал к валявшемуся на полу Шеридану, на шее которого виднелись синяки от удушения.
  -Ты появился как нельзя вовремя. Ещё немного, и Сид бы меня прикончил, - проговорил Дэвид с облегчением.
  -Так это и был Сид?
  Шеридан кивнул. Между тем беженцы, покончившие с избиением охранников (некоторые из них были забиты до смерти) позаимствовали у своих жертв оружие. Бывшие марионетки начали о чём-то спорить, однако Сайкс привлёк их внимание, сделав выстрел в воздух.
  -Можете оставить здесь оружие - оно вам не понадобится. Я отключил взрывчатку на браслетах, и теперь мы можем спокойно отсюда уйти, - объявил он во всеуслышание.
  -А как оставшаяся охрана? Разве они позволят нам так просто уйти? - полюбопытствовал один из беженцев.
  -Не волнуйтесь, всё под контролем, - заверил его Спайроу, затем связался с Пирсом.
  В это самое время Адамс спускался по лестнице на первый этаж, держа на прицеле Бенедикта Аройо. Как только охранник привел его в кабинет хозяина, Пирс вырубил его ударом по голове. Захватив Бенедикта в заложники, Адамс связался с Джилл и Алексом.
  -Дроу и красотка с минуты на минуту приземляться перед зданием. Я сейчас направляюсь туда, - сообщил он Сайксу. - А как дела у тебя?
  -Всё прошло относительно нормально, - уклончиво ответил Спайроу.
  -Во дворе все мы будем видны как на ладони, и нас перестреляют как гусей! - взволнованно проговорил Дэвид.
  -Не перестреляют. У нас в руках их босс.
  -И всё же я бы не стал так сильно рисковать. На крыше есть посадочная площадка для воздушного транспорта. Там нас точно никто не достанет.
  Сайкс прислушался к совету доктора, и попросил Пирса связаться с напарниками и изменить место встречи. Закончив разговор, Сайкс приказал пленникам следовать за ним. Натолкнувшись в коридоре на нескольких охранников, взволнованных шумов выстрелов в цехе, Спайроу и Шеридан уложили противников, и продолжили продвижение вперёд. Поскольку лифт не был рассчитан на такое количество людей, беглецы последовали к лестнице, где встретились с Пирсом.
  -Что-то вас здесь многовато. Можем и не поместиться, - высказал свои сомнения Адамс.
  -В тесноте, да не в обиде. Главное убраться отсюда, - ответил Сайкс.
  Группа стала стремительно подниматься наверх. Добравшись до выхода на крышу, Спайроу скользнул взглядом по беглецам, и обнаружил, что среди них не хватает Дэвида. В это же самое время два до боли знакомых челнока начали заходить на посадку.
  -Не улетайте без меня! - бросил Сайкс, и побежал по лестнице вниз.
  Обнаружив открытую дверь на восьмом этаже, Спайроу покинул лестничную клетку, и продолжил поиски Шеридана уже на этаже. Заметив открывающуюся дверь, Сайкс вскинул пистолет, готовясь нашпиговать свинцом того кто оттуда выйдет, но заметив Дэвида, опустил оружие.
  -Какого хрена ты делаешь? - потребовал ответа Спайроу.
  -Мне нужно было кое-что проверить, - уклончиво ответил Шеридан.
  -Для проверок ты выбрал не самое лучшее время. Уходим! - скомандовал Сайкс, и побежал обратно к лестнице.
  Выбежав на лестничную клетку, Сайкс первым делом посмотрел на лестничный проём, и увидел целый отряд автоматчиков, спешно поднимающихся наверх. Беглецов и преследователей разделяло всего лишь два этажа. Выхватив из-за пояса второй пистолет, Спайроу стал обстреливать противников с двух рук. Охранники открыли ответный огонь, вынудив Сайкса отскочить от перил и пригнуться.
  -Как только они сделают паузу, беги на крышу. Я тебя догоню, - сказал Спайроу Дэвиду тихим голосом.
  Охранник продолжили вести обстрел, параллельно сокращая дистанцию. Прижавшись к стене, Сайкс осторожно начал продвигаться в сторону. Как только выстрелы стихли, он подскочил к перилам и открыл пальбу по бегущим врагам, сократившим дистанцию на один пролёт. Шеридан же побежал наверх, надеясь, что у его спасителя есть план. Никакого плана у Сайкса не было - он всего лишь хотел выиграть время для Дэвида, а затем и самому попробовать добраться до крыши. Все беженцы, а также Пирс и Бенедикт Аройо, уже успели подняться на борт двух челноков, один из которых уже успел подняться в воздух. Заметив, что Спайроу задерживается, обеспокоенный Алекс прихватил заранее приготовленные автомат и светошумовые гранаты, выбрался из челнока и побежал к лестнице, столкнувшись возле дверей с Дэвидом.
  -Беги к остальным! - сказал он Дэвиду, а сам выскочил на лестничную клетку.
  Заметив, что его напарника и преследователей разделяет всего один пролёт, Дроу метнул вниз две светошумовые гранаты. Яркая вспышка ослепила всех стрелков, включая Сайкса.
  -Живо поднимайся! - прокричал Дроу, и открыл огонь по охранникам, отвлекая их внимание на себя.
  Придерживаясь рукой за стенку, Спайроу всё же смог добраться до спасительной двери. Алекс кинул последнюю гранату, и выбежал следом за напарником. Как только охранники выбежали на крышу, челнок уже поднимался в воздух. Они уже собирались обстрелять челнок, как вдруг одна из дверей судна открылась, и охранники увидели Бенедикта Аройо, к виску которого был приставлен пистолет. Собственно, ради этого Пирс и прихватил старика с собой. Так и ни разу не выстрелив по челноку, охранники опустили оружие, позволив беглецам улететь.
  
  Визит в камеру хранения, прошёл успешно. Забрав дневник, Глория и Генри посетили банк, и получили доступ к счетам покойного Майерса. Обналичив счета, и переведя миллионы на карту, Глория отвезла Фагана обратно в тюрьму, поблагодарив его за сотрудничество. Вернувшись домой, Глория узнала, что её дожидается посетитель, точнее посетительница. Узнав её имя, Глория пришла в ярость.
  -Я же чётко приказала не пускать в мой дом эту дрянь! - начала она отчитывать охранника.
  -Вместе с ней был какой-то юрист. Он предъявил документ, в котором написано, что этот дом не является вашей собственностью, а значит вы не имеете право ограничивать доступ...
  -А ты, я посмотрю, слишком грамотный, но не слишком сообразительный. Деньги плачу тебе я, а ни эта чертовка. Если ещё хоть раз пустишь в дом кого-нибудь без моего разрешения, пойдёшь работать за гроши охранником в супермаркет! Понятно?
  Ничуть не изменившись в лице, охранник кивнул. Глория поднялась на второй этаж, и проследовала в кабинет Герберта. Не найдя там Дженнифер, вдова отправилась в свою комнату. Обнаружив там падчерицу, копающуюся в её вещах, Глория тактично покашляла. Дженнифер резко обернулась.
  -Ты, случайно, комнатой не ошиблась? - вежливо поинтересовалась вдова.
  -Да нет, не ошиблась. Именно ты, шлюшка, мне и нужна. Закрой дверь и подойди ко мне!
  Глория начала стремительно приближаться к падчерице, как вдруг в руках Дженнифер появился пистолет.
  -Иди сюда, тварь! - процедила она сквозь зубы.
  Глория подчинилась. Когда она подошла достаточно близко, Дженнифер повалила её на кровать, затем подошла к двери и захлопнула её.
  -Как тебе удалось пронести оружие мимо охраны? - спросила Глория, стараясь, что в её голосе не был слышен испуг.
  -Пистолет я взяла из сейфа отца. Он так и не поменял код, - ответила Дженнифер, держа мачеху на прицеле.
  -Что ты от меня хочешь? Денег? Я могу разделить деньги, оставленные твоим отцом на две равные...
  -Оставь себе эти жалкие подачки! Мне нужны 80 миллионов! - потребовала Дженнифер.
  -Откуда ты знаешь об этих деньгах? - удивилась Глория.
  -От головорезов, которых ты на меня натравила!
  -Я никого на тебя не...
  Дженнифер отвесила Глории звонкую пощёчину, не дав договорить фразу до конца. Проводя ладонью по щеке, вдова посмотрела на стоящую возле кровати бронзовую статуэтку.
  "Если бы я только могла до неё дотянуться!"
  -Отдай мне эти деньги, и проваливай из моего дома, иначе я проделаю дырку в твоей башке! - грозно проговорила Дженнифер.
  -Успокойся. Давай во всём разберёмся без лишних нервов, - Глория попыталась успокоить падчерицу, и при этом слегка привстала с кровати.
  В этот момент дверь в комнату тихонько приоткрылась. Дженнифер обернулась, и увидела одного из многочисленных охранников Глории. Проходя по коридору, он услышал разговор на повышенных тонах, и решил узнать не нужна ли его хозяйке помощь. Увидев девушку с оружием, мужчину потянулся к пистолету за поясом, и едва не получил пулю в левое плечо. Воспользовавшись тем, что её падчерица отвернулась, Глория схватила бронзовую статуэтку, и ударила Дженнифер по темени. Девушка упала на пол и уткнулась лицом в ковёр.
  -Вышвырни эту дрянь за ворота, - процедила Глория сквозь зубы, ставя статуэтку обратно на место.
  Охранник склонился над девушкой, и приложил руку к её шее.
  -Она не дышит, - сообщил он Глории.
  -Что? Т.е. как это не дышит? Я её ударила всего один раз, и то не слишком сильно! - растерянно протараторила Глория.
  -Некоторым и десяти раз мало, а кому-то достаточно и одного раза, - ответил охранник.
  Глории показалось, что пол уходит у неё из-под ног. Она ненавидела Дженнифер, но убивать не собиралась.
  -Это получилось случайно. Я просто защищалась, - сказала она не столько охраннику, сколько самой себе.
  -Я видел, и если надо, могу всё подтвердить.
  Слова охранника вывели вдову из ступора.
  -Подтвердить? Ты что, совсем идиот? Отвези её на кладбище и похорони в общей могиле. Нет, лучше сразу в крематорий. Так будет меньше проблем.
  Охранник кивнул, закинул левую руку Дженнифер себе на плечо, открыл дверь ногой, и вышел из комнаты. Глория же проследовала в кабинет Герберта, взяла бутылку с вином, и уже хотела начать пить прямо из горла, пока не обратила внимание на настенную фотографию, на которой были изображены Герберт, его первая жена, и Дженнифер. Вдове показалось, что вся троица смотрит на неё с упрёком. Так и не сделав даже глотка, Глория спешно покинула кабинет, громко хлопнув дверью.
  
  Время шло, а вестей от Джилл по-прежнему не было. Джулия уже третий раз подряд пыталась связаться со своей племянницей, надеясь услышать хоть что-нибудь обнадёживающее. За время долгого ожидания Джулия осознала, что была несправедлива к Дэвиду. Он раскаивался в содеянном, всячески просил у неё прощение, но она отказывалась его слушать.
  "Во всём виновата моя безмерная гордость. Я готова абсолютно на всё, лишь бы Дэвид вернулся ко мне живым и здоровым! " - поклялась Джулия.
  Как бы в ответ на её молитвы кто-то позвонил в дверь. Женщина застыла на месте как вкопанная, боясь испытать глубокое разочарование. Когда никакой реакции не последовало, посетитель стал трезвонить более настойчиво.
  Отбросив все страхи, Джулия кинулась к двери. На пороге стояли Джилл и Дэвид.
  -Распишись в получении, - сказала рыжая бестия с улыбкой.
  Дэвид тоже выдал вымученную улыбку, затем вошёл в дом.
  -Извини что заставил тебя поволноваться, дорогая, - немного робко проговорил он.
  Из глаз Джулия тут же потекли слёзы, которые она тут же вытерла ладонью.
  -Спасибо тебе, Джиллиан. Я не ожидала... - начала говорить Джулия.
  -Что от гуляющей девки тоже бывает польза? Жизнь иногда преподносит сюрпризы, - проговорила Джилл с иронией.
  -Я даже не представляю как тебя можно отблагодарить.
  -Ну раз не представляешь, значит и не надо. До встречи, голубки, - попрощалась с супругами Джилл, развернулась на 180 градусов и направилась к челноку.
  Отвезя беженцев в больницу, напарники разделились: Джилл вызвалась доставить Дэвида домой, а Сайкс и Алекс отправились в полицейский участок, чтобы сдать Бенедикта Аройо Нортону на руки, а заодно и рассказать про нарколабораторию в подвале фонда. Перед посадкой возле дома Шериданов, напарники связались с Джилл, и сообщили, что Пол отправил в "Вертиго" несколько отрядов спецназа. Спустя пару часов липовый фонд был закрыт, а все работники доставлены в полицейский участок.
  
  Алан, ничего не подозревающий о смерти Дженнифер, безуспешно пытался дозвониться до подруги, затем попробовал позвонить непосредственно в гостиничный номер, но всё было бесполезно. В тот момент, когда Алан уже собирался ехать домой, в "Верону" пожаловал Дерек.
  -Дело сделано, - сказал киллер, и протянул Вебстеру КПК.
  Алан увидел фотографию Алекса Дроу, болтающегося в петле, а рядом - фото Сайкса Спайроу, безжизненно плывущего по воде.
  -Самоубийство и несчастный случай. Всё как вы просили, - подытожил киллер.
  -Хорошая работа, - довольно проговорил Алан, затем достал из ящика стола пластиковую карточку. - Здесь ровно 800 тысяч дакейров как мы и договаривались.
  -Можешь оставить деньги себе. Они тебе очень пригодятся для найма хорошего адвоката.
  -Что?
  Киллер улыбнулся, затем достал из внутреннего кармана плаща полицейское удостоверение.
  -Вы арестованы за организацию заказного убийства, - сообщил он.
  Алан невзначай перевёл взгляд на дверь.
  -Не стоит, - предостерёг его Дерек.
  Детектив Дерек Бромли занимался расследованием гибели Герберта Майерса вместо отстранённых Грэхама и Ямато. Когда до него дошла весть, что Алан Вебстер подыскивает наёмного убийцу, Бромли решил взять его с поличным. Тогда в музее Дерек записал весь разговор с Вебстером, чтобы было что предъявить в суде. Теперь же, когда Вебстер расплатился с ним за убийство двух человек, вероятность того, что он уйдёт от наказания, была крайне мала. Доставив закованного в наручники Алана в полицейский участок, Дерек отправился к Нортону, и отрапортовал об успешно проведённой операции.
  -Молодец, Бромли. Хорошо сработано, - похвалил Дерека Пол.
  -По дороге в участок я попытался узнать чем эти двое насолили Вебстеру, однако он отказался со мной разговаривать.
  -Ничего страшного. Пусть немного посидит в камере, потом, глядишь, у него и язык развяжется.
  Разговор между Нортоном и Бромли был прерван стуком в дверь.
  -Да, войдите, - распорядился Пол.
  Когда в его кабинет вошёл Дональд Грэхам, Пол сердито нахмурился.
  -Я велел тебе улетать с Геднера. Почему ты всё ещё здесь? - спросил Нортон.
  -Я только недавно вернулся. У меня к вам есть деликатный разговор, - многозначительно проговорил Дональд.
  Пол посмотрел на Бромли. Дерек понял тонкий намёк, и вышел за дверь.
  -Мне кажется я нашёл кое-какую зацепку в деле Герберта Майерса, - сообщил Грэхам.
  -Я же сказал, что ты отстранён от дела вплоть до окончания проверки. Тебе так не терпится вылететь из полиции?
  Грэхам положил на стол Пола своё удостоверение и пистолет.
  -Хотите меня уволить - это ваше право, - сказал он, глядя Нортону в глаза. - Только сначала будьте добры, расскажите мне о конфликте между вами и детективом Ямато.
  -Какое это имеет отношение к делу? - заинтересованно спросил Пол, понимая что имеет в виду Дональд.
  -Возможно и никакого. Сейджи говорил, что вы затаили на него зло, после того как вы уволили его младшего брата.
  -А он не сказал за что именно я уволил Синдзи Ямато?
  -Сказал, что это была подстава с наркодилерами.
  -Так и есть.
  Дональд не мог поверить своим ушам. Только что начальник полиции сознался в умышленном подлоге.
  -Сейджи был образцом для подражания, чего нельзя было сказать о его брате. Синдзи Ямато не занимался крышеванием наркодилеров. Он был их постоянным клиентом, - продолжил Нортон.
  -Брат Сейджи был наркоманом?
  -Именно. Синдзи употреблял наркотики, а Сейджи его прикрывал. К тому моменту он якобы завязал с этой пагубной привычкой, но я решил не рисковать.
  Как и предполагал Дональд, версии Сейджи и Нортона насчёт событий тех дней кардинально отличались друг от друга.
  -Сейджи говорил, что его брат умер спустя пять месяцев после увольнения. Вы не знаете как это произошло?
  -Понятия не имею, но это дело по-прежнему хранится в базе данных. Я ответил на все твои вопросы?
  -Да. Спасибо.
  -Зато ты так и не ответил какое это имеет отношение к делу Герберта Майерса.
  -Мне пока нечего сказать по этому поводу. Для начала я должен всё проверить, - уклончиво ответил Дональд.
  Грэхам был шокирован, узнав о том, что Сейджи наводил справки о Глории ещё до убийства Герберта Майерса. Он с самого начала обвинял вдову в убийстве мужа и любовника, а после взрыва машины Грэхам и сам был готов в это поверить. Ситуация было довольно непростой. У Дональда не было доказательств причастности Ямато к делу Герберта Майерса, и в ближайшее время он намеревался их отыскать, искренне надеясь, что визит Сейджи на Тлайкс - всего лишь случайное совпадение. Видя задумчивость на лице подчинённого, Нортон видел, что Дональд что-то не договаривает.
  -Проверяй, но только не долго. И держись подальше от Сейджи Ямато и Глории Майерс, - настоятельно посоветовал Пол.
  -Разумеется, - ответил Грэхам, понимая, что не сдержит обещание, данное начальнику.
  
  Джулия проснулась от того, что Дэвид поцеловал её в лоб. Женщина сладко потянулось, а когда увидела, что часы показывают уже 10 часов утра, не на шутку перепугалась.
  -Ты опоздал на работу! - воскликнула она, мигом сбросив с себя сонливость.
  -Успокойся, дорогая. Я уже был в клинике, и договорился о недельном отгуле. Если бы не похищение, вряд ли кто мне бы его дал, - проговорил Дэвид с улыбкой.
  -Не шути так! Я очень за тебя переживала, - немного обиженно проговорила Джулия.
  -По крайней мере ты больше на меня не злишься. Можешь полежать ещё немного, а я пока пойду приготовлю завтрак, - сказал Дэвид, и вышел из спальни.
  Придя на кухню, Шеридан достал сковородку, залил её подсолнечным маслом, и разбил три яйца. Процесс приготовления завтрака был прерван внезапным телефонным звонком.
  -Всё получилось! - услышал он радостный голос Джека Файна.
  -Я и не сомневался, - ответил Дэвид.
  
  (Вчера)
  Заметив вышедшего из кинотеатра охотника за головами, Джек тут же ударил по газам. Домчавшись до своего дома, Файн открыл дверь и вошёл внутрь. Стоявший возле окна Дэвид обернулся, и бросил на своего подельника вопросительный взгляд. Именно Джек и был человеком в маске на видео, которое получило Джулия Шеридана, однако Файн никого не похищал - он всего лишь действовал заодно с Дэвидом.
  -Что случилось? - спросил Шеридан, отходя от окна.
  -Что-то пошло не так. Вместо легавых в кинотеатр нагрянул какой-то мужик. Он завалил Вилли!
  -Кто это был?
  -А я почём знаю?! Не мог же я подойти к нему и спросить как его зовут и кто он такой! - огрызнулся Джек.
  -Успокойся.
  Заручившись поддержкой Джека, Дэвид разработал план по устранению Сида Данбара. Первой фазой была инсценировка похищения. Рассчитывая, что после получения записи Джулия тут же обратиться в полицию, Дэвид посоветовал Файну отправить несколько парней в клинику, чтобы бросить подозрение в похищении на Сида. Шеридан знал, что спустя непродолжительное время полицейские вычислят место, где была произведена запись, и тут же примчатся в кинотеатр. Следую плану Дэвида, полицейские должны были найти нарисованный кровью логотип "Вертиго", и тем самым выйти на благотворительный фонд. Однако Джулия по каким-то причинам обратилась не в полицию, а к какому-то неизвестному мужчине.
  -Я спокоен как удав. Заканчивай ломать комедию, возвращайся к жене, и скажи что это был розыгрыш, - предложил Файн.
  -Ещё не всё потеряно. Если этот тип внимательно осмотрел подвал, он должен был заметить логотип "Вертиго". Так что будем следовать первоначальному плану.
  -Первоначальный план с треском провалился! Легавые должны были нагрянуть в "Вертиго", провести обыск, и отыскать там тебя и прочих марионеток. Сид и этот высохший старикан отправились бы в тюрьму, а я бы получил контроль над их бизнесом.
  -Ты?
  -Мы.
  Дэвиду хотелось наладить отношения с Джулией, и чтобы жена о нём поволновалась, однако главной причиной, по которой он всё это затеял, было устранение Сида Данбара чужими руками. Дэвид был не жертвой, которую склонили к сотрудничеству с помощью угроз, а полноправным деловым партнёром Сида. И хотя Шеридану не нравилось, что беженцев превратили в рабов, он продолжал сотрудничать с Данбаром. Поскольку крышей Сида был Синдикат "Хищники", вероятность того, что Данбар окажется на скамье подсудимых была практически равна нулю, о чём наглядно свидетельствовала прошлая попытка упрятать наркодельца за решётку. Здесь нужен был настоящий скандал, который даже представители Синдиката не осмелились бы замять. Поэтому Дэвид и выбрал "Вертиго". Он надеялся, что за деятельность фонда Данбара упрячут за решётку, а контроль над бандой и всеми точками перейдёт к Джеку. Точнее Файн должен был стать лишь формальным лидером, в то время как себе Дэвид уготовил судьбу эдакого серого кардинала.
  -Давать задний ход слишком поздно. Отвези меня в офис "Вертиго", и помести к остальным марионеткам, - потребовал Шеридан, надеясь, что ещё не всё потеряно.
  Позже, когда Джек доставил его в фонд, и "подселил" к марионеткам, Дэвид узнал, что Джулия обратилась за помощью к охотникам за головами. В тот момент, когда Файн наблюдал за Спайроу с ложи, Шеридан стоял возле стены, стараясь не попадаться Сайксу на глаза.
  -Да, теперь я его вижу. Только в кинотеатре был совсем другой тип, - сказал Файн.
  -Он охотник за головами. Человек, которого ты видел в кинотеатре, скорее всего его напарник. Их на мои поиски отправила Джулия.
  -Откуда твоя жена знает охотников за головами?
  -Это не имеет значение. Мы должны помочь ему отсюда сбежать.
  Джек обернулся и с опаской посмотрел на своего партнёра.
  -Слишком рискованно. Если об этом пронюхает Сид, нам конец, - предостерёг он Шеридана.
  -Значит надо сделать так, чтобы Сид ни о чём не узнал. Проберись к пульту и отключи его браслет, а я укажу парню верный путь.
  Джек кивнул, после чего компаньоны разошлись в разные стороны. Гораздо позже нагрянувший в цех Сид узнал в одной из марионеток Шеридана, которого здесь не должно было быть. Предчувствуя неладное, Данбар учинил допрос, который был прерван вернувшимся Сайксом, захватившим Кларка в заложники. Когда же побег состоялся, и все пленники добрались до лестницы, Дэвид незаметно отделился от основной группы, и пробрался в кабинет Аройо. Найдя в столе электронный носитель, Шеридан скопировал всю информацию с компьютера Бенедикта. Там хранились данные о посредниках и основных каналах сбыта на севере, а также информация о контрабандистах, и ещё много чего интересного. Заполучив эту информацию, Шеридан, довольный собой, покинул кабинет, и снова столкнулся с Сайксом. Кукловода из него не получилось, однако в конечном итоге Дэвид получил именно то, к чему стремился.
  -Я поговорил с представителем Синдиката. Он был крайне расстроен потерей "Вертиго", как-никак, канал был надёжный, и крайне прибыльный, но оказался не против, чтобы я занял место Сида! - сообщил радостный Джек.
  -Я за тебя очень рад. Помнишь наш уговор?
  -Конечно помню, док. Выручку делим пополам, и никаких марионеток. Я умею держать слово.
  -Очень на это надеюсь. Первым делом перетряси всех своих дилеров, и покажи что теперь ты здесь хозяин. За особо проблемными точками следи лично. Мы многого добились за эти 24 часа. Не хотелось бы всего этого лишиться в одночасье.
  -Всё будет хорошо, док. В конце месяца я лично передам тебе твою долю.
  -Не стоит. Я открою новый счёт в банке.
  -Ну как знаешь. Пока, док, - попрощался Джек с Дэвидом.
  Как только разговор прекратился, на кухню вошла Джулия.
  -С кем ты сейчас разговаривал? - поинтересовалась она, доставая из холодильника пакет с яблочным соком.
  -С коллегой по работе, - не раздумывая ответил Дэвид.
  В каком-то смысле, это даже было правдой.
  -Раз уж у меня выдалась свободное время, почему бы нам не устроить второй медовый месяц, точнее медовую неделю? - предложил Шеридан.
  Джулия даже немного растерялась.
  -Разве ты забыла об обещании, которое я дал перед тем как меня похитили? - спросил Дэвид.
  -Помню. Ты обещал вернуть сделать нас обоих счастливыми. Спасибо за предложение, но...
  -Даже и слышать ничего не желаю. После завтрака соберёшь вещи, и мы отправимся в путешествие. Как насчёт Актарона? Если память мне не изменяет, ты хотела повидаться с сестрой.
  -Ну да. Только...
  -Вот и замечательно. Думаю, одного дня тебя хватит, что посплетничать с Дженет, а оставшиеся шесть дней мы целиком посвятим друг другу. Как тебе такой расклад?
  На какой-то миг Джулии показалось, что перед ней абсолютно незнакомый человек. Тот Дэвид, которого она знала последние годы, хотя и не был чёрствым циником, но как никто другой был далёк от романтики.
  -Мне нравится твоё предложение. Есть множество вещей, которые я хотела бы сделать, но это потребует немалых затрат, - сказала Джулия, думая, что разговор о деньгах немного отрезвит её супруга.
  -Всё что пожелаешь, дорогая. Деньги не имеют значения, - ответил Дэвид с улыбкой, мысленно напомнив себе как можно скорее открыть в банке второй счёт.
  
   Рикошет
  
  Глядя на золотистую кредитку с заветными миллионами, Глория думала о том, что далеко не все проблемы можно решить с помощью денег. Охранник, которому вдова поручила избавиться от тела Дженнифер, справился с поставленной задачей на "отлично", за что получил премию и три выходных дня. Глорию навестил детектив Дерек Бромли, от которого она узнала про арест Алана Вебстера. В отличие от несговорчивого Сейджи Ямато, в глазах которого Глория видела явную неприязнь, детектив Бромли оказался более понятливым, и согласился информировать вдову о ходе расследования. Как только детектив ушёл, Глории позвонил таинственный шантажист, и поинтересовался как продвигаются поиски денег. Глория заверила его, что очень скоро раздобудет деньги, и попросила подождать ещё несколько дней. Кайл упрекнул вдову во лжи, и назначил ей встречу на пляже на западном побережье в 22:00. Стараясь, чтобы её голос звучал спокойно, Глория попросила об отсрочке, однако Винтерс повесил трубку. Вдова предстала перед непростым выбором: забрать деньги и пуститься в бега, либо остаться на Геднере, и попытаться расправиться с шантажистом. О том, чтобы отдать ему деньги, не могло быть и речи.
  "С этими деньгами я могу сделать пластическую операцию и начать новую жизнь. А что если этот подонок снова выйдет на меня? Что если к тому моменту его аппетит возрастёт? Ну уж нет, бегство как вариант отпадает!" - размышляла Глория.
  Через несколько минут один из охранников доложил Глории, что её хочет видеть детектив Грэхам. Вдова позволила охране пропустить детектива, а сама отправилась в кабинет Герберта. Один из охранников проводил Дональда до кабинета, на всякий случай оставшись стоять возле двери.
  -Добро пожаловать, детектив Грэхам. Присаживайтесь, - деловым тоном проговорила Глория, указывая на стул напротив себя.
  -Спасибо, я постою. Не могли бы вы дать приказ своим цепным псам вернуть мои вещи?
  -Какие вещи? Если речь идёт об оружии, то забудьте об этом.
  -Вовсе нет. У меня с собой была чёрная сумка с кое-какой аппаратурой, и я хочу получить её обратно. Немедленно.
  Глории не понравился тон говорившего, однако вдова пошла детективу навстречу, и связалась с охраной. Как только сумка была доставлена в кабинет, Дональд расстегнул молнию и вытащил предмет, напоминающий портативный радар.
  -Что это? - поинтересовалась Глория.
  -Поисковый локатор. С его помощью можно обнаружить жучки и микрокамеры, - пояснил Грэхам, и включил аппарат.
  -Меня кто-то прослушивает? - напряглась Глория.
  -Возможно. Это всего лишь теория, - уклончиво ответил Дональд, затем стал проверять кабинет.
  Как только Грэхам подошёл к шкафу, прибор тут же запищал. Открыв стеклянную дверцу, Дональд обнаружил микрокамеру над стопкой книг. Продолжив поиски, Грэхам обнаружил под столом миниатюрное записывающее устройство, по форме напоминающее пуговицу. Выложив жучок и камеру на стол, детектив ещё раз осмотрел весь кабинет, но больше ничего не нашёл.
  -Если не возражаете, я осмотрю вашу комнату, - сказал Грэхам.
  Побледневшая вдова выдала слабый кивок. Через пару минут Дональд вернулся, и выложил на стол ещё одну камеру.
  -Как всё это понимать? - спросила Глория, глядя на камеры.
  -За вашим домом велось круглосуточное наблюдение. В кабинете и в вашей комнате больше нет камер, но я бы на вашем месте дал приказ охране тщательно обыскать весь дом. Кто знает где ещё могут быть установлены камеры.
  -Откуда вы узнали про камеры?
  -Ниоткуда. Это было всего лишь предположение.
  -Но кто их установил?
  -Понятия не имею, но обязательно выясню, - соврал Дональд, затем убрал локатор в сумку.
  Обнаружение камер стало для Глории настоящим шоком. Шантажист знал, что деньги у неё, но гораздо страшнее было другое.
  "Он видел что произошло с Дженнифер, и слышал что я приказала избавиться от её тела!" - ужаснулась она.
  Этот испуг не укрылся от внимательного детектива, однако он не стал задавать вдове лишних вопросов, открыл дверь, и уже хотел выйти.
  -Постойте! - неожиданно окликнула его вдова. - Вас ведь отстранили от этого дела!
  -Естественно. Вы ведь рассчитывали именно на это, когда смешивали моё имя с грязью, - ответил Дональд с иронией.
  -Тогда почему вы продолжаете поиски? - спросила вдова, не обратив внимания на упрёк в голосе детектива.
  -Просто я не люблю, когда из меня делают дурака, - ответил Грэхам, и вышел из кабинета.
  
  Как только двери открылись, заключённые вышли из камер. Надзиратели провели перекличку, и убедившись, что все на месте, вывели заключённых во двор на прогулку. Роберту Герну вся эта процедура казалась бессмысленной, хотя он был рад выйти из душной камеры и подышать свежим воздухом. С момента оглашения приговора прошла ровно одна неделя. Зимины наняли для них хорошего адвоката, но даже он оказался бессилен. В конечном итоге Роберта приговорили к пяти годам заключения, а Светлану - к четырём, после чего доставили в Реймерскую тюрьму. Тюремный двор был единственным местом, где они могли встретиться и поболтать. В последний раз Роберт и Светлана виделись пять дней назад, т.к. Герн вышел из карцера лишь вчера вечером. Поводом для отправки в карцер послужила массовая драка, инициатором которой, по мнения тюремной администрации, оказались Герн и ещё один заключённый. Инцидент начался в столовой во время обеда. Забрав поднос, Роберт направился к столу. Когда он проходил между рядами, какой-то крепыш подставил ему подножку, и Роберт упал на пол, опрокинув весь обед на себя. Герн медленно поднялся на ноги, и подошёл к своему обидчику. Не говоря ни слова, Роберт взял со стола тарелку с супом и вылил её содержимое на голову верзилы. Громила вытер лицо и встал из-за стола. Он оказался на четыре головы выше Роберта.
  -Зря, - только и сказал он тогда, после чего нанёс Герну удар кулаком в живот.
  Роберт отскочил назад, и ударил своего обидчика ногой по лицу. Заметив потасовку, охранники поспешили в сторону скандалистов. Разгневанный верзила накинулся на Роберта словно бык, схватил его, поднял над головой и швырнул в сторону. Естественно, Герн приземлился на середину одного из столов, опрокинув несколько тарелок. К тому моменту к верзиле подбежали охранники с дубинками, и попытались его утихомирить, однако крепыш раскидал их в разные стороны, затем запрыгнул на стол, и направился к Роберту. Нескольким заключённым не понравилось, что какой-то здоровяк топчет их еду, и они попытались скинуть задиру со стола, за что и поплатились. Когда в столовую вбежала охрана, массовая драка уже была в самом разгаре. Заключённые с остервенением лупили друг друга, в то время как обоих зачинщиков, испортивших обед, повалили на пол и стали избивать ногами. Охране пришлось использовать слезоточивый газ, чтобы прекратить драку. Роберта сначала доставили в лазарет. Во время драки Герн заработал несколько сильных ушибов и гематом, а также рассечённую бровь. После оказания первой помощи его и отправили в карцер. Время тянулось на удивление медленно, поэтому Роберт готов был расцеловать охранников, когда они отвели его обратно в камеру. Выйдя во двор, Роберт отправился к сетчатой ограде, отделяющий мужской блок от женского. Светлана уже ждала его там.
  -Ну наконец-то. Я почти что успела по тебе соскучиться, - проговорила она с наигранной стервозностью.
  -Взаимно, стервочка моя. Всё это время я был...
  -В карцере.
  -Откуда ты знаешь? - удивился Роберт.
  -Услышала от девчонок. Одна из них сказала, что была бы не против остаться с тобой в душевой минут на 10.
  -Она не одинока. После того как я вернулся из карцера, в камере меня встретил новый сосед, который тут же предложил мне серьёзные отношения.
  -И что ты ему ответил?
  -Что я не готов к серьёзным отношениям, и что у меня уже есть девушка.
  Светлана укоризненно посмотрела на Герна.
  -Какой же ты мерзавец! Он к тебе со всей душой, а ты отшил бедолагу.
  -Чья бы корова мычала! Сама небось даром время не теряла, и успела покувыркаться с каждым охранником!
  -Придурок!
  -Истеричка!
  -Идиот!
  -Психопатка!
  Какое-то время Роберт и Светлана гневно смотрели друг на друга, затем девушка улыбнулась, и прислонилась спиной к ограде.
  -Как же мне этого не хватало, - проговорила она довольным голосом.
  Роберт усмехнулся. Он был рад, что его подружка не падает духом, и остаётся сама собой.
  -Прислонись спиной к ограде, и найди мою руку, - неожиданно сказала Светлана.
  Роберт сделал как было велено, и когда их руки соприкоснулись, девушка передала ему какую-то таблетку.
  -Что это? - поинтересовался Герн.
  -Наш билет на свободу. Съешь эту таблетку сразу же после окончания прогулки.
  -Где ты её раздобыла? - спросил Роберт, кладя пилюли в карман.
  -Если я тебе расскажу, ты мне не поверишь.
  
  (2 часа назад)
  Надзиратель сообщил Светлане, что к ней явились посетители. Открыв двери камеры, надзиратель вывел девушку из камеры, и приказал идти вперёд.
  -Как тебе реймерское гостеприимство? - полюбопытствовал он, после того как они отошли от камеры на значительное расстояние.
  -Нормально. Разве что не хватает горячей ванны, старых знакомых, вкусной пищи и ещё целой сотни привычных вещей, - ответила Светлана, шагая по коридору.
  -Ты бы хотела выйти отсюда ни через четыре года, а сегодня же? - неожиданно спросил надзиратель.
  Девушка остановилась, медленно обернулась и с подозрением посмотрела на надзирателя.
  -А ты за словом в кармане не лезешь. Впервые вижу столь недальновидного провокатора, - сказала Светлана, повернулась к надзирателю спиной и пошла дальше, насвистывая себе под нос какую-то мелодию.
  -Это не провокация, а деловое предложение. Меня зовут Жан. Я вытащу отсюда тебя, и твоего приятеля.
  -Ты что-то сказал? - невинно осведомилась Светлана, перестав насвистывать.
  -Могу повторить, но чуть позже, когда ты будешь готова меня выслушать, - закончил разговор надзиратель.
  Придя в комнату для свиданий, Светлана рассчитывала встретить там кого-нибудь из родственников, однако посетителем оказался их с Робертом общий друг Филипп Гарвуд.
  -У вас есть пять минут, - сказал надзиратель, и вышел за дверь.
  Светлана присела напротив Гарвуда.
  -Привет, Фил. Рада тебя видеть, - поздоровалась Светлана с другом.
  -Зато я не рад видеть тебя в таком месте. Как Боб?
  -Терпимо, - ответила Светлана, не став говорить Филиппу, что в последний раз видела Герна пять дней назад.
  Гарвуд взял Светлану за руку и наклонился над столом.
  -Мы с Кристиной наняли одного типа. Он вытащит тебя и Боба, - прошептал Филипп.
  -Тсс! И думать об этом забудь! - шикнула на него Светлана.
  -Его зовут Жан Легард. Он профессиональный наёмник, специализирующийся на подобных делах.
  -Не стоило этого делать!
  -Ещё как стоило! В конце концов, друзья должны помогать друг другу.
  Понимая, что переубедить Филиппа ей не удастся, Светлана задала ему несколько вопросов насчёт своей семьи. Семейство Зиминых, не считая Кристины, ничего не знало о грядущем побеге. Разговор был прерван вошедшим в комнату Жаном. Объявив, что время вышло, Легард вывел Светлану из комнаты.
  -Береги себя, Света! - крикнул Филипп ей на прощание.
  Оказавшись в коридоре, девушка присмотрелась к рукам конвоира, и заметила на левом запястье механический браслет.
  -Накладная проекция! - неожиданно осенило Светлану.
  -Это был самый простой способ пробраться в тюрьму незамеченным, - ответил Жан с улыбкой.
  -А что стало с настоящим надзирателем? - поинтересовалась девушка, поняв, что Легард принял облик одного из работников тюрьмы.
  -Я накачал его сильнодействующим снотворным. Он проспит весь день, - ответил Легард, а когда увидел идущих в их сторону надзирателей, приказал девушке повернуться к нему спиной, и идти вперёд.
  Пройдя мимо "коллег", Жан приказал Светлане раскрыть ладони. Как только девушка это сделала, Легард вложил в них две таблетки.
  -Одну примешь сама, а вторую отдашь своему приятелю Герну. Через полчаса после приёма ваше состояние резко ухудшится. Сначала вас начнут беспокоить спазмы и тошнота, затем всё тело покроется сыпью, и вы впадёте в состояние, напоминающее клиническую смерть, - пояснил Жан.
  -Звучит жутковато.
  -Кома будет кратковременной. Два часа, максимум три. К тому моменту тюремные стены останутся далеко позади. Если тебя что-то не устраивает, можешь отказаться. Я придумаю другой способ, но это займёт какое-то время.
  -Меня всё устраивает.
  -Вот и замечательно. Встреться с Герном и передай ему таблетку.
  Светлана сделала всё в точности, как приказал ей наёмник, предвкушая выход на свободу. Позже она поймёт, что бесплатный сыр бывает только в мышеловке.
  
  Напарники собрались в каюте после того как Алекс сказал, что на горизонте замаячила подходящая работёнка.
  -Роберт Герн и Светлана Зимина, более известные как Чёрная стрела и Пантера, сбежали из тюрьмы. За поимку каждого из беглецов обещано вознаграждение в 150 тысяч дакейров, плюс ещё 200 тысяч за поимку организатора побега, - Дроу ввёл напарников в курс дела.
  -Неужели не было ничего другого? Обязательно было подсовывать подпорченный товар? - недовольно проворчала Джилл.
  -Подпорченный товар? - не понял Алекс.
  -В прошлый раз поимка хотя-бы одного клоуна из этого дуэта стоила полмиллиона, а теперь предлагают 300 тысяч за двоих!
  -Не в деньгах счастье, - сказал Сайкс.
  -А в их количестве, так что я пас, - недовольно проворчала Джилл.
  -Ну ка знаешь. Раз уж деньги тебе не нужны...
  -Стоп-стоп-стоп! Если память мне не изменяет, ты обещал отдать мне половину своей доли от следующей выручки, даже если я пальцем о палец не ударю! - напомнила Джилл.
  -Не половину, а треть. С каких это пор ты довольствуешься лишь малой частью? Обычно тебе и полной суммы не хватает на удовлетворение всех своих запросов.
  -Просто я снизила запросы, и решила целиком посветить этот день себе. Так что до вечера, лузеры! - попрощалась с напарниками Джилл, после чего покинула каюту.
  -Это уже сотое оскорбление в наш адрес после прибытия на Геднер. Обведу эту дату в календаре и буду отмечать каждый год, - сказал Сайкс.
  -Ты что, считаешь сколько раз она обозвала нас неудачниками и болванами? Заняться нечем? - недовольно проворчал Алекс.
  -Теперь уже есть. Что-нибудь известно по поводу сообщника Светланы и Роберта?
  -Только то, что он использовал накладную проекцию, приняв облик одного из охранников. У наших голубков практически одновременно ухудшилось самочувствие. Симптомы были не самые обнадёживающие, более того, попахивало инфекцией. Опасаясь, что могут заболеть и другие, Роберта и Светлану собирались переправить в центральную больницу. Во время транспортировки засланный казачёк использовал усыпляющий газ, а когда все охранники и пилот были нейтрализованы, угнал судно вместе с нашими циркачами. Вот, собственно, и всё.
  -Не густо. С чего предлагаешь начать?
  -Предлагаю перетрясти других циркачей, и проследить за семьёй Светланы.
  
  Когда перед его домом приземлился полицейский корабль, Сейджи не стал волноваться. С тех пор, как Ямато отстранили от расследования убийства Герберта Майерса, его то и дело вызывали на допросы. Полицейские, проводившие служебное расследование, понимали, что Сейджи и Грэхама подставили, и даже не пытались скрывать, что сочувствуют своим коллегам. Однако это был первый раз, когда они заявлялись к Ямато домой, а не вызывали для допроса в участок. Не став дожидаться стука, Сейджи открыл входную дверь, и увидел Дерека Бромли.
  -Хорошо что ты дома. У меня к тебе пара вопросов, - сказал Дерек, и вошёл внутрь, не став дожидаться разрешения.
  -А где мне ещё быть? Нортон меня отправил в неоплачиваемый отпуск, по окончанию которого меня могут бросить в камеру, - спокойно проговорил Ямато, закрывая дверь.
  Сейджи не мог понять почему Нортон доверил расследование именно Дереку. По мнению Ямато, Бромли был детективом средней руки. Не гений, но далеко и не болван.
  -Я хочу знать по поводу тех снимков, на которых изображена встреча Глории Майерс с Алексом Дроу, - начал Бромли издалека, после того как прошёл в гостиную вместе с хозяином дома.
  -Снимки подлинные. Я лично проверял.
  -Я знаю, но меня больше интересует как эти снимки оказались у тебя.
  -Прислали по почте, забыв написать обратный адрес. Какое это имеет отношение к делу?
  Дерек нахмурился.
  -Вопросы здесь задаю я. Тебе прислали фотографии вскоре после убийства Майерса. Так?
  -Так.
  -Неужели ты даже не пытался установить личность этого фотографа?
  -Пытался, только у меня ничего не вышло. Так или иначе, этот тип больше не давал о себе знать.
  Мобильный телефон Сейджи неожиданно зазвонил. Посмотрев на дисплей, и увидев номер Кайла, Ямато ответил на звонок.
  -Надо встретиться. У меня есть кое-что интересное, - сказал Винтерс.
  -Позже. Я сейчас немного занят, - ответил Ямато, поглядывая на Дерека.
  -Я в курсе. Не советую тебе откровенничать с этим типом.
  -Что? - воскликнул Сейджи, и начал оглядываться, будто рассчитывая увидеть Винтерса у себя за спиной.
  -Детектив Бромли и Глория Майерс пришли к взаимопониманию. Когда закончишь с ним общаться, приезжай в офис. До скорой встречи.
  -Подожди! - повысил голос Сейджи, однако Кайл уже сбросил вызов.
  Отложив телефон в сторону, Ямато вышел в прихожую, и накинул куртку.
  -Куда это ты собрался? Мы ещё не договорили! - возмутился Дерек.
  -А мне больше нечего сказать.
  -Зато мне есть.
  Сейджи презрительно хмыкнул.
  -Недолго продержался, - сказал он, открывая входную дверь.
  Когда Сейджи понял, что Кайл установил в его доме камеры, ему захотелось придушить сыщика собственными руками. Выйдя на улицу, Сейджи направился прямиком к недавно приобретённой машине. Дерек быстрым шагом последовал за ним.
  -Что значит недолго продержался? - спросил Бромли.
  -Ничего, - коротко ответил Сейджи, даже не соизволив обернуться.
  Подойдя к машине, Ямато хотел открыть дверцу, однако Дерек схватил его за руку и повернул лицом к себе.
  -С кем ты только что разговаривал? - потребовал ответа Бромли.
  -Не твоё дело! - огрызнулся Ямато, затем перевёл взгляд на пистолет за поясом Дерека.
  Перед глазами Сейджи промелькнул эпизод из прошлого. Синдзи заверил брата, что с наркотиками покончено, и попросил ему довериться, однако Сейджи ему не поверил. Проследив за братом, Сейджи застал его во время покупки очередной дозы. Не став раскрывать своего присутствия, Ямато подождал, пока сделка завершится. После того как продавец и покупатель разошлись в разные стороны, Сейджи последовал за дилером. Убедившись, что поблизости никого нет, Ямато достал пистолет и выстрелил в дилера. Мужчина упал на землю, и как только он перевернулся на спину, Сейджи всадил в него ещё пять пуль. То же самое ему сейчас хотелось проделать с Дереком. Бромли заметил взгляд, который Ямато бросил на его пистолет, и на всякий случай сделал несколько шагов назад, опустив руку на оружие.
  -Вот ещё, - брезгливо бросил Сейджи, сел в машину, и завёл двигатель.
  Глядя вслед удаляющемуся автомобилю, Дерек решил не преследовать Ямато, а продолжить разговор в другое время.
  "Из-за чего он так завёлся?" - недоумевал Бромли, затем махнул на всё рукой, и пошёл к кораблю.
  
  Прибыв в цирк, Алекс намеревался опросить знакомых Роберта и Светланы, однако сделать это оказалось довольно затруднительно, т.к. в цирке вовсю работали агенты департамента по розыску беглых заключённых. Заметив охотника за головами, один из агентов сказал, что это их юрисдикция, и посоветовал Дроу подобру-поздорову покинуть цирк, если он не хочет нарваться на неприятности. Алекс сделал вид, что прислушался к совету агента, а сам отправился на поиски Майкла Десино - владельца цирка, намереваясь задать ему несколько вопросов. Десино в этот момент общался с одним из агентов. Вернее он думал, что общается с агентом.
  -К сожалению, ничем не могу вам помочь. Я понятия не имею где сейчас находятся Роберт Герн и Светлана Зимина, - сказал Майк, надеясь что подобный ответ умерит любопытство его собеседника.
  -Я и не ожидал, что вы скажете что-то другое, - скептически проговорил Пирс.
  Узнав о побеге Роберта и Светланы, Пирс бесцеремонно выставил Коди и Джоша за дверь, и отправился на поиски беглецов. Для Пирса не столь важны были деньги, сколько возможность ещё раз свидеться с циркачами, выставившими его дураком. Как и Алекс, Пирс также решил посетить цирк, и потолковать с местными чудаками, но в отличие от Дроу, Адамс явился сюда не с пустыми руками. Среди знакомых охотника за головами значился один человек, более известный как "художник". Данное прозвище он получил за способность изготавливать качественные подделки, которые практически невозможно отличить от оригинала. Пирс знал, что никто не станет разговаривать с охотником за головами, особенно когда речь идёт о своих (в глазах закона Роберт Герн и Светлана Зимина были обыкновенными грабителями, но для Майкла Десино и других циркачей они по-прежнему были своими), однако даже в этом случае они не будут молчать, когда вопросы им будет задавать представитель власти. Адамс взял с собой удостоверение офицера полиции и удостоверение агента департамента по розыску беглых заключённых. Учитывая то, что в цирк пожаловали другие агенты, удостоверение оказалось как нельзя кстати.
  -А что я должен был сказать? Что я организовал побег из тюрьмы? - повысил голос Майкл.
  Пирс хотел поставить хозяина цирка на место, но тут же осекся, увидев Алекса. Дроу немного растерялся, заметив своего конкурента, однако замешательство длилось от силы пару секунд.
  -Вот вы где, агент Адамс. Что вам удалось узнать? - спросил Алекс.
  Сердитый взгляд Пирса дал понять Алексу, что Адамс не собирается ему подыгрывать.
  -Подождите, - сказал Пирс Майку, и пошёл навстречу Алексу.
  -Что тебе удалось узнать? - спросил Дроу, понизив голос.
  -Не твоё дело. Проваливай, Дроу, - не особо учтиво проговорил Пирс.
  -Не знаю как тебе удалось обмануть парней из департамента. На глупцов они вроде не похожи. Думаю, одного прозрачного намёка будет достаточно, чтобы твоя легенда разлетелась как карточный домик. Да и хозяин цирка вряд ли захочет с тобой разговаривать.
  -Ну ты и сволочь, - укоризненно проговорил Пирс.
  -Предлагаю доиграть этот раунд до конца, а там видно будет.
  -Согласен, - согласился Пирс с условием Алекса, затем повернулся лицом к Майклу. - Допустим, вы действительно ничего не знаете о местонахождении беглецов. Но ведь кто-то же им помог.
  -Не надо ходить вокруг да около, агент Адамс. Если хотите задать вопрос, то задавайте его прямо! - ответил Майкл.
  -У агента Адамса больше нет вопросов, но они есть у меня, - сказал Алекс, и обошёл Пирса. - Какие отношения у Роберта и Светланы были с другими вашими работниками?
  -Более или менее сносные. Роберт - парень весёлый. Он мог найти общий язык практически с каждым. А вот Светлана порой многих раздражала. У девочки непростой характер, зато на сцене...
  -Были ли в цирке люди, с которыми и Роберт и Светлана поддерживали дружеские отношения?
  -Да. Они оба неплохо ладили с Филиппом Гарвудом. Гарвуд - начинающий иллюзионист.
  -Нам надо побеседовать с этим парнем. Где он сейчас?
  -Хотел бы и я знать ответ на этот вопрос. Он сегодня не пришёл. На звонки и сообщения не отвечает. Видимо у него что-то стряслось.
  Алекс и Пирс многозначительно переглянулись. Адамс поблагодарил Майкла за содействие, после чего вместе с Алексом направился к выходу.
  -За тобой должок, Дроу, - неожиданно проговорил Пирс.
  -Какой ещё должок? - спросил Алекс с нескрываемым удивлением в голосе.
  -Я помог тебе и твоим детишкам с "Вертиго".
  -И получил за этой обещанное вознаграждение. Мы квиты.
  -Я собираюсь взять эту сладкую парочку, а заодно и того засранца, которых вытащил их из тюрьмы. Отойди в сторонку и не мешайся мне под ногами.
  -Сегодня я уже слышал нечто подобное, - сказал Алекс, глядя на двух агентов, шедших им на встречу. - Всё нормально, я уже ухожу.
  Агенты расступились, давая Дроу возможность пройти. Пирс тоже попытался пройти мимо них, однако агенты тут же перерыли ему дорогу.
  -Будьте добры, покажите ваше удостоверение ещё раз, - потребовал один из них, вытягивая вперёд правую руку.
  Пирс отдал удостоверение, уверенный в том, что даже после повторного осмотра агенты не обнаружат в нём ни одного изъяна. Внимательно осмотрев удостоверение, агент нахмурился, и перевёл взгляд на Пирса.
  -Что-то не так с документом? - осведомился Адамс, недовольный тем, что теряет драгоценное время.
  -С документом всё нормально, агент Джонс. Проблема в том, что в базе данных департамента нет никакого агента Джонса, - сказал агент.
  -Подделка удостоверение сотрудника департамента - серьёзное нарушение, - подключился к разговору его напарник, доселе хранивший молчание.
  -Значит, меня ещё не успели внести в реестр, - попытался оправдаться Пирс.
  -Разберёмся. Следую за нами, - потребовал агент.
  -Ещё чего захотели, - огрызнулся Пирс, оттолкнул агента в сторону и пошёл дальше.
  Второй агент выхватил пистолет, и приказал Адамсу остановиться. Пирс подчинился. Обступив охотника за головами с двух сторон, один из агентов достал наручники, и приказал Пирсу вытянуть руки вперёд (его напарник тем временем держал Пирса на прицеле). Адамс медленно вытянул руки вперёд, но прежде, чем на его запястьях защёлкнулись браслеты, схватил агентов, и столкнул их лбами. Оба мужчины как подкошенные рухнули к ногам охотника за головами.
  -Рад был пообщаться, - сказал Пирс на прощание, и отправился догонять Алекса.
  Выйдя на улицу, Адамс заметил поднимающийся в небо челнок.
  -Так и быть, будет тебе небольшая фора, Дроу. Но в конечном счёте я тебя всё равно обойду! - пообещал Пирс.
  
  Роберт и Светлана очнулись в какой-то комнате с раздвинутыми шторами. На улице вовсю шёл дождь, загоняющий людей под крыши. Возле окна стоял мужчина средних лет с русыми волосами и карими глазами. Одет мужчина был в светлую осеннюю куртку, серые джинсы и армейские ботинки.
  -С пробуждением, голубки, - сказал он с улыбкой, затем задёрнул штору, окончательно убедившись, что за комнатой никто не наблюдает.
  -Жан Легард? - на всякий случай уточнила Светлана, вставая с кровати.
  -Прошу любить и жаловать! - ответил Жан, и выдал шутливый поклон.
  После действия таблеток Роберту и Светлане очень хотелось пить, поэтому обнаружив на журнальном столике два графина с холодной водой, бывшие арестанты поспешили утолить жажду. Пока Светлана и Роберт были без сознания, Жан их переодел, выкинув приметные тюремные робы в первый попавшийся мусорный контейнер.
  -Пейте медленными глотками, а то захлебнётесь, - посоветовал Жан, видя что страдающие от жажды Светлана и Роберт готовы опорожнить графин за пару секунд.
  Выпив воды, Герн стал осматривать свои руки, и заметил что язвы, покрывшие всё его тело, таинственным образом исчезли.
  -Эффект был временным, - пояснил Легард, заметив растерянность в глазах парня.
  -Как всё прошло? - спросил Герн, переведя взгляд на Жана.
  -Без жертв. Ты ведь именно это хотел услышать?
  Роберт кивнул, затем перевёл взгляд на стоявшую в углу большую чёрную сумку.
  -Что это? - полюбопытствовал он.
  -Ваше снаряжение, плюс ещё кое-что от себя, - ответил Жан, и хищно улыбнулся.
  Роберт и Светлана переглянулись, не понимая к чему клонит их спаситель.
  -Мои услуги стоят недёшево, а у Гарвуда на руках не было необходимой суммы. Сделаете то что я скажу, и можете считать, что мы в расчёте.
  -А если не сделаем? - спросила Светлана.
  Судя по выражению лица Жана, он ждал этого вопроса. Как только он был озвучен, Легард достал КПК и показал фото, сделанное полчаса назад. Связанный по рукам и ногам Филипп Гарвуд был заперт в какой-то комнате, напоминающей тюремный карцер.
  -Ах ты ублюдок! - воскликнул Роберт, схватил Жана за шкирку и прижал к стене.
  Легард ударил его коленом в живот, а когда Герн согнулся, приставил к его горлу выкидной нож.
  -Обстоятельства моего рождения тебя не касаются, - проговорил Жан с усмешкой.
  Он собирался оставить на шее Роберта маленький порез в воспитательных целях, однако Герн одним резким движением выхватил нож из руки наёмника, и метнул его в стену.
  -Если с Филом что-нибудь случиться... - начал Роберт бросаться угрозами.
  -То вы двое будете последними, кто об этом узнает, - ответил Жан спокойным голосом. - Гарвуд спрятан в надёжном месте, и без моей помощи вам его не найти.
  -Что ты хочешь от нас? - спросила Светлана.
  -Вот это другой разговор, - проговорил Жан довольным тоном.
  Роберт отошёл от наёмника к стене, открыл сумку и достал оттуда два чёрных костюма, которые как две капли воды были похожи на одежду Пантеры и Чёрной стрелы. Помимо одежды, в сумке находились стальные когти, которыми ранее пользовалась Светлана, стрелы с насадками, гарпун-кошка в виде арбалета, и конечно же лук.
  -Мне нужно чтобы вы пробрались в один дом, вскрыли сейф, и забрали оттуда кое-какие документы. Если найдёте что-нибудь ценное, можете оставить это себе. Как только документы будут у меня, я отпущу Гарвуда, и мы разойдёмся в разные стороны, чтобы больше никогда не видеть друг друга, - перешёл Легард к делу.
  -Кому принадлежит этот дом? - спросил Роберт.
  -Максвеллу Кроуфорду. Вам о чём-нибудь говорит это имя?
  Конечно же Светлана и Роберт слышали про молодого терранонского миллионера. Максвелл Кроуфорд входил в двадцатку самых влиятельных и богатых людей Терранона, владел несколькими крупными риэлтерскими конторами на Геднере, имел долю в правительственной компании по добыче полезных ископаемых. После участившихся пиратских нападений на свои корабли Кроуфорд прибыл на Геднер и стал лично проверять всех своих подчинённых, подозревая, что кто-то сливает информацию о судах его врагам. В резиденции магната определённо было чем поживиться, хотя подельникам сразу стало понятно, что проникнуть в дом Кроуфорда, и выкрасть документы, будет не так просто.
  -Говорит. Чем эти документы так важны для тебя? - поинтересовалась Светлана.
  -А вот это уже не ваше дело. Принесите их мне, но даже не вздумайте в них заглядывать.
  -Как же мы узнаем те ли это документы или нет? - резонно поинтересовался Роберт.
  -На них вы найдёте этот логотип, - ответил Легард, и показал подельникам на своём КПК логотип компании Максвелла.
  Логотипом Кроуфорда был парящий орёл, держащий в лапах змею.
  -У тебя есть карта дома Кроуфорда? - спросил Роберт.
  -Глупый вопрос. Стал бы я иметь с вами дело, если бы у меня была карта?
  -Как же мы сориентируемся в доме?
  -Это ваши проблемы. Придумайте что-нибудь. Даю вам время до вечера. Не тратьте его впустую. На дне сумки лежит коммуникатор. Когда достанете документы, сразу же сообщите мне, - сказал Жан, и направился к двери.
  -Где мы находимся? - спросила Светлана.
  -Отель на западном побережье. Я объяснил, что вы - мои брат и сестра, которые слегка перебрали, и предъявил специально изготовленные на этот случай фальшивые документы. Администратор мне поверил, но всё же советую вам лишний раз не попадаться на глаза персоналу, - ответил Легард, и вышел из номера.
  Жан бессовестно лгал, утверждая, что Роберт и Светлана ему должны. Филипп внёс полную сумму за освобождение своих друзей из тюрьмы. Для Жана это было плёвое дело, не требующее больших усилий. После заключения негласного договора с Легардом связался один актаронский бизнесмен, являющийся деловым партнёром Кроуфорда. Этот бизнесмен не в первый раз обращался за помощью к Легарду, щедро оплачивая услуги наёмника. Получив задание достать документы из сейфа Кроуфорда, Жан пообещал сделать всё в лучшем виде. Уже тогда он решил отправить на дело вместо себя Роберта и Светлану. В случае успеха наёмник собирался избавиться от сладкой парочки, а заодно и от Филиппа Гарвуда, т.к. помимо денег для Жана была важна и хорошая репутация, ведь наёмник с плохой репутацией практически ничем не отличался от обычного бандита или пирата. Отходя от номера, в котором остались Роберт и Светлана, Легард повесил на дверную ручку табличку с надписью "не беспокоить", затем покинул отель.
  
  Явившись в элитный салон красоты, Джилл оплатила сразу же несколько услуг. Приняв грязевую ванну, девушка отправилась на массаж, и неожиданно столкнулась с женой своего отца - Эдной Уидмор. Ничуть не обескураженная столь неудачной встречей, Джилл легла на стол, и стал дожидаться массажиста. Массажист явился спустя минуту, и стал натирать девушку особым лосьоном. Он делал это настолько нежно и умело, что Джилл была готова замурлыкать от удовольствия.
  -Как поживаешь? - неожиданно спросила Эдна, которую в этот момент обрабатывал другой массажист.
  Джилл посмотрела по сторонам, решив, что Эдна обратилась к кому-то другому, однако других клиенток в зале не оказалось.
  -Вопреки твоим молитвам, очень даже неплохо, - ответила Джилл.
  Эдна нахмурилась, затем попросила обоих массажистов сделать небольшую передышку. Поняв намёк, оба мужчины вышли за дверь.
  -Стесняешь извергать желчь в присутствии других? Странно. Раньше тебя это не... - заговорила Джилл.
  -Эндрю пытались убить, - прервала её Эдна.
  Джилл несказанно удивилась. Последним человеком, покусившимся на жизнь её папочки, был Джон Гриффит. У всех прочих недругов Уидмора для такого решительного шага оказалась кишка тонка.
  -Кто? - равнодушно бросила Джилл, переворачиваясь на спину, и поправляя простыню.
  -Наёмный убийца. Его подослал Дерек Бэйн. На кризалитовые рудники, принадлежащие Бэйну, было совершено несколько нападений. За этими нападениями стоял Эндрю.
  -Как это на него похоже, - с иронией проговорила Джилл.
  -Киллер два раза ранил Эндрю, и попытался сбежать, но был застрелен. Эндрю в тяжёлом состоянии доставили в больницу, однако позже его состояние стабилизировалось.
  -Не жди что я расплачусь. Уидмор кинул своего друга, и за это получил по заслугам. Всё честно.
  -Ты права. Но только я рассказываю об этом не для того, чтобы услышать слова сочувствия. Придя в себя, Эндрю тут же вызвал своего юриста, и составил завещание. Эндрю всю жизнь считал себя неуязвимым, и ничто не могло убедить его в обратном. Тот роковой выстрел показал моему мужу как сильно он заблуждался.
  Джилл демонстративно зевнула, затем подложила руки под голову, и прикрыла глаза.
  -Согласно завещанию, в случае смерти Эндрю, всё его состоянии делиться на две равные части, - продолжила Эдна.
  -Одну из них получает твой сынок, а вторую ты? - спросила Джилл без особого интереса.
  -Нет. Первую часть получаю я и Тодд. А вторая часть достаётся тебе.
  Джилл открыла глаза и медленно повернула голову в сторону.
  -Эндрю Уидмор не мог так поступить, - сказала она.
  Эдна невесело улыбнулась, и сказала:
  -Я тоже так думала, пока не увидела завещание собственными глазами.
  "В случае смерти Уидмора я получу миллиарды. Это слишком хорошо, чтобы быть правдой. Должно быть мой папочка был не в себе, когда составлял подобное завещание!" - подумала Джилл.
  Девушке, ранее промышлявшей воровством и мошенничеством, а теперь охотой за головами, трудно было свыкнуться с мыслью, что она превратилась в богатую наследницу. Данное известие должно было вызвать восторг и безудержную радость, но почему-то не вызвало. Не то чтобы Джилл не любила деньги и комфорт, напротив, всё это стояло для неё на втором месте, после благополучия Дженет. Она просто приняла информацию к сведению, и не более того.
  -Можете входить! Мы уже закончили трепаться! - позвала Джилл массажистов, постав жирную точку в их разговоре.
  После массажа девушка сразу же покинула салон, не став требовать назад деньги за прочие процедуры.
  "Отдохнула, и хватит. Теперь вернёмся к нашим баранам. Надеюсь за это время им не поотшибали рога."
  
  Вернувшись обратно в своё логово, Пирс первым делом проверил компьютер. Прежде чем наведаться в цирк, Адамс посетил Реймерскую тюрьму, и с помощью липового удостоверения смог получить доступ к записям с камер слежения. Коротко опросив надзирателей, и сделав копии записей, Адамс вернулся в своё логово. Ничуть не сомневаясь в том, что сообщник Светланы и Роберта использовал накладную голографическую проекцию, Пирс решил пропустить записи через специальную программу под названием "Око 1.0". Данная программа неслучайно называлась оком, ведь с её помощью можно было увидеть то, что не может увидеть человеческий глаз. Программа замечала невидимок, если они использовали активную маскировку, могла распознать видеомонтаж, и наконец, с её помощью можно было разглядеть как на самом деле выглядит человек, скрывающего своё лицо за проекцией. Впрочем, был у программы один, но довольно весомый минус - скорость обработки. Прежде чем отправиться в цирк, Пирс запустил "Око". Посмотрев на экран компьютера, Адамс заметил, что процесс обработки всего одной записи выполнен на 94%, хотя с момента первого запуска программы прошло уже несколько часов.
  "Чёрта с два я этим барахлом снова воспользуюсь. Разве что умник, создавший эту хрень, выпустит обновление!" - думал Пирс, глядя за медленно заполняющейся шкалой.
  До того момента, пока процесс сканирования подошёл к концу, Пирс успел посмотреть новости и сбегать в ближайшую забегаловку. Наконец, когда шкала полностью заполнилась, Адамс смог разглядеть истинное лицо "надзирателя".
  -И ты, Жан, - проговорил Пирс с усмешкой, сразу же узнав Легарда.
  Пути охотника за головами и наёмника несколько раз пересекались, хотя назвать Пирса и Жана друзьями можно было с натяжкой, т.к. все разы их дружба была вынужденной. Легард не гнушался использовать запрещённые приёмы, хотя и назвать его последней сволочью тоже было нельзя. Во время последнего общего задания Пирс поймал пулю, предназначавшуюся Жану. Легард пообещал, что когда-нибудь вернёт охотнику за головами долг, затем пропал из поля зрения Пирса на несколько месяцев. Адамс не искал встречи с наёмником, хотя и знал где находится логово Легарда, однако теперь пришло время взыскать с наёмника старый должок.
  
  Прибыв в офис Винтерса, разгневанный Сейджи готов был наброситься на сыщика с кулаками. Кайл же откинулся в кресле, и потягивал горячее кофе. Сыщик провёл бессонную ночь, наблюдая за коварной вдовой, но это того стоило.
  -Какого чёрта ты установил в моём доме камеры? - потребовал ответа Сейджи.
  -Для твоей же безопасности, - спокойно ответил Кайл, ставя кружку на стол.
  -Для моей безопасности или для контроля за моими словами и действиями?
  -Мне незачем тебя контролировать. Я всецело тебе доверяю. Представь такой вариант: тебя раскрыли, и устроили засаду. Ничего не подозревая об этом, ты приходишь домой, и тебя арестовывают или же убивают. А так ты получаешь преимущество. Предупреждён - значит вооружён, - пояснил Винтерс.
  -Допустим, тебя действительно заботит моя безопасность. Почему же я узнаю про камеры только сейчас?
  -Я собирался рассказать про камеры в первый же день, но вспомнил про них лишь недавно. Извини.
  Несмотря на то, что они были союзниками, Сейджи не поверил столь простому объяснению. Кайл Винтерс был неплохим сыщиком, но он также был и довольно скользким типом, и не заслуживал стопроцентного доверия.
  -Ладно, проехали. Для чего ты меня вызвал? - поинтересовался Сейджи.
  -Взгляни на это, - сказал Кайл, и воспроизвёл запись, сделанную вчера вечером.
  Сейджи стал свидетелем столкновения Глории и Дженнифер, закончившегося смертью последней.
  -Отвези её на кладбище и похорони в общей могиле. Нет, лучше сразу в крематорий. Так будет меньше проблем, - распорядилась Глория.
  Охранник унёс Дженнифер из комнаты, после чего Кайл нажал на паузу, и остановил запись.
  -Всё ещё сожалеешь, что отпустил Дженнифер Майерс? - задал Винтерс риторический вопрос.
  -Ни капли. Что с Вебстером? - поинтересовался Сейджи.
  -Алан Вебстер арестован, так что мешаться нам под ногами он точно не будет. Крах семейства Майерсов не за горами: глава семейства и его дочь мертвы, а отвечать за всё это придётся жене. Это именно то, о чём ты мечтал. Осталось только получить деньги, и отправить запись вместе с ядом твоим коллегам.
  Ямато промолчал. Всё складывалось наилучшим образом, однако когда речь заходила о деньгах, Сейджи чувствовал отвращение по отношению к самому себе. Он испытывал неприязнь по отношению к продажным стражам порядка, и не относил себя к их числу. Уничтожение Майерсов было актом справедливости, а также его личной вендеттой. Кайлу же были нужны только деньги Глории, и он даже не пытался убедить Сейджи в обратном.
  -Только перед этим придётся найти и устранить ещё одного человека, - сказал Винтерс, и воспроизвёл другую запись.
  Когда на записи появился Грэхам, Сейджи напрягся.
  -Нет, - категорично проговорил Ямато, качая головой.
  Дональд коротко побеседовал с Глорией, затем достал из сумки аппаратуру и стал искать жучки и камеры. Грэхам нашёл камеру в кабинете Герберта, после чего запись прервалась.
  -Он отыскал далеко не все камеры, но ни в этом суть, - проговорил Винтерс.
  -Ты оглох? Я не собираюсь расправляться с Грэхамом!
  -Ладно, я не настаиваю. Только прежде чем так категорично отказывать, включи логику: с чего это вдруг твоему напарнику пришла в голову идея искать камеры в доме Глории?
  -Бывшему напарнику. Нас отстранили от дела.
  -Тем более. Когда ты виделся с ним в последний раз? Вчера, три дня назад, неделю? Что-то мне подсказывает, что Грэхам всё это время не просиживал штаны в баре, а продолжал расследование, но уже без тебя. Кто знает что он смог нарыть за это время.
  -Не говори ерунды.
  -Это не ерунда, а здравый смысл. Он определённо что-то узнал. Не хочешь расправляться со своим бывшим напарникам, так хотя бы узнай что ему известно.
  -Непременно узнаю, - сказал Сейджи, достал телефон и позвонил Дональду.
  В этот самый момент Грэхам выходил из полицейского участка. Узнав номер звонившего, Дональд тут же ответил на звонок.
  -Нам надо встретиться. Срочно, - сказал Сейджи.
  -Хорошо что ты позвонил. Я хотел переговорить с тобой по одному важному делу, но сейчас я немного занят. Давай встретимся чуть позже?
  -Когда именно?
  -Я тебе перезвоню.
  -До встречи, - попрощался Сейджи с бывшим напарником, искренне надеясь, что ему не придётся идти на крайние меры.
  
  Раздобыв форму водопроводчика, а также ящик с инструментами, Сайкс явился в дом семейства Зиминых. Постучав в дверь, Спайроу несказанно удивился, когда дверь ему открыла Светлана. Рука охотника за головами потянулась к пистолету за спиной.
  "Стоп! Не похоже что она меня узнала. Должно быть это не Светлана, а её сестра!" - догадался Сайкс и опустил руку.
  -Чем могу помочь? - поинтересовалась Кристина.
  -Внеплановая проверка систем водоснабжения. Я могу войти?
  -Да, конечно, - сказала девушка, и отошла в сторону.
  Сайкс вошёл в дом, и сразу же осмотрелся. Судя по тому, что в доме было тихо, кроме Кристины здесь никого не было.
  -Где здесь кухня? - спросил Спайроу.
  Кристина отвела его на кухню. Сайкс с умным видом осмотрел мойку со всех четырёх сторон.
  -Не идеально, но могло быть и хуже, - выдал Спайроу свой вердикт.
  -А что именно не так? - полюбопытствовала Кристина.
  -Много чего. Если я начну перечислять все недостатки, это займёт много времени. Настоятельно вам советую избавиться от этой рухляди, и заменить её на новую мойку.
  -Ничего не понимаю. Родители купили эту мойку четыре дня назад. Она совсем новая.
  -Только внешне, - продолжил Сайкс ломать комедию. - Теперь пройдёмте в ванную.
  Кристина проводила "водопроводчика" в ванную. Спайроу осмотрел трубы, затем расстегнул молнию на сумке с инструментами, и достал оттуда разводной ключ.
  -Мммда. Здесь работы выше крыши. Это может занять какое-то время, - сказал он, перебрасывая ключ из одной руки в другую.
  -Сделайте всё необходимое, - ответила Кристина, и вышла за дверь.
  Спайроу начал стучать по трубе ключом, имитирую бурную деятельность. Убедившись, что девушка ушла, Сайкс приоткрыл дверь, и вышел из ванной. Заглянув в комнату родителей Светланы и Кристины, Спайроу обнаружил видеофон. Не найдя в памяти видеофона свежих сообщений, Сайкс вышел из комнаты, и направился по направлению к ванной. Услышав голос Кристины, Спайроу остановился, и поднапряг слух.
  -А за вас обоих очень рада... Не переживай, я уверена, всё утрясётся... Погоди, мне надо уточнить адрес, - услышал Сайкс обрывки разговора.
  Тихонько приоткрыв дверь, Спайроу увидел, что Кристина села за компьютер и начала что-то искать. Кожей почувствовав, что за ней наблюдают, девушка обернулась. Сайкс отошёл от двери, и быстрым шагом отправился обратно в ванную.
  -Хорошо. Скоро буду. До встречи, - закончила разговор Кристина, заканчивая поиск.
  Заподозрив, что водопроводчик на самом деле не тот кем кажется, девушка направилась в ванную, и обнаружила что по полу в прихожей течёт вода.
  -Эй, что там происходит? - прокричала Кристина, подходя к двери в ванную.
  -Всё нормально. Произошла протечка, но я её практически устранил, - ответил Спайроу, поливая пол в ванной из душевого шланга.
  Напоследок слегка окатив водой себя, Спайроу повесил шланг на место, перекрыл воду, затем открыл дверь и вышел в коридор.
  -Вот теперь всё в порядке, - проговорил он с улыбкой.
  -Что здесь произошло?
  -Трубу едва не прорвало. Пришлось... действовать быстро и решительно, хотя и не без потерь, - ответил Спайроу, подразумевая под потерями промокший пол.
  Девушка предложила заплатить за устранение протечки, однако Сайкс отказался. Прямо перед самым уходом Спайроу "неожиданно вспомнил", что ему срочно надо позвонить, и попросил у Кристины её телефон. Девушка любезно предоставила ему свой мобильник. Сайкс набрал бессвязный набор цифр, и сославшись на то, что это личный разговор, зашёл в отдельную комнату. Отыскав в памяти мобильника номер, с которого был произведён последний входящий звонок, Сайкс стал обыскивать комнату, надеясь отыскать здесь бумагу и ручку. Найдя и то и другое, Спайроу записал номер телефона, затем вышел из комнаты. Вернув Кристине телефон, и поблагодарив девушку, Спайроу забрал инструменты и покинул дом. Отойдя на значительное расстояние, и избавившись от приметной спецовки и инструментов, Сайкс стал наблюдать за домом. Не прошло и пяти минут, как вышедшая из дома Кристина отправилась в сторону шоссе. Сайкс последовал за ней, заметив ещё одного типа, наблюдающего за девушкой. Это был агент из департамента по розыску беглых заключённых. Он пообщался с Кристиной до того, как в дом явился Сайкс, а перед уходом установил в комнате прослушивающее устройство, решив, что если Светлана не установила контакт с членами своей семьи, то она сделает это в ближайшее время. Выйдя к шоссе, девушка стала ловить такси. Агент, не подозревающий о том, что за ним самим следят, подошёл к дороге, связался со своим напарником, оставшимся в машине, и приказал ему продолжить наблюдение за Кристиной, а сам исчез в переулке. Девушка к тому моменту всё же поймала такси, и продиктовала нужный адрес. Когда агент скрылся из виду, а машина тронулась с места, Спайроу выбежал из переулка, и подбежал к дороге. Стараясь держать такси в поле зрения, Спайроу попытался поймать попутку, но после того, как мимо него проехала третья по счёту машина, охотник за головами вышел на дорогу и стал размахивать руками. Водитель одной из легковушек едва успел нажать на тормоз, и остановиться в нескольких сантиметрах от охотника за головами.
  -Тебе жить надоело, придурок?! - прокричал он, приоткрыв окошко.
  -Мне много что надоело. А теперь следуй вон за той машиной, - сказал Спайроу, указывая на такси, остановившееся возле светофора.
  Не успел водитель ничего сказать, как Спайроу обошёл машину, открыл дверцу и сел рядом с ним.
  -Кого ждём? Вперёд! - воскликнул Сайкс.
  -Да пошёл ты! Проваливай из моей машины! - потребовал водитель.
  "Ну вот, так всегда!" - подумал Спайроу, доставая пистолет.
  Водитель замер. Сайкс не стал направлять оружие на мужчину, а лишь демонстративно положил его перед собой.
  -Либо я выкидываю тебя, и ты остаёшься без машины, либо ты не упускаешь из виду то такси, и всё заканчивается благополучно, - предложил охотник за головами.
  Выбрав второй вариант, водитель поехал за такси.
  -Вот и славно. Держи дистанцию, - сказал ему Спайроу.
  В отличие от охотника за головами, агент департамента подобрался к такси слишком быстро, и был замечен Кристиной. Понимая, что её "ведут", девушка решила оторваться от преследователей, и назвала другой адрес. После 15 минут езды такси остановилось возле небольшого ресторана. Расплатившись с водителем, Кристина, перед тем как выйти из машины сказала, чтобы он подождал 5 минут, затем уезжал. Сайкс не стал рисковать, и заходить внутрь, и предпочёл наблюдать за заведением снаружи. Агент же, которого Кристина не знала в лицо, отправился следом за девушкой, и занял один из столиков. Кристина сделала вид, что ничего не замечает, и стала изучать меню. Вскоре к девушке подошёл один из официантов.
  -Что желаете? - осведомился он.
  Судя по сонливой физиономии, у парня выдалась трудная ночь.
  -Желаю воспользоваться запасным выходом? У вас ведь он есть? - поинтересовалась Кристина.
  -Есть, но он только для работников. Посетителям...
  -3 тысячи, - сказала девушка, и выложила три крупные купюры на стол.
  Официант тут же убрал деньги в карман.
  -Выход на кухне. Дверь на кухню у меня за спиной, - пояснил он.
  -Спасибо. Видишь мужчину за столиком возле входа? - спросила Кристина.
  Официант посмотрел на указанного типа, и кивнул.
  -Получишь ещё две тысячи, если отвлечёшь его, - сказала девушка, доставая ещё две купюры.
  -Мне что, голым перед ним сплясать? - недовольно проворчал официант.
  -Ну как знаешь, - разочарованно проговорила Кристина.
  -Подожди! Я же не сказал что отказываюсь!
  -Тогда сделай что-нибудь, да побыстрее, а то у меня мало времени.
  Недолго подумав, парень придумал как отвлечь агента. Отойдя в сторону, он о чём-то пошептался с симпатичной официанткой. Та лишь кивнула, и отправился к агенту.
  -Здравствуйте. Что-нибудь закажете? - спросила она с улыбкой.
  -Принесите мне воды.
  -Хорошо.
  Официантка ушла на кухню и вернулась со стаканом воды.
  -Вот ваш заказ. Примите мои поздравления, - сказала официантка.
  -В связи с чем? - не понял агент.
  -Вы - наш 10000 клиент.
  Официант, которому заплатила Кристина, в этот момент якобы просто проходил мимо, и услышал что сказала его коллега.
  -Поздравляю. Вы даже не представляете как вам повезло, - сказал он, подойдя поближе.
  -Мне ничего не надо! - немного раздражённо бросил агент.
  Перебивая друг друга, официант и официантка начали что говорить про купон, дающий право на бесплатный обед, при этом загородив собой Кристину. Оставив на столе обещанные 2 тысячи, девушка встала из-за стола и незаметно прошмыгнула на кухню.
  Как только такси отъехало от ресторана, Спайроу догадался, что что-то не так.
  -Дальше я сам справлюсь, - сказал он водителю и вышел из машины, затем достал из кармана мятую купюру, положил её на сидение, и пояснил: - Это за причинённые неудобства.
  Захлопнув дверь, Сайкс быстрым шагом отправился к ресторану. Водитель присмотрелся к купюре, и с неприязнью посмотрел вслед Спайроу.
  -Сначала чуть не бросился под машину, потом угрожал оружием, а в довершении всего оставил какую-то жалкую десятку. Ну ты и козёл! - проворчал водитель, решив убраться отсюда как можно скорее.
  Войдя в ресторан, Сайкс увидел как какой-то мужчина на повышенных тонах спорит с официантами. Кристины нигде не было.
  -Ловко придумано, - сказал Спайроу, с ходу разобравшись в ситуации.
  Покинув ресторан, охотник за головами побежал к запасному выходу. Добравшись до двери, Сайкс столкнулся с Кристиной. Девушка забежала обратно на кухню, а Спайроу последовал за ней.
  -Помогите! Он хочет меня убить! - прокричала Кристина.
  Повар, разделывающий рыбу, вонзил тесак в доску, затем встал между Сайксом и Кристиной.
  -Шёл бы ты отсюда, парень, - предостерёг он охотника за головами.
  -Всё не так как кажется! - попытался оправдаться Сайкс, и в то же время понимая, что в подобной ситуации плохие парни всегда говорят именно это.
  -Не слушайте его! Этот бандит хочет добраться до моей сестры! - воскликнула Кристина, и попыталась проскочить мимо Сайкса, однако Спайроу с лёгкостью поймал её за руку.
  Решив, что девушке угрожает опасность, повар набросился на Сайкса с кулаками. Спайроу пропустил сильный удар в челюсть, и от неожиданности выпустил девушку. Кристина тут же выбежала на улицу. Сайкс собирался её догнать, но перед ним тут же нарисовался поварёнок со скалкой. Начав размахивать своим оружием, поварёнок вынудил Спайроу отступить на пару шагов. Блокировав удар, Сайкс выхватил скалку, и отбросил в сторону, а самого поварёнка толкнул вперёд. Поварёнок задел стол, упал на пол, и опрокинул на себя свежеприготовленный торт.
  -Моё творение! - прокричал разгневанный кондитер.
  -Сами виноваты, - пристыдил Сайкс поваров, и выбежал на улицу.
  Смотря по сторонам, Спайроу попытался увидеть Кристину, однако девушки и след простыл. Когда с кухни выбежали повар с тесаком и разгневанный кондитер, Сайкс выхватил пистолет, и направил его на мужчину с тесаком.
  -Остыньте. Никто никого не хочет убивать. Мне просто кое-что было нужно от этой девушки! - сказал Сайкс.
  -Вызывай полицию! - крикнул кондитер поварёнку, затем скрылся за дверью, боясь получить пулю.
  -Не надо полиции. На самом деле мне просто надо... Знаете что? Да пошли вы! Зачем я вообще перед вами отчитываюсь?! - недовольно пробубнил Сайкс, убрал оружие за пояс и побежал в сторону шоссе.
  
  После посещения жилища Филиппа Гарвуда, Алекс вернулся на "Норд", и застал в каюте Джилл. Рыжая бестия сидела на диване и листала свежий журнал.
  -Если память мне не изменяет, ты собиралась весь день посветить себе. Что изменилось? - поинтересовался Дроу.
  -Я так и собиралась поступить, но потом вспомнила про парочку убогих и слабоумных, свалившихся на моё попечение. Оставшись без присмотра, вы начинаете создавать кучу проблем как себе, так и другим. Прямо как дети малые, - сказала Джилл, не став упоминать про встречу с Эдной Уидмор.
  Существовала ещё одна причина, вынудившая рыжую бестию покинуть салон красоты раньше времени. В какой-то момент ей стало жаль законную супругу своего отца. Жалость исчезла через пару секунд, когда Джилл вспомнила кто перед ней находится: жена миллиардера, за всю свою жизнью пальцем о палец не ударившая, лицемерка, сноб, и конечно же безответственный родитель. Такой человек вызывает множество эмоций, только жалость обычно не входит в их число. Эдна по всей видимости была несчастлива в браке, и тот факт, что ей благоверный оставляет половину своего состояния незаконнорожденной дочери, был для неё шоком. Заслуживала ли она жалости? Скорее нет, чем да. Джилл не понимала на что Эдна рассчитывала, рассказывая её о неожиданном наследстве, да и не хотела понимать, потому просто ушла, чтобы привести мысли в порядок и вернуть душевное равновесие.
  -Не знаю что там у тебя стряслось, но я рад что ты вернулась. У меня к тебе есть ответственное поручение, - сказал Алекс, выкладывая на журнальный (он же обеденный и игральный) столик жёсткий диск.
  Этот диск Алекс нашёл в доме Филиппа Гарвуда. Сам Филипп отсутствовал, и хотя в доме не было следов борьбы, Дроу понял, что юный иллюзионист вляпался в неприятности.
  -Этот жёсткий диск принадлежит общему другу Роберта Герна и Светланы Зиминой. Возможно на нём хранилась ценная информация по поводу местонахождения беглецов, однако кто-то отформатировал диск, - сообщил Алекс.
  -И ты хочешь, чтобы я восстановила данные с диска, хотя прекрасно знаешь, что я не умею обращаться с техникой на таком уровне.
  -Зато твой актаронский знакомый умеет.
  Поняв, что речь идёт об Эдди Кирби, Джилл пожалела, что вернулась.
  -Ни за что! Эдди, конечно, парень неплохой, но я задолжала ему три свидания, идти на которые мне совсем не хочется.
  -Не ходи. Он на Актароне, а мы на Геднере. В чём проблема?
  -Проблема в том, что впечатлительные парни не любят иметь дело с динамщицами, которые кормят их пустыми обещаниями.
  -Так придумай что-нибудь. Как будто ты раньше никого не обманывала.
  "Сама виновата. Нечего было возвращаться в столь неподходящий момент!" - подумала Джилл, и подошла к видеофону.
  Уговорить Эдди оказать ей очередную услугу оказалось гораздо проще, чем предполагала Джилл. Продиктовав название программы, которая может ей помочь с восстановлением файлов, Кирби попрощался с Джилл, поздравив её с неожиданным обогащением.
  -Что он имел в виду? - спросил Алекс, слышавший весь разговор от начала до конца.
  -Понятия не имею. Наверное он решил, что я обогатилась в духовном плане и стала... Ладно, не буду нести всякий бред. Уидмор составил завещание, согласно которому я стану обладательницей кругленькой суммы в случае его смерти.
  -Поздравляю. Скажи, но только честно - мне стоит беспокоиться за его безопасность?
  -Стоит, только если мой папочка в ближайшее время отправится на тот свет, я не буду иметь к этому никакого отношения.
  Алекс поверил заверениям Джилл, и сел за ноутбук. Скачав нужную программу, Дроу подключил жёсткий диск Филиппа к ноутбуку, и запустил процесс восстановления данных, который занял не более пяти минут.
  -И всё-таки тебе стоит сходить с Кирби на свидание, - сказал Алекс, начиная просматривать файл с диска Гарвуда.
  -Кто знает, может и схожу. Только ни в этом году. И скорее всего ни в следующем.
  -Ну да. И вообще ни в этой жизни, - тихо проговорил Алекс.
  Среди файлов Филиппа Дроу отыскал архив, содержащий подробную информацию о профессиональных наёмниках. Как эти сведения попали к обычному циркачу, для Алекса осталось загадкой. Бегло пролистав каждое досье, Алекс так и не смог узнать к кому из этих людей Гарвуд обратился за помощью.
  "Хоть бы выделил нужного человека отдельным цветом, или же перенёс его файл в отдельную папку!" - подумал Дроу, закрывая приложение.
  Впрочем, чьими услугами воспользовался Филипп, не имело большого значения.
  -Чтобы вытащить друзей из тюрьмы, Филипп обратился к профессиональному наёмнику или наёмникам. Но по всей видимости что-то пошло не так, и Гарвуд бесследно исчез, - задумчиво проговорил Дроу.
  -Он мог предложить наёмнику большие деньги, которых у него не было, а сбежал потому что не захотел платить, - предположила Джилл.
  -Возможно, но маловероятно. С тупоголовыми бандитами из какого-нибудь переулка этот номер мог бы прокатить, но только не с профессиональными наёмниками. Эти парни всегда берут предоплату, и делают всё возможное, чтобы заказчик вручил им полную сумму, хочет он того или нет.
  Ожившая рация напомнила Алексу, что и Сайкс, от которого уже давно не было никаких вестей, не сидит сложа руки.
  -Кажется Светлана связалась со своей сестрой, - сообщил Спайроу.
  -Постарайся не упускать её из виду, - сказал Алекс.
  -Уже упустил, но зато мне удалось записать номер, с которого звонила Светлана. Судя по цифрам, это не мобильник.
  -Продиктуй номер, а я постараюсь выяснить откуда был сделан звонок.
  Чтобы узнать откуда был сделан звонок Алексу пришлось связаться с Дунканом Фергюсоном, электронный адрес которого ему подсказал Винсент. Старый ворчун был не слишком рад, что его отвлекают во время отпуска, но когда Алекс пообещал ему 10 тысяч, спорить не стал. Пробив номер по полицейской базе данных, Фергюсон сообщил, что это служебный номер одного из отелей на западном побережье. Дроу поблагодарил Дункана, пообещав передать ему деньги при первой же возможности.
  
  Поглядывая в окно, Светлана надеялась увидеть приближающуюся к отелю Кристину, однако не замечала никого даже отдалённо похожего.
  -Она уже давно должно была прийти, - сказала Светлана, продолжая осматривать улицу.
  -Раз Кристина пообещала прийти, то обязательно придёт. Она хоть раз подводила тебя? - спросил Роберт, желая поддержать Светлану.
  -Насколько я помню, нет. Хотя за всю жизнь я обращалась к ней за помощью от силы раза 2-3, - ответила девушка, затем задёрнула штору, и отошла от окна.
  Присев на кровать, Светлана ещё раз покопалась в сумке, которую им оставил Жан. Помимо чёрных костюмов, напоминающих о славных деньках, и снаряжения, наёмник оставил им немного взрывчатки. Заряд был слишком слаб, чтобы причинить охранникам существенный вред или хотя бы отвлечь их внимание, поэтому Светлана пришла к выводу, что данное взрывное устройство - своего рода отмычка, с помощью который им предстоит вскрыть сейф Кроуфорда.
  -Забавная штука получается. Я ведь до сих пор не знаю почему ты согласилась участвовать во всём этом маскараде, - проговорил Роберт с усмешкой, глядя на костюм Чёрной стрелы.
  -Разве я тебе не говорила? - спросила Светлана, сев рядом.
  -Если память мне не изменяет, дело было так: в конце рабочего дня, кажется, это была среда, я подошёл к тебе, и предложил ограбить музей. Ты сразу же согласилась, не став задавать лишних вопросов.
  -Это была не среда, а четверг. В тот день я выполняла трюки на скаковой лошади, и чуть не задела горящий обруч, - сказала Кристина с улыбкой.
  -И всё же почему ты согласилась? Я хотел в сжатые сроки скопить большую сумму денег, затем взять отпуск на несколько лет, и...
  -Спустить все деньги за пару дней. Не пудри мне мозги, Боб. Ведь это именно ты придумал весь это маскарад. Ты хотел доказать, правда я так и не поняла кому именно, что ты - натура творческая и артистичная.
  -Было такое, но на первом месте всё же стояли деньги. Мне нравилось работать у Майка, однако я чувствовал, что нахожусь не на своём месте. - Роберт улыбнулся. - Кстати, то же самое я почувствовал, когда оказался в карцере.
  Светлана засмеялась, но как только кто-то постучал в дверь, сразу же затихла. Роберт достал лук и стрелу, затем кивнул головой в сторону двери. Сняв обувь, девушка осторожно подкралась к двери и отперла замок. Герн взвёл тетиву, готовясь поразить незваного гостя. Увидев на пороге номера Кристину, Роберт с облегчением вздохнул, затем опустил лук.
  -Простите что так долго. Мне на хвост сели двое типов, но в итоге всё обошлось, - сказала Кристина.
  Светлана отошла в сторону, пропуская сестру. Как только Кристина вошла в номер, Светлана заперла дверь. Обойдя сестру, Кристина плюхнулась на кровать, и развела руки в разные стороны.
  -Хорошая постель. Вы уже успели её опробовать? - поинтересовалась она, слегка приподняв голову.
  -Успели, только не так как ты подумала, - ответила Роберт.
  -Мой телефон у тебя? - поинтересовалась Светлана.
  Кристина достала из кармана мобильник, и отдала его сестре, затем попросила рассказать обо всём, начиная с момента побега.
  -Нечего рассказывать. Тип, который вытащил нас из тюрьмы, похитил Филиппа, - мрачно проговорил Герн.
  -Но зачем?
  -Он хочет, чтобы мы кое-что для него достали.
  -Достали? В смысле... Даже не думайте! Вам надо как можно скорее убираться с Геднера, пока вас...
  -Тогда Жан прикончит Филиппа, и даже глазом не моргнёт, - прервала сестру Светлана.
  Кристина не знала что и сказать. Достав из сумки коммуникатор, который им оставил Жан, Роберт вручил его Кристине.
  -Если с нами что-нибудь случится, свяжись с Жаном, и попробуй договориться, - сказал Герн.
  Кристина взяла коммуникатор, надеясь, что ей не придётся им пользоваться. Закинув сумку на плечо, Роберт вышел на балкон, перебрался на пожарную лестницу, и стал спускаться вниз. Прежде чем последовать за своим парнем, Светлана сказала сестре, что они скоро вернуться, и посоветовала не отчаиваться раньше времени.
  -В такой ситуации трудно не отчаиваться. Вы идёте кого-то грабить, а не на пикник. Вас могут убить! - возразила Кристина.
  -Могут, но не убьют. Взять частный дом не так трудно, как кажется на первый взгляд, так что не унывай, сестрёнка, - ответила Светлана с улыбкой.
  Сестры напоследок обнялись, после чего Светлана отправилась догонять Роберта.
  
  Нажав кнопку звонка, Пирс стал дожидаться ответа. Снаружи логово Жана напоминало гараж для трейлера, однако мало кто знал что за железной дверью скрыт самый настоящий бункер.
  -Что тебе надо, Адамс? - услышал Пирс голос Жана из переговорного устройства.
  -Есть разговор.
  -В другой раз. Мне сейчас...
  -Это касается Роберта Герна и Светланы Зиминой. Открой эту чёртову дверь по-хорошему.
  После десяти секунд молчания Пирс услышал звуковой сигнал, означающий, что дверь открыта. Войдя в "гараж", Адамс спустился под землю по извилистой лестнице, миновал десятиметровый коридор, и остановился перед раздвижными дверями. После того как Пирс нажал на кнопку на стене, двери открылись, пропуская охотника за головами непосредственно в логово наёмника. Убежища Жана представляло собой большую комнату с кроватью, двумя столами, на одном из которых стоял компьютер, умывальником, стеллажами с разнообразным оружием, а также металлической дверью с кодовым замком, за которую Пирс никогда не заглядывал.
  -Кто такие Роберт Герн и Светлана Зимина? - спросил Жан, подходя к Адамсу.
  -Это парочка, которую ты вытащил из Реймерской тюрьмы. Мне всё известно, так что даже не пытайся ломать комедию.
  -Не буду. Что ты от меня хочешь?
  -Возврат долга за спасение твоей шкуры.
  Жан вопросительно поднял правую бровь.
  -У тебя своя работа, а у меня своя. Мне надо вернуть этих типов обратно, и я это сделаю, хочешь ты того или нет, - решительно заявил Пирс.
  -В чём же тогда заключается возврат долга?
  -В том, что мне не придётся марать об тебя руки. Я, знаешь ли, очень чистоплотный, и не люблю пачкаться.
  -Всё бы хорошо, однако есть одно "но" - за меня ведь тоже назначено вознаграждение, - напомнил Жаню
  -Мне нужны эти двое, а не ты. Считай это подарком на день рождения, до которого ты может быть даже доживёшь.
  Пирс не угрожал Жану, а всего лишь предостерегал от необдуманных действий. Адамс прекрасно понимал, что если они обо всём не договорятся заранее, то поворачиваясь спиной к наёмнику он рискует словить пулю или нож. Чего-то подобного Жан ожидал и от Пирса, потому и решил немного разрядить обстановку.
  -В общем и целом, твоё предложение меня устраивает, - ответил Легард.
  -Вот и славно. Где сейчас Герн и Зимина? - поинтересовался Пирс.
  -За этой дверью, - последовал незамедлительный ответ.
  Хотя Пирс никогда не заходил в ту комнату, он знал, что она служит чем-то вроде камеры предварительно заключения, и что перед допросом Жан бросал туда пленников. Введя на консоли четырёхзначный код, Легард отошёл в сторону, предоставляя Адамсу возможность забрать пленников. Пирс подошёл к двери, оставив Жана позади. Это было не слишком предусмотрительно. Открыв дверь, Пирс увидел валяющегося возле стены Филиппа Гарвуда с кляпом во рту. Заметив охотника за головами, молодой иллюзионист начал мычать, пытаясь что-то сказать. Услышав щелчок взведённого курка, Пирс понял что именно ему хотел сказать пленник.
  -Извини, Адамс, но я не могу поверить тебе на слово, - сказал Жан, после чего нажал на курок.
  
  Явившись в отель, Сайкс и Алекс показали администратору фотографии Светланы и Роберта. Администратор узнал в каком номере находится эта парочка, (поскольку Роберт и Светлана воспользовались пожарной лестницей, администратор не знал что они покинули номер), и сообщил напарникам, после того как Алекс вручил ему пятитысячную купюру. Напарники разделились: Сайкс воспользовался лифтом, а Алекс пошёл по лестнице. Когда двери лифта открылись, Спайроу увидел вышедшую из номера Кристину. Заметив охотника за головами, девушка тут же побежала к лестнице, и наткнулась на Алекса. Несмотря на то, что раньше она не видела Дроу, девушка сразу догадалась, что этот тип и парень из лифта работают заодно. Понимая, что окружена, Кристина побежала обратно в номер, надеясь добраться до пожарной лестницы, однако Сайкс догнал её, схватил за руку, и прижал к стене. Видя, что девушка собирается закричать, Спайроу зажал ей рот.
  -Посмотри в номере, - сказал он Алексу.
  Дроу с оружием наготове вошёл в номер. Кристина начала мотать головой из стороны в сторону, а потом и вовсе укусила Сайкса за руку. Спайроу стиснул зубы, и резко убрал руку.
  -Помогит... - попыталась прокричать Кристина, однако Спайроу зажал ей рот второй рукой, а потом затолкал в номер, повалил на кровать, и закрыл дверь.
  Кристина кинула в него подушкой, и попыталась добежать до балкона, однако Спайроу напрыгнул на неё сзади и повалил на пол.
  -Здесь больше никого нет, - сказал вышедший из душевой Алекс.
  Сайкс встал с пола, и даже протянул Кристине руку, предлагая девушке помощь. Кристина злобно сверкнула глазами, и попыталась ударить Сайкса ногой в колено.
  -Где сейчас твой дружок Герн? - спросил Дроу, приняв Кристину за Светлану.
  -Там где вы его никогда не найдёте! - резко ответила Кристина.
  -Это не Светлана, а её сестра, - сказал Сайкс.
  -Уверен?
  Спайроу кивнул, и присел на кровать.
  -В любом случае, наша сладкая парочка была здесь совсем недавно. Возможно мы даже с ними разминулись. - Алекс перевёл взгляд на Кристину. - Это так?
  Кристина не стала отвечать на вопрос охотника за головами, сочтя его риторическим.
  -Молчать не имеет смысла. Твоя сестра и её дружок скоро вернутся обратно в тюрьму, а ты составишь им компанию, - сказал Сайкс, присаживаясь на кровать.
  -От меня вы ничего не узнаете, - категорично проговорила Кристина.
  Алекс усмехнулся, решив подойти с другой стороны.
  -Можешь ничего не говорить. За тебя это сделает Филипп Гарвуд. При условие что он всё ещё жив, - сказал Дроу.
  -Вы знаете где находится Филипп? Откуда? - насторожилась Кристина.
  -Дедукция, индукция, и ещё много слов, значение которых стоит посмотреть в словаре, - ответил Сайкс. - Гарвуда похитил наёмник, организовавший побег?
  -Да. Его зовут Жан Легард. Он пригрозил Бобу и моей сестре, что если они не будут выполнять его указания, Филиппу конец.
  -Что за указания? - уточнил Сайкс.
  -Они должны что-то украсть, но я не знаю что именно.
  Невооружённым глазом было видно, что девушка говорит правду.