Редфилд Ден: другие произведения.

Усмешка фортуны

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая книга про охотников за головами. В один прекрасный день Джилл Рейн бесследно исчезает, прихватив все сбережения своих напарников. Поиски беглянки приводят Алекса Дроу и Сайкса Спайроу на планету Актарон. Однако охотники за головами даже не подозревают какие потрясение ждут эту планету в ближайшее время.

  Ден Редфилд ОХОТНИКИ ЗА ГОЛОВАМИ
  
   Книга 2
  
   УСМЕШКА ФОРТУНЫ
  
   2568-2569 год
  
   Возвращение домой
  
  Вот уже не первый год северная часть планеты Геднер была зоной ведения военных конфликтов. Помимо беженцев, военных и экстремистов, на улицах можно было встретить разве что бродячих собак, обнюхивающих останки, которые когда-то были живыми людьми. И всё-таки сегодня на опасные улицы ступила нога постороннего человека, который видел перед собой не только неприветливые улицу и недоверчивых молчаливых людей, но и возможность сделать неплохой репортаж. Молодой актаронский репортёр Джон Гриффит несколько часов назад прибыл на Геднер и первым делом посетил самый крупный армейский аванпост на планете. Беседуя с рядовыми бойцами и с их командованием, настырный репортёр не чурался задавать неудобные вопросы, и все как один бравые вояки старались держаться от него как можно дальше. Гриффиту выделили местного оператора и строго настрого запретили покидать аванпост, мотивируя это опасениями за его безопасность. Джон не боялся трудностей, а любая опасность притягивала его как магнит. Это назначение было отнюдь не случайным: проводя независимое журналистское расследование, Джон выяснил что некоторые высокопоставленные лица занимаются не просто незаконной, но и явно антигуманной деятельностью. Некая социальная организация, созданная одним высокопоставленным чиновником, взяла на себя обязанности по обязательному пенсионному обеспечению одиноких граждан. Пожилые граждане, отдавшие десятки лет работе, платили в данный фонд отчисления, чтобы обеспечить себе достойную старость. Однако не дожив до пенсионного возраста буквально нескольких недель, они начала становится жертвами несчастных случаев, а иногда и загадочных самоубийств. Тот факт, что каждый погибший пенсионер проживал один и не имел родственников, насторожил Джона и он начал собственное расследование, в ходе которого вскрылись доселе неведомые факты. Дотошному репортёру удалось узнать, что некоторые работники организация с недавних пор стали жить на широкую ногу, и это было бы не так подозрительно, если бы не одно "но": никто из них не смог дать чёткий ответ что происходит с накоплениями внезапно умершего пенсионера в случае отсутствия у него родственников. Однако стоило Гриффиту начать копать поглубже, как главный редактор приказал ему перестать заниматься ерундой и прекратить расследование. Джон с таким положением дел был категорически не согласен, и в тот же день поделился этими сведениями с одним знакомым из полиции. В отличие от редактора, полицейский взял материалы и пообещал дать делу ход, но на следующий день Гриффита ждало глубокое разочарование: человек, которому он доверял, нагло заявил ему в лицо, что не получал никаких компрометирующих материалов, и сказал, что может предъявить Джону обвинение за ложный донос. Заехав бывшему другу по физиономии, Джон на пару дней угодил за решётку. Находясь в заключение, он много думал о творящейся вокруг несправедливости, и пообещал бороться с ней, не жалея сил. Гриффит не носил розовые очки - он прекрасно понимал, что этот мир далёк от идеала, однако понять и принять - абсолютно разные вещи. После этого неприятного инцидента главный редактор понял, что жизнь Джона может оборваться в любой момент, а потом и отослал его на Геднер, надеясь, что Гриффит со временем образумится. Джон понял, что его, как неугодного, просто пытаются заставить замолчать, используя пока мирные методы, но спорить с редактором по поводу назначения не стал. Покинув Актарон первым же космическим лайнером, Джон пообещал, что когда вернётся, то первым делом завершит начатое дело и добьётся справедливости. Если эти слова были бы произнесены кем-то другим, их можно было бы принять за обычный пафосный бред, но не привыкший пасовать перед трудностями и невзгодами Джон был полон решимости рано или поздно довести это дело до конца. Нельзя сказать, что журналиста-правдолюба на Геднере встретили с распростёртыми объятиями: военное начальство практически прямым текстом сообщил Гриффиту, что все его репортажи будут тщательно просматриваться на предмет цензуры, и только потом, если всё окажется нормально, их так и быть пустят в эфир. Конечно, Джон и не рассчитывал на тёплый приём, поэтому реакция военных не стала для него откровением. Впрочем, не только высший армейский состав, но и простые рядовые старались держаться от Гриффита как можно дальше. Джон понял, что солдатам и офицерам приказано держать язык за зубами, однако такой пустяк не мог его остановить. Понимая, что находясь круглые сутки практически взаперти в окружении немногословных солдат, репортажа не сделаешь, Джон пошёл к командиру аванпоста и смог добиться разрешения покинуть базу на какое-то время. Впрочем, и тогда к нему приставили в качестве охраны едва ли не половину взвода, получивших приказ сдувать с репортёра пылинки. Командир взвода Владимир Кравцов не считал эту миссию слишком почётной, и сначала отказался быть нянькой для одного гражданского, но под давлением начальства был вынужден пересмотреть свою точку зрения. Помимо вооружённой до зубов охраны Гриффиту выделили оператора, который в отличие от молчаливых вояк любил поболтать. И вот вся эта процессия покинула аванпост и двинулась к первому попавшемуся населённому пункту, где ещё вчера шли ожесточённые бои, а сегодня улицы открыто патрулировали солдаты. Из разговора с оператором Джон узнал, что сепаратисты удерживали городок несколько дней, а когда поняли, что их вот-вот вышибут с насиженного места, сразу же отступили, установив несколько взрывных устройств в крупных жилых домах. Как только на улицах появились военные, сепаратисты попытались взорвать бомбы, однако детонаторы оказались отсыревшими, что сохранило жизнь не только военным, но и десяткам мирных жителей. Сейчас через главную улицу должны были проехать несколько бронетранспортёров, а вслед за ними по дороге прошагал бы взвод солдат. Только тогда Владимир и снизошёл до разговора с Джоном, если это можно было назвать разговором: Кравцов протянул Гриффиту пару листов бумаги и сказал, чтобы Гриффит выучил текст наизусть, а потом проговорил всё это в камеру без отсебятины. Джон пробежался глазами по тексту, а потом смял бумажку и выкинул её в ближайшую урну. Поговорив с местными жителями, Джон узнал, что после вступления в город военных многие вздохнули с облегчением, хотя некоторым из них было бы по душе, если были и солдаты и сепаратисты покинули планету и оставили их в покое. Вернувшись к своим конвоирам и выслушав пару ласковых от Владимира, Джон уточнил время прибытия колонны, а потом отправился ещё раз осматривать окрестности города, прихватив с собой оператора, чтобы тот показал крупным планом лица беженцев, а также местный ландшафт.
  -Ну что, как я выгляжу? - поинтересовался Джон, проводя ладонью по волосам.
  -Нормально, - буркнул оператор (при этом он даже не посмотрел на Джона), заканчивая возиться с камерой.
  На протяжении получаса они ещё раз прошлись по городу и поговорили с беженцами, причём не все реплики в адрес военных были лестными. Джон понимал, что при просмотре эту часть обязательно вырежут, и с этим уже ничего не поделаешь, но у него был шанс открыто выразить свою точку зрения, т.к. репортаж о колонне будет транслироваться в прямом эфире, а следовательно, ни о каком монтаже не могло быть и речи. Дождавшись, когда на горизонте появиться облако пыли, Джон приказал оператору вновь включить камеру, а сам вышел на середину дороги.
  -Готов? - спросил Джон, поднося ко рту микрофон.
  -Буду готов через три, две, одну, давай!
  -Добрый день, уважаемый телезрители. Я - специальный корреспондент Джон Гриффит веду репортаж с окраин северного Геднера, где ещё вчера шли кровопролитные бои. Армейские силы провели уникальную операцию по обезвреживанию крупной группировки сепаратистов, в результате которой был освобождён целый город.
  Оператор показал зрителям панораму освобождённого города: дымившиеся здания, толпы народа, лица которых были угрюмыми, и колонна боевой техники, въезжающая в город.
  -До этого момента сепаратисты держали регион в ежовых рукавицах, но теперь с их тиранией покончено. Однако глядя на лица беженцев, становится очевидно, что они не слишком рады подобному стечению обстоятельств.
  Оператор крупным планом показывает перепачканных в саже и копоти беженцев, и персонально долго задерживает объектив напротив чумазой восьмилетней девочке, сжимающей в руках грязного плюшевого медведя. Весь мир знал, что на Геднере идёт кровопролитная война, но мало кто так отчётливо видел последствия этой войны. Как правило эвакуированных беженцев сначала отвозили в особые лагеря на других планетах, где этим людям чётко давали понять, что самое худшее осталось позади, и теперь их жизнь сразу же наладится и превратиться в сказку со счастливым концом. Это была наглая ложь. Гриффит знал, что беженцев определяли в ночлежку и кормили три раза в день, и этим всё и ограничивалось. Около 30% беженцев находило работу, но чаще всего это были грузчики или мусорщики, и работодатели в таких случаях всегда заявляли, что взяв на работу всякое отребье, они сделали ему одолжение. Часть беженцев со временем становились частью среднего класса, однако это было не тенденцией, а скорее исключением из правил. При виде покрытых копотью людей в драных лохмотьях, многие обыватели воротили носы, и презрительно оглядывали эвакуированных, считая, что те специально довели себя до такого состояния, желая вызвать жалость. Джон собирался донести до людей мысль, что эта война, не приносит ничего, кроме страданий, и что люди, которых эта война лишила всего, ни в чём не виноваты и заслуживают лучшей доли. Конечно, этот репортаж не мог кардинально изменить общественное мнение, но это был первый шаг, эдакий краеугольный камень, призванный заложить основу. Гриффит понимал, что высшие военные чины, давая ему слово, ожидают увидеть совсем другой репортаж, но замалчивая правду, Джон рисковал поступиться своими принципами, а пойти на сделку с совестью он просто не мог.
  -Люди ведут себя недоверчиво и их можно понять: противостояние между военными силами и сепаратистами идёт уже очень давно, и если бы одна из сторон смогла пошла бы на компромисс, всё давно бы закончилось.
  Джон считал, что война по-прежнему не прекращается, т.к. это кому-то выгодно, но не стал озвучивать эту мысль в прямом эфире. Одно дело, говорить очевидные вещи, и совсем другое, озвучивать голословные обвинения, не имея за спиной никаких доказательств.
  -Как бы то ни было, сепаратисты утратили контроль над регионом и отступили. Жителей этого города ждут изменения. Будем надеяться, что эти изменения к лучшему. Специально для вас, Джон Гриффит, с окраин северного Геднера. Я постараюсь, держать вас в курсе событий, уважаемые телезрители.
  -Снято! - радостно проговорил оператор, а потом опустил камеру. - Это было здорово!
  -Ты действительно так считаешь? - поинтересовался Джон, не разделяя эмоций оператора.
  -Конечно. Правда военное командование с тебя за это шкуру сдерёт, ведь они ожидали услышать совсем другое. Но это будет потом, а пока ликуй, Джонни!
  Судя по сердитому взгляду Владимира, тот готов был вышибить дух из болтливого корреспондента, но не решал сделать это в присутствии стольких людей. Джон не винил его за это, ведь Кравцову дали приказ приглядывать за ним, и он со своей задачей не справился. Гриффит понимал, что дальше будет ещё сложнее, но сейчас он решил последовать совету оператора и наслаждаться триумфом. Подойдя к Владимиру, Джон отдал ему микрофон, а потом дружески похлопал его по плечу.
  -Напрасно радуешься. Тебе это с рук не сойдёт, Гриффит! - прокричал офицер вслед Джону.
  -Я знаю! - тихо проговорил Гриффит, а потом улыбнулся.
  И вот, спустя два года, бывший корреспондент, официально числившийся как без вести пропавший, вновь ступил на улицы городка, где он когда-то сделал свой первый репортаж о военном конфликте на Геднере. За эти два года поселение превратилось в город-призрак, хотя над ним раз в день пролетал армейский беспилотный разведчик.
  "Два года. Прошло всего-навсего два года. Кажется, как будто всё это было в прошлой жизни"! - с грустью думал Джон, шагая по знакомым улицам.
  Он окинул внимательным взглядом дорогу, по которой когда-то прошла армейская колонна, и Гриффиту показалось, что всё, что в этом мире происходит, случается либо из-за чего-то или же вопреки чему-то. В последнее время он задавал себя извечный вопрос - что было бы, если бы он тогда отказался от принудительной командировки на Геднер? К сожалению, задать этот вопрос главному редактору не представлялось возможным, т.к. старика уже не было в живых, а его место занял карьерист, умело лижущий зад сильным мира сего. Впрочем, не нужно было быть гением, чтобы понять, что в случае отказа полететь на Геднер, Джон стал бы героем криминальной хроники, а точнее раздела "несчастные случаи" или "самоубийства". Впрочем, даже сейчас, хотя его сердце билось, Гриффит не чувствовал себя живым человеком.
  "Но скоро всё изменится"! - поймал себя на мысли Джон, попытавшись выдавить из себя улыбку.
  Над головой у Джона пролетел челнок, который начал стремительно снижаться. Вместо того чтобы бежать без оглядки, Гриффит подобрал с земли камень и начертил на земле смайлик.
  "Даже эта улыбка, несмотря на всю свою фальшивость, выглядит более натуральной"! - подумал Джон, отбросив камень в сторону.
  -Нам пора, Гриф! - окрикнул Джона вышедший из челнока Владимир.
  Во время самой первой встречи Кравцов сразу же невзлюбили актаронского репортёра, а сейчас был его главным, да и пожалуй единственным единомышленником. Бывший капитан год назад сменил военную форму на гражданскую одежду, и у него на то были серьёзные причины. Вместо обеих ног у Владимира были железные протезы - это было всё, что армейское командование смогло для него сделать. Из-за своего непростого характера Кравцов не слишком хорошо ладил с женой, а когда он стал безработным инвалидом, она и вовсе от него ушла. Владимир пустился во всё тяжкие, начал пить не просыхая, гулял по опасной территории, и практически каждый день играл в русскую рулетку. Из бездны отчаяния его вытащил Гриффит, с которым жизнь обошлась не менее сурово. Владимир потерял нижние конечности, а Джон - веру в порядочность людей и в торжество правды. Теперь-то он прекрасно понимал, что недостаточно лишь верить, что правда на твоей стороне - нужно отстаивать её всеми силами и любыми способами.
  "Я был глуп и наивен, но теперь с этим покончено. Теперь всё изменится"! - подумал Джон, поворачиваясь лицом к Владимиру.
  -Я с ними связался. Они согласны, но требуют часть денег вперёд, - сказал Кравцов.
  -Они их получат.
  -Нам нужно как можно скорее убираться с Геднера. Тебя по-прежнему считают покойником, но если мы здесь останемся, они довольно быстро узнают, что это не так.
  -У них было достаточно времени, чтобы узнать правду. Видимо они потратили его впустую.
  Владимир всё никак не мог привыкнуть к этой манере общения. Складывалось впечатление, что Гриффит разговаривает не с ним, а обращается к толпе. Впрочем, взгляд Джона был осмысленным, да и рассудком он пока не тронулся.
  -Зачем нам ненужный риск? Почему бы не подобрать их в другом месте? - начал терять терпение Кравцов.
  -Ты мне доверяешь? - неожиданно спросил Гриффит, и ощущение, что он говорит с толпой, сразу же пропало.
  -Как самому себе! - ответил Кравцов без лишних колебаний.
  Если бы эти слова произнёс кто-то другой, Джон бы решил, что имеет дело с безумным фанатиком или талантливым лицемером. Однако они вместе с Владимиром прошли через многое, и в искренности его слов Джон нисколько не сомневался.
  -Тогда просто доверься мне, - сказал Гриффит, поставив точку в этом разговоре.
  
  -Как видимость? - поинтересовался Алекс.
  -Нормально. Всё видно как на ладони! - ответил Сайкс по рации.
  -Лиса?
  -Я возле стоянки. Здесь только машина покупателя. Ты уверен, что они здесь появятся?
  -В этом уверен Винсент, и у меня нет причин ему не доверять.
  Нынешней целью охотников за головами были некие братья Кортес. Диего, младший из братьев, занимался рэкетом в отдалённых районах Терраграда, а также вооружёнными ограблениями. Его старший брат Армандо, был более интеллектуалом, в отличие от тупого качка, коим и был Диего. Армандо был опытным фальшивомонетчиком, и совсем недавно начал выпускать новые купюры, которых даже эксперты не смогли бы отличить от настоящих денег. Однако после того как информатор Диего в рядах полиции был рассекречен и арестован, над братьями начали сгущаться тучи. За поимку каждого из братьев пообещали вознаграждение по 100 тысяч дакейров, и теперь Алекс, в преддверии очередной круглой даты (банк лишний раз напомнил охотнику за головами о выплате кредита за корабль) был полон решимости поймать Кортесов. Когда братья залегли на дно, Алекс возможно впервые пожалел, что Джеральд Синклер мёртв. Вместе с Сайксом он как следует отколошматил нескольких бандитов, работавших с Диего, однако те действительно не знали где скрывается их лидер. Джилл, посланная на свидание с одним офисным червём, смогла раскопать кое-что интересное. Молодой парень краснел и начинал истекать потом от одной лишь улыбки рыжеволосой бестии, а после первого же поцелуя поведал ей нечто важное. Оказалось, что один из менеджеров банка, в котором он работал, заключил сделку с Армандо Кортесом о покупке печатной пластины последнего. По всей видимости, нечистый на руку делец собирался сам выпускать фальшивые деньги, а Кортесы были вынуждены согласиться с его условиями, ведь другого выхода у них не было: либо продать пластины и по-быстрому сбежать с планеты, прихватив все сбережения, либо и дальше продолжать печатать деньги, пока их не поймают. Немного поразмыслив Армандо понял, что без прикрытия он вряд ли сможет протянуть хотя бы неделю, а потому и согласился. И теперь охотники за головами, окружившие прилегающую к супермаркету парковку с трёх сторон, терпеливо ждали, когда же братья появятся. Покупатель заметно нервничал и периодически поглядывал на часы. Дежурившие возле парковки полицейские подошли к странному посетителю. Между ними завязался разговор, и судя по тому, что менеджер покинул парковку и направился к главному входу в супермаркет, что-то пошло не так.
  -Я пошёл за ним! - передал по рации Сайкс, и не став дожидаться согласия Алекса покинул наблюдательный пункт и двинулся вслед за менеджером.
  -Остановить его? - на всякий случай спросила Джилл.
  -Не надо. Я подойду к супермаркету с другого входа, а ты оставайся здесь и следи за парковкой. Если Армандо появится...
  -То ты будешь первым, кто об этом узнает.
  С момента первой встречи Алекса и Сайкса с Джилл прошло практически полгода. За это время Джилл успела зарекомендовать себя как весьма неплохой командный игрок, однако Дроу по-прежнему относился к ней с недоверием. Каждый раз, когда появлялась возможность обставить своих напарников и получить награду в одиночку, Джилл ей незамедлительно пользовалась, однако иногда ей приходилось уносить ноги, стараясь при этом не словить шальную пулю. Она как никто другой понимала ценность денег, однако жизнь была дороже, поэтому когда речь шла о вооружённых бандитах, Джилл редко тянуло на подвиги. Она была не настолько глупа, чтобы пытаться задержать двух опасных бандитов в одиночку, и Алекс это прекрасно понимал.
  -Я на тебя рассчитываю, - проговорил Дроу на прощание, убирая рацию в нагрудный карман своего жилета.
  Через семь минут после того, как Алекс зашёл в супермаркет, Джилл заметила фирменный грузовик, подъехавший к служебному входу. Вышедший из машины водитель приоткрыл кузов, и оттуда выскочили двое мужчин в робе грузчиков. Внимательно присмотревшись к высокому грузчику, Джилл опознала в нём Диего Кортеса. Как только лжегрузчикам открыли дверь, все трое резко заскочили внутрь. Недолго думая, Джилл сразу же связалась с Алексом.
  -Диего здесь! Он и ещё двое парней зашли в супермаркет через служебный вход! - сообщила она.
  -Понял, - отозвался Алекс, после чего ринулся к выходу из супермаркета.
  Добравшись до места, Дроу обнаружил одного из подельников Диего, который в данный момент стягивал форму с валявшегося без сознания охранника. Заметив постороннего, он потянулся к пистолету на поясе охранника, но Дроу его опередил.
  -Медленно отойди от него и подними руки! - приказал Алекс, направив на бандита оружие.
  Сообщник Диего выполнил приказ и спешно отошёл назад, подняв руки над головой. И тут Алекс вспомнил слова Джилл о том, что с Кортесом было двое парней, а не один.
  -А где второй? - уточнил Дроу.
  -Убежал, - ответил бандит и слегка повернул голову в сторону.
  Алекс резко обернулся назад, и тут же получил дубинкой по руке и выронил пистолет. Второй бандит, переодевшийся в форму охранника супермаркета, занёс дубинку для очередного удара, однако Дроу был начеку. Вовремя сделав нырок, Алекс нанёс бандиту несколько быстрых ударов в корпус, а потом выхватил у него из рук дубинку и запустил ею в первого бандита (он как раз в тот момент собирался подобрать пистолет Алекса, но брошенная дубинка угодила ему прямо в глаз).
  -Сволочь! - просипел бандит, и попытался ударить охотника за головами ногой в живот, однако Алекс схватил его за ногу и оттолкнул назад.
  Бандит неуклюже шмякнулся на пол, а когда попытался встать, Дроу мощным апперкотом отправил его в нокаут, после чего прижал первого бандита к стене.
  -Где Кортес? - грозно спросил он.
  -Кто? - включил дурачка бандит.
  Дроу отшвырнул его в сторону и подобрал свой пистолет.
  -Будешь врать, я прострелю тебе колено. Спрашиваю ещё раз: где Диего Кортес?
  -В комнате охраны, - нехотя ответил бандит.
  -Спасибо, - поблагодарил его Алекс, а потом заехал ему с правой по физиономии.
  
  Тем временем Сайкс зорко следил за покупателем, при этом держась от него на значительном расстоянии. Менеджер часто оглядывался, будто догадывался, что за ним следят. Чтобы выглядеть менее подозрительным, Сайкс купил мороженное и минеральную воду. Покупатель поднялся на эскалаторе на второй этаж, и собирался заглянуть в отдел спортивной одежды, как вдруг к нему подошёл охранник супермаркета. Сайкс не слышал о чём они разговаривали, но судя по выражению лица менеджера, он с жадностью ловил каждое слово секьюрити. Указав рукой в сторону, и, по всей видимости приказав менеджеру следовать за ним, охранник обернулся, и Сайкс опознал в нём Армандо Кортеса. Спайроу уже собирался двинуться навстречу фальшивомонетчику, как вдруг увидел у него за поясом пистолет. Сегодня в супермаркете было полно народа, особенно в данном павильоне, и если бы Армандо начал стрельбу, жертв не удалось бы избежать. Сайкс решил повременить с задержанием Кортеса, а потому замедлил шаг. Кортес и менеджер проследовали в комнату охраны, где к ним вскоре присоединился и Диего. Сайкс следовал за ним по пятам, и когда за Кортесом-младшим захлопнулась дверь, он подкрался к стене, вытащил пистолет, и прислушался к доносившемуся из-за двери разговору.
  -Где деньги? - послышался грубый голос, который мог принадлежать только Диего Кортесу.
  -Здесь, - ответил покупатель.
  Осторожно приоткрыв дверь, Сайкс увидел как Кортес-младший схватил менеджера за шиворот и поднял над землёй.
  -Остынь, Диего! - попытался успокоить Армандо брата.
  -А что этот придурок нам карточки пихает! Ты же ясно говорил, чтобы он принёс наличные! - возразил Диего.
  -Таскать такую сумму наличными - да в своём уме? - возразил менеджер, и тут же получил удар в живот.
  Армандо подобрал кредитную карту (она упала на пол в тот момент, когда Диего схватил покупателя).
  -Допустим, ты прав. Какой код? - спросил Кортес-старший.
  -1510, - незамедлительно ответил менеджер, а потом спросил: - Где пластина?
  -В надёжном месте, - уклончиво ответил Армандо.
  В самый последний момент он успел найти нового покупателя, предложившего большую сумму, и не собирался отдавать столь ценную вещь какой-то банковской крысе.
  -Мы так не договаривались! - возразил менеджер.
  -Отпусти его, Диего! - распорядился Армандо, и когда покупатель вновь стоял на ногах, добавил: - Как только мы выйдем отсюда, я сообщу тебе где находится пластина.
  -Почему я должен тебе верить? - возмутился покупатель.
  -А почему я должен верить, что на карте имеется необходимая сумма? - парировал Армандо.
  -Учти, выродок, если ты вздумал нас кинуть, я тебе башку оторву! - пригрозил ему Диего.
  Решив, что хватит подслушивать, Сайкс положил ладонь на ручку, и собирался открыть дверь, как вдруг услышал из-за спины окрик:
  -Эй, ты что здесь делаешь?
  Обернувшись, Спайроу увидел перед собой одного из охранников супермаркета. Услышав окрик, Кортесы переглянулись, после чего Диего достал пистолет, и открыл огонь по неизвестному злоумышленнику прямо через закрытую дверь. Как только в двери образовалась первая дырка, Сайкс рухнул на пол и откатился в сторону.
  -Чего ты стоишь? Иди подмогу вызывай! - крикнул он перепуганному охраннику.
  Тот энергично замотал головой, а потом убежал. Отстреляв всю обойму, Диего схватил менеджера за шкирку, вышиб дверь ногой, и вышел из комнаты охраны, прикрываясь пленником как живым щитом.
  -Брось пушку, легавый, если не хочешь, чтобы я продырявил башку этому уроду! - пригрозил Кортес Сайксу.
  -Во-первых, я не легавый, а во-вторых... я не знаю что во-вторых, но думаю что первого и так достаточно.
  Вышедший из-за двери Армандо сразу же зашёл брату за спину.
  -Расслабься, парень, и опусти пушку. Мы можем свалить отсюда по-хорошему, но можем и по-плохому. Не мешайся под ногами - целее будешь! - предупредил он Сайкса.
  -Полагаю, сейчас мне положено испугаться?
  -Не мешайся под ногами, урод! - злобно процедил Диего, а потом толкнул пленника на Сайкса и бросился бежать.
  Как только Спайроу оттолкнул менеджера, Армандо попытался пырнуть его ножом. Перехватив руку фальшивомонетчика, Сайкс завёл её за спину и сжал кисть. Застонавший от боли Армандо сразу же выронил нож, но прежде чем охотник за головами успел скрутить Кортеса-старшего, раздался предупредительный выстрел.
  -Эй, приятель, немедленно отпусти его! - послышался чей-то окрик.
  Оглянувшись, Сайкс заметил двух охранников, направивших на него оружие. Армандо незамедлительно воспользовался замешательством Сайкса: заехав ему ногой в живот, и освободив руку, Кортес бросился бежать в сторону охранников. Секьюрити не ждали подвоха от человека, который был одет так же, как и они.
  -Вы вовремя. Этот парень просто псих! - сказал Армандо, обходя охранников.
  -А ну вернись! - прокричал Сайкс и подался вперёд, но один из охранников выстрелил, вынуждая охотника за головами забежать за угол.
  Охранник, обнаруживший Сайкса, подслушивающего разговор между менеджером и Кортесами, вызвал подмогу, но не смог внятно объяснить суть проблемы. Потому те и не заподозрили, что угрозу представляет не парень в бейсболке, а человек в форме охранника. Диего ждал брата возле эскалатора, и завидев приближающегося Армандо, вздохнул с облегчением и начал спуск. В этот момент Алекс поднялся по восточной лестницы, и пробегая через павильон, заметил, как охранники загнали в угол его напарника. У охотника за головами не было времени объяснять секьюрити что к чему: подойдя к охранникам сзади, он схватил каждого из них за голову, а потом столкнул лбами. От удара охранники потеряли сознание, а сам Алекс рванул к поручням. Диего и Армандо бежали по эскалатору, расталкивая нерасторопных покупателей. Алекс попытался прицелить, однако на линии огня было слишком много народу. Спустившись вниз, Кортесы разбежались в разные стороны: Диего побежал к главному входу, а Армандо кинулся в ближайший ряд.
  -Догони Диего, а я возьму на себя Армандо! - крикнул Алекс подбежавшему Сайксу, а потом кинулся к западной лестнице.
  Увидев, что Кортес-младший сейчас выбежит на улицу, Сайкс перемахнул через поручни и спрыгнул на первый этаж. Оказавшись на улице, Диего бросился к служебному входу, где его подельники оставили грузовик. Запрыгнув в кабину, Кортес завёл машину и начал отъезжать от супермаркета. Выбежавший из магазина Сайкс быстро огляделся, и заметив отъезжающий грузовик, задние двери которого были открыты, сразу же кинулся к нему. Прибавив скорость, Спайроу догнал машину, и, прыгнув вперёд, зацепился за болтающуюся из стороны в сторону дверь. Выехавший на шоссе Диего посмотрел в зеркало заднего вида, и заметив, что к двери грузовика кто-то прицепился, начал вихлять, пытаясь сбросить неожиданного пассажира. В тот момент, когда Сайкс собирался забраться в кузов, дверь покачнулась в сторону, и охотник за головами едва не рухнул на дорогу. С головы Спайроу слетела бейсболка, по которой сразу же проехала следовавшая за грузовиком легковушка. Подтянувшись, Сайкс забрался на дверцу, а оттуда перебрался на крышу. Присев на корточки, и стараясь не упасть на дорогу, Спайроу добрался до кабины. Придерживаясь одной рукой за крышу, охотник за головами вытащил пистолет и опустился на капот. Глядя в зеркало заднего вида, Диего решил, что скинул надоедливого преследователя, но когда тот возник впереди, заслонив весь обзор, Кортес резко нажал на газ. Спайроу едва не рухнул под колёса, но всё же смог удержаться на капоте.
  -Давай тормози, пока не врезался во что-нибудь! - крикнул он Кортесу-младшему.
  -Да пошёл ты! - грубо отозвался Диего, продолжая давить на педаль газа.
  Услышав далеко позади гудок, Сайкс повернул голову назад и увидел, что навстречу грузовику мчится автобус. Недолго думая, Спайроу спрыгнул на тротуар, при этом больно приземлившись на бок. Увидев автобус, Диего резко крутанул руль в сторону и врезался в столб. Встав с асфальта, и подковыляв к разбитой машине, Сайкс вытащил из-за пояса пистолет и открыл дверцу. В кабине он обнаружил Диего, уткнувшегося головой в руль.
  -Предупреждал ведь! - укоризненно проговорил Сайкс, вытаскивая потерявшего сознание Кортеса из машины.
  Заметив, что преследователь вот-вот его настигнет, Армандо начал опрокидывать стеллажи и толкать переполненные тележки в сторону Алекса. Добравшись до запасного выхода, Кортес-старший выбежал на улицу и тут же получил удар током. Выбежавший на улицу Алекс заметил лежавшего на земле Армандо. Рядом с ним стояла Джилл с шокером в руке.
  -Вы парни, ни на что не годитесь. Вечно приходится всё делать самой, - усмехнулась девушка, хлопая Алекса по плечу.
  
  -Ну а вот и твоя доля, - сказал Дроу, отсчитывая Джилл ровно 70 тысяч дакейров.
  Он ожидал, что рыжая бестия возмутится, и как это бывало раньше, начнёт требовать больше, но она лишь молча взяла деньги, всем своим видом давая понять, что её это устраивает.
  -И ты что, ничего по этому поводу не скажешь? - усмехнулся Алекс.
  -Ну почему же, скажу: тебе надо лечиться от паранойи.
  -В каком смысле?
  -В прямом. Так и будешь мне отсчитывать мою долю по купюре до конца дней? Может, наконец-то скажешь...
  -Спасибо, что задержала Армандо, но давай не будем портить момент.
  -Да ладно тебе, Алекс! Ты что, мне не доверяешь?
  -Мы это уже сто раз обсуждали, - закончил разговор Алекс, а потом обошёл Джилл и отправился в кают-компании.
  Зайдя в отсек, удивлённый охотник за головами обнаружил накрытый стол, и дремлющего на диване Сайкса.
  -По какому поводу банкет? - поинтересовался Дроу.
  -Без понятия. Спроси у нашей подруги, - отозвался Сайкс, даже не соизволив открыть глаза.
  -Спросить что? - Джилл зашла в отсек. - Ах это. Ничего особенного, просто хотела сделать вам приятно.
  -Если думаешь... - начал было Алекс.
  -Да ничего я не думаю, - перебила его Джилл, а потом подошла к столу и взяла кусочек кремового торта.
  -Вам, парни, для разнообразия стоит хотя бы раз в неделю питаться чем-нибудь нормальным. Если вас не прикончит какой-нибудь головорез, то это сделает дешёвая лапша быстрого приготовления, - сказала девушка, а потом откусил кусочек торта.
  -Зато дёшево! - проговорил Спайроу сквозь сон.
  В плане еды Сайкс не был особо привередливым, и питался исключительно для того, чтобы передвигать ноги. Алекс же успел соскучиться по нормальной еде. Он откладывал заработанные деньги, что избавиться от задолженности по кредиту за покупку корабля. И сейчас, видя накрытый стол, Дроу задался вопросом: а почему бы не устроить себя маленький праздник, позабыв о денежных проблемах. Даже понимая, что рыжая бестия к нему подмазывается, Алекс решил ни в чём себе не отказывать. Дроу немного насторожил тот факт, что не считая небольшого куска торта, Джилл не притронулась к еде, но он не придал этому значения. И лишь очнувшись на мостике спустя пару часов, Алекс лишний раз убедится, что доверять стоит интуиции, а не людям.
  
  -Я её убью! - громкий крик Алекса вырвал Сайкса из оков сна.
  Медленно открыв глаза, а потом широко зевнув, Спайроу привстал с дивана и начал искать источник шума. Алекс сидел напротив видеофона, и судя по выражению его лица, то что охотник за головами видел в данный момент, его не слишком сильно радовало.
  -По какому поводу шумишь? - поинтересовался Спайроу, подходя к холодильнику.
  -Лиса что-то подмешала в еду.
  -Что именно?
  -Снотворное или что-то в этом роде. Вещица попалась убойная - я целых два часа провалялся на мостике в отключке.
  -И что в этом плохого? - не понимал Сайкс.
  Открыв холодильник, Спайроу обнаружил что все продукты, включаю воду, куда-то пропали.
  -А плохо то, что пока я был в отключке, рыжая бестия угнала один из челноков и скрылась в неизвестном направлении.
  -Ну и слава богу. Хотя корабль и большой, нам втроем здесь было слишком тесно.
  -Если уж об этом зашёл разговор, то здесь нам тесно и вдвоём.
  -Опять ты за своё!
  Каждую неделю Алекс напоминал Сайксу, что тот представляет собой ленивое никчёмное создание, которое вместо прибыли приносит лишь головную боль. Дроу неоднократно повторял, что выкинет бесполезного бездельника в открытый космос, враз позабыв про былые заслуги. И действительно, после свержения Гордона Блэка Спайроу совсем от рук отбился. Он мог покинуть "Норд" на несколько дней, даже не сказав куда отправился, и когда вернётся. А по возвращению он просто плюхался на диван и засыпал, не дав никаких объяснений. Когда подворачивалось дело с риском для жизни, Спайроу подключался к поимке очередного бандита с присущим только ему легкомыслием и неудержимостью, и казалось, что в этот момент для него имеет значение не столько денежное вознаграждение, сколько возможность хорошо побегать и пострелять. Если требовалось рисковать жизнью, Сайкс делал это без лишних раздумий, но при всём при этом старался не подвергать опасности жизни своих напарников. Как однажды заметил Алекс, у Спайроу имеется предрасположенность к суициду, и рано или поздно он всё же добьётся желаемого, несмотря на все старания Дроу это предотвратить. Сейчас и у самого Алекса были мысли о смертоубийстве, который в данный момент касались сбежавшей воровки.
  -Я ещё не сказал самого главного. Рыжая бестия не просто сбежала - она прихватила с собой все наши сбережения вплоть до последнего дакейра. У нас ничего не осталось.
  -Грустно это слышать. Когда ты собирался совершить очередной платёж по кредиту?
  -Сегодня.
  В действиях Джилл был виден давний расчёт. Втеревшись в доверие к напарникам, она только и ждала того момента, когда денежная сумма на их счету вырастет до определённого размера. Алекс с самого начала понял, что Джилл нацелилась на его деньги, и специально проинструктировал работников банка, чтобы они не выдавали Джилл денег с его счёта. Кредитную карточку Дроу всегда таскал с собой, в то время как Сайкс предпочитал получать деньги непосредственно в банке. Спайроу не слишком сильно доверял карточкам, к тому же он запросто мог её потерять. После инцидента с Гордоном Блэком Алекс стал больше доверять Джилл, но всё же категорически отказывался подпускать её к своему банковскому счету, и после каждого удачного дела выдавала напарнице её долю наличными. Неизвестно как, но рыжей бестии как-то удалось добраться до их денег, и теперь она сбежала, получив то, чего хотела.
  -В ближайшее время нам её всё равно не найти, но лучше поторопиться, пока банк не изменил процентную ставку, а то до меня недавно начали доходить тревожные слухи.
  -И с чего ты предлагаешь начать? - поинтересовался Сайкс.
  -Я не знаю. Лисе не впервой от кого-то убегать. Найти её будет не так-то просто.
  -Так обратись к Винсенту. Он наверняка сможет что-нибудь раскопать.
  Новый шеф полиции Пол Нортон восстановил несправедливо уволенного Винсента Уорда, и даже принёс извинения за действия своего предшественника. Старый ворчун понимал, что свою роль здесь сыграл и Дональд Грэхам, арестовавший Гордона Блэка, и пообещавший Винсенту восстановление. Уорда вернули обратно на бумажную работу, но при этом увеличили его оклад и даже наградили похвальной грамотой. Винсент не был простофилей и прекрасно понимал, что всё это делается неспроста. Опасения его подтвердились в первый же день: новый шеф вызвал Уорда в свой кабинет и предупредил, что если тот по-прежнему будет контактировать с охотниками за головами, то лишиться работы. Несмотря на запрет, Винсент в случае необходимости продолжал на свой страх и риск сливать Алексу необходимую информацию.
  -Я не хочу лишний раз его беспокоить. Достаточно и того, что он помог нам выйти на Кортесов, - возразил Дроу.
  -Но в итоге мы остались без денег в преддверии появления падальщиков, - напомнил Сайкс.
  Была ещё одна причина, по которой Дроу не хотел рассказывать Винсенту о предательстве Джилл. Узнав о том, кем на самом является новая напарница Сайкса и Алекса, Винсент посоветовал гнать её паршивой метлой, напомнив Дроу о вероломстве женщин на примере бывшей жены Алекса. Джилл сыграла свою роль в падении Гордона Блэка, когда помогла отыскать Винсенту важного свидетеля, хотя могла просто сбежать или просто стоять в сторонке и ждать развязки. В свете последних событий её поступок выглядел не таким уж и благородным, и Алексу не хотелось в очередной раз услышать от старого ворчуна "я же тебе говорил".
  -Ничего, они не обеднеют. Я обязательно что-нибудь придумаю, - проговорил Дроу.
  -Когда это чудо произойдёт, сразу же позови меня, - отозвался Сайкс, покидая отсек.
  Договориться об отсрочке платежа было несложно, но банку для этого нужны были какие-либо гарантии в виде поручительства, или хотя бы залог. К сожалению, Алекс не располагал ни тем, ни другим, а потому время играло против него. Дроу понимал, что куда бы ни сбежала Джилл, она рано или поздно засветится. Для начала следовало отработать список её контактов, а потом быстренько проверить каждое из этих мест.
  "Как ни крути, без Винсента здесь не обойтись", - с грустью подумал Алекс.
  Покинув каюту, Дроу направился на мостик, где находился видеофон. Однако придя на место, охотник за головами увидел, что напарник его уже опередил.
  -А вот собственно и он, - сказал Сайкс, отходя от экрана в сторону.
  Взгляд Алекса встретился с взглядом Винсента. Полицейский смотрел на охотника за головами с немым укором.
  -Я ведь предупреждал, что всё так и будет, но ты твёрдо решил наступить на те же грабли во второй раз! - заговорил Винсент.
  -Сейчас совсем другая ситуация, - возразил Алекс, кинув на Сайкса недовольный взгляд.
  -Та же самая. Ты доверился женщине, а она тебя предала. Ну и кто ты после этого?
  -Признаю, я совершил ошибку.
  -Ошибку совершают, когда кладут в кофе три ложки сахара вместо двух. Ты же сел в лужу.
  -Пожалуйста, оставь остроумное злословие на потом. Если мы не найдём лису в кратчайшие сроки, то окажемся в долговой яме.
  -Не окажешься. Не только у вас двоих серьёзные проблемы.
  -Что ты имеешь в виду?
  -Банк, выдавший тебе кредит, переживает не самые лучшие времена: почти половина сотрудников объявила забастовку, поэтому должники для руководства сейчас далеко не самая важная проблема.
  Ничто не предвещало беды. Скандал разразился после того, как ушедшая в декретный отпуск бухгалтерша была уволена. Сама же женщина ничего не знал об увольнении, пока не явилась на работу и не обнаружила, что её место заняла вчерашняя выпускница колледжа. Особым умом девчонка не обладала, чего нельзя было сказать о груди, которая так и вываливалась из блузки. Сначала уволенная женщина собиралась подать на своего работодателя в суд, но вместо этого устроила скандал. К большому неудовольствию руководства, работницу поддержала часть её коллег. Помимо восстановления на работе, женщина требовала изменить в договорах всех работников пункт о социальных гарантиях и доплатах в случае болезни. Руководство банка подобные требования сочло камнем в свой огород, и в качестве показательного примера были уволены двое сторонников бухгалтерши, а всем остальным пригрозили урезать зарплату или уволить. Эффект оказался прямо противоположным: вместо того, чтобы вернуться на свои рабочие места, работники устроили забастовку возле стен банка. Несмотря на то, что явной агрессии они не проявляли, возле здания банка дежурили полицейские. Обе стороны отказывались идти на компромисс, а потому конфликт обещал быть затяжным.
  -Не люблю радоваться чужому несчастью, но это дает мне отсрочку. Нужно отыскать рыжую бестию до того, как она успеет спустить все деньги на ветер. Сможешь установить список её контактов?
  -Смогу, но это займёт какое-то время, - ответил Винсент после небольшой паузы.
  -Буду тебе очень признателен.
  
  Сделав несколько глотков воды, Джилл закрыла бутылку и положила её на соседнее сидение. Она понимала, что как только Алекс придёт в себя, то сразу же кинется за ней в погоню. Однако у Джилл была довольно неплохая фора, хотя она прекрасно понимала, что рано или поздно напарники нападут на её след.
  "Ничего страшного. Чтобы понять что к чему, понадобиться какое-то время, а сейчас время на моей стороне"! - подумала Джилл с улыбкой.
  Украденная у охотников за головами сумма была не такой большой, но обстоятельства вынудили воровку действовать. Украденные деньги она перевела на специальный банковский счёт на Актароне, не забыв при этом отправить сообщение о переводе. Сайкс Спайроу и Алекс Дроу определённо были неудачниками, и заслуживали того, чтобы их обманули - в этом Джилл пыталась убедить саму себя, хотя совесть настойчиво кричала, что она поступила довольно некрасиво.
  "Ничего страшного. Заработают ещё!" - отмахнулась Джилл, рассудив, что ей сейчас эти деньги нужнее, нежели напарникам.
  Когда вдали показалась родная планета, воровка на время призадумалась, стоит ли ей сначала навестить мать или же сначала закончить все дела, а только потом посетить родной дом. И то и другое было крайне важно, но Джилл сделала выбор в пользу второго варианта.
  "Ты, гад, мне за всё заплатишь!" - думала Джилл, предвкушая встречу с человеком, которого она ненавидела больше жизни.
  
  Спустя несколько минут Винсент связался с напарниками, чтобы сообщить о результатах.
  -Ваша знакомая когда-нибудь рассказывала о себе? Может, заходила речь о её дружках или подружках? - задал Уорд наводящий вопрос.
  -Мне известен лишь её последний дружок, но он сейчас отбывает срок за убийства и пиратство, - ответил Алекс.
  -Плохо. Единственной зацепкой для вас могут стать только близкие родственники, живущие на Актароне.
  -Она не сунется на Актарон. Её там разыскивает полиция, - вставил реплику Сайкс.
  -Ага, значит вы не в курсе.
  -Ты о чём? - насторожился Алекс.
  -Никто её не разыскивает. Недавно вознаграждение за поимку Джилл Рейн было отозвано. Так что теперь она вроде как чиста перед законом и может спокойно передвигаться по всей вселенной.
  Эта новость в корне меняла дело. Алекс тут же вспомнил, что в последнее время Джилл довольно часто крутилась не только вокруг видеофона, но и вокруг ноутбука. Картина становилась более отчётливой: Джилл долгое время поддерживала связь с неизвестным подельником, намереваясь сбежать с деньгами Алекса и Сайкса. Вполне возможно, именно от подельника рыжая бестия узнала, что её больше не разыскивают, и тогда решила действовать.
  -Она понимает, что мы будем её искать, и вряд ли будет прятаться у родственников. Кстати, их много?
  -Не особо. Мать - Дженет Рейн. В настоящее время работает продавщицей в одном из магазинов Актарона.
  -А отец?
  -О нём ничего не известно. Либо он умер ещё до рождения Джилл, либо сделал её матери ребёнка, а потом сбежал. Кстати, статистика утверждает, что дети из неполных семей гораздо чаще становятся преступниками, чем те, у кого есть и отец и мать.
  -Ерунда. Я своих родителей вообще не знал, и в конечном итоге вырос примерным и законопослушным! - сказал Спайроу.
  Алекс снисходительно посмотрел на своего напарника, а потом спросил у Винсента:
  -Что насчёт других родственников?
  -Не густо. Бабушка и дедушка давно умерли, а единственная сестра Дженет перебралась на Геднер. Вполне возможно, они поддерживают связь, но это только предположение.
  -Может, остались какие-нибудь школьные друзья или коллеги по ремеслу?
  -Может и остались, только в досье об этом ни слова. Если хотите знать больше, немедленно летите на Актарон.
  -Именно так мы и поступим. Спасибо за помощь.
  -Не за что.
  
  -Дорогой, ты спишь? - на всякий случай спросила Сесиль.
  Эндрю ничего не ответил, а лишь повернулся на другой бок. С облегчением вздохнув, девушка накинула халат, встала с кровати и взяла с тумбочки телефон. Сесиль не первый год работала стриптизёршей в ночном клубе "Закат". Демонстрировать своё тело незнакомым мужикам - это совсем не то, к чему она стремилась, но по крайней мере деньги у неё всегда водились. Сесиль имела высшей образование и попыталась устроиться на престижную работу, но никого не заинтересовала молодая выпускница без опыта работы и связей. Если бы хоть кто-нибудь влиятельный замолвил за неё словечко, всё могло бы сложиться иначе, но Актарон был столицей азартных игр, похоти и алчности. Сесиль пыталась обратиться к другу своего отца, и тот согласился помочь девушке, если она с ним переспит. Сесиль нехотя согласилась, но тот, получив желаемое, нагло заявил, что он сделал всё от себя зависящее, но увы, этого оказалось недостаточно. Время шло, нужно было что-то придумывать. Сесиль устроилась работать в ночной клуб, чтобы накопить деньжат, но все ей попытки выбиться в люди ни к чему не привели. Теперь она демонстрировала своё тело, а также делала кое-что ещё, но уже за отдельную плату. В данном случае Сесиль отличалась разборчивостью и выбирала кавалеров, если так можно было выразиться, побогаче. И совсем неважно, что те годились ей в отцы. В Эндрю Уидморе Сесиль видела своего спасителя, но владелец целой сети казино с первой встречи дал ей понять, чтобы кроме койки их ничего не связывает. Эндрю не любил подбирать объедки с чужого стола и чётко дал понять своей любовнице: если помимо него в её койку заберётся кто-то ещё, их отношениям придёт конец. У Уидмора была семья, однако брак ни к чему его не обязывал. Изначально обе стороны знали на что идут, а потому после рождения ребёнка каждый из супругов стал жить своей жизнью. Миссис Уидмор сама была не прочь проводить время в обществе молодого мальчика, будь то курьер или же работник мотеля. Потенциальный наследник Эндрю тоже не выделялся, и вёл себя так, как и положено отпрыску богатых родителей: сорил деньгами и кутил по полной программе. Сесиль надеялась, что рано или поздно Эндрю даст ей работу в "Дельфисе" - самым крупным и престижном казино на Актароне, но недавно поняла, что для этого мужчины она всего лишь секс-игрушка - не больше и не меньше. Именно поэтому стриптизёрша решила отомстить своему любовнику и подговорила одного своего знакомого забраться в личный кабинет Эндрю в "Дельфисе" и вынести оттуда что-нибудь, представляющее для Уидмора ценность, будь то какие-нибудь документы или же очень дорогая безделушка. Уединившись в ванной и включив воду, Сесиль набрала номер своего сообщника. После пяти гудков тот всё-таки соизволил ответить.
  -Чего тебе надо, идиотка?! Я ведь говорил, что сам позвоню! - шикнул парень на Сесиль.
  -Извини, я просто хотела удостовериться. Тебе удалось найти что-нибудь интересное?
  -А ты что, думала, что твой старпёр хранит в столе акции или золотые слитки? На виду нет ничего ценного, однако в кабинете есть сейф.
  -Сможешь его вскрыть?
  -Нет, он слишком навороченный. Не удивлюсь, если к нему проведена сигнализация.
  -Попробуй, может...
  -Нет! Я сваливаю! - закончил разговор подельник, после чего связь оборвалась.
  "Жалкий трус"! - подумала Сесиль с презрением, а потом выключила воду и убрала телефон в карман халата.
  Выйдя из ванной, девушка застала практически полностью одетого Уидмора, застёгивающего рубашку.
  -Уже уходишь? - кокетливо поинтересовалась Сесиль.
  -Работа. Только что служба безопасности "Дельфиса" поймала какого-то воришку в моём кабинете, и собирается сделать из него отбивную, - ответил Уидмор.
  Сесиль побледнела.
  -Молодой болван работал по наводке - сам бы он ни за что бы ни догадался забраться в мой кабинет, - продолжал Уидмор.
  -И что теперь с ним будет? - спросила Сесиль, стараясь скрыть предательскую дрожь в голосе.
  -Парни из службы безопасности с ним как следует потолкуют, а когда он сдаст организатора, их ждёт суровое наказание.
  Эндрю подошёл к своей любовнице, провёл ладонью по её щеке, а потом взял за подбородок, посмотрел в глаза, и спросил:
  -Но ведь мы оба прекрасно знаем кто за всем этим стоит. Не так ли, дорогая?
  -Я не понимаю о чём ты говоришь! - дрогнувшим голосом проговорила девушка.
  -Всё ты прекрасно понимаешь. Ты подговорила своего школьного приятеля забраться в мой кабинет.
  -Я ничего подобного ни делала! - испуганно выпалила девушка после того, как рука Эндрю переместилась на её шею.
  -Отпираться бесполезно. Мне всё известно, - спокойно проговорил Уидмор.
  -Откуда?
  -У меня свои источники.
  О том, что его любовница задумала недоброе, Эндрю узнал от одной из стриптизёрш. Подслушав разговор между Сесиль и её подельником, девушка тут же рассказала обо всём Уидмору. Разумеется, не за просто так. Был ли Эндрю удивлён предательством своей юной любовницы? Не особо. Скорее он был немного разочарован.
  -И что теперь? - спросила Сесиль, ожидая услышать неприятный вердикт.
  -За проникновение в мой кабинет, твоего приятеля ждёт тюрьма. Нас же больше ничего не связывает. Но так и быть, все подаренные побрякушки можешь оставить себе на память, - озвучил своё решение Уидмор.
  Эндрю знал, что его теперь уже бывшая подружка тут же понесётся в ломбард, но особо по этому поводу не расстраивался. Его не менее солидные и влиятельные друзья заводили молодых любовниц для души, а Эндрю - всего лишь для тела. Эта крошка с самого начала рассчитывала на что-то большее, несмотря на то, что Эндрю чётко дал понять, что кроме койки их ничего не связывает.
  -Было приятно познакомиться, - своеобразно попрощался Эндрю и отправился к двери.
  Сесиль обогнала любовника и тут же бросилась ему в ноги.
  -Прости меня, Эндрю! Я не знаю что на меня нашло! - жалобно заговорила она.
  -Зато я знаю. Это называется жадность. Радуйся малому, тогда и большое придёт - это определённо не про тебя.
  -Этого больше никогда не повториться. Я осознала свою ошибку! Прости меня, Эндрю!
  Сесиль жалостливо посмотрела на Эндрю. Чарльз вытер слезу с её щеки и сказал:
  -По имени меня называют друзья. Для всех остальных я - мистер Уидмор. Прощай.
  Как только Уидмор вышел из комнаты, Сесиль поняла, что её мечты о красивой жизни так и останутся мечтами.
  
  Прибыв на Актарон, напарники оставили "Норд" в космопорте и решили первым делом навестить Дженет Рейн. Ночной Актарон ослеплял напарников многочисленными неоновыми вывесками, которые красовались чуть ли не на каждом здании. Когда челнок пролетел мимо сексшопа, Сайкс увидел над вывеской гигантскую голографическую девушку в стрингах, приглашающую всех желающих посетить магазин.
  -Не понимаю я этих торгашей! - сказал Сайкс, после того они как пролетели мимо магазина.
  -Это называется реклама, - пояснил Алекс.
  -Я знаю, что это реклама, но если двое хотят переспать, зачем им для этого какие-то приспособления?
  -Кто-то ищет новых ощущений, а кто-то в силу каких-либо дефектов вынужден искать альтернативный выход.
  -И всё же какая польза от этой голограммы?
  -Тебе не всё ли равно? У хозяина магазина есть деньги, и он сам выбирает на что их тратить.
  -Разумно. И всё же я не понимаю...
  -Я тоже многого не понимаю, но не задаю глупых вопросов, словно неразумный ребёнок.
  -Ну вот опять. Деньги закончились, и ты стал ворчливым занудой. Это повторяется снова и снова.
  -Деньги не закончились - их украли, и когда мы отыщем лису, я не знаю что с ней сделаю!
  Судя по найденному Винсенту адресом, мать Джилл жила в пригороде, подальше от всего этого неонового кошмара. Прибыв на место, Алекс посадил челнок и ещё раз сверился с данными.
  -Который из них? - уточнил Сайкс.
  -Вот этот, - Алекс указал на самый крайний одноэтажный дом на улице.
  Выбравшись из челнока, напарники отправились к нужному дому. Убедившись, что поблизости нет угнанного челнока, Дроу постучал в дверь. Дверь открыла привлекательная женщина средних лет в домашнем халате и с короткой стрижкой.
  -Чем могу помочь? - поинтересовалась она, разглядев неожиданных визитёров.
  Алекс опешил, решив, что Винсент дал им неверный адрес. На вид, женщине было лет 35, и Алексу казалось маловероятным, что у неё могла быть взрослая дочь.
  -Это вы Дженет Рейн? - поинтересовался Сайкс.
  -Да, это я. Если вы из банка, то я только что перечислила деньги. За мной больше нет задолженностей.
  -Нет, мы не из банка. Мы разыскиваем вашу дочь, - ответил Алекс.
  Женщина заметно погрустнела, и после небольшой паузы спросила:
  -Что она натворила?
  -Она много чего натворила, - ответил Сайкс.
  -Извините конечно, но не могли бы вы показать свои удостоверения?
  -Удостоверения?
  -Разве вы не из полиции?
  -Нет. Мы с вашей дочерью пересекались по работе.
  Взгляд женщины сразу же стал враждебным.
  -Ничем не могу вам помочь, - холодно проговорила она, а потом захлопнула дверь.
  -Кажется Дженет в курсе чем занимается её дочурка, - сделал вывод Сайкс.
  -И по всей видимости она не слишком сильно это одобряет, - сказал Алекс, и снова постучался.
  Дженет открыла дверь и гневно выпалила:
  -Немедленно уходите, если не хотите, чтобы я вызвала полицию!
  Женщина была настроена решительно, поэтому сейчас у напарников была последняя возможность прояснить ситуацию.
  -Извините, но вы наверное нас неправильно поняли. Мы - охотники за головами, и Джилл Рейн работает с нами, - проговорил Алекс с расстановкой.
  Гнев Дженет тут же сменился удивлением.
  -Джиллиан - охотник за головами? Этого не может быть.
  -Понимаю, в это трудно поверить, но ещё труднее поверить в то, что у столь молодой женщины может быть взрослая... - речь Сайкс была прервана болезненным тычком в бок.
  -Заткнись! - тихо проговорил Алекс, который в силу природной вежливости знал, что с женщиной, тем более незнакомой, неприлично обсуждать её возраст.
  -Если вы друзья Джиллиан, тогда проходите, и извините меня за грубость, - сказала Дженет, широко раскрывая дверь.
  "Друзья" вошли внутрь и бегло оглядели дом. Он был небольшим, но довольно уютным. Проводив охотников за головами в гостиную, Дженет предложила им присесть, но напарники отказались.
  -Как она поживает? С ней всё в порядке? - начала расспросы Дженет.
  Подобные вопросы огорошили Алекса. Либо Дженет была первоклассной актрисой, либо Джилл давно не появлялась в этом доме.
  -С ней всё нормально, - начал Алекс.
  -Практически, - вставил словечко Сайкс.
  -Практически? Что это значит? - тут же насторожилась Дженет.
  "Тебе бы болвану язык оторвать!" - подумал Алекс, а вслух спросил:
  -Скажите, миссис Рейн, как давно вы виделись с Джилл?
  -Точно не помню. Давно это было. Джиллиан иногда присылала мне односторонние видеосообщения, но я не могла установить обратный адрес.
  Теперь Алексу стало понятно почему Джилл так часто крутилась рядом с видеофоном. Правда рыжая бестия всегда уничтожила следы своего пребывания за прибором, а потому установить таинственного адресата было невозможно. До этого момента.
  -И в этих видеосообщениях она ни разу не упомянула о том где находится и чем занимается? - недоверчиво спросил Сайкс.
  -Нет. Она всё время говорила одно и то же: что у неё всё хорошо, что она скоро вернётся, и что на мой счёт в скором времени придёт очередная сумма.
  -Ваш счёт? - выпалили Сайкс и Алекс в один голос.
  -Джиллиан открыла в банке счёт на моё имя, и периодически перечисляет на него деньги. - Дженет тут же вспомнила о законах гостеприимства. - Извините, я сейчас вернусь.
  Упорхнув на кухню, женщина предоставила напарникам возможность оправиться от потрясения.
  -Это что же получается: Джилл Рейн - заботливая дочь? - спросил Сайкс.
  -Сам в шоке. Если бы я не слышал всё собственными ушами, то ни за что бы не поверил.
  -А разве это что-то меняет? Мы должны найти её до того, как она потратит наши деньги.
  -Да нет больше никаких денег.
  -С чего ты взял?
  -Вспомни с чего Дженет начала разговор. Она сказала, что только что совершила платёж, и что у неё больше нет задолженностей перед банком. Что-то мне подсказывает, что расплатилась она нашими деньгами.
  В этот момент из кухни вернулась Дженет с двумя чашками горячего чая.
  -Я сегодня поздно вернулась с работы. Извините, но это всё, что я могу вам предложить.
  Алекс не особо любил чай, но всё-таки взял предложенную чашку и сделал несколько глотков, в то время как Сайкс чуть ли не залпом осушил половину кружки, не обратив внимания на температуру напитка.
  -Может мой вопрос покажется вам немного странным, но с какой периодичностью приходили деньги? - тактично поинтересовался Алекс.
  -Можете называть вещи своими именами, мистер... Извините, я до сих пор не знаю вашего имени.
  -Меня зовут Алекс Дроу, а этот бол... это Сайкс.
  -Приятно познакомиться. Я знаю, что Джиллиан зарабатывает, вернее зарабатывала деньги не самым честным путём. Это плохо, но её трудно в этом винить. Джиллиан - молодая и красивая девушка, заслуживающая лучшей жизни. Я не могла дать ей эту жизнь, т.к. сама едва сводила концы с концами.
  -Воровство - не самый лучший способ добиться чего-то в жизни, - едва слышно пробубнил Сайкс.
  -Полностью согласна, - ответил Дженет, расслышав реплику Спайроу. - Когда у Джиллиан начали появляться дорогие вещи, я подумала, что у неё появился богатый поклонник. Но вскоре сюда явились полицейские и объяснили откуда моя дочь взяла эти вещи. На первый раз её простили, и я ошибочно решила, что она усвоила урок.
  -Извините, что перебиваю, но ваша дочь исчезла.
  -Что значит исчезла? - испуганно спросила Дженет.
  -Вы только не волнуйтесь. Она взяла один из наших челноков и улетела, ничего не сказав. Мы решили, что она отправилась домой.
  -К сожалению, её здесь не было, но...
  Дженет замерла на полуслове. Её охватило тревожное предчувствие.
  -Но на Актароне есть ещё один человек, которому Джиллиан могла нанести визит.
  -Как его зовут?
  -Эндрю Уидмор. Она не раз повторяла, что придёт время, и Эндрю за всё ответит.
  -Что он сделал? - насторожился Алекс.
  -Извините, я не могу этого сказать. Это личное.
  -Вы знаете где он живёт?
  -Знаю, но в такое время он обычно находится в "Дельфисе".
  -Это ещё что такое? - спросил Сайкс.
  -"Дельфис" - одно из самых крупных казино на Актароне. Эндрю Уидмор - его владелец.
  -Где находится это казино?
  -В центре. На пересечении девятой и двенадцатой улиц. Такое здание трудно пропустить.
  -Спасибо, миссис Рейн, вы нам очень помогли, - ответил Алекс, а потом поставил чашку на стол.
  -Если с моей дочерью случилось что-то... - начала было Дженет.
  -Вы будете первой, кто об этом узнает, - уверил её Сайкс.
  Попрощавшись с хозяйкой, охотники за головами вышли из дома и направились к челноку.
  -Не нравится мне всё это, - мрачно проговорил Алекс, забираясь в кабину.
  -Не стоит волноваться раньше времени. Я не знаю что этот Уидмор сделал нашей подруге, но месть бывает разная. Если он такая важная шишка, то Джилл может, ну скажем, сфотографировать его в душевой, а потом размножить фотографии и развесить их по всему казино. По-моему, это достойная месть.
  -Так то оно так, но есть одно "но" - пропал мой пистолет.
  -Упс. А вот это уже хреново!
  -Будем надеяться, что лиса решила просто попугать этого Уидмора, - ответил Алекс, однако интуиция подсказывала охотнику за головами, что это не так.
  
  В качестве небольшой маскировки Джилл использовала одну из кепок, позаимствованную у Сайкса, а также тёмные очки. Оставив челнок на одной из многочисленных частных стоянок, Джилл наведалась в ночной клуб "Закат". Проходя вглубь, Джилл всматривалась в лица стриптизёрш, пока не отыскала нужного человека. После неудачного расставания с Уидмором, Сесиль сказала, что у неё болит голова, и собиралась уйти домой пораньше. Однако администратор отвесил ей парочку оплеух, и пригрозил выкинуть на улицу в чём мать родила, после чего девушка была вынуждена вернуться на своё рабочее место. Вращаясь вокруг шеста и слыша пьяные крики подвыпивших посетителей, Сесиль осознала как же низко она опустилась.
  -Давай, давай, детка, подбавь жару! - крикнула мужчину средних лет в белой рубашке, тряся пачкой купюр.
  Медленно скинув бюстгальтер, Сесиль подошла к зазывале, обернулась на 180 градусов и нагнулась. Мужчина засунули пачку денег в её стринги, а потом размашисто шлёпнул девушку по заднице. Наблюдавшая за этой сценой Джилл лишь усмехнулась.
  "Всё-таки высшая справедливость существует!" - мстительно подумала она, подходя к шесту.
  В школьные годы Сесиль была заносчивой и высокомерной стервой, которая считала себя лучше других. Поскольку в школьных документах Джилл в графе "отец" стоял прочерк, Сесиль всячески над ней насмехалась. У неё была отличная успеваемость, которая, однако не спасла её от унизительной работы в ночном клубе. Заметив среди зрителей Джилл, Сесиль оступилась и рухнула на пол. Скинув туфли, девушка убежала за сцену, где столкнулась с разгневанным директором.
  -Ах ты корова неуклюжая! От тебя требовалась просто грациозно вертеть задом, но ты и здесь оплошала! - прокричал он, а потом отвесил Сесиль пощёчину.
  -Я... я... - попыталась оправдаться девушка, приложив руку к покрасневшей щеке.
  -Что значит твоё "я"? Пытаешься алфавит вспомнить, идиотка?!
  -Извините.
  -Что мне делать с твоими извинениями?! Если память мне не изменяет, то у тебя завтра должен был быть выходной?
  -Нет, не надо! У меня на завтра были другие планы! - взмолилась девушка.
  -И слышать об этом ничего не хочу! Завтра выходишь на работу, или будешь ишачить до конца месяца бесплатно! Всё, уйди с глаз моих, корова неуклюжая!
  Униженная до глубины души Сесиль вернулась к себе в комнату. Набрав домашний номер, и дождавшись пока мать подойдёт к телефону, Сесиль начала оправдываться. Подошедшая к двери комнаты Джилл тихонько приоткрыла дверь и услышала заключительную часть телефонного разговора:
  -Извини, мама, но завтра я буду занята. Я помню, что мы собирались навестить дедушку, но мой начальник настаивает, чтобы я вышла на работу. Да, без этого ни как. Ещё раз извини. Всё, мне надо идти, - говорила Сесиль с паузами.
  Закончив разговор, стриптизёрша, мысленно проклиная жестокий мир, была готова разбить телефон об стенку.
  -Не будь ты такой дрянью, я может быть даже тебя бы пожалела, - сказала Джилл, входя в комнату, и снимая тёмные очки.
  Сесиль злобно посмотрела на неё и буквально прошипела:
  -Что тебе надо, шлюхино отродье?
  Джилл быстро подошла к Сесиль, схватила её за волосы и отвела голову в сторону.
  -Ещё раз назовёшь мою мать шлюхой, сильно об этом пожалеешь! - пригрозила она, наматывая волосы стриптизёрши себе на руку.
  -Отпусти меня! - простонала Сесиль, ненавидя себя за мольбу в голосе.
  Перестав накручивать волосы, Джилл оттолкнула от себя стриптизёршу, и та упала на кровать.
  -До чего же жалкое зрелище. Ты предрекала мне карьеру продажной девки, а в итоге сама пошла по рукам, - сказала Джилл с усмешкой.
  -Ничего подобного! Это всё временно!
  -Повторяй это почаще, авось тогда и сама в этой поверишь.
  -Ты так и не сказала что тебя от меня надо!
  -Сущий пустяк. Позвони Уидмору и вызови его сюда.
  Из достоверных источников Джилл установила, что Эндрю Уидмор положил глаз на Сесиль, и потому пару раз в неделю навещает свою молоденькую любовницу. Понимая, что достать Уидмора в "Дельфисе", где он окружён охраной, практически невозможно, Джилл собиралась заманить Эндрю в "Закат".
  -Ты что, рехнулась? С чего ты взяла, что такой человек как...
  -Я в курсе по поводу ваших отношений. Ты уже не первый месяц служишь ему подстилкой.
  -Не смей говорить со мной в таком тоне! Ты и сама...
  -Если ты не позвонишь Уидмору, то я позвоню твоему отцу, и сообщу где ты работаешь на самом деле.
  Сесиль побледнела.
  -Даже не вздумай! Моего отца удар хватит, если он узнает...
  -...что его образцовая дочурка, закончившая школу с отличием, крутит задницей перед толпой пьяных мужланов? Вполне возможно. Ты небось наплела своим старикам, что работаешь управляющим или ещё кем-то повыше.
  -Пожалуйста, не делай этого!
  Взгляд Джилл стал жёстким. В данный момент ради достижения поставленной цели она готова была пойти на всё, не заботясь о последствиях.
  -Немедленно звони Уидмору! - проговорила она, выделяя каждое слово.
  -Но что я ему скажу? Мы сегодня очень сильно поссорились, и я не думаю, что Эндрю...
  -Мне всё равно что ты скажешь этому подонку. Либо ты всеми правдами и неправдами затаскиваешь его в клуб, либо подробности о твоей ночной жизни перестают быть секретом.
  -Что ты задумала?
  -Тебя это не касается!
  План был таков: Джилл собиралась нейтрализовать личного водителя Уидмора, а его самого отвести в какое-нибудь безлюдное место и убить. Подумав об этом, Джилл провела ладонью по рукоятке заткнутого за пояс пистолета. Раньше ей приходилось стрелять из пистолета, но она ещё ни разу не стреляла в людей.
  "Всё когда-нибудь происходит в первый раз!" - подумала Джилл, надеясь, что в самый ответственный момент её рука не дрогнет.
  
  Алекс ожидал, что "Дельфис" окажется внушительным заведением, и его предположение оправдалось. Здесь были однорукие бандиты, карточные столы, рулетка, бар и многое другое. Весь первый этаж напоминал обезумевший муравейник: кто-то рвал на себе волосы, и казалось, собирался начать агонизировать, а кто-то наоборот, после удачного броска кубиков, готов был расцеловать соседа. Проходя мимо одноруких бандитов, Сайкс остановился рядом с одним мужчиной. Тот кидал жетон за жетоном, а потом дёргал за ручку. Спайроу помахал ладонью у него перед глазами, но тот даже не моргнул.
  -Бедолага завис, - сказал сидевший за соседним автоматом парень.
  -В смысле?
  -Он здесь уже 6 часов, а ему всё мало.
  -Ему лечится надо, - высказал своё мнение Сайкса, а потом быстрым шагом отправился догонять ушедшего вперёд Алекса.
  Навстречу напарникам двигалась странная процессия, состоявшая из трёх человек. Двое высоких крепышей, по всей видимости, работавшие здесь охранниками, вели под руки мужчину средних лет в желтоватой рубашке (Сайкс догадался, что раньше она была белой) и с покрасневшими глазами.
  -Как же вы не понимаете, я должен отыграться! - обречённо проговорил мужчина.
  Охранники не удостоили его ответом. Тогда он внезапно вырвался из их рук, подбежал к Алексу, и, схватив его за рукав, затараторил:
  -Пожалуйста, дайте мне взаймы я всё верну!
  Прежде чем Алекс успел дать ответ, охранники сцапали надоедливого клиента, и, предварительно заехав ему кулаком в живот, унесли на улицу.
  -Сумасшедший дом, - укоризненно проговорил Алекс, а потом напарники пошли дальше.
  В конце концов охотники за головами подошли к лестнице, ведущей на второй этаж, но путь им преградили охранники. Объяснив, что на втором этаже находится VIP-зал, их достаточно вежливо попросили удалиться.
  -Нам надо поговорить с вашим боссом. Это очень... - начал было Сайкс.
  -Ничего особенного. Бывайте, - прервал его Алекс.
  Как только они отошли в сторону, Спайроу спросил:
  -Разве мы пришли не для того, чтобы предупредить владельца казино об опасности?
  -Мы пришли, чтобы найти лису. Сам посуди: если мы скажем, что кто-то хочет убить Уидмора, эти парни из любого душу вытрясут. Лучше найти лису без лишнего шума.
  Сайкс согласился с доводами Алекса, но когда стало ясно, что Дроу не представляет как им встретиться с Уидмором, Спайроу отошёл в сторону. Подойдя к одному из столов с рулеткой, Сайкс достал из кармана счастливую монету и подбросил её вверх. Но вместо того, чтобы её поймать, Спайроу позволил ей упасть на стол со ставками. Приземлившись на ребро, монета покатилась по столу и легла на зеро.
  -Ставки сделаны. Ставок больше нет, - сказала крупье, а потом раскрутила рулетку.
  Столпившиеся возле стола игроки, сделавшие ставки исключительно на чёрное или красное, с надеждой в глазах смотрели за шариком, что-то бормоча себе под нос. Наконец, шарик остановился.
  -Зеро, - возвестила крупье и улыбнулась Сайксу. - Поздравляю.
  Проигравшие сразу же покинули свои места, бормоча, что всё было подстроено. Спайроу подобрал монету и спросил у крупье:
  -Не подскажите как можно переговорить с вашим боссом?
  -Мистера Уидмора сейчас нет, - ответила девушка, собирая фишки.
  -А где он? - спросил подошедший к столу Алекс, краем глаза заметив, что Сайкс выиграл в рулетку.
  -Извините, но у вас к мистеру Уидмору какое-то важное дело? - осторожно поинтересовалась крупье.
  -Чрезвычайно важное, - ответил Алекс.
  -Важнее не бывает, - подтвердил Сайкс.
  Хорошенько подумав, девушка сказала:
  -Я не знаю где мистер Уидмор. Он уехал из "Дельфиса" минут 20 назад.
  Казалось бы, эта информация ничего не стоит, однако Дроу пришла в голову одна идея, и он спросил:
  -Не могли бы вы сказать на каком челноке или на какой машине он уехал?
  
  Выходя из "Заката", Эндрю не мог понять почему повёлся на этот бред. Ему позвонила испуганная Сесиль и попросила о встречи. Когда Эндрю доходчиво объяснил, что между ними всё кончено, девушка сказала, что это вопрос жизни и смерти, причём сделала это довольно убедительно. Но как только Уидмор переступил порог её комнаты, Сесиль начала просить прощение за свой необдуманный поступок, и умолять Эндрю не разрывать отношения. Покинув клуб, Уидмор неспешно побрёл в сторону своей машины. Открыв заднюю дверь лимузина, и сев в машину, Эндрю приказал водителю возвращаться в "Дельфис". Лимузин тронулся с места, и первое время ехал в правильном направлении, пока на одном из перекрёстков не свернул не в ту сторону.
  -Ты не туда свернул, - громко сказал Эндрю.
  -Это ты так думаешь! - дерзко ответила Джилл, а потом нажатием одной кнопки раскрыла тонированную перегородку, отделявшую водителя от пассажира.
  Поняв, что угодил в ловушку, Эндрю начал дёргать дверную ручку, однако Джилл предусмотрительно заблокировала дверь, опасаясь, что Уидмор попытается выпрыгнуть из машины.
  -Куда мы едем? - спокойно осведомился Эндрю.
  -Скоро узнаешь.
  -Что ты сделала с моим водителем?
  -Вырубила шокером и запихнула в багажник.
  Проскочив очередной переулок на красный свет, Джилл едва не задавила велосипедиста. Слетев с велосипеда, и угодив лицом прямо в лужу, молодой парень прокричал вслед удаляющемуся лимузину множество нелестных эпитетов.
  -Осторожнее, девочка моя. Ты же не хочешь, чтобы тебя остановили за нарушение правил дорожного движения? - спросил Эндрю с улыбкой.
  -Я не твоя девочка, подонок! - грубо ответила Джилл, но к совету своего пленника всё же прислушалась.
  После двадцати минут медленной езды (Джилл пресекала все попытки Эндрю разговорить её), машина остановилась. Открыв дверь, Джилл направила на Эндрю пистолет и приказала ему выйти из машины. Выбравшись из лимузина, Уидмор обнаружил, что Джилл привезла его к небольшому озеру на окраине. Как только дверь автомобиля захлопнулась, Джилл, угрожая Уидмору оружием, приказала ему шагать вперёд. Подведя Эндрю к воде, Джилл отошла назад.
  -Награда за мою поимку была отозвана. Это твоя работа? - поинтересовалась она, продолжая держать пленника на прицеле.
  -Разумеется. Это что-то меняет?
  -Нет. Ты даже не представляешь как долго я этого ждала!
  -Представляю. Убьёшь меня - проведёшь остаток жизни за решёткой.
  -Вот только ты этого не увидишь.
  Опустив палец на курок, Джилл поняла, что у неё дрожат руки. Она считала Эндрю Уидмора законченным негодяем, заслуживающим смерти, и сейчас, когда он находился полностью в её власти, Джилл не решалась нажать на курок.
  -Ты не выстрелишь, - спокойно проговорил Эндрю, увидев, что девушка колеблется.
  -Множество предсмертных речей начинались с этих слов.
  -Ты не выстрелишь, - повторил Уидмор, потом зашагал навстречу Джилл.
  -Стой на месте! - крикнула она, и сделала предупредительный выстрел в воздух.
  Эндрю остановился и сказал:
  -Чего же ты медлишь? Давай, убей меня. Ты ведь именно этого хочешь.
  -Не указывай мне что делать!
  -Это ведь так просто. Нажми на курок.
  -Не делай этого, лиса! - окрикнул Джилл Алекс.
  Девушка резко обернулась назад и направила оружие на Дроу. Воспользовавшись заминкой Джилл, Эндрю бросился к ней, намереваясь отобрать у девушки пистолет, но последовавший выстрел (пуля едва не угодила Эндрю в ногу), заставила его сбавить обороты.
  -Спокойно. Не дёргайся лишний раз, а то ведь я могу промахнуться! - проговорил вышедший из-за кустов Сайкса, держа Уидмора на прицеле.
  Джилл переводила оружие с одного охотника за головами на другого, стремясь понять на чьей они стороне.
  -Что вы здесь делаете? - спросила она.
  -Уходить не попрощавшись - плохая примета! - ответил Алекс с иронией.
  -Как вам удалось так быстро найти меня?
  -Работа у нас такая, - ответил Сайкс вместо Алекса.
  Связавшись с Винсентом, Дроу попросил его связаться с кем-нибудь из дорожной полиции на Актароне, и попросить тех в срочном порядке просмотреть записи с видеорегистраторов, и узнать, не засветился ли где-нибудь чёрный лимузин. Практически на каждом переулке в центральной части Актарона дорожная полиция установила камеры наблюдение, чтобы фиксировать всех нарушителей правил дорожного движения. Напарникам повезло: один хороший знакомый Винсента, работающий в дорожной полиции, дежурил в эту ночь. Просмотрев записи, он сразу же отыскал нужную машину, которая какое-то время двигалась по шоссе с большой скоростью, и миновала перекрёсток на красный свет. Напарники с воздуха начали прочёсывать улицу, где был замечен лимузин, и когда нужная машина попала в их поле зрения, Алекс включил невидимость и следовал за машиной до тех пор, пока она не остановилась.
  -Парни, вы не вовремя. Проваливайте, я потом всё объясню! - сказала Джилл, направив оружие на Уидмора.
  -Уйдём, но только вместе с тобой. Отдай мне оружие! - потребовал Алекс.
  -Я же сказала, проваливайте! - яростно прокричала Джилл.
  Алекс заметил, что его собеседница в данный момент очень напряжена, и не знает как поступить. По всей видимости, Уидмор сделал что-то очень плохое, раз вызвал такой гнев со стороны рыжеволосой девушки. Алекс видел по глазам, что Джилл ненавидит этого человека, и решил убедить её оставить всё как есть до того, как произойдёт непоправимое.
  -Эндрю Уидмор - важная шишка, и ты это знаешь. Убьёшь его, всю оставшуюся жизнь проведёшь в бегах.
  -А мне плевать! Раньше как-то умудрялась убегать от легавых, и теперь получится! - отмахнулась Джилл.
  -От полиции ты может и скроешься, но не от меня. Куда бы ты ни сбежала, мы тебя отыщем.
  Как только эти слова были произнесены, Джилл почувствовала себя загнанной в угол. Направив оружие на Дроу, она спросила:
  -Может тогда мне заодно прикончить и вас, чтобы в будущем было меньше проблем?
  -Ты действительно думаешь, что тройное убийство решит все твои проблемы? - резонно поинтересовался Алекс.
  "Не решит, а только добавит!" - сделала вывод Джилл, и проговорила, указывая на Уидмора:
  -Это выродок заслуживает смерти!
  -И ради этого ты готова поставить крест на своей жизни. Думаешь твоя мать обрадуется, когда узнает о том, что здесь произошло?
  -Не смей приплетать её! - яростно прокричала Джилл.
  Сильно рискуя, Алекс сдвинулся с места и начал подходить к девушке.
  -Этот тип не стоит того, чтобы его оплакивали. В отличие от тебя. Ещё не поздно дать задний ход.
  -Всё зашло слишком далеко! - замотала головой Джилл, но голос её звучал нерешительно.
  -Я не стану тебя преследовать. Этот неприятный инцидент останется нашей тайной, - заговорил Уидмор.
  Этот неприятный инцидент останется нашей тайной. Джилл уже готова была отдать Алексу оружие, но услышав эти слова, девушка вновь пришла в ярость. Резко обернувшись, Джилл вскинула пистолет и нажала на курок. Выпущенная из пистолета пуля должна была отправить Эндрю на тот свет, однако Алекс вовремя успел отвести руку Джилл в сторону, а второй рукой обхватил девушку за талию.
  -В тот раз ты говорил то же самое? Признавайся, подонок! - яростно кричала Джилл, пытаясь вырваться из рук Алекса.
  Уидмор немного печально посмотрел на девушку, и покачал головой, а потом пошёл к своему лимузину. Как только он поравнялся с Алексом, охотник за головами сказал:
  -Дайте нам немного времени и мы покинем Актарон.
  -В этом нет необходимости. Моё обещание остаётся в силе.
  Всё то время, пока Эндрю шёл к машине, Джилл выкрикивали ему вслед различные ругательства, и обещала в следующий раз довести дело до конца. И только когда машина отъехала от озера, Алекс отпустил Джилл, и сразу же получил от неё пощёчину.
  -Вы что, придурки, наделали? - яростно прокричала она, собираясь выцарапать Алексу глаза.
  -Мы только что спасли тебе жизнь, - ответил Сайкс, глядя вслед уезжающей машине.
  Глубоко внутри Джилл понимала, что так оно и есть, но не торопилась признавать истину.
  -Вы не понимаете! Уидмор - редкостная сволочь. Такие как он не должны жить!
  -Да что именно он тебе сделал?
  Джилл очень не хотелось раскрывать свою тайну, но было заметно, что напарники не отстанут от неё, пока не узнают причину её ненависти по отношению к Уидмору. Отойдя от Алекса на несколько шагов, Джилл повернулась лицом к озеру и заговорила:
  -Существует категория людей, живущих с мыслью, что им можно всё. Подобная вседозволенность позволяет им чувствовать себя особенными.
  -По всей видимости, Уидмор не такой уж и подонок, раз после всего пережитого он не собирается тебе мстить, - резонно заметил Алекс.
  -Эндрю Уидмор не подонок - он гораздо хуже.
  Далее Джилл заговорила отрешённым голосом, будто рассказывала какую-то сказку:
  -Жил на свете молодой человек у которого было всё. Он ничего для этого ни сделал - просто родился в правильное время в правильном месте. Со временем он должен был унаследовать бизнес своих родителей, а до тех пор он преспокойно прожигал жизнь.
  Алекс и Сайкс затаив дыхание слушали Джилл, понимая, что она начала рассказ издалека.
  -На 25 день рождения друзья молодого человека, такие же мелочные и эгоистичные подонки, как и он сам, решили подготовить ему сюрприз. В качестве подарка они выбрали молодую школьницу, случайно зашедшую в казино.
  -Ты имеешь в виду "Дельфис"? - уточнил Сайкс, однако Джилл будто не расслышала вопрос.
  -На тот момент ей было 14 лет, но выродков это не остановило. Выманив её из общего зала, друзья именинника угостили её наркотиком, в котором содержался афродизиак, и отвели в отдельную комнату, предварительно украсив девчонку поздравительными ленточками.
  -Что такое афродизиак? - уточнил Сайкс.
  -Это такое особое вещество, стимулирующее сексуальное влечение к особи противоположного пола, - пояснил Алекс.
  -Думаю, вы и сами понимаете что произошло в закрытой комнате. Но ни сам именинник, вдоволь попользовавшийся подарков, ни его ублюдочные друзья, не знали о том, что у девчонки было слабое сердце. Когда она потеряла сознание и перестала дышать, её просто выкинули на улицу, словно ненужную вещь. К счастью, девочку вовремя доставили в больницу, и врачи успели её спасти. Однако тот вечер не обошёлся без последствий.
  -Каких последствий? - не понял Сайкс.
  -Тяжёлых и обременительных, - тихо проговорила Джилл.
  В отличие от Сайкса, Алекс сразу понял о чём шла речь. Хотя на протяжении всего рассказа Джилл не упомянула ни одного имени, Дроу без труда смог обо всём догадаться.
  -Эндрю Уидмор - твой отец, - высказал он свою догадку.
  Ответ последовал не сразу. Рассказывая позорную историю своего зачатия, Джилл опустила несколько нелицеприятных деталей. Узнав о том, что их дочь беременна, родители Дженет собирались подать на Эндрю в суд, но Уидмор-старший прикрыл своего отпрыска. Совращение несовершеннолетней превратилось в изнасилование, причём в качестве насильника был выбран один из охранников "Дельфиса", полностью признавший свою вину. Подконтрольные Уидмору СМИ смаковали подробности: со слов рифмоблудов, юная Дженет пришла в казино в состоянии наркотического опьянения, и сама спровоцировала насилие. Многие из клиентов казино, а также весь персонала, видели что происходило на самом деле, но когда дело дошло до разбирательство, подтвердили версию Уидмора. На протяжении многих лет Джилл не знала кто её отец. В отличие от окружающих. Многие знали, что она - грешок юного Эндрю Уидмора, но продолжали делать вид, что верят в официальную версию. Как же Джилл ненавидела всех этих лицемеров, но ещё больше она ненавидела человека, разрушившего жизнь юной Дженет, и давшего жизнь ей самой.
  -Уидмор мне не отец. Он всего лишь негодяй, обрюхативший одурманенную школьницу. Не больше и не меньше, - наконец-то ответила Джилл, повернувшись лицом к напарникам.
  У Алекса просто не было слов. Он видел как нелегко далось Джилл это признание, а потому решил не заводить разговор об украденных деньгах, и дать ей время прийти в себя.
  -Потом поговорим, - сказал Алекс, а потом развернулся на 180 градусов и зашагал прочь.
  Сайкс по всей видимости собирался что-то сказать, но когда Джилл отвернулась, махнул на всё рукой и отправился вслед за Дроу.
  
  Подобрав тройку наёмников, и покинув Геднер, Владимир не чувствовал себя в безопасности. Что же чувствовал в этот момент Джон, было сложно предугадать. Успев бегло изучить досье всей троицы, Гриффит решил лично посмотреть на наёмников. Покинув рубку, Джон вошёл в грузовой отсек, где и расположилась троица.
  -Ну и что стоишь в дверях? Заходи, раз пришёл! - усмехнулся мужчина средних лет в форме сепаратистов.
  Перед глазами Джона вновь появилось электронное досье, предоставленное Владимиром. Обратившегося к нему человека звали Саймон Сэндс. Бывший пират, а по совместительству и контрабандист, Саймон в последнее время поселился на севере Геднера, желая заработать деньжат на военном конфликте. Помогая сепаратистам, он после расчёта с чистой совестью навёл на их лагерь армейцев. В результате воздушного рейда более пятидесяти человек погибло. На другой же день Сэндс предоставил одной из группировок сепаратистов сведения о слабо охраняемом армейском складе, и получил за это неплохое вознаграждение. Будучи ярым оппортунистом, он не знал что такое преданность и готов был всадить вчерашнему работодателю нож в спину. Но помимо этого, у Саймона был неплохой боевой опыт.
  Напротив Сэндса сидела мужчина в гражданской одежде. Его звали Ганс Штайнер. Что привело его на Геднер, для Джона оставалось тайной, но Гриффит подозревал, что Штайнер был наркокурьером, работающим на преступный Синдикат "Хищники".
  -Влад в двух словах обрисовал условия, но меня кое-что не устраивает! - недовольно проговорил Ганс.
  -Что именно? - спокойно осведомился Гриффит.
  -Во-первых, моя доля. Деньги конечно хорошие, но будь уж добр, половину выдай сейчас, а половину после окончания... Кстати, а что именно мы должны делать?
  -О цели вы узнаете на месте. Что касается условий оплаты, то они остаются прежними. Если кого-то из вас это не устраивает, после прибытия можете идти хоть на все четыре стороны - я найду кого-нибудь другого.
  Набычившийся Ганс встал с места и приблизился к Гриффиту. Будучи человеком крепкого телосложения, да к тому же и довольно высоким, Штайнер собирался поставить нагло нанимателя на место. Однако стоило Гансу только взглянуть в глаза Джона, как он резко замер на месте. Издревле считалось, что глаза человека служат зеркалом его души. Штайнер привык видеть пугливый или разгневанный взгляды, но когда Ганс смотрел в глаза Гриффита, ему казалось, будто он падает в бездонную пропасть. Несмотря на это, Штайнер всё-таки решил оставить последнее слово за собой.
  -Если вздумаешь меня кинуть, я с тебя кожу сниму! - пригрозил он Джону, а потом вернулся на своё место.
  Замыкала эту тройку женщина в форме геднерского гарнизона. Её звали Анна Зорина, и из всех собравшихся в грузовом отсеке, (не считая Гриффита) она была единственным человеком, с кем Владимир был знаком лично. Методы обучения новобранцев, которые практиковала Анна, были, мягко говоря, не особо корректными. После гибели нескольких солдат, её сначала разжаловали, а когда инцидент повторился, уволили. Став наёмником, Анна сразу же ухватилась за предложение Владимира заработать неплохую сумму денег, однако ей, как и Гансу, очень не нравилось находиться в неведении, но в отличие от Штайнера, она не торопилась открыто выражать своё недовольство.
  -Куда мы хотя бы летим? - спросила она, даже не взглянув на Джона.
  -На Актарон, - ответил Гриффит, а потом покинул грузовой отсек.
  Общение с наёмниками выдалось недолгим, но Джон сделал вывод, что все трое именно такие, какими он их представлял. Как только Джон вернулся обратно в рубку, сидевший возле панели управления Владимир поинтересовался:
  -Ну и как они тебе?
  -Сойдёт. Могло быть и хуже.
  Между тем, вдалеке показалась планета Актарон. Будучи корреспондентом, Джон часто привлекал к себе внимание, становясь причиной многих скандалов. Но по сравнению с тем, что Гриффит задумал сейчас, все его предыдущие деяния казались вознёй в песочнице.
  -Добро пожаловать домой, - возвестил Владимир, подлетая к планете.
  
   Король ринга
  
  После прибытия на Актарон Владимир высадил Джона в космопорте, а сам в сопровождении наёмников, отправился в промышленную зону. В отличие от Гриффита, Кравцов мог свободно перемещаться, не боясь быть замеченным. Посетив Актарон неделю назад, Владимир приобрёл небольшой ангар в доках, который должен был стать временным штабом собранной группы. Внеся щедрую предоплату и заплатив за аренду месячную плату, Владимир приобрёл всё необходимое. Прибыв на место, Кравцов посадил челнок возле ангара, но входить внутрь не стал. На вопрос, чего они ждут, Владимир пояснил, что пока не явится Джон, они не войдут внутрь. Однако прошёл час, за ним второй, а Гриффит так и не появился. Кравцов не был паникёром, однако он не исключал мысль, что всё закончилось, так и не успев начаться. До отправки на Геднер Джон успел не раз перейти дорогу сильным мира сего, и любой из них, узнав, что Гриффит вернулся на Актарон, сделал бы всё возможное, чтобы надоедливый репортёр был мёртв.
  "О том, что Джон жив, знаю только я. Нет, теперь об этом знает ещё один человек", - мысленно подвёл итог Владимир.
  -Сколько мы ещё будем здесь сидеть? - недовольно поинтересовался Саймон.
  -Столько, сколько потребуется, - спокойно ответил Владимир.
  -Влад, а тебе не кажется, что мы привлекаем слишком много внимания? - задала вопрос Анна.
  Владом Кравцова называли только немногочисленные друзья, в число которых Анна не входила. Однако Владимир признал, что в её словах есть резон. Открыв дверь, а потом и ворота, Кравцов загнал челнок в ангар. Когда наёмники выбрались из транспорта, то увидели следующее: правая стена ангара была завешана разнообразным оружием, а возле левой стены были установлены два компьютера, и один широкоэкранный сенсорный дисплей в центре. В середине ангара находилась посадочная площадка, на которую Владимир и посадил челнок, а в дальнем углу пылились три раскладушки.
  -Впечатляет. А я-то гадал есть ли у этого чудика деньги, - ехидно заметил Саймон.
  Владимир предпочёл не говорить о том, что для получения этих денег ему пришлось убить нескольких человек человека. Убитый был одним из сослуживцев Кравцов, носивший звание майора. В старые времена они неплохо ладили, и сначала Кравцов отказывался лишать жизни бывшего сослуживца. Его мнение изменилось на противоположное после того, как Джон добыл доказательства, что майор не только продаёт наркотики, но и целенаправленно подсаживает солдат на белый порошок. Достав снайперскую винтовку, Владимир прикончил майора и покупателя прямо во время очередной сделки, и присвоил деньги себе. Офицерская честь нашёптывала Кравцову, что он ничем не лучше мародёра, а то и хуже, но здравый смысл утверждал, что ему эти деньги нужнее, чем покойнику.
  -О деньгах можешь не волноваться. Когда придёт время, вы все получите полный расчёт, - сказал Владимир, усаживаясь за один из компьютеров.
  -Раз уж у твоего приятеля полно денег, почему он одевается как какой-то бомж? - неожиданно спросил Ганс.
  -Чтобы не привлекать внимания.
  -На Геднере это ещё куда не шло, но на Актароне он будет заметен даже в толпе.
  -Поэтому я немного обновил свой гардероб, - сказал зашедший в ангар Гриффит.
  Все четверо резко обернулись, Анна даже выхватила оружие. Опознав в незваном госте своего нанимателя, наёмники успокоились.
  -Слушай, Джонни, может хватит ходить вокруг да около? - дерзко спросил Саймон, указывая на стены с оружием и на дисплей. - Ты, я вижу, к чему-то основательно готовишься.
  -Это касается непосредственно вашей работы, - ответил Гриффит, подходя к Владимиру и вручая ему диск.
  После прибытия на Актарон, Джон отправился на встречу с одним человеком, неплохо разбирающимся в истинном положении дел на планете. Продав Гриффиту диск, информатор пообещал молчать о том, что Джон жив. Гриффиту его заверения показались не особо правдивыми, однако это не имело значения, ведь в скором времени он собирался официально воскреснуть из мёртвых.
  -Кстати, по поводу самой работы? Оружие ты собрал явно не для красоты. Задумал грабануть какое-нибудь казино? Или же захватить здание правительства? Какова наша цель?
  -Война.
  По лицам наёмников было заметно, что такой ответ заставил их всерьёз задуматься о вменяемости своего нынешнего работодателя.
  -И против кого мы будем воевать? - поинтересовалась Анна.
  -Против продажности, алчности и лицемерия, - ответил Джон, а потом кивнул Владимиру.
  Кравцов нажал несколько клавиш, и на сенсорном экране появилось фото пожилого седовласого мужчины.
  -Филипп Саттон. Он - владелец центрального канала новостей. Этот человек - ваша первая цель.
  -И где мы должны его грохнуть? - уточнил Ганс.
  -Пока требуется лишь проследить за ним: узнать где он живёт, какие места посещает, кто из сильных мира сего наносит ему визит. Даже если Филипп заметит слежку, ни в коем случае не убивайте его, пока я не дам команду. Вам всё понятно?
  Наёмники закивали в знак подтверждения и начали разбирать оружие. Воспользовавшись тем, что на них не смотрят, Владимир знаками дал Джону понять, что им стоит поговорить наедине. Выйдя из ангара, и плотно прикрыв за собой дверь, Кравцов сказал:
  -По-моему, было не слишком разумно говорить им такое. Наверняка они решили, что ты псих.
  -Эти люди, всего лишь наёмники. Их интересуют только деньги, и им наплевать в своём ли уме тот, кто их платит, или нет.
  -Так то оно так, но даже наёмники не любят сумасшедших. Если они решат, что ты совсем безнадёжен, то я бы не рекомендовал тебе поворачиваться к ним спиной.
  У Джона на этот счёт была своя точка зрения. Это он пытался понять насколько безнадёжны люди, нанятые Владимиром, и можно ли им доверять. При первой же встрече стало ясно, что эта тройка за деньги готова сделать что угодно, однако Джон искренне надеялся, что они пересмотрят своё отношение к работе. Однако надеяться и верить - две разные вещи. Доверие не приходит само по себе - его ещё надо заслужить.
  -Считай, что это проверка. Если они её не пройдут, то наши дороги разойдутся, - ответил Гриффит.
  "Мы снова начали говорить на разных языках", - с грустью подумал Владимир, а вслух сказал:
  -Объявляя, что собираешься воевать с продажностью и лицемерием, ты лжёшь этим людям, но при этом хочешь, чтобы они тебе доверяли.
  -Я не лгал им.
  -Не лгал. Ты всего лишь сказал полуправду.
  В голосе Владимира отчётливо был слышен упрёк. Джон считал, что любая ложь губительна, но не счёл нужным оправдываться.
  -Время расставит всё по своим местам, - сказал Джон решительным тоном.
  -А если ты ошибаешься?
  Повисло молчание. Поняв, что ответа не последует, Владимир вернулся обратно в ангар, оставив Джона наедине со своими мыслями.
  
  Ровно за десять минут до начала заезда Руперт Эймс отозвал в сторону одного из жокеев.
  -Как там наш фаворит? - поинтересовался он.
  -Ну... - замялся жокей, отводя взгляд в сторону.
  У Руперта появилось нехорошее предчувствие. Осмотревшись, и убедившись, что поблизости никого нет, Эймс схватил парня за шиворот и прижал к стене.
  -Что с лошадью? - спросил Руперт.
  -С лошадью всё нормально. Я немного не рассчитал дозу, - поспешно проговорил жокей.
  -Ты дал ей большую дозу или меньшую?
  -Большую, но она выглядит довольно бодренько.
  Сегодня на ипподроме собралось много народу. Всего они ставили на фаворита гонок, которая на двух предыдущих скачках прямо на старте вырвалась далеко вперёд, оставив позади всех соперников. Все остальные лошади тоже были довольно быстрыми, но до фаворита им было далеко. Зная, что ставки будут делать преимущественно на фаворита, Руперт приказал жокею добавлять в еду животного транквилизатор, вызывающий сонливость. Убивать лошадь никто не собирался - требовалось лишь сделать так, чтобы она ни в коем случае ни пришла к финишу первой. Однако повышенная доза могла привести к летальному исходу.
  -Идиот! Если лошадь вдруг рухнет прямо во время гонок, Бэйн мне голову оторвёт! - процедил сквозь зубы Руперт.
  -Она не рухнет! Там всего-то на пару капель больше! - возразил жокей, чем ещё больше разозлил Эймса.
  -Ты так ничего и не понял? Эта лошадь стоит больше всей твоей годовой зарплаты! Если с ней что-нибудь случится...
  -То отвечать за этой будешь ты, Руперт!
  Побледневший Эймс отпустил жокей и тот со скоростью пули умчался к себе. За спиной Руперта стоял Дерек Бэйн - владелец ипподрома.
  -Вот что случается, когда перепоручаешь свою работу кому-то другому, - укоризненно проговорил Бэйн.
  -Послушайте, мистер Бэйн... - попытался оправдаться Руперт.
  -Не собираюсь я тебя слушать. Если с лошадью что-то случится, оплачивать убытки будешь ты, - сказал Дерек, а потом повернулся к Руперту спиной и пошёл в свой кабинет.
  Дерек был далеко не самым последним человеком на Актароне. Помимо крупнейшего ипподрома, он владел несколькими заводами и фабриками. В последнее время у Бэйна появились проблемы со здоровьем, и чтобы совсем не запустить бизнес, он передал часть полномочий своему помощнику - Руперту Эймсу. Поправив здоровье на курорте южного Геднера, Дерек вернулся обратно на Актарон, и обнаружил, что объём получаемой прибыли резко сократился.
  "Выгнать бы этого идиота, но он слишком много знает", - думал Дерек по дороге в кабинет.
  За начавшимися гонками Бэйн наблюдал через широкоэкранный монитор. На первом круге фаворит вырвался далеко вперёд, чем вызвал чуть ли не щенячий восторг в зрительских рядах. Однако после второго круга лидирующая лошадь начала сдавать позиции. В конечном итоге фаворит пришёл к финишу третьим. Как только сидевшие на трибунах зрители повскакивали со своих мест, в дверь кабинета постучали.
  -Да входи уже, Эймс! - недовольно проговорил Дерек, нажимая на пульте зелёную кнопку и отключая монитор.
  Вошедший в кабинет Руперт, несмотря на проигрыш фаворита, был крайне взволнован.
  -Внизу возникли какие-то проблемы. Требуется ваше присутствие, - сообщил он Бэйну.
  "Ты сам - одна большая ходячая проблема!" - подумал Дерек, вставая с кресла.
  Под ипподромом располагалась арена, на которой с наступлением темноты проходили подпольные бои без правил. Если ипподром был открыт для всех желающих, то на арену пускали только проверенных людей по специальным пропускам. Вход на арену располагался в крыле, якобы находившимся на ремонте. Возле него круглосуточно дежурили охранники, которым был дан приказ выпроваживать любопытных зевак, а также проверять пропуска гостей. При виде Бэйна, охранники отошли от дверей и вытянулись по стойке смирно.
  Внизу Дерека и Руперта встретил взволнованный доктор в белом халате. Он работал здесь не первый год и тщательно следил за здоровьем бойцов, получая за конфиденциальность неплохую надбавку.
  -Мистер Бэйн, боюсь у меня для вас неутешительные новости. Доджер не сможет участвовать в сегодняшних боях, - сообщил он Дереку.
  -Что с ним?
  -Сотрясение мозга, вывихнуто левое плечо и сломана правая нога. Он не то что драться, он передвигаться самостоятельно не может.
  -Не делайте из меня дурака. Как Доджер мог получить такие увечья, если вчера не было боёв с его участием? - поинтересовался Дерек.
  -Травмы Доджер получил не вчера, а сегодня. Он о чём-то повздорил с Браунингом, после чего они подрались.
  -Почему их никто не растащил?
  -Никто не хотел рисковать. Надо быть самоубийцей, чтобы лезть Браунингу под горячую руку.
  Джефф Браунинг, выступающий на арене под псевдонимом Браун, был самой настоящей машиной для убийства. Браунинг отбывал тюремный срок за двойное убийство (он забил двух человек до смерти голыми руками), пока не был условно досрочно освобождён, и дело тут было вовсе не в примерном поведении. Руперт дал взятку нужным людям, и все остались довольны. Начальник тюрьмы получил новую машину, а Эймс - первоклассного бойца для подпольных боёв. Браун был любимцем публики и негласным чемпионом арены, хотя его жестокость по отношению к поверженным бойцам многих пугала. Джефф по жизни был задирой, но если кто-то пытался поддеть его, Браунинг не задумываясь пускал в ход кулаки. Для оппонентов Брауна подобный бой чаще всего заканчивался серьёзными увечьями, и Бэйн всерьёз опасался, что тот рано или поздно кого-нибудь прикончит.
  -Жить будет? - спросил Руперт у доктора.
  -Будет, но я бы не назвал это жизнью, - ответил тот.
  -А что с Браунингом?
  -Практически цел и невредим, за исключением нескольких ушибов и ссадин. Такого трудно повалить.
  -Спасибо за своевременную информацию, доктор, а сейчас возвращайтесь к своей работе, - приказ Бэйн.
  Доктор поспешил откланяться, оставив Дерека наедине с Рупертом.
  -Найди замену Доджеру, - распорядился Бэйн.
  -Программа боёв уже составлена, - попытался возразить Эймс.
  -Тогда внеси в неё изменения.
  -При всём уважении, сэр, найти нового бойца до вечера практически невозможно!
  -Об этом надо было думать до того, как тащить на арену этого мясника. Если к вечеру ты не найдёшь замену Доджеру, то вылетишь на улицу.
  Решив, что разговор окончен, Дерек повернулся спиной к Эймсу и пошёл к лестнице.
  -Но где мне найти замену? - окрикнул его Руперт.
  -Где хочешь, там и ищи - мне всё равно. Если никого не найдёшь, сам выходи на ринг, - ответил Дерек, даже не соизволив остановиться и обернуться.
  "Козёл старый! Вот бы ты споткнулся и сломал шею!" - злобно подумал Руперт, однако чуда, естественно не произошло.
  
  Джилл решила не наведываться домой на ночь глядя, а дождаться утра. Переночевав в челноке, и быстренько приведя себя в порядок, она отправилась домой. Приблизившись к дому, она не стала стучать в дверь, а вытащила из почтового ящика запасной ключ. Вставив его в замочную скважину, Джилл призадумалась: а будет ли Дженет рада её видеть спустя столько времени? Конечно, она посылала матери денежные переводы, но со стороны это походило на подачки. Эндрю Уидмор сделал всё возможное, чтобы сломать Дженет жизнь, но Джилл чувствовала вину и за собой. Долгое время она приносила матери одни лишь хлопоты, но всё изменилось после встречи с Джулией - сестрой Дженет. Выловив Джилл в ночном клубе, где та проводила время в компании не особо приятных парней, она в достаточно резкой форме высказала, что думает о своей племяннице. Со слов тёти Джилл поняла, что Дженет, пытаясь обеспечить себя и свою дочурку всем необходимым, влезла в долги. Джулия рассказала, что после тяжёлых родов, во время которых Дженет чуть не умерла, родители выставили её за дверь, сказав, что она опозорила их семью. Также Джулия нехотя призналась, что она в тот злополучный день пошла в "Дельфис", и уговорила младшую сестру составить ей компанию. Она же вызвала скорую, когда Дженет вынесли через чёрный ход и бросили на улицу. После всего этого рассказа, Джилл почувствовала себя крайне некомфортно, и встала на путь исправления. Сначала она стала примерной дочерью, а когда поняла, что этого недостаточно, перешла к активным мерам.
  "Ладно, я вхожу!" - наконец-то решилась Джилл, и повернула ключ.
  Зайдя внутрь, она проследовала в гостиную, и приветливо улыбнувшись, воскликнула:
  -Вот я и до...
  Войдя в комнату, помимо своей матери она обнаружила там Сайкса и Алекса. По всей видимости, Спайроу рассказал что-то смешное, т.к. Дженет весело хохотала.
  -ма... - закончила Джилл начатую фразу.
  Собравшиеся как по команде посмотрели в её сторону. На лице Дженет отображалась целая гамма эмоций. Наконец, она встала с дивана, подошла к дочери и обняла её.
  -С возвращением, Джиллиан, - ласково проговорила она.
  Дженет, наверное, была единственным человеком, кто называл Джилл полным именем. Все опасения Джилл по поводу того, что здесь ей будут не рады, улетучились.
  -Извини, что меня так долго не было, - виновато проговорила она, чувствуя неловкость.
  -Ничего страшного. Главное, что ты вернулась.
  -Лучше поздно, чем никогда, - проговорил Сайкс с усмешкой.
  Джилл кинула на него сердитый взгляд. То, что её партнеры по ремеслу были здесь, не могло быть случайностью, но Джилл гораздо больше волновало другое: что именно они успели рассказать её матери о вчерашнем происшествии. У Дженет по-прежнему были проблемы с сердцем, и весть о том, что её дочь пыталась прикончить Эндрю Уидмора, могла закончиться больничной койкой.
  -Между прочим, могла ещё вчера заскочить домой, - неожиданно заговорил Алекс, будто прочитав её мысли.
  Джилл начала лихорадочно соображать как оправдаться, но Дженет не дала ей такой возможности.
  -Я о многом хочу с тобой поговорить, но мне пора на работу. Я надеюсь, ты никуда не торопишься?
  -Я бы с радостью, но у нас полно работы. - Джилл посмотрела на напарников: - Так ведь, парни?
  -К сожалению, это так. В последнее время мы испытываем кое-какие финансовые трудности, но мы решили немного задержаться на Актароне, - ответил Алекс.
  "Что он несёт?!" - удивилась Джилл.
  -Ну вот и замечательно. Тогда до вечера, - сказала Дженет и вышла из гостиной.
  Джилл проводила мать до входной двери. Как только Дженет вышла на улицу, Джилл вернулась обратно в гостиную.
  -Что значит вы решили задержаться на Актароне? - сердито спросила она.
  -Не вы, а мы. Алекс долго и упорно объяснял твой матери, что мы одна команда, прямо такие единое целое, да так убедительно объяснял, что я почти в это поверил, - ответил ей Спайроу, поудобнее устраиваясь на диване.
  -Что вы ей рассказали по поводу вчерашнего? - задала Джилл главный вопрос.
  -Мы сказали, что ты готовишь ей сюрприз, и хотела удостовериться, что всё идёт по плану. Дженет не узнает о вчерашнем происшествии, но только при одном условии.
  -Что за условие?
  -Ты больше не пытаешься прикончить Уидмора.
  -Да без проблем, - уж больно быстро согласилась Джилл.
  Алекс усмехнулся.
  -Похоже, ты так ничего и не поняла, лиса. Это не одно из тех обещаний, которые ты обычно даёшь, а через пять минут нарушаешь.
  -Ну ладно. Если этот выродок и погибнет, то не от моей руки. Тебя это устраивает?
  -Вполне.
  С плеч Джилл буквально свалилась гора. Она была благодарна напарникам, что те не позволили ей прикончить Уидмора, но была недовольна тем, что они вторглись в её личное пространство. Впрочем, у них на то были веские причины.
  -Слушайте, я понимаю, что вы хотите получить назад свои деньги, но... - перешла Джилл к щекотливому вопросу.
  -Но их у тебя больше нет, - перебил её Алекс.
  Сказано это было без излишнего пессимизма, что прибавило Джилл уверенности.
  -У моей матери была серьёзная задолженность перед банком.
  -У нас тоже. Мы не потеряли корабль лишь по случайному стечению обстоятельств.
  -Ну извините. Мне очень жаль.
  В отличие от извинения при разговоре с Дженет, сейчас раскаяние Джилл было притворным.
  -Вы не понимаете: ещё одна просрочка, и моя мать осталась бы без дома. Этим крысам из банка дай только повод!
  -Если её положение было настолько бедственным, почему же ты ничего нам не рассказала? - резонно поинтересовался Алекс.
  -Ну... я не была уверена, что вы позволите мне забрать деньги.
  -И поэтому решила забрать их без спроса? Я конечно понимаю, что брать чужие вещи, не спрашивая разрешения у хозяев, вошло у тебя в привычку, но пора от этой привычки отвыкать.
  -Ладно-ладно, я была не права. Но именно благодаря мне вы получили уникальный шанс доказать, что не являетесь кончеными неудачниками, коими все вас считают.
  -Во-первых, кто это "все", а во-вторых, о каком шансе ты толкуешь? - уточнил Алекс.
  -Оглянитесь вокруг - вы на Актароне. Здесь люди теряют или наоборот, получают большие деньги буквально из ничего! Для этого не надо гоняться за кем-то, рискую поймать пулю.
  -Ты предлагаешь нам сыграть в азартные игры?
  -Это только один из способов. Более надёжный способ разбогатеть - тотализатор.
  -Даже если бы мы и повелись на эту ерунду, какой в этом толк. У нас же нет денег, - заметил Сайкс.
  -Зато у меня есть. Я перевела на актаронский счёт не все деньги.
  -И сколько же наших денег у тебя осталось? - спросил Алекс, делая акцент на слове "наших".
  -Около 20 тысяч. Вы можете забрать эту сумму или увеличить её в несколько раз.
  "Она говорит прям как какой-то лохотронщик. Возможно, лиса никогда в этом не признается, но кое-что он своего папаши она унаследовала!" - подумал Алекс.
  Дроу придерживался мнения, что от тотализаторов и прочих способов так называемой быстрой наживы стоит держаться подальше. Люди ещё с незапамятных времён начали играть в азартные игры и делать ставки, и для большинства из них всё заканчивалось весьма плачевно. Дело было не только в удаче или неудаче определённого человека - тут важную роль играл человеческий фактор. Там, где крутились большие деньги, обычному человеку с улицы не было место.
  -Верни нам половину, а вторую половину оставь себе, - озвучил своё решение Алекс.
  Джилл довольно улыбнулась, как бы всем своим видом говоря "кто бы сомневался".
  
  Как только небо заволокли чёрные тучи, Дженет пожалела, что не захватила с собой зонт или хотя-бы дождевик. До магазина, где она работала, можно было доехать на такси, но в такое время на дорогах были пробки, поэтому Дженет решила поехать на поезде. Если не считать челноков, то самым быстрым транспортом, способным доставить человека из пригорода в центр, был монорельсовый поезд. Быстро, а главное дёшево. Однако пока Дженет покупала билет, поезд примчался к станции, забрал пассажиров, и уехал. Поняв, что время упущено, Дженет вышла на дорогу и попыталась поймать такси. Но вместо такси перед ней остановился чёрный лимузин с тонированными стёклами. Дженет поняла кому принадлежит эта машина ещё до того, как пассажир опустил стекло.
  -Здравствуй, Дженет. Торопишься? - учтиво поинтересовался Эндрю.
  -Не особо, - солгала женщина.
  На самом деле, опоздание даже на несколько минут могло закончиться увольнением. Хозяин магазина по имени Даг был очень придирчив и жаден. Беря на работу Дженет, он как бы дал понять, что оказывает ей неоценимую услугу. После скандала с беременностью Дженет вместе с новорожденной Джилл прогнали из дома. Не то чтобы её родители были настолько плохими, просто они очень дорожили мнением соседей и других людей, которое, по сути, для них ничего не значило. От верной смерти Дженет спасла её бабушка, которая позволили ей какое-то время пожить у себя (на тот момент у новорожденной девочки не было имени, и Дженет назвала её Джиллиан в честь бабушки). Так они и жили втроём в небольшой тесной комнатушке, а когда пожилая женщина умерла, хозяин квартиры попросил Дженет освободить жилплощадь. Успев поработать уборщицей в парикмахерской, новоявленная мать одиночка смогла скопить немного денег, однако на жильё этого не хватало. Помощь пришла от Джулии: старшая сестра помогла ей материально, и вскоре Дженет смогла взять кредит, заявив свою сестру в качестве поручителя. Поскольку у неё за спиной не было ничего, кроме наспех законченной школы (Рейны договорились с директором, чтобы их дочь получила аттестат), о квалифицированной и хорошо оплачиваемой работе приходилось только мечтать. Даже спустя столько лет, Дженет не смогла найти ничего лучшего, чем работать продавщицей в продуктовом магазине. Работа была, мягко говоря, не сахар, но Дженет всё равно не хотела, чтобы её уволили.
  -Даже если и так, зачем тратить деньги на такси? Садись, - начал уговаривать её Эндрю.
  -Спасибо, но я как-нибудь сама справлюсь, - ответила Дженет, повернулась к машине спиной и пошла вдоль дороги.
  Не успела она отойти от лимузина даже на десять шагов, как грянул гром, и на землю упали первые капли. Эндрю приказал своему шофёру медленно ехать за Дженет. Поравнявшись с женщиной, Уидмор принял ещё одну попытку убедить несговорчивую особу:
  -Не надо упрямиться. Обещаю, что на протяжении всей дороги с тобой ничего не случится.
  Дженет уже не была наивной 14-ти летней девочкой, но всё же решила, что большого вреда не будет, если она уступит Эндрю. Как только она остановилась, из машины вышел шофёр, который открыл перед ней заднюю дверь и стал ждать, пока женщина войдёт внутрь.
  -Куда тебя отвезти? - учтиво поинтересовался Уидмор, когда Дженет села рядом с ним.
  Женщина назвала адрес магазина, и Эндрю приказ своему водителю ехать. Как только автомобиль тронулся с места, шофёр закрыл перегородку, отделяющую его от пассажиров.
  -Джиллиан вернулась на Актарон, - неожиданно сказал Эндрю.
  -Я в курсе. Она уже была у меня, - сдержанно ответила Дженет.
  Уидмор про себя отметил, что его собеседница довольно неплохо держится. Отец Эндрю не только уладил инцидент, произошедший в "Дельфисе", но и наказал тех, кто по его мнению был виноват в возникновении конфликтной ситуации. Главным виновником конфликта, по мнению Уидмора-старшего, была малолетняя сумасбродка, которая изначально планировала прыгнуть в койку его сына, а потом шантажировать. Именно отец Эндрю сделал так, чтобы Дженет не брали на нормальную работу, правда после его смерти негласный запрет был снят. Сам же Эндрю прекрасно понимал, что Дженет - жертва, а не хищница, но по ряду причин не стал вмешиваться. Уладив вопрос со скандалом, Уидмор переключился на своего отпрыска, и выбил из него всю дурь в буквальном смысле слова. Позже Эндрю рассказал о том, как всё происходило на самом деле, на что отец ответил, что и сам уже всё понял, но ничего не собирается менять. Идя по жизни с высоко поднятой головой, Уидмор руководствовался двумя жёсткими правилами: "если видишь падающего - подтолкни его", и "никогда не признавай своих ошибок, ведь ты всегда прав". Эндрю было интересно, как бы сложилась жизнь Дженет, если бы он в своё время оказал ей поддержку.
  -С каких это пор тебя интересует судьба моей дочери? - спросила Дженет, оторвав Эндрю от воспоминаний.
  "Она не знает о вчерашнем", - догадался Уидмор, заметив, что Дженет сказала "моей", а не "нашей".
  -С тех самых пор, когда её перестала разыскивать полиция. Теперь ей не нужно убегать.
  Если Уидмор ожидал, что Дженет рассыплется в благодарностях, то он сильно просчитался. Вместо ожидаемой радости, сидевшая рядом с ним женщина посмотрела на Эндрю с подозрением.
  -И что ты хочешь взамен? - спросила она.
  Уидмор не ожидал такого поворота событий, и потому ответил:
  -Ничего.
  -Лжёшь. Думаешь, я поверю, что ты, спустя столько лет, помог Джиллиан просто из доброты душевной?
  -Ты права. Я действительно сделал это не без задней мысли, - солгал Эндрю.
  Ему не понравился обвинительный тон Дженет, но в то же время Уидмору нравилось, что хоть кто-то осмеливается так с ним разговаривать. Не каждый день хозяин жизни встречает человека, который разговаривает с ним на равных, не имею за душой ничего, кроме собственной гордости. Тогда он и понял что именно ему нужно от этой женщины.
  -Так что же ты хочешь? - вновь спросила Дженет.
  -Тебя.
  Судя по удивлённому взгляду собеседницы, меньше всего она ожидала услышать подобный ответ. Дженет дёрнула за ручку, и открыла дверь. Поняв, что та вот-вот выпрыгнет из машины на полном ходу, Эндрю громко крикнул водителю, чтобы тот остановил машину, а сам схватил Дженет за руку.
  -Отпусти меня, иначе пожалеешь! - сказала женщина, испепеляя Уидмора ненавидящим взглядом.
  -Успокойся. Не стоит понимать мои слова настолько буквально. Для подобного рода встреч существуют более хорошие места, нежели заднее сидение машины. Да и время сейчас неподходящее, - спокойно проговорил Эндрю, а потом убрал руку.
  Дженет не знала, стоит ли верить словам этого человека. С одной стороны, в его словах был резон, но с другой, если бы Уидмор вздумал над ней надругаться, его ничто бы не остановило. Дженет прекрасно понимала, что даже если она вылезет из машины в разорванной одежде и начнёт кричать, что её изнасиловали, Эндрю не понесёт за это никакой ответственности. Актаронское правосудие проявляло крайнюю снисходительность к представителям высшего класса, в то время как обычные люди за малейшие провинности отвечали по всей строгости закона. Актаронские полицейские прекрасно знали в каких случаях стоит проявить настойчивость и бдительность, а когда следует претвориться глухонемыми.
  -Если ожидаешь, что я сама прибегу к тебе как послушная собачонка, тебя ждёт разочарование.
  -Не торопись с выводами. Время, проведённое в моём обществе, неплохо оплачивается. Ты ведь нуждаешься в деньгах?
  -Нуждаюсь, но только не в твоих!
  -Жаль это слышать. Если передумаешь, приходи ко мне домой.
  -Прощай, Эндрю, - резко ответила Дженет и вышла из машины.
  Отойдя от лимузина, женщина перешла через дорогу и начала ловить попутку. С каждой минутой дождь усиливался, однако Дженет было гораздо проще промокнуть насквозь, чем вернуться в лимузин. Если бы на месте Дженет Рейн была какая-нибудь другая женщина, то Эндрю бы решил, что та просто набивает себе цену. Уидмору уже успели надоесть продажные девицы, готовые предать его при первой же возможности, как это было с Сесиль. Хоть Эндрю предпочитал более молодых девушек, в этот раз он готов был сделать исключение. Самый простой способ заставить Дженет быть более уступчивой - это перекрыть ей кислород. Эндрю знал множество способов как это сделать, но решил немного повременить, давая гордячке шанс одуматься.
  -Поехали в "Дельфис"! - распорядился Уидмор.
  Как только лимузин развернулся на 180 градусов и скрылся за поворотом, на душе у Дженет стало гораздо легче. Через минуту ей удалось поймать такси, а через две неприятный инцидент, вместе с последовавшим предложением, был благополучно забыт.
  
  -Ипподром? - немного удивился Алекс, заметив вывеску у себя над головой.
  -Лишь на первый взгляд, - усмехнулась Джилл.
  Рыжая бестия знала множество мест, где можно разжиться деньгами, но остановила свой выбор на ипподроме, принадлежавшем Дереку Бэйну - одному из друзей Уидмора. Не то чтобы Джилл верила, что этот вечер её папочка проведёт глядя на то, как горилообразные полуголые мужики друг друга дубасят, но и исключать подобную вероятность тоже не следовала. Помня обещание, данное Алексу, Джилл больше не собиралась пытаться убить Уидмора, но ей было необходимо ещё раз приблизиться к этому человеку хотя бы для того, чтобы высказать что она о нём думает. Трио прибыло на ипподром как раз накануне закрытия. Миновав опустевший стадион, Джилл на всякий случай проверила содержимое карманов. Помимо денег, там лежала серебристая карточка со штрих кодом, служившая своеобразным пропуском на нижний этаж. Когда напарники прошли через западное крыло, впереди показалась дверь, возле которой словно истуканы стояли двое громил. Завидев посторонних, один из охранников двинулся им навстречу.
  -Всё в порядке, парни! - обратилась Джилл к охраннику, предъявляя ему карточку.
  Тот проверил её подлинность с помощью декодера, и убедившись, что пропуск действителен, перекинул взгляд на Алекса и Сайкса.
  -Эти двое со мной, - сказала Джилл, проходя мимо охранника.
  Судя по выражению лица охранника, он собирался что-то уточнить, но в самый последний момент передумал. За закрытыми дверями охотников за головами ждала извилистая лестница, ведущая в основной зал.
  -Откуда у тебя пропуск? - поинтересовался Сайкс.
  -Я позаимствовала его у одного простофили, - последовал незамедлительный ответ.
  О существовании подпольной арены Джилл узнала от одного богатого хлыща. Помимо пропуска она украла его часы, кредитную карточку, и ещё несколько безделушек. Следует отметить, что львиную долю украденного Джилл отсылала матери, однако не забывала и о себе. Дабы богатые простофили всё время на неё клевали, Джилл посещали спа салоны и носила открытую одежду. Эта тактика действовала до тех пор, пока Джилл не примелькалась, и за неё всерьёз не взялась полиция. Завершив спуск, напарники оказались перед развилкой.
  -Направо - арена и зрительный зал. Там по пути встретится ещё одна дверца, но туда пускают только персонал. Налево - бар и туалет. Ставки можно делать как непосредственно возле ринга, так и в баре. Лучше делать ставки в баре - бармен за дополнительную плату может шепнуть что-нибудь полезное, - сказала Джилл, взяв на себя роль гида.
  -И часто зрители выигрывают? - поинтересовался Алекс.
  -Без понятия. Раньше зрители выигрывали не слишком часто, но с тех пор многое могло измениться, - Джилл протянула руку. - Я так и быть сделаю ставку за вас.
  -Держи карман шире, - ответил Дроу, и двинулся в зрительный зал.
  Зал оказался значительно небольшим, так как был рассчитан на пару сотен человек, и чем-то напоминал кинотеатр. Возле стены располагался ринг, огороженный от зрительного зала металлической решёткой.
  -Напоминает клетку, - сказал Сайкс, усаживаясь в одно из кресел.
  Зал был наполнен более чем наполовину. В основном, это были состоятельные люди, а также их друзья и знакомые. Среди зрителей Джилл заметила Эдну Уидмор - жену Эндрю. Женщина о чём-то болтала с каким-то мужчиной в смокинге, в то время как саму её придерживал за локоть какой-то молодой парень.
  "Старая корова вновь подцепила какого-то альфонса. Больше ей всё равно никто не светит", - подумала Джилл.
  Эдна вызывала у нее не меньшую антипатию, чем Эндрю. И если Уидмора Джилл ненавидела за то, что он сломал жизнь её матери, то его жену она презирала за высокомерие и снобизм. Однажды Джилл смотрела телевизор и увидела жену своего отца на какой-то телепрограмме. Эдна рассуждала о морали и нравственности, и утверждала, что для многих эти слова ничего не значат, но себя к этой категории она не относила. Её лицемерие было настолько наигранным, что поверить словам этой женщины мог разве что грудной ребёнок. Стоило Джилл только подумать о ребёнке, как она заметила Тодда Уидмора - сына Эдны и Эндрю. По мнению Джилл избалованный до крайности Тодд был коллекционером всех человеческих пороков. Однажды, предварительно изменив внешность, Джилл ловила очередного простака, которого можно развести на деньги. Встретив своего сводного брата в одном из ночных клубов, она на секунду испугалась, что он её узнает, однако этого не произошло. Сидевший за столом в окружении сомнительных типов, Уидмор-младший открыто нюхал белый порошок и радовался жизни. Он не то чтобы сводную сестру, он мать родную не узнал бы в такой момент. Украсть его кредитную карту оказалось так же просто, как и отнять конфетку у ребёнка. Несмотря на пребывание в наркотической эйфории, Тодд довольно быстро заметил пропажу денег, и закатил грандиозный скандал. Местные вышибалы не признали в нём сына Эндрю Уидмора, а потому пару раз заехали по физиономии и вышвырнули на улицу. По странному совпадению на следующий день в клуб заявилась проверка, и в скором времени он был закрыт, а его владелец - отправлен в тюрьму за распространение наркотических средств. Сегодня Тодда совсем не интересовал бой - он явился сюда из-за Эдны. В последнее время Эндрю начал отказывать сыну в деньгах, поэтому Тодд был вынужден словно собачонка бегать за матерью, и клянчить у неё деньги. Вот и сейчас, после долгих уговоров, Эдна нехотя отошла от мужчины, с которым разговаривала, и дала своему драгоценному отпрыску не новую кредитку, а пощёчину.
  "Ты только и можешь, что клянчить деньги у родителей, слизняк!" - с презрением подумала Джилл.
  Сначала Тодд выслушивал нравоучения матери, а потом достал свой телефон и показал Эдне несколько фотографий с её участием. Пригрозив, что продаст эти фотографии газетчикам, Уидмор-младший всё-таки получил желаемое и с довольным видом покинул зал. Увидев приближавшегося Тодда, Джилл отошла в сторону, чтобы он её не заметил, а когда он вышел, заняла соседнее с Алексом место. Через пару минут все зрители заняли места, и через боковой вход на ринг вышли два бойца.
  -Леди и джентльмены, поприветствуйте Маузера и Гробовщика! - объявил кто-то по громкой связи.
  Зрители похлопали в ладоши. Высокий здоровяк (Алекс сделал вывод, что это Гробовщик) издал дикий рёв, а потом накинулся на своего противника. В отличие от Гробовщика, Маузер был низкорослым щуплым парнем, которого здоровяк мог отправить в нокаут одним ударом. Но не тут-то было: перекатившись в сторону, Маузер ушёл от быстрой атаки и отвесил своему противнику пендаля. В рядах зрителей послышались смешки. Оскорблённый Гробовщик обернулся, намереваясь резким правым хуком отбросить коротышку к стене, однако Маузер сел на шпагат и нанёс Гробовщику целую серию ударов по мягкому месту. Когда здоровяк согнулся, коротышка запрыгнул ему на шею, обхватил её ногами, и начал стучать по ушам и глазам, завершив эту серию ударом головой по лбу врага. Зрители были в восторге от подобного зрелища, однако Алекс не разделял их восторга.
  -Ты предлагаешь мне поставить все оставшиеся деньги на одного из этих клоунов? - скептически поинтересовался он.
  -Бой только начался. Сделать это ещё не поздно, - ответила Джилл.
  -Ни за что!
  -Ой, да ладно тебе, Алекс. Ты ведь пришёл сюда для того, чтобы по-быстрому разбогатеть.
  -И для этого я должен сделать ставку на первого попавшегося бойца?
  Джилл пожала плечами, как бы говоря "делай что хочешь, мне всё равно".
  -Ты советуешь мне сделать ставку, но при этом сама не торопишься тратить деньги, - как бы невзначай заметил Алекс.
  -Ну ты и зануда, Дроу, - ответила Джилл, а потом встала с кресла и направилась в бар.
  
  Первый бой закончился победой Гробовщика. Маузер долгое время охаживал здоровякам быстрыми ударами и неожиданными атаками. Намереваясь ударить врага двумя ногами в живот, Маузер разбежался и прыгнул вперёд. Однако Гробовщик, казавшийся полностью измотанным, ушёл в сторону, и коротышка промахнулся. При этом нога коротышка угодила в решётку и застряла. Теряя драгоценное время, Маузер попытался освободить ногу, но Гробовщик не стал тратить время даром. Обрушив на голову коротышки мощный удар двумя руками, Гробовщик нокаутировал Маузера и выиграл бой. Джилл так и не вернулась из бара, и её место занял Руперт Эймс. Невидимый глашатай объявил имена очередных бойцов, однако Руперт их не услышал, т.к. был в отчаянии. Следующими на ринг должны были выйти Хаммер и Доджер, но последний был госпитализирован, и хотя Эймс из кожи вон лез, чтобы найти ему замену, ему так и не удалось найти нового бойца.
  "Будь ты проклят, Дерек Бэйн!" - думал Руперт, усаживаясь на свободное место.
  Эймс знал, что Дерек непременно сдержит своё обещание, и уволит его. Придя в зал, Руперт надеялся найти среди зрителей нового потенциального работодателя. Соседом Эймса оказался какой-то парень в бейсболке, которого Руперт раньше никогда здесь не видел. Он не слишком походил на влиятельного человека, но вполне мог оказаться отпрыском какого-нибудь денежного мешка. В этот момент начался бой, и противники с ходу начали обмениваться ударами.
  -Ну и как вам бойцы? - поинтересовался Руперт.
  Сайкс и ухом не повёл.
  -Бой будет непростым, - вновь подал голос Эймс.
  Спайроу повернул голову в сторону.
  -Ты со мной разговариваешь? - на всякий случай уточнил он.
  -С вами.
  Сайкс был немного удивлённо, что одетый в смокинг человек, да к тому же ещё и незнакомый, обращался к нему на "вы", но не стал заострять на этом внимание.
  -Оба бойца довольно опытны, но одному из них не хватает выносливости, а второй слишком импульсивен.
  -Если говорить простым языком, один из них хилый, а второй тупой. Если бы на ринге двое алкашей дрались за бутылку водки, это выглядело бы гораздо интереснее и увлекательнее. Какой только идиот проводит здесь отбор бойцов?
  Руперт неожиданно покашлял в кулак, борясь с желанием заехать наглецу в глаз.
  -Алекс вырубил бы их обоих одной левой, - продолжил Сайкс.
  -Алекс? Кто это такой? - мигом оживился Эймс.
  -Мой напарник. Вон он, - ответил Спайроу, указывая рукой вперёд.
  Алекс подошёл к одному из работников данного заведения, чтобы кое-что уточнить. Узнав, что минимальная ставка - 50 тысяч дакейров, Алекс вернулся на своё место. Пока Дроу шёл назад, Руперт оценивающе его рассматривал.
  -Ты сказал, что он твой напарник? - уточнил Эймс, перейдя на "ты".
  -Ага.
  -Вы полицейские?
  -Скажешь тоже! - усмехнулся Сайкс.
  Такой ответ вполне устраивал Руперта. Про себя он отметил, что Алекс довольно неплохо сложен, хотя ему приходилось видеть парней покрупней и внушительнее. Поняв, что замена найдена, Руперт сорвался с места и двинулся навстречу Алексу.
  -Добрый вечер. Не могли бы мы поговорить? - с ходу заявил он.
  Алекс вопросительно выгнул бровь.
  -Ах да, я забыл представиться. Меня зовут Руперт Эймс. Я личный помощник мистера Бэйна.
  -Я так понимаю, мистер Бэйн - это владелец этого заведения? - уточнил Дроу.
  -Совершенно верно. Извините за назойливость, но мне очень надо поговорить с вами наедине.
  -Как-нибудь в другой раз, - ответил Алекс, зная, что другого раза не будет, ведь он не собирался возвращаться сюда ещё раз.
  -Это не займёт много времени, - буквально начал умолять его Руперт.
  Решив, что большого вреда от этого не будет, Дроу согласился побеседовать с Эймсом. Как только они вышли из зала, Руперт перешёл сразу к делу.
  -Понимаете ли, мистер...
  -Алекс.
  -Понимаете, Алекс, у меня к вам есть щедрое предложение. Один из бойцов... серьёзно заболел.
  -Сочувствую, но какое это имеет отношение...
  -Не могли бы вы занять его место?
  Брови Алекса от удивления поползли наверх.
  -Я понимаю, что моё предложение может показаться излишне дерзким, - продолжил тараторить Руперт.
  -Это ещё мягко сказано.
  -Вам нужно провести на арене всего один бой.
  Алекс не удостоил Руперта ответом и направился прямо к лестнице, т.к. сегодняшний вечер не принёс ему ничего, кроме разочарования.
  -Разумеется, это не бесплатно! Сколько вы хотите? - крикнул ему вслед Эймс.
  Дроу обернулся. Кинув на Руперта сердитый взгляд, он спросил:
  -Я что, похож на клоуна?
  -Нет.
  -Тогда с какой стати я должен выходить на арену и веселить толпу? Это не по мне, так что найди кого-нибудь другого.
  По пути наверх Руперт всё ещё пытался уговорить Алекса, однако Дроу его даже не слушал. Поняв, что так ничего не добьётся, Эймс решил действовать по-другому. Как только охотник за головами вышел за дверь, и прошёл мимо охранников, Руперт крикнул:
  -Немедленно остановите этого человека!
  Алекс остановился и кинул на охранников взгляд через плечо. Те повыхватывали пистолеты.
  -Нет, не так! Он мне нужен живой, и относительно невредимый! - раздражённо проговорил Руперт.
  Охранники убрали пистолеты и начали разминать кулаки. Алекс лишь усмехнулся. Он не стал ждать, пока охранники его окружат, и, увернувшись от прямого удара, врезал первому нападавшему по печени, однако тот оказался парнем крепким и ударил в ответ. Загородившись руками от ударов, Алекс врезал второму нападавшему, подходившему к нему сбоку, ногой в живот, а потом пригнулся и сбил первого охранника с ног подсечкой. Тот рухнул как подкошенный, и прежде, чем он успел встать, Руперт выхватил у него из-за пояса пистолет.
  -Шутки в сторону! Ты пойдёшь со мной или сдохнешь! - сказал он Алексу.
  -А что насчёт относительной невредимости? - поинтересовался Дроу, врезав приближавшемуся к нему охраннику кулаком по носу.
  -Не умничай! Я тебе ногу прострелю, а потом выпущу на ринг. Не доводи меня до ручки!
  Про себя Руперт отметил, что пленник в хорошей физической форме, и это ему было только на руку. Впрочем, у Алекса на этот счёт было особое мнение. Быстро подавшись вперёд, он выхватил оружие из рук Эймса, но тут же получил удар по голове от охранника, которому он разбил нос. Алекс рухнул на пол, но сознание не потерял.
  -Тащите его за мной! - приказал Руперт и вернулся к лестнице.
  Прежде чем Алекс успел встать, один из охранников вколол ему успокоительное (у обоих охранников при себе было по шприцу на тот случай, если потребуется безболезненно утихомирить какого-нибудь разбушевавшегося гостя). Перед глазами у Дроу поплыло. Воспользовавшись этим, охранники взяли охотника за головами под руки и потащили вниз.
  
  Сидевшая возле барной стойки Джилл заказала стакан мартини. То, что Сайкс и Алекс утаили от Дженет правду, было конечно хорошо, но теперь перед Джилл стояла непростая задача - приготовить матери сюрприз, и по возможности уложиться в десять тысяч.
  "Может, какую-нибудь... нет, ерунда. А если... на это, пожалуй, денег не хватит. Почему эти болваны не придумали что-нибудь другое?" - мысленно негодовала она.
  В этот момент рядом с Джилл села какая-то женщина, которая в приказной форме заказала водку с мартини. Повернув голову в сторону, Джилл увидела перед собой Эдну Уидмор. Эдна тоже узнала Джилл - это было отчётливо заметно по презрительному взгляду.
  -С каких это пор сюда пускают всякий сброд? - надменно спросила Эдна.
  -С тех пор, как ты переступила порог ипподрома. Но ты видимо что-то перепутала - конюшни находятся в другой стороне, - ответила Джилл, а потом посмотрела на бармена. - А ты чего стоишь? Принеси этой лошади немного сена!
  Бармен на несколько секунд впал в оцепенение, а потом ушёл за бутылкой.
  -Ну ты и нахалка. Впрочем, это неудивительно - яблоко от яблони недалеко падает! - возмущённо проговорила Эдна.
  -Ты имеешь в виду своего драгоценного сыночка?
  Удар попал точно в цель - Эдна ненавидяще посмотрела на Джилл, а потом отвернулась. Вскоре вернулся бармен, и принёс с собой две бутылки и два стакана. Смешав в первом стакане водку и мартини, он поставил его перед одной.
  -Не надо. Я передумала, - сказала Джилл прежде, чем бармен налил мартини во второй стакан.
  Девушка встала из-за стойки и двинулась к выходу. Эдна залпом осушила стакан, после чего начала кашлять. Закончив кашлять, она громко сказала:
  -Напрасно ты задираешь нос. Думаешь, помимо тебя, у Эндрю больше нет внебрачных ублюдков?
  Заметив, что разговор вновь принял неприятный оборот, бармен предпочёл исчезнуть. Джилл остановилась возле дверей, и Эдна решила, что её удар достиг цели. На самом деле, не считая инцидента с Дженет Рейн, Эндрю Уидмор больше не плодил внебрачных детей (Эндрю довольно часто ходил налево, но принимал необходимые меры, чтобы его очередная пассия не забеременела), и Эдна прекрасно это знала. Их брак определённо был заключён не на небесах, а гораздо ниже. Отец Эндрю пытался заставить своего сына взяться за ум и остепениться, в то время как мать Эдны надеялась вступить в одну из самых влиятельных семей на Актароне, использовав свою дочь в качестве разменной монеты. Разумеется, мнение самих молодожёнов никто не стал спрашивать. Сначала новоявленные муж и жена просто друг друга ненавидели, а потом перестали обращать друг на друга внимание, и начали жить каждый своей жизнью. У обоих были интрижки на стороне, но при этом супруги старались не выносить сор из избы, и не выставлять своих любовников или любовниц напоказ. Придя сюда с каким-то альфонсом, Эдна нарушила негласное правило, однако сейчас её больше волновало как поставить на место нахальную девчонку.
  -Думаю, что нет, - ответила Джилл после небольшой паузы.
  -Откуда такая уверенность?
  -Потому что если бы твой поганый муженёк проделал с кем-то то же самое, что и с моей матерью, ты бы давно была вдовой!
  Либо Эдне алкоголь ударил в голову, либо её позабавил дерзкий ответ, но она расхохоталась. Джилл поняла, что её мнение об этой женщине опустилось ещё ниже, и вышла из бара.
  
  Видя, что Алекса по-прежнему мутит, Руперт приказал вколоть ему кофеин. После укола к Дроу постепенно начала возвращаться бодрость. Посмотрев по сторонам, охотник за головами обнаружил, что двое охранников, с которыми он подрался, привязали его к креслу кожаными ремнями. Алекс безуспешно попытался пошевелить руками, на что сидевший напротив него Руперт лишь презрительно хмыкнул.
  -Напрасно ты отказался от моего предложения. Или ты уже успел изменить своё мнение? - на всякий случай уточнил Эймс.
  -Иди к чёрту! - ответил Алекс, не узнавая собственный голос.
  -Ну раз уж ты не хочешь по-хорошему... - Эймс перевёл взгляд на одного из охранников и кивнул.
  Взяв с ближайшего стола шприц, охранник сделал Дроу укол в шею.
  -Что это было? - спросил охотник за головами.
  -Сильнодействующий яд. Через полчаса тебя начнёт рвать, через 40 минут ты будешь кашлять кровью, а через час тебя уже ничего не будет волновать. Догадываешься почему?
  Руперт бессовестно лгал. Не было у него никакого яда, однако Дроу было совсем необязательно об этом знать.
  -Если хочешь получить противоядие, тебе нужно всего лишь один раз выйти на ринг. Побьёшь ты Хаммера или нет - это не имеет значения. В твоём случае, главное не победа, а участие, - выдвинул ультиматум Эймс.
  -Только идиот будет оставлять в живых ненужного свидетеля, а ты на идиота не похож. По крайней мере в этой момент.
  В дверь комнаты раздался стук.
  -Мистер Эймс, бой начнётся через пять минут. Где обещанный боец? Кого мне объявлять? - спросил человек за дверью.
  -Боец сейчас здесь. Объяви его как Маску.
  -Хорошо, сэр.
  За дверью послышались удаляющиеся шаги.
  -Раздевайся до пояса, - приказал Руперт.
  Алекс скинул жилет, а затем и толстовку.
  -Жилет, пожалуй, можешь одеть. Так ты будешь смотреться более эффектно, - сказал Эймс, немного подумав.
  "Зато ты будешь довольно неплохо смотреться с разбитым носом и сломанной рукой, выродок!" - подумал Алекс, нехотя исполняя очередную прихоть Руперта.
  Чтобы образ, нарисованный в воображении Эймса, сформировался до конца, Руперт положил перед Алексом чёрную полумаску с прорезями для глаз. Похожими масками обычно пользовались насильники, когда выходили на очередное дело.
  -Надень маску. Не хватало ещё, чтобы кто-нибудь из зрительного зала тебя узнал! - распорядился Руперт.
  -Не буду я это надевать.
  Руперт хищно улыбнулся, а потом посмотрел на часы.
  -Можешь, конечно, тратить время на споры, но тогда тебе не видать противоядия.
  У Алекса появилось желание стереть с лица Эймса эту наглую улыбочку, однако умирать из-за такого пустяка было чертовски глупо. После того, как Дроу надел маску, Руперт приказал отвести нового бойца на арену, а сам связался с ещё несколькими охранниками и приказал немедленно явиться к нему, ведь до начала боя следовала решить ещё одну проблему.
  
  -А где Алекс? - полюбопытствовала вернувшаяся в зал Джилл.
  Сайкс, решивший вздремнуть, широко зевнул, а потом приподнял козырёк бейсболки с глаз и сказал всего одно слово:
  -Ушёл.
  -Давно?
  -Только что.
  -А ты почему остался?
  -Уж больно кресло попалось удобное. Так не хочется с него вставать.
  Как бы в подтверждение своих слов Сайкс раскинул руки в стороны и широко потянулся. Однако окончательно выбраться из оков дремоты ему всё же пришлось: к ряду кресел подошёл Руперт Эймс в сопровождении аж трёх бугаев.
  -Пожалуйста, покажите ваш пропуск, - вежливо проговорил он, протягивая руку вперёд.
  -Что? Какой..., а пропуск. У меня его нет. - Сайкс кивнул головой в сторону Джилл. - Зато он есть у неё.
  -А в чём собственно дело? - насторожилась Джилл.
  -Пропуск, - более настойчиво проговорил Руперт.
  Джилл нехотя отдала ему серебристую карточку. Эймс сначала внимательно её осмотрел, а потом достал из кармана декодер. Проведя карточкой по устройству, и увидев результат, Руперт улыбнулся.
  -Пропуск Фэлона. Что-то подобное я и ожидал увидеть. - Эймс перевёл взгляд на Джилл. - Откуда он у тебя?
  -Кто-то потерял, а я нашла. Шла я как-то между трибунами на ипподроме, и вдруг заметила под ногами что-то блестящее, - соврала Джилл.
  -Допустим. Как ты узнала про арену?
  -Случайно. Парочка каких-то парней трепалась, что под стадионом проходят бои, и что там можно делать ставки.
  -Так или иначе, я настоятельно прошу вас покинуть зал, и больше никогда сюда не возвращаться. В противном случае, мне придётся принять меры.
  -А можно сделать это чуть попозже? - уточнил Сайкс, который надеялся поспать на мягком кресле хотя бы часок.
  Ответом ему послужил угрюмый взгляд бугаев и Руперта. Поняв столь тонкий намёк, Сайкс встал с места и направился к выходу. Видя, что Джилл не встаёт с места, один из бугаев уже собирался насильно поднять её с места. Предугадав его действия, девушка вытянула руку вперёд, и вскочила с места.
  -Ладно, мы уходим!
  Двое охранников провели Алекса через длинный коридор, а потом перед ним открылась дверь, ведущая прямиком на ринг.
  -Дамы и господа, в программе произошли кое-какие изменения. Доджер не сможет принять участие. Вместо него на арену выходит абсолютно новый боец. Поприветствуйте Маску! - объявил глашатай по громкой связи.
  Под шум аплодисментов Дроу вышел на ринг. Начав глядеть по сторонам, он увидел типа, заварившего всю эту кашу, а также следовавших к выходу из зала Сайкса и Джилл. Спайроу уже почти вышел из зала, а Джилл по всей видимости что-то собиралась сказать охранникам. Обернувшись, она краем глаза заметила вышедшего на арену нового бойца, силуэт которого показался ей до боли знакомым. Обратив взор на бойца в маске, Джилл с удивлением отметила, что тот смотрит прямо на неё.
  -Алекс? - спросила она, не веря своим глазам.
  Услышав голос Джилл, Сайкс тоже обернулся, однако бугаи тут же вытолкали их обоих из зала, лишив Алекса последней надежды избежать всего этого безумия.
  -Этот боец всем вам хорошо известен. Дамы и господа, встречайте Хаммера! - вновь дал о себе знать глашатай.
  Из той же двери, откуда раньше вышел Алекс, появился лысый здоровяк, на животе которого была вытатуирована кувалда, готовая обрушиться на череп. Издав что-то, напоминающее боевой клич, Хаммер поднял в сторону обе руки и начал ходить из стороны в сторону, как бы приветствуя зрителей, потом вдруг сорвался с места и бросился на Алекса.
  "По всей видимости, это бывший рестлер!" - догадался Алекс, уйдя от неожиданной атаки.
  В ответ Дроу нанёс противнику пару ударов по корпусу, а потом отскочил в сторону, опасаясь контратаки. Но Хаммеру всё же удалось схватить Алекса и так сильно прижать его к корпусу, что у охотника за головами перехватило дыхание. Однако даже в столь трудную минуту Алекс не растерялся, и начал наносить удары по ушам Хаммера. После трёх таких ударов рестлер всё же отпустил Дроу, и бойцы спешно разошлись по разным углам, чтобы перевести дыхание. Хаммер просто протёр уши, а потом издал дикий рёв и кинулся на Алекса, норовясь нанести ему удар двумя ногами в корпус. По крайне мере, так казалось Алексу, потому он и отошёл в сторону. Но прыжка не последовало: вместо этого Хаммер отклонился в сторону, а потом со всей дури боднул Алекса головой в живот, поднял согнувшегося Дроу над головой, хорошенько раскрутил и бросил на середину арены. Лёжа на полу, Алекс посмотрел на светящийся циферблат у себя над головой (кто-то делал ставки не только на самих бойцов, но и на время, которое понадобится, чтобы один из них победил). Часы как бы напомнили охотнику за головами, что если бой затянется, то он умрёт от яда. Встав с пола (вместо того, чтобы поколотить валявшегося на полу человека в маске, Хаммер вновь поднял руки и пошёл красоваться перед зрителями), Алекс начал медленно подходить к своему противнику. Хаммер боковым зрением заметил движение, и повернулся к человеку в маске лицом. Когда Дроу подошёл достаточно близко, рестлер начал наносить удары руками, однако Алекс просто сделал подставку из рук, после чего заехал Хаммеру локтём по носу. Рестлер подался назад, на мгновение полностью открывшись для любых атак. Алекс начал наносить короткие серии ударов, чередуя лицо и корпус. Удары сыпались на Хаммера как из рога изобилия, и в конце концов, после завершающегося очередную серию хука он рухнул на пол. В зале воцарилось молчание. Большинство собравшихся сделали ставку на Хаммера. Никто не ожидал, что новичку удастся победить. Дверь в углу открылась, и как только Алекс вышел с ринга, его "приняли" двое охранников с оружием. Они отвели охотника за головами в кабинет Руперта.
  -Бесподобно. Это было что-то! Твой напарник был прав? - похвалил он Алекса.
  -Мой напарник? - уточнил Алекс, срывая с головы маску.
  -Он сказал, что ты неплохо дерёшься. Думаю, неплохо, это не самый точный термин.
  "Я точно его убью. Я убью их обоих!" - подумал Алекс, и сжал кулак, представив что сжимает шею Спайроу, после чего спросил у Руперта:
  -Как насчёт лекарства?
  -Какого лекарства? Ах, это! - усмехнулся Эймс. - От безобидных витаминов ещё никто не умирал.
  -Ну ты и сволочь! - сказал Алекс, и уже собирался накинуться на Эймса, но охранники обступили его с двух сторон, давая понять, чтобы он не делал лишних движений.
  -Ты хотел, чтобы я принял участие в бою, и я это сделал. Значит ли это, что я могу идти? - поинтересовался Дроу.
  -Не всё так просто. Видишь ли, Доджер должен был принять участие ещё в одном бою. Раз уж ты победил Хаммера, эта честь выпадает тебе. Вот после этого я тебя отпущу.
  Алекс отчётливо видел, что Руперт лжёт. Эймс заметил в охотнике за головами потенциал, и намеревался выжать из него все соки.
  -Выводи на ринг очередного клоуна, и поскорее закончим со всем этим, - предложил Дроу.
  -Рвёшься в бой? Сбавь обороты - тебе придётся дожидаться своей очереди! - сказал ему Руперт, а потом обратился к охранникам: - Пока отведите его в карцер.
  Как только все трое вышли из кабинета, телефон Руперта неожиданно зазвонил. Номер принадлежал Бэйну.
  -Да, сэр? - спросил Руперт, вальяжно откидываясь в кресле, и закидывая руку за голову.
  -Поздравляю, мальчик мой. Только что мне позвонил один мой друг, и спросил где мне удалось найти такого бойца. Я так понимаю, ты нашёл замену Доджеру?
  -Да. Пришлось немного попотеть, но этот парень того стоит.
  -Рад это слышать. Я надеюсь, больше проблем не возникнет?
  -Конечно, сэр, - уверил его Руперт, а сам подумал, что на всякий случай стоит усилить охрану на время проведения боёв.
  
  Вернувшись домой Джилл застала Дженет, которая была на кухне, и судя по вкусному запаху, что-то готовила. Несмотря на все старания, Дженет всё же опоздала на две минуты. Даг не стал её увольнять, а оставил на несколько часов после работы и заставил провести инвентаризацию и генеральную уборку, в результате чего женщина вернулась домой за час до Джилл. Несмотря на дикую усталость, Дженет собиралась испечь торт, но поскольку под рукой не было необходимых ингредиентов, то она решила ограничиться выпечкой.
  -Присаживайся к столу. Уже почти всё готово, - сказал Дженет, открывая духовку.
  Джилл вспомнила те дни, когда мать пыталась научить её готовить. Сама Дженет могла дать фору любому шеф повару, в то время как стряпню Джилл не стали бы есть даже свиньи. Сайксу и Алексу гораздо проще было питаться лапшой быстрого приготовления, чем подпускать свою напарницу к кухонной плите. Вытащив из духовки противень, Дженет переложила выпечку на тарелку и поставила её к открытому окну, чтобы та побыстрее остыла, после чего села напротив дочери.
  -Как прошёл день? - спросила она, разливая чай по чашкам.
  -Да так себе. Ничего хорошего, но и ничего плохого.
  -Скажи, Джиллиан, и давно ты стала охотником за головами?
  -Незадолго до ареста и гибели Гордона Блэка. Кстати, я и парни имели к этому непосредственное отношение.
  Джилл рассказала матери несколько историй, произошедших с ней и её напарниками за последний месяц. Слушая рассказы дочери, Дженет не забыла про выпечку. Принеся тарелку с окна, она поставила её на середину стола, как вдруг раздался звонок в дверь.
  -Я открою, - сказала Джилл, и встала из-за стола.
  На пороге она обнаружила слегка встревоженного Сайкса. После того, как их сопроводили до самых ворот, пути Сайкса и Джилл разошлись: девушка отправилась домой, а Спайроу вернулся на "Норд".
  -Алекс здесь? - поинтересовался он.
  -Разве он не с тобой? - удивилась Джилл.
  -Нет, не со мной. Я пытался с ним связаться, но либо что-то случилось с рацией, либо с ним самим.
  Вышедшая с кухни Дженет поздоровалась с Сайксом и вежливо предложила зайти на чай, на что Спайроу согласился, т.к. ничего не ел с самого утра. За один присест уничтожив половину выпечки, Сайкс похвалил хозяйку, а потом обратился к Джилл:
  -Мне кажется, что тот тип не случайно...
  Джилл приложила палец к губам, а потом кивнула в сторону Дженет.
  -...хотя, знаешь, может и случайно, - закончил Сайкс начатую фразу.
  Когда выпечка была съедена, а чай выпит, Дженет пошла ополоснуть посуду, а Сайкс и Джилл вышли в коридор.
  -Тот тип не случайно вывел нас из зала, - высказал свою догадку Спайроу.
  -С чего ты это взял?
  -Потому что Алекс остался там. Ты ведь сама видела...
  -Я видела типа, который похож на Алекса. Я запросто могла ошибиться, - сказала Джилл, хотя ей и самой казалось подозрительным, что Руперт вместе с охраной появились именно в тот момент, когда на ринг вышел боец в маске.
  -Вернёмся на ипподром.
  -С какой стати? Тебе надо, ты и...
  -Алекс обещал, что ничего не расскажет Дженет о том, что ты пыталась прикончить Уидмора. Я же никаких обещаний не давал.
  -Даже не вздумай. Моя мать не должна ничего знать!
  -Что я не должна знать? - спросила вышедшая с кухни Дженет.
  -Ты не должна знать в чём заключается сюрприз, иначе он перестанет быть сюрпризом и все старания пропадут даром! - быстро нашлась Джилл, а потом открыла входную дверь, и вытолкала Сайкса наружу.
  -Кстати, как прошёл твой день? - запоздало поинтересовалась она.
  -Да так себе. Ничего хорошего.
  -И ничего плохого?
  Дженет вспомнила про встречу с Эндрю и про его предложение. Сегодня она ему отказала, однако Уидмор относился к той категории людей, которым нельзя было говорить "нет". Означало ли это, что её жизнь в скором времени станет хуже, Дженет не знала, но надеялась, что эта история не получит продолжения. Увидев вопросительный взгляд дочери, она запоздало ответила:
  -И ничего плохого.
  -Вот и славно. Я скоро вернусь, - попрощалась с матерью Джилл, а потом вышла на улицу.
  
  Долетев до ипподрома, Сайкс включил маскировку, снизился и приоткрыл кабину.
  -Отлети пока в сторону и отключи маскировку, но как только я дам знать, сразу же подбери меня! - сказал Спайроу, готовясь выпрыгнуть из челнока на землю.
  -Если успеешь, - ответила Джилл с усмешкой.
  -В каком смысле?
  -В прямом. Посуди сам: ты посреди ночи пробрался на охраняемую территорию. Если подстрелишь кого-нибудь их охраны, тебе придётся драпать с Актарона со скоростью пули. А вот если кто-нибудь из охраны подстрелит тебя, то им за этой ничего не будет.
  -Понятно. Держи, - сказал Сайкс протягивая Джилл пистолет.
  -Зачем? - удивилась она, но оружие взяла.
  -Чтобы у меня не появилось соблазна его использовать и дать лишний повод себя прикончить! - ответил Спайроу, а потом спрыгнул вниз и подбежал к стене.
  -А им лишний повод и не нужен, - тихо проговорила Джилл, а потом закрыла кабину и отлетела за ограду.
  Во дворе дежурило несколько охранников с фонарями, поэтому Сайксу пришлось добираться до нужной секции короткими перебежками. Один раз свет фонаря чуть не осветил силуэт охотника за головами, однако Спайроу рухнул на землю и закатился в траву. Когда свет ушёл в другую сторону, Сайкс прополз пару метров, а потом встал на ноги и бросился бегом к двери, ведущей в западное крыло. Оказавшись внутри, Спайроу, минуя охрану, добрался до двери, возле которой по-прежнему дежурили двое верзил. Осторожно высунув голову из-за угла, Спайроу начал наблюдать за охранниками, надеясь, что рано или поздно они уйдут. В этот момент он пожалел, что отдал оружие Джилл.
  -Интересно? - услышал Сайкс незнакомый голос за спиной.
  Медленно обернувшись, охотник за головами увидел охранника с автоматом в руках.
  -Ты даже не представляешь насколько, - ответил он, поднимая руки вверх.
  Приказав охотнику за головами развернуться на 180 градусов, охранник прижал его к стене и начал обыскивать. Не обнаружив оружия, охранник заметно расслабился и отошёл назад на несколько шагов.
  -Ты кто такой? - спросил он, продолжая держать Сайкса на прицеле.
  -Спокойно. Я всего лишь художник.
  -Какой ещё художник? Что тебе здесь надо?
  -Художник я начинающий, а сюда пришёл ради вдохновения, - ответил Спайроу, медленно оборачиваясь. - Просто из-за этого угла открывается такой удивительный пейзаж: две обезьяны тупо стоят у пальмы. Или это была ёлка? Надо удостовериться!
  Сказав это, Спайроу прижался к стене и заглянул за угол.
  -А ну не двигайся! - грозно произнёс охранник.
  Приблизившись к лжехудожнику, охранник схватил его за плечо. Тогда Спайроу резко обернулся и ударил его кулаком в глаз, а потом бросился бежать. Охранник отправил ему вдогонку автоматную очередь, но промахнулся. Понимая, что сейчас он ничем не поможет Алексу, Сайкс пытался сделать всё возможное, чтобы хотя бы самому выбраться отсюда живым. Когда в поле зрения показалась спасительная дверь, она неожиданно открылась со стороны улицы, и дорогу Сайксу преградил очередной вооружённый охранник (двое охранников возле двери на нижний этаж остались на своих местах, следуя инструкции, ведь трюк Сайкса мог оказаться отвлекающим маневром). Рванув в сторону, Спайроу юркнул в первый попавшийся коридор, и побежал вперёд, однако вскоре забрёл в тупик. Рванув ручку на первой попавшейся двери, и обнаружив, что она закрыта, Сайкс заметил рядом с дверью огнетушитель. Спайроу снял огнетушитель со стены, а когда из-за угла выбежал охранник, окатил его струёй пены. Временно лишившись зрения, охранник начал палить во все стороны, пока Сайкс не врезал ему огнетушителем по голове. Проделав ту же самую операцию с подоспевшим автоматчиком, и истратив всю пену, Сайкс бросился к выходу, на бегу связавшись с Джилл и потребовав как можно скорее подобрать его. Привлечённая звуком выстрелов наружная охрана уже вовсю спешила к входу в западное крыло, однако Сайкс успел выбраться из здания до того, как до него добрались охранники. Как только Спайроу добежал до закрытых ворот, его силуэт осветили сразу несколько фонарей. Охотник за головами было рванул в сторону, но предупредительная очередь под ноги заставила его остановиться. К счастью, вовремя подоспевшая Джилл открыла кабину челнока и сделала несколько предупредительных выстрелов в воздух. Охранники сразу же рассредоточились и открыли ответный огонь, что дало Сайксу возможность перелезть через ворота. Увидев напарника, размахивающего руками над головой, Джилл посадила челнок и подобрала Сайкса.
  -Где Алекс? - спросила она, закрывая кабину и поднимая челнок в воздух.
  -Он по-прежнему у них. Пожалуй, пробираться сюда посреди ночи было не слишком разумно.
  Как только охранники выбежали за ворота, челнок уже успел раствориться в ночной темноте. Когда ипподром остался далеко позади, Джилл сказала:
  -Если Алекс и есть тот боец в маске, то скорее всего он по-прежнему жив. Вот только вытащить его оттуда будет малость трудновато.
  -У тебя есть какие-нибудь идеи?
  -Пока нет, но если верить одной мудрой пословице, то утро вечера мудренее. Авось в следующий раз нам повезёт гораздо больше.
  
  Карцером называлась небольшая комната с койкой, умывальником и унитазом. Алекс провёл в ней почти два часа, прежде чем дверь распахнулась.
  -Выходи! - потребовал охранник, которому Алекс разбил нос.
  Проделав тот же путь, что и ранее, Дроу надел ненавистную маску и вновь вышел на арену, но на этот раз его ждал не один враг, а два: знакомый по первому бою коротышка Маузер, а также толстяк, которого глашатай назвал Крузом. Индивидуальные бои подошли к концу - пришла пора командных сражений. Напарником Дроу должен был стать Гробовщик, но он серьёзно пострадал в бою с Браунингом. Самым удивительным было то, что Браун и Гробовщик вроде как были на одной стороне. Однако Джефф начал бой с того, что первым делом вышиб дух из своего напарника (Гробовщик толком не успел понять в чём дело), а только потом взялся за противников. Узнав об этом, Руперт пришёл в ярость, однако не осмелился наказать негласного чемпиона арены. Думая, где бы найти замену Гробовщику, Эймс пришёл к выводу, что в этом нет необходимости. Вспомнив, что Алекс неплохо справлялся с двумя охранниками, Руперт пришёл к выводу, что стоит выпустить его на ринг против двух врагов. Как только электронные часы начали отсчёт, и бой начался, Круз и Маузер разошлись в разные стороны, намереваясь окружить Алекса с двух сторон. Если толстяк был для Дроу тёмной лошадкой, то о повадках коротышки охотник за головами уже сформировал своё мнение. Маузер был мал, да удал, и в чём-то даже представлял большую опасность, чем его напарник. После того как он зашёл за спину своему напарнику, Круз кинулся на Алекса, занося кулак для удара. Дроу встретил его ударом в живот, однако кулак Алекса потонул в бесчисленных жировых складках, словно в желе. Круз лишь рассмеялся, а потом, собрав кисти в замок, собирался обрушить удар на голову Алекса, однако Дроу перекатился в сторону. Тут о себе сразу же дал знать Маузер: быстро подскочив к Алексу, он ударил его двумя ногами в прыжке прежде, чем охотник за головами успел подняться с пола. Зрители сразу же заликовали.
  "Хитрый сукин сын!" - подумал Алекс, продолжая лежать на полу.
  Придя к выводу, что Круз и Маузер не в первый раз выступают в паре, и что у них наверняка есть своя тактика, Алекс решил, что действовать стоит более тонко. Кое-как поднявшись на ноги, и сделав вид, что "поплыл" после удара Маузера, Дроу нетвёрдой походкой направился к толстяку. Широко размахнувшись от самого плеча, Алекс целенаправленно ударил в пустоту, позволив толстяку провести контратаку. Пока Круз наносил ему ответные удары, Алекс смотрел ему за спину, следя за реакцией Маузера. Коротышка всегда был наготове, и в случае непредвиденной ситуации готов был кинуться своему напарнику на помощь. Поняв, что первым делом из игры стоит вывести Маузера, Алекс блокировал очередной удар Круза, а потом отскочил на безопасное расстояние.
  -Ну что, толстопузый, держись крепче! - крикнул Алекс, а потом демонстративно размял ноги и бросился на толстяка.
  Круз ожидал, что Дроу атакует его двумя ногами в прыжки, и выпятил живот. Однако Алекс в самый последний момент изменил траекторию движения, и вместо того, чтобы атаковать Круза, забежал ему за спину и кинулся прямо на Маузера. Дроу не стал наносить ему удар в прыжке, а просто рухнул на землю и подкатился коротышке под ноги. Когда тот рухнул на пол, Алекс сел сверху и начал наносить Маузеру удары по лицу до тех пор, пока тот не отрубился. Поняв, что инициатива перешла в руки к их противнику, Круз бросился на помощь Маузеру. Увернувшись от нескольких мощных ударов, Алекс забежал толстяку за спину и ударил его ногой по поджилкам. Когда толстяк рухнул на колени, Дроу взял его шею в захват и сжал. По мере того, как сокращалась подача кислорода, толстяк несколько раз ударил Алекса локтем в корпус, однако Дроу не ослабил хватку. Постепенно его удары становились всё слабее и слабее. Когда Алекс убрал руки, потерявший сознание Круз рухнул на живот и больше не поднялся. Как и в прошлый раз, в зале повисло тягостное молчание. Но после того как какая-то женщина прокричала слово "Маска", послышались аплодисменты. Алексу не было дела до бесившейся с жиру толпы, и он направился к двери, за которой его уже поджидали улыбающийся Эймс и двое охранников.
  -Мои поздравления. Ещё немного и ты станешь новым фаворитом! - поздравил Руперт Алекса.
  Дроу снял маску с лица, и, глядя Эймсу в глаза, проговорил:
  -Такие как ты обычно плохо заканчивают.
  Довольная улыбка тут же сменилась раздражительной гримасой. Приказав отвести охотника за головами обратно в карцер, Руперт стремительно зашагал по коридору вперёд. По пути к карцеру охранники столкнулись со спешившим на арену Джеффом Браунингом. Бегло осмотрев нового бойца с ног до головы, Браун неодобрительно хмыкнул, а потом, глядя Алексу в глаза, Джефф провёл указательным пальцем по шее, дав новичку понять что ждёт его в ближайшее время, а потом обошёл охранников и направился дальше.
  
  Время уже подходило к 15 часам, а Сайкс по-прежнему не знал что делать. Джилл сказала, что у неё есть кое-какая мыслишка по этому поводу, а потом пропала, ничего не объяснив. И в тот момент, когда Спайроу решил во второй раз проникнуть на ипподром, его напарница вернулась, и судя по плутоватой улыбки, узнала что-то интересное.
  -Я была у Паркера, - заявила она, как будто этим всё объяснялось.
  -Какого ещё Паркера? - не понял Сайкс.
  -Потом объясню, - отмахнулась от лишних вопросов Джилл, и продолжила: - Он дал мне адрес бармена, работающего внизу. Если нам удастся его убедить...
  -Не если удастся, а когда удастся. Показывай дорогу.
  Через полчаса напарники уже вовсю барабанили в дверь небольшого дома на окраине.
  -Может его нет дома? - предположил Спайроу, не прекращая стучать по двери.
  -Он дома. Наверняка отсыпается после ночной смены, так что продолжай.
  После пяти минут непрерывного стука дверца тихонько отворилась. Из-за двери вышел заспанный мужчина в домашнем халате, который кинул на нежданных гостей вопросительный взгляд.
  -Привет, Винни! - Джилл попыталась быть дружелюбной.
  -Откуда у вас мой адрес? - хмуро поинтересовался бармен.
  -Это не важно. Нам нужна твоя помощь.
  Вместо ответа Винни просто захлопнул дверь. Не успел он дойти до спальни, как в визитёры вновь начали стучать по двери.
  -Проваливайте! - крикнул Винни, однако стук не прекратился, а наоборот, усилился.
  Вернувшись обратно, бармен намеревался послать незваных гостей куда подальше, однако как только он открыл дверь, Сайкс приставил к его лбу пистолет. Побледневший Винни перевёл взгляд на Джилл.
  -Пожалуйста! - сказала она с приторной улыбочкой, а потом без приглашения вошла в дом.
  Увидев боковым зрением прохожего с собакой, Сайкс спрятал пистолет, и вошёл вслед за Джилл. Заперев дверь, Винни спросил:
  -Что вам надо?
  -Я хочу знать про бойца в маске, - заявила Джилл.
  -Понятия не имею кто это. Он вроде как отказывался драться. Эймс держит его в карцере, а чтобы тот не окочурился от голода охрана приносит ему еду.
  -Это точно Алекс, - вздохнул с облегчением Сайкс.
  -Возможно, - согласилась Джилл, а потом сказала бармену: - Охрана конфисковала мой пропуск.
  -А я-то здесь при чём?
  -Ты поможешь нам пробраться вниз.
  Винни лишь презрительно хмыкнул, а потом отвернулся.
  -Ах да, забыла сказать одну важную вещь - я совсем недавно наладила отношения с папочкой. В знак примирения он даже уладил вопросы с полицией.
  -Ну и что? Какое мне дело до твоего папочки?
  -Хватит придуриваться, Винни. Хоть в официальных документах и стоит прочерк, уж ты-то точно знаешь кто мой отец.
  Джилл привыкла постоянно врать и не краснеть, но сейчас, говоря подобное, она была готова откусить себе язык. Возможно, желание убить Эндрю, и ушло на задний план, но Джилл по прежнему испытывала сильную антипатию по отношению к этому человеку, и сейчас, признавая себя дочерью Уидмора, девушка чувствовала, что валяется в грязи.
  Винни же верно истолковал слова Джилл и не стал делать вид, что ничего не понимает, хотя кое-что ему показалось подозрительным.
  -И в чём же тогда проблема? Пусть твой отец уладит все вопросы с Бэйном.
  Джилл на секунду растерялась, однако Спайроу на удивление быстро нашёл правильный ответ.
  -А проблема в том, что Уидмора или Бэйна для начала стоит отыскать. Они оба - крайне занятые люди. Зато тебя искать не надо - ты стоишь прямо перед нами.
  -Но если ты и дальше будешь артачиться, я при первой же встречи всё расскажу папочке. Ты ведь не хочешь быть личным врагом Эндрю Уидмора? - спросил Джилл, копируя тон избалованной эгоистичной стервы.
  Понимая, что другого выхода у него нет, Винни пошёл на поводу у шантажистов.
  
  Этот вечер обещал быть интересным. Пройдясь по зрительному залу, и краем уха подслушав разговоры посетителей, Руперт пришёл к выводу, что сегодня заведение сможет неплохо заработать. Ажиотаж шёл вокруг самого первого боя, который должен был начаться с минуты на минуту. Новичок, за один вечер покоривший публику, должен был вступить бой с негласным чемпионом арены. Несмотря на то, что Маску считали бойцом, подающим надежды, практически все ставили на победу Брауна, однако право выбора победителя Руперт оставил за собой. Выйдя из зала и подойдя к арене со стороны входа, Эймс столкнулся с Браунингом, готовым выйти на ринг.
  -Подожди немного, Джефф! - остановил его Эймс.
  -Чего тебе надо? - недовольно проворчал Браунинг, поворачиваюсь к Руперту лицом.
  -Расклад таков: тебе стоит лечь, но не сразу. Покружись вокруг новичка, можешь ему пару раз врезать, но не слишком сильно, а потом дай ему победить.
  Судя по сердитой физиономии Брауна, данное предложение пришлось ему не по вкусу.
  -Почти все ставят на твою победу, и если ты проиграешь...
  Эймс замолчал на полуслове, когда Джефф опустил свою руку на его плечо и грозно спросил:
  -Я тебе, что девка продажная?
  -Не кипятись раньше времени. На кону... - и вновь Руперт не договорил фразу до конца, т.к. кулак Браунинга врезался в стену в паре дюймов от его левого уха.
  -Ещё одно слово, и ты у меня сам ляжешь, да так, что потом не встанешь! Кивни если понял.
  Эймс испуганно закивал.
  -То-то же. А теперь веди сюда это пугало в маске.
  Как только Браун вышел на ринг, в коридоре показались охранники, ведущие перед собой Алекса. Прекрасно зная каким психом является Браунинг, Руперт надеялся, что по крайней мере Маска не позволит ему повалить себя слишком быстро, но вспомнив про настрой Джеффа, Эймс всерьёз забеспокоился о здоровье Дроу.
  Когда глашатай объявил Маску, и Алекс вышел на ринг, то в своём нынешнем враге охотник за головами узнал недружелюбного здоровяка. Заметив своего оппонента, Браунинг начал стремительно приближаться к Алексу, тем самым начав бой раньше времени. Дроу заехал противнику кулаком в челюсть, однако Браун даже не пошатнулся. С таким же успехом Алекс мог ударить по кирпичной стене.
  -Считай что ты покойник! - прорычал Браун.
  
  Оставив на стойке записку, что вернётся через пару минут, Винни поднялся наверх и увидел грузчиков, спорящих с охранниками. В стороне стояли два больших ящика, на дне которых прятались Джилл и Сайкс.
  -Всё нормально. Пропустите их, - распорядился бармен.
  -Мистер Эймс распорядился...
  -Я сказал пропустите! В ящиках новая партия вина. Если гости его не получат, Бэйн будет в бешенстве!
  Одному из охранников праведное негодование Винни показалось слишком наигранным, поэтому он заглянул в один из ящиков. К счастью, бармен предусмотрел подобный исход. Неслучайно для такой цели он подобрал ящики с двойным дном, которыми пользовались контрабандисты. Увидев бутылки с белым вином, охранники заметно расслабились и пропустили грузчиков. Спускаясь по лестнице, один из грузчиков, шедших впереди, оступился, и чуть не выронил ящик.
  -Осторожнее! Не дрова ведь несёте! - прикрикнул на них Винни.
  Грузчики были людьми проверенными и надёжными, однако бармен не стал им рассказывать об истинном содержимом поклажи. Как только ящики был переправлены в бар, Винни расплатился с работягами, а когда те ушли, вскрыл ящики и помог охотникам за головами выбраться наружу. Никто из них не страдал от клаустрофобии, но выбравшись наружу, Сайкс почувствовал невероятное облегчение и начал разминать шею.
  -Всё остальное сделаете сами. Если вас поймают... - заговорил Винни.
  -То ты здесь не при чём, - договорила за него Джилл.
  Тем временем Алекс безуспешно пытался одолеть Браунинга. Джефф практически всё время атаковал, и его удары лишь чудом не достигали цели. Увернувшись от серии прямых ударов, Алекс контратаковал. Дроу прекрасно понимал, что свалить такого здоровяка слишком быстро не удастся, а потому старался измотать Браунинга. Однако Джефф как будто был вылит из стали, и совсем не чувствовал боли. Рассечённая бровь и заплывший глаз ничуть не ослабили Браунинга, а наоборот, лишь раззадорили. Спустя несколько минут Алекс понял, что дела его плохи: Браун напирал на него, словно берсерк, не обращая внимания на боль, и нанося ответные удары. Когда его кулак обрушился на череп Алекса, охотнику за головами показалось, будто ему на голову рухнул многовековой дуб. Но этого Брауну оказалось мало: отведя руку Алекса в сторону, он начал охаживать печень Дроу мощными ударами, а потом толкнул вперёд и заехал ногой по лицу.
  -Чего валяешься урод! - прокричал Джефф, врезав валявшемуся на полу Алексу ногой в бок. - А ну поднимайся, я с тобой ещё не закончил!
  Поскольку Дроу так и не встал, Браун решил ему немного помочь. Подняв Алекса, Джефф прижал его к ограждению, и начал остервенело лупить по корпусу. Закончив избиение, Джефф поднял Алекса над головой и швырнул об заграждение. Дроу врезался в решётку с такой силой, что ему на какой-то момент показалось, будто он сломал кости. Брауну было мало просто победить дерзкого новичка - он рассчитывал его сломать, причём сделать это медленно и по возможности максимально болезненно. У Алекса перед глазами всё прыгало, в ушах стоял перезвон, и он не торопился подниматься на ноги. Кинув взгляд на Джеффа, Дроу понял по тяжёлому дыхание, что подобная нагрузка не слишком сильно пошла Браунингу на пользу, но в отличие от своего врага, Джефф твёрдо стоял на ногах и был готов драться дальше.
  -Эй, Алекс! - неожиданно послышалось откуда-то со стороны. - Ты меня слышишь?
  Повернув голову в сторону, Дроу заметил подошедшую к краю заграждения Джилл. Воровка то и дело оглядывалась по сторонам. Увидев двух громил, идущих её в сторону, Джилл бегло бросила:
  -Когда на циферблате дойдёт до десятки, срочно заткни уши.
  Бросив взгляд на часы, Алекс заметил время: 0:09:27. Он собирался уточнить что именно должно было произойти в десять минут, однако Джилл уже бежала к выходу, доставая на бегу рацию.
  -У тебя всё готово? - спросила она, выбегая из зала.
  -Почти, - ответил Спайроу, продолжая держать глашатая на прицеле.
  Покинув бар, Сайкс и Джилл последовали не в зрительный зал, а за запретную дверь, куда был разрешён вход только персоналу. Отыскав студию, где глашатай объявлял бойцов, напарники узнали что Алекс в данный момент дерётся с местным чемпионом и придумали как можно ему помочь. Под угрозой физической расправы глашатай настроил микрофон и динамики на максимальную громкость, и теперь ждал дальнейших распоряжений парня в бейсболке.
  -Это всё на что ты способен, ничтожество? - окрикнул Алекса Джефф.
  Собрав волю в кулак, Дроу поднялся на ноги и медленно побрёл навстречу своему противнику. Хоть со стороны Браунинг и выглядел этакой машиной для убийства, Алекс прекрасно понимала, что у каждого человека есть свой предел, и что порой достаточно одного-двух хороших ударов, для того чтобы противник поплыл. Встав с пола, Алекс медленно подошёл к противнику и сказал:
  -Ну давай, урод, ударь меня.
  -Раз уж ты просишь! - усмехнулся Джефф и занёс руку для удара.
  Но прежде чем он успел ударить врага, Алекс неожиданно закрыл руками уши, после чего, когда циферблат высветил 0:10:00, весь зал оглушил протяжный душераздирающий звук шипящего микрофона. Браун тут же схватился за уши и начал вертеть головой, и Алекс решил, что пришло время действовать. Дроу несколько раз ударил своего противника головой по лицу, а когда оглушающий звук исчез, заехал ему правым хуком по лбу. Браунинг покачнулся, а потом попытался ударить своего противника, однако Алекс сделал нырок и нанёс Джеффу удар ногой в живот.
  "Поплыл"! - догадался Дроу, и собрав оставшиеся силы, бросился в атаку.
  Нанося поочерёдно удары по лицу и корпусу, Алекс теснил Джеффа к ограждению. Браунинг по-прежнему держался на ногах, и даже выкидывал ответные удары, но все они были хаотичными и не достигали цели. Алекс же валился с ног от усталости, но продолжал наносит мощные удары с завидной регулярностью, прекрасно понимая, что если остановится, инициатива перейдёт к противнику. Когда Джефф схватил Алекс и поднял над головой, Дроу заехал ему ногой в глаз, а когда Браунинг уронил его, то размахнулся от плеча и заехал ему по физиономии сначала правым хуком, а потом левым апперкотом. Непобедимый чемпион, которым зрители считали Браунинга, рухнул на пол и больше не вставал. Полностью обессиленный Алекс рухнул на колени. Ему сейчас хотело упасть рядом с Джеффом и проваляться без сознания пару часов, и восстановить силы, однако он, превозмогая боль во всём теле, приподнялся, и, придерживаясь рукой за ограждение, нетвёрдой походкой направился к двери. За дверью Алекса встретил вооружённый охранник, который приказал ему поднять руки и выйти вперёд. Дроу снял ненавистную полумаску и прижался к стене.
  -Давай иди, потом отдохнёшь! - грубо проговорил охранник, подходя к Дроу.
  -Отойди от него! - раздался крик из противоположного угла коридора.
  Охранник обернулся, и тогда Алекс, собрав руки в замок, оглушил его ударом по голове. Увидев, что опасность миновала, Сайкс убрал оружие и подбежал к напарнику.
  -Паршиво выглядишь! - сказал он вместо приветствия.
  -Подожди немного. Сейчас оклемаюсь, и ты будешь выглядеть гораздо хуже! - ответил Алекс, а потом оттолкнулся от стены, и попытался заехать Спайроу кулаком по лицу.
  Однако кулак прошёл мимо, и потерявший равновесие Алекс непременно упал бы на пол, если бы Сайкс вовремя не подставил ему плечо. Не тратя время на слова, Спайроу вывел напарника из коридора и направился к выходу, где их встретили Руперт Эймс и Джилл.
  -Я тут подумала, что этот тип поможет нам выбраться наружу! - пояснила девушка, тыча пистолетом в бок пленника.
  -Правильно подумала, - отозвался Сайкс, после чего четвёрка проследовала к лестнице.
  Там они наткнулись на пятерых охранников, вооружённых пистолетами с глушителями.
  -Немедленно отпустите его! - потребовал один из них.
  -Сначала дайте нам пройти, а там видно будет! - огрызнулась Джилл, приставив пистолет к виску Эймса.
  На лестнице раздались чьи-то шаги. Двое охранников обернулись, намереваясь сопроводить нежеланного свидетеля внутренних разборок. Один из них уже бросился вперёд, но тут же замер на месте, увидев перед собой хозяина заведения. Последовавшая неловкая пауза была прервана нерешительным вопросом Руперта:
  -Сэр, а вы что здесь делаете?
  -Ты обещал, что проблем не будет, вот и я пришёл чтобы воочию в этом убедиться, - ответил Бэйн.
  -Проблемы у вас есть, да ещё какие! - ответила Джилл вместо Руперта.
  Внимательно присмотревшись к девушке, Дерек узнал в ней незаконнорождённую дочь своего хорошего знакомого. Парень в бейсболке и его более рослый друг, который по всей видимости и был восходящей звездой арены, были ему не знакомы.
  -Не желаете ли объяснить что здесь происходит? - обратился Бэйн ко всем присутствующим, а не к кому-то лично.
  -А происходит вот что. Этот урод (Джилл посильнее надавила пистолетом на висок Эймса) затаскивает людей на ринг против их воли, а потом ещё и угрожает. Нехорошо как-то получается.
  -Согласен, неприятная история, - Дерек махнул рукой, дав понять охранникам, чтобы они опустили оружие. - Мне бы очень не хотелось, чтобы кто-нибудь узнал о том, что здесь произошло.
  Напарники многозначительно переглянулись.
  -Мы можем договориться, - ответила Джилл с плутоватой улыбкой.
  
  -Дженет, подожди! - окрикнул Дженет Даг.
  Рабочий день подошёл к концу, и у Дженет не было причин оставаться в магазине.
  -Извини, Даг, но я очень спешу, - ответила она, подходя к двери.
  Однако Даг обогнал женщину и загородил собой дверной проём.
  -Это не займёт много времени.
  Дженет посмотрела на часы, и, поняв, что до прибытия поезда ещё достаточно времени, решила уделить своему начальнику несколько минут.
  -Раз уж у тебя завтра выходной, может сходим куда-нибудь вместе? У меня есть два лишних билета на...
  -Спасибо, Даг, но завтра я занята. Моя дочь недавно вернулась.
  Упоминание о взрослой дочери слегка охладили пыл Дага. Ко всем остальным своим работницам он был крайне строг, но по отношению к Дженет Рейн он позволял некоторую мягкость. Дженет не была наивной и прекрасно понимала, что начальнику на самом деле от неё надо, поэтому на каждый подобный подкат она отвечала вежливым отказом, находя какой-нибудь повод.
  -Понятно. Но если твои планы вдруг изменятся...
  -Вряд ли, но спасибо за предложение. Пожалуйста, дай мне пройти.
  Даг нехотя отошёл в сторону, в душе проклиная несговорчивую женщину. Вышедшая из магазина Дженет не успела перейти на другую сторону дорогу, как возле магазина приземлился челнок, пилотом которого оказалась Джилл.
  -Подбросить? - поинтересовалась она, открыв кабину.
  Дженет улыбнулась и взошла на борт судна. Закрыв кабину, Джилл подняла челнок в воздух. После двух минут полёта молчание было прервано.
  -Знаешь, Джиллиан, а ведь я ни разу не летала, - сообщила Дженет дочери, глядя вниз.
  -Да ты шутишь? - не поверила своим ушам Джилл.
  -Нет. Я всю жизнь прожила на Актароне, и ни разу не бывала за его пределами.
  -А как же Джулия?
  Дженет вновь улыбнулась. Если не считать того, что Джулия, как и их родители, в своё время пыталась уговорить её сделать аборт, для Дженет она была вторым по значимости человеком во всём мире. Без моральной и материальной поддержки сестры, она бы вряд ли дожила бы до этих дней. Однако недавно Джулия вышла замуж и перебралась на Геднер, и с тех пор сестры общались исключительно через видеофон. Погрузившись в воспоминания, Дженет ни сразу обратила внимание, что челнок летит в сторону центра, а не на окраину.
  -Помнишь, парни рассказывали тебе про сюрприз? - спросил Джилл, заходя на посадку.
  -Помню, - ответила Дженет, глядя вниз.
  Как только челнок приземлился, Джилл открыла кабину, и Дженет увидела что они находятся рядом с рестораном "Гардения". Это был элитный ресторан, где обедали и ужинали только богатые и влиятельные люди, в то время как обычным обывателем было трудно хотя бы просто заказать столик на вечер. Но даже если им и удавалось это сделать, то цены в меню мигом заставляли забыть про голод. Стоило Дженет и Джилл войти внутрь, как они попали в поле зрения одного из работников ресторана. Бегло осмотрев пришедших, он нахмурился.
  -Эй, лакей, подойди сюда! - окрикнула его Джилл.
  "Лакей" подошёл, брезгливо взглянул на посетительниц и сказал:
  -Сожалею, дамы, но свободных столиков нет.
  Несмотря на то, что тон его был вежливым, работник ресторана всем своим видом давал понять, чтобы гостьи убирались отсюда. Джилл поманила его пальцем, и прошептала что-то на ухо. Тот на миг испугался, и казалось, сейчас упадёт в обморок, однако быстро восстановил душевное равновесие и сказал:
  -Примите мои извинения. Пройдёмте за мной.
  Он проводил женщин в отдельный зал, отодвинул перед гостьями стулья, и спешно ретировался. Дженет села за столик и осмотрелась. Это был зал для VIP персон, причём вокруг не было ни души.
  -Почему здесь кроме нас никого нет? - спросила она.
  -Потому что этот зал закрыт из-за спецзаказа.
  -Спецзаказа? Ты имеешь в виду...
  Джилл довольно кивнула. Дерек Бэйн был лучшим другом хозяина "Гардении", а потому согласился не только арендовать целый зал, но и оплатить все расходы. Обычно подобная процедура занимала целый час, и делалась под запись, однако Бэйну хватило одного звонка, чтобы всё устроить. Вскоре к столику женщин подошёл официант.
  -Добрый вечер. Что будете заказывать? - поинтересовался он, кладя на стол меню.
  Дженет быстренько пробежалась глазами по меню, и побледнела, когда увидела цены.
  -Извините, но мы не можем себе этого позволить! - сказала она, откладывая меню в сторону.
  -Ещё как можем! - Джилл взяла меню и улыбнулась официанту. - Это была шутка.
  Заказав для начала две порции фирменного салата, две жареные рыбы со спагетти, а также бутылку лучшего красного вина, Джилл сказала, что для начала этого будет достаточно. Официант принял заказ, и попросил женщин подождать несколько минут, после чего ушёл.
  -Что бы нам взять на десерт? Как насчёт фирменных кексов? А может быть, стоит взять мороженое? - говорила Джилл, листая меню.
  У Дженет просто не было слов. Когда Алекс рассказал, что Джилл готовит ей сюрприз, Дженет решила, что охотник за головами просто прикрыл свою напарницу. Дженет была польщена таким внимание, но ей не давал покоя один вопрос.
  -Мы точно можем позволить себя всё это? - на всякий случай уточнила она.
  -Мы можем позволить всё это и даже больше! - ответила Джилл, а потом несколько раз громко хлопнула в ладоши.
  Помимо столиков для гостей, в VIP зале находилась сцена. Иногда сюда приглашали знаменитых комиков для выступления или какую-нибудь музыкальную группу. Стоило Джилл похлопать в ладоши, как на сцену вышли одетые во фраки музыканты со всевозможными музыкальными инструментами, а также двое грузчиков, вынесших на середину сцены фортепьяно.
  -Если память мне не изменяет, тебе нравится живая музыка.
  -Откуда ты знаешь?
  -Джулия как-то обмолвилась, - ответила Джилл с улыбкой, а потом посмотрела на музыкантов. - Эти парни - знатоки своего дела и могут сыграть любую песню или мелодию.
  В этот момент явился официант с тележкой, и поочередно поставил тарелки и бокалы на стол. Рыба пахла просто восхитительно, а на вкус была ещё лучше.
  -Пока можешь быть свободен. Если будешь нужен, мы тебя позовём, - распорядилась Джилл.
  Официант учтиво кивнул, и ушёл.
  -Я даже не знаю что сказать, - проговорила Дженет, не веря, что всё происходящее - не сон.
  -Скажи только одно - сюрприз удался? - спросила Джилл, разливая вино по бокалам.
  Дженет лукаво улыбнулась.
  -Кое-что, конечно можно было сделать и получше, но в общем и целом, сойдёт! - чопорно проговорила она.
  Мать и дочь несколько секунд смотрели друг на друга, а потом засмеялись. После этого Джилл разлила вино по бокалам и произнесла короткий тост:
  -За тебя! - и сделала небольшой глоток.
  -И за твоё возвращение! - подхватила Дженет, но прежде чем сделать глоток, спросила. - Может быть, стоило пригласить твоих друзей?
  -По этому поводу можешь не волноваться - у них своя развлекательная программа на этот вечер.
  
  Бармен Винни принёс сидевшим возле стойки охотникам за головами два стакана, но прежде, чем он успел налить в них бренди, Алекс вытащил из стакана кубик льда и приложил его к щеке.
  -Тебе бы, идиоту, башку оторвать! - сказал он, массируя льдом ушибленное место.
  -Откуда мне было знать, что этот мужик так поступит? Я же это не со зла, а так, ляпнул не подумав, - сказал Сайкс в своё оправдание.
  -Ты всё делаешь не подумав, а расплачиваться за это почему-то приходится мне!
  -Ну извини, в следующий раз я буду нем как рыба.
  -Зато я не буду молчать, если какой-нибудь трансплантолог начнёт интересоваться твоими внутренними органами!
  Сайкс тактично промолчал и начал медленно потягивать бренди. Дерек Бэйн принёс охотникам за головами извинения, выдал всей троице настоящие пропуска, и уговорил Алекса и Сайкса немного задержаться и посмотреть на бои. Немного оклемавшийся после боя с Браунингом Дроу сначала отверг предложение Бэйна, и хотел поскорее покинуть заведение, однако Дерек отвёл охотника за головами в сторону, поговорил с ним с глазу на глаз, после чего Дроу всё же согласился задержаться. На вопрос Сайкса что же именно предложил ему Бэйн, Алекс не ответил, а лишь многозначительно ухмыльнулся. Через несколько минут в бар зашёл охранник и предупредил напарников, что бой вот-вот начнётся. Так и не притронувшись к бренди, Дроу надел чёрные очки, встал из-за стойки и направился в сторону зрительного зала.
  -Решил посмотреть на бой? Ты ведь говорил, что в этом нет ничего интересного! - проговорил Сайкс.
  -Поверь мне на слово - здесь есть на что посмотреть!
  
  Охранники вели раздетого по пояс Руперта через коридор, выходящий на арену. За ними неспешно следовал Дерек Бэйн.
  -Знаешь, что во всей этой истории самое удивительно, мальчик мой? - неожиданно спросил Дерек.
  Охранники остановились возле двери и повернули Эймса лицом к Бэйну.
  -Самое удивительное, что я тебя даже не уволю. А то, что сейчас произойдёт за этой дверью, можешь считать своеобразной компенсацией или неустойкой, - ответил Дерек на свой собственный вопрос.
  -Я лишь сделал так, как вы хотели! - возразил испуганный Руперт.
  -Одно дело, найти замену Доджеру, и другое, силой затащить бойца на ринг. В этом ты немного перестарался.
  -Пожалуйста, сэр, не надо! Хаммер мне все кости переломает! - взмолился Руперт.
  -Ты слишком сгущаешь краски. От сломанного носа и пары синяков ещё никто не умирал.
  Несмотря на последовавшие за этим мольбы Эймса, Дерек развернулся и пошёл прочь. Но пройдя вперёд несколько шагов, он остановился.
  -Ах да, чуть не забыл.
  Бэйн подошёл к Руперту (того держали охранники, чтобы он не вздумал выкинуть какую-нибудь глупость), вытащил из кармана чёрную полумаску и надел на голову Эймса.
  -Развлекайся.
  
  Алекс и Сайкс заняли места в зрительном зале как раз в тот момент, когда глашатай объявил бойцов. Сначала на ринг вышел Хаммер, который дикими рёвом поприветствовал зрителей, а буквально через минуту - Руперт Эймс, объявленный как Маска. Когда рестлер начал наступать на врага, Эймс просто зажался в угол, а когда же Хаммер подошёл близко, попытался врезать ему кулаком по морде, но судя по тому, что в следующую секунду он начал интенсивно встряхивать кисть, Руперту было гораздо больнее, чем его противнику. Сайкс сразу же догадался кто скрывается под маской и про себя отметил, что у Бэйна неплохое чувство юмора. На арене же творилось следующее: Хаммер поднял Руперта над головой, хорошенько раскрутил, а потом швырнул в сторону. Эймс врезался лицом прямо в дверь, из которой он совсем недавно вышел, а потом медленно сполз на пол. В этот момент к Сайксу неожиданно подсел какой-то старик во фраке. Сняв очки, он протёр их рукавом, прищурился, а потом снова надел.
  -Странно. Этот и есть тот тип, который поколотил Брауна? - с сомнением поинтересовался он.
  -Он самый, - ответил Спайроу с усмешкой.
  Руперт начал медленно отползать в сторону, надеясь зацепиться за ограждение, однако Хаммер схватил его за ногу и поволок на середину ринга.
  -Ну не знаю. По-моему, раньше он был выше ростом, да и в плечах шире. Как он умудрился так сильно исхудать за столь короткое время? - вновь заговорил старик.
  -Это всё стресс. У этого парня очень нервная работа, - проговорил Сайкс тоном знатока.
  -Вы так думаете?
  В этот момент Хаммер начал отвешивать Руперту затрещины, от которых у Эймса в ушах стоял перезвон. При этом Руперт пятился назад, пока не прижался к ограждению. Тогда Хаммер схватил его обеими руками, оттолкнул от заграждения, и ударил обеими ногами в прыжке.
  -Я в этом абсолютно уверен, - ответил Сайкс на вопрос старика.
  Зная, что его противник не поднимется, Хаммер сначала покрасовался перед зрителями, а потом пробежав несколько раз от одного края ринга до другого, прыгнул на середину, метя локтем прямо в лицо Руперта.
  "Ненавижу свою работу"! - подумал Эймс за секунду до того, как локоть здоровяка обрушился на его физиономию.
  
   Расплата
  
  Офицеры полиции Фрэнк Гибсон и Тед Карвер заканчивали патрулирование улиц Актарона. Фрэнк уже давно работал в полиции, и будучи матёрым взяточником, старательно обучал ремеслу своего более молодого коллегу. Зайдя в супермаркет, напарники купили по две бутылки пива, а также лотерейный билет. Фрэнк не особо верил в удачу, но поскольку в лотерее джекпот вырос аж до 10 миллионов, решил, что большого вреда от этого не будет. Отъехав от супермаркета, Гибсон включил радио и переключил на нужную радиостанцию.
  -Итак, уважаемые слушатели, сейчас будут объявлены выигрышные номера. Победитель получит 10 миллионов дакейров! - возвестил ведущий.
  -Дай монету, - сказал Фрэнк, раскрывая ладонь.
  Тед порылся в карманах, но там были только мелкие купюры. Находчивый полицейский вскрыл бутылку пива и отдал напарнику крышечку. Усмехнувшись, Фрэнк начал стирать защитный слой.
  -Сегодня выигрышные номера 1510510545105. Чтобы получить заветный выигрыш, обладатель счастливого билета должен позвонить в нашу студию по номеру...
  Фрэнк отключил радио, разорвал билет на мелкие кусочки, а потом выбросил в окно.
  -Кидалово это. Дурят народ, уроды, - прокомментировал свой поступок Гибсон, неожиданно тормозя возле кинотеатра.
  Его внимание привлекла странная парочка на другой стороне дороги. Одного из них, наркодилера Джо Ардено, Гибсон знал лично, а щуплого паренька с трясущимися руками он видел в первый раз.
  -Опять этот урод Ардено толкает дурь, да ещё и в таком месте. У него с головой всё в порядке? - полюбопытствовал Тед.
  -Вот сейчас и узнаем, - ответил Фрэнк, выходя из машины.
  Парочка о чём-то спорила, а потому заметила полицейских в самый последний момент. Испуганный парень собирался убежать, однако Тед достал оружие и приказал ему прижаться к стене.
  -Кого я вижу, - с усмешкой проговорил Фрэнк, подходя к дилеру.
  -И вам добрый вечер. Я вот выбрался из своей халупы, чтобы подышать свежим воздухом, - с улыбкой ответил Джо.
  Отбывая срок за приобретение наркотиков (на самом деле Джо их продавал, а не покупал), Ардено освободился раньше времени и вышел на свободу, отсидев всего лишь половину срока. Тюрьма никак не повлияла на его образ жизни, и Джо вновь взялся за старое.
  -Твой знакомый? - поинтересовался Фрэнк, указывая на парня.
  -Да я его в первый раз вижу. Просто проходил мимо, а он попросил закурить, - ответил Джо.
  Тед надел на парня наручники и увёл в машину.
  -Опять взялся за старое, засранец. Видать мало тебя колотили, - вновь заговорил Гибсон.
  -Обижаете. Я с дурью завязал.
  -Ну тогда покажи содержимое карманов и расстегни куртку.
  Джо начал выворачивать карманы. На асфальт упала стопка денег, перевязанная красной ленточкой, однако Ардено не торопился её подбирать.
  -Кажется у вас что-то упало, - сказал Джо, а потом отошёл в сторону.
  Фрэнк посмотрел по сторонам, и убедившись, что на него никто не смотрит, подобрал деньги.
  -Всё-таки тебя мало колотили, - сказал Гибсон с иронией, а потом занёс дубинку для удара.
  Джо привык к побоям, а потому даже не стал уворачиваться. Однако Фрэнк не стал наносить удар и убрал дубинку.
  -Ты поосторожнее с клиентами. Если подсадишь на иглу какого-нибудь мажора, держиморды его папочки с тебя шкуру снимут в два счёта, - предупредил Гибсон наркодилера.
  -Я знаю этого кренделя. Никакой он не мажор.
  -Ты уверен?
  -А то. Его дурной папаша вылетел с работы, а потом бухал по-чёрному и траванулся водкой. А пацан уже почти два месяца работает в общественном транспорте - чистит карманы лохов и сумки всяких куриц.
  -И давно он употребляет?
  -Да нет. Так, пару раз ломанул любопытства ради, а сегодня припёрся за добавкой.
  -Товар при нём?
  -Само собой. Хотите, забирайте себе, а хотите - улучшайте статистику.
  Фрэнк заехал Джо кулаком в живот. Тот рухнул на колени и схватился двумя руками за живот.
  -Я без тебя урода разберусь что мне делать! - грозно проговорил Гибсон.
  -Извините. Забылся, - ответил Джо сиплым голосом.
  На столь оптимистичной ноте полицейский и наркодилер попрощались друг с другом. Вернувшись обратно к машине, Фрэнк сел не на место водителя, а на соседнее сидение.
  -Веди ты. Я что-то малость подустал, - сказал он Теду, широко зевая.
  Карвер сел за руль и отъехал от кинотеатра. Вскоре полицейская машина покинула городские пределы и выехала на опустевшую автостраду.
  -Прикинь, Фрэнк, у этого урода с собой почти полкило зелья, - заговорил Карвер.
  -Это не моё! - испуганно залепетал парнишка.
  -Полкило, говоришь. Даже самый добрый судья даст за это как минимум пять лет, да и то при условии, если ты сможешь доказать, что купил дурь, а не продавал.
  -Это не моё! - продолжал стоять на своём парнишка.
  -Суд разберётся.
  Взглянув в зеркало заднего вида, Фрэнк заметил, что за их машиной следует чёрный микроавтобус без номеров. Водитель микроавтобуса посигналил полицейским, дав понять, что собирается идти на обгон. Однако как только автобус поравнялся с машиной, водитель отпустил стекло, вытащил обрез и выстрелил. Дробь снесла Карверу половину головы, а перепуганный Гибсон залёг на дно машины и вытащил пистолет. Между тем водитель микроавтобуса несколько раз протаранил полицейскую машину, пока та не съехала с дороги и на полной скорости (нога мёртвого Теда продолжала нажимать на газ) не врезалась в столб. Фрэнк вылетел из машины, пробив собой лобовое стекло, а перепуганный до полусмерти парнишка затаил дыхание, осторожно выбрался из салона и залез под машину. Вышедший из микроавтобуса мужчина с обрезом подошёл к полицейской машине и открыл водительскую дверцу. Порывшись в карманах Карвера, убийца извлёк оттуда полицейское удостоверение с вклеенной фотографией.
  -Не тот, - разочарованно проговорил мужчина, а потом захлопнул дверцу.
  Приходивший в себя Фрэнк попытался встать на ноги, и тут же схлопотав дробь в левую ногу, рухнул обратно на асфальт. Гибсон закричал от боли и потянулся к висевшей на поясе рации.
  -Зря стараешься - тебе никто не поможет, - сказал надвигавшийся на Фрэнка мужчина с обрезом.
  Между тем Гибсон успел связаться с участком.
  -Нападение на полицейских. Срочно пришлите...
  Мужчина выбил рацию из рук полицейского, а потом всадил в неё патрон.
  -Ну что глаза вытаращил, ублюдок. Неужто не узнаёшь?
  Фрэнк интенсивно замотал головой.
  -Зато я тебя выродка сразу же узнал. Долгих три года я представлял что сделаю с тобой и со всеми остальными, когда наши дорожки снова пересекутся.
  -Не стреляй! Я сделаю всё что ты хочешь!
  -А мне от тебя ничего не надо.
  Прятавшийся под машиной парнишка услышал два выстрела, после чего мужчина с обрезом сел обратно в микроавтобус, развернул его на 180 градусов и умчался от места бойни. Выбравшийся из-под машины парнишка только теперь заметил, что его штаны были мокрыми.
  
  -Да остановись ты! - прокричал Сайкс вслед убегающему от него парню.
  Естественно, беглец лишь прибавил ходу. Желая подзаработать немного деньжат, Алекс и Сайкс решили прервать свой бессрочный отпуск. В качестве цели был выбран молодой хакер, поиск и поимка которого обещали занять от силы пару часов. Однако дельце, казавшееся сначала таким лёгким, в итоге обернулось сплошной головной болью. Напарники угробили много времени на поиск хакера, а в итоге обнаружили его совершенно случайно в одном из казино. Парнишка создал программу, корректирующую работу одноруких бандитов, и явился сюда, чтобы проверить её в действие. Не успел хакер установить программу, как заметил двух незнакомцев, которые наблюдали за ним. Поняв, что эта парочка явилась за ним, парень кинулся бежать. Тогда Алекс и Сайкс решили разделиться: Спайроу побежал за хакером, намереваясь загнать его в ловушку, а Дроу миновал целый ряд игровых автоматов, пока не выбежал впереди беглеца. Остановившись на месте, парень начал лихорадочно смотреть по сторонам, а потом забрался на игровой автомат и спрыгнул с другой стороны. Сайкс проделал тот же трюк, только при этом уронил с верхушки автомата стакан с колой, который опрокинулся на голову сидевшего за автоматом толстяка. Однако толстяк совсем не обратил внимания на произошедшее, и закинул в автомат очередную монету. Алекс не стал следовать за беглецом тем же путём, а побежал в обход, и тут же натолкнулся на охранников казино, которым его поведение показалось подозрительным. Хакер же бежал к входной двери, расталкивая попадающихся под руку игроков, и стараясь хоть немного замедлить своего преследователя. Резко выдернув стул из-под одной бабульки (та шмякнулась на пол и начала бранить "наглого молокососа" на чём свет стоит), парень обернулся, и хорошенько прицелившись, кинул стул в своего преследователя. Сайкс вовремя пригнулся, и стул пролетел мимо, угодив в голову проходящему мимо крупье.
  -Отстань от меня, урод! - прокричал парень и продолжил бег.
  Спайроу догнал хакера возле самых дверей и уже протянул руку, чтобы схватить беглеца за плечо, но тот выскочил на улицу, и дверь ударила Сайкса по лбу. Потерев ладонью ушибленное место, Сайкс выбежал на улицу и заметил в двух метрах от себя хакера, поднявшего руки над головой, а также десяток полицейских, направивших на него оружие. Когда один из полицейских потребовал, что хакер опустился на колени и убрал руки за голову, парнишка бросился бежать, но не успел он пробежать и пяти шагов, как схлопотал пулю в ногу. Полицейские также следили за хакером и намеревались по-тихому взять его на выходе. Полицейский в штатском, следивший за парнем, доложил, что беглеца кто-то преследуют, в результате чего сидевшие в засаде полицейские вышли из засады и стали ждать хакера возле входа. Полицейский, ранивший хакера, подошёл к парню, перевернул его на живот, надел на него наручники, и бросил в сторону охотника за головами вопросительный взгляд.
  -А я не с ним, - ответил Сайкс на невысказанный вопрос, а потом повернулся к служителям закона спиной и вошёл обратно в казино.
  
  Погрустневшие напарники вскоре вернулись обратно на "Норд" (вернее погрустнел Алекс, ведь ему пришлось минут десять объясняться с охраной, а Сайксу по сути было всё равно - он мечтал лишь ломануть лапши и бухнуться на диван). Стоило им только перешагнуть порог кают-компании, как они столкнулись с Джилл. Девушка стояла возле стены, скрестив руки перед грудью.
  -Судя по физиономиям, вы только что ходили на дело и благополучно его запороли. Я уже говорила, что вы - конченые неудачники? - поинтересовалась Джилл с иронией.
  -Сегодня - нет. А чего это ты вдруг решила составить нам компанию? - спросил Алекс.
  -Должен же кто-то указать вам на ваши ошибки.
  -Как это ты собираешься указывать нам на ошибки? Тебя ведь там даже не было, - резонно заметил Сайкс.
  -Можешь считать это женской интуицией. Вы, наверное, потратили слишком много времени на поиски, в результате чего цель либо скрылась, либо её взял кто-нибудь другой. Я права?
  -Можно и так сказать.
  После того как полицейские усадили раненого хакера в машину, сержант, руководивший задержанием, сказал напарникам, что своим дилетантизмом они едва не помогли скрыться опасному преступнику, и предупредил, что если они ещё раз вмешаются в работу полиции, то пойдут под суд за соучастие. Пока сержант читал ему подобные нотации, Сайкс нехотя вспомнил про Гордона Блэка. Тот тоже любил бросаться в его адрес угрозами, обвиняя во всех смертных грехах, но он хотя бы ни делал это настолько пафосно. Сержанта же распирало от осознания собственной значимости, хотя всю операцию по поимке хакера он провёл в своей машине.
  -Если бы вы располагали необходимой информацией, это значительно сэкономило бы вам время. На Терраноне вам помогал Винсент, но здесь его нет, - продолжала Джилл.
  -И всё же я не понимаю почему ты пришла, - сказал Алекс.
  -По моей вине вы лишились денег. Я просто хочу поскорее возместить нанесённый ущерб.
  Алекс скептически поднял бровь и спросил:
  -А на самом деле?
  Джилл глубоко вздохнула.
  -Мне просто было скучно. Ну не могу я целыми днями просто сидеть дома. Домохозяйка из меня никакая. Кстати, пока вас не было, я даже нашла новую цель.
  Джилл подошла к стоявшему на столике ноутбуку и развернула его на 180 градусов. На напарников смотрел светловолосый мужчина средних лет со шрамом над левой бровью.
  -Юрий Бородин. Был осужден на 20 лет. Отсидел три года, а потом сбежал, - Джилл начала брифинг.
  -120 тысяч дакейров. Не многовато ли за обычного беглого заключённого? На Терраноне за подобных типов предлагают раза в три меньше, - с сомнением проговорил Алекс.
  -Вот ты сам и ответил на свой вопрос. Мы сейчас на Актароне, и здесь совсем другие расценки. К тому же он завалил парочку легавых, а полицейские очень не любят, когда кто-то убивает их коллег.
  -Раз уж ты взяла на себя роль мозгового центра, то с чего предлагаешь начать? - вступил в разговор Сайкс (когда речь зашла о новой охоте, сонливость как рукой сняло).
  -Для начала нам следует переговорить с Паркером и прояснить некоторые детали.
  -Ты уже называла это имя раньше. Кто он такой?
  -Паркер - что-то вроде местного Синклера, только в отличие от Джеральда, он пока ещё жив.
  -Информация стоит денег. Не думаю, что этот тип согласится... - начал возражать Алекс.
  -Согласится как миленький. Я отправила ему сообщение и попросила о встрече. Остаётся только дождаться ответа.
  Долго ждать не пришлось - ответ пришёл через десять минут. Паркером оказался молодой человек в кожаной безрукавке и в новых байкерских перчатках.
  -Я согласен. Приходи в боулинг через полчаса. Там и всё и обсудим. Успеешь? - поинтересовался информатор.
  -Успею. Не возражаешь, если я приду не одна?
  -Нет. До встречи.
  
  В отличие от своего ныне покойного терранонского коллеги Паркер Ньютон предпочитал общаться с клиентами непосредственно при личной встрече. Официально актаронский информатор не имел за душой никакой недвижимости, даже самого захудалого гаража, и о том, где находится резиденция Ньютона, никто не знал. Договариваясь с клиентами о встречи, Паркер являлся туда раньше времени и осматривался. В боулинг Ньютон зашёл после того, как заметил за собой слежку. Паркер не первый год состоял в байкерском клубе "Ангелы скорости", точнее он в нём не просто состоял, а был его непосредственным учредителем (если кто-то хотел встретиться с Паркером, то он приходил в клуб и просил кого-нибудь из байкеров сообщить об этом Ньютону или же связывался непосредственно с информатором, при условии, что знал про нужный канал связи). Имидж так называемого "плохого парня" Паркер поддерживал ещё со школы. Занятия он посещал довольно редко, а если появлялся, то только для того, чтобы набить кому-нибудь морду. Ботаны боялись его как огня, девчонки мечтали, чтобы он обратил на них внимание, а крепкие парни стремились затесаться к Ньютону в друзья. Учителя, и даже директор, жаловались на Паркера его родителям, однако тем было всё равно чем занимается их сынишка, лишь бы он не загремел в тюрьму. Впоследствии Ньютон связался с бандитами, и его вышибли из школы. Впрочем, Паркер по этому поводу не слишком сильно переживал, т.к. успел прибиться к небольшой банде байкеров, от которой, увы, на сегодняшний день никого не осталось. С Джилл Рейн он познакомился на одной вечеринке, где она отрывалась с друзьями. Собственно, тогда и состоялся дебют Ньютона как информатора: за тысячу дакейров он предупредил организатора вечеринки, что скоро сюда нагрянут копы. Подростки мигом скинули косяки и спрятали пиво, и уже через пять минут раздался стук в дверь. Один замешкавшийся болван всё-таки не успел сбросить "весёлый косячёк", в результате чего в доме поднялся переполох. Сам же Паркер вместе с малость перебравшей Джилл слинял оттуда. Вскоре они начали встречаться, и если не считать бестолковых мажоров и похотливых папиков, которых Джилл разводила на деньги, то Паркер был её первым бойфрендом. Через полтора года они расстались, и каждый пошёл по жизни своей дорогой. Впрочем, иногда они поддерживали связь, но лишь в тех случаях, когда одному из них что-то было нужно. По всей видимости, Джилл всё же что-то ещё значила для Паркера, ведь это именно он сообщил, что вознаграждение за её поимку было отозвано. Однако сейчас Паркера волновала не бывшая подружка, а тип в толстовке, следовавший за ним по пятам. Когда Ньютон зашёл в боулинг, неизвестный последовал за ним. Запоздало догадавшись, что ведёт себя слишком подозрительно, он заказал дорожку и катнул первый шар. Неумело брошенный шар укатился в сторону, так и не сбив ни одной кегли. Наблюдавший за неудачным броском Ньютон усмехнулся, а потом пошёл в туалет. Там он старательно медленно намывал руки, ожидая когда войдёт нерадивый шпион. Тот не заставил себя долго ждать.
  -Я так понимаю, Уитт, ты что-то собирался сказать мне по поводу своего долга, - проговорил Ньютон, глядя в зеркало.
  -У меня сейчас нет таких денег, - ответил Уитт тоном обречённого.
  Обернувшись, Паркер присмотрелся к своему должнику. Бегающий взгляд и нездоровый блеск в глазах не предвещали ничего хорошего. Клэнси Уитт был знакомым Паркера ещё со времён школы. Совсем недавно он взял у Ньютона денег взаймы, а когда пришло время отдавать долг, то куда-то пропал, так и не расплатившись.
  -Ну и что мы будем делать? - спросил Паркер, облокотившись об раковину.
  Вместо ответа Уитт выхватил нож и бросился на Ньютона. Схватив полупустой флакон жидкого мыла, Паркер брызнул им Уитту в глаза. Протирая глаза одной рукой, Уитт сделал несколько выпадов вслепую, однако Паркер с лёгкостью перехватил руку Уитта, выдернул нож и прижал его к стене.
  -И о чём ты только думал, идиот?! - укоризненно спросил Паркер, а потом вонзил нож в ладонь Уитта.
  Прежде чем тот завопил от боли, Паркер заткнул ему рот ладонью, а потом прижал палец к губам. Резко выдернув нож, Ньютон схватил Уитта за шиворот, затащил его в первую попавшуюся кабинку и окунул головой в унитаз. Продержав барахтающегося Уитта в бачке секунд 40, Паркер вытащил его и сказал с расстановкой:
  -Твой долг автоматически возрастает в два раза, а если ещё раз такое повторится, я с тобой церемониться не буду. Понятно?
  Вместо ответа Уитт начал кашлять.
  -Ты всё понял, урод?! - повысил голос Паркер.
  -Да, я всё понял! - поспешно выпалил Уитт, опасаясь, что Ньютон его утопит.
  Смыв нож в унитаз, и посоветовав Уитту умыться, Паркер вышел из туалета и вернулся в зал. Там он подошёл к одному из работников боулинга.
  -Я беру седьмую дорожку, - сказал Паркер, протягивая мужчине деньги.
  -Извините, но дорожка занята.
  -Уже нет. У парня какие-то проблемы с рукой, так что он больше не может продолжать игру.
  -Ну раз так, то дорожка твоя, - ответил работник, забирая деньги.
  Когда в боулинг пришли Сайкс, Алекс и Джилл, Паркер готовился забросить уже третий шар. Краем глаза увидев визитёров, Ньютон помахал Джилл рукой и запустил шар. Тот сначала покатился по прямой, а потом ушёл чуть влево и сбил все кегли, кроме двух.
  -Неплохо для новичка, - сказала Джилл вместо приветствия.
  -Это не так просто как кажется, - возразил Паркер.
  -Куда уж проще - просто прицеливаешься и бросаешь шар. Тут даже инвалид справится.
  -Что тебе известно по поводу Юрия Бородина? - вмешался в их разговор Алекс.
  Ньютон осмотрел своего собеседника с ног до головы, и сказал:
  -Поздравляю. Ты первый, кому удалось повалить Брауна.
  Дроу кинул сердитый взгляд на Джилл, но та лишь пожала плечами, дав понять, что она никому ничего не рассказывала об инциденте на подпольном ринге. Взяв шар, и поперекладывав его из одной руку в другую, Паркер спросил:
  -Сколько?
  -20 тысяч и моя личная признательность. У нас просто сейчас с деньгами малость туговато.
  20 тысяч дакейров были для Ньютона жалкими грошами, но немного подумав, он сказал:
  -На первый раз сойдёт. Как насчёт поцелуя наудачу?
  Джилл удостоила Паркера беглым поцелуем в щёку, после чего Ньютон метнул шар. Тот покатился строго прямо, и сбил все кегли без исключения. Ньютон улыбнулся.
  -Если бы ты всё время была рядом...
  -Мы здесь не за этим. Переходи к делу! - перебила его Джилл.
  В этот момент Ньютон заметил Уитта с наспех перебинтованной рукой и мокрой головой, который устало брёл по залу. Увидев Паркера, он сразу же бросился к двери.
  -До недавних пор Бородин отбывал срок. Ему впаяли 20 лет без права на апелляцию - согласитесь, тут бы любой начал выть на луну.
  -А если по существу? - вступил в разговор Сайкс.
  Хотя на первый взгляд Спайроу показался ему непроходимым балбесом, Паркер прекрасно знал что того не стоит недооценивать.
  -Отчаянный ты парень. Я бы на твоём месте забился в какую-нибудь щель и сидел тихо, пока всё не утрясётся.
  -Чего-чего? - не понял Сайкс.
  -Стрелок, прикончивший Гордона Блэка, может рано или поздно нацелиться на тебя. Не боишься?
  -А я-то здесь при чём?
  -Тебе виднее, - пожал плечами Паркер.
  Разумеется, Ньютон не знал имени стрелка, отправившего на тот свет бывшего начальника полиции - у него были одни лишь догадки, ни чем не подкреплённые.
  -Я вижу, ты неплохо осведомлён, но говори по существу, - вернулся к прежней теме Сайкс.
  -Юрий сбежал из тюрьмы и прикончил двух полицейских. Свидетелем расправы стал один парнишка, которого они за что-то прихватили. Даже если вы попытаетесь его растормошить, сомневаюсь, что он расскажет вам что-то интересное.
  -Всё это мы знали и до встречи с тобой.
  -Да неужели? А то, что один из убитых полицейских три года назад арестовал Бородина вы тоже знали?
  Разумеется, об этом напарники не знали. Теперь становился ясен мотив беглеца - месть.
  -Фрэнк Гибсон вместе со своим напарником Юджином Бригсом защёлкнули наручники на запястьях Бородина и отправили его за решётку. Суд был коротким и предсказуемым.
  -Ты сказал, что Юрий расправился с одним из своих обидчиков.
  -Да, с Гибсоном. Нынешний напарник Фрэнка скорее всего просто подвернулся под руку, но на всём Актароне вряд ли найдётся хоть один человек, который будет оплакивать эту парочку.
  -А что со вторым?
  -Юджин попался на взятке и был уволен с позором. Сейчас он работает охранником в супермаркете на 11 улице. Если хотите его застать, то лучше поторопитесь - смена Юджина скоро заканчивается.
  Признав, что визит к Паркеру был достаточно продуктивным, Алекс сказал:
  -Деньги ты получишь после...
  -Я в курсе. Только постарайтесь его не упустить.
  Алекс и Джилл устремились к выходу, а Сайкс немного притормозил, чтобы задать последний, казалось бы, незначительный вопрос.
  -За что арестовали Бородина?
  -Угон и наезд на человека. Бедолага до сих пор в коме. Было проведено освидетельствование - в крови Юрия обнаружили лошадиную дозу всякой дряни. Ещё есть вопросы?
  У Сайкса вопросов больше не было, и он отправился догонять напарников.
  
  Юджин ненавидел свою работу всеми фибрами души. Зарплата была маленькой, коллеги на него косо посматривали, да и график работы был неудобным. Стоило кассиру не досчитаться хотя бы одной купюры, как подозрения падали на Бригса. Приходя домой после работы, и, напиваясь до бесчувствия, Юджин вспоминал, что его жизнь не всегда была такой. Работая в полиции вместе со своим напарником Фрэнком Гибсоном, Юджин в последнюю очередь думал о соблюдение законов. Всё закончилось в тот день, когда какой-то слизняк, которому днём раньше Юджин отбил почки, пришёл жаловаться. Тогда Бригсу удалось отвертеться, однако вскоре он влип в другую неприятную историю - с взяткой. Человек, предложивший ему деньги, оказался ряжёным, а весь их разговор был записан. Поскольку разговор вёл Юджин, а Фрэнк отсиживался в машине, всю вину возложили на Бригса. Деньги, которые Юджин откладывал на чёрный день, ушли на то, чтобы подмаслить судью и избежать тюремного срока. Решив, что легко отделался, Юджин начал искать новую работу, и вскоре понял, что обрадовался раньше времени. Бывшего служителя закона никто не хотел брать на работу. В конечном итоге Юджину удалось по блату устроиться на работу в супермаркет (одним из кассиров был его двоюродный брат). Бригс не видел никаких перспектив и постепенно спивался, проклиная Фрэнка. Он подозревал Гибсона в двуличии (Юджин считал, что Фрэнк специально остался в машине, т.к. знал о слежке), и каждый раз, видя в новостях новость о гибели полицейского, мечтал, что погибшим окажется его бывший напарник. Просматривая утренние новости, и случайно обнаружив, что его мечта сбылась, Юджин в приподнятом настроении отправился на работу. Каждый день, отправляясь в супермаркет, Бригс надеялся, что произойдёт что-то, что изменит его жизнь в лучшую сторону, ведь в противном случае сама жизнь становилась бессмысленной. Через два часа его настроение было полностью испорчено, а к вечеру Юджин уже готов был всех перестрелять (к счастью, огнестрельного оружия у него не было). Незадолго до закрытия в супермаркет явился какой-то бомжеватый тип, который сразу же привлёк внимание Юджина. Плохо пахнувший бродяга взял бутылку пива, сделал глоток, а потом поставил её обратно. Проходя мимо ряда с картофельными чипсами, он вскрыл пакет, съел несколько ломтиков, засунул горсть чипсов в карман, а пакет положил на старое место. Ещё будучи полицейским, Юджин презирал подобных маргиналов, и часто отрабатывал на них приёмы самообороны.
  "Если всё так пойдёт и дальше, скоро я и сам буду похож на это ничтожество"! - подумал Бригс, следуя за зловонным посетителем.
  Когда бродяга прошёл мимо кассы и устремился к выходу, Бригс нагнал его и отвёл в сторонку.
  -А заплатить не желаешь? - спросил Юджин, борясь с желанием съездить бродяге по физиономии.
  -Не желаю. Чего тебе вообще надо? Я ничего не взял!
  Повернув голову в сторону, и заметив что камера повернулась в другую сторону, Бригс прижал бродягу к стене.
  -Слышь, бомжара, ты совсем охренел?
  -Отвали от меня, урод! Ну жрать мне хотелось - и что с того? Разрежешь мне брюхо и всё оттуда вытащишь?
  -Жри сколько хочешь, жук навозный, но сначала заплати! - продолжил Юджин с нажимом.
  -Да нет у меня денег! - огрызнулся бомж, а потом оттолкнул от себя Бригса и вышел на улицу.
  Чаша терпения Юджина была переполнена. Крикнув кассиру, что отлучиться на пару минут, Бригс снял с пояса дубинку и отправился вслед за бомжом. Заметив вышедшего на улицу охранника, бродяга прибавил ходу и спешно зашёл в переулок. Перейдя на бег, Юджин начал открыто преследовать бродягу, не заметив, что за ним кто-то идёт. Как только Бригс свернул за угол, то увидел бомжа с кирпичом в руке.
  -Чего тебе надо? - задал он глупый вопрос.
  -А ты догадайся! - огрызнулся Юджин и начал надвигаться на бродягу.
  -Эй, Бригс! - кто-то положил руку на плечо Юджина.
  Бригс обернулся, готовясь как следует отделать наглеца, но вдруг что-то острое вонзилось ему в живот.
  -Ну что, ублюдок, не ожидал? - спросил Юрий, а потом вытащил заточку и нанёс Юджину ещё несколько ударов.
  Когда Бригс рухнул на землю, Юрий достал две купюры по сто дакейров и протянул их бомжу. Бродяга смотрел на него широко раскрытыми глазами и не торопился брать деньги.
  -Ты... ты что наделал, мужик? - дрожащим голосом спросил бомж, размахивая кирпичом.
  -Вспорол этому уроду брюхо. А что? - как ни в чём ни бывало спросил Бородин.
  -Мы так не договаривались! Ты сказал, что хочешь всего лишь пару раз заехать ему по роже!
  Юрий несколько раз ударил труп ногой по лицу, а потом спросил:
  -Доволен?
  Бомж ничего не ответил. Юрий бросил деньги на землю, вытер окровавленную заточку об штаны Бригса, а потом вышел из переулка. Бородин узнал, что Бригса вышибли из полиции и наведался к Юджину на квартиру. Квартира напоминала самый настоящий свинарник, давая понять, что её владелец переживает не самые лучшие времена. Однако Юрий не изменил своих первоначальных намерений. Заплатив бомжу, чтобы тот выманил Бригса из магазина, Бородин прикончил ещё одного виновника всех своих несчастий, однако он не собирался останавливаться на достигнутом.
  
  Завидев возле супермаркета пару полицейских машин, а также машину скорой помощи, напарники поняли, что опоздали. Вернувшись обратно на "Норд", вся троица стала думать что делать дальше.
  -Надо достать полицейское досье Бородина, - заявил Алекс спустя пару минут.
  -А смысл? Юрий расквитался со своими обидчиками, а теперь может благополучно залечь на дно, - ответил Сайкс.
  -Алекс прав. В досье наверняка указаны друзья и родственники Бородина, к которым он может обратиться за помощью. К тому же список жертв ещё может быть открыт, - высказалась Джилл.
  -Полицейские, арестовавшие Юрия, мертвы. Кому ещё он может мстить? Судье? Обвинителю? Свидетелям? - рассуждал вслух Алекс.
  -Или всем сразу. Пока у нас нет досье, мы об этом можем только гадать. Хочешь не хочешь, но тебе снова придётся обратиться к Винсенту, - сказал Сайкс Алексу.
  Дроу и сам это прекрасно понимал. Понимал он и то, что вновь услышит от старого ворчуна нарекания в свой адрес, когда тот услышит об их последних злоключениях.
  "Я прямо как маленький мальчик, ждущий когда кто-то из взрослых устроит мне взбучку"! - подумал Алекс, устанавливая канал связи.
  По всей видимости, Винсента не было на месте, и Алексу удалось с ним связаться только с третьей попытки. Прежде чем Уорд завалил его вопросами, Алекс коротко обрисовал ситуацию и попросил Винсента связаться с кем-нибудь из актаронских коллег. Винсент пообещал всё сделать, и напоследок огорошил Алекса новостью о том, что руководство банка всё же снизошло до переговоров с бастующими. Добыв копию досье, Винсент ответил на все вопросы, которые интересовали Дроу, но прежде, чем старый ворчун спросил о судьбе Джилл Рейн, Алекс поблагодарил его за проделанную работу, и пообещав позже всё рассказать, отключил видеофон. Вернувшись обратно в каюту, он застал Джилл, разложившую перед Сайксом несколько игральных карт.
  -Во что играете? - поинтересовался Алекс.
  -Не во что. Просто я немного разбираюсь в гадании, - ответила Джилл.
  Алекс недоверчиво посмотрел на Сайкса и спросил:
  -Ты веришь в подобную ерунду?
  -Надо же мне во что-то верить, - пожал плечами Сайкс.
  Раскрыв разложенные карты, Джилл огласила вердикт:
  -В ближайшее время твоя жизнь не претерпит никаких значительных изменений, но карты обещают удачу в карьере или на работе.
  -Я всё это мог предсказать и без карт, - скептически отозвался Алекс.
  -Предсказать и ляпнуть наугад - абсолютно разные вещи! - проговорила Джилл тоном знатока.
  Алекс терпеть не мог так называемых прорицателей, и считал всех их шарлатанами. Один из таких, так называемых мудрецов однажды нагадал ему счастье в семейной жизни, успех в карьере и всеобщее обожание. Ничего из этого не сбылось. Дроу верил лишь своему чутью и фактам. Именно некоторыми фактами он сейчас собирался поделиться со своими нерадивыми напарниками.
  -Я разговаривал с Винсентом и узнал много нового. Оказывается, Бородин когда-то служил в геднерском гарнизоне, а после увольнения перебрался на Актарон.
  -Только вояки нам не хватало! - проворчала Джилл.
  -Он устроился на работу в некое частное охранное агентство, и до своего ареста работал телохранителем.
  -По какому принципу работало это агентство? - уточнил Сайкс.
  -Официально, оно просто сдавало своих сотрудников в аренду, а неофициально оказывало некие услуги, которые даже с натяжкой нельзя назвать законными.
  -Лучшая защита - это нападение, - усмехнулась Джилл.
  Проще говоря, охранное агентство было тесно связано с криминальным миром Актарона, и при щедрой оплате могло не только защитить тушку богатого клиента, но и разыскать всех потенциальных обидчиков, и по-тихому закопать их на каком-нибудь пустыре. Некоторые агентства не гнушались заниматься и более грязной работёнкой, такой как поджоги, похищения, а также всё то, чем обычно занимались пираты. Разумеется, приходилось отстёгивать долю полицейскому начальству, чтобы те прятали в архив ненужные дела или же находили козлов отпущения.
  -Не совсем. Парни из того агентства далеко не ангелы, но они редко позволяют себе что-то большее, чем угрозы, в то время как другие без особых колебаний претворяют подобные угрозы в жизнь.
  -Всё это конечно очень интересно, но какое отношение это имеет к делу? - спросил Сайкс.
  -А интересно то, что машина, которую угнал Юрий, принадлежала человеку, которого он должен был охранять.
  -И кто же этот человек?
  -Тодд Уидмор.
  Услышав имя своего сводного брата, Джилл вздрогнула. В её душе начало зарождаться нехорошее предчувствие.
  -Уидмор выступал на суде в качестве свидетеля? - продолжал расспросы Сайкс.
  -Только в части, касающейся угона. Сначала Юрий категорически отрицал свою вину, а потом во всём признался и попросил суд о снисхождении, однако судья был непреклонен. Вполне возможно, именно судья станет следующей...
  -Нет! - неожиданно выпалила Джилл, а потом добавила более спокойным голосом: - Всё не так.
  Узнав о том, что в деле был замешен Тодд, Джилл посмотрела на ситуацию с другой стороны.
  -Бородин не угонял машину. Не было никакого угона.
  -То есть? - не понял Сайкс.
  -Тодд Уидмор - ещё большая мразь, чем его папаша. Этот обнаглевший мажор любит унюхаться в хлам, а потом сесть за руль и устроить самые настоящие уличные гонки.
  -Ты думаешь, наезд совершил Тодд?
  -Я в этом абсолютно уверена. Странно что он до этого никого не покалечил.
  -Почему же тогда Бородин во всём сознался?
  -Не знаю. На него могли как следует надавить, или наоборот, пообещали, что если он всё возьмёт на себя, то его отмажут. Тактика кнута и пряника стара как мир.
  -Но в итоге Бородин получил по полной программе и сел в тюрьму за преступление, которого он не совершал, - закончил за Джилл Алекс.
  -Если всё действительно так, Тодд скорее всего станет следующей жертвой. Хотя судью тоже не стоит раньше времени списывать со счетов, - сделал вывод Сайкс.
  Со стороны все умозаключения казались логичными и обоснованными, но Джилл не покидало чувство, что они что-то упустили.
  "С какой стороны не посмотри, нас кинули. Паркер знает гораздо больше, чем говорит"!
  Придя к такому выводу, Джилл резко вскочила с места и быстрым шагом направилась к двери.
  -Куда это ты ломанулась? - окликнул её Алекс.
  -Мне надо ещё раз поговорить с Паркером.
  -Тебе известно что-то ещё? Если да, то говори сейчас, а то потом будет поздно.
  Джилл повернулась лицом к Алексу.
  -Я знаю не больше вашего - мне просто нужно проверить одну догадку. Присмотрите пока за судьёй и за Тоддом.
  -Винсент дал мне адрес судьи, но понадобится какое-то время, чтобы отыскать Тодда.
  -Всё гораздо проще. Дай мне бумагу и ручку, и я составлю список мест, где этот мажор обычно зависает.
  
  Когда за дверью послышались шаги, Юрий убрал руку со звонка. Дверь открыла женщина средних лет с телефоном в руке. Увидев незваного гостя, женщина побледнел, и телефон выпал из её рук.
  -Ну здравствуй, Аманда! - сказал Юрий, заходя в дом, который когда-то принадлежал ему.
  Аманда была бывшей женой Юрия, и его внезапное появление было для неё громом среди ясного неба. Из телефона раздавался взволнованный голос подруги Аманды, однако бывшая миссис Бородина не торопилась поднимать трубку.
  -Юрий, но ведь ты... - заговорила женщина дрогнувшим голосом.
  -Должен был ещё много лет провести за решёткой? - подсказал ей Юрий, а потом подобрал с пола телефон и нажал на кнопку сброса. - Меня выпустили по амнистии.
  Через два месяца после того как Юрия осудили, в тюрьму явилась Аманда. Сообщив арестанту, что начала встречаться с другим мужчиной, женщина попросила его подписать документы о разводе. Шокированный предательством любимой женщины Юрий подписал все документы, чтобы больше никогда её не видеть, а сейчас явился домой, чтобы взыскать с бывшей супруги должок.
  -Неси все деньги и ценные вещи, что есть в доме, иначе я тебя убью! - сказал Юрий.
  Аманда взглянула в глаза бывшего мужа и поняла, что он способен на многое.
  -Прости меня, - только и смогла вымолвить она.
  Юрий посмотрел на неё как на пустое место, и Аманда спешно удалилась. Пройдя в комнату, Бородин первым делом взглянул на комод, где стояла фотография со счастливыми новобрачными. Аманда была наряжена в свадебное платье, а рядом с ней стоял какой-то тощий очкарик в смокинге.
  -Так вот значит, на какого уродца ты меня променяла, - тихо проговорил Юрий, присаживаясь в кресло.
  Юрий и Аманда познакомились на собрании анонимных алкоголиков. Бородин пытался вылечиться от пагубного пристрастия к спиртным напиткам, а его будущая жена работала в здании уборщицей. После окончания очередного сеанса Юрий вышел на улицу и заметил как к Аманде, выносившей мусор, пристали какие-то двое парней. Юрий с лёгкостью вырубил обоих, а потом предложил Аманде проводить её до дома. Слово за слово, они разговорились и условились встретиться ещё раз, но уже в другой более благоприятной обстановке. Конечно, не какими возвышенными чувствами тут и не пахло, но и Аманда и Юрий нуждались в ком-то, кто мог оказать им поддержку, и кому самому нужна помощь. После свадьбы Аманда переехала из небольшой комнатушки в дом Юрия и они стали жить вместе. Желая сделать супруге подарок, Бородин сделал её полноправной собственницей своего дома.
  "Каким же дураком я был!" - думал Юрий, беря пульт и включая телевизор.
  Бесцельно переключая с одного канала на другой, Бородин сделал звук погромче, после того, как увидел на экране свою фотографию. Диктор говорил, что по улицам бродит очень опасный преступник и просил простых обывателей быть бдительными. Он расписывал Бородина как опасного безумца, убивающего всех без разбора. Юрий прекрасно понимал, что диктор озвучивает не своё личное мнение, а воспроизводит по памяти текст, составленный руководством. Бородин никогда не доверял средствам массовой информации, считая руководителей газет и телеканалов - продажными проститутками. Его специально расписывали злодеям, надеясь облегчить поиски, однако Юрий не собирался сдаваться, не свершив месть. Через несколько минут в комнату вошла Аманда с сумкой в руках. Поставив сумку на комод, женщина отошла в сторону, с содроганием ожидая что же скажет её бывший муж. Юрий открыл сумку и увидел на дне три пачки денег, а также несколько не слишком дорогих побрякушек.
  -И это всё? - с сомнением поинтересовался Юрий.
  -Мы живём не очень богато, - тихо ответила Аманда.
  -Неужели? - голос Бородина был пропитан ядом и сарказмом.
  Аманда предпочла промолчать, прекрасно понимая, что любой её ответ лишь вызовет агрессию со стороны бывшего мужа. Взяв в руки свадебную фотографию, Юрий спросил:
  -Что ты вообще нашла в этом уродце?
  -Уильям - перспективный работник. В скором времени его ждёт повышение, - ответил Аманда, понимая, что промолчать в данном случае будет, мягко говоря, не умно.
  Вытащив фотографию из рамки, и порвав её на мелкие кусочки, Юрий разбил её об стенку.
  -Если твой хахаль такой перспективный и солидный, то почему вы живёте в моём доме? - спросил Юрий, практически переходя на крик.
  -У Уильяма были небольшие проблемы на работе, и ему пришлось заложить свой дом.
  -Много воровал?
  -Нет. Он хороший человек.
  -Ну да, не то что я.
  -Я не...
  -Заткнись, тварь! - яростно прокричал Юрий.
  За стеной раздался громкий детский плач. Когда Аманда бросилась к двери, Юрий преградил ей дорогу.
  -Ты ещё и залететь успела, - подозрительно спокойно проговорил он, кладя руку на талию Аманды.
  Постепенно рука Бородина переместилась на шею бывшей жены, но прежде, чем он начал её душить, находившейся за стеной ребёнок заплакал ещё громче. Этот крик отрезвил Юрия, и он отскочил от бывшей жены, будто перед ним была ядовитая змея. Он считал Аманду вероломный двуличной стервой, но не собирался лишать ребёнка матери, чтобы не стать тем Юрием Бородиным, о котором рассказывали в новостях. Подойдя к сумке, Юрий вытащил оттуда две пачки денег и засунул их в карман, а потом обошёл бывшую жену и вышел в прихожую. Бородин намеревался как можно скорее покинуть дом, который когда-то принадлежал ему, ведь полиция могла появиться здесь в любой момент.
  "А я-то дурак надеялся, что проживу здесь всю жизнь вместе с любящей женщиной, которая родит мне пару-тройку сыновей. Видимо не судьба", - подумал он, подходя к входной двери.
  -Юрий, подожди! - окрикнула его Аманда.
  Бородин обернулся.
  -Мне действительно жаль, - сказала Аманда, и по её щекам потекли слёзы.
  -Мне тоже, - ответил Юрий, и вышел на улицу.
  Отходя от дома, Бородин пересчитал деньги. Взятая сумма была не такой уж и большой, но это было достаточно, чтобы пополнить арсенал и отомстить. В этом ему должен был помочь Максим Кораблёв - владелец охранного агентства, в котором ранее работал Юрий. Понимая, что до следующей цели так просто не добраться, Бородин позвонил Кораблёву и сказал что в скором времени ему кое-что потребуется. Внимательно выслушав бывшего подчинённого, Максим озвучил во сколько Юрию всё это обойдётся (Кораблёв хорошо относился к Бородину, а потому сделал ему 50% скидку), и дал ему немного времени на размышления. Имея на руках нужную сумму, Юрий согласился на условия Максима. Кораблёв назначил ему встречу в офисе агентства, но предупредил, чтобы Юрий воспользовался черным входом, а не основным. Прибыв на место, Бородин обнаружил возле здания парочку полицейских машин, и решил подождать снаружи. Примерно через 20 минут полицейские вышли из здания, сели в свои машины и уехали. Следом за ними из здания вышел и Максим, с тревогой поглядывающий на часы. Услышав слева от себя свист, Кораблёв выхватил из-за пояса пистолет, но увидев Юрия, он заметно расслабился, и дал понять, что ждёт его в своём кабинете, после чего вошёл в здание. Бородин не стал следовать за ним, а воспользовался чёрным входом, боясь наткнуться на кого-нибудь в коридоре. Добравшись до кабинета Максима, он на всякий случай три раза постучал по двери, и получил разрешение войти. Зайдя в кабинет, Юрий достал из-за пазухи две пачки денег и бросил их на стол.
  -Пересчитывать будешь? - спросил он.
  -Поверю на слово, - ответил Максим, достал из шкафа чёрный тубус и протянул его Бородину.
  Юрий вскрыл тубус и обнаружил внутри базуку.
  -Одного заряда тебе хватит? - на всякий случай уточнил Максим.
  -Вполне, - ответил Юрий, закрывая крышку. - А где всё остальное?
  -У меня в машине, - сказал Кораблёв, а потом достал из кармана ключи и бросил их Юрию.
  Ловко поймав ключи, Бородин покрутил их в руке, а потом бросил обратно.
  -Чуть позже я перезвоню и скажу куда доставить эти вещи, - пояснил Бородин. - Что там с отправкой?
  -Я договорился с контрабандистами - они готовы взять тебя на борт и отвезти на Астер.
  -Мне нечего делать на Астере! - возразил Юрий.
  -У тебя нет выбора. После того как ты прикончишь Уидмора, тебя уж точно не оставят в покое. На Астере ты сможешь какое-то время отсидеться, а может быть даже начать новую жизнь.
  -Я пробовал начинать всё сначала - ни к чему хорошему это не привело, - с грустью ответил Юрий.
  
  Дроу отправился следить за домом судьи, отправившего Юрия Бородина за решётку, в то время как Спайроу должен был выследить юного мажора. Поочерёдно проверяя все злачные места, упомянутые в списке, Сайкс обнаружил Тодда Уидмора в ночном клубе "Оникс". Подвыпивший мажор рассказывал какие-то пахабные истории собравшимся возле него девицам, а те через силу хохотали. Не желая привлекать внимания, Спайроу решил понаблюдать за Уидмором издалека, и занял местечко возле барной стойки. В клубе играла громкая музыка, напоминавшая смесь хэви метал и техно стиль. Подобное звучание радовало местных завсегдатаев, чего нельзя было сказать о Сайксе.
  "Под такую музыку можно одуреть и без наркоты!" - подумал Спайроу, косо поглядев на своего соседа.
  Сидевший слева от охотника за головами парень насыпал на стойку немного белого порошка, а когда пришёл бармен, накрыл его рукой.
  -Как обычно? - уточнил бармен.
  -Ага. Не забудь про трубочку.
  Вскоре бармен вернулся, и по всей видимости, принёс фирменный коктейль. Как только он ушёл, парень вытащил из стакана трубочку и начал через неё вдыхать порошок, не обращая внимания на то, как это выглядит со стороны. В этот момент, к большому облегчению Сайкса, "кислотная" музыка перестала играть и её сменила зажигательная танцевальная мелодия, услышав которую, Тодд запрыгнул на стол и начал выделывать различные финты. Когда Уидмору этого показалось мало, он перепрыгнул на соседний стол, и, игнорируя возмущённые возгласы окружающих, продолжил танцевать. Сайкс обратил внимание на одного мужчину в плаще, который достал из кармана фотоаппарат и попытался сфотографировать Уидмора. По всей видимости, это был типичный представитель жёлтой прессы, решивший украсить завтрашние газеты фотографией беснующегося мажора. Но прежде, чем он успел сделать хороший кадр, к нему подкатили двое здоровяков, один из которых выхватил фотоаппарат и швырнул его на пол, а его коллега схватил папарацци за шиворот и оттащил в сторонку.
  "Неплохая у Уидмора охрана", - подумал Сайкс, глядя за происходящим через зеркало за спиной бармена.
  Вскоре Тодду надоело танцевать в одиночестве и он пригласил своих спутниц пройти на танцпол. Сайксу пришлось менять место дислокации и переместиться к правому краю барной стойки. Через минуту к нему подсела молодая пышногрудая девица, которая попросила у Сайкса огоньку. Прежде, чем Спайроу ответил, что не курит, перед девушкой нарисовался какой-то хлыщ в чёрных очках.
  -Привет, детка, как дела? - нагло спросил он, по-хозяйски положив руку на плечо девушки.
  -Нормально, - сдержанно ответила та, скидывая руку со своего плеча.
  Хлыщ позвал бармена, и, кинув на стойку несколько купюр, приказал принести себе и его спутнице чего-нибудь освежающего.
  -Ты, должно быть, здесь в первый раз? - спросил парень, снимая очки.
  -Да нет, - ответила девушка.
  -Что-то я тебя раньше здесь не видел.
  Бармен принёс парню ликёр с водкой, а девушке - мартини.
  -Я только недавно из клиники.
  -Болела? - спросил парень, потягивая ликёр.
  -Нет, просто мне сделали операцию. Ещё вчера я была мужиком.
  Хлыщ сразу же поперхнулся спиртным, а когда девушка протянула руку, чтобы похлопать его по спине, он отшатнулся от неё как от прокаженной и уже через пять секунд затерялся в толпе.
  -Здорово ты его отшила. А он видимо совсем дебил, раз поверил в такую ерунду, - сказал Сайкс с улыбкой.
  -Это не ерунда. Я на самом деле сделал операцию по смене пола.
  Поняв, что его собеседница не шутит, Спайроу перестал улыбаться.
  -Ну и как ощущения? - поинтересовался он.
  Девушка одним залпом осушила свой стакан, а потом, сердито глядя на охотника за головами спросила:
  -А сам то как думаешь?
  У Спайроу на этот счёт было множество предположений, но он выбрал нейтральный ответ:
  -Немного непривычно.
  Девушка хмыкнула.
  -Немного непривычно я бы себя чувствовала, если бы этот шарлатан доделал работу до конца. В клинику явились легавые и задержали его прямо во время операции. Он успел сделать её ровно наполовину.
  -Наполовину? В смысле...
  -Ага. Верх приделал, а то, что осталось внизу, обрезать не успел. Ну и кто он после этого?
  Сайкс и дальше бы послушал о злоключениях бедного транссексуала, но увидев, что на танцполе назревает драка, сразу же сорвался с места. Тодд танцевал, не замечая никого вокруг, и потому задел плечом кого-то лысого татуированного крепыша. После короткого обмена любезностями, спорщики решили выйти на свежий воздух и там поговорить по-мужски. Как только Тодд и его противник вышли из клуба, помимо Сайкса, к дверям устремились телохранители, которые совсем недавно нейтрализовала папарацци. Они в два счёта обогнали Спайроу, едва не сбив Сайкса с ног.
  "Чип и Дейл спешат на помощь!" - подумал охотник за головами, выходя на улицу.
  Там он стал свидетелем выяснения отношений между телохранителями Уидмора и татуированным крепышом. Сам Тодд стоял в сторонке и беседовал с кем-то по телефону. Телохранители доходчиво объясняли задире, что он не прав (вернее один держал, а второй "объяснял") и на протяжении всей этой беседы он периодически дёргал головой и стонал.
  -Ой, да ладно тебе! Всё нормально, можешь спросить у кого-нибудь из дуболомов! - говорил Тодд неизвестному собеседнику, а потом протянул трубку одному из телохранителей, а сам вернулся в клуб.
  Возле входа, проходя мимо Сайкса, он задел его плечом, и вошёл внутрь, даже не оглянувшись. Мысль о том, что надо хотя бы извиниться, не пришла Уидмору-младшему в голову. Пока первый телохранитель общался со своим нанимателем (Спайроу услышал, как он назвал своего собеседника "мистер Уидмор"), второй телохранитель зашвырнул крепыша в мусорный контейнер и закрыл за ним крышку.
  "Бородину стоит лишний раз подумать, прежде чем соваться сюда", - подумал Спайроу, возвращаясь обратно в клуб.
  Помимо двух телохранителей в "Ониксе", была ещё парочка на улице. Они приглядывали за машиной, готовясь превратить в фарш любого, кто осмелится к ней приблизиться. Вообще, терпению этой четвёрки позавидовали бы даже стражники Букингемского дворца. Уидмор-младший был далеко не подарком, однако телохранители терпели все его причуды и резкие слова в свой адрес с невозмутимостью. Отец Тодда платил им большие деньги, и это был довольно весомый стимул. Поскольку машина Уидмора-младшего была рассчитана лишь на двух человек, телохранители имели свой транспорт и были готовы отправиться следом за Тоддом, если тому придёт в голову мысль неожиданно сорваться с места и умчаться в неизвестном направлении. Тодд терпеть не мог телохранителей, и всячески давал понять, что их присутствие действует ему на нервы. Вернувшись в клуб, Уидмор-младший подковылял к барной стойке и объявил, что угощает всех присутствующих, а потом вернулся за свой столик. Сайкс не стал возвращаться к стойке, а отошёл к правой стене. Обойдя толпу, он чуть не столкнулся с короткостриженой брюнеткой, которая прошла мимо него. Сайкс резко остановился на месте, а потом обернулся. Кожей почуяв, что на неё устремлён чей-то взгляд, брюнетка тоже обернулась. За исключением телосложения и причёски, она ничуть не походила на Теру.
  "Пожалуй, эта идиотская музыка всё же успела свести меня с ума"! - подумал Спайроу.
  И тогда Сайкс задал себе непростой вопрос - что он здесь делает? Вместо того чтобы разобраться со старыми долгами и решать действительно важные проблемы, он следит за каким-то мажором, пытаясь поймать беглого заключённого. Было маловероятно, что Тера последовала за ним на Актарон, но разве это повод расслабляться? Сайкс не боялся смерти, но он боялся умереть раньше Хоука. Тело Натана не было найдено, и вполне возможно, он получил серьёзные увечья, но Сайкс на 100% был уверен, что его заклятый друг жив, и что рано или поздно они встретятся вновь.
  "Или же я сошёл с ума гораздо раньше?"
  
  Как только челнок приземлился на крышу "Дельфиса", Эдна Уидмор выскочила наружу и направилась к лестнице. В душе её бушевал праведный гнев на нерадивого мужа. Услышав от охраны, что его жена посетила "Дельфис", Эндрю ничуть не удивился. Вскоре разгневанная Эдна ворвалась в кабинет Эндрю, а следом за ней вошли двое хмурых типов в чёрных очках.
  -Подождите снаружи, - распорядился Уидмор.
  Телохранители тут же вышли за дверь. Оставшись наедине с мужем, Эдна едва поборола желание схватить какой-нибудь тяжёлый предмет и метнуть его в голову Эндрю.
  -Что происходит? Почему эти типы ходят за мной по пятам? - потребовала ответа она, истребляя Уидмора ненавидящим взглядом.
  -Это для твоей же безопасности, - спокойно ответил Эндрю.
  -Чушь! С каких это пор тебя волнует моя безопасность? Если со мной что-нибудь случится, ты будешь танцевать на моей могиле!
  -Не буду. Незачем давать газетчикам лишний повод для скандала.
  Эдна ненавидела этот холодный рассудительный тон. Одно дело, когда ты общаешься с посторонними людьми и играешь на публику, но какой смысл ломать комедию, если зрители отсутствуют? Даже если бы что-то скандальное просочилась в прессу, Уидмор запросто мог бы замять любое дело, поскольку его слово на Актароне многого значило.
  -И сколько времени эти обезьяны будут ходить за мной?
  -Сколько потребуется. Или тебе так не терпится умереть? Есть один тип, который может тебе в этом помочь.
  Эдна напряглась.
  -Что случилось? - с тревогой спросила она.
  -Временные неприятности, - ответил Эндрю.
  -К Тодду ты тоже приставил дополнительную охрану.
  -Странно, что ты обратила на это внимание. Сколько я себя помню, ты всегда игнорировала нашего сына.
  Впрочем, и сам Эндрю не был образцовым отцом. С самого детства Тодд был предоставлен самому себе. Оба родителя не уделяли ему должного внимания, так как каждый из них заботился лишь о самом себе. Эндрю прекрасно понимал, что его сын вырос эгоистичным и безответственным паразитом, и надеялся со временем повлиять на Тодда, как однажды на него самого повлиял отец, и изменить его характер в лучшую сторону. Но для начала следовала обезопасить потенциального наследника от появившейся на горизонте угрозы. Юрий Бородин несколько раз звонил Уидмору и говорил, что прикончит всю его семью, а потом и его самого. Эндрю посчитал, что опасность, исходившая от Бородина невысока, но всё же предпринял меры предосторожности. Пока телохранители круглосуточно охраняли Эдну и Тодда, полицейские бросили все силы на поиски Юрия. Эндрю доходчиво объяснил полицейскому руководству, что если хоть один член его семьи пострадает от рук Бородина, на карьере каждого из них можно будет поставить крест. Руководитель актаронского полицейского департамента капитан Торенс пообещал взять операцию по задержанию Юрия под личный контроль и вскоре отчитаться о проделанной работе. Но судя по тому, что Гибсон и Бригс были мертвы, а Бородин по-прежнему был на свободе, полиции похвастаться было нечем.
  -Даже если так, пусть эти парни держаться на расстоянии. В их обществе я чувствую себя неуютно, - сказала Эдна, проигнорировав колкость.
  "Само собой. Ты чувствуешь себя уютно только в компании молодых альфонсов, которые за деньги готовы переспать даже с коровой!" - подумал Эндрю, до которого дошли слухи о появлении его жены на людях в компании очередного парня, годившегося Эдне в сыновья.
  -Хорошо, - согласился Эндрю.
  Дальнейший разговор был прерван внезапным телефонным звонком. Увидев незнакомый номер, Уидмор сразу же понял кому он принадлежит.
  -Ты ещё что-то хотела? - поинтересовался Эндрю.
  -Нет. И впредь, подобным вещи согласовывай со мной, - высокомерно проговорила Эдна, а потом вышла за дверь.
  -Что на этот раз? - спросил Эндрю, отходя от окна.
  -Да просто хотел поинтересоваться чья смерть огорчит тебя в большей степени: морщинистой старой ведьмы или вечно кайфующего молокососа! - ответил Юрий.
  Бородин наблюдал за "Дельфисом" с чердака ломбарда, находившегося на другой стороне дороги. Увидев заходивший на посадку челнок, Юрий сначала хотел пальнуть по нему из базуки, но не стал этого делать, боясь вспугнуть более крупную рыбу. Эдна Уидмор была неприятной женщиной, но её убийство не входило в планы Бородина.
  -А ты, я вижу, с каждым разом становишься все смелее. Раз уж такой бесстрашный, приходи в "Дельфис".
  -Обязательно приду, но только сначала переломаю твоему ненаглядному отпрыску обе ноги. Возможно, это научит его как следует водить машину.
  Юрий ожидал услышать в ответ что угодно, но только не презрительный смешок.
  -Так давай сделай это. Или безобидные угрозы - это всё, на что ты способен?
  -Думаешь, я не причиню вреда твоему сыну?
  -Не причинишь, потому что у тебя не будет такой возможности. Зря ты всё это затеял.
  Эндрю не нравилась сложившаяся неопределённость, поэтому он специально подначивал Юрия, провоцируя его на активные действия.
  -Это затеял не я, а ты, когда сломал мне жизнь! - ответил Бородин, повышая голос.
  -Ты и сам бы с этой задачей неплохо справился.
  -Заткнись! Такие пресыщенный ублюдки как ты только и могут приносить одни несчастья!
  -От тебя требовалось лишь оберегать Тодда от неприятностей, и ты с этой задачей не справился.
  -И за это я должен был сесть в тюрьму? Я, боевой офицер, проливал кровь на Геднере, чтобы такие как ты...
  -Боевой офицер? Не смеши меня. Ты был начальником вещего склада, и тебя выперли со службы за воровство и пьянство. Ты не боевой офицер, а всего-навсего тыловая крыса.
  Брошенные Уидмором слова жалили больнее целого роя разъяренных ос. То, что сейчас сказал Эндрю, было официальной версией, тогда как на деле ситуация обстояла по-другому. Даже будучи начальником вещевого склада, Юрий не раз сталкивался со смертью. На его глазах один солдат подорвался на мине, после чего Юрий и пристрастился к бутылке. Трубно было смириться с тем, что совсем недавно человек шутил и строил планы на жизнь, а уже через минуту от него остались одни лишь ошмётки. Бородин даже не знал имени погибшего, но эта смерть стала для него потрясением, от которого он оправился лишь спустя несколько месяцев. А вот обвинения в воровстве были ложными. Один из командиров взводов пришёл к Юрию с деловым предложением, подразумевающим распродажу подведомственного Бородину имущества, а когда тот отказался, сразу же настрочил донос в генералитет. В тот день, когда должны были явиться проверяющие, на складе случился пожар. Решив, что таким образом Бородин пытался скрыть следы хищения, генералитет лишил его должности и обязал покинуть Геднер под страхом трибунала. На Актароне Юрий начал новую жизнь, которая со временем более менее нормализовалась, пока он не стал телохранителем Тодда Уидмора. Юрий не собиралась всё это объяснять Эндрю, а сказал всего лишь одно слово:
  -Готовься.
  
  Фантазии Паркера не было предела - на этот раз он назначил Джилл встречу в ботаническом саду. В детстве Джилл могла долго смотреть на экзотические деревья, но сейчас ей было не до пейзажей. После десяти минут непрерывных поисков она нашла Паркера возле небольшого пруда, где он кормил уток.
  -Ничего не хочешь мне сказать? - поинтересовалась Джилл с иронией.
  -Смотря что именно ты хочешь услышать, - пожал плечами Ньютон.
  -Бородин не совершал наезд, - утвердительно проговорила Джилл.
  -Не совершал, - подтвердил её сомнения Паркер, продолжая бросать в пруд небольшие кусочки хлеба.
  -И машину он тоже не угонял.
  -Разумеется. Наезд совершил Тодд Уидмор, а Юрий Бородин был выбран в качестве козла отпущения.
  У Джилл появилось сильное желание отвесить бывшему бойфренду пощёчину, но вместо этого она лишь спросила:
  -Почему ты не сказал об этом раньше?
  -Не видел в этом необходимости. Вы хотели знать мотив Бородина - вы его узнали. Не моя вина, что вы его упустили.
  -Не делай из меня дуру, Паркер! Чего ты добивался?
  -Мне просто хотелось снова с тобой увидеться.
  -Ерунда!
  Сказано это было чересчур резко и громко. На девушку начали косо поглядывать другие посетители сада. Поняв, что их ссора привлекает слишком много внимания, Джилл сделала несколько вдохов, а потом отошла в сторону. Паркер бросил в воду последний ломоть хлеба и сразу же последовал за ней.
  -Всё дело в Бородине? - спросила девушка, взяв себя в руки.
  -Всё дело в тебе.
  -Во мне? - несказанно удивилась Джилл.
  Паркер снисходительно улыбнулся.
  -Твоя неадекватность просто не знает границ. Я сообщил, что полиция тебя больше не разыскивает. Как на твоём месте поступил бы любой здравомыслящий человек?
  -Не начинай, Паркер! Мало мне зануды Дроу, так ещё и ты!
  -Вместо того чтобы радоваться жизни, ты угнала лимузин Уидмора, при чём он сам в тот момент был внутри. Ты совсем ненормальная?
  -Какое это имеет отношение к делу?
  -Формально - никакого. Мне просто не нравится твоя одержимость Уидмором. Именно из-за этого я тебя и бросил.
  -Ты меня бросил? - брови Джилл резко полезли на лоб. - Если память мне не изменяет, то это я тебя бросила.
  -Сейчас это уже не важно. Стоило тебе только узнать, что Уидмор твой папаша, ты чуть ли не каждом углу начала кричать, что он за всё ответит. Я бы на его месте прикончил тебя, а не отмазывал от копов.
  -Да что ты заладил про Уидмора?! Какое он имеет отношение... - Джилл осеклась, поняв, что Паркер не случайно упомянул Уидмора.
  -Непосредственное. Юрий был приставлен к Тодду в качестве телохранителя, и первое время мастерски справлялся со своими обязанностями.
  -Что произошло в тот день, когда арестовали Бородина?
  Поняв, что Джилл всё равно не уйдёт, пока не получит ответ, Паркер решил рассказать всё без утайки.
  -В тот день, точнее в тот поздний вечер, Тодд, выкурив не один косячёк, сел за руль своей тачки и устроил самые настоящие гонки на выживание. Сбив какого-то парня, он не остановился, а наоборот, ударил по газам и проехал ещё метров двести, пока не врезался в столб, и не потерял сознание. Вскоре к месту происшествия подъехали легавые.
  -Гибсон и Бригс?
  -Да. Вытащив Уидмора из машины, они сразу смекнули кто перед ними. Найдя в телефоне номер Эндрю, Фрэнк ему позвонил и обещал всё уладить. Вскоре к месту подтянулся и Юрий, который не уследил за своим подопечным. Бригс и Гибсон скрутили его и доставили в отделение. Полагаю, что было дальше ты и сама понимаешь.
  -Не до конца. Бородин сам признал вину, надеясь на снисхождение, или его заставили?
  -Ни то и ни другое. Бородина долго обрабатывали, но он отказывался подписывать признание, и тогда Гибсон подделал его подпись на признании, а Бригс достал липовое заключение эксперта, будто в крови Юрия находились наркотики. Судья был в курсе дела, но всё равно влепил ему по полной программе.
  -Гибсон и Бригс уже мертвы. Судья и Тодд - на очереди.
  -Эти двое - лишь косвенные виновники бед Юрия. Основная вина лежит на Эндрю Уидморе. Ему достаточно было сказать одно слово, чтобы Бородин получил минимальный срок, а то и условный. Но Уидмор решил, что нерадивый телохранитель должен сполна заплатить за свою халатность, к тому же это послужило бы наглядным примером для остальных.
  -Понятно. И всё же, почему ты сразу об этом не рассказал?
  -Да потому что у Юрия есть все шансы добраться до Уидмора и сделать то, что не удалось сделать тебе. Может хоть тогда ты начнёшь спокойно спать по ночам. Но даже если Юрий потерпит поражение, ты ничего не теряешь.
  -Кроме 120 тысяч дакейров. Если Бородин попадётся в лапы к людям Уидмора, его убьют.
  -Скорее всего. Выбери сама какой вариант для тебя более приемлем. Неужели деньги для тебя важнее, чем гибель Уидмора?
  -Я вроде как пообещала, что если Уидмор погибнет, то я не буду причастна к его смерти даже косвенно.
  -Ты даёшь обещание и пытаешься его сдержать? Это что-то новенькое. На тебя это не похоже.
  -Пока, Паркер, - Джилл поставила точку в их разговоре и направилась к выходу.
  Ньютон же не торопился покидать ботанический сад. Проследовав в соседнюю секцию, он присел на вторую скамейку слева и посмотрел на висевшие над входом электронные часы. Как только Ньютон оторвал взгляд от часов, то увидел рядом с собой Анну Зорину, сменившую военную форму на гражданскую одежду.
  -Чем могу помочь? - поинтересовался Паркер.
  В то время как Ганс и Саймон следили за Филиппом Саттоном, Анна выбрала подходящий момент и наведалась к "Ангелам скорости". Байкеры передали послание своему лидеру, и тот назначил ей встречу в ботаническом саду. Анна не собиралась нарушать условия негласного контракта, заключённого с Владом, но хотела прояснить для себя кое-какие детали.
  -Расскажи мне всё что ты знаешь о Джоне Гриффите, - сказала она, присаживаясь рядом с Ньютоном.
  -Это будет долгая история.
  -У меня достаточно времени.
  
  Джилл поочерёдно связалась с напарниками, и рассказав, что истинной целью Бородина является Эндрю Уидмор, посоветовала им как можно скорее направляться в "Дельфис". Практически одновременно прибыв на место, Сайкс и Алекс встретились возле входа в казино, но заходить внутрь не стали. Было очевидно, что Бородин находится где-то поблизости, ведь добраться до Уидмора незамеченным, пока он находился в "Дельфисе", было практически невозможно.
  -А если лиса ошиблась? - как бы невзначай поинтересовался Сайкс.
  -Тогда мы в полной заднице! - мрачно ответил Алекс.
  Джилл изъяснялась торопливо, и на вопрос, откуда ей это известно, не ответила, а просто попросила ей довериться. Алекс на протяжении нескольких часов наблюдал за судьей, и если бы Юрий хотел его убить, то обязательно попытался бы это сделать. Дроу понимал, что Эндрю Уидмор каким-то образом виноват перед Юрием в большей степени, нежели его сын, и даже судья, потому новоявленный граф Монтекристо просто обязан был нанести удар по владельцу казино. Вокруг "Дельфиса" крутилось не так много народа, но никто даже отдалённо не походил на отчаявшегося мстителя. Когда к входу в казино подъехал чёрный лимузин, Алекс и Сайкс сразу же узнали машину. В это же время с крыши "Дельфиса" взлетел челнок и полетел на запад.
  "Если бы Уидмор собирался покинуть казино на челноке, то не стал бы вызывать лимузин. Самый лучший момент для устранения Эндрю - по пути к машине"! - сделал вывод Алекс и начал присматриваться к окружающей местности.
  Он понимал, что сейчас Юрий не пойдёт напролом, как это было в случае с Гибсоном или с Бригсом, а попытается ликвидировать своего обидчика на расстоянии.
  -Скорее всего у Юрия есть винтовка с оптическим прицелом или гранатомёт. Вопрос лишь в том, какую точку для обзора он выбрал, - рассуждал Алекс вслух.
  -А хрен его знает! Может вон ту? - предположил Сайкс, указывая на двухэтажное здание на противоположной стороне улицы.
  При более внимательном рассмотрении здание оказалось ломбардом, и судя по тому, что на первом этаже не горел свет, сейчас он был закрыт. Заметив открытое окно на втором этаже, Алекс понял, что оттуда открывается отличный обзор на дорогу, и промазать по лимузину с такого расстояния мог бы разве что слепой.
  -Он там, - решительно заявил Алекс.
  -Так чего же мы ждём? - спросил Сайкс, и уже собирался перебежать через дорогу, даже не обратив внимания не светофор, однако Алекс схватил его за шиворот.
  -Внутрь пойду я, а ты зайди с другой стороны, - сказал Дроу, а потом спокойным шагом отправился к зебре.
  
  "Где же ты, мразь?" - думал Юрий, нетерпеливо щелкая пальцами по подоконнику.
  Как только к казино подъехал чёрный лимузин, Юрий вытащил из тубуса базуку, подошёл к окну и стал дожидаться пока Эндрю выйдет на улицу. Опасаясь, что его заметят раньше времени, Юрий лишь изредка выглядывал из окна, и то лишь на пару мгновений, после чего прятал голову. Звоня Уидмору, и поочерёдно угрожая то Эдне, то Тодду, Юрий пытался хотя бы немного запутать своего врага. Не то чтобы Бородин сильно верил, будто Уидмор поведётся на подобную ерунду, но попытаться стоило. В очередной раз тихонечко выглянув из-за подоконника, Юрий заметил, что его недоброжелатель покинул казино и направляется к лимузину.
  "А вот и ты"! - не без злорадства подумал Юрий, кладя базуку на плечо.
  Но прежде, чем Бородин успел выстрелить, Алекс вышиб дверь ногой и ворвался на чердак с пистолетом в руках.
  -Стой где стоишь! - крикнул Юрий и направил базуку на охотника за головами.
  -Спокойно. Ты эту штуку положи, а то мало ли, заденешь кого-нибудь ненароком, - успокаивающим голосом проговорил Алекс, продолжая держать Юрия на прицеле.
  Бородин через плечо кинул взгляд на улицу, и заметил, что Уидмор вот-вот сядет в машину. В его голове мелькнула опасная мысль сыграть в камикадзе и перед самой смертью расквитаться с человеком, разрушившим его жизнь.
  -Даже и не думай, - буквально прочитал его мысли Алекс, кладя палец на спусковой крючок.
  -Проваливай отсюда и дай мне завершить начатое! - процедил Юрий сквозь зубы.
  -Только попробуй, и тут же словишь пулю в голову.
  Эндрю сел в машину, и лимузин начал отъезжать от казино.
  -Уйди с дороги! Мне всего-то стоит один разок пальнуть, хотя бы рядышком, и тебя отсюда вынесут в нескольких пакетах! - пригрозил Юрий Алексу.
  -Один выстрел не решит твою проблему, потому что... - Дроу сделал паузу.
  -Почему? - крикнул Юрий.
  -Да потому что он здесь не один! - закончил стоявший на карнизе, и придерживавшийся свободной рукой за оконную раму Сайкс.
  Пока Алекс направился к ломбарду напрямик, Спайроу добежал до челнока, и, включив маскировку, подлетел к крыше здания, завис над ней, а потом тихонько забрался на карниз и добрался до окна. Будучи окружённым с двух сторон Юрий едва не заскрежетал зубами от бессилия, однако он не намеревался сдаваться так просто.
  -Ладно. Ваша взяла, - спокойно сказал Бородин, и подняв базуку над головой, медленно зашагал по направлению к Алексу.
  -Оружие то брось! - сказал Сайкс ему вслед.
  Вместо этого Юрий рухнул на пол, подкатился Алексу под ноги, а потом выстрелил из базуки по окну.
  Как только Юрий рухнул на пол, Сайкс спрыгнул с карниза и зацепился за него двумя руками, в результате чего смертоносный заряд пролетел мимо и угодил в фонарный столб. Вскочивший на ноги Юрий наотмашь ударил Алекса базукой, а потом бросился бежать. Алекс метнулся к окну, чтобы помочь Сайксу подняться, но Спайроу крикнул, что с ним всё в порядке, и Дроу бросился к лестнице. Выбежав на улицу, он заметил Юрия, забегающего в переулок. На несколько мгновений скрывшись из поля зрения преследователя, Бородин добежал до мусорного контейнера и начал в нём копаться, надеясь, что Кораблёв его не кинул. К счастью, Максим сделал всё так, как и просил Юрий: в правом углу контейнера Бородин нашёл чёрную барсетку, а в ней - два пистолета-пулемёта УЗИ, один из которых он тут же спрятал за пояс, и несколько гранат. Заметив выбежавшего из-за угла Алекса, Юрий открыл по нему огонь, вынудив забежать обратно за стену, а второй рукой продолжил копаться в мусоре, пока не нашёл нужную вещь. Как только выстрелы стихли, Алекс сначала поднял с земли консервную банку и бросил её перед собой. Выстрелов не последовало. Когда же Алекс высунулся из-за угла, то заметил Юрия, надевающего реактивный ранец. Отстреляв оставшуюся часть обоймы, Бородин отбросил в сторону бесполезное оружие, а потом взмыл в воздух. Но прежде, чем Алекс успел опустить руки, к нему подлетел серебристый челнок. Открыв кабину и впустив напарника внутрь, Спайроу поднял челнок в воздух и полетел за Юрием.
  -Предусмотрительный гад! Знал ведь, что после выстрела у него будет совсем немного времени! - выругнулся Алекс.
  Вместо ответа Сайкс начал стремительно набирать скорость. Заметив, что преследователи стремительно сокращают дистанцию, Юрий открыл огонь из УЗИ по кабине челнока. Как только первая автоматная очередь задела обшивку, Сайкс резко подался вправо, уводя челнок из-под огня. Вихляя из стороны в сторону, Юрий едва не врезался в рекламный щит, после чего решил сосредоточиться на дороге, прекрасно понимая, что преследователи всё равно не смогут причинить ему вреда. Пару минут Сайкс просто летел следом за Юрием, а потом ему это надоело.
  -Меняемся местами! - сказал он, и без лишних объяснений вскочил с сидения пилота.
  Алекс что-то проворчал себе под нос, но всё же освободил соседнее сидение.
  -Открой кабину! - потребовал Спайроу, доставая пистолет.
  -Зачем?
  -Попробую подрезать ему крылья!
  Сайкс не собирался убивать Юрия - он просто хотел повредить ранец, чтобы тот лишился скорости и маневренности. Когда кабина была открыта, Спайроу сделал несколько выстрелов, однако лишь слегка поцарапал корпус ранца. Юрий же в ответ выдал очередную автоматную очередь, которая едва не продырявила Спайроу головк. Когда в автомате закончились пули, Юрий позволил охотникам за головами подобраться к себе достаточно близко, после чего начал закидывать их гранатами. Большинство из них пролетело мимо и рухнуло на головы ничего не подозревающих прохожих (к счастью, гранаты взорвались в воздухе, и никто толком не пострадал), но самая последняя граната рухнула прямо на панель управления челнока, а потом упала на пол и закатилась за сидение.
  -Твою ж мать! - прокричал Сайкс, а потом нырнул под сидение.
  Быстро обнаружив гранату, Спайроу не вставая выкинул её из челнока. Алекс резко подал вверх, и последовавший взрыв лишь слегка поцарапал обшивку. Увидев, что настырные преследователи по-прежнему полны решимости добраться до него, Юрий начал снижаться. Впереди показались жилые многоэтажные дома, разделённые переулками. Добравшись до них, Бородин мог с лёгкостью сбить преследователей со следа и затеряться, ведь в переулках челноку было негде развернуться. Понимая, что они вот-вот потеряют беглеца, Сайкс приказал Алексу максимально близко подобраться к Юрию, а сам высунул одну ногу из кабины, и кинул бейсболку на сидение.
  -Даже не думай! - предостерёг его Дроу.
  -Просто подберись к нему поближе, а всё остальное я сделаю сам! - отозвался Спайроу, перекидывая наружу вторую ногу.
  Понимая, что отговорить Сайкса от его безумной идеи всё равно не удастся, Алекс сделал так, как велел напарник. Как только челнок завис над головой Юрия, Спайроу выпрыгнул из кабины и начал падать вниз. И только Бородин решил, что ему удалось оторваться от преследователей, как один из них буквально рухнул на него с неба. Накрыв рукой глаза Юрия, Сайкс обхватил его талию ногами, чтобы те не попали под огонь из ранца. Лишённый обзора Бородин словно умирающий лебедь кидался из стороны в сторону, безуспешно брыкаясь.
  -Убери от меня руки, идиот, пока мы не разбились! - крикнул Юрий, отрывая ладони Сайкса от своих глаз.
  -Впереди статуя! - неожиданно прокричал Спайроу.
  Бородин попытался уйти в сторону, однако было уже поздно. Врезавшись корпусом в вытянутую руку статуи, Юрий случайно отключил ранец, после чего вместе с Сайксом рухнул в находившийся под статуей фонтан. Резко вынырнув из воды и скинув со спины бесполезный ранец, Юрий накинулся на охотника за головами. Сайкс оттолкнул Бородина от себя ногой, а потом выхватил пистолет, однако Юрий нырнул в воду, и, схватив Спайроу за ногу, повалил его на дно фонтана. В тот момент, когда к статуе на челноке подлетел Алекс, удача была на стороне Бородина. Заведя Сайксу руки за спину, Юрий начал топить брыкающегося охотника за головами. Посадив челнок в паре метров от фонтана, Алекс выпрыгнул из кабины, выхватил пистолет и выстрелил. Пуля попала Бородину в правое плечо, и тогда Юрий отпустил Сайкса и схватился рукой за кровоточащую рану.
  -Быстро отойди от него! - прокричал Алекс, подбегая к фонтану.
  Вытащив напарника из воды, Дроу начал делать Сайксу искусственное дыхание и непрямой массаж сердца. Пришедший в себя Спайроу начал интенсивно кашлять, освобождая лёгкие от мутной воды. Юрий же вылез из фонтана и бросился бежать, однако Алекс выстрелил ему в ногу, и Бородин упал.
  -Никогда больше так не делай, болван ты безмозглый! - сказал Дроу напарнику, опуская пистолет.
  -Постараюсь, - ответил Сайкс сквозь кашель.
  
  Вернувшись на "Норд", Джилл стала ждать возвращения Алекса и Сайкса.
  "А если у Юрия всё получилось?" - думала она.
  Ответ на этот вопрос не заставил себя долго ждать. Лёжа на диване, Джилл решила немного вздремнуть, а когда открыла глаза, в каюту зашёл Алекс с пачкой денег в руках.
  -Мы его взяли, - сказал он, не став добавлять ничего лишнего.
  -А Уидмор? - на всякий случай уточнила Джилл.
  -Жив и здоров.
  Джилл не знала как реагировать на эту новость. Она старалась позабыть про неприязнь по отношению к своему биологическому отцу, но проще было сказать, чем сделать.
  -Знаешь, Алекс, а ведь Бородина можно понять, - сказала Джилл, вставая с дивана. - Уидмор играючи сломал ему жизнь. Как бы ты поступил на его месте?
  -Мне больше нравится на своём месте.
  -И всё-таки?
  Алекс тяжело вздохнул.
  -По крайней мере, я не стал бы использовать базуку, ведь кроме Эндрю, могли погибнуть и другие люди.
  -Меня иногда тошнит от твоей правильности.
  -Т.е. ты сочувствуешь Бородину? Значит ли это, что ты отказываешься от своей доли?
  -Ещё чего захотел! Живо давай мою долю! - фыркнула Джилл, протягивая руку.
  Алекс усмехнулся, а потом протянул Джилл деньги.
  -20 тысяч отдашь Паркеру, а всё остальное можешь оставить себе.
  Джилл быстро пересчитала деньги и пришла в ужас.
  -Но ведь здесь 21 тысяча!
  -Можешь считать, что это первый шаг на пути к возвращению долга, - пожал плечами Алекс и направился к двери.
  -Ты издеваешься? Что мне делать с жалкой тысячей дакейров? - возмутилась Джилл.
  -Можешь ни в чём себе не отказывать, - ответил Алекс прежде, чем за ним захлопнулась автоматическая дверь.
  
  -Сэр, вас беспокоят из строительной компании. Что им сказать? - поинтересовалась секретарша по громкой связи.
  -Соедини меня с ними, - довольно проговорил Филипп, поудобнее устроившись в кресле.
  Филипп Саттон уже целый месяц не мог договориться о строительстве крупного пентхауса. Всё время возникали какие-нибудь проблемы, затормаживающие строительство. Филипп прекрасно понимал, что алчные дельцы просто пытаются вытянуть из него побольше денег, и ясно дал понять, что они не получат от него ни одного лишнего дакейра. Дело было не в жадности, а в принципе. Переговоры были так же важны, как и планирование военной операции. Стоило одной из сторон дать слабину на любом из этапов, как все старания могли пойти насмарку. Саттону не раз подсовывали какие-то поддельные сметы, говорили про увеличения цен на стройматериалы и про подорожание недвижимости, не зная, что Филипп дружит с серьёзными людьми и запросто может проверить эту информацию. Вот и сейчас, хитрецы из строительной компании заявили, что у них не хватает рабочих рук, и намекнули, что срочно требуется привлечение субподрядчика, что подразумевало дополнительные траты.
  -Приятно было с вами поработать, но больше я не нуждаюсь в ваших услугах! - отчеканил Филипп, а потом повесил трубку.
  "Жадные выродки, неужто вы думаете, что я не найду на вас управу?" - не без злорадства подумал Филипп.
  Ему достаточно было сделать один звонок, чтобы у строительной компании появились серьёзные проблемы, однако Филипп был не настолько глуп, чтобы давать понять окружающим какие люди за ним стоят, если не хотел стать очередным объектом для журналистского расследования. В отличие от своего предшественника Найджела Беркли, Филипп терпеть не мог всю журналистскую братию, и рассматривал писак исключительно как источник доходов. Приказав секретарше вызвать для него такси (Филипп старался не афишировать свою состоятельность), Саттон накинул плащ и вышел из кабинета. Внизу его уже ждало такси. Назвав адрес, Филипп поудобнее устроился на заднем сидение. Как только раздался звонок, и Филипп увидел номер звонившего, он приказал водителю подъехать к обочине и остановиться. Сказав таксисту немного подождать, Саттон вышел из машины и ответил на телефонный звонок.
  -Да, мистер Савин, - сказал Филипп, отойдя от машины.
  Фёдор Савин был актаронским топливным королём, и тем, кому не рисковал перейти дорогу даже предшественник Филиппа.
  -Слушай, Саттон, тебе нравится, когда из тебя делают идиота? - последовал странный вопрос.
  -Сомневаюсь, что во всём мире найдётся хотя бы один человек, которому это нравится.
  -Тогда объясни мне что один из твоих крысёнышей делает на моём заводе! - перешёл Федор на крик.
  Он не привык сдерживать свои эмоции, и в случае чего готов был даже пустить в ход кулаки, совсем не заботясь о том, что о нём подумают. Актаронские миллиардеры сильно недолюбливали Савина, но предпочитали не ссориться с топливным королём.
  -Успокойтесь, и объясните мне все по порядку.
  -Служба безопасности поймала какого-то хлыща, который что-то вынюхивал. При нём обнаружили журналистское удостоверение. Сам же он сказал, что работает на центральном канале.
  -Я никого не посылал. Зачем мне это нужно?
  -Следи за своими парнями повнимательнее, если не хочешь в один прекрасный день попасть под машину как твой приятель Беркли. Знай своё место, Саттон, и не даже не надейся меня кинуть.
  -И в мыслях не было. Уверяю вас, я никого не посылал на завод. Это какое-то недоразумение, - солгал Филипп.
  На самом деле Саттон отправил на дело одного из штатных работников центрального канала, в надежде раскопать что-нибудь интересное. Он знал множество грязных секретов Фёдора Савина, но старался по мере возможного обновлять информацию, ведь с течением времени она могла потерять свою актуальность.
  -Очень на это надеюсь. Мои орлы немного перестарались и проломили парнишке голову. Если не будешь держать своих людей в узде, то же самое произойдёт и с тобой. Всё понятно?
  -Разумеется. Доброй ночи, - попрощался с Федором Филипп.
  Копая под топливного короля, Саттон играл с огнём и прекрасно это понимал. Савин и прочие миллиардеры подарили ему желанную должность, но так же легко могли её и отобрать вместе с жизнью, ведь Филипп для них был не только своим человеком в СМИ, но и досадной помехой.
  "В следующий раз на дело лучше отправлять внештатных сотрудников. А лучше вообще найти какого-нибудь лоха с улицы, чтобы он не проболтался!" - думал Филипп, возвращаясь обратно в машину.
  Добравшись до дома, Саттон расплатился с таксистом и направился к двери. Однако на подходе к дому он обратил внимание на клумбу. Практически все цветы были перетоптаны. Поняв, что кто-то проник в его дом, Филипп достал телефон и собирался позвонить в полицию, но неожиданно получил удар по голове и потерял сознание. Оглядевшись по сторонам, Саймон взял Филиппа под руки и потащил к дому.
  
  Когда ему в лицо ударила струя холодной воды, Филипп тут же пришёл в себя и обнаружил, что привязан к стулу. Оглядевшись по сторонам, Саттон обнаружил, что комната, в которой он находился, перевёрнута вверх дном, и помимо него в ней находится ещё два человека. Первым был Саймон (именно он и окатил Филиппа водой), а лица второго Филипп так и не увидел.
  -Что там с входной дверью? - поинтересовался неизвестный.
  -За ней смотрит Ганс, - возразил Сэндс.
  -Кто вы такие? Кто вас послал? - заговорил Филипп.
  Саймон нагло ухмыльнулся и сказал:
  -Мы сами кого хочешь пошлём.
  -Вам нужны деньги?
  -Нет. Нам нужно кое-что другое, - ответил Гриффит, а потом обратился к Сэндсу: - Постой пока за дверью.
  -Как скажешь, Джонни, - ответил Саймон и вышел из комнаты.
  -Кем бы ты ни был, Джонни, ты совершил большую ошибку, когда вломился в мой дом! - перешёл Филипп на угрожающий тон.
  Тогда Джон вышел из-за спины Саттона и дал возможность тому себя рассмотреть.
  -Гриффит? Но ведь ты же мёртв! - не поверил своим глазам Филипп.
  Будучи лучшим другом Найджела Беркли, Филипп несколько раз сталкивался с Джоном. В личных разговорах за портвейном Найджел не раз жаловался на дотошного репортёра, говоря, что тот рано или поздно ответит за каждое слово. Когда же Филипп спросил, почему Найджел не уволит принципиального правдолюбца, Беркли ответил, что так он не заткнёт Гриффиту рот, зато остальные корреспонденты будут бояться говорить правду. Когда Найджел погиб, и Филипп занял его место, Саттон первым делом связался с Геднером и потребовал, чтобы Гриффит возвращался на Актарон. Филипп намеревался уволить дерзкого корреспондента, который мог в дальнейшем сильно осложнить ему жизнь, но получил от геднерских военных сообщение, что Джон Гриффит без вести пропал и на данный момент его, скорее всего, уже нет в живых.
  "Эти никчёмные вояки поторопились с выводами!" - подумал Саттон, глядя на восставшего из небытия Гриффита.
  Судя по тому, что Джон отдавал приказы, Филипп пришёл к выводу, что именно он и является главарём всей шайки (о том, что помимо Джона и Саймона в доме есть кто-то ещё, Филипп понял из их короткого разговора). Саттон не знал что за метаморфозы произошли в жизни скандально известного корреспондента, да и знать не хотел - достаточно было того, чтобы незваные гости убрались из его дома как можно скорее.
  -За одно только проникновение в чужой дом тебя отправят за решётку. Я уж молчу про всё остальное! Но если вы покинете мой дом, я согласен забыть о столь неприятном инциденте! - попытался запугать Гриффита Филипп.
  -Ты сейчас не в том положении, чтобы торговаться, - ответил Джон, беря стул и садясь напротив Филиппа.
  При таком положении оппоненты смотрели друг другу в глаза, и каждый мог лучше видеть реакцию собеседника.
  -Что тебе нужно? - спросил Саттон.
  -Архив Найджела.
  -Впервые о нём слышу! - солгал Филипп.
  Несмотря на то, что ответ Саттона прозвучал уверенно, Джон видел, что его собеседник лжёт. Как уже было сказано ранее, Филипп Саттон и Найджел Беркли были хорошими друзьями. Будучи владельцем центрального канала новостей, Беркли подавал информацию в том виде, в котором считал нужным, даже если верха этого не хотели. Найджел мог разрешить, или наоборот, запретить, пускать в эфир отснятый репортаж, насколько скандальным он ни был. Журналисты проводили собственные расследования, и в их поле зрения довольно часто попадали актаронские миллиардеры. Найджелу не раз угрожали физической расправой, если он пустит в эфир очередное скандальное видео, но Беркли не боялся угроз, потому что у него был припрятан туз в рукаве. У Найджела имелся обширный компромат на большую часть актаронских миллиардеров, и даже на некоторых высокопоставленных чиновников. Взятки и финансовые махинации были не самыми страшными грешками местных толстосумов - попадались и более грязные делишки. В отличие от Гриффита, Найджела не стремился воевать с системой, а старался ужиться с сильными мира сего. Когда ему приходили угрозы от очередного богатея, Найджел припоминал тому один из его грешков и угрожал обнародованием. "Грешники" проклинали его на чём свет стоит, но были вынуждены отступить. Владея убойным компроматом, Найджел мог разбогатеть, но предпочитал использовать его исключительно как страховку. Он многое мог понять, согласен был иногда входить в положение, но при этом считал, что пресса и телевидение должны быть свободны от вмешательства извне. После смерти Беркли его место занял Саттон, и теперь любое заинтересованное лицо могло манипулировать информацией по своему желанию.
  -Если ты впервые слышишь об архиве, то как тебе удалось занять место Беркли? - поинтересовался Джон.
  -У Найджела были проблемы со здоровьем. Он на всякий случай составил завещание. В случае его преждевременной смерти я становился владельцем центрального канала, - ответил Филипп.
  Всю неделю трио наёмников тщательно следило за Филиппом Саттоном, в то время как Владимир взял на себя бумажную работу. Кравцов достал копию завещания Найджела. Беркли действительно сделал соответствующее распоряжение насчёт своего друга, но Гриффит интуитивно чувствовал, что завещание - всего лишь подделка. А по поводу того, как Филипп стал главой центрального канала новостей, у Джона была собственная теория.
  -Может быть и так, но я думаю, всё было немного по-другому. Подобная должность - настоящий лакомый кусочек, но чтобы её заполучить, для начала следовало избавиться от своего предшественника.
  -Да как ты смеешь, щенок! Найджел был моим лучшим другом! - вспылил Саттон.
  Вспышка негодования выглядела довольно правдоподобной, однако Джон всё же решил высказать вслух свои мысли.
  -Но смерти Найджела было недостаточно. Чтобы получить столь высокую должность, нужно получить согласие главных актаронских кадровиков, руководящих всеми крупными перестановками.
  -Да ты бредишь!
  -Они поставили тебе условие - архив в обмен на должность, и ты согласился.
  -Тебе надо лечиться. Ты повсюду видишь какие-то заговоры.
  Джон был вынужден признать, что откровенного разговора у них не получилось. Он окликнул Саймона, а когда тот вошёл, приказал ему принести сыворотку. Через минуту Сэндс вернулся, держа в руке шприц.
  -Что это? - с тревогой спросил Филипп, тщетно пытаясь ослабить путы.
  -Сыворотка правды. Новая формула. Ты ведь не хочешь быть откровенным, - ответил Гриффит.
  Саймон подошёл к Саттону и отодвинул в сторону рукав.
  -Убери от меня свои грязные лапы! - гневно воскликнул Филипп, за что получил от Саймон удар в челюсть.
  Сплюнув кровь на пол, Филипп устремил ненавидящий взгляд на Гриффита.
  -Мы перерыли весь дом, но не нашли архив. Где он? - спросил Джон, давая Саттону последний шанс.
  -Иди к чёрту, псих! Не знаю я не про какой архив! - прокричал Филипп.
  Джон посмотрел на Саймона и кивнул. Сэндс сделал Саттону инъекцию, и выкинул шприц в мусорную корзину.
  -Слушай, Джонни, у меня тут появился вопрос. У этого старого козла есть коллекция дорогих сигар. Почему бы...
  -Забирай, - ответил Джон.
  Саймон улыбнулся и вышел из комнаты. Первое время Филипп дёргал головой и нервно жестикулировал, с его лба стекал пот. Наконец, Саттон перестал дёргаться и устремил взгляд на Гриффита.
  -Где архив Найджела? - спросил Джон.
  -Я не... знаю! - через силу ответил Филипп.
  Тогда Джон встал со стула, подошёл к Саттону, наклонился таким образом, чтобы его лицо находилось напротив лица Филиппа, после чего повторил вопрос.
  -Архив находится в сети. Я создал зеркала, чтобы эти ублюдки не вздумали меня убрать, - ответил Саттон.
  Гриффит вытащил из стола листок бумаги и карандаш, и потребовал, чтобы Филипп написал точный адрес электронных ссылок. После того как Саттон написал несколько адресов, Джон позвонил Владимиру, чтобы тот проверил зеркала. Вскоре Кравцов прислал подтверждение. Дело было сделано, однако Джон не торопился уходить.
  -Это ты убил Найджела? - продолжил он допрос.
  -Нет. Я должен был только достать архив и передать его заинтересованным людям.
  -Ты имеешь в виду Уидмора, Бэйна, Савина и прочих?
  -Эти люди правят Актароном, а не марионеточные чиновники и министры. Каждый законопроект проходит через эту компанию. Вся планета принадлежит им.
  -Ошибаешься. Никакие они не тайные правители, а всего лишь торгаши и мошенники, сколотившие своё состояние на чужих бедах.
  -Можешь называть их как угодно, но порядок вещей от этого не изменится.
  Гриффит был вынужден признать, что кое в чём Филипп прав. Не имело значения как Уидмора, Савина и прочих миллиардеров называли за их спинами, ведь пока всё ограничивалась одним словами, дело не могло сдвинуться с мёртвой точки. Чтобы сломать всю систему, требовалось нечто большее.
  -Отдавая архив, ты прекрасно знал, что Найджела убьют, и всё же сделал это.
  -На моём месте мог оказаться любой. Желающих было полно.
  -И всё же ты сделал копию, и даже дополнил архив.
  -Они дали мне желанную должность, но при этом могли в любой момент её отобрать. Мне нужна была страховка. Уж ты то должен это понимать.
  -Нет. Я не хочу понимать таких как ты.
  Ради денег и новой должности Филипп Саттон обрёк на смерть человека, который считал его своим другом. Саттон делал всё возможное, чтобы стать большим человеком, но в глазах Гриффита он был ничтожным карликом, пытавшимся прыгнуть выше головы. Джон позвал Саймона, и вскоре Сэндс явился, попыхивая свежей сигарой.
  -Я закончил, - коротко пояснил Джон, а потом отошёл к окну.
  Бросив сигару на пол и затушив её ногой, Саймон, насвистывая себе что-то под нос, подошёл к Филиппу со спины, и вырубил его ударом по голове. Достав из-за пояса нож, Сэндс перерезал путы, и скинул Филиппа на пол. Стоявший возле окна Джон увидел рядом с книжной полкой позолоченную рамку с фотографией. Отойдя от окна, Гриффит взял рамку в руки и посмотрел на фото. На нём были изображены двое молодых парней в гидрокостюмах. Один из них держал в руках большого моллюска, а второй хлопал его по плечу. Перевернув фото, Джон увидел надпись: "Фил и Най - друзья навек".
  А тем временем Саймон, продолжал насвистывать какую-то мелодию себе под нос, подошёл к окну, достал зажигалку и поджёг занавески. Разгоревшееся пламя устремилось вверх, а потом перекинулось на обои. Саймон подошёл к двери, а потом спросил не оборачиваясь:
  -Ну что, Джонни, ты идёшь, или останешься погреться?
  Гриффит поставил рамку обратно, а потом опустил фотографией вниз.
  -Иду.
  
   Покой только снится
  
  Выйдя подышать свежим воздухом, Саймон дошёл до ближайшего магазина и купил пару бутылок пива. Одну из них он осушил прямо напротив магазина, а вторую спрятал под одежду, завидев проезжавшую мимо полицейскую машину. В качестве трофеев Саймон прихватил из дома покойного Филиппа Саттона несколько побрякушек, и было бы обидно погореть из-за такой ерунды. Как только машина проехала мимо, Саймон перебежал на другую сторону дороги, как вдруг зазвонил его телефон.
  -Ты где шляешься? - услышал Саймон голос Владимира.
  -Да так, вышел подышать свежим воздухом, и выпить немного пивка, - ответил Сэндс.
  -Ты дебил или притворяешься? Живо возвращайся, и в следующий раз, если захочешь куда-то свалить, сообщай об этом заранее.
  Больше всего Саймону не нравилось, когда кто-либо читал ему нотации, даже если претензии были по существу. Тем не менее, Сэндс всё же вернулся в убежище. На подходе к складу, он остановился и осушил бутылку пива, а потом швырнул её в воду. Войдя внутрь, он обнаружил Анну и Ганса, которые о чём-то беседовали.
  -А где Джонни? - спросил Саймон, закрывая за собой дверь.
  -С Владом, - ответила Анна, кивая в сторону челнока.
  Гансу очень не нравилось, что Кравцов и Гриффит о чём-то секретничают за их спинами, и предложил Анне прыгнуть в койку к Владу и всё разнюхать. Сама же Анна видела, что Гриффит что-то задумал, но по какой-то причине он не торопился вводить наёмников в курс дела. Она не собиралась соблазнять Владимира, но намеревалась поговорить с ним по душам, когда рядом не будет Гриффита.
  -Скажу честно - как только я увидел Джонни в первый раз, у меня появилось стойкое желание проделать дырку у него в черепе, - неожиданно признался Саймон.
  -Ты что, выпил? - нахмурился Ганс.
  -Немного, но не в этом суть. Терпеть не могу всякий шизиков. А потом, когда этот тип заявил, что мы будем воевать против несправедливости, я решил, что он малость "того" (Саймон покрутил пальцем у виска). Да что там малость - больной на всю башку.
  -Это ты к чему? - уточнил Штайнер.
  -Это я к тому, что первое впечатление бывает обманчивым. Джонни - наш парень, и ничто человеческое ему не чуждо.
  -Ты сейчас вообще о чём?
  -Ну ты и дебил!
  Ганс вскочил с места и начал надвигаться на Саймона, однако между ними встала Анна.
  -Ещё раз назовёшь меня дебилом, я тебе все зубы выбью! - гневно проговорил Ганс, а потом обошёл Анну и Саймона, и вышел на улицу.
  Вспыльчивость Штайнера и задиристость Сэндса могли привести к тому, что эти двое друг друга покалечат. Анна это прекрасно понимала, поэтому решила продолжить разговор лишь после того, как за Гансом захлопнулась дверь.
  -Что ты имел в виду, говоря, будто Гриффиту ничто человеческое не чуждо?
  -Он добыл мощный компромат на важных шишек, и теперь собирается потрясти этих толстомясых бакланов, - пояснил Саймон.
  -Ты уверен, что Гриффит намерен заняться шантажом?
  -А для чего же ещё нужен компромат? Джонни хочет хорошенько встряхнуть денежные мешки, чтобы из них посыпались монеты. Было бы неплохо и нас взять в долю.
  Саймон был абсолютно уверен в алчности нанимателя, в то время как Анна считала, что шантаж не является целью Гриффита, по крайней мере, конечной. После разговора с Паркером Ньютоном Анна сделала вывод, что деньги не являются для Джона высшей ценностью, ведь когда Гриффит работал корреспондентом, его не раз пытались запугать или купить, но никакие угрозы, и уж тем более никакие деньги не могли заставить Джона молчать.
  -Вполне возможно, Гриффит собирается обнародовать этот компромат. Хотя ни что не мешает ему немного подзаработать, - высказала Анна свою идею.
  -Да брось ты! Зачем продавать архив какому-то занюханному телеканалу, если местные дельцы могут предложить за него во много раз больше?
  -Чтобы поставить их всех на место. Чтобы бы ты там не говорил, Гриффит - самый настоящий фанатик. Эти люди не раз пытались заставить его замолчать, и рассекречивание всех их грязных делишек - наилучшая месть. Он столько раз вставлял им палки в колёса, но так толком ничего и не добился.
  -Откуда ты всё это знаешь? - сразу же насторожился Саймон.
  -Слухами земля полнится, - ответила Анна.
  Джон не слышал о чём разговаривали наёмники, но ему этого и не требовалось - их выдавала мимика. Саймон был заметно расслаблен, и по всей видимости считал себя хозяином положения, в то время как Анна была напряжена и чувствовала какой-то подвох. Джону потребовалось немного времени, чтобы расшифровать всю троицу. Саймон был слишком беспечен и задирист, но при этом был неплохим стрелком. Ганс был слишком вероломен, и мог запросто нанести удар в спину, но когда речь заходила о деньгах, он становился пай-мальчиком. С Анной было сложнее всего. Её, как и двух других наёмников, в первую очередь интересовали только деньги, но в отличие от Ганс и Саймона, Анна не хотела быть просто тупым инструментом. Эти трое не слишком хорошо ладили между собой, и каждый из них был способен на предательство. Гриффит осознанно ввёл их в заблуждение, не став сообщать как он планирует распорядиться похищенным у Саттона архивом, дав возможность наёмникам самим придумать оправдание его поступкам. Пока наёмники отдыхали, Владимир, напротив, восьмой час сидел перед ноутбуком и искал то, что нужно было Гриффиту. Протирая слипшиеся глаза, Кравцов листал страницу за страницей, внимательно изучая каждую строчку. Вскоре на челнок пожаловала Анна (предложение Ганса подмазаться к Владимиру было малость запоздалым) и предложила Владу свою помощь. Хоть Владимир и устал, но мозг его по-прежнему работал на полную катушку. Он отказался от предложенной помощи, опасаясь утечки информации. Наёмники знали, что в руках у Владимира был компромат на актаронских миллиардеров, но не знали подробностей. Кто-нибудь из них мог попытаться выкрасть часть информации и попытаться подзаработать на шантаже того или иного богатея, поставив под удар всю задумку.
  -Они снова собачаться? - поинтересовался Кравцов, не отрывая взгляда от экрана ноутбука.
  -Нет, они гадают что же будет дальше, - Джон отошёл от стекла. - Что-нибудь нашёл?
  -Много тонн отборной грязи. Такое чувство, будто я купался в помоях. Но есть кое-что и по делу. Ты когда-нибудь слышал о Борисе Захарове?
  -Нет. Кто он?
  -Молодой талантливый физик. Полтора года назад он был никем, а сейчас о нём пишут как о перспективном учёном, светиле современной науки.
  -Что он изучает?
  -Звуковые колебания.
  Джон кожей почувствовал, что дело сдвинулось с мёртвой точки, хотя окончательные выводы было делать рановато.
  -По всей видимости, один или даже несколько фигурантов из этого досье помогли Захарову получить всеобщее признание. С некоторыми из них он даже контактировал.
  Джон подошёл к ноутбуку и посмотрел на экран. Данное досье было не просто набором букв - к нему также прилагались и фотографии. На одном из фото была запечатлена встреча Бориса с одним из его вероятных благодетелей на какой-то опустевшей аллее. Неизвестный человек в сером плаще был показан только со спины. На соседнем снимке была запечатлена та же сцена, но с другого ракурса. Лица человека в плаще по-прежнему не было видно, но Гриффит увидел на заднем плане чёрную машину.
  -Сделай максимальное приближение заднего плана, - сказал он Владимиру.
  Как только Кравцов это сделал, Джон внимательно изучил машину. Теоретически, чёрный лимузин мог принадлежать кому угодно, но Гриффит сразу же догадался о личности владельца машины.
  -Уидмор, - тихо проговорил он.
  -Я пришёл к такому же мнению, - сказал Владимир, показывая следующую страницу. - А здесь Борис встречается с Фёдором Савиным на одном из его заводов.
  На этот раз снимки были более чёткие. Были прекрасно видны лица и молодого учёного, и актаронского топливного короля. Было лишь непонятно какое отношение Фёдор имеет к развитию науки.
  -По всей видимости, Найджел Беркли лишь позже попытался выяснить что именно объединяет талантливого физика и местных магнатов, - продолжил Владимир.
  -И ему это удалось?
  -Не особо. Лишь косвенные догадки, не подкреплённые фактами. Однако кое-что интересное он всё-таки нарыл, сам того не зная.
  Владимир открыл другую страницу.
  -Через неделю после того, как был сделан снимок на заводе, один из конкурентов Савина был застрелен своим собственным телохранителем. Узнать имя заказчика не удалось, т.к. убийца выпрыгнул из окна и разбился. Владимир выделил фотографию, на которой был изображён мертвый телохранитель. Затем Кравцов выбрал фото, на котором был изображён какой-то медицинский кабинет, стены и дверь которого были запачканы кровью.
  -Аналогичная ситуация возникла с другим магнатом - Кроули. Его недруг был убит собственным лечащим врачом - тот сначала полоснул его скальпелем по горлу, а когда бедолага захлебнулся в собственной крови, вскрыл себе вены.
  Владимир выбрал другую страницу.
  -Найджел также смог получить доступ к банковскому счёту Захарова. После каждой из смертей Борис становился на 2,5 миллиона богаче. Странное совпадение, правда?
  -Одна подобная смерть - это совпадение, а две - уже статистика, - ответил Джон.
  -Это могло бы быть совпадением. Допустим, Кроули и Савин захотели внести свой вклад в развитие науки.
  -С трудом в это верится.
  -И правильно, потому что два года назад Борис Захаров прилетел на Геднер, где продолжил свои исследования под руководством доктора Томаса Тенбриджа.
  Тенбридж. Джон видел этого человека всего лишь один раз. Всё началось с того, что дотошный репортёр согласился встретиться с одним из беженцев в одном из ранее освобождённых городов. За еду и вознаграждение в тысячу дакейров, беженец рассказал Гриффиту, что в здании заброшенной больницы что-то творится. Гриффит отчётливо помнил события того дня, будто это было вчера. Беженец проводил его до здания заброшенной полуразрушенной больницы, но входить внутрь категорически отказался, мотивируя это тем, что последний человек, который осмелился это сделать, пропал без вести. Город находился под контролем сил геднерского гарнизона, потому по улицам то и дело ходил солдатский патруль. Приобретя у одного из солдат пистолет и фонарь, Джон вернулся в клинику поздним вечером. Обыскав больницу, и не найдя в ней ничего подозрительного, Джон решил проверить морг, но едва не столкнулся в коридоре с вооружёнными людьми. Отключив фонарь и вжавшись в угол, Джон подождал, пока неизвестные пройдут мимо, а потом незаметно проследовал за ними. На этих людях была надета военная форма без опознавательных знаков, так что они могли быть как солдатами гарнизона, так и сепаратистами. В морге неизвестные открыли потайную дверь, которая оказалась лифтом, а потом зашли внутрь. Это выглядело довольно странно хотя бы из-за того, что полуразрушенное здание было лишено энергоснабжения. После ухода солдат Джон подождал десять минут, после чего сам зашёл в лифт. Там было всего лишь две кнопки - вверх и вниз. Когда Джон нажал кнопку спуска, лифт доставил его на этаж, который не значился на плане по эвакуации. Спустившись вниз, Джон оказался в секции, напоминающей смесь лаборатории и каземата. Миновав длинный коридор, он увидел двух солдат, тащивших куда-то человека в больничной одежде. Дождавшись, когда они уйдут, Джон открыл дверь, из которой недавно вышли солдаты, и попал в местный лазарет. Там он обнаружил целую кипу бумаг, на которых стояла подпись доктора Тенбриджа, который по всей видимости здесь всем и заправлял. Выбравшись из клиники, Джон вернулся обратно на базу, и на следующее утро начал собирать информацию о Томасе Тенбридже. И теперь, когда имя доктора всплыло вновь, Гриффит убедился, что находится на правильном пути.
  -Кто финансировал исследования Тенбриджа? - спросил Джон.
  -Об этом здесь ни слова. Геднер интересует всех: у кого-то есть доля в компании по добыче кризалита, кто-то открывает там крупные торговые центры, ну а кто-то завсегдатай южный курортов. Финансировать работу Тенбриджа мог любой из тех, кто упомянут в этом досье.
  -Не любой. Только те, кто имеют какое-либо отношение к генералитету, - поправил Джон Владимира.
  Столько тонкий намёк сулил Кравцову очередную бессонную ночь.
  -Так почему бы не спросить об этом у самого Бориса? - на всякий случай просил он.
  -Потому что он может этого не знать.
  -Знает или нет - сейчас не имеет значения. У Захарова есть то, что нам нужно, так что нашим трём лоботрясам пора снова взяться за работу. Но застать Бориса врасплох будет гораздо труднее, чем подловить и оглушить Филиппа Саттона.
  -Объясни.
  -С недавних пор Захаров был переведён на закрытый объект. Он находится там 24 часа в сутки 7 дней в неделю. И знаешь, что-то мне подсказывает, что Борис добровольно загнал себя в такие рамки. Похоже, он кого-то боится.
  Подобные новости, хоть и вносили определённости, но хорошими их назвать можно было с натяжкой. Одно дело следить за Саттоном, а потом проникнуть в его дом, и совсем другое, прорваться с боем на охраняемый объект.
  -Сколько времени Борис будет там находиться? - спросил Джон.
  -Недели, месяцы, годы - кто знает? Если кто-то угрожает Захарову, он может просидеть там до конца своих дней. Или же его могут тайно переправить на другую планету, где он изменит внешность. После этого мы его никогда не найдём.
  Джон прекрасно понимал, что если во время добровольного заключения с Борисом что-нибудь случиться, он потеряет нечто большее, чем ценного свидетеля.
  -Выводи всю информацию по объекту на центральный дисплей. Мы не можем упустить Захарова, - озвучил своё решение Гриффит, а потом вышел из челнока.
  
  Заметив идущих по терминалу охранников, Лоуренс присел на первую попавшуюся скамью, и прикрыл лицо газетой. На первой же странице он увидел фотографию горящего дома, и нехотя начал читать статью. Статья называлась коротко: "Несчастный случай или убийство?" В ней было написано, что вчера вечером во время пожара в собственном доме заживо сгорел владелец центрального канала новостей Филипп Саттон. Пути Саттона и Лоуренса Бэка пересекались один раз, когда Филиппу требовалось переправить с Актарона небольшой запас антиквариата. Ещё тогда Лоуренс понял, что его клиент - тот ещё жук, а потому и не особо оплакивал его гибель. Сам же Бэк лишь недавно освободился из мест лишения свободы. По приговору суда, контрабандист должен был провести за решёткой ещё 6 лет, однако такой срок самому Лоуренсу показался чересчур долгим. Впрочем, Бэка пугал не только срок: в день свиданий Лоуренса посетил человек, посланный Дереком Бэйном. У Бэйна была своя доля в правительственной компании, добывающей на Геднере кризалит - взрывоопасный природный минерал. Поскольку добыча кризалита без соответствующей лицензии была запрещена, контрабандисты добывали его нелегально, чем наносили добывающей компании большие убытки. Лоуренс добыл большую партию кризалита и собирался её продать. Однако Бэк был схвачен, а кризалит - уничтожен. Человек Бэйна предупредил Лоуренса, что если тот к концу года не возместит Дереку моральный ущерб, то после истечения установленного срока будет терять по одному пальцу в неделю (на самом деле, Бэйн ещё по-божески поступил с Лоуренсом, ведь любой другой на его месте просто бы прикончил контрабандиста и всех его подельников). Разумеется, у контрабандиста не было необходимой суммы, и он потратил несколько месяцев, вынашивая план побега. Не придумав ничего подходящего, Бэк решил действовать просто, но со вкусом: у Лоуренса на воле остались друзья, и благодаря им Бэк раздобыл деньги и подкупил тюремного врача. В тот же вечере Лоуренс разжевал кусок мыла, и начал истерично звать охрану. Когда охранники прибежали, Бэк в судорогах корчился на полу, испуская пену. Припадочного контрабандиста сразу же отнесли в медблок, где Лоуренса принял подкупленный врач. Доктор дал Лоуренсу сильное снотворное, а также вколол ему препарат, после которого у контрабандиста практически прекратилось сердцебиение. Диагностировав смерть пациента, врач распорядился, чтобы Лоуренса перенесли в морг. Спустя 12 часов Лоуренс очнулся, и смог сбежать, взяв охранника в заложники. В тот же день он явился в частное охранное агентство, принадлежавшее Максиму Кораблёву. Кораблёв должен был Лоуренсу крупную сумму денег, но вместо наличных Бэк потребовал выделить ему нескольких крепких парней на неоговоренный срок. Именно прибытия этих парней сейчас и дожидался Лоуренс. Контактные линзы, парик, а также мешковатая одежда помогли Бэку до неузнаваемости изменить внешность, однако контрабандист старался держаться подальше от людей, имеющих при себе оружие. По всей видимости, доктора замучила совесть, и вскоре он признался, что на самом деле Лоуренс Бэк жив и здоров. За голову контрабандиста сразу же назначила награду, однако Бэк не торопился покидать Актарон. Когда по громкой связи было объявлено, что к четвёртым вратам прибывает пассажирский корабль с Геднера, Лоуренс убрал газету за пазуху и поспешил к месту встречи. Людей, которых Кораблёв выделил Лоуренсу, звали Аарон Клеменс и Майкл Риз, и сейчас они проходили через таможенный контроль, имея при себе фальшивые удостоверения личности. С недавних пор уголовное законодательство по отношению к контрабандистам было ужесточено, поэтому актаронские таможенники тщательно осматривали багаж новоприбывших. Когда к таможенному контролю подошли Клеменс и Риз с большим ящиком на колёсах, сильно напоминающим гроб, главный таможенник сразу же задал стандартный вопрос:
  -Имеются ли у вас вещи, запрещённые к провозу?
  -Нет. Только труп, - ответил Клеменс.
  Сказано это было серьёзным тоном, однако таможенник решил, что Аарон просто неудачно пошутил.
  -Что у вас в ящике? - спросил другой таможенник.
  -Покойник, - вновь ответил Клеменс.
  Первому таможеннику надоели дурацкие шутки, и тогда он открыл крышку. Какого же было его удивление, когда в ящике действительно обнаружился труп мужчины средних лет во фраке. Прежде, чем испуганный таможенник успел позвать охрану, Риз представился работником агентства по оказанию ритуальных услуг, и даже предъявил соответствующие документы. Вручив Майклу его удостоверение, таможенник нахмурился, и спросил:
  -Почему же вы сразу этого не сказали?
  -Мы сказали, что в ящике находится труп, только вы нам не поверили! - ответил Клеменс вместо Риза.
  -И всё-таки зачем вам понадобилось привозить на Актарон мёртвое тело? - подключился к допросу второй таможенник.
  -Таково было желание родственников покойного, - ответил Майкл и предъявил поддельное письмо, на котором стояли все необходимые подписи и печати.
  Лоуренс наблюдал за своими подельниками издалека, готовясь в случае конфискации тела проследить куда доставят покойника, однако всё обошлось - Риз и Клеменс получили разрешение пройти дальше вместе с необычным грузом. Заметив Лоуренса, Аарон кивнул, дав своему нынешнему шефу понять, что всё нормально. Выйдя на улицу, вся троица села в припаркованный на стоянке рядом с космопортом чёрный катафалк. Риз сел за руль, а Клеменс и Бэк заняли места рядом с гробом.
  -Поехали к Либерману, - распорядился Лоуренс, открывая гроб.
  Как только машина отъехала от космопорта, Клеменс засучил рукава покойника. Руки мертвеца были забинтованы. Прежде чем Аарон начал разворачивать бинты, Лоуренс дал ему нож, решив, что так будет быстрее. Под бинтами была спрятана целая связка коллекционных монет, жемчужное ожерелье и золотые часы. Пару дней назад шайка бандитов ограбил крупный ювелирный магазин на Геднере. Поняв, что сбыть украденное на планете не удастся, бандиты попросили Лоуренса о помощи и тот согласился, запросив за свои услуги 20% от награбленного. У Бэка не было своего транспорта, и тогда он отправил на Геднер Риза и Клеменса, вручив им поддельные документы. Теперь, когда на руках у Лоуренса были дорогие украшения, он торопился как можно скорее сдать их в ломбард и получить деньги. Ломбард находился на пересечении девятой и двенадцатой улиц - прямо напротив "Дельфиса". Хозяин ломбарда - хитрый старик Иосиф Либерман не случайно выбрал такое соседство. Чуть ли не каждый двадцатый житель Актарона, чей доход был хотя-бы чуть выше среднего, страдал игроманией. Проигрываясь в пух и прах, клиенты казино тащили в ломбард через дорогу разные побрякушки, которые Иосиф скупал за гроши. Иногда попадались очень даже дорогие вещицы, однако чаще всего клиенты не подозревали об их истинной стоимости, а даже если и подозревали, Либерман, будучи опытным торгашом, всё равно умудрялся приобрести новую вещицу по меньшей мере в два раза дешевле её натуральной стоимости. Лоуренс был лично знаком с Иосифом и знал о его торгашеской натуре, однако ломбард Либермана был единственным местом на Актароне, куда Лоуренс мог сбыть контрабанду, не боясь навести на свой след полицию. Как только катафалк добрался до ломбарда, Лоуренс приказал Ризу прижаться к обочине, когда увидел рядом с "Дельфисом" парочку полицейских кораблей. Переложив драгоценности в карман, Лоуренс вышел из машины, и подошёл к ломбарду. Заглянув в окно, и убедившись, что кроме Либермана в здании больше никого нет, Бэк зашёл внутрь. Увидев клиента, старик сразу же заулыбался.
  -Давненько тебя здесь не было, - сказал Иосиф, закрывая входную дверь на замок.
  -Возле "Дельфиса" полно легавых. Что произошло?
  -Произошёл пренеприятный инцидент: вчера в мой ломбард забрался какой-то психопат с базукой, который начал обстреливать "Дельфис". Я всё утро объяснял полицейским, что не имею к этому типу никакого отношения.
  Поняв, что присутствие полицейских не имеет к нему никакого отношения, Лоуренс опустошил карманы и выложил их содержимое на стол. Иосиф сразу же надел очки, и поднёс каждую вещицу к глазам.
  -500 тысяч за всё, - озвучил своё решение Либерман.
  Подобное предложение было поистине грабительским.
  -Ты что, издеваешься? - воскликнул Лоуренс, борясь с желанием схватить старика за шиворот, и как следует встряхнуть.
  -450 тысяч.
  -Да ты...
  -400 тысяч. Продолжай в том же духе.
  Лоуренс сделал сначала долгий вдох, а потом и выдох, мысленно сосчитав до десяти и насколько это было возможно в данной ситуации, взяв себя в руки.
  -Эти вещицы стоят гораздо дороже, - как можно спокойнее проговорил Бэк.
  -Естественно. Но я же не спрашиваю откуда они у тебя. Нет, если тебя моё предложение не устраивает, можешь забрать свои побрякушки и посетить любой другой ломбард, - бесстрастным тоном проговорил Либерман.
  "Проклятый старый чёрт"! - гневно подумал Лоуренс, прекрасно понимая, что жадный старик - его последний шанс.
  Если бы Лоуренс или кто-то из его подчинённых попытался бы продать украшения в другом месте, через несколько минут здание уже было бы оцеплено полицейскими. Иосиф прекрасно знал кому раньше принадлежали эти вещицы, но его ничуть не волновало откуда у его клиентов появлялись те или иные предметы.
  -Ладно, я согласен на 500 тысяч, но деньги мне нужны прямо сейчас, - принял Лоуренс предложение Иосифа.
  Естественно, Либерман не держал столь крупную сумму в кассовом аппарате. Сходив в заднюю комнату, он принёс оттуда золотистую кредитную карту. Когда речь шла о приобретении предметов, чья стоимость превышала 200 тысяч, Либерман расплачивался с клиентами кредитными картами, спрятанными в сейфе. Помимо карты, Иосиф протянул контрабандисту бумажку, на которой был написан код. Запомнив цифры, а потом смяв бумажку и выбросив её в мусорную корзину, Лоуренс взял кредитную карточку и вышел из магазина. Отперев дверь, он, прежде чем выйти, коротко бросил:
  -Жадность не доведёт тебя до добра.
  Возле дверей Лоуренс столкнулся с человеком во фраке, на подбородке которого были видны пятна крови. Этот человек только что проиграл все деньги в казино, но не мог остановиться. Зайдя в ломбард, мужчина положил перед Иосифом пару золотых зубов, которые пару минут назад он собственноручно вырвал.
  -Сколько? - поинтересовался он.
  Либерман, как и в случае с Лоуренсом, сначала внимательно осмотрел зубы, и определив, что они действительно были сделаны из золота, озвучил выгодную для себя сумму. Она была занижена почти в 3 раза, однако мужчина во фраке без раздумья согласился, но потребовал, чтобы хозяин ломбарда вручил ему деньги наличными.
  "Странно, что тебя ещё не прикончили, старик!" - мысленно усмехнулся Лоуренс, возвращаясь к катафалку.
  
  Доктор Гарольд Бёрк заканчивал подписывать очередную бумажку, как в дверь его кабинета кто-то постучал.
  -Войдите, - сказал Гарольд, откладывая бумаги в сторону.
  Как только в кабинет вошла Дженет Рейн, доктор едва заметно напрягся. К этой женщине он испытывал симпатию, а потому было вдвойне неприятно сообщать ей плохие новости.
  -Здравствуйте, доктор. Я просто проходила мимо, и захотела удостовериться, что всё в порядке. Со сроками проведения операции ничего не изменилось?
  -Пожалуйста, присаживайтесь, миссис Рейн.
  У Дженет появилось нехорошее предчувствие. Во время двух последних встреч доктор называл её исключительно по имени, а сейчас он как будто пытался держать дистанцию.
  -Я очень сожалею, но операции не будет, - сообщил ей Гарольд.
  -Что? Почему?
  Бёрк не любил лгать пациентам и изворачиваться, но сейчас ему приходилось делать именно это.
  -Произошла ошибка, в результате которой мы лишились донорского сердца. Извините.
  Доктор Бёрк второй месяц был лечащим врачом Дженет Рейн. Женщина посещала клинику в пригороде и готовилась к операции по пересадке сердца. Дженет исправно посещала все процедуры, и рассчитывала, что в скором времени сможет избавиться от своего недуга. Новость о том, что операции не будет,
  Дженет на удивление приняла довольно стойко.
  -Что вы мне посоветуете, доктор? - спросила она, глядя Бёрку в глаза.
  И вновь Гарольд почувствовал себя негодяем. Одно дело, когда пациенты начинают скандалить и бросаться угрозами, и совсем другое, когда они продолжают разговор в таком тоне, будто не произошло ничего страшного.
  -Я могу выписать вам несколько препаратов. Разумеется, о полном излечении не может быть и речи, но по крайней мере отведённое вам время будет увеличено. Рекомендую избегать сильного стресса. Я бы вам также посоветовал обратиться в центральную клинику. Там работают отличные специалисты. Они могут сотворить настоящее чудо.
  И действительно, центральная клиника Актарона славилась своими кардиологами по всему миру. Вот только операции там были платные, и цена жизни простому обывателю была не по карману. И Дженет и Гарольд это прекрасно понимали.
  -Спасибо, доктор Бёрк. Я обязательно так сделаю, - попрощалась с Гарольдом Дженет, и даже улыбнулась ему на прощание.
  -Примите мои извинения, - только и смог вымолвить доктор.
  -В этом нет вашей вины. До свидания, - сказала Дженет и вышла из кабинета.
  "Есть. Будь я проклят!" - подумал Гарольд после того, как за его пациенткой захлопнулась дверь.
  Бёрк сознательно ввёл Дженет в заблуждение: никаких проблем с донорскими органами клиника не испытывала. Дженет Рейн должна была на следующей неделе получить новое сердце, однако вчера вечером Гарольда позвал к себе главврач, и приказал под любым предлогом отказать пациентке. Услышав подобное заявление, Бёрк был шокирован, и сначала категорически отказывался исполнять столь аморальную просьбу. Тогда главврач намекнул, что просьба это исходит не от него, а от некой высокопоставленной особы, и в случае отказа Гарольд может потерять не только работу, но и нечто большее. Посмотрев в окно, и увидев, как Дженет покидает больницу, Гарольд сорвался с места и едва ли не бегом кинулся в кабинет главного врача. Ворвавшись в него без стука, Гарольд обнаружил своего непосредственного начальника, который о чём-то беседовавшего с новенькой медсестрой. Увидев своего подчинённого, он попросил медсестру подождать за дверью.
  -По кому поводу вторжение? - осведомился доктор, после того как остался в кабинете с Бёрком.
  -Только что от меня ушла Дженет Рейн.
  -И что ты сделал? - главврач заметно напрягся.
  -Я сделал именно так как вы и хотели.
  Главврач сразу же расслабился.
  -Молодец, Бёрк. Может рассчитывать на премию в конце месяца.
  Решив, что на этом их разговор окончен, главврач развернул кресло на 90 градусов, взял трубку, и начал набирать номер Эндрю Уидмора, чтобы отчитаться в том, что его "просьба" выполнена. Увидев, что Гарольд по-прежнему находится в его кабинете, главврач повесил трубку и кинул на своего подчинённого недовольный взгляд.
  -Что ещё? Говори быстрее!
  -Вы ведь понимаете, что без операции Дженет Рейн может умереть?
  -Может умереть, а может и прожить какое-то время. И не надо делать вид, будто тебе не всё равно.
  "Мне не всё равно, в отличие от тебя, проклятый ублюдок!" - с отвращением подумал Гарольд, сжимая кулаки.
  Когда пост главного врача занял человек с дипломом менеджера, Гарольд сразу же понял во что скоро превратиться больница. Жизнь и смерть - хороший предмет для торга.
  -И не надо на меня так смотреть, Бёрк. Неужто ты думаешь, будто это мой каприз?
  -Какая разница что я думаю? Лучше от этого никому не станет.
  -Это ты верно подметил. Со мной связался серьёзный человек и попросил об одолжении. Пойми, Бёрк, таким людям нельзя отказывать. Ему достаточно сделать всего один звонок, и больница будет закрыта, а весь персонал уволен без выходного пособия.
  -Серьёзный человек, говорите. Это каким же надо быть моральным выродком, чтобы обрекать на смерть ни в чём ни повинную женщину?
  -Это уже не имеет значения. Хватит отнимать моё время - иди и спасай жизни!
  Гарольд посмотрел на главврача так, будто он был каким-то клопом, а потом вышел из кабинета, на прощание громко хлопнув дверью.
  -Припадочный! - проворчал себе под нос главврач и начал набирать номер Эндрю Уидмора.
  Именно благодаря Эндрю Уидмору он и получил должность главврача, хотя его познания в медицине были не больше чем у новичка-санитара. Больница была отличным местом для "эффективного менеджера" и со временем здесь можно было неплохо развернуться, и начать получать прибыль.
  -Да, мистер Уидмор, это я. Я сделал так, как вы хотели, - доложил главврач своему благодетелю.
  Ему было немного любопытно что же Дженет Рейн сделала Эндрю Уидмору, за что он обрёк её на медленную смерть, но он был не настолько глуп чтобы задавать подобный вопрос. На самом деле, смерть Дженет не входила в планы Уидмора - Эндрю просто старался сделать так, чтобы она обратилась к нему за помощью, ведь выбор у неё был невелик. Любого, даже самого принципиального человека, можно было купить - следовало лишь предложить достойную цену, а что могло быть дороже жизни? Через несколько минут после того, как главврач повесил трубку, в его кабинет вновь вошёл Гарольд Бёрк, и бросил на стол заявление об уходе. Главврач не стал его отговаривать, а молча поставил внизу подпись и печать.
  -Скатертью дорога! - с улыбкой проговорил он, вручая бывшему доктору его заявление.
  И тогда Гарольд заехал ему кулаком в глаз, а потом взял заявление и вышел в коридор, боясь, что если задержится в кабинете главврача ещё хотя бы на секунду, то что-нибудь сломает своему бывшему начальнику, хотя тот этого и заслуживал.
  
  Каждую неделю бойцы охранного агентства были обязаны посещать тир и спортзал, дабы доказать своему начальнику, что они что-то стоят. Максим обычно присутствовал на этих тестах и в случае чего указывал потенциальному аутсайдеру на дверь. Первая группа бойцов выстроилась в колонну, и каждый занял места возле своей дорожки.
  -Начали! - дал команду Кораблёв.
  Охранники начали стрелять по мишеням. Как только стрельба стихла, Максим взял в руки бинокль и начал осматривать мишени. В общем и целом, первая группа бойцов отстрелялась неплохо, хотя в центр мишени попали лишь два человека.
  -Следующая группа! - приказал Максим.
  Когда кто-то опустил руку на его плечо, Кораблёв инстинктивно нанёс подошедшему к нему сзади человеку удар локтём по лицу. Лоуренс был к этому готов, и вовремя подставил ладонь.
  -Спокойно, Макс, это всего лишь я, - сказал Бэк, отводя руку Максима в сторону.
  -Зачем ты сюда пришёл, Ларри? Ты выбрал не самое подходящее время и место.
  -Нужно перетереть одну тему. Наедине.
  Получив от Либермана деньги, Бэк через Риза снял с карточки все деньги, а потом приказал ему отвести их на ипподром и отдать Бэйну лично в руки, а сам отправился в офис Кораблёва. Не обнаружив Максима в кабинете, Бэк отправился на стрельбище, где сразу же нашёл своего делового партнёра. Кораблёв был не особо рад встретиться с беглым контрабандистом, но всё же согласился выслушать его предложение. Поскольку вокруг было полно людей, а часть из них пришла в агентство совсем недавно, Максим решил продолжить разговор на улице. Обычно подобные разговоры велись в кабинете Кораблёва, но сегодня утром Максим совершенно случайно обнаружил в своём кабинете подслушивающее устройство. Поскольку крыса до сих пор ни была найдена, Кораблёв решил возвращаться в кабинет лишь в случае крайней необходимости.
  -Я слышал, тебя можно поздравить с последним делом, - начал разговор Кораблёв, подразумевая провоз краденых драгоценностей.
  -Это была всего лишь разминка. В следующий раз такой трюк может и не прокатить, поэтому я его малость подкорректировал.
  -Я за тебя очень рад, но от меня то тебе что нужно?
  -Во-первых, мне нужно больше людей и надёжный транспорт. Во-вторых, нужно кое-кого убедить с нами сотрудничать.
  Под словом "убедить", Лоуренс подразумевал запугать, и Максим сразу же это понял. Работники агентства не раз прибегали к "убеждению", но крайне редко применяли грубую силу.
  -Найди кого-нибудь другого, - отказался Кораблёв.
  -Не дрейф, Макс. Никаких проблем не будет. Я всё продумал.
  -Нельзя продумать абсолютно всё. У меня и так большие проблемы с легавыми из-за Юрия.
  -Ты про пассажира?
  Максим мрачно кивнул. После того, как Юрий Бородин был пойман, полицейские вновь пожаловали в офис Кораблёва, и Максиму стоило больших усилий убедить служителей закона, что он не оказывал помощи беглому преступнику.
  -Что с ним случилось? Ты говорил, что ему нужен транспорт для переправки.
  -Забудь про транспорт. В ближайшие 30 лет он ему не понадобится.
  -Понимаю. Все мы там когда-нибудь будем. Снова.
  Вот только Максиму очень не хотелось, чтобы это "снова" когда-нибудь наступило. Отсидев пять с половиной лет за похищение человека, Кораблёв для себя решил, что больше не вернётся в тюрьму. Однако когда на горизонте появлялось какое-нибудь сомнительное дельце, вроде работы с контрабандистами, он нередко к нему подключался. Быстро взвесив все "за" и "против", Кораблёв решил, что проворачивать очередную авантюру сейчас слишком рискованно, ведь полиция по-прежнему подозревала его в причастности к покушению на Эндрю Уидмора.
  -По поводу людей и транспорта забудь. Если кто-то спалится, я тоже пойду ко дну. Хватит тебе и Риза с Клеменсом.
  -Послушай, Макс...
  -Я сказал нет! Тебе повторить по буквам? - прервал Лоуренса Максим.
  -Да понял я всё. - Лоуренс сделал небольшую паузу. - Как насчёт 60/40?
  -В чью пользу?
  Лоуренс усмехнулся. По всей видимости, его предложение всё-таки заинтересовало Кораблёва.
  -В мою разумеется, но 40% - довольно большие деньги. Нужно только благополучно переправить груз, - пояснил Бэк.
  -Откуда груз то?
  -С севера.
  Энтузиазм Кораблёва погас также внезапно, как и появился.
  -Даже слышать об этом не желаю!
  Максим понял, что Лоуренс подразумевал север Геднера - одно из самых неспокойных мест во вселенной. Тем не менее авантюристы всех мастей, не имеющие за душой ни гроша, стремились попасть на эту планету. И сепаратисты и армейцы в целом относились нейтрально к породе искателей приключений, пока те не вмешивались в их дела. Лоуренс был далёк от политики - его интересовал лишь его собственный бизнес. За то время, что он провёл за решёткой, спрос на кризалит не упал, а напротив, вырос в несколько раз. Лоуренсу было всё равно кто и для чего приобретает смертоносный минерал, пока денежки шли прямиком к нему в карман. Совсем недавно с ним связались кое-какие добытчики, заинтересованные в переправке крупной партии кризалита с Геднера на Актарон. Вот только сделать это было не так-то просто, ведь они очень сильно наследили, умудрившись подорвать броневик военных. Теперь армейцы следовали за ними по пятам, предварительно перекрыв как сухопутные, так и воздушные границы. С каждым днём прятаться становилось всё сложнее и сложнее, и юные дилетанты были готовы бежать без оглядки, бросив опасный груз на произвол судьбы. Подобная сделка сулила Лоуренсу баснословную прибыль, но решимость Бэка малость угасла, когда он вспомнил обещание Бэйна. Дерек предупредил Лоуренса, что если он ещё раз хотя бы взглянет в сторону кризалита, то сильно пожалеет об этом. Но прежде, чем Бэк успел ответить отказом, добытчики использовали свою козырную карту. У них на руках был не только кризалит, но и зерий - редкий природный газ. Добыча зерия велась на приграничных планетах, и тот факт, что на Геднере было обнаружено месторождение газа, в корне менял дело. Смываясь от армейцев, добытчики спрятались в одной из пещер и случайно отыскали месторождение зерия. При себе у них была лишь пара капсул, которые они пообещали бесплатно отдать Бэку, если он поможет им разрулить ситуацию.
  У Лоуренса был план как вывести образец зерия с планеты, более того, он даже успел найти на него покупателя. А вот тот факт, что Кораблёв пошёл в отказ, его совсем не радовал.
  -Ладно. Если не хочешь давать людей, выдели хотя бы транспорт. Всего для одной поездки. Слетать туда и обратно, - продолжал уговаривать Максима Лоуренс.
  -Не надо прикидываться бедным, Ларри. Ты только что сорвал неплохой куш. На 500 штук ты можешь купить себе хоть два челнока средней паршивости. Или тебя жаба душит?
  -Нет у меня больше пятисот штук, - мрачно ответил Бэк.
  Глаза Кораблёва моментально округлились.
  -Ты просадил 500 штук менее чем за полчаса? Даже клиенты "Дельфиса" ведут себя более экономно.
  -Они ведут себя более экономно, потому что никто не обещает начать им отрезать пальцы.
  Ещё в тюрьме Лоуренс стал свидетелем одного неприятного инцидента. Его первый сокамерник, попавший за решётку по дурости, решил сыграл в карты на деньги с казалось бы, полным профаном. На деле же профан оказался самым настоящим каталой, и разделал бедолагу под орех, а потом дал три дня, чтобы тот перевёл на счёт его хорошего знакомого 300 тысяч дакейров. Бедолага связался со своими родственниками и те всё сделали. Однако из-за банковской ошибки, деньги попали на нужный счёт не через три дня, а через четыре. Катала, вместе с двумя крепкими парнями, поймал должника и отрезал ему мизинец ржавым ножом. Крики бедолаги слышал почти весь блок. Вскоре у парня началось заражение крови и он надолго застрял в медблоке. Лоуренс знал, что Бэйн выполнит свою угрозу, потому так легко и простился с 500 тысячами. Теперь же он собирался в сжатые сроки наверстать упущенное и заработать действительно большие деньги, несмотря на большой риск.
  -Всё это конечно очень познавательно, но это твои проблемы, Ларри, и старайся не впутывать в них меня, - сказал Кораблёв без сожаления.
  -Ну и хрен с тобой. Если не хочешь участвовать в деле, умолять тебя я не стану. Помоги хотя бы выйти на одного человека.
  -Это можно. Кто тебе нужен?
  Лоуренс улыбнулся.
  -Хороший хирург.
  
  Решив заморить червяка, Сайкс вскрыл упаковку лапши быстрого приготовления и залил её кипятком. Подождав две минуты, он взял упаковку и отправился в туалет.
  -Завтрак чемпиона! - усмехнулся Сайкс, сливая воду в раковину.
  Когда он вернулся обратно в каюту, диван уже заняла Джилл, неизвестно где раздобывшая теннисный мячик. Угрюмо глядя вперёд, девушка монотонно кидала мячик об стенку, а тот рикошетил и отлетал ей обратно в руку. Сайкс сел на пол напротив столика и начал завтракать. Но прежде, чем он обмотать вермишель вокруг вилки, Джилл бросила мячик с размаху, и тот, отскочив от стены, приземлился прямо в миску Сайкса.
  -Если мне понадобиться какая-нибудь экзотическая приправа, я сразу дам тебе об этом знать! - сказал Спайроу, а потом вынул мячик, и, не оборачиваясь, кинул его назад.
  Джилл поймала мячик и отложила его в сторону.
  -Как ты только можешь есть эту дрянь? - брезгливо поинтересовалась она, глядя как Сайкс уплетает лапшу за обе щеки.
  -Так же как и все - ртом! - ответил Спайроу, продолжая жевать лапшу.
  -Между прочим, 9 человек из 10, питающихся этой дрянью, попадают в больницу с язвой желудка. Не боишься пополнить их ряды?
  -Неа. С желудком у меня всё в порядке. Видимо, я и есть десятый.
  Сайкс намотал на вилку чуть ли не половину миски, после чего мигом проглотил лапшу, даже не став её жевать.
  -Болван, - констатировал факт Джилл.
  В каюту вошёл Алекс.
  -Помните Лоуренса Бэка? - спросил он.
  -Да, - ответила Джилл.
  -Нет, - ответил Сайкс.
  -Он сбежал из тюрьмы.
  Джилл презрительно фыркнула.
  -Сначала Юрий, а теперь ещё и Лоуренс. За что этим болванам надзирателям только платят?
  -Надзиратели - народ уникальный. Они работают не за деньги, а по призванию! - философски изрёк Сайкс.
  Джилл бросила на него вопросительный взгляд.
  -Каждый самоутверждается как может. Ничто так не повышает самооценку, как избиение человека, закованного в наручники, и не способного дать сдачи, - пояснил Спайроу.
  Немного удивившись, что его малость поверхностный напарник смог сформулировать такую мысль, Алекс продолжил:
  -Не имеет значения как Лоуренсу удалось сбежать. Его голова оценивается в 300 тысяч дакейров, и мы должны найти Бэка раньше, чем это сделает кто-нибудь другой. Ты, лиса, отправляйся...
  -Отвали! - сердито перебила Джилл Алекса.
  -Не знал что ты такая злопамятная.
  -Ты многого обо мне не знаешь! С какой стати я должна что-либо делать, если получу за это дырку от бублика?
  -Опять ты за своё, - Алекс укоризненно покачал головой.
  -Да, опять, и что с того? Сколько я получу, если мы поймаем Лоуренса? 2000 тысячи?
  -Ты...
  -Нет! Слишком много! Может, полторы?
  -Об этом надо было думать до того, как красть наши сбережения! То, что деньги пошли на благое дело, конечно похвально, но пока ты не вернёшься
  всё до последней банкноты, даже не думай расслабляться!
  Судя по разгневанному выражению лица, Джилл была готова осыпать Алекса отборными проклятиями. Но каким-то чудом девушке удалось обуять свой гнев, и она спокойно сказала:
  -Хочешь поймать Лоуренса - иди и лови! Я же не желаю иметь ничего общего с таким жлобом как ты!
  -Именно так я и сделаю, - Алекс перевёл взгляд на Сайкса. - Побыстрее заканчивай свою трапезу, нам надо успеть проведать парочку хороших знакомых Лоуренса.
  -Откуда у тебя информация о знакомых Бэка? - недоверчиво поинтересовалась Джилл.
  -У меня осталось досье на Лоуренса ещё со времён его прошлой поимки. В нём указаны все его контакты, а поскольку Бэк до недавних пор находился в тюрьме, не думаю, что этот список успел пополниться.
  -Да и чёрт с тобой! - сердито бросила Джилл, а потом легла на диван и демонстративно повернулась к Алексу спиной.
  После того, как напарники вышли из отсека, Джилл выждала пару минут, а потом встала с дивана и отправилась на мостик. Девушка не собиралась помогать Сайксу и Алексу поймать Лоуренса - она собиралась сделать это в одиночку, чтобы заполучить всё вознаграждение и ни с кем не делится. Найдя на мостике ноутбук Алекса, Джилл собиралась ознакомиться с досье Бэка, но как только она врубила питание, компьютер начал запрашивать пароль.
  -Какой ещё пароль? - удивилась Джилл, надавливая на клавишу ENTER.
  Поняв, что Дроу подобным образом лишил её доступа к своему компьютеру, Джилл была готова швырнуть ноутбук об пол.
  -Паркер! - неожиданно осенило её.
  
  -Эй, Мик, долго ещё? - спросил Паркер, поглядывая на настенные часы.
  -Сейчас-сейчас! - прокричал механик из-за двери.
  Лидер "Ангелов скорости" заскочил в мастерскую, чтобы улучшить свой мотоцикл. Здесь же он намеревался встретиться с Джилл, которая должна были пожаловать в мастерскую с минуты на минуту. Впрочем, механик тоже обещал закончить тюнинг с минуты на минуты, но уже четверть часа кормил Ньютона одними обещаниями. И в тот момент, когда Паркер уже совсем потерял терпение, раздался крик механика:
  -Всё, можешь заходить!
  Пройдя в соседнюю секцию, Паркер обнаружил своего железного коня, отполированного до блеска.
  -Выглядит неплохо. А что там с девайсами?
  -Всё в порядке. Я полностью заменил двигатель, подвеску и выхлоп. Теперь ты можешь носиться быстрее ветра.
  -С меня причитается! - сказал Паркер, доставая из-за пазухи пачку денег.
  Неожиданно от двери раздался свист. Паркер и Мик одновременно повернули головы в сторону и увидели в дверях бородача в кожаной куртке, в руках которого был пистолет.
  -Привет тебе от "Хозяев дорог", Ньютон! - возвестил байкер.
  Байкерский клуб "Хозяева дороги" вёл с "Ангелами скорости" негласную войну за первенство. Желая прекратить междоусобицы, лидеры обоих клубов решили провести состязание и выяснить кто из них лучший. Решено было провести гонки по ночному центру, и согласно договорённости, клуб-победитель получал солидное денежное вознаграждение, а проигравший клуб покидал центр до конца своих дней. С небольшим отрывом победу в гонках одержал Паркер, однако лидер "Хозяев дорог" потребовал реванша. Повторные гонки состоялись на следующий день, но на этот раз всё прошло не так гладко. На половине дороги у противника Ньютона вышли из строя тормоза, и он на полной скорости врезался в ограждение и погиб на месте. Место погибшего занял его младший брат, который обвинил "Ангелов скорости", в том, будто они испортили мотоцикл, и пообещал отомстить. Между двумя клубами происходили частые стычки, чаще всего перерастающие в массовые драки. Кому-то ломали нос, кому-то - пару рёбер, но до убийства дело не доходило. До этого момента.
  -Ты пушку-то убери, а то ненароком кого-нибудь подстрелишь! - попытался урезонить байкера Мик.
  -А ты не встревай, если не хочешь получить пулю! - рявкнул бородач.
  -Авария не была подстроена - это был несчастный случай. Что мне сделать, чтобы ты в это поверил? - спросил Паркер.
  -Что хочешь, то и делай, Ньютон! Мне приказали тебя шлёпнуть, и я это сделаю. А была ли подстроена авария или нет, мне как-то по барабану! Мне просто рожа твоя не нравится.
  -Взаимно, - ответил Паркер с усмешкой, делая несколько шагов навстречу своему врагу.
  -Стой на месте, Ньютон! А ну живо отойди к стене!
  -Так мне стоять или отойти? Ты сначала определись, тупица.
  -Быстро к стене! - прорычал байкер и оттолкнул Ньютона.
  Именно этого Паркер и добивался. Резко схватив со стены газовый ключ, он метнул его прямо в голову бородача. Ключ попал байкеру прямо в лоб, и тот от неожиданности выронил пистолет. Испуганный механик сразу же выскочил за дверь, а Паркер ринулся на врага, и едва не напоролся на нож-бабочку, который байкер выхватил из кармана. Схватив бородача за руку, Ньютон попытался выхватить нож из его рук, нанося тому несколько ударов по животу. Байкер, казалось, даже не почувствовал что его бьют, а просто прижал Ньютона к стене и уже собирался воткнуть ему нож в шею, как вдруг он неожиданно затрясся, а потом и вовсе рухнул на пол и потерял сознание. Над распростёртым телом байкера стояла Джилл Рейн с электрошокером в руке.
  -Ты специально позвал меня сюда, чтобы я стала свидетельницей ваших ролевых игр? - поинтересовалась девушка, пряча шокер в карман.
  -Я конечно любитель острых ощущений, но не настолько! - ответил Ньютон с усмешкой, подбирая пистолет бородача.
  -Мне уже давно нет дела до твоих пристрастий. Что там насчёт...
  Разговор был прерван вбежавшим в секцию механиком.
  -Хорошо ворковать, голубки! Сюда движется целая колонна из десяти тёмных байков! - предупредил их Мик, а потом начал вручную раздвигать створки.
  -Извини, дорогая, поболтаем в другой раз! - Паркер похлопал Джилл по плечу, а потом сел на свой мотоцикл и завёл его.
  -Ещё чего захотел! Потом будет поздно! - возразила Джилл.
  Ньютон кинул ей шлем, который девушка с лёгкостью поймала.
  -Тогда план "Б"!
  Колонна байкеров стремительно приближалась к мастерской. Как только "вожак стаи" собирался приказать своим подчинённым окружить здание (бородач, которого вырубила Джилл, заблаговременно связался с "Хозяевами" и запросил подмоги на тот случай, если что-то пойдёт не так), но прежде, чем колонна рассредоточилась, из мастерской выскочил чёрный байк, и, повернув направо, начал резко набирать скорость.
  -Это Ньютон! - крикнул "вожак", и байкеры устремились в погоню за Паркером.
  Во время первого же поворота Джилл, сидевшая за Паркером, едва не рухнула на дорогу, после чего покрепче схватилась за Ньютона.
  "Какой толк от этого дурацкого шлема? Если я свалюсь на дорогу, один из этих психов раздавить мою голову словно арбуз"! - думала Джилл, поправляя шлем.
  Пока на дороге было практически пусто, и в маневрировании не было необходимости. Однако Ньютон прекрасно понимал, что если преследователи окружат его, то уйти не удастся.
  -Держись крепче! Сейчас будем немного трясти! - крикнул Паркер, а потом съехал с дороги.
  Преследователи не ожидали, что Ньютон предпочтёт гонки по пересечённой местности, но всё же последовали за ним. Один из них случайно наскочил на большой камень и вылетел из седла. Видев, что преследователи не отстают, Паркер увеличил скорость, и в скором времени байк съехал с неровной грунтовки на шоссе. Погоня продолжилась уже на городских улицах. В последний момент успев проскочить светофор на красный свет, Ньютон съехал на тротуар, до смерти перепугав нескольких пешеходов, в то время как двое байкеров врезались в цементовоз. Понимая, что Ньютон может сбежать, вожак приказал оставшейся группе разделиться: первая часть свернула на тротуар и последовала за Паркером, а вторая двинулась дальше по шоссе, намереваясь обогнать Ньютона и встретить его чуть позже. Скрываясь от преследователей через переулки, Паркер случайно заехал в тупик: ему преградил дорогу мусоровоз. Развернувшись, Ньютон подал назад, что дало преследователям отличную возможность сократить дистанцию. Один из хозяев, подобравшись близко к Ньютону, снял прикреплённую к заднему сидению цепь, и попытался ударить беглеца. Цепь едва не задела спину Джилл. Как только байкер замахнулся для второго удара, Ньютон неожиданно ударил по тормозам. Обогнавший Паркера мотоциклист повернул голову назад, и почти тут же врезался в мусорный бак.
  -Не спи за рулём! - крикнул ему Ньютон, проезжая мимо.
  Резко выскочив на проезжую часть, Паркер едва успел съехать с встречки, чуть не угодив под автобус. Решив, что преследователи остались далеко позади, Ньютон сбавил скорость, но глянув в зеркало заднего вида увидел, как из-за фургона с прицепом выезжает очередной мотоциклист, за спиной которого пристроился пассажир с бейсбольной битой. Ловко маневрируя между машинами, преследователь стремительно сокращал дистанцию. Заметив, что впереди образовалась пробка, Ньютон в очередной раз выскочил на тротуар. Байкеры последовали его примеру. Осторожно убрав одну руку с талии Паркера, Джилл сняла с головы шлем, и бросила его под колёса ближайшему преследователю. Тот подался влево, и, не справившись с управлением, врезался в витрину продуктового магазина.
  -Молодчина! - похвалил Джилл Паркер.
  Миновав пробку, Ньютон снова вернулся на главную дорогу, и решил, что пора заканчивать эту игру в кошки-мышки.
  -Держись крепко насколько это возможно! - предупредил он Джилл, заходя прямо на разделительную полосу.
  Не успела девушка ничего понять, как из выхлопной трубы мотоцикла ударил зелёный огонь, после чего байк на огромной скорости понёсся вперёд. Проехав, можно даже сказать пролетев, в таком состоянии пару километров, мотоцикл приблизился к эстакаде. Отключив нитроускоритель (ради него и затевался весь тюнинг), Паркер съехал по эстакаде вниз, а потом заехал за мост и заглушил двигатель. Через пару минут на эстакаду выехали оставшиеся мотоциклисты. Быстро осмотревшись, и не обнаружив Ньютона, байкеры вновь разделились, однако двое мотоциклистов, поехавших вниз, не заметили беглецов, притаившихся под мостом, и проехали дальше. Как только опасность миновала, Джилл слезла с мотоцикла, и, прислонившись спиной к бетонной опоре, схватилась одной рукой за голову, а второй за живот.
  -Меня сейчас вырвет! - тихо проговорила Джилл, жадно хватая ртом воздух.
  Паркер же чувствовал себя как ни в чём не бывало, и был готов при необходимости повторить заезд. Через пару минут Джилл перестало мутить, и она, не обращая внимания на сильное головокружение, подошла к Ньютону.
  -Лоуренс Бэк. Что тебе о нём известно? - спросила она, стараясь не рухнуть к ногам Паркера.
  -Родился, спалился, отсидел, занялся... - начал перечислять Ньютон.
  -Меня не интересует его подробная биография! Куда Лоуренс подался после побега?
  -Первым делом Лоуренс рассчитался со старыми долгами, а потом взялся за старое.
  -Занялся контрабандой?
  Паркер кивнул.
  -Всех подробностей я не знаю. Лоуренс взыскал должок с одного своего знакомого - Максима Кораблёва, а спустя какое-то время вновь к нему наведался.
  -Чего он хотел?
  -Помощи. Но Кораблёв оказался не полным идиотом, и не стал впрягаться в дела Бэка, хотя и дал ему пару своих ребят.
  Джилл собиралась задать следующий вопрос, и уже открыла рот, как по дороге проехала фура дальнобойщиков. По всей видимости, водитель решил опробовать новый гудок, и от его звука Джилл едва не оглохла.
  -В следующий раз назначь встречу в более спокойном месте. Кто это был? Чего им от тебя надо? - недовольно пробормотала она.
  -Забудь об этих типах. Сегодня вечером я с парнями загляну в их нору, и мой визит они позабудут не скоро.
  -Ладно, проехали. Что у тебя ещё есть по Лоуренсу?
  -У Бэка какие-то тёрки с ритуальной конторой на окраине. Если будешь пасти его там, то Лоуренс рано или поздно туда заявится.
  -Это та контора, которая находится на 37 улице?
  -Она самая. Ещё будут вопросы?
  -Только один - сколько я тебя должна?
  -Ты вырубила бородатого здоровяка до того, как он выпустил мне кишки. Можешь считать, что мы в расчёте.
  -Тогда до встречи, - попрощалась с Паркером Джилл и вышла из-под моста.
  -Может тебя подбросить? - окрикнул Ньютон девушку.
  Джилл усмехнулась.
  -Ну уж нет. На попутке мне будет гораздо спокойнее.
  
  Отто Браунер и Клаус Фихтнер по жизни были раздолбаями. За систематическое пьянство их слишком часто выгоняли с работы, но каким-то чудом эта парочка по-прежнему была на плаву. Месяц назад устроившись работать могильщиками, Браунер и Фихтнер, не отягощённые интеллектом, просто делали то, что им говорили, не задавая лишних вопросов. Вот и недавно они получили от своего работодателя приказ отправиться на Геднер и привести тело погибшего в боях солдата родственникам. Прибыв на Геднер, и благополучно миновав несколько армейских постов, Клаус и Отто встретились с неким Дэйвом, который сообщил, что погибший солдат на самом деле ещё жив, и что им требуется просто немного подождать. У любого здравомыслящего человека подобная формулировка вызвала бы целый ряд вопросов, но парочка дегенератов и ухом не повела. Устроившись в палатке Дэйва, Отто и Клаус пили пиво и играли в карты. Вообще, им не нужно было многого от жизни: достаточно, чтобы под рукой были бутылка пива и колода карт.
  -А это тебе на погоны! - радостно возвестил Отто, кладя на плечи Клауса два туза.
  -Жулик! - недовольно проворчал Фихтнер и насупил брови.
  Из-за ширмы вышел обеспокоенный Дэйв.
  -Парни, не могли бы вы вести себя тише? Доктору надо сосредоточиться, - предупредил он могильщиков.
  Казалось бы, должен последовать вопрос, "а как здесь оказался доктор"? Но Отто и Клаус пожали плечами, и пообещали что всё будет нормально. Мать Отто в период беременности курила марихуану, а няня Клауса в детстве довольно часто роняла его головой об пол. Какой с них мог быть спрос? Когда дело доходило до выдачи зарплаты, бухгалтерия то и дело обсчитывала эту парочку, но они ничего не замечали. Вернувшись обратно за ширму, Дэйв застал доктора в тот момент, когда он надевал на лицо повязку. В отличие от Отто и Клауса, доктор Рамон Фернандез знал гораздо больше. Будучи талантливым практикующим хирургом, Рамон в одночасье лишился лицензии и едва не угодил за решётку, когда во время, казалось бы, простой операции, скончался его пациент. Перебравшись с юга Геднера на север, Рамон стал что-то вроде внештатного доктора у сепаратистов. Армейцы взяли под контроль большую часть опасного региона, и стали планомерно разыскивать и уничтожать группировки мятежников. Если какой-нибудь из командиров сепаратистов получал ранение, то обращаться за помощью в больницу было бессмысленно, ведь военные держали каждое медицинское учреждение под надзором, особо внимательно присматриваясь к пациентам, поступившим в клинику с огнестрельными ранениями. Фернандез лечил раненых в полевых условиях, и помимо денег непосредственно за лечение, брал отдельную плату за молчание. Час назад с Рамоном связался Максим Кораблёв, и предложил оказать помощь его хорошему знакомому - Лоуренсу Бэку. Контрабандист коротко обрисовал ситуацию, и Рамон сразу же согласился, т.к. ничем не рисковал. Отыскав Дэйва (им был один из добытчиков, ранее связавшихся с Лоуренсом), Фернандез обнаружил, что его коллега Сид при смерти. Добывая зерий, юные контрабандисты не учли тот факт, что газ очень вреден для лёгких. Первым недомогание почувствовал Дэйв, после чего быстро покинул пещеру и выбрался на свежий воздух. Именно это и спасло ему жизнь. Сид вышел из пещеры гораздо позже, добыв образцы газа. Симптомы проявились гораздо позже: сначала у Сида появилась сыпь, а потом его тело и вовсе покрылось струпьями. Отравление зерием чаще всего приводило к летальному исходу, но спасти пациента было возможно, просто вовремя доставив его в больницу. Однако Дэйв испугался, что его схватят армейцы, и позволил своему другу мучиться дальше. Несколько минут назад Сид умер, и Рамон решил приступить к делу. Надев анатомические перчатки и взяв в руки скальпель, Фернандез сделал первый надрез. Глядя за тем, как хирург копошиться во внутренностях погибшего, Дэйв зажал рот рукой, и отвернулся.
  -Долго ещё? - поинтересовался он, не решаясь обернуться.
  -Нет, - ответил Фернандез и повернулся лицом к Дэйву. - Давай сюда канистры.
  Борясь с рвотными позывами, Дэйв достал из ящика две канистры с зерием и протянул их Рамону. Одна их канистр покатилась по ладони, и рухнула бы на землю, если бы Фернандез её вовремя не подхватил.
  -Ты, что, идиот, на тот свет нас отправить хочешь?! - прикрикнул на него Рамон.
  Прежде чем ответить, Дэйв посмотрел на самодельный операционный стол, и увиденное его окончательно добило.
  -Мне надо выйти! - бросил он, а потом выскочил за ширму.
  Засунув капсулы внутрь покойника, Рамон стал аккуратно зашивать разрез. Как только с операцией было покончено, Фернандез вышел из-за ширмы и сказал могильщикам, что они могут забирать клиента, но пусть сначала оденут его соответствующим образом. На этом его работа была окончена. В отличие от Дэйва, Отто и Клауса не пугали покойники и кровь, и они с лёгкостью облачили мёртвого Сида в армейскую форму, шутя про то, что она сидит на нём как мешок. Никто из них не обратил внимания на длинный шрам на боку, оставшийся после операции. Взяв покойника под руки, могильщики потащили Сида на свой челнок, и опустили его в гроб. После прибытия на Актарон, Отто и Клаус должны были отдать гроб родственникам погибшего, чью роль играли Клеменс и Риз. Выйдя из палатки с покойником в руках, могильщики натолкнулись на бледного Дэйва, который изверг из себя вчерашние завтрак, обед и ужин.
  -Вы это, будьте с ним поосторожнее, - предупредил он могильщиков.
  -Ну да, а то вдруг встанет и понаотвешивает пендалей! - сказал Отто и тупо заржал.
  -Идиоты! - тихо процедил Дэйв и зашёл обратно в палатку.
  Он надеялся, что после получения зерия Лоуренс вытащит его вместе с грузом с этой планеты, однако Бэк не собирался спасать юного контрабандиста, дабы лишний раз не навлекать на себя гнев Дерека Бэйна. Положив Сида в первый попавшийся гроб, Отто сел за штурвал и поднял челнок в воздух, в то время как Клаус сел на гроб и начал что-то насвистывать себе под нос. Почувствовав жажду, Фихтнер открыл соседний гроб, под завязку набитый пивом и закуской.
  -Хочешь глотнуть? - спросил Клаус, срывая кольцо с банки.
  -Потом. После портала, - ответил Отто, прекрасно зная, что если пьяный пилот попадёт в лапы представителям власти, у него будут серьёзные проблемы.
  Добраться до Актарона быстрее можно было через портал, но там неунывающих могильщиков уже поджидали армейские бомбардировщики, разыскивающие Дэйва. Окружив челнок со всех сторон, и взяв его на прицел, армейцы приказали могильщикам притормозить и приготовить челнок к осмотру. Ступив на борт судна, солдаты со знанием дела обыскали каждый угол челнока, и досконально изучили документы Отто и Клауса (у Фихтнера даже сложилось впечатление, что если бы у армейцев при себе оказались анатомические перчатки, они не побрезговали бы провести личный досмотр). Сначала Лоуренс намеревался отправить на Геднер Клеменса и Риза, но решив, что второй раз подряд трюк с фальшивыми документами может не прокатить и обратился за помощью к Рональду Макгрегору - работодателю Отто и Клауса. Ссылаясь на поддержку со стороны Кораблёва, Лоуренс убедил Макгрегора ему помочь, и Рональд отправил на Геднер своих людей, намереваясь использовать их втёмную. Убедившись, что все документы, включая бланки на покойника, в порядке (на пиво в гробу солдаты даже не обратили внимания), армейцы позволили могильщикам продолжить путь. Как только военные покинули их челнок, Браунер и Фихтнер отпраздновали их уход, осушив несколько банок пива. Когда запищало устройство связи, Отто спрятал бутылку и подбежал к передатчику.
  -Где вы там шатаетесь, болваны? - недовольно спросил Рональд.
  -Скоро будем. Военный нас, ииикк, задержали, - ответил Отто, а потом накрыл рот рукой.
  Макгрегор нахмурился.
  -Вы, что, дебилы, пили? - строго спросил он.
  -Меня просто с самого утра достала ииккота.
  -Давайте поторапливайтесь, - закончил разговор Макгрегор, и связь оборвалась.
  -Давайте поторапливайтесь. Задница! - недовольно пробубнил Отто, копирую интонацию Рональда, а потом сел в кресло пилота.
  Добравшись до Актарона и по пути выдув ещё пару банок пива, Отто в конец захмелел и начал снижаться над озером в пригороде. Клаус же всю дорогу пил не просыхая, и теперь весь пол был закидан пустыми банками из-под пива. Собрав пустые банки в охапку, Фихтнер открыл дверь и выкинул их вниз.
  -А спорим, я смогу сделать мёртвую петлю с закрытыми глазами? - неожиданно заявил Отто, кладя руки на штурвал.
  -Что? - не расслышал Клаус, выкидывая в озеро очередную партию пустых банок.
  Браунер закрыл глаза и резко сделал мёртвую петлю. Клаус при этом едва не вывалился наружу, а следом за ним полетели и два гроба: один с пивом, а другой с телом Сида. С ужасом осознав, что он только что сотворил, Отто вмиг протрезвел, подбежал к двери и помог Клаусу подняться на борт. Посмотрев вниз, они заметили опрокинутые гробы, содержимое которых пошло ко дну.
  -Ты что наделал, дебил? - накинулся на Отто Клаус.
  -Да пошёл ты сам! Нефига было меня спаивать, знал ведь зараза, что после третьей банки я совсем никакой!
  -И что нам делать? Зарплата ведь уже завтра!
  Задумчиво почесав затылок, Отто поднапряг свой рыхлый мозжечок, и, подняв кверху палец, заявил:
  -Я знаю что делать.
  
  -Сзади! - крикнул Алекс.
  Сайкс пригнулся и деревянный стул пролетел над его головой. Напарники решили проверить всех знакомых Лоуренса в алфавитном порядке. Кто-то был откровенен, кто-то артачился, но потом начинал говорить, и только Крид Крокет повёл себя совсем неадекватно. Крокет владел небольшими кабаком с залом игровых автоматов, и когда в его заведение явились охотники за головами и начали спрашивать про Лоуренса Бэка, Крид без лишних объяснений позвал охрану, и приказал своим парням переломать настырным визитёрам все кости, а потом вышвырнуть на улицу. Драка началась прямо в кабинете Крида, но вскоре перешла непосредственно в зал игровых автоматов. Будучи окружённым с двух сторон, Сайкс собирался пустить в ход оружие, однако его повалили на пол. Прежде, чем двое охранников начали пинать Спайроу ногами, Алекс одному из них сломал челюсть, а другого отшвырнул в угол. За дракой с лестницы наблюдал Крид, и судя по выражению его лица, он был не слишком доволен своими подчинёнными. Вскоре к драке подключились несколько пьяных клиентов кабака, но их слишком быстро вывели из игры. Отправив с помощью апперкота очередного нападающего в нокаут, Алекс наконец-то заметил Крокета и начал продвигаться к лестнице. Увидев приближающегося охотника за головами, Крид сразу же начал взбираться по лестнице наверх. Сайкс же тем временем безуспешно пытался отыскать упавший пистолет. Стоило ему только заметить оружие, как проходивший мимо пьяница оттолкнул ствол ногой в ближайший угол. Перед Спайроу сразу же вырос здоровенны "шкаф", у которого руки напоминали самые настоящие рельсы. Как только он занёс руку для удара, Сайкс рухнул на колени и подполз под ногами у верзилы. Однако не успел он отползти на приличное расстояние, как громила схватил его за ногу, поднял над головой, а потом отшвырнул в сторону. Сайкс врезался прямо в одного из одноруких бандитов и задел рычаг. После того, как на экране высветились три колокольчика, электронный голос поздравил Сайкс с победой и наградил серебряными монетами, которые позже можно было обменять на настоящие деньги. Недолго думая, Спайроу схватил горсть монет и швырнул их в лицо приближающемуся охраннику. Тот на несколько секунд замешкался, но Сайксу этого времени оказалось достаточно. Схватив первый попавшийся под руку стул, Сайкс пару раз шандарахнул им верзилу по голове. Видя, что его противник по-прежнему стоит на ногах, Спайроу размахнулся от самого плеча и заехал ему правым хуком в челюсть. Здоровяк пошатнулся и рухнул к ногам охотника за головами, а сам Сайкс начал интенсивно разминать правую кисть. Спайроу казалось, будто его рука врезалась в кирпичную стены.
  -Ты что, ешь стероиды на завтрак, обед и ужин? - спросил он у лежавшего без сознания охранника, пытаясь унять боль в ушибленной руке.
  Тут он как бы невзначай вспомнил про Алекса, и, подняв свой пистолет, бросился к лестнице. Распахнув дверь ногой, и выбежав на крышу, Сайкс увидел Алекса, которые держал Крида за ноги, а сам Крокет болтался вниз головой над краем крыши.
  -Где Лоуренс? - спросил Дроу.
  -Ты покойник! - прокричал Крокет, хотя в его положении бросаться угрозами было по меньшей мере глупо.
  Тогда Алекс убрал одну руку в карман, и сказал:
  -Ты не первый, кто говорит мне это, и далеко не последний.
  -Да что ты с ним возишься? Выкинь его и дело с концом! - сказал Спайроу, подходя к Алексу.
  -Даже не вздумай! Легавые упрячут тебя за решётку до конца дней! - попытался пригрозить Алексу Крид, но его голос звучал не слишком уверенно.
  -За что это они меня упрячут? За то, что я грохнул очередного легализовавшегося бандюгана? Сильно в этом сомневаюсь! - ответил Дроу и разжал руку.
  Крокет с душераздирающим криком начал падать вниз, однако Алекс в самый последний момент успел его поймать.
  -Ты лучше не трать время впустую, а то у меня уже рука устала! - сказал он, начав раскручивать Крида из стороны в сторону.
  Тут на крышу выбежали пришедшие в себя после драки охранники, но прежде, чем они успели приблизиться к Алексу, Сайкс сделал предупредительный выстрел в воздух.
  -Спокойно, парни. Вы ведь не хотите попасть в бюро по трудоустройству с формулировкой "мы, идиоты, облажались на последней работе"? - поинтересовался Спайроу.
  Охранники в нерешительности застыли на месте, а Алекс продолжил допрос:
  -Я потратили полдня, беседуя с остальными приятелями Лоуренса, и мне это порядком надоело. Если через минуту ты не расскажешь где нам найти Бэка, я очень расстроюсь. Падать с высоты третьего этажа не так уж и больно. При условии, что ты не падаешь вниз головой.
  -Я не видел Лоуренса уже несколько лет! - прокричал Крокет.
  Не опуская оружия, Сайкс подошёл к краю крыши и посмотрел на Крида, которого Алекс продолжал раскачивать из стороны в сторону.
  -Врет и не краснеет. Да у него талант! - высказал своё мнение Спайроу, а когда один из охранников подался вперёд, выстрелил.
  Пуля врезалась в крышу и чуть не задела правый ботинок охранника, после чего он во избежание дальнейших осложнений попятился назад, буквально прячась за спину своих коллег.
  -Даже если при соприкосновении с асфальтом твоя голова не расколется, я уверен процентов на 70, что ты на всю оставшуюся жизнь останешься дебилом, - продолжал гнать чернуху Алекс.
  -Да не знаю я где сейчас Бэк! - продолжал стоять на своём Крокет.
  -Значит, ты всё-таки, решил стать дебилом и уже начинаешься тренироваться? Прощай. Мне может быть даже будет тебя не хватать! - сказал Алекс и начал разжимать руку.
  -Подожди! Я всё скажу! - прокричал Крид, решив, что Алекс - конченый психопат.
  -Внимательно тебя слушаю, - сказал Дроу, схватив Крокета за вторую ногу.
  -Я не уверен до конца, но скорее Лоуренс сейчас находится в конторе Рональда Макгрегора!
  -Что за контора? Где она находится?
  -На 37-й улице. Рональд занимается жмуриками.
  -В смысле, ритуальными услугами? - на всякий случай уточнил Алекс.
  -Я так и сказал!
  Алекс затащил Крида на крышу, после чего вернулся к лестнице вместе с Сайксом, продолжавшим держать охранников на прицеле.
  -Как думаешь, он не соврал? - спросил Спайроу после того как напарники благополучно покинули кабак.
  -Скоро узнаем, - ответил Алекс, забираясь в кабину челнока.
  
  В качестве временного убежища Лоуренс выбрал просторный склеп на кладбище неподалёку от ритуальной конторы. Недавно ему позвонил Риз, и сообщил, что гроб у них. Бэк приказал подельникам возвращаться на кладбище и внимательно проследить чтобы за ними не было хвоста. Глядя через окно на дорогу, Бэк заметил, как к воротам подкатил чёрный катафалк. Внимательно осмотревшись, и убедившись, что поблизости нет посторонних, Бэк вышел из склепа и направился к машине.
  -Проблемы были? - спросил Лоуренс у вышедшего из катафалка Клеменса.
  -Нет. Могильщики немного задержались, но доставили груз в целости и сохранности, - ответил Аарон и открыл заднюю дверь катафалка.
  Как только из машины вышел Риз, Лоуренс открыл крышку гроба. Его глаза расширились, после чего Бэк захохотал. Риз и Клеменс переглянулись.
  -А кого это вы привезли? - поинтересовался Лоуренс, перестав смеяться.
  Клеменс заглянул в гроб и увидел, что там лежит манекен, облачённый в военную форму и какую-то нелепую фуражку, и к ответу, который он дал, было трудно докопаться:
  -Кого дали, того и привезли.
  Выловив гробы, пьяные могильщики заскочили в магазин сувениров, где благополучно купили некое подобие военной формы, а также спёрли манекен. Нарядив его соответствующим образом, они засунули манекен в гроб и сдали на руки Клеменсу и Ризу, надеясь, что подмена обнаружиться не сразу. Какой может быть спрос с пьяных идиотов?
  -Болваны. Какие же вы болваны! - простонал Лоуренс, а потом ударил кулаком по двери катафалка. - Мразь! Кинуть меня решил - ни на того напал, ублюдок!
  -Мы... - начал было оправдываться Риз.
  -Потом поговорим. Поехали к Макгрегору! - прервал его Лоуренс, устраиваясь на заднем сидении рядом с гробом.
  
  Устроившись в тени дерева, и нацепив на глаза чёрные очки, Джилл внимательно наблюдала за конторой Макгрегора. За время наблюдения внутрь здания зашли лишь два человека - Отто и Клаус. Когда к зданию подъехало такси, Джилл решила, что её ожидания оправдались. Какого же было её удивление, когда из машины вышел не Лоуренс, а Дженет, которая расплатилась с таксистом и направилась к входу в здание.
  "Что ей здесь понадобилось"? - подумала Джилл, и последовала следом за матерью.
  Когда Дженет вошла внутрь, Джилл перешла на бег, стараясь не упустить её. Зайдя внутрь, они побежала по коридору, и обнаружив Дженет, перешла на тихий шаг. Когда женщина зашла в кабинет Макгрегора, Джилл собиралась подобраться поближе и подслушать о чём пойдёт речь, но возле двери остановились Отто и Клаус, и начали о чём-то разговаривать.
  "Да уйдите вы уже оттуда, болваны!" - негодовала Джилл, глядя на могильщиков из-за угла.
  Когда Дженет вышла из кабинета, Джилл сразу же спряталась за рекламный стенд. Дождавшись, когда Дженет выйдет на улицу, Джилл последовала за ней, намереваясь поговорить с матерью, но возле дверей столкнулась практически нос к носу с Лоуренсом.
  -Ты! - воскликнул Бэк, и, схватив девушку за руку, сразу же прижал её к стене.
  Держа Джилл, Лоуренс приказал Ризу обыскать девушку. Тот довольно быстро обнаружил шокер и рацию. Вырубив Джилл ударом тока, Лоуренс приказал Клеменсу отнести её в машину, а сам вместе с Ризом отправился в кабинет Макгрегора. В ходе довольно неприятного разговора, в разгар которого под левым глазом Рональда появился синяк, Лоуренс узнал, что Макгрегору не было ничего известно о подмене. Тут же в кабинет были вызваны Отто и Клаус. Прикрывая подбитый глаз, Рональд спросил у Браунера:
  -Что случилось с Сидом?
  -Он умер, - ответил Отто.
  -Я знаю, что он умер, болван! Куда вы дели его тело?
  Отто нехотя рассказал об инциденте у озера, после чего вместе с Клаусом спешно ретировался из кабинета. И ежу было понятно, что они уволены. Лоуренс же заехал Макгрегору по второму глазу, а потом вернулся в катафалк. Из-за нерадивости болванов могильщиков, он лишился больших денег, но кое-что даже они не смогли отнять у Лоуренса - возможность отомстить. Вытряхнув ряженый манекен из гроба, Бэк приказал Ризу засунуть туда Джилл, а потом ехать обратно на кладбище.
  
  Как только Джилл открыла глаза, то обнаружила, что находится в кромешной темноте.
  "Я умерла"? - задала Джилл вопрос самой себе, а когда попыталась встать, то стукнулась лбом обо что-то деревянное.
  Попытавшись вытянуть руку, девушка обнаружила, что замурована в четырёх стенах. Лоуренс Бэк вместе со своими подельниками отвёз её на кладбище и похоронил заживо.
  "Спокойно. Ещё не время паниковать", - пыталась успокоить себя Джилл, прикидывая, на сколько времени ей хватит кислорода.
  К счастью, ей не пришлось это выяснять - кто-то открыл крышку гроба, и Джилл зажмурилась от ударившего в глаза яркого света.
  -Ты цела? - спросил Алекс, подавая Джилл руку.
  -Вроде бы, - ответила девушка, самостоятельно выбираясь из своей темницы.
  Выбравшись из разрытой могилы, она увидела Бэка и Клеменса, которые были пристёгнуты наручниками к железной ограде. Рядом с ними стоял Сайкс с лопатой в руках.
  -А где ещё один? - спросил Джилл, протирая глаза.
  -Сбежал, - ответил Сайкс, бросая лопату на землю. - Ему несказанно повезло. Как и тебе.
  -Как вы меня нашли? - прорычал Лоуренс, безуспешно пытаясь освободиться от наручников.
  -Побеседовали с Макгрегором. В отличие от Крида, он даже не пыталась делать вид, будто ничего не знает.
  Бэк по-звериному оскалился и начал её сильнее дёргать рукой, будто надеясь, что сможет вытащить её из браслетов.
  -300 тысяч дакейров у нас в кармане, - сказал Алекс и повернулся лицом к Джилл. - Как думаешь, сколько из этой суммы получишь ты?
  -Нисколько, - устало ответила Джилл.
  -Что мне в тебе нравится, так это сообразительность.
  Джилл никак не отреагировала на это высказывание и молча побрела к воротам. Она чувствовала себя уставшей, и не была готова начинать очередной спор из-за денег.
  -Может стоило дать ей хоть что-нибудь? - спросил Сайкс после того, как Джилл вышла с кладбища.
  -Дело не в деньгах. Если бы мы не подоспели вовремя, она бы задохнулась. И всё лишь из-за того, что она действовала в одиночку, никому ничего не рассказав. Пусть лиса признается хотя бы самой себе, что время от времени даже ей нужна помощь, пока не случилось беды.
  
  -Вызывали? - поинтересовался сержант Хикс, слегка приоткрыв дверь.
  -Входи, - ответил капитан Торенс, откладывая в сторону очередной полицейский отчёт.
  Дуайт Хикс совсем недавно получил должность сержанта, и не собирался останавливать на достигнутом. Капитан Торенс пообещал новоявленному сержанту к концу следующего года звание лейтенанта, если конечно за это время на должность не появится новый претендент. Стараясь выделиться из общей массы, Хикс проводил внеплановые рейды по злачным местам, прекрасно зная кого можно привлекать к уголовной ответственности, а в чью сторону нельзя даже косо смотреть. А ведь заканчивая полицейскую академию юный Дуайт искренне верил, что будет служить закону и отправлять за решётку исключительно тех, кто этого заслуживает. В отличие от Хикса, Эрику Торенсу всегда была наплевать на законность и справедливость. В полицию он пришёл исключительно ради того, чтобы почувствовать себя большим человеком, и со временем подружиться с сильными мира сего. На капитана было составлено несколько анонимных доносов, которые были отправлены в главное полицейское управление на Терраноне, а также в министерство юстиции. Министерство никак не отреагировало на донос, однако один из экземпляров, отправленных в полицейское управление, лёг на стол Гордона Блэка. Изучив донос, Блэк собирался хорошенько встряхнуть двуличного капитана. От увольнения, а то и от тюремного срока Торенса спасла лишь скоропалительная гибель Блэка от рук неизвестного убийцы.
  -Что там по поводу парня, которого ты прихватил в "Ониксе"? - поинтересовался Эрик.
  -Не густо. Документов у него нет, зато есть при себе ствол и немного наркоты.
  -Дилер?
  -Обычный студент. По крайней мере, он так сказал. В принципе, это всё что он сказал.
  Торенс призадумался. В архивах пылились сотни нераскрытых дел, и взятый со стволом парнишка мог немного улучшить официальную полицейскую статистику. Несколько раз на Актарон прилетали проверяющие. Каждый раз осматривая различные протоколы они с умным видом говорили, что криминогенная обстановка на Актароне в пределах нормы, но советовали капитану получше присматриваться к своим подчинённым и не давать им поблажек.
  -В прошлом месяце какой-то парень в маске грабанул газетный киоск и подстрелил продавца, - как бы невзначай заметил Дуайт, будто прочитав мысли Торенса.
  -Если память мне не изменяет, его до сих пор не нашли.
  -Ну это с какой стороны посмотреть, - проговорил Хикс с довольной ухмылкой.
  Дуайту были не впервой фабриковать липовые дела и отправлять за решётку невиновных, однако прежде чем "раскрыть очередное дело", он заручался согласием капитана.
  -Гнилой вариант, - покачал головой Эрик.
  -Почему? Ствол у него уже изъяли, а заменить гильзы проще пареной репы. Дайте мне пару часов, и этот парень возьмёт на себя не только вооружённое ограбление, но и взрыв первого портала!
  -Как бы тебе потом это дело не аукнулось.
  -С какой стати? Это парень - самый обыкновенный лох, а с лохами у меня разговор короткий! К тому же настоящий грабитель как в воду канул, а продавец, хоть и выжил, но не смог рассказать ничего толкового.
  Дверь неожиданно распахнулась и в кабинет Эрика зашёл хмурый мужчина средних лет в тёмном плаще. Неспешно оглядев сначала капитана, а потом сержанта, незнакомец едва заметно усмехнулся, увидев на правой стене почётную грамоту.
  -Между прочим, лох - это не юридический термин, - заметил мужчина, закрывая за собой дверь.
  Торенс едва не побагровел от подобной наглости, но прежде, чем он успел сказать хотя бы слово, Хикс осадил непрошеного гостя:
  -Ты, мужик что, совсем страх потерял? Выйди и прикрой дверь с той стороны!
  -Кажется, я забыл представиться, - мужчина достал из кармана удостоверение личности. - Меня зовут Пол Нортон.
  Эрик и Дуайт одновременно повскакивали со своих мест. Перед ними стоял новый начальник полиции.
  -Добро пожаловать на Актарон, сэр! - заговорил Хикс мигом сменив гневный тон на заискивающий.
  -Подожди за дверью, - холодно проговорил Пол.
  Пробормотав извинения, Дуайт спешно вышел из кабинета.
  -Такое чувство, что мне здесь не рады, - вновь заговорил Нортон.
  "Это ещё мягко сказано!" - подумал Эрик, а вслух сказал:
  -Что вы, сэр. Хикс - славный малый, просто иногда он может ляпнуть какую-нибудь глупость не подумав.
  -Странно. Мне показалось, что когда сержант предлагал сфабриковать липовое дело, он взвешивал каждое слово.
  По щеке Торенса потекла капля пота. Он понял, что Нортон слышал весь их разговор, и что ему вряд ли удастся отвертеться.
  -Что вы рот, разинули, капитан? Немедленно покажите мне этого злостного нарушителя спокойствия! - потребовал Нортон.
  -Кого? - не понял Эрик.
  -Парня, на которого вы собирались повесить чужие преступления.
  Торенс проводил Нортона к камере, в которой сидел задержанный. Как только к решётке подошли Эрик и Пол, парень приподнялся с койки, потянулся, а потом лёг обратно и повернулся на другой бок. Увидев задержанного, Пол не смог скрыть усмешку.
  -Если вы собирались улучшить статистику раскрываемости, то выбрали для этого не самого подходящего козла отпущения!
  -Вот-вот. На допросе я сказал то же самое, - подхватил парень, повернувшись лицом к Нортону и привстав с койки.
  -Немедленно освободите его! - приказал Пол.
  -Но сэр, у него было оружие! - возразил Эрик.
  -Да я уже сто раз объяснял, что нашёл этот ствол и решил просто припугнуть парочку уродов!
  -Припугнуть, значит. Не самый хороший ты выбрал способ, - покачал головой Нортон.
  -Зато эффективный. Едва увидев оружие, уроды, действующие мне на нервы уже целую неделю, разбежались. Откуда им было знать, что у пистолета заклинил затвор, и он не пригоден для стрельбы?
  -Это правда? - спросил Пол у Торенса.
  -Не знаю. Нужно выслушать мнение экспертов, - ответил Эрик, хотя он уже догадался, что парень говорит правду.
  -А наркотики? - продолжил допрос Нортон.
  -Так сержант мне их и подбросил. Проверьте пакет - на нём нет моих отпечатков пальцев. Только его.
  -Толковый парень. Сразу видно, что подготовился к разговору, - проговорил Нортон.
  -Просто я учусь на юридическом факультете. В наши дни загреметь за решётку за чужие преступления проще простого, особенно если ты не знаешь как вести себя с лега... представителями власти! - не без гордости проговорил парень.
  -Немедленно освободите его! - вновь распорядился Нортон.
  Торенс открыл камеру, а потом позвал ближайшего полицейского и приказал ему проводить студента до дверей, и вернуть ему его личные вещи. Как только освобождённого увели, Нортон сказал:
  -Не тем делом, вы занимаетесь, капитан.
  В отличие от своего предшественника, начинавшего с патрулирования улиц, Нортон был кабинетным работникам, ни разу не нюхавшим пороха. Другими словами, Пол был скорее чиновником, нежели защитником правопорядка. Но при всём при этом Нортон не носил розовые очки, и прекрасно понимал, что для того, чтобы не лишиться должности стоит периодически перетряхивать всё подчинённое ведомство и добиваться хороших результатов. В данном случае под хорошими результатами подразумевалось реальное положение дел, а не липовая статистика, составленная местными сочинителями. Пересмотрев несколько документов и сводок, Нортон решил отправиться на Актарон и лично убедиться, что местные стражи порядка, мягко говоря, совсем зажрались. Пол не стал информировать актаронских коллег о своём визите, дабы те не успели к нему хорошенько подготовиться. С момента прибытия в полицейское управление не прошло и пяти минут, а Пол уже натолкнулся на злоупотребление полномочиями и служебный подлог. Довольно неплохое начало.
  -Я пока займу ваш кабинет, капитан. Вы ведь не против? - задал Пол риторический вопрос.
  -Конечно нет, - торопливо ответил Торенс, в душе молясь, что подобное соседство долго не продлиться.
  -Вот и замечательно. А теперь найдите сержанта и передайте, что больше не нуждаетесь в его услугах, - сообщил Нортон как самый настоящий чиновник.
  Торенс хотел было заступиться за своего подчинённого, но поняв, что и сам по уши в дерьме, промолчал. В принципе, Нортон уже решил судьбу Эрика, но решил ненадолго отложить кару, чтобы успеть найти Торенсу замену. Несмотря на то, что официальных жалоб на действие актаронской полиции было гораздо меньше, чем на их геднерских коллег, Пол понимал, что у него будет много работы.
  
  -Кто-то умер?
  Мывшая посуду Дженет от неожиданности выронила из рук тарелку. За её спиной стояла Джилл.
  -Я не слышала как ты вошла, - сказала Дженет, откладывая тарелку в сторону.
  -Извини. Ну так что, кого собираемся хоронить?
  -Ты о чём?
  -Я с парнями выслеживала одного любителя мертвечины, который вёл дела с ритуальщиками, и заметила там тебя.
  -Ах это. Да так, ерунда. - Дженет решила потянуть время. - Любителя мертвечины? Ты имеешь в виду...
  -Конечно нет! - Джилл засмеялась. - Он просто провозил контрабанду в покойниках. Это ж надо было до такого додуматься!
  "Мне бы его сообразительность"! - подумала Дженет, безуспешно пытаясь придумать оправдание.
  Между тем Джилл вопросительно смотрела на мать, терпеливо ожидая ответа на свой вопрос.
  -Никто не умер. Я просто приценивалась, - ответила Дженет после короткой паузы.
  -Что значит приценивалась? Никто пока не умер, но собирается сделать это в ближайшее время?
  "Я", - с грустью подумала Дженет, а вслух сказала:
  -Земля стоит дорого, и с каждым годом цены на неё растут. Лучше уж приобрести небольшой клочок земли для похорон сейчас, пока его стоимость мне по карману.
  -И дело только в этом? - с сомнением поинтересовалась Джилл.
  -Разумеется. Зачем мне тебя обманывать?
  Родив дочь, Дженет опасалась, что девочка унаследовала тот же недуг, что и она сама, но к счастью, всё обошлось. Джилл лишь знала, что у её матери слабое сердце, но Дженет выглядела здоровой, и Джилл ошибочно решила, что её недуг прошёл сам собой. О реальном положении вещей она даже не подозревала, а Дженет не собиралась её просвещать, опасаясь, что от этого станет только хуже.
  -Предусмотрительность, это конечно хорошо, но думать о смерти, когда вся жизнь ещё впереди, это как-то жутковато, - озвучила своё мнение Джилл.
  -Когда начинаешь задумываться о смерти, становится уже слишком поздно, - с грустью проговорила Дженет, а потом спросила: - Как долго ты собираешься оставаться на Актароне?
  -А что, мне здесь уже не рады? - спросила Джилл с усмешкой.
  -Да нет, что ты! Я очень рада, что ты вернулась, но ведь ты вернулась не насовсем.
  Меньше всего Дженет хотелось, чтобы Джилл стала свидетельницей её угасания.
  -Я пока об этом не думала, - уклончиво ответила Джилл.
  Удостоверившись, что с матерью всё в порядке, Джилл, прежде чем выйти из кухни, на всякий случай сказала:
  -Если у тебя вдруг появятся какие-нибудь проблемы - сразу дай мне знать. Хорошо?
  -Хорошо. Ты останешься на ночь или вернёшься к своим друзьям?
  -Останусь. Если я проведу хотя бы ещё одну ночь на жёстком диване, то к утру стану горбатой.
  На самом деле, диван на "Норде" не был жёстким - Джилл просто хотела какое-то время провести вместе с матерью и понять что же её гложет. Она только сделала вид, что поверила в байку про дорожающую землю, и хотела выяснить что именно Дженет от неё скрывает.
  
  Это был какой-то злой рок. Лоуренс это понял после того, как за ним захлопнулись решётчатые двери. Бэк знал, что повторного суда не будет - ему просто накинут несколько лет за побег, а потом переправят обратно в тюрьму. Самым обидным для Лоуренса было то, что его поймали те же самые упыри, что и в прошлый раз. Пока охотники за головами переправляли его в участок, Бэк пытался предложить им деньги (которых у него в данный момент не было), но ничего не добился.
  "Почему они снова взялись за меня?" - задал Лоуренс вопрос самому себе.
  Клеменса уже отвели на допрос, но он был не настолько глуп, чтобы рассказывать полиции про зерий, что значительно ухудшило бы и без того паршивое состояние Бэка.
  "Ничего. Скоро я снова выйду!" - успокаивал себя Лоуренс.
  И только он привёл мысли в порядок, как к камере подошёл Майкл Риз со спортивной сумкой на плече.
  -Риз? Что ты тут делаешь? - не поверил своим глазам Лоуренс.
  -Да вот, пришёл попрощаться. Сначала хотел уйти по-тихому, а потом понял, что Макгрегор всё разболтает, - сказал бывший подельник Бэка.
  -Что ты несёшь? При чём здесь Рональд? - не понял Лоуренс.
  -После того как тебя с Клеменсом повязали, я вернулся в контору Макгрегора. Ему очень не хотелось, чтобы неприятная история с зерием стала известна, и щедро меня вознаградил. Это послужило неплохим бонусом к тем 500 тысячам, которые ты мне дал.
  Если бы Лоуренсу сказали, что он неизлечимо болен, даже тогда бы он не испытал настолько глубокий шок.
  -Многие люди, в число которых входишь и ты, считают, что охранники - безмозглые шкафы с крошечными мозгами, не способные на волевые решения. На полпути к ипподрому я понял, что если и дальше буду иметь с тобой дело, то рано или поздно окажусь в глубокой заднице, - продолжал Риз.
  -Ты, мразь, хоть представляешь что наделал? - яростно прокричал Лоуренс.
  -Я вытянул счастливый билет - вот и всё. Вообще, сначала я собирался дождаться когда ты продашь зерий, но после инцидента на кладбище понял, что лучше синица в руках, чем журавль в небе. Жаль, конечно, что Клеменс сядет, но такова жизнь.
  -Если ты не отвезёшь деньги Бэйну, то мне отрубят пальцы!
  -Я куплю тебе протез, - Риз посмотрел на часы. - Ну, бывай, Ларри.
  Перевесив сумку на другое плечо, Майкл помахал Лоуренсу рукой на прощание и отошёл от камеры.
  -Помоги мне, Риз! - прокричал ему вслед Бэк.
  -Помоги себе сам! - ответил Майкл, даже не соизволив обернуться.
  
   Двойной просчёт
  
  Достав бинокль, Джон ещё раз осмотрел периметр. Решётка была под напряжением, по территории ходили часовые, а возле ворот были установлены автоматические туррели. Миновать всё это, и остаться незамеченным было практически невозможно, потому Гриффит решил прорываться с боем. Убрав бинокль, Джон зашёл за угол и забрался в грузовик, за рулём которого сидел Владимир.
  -Саймон, ты на месте? - спросил Кравцов у наёмника по телефону.
  -На месте. Мне им сейчас бошки продырявить или немного подождать? - отозвался Сэндс.
  С крыши соседнего здания Саймон наблюдал за часовыми через прицел снайперской винтовки. Часовые двигались парами по заранее оговоренному маршруту.
  -Пока ничего не делай. После того как начнётся заварушка, прикроешь нас! - приказал Владимир.
  -Понял.
  Будучи боевым офицером, хоть и бывшим, Кравцов досконально изучил территорию и вместе с Джоном составил план действия. Часовые в основном были друг у друга на виду, но был момент, когда они расходились в разные стороны, на несколько секунд теряя друг друга из поля зрения. В будке, где сидел главный часовой, находился энергогенератор, отвечающий за подачу энергии к турелям и к ограде. Рядом с забором Анна установила парочку импульсных зарядов, способных обесточить всю электронику на несколько минут. Сейчас же Анна и Ганс находились в кузове грузовика и ждали начала атаки.
  -Давай, - приказал Джон Владимиру, беря в руки пульт дистанционного управления.
  Кравцов завёл машину и выехал из-за угла. Как только в поле зрения показалась ограда, Джон нажал на красную кнопку, и объект тут же остался без электричества. Грузовик протаранил ворота, сбил одну из неподвижных туррелей и врезался прямо в будку. Выбежавшему на улицу охраннику Саймон тут же всадил пулю в лоб. Двери грузовика тут же открылись и на улицу выскочили Ганс с пулемётом, и Анна с карабином. Выдав залп из подствольника, Анна быстро устремилась вперёд, и практически сразу же поймала грудью автоматную очередь (впрочем, сам автоматчик после выстрела прожил не долго). Рухнув на траву, Анна откатилась в сторону и начала обстреливать врагов из лежачего положения. Перед наёмниками стояла задача уничтожить часовых до того, как будет запущен аварийный генератор, и они блестяще справились с этой задачей. Владимир и Джон вышли из машины, после чего Кравцов позвонил Саймону и приказал следить за окружающей местностью, и в случае чего докладывать обо всём подозрительном. Покончив с охраной, Анна расстегнула куртку и поправила бронежилет.
  -Больно? - поинтересовался Владимир.
  -Ерунда. Всего лишь пару синяков, - ответила Анна, помогая Гансу доставать из кузова ящик, в котором лежали гранатомёты с газовыми снарядами и четыре противогаза.
  Прежде чем все надели противогазы, Джон на всякий случай повторил, чтобы наёмники не вздумали убивать безоружных, и чтобы они первым делом добрались до комнаты охраны и уничтожили систему наблюдения. Сам же Джон вместе с Владимиром намеревался разыскать Бориса Захарова и потолковать с ним по душам. Как только подача энергоснабжения была восстановлена, и все электронные двери автоматически раскрылись, вся четвёрка вошла внутрь комплекса и с ходу начала забрасывать коридоры газовыми снарядами. Охрана комплекса, устремившаяся к главному входу, угодила под обстрел, однако вторая партия охраны оказалась более сообразительной и не стала прорываться сквозь дымовую завесу, а открыла огонь по врагам со значительного расстояния. Отстреляв последнюю пулемётную ленту, Ганс отбросил бесполезное оружие в сторону и начал закидывать врагов осколочными гранатами. Высунувшись из-за угла, Владимир выдал по охране два залпа газовыми снарядами, однако шустрые противники смогли попасть ему в правую ногу. Владимир, естественно, даже не почувствовал боли, т.к. обе его ноги были сделаны из железа. Понимая, что в условиях плохой видимости инициатива полностью перейдёт в руки противника, охранники начали стремительно отступать назад, не забывая при этом обстреливать налётчиков. Продвинувшись вперёд, налётчики добрались до развилки. Владимир отдал оружие Гансу.
  -Доберитесь до комнаты охраны. Всех безоружных и сдавшихся сгоняйте в одно помещение! - отдал он последнее распоряжение, после чего достал из-за пояса пистолет и вместе с Джоном свернул направо.
  Анна уже собиралась последовать за ними, но едва не угодила под шквальный огонь, и была вынуждена спрятаться за угол.
  -Как думаешь, их много осталось? - спросила она у Ганса, а потом высунулась из-за угла и выдала по охранникам залп из подствольника.
  -А я почём знаю! Мы пришли их валить, а не считать! - ответил Штайнер, срывая кольцо с зажигательной гранаты.
  
  Денёк сегодня выдался напряжённый. Борис настолько увлёкся работой, что даже забыл перекусить. Опасаясь быть отравленным, Захаров питался исключительно консервами, запивая их водой из-под крана. Борис не хотел влачить такое жалкое существование, но у него не было другого выхода. За то время, пока Захаров находился на территории объекта, два раза его пытались убить. Сначала на него набросился подкупленный часовой, но Борису удалось сбежать, а затем кто-то выстрелил по ограде из базуки в тот момент, когда Захаров вышел подышать свежим воздухом. За всеми этими покушениями стоял актаронский топливный король - Федор Савин. Когда Борис брал заказ на убийство конкурента Савина, он даже не подозревал, что через какое-то время Фёдор увидит угрозу в нём самом. Поняв, что на Актароне оставаться опасно, Борис послал на Геднер зашифрованное послание, надеясь, что оно попадёт к нужному человеку. В ожидании эвакуации Борис пытался улучшить формулу, и добился желаемого результата. Как только во всём здании погас свет, Захаров сразу понял что к чему, и попытался сбежать. Практически добравшись до выхода, Борис запоздало вспомнил, что результаты его работы остались в лаборатории, а без них он не мог уйти. Когда он вернулся обратно в лабораторный отсек, заработало резервное энергоснабжение. Включив компьютер, Борис начал копировать все файлы без разбора, а когда автоматические двери раскрылись, Захарову показалось, будто он слышит как бьётся его сердце. Увидев перед собой двух людей в противогазах, Борис испуганно попятился назад, пока не споткнулся.
  -Вас послал мистер Савин? - спросил Захаров.
  Владимир и Джон переглянулись, после чего Гриффит снял противогаз.
  -У меня есть деньги много денег. Если поможете мне скрыться, я вас щедро награжу! - продолжал верещать Захаров, не узнав скандально известного репортёра.
  -Там где ты скоро окажешься, деньги тебе больше не пригодятся, - ответил Джон.
  Увидев в его взгляде смертный приговор для себя, Борис вскочил с пола и бросился к ящику стола, где лежал пистолет. Однако Владимир выстрелил ему в ногу, и Борис шмякнулся на пол, так и не успев добраться до оружия.
  -Подожди снаружи. Я не хочу, чтобы нас потревожили в самый ответственный момент, - сказал Джон, обходя Бориса и забирая пистолет.
  Гриффит доверял Кравцову, чего нельзя было сказать о тройке наёмников. Джон намеревался выведать у Бориса одну тайну, и меньше всего ему хотелось, чтобы их разговор услышал кто-нибудь из наёмников. Во время боя они зарекомендовали себя с хорошей стороны, однако Гриффит по-прежнему не доверял им.
  -К несчастью для тебя, к Фёдору Савину я не имею никакого отношения, - заговорил Джон.
  -Что тебе нужно от меня? - простонал Борис, пытаясь побороть предательскую дрожь в голосе.
  -"Диссонанс".
  Захаров вздрогнул. О существовании "диссонанса" знало лишь четыре человека, включая самого Бориса.
  "Нет, уже трое", - мысленно поправил себя Захаров.
  Работа Томаса Тенбриджа была засекречена и знали о ней только люди, финансирующие работу доктора. Потом в компанию посвящённых затесался и Борис, поскольку Томасу нужен был толковый помощник. Именно от Тенбриджа Захаров впервые и узнал, про "диссонанс". Когда же Томаса не стало, вся информация о проекте попала в руки Захарова. Он пообещал улучшить программу, за что щедрые покровители устроили для него самую настоящую пиар акцию, едва ли не объявив его гением, намного опередившим своё время. Не то чтобы Захаров был излишне тщеславен, но почёт и уважение вскружили ему голову, и он совсем забросил работу с "диссонансом". С его помощью Борис помог Савину и Кроули устранить опасных конкурентов, не зная чем в итоге это обернётся. Впрочем, тот факт, что про "диссонанс" знал посторонний человек, тоже не особо радовал доктора. Находясь в добровольном заточении, Борис продолжил исследования Тенбриджа и буквально на днях смог добиться сногсшибательного результата. Перед отбытием с Актарона Борис собирался сделать Савину прощальный подарок, однако появление Гриффита нарушило все его планы.
  -Что ещё за "диссонанс"? Я учёный, а не начинающий музыкант, - Захаров сделал вид, что не понимает о чём говорит Джон.
  -Фёдор Савин финансировал работу Тенбриджа, а в последствие и твою, но теперь решил убить тебя. Почему?
  -Что за бред ты несёшь? Ты явно не за того меня принял!
  В отличие от Саттона, лгавшего довольно умело, Борис врал неубедительно, и Джон это видел. Достав шприц с сывороткой правды, он быстро вколол его Захарову, что Борис даже не успел опомниться. Доза была слишком большой, в результате чего у Захарова перед глазами всё поплыло, а тело стало ватным.
  -Кто кроме Савина финансировал работу над "диссонансом"? - спросил Джон после небольшой паузы.
  Борис отчаянно сопротивлялся действию сыворотки, но его хватило ненадолго.
  -Савин не имеет к этому никакого отношения, - ответил Борис хриплым голосом.
  -Тогда почему он желает твоей смерти?
  -Потому что Савин - агрессивный параноик. Я устранил его конкурента, а он в последствие решил, что я могу его сдать и решил подстраховаться. Ему ничего не известно про "диссонанс".
  -А Кроули?
  -Он тоже ничего не знает. Им обоим шепнули, что я могу помочь, и я им помог.
  Борис не врал - Джон это отчётливо видел по его немигающему взгляду и поту, стекающему по щекам.
  -А Уидмор? - продолжил допрос Гриффит.
  -Я не знаю. Переговоры со спонсорами вёл Тенбридж.
  -И он ни разу не говорил кто они такие?
  -Нет.
  Гриффит был искренне разочарован. Он надеялся, что хотя бы сегодня узнает имена своих главных врагов, но те оказались более предусмотрительными, чем он ожидал. Подняв Бориса с пола, Джон подтолкнул его к компьютеру и сказал:
  -Выведи формулу "диссонанса".
  Захаров оттолкнул его в сторону и бросился к двери, невзирая на боль в прострелянной ноге, однако Гриффит догнал его в два прыжка, схватил за шиворот, а потом повернул лицом к себе. Несколько секунд они смотрели друг друга в глаза, а потом Джон спросил:
  -Вы с Тенбриджем хотя-бы понимали какое опасное оружие разработали и как оно будет использовано?
  -Понимали ли мы? - спросил Борис, а потом захохотал. - Мы учёные, а не какие-то неразумные дети! Конечно же мы всё понимали! А что с ним будут делать, лично меня ничуть не интересовало.
  -Значит, возможность хорошо заработать всегда стоит на первом месте, и не важно, что погибнут люди?
  -Я этих самых людей в глаза не видел. Почему меня должна заботить их судьба? В конце концов, "диссонанс" принёс хоть какую-то пользу.
  С помощью разработки Тенбриджа армейцам удалось уничтожить лидеров нескольких сепаратистских группировок, против которых действовать обычными способами было крайне сложно. Нанося по постам и базам быстрые точечные удары, немногочисленные группировки сразу же отступали и прятались среди бесчисленных каньонов. Бывало, что их подчинённые попадали в плен, но никакие уговоры и пытки не могли сломить их волю и заставить выдать местонахождение своих лидеров. Использование "диссонанса" помогло навести порядок в нескольких проблемных регионах, но после этого армейцы начали проводить чистку в собственных рядах. Все, кто знали про "диссонанс" либо были убиты, либо пропадали без вести, что, в общем-то, было одно и то же. Сам Гриффит стал подопытным кроликом Тенбриджа, и выжил лишь чудом. Выбравшись с севера, Джон обнаружил, что люди, финансировавшие работу Тенбриджа, теперь используют "диссонанс" для того, чтобы устранять своих врагов. В большинстве случаев те люди не имели никакого отношению к военному конфликту, а просто перешли дорогу не тем людям.
  -Бед он принёс гораздо больше, чем пользы, - сказал Гриффит, а потом взяли пистолет из ящика.
  Когда Джон направил оружие на Захарова, Борис сразу же испуганно сжался. Однако выстрела не последовало.
  -Ты когда-нибудь слышал "арию печали"? - неожиданно спросил Джон.
  Данную музыкальную композицию Джон слышал на Геднере. Бродя по полуразрушенному городку, Гриффит зашёл в небольшой магазинчик, где продавались разные сувениры. Внимание Джона привлекла старая музыкальная шкатулка, игравшая одну и ту же мелодию. Продавец пояснил, что данная композиция называется "ария печали", и Джон был вынужден признать, что это название подходить как нельзя кстати к данной мелодии. Несмотря на грустный мотив, она позволяла Гриффиту на короткий миг забыть как жесток окружающий мир. В дальнейшем он подверг мелодию стереообработке и закинул на минидиск.
  -Нет, - покачал головой Борис.
  -Тебе стоит её услышать, - ответил Джон, опуская пистолет и кладя его на стол.
  В тот момент, когда снявший противогаз Владимир общался по телефону с Саймоном, за дверью раздался выстрел.
  -Я всё понял. Скоро мы тебя подберём, - сказал Кравцов и бросился к двери.
  Из лабораторного отсека вышел целый и невредимый Гриффит с минидиском в руках.
  -Что с Захаровым? - спросил Владимир.
  -"Диссонанс" работает, - своеобразно ответил Джон на вопрос Кравцова, вручая ему диск.
  
  Дженет открыла дверь и увидела перед собой незнакомого мужчину, за спиной которого стояли двое молодых людей в одежде грузчиков. Возле дороги стоял челнок с надписью "служба доставки".
  -Дженет Рейн? - поинтересовался мужчина.
  -Да, - ответила немного растерявшаяся женщина.
  -Заносите, - сказал мужчина грузчикам, а потом протянул Дженет какие-то бланки и ручку.
  Дженет с удивлением посмотрела на документы, а потом на мужчину и сказала:
  -Но я ничего не заказывала.
  -Всё нормально, - услышала Дженет из-за спины голос Джилл. - Это я заказала.
  Обойдя свою мать, Джилл взяла бланки и расписалась где надо. Из челнока вышли двое грузчиков с холодильником.
  -Спасибо что воспользовались нашими услугами! - сказал мужчина, убирая бланки с подписью в папку, и пошёл обратно к челноку.
  Истекая потом и шатаясь чуть ли не на каждом шагу, грузчики дотащили тяжёлый холодильник до кухни и поставили его рядом со старым холодильником. Джилл протянула им по две сотни дакейров.
  -А это барахло можете забрать себе, но сначала перекиньте все продукты в новый холодильник, - сказала она, указывая на старый холодильник.
  Грузчики переглянулись, а потом забрали деньги.
  -Было бы неплохо накинуть ещё по сотне, - сказал первый грузчик, уже убрав деньги в карман.
  -Ещё чего захотел, лузер! Быстро закинул барахло себе на горб и свалил отсюда! - ответила Джилл, и отвесила парню пинка.
  Поняв, что развод не удался, грузчики сделали так, как им приказала Джилл, после чего взяли холодильник (на их счастье, он был в два раза легче, чем тот холодильник, который они принесли) и вышли на улицу.
  -Разве нам нужен новый холодильник? - полюбопытствовала Дженет, прикрыв за грузчиками дверь.
  -Нужен. Во-первых, старый холодильник был маленьким, а во-вторых, в нём было так же холодно, как и в микроволновке.
  -Следовало просто вызвать мастера и...
  -Теперь это уже не имеет значения. Барахло, отслужившее свой срок, надо не чинить, а выбрасывать на свалку.
  Дженет заметно погрустнела.
  "Она ничего не знает," - мысленно сказала она самой себе, убедившись насколько точно Джилл подобрала слова.
  Дженет наведывалась в центральную клинику и спрашивала сколько будет стоить операция по пересадке сердца. В начале разговора доктор шутил, улыбался, и делал Дженет комплименты. Когда же была названа стоимость операции, и Дженет сказала, что у неё нет таких денег, отношение доктора к ней кардинально поменялось. Посоветовав Дженет в довольно пренебрежительной форме обратиться в другую клинику, врач просто повернулся к ней спиной и заговорил со своим коллегой, проходившим мимо.
  "Мне пора на свалку".
  Джилл заметила, что её мать чем-то огорчена и неверно всё истолковала.
  -Я не знала что этот холодильник так много для тебя значит, - сказала она.
  Прежде чем Дженет успела ответить, неожиданно зазвонил телефон в гостиной.
  -Не бери в голову, - сказала Дженет с улыбкой, а потом пошла отвечать на звонок.
  Джилл казалось, что в последние дни её мать ведёт себя немного странно. Она кожей чувствовала, что это как то связано с визитом в ритуальную контору, но каждый раз, когда Джилл хотела поговорить об этом с матерью, Дженет всячески уходила от разговора. Вся её весёлость и жизнерадостность выглядели какими-то вымученными, и это сильно тревожило Джилл.
  "Определённо кто-то умер. Но кто?" - задавалась вопросом она.
  Сколько Джилл себя помнила, при общении с соседями её мать держалась вежливо и дружелюбно, но при этом держала дистанцию. Тоже самое касалось и её коллег по работе.
  "Неужели что-то случилось с Джулией? Или же я слишком долго отсутствовала и пропустила что-то важное"?
  Закончившая говорить по телефону Дженет вышла из гостиной и накинула плащ.
  -Звонили с работы. Даг настаивает чтобы я немедленно приехала, - объяснила Дженет.
  -Да пусть он идёт куда подальше! Разве слово "выходной" ему ни о чём не говорит? - негодованию Джилл не было предела.
  -Видимо случилось что-то важное.
  -Да что там могло случиться важного? Просто этот гад...
  -Ты ведёшь себя как капризный ребёнок. Пора уже смириться с тем, что мир не крутится вокруг тебя.
  Джилл собиралась возразить, но неожиданно поймала себя на мысли, что Дженет права.
  -Возможно, - нехотя согласилась она. - Тебя подбросить?
  -Не надо. Я вызову такси.
  -Даже слышать об этом не хочу. Я подброшу тебя до магазина, и точка! - категорично заявила Джилл.
  Дженет видела, что спорить бесполезно и лишь кивнула в знак согласия.
  
  Подмигнув девушке-крупье, Сайкс сел за игровой стол.
  -Ставки сделаны. Ставок больше нет, - возвестила крупье, и рулетка начала вращаться.
  Вокруг стола сидело около десятка человек разных возрастов, но Спайроу волновал лысоватый тип в белой рубашке. Он был членом банды мошенников, за поимку главаря которых правительство Актарона обещало вознаграждение. По сути он был самой обыкновенной мелкой сошкой, но большая часть банды либо полегла, либо угодила за решётку, и этот тип был единственной зацепкой, ведущей к главарю. Алекс подозревал, что встреча между подельниками состоится в "Дельфисе", поэтому он присматривал за казино с улицы, а Сайкс - изнутри. Прошёл уже целый час, и за это время лысый тип успел просадить за игровым столом не одну сотню дакейров. Впрочем, делал ставки он не особо старательно, а так, для отвода глаз. Когда шарик остановился на красной семёрке, он не особо расстроился, хотя и поставил на чёрное. Зато все те, кто ставили на красное, начали обниматься так, будто знали друг друга всю жизнь.
  -Делайте ваши ставки, - сказала крупье.
  Сайкс подбросил в воздух свою счастливую монету, поймал её, а потом громко объявил:
  -Выпадет двойное зеро.
  Игроки начали недоверчиво перешёптываться, и лишь одна женщина решила прислушаться к совету охотника за головами, и поставила все фишки на двойное зеро. Тип в белой рубашке воздержался от ставок, встал из-за стола и пошёл в зал игровых автоматов. Спайроу не стал следовать за ним, подозревая, что это может оказаться проверкой.
  -Ставки сделаны. Ставок больше нет, - выдала крупье дежурную фразу, и рулетка вновь закружилась.
  Все с интересом наблюдали за шариком, и когда он остановился на двойном зеро, женщина, послушавшая совет Сайкс сначала начала прыгать на месте и хлопать в ладоши, а потом и вовсе бросилась обнимать охотника за головами. Из-за пышных грудей, бьющих ему прямо в нос, Спайроу едва не задохнулся.
  -Спасибо тебе, парень! - радостно верещала она.
  -Не за что, - ответил Сайкс, вырываясь из её объятий и переводя дух.
  Собравшиеся возле стола смотрели за этой парочкой с неприкрытой завистью, а кто-то даже со злобой. Решив, что оставаться здесь и дальше не имеет смысла, Сайкс пошёл к игровым автоматам, однако пышногрудая женщина поймала его за руку.
  -Откуда ты знал что выпадет двойное зеро? - спросила она, подозрительно прищурившись.
  -А я не знал.
  -Как это не знал? - удивилась женщина.
  Спайроу завёл правую руку за спину, подбросил монету в воздух, поймал её левой рукой, вытянул вперёд и накрыл ладонью.
  -Орел или решка? - спросил он.
  -Орёл. Наверное, - ответила женщина, немного растерявшись.
  Сайкс разжал ладонь. Действительно выпал орёл.
  -Когда не знаешь что выбрать, просто положись на удачу, - сказал Спайроу, а потом убрал монету и отправился за типом в рубашке.
  Проходя мимо целого ряда игровых автоматов, Сайкс заметил лысого, который разговаривал со своим боссом. Отойдя в сторону, Спайроу достал рацию и связался с напарником.
  -Ты там что, заснул? - спросил Сайкс, поглядывая за бандитами из-за угла.
  -Я следил за входом, и тут ко мне подошли полицейские и стали требовать, чтобы я предъявил удостоверение личности. Когда я это сделал, мне показалось, что они даже расстроились, - ответил Алекс.
  -Тогда понятно почему ты пропустил главаря.
  -Он там?
  -Да, и... хотя нет, кажется он уже уходит.
  Лысый протянул своему боссу кредитную карточку. Тот сразу убрал её в карман, повернулся к подельнику спиной и пошёл к выходу.
  -Иди за ним, но ничего не предпринимай. Я встречу вас у входа! - ответил Дроу, быстрым шагом следуя к пешеходному переходу.
  Переходя дорогу, он задел плечом молодого парня, однако тот не обратил на охотника за головами внимания. Сделав несколько шагов вперёд, Алекс поймал себя на мысли, что этот паренёк ему чем-то не понравился. Обернувшись, он заметил у парня за поясом пистолет, а сам он спешно направлялся в сторону ломбарда. Поняв, что тот задумал ограбление, Алекс оказался в непростой ситуации: с одной стороны, следовало подстраховать напарника и взять бандита, а с другой стороны, подставлять кого-то под пули, имея возможность предотвратить ограбление, было низко и гнусно.
  Алекс достал рацию.
  -Планы изменились. Возьми его сам. Не жди меня, - сказал Дроу и отключил рацию, не став дожидаться ответа напарника.
  Как только Алекс подошёл к двери ломбарда, внутри раздался первый выстрел. Резко выхватив пистолет, Дроу открыл дверь ногой и вбежал внутрь. Юный грабитель рылся в кассовом аппарате, а раненый в плечо Либерман лежал в углу, зажимая ладонью рану. Увидев охотника за головами, юный грабитель начал вести беспорядочную стрельбу. Перекатившись в сторону, и встав на одно колено, Алекс открыл по бандиту ответный огонь. Несколько пуль попали пареньку в грудь, и он рухнул как подкошенный. Убрав оружие за пояс, Алекс подошёл к истекающему кровью Иосифу.
  -Вы живы? - спросил он, а потом отодвинул руку старика в сторону и начал осматривать его рану.
  -Живее всех живых. Не родился ещё молокосос, которому под силу отправить на тот свет Иосифа Либермана. Это может сделать только слабое сердце, остановившееся при виде молоденькой стриптизёрши, - ответил Либерман, а потом потерял сознание.
  И тут в ломбард с оружием наготове забежали те самые полицейские, которые совсем недавно спрашивали у Алекса документы. Увидев охотника за головами, склонившегося над раненым Иосифом, стражи порядка, естественно, неправильно истолковали ситуацию.
  -Немедленно отойди от старика и подними руки! - крикнул один из них, направив пистолет на Алекса.
  Дроу повиновался.
  -Вы хотя бы скорую вызовите, пока старик не умер от потери крови,- посоветовал он стражам порядка.
  -Заткнись! - крикнул на него второй полицейский, доставая наручники.
  В это время Сайкс следовал за бандитом, вышедшим из "Дельфиса". Возле казино вертелось слишком много народу, и Спайроу не торопился пускать в ход оружие, а просто следовал за бандитом. Тот шёл быстро, хотя было заметно, что он даже не подозревает о слежке. Прошагав до конца улицы, он свернул в тёмный переулок. Поняв, что у него представилась реальная возможность без особого риска схватить преступника, Сайкс последовал за ним. Услышав шум бьющегося стекла, Спайроу перешёл на бег. Как только он забежал в переулок, какой-то здоровяк (Сайкс не видел его лица) поднял побитого бандита над головой и швырнул его в Спайроу. Сайкс пригнулся, и бандит пролетел над его головой.
  -Ещё не наигрался, здоровяк? - спросил охотник за головами, направляя на здоровяка пистолет.
  -Шутишь? Да я даже не начинал! - ответил Джефф Браунинг и начал стремительно приближаться к Сайксу.
  Спайроу сделал предупредительный выстрел под ноги. Джефф остановился на месте. За спиной охотника за головами раздались чьи-то стоны. Кинув беглый взгляд через плечо, охотник за головами заметил, что бандит, которого ранее вырубил Браун, начал приходить в себя. Джефф незамедлительно воспользовался этой заминкой. Боковым зрением заметив движение, Сайкс выстрелил, однако Браун сделал нырок, схватил Сайкс за руку, которой он держал пистолет, а второй рукой пару разу ударил его в живот. У Спайроу перехватило дыхание, и Джефф с лёгкостью вырвал оружие из рук Сайкса, а потом вырубил его ударом рукояткой пистолета. Заехав приходившему в себя бандиту ногой по лицу, Джефф закинул обмякшее тело охотника за головами себе на плечи.
  
  На протяжении всего полёта Джилл говорила с матерью обо всяких пустяках, а когда внизу показался магазин, начала медленно снижаться.
  -С Джулией всё в порядке? - как бы невзначай поинтересовалась она.
  Судя по реакции Дженет, этот вопрос её несказанно удивил, и она спросила:
  -Насколько я знаю, да. А что?
  -Ничего. Просто ты о ней ничего не рассказываешь, вот я и подумала, что с ней что-то случилось.
  -С ней всё нормально. Неделю назад она нашла новую работу, а теперь уже ждёт не дождётся когда наступит отпуск.
  Джилл, привыкшая врать и изворачиваться, отчётливо видела, что Дженет говорит правду.
  "У Джулии всё хорошо. В чём же тогда дело?"
  Как только челнок приземлился, Дженет попросила Джилл подождать её в челноке, а сама направилась к главному входу. Открыв дверь, и зайдя внутрь, Дженет натолкнулась на гневный взгляд Дага Барлоу.
  -Явилась не запылилась, - тон его был пропитан желчью.
  -В чём дело, Даг?
  -Во-первых, не Даг, а мистер Барлоу. Я твой работодатель, а не очередной хахаль!
  -Извините, - Дженет проглотила оскорбление Дага.
  -А во-вторых, у тебя серьёзные проблемы. Это ведь ты вчера оставалась на вечер?
  -Я. А в чём дело?
  -А дело в том, что из кассового аппарата пропала вся наличность до последней банкноты.
  Дженет побледнела, чувствуя боль в области груди. Доктор Бёрк говорил, что ей противопоказан сильный стресс, однако сохранять хладнокровие в подобной ситуации было просто невозможно.
  -Я ничего не брала, - проговорила Дженет тихим голосом.
  -Ну да, конечно. Ещё бы ты сказала что-то другое, - презрительно фыркнул Даг.
  -Но ведь это правда! Проверьте камеры!
  -Камеры на месте. А вот записи пропали. Может объяснишь как это произошло?
  Жжение в груди усилилось.
  -После того, как я ушла, в магазин могли проникнуть воры, - предположила Дженет, хватаясь за соломинку.
  -Теоретически, это, конечно, возможно. Только, знаешь, я что-то не обнаружил следов взлома. Проникнуть в магазин воры могли лишь в том случае, если бы кто-то их впустил, предварительно отключив камеры видеонаблюдения.
  -Я этого не делала! - продолжала стоять на своём Дженет.
  Тогда Барлоу схватил её за горло и прижал к стене.
  -С тебя 200 штук! Даю тебе 24 часа, иначе будешь объяснять всё полицейским.
  -У меня нет таких денег!
  Барлоу похотливо улыбнулся и опустил руку на талию Дженет.
  -Есть другой выход. Я могу предоставить тебе небольшую отсрочку. Разумеется, не за просто так.
  Дженет ударила Дага коленом в пах, а потом оттолкнула от себя. Барлоу завыл от боли, держась за ушибленное месте.
  -Шлюха! - простонал он, и, подавшись вперёд, схватил Дженет двумя руками.
  Даг сильно просчитался, решив, что Дженет так просто сдастся. Отдавив своему работодателю ногу, женщина заехала ему локтем по носу, а потом вырвалась из его рук и бросилась к выходу. Остановившись возле самой двери, она обернулась.
  -Ты получишь свои деньги! - проговорила она ледяным тоном, а потом вышла на улицу, сильно хлопнув дверью.
  Оказавшись на улице, Дженет положила правую руку на грудь и начал медленно делать вдох и выдох, стараясь успокоиться и унять боль. Дойдя до челнока и забравшись в кабину, Дженет устроилась на соседнем сидении и сказала ровным голосом:
  -Всё нормально. Мы можем лететь домой.
  Когда челнок не сдвинулся с места, Дженет вопросительно посмотрела на дочь.
  -Что случилось? - спросила Джилл, внимательно следя за реакцией матери.
  -Ничего не случилось. Так, всякая ерунда, - ответила Дженет, а потом отвела взгляд.
  Джилл сердито нахмурилась.
  -Я ведь вижу, что что-то случилось. Расскажи что стряслось, иначе мы никуда не полетим.
  Дженет не стала больше врать, а просто промолчала. Тогда Джилл достала шокер.
  -Тогда я сейчас пойду в магазин и сама всё узнаю.
  Как бы в знак подтверждения её слов на конце шокера заиграли искры. На какое-то мгновение лицо Дженет озарила улыбка, причём не вымученная, а искренняя, но она довольно быстро исчезла.
  -У меня большие проблемы.
  
  Спустя час после нападения на закрытый объект вся информация по этому делу легла на стол Пола. У Нортона было неплохо развито шестое чувство, и сейчас, просматривая фотографии с места преступления, Пол понимал, что это дело будет иметь продолжение. Пол нисколько не сомневался, что имеет дело с террористами, хотя и не знал о налётчиках ничего конкретного. Неизвестные нападавшие разделались с охраной, а остальную часть персонала изолировали. Впрочем, среди погибших были не только охранники, но и один учёный. Пол внимательно присмотрелся к фотографии, на которой был изображён убитый Борис Захаров, сжимающий в руке пистолет. Если верить мнению экспертов, смерть наступила после выстрела в голову, причём (если верить всё тем же экспертам) выстрел произвёл сам Борис. Анализируя улики, Нортон не смог найти зацепок: опознать террористов не представлялось возможным, т.к. они были в противогазах, машина, которую они использовали, чтобы протаранить ворота, числилась в угоне (эксперты долго обыскивали машину, но так и не нашли ни одного отпечатка), а все записи с камер наблюдения, как и данные с главного компьютера в лаборатории, были удалены. На вопросы полицейских над чем именно Борис Захаров работал в последнее время, его коллеги лишь пожимали плечами. Собрав подчинённых, Нортон приказал бросить все силы на раскрытие этого дела, а сам продолжил изучать документы. Проверяя сегодняшнюю сводку задержаний, Пол крайне удивился, заметив в списках задержанных Алекса Дроу, а потому сразу же вызвал к себе полицейского, который задержал охотника за головами. Из короткого разговора Пол узнал, что Дроу был задержан за вооружённое ограбление, однако позже в полицейское управление явился Иосиф Либерман и дал показания, полностью оправдывающие Алекса.
  -Его уже отпустили? - спросил Нортон, после того как полицейский закончил.
  -Я как раз собирался сделать это, - ответил полицейский.
  -Прежде чем отпустить задержанного, приведи его в мой кабинет, - распорядился тот.
  -Слушаюсь.
  Пол не был знаком с охотником за головами лично, но ему было известно, что отец Алекса был полицейским. Нортон подозревал, что время от времени Винсент Уорд снабжает Алекса необходимой информацией (Пол ошибочно предположил, будто Алекс ему за это платит), и предупредил Уорда, что если его подозрения подтвердятся, за этим немедленно последует увольнение. Винсент внешне согласился с условиями Нортона, однако взгляд его как бы говорил "Да пошёл ты". Теперь Пол хотел поговорить с Дроу и установить границы дозволенного. Как только охотника за головами привели в кабинет, Нортон попросил полицейского подождать за дверью, а сам, даже не предложив Алексу присесть, спросил:
  -Знаешь за что тебя задержали?
  -Конечно. За то, что я оказался ни в том месте не в то время, - ответил Алекс без раздумья.
  -Формулировка грубоватая, но в целом всё верно. Что тебе понадобилось в ломбарде?
  -Решил предотвратить ограбление. Разве это преступление?
  "В твоём случае - да. Этим делом должны заниматься бездельники, получающие зарплату за охрану правопорядка, а не люди с улицы", - подумал Пол, а вслух ответил:
  -Конечно же нет. Каждый законопослушный гражданин на вашем месте просто обязан был поступить так же. К сожалению, в действительности всё обстоит немного иначе.
  -Не надо ходить вокруг да около. Вы ведь позвали меня сюда не для того, чтобы читать лекцию о правильном поведении.
  Нортон поймал себя на мысли, что если бы Алекс был полицейским, то у него бы не возникло проблем с поиском нового капитана. В отличие от того же Торенса, Дроу не пытался заискивать перед Полом, и сразу было видно, что такой человек не пойдёт на сделку с совестью. Впрочем, таких людей было сложно контролировать и заставлять делать так, как это нужно тебе.
  -Я считаю, что легализация охоты за головами - серьёзная законодательная ошибка. Хотя лично против тебя и твоего напарника я ничего не имею.
  -Ещё бы! - усмехнулся Алекс, как бы подразумевая, что именно благодаря Сайксу Нортон и получил новую должность.
  Пол не обратил внимания на колкость собеседника и продолжил:
  -Предлагаю негласную сделку: вы вместе со своим напарником уходите в сторону и не мешаете моим людям делать свою работу, а лучше возвращайтесь на Терранон.
  -Сделка подразумевает, что обе стороны получают выгоду. В чём же моя выгода?
  -Свобода. Разве этого мало?
  -Мало. Свобода не прокормит тебя, не поможет тебе расплатиться с долгами. Сама по себе она ничего не стоит.
  -Ладно, скажу по-другому: теперь это моя территория, и если вздумаешь устроить сезон охоты, будь добр сначала получить лицензию. Лови мелочёвку и радуйся жизни, но не вздумай переходить мне дорогу. Оставь серьёзную работу профессионалам.
  -Это всё? - поинтересовался Алекс, на которого речь Пола не произвела ни малейшего впечатления.
  -Всё. Ты свободен. Пока.
  Выходя из здания, Алекс поймал себя на мысли, что новому начальнику полиции недостаёт жизненного опыта. Вернувшись обратно на "Норд" Дроу ожидал обнаружить там Сайкса и забрать свою долю, но Спайроу на корабле не оказалось, более того, Алекс проверил ноутбук и заметил, что человек, которого они выслеживали, по-прежнему на свободе. Видеофон зафиксировал несколько неопознанных входящих сообщений, и Алекс решил узнать кто именно пытался с ним связаться. Установив канал связи, Дроу заметил по ту сторону экрана Джеффа Браунинга.
  -Ну здравствуй, маска. Я уже успел по тебе соскучиться, - заявил Джефф.
  -Хотел бы сказать, что это взаимно, но не могу. Чего тебе надо, Браун?
  -10 миллионов дакейров. Принесёшь их сегодня вечером на свалку автомобилей, иначе твой напарник умрёт, - сказал Браун, надевая на голову бейсболку Сайкса.
  -А откуда мне знать, что он до сих пор жив?
  -Ни откуда. Придётся поверить мне на слово. Приходи один и без оружия, иначе вы оба умрёте.
  После этих слов сигнал исчез. Встав из-за стола, Джефф вышел из кабинета. В качестве временной резиденции Браунинг выбрал закрытый ночной клуб, который со дня должны были снести. С момента поражения Браун только и думал о том, чтобы отомстить Алексу. Выбив из Эймса всё, что ему было известно о бойце-новичке, покинувшим арену, Джефф в скором времени разузнал, что его враг - охотник за головами. Выследив напарников во время очередной охоты, Браун намеревался вступить в бой с Алексом, но в самый последний момент передумал и решил схватить Сайкса, чтобы использовать его в качестве наживки. Сам же Спайроу в данный момент находился без сознания и был за руки подвешен к потолку над танцполом. Помимо Спайроу и Браунинга в здание находилось ещё шесть человек, нанятых Джеффом за гроши. Они должны были присматривать за пленником, и следить за тем, чтобы возле клуба не крутились зеваки. Выйдя на середину, Браун приказал всем головорезам собраться.
  -Нужно уработать одного человека, - объявил Браунинг.
  -В смысле, насовсем? - уточнил Сет - лидер банды.
  -Почти. Уработать плотно и со знанием дела, чтобы врачи падали в обморок, после того как его увидят. Можете пустить в ход подручные средства.
  -У него есть ствол? - спросил один из бандитов.
  -Возможно. Встретите его вечером на свалке автомобилей.
  Между тем Алекс тоже не сидел сложа руки. И дураку было понятно, что Браунинг зовёт его в безлюдное место отнюдь не для честного обмена. Обращаться к Нортону в данной ситуации было бессмысленно, и тогда Дроу связался с Ньютоном.
  -Откуда у тебя мой адрес? - спросил Паркер вместо приветствия.
  -От нашей общей знакомой. Она оставило его в памяти видеофона.
  -Не очень предусмотрительно.
  -Зато очень своевременно. Мне нужна твоя помощь.
  -Любая информация стоит денег.
  -Информацию я как-нибудь добуду сам. Мне нужна помощь другого рода, и я готов заплатить.
  
  Узнав, где проживает Даг, Джилл отправилась по указанному адресу. Дженет коротко рассказала дочери о пропаже денег, однако Джилл показалось, что в этой истории не всё так просто, как кажется на первый взгляд, поэтому девушка и решила проверить жилище Барлоу. Даг снимал квартиру в блочном доме, напротив которого находилась небольшая забегаловка. Поднявшись на пятый этаж и отыскав нужную квартиру, Джилл позвонила в дверь. Никакой реакции не последовало. Подождав минуту, и ещё раз позвонив в дверь, Джилл достала отмычку и начала ковыряться в замке. Замок оказался чересчур простеньким, и через пару минут Джилл уже была внутри. Но как только девушка прошла в гостиную, то увидела сидящего в кресле Дага с пистолетом в руке.
  -Опаздываешь. Я уж даже начал сомневаться, что ты придёшь! - усмехнулся Барлоу, беря со столика сигару.
  -Что-то я не вижу здесь легавых, - спокойно проговорила Джилл.
  -Если в их присутствии ты чувствуешь себя более комфортно...
  -Не особо. Что тебе надо?
  Барлоу усмехнулся. Странно было слышать подобный вопрос от человека, проникшего в чужое жилище. Как только Даг узнал, что дочь Дженет Рейн вернулась на Актарон, то ему пришёл в голову поистине дьявольский план. Никакого ограбления и недостачи не было - Даг сам вытащил деньги из кассы и положил в банк. Дженет некуда было деваться, и у неё было только два выхода: либо вернуть деньги, которые она не брали, либо попросить свою дочь о помощи. Даг знал, что Джилл Рейн - воровка со стажем, и она пойдёт на всё, что отмазать свою мамочку от тюрьмы.
  -Мне нужно 300 тысяч к завтрашнему утру, - заявил Даг.
  -Уже 300? Утром ведь было 200.
  -Это за моральный ущерб, - сказал Даг и поднёс пистолет ко рту.
  Огнестрельное оружие на деле оказалось безобидной зажигалкой, с помощью которой Барлоу поджог сигару.
  -С каких это пор моральным уродам можно причинить моральный ущерб? - спросила Джилл.
  -Или же мы можем всё уладить по-другому, - сказал Даг, не обратив внимания на выпад Джилл.
  У девушки появилось стойкое желание вырубить Барлоу шокером, а потом перерыть всё вверх дном и найти пропавшие деньги. Она подозревала, что Даг просто-напросто подставил Дженет, и тот факт, что Барлоу поджидал её, лишь подтверждал эту догадку.
  -Мне нужна твоя помощь в одном деликатном деле. Если поможешь - я сделаю вид, что никакой кражи не было.
  -А если я пошлю тебя куда-подальше?
  -Думаю, ты и сама знаешь ответ. По поводу альтернативной оплаты можешь не волноваться - это совсем не то, что ты подумала.
  -Неужели? Откуда тебе уроду знать что я подумала?
  -У тебя это на лице написано. Не зря же я когда-то учился на психолога.
  Даг Барлоу когда-то действительно учился на психолога, только его отчислили со второго курса за систематические пропуски. Поскольку найти на Актароне хорошую работу без образования было непросто, Даг долгое время трудился разнорабочим. Скопив за годы довольно крупную сумму, Барлоу решил заняться своим бизнесом, и выкупил магазин в центре. Предыдущий владелец оказался, мягко говоря, человеком недальновидным: не особо следив за прибылью, которую ему приносил магазин, он набрал в банке кучу кредитов, и не смог по ним расплатиться. В результате магазин был продан по заниженной цене Майлзу Кроули - сыну магната Рихтера Кроули. Юный Майлз, в отличие от прочих мажоров, интересовался бизнесом, а не тусовками, поэтому он тщательно проверял условия каждой сделки, принципиально отказавшись от помощи отца. Унаследовав от предыдущего владельца магазина одни лишь долги, Майлз погасил их из своего кармана, и вскоре его дела пошли в гору. Поскольку магазин находился в центре и приносил владельцу стабильный доход, а не был убыточным, у Барлоу не хватило средств, чтобы стать его полноценным владельцем. Работники магазина считали Дага полноправным хозяином магазина (Майлз никогда не посещал магазин, а лишь изредка общался с Дагом по видеофону), но на самом деле он был всего лишь совладельцем. Барлоу категорически не устраивало такое положение дел, и он решил принять кое-какие меры по отношению к своему партнёру.
  -Нужно добыть один документ. Если справишься, я забуду о краже, - сказал Даг.
  -Какой ещё документ?
  -Соглашение о партнёрстве между мной и Майлзом Кроули.
  -Интересно. И что это за соглашение?
  -Не твоё дело. Найди документ и принеси мне. Его трудно с чем-то спутать - там крупным шрифтом написано моё имя.
  Джилл поняла, что под словом "добыть" Даг подразумевает "украсть". Многие знали о том, что она - довольно неплохая воровка, но до этого момента никто не пытался прибегнуть к столь наглому шантажу.
  -Хочешь, чтобы я проникла в дом Кроули? Меня же за это посадят.
  -А ты не попадайся. Если ты этого не сделаешь, то тебя посадят за проникновение в мой дом. Я лично прослежу за тем, чтобы ты и твоя мать попали в разные камеры.
  Теперь у Джилл появилось желание долбануть Барлоу током, а потом утопить в ванной. Этот гад знал её слабые места, и от него можно было ждать что угодно. Даг не производил впечатление человека, которому можно доверять, однако Джилл решила сделать вид, что готова играть по правилам шантажиста.
  -А тебе не кажется, что это глупо? Если я украду документ о соглашении между тобой и Кроули, Майлз сразу же догадается кто всё это затеял.
  Даг улыбнулся.
  -Молодец, правильные вопросы задаёшь. Кроме нужного документа ты можешь прихватить из дома Кроули несколько дорогих безделушек. Старик Кроули любит собирать всякие побрякушки.
  -При попытке сбыть которые меня тут же повяжут.
  -А ты их не продавай, а храни до лучших времён. Должны же они когда-нибудь наступить.
  "У тебя они наступят не скоро, мразь!" - подумала Джилл, прикидывая как бы выпутаться из этой ситуации.
  
  Свалка автомобилей находилась на окраине. Алекс явился туда как раз накануне закрытия, на всякий случай прихватив с собой чемодан, наполненный камнями. Дроу даже не знал настоящего имени Брауна, да и не особо хотел знать - он хотел лишь вытащить Сайкса из этой передряги, по возможности - живым. Миновав ворота, Дроу осмотрелся. Из темноты вышел какой-то человек, который сразу же махнул Алексу рукой, дав понять, чтобы охотник за головами следовал за ним. Хотя рассмотреть лицо человека была крайне затруднительно, Алекс сразу же понял, что это не Браун - не то телосложение. Следуя за неизвестным, Дроу заметил как где-то сверху прошмыгнул тень, и понял, что его заманивают в капкан. По обе стороны от охотника за головами располагались ровные ряды, состоящие из полуразвалившихся машин. В этих машинах и притаились бандиты. Идя вперёд, Дроу делал вид, что не замечает, как его берут в кольцо, а сам подсчитывал количество противников. Посмотрев вверх, Дроу встретился взглядом с одним из бандитов, пытавшимся бесшумно спуститься вниз.
  -Он меня заметил! - крикнул бандит.
  Дроу размахнулся и швырнул в него чемодан. После сильного удара бандит потерял равновесие и с диким криком шмякнулся вниз. Вместо того чтобы драпать обратно к воротам, Алекс побежал вперёд, где наткнулся на Сета, вооружённого цепью. Раскрутив цепь над головой он попытался ударить Алекса по ногам и повалить на землю, но Дроу высоко подпрыгнул, и цепь пролетела мимо. Прежде, чем Сет успел размахнуться во второй раз, Алекс выбил цепь из его рук, а потом перекинул бандита через себя. Вскоре к месту драки подбежали ещё пятеро бандитов с дубинками, которые сразу же взяли Алекса в кольцо. Дроу достал пистолет и сделал предупредительный выстрел в воздух. Он не собирался убивать нападавших - нужно было лишь держать их на расстоянии до определённого момента. Как только из-за спины поднявшегося на ноги Сета выехал Паркер на мотоцикле, Алекс понял, что этот момент настал.
  -Парни, да тут вечеринка! - крикнул Ньютон, а потом начал выписывать круги вокруг лидера банды.
  Раздался дикий моторный рёв, после чего на свалку выехали "Ангелы скорости" в полном составе.
  -Мочи уродов! - крикнул кто-то из них.
  Пользуясь замешательством среди бандитов, Алекс толкнул ближайшего из них, и с лёгкостью вышел из окружения, а потом подошёл к Паркеру и сказал:
  -Не убивайте их.
  -Само собой, - пожал плечами Ньютон, после чего завёл мотоцикл и начал выделывать круги вокруг Сета.
  Сет крутился вокруг себя и пытался столкнуть Ньютона с мотоцикла, а когда ничего не добился, отбежал назад, спрятавшись за спинами своих ребят. Тогда "Ангелы скорости" слезли с мотоциклов и всей толпой накинулись на бандитов.
  
  Майлз Кроули жил в трёхэтажном особняке в центре Актарона. Приземлившись рядом с оградой, Джилл заметила, что возле главного входа собралось несколько человек в смокингах, каждый из которых, прежде чем войти в дом, что-то показывал охранникам. Выяснилось, что сегодня у Майлза был день рождения, и охранники спрашивали у гостей пропуска, прежде чем впустить их в дом. Обо всём об этом Джилл узнала от скучающего десятилетнего мальчика, по всей видимости, сынишки одного из гостей. Проскочить мимо охраны незамеченной было практически невозможно, и Джилл стала думать как бы ей попасть в дом. Возвращаясь обратно к челноку, она заметила стоявший неподалёку от ворот грузовик, из кузова которого вышла молодая девушка в нижнем белье и сигаретой в зубах, которая о чём-то беседовала с водителем машины на повышенных тонах. Подойдя поближе, Джилл услышала часть их разговора.
  -Да ты хоть понимаешь какие деньги мы теряем? - кричал водитель, энергично жестикулируя.
  -Знаю, и мне наплевать. Пусть этот мажор идёт в задницу! Я его уже ненавижу, хотя ни разу в жизни не видела! - грубо проговорила девушка, делая длинную затяжку.
  -Тебе просто надо остыть и успокоить нервы.
  -У меня получится это сделать гораздо быстрее, если ты перестанешь ныть как баба и свалишь с глаз моих!
  Водитель что-то проворчал, а потом вернулся обратно в кабину. Джилл подошла к курившей девушке.
  -На праздник? - на всякий случай уточнила она.
  -Кому праздник, а кому работа. Ненавижу я корпоративы и пьянки. Собираются пьяные улюлюкающие уроды, и начинают щипать за задницу. Кому такое понравится? - начала жаловаться девушка.
  Джилл заглянула в кузов грузовика и увидела большой картонный торт с открывающейся крышкой. Поняв какая именно работа у этой девушки, Джилл спросила:
  -В этом торте найдётся место для двоих?
  -А тебе зачем? - подозрительно прищурилась девушка, выбрасывая сигарету.
  -Надо, - коротко ответила Джилл и протянула собеседнице несколько купюр.
  
  После пары звонких пощёчин и удара ногой в живот Сет начал приходить в себя. Очнувшись, он обнаружил, что руки его связаны за спиной, а сам он прицеплен к крюку подъёмного крана на свалке. Со всех сторон его окружали байкеры из клуба "Ангелы скорости", а впереди них стоял охотник за головами.
  -С пробуждением, - сказал Алекс.
  -Да пошёл ты! - прокричал Сет и попытался освободиться, однако верёвка попалась прочная.
  -Всё очень просто - ты расскажешь мне где прячется Браун и мы отпускаем тебя и твоих приятелей. Если же ты отказываешь...
  -То что? Что ты мне сделаешь, урод? - начал храбриться Сет.
  Вместо ответа Алекс повернулся лицом к кабине подъёмного крана и помахал рукой Ньютону. Сидевший в кабине Паркер сначала поднял крюк высоко в воздух, и развернул его на 90 градусов. Когда же Сет посмотрел вниз, душа его буквально ушла в пятки: прямо под ним располагался контейнер, в котором спрессовывались отслужившие своё автомобили. Там же сидели ребята из его банды, связанные одной проволокой.
  -Ты уже догадался что я сделаю? - спросил Алекс, подходя к контейнеру.
  Прежде, чем Сет успел ответить, Паркер опустил его пониже, давая охотнику за головами возможность снять бандита с крюка и закинуть на дно контейнера. После этого Ньютон вернул кран в исходное положение, и выбрался из кабины.
  -Не бери меня на понт, верзилы! Ты не посмеешь это сделать! - уверенно заявил Сет.
  -А что меня остановит? От вас, уродов, даже мокрого места не останется, а когда полиция проведёт экспертизу и установит, что окровавленные ошмётки принадлежат всяким выродкам, они даже не станут искать того, кто это сделал.
  Сет не понаслышке знал о природе актаронских стражей порядка, и с ужасом
  осознал, что охотник за головами может оказаться прав. Желая помочь Сету сделать правильный выбор, Дроу крикнул одному из байкеров, чтобы он нажал зелёную кнопку. Как только пресс ожил, находившиеся на дне контейнера бандиты затряслись как осиновые листы.
  -Спокойно, парни! Они не посмеют нас убить! - попытался успокоить своих людей Сет, а потом попытался выбраться из контейнера, но Алекс заехал ему кулаком по лицу, и тот рухнул обратно.
  -С какой стати я вас должен щадить? Вы ведь явились сюда, чтобы меня убить! - резонно заметил Алекс.
  -Мы не собирались тебя убивать! - отчаянно прокричал Сет.
  -Ну да, конечно. Вы, наверное, собирались по-дружески надо мной приколоться, и для этого взяли биты!
  Сет ничего не ответил, поняв, что охотник за головами всё равно ему не поверит. Между тем стенки стремительно сдвигались, и с каждой секундой в контейнере становилось всё теснее и теснее.
  -Выключи эту хрень! Я всё скажу! - прокричал один из бандитов, у которого раньше всех сдали нервы.
  Алекс кивнул байкеру. Тот нажал на красную кнопку и пресс выключился.
  -Внимательно тебя слушаю, - сказал Алекс.
  -Этот тип прячется...
  -Ничего не говори ему, придурок! - шикнул на бандита Сет.
  -... в старом клубе на 25-улице. Его ещё скоро собираются сносить.
  -Он там один?
  -Нет. В здании ещё находится какой-то связанный парень.
  -Он жив?
  -Жив. По крайней мере был жив, когда мы уходили. Правда он вёл себя малость борзо и тот мужик, который нас нанял, пару раз настучал ему по рогам доской.
  Решив, что узнал достаточно, Алекс отошёл от контейнера и быстро пошёл к выходу со свалки.
  -Эй, Дроу, тебе больше не нужна помощь? - окликнул его Паркер.
  Алекс обернулся.
  -Нет, дальше я как-нибудь сам справлюсь.
  Как только охотник за головами скрылся из поля зрения, Ньютон подошёл к краю контейнера и грозно проговорил:
  -Можете считать, что вам очень сильно повезло. Но если вы, уроды, кому-нибудь вякните о том что здесь произошло, или не дай бог захотите отыграться, ваши ошмётки будут жрать свиньи. Всё ясно?
  -Яснее некуда, - мрачно процедил Сет.
  -Другого ответа я и не ожидал услышать. - Паркер повернулся лицом к своим людям. - Вытащите оттуда этих уродов.
  
  Когда водитель грузовика начал объяснять охранникам, что приехал на праздник, они лишь недоверчиво хмыкнули. Потом один из них залез в кузов грузовика и открыл крышку торта, откуда вылезла хмурая полуголая девица.
  -Чего прицепился как банный лист, держиморда? - недовольно спросила она.
  -Вы здесь одни? - спросил охранник.
  -А ты, болван, думаешь, что сюда поместится целый оркестр? Отвези меня в дом, а то здесь холодно.
  Сидевшая на дне торта Джилл искренне надеялась, что охранник не станет заглядывать внутрь, и хотя у неё было по меньшей мере несколько объяснений как она оказалась здесь, ни одно из них не было достаточно правдоподобным. К счастью, охрана не стала досматривать торт и дала водителю разрешение разгрузиться возле запасного входа, что он и сделал. Откатив торт (сам торт располагался на тележке с колёсами) в кладовку, водитель приказал девушке сидеть тихо и по возможности не засыпать, а сам ушёл в туалет. Как только за дверью раздались удаляющиеся шаги, Джилл выбралась наружу и первым делом начала разминать ноги. Потом она вышла из кладовки и пошла по коридору. Джилл не представляла где именно находится комната Майлза Кроули, а спрашивать об этом у первого встречного было верхом безрассудства. Обойдя стороной переполненный гостями и прислугой зал, Джилл поднялась на второй этаж и посмотрела вниз.
  -Кого-то ищете? - раздалось у неё за спиной.
  Девушка резко обернулась и увидела перед собой незнакомого человека с подносом. Судя по одежде, он был не гостем, а кем-то из обслуживающего персонала.
  -Да. Видите ли, произошло небольшое недоразумение, - сказала Джилл, а потом взяла с подноса бокал шампанского и сделала глоток.
  Ей была нужна небольшая пауза, чтобы придумать что сказать дальше. Прислуга богатеев была особым классом. Неприметным, но вездесущим. Прислуга выполняла все прихоти богатеев без лишних вопросов и пояснений, и не было нужды оправдываться перед кем-то из них. Тем не менее Джилл отчётливо видела, что мужчина смотрит на неё с подозрением и делает собственные выводы. Присутствующие на празднике мужчины были одеты в смокинги, а женщины - в вечерние платья. Исходя только из этого, Джилл явно нарушавшая дресс-код, могла оказаться не гостьей Майлза, а совершенно посторонним человеком.
  -Майлз пригласил меня к себе в комнату, чтобы показать свою коллекцию, а сам куда-то ушёл. А ведь я не знаю где именно находится его комната, - ровным голосом проговорила Джилл.
  Красноречивый взгляд мужчины как бы говорил "Коллекция? Как же! Небось собралась прыгнуть к нему в койку". Тем не менее он согласился проводить Джилл до комнаты Кроули, которая оказалась заперта. Джилл поблагодарила мужчину и сказала, что подождёт Майлза здесь, а когда он ушёл, достала отмычку и начала ковыряться в замке. В отличие от замка в квартире Барлоу, этот замок оказался не таким простым, и Джилл понадобилось несколько минут, чтобы открыть дверь. На столе возле компьютера лежали аккуратно сложенные стопки бумаг, и Джилл начала перебирать один документ за другим. Нужной бумаги там не оказалось. Тогда девушка начала осматривать комнату, пока не обнаружила спрятанный под картиной сейф. Положив дорогое полотно на кровать, девушка приложила ухо к сейфу и начала подбирать нужную комбинацию, ориентируясь на звук. Набираясь опыта по части воровства, Джилл познакомилась с опытным медвежатником, который мог вскрыть любой сейф. Он объяснил начинающей воровке, что можно открыть любую дверцу, если обладаешь хорошим слухом и часто сравнивал сейф с музыкальным инструментом.
  "Просто подбери правильную струну", - сказал он накануне своего таинственного исчезновения.
  Услышав щелчок, Джилл мысленно поблагодарила своего наставника и открыла сейф. Там она обнаружила несколько документов, а также брошь с бриллиантами и дорогое колье. По всей видимости, Майлз собирался кому-то подарить эти драгоценности. В голове Джилл мелькнула мысль украсть драгоценности, но она вспомнила, что находится здесь не ради этого. Найдя среди документов нужную бумагу, Джилл пробежалась глазами по тексту и узнала о содержании договора. В её голове сразу же появилась идея как расквитаться с наглым шантажистом. Отыскав в ящике стала папку, Джилл положила туда все документы из сейфа, и спешно покинула кабинет. Идя по коридору, она натолкнулась на двух охранников. Хотя они и не видели, что Джилл вышла из комнаты Майлза, факт её присутствия здесь показался им подозрительным.
  -Извините, мисс, где вы были? - довольно мирно полюбопытствовал один из них.
  -Я заблудилась, - спешно ответила Джилл, и попыталась пройти мимо, но второй охранник схватил её за запястье и развернул лицом к себе.
  -Покажите ваш пропуск, - потребовал он.
  -Уберите от неё руки! - услышала Джилл властный голос Эндрю Уидмора.
  Охранник сразу же подчинился, не став задавать лишних вопросов.
  -Если ещё раз осмелитесь поднять руку хотя бы на одного члена моей семьи, вылетите с работы! - грозно проговорил Эндрю.
  -Извините, мистер Уидмор, - сконфуженно проговорил первый охранник, после чего парочка спешно удалилась.
  Джилл встряхнула запястье, и не слишком дружелюбно посмотрела на своего спасителя.
  -Если ждёшь от меня благодарности за своевременное вмешательство...
  -Я ничего от тебя не жду. - Эндрю заметил папку в руках Джилл. - Опять взялась за старое? Ты играешь с огнём.
  -Не твоё собачье дело, Уидмор! Иди и давай советы своему бестолковому сыну - уж он-то тебя послушает!
  Джилл ожидала, что её собеседник начнёт негодовать, но Эндрю лишь снисходительно усмехнулся. В отличие от большинства гостей, Уидмор был лично знаком с Майлзом Кроули, и считал, что талантливый молодой человек далёко пойдёт, чего нельзя было сказать о Тодде, который явился на праздник грязный и пьяный, в результате чего охранники не слишком вежливо выставили его за ворота.
  -Я просто не хочу, чтобы твоя жизнь оборвалась в столь юном возрасте.
  -Не могу того же самого сказать о тебе. Уйди с дороги! - гневно проговорила Джилл, а потом обошла Эндрю и спешно зашагала вперёд.
  Джилл бесил тот факт, что человек, которого она относительно недавно чуть не лишила жизни, пытался давать ей советы. Однако не успев отойти от Эндрю на десять шагов, девушка поняла, что кое-какую помощь он всё же сможет ей оказать.
  -Ты знаешь номер телефона Майлза Кроули? - спросила она.
  -Знаю. Для чего он тебе? - удивился Уидмор.
  -У него ведь сегодня день рождения. Хочу сделать ему сюрприз. Поверь на слово - он очень сильно обрадуется.
  
  Валявшаяся рядом с входом разбитая вывеска свидетельствовала о том, что Алекс пришёл по нужному адресу. Войдя в здание, он сразу же увидел подвешенного к потолку Сайкса, голова которого была заляпана кровью. Достав пистолет, Дроу кинулся к своему напарнику и начал развязывать путы. Пришедший в себя Сайкс посмотрел Алексу за спину, и крикнул:
  -Пригнись!
  Алекс сразу же рухнул на пол, едва успев уйти с линии огня. Вышедший из-за ближайшей двери Браунинг открыл огонь по Дроу из УЗИ, не задев при этом Сайкса. Алекс отполз в сторону и спрятался за сценой. Джефф выдал по укрытию охотника за головами ещё пару коротких очередей, а потом начал стремительно приближаться к Сайксу. Тогда Алекс вынырнул из своего укрытия и направил оружие на своего врага. Однако Джефф нисколько не растерялся и приставил УЗИ к голове Сайкса.
  -Давай потолкуем по-мужски. Только ты и я, - предложил Джефф.
  -На свалке ты тоже хотел поговорить по-мужски? - осведомился Алекс, продолжая держать Брауна на прицеле.
  -Этим дебилам ничего нельзя доверить. Если хочешь что-то сделать - сделай это сам. Ну так что?
  Алекс медленно опустил пистолет, а потом и вовсе убрал его за пояс. Джефф откинул УЗИ в сторону, и вышел на середину. Алекс последовал его примеру.
  -Как тебе удалось удрать от Бэйна? - полюбопытствовал охотник за головами, а потом попытался ударить Браунинга кулаком по лицу, однако Джефф с лёгкостью перехватил его кулак.
  -А меня никто и не держал, - ответил Браун и отбросил Алекса назад, нанеся ему удар ногой в живот.
  Сайкс наблюдал, как сошедшиеся в ближнем бою Алекс и Джефф дружно обменивались ударами, а потом и вовсе пустили в ход подручные средства, и попытался освободиться от верёвок. Браун знал толк в узлах, и связал охотника за головами на совесть, но перед тем, как Браунинг открыл огонь, Алекс всё же успел немного ослабить узел, дав напарнику возможность освободиться своими силами.
  -Ты ведь способен на большее! - сказал Джефф, уворачиваясь от бокового удара.
  Алекс успел отскочить назад до того, как Браунинг начал наносить ему ответные удары. Ещё по прошлой драке Дроу помнил, что длительный ближний бой с Брауном ни к чему хорошему не приведёт, а потому старался наносить несколько быстрых ударов, а потом отступал назад. Было видно, что Джеффу его удары приносят вред так же сильно, как и комариные укусы, Алекс схватил деревянный стул и занёс его над головой. Джефф контратаковал ногой, целясь Алексу в живот, однако Дроу ушёл влево, а потом ударил противника стулом по голове. Несмотря на то, что Джефф успел прикрыться рукой, трухлявый стул разлетелся на части, а сам Браунинг попятился назад. Заметив, что его враг "поплыл" Алекс вновь кинулся в ближний бой, нанося Джеффу удары по голове и по корпусу, завершив серию ударом двумя руками по ушам. Повалив Брауна на пол, Алекс сел сверху и начал наносить ему удары по лицу. В этот момент Сайкс всё же освободился от верёвок и свалился на пол. Пока Алекс колотил Браунига, руки Джеффа шарили рядом, пока не наткнулись на кусок железной трубы. Браун ударил Дроу по голове, а потом скинул с себя. Увидев, что дела его напарника плохи, Сайкс начал резко смотреть по сторонам, пока не увидела возле своих ног брошенный Брауном автомат УЗИ. Обойдя Алекса, Джефф поднял трубу над головой, собираясь проломить Дроу череп, и тогда Спайроу схватил УЗИ и выпустил по Джеффу автоматную очередь. Пули прошибли Браунингу грудь, из его рта потекла кровь. Выронив трубу, и придерживаясь рукой за грудь, Джефф медленно обернулся, а потом мёртвым грузом рухнул на пол. Сайкс подошёл к напарнику и помог ему встать.
  -Неважно выглядишь, - сказал Спайроу, а потом дотронулся до головы Алекса.
  Дроу сжал зубы, чтобы не застонать от боли.
  -Ты тоже, - ответил Алекс, а потом подошёл к Джеффу и перевернул его на спину.
  Браун всё ещё был жив, но судя по тускнеющему взгляду, жить ему оставалось недолго.
  -2:0 в твою пользу, - из последних сил прокряхтел Джефф, а потом навсегда затих.
  -Счёт закрыт, - ответил Алекс, а потом склонился над Брауном и прикрыл его глаза.
  
  Из магазина Даг вернулся в приподнятом настроении. Дженет собрала половину суммы и сказала, что к завтрашнему дню найдёт оставшуюся часть. Придя домой, Барлоу кинул сумку с деньгами на кровать, а сам плюхнулся в кресло. Закурив сигару, Барлоу услышал как открылась входная дверь. Он вскочил с кресла и выхватил пистолет-зажигалку, но когда увидел перед собой Джилл с папкой для бумаг, заметно расслабился.
  -Принесла? - спросил он.
  -Само собой, - ответила Джилл и бросила папку на кровать.
  Даг начал осматривать каждую бумажку, пока не нашёл договор, на котором стояла его подпись.
  -Ну, что, Кроули, съел?! - усмехнулся Барлоу, а потом разорвал бумагу на мелкие кусочки.
  -Что в сумке? - полюбопытствовала Джилл.
  -Деньги. Так и быть, можешь вернуть их своей мамочке.
  Даг до сих пор не мог поверить, что задуманная им афера удалась. Теперь он был полноценным владельцем магазина, т.к. этот документ был единственным доказательством того, что Майлз был его партнёром.
  -А что это за бумажки? - спросил Даг, указывая на другие документы.
  -Ты же сам говорил, чтобы я прихватило из дома Кроули что-нибудь ещё.
  Даг усмехнулся.
  -А ты молодец, малышка. Я-то думал, что амбалы Кроули тебя уже прихватили.
  -Хваталка ещё не выросла.
  Барлоу весело хохотнул, а потом спросил:
  -Может тогда расскажешь как тебе удалось стянуть бумажки из-под носа у Майлза?
  Джилл сладко улыбнулась, подошла к Дагу медленной кошачьей походкой, положила руки на поясницу Барлоу, и начала её поглаживать.
  -Чтобы добиться желаемого результата, я готова на многое.
  Разомлевший от нежных прикосновений Даг не заметил как Джилл вытащила из его кармана сотовый телефон.
  -Может, покажешь на что ты способна? - спросил он, опуская руки на талию Джилл, однако девушка тут же оттолкнула его от себя.
  Заведя руку за спину, чтобы Даг не видел телефон, Джилл сказала:
  -Не было никакой недостачи.
  -Разумеется не было. Какое это теперь имеет значение?
  "Большое, тварь ты вероломная!" - подумала Джилл, а вслух спросила:
  -У тебя есть что-нибудь выпить? Очень хочется промочить горло.
  -Посмотри в холодильнике, - ответил Даг, а потом кинул куртку на спинку кресла и начал собирать все оставшиеся бумаги в папку.
  Джилл проследовала на кухню, и убедившись, что поблизости нет Барлоу, начала набирать на его телефоне текстовое сообщение. Покончив с этим делом, девушка вернулась в гостиную и незаметно положила телефон в карман куртки.
  -Бывай, - попрощалась Джилл с хозяином квартиры, а потом взяла сумку с деньгами и отправилась к входной двери.
  Выйдя на улицу, девушка перешла на другую сторону дороги, зашла в кафе и заняла место возле столика у окна. Оставаться здесь было совсем не обязательно, но Джилл хотела убедиться, что Барлоу получил своё. Заказав кофе и овощной салат, Джилл поудобнее устроилась на стуле и стала ждать. Через 18 минут после того, как она отправила сообщение с телефона Дага, рядом с домом приземлился челнок, из которого вышли три человека, в одном из которых Джилл узнала Майлза Кроули.
  "Не только ты используешь грязные приёмы, Барлоу!" - не без злорадства подумала она, допивая кофе.
  В отличие от Джилл, люди Кроули не стали вскрывать дверной замок, а просто вышибли дверь ногой. Услышав шум, испуганный Даг сразу же схватился за зажигалку, однако телохранители Майлза сразу поняли, что "пистолет" не представляет угрозы. Один из них с ходу заехал Дагу ногой в живот, а потом повалил на пол. Увидев на кровати папку, Майлз открыл её и недобро прищурился.
  -Не ожидал я от тебя такого, Даг, - разочарованно проговорил Кроули.
  -Это не я! - сказал Барлоу, и тут же получил кулаком по лицу.
  Второй телохранитель начал переворачивать всё вверх дном, пока не дошёл до висевшей на спинке кресла куртке Дага. Обшарив карманы, телохранитель нашёл телефон Барлоу, который он сразу же вручил Майлзу. Кроули проверил последние SMS-сообщения, а потом кивнул первому телохранителю. Амбал повалил Дага на пол и начал наносить ему удары ногами по корпусу и лицу. Вскоре к нему присоединился и второй телохранитель.
  -Всё, достаточно! - распорядился Кроули после двух минут жестокого избиения, а потом присел на кровать.
  Обнаружив, что сейф в его кабинете вскрыт, и что все документы пропали, Майлз сразу же помрачнел. Заподозрив, что к пропаже причастен кто-то из гостей, Кроули собрал охрану и собирался приказать обыскать всех гостей, как вдруг получил входящее SMS-сообщение. Узнав кому принадлежит этот номер, Майлз взял пару телохранителей и незаметно покинул дом, надеясь вернуться прежде, чем гости поймут что именинник исчез.
  -А я считал что ты умнее, Даг. Пробраться в мой дом, выкрасть документы, а потом послать сообщение со своего телефона - до чего же это глупо.
  -Какое сообщение? - Даг едва шевелил разбитыми губами.
  -Вот это, - сказал Майлз и развернул телефон.
  После сильного избиения один глаз Дага практически, ничего не видел, но всё же Барлоу смог рассмотреть текст на дисплее своего телефона. Вот что там было написано: "Документы у меня. Если хочешь получить их обратно, с тебя 100 миллионов!"
  -Я не отправлял этого сообщения! - испуганно выпалил Даг.
  -Естественно, - скептически отозвался Майлз.
  И тут Даг догадался почему Джилл на короткий промежуток времени стала такой ласковой.
  -Я ничего у тебя не крал. Меня подставила эта рыжая тварь! Поверь мне, Майлз! Я...
  -Заткнись! Подробности меня не интересуют!
  -Во всём виновата...
  Даг не договорил, потому что один из телохранителей заехал ему ногой в челюсть. Барлоу закашлял кровью, сплёвывая на пол парочку выбитых зубов. Майлз встал с кровати и заговорил ледяным тоном:
  -Не позорно быть крысой - позорно спалиться на ерунде. Вместо того чтобы и дальше праздновать день рождения, я вожусь с тобой, крысой. Одного этого достаточно, чтобы вышибить тебе мозги.
  Второй телохранитель достал пистолет и приставил его к голове перепуганного до полусмерти Дага.
  -И всё же я дам тебе второй шанс. У тебя есть время до утра, чтобы покинуть Актарон и больше никогда сюда не возвращаться. Если я узнаю, что ты вернулся, тебе не жить, - озвучил конечное решение Майлз.
  -А что с магазином? - ошарашенно спросил Даг, всё ещё не веря, что Кроули
  его пощадил.
  Майлз улыбнулся.
  -К счастью, я храню копию нашего соглашения в надёжном месте, так что твои сегодняшние действия были заранее обречены. В связи с твоим отъездом, я становлюсь полноправным владельцем магазина. Или тебя что-то не устраивает?
  -Меня всё устраивает! - быстро выпалил Барлоу, боясь, что Майлз может передумать.
  
  Одолжив 100 тысяч дакейров у нескольких соседей и отдав деньги Дагу, Дженет пыталась придумать что же делать дальше. Можно было взять ссуду в банке, но для этого пришлось бы заложить дом, а Дженет не могла себе этого позволить. Просить деньги у Джилл она стыдилась, и поэтому попросила дочь не вмешиваться, и позволить ей самой разрешить эту проблему. Существовал ещё один способ по-быстрому достать необходимую сумму денег - позвонить Эндрю Уидмору. Дженет прекрасно понимала, что если всё расскажет Уидмору, тот не просто даст ей денег, но и поставит на место Дага, причём в довольно жёсткой форме. Дженет уже начала набирать номер Уидмора, но как только в трубке раздался гудок вызова, она тут же бросила трубку. Эндрю Уидмор был самым настоящим демоном-искусителем, только ему было нужно её тело, а не душа. Приняв столь унизительное предложение, Дженет становилась самой настоящей проституткой в своих собственных глазах, и не имело значение что на кону стояла её свобода. Человек, продавший себя однажды, в скором времени может сделать это снова. Нельзя сказать, что Уидмор выглядел отталкивающе, но он был последним человеком, с которым Дженет хотелось иметь дело.
  -Грустишь? - голос Джилл вывел Дженет из раздумья.
  -Немного, - ответила она, а обернулась и увидела на плече дочери до боли знакомую сумку.
  -Можешь ни о чём не беспокоиться. Я всё уладила! - ответила Джилл на немой вопрос в глазах матери, кладя сумку на пол.
  -Что значит уладила? - не поняла Дженет.
  -Скажем так - власть меняется. Этот урод Барлоу собрал чемоданы, поймал такси и кинулся в космопорт. Что-то мне подсказывает, что вернётся он не скоро.
  Джилл ожидала, что Дженет вздохнёт с облегчением, но вместо этого женщина нахмурилась.
  -Что ты сделал? - спросила она, глядя дочери в глаза.
  -Я же сказала, что всё уладила, - Джилл попыталась уйти от ответа.
  -Отвечай на вопрос, Джиллиан!
  Джилл очень не понравился взгляд Дженет, как и её тон.
  -Я добыла одну бумажку и отнесла её Барлоу, а потом явился её владелец. В общем, для всех, кроме твоего бывшего работодателя, всё закончилось хорошо.
  -Ты что-то украла?
  -Позаимствовала на время.
  Этого Дженет опасалась больше всего. Стараясь выручить её, Джилл снова взялась за старое, рискуя вновь попасть за решётку. Из-за тревоги за дочь перед глазами Дженет всё поплыло и она схватилась за лоб.
  -Тебе нехорошо? - встревожилась Джилл и кинулась к матери.
  -Не подходи! - сердито сказала Дженет.
  Джилл замерла. Никогда ещё мать не говорила с ней в таком тоне.
  -У тебя была проблема - я её разрешила. Что не так? - спросила девушка, чувствуя обиду.
  -Всё не так! Ты не должна была так рисковать. Ты вообще не должна была так поступать - это неправильно!
  -Правильно-неправильно - какая разница?
  -Огромная. Ты меня сильно разочаровала, Джиллиан.
  Теперь уже и Джилл начала выходить из себя. Даже в те времена, когда она была самой настоящей дрянной девчонкой, Дженет не говорила ей ничего подобного.
  -Разочаровала, потому что помогла избежать тюрьмы? Или потому что избавила от этой мерзкой жабы Барлоу? Я делаю всё возможное, чтобы твоя жизнь наладилась!
  -Я не просила тебя перечислять мне деньги!
  -Но они тебе были нужны как воздух! Я как могла пыталась обеспечить тебя всем необходимым, чтобы ты ни в чём не нуждалась. Иногда добывать деньги было очень и очень непросто.
  -Значит я для тебя обуза?
  -Ничего подобного! Я совсем ни это имела в виду! - возразила Джилл, которая была готова откусить себе язык за последнюю фразу.
  -Тебе лучше уйти, - тихо проговорила Дженет.
  Джилл хотела начать просить прощения за сказанные сгоряча слова, но увидев в каком подавленном состояние находится её мать, решила исполнить её просьбу.
  -Ты не права, - сказала она, а потом спешно вышла из гостиной.
  
  -Паршивый выдался денёк! - сказал Алекс, глядя в зеркало.
  Спайроу неумело обмотал его голову бинтами, и сейчас Дроу был похож на какого-то факира с ярмарки. Голова же самого Спайроу была аккуратно перебинтована.
  -Ну не скажи. Этот бычара мог запросто тебя прикончить, а раз ты остался жив, значит всё не так плохо, - оптимистично проговорил Сайкс, а потом попытался прилечь, но из-за боли в пробитой голове был вынужден встать.
  Автоматические двери открылись и в отсек зашла грустная Джилл. Возвращаться на "Норд" ей не особо хотелось, но и оставаться дома она тоже не могла. Спустя какое-то время она собиралась вернуться, сделав вид будто ничего не произошло, но это должно было произойти позже, а сейчас Джилл собиралась потолковать с напарниками. Увидев их с перебинтованным головами, девушка не смогла скрыть смешок.
  -Дайте-ка угадаю: каждый из вас получил по морде, но ничего не заработал. Я права? - предположила Джилл.
  -Не совсем. Я даже остался должен, - сказал Алекс, вспоминая, что следует заплатить Паркеру за помощь.
  -Да вы просто конченые придурки и лузеры!
  -Мы тоже тебя очень любим. Чего хотела?
  -Того же чего и всегда - больших денег. Отдохните пару деньков, а я пока поищу новую цель, - сказала Джилл, взяла ноутбук и вышла из отсека.
  -Пять, четыре, три, два... - начал отсчёт Сайкс.
  Как только Спайроу досчитал до ноля, дверь снова открылась.
  -Да, кстати, какой пароль? - запоздало вспомнила Джилл.
  -Слово состоит из шести букв, половина из которых - гласные, - загадочно проговорил Алекс.
  -Хватит загадывать загадки! Какой пароль?
  -Попробуй все возможные варианты. Авось повезёт, - предложил Сайкс, подкидывая монету.
  -Да пошли вы! - ответила Джилл и вышла.
  Брошенная монета упала на ладонь Сайкса. Выпала решка.
  -А может и нет, - усмехнулся Спайроу, а потом всё же прилёг, невзирая на боль в голове.
  
  Выстрел. Пуля пролетела мимо.
  -Нет, пожалуйста! - кричит беглец, забегая за угол, и хватаясь за стену окровавленной рукой.
  Преследователь остаётся глух к его мольбам. Взывать к его милосердию также бесполезно, как и пытаться убедить огонь перестать быть горячим, ведь такова его природа. Все происходившее видится в серых тонах: земля, небо, дома, и даже кровь, оставшаяся на стене. Следующий выстрел достигает цели - жертва падает на землю, но всё равно пытается цепляться за жизнь.
  -Не надо, я сделаю всё что ты захочешь! - вновь идут в ход уговоры и мольбы.
  Бесполезно. Жертва поворачивается к палачу спиной и начинает ползти вперёд. Прежде, чем убийца успевает произвести очередной выстрел, из ближайшего дома выбегает женщина и заслоняет собой истекающего кровью мужчину.
  -Не убивайте его! - кричит они, отводя руки в сторону.
  -Отойди! - кричит мужчина и безуспешно пытается отодвинуть заступницу в сторону.
  Убийце приказали расправиться с мужчиной. Ему нет никакого дела до женщины. Однако она мешает палачу разделаться с жертвой, а значит тоже должна умереть. Убийца направляет на женщину пистолет, и видит в её взгляде узнавание.
  -Я тебе знаю. Ты...
  Женщина замертво падает на землю, получив пулю в лоб. Мужчина подползает к ней, а потом начинает кричать, и крик его похож на вой раненого зверя. Убийца два раза стреляет в голову жертве, и тот, замолкнув навсегда, падает прямо на тело своей мёртвой возлюбленной. Убийца убирает пистолет за пояс и уходит. Зайдя в дом, из которого выбежала женщина, он переворачивает всё вверх дном. Ничего не найдя, убийца идёт в ванную комнату, и продолжает поиски там. Найдя спрятанный за двумя шампунями серебристый диск, убийца проводит ладонью по запотевшему зеркалу и смотрит на своё отражение.
  "Я тебя знаю!" - раздаются у него в ушах последние слова убитой женщины.
  
  Сидящий в кресле пилота Гриффит медленно открыл глаза. Джон привык к подобным снам, а потому и не вздрагивал при пробуждении. Он был готов отдать всё на свете, чтобы эти сны так и остались снами, неким дурным мороком. К сожалению, это были не просты сновидения, а воспоминания. Всё это, включая неправдоподобный серый фон, было на самом деле. Гриффит не должен были помнить ничего из этого, более того, он должен был быть мёртв к этому моменту. Но Джон не умер, как того хотел Тенбридж и подонки, которые за ним стояли. Обнаружив на Геднере дополнительный этаж в клинике, Джон начал копать глубже, пока не узнал о существовании некого закрытого объекта. На армейских картах данный объект обозначен не был, что порождало целый ряд вопросов, на которые мог ответить лишь доктор Тенбридж. Попав в список без вести пропавших и на всякий случай выждав немного времени, Джон намеревался потолковать с Томасом и в случае чего применить силу, но опоздал: челнок, на котором доктор намеревался покинуть планету, был сбит сепаратистами. После крушения транспорта никто не выжил. Потом сепаратисты напали на объект и сравняли его с землёй, что подтвердило первоначальные опасения Гриффита - Тенбридж работал на армейцев, правда Гриффит до сих пор не знал на кого именно. Воспоминания Джона были прерваны появлением Владимира.
  -Рядом с объектом до сих пор полно полицейских. Они опрашивают свидетелей и пытаются найти улики, - сказал Кравцов.
  -Даже если они что-нибудь и найдут, теперь это не имеет значения. Пора мне выходить из тени, - ответил Джон.
  Владимиру эта мысль с самого начала казалась рискованной. Официальное воскрешение Гриффита имело как свои плюсы, так и свои минусы. Но теперь, когда у Джона в руках был "диссонанс", это давало ему преимущество перед врагами.
  -Может для начала стоит устранить Савина, а только потом... - предложил было Владимир.
  -Савин здесь не при чём. Он был всего лишь человеком, заплатившим Борису за убийство своего конкурента. Фёдор ничего не знает про "диссонанс", - прервал его Гриффит.
  -Даже если и так, второго такого выродка как Фёдор Савин на Актароне днём с огнём не сыщешь.
  -Он получит своё. Они все получат.
  Когда Гриффит обещал наёмникам, что устроит войну, он не шутил. Убийство Саттона и Захарова было всего лишь прелюдией - настоящее действие должно было начаться позже. Между тем Владимир покинул челнока и вышел на улицу. Саймон и Ганс потягивали пиво и обсуждали на что каждый из них потратит свою долю: Сэндс собирался приобрести модный стрипклуб и набрать побольше грудастых цыпочек, а Штайнер собирался вернуться на Геднер и вложить деньги во что-нибудь прибыльное.
  -Во что-нибудь прибыльное? Ты это серьёзно? - насмешливо спросил Саймон, сделав очередной глоток.
  -Эта сумма со временем вырастет в несколько раз. Я же не такой идиот как ты, чтобы потратить все деньги на баб.
  Владимир свистнул и наёмники обернулись.
  -Где Анна? - спросил Кравцов.
  Ганс и Саймон пожали плечами.
  -Она хоть что-нибудь сказала?
  -Ничего существенного. Сказала лишь, что скоро вернётся.
  Владимир достал из карманов две пачки денег и новые сотовые телефоны.
  -Вы неплохо справились, и теперь можете немного развеяться. Вернётесь обратно по первому же звонку, - сказал Владимир, отдавая наёмникам деньги и телефоны.
  -Зачем нам новые трубки? - спросил Саймон, забирая у Влада деньги.
  -Так надо. От старых телефонов избавьтесь прямо сейчас.
  Саймон и Ганс тут же выкинули свои старые телефоны в воду, после чего Сэндс отправился в сторону шоссе. Прежде, чем Штайнер успел отойти, на его плечо легла рука Владимира.
  -Если Саймон много выпьет и начнёт болтать о ваших подвигах, заткни ему рот. Любой ценой.
  Ганс с пониманием кивнул и отправился вслед за Саймоном, а Владимир достал телефон и позвонил Анне.
  
  Стоя на платформе, Анна ждала прибытия поезда. Через несколько часов после операции в лаборатории она получила сообщение от Ньютона. Паркер попросил её о встречи, упомянув, что кроме неё об этом никто не должен знать. Анна не дала чёткого ответа и пообещала подумать. Она пыталась предугадать следующий шаг Гриффита, понять, чего он добивается, но доводы рассудка были бессильны. Какое отношение мог иметь владелец канала новостей к закрытому объекту? Стало очевидно, что идея Саймона ошибочна: Гриффитом двигало что угодно, но только не жажда наживы, ведь он достаточно сильно отклонился от первоначального курса. Джон не стал распространяться что именно они искали в той лаборатории, но было видно, что он добился желаемого результата. И если гибель Саттона могла сойти за несчастный случай, то атаку на охраняемый объект можно было приравнять к терроризму. Плюс ко всему этому до Анны дошли слухи, что на Актарон прибыл начальник полиции Пол Нортон, что сулило им новые проблемы. Полиция будет землю рыть носом, стараясь отыскать неизвестных злоумышленников. Анна не была уверена, что во время атаки они сработали чисто и не оставили никаких улик, и теперь искала запасной аэродром на случай бегства. Увидев подъезжающий поезд, Анна подошла к краю платформы, и когда поезд остановился и двери открылись, зашла внутрь. На дворе стояла глубокая ночь, поэтому в каждом вагоне от силы было человек 5-6. Проходя вперёд, Анна добралась до головного вагона, где её уже ожидал Паркер, закинувший обе ноги на соседнее сидение (кроме Паркера в вагоне больше никого не было). Увидев Анну, Ньютон улыбнулся и убрал ноги, однако она предпочла сесть не рядом с информатором, а напротив него.
  -Спасибо что пришла. Я опасался, что после вашего последнего финта ты не рискнёшь покинуть вашу нору, - начал разговор Паркер.
  -Что ты имеешь в виду? - спросила Анна, кладя руку в карман, где у неё был спрятан пистолет.
  Эта встреча могла оказаться обыкновенной провокацией, с целью получить признание Анны, а потом сдать её властям. За любую информацию о злоумышленниках, напавших на объект, было обещано вознаграждение.
  -Успокойся. На мне нет микрофона, - сказал Паркер, правильно истолковав опасения Анны.
  -Что тебе надо, Ньютон? - спросила Анна, н привыкшая ходить вокруг да около, причём её рука по-прежнему сжимала пистолет.
  -Переполох, который вы устроили в той лаборатории, не остался незамеченным. Вас разыскивает не только полиция.
  -И что с того?
  -Поступило интересное предложение.
  Неожиданно зазвонил телефон Анны. Увидев, что с ней пытается связаться Владимир, она, однако, не торопилась отвечать на звонок.
  -Некие заинтересованные лица готовы предложить большие деньги, если жизнь человека, отдающего вам приказы, внезапно оборвётся, - сказал Паркер.
  -Что им известно об этом человеке? - спросила Анна.
  -Они пока не знают о том, что это Джон Гриффит, если, конечно, ты это имела в виду.
  Поскольку звонки не прекращались, Анна решила всё-таки ответить, потому что необходимость маскироваться перед Паркером отпала сама собой.
  -Да, в чём дело? - спросила Анна у Кравцова.
  -Это я у тебя хочу спросить! Я ведь предупреждал чтобы никто не покидал убежище без моего ведома! - ответил Кравцов.
  -Извини. Мне надо было уладить одно дельце.
  -Ну и как? Уладила?
  Анна кинула взгляд на Паркера, который также ждал от неё ответа.
  -Практически, - ответила Анна.
  -Следи за спиной. Сейчас нам для полного счастья не хватает только незваных гостей.
  -Поняла. Скоро буду.
  Отключив телефон, Анна спросила:
  -Кто именно хочет смерти Гриффита?
  -Извини, но этого я сказать не могу. Они предпочитают сохранять анонимность.
  "Они. Смерти Гриффита желают несколько человек, и скорее всего, у каждого из них есть хотя бы один скелет в шкафу"! - подумала Анна, а потом уточнила:
  -На этот счёт есть какие-нибудь предпочтения или пожелания?
  -Нет. Будет ли это нож в спину или пуля в затылок, не имеет значения. Главное, чтобы Гриффит умер как можно скорее. Я не знаю сколько именно он предложил тебе и остальным, но за убийство Гриффита вы получите более крупную сумму. Правда есть кое-какие условия.
  -Что за условия? - насторожилась Анна, чувствуя подвох.
  Паркер начал загибать пальцы.
  -Во-первых, должен умереть не только Гриффит, но и все его подельники.
  -У него только один подельник - Влад Кравцов. Был ещё какой-то перец, который дал им наводку на Саттона, но я не знаю кто именно это был.
  -С этим перцем проблем не будет, - усмехнулся Паркер.
  -Откуда ты знаешь?
  -Потому что это был я.
  В день своего возвращения на Актарон Джон наведался к Паркеру, и тот рассказал ему про Саттона. Когда Филипп умер, Ньютон сразу же понял чьих это рук дело.
  -Во-вторых, архив Саттона надо вернуть, - Паркер продолжил загибать пальцы.
  -С этим проблем не будет.
  -Ну и в-третьих, ты должна рассказать чего именно добивается Гриффит, а то люди волнуются.
  -Я постараюсь всё узнать.
  -Вот и замечательно. Когда дело будет сделано, дай мне знать.
  Как только поезд доехал до остановки, Анна вышла на станции, а Паркер поехал дальше. Ответив Ньютону согласием, она нарушила важный пункт негласного кодекса наёмников - менять условия соглашения лишь в крайнем случае (возможность заработать больше денег, чем было предложено, не приравнивалось к крайней необходимости). Тот, кто нарушал этот пункт лишался доверия и автоматически попадал в список неблагонадёжных.
  "Плевать. Если Гриффит и Влад умрут, правду будет знать только Паркер, а ему всё равно!" - решила для себя Анна.
  
   Под прицелом
  
  Владимир задрал штанину и провёл ладонью по холодному металлу. Новые ноги были прочными и надёжными, но Кравцову было бы гораздо лучше, если бы они состояли из плоти и крови. Владимир прекрасно помнил как подорвался на мине и как его подбросило в воздух. Первое время в ушах стоял шум, но боли практически не было. Как потом объяснили медики, Владимир просто был в шоке, но сам Влад считал, что настоящий шок он испытал после того, как пришёл в себя и увидел в какую развалину превратился.
  "Какой толк рыдать возле разбитого корыта"? - подумал Владимир, одёргивая штанину.
  Когда чьи-то руки легли на его плече, Кравцов вздрогнул, но увидев Анну, немного расслабился.
  -Спокойно, Влад. Это всего лишь я, - сказала наёмница, массируя плечи Кравцова.
  -Больше так не подкрадывайся! - грозно заявил Влад, но всё же не сбросил руки Анны со своих плеч.
  После встречи с Паркером Анна ввела Саймона и Ганса в курс дела. В отличие от неё, эти двое сразу же согласились на хорошо оплачиваемое предательство. И если с первыми двумя условиями Паркера не было никаких проблем, то узнать в чём заключается замысел Гриффита было не так-то просто, поскольку сам Джон не торопился вводить наёмников в курс дела. Ганс предложил использовать силовые методы, т.е. выбить из Кравцова всю правду, а потом пустить его в расход. Саймон сказал, что тупое избиение - хоть и проверенный, но уже давно устаревший метод, и предложил использовать сыворотку правды. Оба эти предложения Анна отвергла, и решила действовать по-другому.
  -Что тебе здесь надо? - спросил Кравцов.
  -Расслабься, Влад, - ответила Анна успокаивающим голосом, переходя с плеч на спину.
  Владимир ответил, что руки наёмницы оказывали магический эффект на его спину, и задался вопросом: солдаты, которых она избивала, будучи армейским офицером, чувствовали то же самое или нет? Вопрос, конечно, был риторическим, но настораживало другое.
  -Откуда вдруг такая забота?
  -Дело отнюдь не в заботе. Просто мне страшно.
  Владимир с удивлением посмотрел на Анну.
  -Я не знаю что следует ждать от завтрашнего дня, - грустно проговорила наёмница.
  -На Геднере было то же самое. Что изменилось?
  -Многое. На Геднере мы каждый день рисковали жизнью, но хотя бы знали ради чего рискуем.
  -Так ты и сейчас знаешь ради чего рискуешь, - презрительно фыркнул Владимир, подразумевая корыстные мотивы наёмницы.
  -В каком-то смысле ты прав, Влад.
  -В каком-то смысле? Что ты хочешь этим сказать?
  -Я хочу сказать, что не желаю быть безвольной овцой, идущей на убой. Вы с Гриффитом мутите воду за нашими спинами, ничего не рассказываете, а потом кидает в пекло без каких-либо объяснений. Я хочу знать что происходит.
  -Скоро узнаешь.
  -Когда? - Анна повысила голос.
  Владимир строго на неё посмотрел.
  -Скоро. У тебя всё?
  Анна ничего не сказала, и вышла из челнока. Владимир понимал природу тревог наёмницы, и если бы оказался на её месте, то тоже стал бы задавать аналогичные вопросы. Полиция пока не вышла на их след, но это был лишь вопрос времени. Впрочем, бояться стоило отнюдь не представителей власти. Владимир неоднократно объяснял это Джону, на что Гриффит отвечал, что правда на его стороне, и что именно зажравшимся миллиардерам и их прихвостням стоит бояться его, а не наоборот. Покинув убежища, Джон сказал Владимиру, чтобы он проинструктировал наёмников относительно новой цели, что Владимир и собирался сделать в ближайшее время. Закончив просматривать данные, Кравцов приготовился вывести их на центральный дисплей.
  -Наша следующая цель - телецентр, - начал инструктаж Владимир спустя несколько минут.
  Наёмники переглянулись.
  -А нафига это надо? - уточнил Саймон.
  -Джон хочет выйти в прямой эфир с центрального телеканала.
  Сэндс уж присвистнул.
  -Джонни захотелось славы? Не проще ли записать его обращение здесь, а потом отправить этим козлам с телевидения?
  -Не проще. Никто не станет воспроизводить эту запись, а даже если она каким-то чудом просочиться в эфир, её сразу же вырубят или хорошенько отредактируют. Мы должны захватить телецентр.
  -А что делать с работниками этого центра? Пустить в расход? - спросил Штайнер.
  -Никого в расход пускать не надо. Во время атаки используем транквилизаторы. Никто не должен пострадать.
  -Всё ясно. Когда начинаем?
  -После возвращения Джона.
  Перед нападением на телецентр Гриффит собирался посетить несколько мест, в число которых входило кладбище (Джон собирался навестить могилу своих родителей). При этом он посоветовал Владимиру повнимательнее присматривать за наёмниками. Джон видел, что троица что-то затевает, и ему это не слишком нравилось.
  -Бред какой-то. Сначала Филипп Саттон, потом лаборатория, а теперь телецентр. Какую хрень вы придумаете в следующий раз? - сердито пробурчал Ганс.
  -Никакую. Захватим центр, выйдем в эфир, а потом я с вами рассчитаюсь, и вы разбежитесь в разные стороны.
  Анна вздрогнула. Со слов Владимира выходило, что Гриффит собирается свернуть свою деятельность и сбежать, а значит, его следовало прикончить сегодня же.
  -Или же мы можем заключить новый контракт и продолжить работать вместе. Всё зависит от вас, - продолжил Владимир после небольшой паузы.
  Захват телецентр должен был стать для наёмников последним испытанием в проверке на вшивость, которая заранее была обречена на провал. Ганс, Саймон и Анна знали чего хотят от этой жизни, и уверенно шагали навстречу своей гибели.
  
  В то время, когда Владимир инструктировал наёмников относительно новой цели, южную часть промышленной зоны посетил капитан Эрик Торенс. Получив сообщение о встрече от Максима Кораблёва, Эрик не рискнул воспользоваться личным транспортом и добрался до промзоны на такси. Там его встретил один их охранников агентства, который по-прежнему подчинялся приказам Максима. Убедившись, что за капитаном никто не следил, он отвёл Эрика в ангар 13F, где Максим уже не первый день скрывался от правосудия. Парни из частного охранного агентства наехали на директора нового торгового центра, даже не подозревая, что весь их разговор записывается на диктофон, и что здание окружено отрядом спецназа. Кораблёв предложил руководству супермаркета свою "крышу", и предупредил, что если тот обратиться в полицию, от его магазина останется лишь пепелище. Максим не знал, что у владельца супермаркета есть в полиции хороший знакомый, и что через несколько минут после ухода его парней о содержании их разговора будут знать полицейские. После задержания и жёсткого допроса бойцы сдали своего босса. Однако Эрик успел сделать телефонный звонок, и Кораблёв успел скрыться до того, как спецназ ворвался в здание его агентства. Сейчас Максим проклинал себя за недальновидность, но рассчитывал вернуть всё на круги своя. Как только в ангар зашёл Эрик, Максим протянул ему руку, которую Торенс сразу же пожал.
  -Ну и как дела? - спросил Кораблёв.
  -Смотря у кого: у меня - хреново, а у тебя ещё хуже. Твои бойцы оказались очень разговорчивыми.
  -Чёрт! - Максим ударил кулаком по стене. - Их можно убедить отказаться от показаний? Мол, они действовали по своей инициативе.
  -Одного-двух, может и можно, но далеко не всех. Дело замять не получится - уже слишком поздно.
  -Что значит поздно? С каких пор это стало для тебя проблемой?
  -С тех самых пор, когда на Актарон прилетел этот ублюдок Нортон!
  Пол Нортон стал для капитана Торенса настоящей костью в горле. Если раньше Эрик мог с лёгкостью способствовать закрытию любого уголовного дела (разумеется, не за просто так), то теперь он был связан по рукам и ногам. Несмотря на то, что расследование нападения на закрытый объект и убийство Бориса Захарова шло полным ходом, Пол не забывал и о других делах. Проверяю документацию, он обнаруживал целый ряд серьёзных нарушений. Лишь за последний день четверо детективов были с позором уволены, а один даже получил реальный тюремный срок, и это было только начало. Совсем недавно Нортон позвал Эрика к себе в кабинет (вернее в бывший кабинет самого Эрика) и начал задавать неудобные вопросы. Вопрос о том, кто бы мог возглавить отдел, как бы подразумевал, что со дня на день Эрику дадут пинка под зад и вышвырнут на улицу без выходного пособия. Торенсу лишь оставалось молча скрипеть зубами и надеяться, что с его непосредственным начальником в скором времени случится несчастный случай с летальным исходом.
  -Как же эта сволочь меня достала! Сидел бы у себя на Терраноне и делал вид, что ситуация под контролем. Так ведь нет, явился сюда и начал всех строить! - продолжал негодовать Эрик.
  -Может введёшь его в курс дела и предложишь долю? - предложил Максим.
  -Совсем сдурел? Он получил должность не так давно, и не настолько глуп, чтобы начать стричь бабло в самом начале карьеры, рискуя при этом засветиться. Он уже разослал людей по некоторым адресам, где ты можешь появиться, а также в космопорт.
  В принципе, от всего этого мог быть хоть какой-то прок, если бы у Кораблёва не было личного транспорта. Сам же Максим до последнего момента рассчитывал, что покидать Актарон ему не придётся, и надеялся, что Эрик ему в этом поможет. Вообще, Максим обращался к Торенсу лишь в очень редких случаях (когда случился инцидент с Юрием Бородиным, Макс не стал беспокоить Эрика и сам всё разрулил), когда без помощи последнего нельзя было обойтись.
  -С чего это вдруг Нортон так сильно увяз в моём деле? Ему больше нечем заняться? - уточнил Максим, доставая пачку сигарет, и протягивая её Эрику.
  -Работы у Нортона выше крыши. Просто этот урод меня во многом подозревает, - ответил Торенс, отказываясь от сигареты.
  Кораблёв поджёг сигарету, сделал затяжку и прикинул что делать дальше. Подозревая, что начальник полиции - виновник всех его бед, Максим вызвал с Геднера одного специалиста. Пока ещё было не поздно дать задний ход, но со слов Эрика получалось, что разрулить вопрос с Нортоном мирным путём не получится.
  -Раз уж Нортон решил пойти дорогой Гордона Блэка, то пусть пройдёт её до конца. Правда в малость укороченном варианте, - сказал Максим.
  -Ты хочешь избавиться от Нортона? - не поверил своим ушам Эрик.
  Кораблёв лишь кивнул в знак подтверждения. Пол Нортон был серьёзной проблемой, решить которую можно было одним единственным способом. Кораблёв понимал, что если Пол, как и его предшественник, погибнет от рук наёмного убийцы, умники из министерства юстиции сто раз подумают, прежде чем назначать ему замену. Может даже случится, что неизвестного киллера объявят серийным убийцей (хотя для серийного убийцы ему не хватало третьей жертвы, но это формальности), охотящимся за начальниками полиции. Максиму было не важно какая версия станет основной: он рассчитывал, что спустя какое-то время сможет вернуться на Актарон всеми забытый и продолжит заниматься бизнесом.
  -Моему человеку может понадобиться твоя помощь, - заявил Максим после небольшой паузы.
  -Издеваешься? Я не собираюсь в этом участвовать! - возмутился Торенс.
  -Не боись, в этом нет ничего сложного. Ты просто будешь следить за Нортоном и сообщать обо всех его передвижениях, а Стив сам выберет подходящий момент. Помогая ему ты ничем не рискуешь, а если Нортон сдохнет, мы оба будем только в выигрыше.
  Эрик лукавил бы, если сказал, что подобная мысль не приходила ему в голову. А теперь, когда ещё один человек был заинтересован в смерти Нортона, было просто грешно этим не воспользоваться.
  -Хорошо, я помогу.
  
  Перемешав колоду, Сайкс достал карту из середины и показал её Алексу не глядя.
  -Королева мечей? - спросил он.
  Алекс усмехнулся.
  -После смены пола.
  Сайкс устало вздохнул и отложил колоду в сторону. Он знал как показывать фокусы с картами, но только в теории, а когда дело доходило до практики он все время садился в лужу.
  -Надо было брать обычные карты! - нашёл он оправдание своей неудаче.
  В отсек зашла Джилл с ноутбуком в руках.
  -Ну что раздолбаи, сидите? Пока вы... - заговорила девушка, но внезапно замолкла, увидев свои карты, и сердито прищурилась.
  -Ну и что с того? Ты ведь берёшь наши вещи без спроса! - ответил Сайкс на невысказанный вопрос.
  -Ладно, проехали. Пока вы прохлаждались, я подыскала работёнку, - заговорила Джилл, разворачивая ноутбук экраном к напарникам.
  На Алекса смотрел темноволосый мужчина средних лет с карими глазами.
  -Стивен Ламберт. В прошлом - армейский дезертир, а сейчас - наёмный убийца. Метко стреляет из винтовки и неплохо обращается с взрывчаткой. За его поимку обещан один миллион дакейров, - коротко проинструктировала напарников Джилл.
  Алекс зевнул, а потом устало заговорил:
  -Всё это, конечно, очень интересно, но в данный момент меня волнует лишь один вопрос - как ты узнала пароль?
  -Никак. Просто Сайкс пользовался ноутбуком, и забыл его отключить.
  -Ничего я не забыл! - возразил Спайроу. - Я посмотрел что мне было надо, а потом прикрыл крышку. Разве после этого он не должен был самостоятельно отключиться?
  Алекс что-то проворчал себе под нос, а потом опустил бейсболку на глаза Сайксу.
  -Ну и как? Ты отрубился? - спросил он с сарказмом.
  -Нет, - ответил Спайроу, поднимая бейсболку.
  -То-то же. На ноутбук этот трюк тоже не действует!
  В последнее время рыжая чертовка вела себя на редкость спокойно, и одно только это настораживало Алекса. Со стороны могло показаться, будто она смирилась с тем фактом, что должна напарникам деньги. На Джилл Рейн это было совсем не похоже.
  -Ну так что, вы в деле, или мне ловить Ламберта в одиночку? - спросила Джилл после того, как напарники закончили препираться.
  -Когда ты в последний раз ловила бандита в одиночку, тебя похоронили заживо, - как бы невзначай напомнил ей Сайкс.
  -Вот поэтому я и пришла сразу к вам. Если контрабандист закопал меня в землю, то даже страшно подумать что может прийти в голову наёмному убийце.
  Алексу не хотелось в этом признаваться, но предложение Джилл его заинтересовало. Недавно Дроу разговаривал с Винсентом и узнал неутешительные новости: руководство банка и бастующие практически уладили все свои разногласия, а это значит, что на днях из банка придёт извещение, что он обязан выплатить очередную сумму по кредиту. Хотя Дроу показалось немного странным, что в качестве очередной мишени Джилл выбрала наёмного убийцу.
  -Если он и правда дезертир, то награду за него предлагает Геднер. Почему именно Ламберт заинтересовал тебя? - спросил он напрямик.
  -Да потому что сейчас он на Актароне.
  -Откуда тебе об этом известно?
  -От Паркера. Он даже сообщил о местонахождении Ламберта.
  -И он конечно же сделал это по доброте душевной, - саркастично заметил Сайкс.
  -Не совсем. Хотя я раньше с ним неплохо ладила...
  -Сколько? - прервал её Алекс.
  -400 тысяч. Сначала он настаивал на пяти сотнях, но мне удалось убедить его закатать губу обратно.
  -А чего же ты дальше не поторговалась? Авось скинула бы цену до одной сотни!
  Джилл лишь презрительно фыркнула. Разумеется, на руках у Сайкса и Алекса не было столько денег, а прикасаться к сумме, отложенной для выплаты кредита, Дроу не хотелось. Оставалось только одно - взять Стивена Ламберта.
  "Ловко рыжая бестия всё рассчитала", - подумал Алекс, вставая из-за стола.
  -Мы в деле. Где искать Ламберта?
  
  Стивен смотрел как наклонилась молодая горничная, протиравшая пыль на комоде, и понял, что соскучился по женской ласке. Последним его заданием было устранение одного армейского майора на Геднере. Задание было не только непростым, но и требовало усидчивости. Ожидая прибытия цели, Ламберту, переодетому в особый маскировочный камуфляж, пришлось несколько часов лежать на холодных камнях под проливным дождём. Когда на дороге появился армейский джип, пальцы Стивена онемели. Тем не менее Ламберт сделал точный выстрел, поразив офицера прямо в сердце. Разумеется, поднялся шум, и сопровождавшие майора солдаты открыли огонь во все стороны, после чего рассредоточились и начали поиски убийцы. Ламберту тогда удалось сбежать и добраться до безопасного убежища, в котором он провёл практически безвылазно одну неделю. Геднерская полиция и силы гарнизона разыскивали Ламберта как наёмного убийцу, но последние обвиняли Стивена ещё и в дезертирстве. Ламберт действительно сбежал с военной базы, на которой служил, и ничуть об этом не жалел. В тот день, когда Влад Кравцов остался без ног, Стивен был неподалёку. Именно Ламберт доставил умирающего Владимира в лазарет, чем фактически спас ему жизнь. Сам Стивен после этого инцидента пересмотрел свои жизненные принципы. Поняв, что если нечто подобное случится с ним, то армейское командование бросит его на произвол судьбы, Стивен решил, что отныне будет работать на самого себя. Вспомнив пословицу "каждый человек - кузнец своего счастья", Ламберт стал наёмным убийцей, и смог неплохо разжиться на этом поприще. Недавно с ним связался Максим Кораблёв, и предложил устранить нынешнего начальника полиции - Пола Нортона. Стивен сначала отказался, но когда Максим назвал сумму, передумал. Устранив Нортона, Ламберт собирался уйти на покой в цвете лет, и начать тратить заработанные деньги. Слегка изменив внешность, Ламберт покинул север и отбыл с Геднера на космическом лайнере, приобретя билет первого класса. На Актароне Стивена заметил один из "ангелов скорости", о чём он незамедлительно доложил Паркеру.
  -Вам ещё что-нибудь нужно? - робко поинтересовалась горничная, заканчивая уборку.
  Взгляд Стивена, устремлённый на грудь девушки, был красноречивее любых слов.
  -Пока нет, - ответил Ламберт, поборов соблазн.
  Стивен был не прочь прямо сейчас повалить горничную на кровать и задрать ей юбку, но берясь за очередное дело, он думал исключительно головой, а не тем местом, что в штанах. Ламберт представил, как в номер врываются армейцы, швыряют его на пол, надевают наручники, предъявляют обвинение в дезертирстве и нескольких убийствах, а потом полностью голого выводят из гостиницы. Военные стремились найти неуловимого наёмного убийцу во что бы то ни стало, поэтому Стивен старался не расслабляться. Как только горничная покинула его номер, Ламберт достал планшетник с сенсорным экраном и открыл файл Пола Нортона. Помимо фото в нескольких ракурсах, там также имелась краткая биография нынешнего начальника полиции. Ламберт не случайно заселился в эту гостиницу, ведь прибывший на Актарон Нортон жил здесь же, но только одним этажом выше. На всё про всё Стивен собирался потратить несколько часов, максимум - до ночи. После устранения Нортона Ламберт собирался получить вторую половину суммы от Кораблёва (Стивен всегда брал аванс вперёд) и убраться с Актарона.
  Пока Ламберт изучал досье Пола, в вестибюль гостиницы вошли Алекс и Джилл. Сайкс на всякий случай остался на улице. Жизнь в гостинице шла своим чередом: намытые практически до блеска полы блестели, коридорные предлагали постояльцам за доплату доставить их багаж на нужный этаж, а скучающий управляющий сидел возле компьютера.
  -Твой выход, - шепнул Алекс, направляясь к лестнице.
  Остановившаяся перед зеркалом Джилл поправила причёску, расстегнула на блузке пару верхних пуговиц и направилась к стойке администратора.
  -Добрый день. Мне нужна ваша помощь, - заявила девушка, положив обе руки на стойку.
  -Извините, но свободных мест нет, - ответил администратор, не отрывая глаз от монитора.
  -Мне нужна помощь другого рода.
  -Послушайте, мисс... - администратор в кои-то веки отвлёкся от компьютера и посмотрел на назойливую посетительницу, но рассмотрев рыжеволосую красотку, буквально потерял дар речи.
  Увидев, что наконец-то завладела вниманием администратора, Джилл одарила его поистине сногсшибательной улыбкой, отчего и мужчина улыбнулся в ответ, хоть и немного робко.
  -Извините, что отвлекаю вас от работы, мистер...
  -Карнак. Но вы можете называть меня Майклом.
  Джилл улыбнулась ещё раз и немножко подалась вперёд. Администратор посмотрел в вырез её блузки, а потом покраснел как помидор.
  -Видите ли, Майк, у меня к вам деликатная просьба.
  В этот момент мимо стойки администратора прошёл тучный коридорный с двумя тяжёлыми сумками. За ним шла пожилая женщина с мопсом на руках. Неожиданно собака вырвалась из рук женщины, а потом укусила коридорного за ногу. От неожиданности тот выронил обе сумки и наступил собаке на лапу, от чего та болезненно заскулила.
  -Ах ты медведь неуклюжий! Да я на тебя в суд подам! - начал возмущаться женщина, а потом взяла собаку на руки и начала гладить.
  Администратор нехотя оторвался от беседы с Джилл и сердито посмотрел на коридорного.
  -Мистер, Карнак, я... - попытался оправдаться коридорный.
  -Не сотрясай воздух. Ты толст, ты туп, и ты оштрафован! - грозно проговорил Карнак.
  -Но я ни в чём не виноват! Эта мерзкая псина...
  -Мерзкая псина?! - женщина с собакой надулась как индюк.
  -Извините, - попросил у неё прощения администратор, а потом вновь посмотрел на коридорного. - Весь завтрашний день ты работаешь бесплатно, и даже не вздумай попросить у кого-нибудь чаевые.
  "Вот ведь деспот проклятый. Тебе бы этого мопса в штаны посадить - я бы посмотрела как ты себя поведёшь!" - подумала Джилл.
  По всей видимости, проштрафившийся коридорный подумал то же самое, но не посмел озвучить свои крамольные мысли. Принеся женщине извинения, он подобрал её багаж и направился к лифту. Поняв, что инцидент исчерпан, администратор вновь вернулся к разговору с Джилл.
  -В вашей гостинице поселился мой брат. Во время последней встречи мы немного повздорили, а потом он ушёл. Я искала его три дня и случайно узнала, что он остановился в вашей гостинице, - Джилл начала врать напропалую.
  -И вы хотите знать в каком номере он остановился? - уточнил администратор.
  -Если можно, - робко ответила Джилл грустным голосом.
  -Для вас - всё что угодно. - Карнак положил руки на клавиатуру. - Назовите полное имя и фамилию вашего брата.
  -Видите ли, Майк, с этим могут быть кое-какие проблемы.
  Карнак вопросительно поднял бровь.
  -Он очень сильно на меня обиделся, и теперь делает всё возможное, чтобы я не могла его найти. В прошлой гостинице он даже представился чужим именем, воспользовавшись документами своего друга, куда он вклеил свою фотографию.
  -Но ведь это же незаконно! - нахмурился Карнак.
  -Знаю, но он был очень расстроен. Теперь я поняла, что была не права, и хочу перед ним извиниться.
  -Я даже не знаю как вам помочь. У вас хотя бы есть его фотография? - спросил администратор.
  -Есть кое-что получше, - ответила Джилл и показала КПК, на экране которого высвечивалось цветное фото.
  Алекс перекинул фотографию с ноутбука на КПК, старательно обрезав все лишние данные по краям. Администратор надел очки и внимательно присмотревшись к фото, покачал головой.
  -Не припоминаю, чтобы у нас останавливался такой человек, но могу посмотреть в базе данных.
  "Ты не на память свою рассчитывай, маразматик, а проверь информацию на компьютере!" - подумала Джилл с негодованием, стараясь не показывать свои истинные эмоции.
  Карнак начал просматривать электронную базу данных. Каждый постоялец, прежде чем заселиться в номер, как и положено, показывал удостоверение личности. Удостоверение проходило через особый сканер, который создавал на компьютере электронную копию всех данных в документе, включая фото. Нажав несколько клавиш, администратор вывел на экран фотографии всех людей, поселившихся в гостинице. Список был поистине огромным.
  -Вы не знаете когда именно ваш брат у нас поселился? - спросил Карнак, пытаясь сузить круг поисков.
  Стоявший возле лестницы Алекс постучал пальцем по запястью, дав Джилл понять, чтобы она поторопилась.
  -Наверное вчера, а может быть даже и сегодня, - ответила девушка, немного подумав.
  Сократив круг поисков, Майк без труда нашёл Стивена.
  -Нашёл. Комната 721, - возвестил он.
  Стоявший возле дверей лифта коридорный остолбенел. Он тоже помнил "брата" рыжеволосой девицы, т.к. сам провожал его до номера. Помимо чаевых, Стивен дал коридорному ещё 3000 дакейров, чтобы тот предупреждал его о каждом визитёре, который будет проявлять интерес к его персоне.
  -Я могу позвонить вашему брату и сказать, что вы дожидаетесь его в вестибюле, - предложил администратор.
  -Не надо - я сделаю ему сюрприз. Большое вам спасибо за помощь, - поблагодарила Джилл Карнака, а потом поцеловала мужчину в щёку.
  Тот зарделся словно девственник, ожидая что последует продолжение, но Джилл потеряла интерес к администратору и отошла к лестнице, где её ждал Алекс.
  -С тебя мятная жвачка! - сказала она прежде, чем Дроу успел спросить в каком номере остановился Ламберт.
  -В смысле?
  -От этой развалины за километр воняет нафталином. Меня едва не стошнило прямо ему на лысину.
  А в это время коридорный, зашедший в лифт вместе с женщиной, из-за которой его оштрафовали, положил сумки на пол, достал телефон и набрал номер Ламберта.
  -Не ставь сумки на пол - он грязный! - возмутилась женщина, а сидевший у неё на руках мопс залаял.
  Коридорный окинул его ненавидящим взглядом.
  -Если ты, карга старая, ещё раз откроешь свою поганую пасть, я сверну тебе шею! - буквально прорычал он.
  Женщина побелела от страха и испуганно вжалась в стену.
  -Да, это я. Тобой только что интересовалась какая-то девка, назвавшаяся твоей сестрой. Администратор сказал где ты остановился, - сообщил толстяк Ламберту.
  Стивен ничего не ответил, и в трубке раздались гудки.
  -Не за что, - проворчал коридорный, убирая телефон.
  Поднявшиеся на седьмой этаж Алекс и Джилл пошли по коридору, пока не нашли нужный номер. Вскрыв простенький замок, Джилл отошла в сторону, а Алекс достал пистолет. Распахнув дверь ногой, охотник с головами ворвался в номер. Ламберта нигде не было, однако открытое окно сразу дало охотнику за головами понять куда именно делся убийца. Высунувшийся в окно Алекс заметил Стивена, спешно бегущего вниз по пожарной лестнице, и достал рацию.
  -Он спускается по пожарной лестнице! Встреть его внизу! - прокричал Дроу, а потом сам выбрался на карниз, и, сделав несколько осторожных шагов в сторону, прыгнул вперёд и зацепился за перила возле лестницы.
  Перепрыгивая через несколько ступенек, и пару раз чуть не споткнувшись, Ламберт мчался вниз, часто оглядываясь. Неизвестный мужчина, ворвавшийся в номер, следовал за ним по пятам - их разделяло где-то четыре этажа. Стивен не знал кто этот тип, да и знать не хотел. Увидев внизу парня в бейсболке, Ламберт достал пистолет с глушителем и несколько раз выстрелил. Сайкс сразу же забежал за лестницу и достал оружие. Тогда Стивен перемахнул через перила и спрыгнул вниз, приземлившись прямо за спиной Спайроу. Сайкс попытался ударить Ламберта ногой с разворота, однако Стивен пригнулся, сильно ударил охотника за головами в живот и повалил на землю. Заметив, что у его напарника дела идут из рук вон плохо, Алекс открыл огонь. Собственно, это и спасло Сайкса от смерти: Стивен собирался прикончить Спайроу, но когда Алекс начал по нему стрелять, сразу же скрылся за углом и побежал по улице. Несмотря на то, что наёмный убийца его только что чуть не прикончил, Сайкс без раздумья бросился за ним в погоню, не став дожидаться Алекса. Заметив преследователя, Стивен выскочил с тротуара на дорогу и перебежал на другую сторону улицы, едва не угодив под колёса автобуса. Опасаясь, что Ламберт уйдёт, Сайкс тоже выбежал на дорогу, и практически сразу же был сбит легковушкой. Увидев парня в бейсболке, водитель резко нажал на тормоз, но уже было поздно. Когда же к месту аварии подбежал Алекс, водитель оставил машину на произвол судьбы и бросился бежать, опасаясь, что его посадят в тюрьму. Склонившись над телом напарника, Алекс первым делом проверил пульс. Бегло осмотрев другую сторону улицы, и увидев Ламберта, забегающего за угол, Алекс лишь скрипнул зубами, а потом подобрал обмякшее тело Спайроу и потащил к челноку возле гостиницы.
  
  Открыв глаза, Сайкс обнаружил, что находится на "Норде", а рядом с ним стоят взволнованные Алекс и Джилл.
  -Где Ламберт? - спросил Спайроу хриплым голосом, а потом привстал с дивана.
  -А сам-то как думаешь? Сбежал, как и тот лихач, под колёса которого ты угодил! - ответил Алекс.
  Перетащив напарника в челнок, Алекс сначала собирался отвести его в больницу, но после беглого осмотра пришёл к выводу, что в этом нет необходимости. Помимо пары ушибов средней тяжести и лёгкого сотрясения (когда Сайкса сбила машина, он упал на асфальт и ударился головой, от чего собственно и потерял сознание) состояние Сайкса было удовлетворительным. Тем не менее Алекс вернулся на "Норд" и аккуратно уложил напарника на диван.
  -У нас ещё есть какие-нибудь зацепки по Ламберту? - спросил Сайкс, стараясь не обращать внимания на головную боль.
  -Только это, - ответила Джилл, показывая Сайксу новенький сотовый телефон.
  Пока Алекс играл в Тарзана, Джилл обыскала гостиничный номер, и нашла на застеленной кровати сотовый телефон Стивена. Увидев, что Стивену позвонили за несколько минут до их прихода, Джилл сразу же поняла как Ламберт обо всём узнал.
  -Перед тем как мы пришли в номер, какой-то стукачок, по всей видимости кто-то из персонала гостиницы, успел предупредить Ламберта. Стивен естественно дал дёру, и в спешке забыл забрать свой телефон, - проговорил Джилл.
  -Ну да, конечно. Ты хоть сама-то веришь в эту чушь? - поинтересовался Алекс с сарказмом.
  -Что тебе не нравится, Дроу? То, что ты упустил Ламберта, или что я нашла зацепку? - нахмурилась Джилл.
  -Ламберт специально оставил свой телефон в номере, чтобы пустить нас по ложному следу!
  -Какому ещё следу? Мы не знаем где его искать!
  -Но он то этого не знает!
  Сайксу надоело слушать их пререкания. Он вырвал телефон из рук Джилл и сам начал просматривать сообщение. Как и говорила Джилл, за пару минут до их прихода кто-то успел позвонить Ламберту. Впрочем теперь не имело значения кто это сделал, ведь Стивен вряд ли собирался возвращаться в гостиницу. Продолжая копаться в телефоне, Сайкс нашёл несколько электронных карт.
  -Что это? - спросил Спайроу у Джилл, показывая самую первую карту.
  -Если память мне не изменяет, то этот особняк Рихтера Кроули, - ответила девушка.
  -А это? - Сайкс показал вторую карту.
  -"Дельфис". Также здесь есть электронная карта ипподрома Дерека Бэйна и завода Фёдора Савина. Либо Стивен собирается прикончить кого-то из названной четвёрки, либо он собирается убить их по очереди.
  -Или же он просто водит нас за нос! - высказал своё мнение Дроу.
  Алекс был категорически не согласен с мнением Джилл. Стивен Ламберт был опытным киллером, а не каким-то начинающим юнцом. Он ни за что бы не оставил преследователям свои координаты, если конечно, не собирался заманить их в ловушку. Но кое в чём Алекс был согласен с Джилл - Ламберт прибыл на Актарон по работе, и всеми силами будет стараться довести её до конца.
  -И кто же жертва предполагаемая жертва? - спросил Сайкс, которому промах Ламберта тоже показался подозрительным.
  -Без понятия, - пожала плечами Джилл. - Кроули, Бэйн, Савин, Уидмор - выбирай любого. Если Ламберт собирается прикончить кого-то из них, то мы всё равно не успеем проверить всех.
  -А если он нацелился на кого-то другого?
  Алекс тяжело вздохнул.
  -Тогда тому бедолаге можно только посочувствовать.
  
  -Слышал про Макса Кораблёва? - спросил один полицейский у своего напарника.
  Проходивший мимо капитан Торенс замер на месте.
  -А что с ним? - поинтересовался второй коп.
  Тот же самый вопрос интересовал и Эрика. Торенс всерьёз опасался, что Кораблёв сдаст его Нортону со всеми потрохами, чтобы облегчить свою участь. Не то чтобы Максим знал очень много про грехи Эрика, но этого было достаточно, чтобы отправить последнего за решётку как минимум на 10 лет.
  -Стукачок мой говорит, будто Макс дал дёру и его теперь не найдёшь. Везучий сукин сын! - ответил первый полицейский.
  С облегчением вздохнув, Торенс пошёл дальше, пока не столкнулся со своим начальником.
  -Как продвигается расследование теракта? - спросил Нортон.
  "Хреново оно продвигается, тугодум ты эдакий. Наши болваны способны разве что поймать карманника в автобусе или заставить какого-нибудь левого лоха взять вину на себя за чужие преступления. Работать головой и искать улики они уже давно разучились!" - подумал Эрик.
  Торенс придерживался невысокого мнения о своих подчинённых, хотя далеко не все актаронские полицейские были настолько пропащими. Тот же самый Хикс, ранее уволенный Нортоном, при желании мог найти иголку в стоге сена, но в последнее время у него это самое желание пропало.
  -Не слишком хорошо. Мы нашли очевидца, который видел одного из террористов, - проговорил Торенс.
  -Продолжай.
  -Один торчок видел, грузовик, уезжающий от места преступления. Машина остановилась возле ближайшего здания и подобрала какого-то мужчину. По всей видимости, это снайпер, и он прикрывал своих подельников когда те проникли на территорию объекта.
  -Какие-нибудь особые приметы?
  -Ничего существенного. Судя по тому, сколько торчок вломил кислоты в тот день, странно что он вообще что-то заметил.
  Пол принял информацию к сведению и ушёл обратно в кабинет, посоветовав Эрику ещё раз побеседовать с наркоманом. Торенсу было плевать на советы Пола. Будучи капитаном, Эрик фактически выполнял работу сержантов, и это его здорово бесило.
  "Побыстрей бы парень Кораблёва тебя шлёпнул!"
  И как только Эрик об этом подумал, зазвонил его мобильный телефон. Увидев незнакомый номер, Торенс сначала сбросил сигнал, решив, что кто-то ошибся. Однако менее чем через десять секунд неизвестный вновь продолжил названивать Торенсу, и Эрик нехотя ответил на звонок.
  -Нам надо встретиться, - услышал он голос Ламберта.
  Торенс отошёл в угол и на всякий случай прикрыл телефон ладонью.
  -Ты что совсем рехнулся? Зачем ты звонишь мне на работу? - спросил он, понизив голос почти до шёпота.
  -Так надо. Приезжай в гостиницу, - спокойно ответил Ламберт.
  -Я не могу - у меня сейчас полно дел, - возразил Эрик.
  -Отмени их, или я сам приду к тебе на работу.
  -Даже не вздумай!
  Однако Ламберт уже повесил трубку. Мысленно проклянув бывшего вояку, Торенс быстрым шагом отправился к выходу. Покинув здание полицейского управления, Эрик вышел на стоянку и сел в свою машину. Как только Эрик выехал за ворота, притаившийся на заднем сидении Стивен принял вертикальное положение и приставил пистолет к виску Эрика. Торенс от неожиданности крутанул руль в сторону.
  -Езжай вперёд, и постарайся ни в кого ни врезаться, - спокойно проговорил Ламберт.
  Испуганный Эрик выполнил приказ убийцы. Отъехав от полицейского управления Ламберт приказал Эрику остановиться в каком-нибудь тихом месте. Торенс свернул с главной дороги и остановился рядом с баскетбольной площадкой.
  -Что ты... - собирался было спросить Эрик, но Стивен посильнее вжал пистолет в его висок.
  -Права качать будешь потом. Если, конечно, останешься жив, - бесцеремонно перебил его Ламберт.
  -У тебя вообще башню снесло? Какого хрена...
  -Кто ещё знал где я поселился? - вновь перебил Эрика Стивен.
  -Да вроде никто.
  -Сегодня какие-то ребята нанесли мне визит. Я едва смог унести ноги.
  -А я то здесь причём?
  -Как это причём? Ты же сам сказал, что кроме тебя о моём местонахождении больше никто не знает.
  -Я что, самоубийца, чтобы трезвонить об этом на каждом углу? Мне нужно, чтобы Нортон сдох ничуть не меньше, чем Кораблёву. Если кто-то тебя нашёл, то это твой прокол и нечего винить в этом других! - выпалил Торенс без остановки.
  Речь Торенса прозвучала убедительно, и Стивен опустил пистолет. Эрик с облегчением вздохнул, а потом спросил:
  -Кто к тебе приходил?
  -Крепкий мужик и какой-то парень. Там ещё была какая-то баба, назвавшаяся моей сестрой, но я её не видел.
  -Есть версии кто бы это мог быть?
  -Полно. Это мог быть кто-то из твоих подчинённых.
  -Навряд ли. Все они, включая патрульных, сегодня обходили гостиницу за километр. Я лично проверял.
  Тот факт, что его кто-то выследил, усложнял ситуацию, но не делал её совсем уж безнадёжной. Стивен собирался довести дело до конца и прикончить Нортона, однако возвращаться в гостиницу теперь было слишком рискованно. Застрелить Пола в кабинете тоже не представлялось возможным: во-первых, рядом с участком не было подходящей точки для снайпера, а во-вторых, в кабинете Нортона не было окон, и подкараулить его можно было лишь в каком-нибудь другом месте. Впрочем, существовало множество способов ликвидировать жертву, не используя снайперскую винтовку.
  -Значит, ты тоже заинтересован в смерти Нортона? - задал Ламберт наводящий вопрос.
  -Ты даже не представляешь на сколько!
  -Тогда помоги мне. Сам я не могу войти в управление - меня могут узнать. Зато ты можешь спокойно передвигаться по зданию, не вызывая подозрения. Если я передам тебе взрывчатку...
  -Да ни за что! Если Нортон подорвётся, меня же в два счёта вычислят! К тому же это твоя работа, за которую, между прочим, ты получаешь большие деньги!
  "Не от тебя, шавка трусливая!" - с презрением подумал Стивен.
  Эрик Торенс сейчас был похож на некоторых представителей старшего офицерского состава. Разного рода полковники любили устраивать взбучки и ругать своих подчинённых за нерадивость, но едва заслышав первые выстрелы, они улепётывали со скоростью пули, даже не успев дать соответствующий приказ. От таких командиров не было пользы - один только вред. Торенс тоже привык сразу получать всё готовенькое, но при этом ничем не рисковать, а потому и не вызывал симпатии даже у наёмного убийцы.
  -Кстати, а что ты решил делать с теми типами, которые на тебя вышли? - за время их встречи Эрик в первый раз задал умный вопрос.
  -Ничего. О них можешь не беспокоиться. Я малость озадачил этих хорьков. В ближайшее время они вряд ли будут мешаться у меня под ногами, - уверенно отозвался Ламберт.
  -Рад это слышать. И всё же как ты собираешься поступить с Нортоном?
  -Его следует заманить в одно место. Что может заставить Пола оторвать свою ленивую задницу от кресла и уехать на другой конец города?
  -Ничего. Чтобы он... Хотя, есть одно дельце...
  
  Практически сразу же после ухода Эрика Нортон позвал в кабинет одного из новоиспечённых сержантов, чтобы сообщить ему об увольнении. Помимо превышения должностных полномочий и вымогательства, были также взятки и подлог. Разумеется, помимо увольнения сержанта ждал суд, который вряд ли проявил бы снисхождение. Разумеется, полицейский затрясся как осиновый лист и стал умолять уволить его "по-тихому", и даже предложил Полу деньги. Но Нортон нуждался не в деньгах, а в информации. За освобождение от тюрьмы сержант сдал десяток своих коллег, в число которых входил и Эрик Торенс. Нортон был удивлён, узнав, что капитан вёл дела с Максимом Кораблёвым, недавно сбежавшим с Актарона. Подписав рапорт об увольнении, Пол предупредил полицейского, чтобы тот держал язык за зубами, если не хочет, чтобы коллеги, на которых он настучал, обо всём узнали. Когда экс-полицейский вышел в коридор, зазвонил рабочий телефон Пола. Неизвестный мужчина сказал, что ему известно о террористах, напавших на закрытый объект, и предложил Нортону встретиться. Пол отнёсся к словам незнакомца довольно скептически, но всё же согласился встретиться с ним в условленном месте. Прежде чем покинуть полицейское управление, Нортон заглянул в канцелярию и приказал составить приказ об увольнении Эрика Торенса. С фактически бывшим капитаном Пол собирался побеседовать после своего возвращения, однако судьба распорядилась иначе. В коридоре Пол столкнулся с высоким мужчиной в сером плаще. Широкие плечи и осанка выдавали в нём опытного вояку.
  -Пол Нортон? - спросил незнакомец.
  -Да. Извините, я очень спешу, - ответил начальник полиции, однако мужчина в плаще преградил ему дорогу.
  -Меня зовут Кларк Строс. Мне нужно с вами поговорить. Это вопрос жизни и смерти.
  -В другой раз, - Нортон обошёл Кларка и ускорил шаг.
  Строс укоризненно покачала головой, а потом сказал Нортону вслед:
  -Другого раза может и не быть. Вас хотят убить.
  Пол замер на месте, а потом обернулся.
  -Вы уверены? - спокойно спросил он, хотя услышанное шокировало его до глубины души.
  -На 100%. Давайте поговорим наедине.
  Пол проводил Кларка в свой кабинет. Прикрыв дверь, он предложил Стросу присесть. Кларк отказался, после чего расстегнул плащ и достал из нагрудного кармана КПК.
  -Вы знаете этого человека? - спросил Строс, показывая цветное фото Стивена Ламберта.
  Пол присмотрелся к фото, а потом покачал головой.
  -Его зовут Стивен Ламберт. Он - опасный убийца и дезертир, - пояснил Строс.
  -А вы?
  -А я тот, кто должен доставить его на Геднер.
  Майор Строс уже не первый месяц пытался вычислить местонахождения Стивена, однако убийце всегда удавалось ускользнуть. Последней жертвой Ламберта был близкий друг Кларка, и майор поклялся, что доберётся до Стивена. Строс получил приказ доставить убийцу на Геднер живым, однако Кларк не собирался выполнять этот приказ - ему была нужна смерть Ламберта.
  -С чего вы взяли, что этот Ламберт хочет меня убить? - резонно поинтересовался Нортон.
  -Потому что Стивен - киллер, и ему вас заказал некий Максим Кораблёв.
  Пол сразу вспомнил это имя. В его памяти всплыл разговор с уволенным сержантом, и начальник полиции задался вопросом: какое отношение к этому имеет Эрик Торенс.
  -Не замечали ли вы за собой слежки в последнее время? - спросил майор.
  "Торенс. Он весь день находился в управлении. Что если он меня караулит?" - подумал Пол.
  Не дождавшись ответа, Кларк задал другой вопрос:
  -Куда вы так спешили?
  -Что? - Нортон отвлёкся от своих мыслей.
  Когда майор повторил вопрос, Пол рассказал ему про недавний звонок. Строс призадумался.
  -Если это действительно Стивен, то вы обязаны поторопиться, - озвучил он своё решение.
  Нортон же позвонил секретарше и приказал ей вызвать командира группы спецназа, однако Строс вырвал трубку из его рук, а потом повесил.
  -Довольно плохая затея. Если Ламберт увидит ваших людей, то он просто сбежит и уйдёт в подполье. И неважно сколько времени он будет скрываться: день, неделю, месяц. Поверьте мне на слово, Нортон - он умеет ждать, - пояснил майор.
  -И что же вы предлагаете?
  -Явитесь на встречу и сделайте вид, что ни о чём не подозреваете. Мои люди вас прикроют. Они не позволят Ламберту убить вас.
  На самом деле для Кларка Строса жизнь Нортона ничего не значила - он собирался использовать Пола в качестве наживки. А успеет ли Ламберт нажать на курок, майора не слишком сильно волновало.
  
  Возложив цветы на могилы своих родителей, Джон вспомнил какими они были, и каким в то время был он сам. С юных лет Гриффит-старший учил сына, что главное в жизни - не отрекаться от своих принципов, и делать то, что считаешь нужным, как бы тяжело это не было. В его смерти не было никакого криминала - он просто заснул, а потом не проснулся. Сейчас Джон поймал себя на мысли, что в последний раз посещал могилы родителей 5-6 лет назад, поскольку был слишком занят скандальными разоблачениями и сенсациями.
  "Делай то, что считаешь нужным. Разве ни этому ты меня учил?" - думал Джон, глядя на могильный камень.
  Придя на кладбище, Гриффит как будто пытался увидеть знак, нужно ли ему идти выбранным путём или стоит остановиться пока ещё не поздно. Он прекрасно понимал, что бойня в лаборатории и убийство Бориса не остались незамеченными, и что его уже разыскивают. Гриффит не боялся умереть - он боялся совершить ошибку.
  -Джон? - услышал Гриффит незнакомый женский голос у себя за спиной.
  Джон медленно обернулся и увидел перед собой незнакомую женщину с цветами. Не красавица, но далеко и не дурнушка.
  -Ты, наверное меня не помнишь. Мы учились в одном классе, после того как меня перевели из другой школы, - напомнила она.
  Джон поднапряг память. Школьная жизнь пронеслась как один день. Она была настолько серой и неприметной, что Гриффит о ней почти ничего не помнил. Но у Джона была хорошая память на лица, и мысленно "омолодив" свою собеседницу, он вспомнил кто она такая.
  -Здравствуй, Миранда. Как поживаешь? - поинтересовался Гриффит.
  Миранда Тэйвен скупо улыбнулась.
  -Кладбище - не самое хорошее место для разговоров о жизни. Здесь неподалёку есть небольшая забегаловка. Может, поговорим там?
  Джон сначала хотел сослаться на занятость, но вдруг понял: а что если это и есть тот самый знак, которого он ждал? Не то чтобы он был фаталистом, верящим в мистику, но встреча со старой знакомой могла помочь Джону расставить все точки над "и".
  -Идём, - ответил Гриффит на вопрос Миранды после небольшой паузы.
  
  Майор Строс заблаговременно прибыл на место встречи, и первым делом приказал своим людям прочесать окрестности. Поставив себя на место убийцы, Кларк предположил, что Стивен выбрал в качестве "гнезда" одну из двух многоэтажных новостроек (одна из них находилась с левой стороны дороги, а вторая с правой), и приказал солдатам внимательно прочесать оба здания. Заняв место у окна на седьмом этаже в правом доме, Кларк медленно оглядывал улицу через прицел снайперской винтовки. Солдаты быстро обыскали дома и доложили, что кроме них в зданиях никого нет. Кларк приказал им устроить засаду возле входа, и почаще выходить на связь. В очередной раз получив от своих ребят донесение, что всё чисто, Строс увидел подъезжающее к дому такси. Внимание Кларка привлёк мужчина в куртке, который спешно направился к вышедшему из машины Полу.
  "Вот ты и попался, ублюдок!" - подумал Кларк, наводя оружие на подозрительного субъекта.
  Опуская палец на спусковой крючок, он давал возможность Стивену проявить себя, и лишить Нортона жизни. Однако незнакомец оказался обычным прохожим, попросившим у Нортона закурить. Когда шеф полиции покачал головой, а мужчина пошёл дальше, Строс понял, что чуть не отправил на тот свет человека, не имеющего к его вендетте никакого отношения. Сделав глубокий вдох, он отложил винтовку в сторону и взял рацию.
  -Доложите обстановку, - объявил он по общей частоте.
  -Всё чисто, - доложила первая группа.
  -Никого нет, - доложила вторая группа.
  Командир третьей группы упорно молчал. Кларк заподозрил неладное, как вдруг на связь вышла четвёртая группа, охраняющая лестницу в соседнем доме.
  -В здании посторонний! Что нам делать? - встревоженно спросил лидер группы.
  -Следуйте за ним, но не выдавайте своего местонахождения! - приказал Кларк.
  -Но если он...
  -Никаких если!
  Строс даже был немного разочарован. Стивен каким-то образом проник в здание, и первое время оставался незамеченным, однако майор ожидал от него большего. Выполняя приказ майора, бойцы четвёртой группы следовали за Ламбертом, отрезая все пути к отступлению.
  -Он зашёл в комнату 479, - доложил майору лидер группы.
  Наконец, Кларк увидел своего врага: держа в руках винтовку с оптическим прицелом, Стивен Ламберт подошёл к окну и начал целиться в Нортона. Быстро прицелившись, Кларк выстрелил в своего врага. Однако пуля прошла сквозь лоб Ламберта и не причинила ему ни малейшего вреда.
  -Удивлён? - услышал майор из-за спины.
  Кларк резко обернулся, и, получив в грудь две пули, выронил винтовку и начал медленно оседать на стене.
  -Это голограмма, - пояснил Ламберт, а потом разрядил в Строса оставшуюся обойму.
  Солдаты выполнили приказ майора и обыскали весь дом, но не обратили внимания на смежный подвал. Стивен прятался там с самого начала, а когда увидел незваных гостей, то и решил разыграть этот спектакль. Устранив третью группу солдат, состоящую из трёх человек, Ламберт без труда добрался до Кларка. Убрав пистолет за пояс, Стивен взял винтовку Строса.
  -С вами всё в порядке, майор? - неожиданно раздался встревоженный голос лидера четвёртой группы.
  Не услышав утвердительного ответа, он вопреки приказу Стросса забежал в комнату и открыл огонь по голограмме. Пули прошли сквозь лже-Ламберта и разбили стекло. Кучи осколков посыпались на голову Нортону, ходившему под окнами. Поняв, что ситуация вышла из-под контроля, Пол обернулся и бросился бежать, и в этот момент Стивен выстрелил ему в спину. Пол как подкошенный рухнул на землю. Заметив стрелка, лидер четвёртой группы сразу всё понял. Пробежав сквозь голограмму, он начал обстреливать окно в соседнем доме, вынуждая Ламберта прятаться за стену. Как только выстрелы стихли, Стивен выбросил винтовку и выбежал из комнаты.
  
  Кафе было закрыто, поэтому Джон и Миранда решили просто прогуляться по городу и поболтать на ходу.
  -Знаешь, Джон, а ведь ты неплохой оратор, - неожиданно сказала Миранда, когда они остановились у светофора.
  -Я просто говорю то, что думаю. Я не ставлю перед собой цель заворожить толпу, - ответил Гриффит.
  -И всё же у тебя это получается. Кстати, я давно не видела выпусков с твоим участием.
  -Многое изменилось.
  -Хочешь об этом поговорить?
  На светофоре загорелся зелёный свет.
  -Нет, - ответил Гриффит, а потом пошёл вперёд, дав понять, что не собирается отвечать на вопрос.
  Существовали вещи, о которых Джон не рассказывал даже Владимиру, и уж тем более не собирался рассказывать об этом бывшей однокласснице. Миранда заметила холодность Джона и решила сменить тему для разговора.
  -А чем ты сейчас занимаешься? - спросила она, в два шага догнав Гриффита.
  -Пытаюсь не сойти с ума. Выходит у меня это или нет - трудно сказать.
  Миранда усмехнулась, решив, что сказанное Джоном - шутка, хоть и с долей чёрного юмора.
  -Ну а как у тебя дела? - Гриффит решил взять инициативу в разговоре на себя.
  -Могло быть и лучше, - грустно ответила Миранда, опустив глаза.
  Гриффит понял, что своей холодностью он оттолкнул собеседницу, и поэтому решил сбавить обороты.
  -Умер кто-то из твоих близких? - предположил Джон.
  Шедшая рядом с ним Миранда как будто не услышала вопроса, т.к. ушла в себя. Когда Гриффит повторил вопрос, Миранда сразу же встрепенулась.
  -Мы встретились на кладбище. Ты навещала чью-то могилу, - пояснил Гриффит.
  -Не бери в голову, - Миранда отмахнулась от вопроса Джона.
  -И всё же кто это был?
  Девушка печально вздохнула.
  -Мой непутёвый брат Джош. Он умер полтора года назад.
  -Сочувствую.
  -С чего вдруг? Ты его даже не знал! - неожиданно завелась Миранда.
  Джон не мог понять почему нейтральный ответ вызвал такую реакцию. Всё было очень просто: Миранда не раз слышала эти слова от людей, большую часть из которых она не знала. На похоронах Джоша присутствовали его друзья, которые, как считала Миранда, были виновниками гибели её брата. Разумеется, Миранда не оправдывала своего брата, т.к. понимала, что и он виноват, но те люди, которые окружали молодого Тэйвена, были всего лишь жалкими паразитами и наркоманами. В их соболезнованиях не было ни грамма искренности, и они не чувствовали за собой вину.
  -Ты права - я не знал твоего брата, - Джон остановился напротив магазина и повернулся к Миранде лицом. - Но когда теряешь близких людей, всегда испытываешь боль.
  -Точнее и не скажешь. Извини если была грубой. Просто мне... я даже не знаю как объяснить, чтобы ты всё понял.
  В этот момент раздались раскаты грома и на людей полетели первые дождевые капли. Джон и Миранда добежали до ближайшей автобусной остановки, где заняли пустующую скамейку.
  -Что случилось с твоим братом? - спросил Гриффит, поняв, что он действительно хочет знать ответ на этот вопрос, а не просто хоть как-то поддержать разговор.
  Миранда тяжело вздохнула.
  -Сколько я себя помнила, Джош всегда был безалаберным раздолбаем. Добрым, отзывчивым, но всё-таки раздолбаем. Сразу же после окончания школы он снял апартаменты в центре, пытаясь доказать, что может жить самостоятельно.
  Гриффит поймал себя на мысли, что в своё время он поступил точно также, и практически разорвал все отношения с родителями. Лишь позже Джон понял, что совершил ошибку.
  -Ощущение полной свободы сыграло с Джошем злую шутку. Сомнительные компании и приводы в полицию стали частью его новой жизни. Я как могла пыталась ему помочь, но он не хотел ничего слушать.
  Миранда сама не заметила, как её рука легла на руку Джона.
  -Дальше стало только хуже. Джош подсел на азартные игры, после чего его выгнали из апартаментов, - продолжила Миранда.
  -И он пришёл к тебе, - догадался Гриффит.
  Дождь ещё сильнее начал стучать по крыше остановки.
  -Ему больше некуда было идти. Джош обещал исправиться и взяться за ум. Когда я заметила, что из дома начали пропадать вещи, стало ясно, что он солгал.
  Как потом узнала Миранда, её младший брат был завсегдатаем в "Дельфисе". Джош мог несколько часов просидеть за одноруким бандитом, и, проиграв ни одну тысячу, как ни в чём ни бывало сесть за карточный стол. Со слов одного из так называемых друзей, явившегося на похороны, Джошу сначала фантастически везло, и Тэйвен начал всерьёз задумываться о покупке челнока. Однако фортуна вскоре отвернулась от юноши.
  -Он задолжал казино крупную сумму, а когда понял, что не сможет вернуть долг, то покончил с собой прямо у меня на глазах, - закончила свой рассказ Миранда, после чего по её щеке потекла одинокая слезинка.
  Она не стала рассказывать, что после похорон в её дом явились незнакомые люди, и потребовали вернуть деньги, которые им задолжал Джош, однако Гриффит всё понял без слов, т.к. всегда хорошо знал природу актаронских хищников. Их совсем не волновало, что Миранда лишилась брата.
  -Сколько времени тебе дали? - спросил Джон, вставая со скамейки.
  -Четыре месяца. После истечения срока они обещали включить счётчик.
  Как только к остановке подъехал автобус, Джон хотел попрощаться с Мирандой и вернуться обратно на склад.
  -Не уходи, - неожиданно сказала она, поняв намерения Гриффита.
  -Извини. Мне надо... - речь Джона была прервана телефонным звонком из убежища.
  Рассказав наёмникам о новой цели, Владимир ожидал, что Гриффит вот-вот вернётся, однако время шло, а от Джона не было вестей. Опасаясь, что с ним что-то случилось, Влад и сделал этот звонок.
  -Со мной всё в порядке, - Гриффит ответил на вопрос прежде, чем Владимир успел его задать.
  -Ну и слава богу, - Кравцов вздохнул с облегчением, поняв, что его страхи не оправдались.
  Захват телецентра был важным шагом, однако увидев боль в глазах Миранды, Джон понял, что не может просто так оставить её. По крайней мере сейчас.
  -Не своди глаз с наших ненадёжных друзей, - сказал он Владимиру.
  -А ты?
  Двери автобуса закрылись, после чего он отъехал от остановки.
  -Вернусь позже, - ответил Джон и повесил трубку.
  
  В то время, пока Джилл проверяла свою догадку, Алекс и Сайкс посетили несколько оружейных магазинов. Охотников за головами интересовало два вопроса: не видел ли продавец человека, хотя бы похожего на Стивена (Сайкс показывал цветное фото на КПК), и не продавал ли он ему снайперскую винтовку или другое оружие. Зайдя в очередной оружейный магазин, напарники задали те же вопросы очередному продавцу, стоявшему у кассы.
  -Никогда его не видел, - ответил тот, даже не глядя на КПК, и продолжая считать деньги.
  -Может ты хотя бы глянешь на меня? - с иронией спросил Сайкс.
  -А какой в этом смысл? Мы не продаём снайперские винтовки кому попало. Если не собираетесь ничего покупать, проваливайте отсюда да поскорее. У меня полно работы.
  Алексу захотелось сбить спесь с этого типа, однако Сайкс его опередил. Выхватив пистолет, Спайроу крикнул:
  -Это ограбление! Немедленно выгребай все деньги из кассы!
  Продавец выронил купюры и поднял руки вверх.
  -Не стреляй! Забирайте деньги, но только не убивайте меня! - испуганно пролепетал он.
  -Ты что творишь, недоумок? - спокойно поинтересовался Алекс.
  -А что не так? Это был единственный способ привлечь его внимание. - Сайкс опустил оружие и вновь показал КПК продавцу. - Раз уж ты перестал изображать из себя занятого, может теперь присмотришься повнимательнее?
  Поняв, что никто не собирается в него стрелять, продавец побагровел от злости.
  -Что? Вы... Да как... А ну проваливайте отсюда! - яростно прокричал он, указывая на дверь.
  -Не кипятись так. Мы уходим, - ответил Алекс и вышел на улицу.
  -Расслабься, мужик. Я всего лишь пошутил, - попытался извиниться Сайкс.
  -Воооооон! - вновь крикнул продавец, а потом схватил со стены дробовик и потянулся к коробке с патронами 12-го калибра.
  Спайроу пулей выскочил из магазина, и едва успел отскочить от двери, прежде чем раздался выстрел, и в ней образовалась дыра от патрона.
  -Тебе лечиться надо! - крикнул Спайроу, и побежал к челноку.
  Запрыгнув в кабину, он сказал Алексу убираться отсюда как можно скорее. Прежде чем Алекс успел поднять челнок в воздух, из магазина выбежал разгневанный продавец с дробовиком.
  -Ещё раз здесь вас увижу, головы продырявлю! - крикнул он, и для пущей убедительности сделал ещё один выстрел.
  Алекс сразу же захлопнул кабину, резко развернул челнок на 90 градусов и начал стремительно удаляться от магазина.
  -Из всех твоих идиотских выходок... - начал было Алекс.
  -Я не виноват, что у этого типа нет чувства юмора!
  -Ты угрожал ему оружием. Как он должен был на это отреагировать?
  -Ну не так же! Если хочешь знать моё мнение, разрешать психу торговать оружием так же глупо, как позволить толстяку работать на шоколадной фабрике!
  Алекс не стал спорить с напарником, считая это напрасной тратой времени. Поход по магазинам не увенчался успехом, и Дроу решил связаться с Джилл, хотя он по-прежнему считал, что рыжая чертовка пошла по ложному пути. Однако первые же слова Джилл заставили Алекса передумать.
  -Ламберт стрелял в Нортона, - сказала Джилл сразу же после того, как Дроу установил канал связи.
  -Его поймали? Где это произошло? - уточнил Алекс.
  -Сбавь обороты - мне известно не так много. Ламберт подстрелил Нортона и сбежал. Кто-то вызвал медиков, и Пола увезли в больницу.
  -Свидетели есть?
  -Если и есть, то они не торопятся откровенничать.
  После провала операции по поимке Ламберта, вояки забрали погибших и покинули Актарон, не став ничего объяснять. Лидер одной из групп связался с командованием и сообщил, что майор Строс, а также несколько солдат, погибли в результате несчастного случая, в то время как информация о местонахождении Стивена Ламберта оказалась ложной. Никому не хотелось брать на себя ответственность за проваленную операцию, а тем более мстить за погибших товарищей.
  -Если свидетелей нет, то почему же ты решила, что в Нортона стрелял именно Ламберт? - спросил Сайкс.
  -Да потому что Нортон живёт в той же гостинице, где мы чуть не накрыли Ламберта. Тебе не кажется странным такое совпадение?
  -Ладно-ладно, будем считать, что ты права. В какую именно больницу увезли Нортона?
  
  Повернув голову в сторону, Миранда открыла глаза и увидела полностью одетого Джона, сидевшего на краю кровати. После разговора с Владимиром Гриффит предложил проводить Миранду до дома, на что она, естественно, ответила согласием. Когда же они пришли к дому, Миранда пригласила Джона на чай. То, что последовало за этим, предсказать было нетрудно. Воспользовавшись тем, что Миранда спит, Гриффит выскользнул из-под одеяла, оделся и вышел из комнаты. После этого он позвонил Кравцову, и сказал, чтобы Влад сходил в магазин радиотехники и приобрёл мощный микрофон, используемый для прослушки, а потом вернулся обратно в комнату и ненароком разбудил Миранду.
  -Ты всё ещё хочешь знать почему я исчез с экранов? - спросил Джон, не осмеливаясь повернуться к женщине лицом.
  Голос Гриффита отдавал холодом, и Миранда невольно вздрогнула.
  -Меня отправили на Геднер, где я стал куклой в чужих руках. Я убивал людей, хотя мне не хотелось этого делать. Убивал без раскаяния и сожаления, словно машина, - заговорил Джон.
  Миранда прикрыла рот ладонью, и покачала головой, отказываясь верить в услышанное.
  -Всё, что я знал до этого, оказалось ложью. Геднерский военный конфликт - это кровь, это смерть, это страдание. А ещё это неплохой способ улучшить своё благосостояние.
  -Что ты хочешь этим сказать? - Миранда всё же осмелилась задать вопрос Джону.
  Гриффит слышал дрожь в её голосе. Он не осуждал Миранду за то, что она сейчас чувствовала.
  -Это долгая и грязная история. Я завяз в этом по уши, а тебе незачем пачкаться.
  Рука Миранды легла на плечо Гриффита, и в памяти Джона всплыл ещё один чёрно-белый эпизод из прошлой жизни. Тогда он преследовал очередную жертву, а когда загнал в угол, всадил в неё половину обоймы. Свидетелем жестокой расправы стал восьмилетний мальчишка, который смотрел на убийцу широко распахнутыми глазами и боялся пошевелиться. Тенбридж дал Джону чёткие указания - убрать цель, а также всех свидетелей. Не колеблясь ни секунды, Гриффит направил оружие на мальчика и выстрелил. Пуля угодила ребёнку в руку, и он выронил на землю небольшую коробочку, в которой находилась музыкальная шкатулка. Шкатулка раскрылась и заиграла "арию печали".
  -Сначала я хотел поведать всему миру правду, но понял, что правда никому не нужна. Большая часть людей привыкла тешить себя иллюзиями, а все остальные... Они лжецы и лицемеры, - вновь заговорил Гриффит.
  -И что ты собираешься делать?
  Джон обернулся и посмотрел Миранде в глаза. Взгляд Гриффита произвёл на женщину то же впечатление, что и на Ганса, во время первой встречи наёмников со своим нанимателям.
  -Я хочу их уничтожить. Одного за другим, - жёстко проговорил он.
  Заметив, что Миранда вновь начинает его бояться, Джон притянул её к себе и обнял.
  -Если считаешь меня опасным безумцем, то так и скажи. Я не обижусь, - прошептал он ей на ухо.
  Миранда тут же вырвалась из объятий Джона и отвесила ему пощёчину. Потом женщина вновь попыталась ударить Гриффита, но он с лёгкостью перехватил её руку.
  -Хочешь услышать правду? Тогда слушай! Ты не просто безумец - ты самоубийца! Кого ты собрался уничтожить? - гневно прокричала Миранда, в глазах которой пылали огоньки.
  -Хочешь услышать конкретные имена? - спросил Гриффит, откидывая в сторону руку Миранды.
  -В этом нет необходимости. Я примерно представляю о ком ты говоришь.
  В своих репортажах Гриффит не раз позволял резкие, порой даже грубые высказывания в адрес влиятельных чиновников и миллиардеров. Джон говорил, что Эндрю Уидмор сколотил состояние на страданиях и лишениях простых людей, а Фёдора Савина обвинял в убийствах. Уидмор снисходительно относился к критике в свой адрес, вспоминая про мудрое изречение: "чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не плакало". Он считал Гриффита обычным выскочкой, которому следовало работать не специальным корреспондентом, а падальщиком из второсортной жёлтой газетёнки, и не обращал внимания на выпады в свою сторону. Фёдор же не отличался ангельским терпением, и был готов стереть надоедливого правдолюбца в порошок. Терпение Савина иссякло после гибели супруги, упавшей с лестницы и сломавшей себе шею (позже эксперты обнаружат множественные переломы и даже след от дорогой сигары на шее, но предпочтут спрятать данные экспертизы в дальний ящик). Рассказывая о смерти жены Фёдора, Джон сказал, что полиция прилагает все усилия, чтобы найти убийцу. В заключение он добавил, что всем и так известно кто столкнул женщину с лестницы, и поздравил Фёдора с новым приобретением (у жены Савина был свой бизнес на Геднере, и после её смерти Фёдор забрал контрольный пакет акции и продал фирму на закрытом аукционе, приумножив свой и без того немалый капитал). В принципе, многие на Актароне считали точно также, но только у Джона хватало смелости высказывать свои подозрения вслух.
  -Они тебя убьют, - высказала своё мнение Миранда.
  -Возможно, - согласился с ней Гриффит. - Все мы умрём. Кто-то раньше, а кто-то позже.
  -И ты решил приблизить этот момент. Неужели ты думаешь, что твоя смерть хоть что-то изменит?
  -Конечно же нет. Я пытаюсь объяснить, что Джош - не единственная жертва. Таких как он - сотни, а то и тысячи. У каждого из них своя трагедия. Кто ответит за их гибель? Кто ответит за сломанные жизни?
  -Да никто за них не ответит! Мой брат мёртв и до этого больше никому нет дела!
  -Мне есть.
  Как это ни странно, Миранда поверила Джону. Сам же Гриффит поцеловал Миранду в лоб, а потом встал с кровати.
  -Прощай. Вряд ли мы снова встретимся, - попрощался Джон, отходя от кровати.
  Встреча с Мирандой лишь укрепила веру Джона в правильности выбранного курса, но при этом Гриффит не хотел, чтобы сама Миранда оказалась причастна к его делам.
  -Если мы больше не увидимся, тогда зачем ты мне всё это рассказал? - резонно поинтересовалась она, встав с кровати и накинув на себя махровый халат.
  -Я просто хотел чтобы ты всё поняла правильно, и не осуждала меня слишком строго.
  -За что я... - спросила было Миранда, однако Гриффит приложил палец к её губам, а потом покачал головой и вышел за дверь.
  
  Вечерело. Увидев знакомую машину, Стивен помахал Эрику рукой. Когда киллер забрался в его машину, Торенс поехал в сторону центральной больницы.
  -Что врачи говорят о состоянии Нортона? - спросил Ламберт, поглядывая в зеркало заднего вида.
  -Они говорят, что он может отправиться на тот свет и без твоей помощи, но я бы на твоём месте подстраховался. Этот подонок Нортон не подохнет хотя бы просто мне назло, - ответил Эрик, останавливаясь перед светофором.
  Неизвестно как, но весть о покушении на Нортона достигла министерства юстиции на Терраноне. Ранение начальника полиции вызвало сильный переполох, вследствие чего охранять начальника полиции доверили спецназу, а не местным стражам порядка. Также Эрик узнал о своём предполагаемом увольнении, после чего пришёл в ярость. Приехав в больницу, он попытался проникнуть в палату Нортона, но спецназовцы не позволили ему этого сделать. Когда же Эрик стал упоминать о субординации, командир отряда сообщил, что подчиняется непосредственно приказам министра юстиции, а потом вынудил Торенса уйти. Министр подозревал, что к покушению на Нортона причастен кто-то из его подчинённых, и приказал в первую очередь присматриваться к людям в форме.
  -Что там по поводу парочки из гостиницы? - спросил Ламберт, после того как на светофоре загорелся зелёный свет, и машина вновь пришла в движение.
  -Одного из них зовут Сайкс Спайроу. Он - охотник за головами. По странному совпадению именно этот тип...
  -Меня не интересует его биография. Кто второй?
  -Второго зовут Алекс Дроу. Он тоже охотник за головами. По поводу бабы не могу ничего сказать.
  -С бабой я как-нибудь справлюсь.
  Вскоре сообщники добрались до больницы. Эрик оставил машину на стоянке, а потом вышел из машины. Открыв багажник, Торенс достал оттуда сумку, в которой лежала форма парамедика.
  -Это всё, чем я могу тебе помочь, - сказал Эрик, вручая сумку Стивену.
  -На каком этаже находится Нортон и сколько человек его охраняет? - уточнил Ламберт, кладя сумку на землю.
  -На пятом. Охраняют его около десяти человек, плюс несколько ряжёных. Если хочешь их обойти, тебе придётся постараться.
  -Можешь оттянуть половину из них на себя?
  -Нет. Они охраняют тушку Нортона, и без соответствующего приказа даже в сортир не уйдут. Мои приказы для них ничего не значат.
  -Очень жаль, - сказал Стивен, а потом быстро осмотрелся.
  Эрик закрыл багажник и закурил, однако внезапно налетевший порыв ветра выдернул сигарету из его рта. Нецензурно выругнувшись, Эрик пошарил в пачке, а когда обнаружил, что она пуста, скомкал её и кинул мимо урны. Стивен усмехнулся, а потом достал свою пачку и протянул её Торенсу.
  -Спасибо, - ответил Торенс, поджигая сигарету, а потом как бы невзначай заметил: - Неплохие сигареты. Небось дорого стоят.
  -Они мне по карману. Я выторговал у Кораблёва небольшую прибавку. Он согласился, но поставил одно условие.
  -Что за условие? - полюбопытствовал Эрик, сделав первую затяжку.
  Зайдя Торенсу за спину, Стивен схватил его за голову, пару раз стукнул лбом об крышу машины, а потом свернул шею.
  -Позаботиться о том, чтобы ты на него никогда не настучал, - запоздало ответил Ламберт, а потом оттащил тело Эрика назад и засунул его в багажник.
  
  Прибыв в больницу первой, Джилл не стала дожидаться напарников и вошла в здание. Она не стала спрашивать у дежурной медсестрой о состоянии Нортона, боясь, что её могут не так понять. Вместо этого Джилл решила проверить поочерёдно все этажи. Найти палату, в которой лежал Пол Нортон оказалось очень просто - её местонахождение выдавали хмурые спецназовцы, оккупировавшие часть коридора, и внимательно присматривавшиеся к каждому человеку, проходившему мимо. Вместо этого она прошла мимо, а завернув за угол, достала рацию и связалась с напарниками.
  -Я сейчас нахожусь в нескольких метрах от палаты Нортона. Здесь полно охраны, - сказала Джилл, практически перейдя на шёпот.
  Увидев, что её пристально разглядывает какой-то мужчина с газетой, Джилл догадалась, что помимо спецназовцев, на этаже присутствуют и полицейские в штатском.
  -Целую, дорогой. До встречи, - нарочито громко проговорила она, а потом убрала рацию и прошла вперёд.
  Мужчина в штатском продолжил изучать газету, потеряв интерес к рыжеволосой девушке. Пройдя дальше, Джилл столкнулась с парамедиком, вышедшим из ближайшей палаты, и выронила КПК из кармана.
  -Простите за неловкость, - извинился парамедик, а потом наклонился, чтобы подобрать КПК и вернуть устройство законной владелице.
  Увидев на дисплее своё фото, Стивен помрачнел, и резко убрал КПК в карман. Джилл сразу поняла что к чему. Она развернулась и бросилась бежать, однако Ламберт быстро нагнал её, и зажал рот рукой.
  -Спокойно, девочка моя. Нет повода для волнения, - прошептал он.
  Джилл собиралась укусить Ламберта за руку, но тут в её бок уткнулось дуло пистолета.
  -Только попробуй - пристрелю. Кивни если поняла.
  Когда Джилл кивнула, Стивен оттащил её в сторону, посадил на больничную каталку, и вырубил ударом рукояткой по голове. Как только девушка потеряла сознание, Ламберт накрыл её простынёй и покатил в сторону лифта.
  
  Как только Алекс и Сайкс вошли в вестибюль больницы, рация Дроу тут же запищала.
  -Что у тебя, лиса? - спросил Алекс.
  -Лиса? Сомневаюсь, что это её настоящее имя, - услышал он незнакомый мужской голос.
  Алекс замер на месте.
  -Ламберт? - спросил он, заранее зная ответ.
  -А ты догадливый.
  -Немедленно отпусти девушку! - повысил голос Алекс.
  Сайкс тут же шикнул на него, а потом схватил за рукав и оттащил к дверям.
  Стивен рассмеялся.
  -Если ты будешь себя хорошо вести и правдиво отвечать на мои вопросы, с ней ничего не случится. Ты всё понял?
  -Да.
  -Замечательно. Твой напарник сейчас рядом?
  Алекс посмотрел на Сайкса. Спайроу прижал палец к губам.
  -Если попытаешься меня обмануть, я прострелю её лёгкое, - сказал Стивен, будто прочитав мысли Дроу.
  Спайроу энергично замотал головой.
  -Да, он сейчас рядом со мной, - мрачно ответил Алекс.
  -Хорошо. Вы уже в больнице?
  -Только что вошли.
  -Замечательно. А теперь подойдите к дежурной медсестре, возьмите микрофон, и объявите на весь пятый этаж, что это именно вы покушались на жизнь Нортона.
  Пришедшая в себя Джилл обнаружила, что её руки связаны за спиной. Заметив, что девушка пришла в себя, Стивен направил на неё пистолет, дав понять, чтобы она не вздумала подниматься на ноги.
  -У вас есть две минуты, чтобы сдаться легавым, иначе девушка умрёт, и смерть её будет медленной и болезненной.
  -А откуда мне знать что она всё ещё жива?
  Стивен подошёл к Джилл и приставил рацию к её рту и сказал:
  -Поболтай со своим приятелем, но только недолго.
  Джилл не торопилась начинать разговор. Вместо этого она бегло осмотрела комнату, и, увидев рентгеновское оборудование, поняла, что находится где-то в рентгенологическом отделении.
  -Не молчи, Джилл! С тобой всё в порядке? - раздался из рации взволнованный голос Алекса.
  -Всё нормально. Делайте как говорит Ламберт, если не хотите чтобы я светилась как новогодняя ёлка, - ответила Джилл.
  Стивен убрал рацию ото рта девушки и сказал:
  -Если попытаетесь меня отыскать - девчонке конец. А теперь идите и сдайтесь легавым. У вас две минуты - время пошло.
  После этого Стивен отключил рацию.
  "Что она имела в виду, говоря про новогоднюю ёлку?" - спросил Алекс самого себя.
  Дроу прекрасно понимал, что даже если он пойдёт на поводу у Ламберта, и позволит полиции себя повязать, киллер всё равно прикончит Джилл. Таким необычным способом Стивен пытался сделать так, чтобы с палаты Нортона сняли охрану, или хотя бы её часть.
  "Светиться как новогодняя ёлка. Что ты хотела мне сказать?" - думал Дроу, мысленно начав двухминутный отсчёт.
  Когда в вестибюль кто-то зашёл с улицы, напарники отошли от дверей. Прижавшись к стене, Алекс заметил план эвакуации во время пожара. Увидев надпись "рентгенологическое отделение", Дроу догадался где скрывается Ламберт, после чего подбежал к дежурной медсестре.
  -Добрый вечер. Я работаю в электросети. Мне нужно проверить электрощит, - торопливо выпалил он.
  -А в чём собственно дело? - спросила медсестра, перестав заполнять больничные карты.
  -Внеочередная плановая проверка. Понимаете, за последний месяц количество пожаров из-за сгоревших электрощитов, увеличилось на 15%. Люди экономят на оборудовании, а потом начинают об этом сожалеть.
  -Какой ужас, - медсестра уж схватилась за сердце. - Идите прямо, а потом направо.
  Поблагодарив медсестру, Алекс кинулся к электрощиту.
  -Ламберт где-то в рентгенологическом отделении, - объяснил он на бегу.
  -А причём здесь электрощит? - не понял Сайкс.
  Дроу ничего не ответил, а лишь ускорился. Добежав до щита, Алекс раскрыл крышку и пробежал пальцем по инструкции.
  -Если мы вырубим свет, у лисы будет возможность сбежать. В противном случае Стивен её прикончит, - пояснил Дроу.
  Отметив, что с момента окончания разговора прошло чуть больше минуты, Алекс указал Сайкса на нужный рычаг.
  -Досчитай до двадцати, а потом вырубай свет! - сказал Дроу, а потом кинулся к лестнице.
  
  -Страшно? - неожиданно спросил Ламберт.
  Джилл демонстративно отвернулась. Всё её попытки освободиться от верёвок оказались тщетными. Джилл приподнялась с пола и вытянулась во весь рост.
  -Дебильный план. Ты действительно думаешь, что если парни сдадутся легавым, то Нортона перестанут охранять? - спросила она.
  -Конечно нет. Это только первый шаг.
  Неожиданно запищала рация Джилл, лежавшая на столе. Девушка метнулась к столу, однако Ламберт её опередил.
  -Что ещё? - недовольно брякнул Стивен, отталкивая Джилл в сторону.
  -Мне нужно ещё раз поговорить с девушкой, - ответил Алекс.
  -Зачем? Ты убедился, что она жива - чего тебе ещё надо?
  Дроу пытался хоть как-то отвлечь внимание Стивена, и ему это удалось. В этот момент Сайкс нажал на рычаг, и всё рентгенологическое отделение осталось без света. Джилл сначала растерялась, но потом поняла, что это её шанс. Ламберт же сразу догадался чьих это рук дело, и направил на Джилл пистолет, однако девушка подбежала к убийце, боднула его головой в живот, а потом ударила коленом в пах. Стивен выронил пистолет, и несмотря на боль попытался схватить пленницу за волосы, однако Джилл оказалась более проворной. Метнувшись к двери, рыжая чертовка повернулась к ней спиной, нащупала дверную ручку, открыла дверь, и выбежала в тёмный коридор. Стивен же подобрал пистолет и бросился за ней в погоню. Не разбирая в темноте дороги, Джилл едва не споткнулась, однако смогла сохранить равновесие и добраться до широкой двери. Толкнув её плечом, девушка выскочил на лестницу, и едва не перемахнула через парапет. Выбежавший на лестницу Стивен заметил Джилл, быстро сбегавшую по ступеням вниз и открыл по ней огонь из пистолета с глушителем. Ускорив шаг, девушка всё же потеряла равновесие и упала, а потом покатилась по ступеням вниз. Заработав при этом несколько синяков, Джилл попыталась подняться, и увидела Ламберта, собиравшегося выстрелить ей в голову. Выстрел последовал, но произвёл его не Стивен, а выбежавший на лестничную клетку Алекс. Пуля угодила Ламберту в ногу, и убийца пошатнулся. Дроу для верности прострелил киллеру и вторую ногу, после чего тот упал и покатился вниз. Прервав экстремальный спуск, Алекс вырубил Ламберта ударом по лицу, а потом подбежал к Джилл.
  -Ты цела? - спросил он, помогая напарнице освободиться от верёвок.
  -Жить буду, - ответила Джилл, вставая с пола.
  После этого она подошла к Ламберту и пнула его ногой в бок, а потом немного сердито посмотрела на Алекса.
  -Да ты оказывается знаешь как меня зовут, - проворчала она.
  -Ты о чём? - нахмурился Алекс.
  -Когда Ламберт меня схватил, ты в кои-то веки обратился ко мне по имени. Я почти что польщена.
  -У нас нет времени на всякую ерунду. Охрана скорее всего слышала выстрелы и уже мчится сюда. Если не хочешь давать объяснение произошедшему в менее комфортной обстановке, нам стоит поскорее уйти.
  Алекс и Джилл взяли Стивена под руки и начали спускаться вниз.
  -Вот так и рушатся романтические мечты. А я уж было подумала... - с иронией проговорила Джилл.
  -Денег ты всё равно не получишь, - прервал её Алекс.
  "Это ты так думаешь!" - подумала Джилл с ехидной улыбкой.
  
  Разумеется, переправлять Стивена на Геднер никто не стал. Алекс просто связался с геднерскими стражами порядка, и сообщил, что Ламберт пойман. Ему приказали отвести наёмного убийцу в ближайший участок, а потом проследовать в банк и получить вознаграждение как денежный перевод. Получив деньги, напарники вернулись обратно в космопорт.
   Перед входом в космопорт охотники за головами встретили Паркера.
  -Поздравляю с удачным уловом! - поздравил он напарников.
  -Спасибо, конечно, но ты ведь сюда не за этим пришёл, - ответил Алекс, доставая из кармана кредитную карточку.
  В прошлый раз Дроу пришлось платить Ньютону наличными, а теперь он перевёл необходимую сумму на карту, решив, что не стоит таскать с собой 400 тысяч наличными.
  -Какой код? - спросил Паркер, пряча карточку в карман.
  -7891. Здесь ровно 400 тысяч, - ответил Алекс.
  Глаза Паркера расширились.
  -400 тысяч? Мы ведь договаривались на...
  -Ну ты и скотина! - резко перебила Ньютона Джилл, а потом отвесила ему звонкую пощёчину.
  Дотронувшись ладонью до ушибленной щеки, Паркер посмотрел на бывшую подружку как на ненормальную. Джилл подмигнула Паркеру и вновь гневно заговорила:
  -Я ведь тебя битый час уговаривала скинуть сотку, и ты согласился. Какие проблемы?
  Ньютон понял что именно от него требуется и согласился подыграть рыжей чертовке.
  -Никаких проблем. Просто у меня это совершенно вылетело из головы, - виновато проговорил он.
  -Смотри чтобы у тебя из головы не вылетела пуля! - грозно ответила Джилл, ещё раз подмигнув Паркеру.
  Алекс и Сайкс не видели этих подмигиваний, а потому даже не подозревали, что подельница опять их кинула. Сам же Паркер сказал, что ему нужно поговорить с Джилл о чём-то важном, после чего они отошли в сторонку. Алекс и Сайкс не стали подслушивать их разговор и вошли в здание. Убедившись, что напарники ушли, Паркер не смог скрыть смешок.
  -Если память мне не изменяет, то мы договаривались на 200 штук, а не на 400, - напомнил он своей бывшей подружке.
  -Хорошо что у тебя хватило мозгов не ляпнуть этого при них! - с улыбкой ответила Джилл.
  -А в чём всё-таки дело? Парни отказываются давать тебе деньги на карманные расходы?
  -Это долгая история, - Джилл отмахнулась от вопросов Ньютона, а потом добавила: - Не вздумай потратить мою долю.
  -И в мыслях не было, - ответил Паркер, поняв, что невольно начинает уважать парней, не поддавшихся чарам Джилл.
  
  В течение рабочего дня телецентр напоминал самый настоящий муравейник: повсюду суетились люди, и жизнь шла полным ходом. С наступлением темноты в здание осталось не так много народу. Джон использовал свой старый пропуск (охранник едва обратил внимание на визитёра, т.к. был поглощён футбольным матчем). Зайдя в "будку" охранника, Гриффит усыпил его хлороформом, а потом впустил подельников внутрь. В отличие от наёмников, Джон не стал надевать чёрную полумаску. После сегодняшней акции необходимость прятать своё лицо отпадала сама собой. Прежде чем начать продвижение, Гриффит приказал Анне продвигаться к другому посту, прилегающему к гаражу, и вывести из строя камеры видеонаблюдения.
  -Охранники уже заметили нас, и скорее всего уже продвигаются сюда,- пояснил Джон, указывая на камеру в дальнем углу.
  -И что ты прикажешь мне с ними делать?
  -Эти люди просто выполняют свою работу. Не причиняй им вреда, - отдал последнее распоряжение Гриффит, а потом вместе с Гансом и Саймоном направился к лифту.
  "Значит эти гады имеют право меня изрешетить, а я должна использовать против них транквилизаторы?" - мысленно возмутилась Анна, однако высказывать свои претензии вслух не стала, а побежала по коридору к другому посту.
  Остальные наёмники во главе с Гриффитом поднялись на последний этаж и направились прямиком на студию. Возле автомата с кофе они наткнулись на какого-то сонного очкарика, который после первого же выстрела провалился в глубокий сон.
  -Нам сюда, - сказал Джон, указывая на дальнюю дверь.
  Войдя на студию, наёмники наткнулись на обжимавшуюся в углу парочку: журналистку средних лет и молодого оператора. Они были настолько увлечены друг другом, что даже не сразу заметили посторонних.
  -Ну ты мужик! - присвистнул Саймон, показывая оператору большой палец в знак одобрения.
  Увидев людей в масках, женщина испуганно завизжала, а оператор резко натянул штаны на пояс.
  -Вы кто такие? Что вам здесь надо? - спросил альфа-самец, смело выступая вперёд.
  Журналистка сразу же забежала за спину своему герою-любовнику, не осмеливаясь вымолвить ни слова. В этот момент в студию вошёл какой-то толстяк в белой рубашке. Прежде чем он успел вымолвить хотя бы слово, Ганс выстрелил в него два раза. Журналистка оглушительно закричала, а оператор, ошибочно решив, что Штайнер убил толстяка, схватил стул и кинулся на наёмников. Саймон кинулся навстречу парнишке, поднявшему стул над головой. С лёгкостью уйдя от удара, Сэндс заехал ему ногой в живот, а потом врезал кулаком по носу. Поняв, что осталась без защитника, журналистка попыталась прошмыгнуть мимо наёмников, однако Ганс ловко схватил её за волосы, и начал наматывать их на свой кулак.
  -Немедленно отпусти её, - приказал Гриффит.
  Перестав играть с волосами журналистки, Ганс оттолкнул женщину от себя, и она упала рядом с оператором.
  -Если не будите делать глупостей, всё закончится хорошо, - обратился к пленникам Джон.
  -Чего ты хочешь? - спросил паренёк, вытирая кровь с разбитого носа.
  Как и журналистка, он был до смерти напуган, но старался этого не показывать.
  -Я хочу, чтобы ты выполнил свои непосредственные обязанности.
  Ничего не понимающие пленники переглянулись.
  -Чего застыли, голубки? Врубайте свет, настраивайте аппаратуру, да поскорее! - прикрикнул на них Сэндс.
  Оператор сразу же метнулся к камерам, а журналистка начала приводить себя в порядок. Ганс и Саймон отошли к двери, дабы пресечь все попытки к бегству (при этом Ганс незаметно поменял обойму в своём пистолете). Джон приказал парнишке чтобы все камеры, кроме одной, транслировали изображение в прямом эфире. Когда оператор закончил настройку и направил на Гриффита все камеры, началась трансляция.
  -Добрый вечер, уважаемый телезрители. Я - специальный корреспондент Джон Гриффит обращаюсь ко всем вам. Ко всем, кто устал ото лжи и лицемерия, от жадности и порока, - заговорил Гриффит.
  -Уровень пафоса вот-вот достигнет критической точки, - шепнул Саймон Гансу.
  -Актарон - наш дом. Мы изначально родились свободными, но это устраивало далеко не всех. Нам, словно заблудшим овцам, дали законы, и приказали им подчиняться, в то время как отдельная категория лиц, каждый день попирает законы, и в открытую глумиться над нами.
  -Всё-таки достиг, - усмехнулся Сэндс.
  -В скором времени жизнь изменится. Угнетатели встанут на колени и начнут умолять о снисхождении, а те бедолаги, которые ещё вчера гнули спины, смогут вздохнуть с облегчением. Я сделаю всё возможное, чтобы с несправедливостью и произволом было покончено. Желаю вам приятного вечера, уважаемые телезрители.
  Оператор сразу же выключил все камеры и посмотрел на Гриффита другим глазами. Он ожидал, что его захватили в плен бандиты, а не психопаты. Сам же Джон знал, что обычные люди, увидевшие репортаж, не воспримут его слова всерьёз, однако со временем их мнение может кардинально поменяться. Зато Уидмор и прочие хозяева жизни возьмутся за него всерьёз, и тогда удастся выявить кто из них финансировал работу Тенбриджа. Выстрелив транквилизатором в журналистку и оператора, Саймон вышел в коридор, а вскоре к нему присоединился и Ганс. Гриффит же вытащил кассету из камеры (той самой, которая снимала трансляцию под запись) и направился к двери.
  Как только Джон вышел в коридор, Ганс приставил к его лбу пистолет.
  -На колени! - приказал Штайнер.
  Джон даже не шелохнулся. Тогда Ганс ударил его по поджилкам, после чего Гриффит рухнул как подкошенный. Стоявший возле левой стенки Саймон усмехнулся:
  -Вот смотрю я на тебя, Джонни, и удивляюсь. Вроде умный мужик, а несёшь какую-то хрень. Оно тебе надо?
  Когда Гриффит попытался подняться с пола, рука Ганса легла на его плечо.
  -Тебе не понять, - разочарованно проговорил Джон, глядя Сэндсу в глаза.
  Подобным взгляд лишь распалил Саймона. Гриффит был загнан в угол, у него не было шансов спастись, но Сэндс не видел страха в его глазах. Наёмники даже не подозревали, что у Джона под одеждой был спрятан сверхчувствительный микрофон, и что Владимир слышит каждое их слово.
  -Ну наговорил ты всякую ерунду в прямом эфире - а что дальше? На что ты вообще рассчитывал?
  -В начале было слово, - процитировал Джон строки из библии, за что Ганс ударил его ногой в бок.
  -Зато дальше ничего не будет. Что ты собирался делать потом? - спросил Саймон.
  -Иначе меня нашпигуют транквилизаторами? - спокойно осведомился Гриффит.
  Ганс усмехнулся, а потом поднял пистолет вверх и выстрелил. На голову Джона посыпалась штукатурка. При захвате телецентра наёмники, как им и было приказано, использовали транквилизаторы, но каждый из них захватил по запасной обойме боевых патронов. В этот момент в коридоре появилась Анна. Судя по тому, что Ганс и Саймон даже не встрепенулись, Джон догадался, что она была на их стороне.
  -Камеры отключены. Охрана спит, - доложила наёмница.
  -Я надеюсь ты никого не упустила. Нам на хрен не нужны лишние свидетели! - сказал Саймон Анне, а потом вновь обратился к Гриффиту: - На чём мы там остановились?
  -Вы хотели знать, что я собираюсь делать дальше. Спросите у Влада - он охотно вам всё расскажет, - ответил Джон, дав Кравцову своеобразный условный сигнал.
  Неожиданно у Анны зазвонил телефон. Наёмница отошла в сторону и подняла трубку.
  -Да?
  Ответа не последовало. Вместо голоса Кравцова Анна услышала "арию печали". Как только мелодия закончилась, Анна медленно убрала телефон в карман.
  -Это был Влад? Что он сказал? - кинул через плечо Ганс.
  Анна повернулась лицом к подельникам, а потом всадила в Штайнера три пули. Прежде, чем Саймон успел разобраться в ситуации, Анна застрелила и его. Пощупав пульс у наёмников, и убедившись, что они оба мертвы, Джон взял ствол у Штайнера, подошёл к Анне и ударил её рукояткой по голове. Прежде чем потерявшая сознание наёмница рухнула на пол, Гриффит подхватил её на руки и быстро зашагал к лестнице.
  
  Анна пришла в себя лишь после того, как кто-то плеснул ей водой в лицо. Вода попала наёмнице в нос и рот, и Анна начала кашлять. Полностью придя в сознание, наёмница увидела, что валяется на полу ангара, а рядом с ней стоят Джон и Владимир.
  -Влад, я... - начала было говорить Анна, вставая с пола.
  -Лежать, тварь! - оборвал наёмницу Кравцов, направив на девушку пистолет.
  Всё происходящее напоминало дурной сон, и Анна не могла понять что происходит. Она помнила, как Ганс и Саймон захватили Гриффита и начали допрос, и что потом зазвонил телефон. Всё. Последующие события магическим образом вылетели из её головы. Ясно было лишь одно - её замысел провалился.
  -Ты готова говорить откровенно или предпочитаешь сыворотку? - спросил Джон.
  Ледяной взгляд Гриффита подразумевал, что судьба Анны уже предрешена. Наёмница посмотрела на Владимира, надеясь, что хотя бы бывший офицер не настроен так категорично, но пропитанный презрением взгляд давал понять, что Влад готов пустить её в расход прямо сейчас.
  -Что произошло? - спросила Анна, надеясь потянуть время.
  -У тебя ещё хватает наглости задавать вопросы, двуличная тварь? - Владимира буквально трясло от ярости.
  Он с самого начала знал, что наёмникам нельзя доверять, поэтому их предательство не стало для Кравцова откровением. Зол он был на самого себя, за то, что ему предстояло сделать (Владимиру раньше не приходилось убивать женщин).
  -Кто приказал тебе убить меня? - задал Джон очередной вопрос.
  -Я не знаю, - ответила Анна, отползая назад.
  -Лжёшь, - спокойно проговорил Гриффит.
  Отчаявшаяся наёмница вскочила с пола и набросилась на Джона, но между ними встал Владимир. Ударив Анну кулаком в живот, Кравцов схватил её за горло и прижал к стене.
  -Кто отдаёт тебе приказы? Говори немедленно или я вышибу тебе мозги! - яростно прокричал Влад, надавливая пистолетом на лоб наёмницы, а второй рукой сжимая горло девушки.
  Хватка Владимира была жёсткой. Он действительно был готов задушить Анну, и она это прекрасно понимала.
  -Паркер Ньютон! Это был он! - хриплым голосом проговорила наёмница.
  Владимир отбросил Анну от себя словно тряпичную куклу, и та рухнула к ногам Гриффита. Джон склонился над Анной, взял её за подбородок, и, глядя в глаза, спросил:
  -Инициатива исходила от самого Ньютона?
  -Нет. Он всего лишь передал послание.
  -Ты должна была убить меня. А что потом?
  -Прикончить Влада, отдать архив Саттона и рассказать что именно вы замышляли.
  Анна говорила правду - Гриффит видел это по её глазам. Получив необходимые ответы, Джон отпустил девушку, выпрямился, и посмотрел на Владимира. Переводя взгляд с одного своего мучителя на другого, Анна видела, что между ними как-бы разворачивается немой диалог, в конце которого Владимир опустил оружие и убрал его за пояс. На какой-то момент в душе Анны начала теплиться надежда, что ей удастся выбраться живой из этой передряги, пока Гриффит не сказал:
  -Теперь твоя очередь передать Паркеру послание.
  
  Увидев проезжающую мимо полицейскую машину, Паркер залпом допил пиво и выбросил бутылку на рельсы. Недавно с ним связалась Анна Зорина и сообщила, что дело сделано. Паркер назначил ей встречу на одной из железнодорожных станций, однако наёмница немного запаздывала. За это время Паркер успел пофлиртовать со скучающей девушкой, ждущей прибытия поезда, дать в морду её дружку, а потом скинуть его с платформы, выпить две бутылки пива и потрепаться по телефону. Вскоре к платформе подкатило жёлтое такси, из которого и вышла Анна. Увидев Паркера, она двинулась ему навстречу.
  -Архив у тебя с собой? - спросил Ньютон без предисловия.
  -Нет, - ответила Анна.
  -Что с Кравцовым и Гриффитом?
  -Они живы и здоровы.
  Ньютон нахмурился.
  -Тогда какого чёрта ты сюда припёрлась?! - недовольно спросил он, опрокидывая урну с мусором.
  Анна устремила на информатора немигающий взор.
  -Джон просил кое-что тебе передать.
  -Чего-чего? Ты что, спалилась? - напрягся Ньютон.
  Вдалеке показался поезд.
  -Скажи своим хозяевам, что каждый из них получит то, чего заслуживает, - сказала Анна, а потом подошла к краю платформы.
  -Какие ещё хозяева? Что ты несёшь?
  Анна обернулась, и посмотрела на Паркера. Ньютону казалось будто на него смотрит киборг, лишённый эмоций, эдакий магнитофон, тупо транслирующий запись.
  -Скоро узнаешь, - сказала наёмница, а потом шагнула с платформы.
  Паркер кинулся к краю платформы, но уже было поздно - Анна исчезла под колёсами тормозившего поезда. Стоявшая на другом конце платформы девушка, бойфренда которой недавно поколотил Паркер, истерично завизжала. Понимая, что скоро здесь будет не продохнуть от полицейских, Ньютон перемахнул через перила и бросился бежать.
  
   Сто к одному
  
  Добравшись до промзоны, Паркер приказал всей банде спешиться. К большому неудовольствию заказчиков убийства Гриффита, Саймон, Ганс и Анна потерпели неудачу. И теперь "Ангелы скорости" должны были исправить ошибку наёмников. Вооружённые цепями и бейсбольными битами, байкеры уверенно шли вперёд, пока Ньютон не остановился возле крайнего ангара.
  -Вы четверо за мной, а все остальные ждите здесь. Он не должен сбежать, - распорядился Ньютон, подходя к ангару.
  Паркер не собирался убивать Гриффита и Кравцова - лишь жёстко допросить, а потом сдать заказчикам. Актаронские богатеи по-прежнему нуждались в архиве Саттона, однако Паркер понимал, что знает далеко не всё. Перед глазами Паркера вновь промелькнули последние секунды жизни Анны Зориной. Смерть наёмницы со стороны напоминала самоубийство: отстранённость и бредовые речи, как бы давали понять, что у Анны было не всё в порядке с головой. Однако во время первых встреч наёмница вела себя адекватно, и "слетела с катушек" только в самом конце, и Паркер до сих пор не мог понять что заставило её сделать это.
  "Гриффит скорее всего накачал её наркотой, причём очень убойной!" - нашёл объяснение произошедшему Паркер, резко открывая дверь.
  Зайдя внутрь, Ньютон с прискорбием обнаружил, что ангар пуст. Оружие, компьютерное оборудование, челнок - ничего этого здесь не было. Отправив Анну на встречу с Паркером, Джон и Владимир перенесли оборудование и оружие на челнок, а потом покинули ангар, понимая, что их убежище рассекречено.
  -Сообразительный попался сукин сын, - высказал своё мнение Ньютон, а потом вышел из ангара на улицу и крикнул байкерам: - По коням, парни!
  Когда байкеры вернулись обратно в клуб, то увидели возле дороги Джилл. Новички похотливо заулюлюкали, но их более опытные собратья намекнули, чтобы они держались подальше от рыжеволосой девушки, если не хотят навлечь на себя гнев Ньютона. Хотя Паркер и Джилл давно расстались, Ньютон был готов измордовать любого, кто осмелиться повести себя грубо с его бывшей девушкой.
  -Разве мы договаривались о встрече? - спросил Паркер, слезая с мотоцикла.
  -Я просто пришла поздороваться со старыми друзьями. - Джилл помахала рукой байкерам. - Привет, парни!
  Мотоциклисты тоже поприветствовали Джилл, после чего Паркер приказал им всем расходиться, а сам остался на улице.
  -Откуда ты знала, что я скоро вернусь? - спросил Ньютон после того они остались одни.
  -Медведь сказал, что вы поехали на какую-то разборку, но она не займёт много времени, - ответила Джилл.
  -Язык бы ему оторвать.
  Барри Крайтон, более известный в байкерской среде как "Медведь", был лучшим другом Паркера ещё со времён школы. Здоровый, почти под два метра, детина, мог раскидать за считанные секунды раскидать пару-тройку задир по разным углам, и даже не вспотеть. Как и прочие байкеры, Барри был не прочь выпить пива и шлёпнуть по заднице какую-нибудь симпатичную девицу. Однако в присутствии Джилл он вёл себя немного нерешительно, т.к. сох по ней ещё будучи подростком. Сейчас Крайтон был как бы правой рукой Паркера, а потому всегда знал где находится Ньютон.
  -Не суди его строго. Медведь - славный парень, - проговорила Джилл с улыбкой.
  -Легавый, которому он заехал с правой в челюсть, с тобой вряд ли согласится.
  На Джилл тут же нахлынула ностальгия по прежним временам, однако она откинула приятные воспоминания в далёкий ящик, и задала вопрос, ради которого и пришла:
  -Что ты можешь рассказать про Джона Гриффита?
  Судя по лицу Паркера, ему не очень хотелось обсуждать этого человека. Как и многие другие, Джилл увидела последнее выступление Гриффита, и конечно же решила, что у Джона не всё в порядке с головой, раз он наговорил такую ерунду в прямом эфире. Впрочем, позже она изменила свою точку зрения, решив, что Гриффит может оказаться кем-то большим, нежели обычным шизиком.
  -Ничего интересного, - ответил Паркер, решив не упоминать про собственную неудачу в поисках Гриффита.
  -Прямо таки совсем ничего? - спросила Джилл с сомнением.
  -Совсем ничего. С каких это пор тебя интересует Гриффит? Я что-то не слышал, чтобы за его поимку объявили вознаграждение.
  -Пока ещё не объявили, но это только вопрос времени. Когда человек делает подобные заявления в прямом эфире, им многие начинают интересоваться.
  "Ошибаешься. Гриффитом начали интересоваться гораздо раньше", - подумал Паркер, а вслух ответил:
  -Если хочешь знать где прячется Гриффит, спроси об этом у кого-нибудь другого. Мне об этом ничего не известно.
  Поняв, что Паркер что-то недоговаривает, Джилл нахмурилась.
  -Ты не знаешь где прячется Гриффит или просто не хочешь говорить мне об этом? - спросила она.
  -Не знаю. А даже если бы и знал, то всё равно бы не сказал. Бросай ты это дело.
  Джилл несказанно удивился, отметив, что интуиция в очередной раз её не подвела.
  -Кто-то ещё ищет Гриффита? - спросила она, внимательно следя за реакцией Ньютона.
  -Его ищут все, чьё благосостояние превышает 100 миллионов дакейров, - ответил Паркер, понимая, что Джилл всё равно не отстанет, пока не получит правдивый ответ.
  -Что за бред?! Этот тип всего лишь бросил несколько угроз в прямом эфире. Неужто актаронские денежные мешки его бояться?
  -Ты даже не представляешь насколько сильно они его бояться.
  -Неужто до дрожи в коленях? Чем же он так страшен?
  Паркер лишь пожал плечам, не став упоминать про архив Филиппа Саттона и смерть Анны Зориной. Как только Ньютон подошёл к двери, в голову ему пришла довольно занятная мысль.
  -У парней сегодня разгрузочный день, - неожиданно сказал он.
  -Решили отдохнуть от пьянок и мордобоя? - невинно осведомилась Джилл.
  Паркер усмехнулся.
  -Только от мордобоя. Не желаешь поприсутствовать на нашей вечеринке?
  -Почему бы и нет.
  -Ну тогда милости просим! - сказал Паркер, а потом отвесил шутовской поклон и вытянул вперёд руку.
  Джилл руки не приняла, а просто обошла Ньютона и вошла в здание.
  
  Закончив копаться в мобильном телефоне, Гриффит перешёл на другую сторону улицы. Джон закинул запись с камеры в сеть, и запись набрала уже несколько тысяч просмотров. Люди думали, что вся его бравада - обычное позёрство, однако Джон решил перейти к активным действиям и в качестве первой цели выбрал центральный банк, возле которого собралась целая толпа народа. Некогда преуспевающий банк, пользующийся доверием среди населения, в одночасье объявил себя банкротом. Обманутые вкладчики собрались возле здания, гневно требуя вернуть им их деньги. Джон прекрасно знал, что мнимое банкротство - очередная афера, задуманная директором банка и главным бухгалтером. И тот и другой были отъявленным лжецами, и заслуживали смерти. Проходя через переулок, Джон увидел молодого парня, слушающего музыку. Проходя мимо, Гриффит якобы случайно задел парня плечом, при этом выронив телефон из кармана. Парень снял наушники и окрикнул Гриффита:
  -Эй, ты что, самый широкий?
  Джон даже не обернулся, а продолжил идти вперёд.
  Парень уже хотел догнать наглеца и научить его хорошим манерам, пока не увидел валявшийся на земле сотовый телефон. Как только парень наклонился, чтобы подобрать аппарат, Гриффит нажал на втором телефоне кнопку дозвона. Вместо гудка заиграла "ария печали", и парень замер на месте, словно неживой. Пробыв в прострации до тех пор, пока мелодия не закончила играть, парень всё же подобрал аппарат, а потом вышел из переулка, и направился прямиком к центральному банку, находившемуся на другой стороне дороги.
  -Пожалуйста, успокойтесь! - призывал толпу к порядку главный бухгалтер банка Иван Савельев, за спиной которого стояло четверо банковских охранников.
  Генеральный директор банка Пьер Моро наблюдал за собравшейся перед зданием толпой из окна своего кабинета, а потом подошёл к телефону и приказал секретарше вызвать к нему начальника службы безопасности. Когда тот явился, Пьер приказал отправить вниз больше людей, чувствуя, что Савельев не может справиться с ситуацией.
  -Это всё что ты можешь сказать?! - гневно прокричал мужчина средних лет, а потом подобрал с земли камень и метнул его в главного бухгалтера.
  Бросок сопровождался одобрительными репликами, несмотря на то, что камень так и не задел Ивана.
  -Я понимаю, что вы расстроены... - начал увещевать собравшихся Савельев.
  -Это ещё мягко сказано! - послышалось из толпы.
  -...но если вы будете продолжать в том же духе, я буду вынужден вызвать полицию, - продолжил он как ни в чём ни бывало.
  -Нет, ну вы слышали? - мужчина, бросивший в бухгалтера камень, повернулся лицом к своим собратьям по несчастью. - Этот урод нам ещё и угрожает!
  Тут уже и Иван понял, что совершил ошибку, и попытался её исправить:
  -Я никому не угрожаю, а просто призываю всех успокоиться.
  -Да нет, всё нормально. Зови легавых. Может хотя бы им ты расскажешь куда пропали наши деньги!
  "Терпеть не могу общаться со всяким быдлом", - подумал Иван, изо всех сил стараясь сохранять невозмутимость.
  Быдлом для Савельева был любой человек, давший себя обмануть. Никто не собирался возвращать деньги обманутым вкладчикам, т.к. они были успешно переведены на счета Савельев и Моро на Геднере, где предприимчивые коллеги собирались провернуть очередную аферу. Вот только сейчас Пьер сидел в своём кабинете и смотрел на обманутых людей сверху вниз, а Ивану приходилось отдуваться.
  -Вы получите назад свои деньги. Я вам обещаю, - вновь заговорил Савельев.
  -Ничего вы не получите. Он вас обманывает.
  Внимание всех присутствующих привлёк молодой парень. Иван решил, что это очередной провокатор, и собирался осадить наглеца и дать парочку невыполнимых обещаний.
  -Эта схема стара как мир. Объявить себя банкротами, а потом сбежать с украденными деньгами, и вновь открыться, но уже в другом месте, - неожиданно заявил парень.
  На лбу Савельева начал выступать пот, в то время как разгневанные вкладчики все как один затаили дыхание.
  -Эти мошенники распоряжаются вашими деньгами по-своему усмотрения. Генеральный директор банка является хорошим другом Фёдора Савина, и поддерживает каждое его начинание, - продолжал парень.
  -Всё это грязная ложь, - прокричал Иван, однако его мнение отличалось от мнения толпы.
  За назревающим скандалом Гриффит наблюдал со стороны, стоя возле выхода из переулка. Устраивая подобную акцию, он не просто хотел уничтожить Савельева и Моро, но и дать всем понять за что именно была наказана эта парочка (в последствие Джон выложит в сеть новое обращение, в котором он возьмёт на себя ответственность за произошедшие здесь события).
  -Топливный бизнес - дело рискованное. Если Пьеру Моро требовались деньги на покрытие производственных рисков, он без лишних колебаний обналичивал ваши счета, - продолжил парень изобличительную речь.
  -Это грязная клевета! Если у тебя есть хоть какие-нибудь доказательства, то предъяви их! - заявил Иван, взяв себя в руки.
  Парень посмотрел на главного бухгалтера. Иван про себя отметил, что такой взгляд свойственен киборгу, нежели живому человеку.
  -Странно слышать это от человека, убившего родного отца, чтобы получить страховку.
  Сердце Савельева едва не выпрыгнуло их груди. По официальной версии, его отец, который был паралитиком, скончался от сердечной недостаточности, в то время как на самом деле Иван задушил его подушкой. Обо всём этом Джон узнал из архива Филиппа Саттона. Неожиданно Иван выхватил пистолет у охранника, стоявшего у него за спиной, и направил его на парня. Со стороны Савельева делать это было слишком неосмотрительно, но услышав от незнакомца обвинения в убийстве родного отца, Иван потерял голову от страха.
  -Скажешь ещё хоть слово, и я тебе прикончу! - пригрозил он парню.
  Наблюдавший за этой сценой Гриффит сжал кулаки. Он был готов к такому повороту событий, но надеялся, что до этого не найдёт.
  -Этот человек - вор и убийца, - продолжал причитать парень, указывая пальцем на Савельева. - Если его не остановить, множество жизней будет разрушено.
  Дальнейшая обличительная речь была прервана выстрелом. Внезапно замолкнув, парень схватился за живот, а потом рухнул на колени. Пистолет выпал из дрожащих рук Ивана.
  -Я... я не хотел. Я... - испуганно проговорил Савельев, однако его лепет был заглушён криками толпы.
  Несколько смельчаков ринулись в сторону главного бухгалтера, а когда охрана попыталась загородить Савельева, подтянулись и остальные. Ивана повалили на землю, начали избивать ногами, и уже через полминуты он был похож не на человека, а на кровоточащий кусок мяса. Охранникам тоже досталось, и они, опасаясь праведного гнева со стороны разгневанной толпы, спешно ретировались.
  -Проклятые воры и убийцы! - громко закричал мужчина, начавший потасовку, а потом подобрал с земли пистолет и первым забежал в здание банка, не забыв при этом разбить стекло.
  Обманутые вкладчики ворвались в здание банка и стали громить всё, что попадалось им под руки. Никому из них даже не пришло в голову проверить у подстреленного Савельевым парня пульс, и убедиться, что он умер. А между тем он был всё ещё жив. Прижимая обе руки к кровоточащей ране, ничего не понимающий парнишка угасал на глазах. Ему было больно, но Гриффиту в этот момент было ещё больнее. Он по себе знал, что применение "диссонанса" - самое настоящее насилие над личностью. Он ненавидел Тенбриджа за то, что доктор превращал людей в послушных кукол, и в данный момент Джон презирал самого себя. Подойдя к входу в банк, Джон склонился над умирающим.
  -Твоя смерть не была напрасной, - сказал он, доставая из кармана парня подброшенный ранее телефон.
  -Я ничего не понимаю. Что произошло? - спросил парень, из последних сил шевеля губами.
  Гриффит мог сказать умирающему, что его гибель послужила некой искрой, которая в будущем породит неконтролируемое пламя, но вместо это выразился коротко:
  -Так было нужно.
  Не поняв, кому именно это было нужно, парень испустил дух. Приподнявшись, Гриффит швырнул телефон об стену, от чего тот разбился вдребезги. Всё это запечатлела камера наружного наблюдения, однако Джону было всё равно. Отойдя от здания банка, он использовал второй телефон, и набрал номер Владимира.
  -Давай, - сказал Джон, заходя в переулок.
  Как только раздался первый выстрел, испуганный Пьер подбежал к окну. Увидев, как разгневанная толпа избивает Савельева, Моро связался с личным пилотом и приказал как можно скорее прилететь к банку. Пилот сказал, что будет здесь ровно через пять минут, после чего Пьер собрал в охапку целую кучу бумаг и начал поочередно пропускать их через измельчитель.
  "Когда же прибудет этот чёртов челнок?" - думал Пьер, периодически поглядывая на часы.
  Как только зазвонил рабочий телефон, Моро засунул оставшиеся бумаги в измельчитель и поднял трубку.
  Как и было обещано, пилот сел на крышу банка через пять минут. Добравшись до кабинета Пьера, пилот сначала постучал. Не получив ответа, он открыл дверь и увидел своего босса. Бездыханное тело Пьера Моро валялось на полу. Из груди генерального директора торчал нож для вскрытия писем.
  
  Повернувшись со спины на бок, Рик Мейхем неуклюже шмякнулся на пол. Нехотя открыв один глаз, Рик обнаружил, что находится в т.н. "комнате отдыха" на втором этаже бара. Мейхем не помнил кто именно отнёс его в комнату, но когда приподнялся с пола и увидел на тумбочке бутылку пива, к которой была прикреплена бумажка с надписью "выпей меня", сразу же догадался кем был его благодетель.
  -Что бы я без тебя делал, одноглазый! - поблагодарил своего подельника Рик, а потом схватил бутылку.
  И о чудо - с каждым последующим глотком головная боль постепенно сходила на нет. Вообще, Рик не понаслышке знал о том, что такое похмелье, и каждый раз, напиваясь в стельку, давал самому себе обещание, что это было в последний раз. Мейхем считал, что не просыхая пьют только конченые алкаши и неудачники, которым больше нечем заняться, кроме как пьянствовать. У экипажа пиратского корабля "Сильвер Фокс", в состав которого и входил Рик, был прекрасный повод расслабиться. Очередной налёт на слабо охраняемое научное судно помог пиратам разжиться дорогим грузом, который капитан "Сильвер Фокс" Лора Вингейт сразу же реализовала, получив на руки довольно крупный аванс. Получив свою долю, Мейхем сначала наведался в "Кошачью Лапку" - самый лучший бордель на Астере, а потом пришёл пропустить стаканчик в баре у Карлоса Таро. Естественно, одним стаканчиком всё не ограничилось.
  -Это было в последний раз! - сказал Рик самому себе, а потом поплёлся к двери.
  Спустившись на первый этаж, Мейхем уже более уверенной походкой подковылял к барной стойке, место возле которой уже занял Нэш Филипс - самый знаменитый астерский бабник, а по совместительству и торговец оружием.
  -Я так понял, вечеринка удалась, - усмехнулся Нэш, глядя на слегка помятую физиономию Мейхема.
  Сев рядом с Филипсом, Рик заказал ещё пива. Однако Карлос не торопился выполнять заказ, явно чего-то ожидая. Несмотря на то, что его голова по-прежнему побаливала, Рик понял в чём дело и начал рыться в карманах, надеясь отыскать хотя бы одну купюру, но там было пусто.
  -Видишь ли, Карлос. Дай, пожалуйста, мне пива, а я потом... - начал было клянчить Рик.
  -Пошёл вон, нищеброд! - рявкнул на него бармен, даже не став дослушивать фразу до конца.
  Филипс решил сжалиться над незадачливым пиратом.
  -Не будь занудой, Карлос. Прояви милосердие, - сказал он, глядя на стойку купюру в 100 дакейров.
  -Дурак ты, Филипс, - ответил Карлос, но деньги всё же взял.
  Как только бармен отошёл от стойки, кто-то открыл дверь в кабак, причём открыл её со всей силы ногой.
  -Вот ты где, узкоглазый! - крикнула Лора, а потом начала стремительно приближаться к Филипсу.
  Нэш даже ухом не повёл, чего нельзя было сказать о Карлосе. В списке людей, кого бармен хотел бы отправить на тот свет, Лора Вингейт по прозвищу Кобра была на первом месте. Практически каждый её визит в бар заканчивался погромом, и на этот раз Карлос решил дать пиратке понять, что здесь ей не рады. В качестве аргумента Таро использовал обрез, хранящийся под стойкой.
  -А ну стой на месте, змея подколодная! - крикнул он, направив на Лору оружие.
  Будь на месте бармена кто-нибудь другой, Кобра без лишних раздумий проделала бы в черепе наглеца, осмелившегося ей угрожать, пару дырок. Вместо этого Лора остановилась на месте и примирительно заговорила:
  -Остынь, Карлос. Мы просто сядем и спокойно потолкуем.
  -То же самое ты говорила и в прошлый раз! И чем всё закончилось? - буквально прорычал бармен.
  А закончилось всём перевёрнутыми столами, разбитым телевизором, дырами в стенах, а также несколькими жмуриками на полу. В этот момент Карлос был очень зол на Лору, и не стрелял в неё лишь по одной причине - отсутствие патронов в обрезе.
  -Если ты хотя бы попытаешься схватиться за ствол, я без раздумья снесу тебе полбашки! - предупредил бармен пиратку, а потом медленно опустил обрез и пошёл за пивом.
  Довольная тем, что ей не пришлось отправлять на тот свет болтливого зануду, Лора подошла к стойке, и встала слева от Нэша.
  -Где остальные деньги? - задала она главный вопрос.
  -Их нет, - ответил Филипс.
  -Это я уже заметила. Когда мы получим остальную часть денег?
  -Ты задаёшь неправильные вопросы, - сказал Нэш, а потом достал КПК.
  С подачи Нэша в качестве посредника пираты напали на следовавший с Геднера корабль, на борту которого перевозили детали для суперкомпьютера. В собранном виде этот компьютер достигал высоты аж под три метра, а список возможностей подобной машины был поистине впечатляющим. Пираты добыли необходимые детали, и казалось бы, к ним не может быть никаких претензий.
  -Суперкомпьютер, который вы достали, работает исправно. Наверное, - начал Нэш издалека.
  -Наверное? - переспросил Рик, поняв, что именно за этим словом всё и кроется.
  -Для запуска системы необходимы коды доступа, а их нет.
  -А к нам какие претензии? Нужно были добыть железо для компа - так ведь мы его добыли! - негодованию Лоры не было предела.
  -В том то и дело, что без кодов доступа, всё это оборудование - всего лишь куча барахла и микросхем.
  Карлос принёс две бутылки пива и поставил их перед посетителями. Когда Лора вытащила пистолет, он сердито нахмурился.
  -Расслабься, - сказала пиратка, и использовала пистолет в качестве открывашки.
  Осушив за один залп половину бутылки, Кобра спросила:
  -Откуда нам было знать про коды? Я что должна была залезть с фонариком в задницу каждого охранника и посмотреть нет ли там ничего лишнего?
  Нэш усмехнулся, представив такую картину.
  -Предложение креативное, но уже не актуальное. Добудете коды доступа - получите оставшуюся сумму, а может быть даже и надбавку.
  -Где же нам теперь искать эти коды? - вновь подключился к разговору Рик.
  -Я могу малость упростить вам задачу, - ответил Нэш, включая КПК.
  Порывшись в компьютере, Филипс показал пиратам фотография светловолосого молодого человека с зелёными глазами, которому на вид было лет 25-27, и сказал:
  -Это Уэйд Харпер. Не так давно он связался с людьми, которым вы отвезли товар, и сообщил, что коды доступа у него.
  -Как они к нему попали? - удивился Рик.
  -История об этом умалчивает.
  Лора вырвала КПК из рук Нэша и внимательно присмотрелась к фото.
  -Кто этот хмырь? - спросила она, делая глоток пива.
  -Мошенник и аферист, а теперь ещё и вымогатель. Он запросил за коды 200 миллионов дакейров, а когда ему отказали, пообещал продать коды кому-нибудь другому.
  Лора презрительно фыркнула.
  -Значит толстозадые жлобы зажидили две сотни для этого упыря, а мы должны горбаться за какую-то грёбаную десятку?
  -А по мне, так и 10 миллионов - немалые деньги, - рискнул высказать своё мнение Рик.
  Не стоило ему этого говорить. Неодобрительно хмыкнув, Лора подошла к Рику и схватила его за ухо.
  -А если к тебе подойдёт потный, жирный, дерьмом воняющий мужик, и предложит за тысячу поцеловать его в задницу, ты согласишься? - прокричала она прямо в ухо Мейхема, а потом резко дёрнула руку на себя, и Рик плюхнулся на пол.
  Про себя посмеиваясь, Филипс отметил, что отношения между вечно сквернословящей пираткой и неунывающим хакером попахивают самым настоящим садомазохизмом.
  -Не знаю как вы, но ролевые игры в подчинение и унижение мне никогда не нравились, - ехидно заметил Нэш.
  -Ты на что это намекаешь? - спросила Лора, заняв место Рика.
  -Женское доминирование рассчитано исключительно на любителя. Лично мне больше нравится равноправие, - проговорил Нэш тоном опытного сексолога.
  Лора и Рик, а также подошедший к стойке Карлос с непониманием посмотрели на торговца оружием.
  -Равноправие - это возможность выбирать где находиться - сверху или снизу. Лично мне больше нравится сверху - оттуда легче управлять процессом, - пояснил Нэш.
  -Тьфу ты! Кто про что, а пошляк про задницу! - проворчал бармен, а потом отошёл в сторону, чтобы не слышать разговор между Нэшем, Лорой и Риком.
  Карлосу приходилось всё время присматривать за баром, и если выдавалась свободная минутку, он тут же мчался в бордель "Кошачья Лапка". Из-за месячного воздержания разговоры о сексе заставляли его чувствовать себя немного неуютно, и Карлос даже начинал смотреть на Лору другими глазами. Однако он тут же мысленно называл себя последним кретином, и напоминал себе, что Лора Вингейт - мерзкая пьяная истеричка, из-за которой ему всё время приходится восстанавливать свой бар.
  "Она небось и в койке чувствует себя мужиком", - подумал Карлос, а потом глотнул немного рома.
  -Расклад простой - находите Харпера и получаете свои деньги или же ничего не делаете и довольствуетесь авансом, - подвёл итог Нэш.
  -Легко сказать. Где мы его найдём? - спросил недоумевающий Рик, прислонившись к стойке.
  -На самом деле это не так уж и сложно. Уэйд промышляет на Актароне. Искать его нужно там, где водятся деньги: тотализаторы, казино или фирмы однодневки. - Нэш снисходительно посмотрел на Мейхема. - О твоей неудачливости в азартных играх уже ходят легенды. Держись подальше от подобных мест.
  -Ой, да ладно тебе, - Рик отмахнулся от предупреждений Нэша. - В азартных играх нет ничего сложного. Нужно просто набить руку.
  -Тебе надо набить не руку, а морду. Если ты, скотина членоногая, просадишь хотя бы одну монетку, будешь чистить сортир своей харей! - предупредила Рика Лора.
  На своей шкуре зная насколько Кобра импульсивна, Мейхем предпочёл промолчать.
  -Это хрень мне пригодится, - сказала Лора, а потом забрала КПК, не став спрашивать у Нэша разрешения, и пошла к выходу.
  Рик же предпочёл немного задержаться в кабаке. Несколько минут они с Нэшем пили пиво и болтали о бабах, после чего вернулась Лора, отвесила подельнику несколько пинков и затрещин, и приказала мчаться на "Сильвер Фокс" со скоростью пули.
  
  Нэш был абсолютно прав, утверждая, что Уэйда можно найти там, где водятся большие деньги. Ожидая щедрого пожертвования размером в 200 миллионов дакейров, Харпер решил заглянуть в казино и выиграть немного деньжат. Поскольку в "Дельфисе" многие знали его в лицо, Харпер явился в другое казино, не забыв прихватить рентгеновские очки. Притворяясь боязливым очкариком, Харпер сначала целенаправленно просадил 20 тысяч дакейров. Он прекрасно знал о чудодейственных свойствах вращающегося шарика в данном заведении, а потому даже и не претендовал на победу. "Закрепив успех", и проиграв в 21 ещё 5 тысяч, Уэйд уселся за покерный стол. Сняв очки, и протерев линзы, Уэйд дотронулся до душек и запустил рентгеновский режим.
  На протяжении всей игры он видел карты своих противников, и уже при первой раздаче знал кто победит, а кто проиграет. Иногда Харпер подглядывал за девушкой-крупье, стоявшей возле соседнего стола.
  "Классные буфера. Не будь здесь столько народа, повалил бы эту цыпочку прямо на стол!" - мечтательно думал Уэйд, медленно осматривая все прелести девушки.
  Неожиданно на плечо Харпера легла чья-то тяжёлая рука. Обернувшись, он увидел перед собой одного из секьюрити.
  -Пожалуйста, покажите мне ваши очки, - сказал охранник.
  Эта фраза была произнесена вежливым тоном, однако Уэйд прекрасно понимал, что если ответит отказом, то тем самым он подтвердит все подозрения охранника.
  -Пожалуйста, - ответил Уэйд, и снял очки.
  Протягивая очки секьюрити, Харпер нажал на душки в нужном месте, и поэтому когда охранник надел очки, то не заметил ничего подозрительного. Извинившись, он вернул Уэйду очки и вернулся на свой пост. Когда очередная партия подошла к концу, на руках у Харпера было 100 тысяч дакейров. Следующая раздача выпала не самой удачной, однако при хорошем блефе можно было вытянуть и эту партию. Не успел Уэйд сделать первую ставку, как зазвонил его телефон.
  -Слушаю, - сказал Уэйд, откидываясь на спинку стулу.
  Ответа не последовало.
  -В молчанку играешь? Шутник, значит. Понятно всё с тобой, - усмехнулся Харпер.
  -Шутки я начну шутить после того, как вырву твой лживый язык, а потом засуну тебе в задницу! - последовал неожиданный ответ.
  Харпер едва не упал со стула. Игроки и крупье посмотрели на него с недоумением.
  -Скидываю, - сказал Уэйд, а потом положил карты и встал из-за стола.
  -Скидываешь, значит. Так у тебя урода есть деньги на казино, но нет денег для меня? - Харпер вновь услышал угрожающий голос своего собеседника.
  Голос этот принадлежал Брэду Чемберсу - наёмнику с репутацией очень плохого парня, которому Уэйд крупно задолжал.
  -Не поря горячку, Брэд. Раз я сказал, что отдам тебе деньги, значит... - заговорил Уэйд с Чемберсом, прикрыв рот ладонью.
  -Знаешь что общего между одноруким бандитом и тобой? - перебил Брэд Уэйда.
  -Нет.
  -Общего между вами то, что после того как я тебя найду, количество конечностей у вас будет приблизительно одинаковым.
  Хотя эти слова были сказаны сгоряча, Уэйд понял, что в руки Чемберса ему лучше не попадаться.
  -Послушай, Брэд, у меня сейчас нет таких денег, но наклёвывается одно дельце... - попытался успокоить кредитора Харпер.
  -Поздно метаться. Можешь спрятаться в любую, даже самую тёмную нору - я всё равно тебя найду, Харпер. Беги, пока есть такая возможность.
  На этой мрачной ноте их разговор и закончился. Проглотив ком в горле, Уэйд собрал фишки со стола и отправился к кассе, чтобы обменять их на деньги. Получив деньги, и рассовав их по карманам, Уэйд вышел из казино. Даже когда Брэд Чемберс был в хорошем настроении, попадаться ему под руку было крайне опасно для здоровья. Будучи уроженцем Астера - самой большой клоаки во всей вселенной, Чемберс отличался буйным нравом и повышенной агрессивностью. Первое убийство Брэд совершил в 10 лет, слишком сильно ударив одного пирата палкой по голове. Мать Чемберса работала проституткой далеко не в самом благополучном борделе Астера, поэтому установить кто был настоящим отцом Брэда на данный момент представлялось затруднительно. Женщина плотно сидела на наркотиках, и после очередного передоза отправилась в мир иной. Полностью предоставленный самому себе Брэд выкрал часть её сбережений и сбежал. Скитаясь по просторам Астера, юный Чемберс переходил из одной банды в другую. В силу своего юного возраста Брэд был мальчиком на побегушках, и успел получить от пьяных пиратов множество пинков и затрещин. Впрочем, одними затрещинами всё не ограничилось. Лидер последней банды, в которую вступил Брэд, избивал мальчишку практически до полусмерти за любую провинность или если был сильно пьян. Чемберс терпел, да и что он мог сделать со здоровенным двухметровым кабаном, который даже во сне не расставался с пушкой. Как только представился случай, Брэд отомстил не только лидеру, но и всей банде. Узнав о том, какое судно его подельники выбрали в качестве очередной цели, Чемберс отослал анонимный донос в полицию. В результате чего рейд, представляющийся лёгкой прогулкой, закончился самой настоящей бойней. Полицейские, превосходящие пиратов численностью, устроили засаду и с лёгкостью прикончили всю банду. Брэд в налёте не участвовал и смог отсидеться на корабле, а когда туда пожаловали полицейские, сбежал, использовав эвакуационную капсулу. С тех пор прошло много лет, однако Брэд по-прежнему ненавидел пиратов, и если те вставали у него на пути, Чемберс со своими людьми без раздумья их уничтожал. Дороги Уэйда и Брэда пересеклись полгода назад. Группа геднерских сепаратистов похитила Харпера, ошибочно приняв его за армейского офицера. В военной зоне Харпер оказался отнюдь не случайно - он работал на контрабандистов, и искал месторождения кризалита, не отмеченные на картах добывающих компаний. Чтобы вызволить горе-разведчика, контрабандисты обратились за помощью к Чемберсу. В результате неожиданного нападения отряд сепаратистов был полностью уничтожен, а их лагерь стёрт с лица земли. Вызволив Уэйда из плена, Брэд узнал о двух совершенно новых месторождениях, и решил взять их под свой контроль. Прикончив своих вчерашних нанимателей, Брэд со своими людьми сам стал добывать взрывоопасный минерал, не забывая при этом отстёгивать долю военным, чтобы те продолжали не замечать присутствие наёмников в опасном регионе. Уэйд и Брэд стали деловыми партнёрами. Потом Харпер одолжил у Чемберса крупную сумму денег и вложил в одно рискованное дело, но в итоге прогорел. Опасаясь, что наёмник с него шкуру спустит, Харпер сбежал с Геднера, и стал промышлять на Актароне. Однако совсем недавно Уэйд совершил рискованную вылазку и вернулся на Геднер. Внедрившись в одну исследовательскую фирму, Харпер узнал про создание суперкомпьютера, и смог украсть коды доступа, заменив носитель на пустышку.
  "Должно быть Чемберс тогда меня и выследил. Но откуда он узнал мой номер телефона?" - задавался вопросом Харпер, покидая казино.
  На всякий случай выкинув телефон в ближайшую урну, Уэйд подошёл к дороге и начал ловить такси. Неожиданно на его плечо легла чья-то рука. Резко обернувшись, Харпер увидел перед собой незнакомого мужчину.
  -Ты неплохо играл. Поздравляю, - похвалил Уэйда Алекс, убирая руку с его плеча.
  -Спасибо. Мне просто повезло, - ответил Харпер, продолжая ловить такси.
  Алекс неожиданно сорвал очки с глаз Уэйда и надел сам. В отличие от секьюрити, охотник за головами сразу понял секрет очков.
  -Время игр закончилось, Уэйд, - сказал Дроу.
  Решив, что по его душу явился один из головорезов Чемберса, Харпер резко оттолкнул от себя Алекса, сорвался с места и бросился в ближайший переулок. Дроу подобрал с земли очки (они упали в тот момент, когда Харпер его толкнул), и заметил, что на линзах появились трещины.
  -Такую вещицу испортил! - укоризненно проговорил Алекс, а потом неспешно последовал за Уэйдом.
  В переулке он обнаружил испуганного Харпера, кинувшего на него беглый взгляд, и Сайкса, приставившего пистолет к голове мошенника.
  -Так просто, что даже скучно, - высказал своё мнение Спайроу, отходя от Харпера на несколько шагов назад.
  -Почаще бы так, - высказал абсолютно противоположное мнение Алекс.
  На этот раз Дроу решил выбрать цель попроще, и его выбор остановился на Уэйде Харпере, за поимку которого было обещано вознаграждение в 50 тысяч дакейров. Отыскать мошенника оказалось проще простого, и при этом напарники не сделали ни единого выстрела. Сам же Уэйд думал, что эти двое - подручные Брэда Чемберса, и что в скором времени его ждёт долгая и болезненная смерть.
  -Передайте Чемберсу, что я отдам ему всё до последнего дакейра. Пусть он только позволить мне закончить одно дельце! - взмолился Харпер.
  Удивлённые напарники переглянулись.
  -Во-первых, кто такой Чемберс, а во-вторых, с чего ты взял, что мы будем ему что-то передавать? - спросил Сайкс.
  -А разве вы... Кто вы такие? - растерянно спросил Уэйд.
  -Служба доставки. Мы доставляем в полицию таких как ты и получаем за это деньги, - ответил Алекс.
  Поняв, что попал в руки охотников за головами, Харпер с облегчением вздохнул.
  -Ну и сколько за меня предлагают? - спросил он деловым тоном.
  Алекс усмехнулся.
  -Боюсь, если я отвечу на этот вопрос, твоя самооценка упадёт ниже плинтуса.
  -И всё же? - продолжал настаивать Уэйд.
  -50 тысяч. Тебя не особо ценят, - ответил Сайкс вместо Алекса.
  Харпер полез было в карман, однако Дроу сразу же завёл ему руки за спину, а самого мошенника прижал к стене.
  -У меня к вам деловое предложение. Я дам вам 100 тысяч, а вы забываете о том, что видели меня! - предложил Уэйд напарникам.
  Убедившись, что у Харпера нет оружия, Алекс повернул его лицом к себе, а потом залез в нагрудный карман куртки Уэйда, где он обнаружил фишку.
  -Ты только что сорвал джекпот на 100 тысяч, но этого тебе показалось мало, и ты спёр фишку. Ну и кто ты после этого? - Алекс попытался пристыдить Харпера.
  Первым порывом Уэйда было наброситься на Алекса и отобрать фишку, однако мошенник не стал делать глупостей.
  -Это мой талисман. Он приносит мне удачу, - соврал Харпер.
  -Ну-ну, - ответил Алекс, а потом положил фишку обратно в карман куртки Уэйда.
  Алекс даже не подозревал, что фишка, которую он только что держал в руках, стоит 200 миллионов дакейров.
  -Я даю вам деньги и мы расходимся в разные стороны. Мы договорились? - уточнил Уэйд,
  Алекс сделал вид, что предложение Уэйда его всерьёз заинтересовало.
  -У меня к тебе контрпредложение: пока мы везём тебя в полицейское управление, ты ведёшь себя хорошо, и я делаю вид, что ничего не слышал, - ответил Дроу после небольшой паузы.
  -Ладно, я всё понял. Как насчёт двухсот тысяч? У меня на руках нет таких денег, но если мы...
  -Мы не на рынке, так что заткнись! - оборвал его Сайкс, а потом толкнул на Алекса.
  Дроу схватил мошенника за шиворот и потащил к выходу из переулка. Как только все трое вышли на открытую местность, рядом с казино остановился серый грузовик, из которого выскочили трое мужчин. Они уже собирались войти в казино, но один из них внезапно увидел Уэйда и показал на него пальцем. Целеустремлённый взгляд незнакомца очень не понравился Харперу.
  -Эта троица тоже с вами? - спросил он, указывая на мужчин.
  -Впервые их вижу, - сказал Алекс, которому эта троица не понравилась с первого взгляда.
  Делая Уэйду звонок, Брэд уже успел отправить своих людей в места, где, по его мнению, мог находиться Харпер в данный момент. Каждый из посланцев был вооружён, однако Чемберс приказал доставить к нему должника живым (но не невредимым). Внезапно Уэйд вырвался из рук Алекса и бросился бежать. Когда вся троица перешла на бег, Сайкс направил на них оружие, и те остановились.
  -Убери оружие! - приказал Алекс. - Если начнёшь пальбу, и не дай бог попадёшь в какого-нибудь прохожего...
  -Я редко промахиваюсь.
  -Лучше догони Харпера. С этими обезьянами я и сам как-нибудь справлюсь.
  Сайкс сначала посмотрел на застывшую в нерешительности троицу (один из них потянулся к пистолету за поясом), а потом на убегающего Уэйда.
  -Удачи, - бросил Спайроу на прощание, и кинулся догонять Харпера.
  Увернувшись от удара первого подбежавшего противника, Алекс заехал ему кулаком в живот, а потом врезал ногой по лицу. Второй нападавший забежал охотнику за головами за спину и схватил его за руки, однако Дроу врезал ему головой по носу, а затем перекинул через себя. Последний нападавший оказался самым сообразительным.
  -Уйди с дороги, приятель. Мы с тобой не ссорились, - сказал он, помогая одному из своих коллег подняться.
  -Я тебе не приятель, - ответил Алекс, а когда попытался приблизиться к говорившему, тот сразу же выхватил пистолет, явно не стесняясь попасть в кого-нибудь из прохожих.
  Двое других бандитов схватили Алекса под руки и утащили в переулок. Алекс позволил прижать себя к стене, и сделал вид, что сдался.
  -Вас послал Чемберс? - спросил Дроу, и видя лица бандитов, понял, что угадал.
  В этот момент мимо переулка проходила какая-то женщина средних лет. Увидев происходящее, она закричала. Нападавшие растерялись, и Алекс воспользовался их заминкой. Столкнув парочку, которая его держала, лбами, Дроу быстро подскочил к последнему бандиту. Тот от неожиданности выстрелил, но промахнулся. Дроу схватил его за руку, а второй рукой начал наносить удару по корпусу, а потом по лицу. Вырубив злоумышленника, он посмотрел на женщину, которая наблюдала за происходящим, и сказал:
  -Я ваш должник.
  Между тем Уэйд бежал вперёд, не разбирая дороги, и часто наталкивался на прохожих. Спайроу не отставал, и постепенно дистанция между ними сокращалась. Поняв, что так ему не удастся скрыться от преследователя, Уэйд достал из кармана пачки денег и начал ими разбрасываться. Разумеется, прохожие сразу же бросились подбирать купюры, становясь преградой на пути Сайкса. Оббегая людей, собирающих деньги, Спайроу сильно отстал, и едва не потерял Уэйда из поля зрения. Увидев, что его преследователь отстаёт, Харпер забежал в супермаркет. Минуя ряды с продуктами, Уэйд бежал к запасному выходу. Однако выбежавшего на улицу Уэйда ждало разочарование, т.к. он наткнулся на железные вороты (они открывались только во время завоза продуктов). Увидев в углу целую колонну пустых ящиков для продуктов, Харпер начал собирать их в кучу, создавая подобие лестницы. Когда до заднего двора добрался и Спайроу, "лестница" была почти готова. Заметив преследователя, Харпер осторожно забрался на ящики, а когда те попадали, успел ухватиться за края ворот. Увидев, что мошенник вот-вот уйдёт, Сайкс подбежал к воротам и в самый последний момент успех схватить Харпера за ногу. К сожалению, Уэйду удалось вырваться из рук Спайроу и перелезть на другую сторону ворот, правда при этом он лишился одного ботинка. Рация охотника за головами неожиданно запищала.
  -Ты взял Харпера? - спросил Алекс.
  -Частично, - уклончиво ответил Спайроу, разглядывая потерянный Уэйдом ботинок.
  
  Байкерская вечеринка шла полным ходом. Паркер пригласил несколько стриптизёрш, чтобы они разогрели толпу, а потом, если конечно будет желание, проследовали бы с кем-нибудь из собравшихся в более тихий уголок. Также был устроен некий конкурс с целью выявить кто больше выпьет, и при этом не вырубится. До финала добрались двое участников: Барри Крайтон и молодой парень, лицо которого было покрыто татуировками. Выпившие по одной банке пива с начала вечеринки Джилл и Паркер наблюдали за всем издалека.
  -Новичок хорош, но до Медведя ему далеко, - высказал своё мнение Ньютон.
  Между тем конкурсанты подошли к столу, на котором стояли десять двухлитровых бутылок пива: пять с левой стороны, и пять с правой. Как только байкер, взявший на себя роль судьи, махнул рукой, Барри и новичок схватились за бутылки.
  -Пей! Пей! Пей! - начали подбадривать конкурсантов другие байкеры.
  Барри и новичок начали в быстром ритме поглощать пиво. С поставленной задачей Медведь справился гораздо раньше: осушив последнюю бутылку, он откинул её в сторону, а потом смачно рыгнул. У новичка дела шли не так хорошо: кое-как покончив с последней бутылкой, он зажал рот рукой, борясь с рвотными позывами. Через пару секунд его стошнило прямо на пол, однако байкер громко заявил, что чувствует себя неплохо и готов продолжить борьбу до победного конца.
  -К концу вечеринки он будет просить, чтобы его добили из милосердия, - высказала своё мнение Джилл.
  -Не будет, если конечно не хочет вылететь из клуба. Мужик должен оставаться мужиком, - ответил Паркер, зная, что новичку не удастся перепить Крайтона.
  -Откуда ты только взял этого типа? Повесил на дверях клуба объявление "требуется парень без мозгов, но со стальными яйцами"?
  -Не совсем. Ещё неделю назад этот парень учился в университете. Если бы не я, он бы сломал себе жизнь, став бухгалтером, менеджером, экономистом, или даже хуже - юристом.
  Последнее слово Паркер произнёс таким тоном, будто это было грязное ругательство. После школы Ньютон не пытался устроиться в какое-нибудь другое учебное заведение, считая это пустой тратой времени. Всех юристов Паркер считал жополизами, готовыми за лишнюю монетку упрятать за решётку даже немощную старуху или грудного ребёнка.
  -Аллилуйя, спаситель, - усмехнулась Джилл.
  Все происходящее ей уже успело наскучить. Джилл считала, что подобного рода вечеринки подходят лишь для отпетых головорезов, или для озабоченной школоты, на время оставшейся без присмотра родителей. В юные годы Джилл и сама посещала похожие вечеринки, и даже пила пива, хотя это вроде как было запрещено.
  -Парень просто вдохнул воздух свободы полной грудью. Когда-то ты и сама была такой, - напомнил ей Паркер.
  -У меня тогда было много свободного времени и мало мозгов, - скривилась Джилл.
  Помимо первой вечеринки, где Джилл познакомилась с Паркером, были и другие. На одной из них Джилл даже попробовал закурить косячок, но после первой же затяжки у неё всё поплыло перед глазами, и девушка начала кашлять.
  -А помнишь тот вечер, когда ты выпила на пару банок больше, чем обычно, а потом начала танцевать и скидывать с себя одежду? - спросил Паркер с весёлой ухмылкой, за что заработал тычок в бок.
  -Помню, к сожалению. Хорошо что ты вовремя меня остановил.
  Собственно, тот вечер был знаменателен и другим событием. Захмелевшая Джилл попросила Паркера, чтобы он лишил её девственности, а потом её едва не стошнило в цветочный горшок. Ньютон собственно, был и сам не прочь это сделать, но все комнаты были заняты другими парочками, а заниматься сексом у всех на виду Ньютон брезговал. Вместо этого Паркер отвёз Джилл домой, где Дженет устроила взбучку своей нерадивой дочурке. Стоило сейчас Джилл вспомнить про свою мать, как её настроение упало.
  -Когда я явилась домой поздно ночью, да ещё и не совсем трезвая, мать долго и упорно меня отсчитывала. Она тогда пыталась меня пристыдить, и ей это даже удалось.
  -Дженет Рейн - единственный человек, которому это под силу, - ответил Паркер с усмешкой.
  Разумеется, Дженет не особо нравился выбор Джилл, однако она вела себя с Паркером вежливо, хоть и немного отстранённо. Что же до родителей Ньютона, то им было абсолютно всё равно чем промышляет их старший отпрыск, лишь бы не угодил в тюрьму, и не потянул своего брата Бобби за собой.
  -Мы серьёзно повздорили, - нехотя призналась Джилл.
  -Серьёзнее, чем в тот раз, когда она застукала нас...
  -Гораздо серьёзнее.
  В этом момент между ними вклинился какой-то толстый байкер в грязной жилетке. Как только он положил руку на плечо Джилл, и по всей видимости, собирался что-то сказать, Паркер собирался доходчиво объяснить наглецу, что этого делать не стоило, переломав пару костей, однако Джилл его опередила, ударив навязчиво кавалера током в бок, после чего он рухнул к её ногам.
  -Это не самое подходящее место, чтобы говорить о моей матери, - сказала Джилл, а потом перешагнула через байкера и пошла к двери, выставляя напоказ шокер, дабы отбить желание у захмелевших байкеров распускать руки.
  Паркер нагнал девушку возле выхода, и предложил прокатиться до боулинга, на что она недолго думая согласилась.
  
  Последовавший резкий удар в грудь был резким, и очень болезненным. Затем раздетый по пояс Брэд схватил противника и перекинул его через себя. Другой противник в этот момент неторопливо вставал с пола, придерживаясь рукой за отбитые почки. За всем происходящим с верхнего этажа наблюдали несколько вооружённых наёмников.
  -Вы что издеваетесь? Я даже не вспотел! - разочарованно проговорил Чемберс.
  Это могло показаться странным, но на Актароне, славившегося высокими ценами на любое недвижимое имущество, в собственности Брэда Чемберса был собственный мясокомбинат. Вернее был заброшенный цех со старым оборудованием и подвальным помещением, напоминающим ночлежку. В те дни, когда комбинат процветал, его владелец, желая сэкономить, брал на работу геднерских беженцев, у которых на Актароне было меньше прав, чем у прочих обывателей. Разумеется, те не проходили медкомиссию и прочие процедуры, обязательные для приёма на работу, более того, местный отдел кадров даже не спрашивал у них удостоверения личности. Как правило работали беженцы по две двенадцатичасовые смены, а спали прямо в подвале. При этом они получали зарплату едва ли не в два раза меньше, чем квалифицированные работники, выполняющие ту же работу. Потом нагрянула санитарная инспекция. Договориться полюбовно с ними не удалось, и в итоге работа комбината была приостановлена на неопределённый срок. Директор комбината решил, что устранять все неполадки будет слишком накладно, и отдал здания Чемберсу в уплату долга (однажды Брэд со своими людьми пробрались на конкурирующий мясной комбинат, продукция которого была более качественной, а потом вывели из строя всё оборудование, а сама здание сожгли). Брэд устроил здесь что-то вроде местного штаба, а всех своих ребят разместил в подвале, где раньше ночевали беженцы. Чтобы держать себя в хорошей физической форме, Чемберс время от времени устраивал бой с несколькими своими подчинёнными. Как правило против Брэда выходили 2-4 человека. Иногда - с подручными средствами.
  -Давайте, тряпки, соберитесь! Покажите как сильно вы меня ненавидите! - прокричал Чемберс.
  И тогда нападавший Љ2, разбил пожарный стенд и схватил топор. Наёмники тут же направили на него оружие, однако Брэд крикнул, что всё в порядке, а потом помахал противнику рукой, подзывая его к себе. Издав дикий вопль, мужчина разбежался, занеся топор над головой. От резкого рубящего удара Чемберс с лёгкостью увернулся, не забыв при этом дать разгневанному противнику пинка. Со стороны наёмников послышались ехидные смешки, что привело мужчину с топором в ещё большую ярость. Он начал размахивать смертоносным оружием во все стороны, вынуждая Брэда отступать к стене. В тот момент, когда отступать стало некуда, мужчина сначала нанёс удар топором сбоку, от которого Чемберс успел пригнуться, а потом вновь попытался ударить его сверху. Однако Брэд перехватил его руку, а потом ударил противника ногой в живот, вырвал топор, и сбил врага с ног подсечкой.
  -Сдохни! - сказал Брэд и занёс топор для удара.
  Поверженный противник испуганно затрясся, однако Брэд вонзил топор в стену, и протянул своему недавнему противнику руку, помогая ему встать.
  -Иди штаны суши! - усмехнулся Чемберс, а потом похлопал мужчину по плечу и пошёл к лестнице.
  Если не считать проблем с Уэйдом Харпером, то в последнее время дела у Брэда шли на редкость хорошо. Атаковав две немногочисленные пиратские банды, Чемберс разделался с главарями, а всех остальных подмял под себя. В принципе, вчерашние пираты, а ныне наёмники особо и не горевали по этому поводу, ведь им было всё равно под чьими знамёнами грабить, убивать, и конечно же пьянствовать. Хотя с последним пунктом были проблемы. Брэд не пил сам, да и другим запрещал, а в случае нарушения мог запросто и пристрелить. Чемберсу стоило отдать должное, ведь в отличие от других отрядов наёмников, его люди были более менее дисциплинированы, хотя и не слишком умны. Вскоре с Чемберсом связался один из наёмников, и сообщил, что группа, отправленная на поимку Уэйда Харпера, вернулась, но не в полном составе, причём самого мошенника с ними не было.
  "Ни на что негодные дебилы!" - подумал Брэд, а потом направился встречать нерадивых помощников.
  Прибывшая парочка выглядела малость помятой, но по крайней мере руки и ноги у них были на месте.
  -Ну давайте, рассказывайте! - потребовал Брэд, на ходу надевая чёрную футболку.
  -Мы нашли Харпера, но нарвались на двух типов, - начал рассказ один из них.
  -Легавые? - уточнил Чемберс.
  -Возможно. Один из них погнался за Харпером, а второй...
  -Отделал вас как щенков, - закончил Брэд начатую бандитом фразу, а потом выхватил пистолет.
  Эти двое были новичками в его отряде, причём боевой опыт их ограничивался парой-тройкой несерьёзных перепалок. Пуская их в расход, Чемберс не понижал боеспособность своего отряда даже на 1%.
  -Где Симс? - спросил Брэд.
  Бандиты лишь пожали плечами. Желание Чемберса пустить в расход этих недоумков только усилилось. В отличие от двух новичков Джозеф Симс был членом отряда Чемберса далеко не первый год, и мог рассказать своим похитителям много интересного, в то время как сам Брэд даже не знал с кем имеет дело.
  -А что с Харпером? - уточнил Брэд, продолжая держать своих подчинённых на прицеле.
  -Вряд ли они с ним заодно. По ходу дела, он задолжал денег и им, - подключился к разговору второй.
  -Он был там?
  -Был, но ему вроде бы удалось сбежать.
  -Что значит вроде бы? Ему либо удалось сбежать либо нет! - прокричал Брэд, а потом заехал говорившему кулаком по лицу, и выстрелил в ногу.
  Бандит болезненно застонал и рухнул на пол, придерживаясь рукой за рану. Брэд приставил оружие к виску другого бандита.
  -Так Харперу удалось уйти от этих ребят или нет? - повторил он вопрос, опуская палец на спусковой крючок.
  -Я не знаю. Второй тип бросился его догонять, а что было дальше я не видел! - быстро выпалил допрашиваемый.
  Чемберс сделал глубокий вдох, а затем убрал оружие.
  -Пошёл вон с глаз моих. - Чемберс указал на раненого. - Это дерьмо тоже забери.
  
  Расплатившись с таксистом, Уэйд вышел из машины и тут же наступил в лужу (как назло правой ногой, оставшейся без ботинка).
  -Что ж за день такой поганый! - недовольно проворчал он, выходя из лужи.
  Охотников за головами, вышедшим на его след, Харпер считал наименьшей из проблем. Брэд Чемберс - совсем другое дело. Уэйд прекрасно понимал, что наёмник от него не отцепиться, и что нужно как можно скорее получить 200 миллионов, а потом сматываться с Актарона, и сделать несколько пластических операций. Подходя к дому, Уэйд первым делом проверил датчик движения, замаскированный под дверной звонок. Это был особый датчик, реагирующий на открытие двери. Если бы за время отсутствия Уэйда кто-то попытался бы проникнуть в его жилище, Харпер незамедлительно об этом узнал. Убедившись, что с момента его ухода дверь ни разу не открывалась, мошенник вошёл в квартиру, и первым делом переодел носки, а ботинок выкинул в мусорку. Сев за видеофон, Уэйд обнаружил, что кто-то пытается выйти с ним на связь. Это мог быть Чемберс, пытающийся отыскать своего должника, но с таким же успехом это мог быть и представитель компании, с которой Харпер вёл переговоры о продаже кодов доступа. Всё же приняв сигнал, Уэйд увидел по ту сторону экрана Рика Мейхема.
  -Долго же мне пришлось вас искать, - высокомерно проговорил Рик, глядя на Харпера как на пустое место.
  -А зачем тебе понадобилось меня искать? Кто ты вообще такой?
  Рик снисходительно улыбнулся.
  -Меня зовут Дональд Лумис. Не так давно вы общались с моей помощницей мисс Иден.
  Харпер несказанно удивился. Его собеседник утверждал, что относится к организации, с которой он вёл переговоры о продаже кодов доступа, однако Харперу показалось, что его водят за нос.
  -Какая у вас должность, мистер Лумис? - спросил Уэйд, стремясь вывести лжеца на чистую воду.
  -Должность? - Рик презрительно фыркнул. - Моя должность слишком высока, чтобы обсуждать её с кем попало.
  Благодаря Филипсу Мейхему удалось узнать с кем именно Уэйд вёл переговоры, после чего хакер решил взять на себя роль полномочного представителя данной компании.
  -Я отлучусь на минутку, - сказал Харпер, а потом встал из-за стола и подошёл к кровати, на которой лежал его ноутбук.
  Уэйд смог проникнуть в базу данных исследовательской фирмы, и получить список всех руководителей и их заместителей. Именно тогда он и остановил свой выбор на Амелии Иден. Во время разговора с Уэйдом Амелия держалась высокомерно, как и Лумис, однако это ничего не доказывало. Подключившись к базе данных, Харпер ввёл в поисковую систему фамилию "Лумис", и уже через несколько секунд на экране появилась фотография Рика Мейхема.
  -Он тебя проверяет, - сказал подельник Рика Рекс Клифтон, глядя на экран ноутбука Мейхема.
  Рик знал, что Харпер может не поверить ему на слово, а потому и использовал свои хакерские навыки, чтобы внести временные изменения в иерархию исследовательской фирмы.
  -Он был бы полным идиотом, если бы не сделал этого, - ответил Рик с превосходством.
  Убедившись, что его не обманывают, Уэйд закончил просмотр и вернулся к видеофону.
  -Мне казалось, что мисс Иден... - начал было Харпер.
  -Амелия Иден - безмозглая секретарша, способная только приносить кофе. Все важные переговоры веди со мной! - перебил его Рик, не забыв при этом насупить брови.
  -Не переигрывай, болван! - тихо сказала стоявшая рядом с передатчиком Лора.
  Замысел пиратов был прост - выманить Харпера из его норы и обманом вынудить мошенника рассказать где он хранит коды доступа. В том случае, если Харпер почует, что что-то идёт не так, Лора собиралась выбить из него признание силой.
  -Ладно, мистер Лумис. Мои условия остаются прежними - 200 миллионов дакейров, - сказал Уэйд.
  Рик сделал вид, что всерьёз задумался над предложением Харпера, хотя на самом деле он подумал, что давно ни ел жареную курицу.
  -Хорошо. Деньги получите электронным переводом, но только после того, как я лично увижу коды, - объявил Мейхем своё решение.
  -Справедливо. Вы сейчас на Геднере?
  Рик немного растерялся, и краем глаза посмотрел на Лору. Пиратка покачала головой.
  -Нет. Часа через полтора я буду на Актароне, - ответил Мейхем ровным тоном, стараясь скрыть заминку.
  На самом деле "Сильвер Фокс" успел добраться до Актарона, и в данный момент зависал на орбите планеты (если бы пиратский корабль дерзнул приземлиться на планете, уже через пару минут вся местная полиция отцепила бы зону высадки).
  -Отлично. Встретимся через три часа в ресторане "Райская кухня". Знаете где он находится?
  -Обо мне не беспокойтесь - я как-нибудь отыщу дорогу.
  -Вот и славно. Увидимся через три часа, - попрощался с Риком Уэйд, после чего сигнал пропал.
  Как только экран погас, Мейхем с облегчением вздохнул.
  -Как думаете, он что-нибудь заподозрил? - спросил он у подельников.
  -Вроде нет. Ты звучал довольно убедительно, - высказал своё мнение Рекс.
  -Сойдёт. Только если ты явишься на встречу с Харпером в таком виде, он сразу же всё поймёт и даст дёру, - сказала Лора.
  Рик недоверчиво посмотрел на Кобру и спросил:
  -А что со мной не так?
  Рик был одет в потёртые джинсы и яркую рубашку. На влиятельного босса он не смахивал даже с натяжкой.
  -Всё не так. Ты похож не на успешного барыгу, а на какого-то дегенерата, весь день сидящего перед компом, смотрящим всякую хрень, и гоняющего червя!
  За исключением последнего, всё было сказано в тему.
  -Она права. Тебе стоит подобрать что-нибудь посолиднее. Какой-нибудь дорогой костюм и брюки. Желательно даже надеть галстук, - согласился с Лорой Рекс.
  Не став дожидаться ответа Рика, Лора вышла из отсека. Через пару минут она вернулась и вручила Мейхему несколько толстых пачек денег.
  -Поднимай свою тощую задницу, закидывай её в челнок, и отправляйся в какой-нибудь магазин одежды. Подбери себе шмотки получше, а потом возвращайся. На всё про всё у тебя один час. Есть вопросы? - проинструктировала Кобра своего подельника.
  -А если...
  -Раз вопросов нет, метнулся отсюда!
  Рик встал с кресла и направился к двери, а Лора для скорости отвесила ему пендаля.
  -Ты это серьёзно? - спросил Рекс после того, как за Мейхемом захлопнулись автоматические двери.
  -В смысле? - не поняла Лора.
  -Отпускать его на Актарон с деньгами в кармане. Если у Плута на пути попадётся какое-нибудь казино, то он просадит все деньги.
  Вместо того чтобы идти к челноку, Рик остался возле дверей и стал подслушивать разговор между Лорой и Рексом.
  -Да знаю я. Всё равно ему пришлось бы самому идти, чтобы примерить шмотки, - недовольно проворчала пиратка.
  -Я мог бы пойти с ним, - предложил Рекс.
  -На фиг надо - сам справится. А если не справится, я вышибу его никчёмные мозги. - Лора посмотрела в сторону дверей. - Всё понял, ушлёпок?
  Чётко расслышавший последнюю реплику Рик проглотил накативший ком в горле, и быстрым шагом направился к шлюзу, где стояли челноки.
  
  -Очнись, спящая красавица! - прокричал Алекс, а потом отвесил пленнику несколько оплеух.
  Придя в себя, Симс обнаружил, что его руки связаны за спиной, а сам он валяется на крыши какого-то высокого здания. Рядом с ним стояли Сайкс и Алекс.
  -Из тебя и твоих друзей мы упустили Харпера, - сказал Дроу.
  -Взаимно, - ответил Джозеф, а потом поднялся на ноги без помощи рук.
  Кинув взгляд через плечо, Симс заметил, что за его спиной находится пропасть, падение с которой не сулило ему ничего хорошего.
  -Здесь двадцать этажей. Если не хочешь спуститься вниз за несколько секунд, то ответишь на парочку вопросов, - начал допрос Алекс.
  Напарники ожидали, что пленённый бандит начнёт храбриться и посылать их куда подальше, но тот лишь презрительно усмехнулся.
  -Я сказал что-то смешное? - полюбопытствовал Дроу.
  -Хорошо смеётся тот, кто смеётся последним! - ответил Джозеф, а потом резко подался вперёд.
  Оттолкнув Алекса плечом в сторону, Симс собирался заехать Сайксу ногой с разворота, однако Спайроу пригнулся, и заехал смельчаку кулаком между ног. У Джозефа едва глаза из орбит не вылетели, после чего он упал и начал кататься из стороны в сторону.
  -Что ж ты делаешь? - укоризненно покачал головой Алекс.
  -А что не так? Этот урод попытался сбежать, а я остановил его как мог.
  -Бить мужика между ног - последнее дело.
  -Да ты что? И где это написано? - изумился Сайкс.
  -Нигде. Забудь.
  Дождавшись, когда Джозеф сможет нормально дышать, Алекс схватил его за шкирку и поднёс к краю крыши.
  -Кто такой этот Чемберс? Как вы нашли Харпера? Где он сейчас? - задал он сразу несколько вопросов.
  -От меня ты ничего не узнаешь, - прохрипел Симс.
  Тогда Алекс выставил Джозефа перед собой на самый край крыши. Стоило Дроу убрать руки, как бандит потерял бы равновесие и упал вниз.
  -Может, я говорю слишком быстро? Если да, ты только скажи, - вновь заговорил охотник за головами.
  -Да пошёл ты. Хочешь меня прикончить - давай, сделай это.
  Стоявший в сторонке Сайкс про себя отметил, что это что-то новенькое, а потому решил присоединиться к допросу.
  -Ты лучше не шути с этим парнем. Если вывести его из себя, он становится неуправляемым и начинает делать всякие глупости, - попытался он пригрозить Симсу.
  -Мне всё равно. Если я пикну вам хотя бы слово, Чемберс меня убьёт, причём сделает это медленно и очень болезненно. А так смерть моя будет быстрой! - ответил Джозеф без тени страха.
  Он не блефовал - Алекс это видел по его глазам. Своего босса Симс боялся гораздо больше, нежели охотников за головами, т.к. видел на что способен разгневанный Брэд.
  -Да и чёрт с тобой! - ответил Алекс, затащил Симса на крышу, оттолкнул от края, а потом вырубил.
  -Зря. Надо было немного поднажать. Он бы сначала обмочился, а потом бы начал болтать без умолку, - укоризненно проговорил Спайроу.
  -Может и так. А может и нет. Кем бы ни был этот Чемберс, он тоже охотится за Харпером, и что-то мне подсказывает, что вознаграждение здесь не при чём.
  -Нам это всё равно ничего не даёт.
  -Это с какой стороны посмотреть.
  Алекс закинул Джозефа себе на плечи, а потом потащил его к челноку.
  
  Устраиваясь на заднее сидение мотоцикла, Джилл искренне надеялась, что в этот раз поездка пройдёт без происшествий и погонь. Так и случилось. Добравшись до боулинга без происшествий, Паркер остановился напротив входа, и быстро вошёл внутрь. Быстренько заказав дорожку, Паркер сделал первый бросок, и сбил все кегли, кроме крайней слева.
  -Ну так что у тебя там за проблемы? - спросил Ньютон, вручая Джилл шар для боулинга.
  -Мы не поняли друг друга, - уклончиво ответила она, а потом закинула шар и сбила оставшуюся кеглю.
  Потом она вкратце обрисовала ситуацию, не став упоминать про имена и детали.
  -И теперь мы вроде как не общаемся, - подвела итог Джилл, вручая шар Паркеру.
  Ньютон не сразу нашёл что ответить, и предпочёл сначала метнуть шар. Самому Паркеру уже давно было глубоко наплевать на мнение родителей, т.к. те благополучно от него открестились, словно от прокажённого.
  -А ты извиняться не пробовала? - неожиданно осенило Ньютона спустя несколько бросков.
  -За что извиняться я должна? За то что помогла ей? - несказанно удивилась Джилл.
  -Неважно за что извинятся - важен сам факт. Когда делаешь вид, что раскаиваешься во всех смертных грехах, попытка обычно засчитывается.
  -Такой трюк действует только на доверчивых идиотов, носящих розовые очки!
  -Тогда постарайся быть убедительной. Если ничего не выйдет, ты всё равно ничего не потеряешь, а если получится, то помиришься со своей матерью вплоть до тех пор, пока снова не накосячешь.
  Доводы Паркера звучали довольно разумно. В этот момент двое мужчин, занявших крайнюю дорожку, начали о чём-то спорить на повышенных тонах. Безобидная на первый взгляд потасовка с минуты на минуту грозила перерасти в серьёзную драку. К спорщикам подошёл администратор и начал уговаривать обоих мужчин успокоиться и покинуть заведение. Тогда один из мужчин выхватил пистолет и выстрелил в ногу своему противнику, а потом направил оружие на администратора, крикнув при этом, чтобы никто не двигался.
  -Твой бросок, - прошептал Паркер, вручая Джилл шар для боулинга.
  Взяв шар двумя руками, Джилл его хорошенько раскрутила, и бросила в злоумышленника. Шар попала мужчине прямо в спину, и тот от неожиданности выронил оружие. Администратор быстро подобрал с пола пистолет, направил его на злоумышленника, и держал его на прицеле до тех пор, пока не подоспела охрана. Не прошло и тридцати секунд, как импульсивного стрелка повалили на пол. Администратор вручил оружие охране и с благодарностью посмотрел на Джилл.
  -300 очков! - сказала девушка, показала администратору большой палец и направилась к выходу.
  
  Пару раз Джозеф приходил в себя, однако ничего не успевал разглядеть, т.к. получал по голове. Удачной оказалась лишь третья попытка. Симс пришёл в себя на той же крыше, с которой Алекс Дроу грозился его скинуть. Однако вокруг никого не было. Судя по тому, что уже начало темнеть, Джозеф пришёл к выводу, что провалялся в отключке по меньшей мере пару часов. Он не мог понять почему охотники за головами отпустили его, так ничего и не узнав. Симсу и в голову не могло прийти, что его сначала отвезли на "Норд", подбросили в карман радиомаячок, а потом вернули на прежнее место. У Алекса и Сайкса не было ни единой зацепки относительно Уэйда, и поэтому Дроу решил пойти другим путём. Алекс не знал что именно Чемберсу было нужно от Харпера, но было очевидно, что он продолжит поиски мошенника. Симс не хотел ничего рассказывать о своём боссе, но сам того не ведая, он мог привести охотников за головами к Чемберсу.
  -Очухался, - сказал Сайкс, глядя на дисплей.
  Красная точка, до этого момента сохранявшая неподвижность, сместилась в сторону. Спайроу стоял на другой стороне улицы, а когда спустивший вниз Симс начал оглядываться по сторонам, просто отошёл за угол и вернулся обратно к челноку, где его ждал Алекс.
  -Какой у этой штуки радиус действия? - полюбопытствовал Спайроу, закрывая кабину.
  -Приличный. Нам не обязательно дышать ему в спину, чтобы узнать где прячется его босс.
  Между тем Симс не стал сразу же ловить такси, а сначала прошагал по улице не один километр, периодически оглядываясь. Убедившись, что за ним никто не следит, Джозеф всё же поймал попутку и приказа водителю ехать в указанном направлении. Приказав водителю остановиться, Симс расплатился и вышел из машины. Он по-прежнему подозревал, что за ним следят, а потому не стал идти к мясокомбинату напрямик, а начал петлять, желая сбить вероятных преследователей со следа, не зная, что от подобных манёвров нет никакой пользы. Добравшись до комбината, Джозеф отправился на верхний этаж, чтобы поговорить с Брэдом. Заметив выражение лица Чемберса, Симс понял, что тот не слишком рад его видеть.
  -Ну а ты каким рассказом меня порадуешь? Двое дебилов рассказали, что вы втроём не смогли одолеть одного типа, и больше нечего, - недовольно проговорил Брэд.
  -Мне тоже похвастаться нечем. Их было двое, но я так и не понял кто они.
  -Что им надо?
  -Они пытались узнать где Харпер, но я ничего им не сказал. Ещё они спрашивали про тебя.
  Брэд сжал кулаки, и этот жест не предвещал ничего хорошего.
  -И ты конечно же ничего им не рассказал, - угрожающе спокойно проговорил наёмник.
  -Нет.
  Схватив Симса одной рукой за горло, Брэд прижал его к стене, и вытащил из-за пояса нож.
  -Ты ещё расскажи мне сказку про хорошо спланированный побег, - грозно приговорил он, легко касаясь остриём ножа лба Джозефа.
  Кровь из пореза тонкой струйкой потекла вниз, вынуждая Симса закрыть один глаз.
  -Я ничего им не рассказал! - продолжал он стоять на своём.
  Брэд не верил ни единому слову Симса, и уже готов был перерезать ему горло, как вдруг зазвонил его сотовый телефон. Отпустив Джозефа, Чемберс отошёл в сторону и стал внимательно слушать своего невидимого собеседника.
  -Понял. С меня пиво, - попрощался Чемберс с одним из своих осведомителей, а потом повесил трубку.
  Решив отложить расправу над Симсом на потом, Брэд приказал четверым своим людям садиться в грузовик и на полной скорости мчаться в "Райскую кухню". Чтобы на этот раз всё прошло без неожиданностей, Чемберс решил лично проконтролировать захват Уэйда, а потому у него не было времени устраивать показательные казни.
  
  Проверив работоспособность рации, и убедившись, что Рекс её слышит, Лора вошла в ресторан, попыхивая сигаретой. Клифтон говорил, что Кобре следует оставить пистолеты на корабле, но Лора категорически отказывалась это делать, и предпочла надеть куртку, чтобы скрыть оружие. Увидев Мейхема, Лора присела за один из центральных столиков, и уже хотела по привычке закинуть ноги на стол.
  Увидев официанта, Кобра несколько раз громко хлопнула в ладоши и крикнула:
  -Эй, халдей! Подь сюды!
  Официанту стоило отдать должное - несмотря на столь пренебрежительное обращение, он всё же подошёл к хамоватой клиентке.
  -А ну живо метнулся и принёс мне пепельницу! - приказала Лора.
  -Извините, но у нас запрещено курить, - невозмутимо проговорил официант.
  Тогда Лора сделала последнюю затяжку, стряхнула пепел на пол, и кинула сигарету в официанта. Окурок угодил бедолаге прямо под воротник, однако тот даже и ухом не повёл.
  -Тогда принеси чего-нибудь похавать, - "смилостивилась" над официантом Лора.
  -Выбери что вам угодно, - сказал официант, а потом положил перед Лорой меня, и быстро покинул зал.
  Казалось бы, Лора ведёт себя слишком вызывающе и привлекает к своей персоне много внимания. Однако в "Райскую кухню" иногда заглядывали и пьяные мажоры, любящие повыпендриваться перед своим легкодоступными подружками, и высокомерные магнаты, смотрящие на простых людей как на пустое место. Пиратка вела себя нагло, но ожидать от неё другого было бессмысленно, ведь на Астере мало кто мог похвастаться хорошими манерами, в то время как мажоры бесились с жиру и показывали всю полноту своей испорченности. Через семь минут в ресторан пожаловал и сам Уэйд. Мошенник держал в руках дорогой планшетник, и увидев "Лумиса", сразу же направился к его столику.
  -Ты опоздал, - высокомерно заявил Рик, отхлёбывая вина из своего бокала.
  -На то были свои причины, мистер Лумис.
  -Избавь меня от жалких оправданий. Где коды доступа?
  Харпер достал из внутреннего кармана фишку и положил её на стол.
  -Здесь, - возвестил Уэйд.
  Взяв фишку в руку и внимательно осмотрев её со всех сторон, Рик с подозрением посмотрел на Харпера. Опасаясь, что задав неправильный вопрос, он может выдать себя с потрохами, Мейхем положил фишку обратно на стол.
  -Прежде чем ты задашь следующий вопрос, я хочу прояснить всего одну вещь - кто ты на самом деле? - неожиданно заявил Уэйд.
  Рик начал нервно теребить галстук.
  -Можешь не отвечать, - Уэйд снисходительно улыбнулся. - Мне всё равно какую компанию ты представляешь. Если у тебя есть 200 миллионов, ты можешь купить эту вещицу, а потом перепродать кому-нибудь другому.
  Поняв, что его раскрыли, Рик всё же решил держать марку и не паниковать раньше времени.
  -Я располагаю подобными средствами, но ни готов выбросить их ради пустышки, - сдержанно проговорил Мейхем, сохраняя хладнокровие.
  -Это не пустышка! - возразил Уэйд.
  -Хочешь, чтобы я поверил тебе на слово?
  Внимательно изучая меню, Лора всё же закинула ноги на стол, испачкав белоснежную скатерть. Посмотрев через плечо, и внимательно рассмотрев пиратку, Харпер пожалел, что не назначил встречу в "Гардении", потому что туда не пускали кого попало.
  -Эта фишка - всего лишь замаскированный носитель. В неё встроен маленький чип, на котором и записаны все коды, - раскрыл карты Уэйд.
  -Звучит бредово, - довольно скептически проговорил Рик.
  -Бредово, но тем не менее, это правда.
  -Допустим. Как же прочесть эти коды?
  Харпер протянул Рику планшетник.
  -Об этом вы узнаете только после того, как докажите свою кредитоспособность, мистер Лумис, или как вас там на самом деле.
  Прежде чем ложь Рика была раскрыта, дверь с кухни резко распахнулась, и в общий зал вошёл Брэд Чемберс со своими ребятами. Наёмники не стали врываться в ресторан через главный вход, и воспользовались служебным входом, по пути нокаутировав подвернувшихся под руку поваров и официантов. Едва завидев Чемберса, Харпер смертельно побледнел, а потом засунул фишку в карман и резко встал из-за стола, однако Брэд выхватил пистолет и сделал предупредительный выстрел в воздух.
  -Сидеть! - проговорил он таким тоном, будто отдавал приказ послушной собачонке.
  Посетители ресторана все как один повскакивали со своих мест и бросились к выходу. Наёмники не стали чинить им препятствий. Лора тоже встала со своего места, однако не побежала к выходу, а подошла к соседнему столику и взяла оттуда бутылку с белым вином.
  -Всё нормально, парни. Не обращайте на меня внимания, - спокойно сказала пиратка, а потом сорвала с бутылки крышку.
  -Послушай, Брэд... - начал было Уэйд.
  -Следующим звуком, который вылетит из твоей лживой глотки, будет крик боли, - прервал мошенника Чемберс, после чего убрал пистолет и достал нож.
  -Не торопись, Брэд! Мы можем договориться! - испуганно залепетал Харпер.
  Поглощая вино, Лора сделала вид, что поперхнулась, и начала кашлять, согнувшись в три погибели. При этом она успела вытащить рацию и шепнуть Рексу пару слов. Закончив этот спектакль, Лора разбила бутылку об стол, чем вновь привлекла внимание к своей персоне.
  -Не торопись снимать шкуру с этого пса - он ещё своё не отгавкал, - сказала Кобра, а потом выхватила пистолеты и направила их на Чемберса.
  Брэд даже не шелохнулся, но четверо его подельников тут же направили оружие на дерзкую пиратку.
  -Мне нет никакого дела до тебя, грязная потаскушка. Спрячь оружие, и тогда может быть даже останешься в живых, - предупредил Лору Брэд.
  -Забавно. Я собиралась предложить тебе то же самое, - ответила Кобра с усмешкой.
  В этот момент к входной двери в ресторан подошёл Рекс Клифтон с дробовиком. Тихонько приоткрыв дверь, и увидев пятерых вооружённых противников, пират не стал сломя голову врываться в здание.
  -Давай сделаем так: я потолкую с этим куском дерьма, а потом свалю отсюда. Идёт? - предложила Лора.
  -Ты и так свалишь отсюда, сука, если тебе шкура дорога! - грозно ответил Брэд, отказавшись идти на компромисс.
  -Ну как хочешь. - Лора перевела взгляд на Рика. - Досчитай до трёх и проверь чистоту пола.
  -Вы что, заодно? - выпучил глаза Уэйд, переводя взгляд с Мейхема на Лору.
  Однако Рик правильно понял значение слов Кобры. Как только пиратка громко свистнула, Рик схватил Уэйда за шиворот и вместе с ним нырнул под стол.
  В этом момент Рекс распахнул ногой дверь и всадил Брэду заряд дроби в живот. Чемберс отлетел к стене и мёртвым грузом рухнул на пол. Прежде чем наёмники успели превратить её в решето, Лора опрокинула стол и отпрыгнула назад. Приземлившись на спину, она открыла огонь по врагам прямо через стол, давая Рексу возможность занять более выгодную позицию. Прятавшиеся под столом Рик и Уэйд не торопились покидать укрытие.
  -Кто вы вообще такие? - спросил Харпер, а потом осторожно приподнял скатерть и увидел перед собой чьи-то ноги.
  Медленно подняв глаза, Уэйд увидел перед своим носом дуло винтовки. Однако прежде чем наёмник нажал на курок, заряд дроби отбросил его назад. Брызги крови заляпали лицо и одежду Уэйда, однако Харпер не стал возвращаться обратно под стол, а наоборот, пополз к двери, ведущей на кухню. Набравшийся смелости Рик тоже высунулся из своего укрытия и схватил Уэйда за ногу. Харпер тут же заехал ему второй ногой по лицу, а когда Рик его отпустил, пополз дальше. Лора в этот момент тоже переползала из одного укрытия в другое, и завидев ползущего Уэйда, крикнула:
  -А ну стой, гад ползучий!
  Услышав крик пиратки, наёмники начали поливать огнём её укрытие, что позволило Уэйду продолжить продвижение. Понимая, что жизнь Кобры в опасности, Рекс отвлёк наёмников на себя, сделав несколько выстрелов из дробовика. Это позволило Лоре сделать перекат в сторону, после чего она залегла на пол и открыла по врагам огонь с двух рук, прикончив ещё одного наёмника. Всеми забытый Уэйд всё же добрался до двери, но когда попытался её приоткрыть, валявшийся в стороне Брэд Чемберс неожиданно открыл глаза. Харпер сразу же вскочил на ноги и бросился бежать, однако Брэд быстро его догнал и повалил на пол. Увидев немой вопрос в глазах Харпера, Чемберс расстегнул куртку, под которую предусмотрительный наёмник надел бронежилет.
  Внезапное воскрешение лидера наёмников не осталось незамеченным. Рекс собирался прорваться к кухне, но когда он в очередной раз нажал на спусковой крючок, то обнаружил, что патроны закончились. Зато у Лоры не было проблем с боеприпасами. Подскочив к последнему наёмнику, Кобра ударила его ногой в пах, а потом оттолкнула от себя и прострелила обе ноги. Как только выстрелы стихли, из-под стола выбрался Рик, под левым глазом которого красовался фингал и след от ботинка Уэйда.
  -Всё закончилось? - спросил он, оглядываясь по сторонам.
  -Исчезни! - крикнула на подельника Лора, что Мейхем незамедлительно и сделал.
  Как только Лора и Рекс выбежали на кухню, Уэйда и Брэда там уже не было. Пройдя кухню насквозь и выйдя из ресторана с другой стороны, пираты увидели отъезжающий от здания грузовик. Лора открыла по машине огонь из обоих пистолетов, но уже было поздно - машина свернула за угол и исчезла из поля зрения пиратки.
  -Дерьмо! - яростно прокричала Лора, и ударила ногой по двери.
  Рекс же не стал отчаиваться, и вернулся обратно в ресторан. Проследовав в зал, он заметил последнего выжившего наёмника (того самого, которому Лора прострелила ноги). Тот направил на чернокожего пирата оружие, но прежде, чем он успел нажать на спусковой крючок, Рекс с лёгкостью выбил оружие из его рук и сказал:
  -Если хочешь дожить до приезда медиков, расскажи куда твой босс повёз Уэйда.
  
  Как только Паркер остановился напротив дома Дженет, Джилл первым делом хотела забрать из почтового ящика запасной ключ.
  "Если он, конечно, до сих пор там!" - запоздало подумала она.
  Ключ по-прежнему лежал на старом месте, что немного приободрило Джилл. Если бы Дженет забрала ключ, это был бы для Джилл недвусмысленный намёк, что ей здесь больше не рады. Тем не менее девушка положила ключ обратно и закрыла ящик.
  -Как бы банально это не прозвучало, но вечер получился превосходным. Пока, - попрощалась с Паркером Джилл.
  -В таких случаях девушки обычно приглашают парней к себе и предлагают переночевать, - ответил Паркер с довольной ухмылкой.
  -Даже и не рассчитывай.
  Паркер и не рассчитывал на другой ответ. Но перед возвращением в логово "Ангелов скорости" он хотел кое-что прояснить.
  -Дроу и Спайроу. Кто-нибудь из них тебе нравится? - задал вопрос Паркер.
  Вопрос этот показался Джилл настолько нелепым, что она засмеялась.
  -Идиотский вопрос. Мы вроде как работаем вместе, - ответила девушка, перестав смеяться.
  -Ну и что с того?
  -А то, что нельзя быть одновременно и напарниками и любовниками. Одно другому мешает, причём очень сильно.
  Любопытство Паркера было удовлетворено в полном объёме. Попрощавшись со своей бывшей подружкой, Ньютон завёл мотоцикл и поехал к своим друзьям. Как только он исчез из поля зрения, Джилл подошла к дому и постучала в дверь.
  
  Алекс и Сайкс неустанно следили за входами и выходами на территорию мясокомбината. Как только к воротам подъехал серый грузовик, Спайроу достал бинокль и зашёл с другой стороны. Внимательно присмотревшись к кабине грузовика, он заметил Уэйда Харпера, который сразу же выскочил из машины, и по всей видимости собирался бежать, однако водитель грузовика пресёк все попытки к бегству, приставив к голове Уэйда пистолет. Не став дожидаться пока его подчинённые откроют ворота, Брэд вошёл на территорию завода через дверь возле ворот, предварительно толкнув Уэйда вперёд.
  -Ты был прав. Он действительно нашёл Харпера, - доложил Сайкс по рации.
  -Уэйд цел? - уточнил сидевший в челноке Алекс.
  -Пока да, но неизвестно сколько это будет продолжаться. Я иду за ним, - ответил Спайроу, и прежде, чем Дроу успел возразить, отключил рацию.
  Добежав до двери, Сайкс сначала постучался. Дверь открыл хмурый тип с автоматом.
  -Чего надо? - не особо учтиво поинтересовался он, направив на Сайкса оружие.
  -Я могу от вас позвонить? - выпалил Сайкс первое, что пришло ему в голову.
  -Не можешь. Проваливай отсюда, или словишь пулю! - ответил охранник, а потом закрыл дверь на засов.
  Спайроу, собственно, и рассчитывал на такой приём, но всё же решил удостовериться. Поняв, что угроза человека с автоматом - не пустой звук, Сайкс забрался на кабину грузовика, а оттуда перебрался на крышу. Увидев охранника, Спайроу сначала пригнулся, чтобы остаться незамеченным, а когда тот повернулся лицом в другую сторону, перепрыгнул через ворота. Услышав позади себя шум, охранник резко обернулся. Несмотря на слова Алекса о том, что бить мужиков по самому чувствительному месту некрасиво, Сайкс ударил охранника именно туда, а потом вырвал оружие из его рук, и ударила наёмника прикладом по голове. Обыскав часового, Сайкс обнаружил у него пистолет, из которого он позаимствовал обойму, а потом взял охранника под руки и поволок за собой.
  Заняв место Сайкса, Алекс заметил грузовой челнок, приземлившийся в относительной близости от ворот. Подобравшись поближе, он увидел вышедших из челнока Лору Вингейт и Рекса Клифтона. Помимо дробовика, за спиной у Клифтона красовался шестизарядный гранатомёт, поэтому догадаться о мотивах пиратов было проще простого.
  "А эта парочка что здесь забыла?" - несказанно удивился Дроу, доставая из-за пояса пистолет.
  Между тем Лора приказала оставшемуся в челноке Рику увести транспорт в сторонку, и дожидаться их возвращения. Пираты тоже сначала постучали в дверь, а когда никто их не впустил, Рекс просто подсадил Лору и помог ей перелезть на другую сторону. Кобра же в свою очередь открыла дверь и впустила своего подельника на территорию комбината.
  -Нам надо разделиться и попытаться найти вход, - предложил Рекс.
  -Ясен пень. Я зайду слева, а ты иди справа. Если найдёшь что-нибудь интересное, сразу дай мне знать! - отозвалась Лора и побежала в указанном направлении.
  Следуя вдоль стены, пиратка случайно обнаружила охранника, которого ранее оглушил Сайкс. Тот валялся возле стены и не шевелился. Предчувствуя, что это может оказаться ловушкой, Лора подобрала с земли камень и бросила его вперёд. Никакой реакции не последовало. Всё же чувствуя, что за углом кто-то есть, Лора вскинула пистолеты, резко выскочила из-за угла, и наткнулась на Сайкса Спайроу, направившего на неё отобранную у охранника винтовку. Сказать, что пиратка и охотник за головами были удивлены, это всё равно что ничего не сказать. Тем не менее Лора довольно быстро оправилась от потрясения, и удивление сменилось другим чувством.
  -Так-так-так. Да это же ловкач. Почему тебя до сих пор не шлёпнули? - спросила она, продолжая держать Сайкса на прицеле.
  -А почему тебя всё ещё не поймали? - парировал Спайроу, не спуская глаз с пиратки.
  -Ловилка ещё не выросла!
  Сайкс и Лора начали двигаться по кругу, продолжая держать друг друга на прицеле.
  -Хорошо что мы снова встретились, ловкач, - вновь заговорила Лора.
  -Почему? Тебе так не терпится снова облажаться?
  -Вовсе нет. Просто теперь я знаю какой подарок хочу получить на день рождения.
  -Чуточку везения?
  -Твою кровоточащую башку, отделённую от туловища.
  -Извини, Кобра, но охота за головами - это мой бизнес, а не твой.
  Вместо ответа Лора лишь дерзко ухмыльнулась.
  -Если хочешь, чтобы твоя голова по-прежнему была в нормальном состоянии, брось автомат! - сказал Рекс, подойдя к Сайксу с тыла.
  Быстро обследовав выбранный участок, Рекс нашёл лишь наглухо запечатанные двери, после чего решил вернуться к Лоре и доложить о результате поиска входа. Заметив охотника за головами, Клифтон не стал раньше времени давать знать о своём присутствии и ждал до тех пор, пока Сайкс не повернётся к нему спиной. Спайроу же не торопился выполнять приказ чернокожего гиганта.
  -Мой напарник считает, что в детстве меня слишком часто роняли головой об пол, и я стал невосприимчив к любому силовому воздействию на свой многострадальный череп, - ответил ничуть не обескураженный Сайкс.
  -Видать он не слишком надёжный тип, если отправил тебя сюда без прикрытия, - ответил Рекс.
  -Не делай преждевременных выводов! - сказал Алекс, приставляя пистолет к голове Клифтона.
  Самодовольная улыбка на лице Лоры тут же сменилась недовольной гримасой.
  -Согласитесь, мы попали в весьма затруднительную ситуацию. Предлагаю... - попытался призвать к разуму пиратки Алекс.
  -Засунь себе предложение поглубже! Может быть даже получишь кайф! - грубо отозвалась Лора, переводя один из стволов на Алекса.
  -Ну давай, стреляй. Даже если попадёшь в цель и не заденешь своего подельника, на выстрел сбежится штук пятнадцать злобных гамадрил с оружием. Оно тебе надо? - поинтересовался Дроу.
  Следуя за пиратами, Алекс не забыл захватить рентгеновские очки, позаимствованные у Харпера. Хотя те и пострадали при падении, охотник за головами смог разглядеть, что здание комбината переполнено вооружёнными людьми. Также он смог заметить Рекса Клифтона, подбирающегося к его напарнику, после чего очки окончательно сдохли.
  Лора не слишком часто прислушивалась к чужому мнению, и всегда неохотно шла на компромисс, однако не согласиться с доводами охотника за головами в подобной ситуации было трудно.
  -Не особо. Что ты предлагаешь, здоровяк? - спросила она после небольшой заминки.
  Алекс отпустил Рекса и толкнул его вперёд. Сайкс, продолжая держать Кобру на прицеле, отошёл к напарнику, а освобождённый Рекс приблизился к Лоре.
  -Вам нужен Уэйд Харпер? - спросил Алекс, желая подтвердить свою догадку.
  -Возможно, - уклончиво ответила Лора.
  -Тогда предлагаю объединить усилия и вытащить его из этой передряги по возможности живым.
  У Сайкса глаза чуть не полезли на лоб от подобного предложения.
  -А ещё говоришь, что это меня роняли головой об пол! - едва слышно проворчал он.
  Как и Сайкс, Лора сочла подобное предложение полным бредом, но прежде, чем она успела ответить категоричным отказом, своё слово сказал Рекс.
  -Нам надо посоветоваться, - заявил он, опуская дробовик.
  -Это ваше право, - согласился Алекс, также опуская оружие.
  Лора и Сайкс не торопились следовать их примеру.
  -Ты всерьёз собираешься действовать с ними заодно? - спросил Спайроу, понизив голос.
  -У этой парочки есть кое-какой боевой опыт, и он нам пригодится, - отозвался Дроу, также понизив голос.
  -А может плюнем на Уэйда и доставим Кобру в участок? За неё дадут гораздо больше 50 тысяч.
  -Сомневаюсь, что она так просто даст себя повязать, да и с Клифтоном проблем будет не меньше.
  Лора и Рекс тоже перешли на шёпот.
  -Да пошли они в задницу! Предлагаю каждому из них проделать по дырке в башке, а потом... - предложила Лора.
  -А потом прибегут головорезы с автоматами и изрешетят нас на месте, - сказал Рекс, качая головой.
  -Ты что, веришь этим засранцам? Да они нам всадят пули в спины после того как всё закончится, или того хуже - сдадут легавым!
  -Я так далеко не заглядывал. В любом случае первое время они не будут создавать нам проблем, ну а после заварушки предлагаю действовать по обстановке.
  -Так и сделаем. - Лора посмотрел на Алекса и громко объявила: - Мы согласны.
  -Вот и замечательно. Вход в здание находится чуть южнее, - сообщил Дроу новоявленным союзникам.
  
  По приказу Чемберса, Уэйду заклеили рот скотчем и связали руки за спиной, а потом подвесили к крюку. Приказав Симсу запустить разделочный конвейер, Брэд похлопал Уэйда по плечу.
  -Знаешь как вращающиеся механизмы воздействуют на человеческое тело? - задал он риторический вопрос.
  Харпер что-то ответил, однако из-за клейкой ленты было слышно лишь какое-то невнятное мычание.
  -Сейчас узнаешь, - ответил Брэд, а потом взял в руки пульт управления краном.
  Чемберс нажал одну из кнопок, и кран пришёл в движение. Уэйд брыкался как мог, и явно пытался сказать что-то важное. Каким-то чудом ему удалось языком отклеить небольшой кусочек ленты, а потом ухватиться за него зубами.
  -200 миллионов! - неожиданно прокричал Уэйд, получив возможность говорить.
  Брэд нажал на кнопку "Стоп".
  -Продолжай, - сказал Чемберс, но руку с пульта не убрал.
  -У меня есть вещица, за которую можно получить 200 миллионов! - прокричал Харпер.
  Брэд опустил Уэйда обратно, а потом полностью сорвал скотч, чтобы Харпер мог говорить свободно.
  -Не хочу обнадёживать тебя раньше времени, Уэйд. У тебя есть всего один шанс из ста, чтобы пережить этот день. Не упусти его, - объявил Чемберс.
  Однако разговор был прерван внезапными выстрелами. Ворвавшаяся на территорию комбината четвёрка прикончила двух охранников возле входа, а потом рассредоточилась.
  -Потом с тобой разберусь! - сказал разгневанный Чемберс, заклеивая Уэйду рот.
  Расстреляв двух автоматчиков, подвернувшихся под руку, Сайкс и Лора устремился вперёд, в то время как Рекс и Алекс решили наступать с разных флангов. Дорогу им тут же преградила троица головорезов во главе с Симсом. Они сразу же оттеснили Сайкса и Лору назад, вынуждая их прятаться за большим контейнером.
  Прикончив наёмника с ружьём, Клифтон забрался на возвышенность, роль которой играли поднятые вилы погрузчика, и достал из-за спины гранатомёт. Как только на верхней платформе показались автоматчики, Рекс сделал несколько залпов из гранатомёта, в результате чего платформа обрушилась вниз. Как только прогремел первый взрыв, Симс сразу же перестал обстреливать укрытие Сайкса и Лоры, и бросился назад. Когда рухнула платформа, Джозефу удалось отбежать на безопасное расстояние, в то время как двое других наёмников были раздавлены.
  -Нет ничего страшнее в мире, чем гранатомёт в руках одноглазого! - проворчал Сайкс, глядя на то обрушившуюся платформу, преградившую собой дорогу.
  -Скажи об этом Рексу - он тебе докажет как сильно ты заблуждаешься! - усмехнулась Лора, как вдруг Сайкс схватил её за плечо и втиснул между контейнерами, после чего залез туда сам.
  Кобра уже собиралась наорать на дерзкого охотника за головами, но Сайкс приложил палец к губам и посоветовал пиратке двигаться вперёд. Через полминуты к завалам подошли шестеро наёмников, планировавшие подобраться к Сайксу и Лоре с тыла. Какого же было их удивление, когда пиратка и охотник за головами пропали из поля зрения. И только один из них догадался заглянуть в щель между контейнерами, где он заметил сладкую парочку.
  -Они здесь! - прокричал наёмник, а потом открыл огонь по отступающим Сайксу и Лоре.
  Кобра к тому моменту уже успела дойти до некой развилки и нырнуть в первую попавшуюся щель. Быстро пригнувшись, Спайроу хотел развернуться и ответить огнём, но из-за тесноты он не мог даже развернуть плечо, и был вынужден ускорить шаг, стараясь как можно скорее покинуть линию огня.
  В это время Алекс отстрелял обойму до конца и был вынужден спасаться от противника бегством. Забежав в разделочный цех, он стал лавировать между освежёванными тушами, а когда в цех зашли автоматчики, лёг на пол и стал продвигаться вперёд ползком. Из-за плохого освещения в цехе наёмники не могли заметить охотника за головами, а потому когда вставший на ноги Алекс спрятался за коровье тушей, и затаил дыхание, они его не заметили и прошли вперёд. Тогда Дроу подбежал к наёмнику, шедшему сзади, резким движением свернул ему шею, сорвал с его пояса гранату, а потом бросил вперёд, предварительно избавив от чеки. Троих недостаточно резвых головорезов настигла взрывная волна, в то время как остальные наёмники открыли огонь по охотнику за головами. Используя тело наёмника в качестве живого щита, Дроу позаимствовал его пистолет-пулемёт, стреляющий короткими очередями, и поочерёдно расстрелял выживших наёмников. Расправившись с врагами, Алекс вышел с другой стороны цеха и столкнулся с Джозефом Симсом. Вместо того чтобы забежать обратно за угол, Симс попытался выхватить оружие и пристрелить охотника за головами, однако реакция Алекса была молниеносной. Всадив ему в грудь короткую очередь, и при этом истратив оставшийся боезапас, Алекс подошёл к умирающему Симсу и достал из его кармана радиомаячок.
  -Спасибо что привёл нас сюда, - поблагодарил он наёмника, а потом продолжил свой путь.
  Убедившись, что поблизости нет врагов, Алекс забрался на металлический контейнер и внимательно огляделся. Увидев человека, болтающегося на крюке подъёмного крана, Дроу сразу же понял, что это Уэйд. Добравшись до места Алекс отыскал пульт и уже собирался опустить Харпера на землю, как вдруг услышал слева чей-то свист. Обернувшись он увидел Чемберса с топором в руках.
  -Лови! - крикнул Брэд, а потом метнул топор в Алекса.
  
  Выбравшись из-за контейнеров, Лора и Сайкс были вынуждены отступить к ближайшей конвейерной линии, не забывая при этом вести по преследующим их противникам беглый огонь. Отстреляв оставшуюся обойму и выбросив автомат, Сайкс перемахнул через конвейер и спрятался с другой стороны линии, едва успев опустить голову. Через несколько секунд к нему присоединилась и Лора.
  -Знаешь, когда твой напарник говорил, что нам придётся встретиться с пятнадцатью вооружёнными гамадрилами, мне показалось, что он шутил, - призналась пиратка.
  -Так он действительно шутил, - ответил Сайкс, а потом снял бейсболку и поднял её вверх.
  В следующую секунду бейсболку пробила автоматная очередь, превратив головной убор в рваное тряпьё.
  -Их здесь гораздо больше, - пояснил Спайроу, а потом поднял пистолет над головой и сделал несколько выстрелов наугад, стараясь вызвать ответный огонь и хоть немного держать противников на расстоянии.
  Лора последовала его примеру, а потом достала рацию и связалась с Рексом.
  -Нас конкретно прижали. Нужна помощь тяжёлой артиллерии! - сообщила она Клифтону.
  -С радостью помогу тебе, если скажешь где вы находитесь.
  -Следуй на шум выстрелов. Это всё что я могу сказать! - закончила разговор Лора.
  И вдруг выстрелы стихли. Не успел Сайкс удивиться, как в его сторону прилетела граната. Спайроу сразу же схватил её и вернул отправителям. По ту сторону линии прогремело сразу же несколько взрывов (брошенные гранаты просто не долетели до цели).
  -Эти твари хотят нас выкурить! - крикнул Сайкс Лоре.
  Кобра и сама уже всё поняла, но не знала как можно поправить ситуацию. Зато у Сайкса появилась одна, но довольно рискованная затея.
  -Предлагаю прорываться к той двери, - предложил Сайкс, указывая на выход в следующую секцию.
  -Ты что, совсем тупорылый? Да стоит нам только высунутся, как эти уроды нас изрешетят!
  И действительно, чтобы добраться до выхода, следовало пробежать около 10 метров по открытой местности.
  -Не изрешетят, если их отвлечь. Делаем так: я отхожу к краю конвейера и начинаю по ним палить. Они на меня отвлекутся, и ты сможешь убежать.
  Не став дожидаться ответа Лора, Сайкс отстрелял оставшуюся обойму, а потом побежал к краю линии.
  "Вот ведь болван!" - подумала Лора, но всё же последовала к противоположному краю.
  Достав обойму, позаимствованную у охранника, Сайкс посмотрел на Лору. Пиратка кивнула охотнику за головами, и приготовилась бежать. Сайкс вытянулся во весь рост и начал стрелять по наёмникам. В этот же самый момент Лора выбежала из-за конвейера и побежала к двери, обстреливая противников. Одна из автоматных очередей едва не задела Лору, но пиратке всё же удалось добраться до спасительной двери. Оказавшись в безопасности, Кобра обернулась, чтобы посмотреть как там дела у Сайкса, и в этот момент кто-то схватил её и оттащил за угол. Лора вырвалась из рук неизвестного нападавшего и уже хотела заехать ему ногой по лицу, но увидела, что неизвестным нападавшим оказался Рекс.
  -Тебя было непросто найти, - сказал чернокожий гигант, а потом высунулся за дверь и выдал по наёмникам залп из гранатомёта, истратив при этом последний заряд.
  Как только с наёмниками было покончено, Сайкс устремился было к двери, однако Клифтон неожиданно направил на него ружьё.
  -Мавр сделал своё дело, мавр может уходить, - усмехнулся Спайроу.
  -Я-то уйду, а вот ты останешься здесь, если тебе шкура дорога, - предупредил Сайкса Рекс, а потом захлопнул за собой дверь, и заблокировал её, зафиксировав дверную ручку стоявшей возле стены шваброй.
  Спайроу собирался кинуться за пиратами вдогонку, как вдруг запищала его рация.
  -Ты сейчас один? - спросил Алекс, предварительно понизив голос.
  -Один. Кобра сбежала вместе с Клифтоном.
  -Пусть бегут. Я нашёл Уэйда и следую к выходу. Тебе я советую сделать то же самое, - сообщил Дроу своему напарнику.
  Между тем Рекс и Лора продолжали обыскивать комбинат, безуспешно пытаясь найти Харпера. Обследуя секцию за секцией, пираты всё же вышли к тому месту, где Чемберс собирался казнить Уэйда. Там они обнаружили сильно избитого Брэда, пытавшегося встать на ноги. Увидев пиратов, Чемберс с диким криком накинулся на Рекса, однако Лора попала ему в ногу, и наёмник рухнул на пол. Рекс подошёл к Чемберсу и схватил его за шиворот.
  -А вы опоздали. Харпера здесь уже нет, - ответил Брэд прежде, чем Рекс успел задать вопрос.
  Алекс смог увернутся от топора, после чего между наёмником и охотником за головами завязалась драка. После нескольких минут бой Брэд был вынужден признать, что ему подвернулся неплохой боец, которому его головорезы в подмётки не годились. Отделав Брэда, Алекс спустил Уэйда вниз, а когда Харпер начал предлагать ему деньги, Дроу просто вырубил мошенника, закинул его к себе на плечи, и ушёл.
   Как только Чемберс сообщил, что Харпера утащил Алекс Дроу, Рекс вырубил его ударом приклада, после чего пираты побежали к выходу. Выбежав на улицу они заметили поднявшийся в воздух челнок охотников за головами, который тут же развернулся на 180 градусов.
  -Ловкие сукины дети! - процедила Лора сквозь зубы, глядя вслед улетающему челноку.
  Осознание того, что они лишились кодов доступа, а также и оставшейся суммы, причиняло некий дискомфорт, но ещё больше Лору бесило то, что в очередной раз Сайкс Спайроу получил всё что хотел, а она осталась с носом. Сначала он обставил её на Терраноне, потом на Астере, а теперь ещё и на Актароне.
  -Если я ещё хоть раз увижу этого хитрозадого подонка, сразу же всажу ему пулю в башку, - на удивление спокойно проговорила Кобра.
  -Не факт что мы когда-нибудь снова столкнёмся с этой парочкой, - сказал Рекс.
  Лора сердито посмотрела на своего подельника, и тут её окончательно прорвало.
  -Ещё как встретимся! Я замочу этого выродка, а когда его похоронят, я его откопаю, оживлю и снова замочу! - яростно прокричала она, а потом ударила ногой по стене и быстрым шагом направилась к воротам.
  Настроение пиратки было окончательно испорчено, и поправить его могла только лошадиная доза алкоголя и персональный мальчик для битья в лице Рика Мейхема, который в данный момент даже не подозревал о надвигающейся буре.
  
  Закончив со стандартными процедурами, напарники вышли из полицейского управления, став на 50 тысяч богаче. Отойдя от здания, Алекс достал из нагрудного кармана фишку, взятую у Уэйда.
  -Это талисман Харпера? - уточнил Сайкс.
  -Он самый. Когда я взял Уэйда, он сказал, будто это штука стоит 200 миллионов дакейров.
  -А почему так много?
  -Не знаю. Если хочешь, можешь вернуться и задать этот вопрос Харперу, но я думаю, что он просто пытался всеми силами спасти свою шкуру, вот и выдумал всякую ерунду.
  -Наверное, ты прав, - согласился Сайкс.
  Подойдя к дороге, Алекс ещё раз осмотрел фишку, а потом положил её поверх кулака.
  "Талисман не принёс тебе удачи", - подумал Дроу, после чего подбросил фишку в воздух, словно монетку.
  Совершив несколько оборотов в воздухе, фишка должна была упасть на ладонь Алекса, однако Дроу убрал руку, после чего она приземлилась на асфальт и покатилась по дороге, пока не упала в канализацию через сливную решётку.
  
   Миф
  
  Завидев приближающийся поезд, Кайл Гловер подошёл к краю платформы. Он устал от постылой жизни настолько, что готов был прервать её прямо здесь и сейчас. Дожив до 37 лет, Гловер считал себя дряхлым стариком, потому что его физическое состояние не соответствовало состоянию психическому. Ещё раз посмотрев на приближающийся поезд, Кайл сделал свой выбор.
  "Нет. Не дождётесь, сволочи!" - решил Гловер, а потом отошёл от края.
  Войдя в вагон поезда, Кайл сел возле окна и практически сразу же задремал. Во сне к Гловеру вновь вернулись кошмары: он видит, как в его дом врываются вооружённые люди, убивают его жену Элизабет, а его самого утаскивают в темноту. Вздрогнув, Кайл проснулся и вытер со лба холодный пот. Как только кто-то положил руку на плечо Гловера, Кайл запустил руку во внутренний карман и нащупал рукоятку ножа, спрятанного под одеждой. Обернувшись, он увидел перед собой незнакомую молодую девушку.
  -Ой, извините. Я приняла вас за другого, - извинилась девушка, а потом вышла из вагона.
  Поведение незнакомки насторожило Кайла, и он последовал за ней. Гловер настиг девушку в тот момент, когда она достала из кармана телефон и кому-то позвонила.
  -Да. Я нашла его, - сказала незнакомка, а когда заметила Кайла, попыталась убежать.
  Гловер в два прыжка догнал девушку, повалил на пол, сел сверху и приставил нож к её горлу. Другой рукой Кайл взял телефон.
  -С тобой всё в порядке? - услышал Гловер из трубки голос своего заклятого врага.
  -Со мной всё в порядке, док. Вопреки вашим стараниям.
  -Кайл? Что ты...
  -Заткнись и слушай: прекрати меня преследовать!
  -Послушай, Кайл...
  -Ты кажется не понимаешь в какое дерьмо вляпался, док! Знаешь почему ты до сих пор жив?
  Собеседник Гловера лишь тяжело вздохнул, а Кайл ответил на свой же вопрос.
  -Потому что ты для меня - всего лишь шестёрка, не знающий всей правды! Ты гоняешься за мной уже не первый месяц, но так ничего и не смог добиться! - ответил Кайл на свой же вопрос.
  -Я просто хочу тебе помочь, хотя будет трудно это сделать после всего, что ты натворил.
  -Я ещё ничего не натворил, но скоро натворю. Мы пойдём на всё, чтобы негодяи и лжецы получили по заслугам! - прокричал Кайл, после чего сбросил сигнал, и начал стучать телефоном по полу.
  Как только аппарат был сломан, Гловер посмотрел на девушку, и его дикий взгляд не предвещал ничего хорошего.
  -Передай Фролову, что когда всё кончится, я приду за ним! - сказал Кайл, после чего вонзил нож рядом с правым ухом девушки.
  Испуганная девушка закивала головой, а когда поезд добрался до следующей остановки, пулей выскочила на улицу. Гловер не стал её преследовать, а лишь сел на пол и уткнулся головой в согнутые колени. Какие-то негодяи зверски прикончили его жену, а его самого бросили в какую-то клинику. Кайл помнил, как на нём опробовали новые препараты, подавляющие волю, и понял, что скорее покончит жизнь самоубийством, чем вновь пройдёт через это. Сбежав из клиники, Гловер бежал без оглядки, опасаясь, что преследователи его настигнут. Однако недавно всё изменилось. Кайл понял, что он не единственный, кто стал жертвой беспощадной системы. Увидев по телевизору обращение Джона Гриффита к простым людям, Кайл сразу же догадался, что в жизни бывшего корреспондента тоже наступил переломный момент. Выследить Гриффита оказалось непросто, но Кайлу это всё же удалось. Джон похвалил Кайла за находчивость, и сказал, что вскоре обратится к нему за помощью. Гловер не знал в чём именно заключается эта помощь, но пообещал сделать всё от себя зависящее. Вернувшись в свою квартиру, Кайл отправился на кухню, чтобы перекусить, однако в холодильники было только молоко и полупустая банка с консервами. Взяв консервы, Кайл направился в гостиную. Минуя коридор, он обратил внимания на пожелтевшие обои, и поймал себя на мысли, что предыдущий владелец квартиры не слишком заморачивался по поводу ремонта, и старался поскорее продать квартиру какому-нибудь простаку. Отметив, что этой халупе не помешала бы женская рука, Кайл сразу же вспомнил про свою жену Элизабет. Познакомились они 3 года назад на ипподроме Дерека Бэйна во время очередного забега. Кайл и Элизабет поставили на одну и ту же лошадь, и победили. Радость победы была первым шагом в их непростых отношениях. Несмотря на то, что Кайл был на 12 лет старше, Элизабет это совсем не испугало.
  "Милая Бет. Как же мне тебя не хватает"! - терзался от воспоминаний Гловер.
  Когда Элизабет не стало, что-то внутри Кайла надломилось. Он не мог простить себя за то, что вырвался из рук своих истязателей, а Элизабет умерла. Исправить такую чудовищную несправедливость было слишком поздно, но у Кайла была возможность искупить свою вину перед погибшей женой и сделать что-то стоящее. Как только раздался стук в дверь, Кайл схватил с комода пистолет и медленно подошёл к двери. Сняв оружие с предохранителя, Гловер посмотрел в глазок. Увидев Гриффита, Кайл убрал оружие и открыл дверь.
  -Как ты узнал где я живу? - спросил Кайл, отходя в сторону, и позволяя Джону войти.
  -Это не имеет значения, - ответил Джон, входя в квартиру.
  Кайл закрыл дверь на замок и предложил Гриффиту пройти на кухню. Там Кайл задёрнул шторы, предварительно осмотрев улицу.
  -За мной не была хвоста, - сказал Джон, разгадав природу страхов Кайла.
  -Ты уверен в этом на 100%? - спросил Гловер, глядя на проезжавшую мимо дома легковушку.
  -Нельзя быть уверенным в чём-то на 100%. Все мы люди, а людям свойственно совершать ошибки.
  -Вот только ни тебе, ни мне сейчас нельзя совершать ошибки. От этого зависят наши жизни.
  Кайла удивил тот факт, что Джон отправился с ним на встречу сам, а не послал кого-нибудь другого. Гриффита слишком часто показывали по телевизору, к тому же помимо полиции Джона разыскивали люди, которым он осмелился объявить войну. Именно эта смелость и цепляла. Джон никого не боялся, и делал то, что было нужно Актарону, а именно - очищал планету от зажравшихся негодяев и их прихлебателей.
  -Мне нужна твоя помощь, Кайл, - неожиданно заявил Гриффит, глядя своему собеседнику в глаза.
  -Я сделаю всё что от меня требуется, - заверил его Гловер.
  -Не давай поспешных обещаний. Кто знает, может быть потом ты о них пожалеешь.
  -Я жалею только об одном - что не смог спасти Бет от этих негодяев. Мы в тот вечер сильно поссорились и я на неё накричал. Она же назвала меня параноиком. Если не считать криков о помощи, это были её последние слова.
  Джон с пониманием выслушал Кайла.
  -Месть не вернёт тебе жену, - изрёк он с видом знатока.
  -Зато заставит чувствовать себя немного лучше. Ты мне поможешь?
  -Разумеется. Но сначала ты помоги мне, Кайл.
  Кайл знал, что сделает всё, о чём его попросит Джон, даже не выслушав саму просьбу. Он устал убегать от преследователей, и теперь, обретя поддержку в лице Гриффита, Кайл был готов отдать жизнь за правое дело.
  
  Выходя на трибуну, Пол смахнул невидимую пылинку со своей одежды. Отправляясь на пресс-конференцию, он впервые надел мундир начальника полиции, на долю секунды почувствовав себя немного неуютно. За несколько часов до начала конференции Нортона вызвали в министерство юстиции. Там он столкнулся с Купером Бруксом - одним из заместителей министра юстиции, только что прибывшим на Актарон. Брукс приказал Нортону успокоить общественность, и заявить, что ситуация под контролем, хотя на самом деле это было не так. На протяжении двух месяцев актаронская полиция никак не могла решить одну проблему. У этой проблемы даже было имя - Джон Гриффит.
  Все меры, направленные на поимку Гриффита, ни к чему не привели. Сначала Джона объявили серийным убийцей, а впоследствии - опасным террористом. Правительство Актарона даже объявило вознаграждение за поимку бывшего корреспондента или хотя бы информацию о его местонахождении, однако дело по-прежнему не сдвинулось с мёртвой точки - на Актароне по-прежнему происходили загадочные убийства или самоубийства влиятельных людей, ответственность за которые Гриффит брал на себя. При этом Джон обнародовал некие нелицеприятные факты из биографии погибших, как бы давая понять за что именно они были убиты. Как только Нортон вышел на трибуну и поздоровался с присутствующими, на него со всех сторон посыпались вопросы.
  -Не все сразу. Пожалуйста, задавайте вопросы по очереди! - "взмолился" Пол с улыбкой.
  -Скажите пожалуйста, это правда что гибель капитана Торенса как-то связана с покушением на вашу жизнь? - спросила молодая чернокожая журналистка.
  Во время разговора с Нортоном, Брукс предупредил начальника полиции, чтобы тот был осторожен в выражениях, если речь зайдёт о бывших коллегах. Средства массовой информации любили создавать сенсации на пустом месте, особенно если речь заходила о гибели полицейских с плохой репутацией.
  -Эрик Торенс вышел на след Стивена Ламберта, за что и был им убит. Это всё что я могу сказать, - соврал Пол.
  -А что насчёт Джона Гриффита? - спросил мужчина азиатской внешности.
  "Понеслось", - подумал Пол, а вслух ответил:
  -Дело Джона Гриффита взято под мой личный контроль. Поисками улик заняты мои лучшие сотрудники. Очень скоро этот негодяй ответит за свои преступления.
  -Негодяй? Многие с вами не согласятся.
  Эти слова были произнесены скандально известной журналисткой Синтией Уоллес.
  "Какой чёрт принёс тебя на Актарон?" - мысленно выругнулся Нортон, хотя на лице его не дрогнул ни один мускул.
  -С тех пор, как Гриффит вернулся на Актарон, он многого добился, - Синтия продолжила провоцировать Нортона.
  -Джон Гриффит - сумасшедший фанатик и опасный террорист. Смута и разобщённость - это всё, чего он добился! - ответил Пол, не став поддаваться на провокацию.
  -Вынуждена с вами не согласиться. Вспомните дело Пьера Моро.
  -Пьер Моро - одна из жертв Гриффита, - поспешно ответил Пол.
  -Моро можно назвать кем угодно, но только не жертвой. Пьер обманул доверчивых граждан, и хотел скрыться с их деньгами, а Гриффит отыскал все его счета, а потом вернул деньги новому руководству банка, - продолжала Синтия.
  -При этом позаимствовав их часть, - ехидно заметил Нортон.
  -Эти деньги Гриффит потратил не на себя, а отправил в фонд помощи геднерским беженцам. Разве стал бы негодяй так поступать?
  "Проклятые стукачи!" - чуть не выпалил Пол вслух.
  Информация о безвозмездном денежном переводе Синтия могла получить только от человека, работающего в полиции. Данные сведения специально не подвергались огласке, ведь существовал риск, что обыватели начнут считать Гриффита не опасным террористом, а самым настоящим народным героем.
  -Единичный случай. Гриффит всегда был популистом, играющим на публику! - скептически проговорил Пол.
  -Работяги, обманутые Пьером Моро, и беженцы из реабилитационного центра считают иначе.
  Прежде чем Нортон начал обвинять Гриффита во всех смертных грехах, зазвонил его мобильный телефон. Услышав последние новости из полицейского управления, Нортон помрачнел.
  -Извините, мисс Уоллес, но меня ждут неотложные дела. Пресс-конференция окончена, - сообщил Нортон, после чего сошёл с трибуны.
  Протиснувшись через толпу журналистов, жаждущих задать ему ещё несколько вопросов, Пол добрался до полицейского челнока. Поднявшись на борт, он приказал возвращаться в управление, а сам поудобнее устроился в кресле.
  "Гриффит - убийца и террорист, но если он прикончит Синтию Уоллес, я лично буду настаивать на том, чтобы пожизненное заключение заменили денежным штрафом"! - подумал Нортон, подведя итоги неудачной пресс-конференции.
  Нортон прекрасно понимал, что Синтии нет никакого дела до Гриффита и его мотивов - журналистке лишь была нужная очередная сенсация. Сам же Пол признался самому себе, что должность начальника полиции - не такая уж и замечательная вакансия, как он представлял вначале. Как только челнок приземлился напротив полицейского управления, Нортон покинул транспорт и сразу же двинулся в комнату для допросов. Прервать пресс-конференцию Пола заставила весть о смерти Фёдора Савина. Убийцы был схвачен, и сейчас его допрашивал сержант Антонио Мартинез. Пол предупредил своего подчинённого, чтобы тот слегка поднажал во время допроса, но чтобы при этом он не опускался до рукоприкладства. Заглянув в окошко комнаты допросов, Нортон увидел мужчину средних лет с густой бородой и пивным брюхом. Бегающий взгляд выдавал испуг, и со стороны казалось, что убийца вот-вот бросится сержанту в ноги и начнёт умолять о снисхождении. Увидев Нортона, Мартинез закончил допрос и вышел из комнаты.
  -Что-то этот тип не сильно смахивает на убийцу, - с сомнением проговорил Пол.
  -Он убил Савина. Об этом говорят многочисленные свидетели и записи с камер наблюдения, - ответил Мартинез.
  Пол ещё раз посмотрел в окошко.
  -Как всё произошло? - уточнил Нортон.
  -Фёдор Савин спустился в цех, чтобы переговорить с начальником производства, а этот тип пару раз долбанул его кувалдой по голове. Савин скончался на месте.
  -А что он сам говорит по этому поводу?
  -Говорит, что ничего не помнит.
  -Совсем ничего?
  -Последнее что он помнит - это момент перед появлением Савина в цехе. На его телефон пришло голосовое сообщение, - сказал Мартинез, вручая Нортону мобильный телефон задержанного.
  Взяв телефон в руки, Пол отыскал последнее голосовое сообщение, а потом выбрал "прослушать". Услышав "арию печали", Нортон вздрогнул. Пару дней назад в своём доме был застрелен Рихтер Кроули. Убийцей оказался один из телохранителей Рихтера, который после совершения преступления покончил жизнь самоубийством. Тогда Нортон лично выехал на место преступление и осмотрел тело убийцы. Как и в случае с рабочим, ныне покойный телохранитель получил точно такую же мелодию в качестве голосового сообщения. Ответственность за гибель Кроули взял на себя Джон Гриффит, а это означало, что он также причастен и к гибели Федора Савина.
  "А вечер так хорошо начинался", - подумал Нортон с сожалением.
  -Что делать с убийцей? - спросил Мартинез.
  -Ничего. Отведи его обратно в камеру. - Нортон указал на телефон. - Об этом больше никто не должен знать.
  -Слушаюсь, - ответил Мартинез, открывая дверь комнаты для допросов.
  "А ведь вечер так хорошо начинался!" - думал Пол по дороге в кабинет.
  Первым делом Нортон собирался выяснить кто именно общался с Синтией Уоллес, и предотвратить утечку информации. Если журналистка узнает, что Гриффит научился передавать своё безумие другим, может начаться нешуточная паника. Впрочем, Нортон не тешил себя иллюзиями относительно конфиденциальности: он на 99% был уверен, что Гриффит выложил в сеть очередное обращение, в котором он рассказывал о преступлениях Фёдора Савина, и в котором он брал на себя ответственность за гибель топливного короля Актарона. Список жертв Джона Гриффита вновь пополнился, и что самое страшное, Нортон понятия не имел как остановить распоясавшегося безумца.
  
  Уидмор-младший как обычно посетил клуб "Оникс", где он, размахивая кредитной карточкой, подцепил двух близняшек. Поочерёдно флиртуя то с одной девушкой, то с другой (если конечно разговоры на тему "у моего отца есть свой бизнес и куча денег" можно было назвать флиртом), Тодд уговорил их прокатиться. Покатавшись по улицам вечернего Актарона, Уидмор-младший отвёз новоиспечённых подружек к себе в особняк. Сейчас вся троица нежилась в джакузи. Тодд рассказывал истории, которые он считал забавными, а сестрички тупо хихикали, делая вид, что им это действительно интересно. Потом Тодд попросил одну из сестёр сбегать за шампанским, предварительно объяснив где находится винный погреб. Накинув халат, девушка вышла за дверь, и вернулась примерно минут через пятнадцать. На вопрос Тодда, где она так долго была, девушка ответила, что заблудилась. На самом деле ушлая девица искала чем бы можно поживиться, но поскольку в доме Уидморов было полно охраны, девушка не решилась испытывать судьбу. Вручив бутылку своей сестре, девушка спустилась в джакузи и поцеловала Тодда.
  -Она не открывается! - пожаловалась девица в синем бюстгальтере, обидчиво надув губки.
  -Дай сюда! - сказал Тодд, забирая из рук девушки бутылку шампанского.
  Штопора под рукой не было, однако Уидмор-младший смог справиться и без него. Как только он откупорил шампанское, пена из бутылки забрызгала бюстгальтер ближайшей девушки, однако та даже не рассердилась. Когда в кармане валявшихся неподалёку джинсов зазвонил сотовый телефон, Тодд сразу же ответил на звонок, даже не став смотреть на номер звонившего.
  -Перезвони позже - я сейчас в джакузи с тёлками! - весело проговорил Тодд, сбрасывая вызов.
  Буквально через десять секунд дверца приоткрылась и в ванну зашёл Эндрю с телефоном в руках.
  -Не соврал, - усмехнулся Уидмор, убирая телефон.
  В глазах девушек промелькнул испуг, однако Тодд не считал появление отца проблемой, несмотря на то, что Эндрю категорически запретил сыну приводить в особняк всяких шлюх.
  -Присоединяйся, пока мать не вернулась, - предложил Тодд отцу.
  Девчонки были симпатичными, однако Эндрю уже порядком надоели продажные девки.
  -Если через тридцать секунд вы всё ещё будете здесь, я прикажу охране выставить вас на улицу в таком виде, - предупредил Уидмор сестёр.
  Испуганные близняшки выскочили из джакузи словно ошпаренные, быстро схватили свои шмотки и выскочили за дверь. Эндрю подобрал с пола полотенце и бросил его Тодду в лицо.
  -Выбирайся оттуда поскорее. Я жду тебя в своём кабинете, - предупредил Эндрю сына.
  -Зачем ты прогнал тёлок? - возмутился Тодд, будто не расслышав слов отца.
  У Эндрю появилось желание заехать непутёвому сынку ногой по наглой физиономии. Если бы тест ДНК не оказался положительным, Уидмор ни за что бы не поверил, что это ничтожество - его родной сын.
  "Яблочко от яблони не далеко падает. Я и сам в его годы был далеко не пай-мальчиком", - привёл Эндрю довод в защиту сына.
  Между тем Тодд выбрался из джакузи и начал одеваться. Эндрю ещё раз повторил, что будет ждать сына в своём кабинет, после чего вышел за дверь. Идя по коридору, Уидмор сделал звонок своему личному шофёру, и приказал ему вывести лимузин из гаража. На повестке дня был ещё один важный вопрос, требующий присутствия Уидмора, но Эндрю собирался сначала уладить семейные дела. С Эдной он уже поговорил, и теперь оставалось поставить перед фактом Тодда. Когда Уидмор-младший явился в кабинет своего отца, Эндрю закончил разговор с одним из своих пилотов, приказывая ему подать челнок к особняку.
  -Улетаешь? - спросил Тодд без особого интереса.
  -Я - нет, а вот ты...
  -Стоп-стоп-стоп! - запротестовал Тодд. - Что за фигня?
  -Во-первых, не перебивай меня, сосунок, а во-вторых, решения здесь принимаю я.
  -Никуда я не полечу!
  -Полетишь как миленький.
  -Да пошёл ты! - гневно возразил Тодд, и вышел из кабинета отца, громко хлопнув дверью.
  Столь категоричный отказ ничуть не обескуражил Уидмора. Эндрю связался с охраной, и приказ вернуть дерзкого отпрыска, и даже разрешил использовать силу, если это потребуется. Через пару минут двое охранников привели в кабинет Уидмора брыкающегося Тодда.
  -Подождите за дверью, - распорядился Уидмор.
  Охранники сразу же исполнили приказ, оставив отца и сына наедине.
  -Ты летишь на Тлайкс, - сообщил Эндрю Тодду.
  -В эту дыру? Чего я там забыл? - возмутился Уидмор-младший.
  -Будешь сидеть там тише воды ниже травы, и радоваться жизни.
  -Там нет ни одного места, в котором можно радоваться жизни! Да и как следует погонять там тоже нельзя.
  -Я понимаю чем вызвано твоё беспокойства, и поэтому, чтобы ты слишком не скучал, Эдна отправится с тобой.
  Тодд удивлённо выпучил глаза.
  -Разве она не собиралась посетить геднерский курорт? - спросил он.
  -Собиралась, но передумала. В конце концов, Тлайкс почти не отличается от юга Геднера. Солнце, жара, песок - что может быть лучше? Разве что моря не хватает.
  Эндрю перехватил свою жену незадолго до отбытия с Актарона. Эдна собиралась отправиться на курорт со своим альфонсом, и прилюдно унизить мужа, за что и поплатилась. Существовал риск, что Джон Гриффит доберётся до семейства Уидморов, однако Эндрю отправлял сына и жену в изгнание ещё и для того, чтобы они перестали его позорить.
  -Забыл сказать самое главное. - Эндрю протянул руку. - Верни свою банковскую карту.
  -Что? Да ты шутишь!
  -Я не шучу. Отдай карту.
  Разумеется, Эндрю уже успел перекрыть Эдне финансовый кислород. Уидморы должны были прибыть на Тлайкс инкогнито, а если бы они начали сорить деньгами, то сохранить в тайне факт их пребывания на Тлайксе было бы весьма затруднительно.
  -Брось, отец, разве ты мне не доверяешь? - взмолился Тодд.
  Эндрю мысленно усмехнулся. Тодд впервые за долгие годы назвал его отцом.
  -Если бы я тебе доверял, мы бы уже давно всей семьёй подметали бы актаронские улицы, - ответил Уидмор с лёгкой улыбкой.
  -А как же жратва? А развлекуха?
  -По поводу еды можешь не беспокоиться - я дал охране соответствующие указания. Никто не собирается морить тебя голодом. А с развлечениями всё обстоит гораздо сложнее. Я уже сказал, что тебе и твой матери запрещается покидать дом, который я для вас снял?
  Тодд не мог поверить, что его отец говорит серьёзно, однако Эндрю и не думал шутить, а тем более делать какие-либо поблажки членам своей семьи. Тодд какое-то время пытался умолять отца передумать, потом начал угрожать, что вскроет себе вены, однако Эндрю остался непреклонен. Как только прибыл челнок, Уидмор приказал доставить непокорного отпрыска на судно, где его уже ждала Эдна, а потом сопроводить обоих на Тлайкс, не забыв при этом отобрать все средства связи. Напоследок Тодд успел спросить сколько времени продлится эта ссылка, однако Эндрю не дал ему чёткого ответа, а лишь сказал, что когда вся закончится, то он сразу же пришлёт транспорт на пустынную планету. Как только с делами семейными было покончено, Эндрю сел в лимузин и приказал шофёру ехать в "Дельфис". Сегодня в казино Уидмора должны были пожаловать несколько высокопоставленных гостей, в число которых входил Дерек Бэйн, чиновник из министерства экономики Ральф Макнис, Майлз Кроули, а также ещё несколько гостей, чьё слово на Актароне что-то значило. Когда Эндрю прибыл в "Дельфис", гости уже собрались на втором этаже в VIP-зале. Заняв карточный стол, актаронские дельцы мирно играли в покер, не став обсуждать проблемы раньше прибытия владельца казино. Лишь Майлз стоял в сторонке с грустным видом, потягивая мартини. Увидев владельца казино, Кроули поставил полупустой стакан на стол, подошёл к Уидмору и протянул ему руку, которую Эндрю сразу же пожал.
  -Прими мои соболезнования, Майлз, - сказал Уидмор.
  -Спасибо, мистер Уидмор, - ответил Кроули, присаживаясь за стол.
  Как только Уидмор занял своё место, игроки отложили карты в сторону. Им предстоял серьёзный разговор.
  -Здравствуйте, друзья. Мы в кои-то веки собрались все вместе, хотя повод для встречи не внушает оптимизма, - заговорил Эндрю.
  -А где Савин? Он настаивал на том, чтобы встретиться, а сам не пришёл, - полюбопытствовал Бэйн.
  -Возможно, Фёдор решил, что его это не касается, - предположил Ральф.
  -Теперь его уже ничего не касается. Савин мёртв, - сообщил Уидмор.
  В зале повисла гробовая тишина. О смерти Фёдора Эндрю узнал от одного из продажных полицейских. Узнал - и ничуть не удивился. Если тот же самый Уидмор и Бэйн поддерживали приятельские отношения, то Фёдор Савин держался особняком, считая, что их проблемы его не касаются. Этим он и подписал себе смертный приговор.
  -Как это случилось? Когда? - спросил побледневший Макнис.
  -Пару часов назад. Полиция задержала убийцу, но давить на него бесполезно - он всего лишь пешка. Всё это подстроил Гриффит, - ответил Эндрю.
  Двое работников казино принесли каждому гостю по стаканчику бренди, однако к напитку притронулся только сам Уидмор.
  -Что за раздолбайство?! - неожиданно воскликнул Кроули, ударив двумя руками по столу.
  Его стакан рухнул на пол и разбился, однако никто не обратил на это внимания.
  -Какой-то полоумный бывший репортёришка делает всё, что ему заблагорассудится, и его никто не может найти. Как такое возможно? - негодовал Майлз.
  -Хороший вопрос, мальчик мой, - подключился к разговору Бэйн. - Начнём с того, что у Гриффита нет родственников и друзей. По крайне мере нам о них ничего не известно.
  -Не морочьте мне голову! В телецентре Гриффит был не один!
  -Это были обычные наёмники.
  -Даже если так, то они должны знать где прячется Гриффит. Надо найти этих ребят и серьёзно с ними потолковать!
  -А чего их искать? Двое - в морге, а от третьей мало что осталось. Покойники не отличаются болтливостью.
  -Значит надо трясти тех кто ещё жив: бывших коллег, школьных друзей, любовниц. Хоть одному из них что-то, да известно! - продолжал упорствовать Майлз.
  -Это бесполезно. Мои люди уже пытались идти по этому пути, но практически сразу пришли в тупик. Гриффит не настолько глуп, чтобы допускать подобные просчёты.
  -Вы говорите об этом подонке в таком тоне, будто восхищаетесь им! - возмутился Майлз.
  Бэйн лишь снисходительно улыбнулся.
  -Трудно восхищаться человеком, желающим тебе смерти. Зато его можно уважать как серьёзного противника, - сказал Дерек.
  Майлз резко встал из-за стола.
  -При всём уважении, господа, я не понимаю для чего мы здесь собрались! Можете и дальше ходить вокруг да около и восхвалять этого негодяя. Я не намерен больше это выслушивать! - в голосе Кроули слышалось праведное негодование.
  -Не горячись, Майлз! - попытался урезонить Майлза Эндрю.
  -Не горячиться? Моего отца убили, а вы предлагаете мне не горячиться?! - ещё больше завёлся Кроули.
  Уидмор про себя отметил, что в данный момент Майлз не похож на хладнокровного и рассудительного молодого человека, коим он был раньше. В глазах Кроули сверкали молнии, и ему было наплевать что о нём подумают окружающие.
  -Мы знаем, что смерть Рихтера - большая утрата, но ты должен успокоиться, - Эндрю вновь попытался успокоить Майлза.
  -Я не успокоюсь до тех пор, пока этот негодяй не испустит дух. Извините, господа, я вынужден откланяться!
  Подойдя к лестнице, Майлз обернулся, и сказал, глядя на Эндрю:
  -Если бы для вас семейные узы хоть что-то значили, вы бы меня поняли, мистер Уидмор.
  Эндрю не стал реагировать на выпад со стороны Кроули, и позволил Майлзу уйти. Как только Кроули покинул VIP - зал, о неприятном инциденте сразу же было позабыто. Один из гостей, беспокоясь о своём здоровье, предложил собравшимся тщательно следить за своим окружением, ведь среди них запросто может оказаться засланный Гриффитом убийца. Его сосед счёл подобное высказывание пустой болтовнёй, и от себя добавил, что если все собравшиеся начнут шарахаться от собственной тени, то всё закончится либо суицидом, либо психушкой.
  -Суициды бывают разные. Вспомните Пьера Моро, - напомнил собравшимся Макнис.
  "А у тебя неплохо получается умничать. Особенно если брать в расчёт то, что ты практически ничего не знаешь!" - подумал Уидмор.
  -Незачем вспоминать о мёртвых - надо думать о живых, - философски изрёк один из гостей.
  -Этим делом лично занимается Пол Нортон, - напомнил собравшимся Макнис.
  -Судя по тому, что Савин погиб, толку от Нортона, как от козла молока. Может стоит его заменить на кого-нибудь другого? - предложил Бэйн.
  -В этом нет никакого смысла. Нортон - не наш человек, но он делает всё, что в его силах, - возразил Ральф.
  -Значит этих самых сил у него недостаточно. Ему стоило ещё какое-то время полежать в клинике и оправиться от раны, - ответил Дерек.
  -Даже если убрать его с поста, это ничего не изменит. Кто бы ни стал новым начальником полиции, он всё равно не сможет найти Гриффита слишком быстро! - продолжал стоять на своём Ральф.
  Эндрю мысленно согласился с Макнисом. В данной ситуации кадровая перестановка ничего бы не решила. Но в отличие от всех собравшихся, строящих догадки разной степени правдоподобности, Уидмор знал про "диссонанс". Знал, потому что сам финансировал работу Тенбриджа и даже присутствовал на некоторых тестах.
  "Рихтер и Фёдор обращались к Захарову. Борис решил их проблемы, и теперь все трое мертвы. Исходя из этого, я запросто могу стать следующим", - подумал Эндрю.
  Уидмор не был уверен что именно двигает Гриффитом - расчёт или безумие, но понимал, что Джон в любом случае нанесёт удар по нему. Это только вопрос времени. Однако у Уидмора был припрятан туз в рукаве, о котором Гриффит даже не подозревал.
  
  Посадив челнок рядом с полицейским управлением, Алекс и Сайкс вытащили из кабины пойманного преступника, и повели его внутрь. Задержанный кричал, что напарникам это с рук не сойдёт, и обещал жестоко отомстить, вот только вся эта тирада не произвела на охотников за головами впечатления. Как только Сайкс и Алекс ввели в здание закованного в наручники бандита, некоторые полицейские кинули на напарников косые, а порой и открыто враждебные взгляды.
  -Что-то зачастили к нам эти уроды. Приходят сюда как к себе на работу! - проворчал молодой детектив, попивая остывшее кофе.
  -Да потому что вы, парни, совсем от рук отбились. Гнать вас отсюда надо паршивой метлой! - ответил Сайкс, даже не соизволив обернуться.
  Бросивший едкое замечание детектив едва не поперхнулся кофе от такой наглости.
  -Что ты только что сказал? - набычился полицейский, готовясь кинуться на Сайкса с кулаками.
  Спайроу обернулся, и хотел уже было повторить сказанное, однако Алекс схватил его за шиворот и толкнул вперёд.
  -Он сказал, что погода сегодня замечательная, - примирительно проговорил Дроу, а потом двинулся вслед за Сайксом.
  Как только наполненный недружелюбными стражами порядка вестибюль остался позади, Алекс спросил:
  -Ты совсем сдурел говорить такое?
  -А что не так? - удивился Сайкс.
  -С легавыми только так и надо разговаривать! - ответил бандит вместо Сайкса.
  -Помолчи, - шикнул на него Алекс, а потом вновь обратился к Сайксу. - На протяжении нескольких лет ты действовал на нервы начальнику полиции. Помнишь к чему это привело?
  -Помню. Он получил пулю в лоб.
  -Туда ему и дорога! - вновь вставил реплику бандит.
  -Тебя никто не спрашивал! - сказал ему Сайкс. - Незачем приплетать Блэка. Найди какой-нибудь другой довод.
  -Блэк здесь не причём. Ты сам нарываешься на неприятности!
  -Каждому легавому... - вновь попытался высказаться бандит.
  -А ты вообще заткнись! - оборвали его Алекс и Сайкс в один голос.
  Бандит благоразумно промолчал. Алекс и Сайкс решили не продолжать спор, а побыстрее сдать преступника и получить положенные им деньги. Дойдя до блока тюремных камер, напарники столкнулись с Нортоном и Мартинезом.
  -Ну и кто тут у нас? - спросил сержант, внимательно разглядывая задержанного.
  -Очередной говнюк, которого вы... - начал было Сайкс, но Алекс "случайно" задел его локтем по рёбрам.
  Спайроу замолк и сердито посмотрел на напарника, однако Дроу даже ухом не повёл.
  -Принимайте гостя. Где нам расписаться? - спросил Алекс.
  -Пойдёмте за мной, - сказал Мартинез, после чего затащил бандита в камеру и захлопнул за ним дверь.
  Как и его коллеги, Антонио не особо жаловал охотников за головами, но он был вынужден признать, что Сайкс Спайроу и Алекс Дроу знают своё дело. Это был уже третий случай за месяц, когда напарники приводили в управление человека, за чью поимку назначено вознаграждение. Нортон же задавался другим вопросом: были ли эти двое прирождёнными сыщиками, или им просто везло? Повести могло однажды, максимум - два раза подряд.
  "Это не везение, а статистика", - пришёл к выводу Нортон.
  Прежде чем напарники ушли вслед за Мартинезом, Пол окликнул Алекс и сказал, что им надо поговорить.
  -Распишись где надо - через минуту я тебя догоню, - сказал Алекс Сайксу.
  Спайроу не стал задавать лишних вопросов и ушёл. Опасаясь, что их разговор может кто-нибудь услышать, Нортон указал на комнату для допросов. Дроу кивнул. Войдя в комнату первым, Пол сразу же отключил камеру наблюдения.
  -Неплохо сработано, - начал Нортон издалека.
  -Ничто так не стимулирует человека, как невыплаченный кредит. Есть ещё вопросы?
  -Есть. Скажи мне, Дроу, но только честно: ты когда-нибудь задумывался над тем, чтобы быть полицейским?
  -Один раз. Тогда у меня был сильный жар, и я весь день бился в горячке и бредил.
  -Довольно исчерпывающий ответ, - проворчал Нортон, поняв, что разговор идёт совсем не так, как ему бы хотелось.
  Согласно официальным документам, Алекс был сыном полицейского, причём весьма неплохого. Вопреки всем существующим правилам Пол собирался предложить Дроу пост лейтенанта полиции, однако поняв, что работа в полиции не прельщает охотника за головами, перестал ходить вокруг да около.
  -У меня к тебе есть выгодное предложение, - заявил Пол.
  -Внимательно слушаю, - ответил Алекс, скрестив руки возле груди.
  -Я предлагаю тебе взаимовыгодное сотрудничество. Ты выслеживаешь одного человека и без лишнего шума сообщаешь мне о его местонахождении.
  -И в чём же моя выгода?
  -За поимку этого человека полагается крупное вознаграждение. Я позабочусь о том, чтобы ты его получил.
  -Если речь идёт о Джоне Гриффите, то найди другого добровольца, - ответил Алекс, сразу же поняв о ком идёт речь.
  На сегодняшний день вознаграждение за поимку Гриффиту составляло 10 миллионов дакейров. О деяниях бывшего корреспондента на Актароне не говорил только ленивый. Предложение правительства Актарона было поистине щедрым, однако Алекс не собирался лезть в это дело, более того, он планировал со дня на день вернуться обратно на Терранон.
  "Видимо министерство юстиции прессует тебя по полной программе, раз ты обратился за помощью ко мне", - подумал Алекс.
  -10 миллионов на дороге не валяются. Когда ещё ты сможешь заработать столько денег за один раз? - Нортон решил подойди с другой стороны.
  -Лучше синица в руках, чем журавль в небе. Дай возможность своим подчинённым себя проявить.
  -У них уже была такая возможность.
  -Сочувствую. Если это всё...
  -Хорошенько подумай, прежде чем отказываться. На тебя у меня ничего нет, но твой напарник может запросто угодить за решётку.
  -За что?
  -За сокрытие сведений о личности человека, убившего Гордона Блэка.
  На самом деле у Нортона не было никаких доказательств о виновности Спайроу - он просто сделал выпад наугад.
  -Если ты решил чередовать кнут и пряник, то делай это с умом. Сайкс рассказал всё что знал, и мы оба это прекрасно понимаем! - уверенно заявил Алекс.
  На самом деле Дроу не был в этом уверен на все 100%, однако Нортону совсем необязательно было об этом знать.
  -Ладно-ладно. - Пол примирительно развёл руки по сторонам. - Если передумаешь...
  -Это вряд ли. Бывай, - попрощался Алекс с Нортоном, а потом вышел за дверь.
  Когда они покинули полицейское управление, Сайкс поинтересовался о чём с ним говорил Нортон, однако Алекс не стал отвечать на вопрос напарника.
  -А ведь Стивен Ламберт - неплохой стрелок, - как бы невзначай сказал Алекс.
  -Это ты к чему? - удивился Сайкс.
  -Нортона чуть не постигала судьба Блэка.
  -Бывает. В наше время опасно быть начальником полиции, - небрежно бросил Сайкс.
  -Так-то оно так, но что если Блэка тоже прикончил Ламберт?
  Спайроу посмотрел на Алекса с усмешкой.
  -Это не он.
  -Откуда ты знаешь?
  -Просто знаю и всё тут.
  Подобная формулировка очень не понравилась Алексу.
  -Нортон считает, что тебе известно кто прикончил Блэка. Это действительно так? - спросил Дроу напрямик.
  -Ага.
  Алекс остановился на месте, не дойдя до челнока, а потом кинула на Сайкса вопросительный взгляд.
  -Это был стрелок, причём довольно меткий, - проговорил Спайроу с серьёзным видом.
  -И это всё что ты можешь сказать? - разочарованно спросил Алекс.
  -Ещё я могу сказать, что погода сегодня не такая уж и замечательная, - ответил Спайроу, глядя на подгоняемые ветром чёрные тучи.
  Алекс никак не стал комментировать слова Сайкса, и забрался в кабину. Сложно было понять когда Спайроу шутит, а когда говорит правду, поэтому продолжать подобные расспросы было бессмысленно.
  
  Последние дни Джилл провела дома, лишь изредка общаясь с напарниками по рации. Как и подсказал ей Паркер, для примирения достаточно было всего лишь извиниться и сделать вид, будто это извинение искреннее. Дженет, однако, не была такой наивной, и прекрасно понимала, что её склонная к авантюрам дочурка может спровоцировать ещё не один конфликт. Дженет Рейн от природы была добрым и чутким человекам: она не могла злиться на кого-то слишком долго, а тем более на близкого человека. После того, как Дженет ушла в магазин за продуктами, Джилл подумала, что ей тоже стоит устроить шопинг. Правда в понимании рыжей бестии слово "шопинг" означало немного другое. Оставшись дома одна, Джилл достала из шкафа свою коллекцию париков. Решив перевоплотиться в пышную брюнетку, девушка также использовала яркую губную помаду, и надела чёрные очки.
  -Не дать ни взять - роковая женщина! - сказала Джилл глядя на своё отражение в зеркале.
  Для создания образа ей также требовалось подобрать не только другую, более открытую одежду, но ещё и другую обувь. Несмотря на грациозность, Джилл ненавидела обувь на каблуках, и остановила свой выбор на светлых сандалиях. "Шопиться" Джилл решила в одном из самых модных бутиков в центре. Прибыв к месту, девушка ещё раз оглядела себя, после чего выбралась из челнока и вошла в бутик. Ей навстречу сразу же устремился молодой человек в светло-зелёной майке.
  -Добро пожаловать. Что-нибудь подсказать? - поинтересовался молодой продавец, широко улыбаясь.
  -Спасибо, не надо. Мне сначала стоит осмотреться, - холодно ответила Джилл, про себя подумав, что этому парнишке стоило идти работать альфонсом, а не продавцом-консультантом.
  Данный бутик отличался от прочих магазинов одежды тем, что потенциальные покупатели лицезрели лишь голографические проекции, а не саму одежду. Проходя между рядами голограмм, Джилл присматривалась не столько к самой одежде, сколько к людям, зашедшим в бутик. Увидев молодого парня, разговаривающего с продавцом, Джилл постаралась составить портрет потенциальной жертвы. Грязная поношенная обувь свидетельствовала о том, что её владелец сэкономил на такси и шёл до бутика пешком, выбрав при этом не самую хорошую дорогу. Жалостливая физиономия как-бы кричала "Пожалуйста, сделайте мне большую скидку, я когда-нибудь расплачусь", однако суровое лицо продавца, качающего головой, давало клиенту понять, что нищебродов здесь не жалуют.
  "Типичный нищий студент, надеющийся заманить однокурсницу к себе в койку, подарив ей модные шмотки!" - огласила свой вердикт Джилл, потеряв интерес к парню.
  Далее Джилл присмотрелась к женщине средних лет в короткой юбке. Чересчур яркий макияж, сверкающие драгоценности, и конечно же отсутствие обручального кольца говорили об одном - данная особа пыталась привлечь внимание к своей персоне.
  "Циничная и расчётливая корова. Скорее всего развелась, отсудила половину состояния, а теперь ищет приключений на свою дряблую попу. Пришла цеплять молодых парней не ночью в клуб, а днём в магазин. Оставшись наедине с парнем, предпочитает пользоваться наручниками и плёткой, предварительно переодевшись в кожу или латекс!" - подытожила Джилл, отметая и второй вариант.
  Входная дверь скрипнула и в магазин зашла парочка новых покупателей: полноватый мужчина средних лет в деловом костюме и молодая блондинка с розовой сумочкой. Когда продавец-консультант спросил, может ли он чем-нибудь им помочь, мужчина заявил, что разберётся сам, однако его спутница тут же засыпала продавца различными вопросами.
  "Платиновые запонки, костюм, одет в первый, максимум во второй раз. Золотые часы. Определённо это мой клиент!" - обрадовалась Джилл.
  После недолгого разговора с продавцом, блондинка начала разговаривать с папиком. Тот презрительно фыркнул и демонстративно обернулся, после чего блондинка заревела. Мужчина что-то проворчал, а потом достал из кармана банковскую карту и вручил её блондинке. Поток слёз сразу же исчез.
  "Капризная, гламурная, и крайне недалёкая. Она чья угодно дочь, но только не его. Нашёл он её скорее всего на каком-нибудь конкурсе красоты или что-то в этом роде. Она встречается с этим толстопузом только ради денег. Расстанутся они максимум через неделю!" - "просканировала" блондинку Джилл.
  Как только папик расплатился с продавцом, тот принёс пару новых туфель на высоких каблуках. Девушка бросилась продавцу на шею, вызвав неудовольствие со стороны папика. Расплатившись кредиткой, папик убрал карточку в правый карман и пошёл вперёд, оставив подружку далеко позади. Как только мужчина прошёл мимо неё, Джилл внезапно обернулась и они столкнулись. При этом Джилл задела мужчину плечом и залезла в его правый карман.
  -Извините, я такая неловкая, - сказала Джилл, одной рукой поправляя очки, а другой вытаскивая карточку из кармана жертвы.
  -Это я должен просить у вас прощения, - вежливо проговорил папик.
  По всей видимости, он был настроен на продолжение разговора, однако заполучив карточку папика, Джилл сразу потеряла к нему интерес: она повернулась к мужчине спиной и продолжила разглядывать модель нового платья. На самом деле платья не интересовали рыжую бестию - она просто ждала, пока папик уйдёт. Когда мужчина отошёл от неё на значительное расстояние, Джилл переместилась в другой ряд, и практически сразу нашла то, что привлекло её внимание. Этим чем-то было меховое пальто белового цвета, которое стоило 80 тысяч дакейров. Подозвав продавца-консультанта, Джилл сказала, что её интересует пальто, она попросила показать модель одежды вживую. Как только продавец принёс пальто, Джилл его примерила. Пальто пришлось ей впору.
  -А у вас есть точно такое же пальто, но на парк размеров больше? - поинтересовалась Джилл.
  -Разумеется есть. А...
  -Это подарок. Для близкой подруги, - соврала Джилл.
  -Может, вашей подруге стоит прийти сюда и примерить...
  -Она слишком занята.
  На самом деле сегодня у Дженет был выходной, однако Джилл скорее бы согласилась пройтись голой по улице, чем рассказать обо всём матери. Из зимней одежды у Дженет были только старые шмотки от умершей бабушки. Ей бы очень пригодилось это пальто, однако если бы Дженет узнала, что счёт оплатил посторонний человек (сам того не зная), она бы не согласилась принять подарок. А если бы Дженет стало известно, что её дочурка вновь взялась за старое, то... Джилл даже не хотела об этом думать. Продавец аккуратно запаковал второе пальто в подарочную упаковку, и даже обвязал её красной ленточкой.
  -С вас 160 тысяч дакейров, - сообщил он.
  Джилл вручила ему кредитку. Продавец отошёл к кассе, провёл карточкой по декодеру, и снял нужную сумму.
  -Спасибо за покупку. Заходите ещё, - сказал он Джилл, вновь одарив её белоснежной улыбкой.
  -Непременно, - ответила Джилл, про себя подумав, что надо быть полной идиоткой, что "шопиться" в одном и том же магазине больше одного раза.
  Вернувшись домой, Джилл повесила купленное пальто в шкаф с париками, а упаковку с ленточками отнесла в комнату Дженет и положила её на кровать. Как только Джилл избавилась от своей маскировки, Дженет вернулась из магазина с двумя пакетами, доверху заполненными продуктами.
  -Тебя долго не было, - заметила Джилл, мысленно обрадовавшись, что успела переодеться.
  -Магазин, в котором я обычно делаю покупки, переехал немного южнее, - пояснила Дженет.
  -Насколько немного? - уточнила Джилл.
  -На пару километров.
  Джилл нахмурилась, и по всей видимости собиралась что-то сказать. Однако внезапно запищала рация, которую рыжая бестия бросила в гостиной. Подобрав устройство связи, Джилл сразу же спросила у Дроу что тому от неё нужно.
  -Ничего мне не нужно. Просто я хотел сообщить, что скоро мы покинем Актарон, - сообщил Алекс.
  -В смысле, скоро? Кто это, мы? - насторожилась Джилл.
  -Я и Сайкс. Тебя никто силой за собой не тащит, - ответил Алекс.
  -А как же мой долг? - неожиданно спросила Джилл.
  -Ты уже всё отработала. Мы накопили внушительную сумму, и теперь можно наконец-то сбросить с себя долговое ярмо и вернуть оставшуюся сумму по кредиту.
  -Не будь идиотом, Алекс! Ты ведь сам видишь какие на Актароне расценки. Зачем отсюда улетать?
  -Затем, что я прилетать-то сюда не собирался.
  -А Гриффит?
  -Причём здесь он?
  -10 миллионов на дороге не валяются. Всего-то надо выследить одного шизика.
  -Его уже не первый месяц всё никак не могут выследить, и вообще, меня это дело не интересует. Пока. Может быть когда-нибудь мы снова увидимся.
  -Эй, подожди! Ты ведь...
  Однако сигнал исчез, и Джилл так и не успела договорить то, что собиралась. Подобный расклад её совсем не радовал, т.к. рыжая бестия не только представила, как ловит Джона Гриффита, (мысль поймать Гриффита Джилл пришла в голову ещё тогда, когда вознаграждение за его поимку составляло 3 миллиона дакейров) но и как тратит свою долю. Охотиться за опасным террористом в одиночку было крайне рискованно, и поэтому Джилл нужна была помощь напарников.
  "Или хотя бы одного из них, " - мысленно поправила себя Джилл.
  Забрав рацию, рыжая бестия попрощалась с матерью, покинула дом и забралась в челнок.
  "Только не улетай прямо сейчас, Дроу! Подожди хотя бы пару дней!"
  
  Как только о результатах пресс-конференции и о гибели Федора Савина стало известно Бруксу, он вызвал Нортона к себе. Выслушав критические замечания в свой адрес, Пол не стал давать пустых обещаний, а просто сказал, что сделает всё, что в его силах, чтобы этого больше не повторилось. Купер обратил внимание, что Пол выглядит усталым и подавленным, и предложил ему сначала хорошенько отдохнуть, а завтра взяться за работу со свежими силами. Покинув Брукса, Нортон поймал такси и поехал в гостиницу. Взяв у администратора ключ от номера, Пол зашёл в лифт, но прежде, чем двери захлопнулись, в лифт успел заскочить ещё один мужчина с барсеткой на плече. Встав рядом с Нортоном, Кайл засунул правую руку в карман.
  -Пол Нортон? - спросил Гловер, нащупав пистолет.
  Быстро поняв, что этот жест означает, Нортон схватил Кайла за руку прежде, чем тот успел вытащить оружие. Между двумя мужчинами началась драка, в ходе которой Гловеру всё же удалось заехать ногой Нортону по животу, оттолкнуть его от себя и вытащить оружие.
  -Спокойно, шеф. Если всё будешь делать правильно, останешься жив, - предупредил Нортона Кайл.
  Как только двери лифта, Кайл увидел идущую к лифту горничную.
  -Пикнешь хоть слово - убью обоих! - предупредил он Пола, приставив пистолет к спине Нортона.
  Как только горничная вошла в первую попавшуюся комнату, Гловер толкнул Нортона вперёд, приказав ему идти в свой номер. Оказавшись в комнате, Кайл забрал у Пола ключ и запер дверь.
  -Садись! - приказал Гловер, указывая на кровать.
  -Тебе это с рук не сойдёт, - сказал Нортона, за что Кайл ударил его ногой в живот, и повалил на кровать.
  Пока Пол приходил в себя, Кайл достал из барсетки цифровую камеру и планшетник.
  -На кого ты работаешь? - спросил Нортон осипшим голосом.
  -Не на кого, а с кем. Этот человек - ночной кошмар для лживых негодяев и лицемеров, - ответил Кайл, кладя камеру на тумбочку.
  Пол сразу же догадался о ком идёт речь.
  -Джон хочет, чтобы полиция прекратила его преследовать. Я сейчас настрою камеру и ты во всеуслышание заявишь, что Джон Гриффит - герой, и официально прекратишь травлю, - пояснил Гловер.
  -Какая травля? Этот человек - террорист! По нему камера смертников плачет. Ловить Гриффита и ему подобных - это моя работа.
  Глаза Кайла буквально налились кровью.
  -Зато когда какие-то негодяи убили Бет, ты и тебе подобные даже пальцем не пошевелили, чтобы их найти! - яростно проговорил он, повысив голос.
  -Кто такая эта Бет? - не понял Нортон.
  -Моя жена. Её убили, а меня похитили и держали в заточении. Чем в это время занимался ты? Ловил карманников в общественном транспорте? Или выступал по телевидению, рассказывая людям басни про неустанную борьбу с преступностью?
  Видя в каком настроение пребывает Кайл, Нортон не стал отвечать на его вопрос.
  -Ты - всего лишь безвольный слуга, выполняющий всё, что тебе скажут, но пора и тебе сделать что-то хорошее! - объявил Кайл, а потом начал настраивать камеру.
  
  В кают-компании Джилл обнаружила Сайкса, поедающего пиццу.
  -А где Алекс? - полюбопытствовала Джилл.
  -Обещал скоро вернуться. - Сайкс отрезал кусочек пиццы и протянул его напарнице. - Будешь?
  Джилл презрительно фыркнула.
  -К твоему сведению, я не раз обедала в лучших ресторанах мира! - сообщила она.
  -И кто оплачивал счёт?
  -Очередной болван, наивно полагающий, что ему за это что-нибудь перепадёт. Неужто ты думаешь, что я буду есть всякую...
  -Проголодаешься - будешь. Хотя сейчас уговаривать тебя я не собираюсь, - ответил Сайкс, кладя кусок пиццы обратно в коробку.
  -Вы всерьёз решили покинуть Актарон? - спросила Джилл.
  -Решил Алекс, а мне в общем-то всё равно, - ответил Сайкс, заканчивая трапезу и принимая лежачее положение.
  Джилл подошла к дивану и села на подлокотник.
  -У меня к тебе предложение, - сказала она.
  -Ты решила сделать мне предложение? Извини, конечно, но жениться на тебе я не собираюсь, - ответил Сайкс, опуская бейсболку на глаза.
  Джилл подхватила бейсболку Спайроу и бросила её на пол.
  -Извини, если разбил тебе сердце, - усмехнулся Спайроу, а потом повернулся к Джилл спиной.
  -У меня к тебе дело на 5 миллионов.
  Сайкс нехотя обернулся.
  -На двоих? - уточнил он, а потом широко зевнул.
  -Каждому, - ответила Джилл с улыбкой.
  На самом деле Сайкс не особо интересовался деньгами, потому что он не умел как следует распоряжаться денежными средствами, и тратил их либо на еду, либо на дополнительные обоймы. Сайкса больше привлекал сам риск, и возможность размяться. В остальное же время он тупо валялся на диване и изредка просматривал ролики из сети.
  -Допустим, я согласен. Что у нас на повестке дня: грабители, маньяки, мошенники? - Сайкс дал волю своей фантазии. - Или особо опасные трансвеститы и фетишисты?
  -Его зовут Джон Гриффит. Раньше он был то ли ведущим новостей, то ли ещё кем-то, а сейчас он - террорист, представляющий угрозу.
  -Для кого?
  -Для говнюков, которые этого заслужили, хотя это не имеет значения. Найдём Гриффита раньше других - неплохо заработаем. Что-то мне подсказывает, что таких денег ты даже в глаза не видел.
  -Я в деле. С чего начнём?
  -Для начала предлагаю обыскать его последнее убежище.
  Во время последней встречи Паркер дал чётко понять Джилл, что не собирается ничего ей рассказывать о Гриффите ни за какие деньги. Тогда Джилл пошла другим путём: она задала те же самые вопросы Барри Крайтону. Рыжая бестия прекрасно знала, что Медведь по ней сохнет, а потому флиртовала с байкером напропалую. Крайтон выложил всё что ему было известно, а знал Барри не так уж и много.
  -Кто-нибудь ещё знает об этом убежище? - уточнил Сайкс.
  -Скорее всего.
  -Тогда какой смысл...
  -Не пытайся умничать - просто будь самим собой! - бесцеремонно перебила Сайкса Джилл.
  -Ну как знаешь, - отозвался Спайроу, приподнимаясь с дивана. - Показывай дорогу.
  
  Алекс так и не смог понять что на самом деле известно Сайксу насчёт убийства Гордона Блэка, однако сейчас его не столько волновал придурковатый напарник, сколько Нортон. Побеседовав с Винсентом, Алекс узнал, что дело Блэка по-прежнему открыто, и что несколько ищеек, во главе которых стоял Дональд Грэхам, пытаются найти неизвестного стрелка. Опасения вызывала не столько мнимая уверенность Нортона, будто Сайксу что-то известно - если бы Пол капнул поглубже, Спайроу угодил бы за решётку, ведь были в его биографии кое-какие пятна, имеющие крайне дурной оттенок. Алекс не собирался охотиться за Гриффитом, и сейчас отправился в гостиницу, в которой проживал Нортон, чтобы ещё раз потолковать с начальником полиции и расставить все точки над "и". Добравшись до номера Нортона, Алекс постучал в дверь. К тому моменту Нортон сказал на камеру всё, что хотел Кайл, и теперь Гловер готовился выложить в сеть откровение начальника полиции. Услышав стук, Кайл схватился за пистолет.
  -Кто бы это ни был, гони его в шею, - тихо проговорил он.
  Сказав это, Кайл подвёл Нортона к двери, а сам встал с другой стороны, готовясь в случае чего вышибить мозги начальнику полиции. Открыв дверь, Пол ожидал увидеть кого угодно, но только не Алекса.
  -Нам надо поговорить, - сказал охотник за головами и попытался войти в номер, однако Нортон его не пустил.
  Зная, о том, что Кайл всё слышит, Пол беззвучно, но с расстановкой прошептал "помоги мне". Когда Алекс вопросительно поднял бровь, Нортон слегка пошевелил головой в сторону, дав охотнику за головами понять, что рядом с дверью стоит кто-то ещё.
  -В другой раз. Я сейчас очень занят, - сказал Нортон, опасаясь, что длинная пауза может насторожить Кайла.
  -Как скажешь, - пожал плечами Алекс, а потом отошёл от номера.
  Когда Нортон закрыл дверь, Гловер приказал ему отойти на середину, а сам достал ключ. В этот момент Алекс изо всех сил ударил ногой по двери, и та резко открылась, ударив Кайла по лбу. Как только Гловер рухнул на пол, Пол подхватил с тумбочки лампу, и ударил Кайла по голове, после чего тот потерял сознание.
  -Спасибо, Дроу. Теперь я твой должник, - сказал Пол, ставя лампу обратно.
  -Раз уж ты сам об этом заговорил, то есть у меня к тебе одна просьба.
  
  -Точно здесь? - спросил Сайкс, зависая над крышей ангара.
  -Точнее некуда. Снижайся, - ответила Джилл.
  Медведь сообщил, что Паркер уже обыскал данное сооружение, поэтому здесь нечего ловить. Джилл поблагодарила Барри, по-дружески поцеловала в щёку, и на всякий случай сказала, чтобы он не вздумал сообщать об их разговоре Ньютону. Посадив челнок, Сайкс выбрался из кабины и стремительно зашагал к двери ангара, даже не став доставать пистолет. За дверью не было ничего ценного - лишь четыре голые стены, без какого-либо намёка на тайники. Несмотря на это Джилл начала обстукивать стены и присматриваться к полу, ведь там мог быть спрятан потайной люк.
  -Пусто, - озвучил Сайкс очевидный факт.
  -Прямо как у тебя в голове! - отозвалась Джилл, продолжая обстукивать стены.
  После пятнадцати минут поиска, напарники покинули помещение, так ничего и не обнаружив.
  -И на что ты вообще надеялась? Думала, что Гриффит случайно обронил конверт с обратным адресом? - поинтересовался Сайкс, закрывая дверь.
  -На самом деле этот ангар - всего лишь пустышка. Я на 90% была уверена, что здесь ничего не осталось, но...
  -... захотела проверить оставшиеся 10%?
  -Что-то в этом роде. Давай попробуем поставить себя на место Гриффита. Куда бы ты отправился, если бы был чокнутым террористом?
  Сайкс задумчиво почесал затылок.
  -В зоопарк, - ответил он после небольшой паузы.
  -Для чего? - не поняла Джилл.
  -Чтобы побрить налысо всех обезьян, а потом всё взорвать.
  -И зачем тебе это нужно?
  -Как это зачем - ведь я же чокнутый террорист! Разве в моих действиях должна быть логика?
  Джилл лишь махнула рукой, признав несостоятельность своей идеи.
  -Лучше бы на твоём месте оказался Алекс, - недовольно промолчала она.
  -Если бы на моём месте оказался Алекс, тебе пришлось бы рыскать здесь одной. У него нет желания ловить Гриффита, и здесь никакие уговоры не подействуют.
  Хотя ангар и оказался полностью пуст, Джилл не торопилась покидать промзону.
  -Хорошо, давай тогда подойдём с другой стороны. Гриффит покинул ангар, но он до сих пор прячется где-то в промзоне, - предположила она, обходя челнок и идя вперёд.
  -Это бессмысленно и глупо. Если бы он по-прежнему остался здесь, его бы в два счёта нашли! - возразил Сайкс.
  -Или бы даже не стали искать, решив, что он ни настолько глуп, чтобы остаться практически на том же самом месте.
  Джилл пыталась рассуждать как вор, загнанный в угол.
  "Если тебя преследуют, а оторваться нет времени или возможности, то ты просто спрячешь добычу. Если добычу будут искать, куда ты её спрячешь?" - думала она.
  Пройдя через несколько рядов ангаров, охотники за головами вышли к воде. У берега, на разном расстоянии друг от друга, стояли несколько старых морских судов, которые, скорее всего, были уже непригодны к плаванию.
  -На самое видное место, - закончила Джилл ранее начатую мысль.
  -Чего-чего? - не понял Сайкс, однако девушка спешно устремилась вперёд, не став ничего объяснять.
  Первым делом напарники осмотрели парочку небольших катеров, в днище каждого из которых были дырища. Не найдя ничего интересного, Джилл и Сайкс перешли на более крупные суда, но и здесь их ждала неудача. С последним кораблём им не повезло конкретно: весь трюм провонял какой-то едкой дрянью, вызывавшую резь в глазах. Выбравшись на палубу и вдохнув полной грудью свежий воздух, Джилл подошла к краю, опасаясь, что её вот-вот вырвет. Однако стоило девушке присмотреться, как она увидела ещё одно судно, стоявшее недалеко от берега.
  -Всё ещё думаешь, что Гриффит где-то неподалёку? - спросил вышедший из трюма Сайкс.
  В отличие от побледневшей Джилл, Спайроу выглядел более бодро. Когда Сайкс был ещё мальчишкой, старик Менс любил крепко выпить. Когда качественной выпивки под рукой не было, Менс собирал всю жидкость, что находил, и начинал гнать из неё самогон. Вонища стояла такая, что даже крысы дохли, зато Сайксу всё было нипочём. Во время очередного "приготовления" он даже смог вытащить потерявшего сознание Менса на улицу, а потом вернуться внутрь магазина (старик гнал самогон прямо на рабочем месте, не забыв предварительно запереть все окна и двери), отключить аппарат, и вылить адскую смесь в унитаз.
  -Всё может быть. Давай сначала обыщем последнее судно, - ответила Джилл, после чего её всё же стошнило за борт.
  Последнее судно при ближайшем рассмотрение оказалось старой баржей. На подходе к ней, Сайкс заметил на корме какого-то человека, но не смог как следует его разглядеть. Незнакомец тоже увидел Сайкс, и спешно отошёл от края. Достав пистолет, Сайкс побежал к барже, приказав Джилл оставаться на месте. Поднявшись на палубу, Сайкс внимательно всё осмотрел, и обнаружил люк, ведущий в трюм.
  -Что это ты так разогнался? - спросила у Сайкса подоспевшая Джилл.
  -Я кого-то видел, - ответил Спайроу, подходя к люку.
  -Странно. Я никого не видела.
  В этот момент внизу раздался шум, будто какой-то умник стал стучать железной трубой по стене.
  -Видеть, может и не видела, но со слухом у тебя быть проблем не должно, - сказал Сайкс и начал медленно спускаться вниз.
  Джилл незамедлительно последовала за ним. Неизвестный ещё раз врезал по стене трубой, после чего уронил её на пол.
  -Что-то здесь не так. Он как будто хочет, чтобы мы шли за ним! - насторожилась Джилл.
  -Человек так старается - давай не будем его разочаровывать! - ответил Сайкс, медленно подходя к углу.
  Сняв с головы бейсболку, он вытянул её из-за угла. Выстрелов не последовало, зато послышались стремительно удаляющиеся шаги. Сайкс и Джилл сразу же перешли на бег. Добежав до железной двери, запертой на ручку-клапан, Спайроу сразу же попытался открыть дверь, не заметив датчик движения, и небольшой динамик над дверью. Стоило охотнику за головами начать крутить клапан, из динамика заиграла грустная музыка. Сайкс и Джилл замерли как вкопанные, попав под воздействие "диссонанса". Как только мелодия закончилась, напарники покинули трюм и поднялись на палубу.
  -Корабли обыскали - что дальше? Может, стоит нырнуть в воду и тщательно обыскать дно? Кто знает, может Гриффит прячется под каким-нибудь камнем! - поддел Джилл Сайкс.
  -Признаюсь, я облажалась. Как будто ты никогда не лажал!
  -Было дело, причём не раз и не два. Если повезёт, пицца ещё тёплая.
  Покинув баржу, напарники вернулись к челноку. Сайкс и Джилл помнили, что обыскали баржу вдоль и поперёк, но так никого и не нашли. А о том, что кто-то заманил их под динамик, Сайкс и Джилл волшебным образом позабыли.
  
  Приоткрыв окошко комнаты для допросов, Нортон увидел, как Мартинез схватил Гловера за волосы, а потом ударил лицом об стол.
  -Слушай, говнюк, ты меня уже достал! Тебе уроду славы захотелось, или ты просто совсем тупой! - прокричал Антонио, а потом заехал Кайлу кулаком в левый бок.
  Гловер лишь стиснул зубы, но ничего не сказал. Если бы не наручники, Кайл ни за что бы не позволил делать из себя отбивную.
  -Что это ты замолк, засранец? - вновь повысил голос Мартинез.
  -Я уже всё сказал! - рявкнул Кайл, за что получил удар в живот.
  Антонио отошёл в сторону и закурил.
  -То, что ты здесь наговорил, меня не волнует. Если ты не расскажешь где прячется Гриффит, то проведёшь остаток своей никчемной жизни в самой паршивой тюряге! - предупредил Мартинез Гловера, при этом обдав его табачным дымом.
  Кайл закашлял, а потом демонстративно отвернулся. Мартинез уже занёс руку для удара, как в комнату для допросов зашёл Нортон.
  -Выйдем на пару слов, - сухо проговорил Пол, и вышел за дверь.
  Ничуть не обескураженный Антонио вышел вслед за шефом.
  -Что удалось узнать? - спросил Пол без предисловий.
  -Этот тип сказал, что его зовут Кайл. Об остальном он пока молчит, но дайте мне ещё десять минут...
  -Через десять минут этот Кайл превратиться в один большой кровоподтёк.
  -И что с того? Этот тип собирался вас убить! - напомнил Мартинез.
  -С памятью у меня всё нормально. Иногда полезно применять какие-то другие методы, а не только избивать и угрожать.
  Мартинез подумал, что более надёжного метода, чем жёсткое прессование, ещё не изобретено, однако предпочёл не говорить об этом вслух. Впрочем, Нортон был далеко не глуп, и сразу догадался о чём подумал его подчинённый.
  -Сделай небольшую передышку. Кайлу некуда деваться, и он об этом прекрасно знает. Убеди его сотрудничать, но если из этого ничего не выйдет, делай с ним всё, что душе угодно, - сказал Пол, а потом повернулся к Мартинезу спиной и пошёл по коридору.
  Возле своего кабинета Нортон встретил незнакомого мужчину в длинном светлом плаще и с чёрной папкой в руках. Мужчине на вид было лет 50-55, его короткие тёмные волосы начали покрываться сединой на краях, а усталый взгляд давал понять, что этот человек многое повидал в жизни, о чём ему хочется забыть.
  -Здравствуйте, мистер Нортон. Меня зовут Семён Фролов и я пришёл поговорить с вами по поводу Кайла Гловера, - сказал мужчина, протягивая Полу руку.
  -Гловер, значит. Спасибо, что сэкономили моё время, - ответил Нортон, пожимая предложенную руку, а потом вошёл в кабинет.
  Семён не стал ждать особого приглашения и вошёл вслед за Нортоном.
  -Если вы адвокат Гловера, то лучше приходите завтра. Сейчас Кайл на допросе, - сказал Пол, присаживаясь за стол.
  -Вы меня неправильно поняли. Я не адвокат Кайла, но вы всё равно должны его освободить.
  -Во-первых, этот тип останется в управлении до суда, а во-вторых, уходите по-хорошему, если не хотите к нему присоединиться, - спокойно проговорил Нортон.
  Фролов не сдвинулся с места. Он рассчитывал, что до этого не дойдёт, но Пол не оставил ему выбора.
  -Кайл Гловер - серьёзно болен. Я - его лечащий врач. Если не верите мне на слово, убедитесь сами, - сказал Семён, кладя свою папку перед Нортоном.
  -И чем же он болен? - с сомнением поинтересовался Пол, даже не притронувшись к папке.
  Не став спрашивать разрешения, Семён сел напротив Нортона.
  -Кайл что-нибудь рассказывал о себе? - неожиданно спросил доктор, так и не ответив на вопрос Пола.
  -Рассказал, что с его женой разделались подосланные убийцы, а его самого похитили и держали в заключении.
  -Я так и знал.
  Поняв, что Фролов не просто так задаёт ему эти вопросы, Пол открыл папку. На первой странице он увидел несколько фотографий. На них была изображена лежавшая в луже крови женщина, рядом с которой валялся окровавленный нож.
  -Не было никаких убийц, - сказал Фролов.
  Нортон перевернул страницу и увидел медицинское заключение. В нём говорилось, что Кайл Гловер был признан невменяемым.
  -Понятно, - проговорил Пол, откладывая папку в сторону.
  -Если не верите мне, проверьте полицейский архив. Там вы найдёте дело Кайла Гловера.
  -Его отправили на принудительное лечение?
  -Совершенно верно. Однако Кайлу удалось сбежать.
  -Даже если и так, я всё равно не могу отдать его вам. Гловер - свой человек в террористической организации. Он знает о местонахождении лидера банды.
  -Он думает, что знает, но поверьте мне на слово - это не так.
  Семён застегнул папку и убрал её со стола.
  -Кайл уже давно живёт в другом мире, из которого он не может выбраться. История о головорезах, прикончивших его жену - всего лишь миф, созданный его больным воображением.
  -Вы думаете, что он не имеет отношения к Гриффиту? - спросил помрачневший Нортон.
  -Абсолютно никакого. Вполне возможно, он увидел одно из обращений Гриффита по телевизору, а потом поверил в то, что они - единомышленники. Это не первый случай, когда Кайл выпадает из реальности, и пытается ставить себя на место другого человека. Когда он находился в учреждении, я не раз видел, как Кайл общался со своей умершей женой, считая, что она стоит рядом с ним.
  Нортон не сразу нашёл что сказать. Он надеялся, что поймал соратника Гриффита, и что теперь поимка террориста Љ1 станет делом нескольких часов, а на деле оказалось, что его захватил в плен агрессивный психопат.
  -Вам придётся немного подождать. Я должен во всём удостовериться, - объявил своё решение Нортон.
  -Как пожелаете, мистер Нортон.
  
  Кайл так и не рассказал ничего интересного, и Пол окончательно убедился, что Гловеру ничего не известно. Полицейских, проводивших допрос, сменили двое крепких парней. Один из них снял с Кайла наручники, а второй сделал Гловеру укол.
  "Фролов меня нашёл!" - догадался Кайл, теряя сознание.
  Гловер пришёл в себя лишь в лечебнице. Поскольку Гловер был опасен, его кинули в комнату с мягкими стенами, предварительно нацепив на него смирительную рубашку. Первое время Кайл просто сидел возле стены и смотрел в одну точку. Гловер знал, что ему изо дня в день будут делать уколы успокоительного, а также давать препараты подавляющие волю. Он понимал, что избежать этого не удастся, однако желание бороться пропало.
  "Всё было напрасно. Я так ничего и не добился", - думал Кайл, тяжело вздыхая.
  Как только он об этом подумал, свет в палате неожиданно погас. Кайл затаил дыхание. Когда свет зажегся вновь, Гловер увидел возле дверей Гриффита, которые смотрел на него с сожалением.
  -Прости меня, Джон. Я тебя подвёл, - с печалью в голосе проговорил Кайл.
  -Ты сделал всё что мог, - ответил Гриффит.
  -Но так ничего и не добился.
  Гриффит подошёл к Кайлу и положил руку ему на плечо, после чего Джон растворился в воздухе, и на его месте появилась Элизабет Гловер.
  -Не кори себя слишком сильно. Каждый может совершить ошибку, - сказала она, проводя ладонью по голове мужа.
  -Бет?! Как ты здесь оказалась? - ошарашенно выпалил Кайл.
  Элизабет приложила палец к губам, а потом склонилась над Кайлом.
  -Не так громко. Они наблюдают за тобой, - прошептала она, указывая на камеру слежения в дальнем углу.
  Посетивший пост охраны доктор Фролов видел как Кайл Гловер разговаривает с воображаемым собеседником, и печально вздохнул.
  -И давно это с ним? - спросил он у охранника.
  -После скачка напряжения, - ответил тот.
  -И с кем он разговаривает?
  -Сначала это был какой-то Джон, у которого он просил прощения, а теперь он болтает с какой-то женщиной по имени Бет.
  -Он по-прежнему живёт в мире собственных иллюзий, - проговорил Семён с печалью в голосе.
  В отличие от охранника, доктор сразу же понял с кем беседует его пациент, и счёл это плохим признаком. Семён вспомнил разговор с Кайлом, произошедший накануне побега Гловера из лечебницы. Тогда Кайл говорил, что обязательно отыщет убийц своей жены и воздаст им по заслугам. Когда же доктор сказал, что Элизабет была убита им самим, Кайл наотрез отказался в это верить. Это был не просто самообман, а некий защитный механизм. Гловеру было проще думать, что с его женой расправились головорезы, проникшие в его дом, а не он сам. Он не помнил как в порыве неконтролируемой ярости схватил кухонный нож и стал наносить Элизабет один удар за другим.
  -Его можно вылечить? - полюбопытствовал охранник, продолжая смотреть на экран монитора.
  -Даже если и можно, лучше этого не делать.
  -Почему? - удивился охранник.
  -Потому что если Кайл вспомнит что натворил, то найдет способ покончить с собой. Его не остановят не сильнодействующие препараты, ни даже смирительная рубашка.
  -Невелика потеря. Пусть уж лучше этот псих убьёт себя, чем кого-то другого. Вряд ли хоть кто-то будет его оплакивать.
  -К сожалению, ты прав.
  Ещё пару минут посмотрев, как Кайл разговаривает с воображаемой Элизабет, Семён вернулся к себе в кабинет и связался со старшей медсестрой. Фролов приказал дать Гловеру дозу снотворного, а спустя час вколоть двойную дозу лекарства. Он сомневался, что лечение новым, ранее не опробованным препаратом, пойдёт Гловеру на пользу, но все остальные способы уже были перепробованы. Но в одном Фролов был уверен точно - независимо от конечного результата, Кайл уж точно не будет чувствовать себя хуже, чем сейчас.
  
  Освободив Нортона, Алекс думал, что этот день больше не преподнесёт ему сюрпризов. Он сильно заблуждался. Вернувшись на "Норд", Дроу узнал, что Сайкс и Джилл в его отсутствие пытались выследить Джона Гриффита.
  -С тобой дураком всё понятно, а лиса то туда зачем полезла? - спросил Алекс у Сайкса (Джилл в этот момент на корабле не было, и поэтому Сайксу приходилось отдуваться за двоих).
  -Деньги, - коротко ответил Спайроу.
  -Мог бы и не спрашивать, - недовольно пробурчал Алекс.
  Попытавшись связаться с Джилл, и не добившись при этом положительного результата, Дроу догадался по какому адресу стоит искать рыжую бестию.
  За десять минут добравшись до дома Дженет, Алекс постучал в дверь. Неожиданно дверь открылся, и пройдя в прихожую, охотник за головами увидел валявшуюся на полу Дженет. Женщина не подавала признаков жизни.
  "Утечка газа!" - подумал Алекс и рванул на кухню.
  Однако все конфорки оказались перекрыты. Нащупав слабеющий пульс, Алекс подхватил Дженет на руки и побежал к челноку.
  
  Не найдя ничего в промзоне, Джилл решила вновь потолковать с Медведем, и направилась в логово "Ангелов скорости". Подлетая к зданию клуба, и заметив поднимающийся к небу дым, девушка почувствовала неладное. Приземлившись в сторонке, Джилл обнаружила, что возле горящего здания суетиться целая пожарная бригада. Возле дороги стояли несколько опечаленных байкеров и перепачканный в саже Барри.
  -Что случилось? - спросил Джилл у Крайтона.
  В этот момент один из пожарных вынес из горящего здания какого-то стонущего байкера, кожа на руках и лице которого сильно обгорела. Первое время он жалобно стонал, а потом и вовсе затих, перестав подавать признаки жизни.
  -Где Паркер? - спросила взволнованная Джилл.
  Барри отвёл её в сторонку.
  -Его здесь нет. Он укатил на стрелку, - сообщил ей Медведь.
  Джилл с облегчением вздохнула.
  -Туда тебе и дорога! - гневно проговорил Барри, вытирая сажу с лица, и поглядывая на погорельца.
  Он и сам едва не сгорел, вытаскивая из огня двух новичков.
  -Что произошло? Из-за чего начался пожар? - спросила Джилл.
  -У Мика поехала крыша. Угрожая всем оружием, этот подонок разбрызгал повсюду бензин, а прежде, чем всё поджечь, сказал чтобы Паркер больше не пытался искать того психа.
  -Какого психа?
  -Ну того самого, который сначала мочит всяких козлов, а потом выкладывает видеообращение.
  -Гриффита?
  -Ага, вроде его.
  Джилл знала, что Паркер со своими людьми (возможно даже по заказу Уидмора) разыскивает Гриффита, но даже не подозревала, что всё может закончиться вот так. Это была всего лишь наглядная демонстрация, некое послание, смысл которого понял бы даже редкостный дурак.
  "Плохое начало! - с тревогой подумала Джилл, опасаясь, что Гриффит может отправить подобное послание и ей.
  
  Алекс ходил из стороны в сторону, поглядывая на настенные часы. В палату Дженет его не пустили воинственно настроенные медсёстры, но пообещали, что Дроу скоро всё узнает. Прошло полчаса, и Алекс по-прежнему ничего не знал о самочувствии Дженет. Наконец, двери палаты открылись, и в коридор вышел молодой доктор, по всей видимости, недавний выпускник медицинского университета.
  -С ней всё в порядке? - встревоженно спросил Алекс.
  -А кем вы ей приходитесь? - полюбопытствовал доктор.
  -Друг семьи, - ответил Алекс после небольшой заминки.
  Доктор лишь фыркнул, как бы давая понять что думает о подобного рода дружбе. Алексу не понравилось выражение лица доктора, но он не стал его поправлять.
  -У пациентки проблемы с сердцем, - коротко пояснил доктор.
  -Серьёзные?
  -Скажем так: если бы она была машиной, то я бы посоветовал миновать автосервис, и сразу же гнать её на свалку.
  На этот раз Алекс не сдержался: сначала она ударил наглеца кулаком в живот, а потом схватил за плечи и прижал к стене.
  -Слушай меня внимательно, подонок в белом халате, и запоминай. Запоминаешь? - грозно проговорил Алекс.
  -Да, - ответил доктор осипшим голосом.
  -Если ты ещё раз будешь говорить о ней в таком тоне, тебе самому потребуется медицинская помощь! Уяснил, или мне стоит поработать над твоими почками?
  Доктор лишь закивал головой. Когда на них начали глазеть персонал больницы и пациенты, Алекс убрал руки от доктора и сделал несколько шагов назад.
  -Из твоих слов я понял, что у Дженет Рейн серьёзные проблемы с сердцем, - спокойно заговорил Алекс, будто полминуты назад ничего не произошло.
  -Это ещё мягко сказано. Странно что она вообще дожила до этого момента.
  Алекс не мог поверить в услышанное. Он видел Дженет не так много раз, и ни разу даже не заподозрил, что она серьёзно больна.
  -Мне нужно её увидеть, - настойчиво заявил Алекс и дёрнул ручку палаты.
  -Но только родственникам... - начал было протестовать доктор.
  Дроу кинул на доктора сердитый взгляд, давая понять, что если тот будет протестовать, то мордобоя не миновать.
  -Хотя на мой взгляд, можно сделать исключение. Специально для друга семьи, - ответил доктор, а потом стремительно зашагал прочь.
  Дженет лежала на кровати, но не спала. Ей взгляд был устремлён в потолок, и догадаться о чем она сейчас думала было непросто.
  -Добрый вечер, - поздоровался с Дженет Алекс.
  -Добрый вечер, мистер Дроу, - ответила Дженет с улыбкой, привстав с кровати.
  -Как вы себя чувствуете?
  -Спасибо, неплохо. Ведь это вы доставили меня в больницу?
  -Да. Правда во всей этой суматохе я забыл рассказать обо всём вашей дочери.
  С лица Дженет тут же исчезла улыбка.
  -Джиллиан не должна об этом знать, - отчеканила она.
  -Почему?
  -Просто не говорите ей, и всё.
  Алекс не мог понять почему Дженет просит его об этом. Когда он видел семейство Рейн в прошлый раз, мать и дочь неплохо ладили. Чем была вызвана эта просьба?
  -Джилл ваша дочь. Она обязана об этом знать. Вы хоть сами понимаете насколько глупо держать её в неведении? - спросил Алекс напрямик.
  -Вы многого не понимаете, - устало ответила Дженет.
  Алекс тяжело вздохнул, а потом вновь заговорил:
  -Скажу честно, я познакомился с вашей дочерью при весьма деликатных обстоятельствах. Тогда я думал, что Джилл Рейн - самовлюблённая эгоистка, думающая только о себе. Позже я понял, что несмотря на показную циничность, она может быть неплохим человеком, если конечно, захочет этого.
  -Зачем вы мне это говорите?
  -Затем, что вы - один из немногих людей, которые действительно дороги для Джилл Рейн.
  Дженет и сама понимала, что утаивая правду, она поступает по меньшей мере эгоистично, но другого выхода не видела. Желая спасти её от посягательств со стороны Дага Барлоу, Джилл вновь нарушила закон и лишь по чистой случайности не попалась. Теперь же, когда речь шла о жизни и смерти, ставки выросли до небес. Для Дженет было гораздо проще по-тихому умереть, чем позволить дочери совершить очередную рискованную авантюру и провести остаток жизни за решёткой. К тому же Дженет не хотелось, что дочь возилась с ней как с каким-то беспомощным инвалидом, пытаясь скрасить её последние минуты.
  -Я благодарна, что вы оказались в нужное время в нужном месте, но пожалуйста, ничего не говорите Джиллиан. Я не хочу быть для неё обузой, - попросила Дженет Алекса.
  "Обуза. Мне ли не знать что это такое. Адреналиновый болван и воровка со стажем - мои спутники до самой смерти. Если бы не они, моя жизнь была бы спокойной и размеренной. Чего уж греха таить - она была бы скучной", - подумал Алекс, а потом взял Дженет за руку.
  -Хорошо, если вам так будет угодно, Джилл будет пребывать в блаженном неведении, - заверил он Дженет.
  -Спасибо. Вы даже не представляете...
  -Но только при одном условии.
  Дженет тут отдёрнула руку назад, неверно истолковав слова Алекса.
  -Ничем не могу вам помочь, мистер Дроу, - холодно проговорила она.
  -Не понимаю чем навлёк на себя ваш гнев, но, рискуя показаться наглецом, сующим свой нос в чужие дела, я всё же спрошу: как вам можно помочь?
  Дженет осознала свою ошибку и тут же напомнила самой себе, что не все мужчины похожи на Эндрю Уидмора и Дага Барлоу.
  -Нужна операция по пересадке сердце. У клиники нет проблем с донорскими органами, но операция стоит больших денег, - тихо проговорила Дженет.
  -У вас нет необходимой суммы? - спросил Алекс, заранее зная ответ.
  Дженет покачала головой, и после небольшой паузы ответила:
  -Спасибо за поддержку, но со своими проблемами я сама как-нибудь справлюсь.
  Это всё, что хотел знать Дроу. Пожелав Дженет скорейшего выздоровления, Алекс покинул клинику и направился в полицейское управление, чтобы переговорить с Нортоном.
  
  Кайл Гловер был пойман и отправлен в психбольницу, однако это была пиррова победа, т.к. Кайл не имел отношения к Гриффиту и ничего не знал о его дальнейших планах. Нортон осознавал всю шаткость своего положения, и пытался найти выход из сложившейся ситуации. Закончив разбор документов, Пол собирался вернуться в гостиницу, но его отвлёк телефонный звонок по внутренней линии.
  -Сэр, вас хочет видеть Алекс Дроу. Что ему сказать? - поинтересовалась секретарша Нортона.
  -Пусть заходит, - распорядился Пол.
  Сотрудничество с охотником за головами служило для начальника полиции плохой рекламой, но сейчас Нортон был готов действовать заодно даже с рогатым огненным демоном, если бы тот помог ему отыскать Джона Гриффита. Актаронские полицейские буквально землю носом рыли, пытаясь отыскать Гриффита, но ничего не добились.
  "Может быть хотя бы у Алекса Дроу это получится?" - задавался вопросом Нортон, кладя папки с делами в ящик стола.
  Как только Алекс вошёл в кабинет, Пол сразу же предложил ему присесть.
  -Я пересмотрел наш последний разговор, - заговорил Алекс, продолжив стоять.
  -И?
  -Я согласен найти Гриффита и отдать его в руки нашего доблестного правосудия, - проговорил Алекс с сарказмом.
  -Не надо ёрничать - говори по существу.
  -Мне нужна вся информация, которой ты располагаешь на данный момент, и которую отроешь впоследствии.
  -Без проблем. Что-нибудь ещё?
  -Пока нет. Если мне что-то будет нужно - сразу же дам знать.
  Как только Алекс Дроу покинул его кабинет, Пол почувствовал облегчение. Радоваться было рано, но помощь опытного охотника за головами могла помочь Нортону не лишиться должности в ближайшие дни.
  
  Как только Трэйси Беккет вошла в клуб "Оникс", её оглушила громкая музыка. Девятнадцатилетняя студентка не слишком часто посещала подобные места, да и вообще она ненавидела такую громкую музыку. Раньше Трэйси училась на юриста, но с каждым месяцем её вера в судебную систему сходила на нет. Трэйси убедилась, что знакомство с судьёй освобождает подозреваемого от тюремного срока, какой бы сильной ни была доказательная база. Отец Трэйси и сам едва не угодил в тюрьму по ложному обвинению, и смог избежать заключения лишь заплатив детективу, сфабриковавшему против него дело, немалую сумму, чтобы тот выкрал несуществующие вещественные доказательства. Поняв, что знание законов не освобождает от уголовной ответственности, Трэйси бросила юридический факультет, и стала учиться на программиста. Увидев первое обращение Гриффита, Трэйси отнеслась к словам Джона скептически, но после того, как мать Трэйси, хранившая деньги в центральном банке, получила назад всю сумму (это случилось после гибели Пьера Моро), девушка, раньше считавшая всех работников СМИ продажными падальщиками, поняла, что не все журналисты лижут задницы сильным мира сего. Трэйси следила за каждым новым обращением Гриффита, и даже пыталась вычислить его домен, однако все её старания ни к чему не привели. Тогда Трэйси пошла на маленькую хитрость: изменив голос с помощью компьютерной программы, девушка сама выложила обращение в сеть, сказав, что восхищается методами Джона, и намекнула, что была бы не против с ним встретиться. Какого же было удивление Трэйси, когда её обращение пропало из сети спустя час, а ещё через двадцать минут ей позвонил неизвестный. Он сообщил, что послание дошло до адресата, и предложил девушке встретиться в клубе "Оникс". Трэйси явилась на встречу, прекрасно понимая, что всё это может быть частью розыгрыша. Гриффит был не настолько глуп, чтобы появиться в людном месте, где его сразу же скрутит охрана. Прождав Джона минут двадцать, Трэйси поняла, что он не придёт, и покинула клуб, не в силах скрыть разочарование. Как только девушка вышла на улицу, её догнал какой-то парень, и вручил свой сотовый телефон, сообщив, что с ней хотят поговорить.
  -Слушаю, - сказала Трэйси, приложив телефон к уху.
  -Ты всё ещё хочешь встретиться со мной? - спросил Джон.
  Девушка с удивлением посмотрела на владельца телефона, который будто впал в какой-то гипнотический транс. Правда спустя несколько секунд он вышел из этого транса, помотал головой, и вернулся обратно в клуб, так и не поняв зачем выходил на улицу.
  -Да. Я очень хочу с вами встретиться, - сказала Трэйси Гриффиту.
  -Поймай такси и поезжай на свалку автомобилей на окраине. Я буду ждать тебя там.
  Не успела Трэйси ничего ответить, как звонок оборвался. Стоило девушке только подойти к дороге, как к клубу подъехало жёлтое такси.
  -На свалку автомобилей, - сказала Трэйси, усаживаясь на заднее сидение.
  Водитель не стал спрашивать зачем молодой девушке посещать подобное место в такое время суток, а просто поехал по указанному адресу. Трэйси привыкла к тому, что все таксисты любят поболтать, однако нынешний водитель за всю дорогу не сказал ни слова, зато часто поглядывал в зеркало заднего вида. Как только машина подъехала к свалке, Трэйси вышла на улицу и уже хотела расплатиться с водителем, как вдруг автомобиль сдвинулся с места и уехал. Ничего не понимавшая Трэйси посмотрел вслед удаляющейся машине, а потом прошла на территорию свалки. Не успела она отойти от ворот, как услышала знакомый голос слева.
  -Зачем ты хотела со мной встретиться? - спросил Гриффит, выходя из темноты.
  -Я хочу вам помочь, - ответила Трэйси.
  Гриффит ничего не сказал, а лишь ушёл обратно в темноту.
  -Подождите, Джон! - крикнула Трэйси и кинулась вслед за Гриффитом.
  Потеряв Джона из поля зрения, девушка начала оглядываться по сторонам, как вдруг что-то острое впилось ей в шею. Оттолкнув от себя Гриффита, Трэйси обернулась, и увидела в руках Джона шприц.
  -Что вы мне вкололи? - сонным голосом спросила девушка, после чего потеряла сознание.
  Прежде чем Трэйси упала на землю, Джон подхватил её под руки и направился к воротам, где его уже ждало жёлтое такси, за рулём которого сидел Владимир.
  
  Придя в себя Трэйси обнаружила, что её похитили. Девушку окружали четыре железные стены, проигрывающие бой с ржавчиной, а над головой качалась тускнеющая лампа. Встав с койки, Трэйси дошла до двери и попыталась её открыть. Дверь была заперта. Тогда девушка начала стучать по двери кулаками и ногами, и громко звать на помощь. И в тот момент, когда девушка уже отчаялась, дверь открылась. Трэйси инстинктивно попятилась назад, и начала бегло оглядываться, стараясь отыскать хоть что-то, что поможет её оборонять от незваного гостя. Как только в отсек (в том, что это был какой-то морской транспорт, Трэйси уже нисколько не сомневалась) зашёл Джон Гриффит, девушка вздохнула с облегчением.
  -Слава богу, это вы. Меня зовут... - сбивчиво заговорила Трэйси.
  -Трэйси Беккет. Ты студентка. Учишься на втором курсе института программирования и юриспруденция, - перебил её Джон.
  -Как вы узнали? - удивилась девушка.
  Гриффит отдала Трэйси её удостоверение личности, в которое также был вложен студенческий билет.
  -Выкладывать в сеть обращение, адресованное мне, было крайне глупо и недальновидно, - продолжил Гриффит.
  -Я просто...
  -Помолчи.
  Девушка подчинилась. Тогда Гриффит достал из кармана шприц с неизвестным веществом.
  -Что это? - спросила Трэйси, стараясь, чтобы её голос звучал ровно.
  -Сыворотка правды, - сказал Джон, а потом подошёл к девушке.
  -В этом нет необходимости. Я могу ответить на все ваши вопросы и без сыворотки.
  -Конечно можешь, но только так я могу быть уверен, что твои ответы правдивы.
  Напомнив самой себе, что Гриффит ей не враг, Трэйси позволила сделать себе укол, после которого девушка начала испытывать лёгкое недомогание. Выглядела девушка безобидно, и вряд ли представляла для него опасность, однако Гриффит не мог так рисковать. Трэйси была далеко не первым, и скорее всего не последним человеком, ищущим встречи с Джоном. У кого-то из них оказывалось с собой оружие, за кем-то был хвост, а кто-то и вовсе пытался назначить Гриффиту встречу в определённом месте, причём место выбирал безлюдное. Вколов девушке снотворное, Гриффит тщательно обыскал её, но не нашёл ни оружия, ни даже радиомаячка. Владимир, сыгравший роль таксиста, сказал, что за машиной никто не следил. Привыкший к людской подлости Джон не стал бы церемониться с девчонкой, у которой хватило глупости искать с ним встречи, однако какая-то часть Гриффита говорила, что Трэйси не представляет опасности.
  -Кто тебя послал? - начал допрос Джон.
  -Никто. Я сама хотела с вами встретиться.
  -Для чего?
  -Чтобы помочь вам. То, что вы говорите, и то, что вы делаете - необходимо для Актарона.
  Слова Трэйси звучали искренне, и этому могло быть всего лишь два объяснения: либо сыворотка правды не подействовала, либо она говорила правду.
  -Чем ты можешь мне помочь? - продолжил допрос Гриффит.
  -Я неплохой программист, хотя до хакеров, взламывающих чужие счета, мне конечно далеко.
  Джон всерьёз задумался над последними словами Трэйси. Эта девушка могла принести пользу его делу.
  "Как далеко ты готова зайти?" - созрел в сознание Джона новый вопрос, однако Гриффит не стал его озвучивать.
  -Поймите, Джон, я не одна такая. На одном только моём курсе есть по меньшей мере 5-6 человек, которые не боятся открыто говорить что вы - герой, - неожиданно заявила Трэйси.
  -Никакой я не герой, - возразил Гриффит.
  -Ошибаетесь. Многие устали от лжи и лицемерия. Людям не нравится, когда их считают безвольными животными, чьим мнением можно пренебрегать. Вы же не побоялись выступить против несправедливости.
  "Студенческий максимализм. Эта девчонка способна видеть только чёрное и белое. Для неё не существует серых тонов", - подумал Гриффит, и чтобы убедиться в правильности своего предположения, спросил:
  -Я нарушаю закон. Я убиваю людей. По-твоему, я - образец для подражания?
  Трэйси замешкала с ответом, и Джон понял, что действие сыворотки сходит на нет (что было и неудивительно, ведь Джон вколол Трэйси небольшую дозу).
  -Некоторые люди заслуживают смерти, - ответила девушка после небольшой паузы.
  С этим высказыванием Джон был абсолютно согласен.
  -Пойдём, - объявил Гриффит, выходя за дверь.
  Проведя девушку через трюм, Джон поднялся на палубу и посмотрел на воду. В качестве нового убежища Гриффит выбрал старую баржу стоящую в доках промзоны, которую когда-то использовали для транспортировки промышленного мусора. Судно находилось в запустении не первый год, и к плаванию было абсолютно непригодно. Владимир считал, что им стоит покинуть промзону как можно скорее, ведь новое убежище находилось довольно близко по отношению к убежищу старому. Джон же считал, что как бы хорошо они не прятались, их всё равно найдут, и это всего лишь вопрос времени. "Диссонанс" не только помогал Гриффиту и Кравцову выпроваживать незваных гостей с баржи, он также был чем-то вроде сигнализации. Однако Джон понимал, что если сюда нагрянет вооружённый до зубов отряд головорезов, даже изобретение Тенбриджа не сможет их остановить.
  -Я подумаю над твоими словами, а пока иди домой, - сообщил Гриффит Трэйси, а потом вручил девушке немного денег, чтобы она могла поймать такси, и сотовый телефон, который раньше принадлежал Анне Зориной.
  Трэйси открыла телефонную книжку и увидела там всего один единственный номер. Нетрудно было догадаться кому он принадлежал.
  -Спасибо за доверие, - искренне поблагодарила она Гриффита.
  Глядя вслед уходящей девушке, Джон поймал себя на мысли, что первоначальный план следует изменить, после чего спустился обратно в трюм.
  
   Большой куш
  
  Гриффит сам позвонил Трэйси и вызвал её на баржу. Девушка прибыла сразу же, как только смогла. Поднявшись на борт, она увидела стоявшего на палубе Владимира.
  -Я вас знаю! Это ведь вы подвезли меня до свалки! - узнала Кравцова Трэйси.
  -Надо было оставить тебя там, связать верёвкой потолще и заставить полежать на холодной земле до самого утра. Может хоть это вправило бы тебе мозги! - не особо учтиво ответил Кравцов.
  -Вы что, пьяны?
  Владимир невесело усмехнулся. После прибытия на Актарон он не пил ничего похлеще яблочного сока. Алкоголизм - не самый хороший способ уйти от проблем. Владимир чётко усвоил этот урок, и не собирался наступать во второй раз на те же грабли.
  -Я трезв, а вот ты, явно плотно сидишь на веществах, раз тебя потянуло на великие дела! - сказал Кравцов, отходя от края палубы и подходя к люку, ведущему в трюм.
  -Ничего подобного! Я делаю то, что считаю нужным! Ведь кто-то же должен бороться! - горячо возразила Трэйси.
  -За что ты собралась бороться, дурочка?
  -За правду и справедливость. Эти два понятия тесно связаны друг с другом. Почему одни люди должны подчиняться законам, а другим дозволено делать абсолютно всё?
  -Потому что жизнь - полное дерьмо. Но даже несмотря на это, прощаться с ней мне как-то не хочется. Зато ты, я вижу, готова бежать по минному полю с глупой улыбкой на лице, выкрикивая при этом различные лозунги.
  -У меня нет желания бежать по минному полю!
  -Тогда зачем ты сюда припёрлась? По-твоему, мы здесь в игры играем? Ты ещё совсем молода и глупа.
  -Я знала на что шла.
  -Неужели? Если в полиции об этом узнают, ты выйдешь на свободу дряхлой старухой, если вообще выйдешь. А если об этом узнают наши враги, то ты пожалеешь, что не попала в руки полиции! - последнее предложение Владимир произнёс повышенным тоном.
  На какой-то миг Трэйси растерялась, но потом взяла себя в руки, и сказала с гордо поднятой головой:
  -Если вы хотели меня напугать, знайте - у вас ничего не вышло!
  -Какая же всё-таки ты дура, - укоризненно проговорил Владимир.
  Кравцов окончательно убедился, что Трэйси не подозревает, насколько опасна нынешняя позиция Гриффита. По всей видимости, она считала себя неуязвимой, раз решила вновь прийти сюда.
  -Если моё присутствие так вас нервирует, я могу уйти. Но сначала мне надо встретиться с Джоном. Он здесь? - заговорила Трэйси.
  -Пошли за мной, - сказал Владимир, спускаясь в трюм.
  После нескольких минут блужданий по мрачным тёмным коридорам, Влад привёл Трэйси в рубку, заполненную различной электроникой. Всё оборудование из ангара, включая сенсорный дисплей, теперь базировалось здесь.
  -Спасибо что уделила мне время, - поприветствовал Трэйси Джон.
  -Это вам спасибо. Если бы не вы...
  -Хватит подхалимничать. Здесь этот номер не прокатит! - перебил девушку Владимир.
  Гриффит сразу заметил, что Кравцов испытывает антипатию по отношению к Трэйси, но не мог понять чем она вызвана. В любом случае, он собирался разгадать эту загадку чуть позже, а сейчас он собирался дать Трэйси задание.
  -Если ты учишься на программиста, то должна знать про технические данные этой машины, - сказал Джон, указывая на компьютер с сенсорным дисплеем.
  -Разумеется. Хотите, чтобы я перечислила все внутренние детали? - поинтересовалась Трэйси с превосходством в голосе.
  Владимир презрительно фыркнул, а Гриффит лишь покачал головой и сказал:
  -В этом нет необходимости. Я тебе верю.
  И всё же Трэйси хотела доказать Джона, что она чего-то стоит. Не став спрашивать разрешения, она подошла к компьютеру и начала работать с дисплеем. Гриффит не стал её останавливать, и это придало девушке решимости. Введя в поисковике "Общественные форумы", Трэйси получила несколько сотен разнообразных ссылок. Проведя сортировку, и быстро отбросив всё ненужное, Трэйси объединила действующие ссылки в одну, а потом открыла.
  -В прошлый раз я сказала, что на моём курсе есть несколько человек, считающих вас героем, - напомнила Джону Трэйси, продолжая работать с компьютером.
  -Я помню, - отозвался Гриффит.
  -А теперь посмотрите, что о вас думают простые люди! - объявила девушка, отходя от дисплея.
  На заглавной странице располагалось около десятка официальных форумов, в которых так или иначе обсуждалась деятельность Гриффита. Поочерёдно открывая каждую закладку, Джон быстро пробегал глазами по строкам. Отзывы были разнообразными, как позитивные, так и негативные, но негативных было не более десятка (в них говорилось, что Джон - псих, мошенник, талантливый актер, опасный террорист и т.д.), в то время как позитивных отзывов было подавляющее большинство. Кто-то хвалил Гриффита, кто-то благодарил Джона за всё, что он сделал, а кто-то, подобно Трэйси хотел помочь Джону в его нелёгкой борьбе.
  -Впечатляет, - сказал Гриффит, закончив просмотр сообщений. - Это значительно сэкономит нам время.
  -Что вы хотите этим сказать? - не поняла Трэйси.
  -Я хочу, чтобы ты внимательно изучила каждый комментарии и присмотрелась к его автору. После этого отдели их от остальных и сгруппируй. Справишься?
  -Справлюсь, но это займёт какое-то время.
  -Времени у нас предостаточно. Как только закончишь, дай мне взглянуть на этот список. А ещё я хочу как можно больше знать о твоих сокурсниках.
  Владимир громко кашлянул, а потом вышел за дверь. Сказав Трэйси, что скоро вернётся, Джон вышел вслед за Владимиром.
  -Что ты задумал? - спросил Кравцов, когда они остались наедине.
  -Наши действия не принесли ожидаемого результата. Пора переходить к решительным мерам.
  -По-твоему, всё что было раньше - всего лишь разминка? Я чего-то не знаю?
  -Цель остаётся прежней.
  Владимиру показалось, что Джон не достаточно искренен в данный момент. То, что раньше казалось таким простым, значительно усложнилось. Владимир собирался спросить какие у Джона виды на сокурсников Трэйси, однако Гриффит его опередил.
  -Что не так с Трэйси? - спросил он.
  -Она мне не нравится, - коротко ответил Влад.
  -Это я уже понял. Что именно тебя в ней не нравится?
  -Её легкомыслие. Она до конца не осознаёт во что ввязалась. Для неё - это всего лишь лекарство от скуки.
  Джон категорически был не согласен с Владимиром. Прежде чем вызвать Трэйси сюда, Гриффит спросил что именно заставило девушку искать встречи с ним. Тогда Трэйси рассказала Джону про инцидент с отцом, чуть не угодившим в тюрьму за чужие грехи, и про мать, которая исключительно благодаря нему не лишилась всех своих сбережений. Когда Джон предположил, что помощь Трэйси - это своеобразная благодарность, девушка тут же возразила.
  "Таких людей как вы - единицы. Вы боритесь за правое дело ради того, чтобы простым людям жилось лучше. Я слышала каждую вашу речь. Каждое ваше слово. И я вам верю. Поэтому я и хочу вам помочь!" - вспомнил Джон слова Трэйси.
  Попытка найти домен Гриффита была изначально обречена на провал. Многие пытались идти этим путём, и терпели неудачу. То были провокаторы и шпионы, но теперь встретив Трэйси, Гриффит понял, что отыскать его пытаются не только недоброжелатели, но и потенциальные союзники. В силу легкомыслия они делают это небрежно, однако помыслы их благородно.
  "Людям надоело быть безвольными овцами. Они хотят перемен. И они их получат!" - подумал Гриффит, ничуть не изменившись в лице.
  -Пока она не натворила бед, предлагаю стереть ей память за последние дни, дав послушать "арию печали", - предложил Владимир.
  Гриффит окинул своего единомышленника пронзительным взглядом.
  -Я не сделаю этого, и тебе не позволю, - проговорил Джон ледяным тоном, поставив точку в их разговоре.
  Не говоря больше ни слова, Гриффит вернулся обратно к Трэйси, оставив Владимира наедине со своими мыслями.
  "Мы ведь стремились совсем ни к этому. Что же с нами случилось?" - с грустью подумал Владимир.
  Не найдя ответа на свой вопрос, Кравцов покинул трюм и вернулся на палубу. В последние дни между Джоном и Владимиром начала расти пропасть недопонимания, и Кравцов прекрасно понимал, что если они в скором времени не уладят все свои разногласия, то добром это не кончится.
  
  Выйдя из "Дельфиса", Паркер заметил Джилл, присевшую на сидение его мотоцикла.
  -Медведь рассказал где тебя найти, - сказала Джилл прежде, чем Ньютон успел задать вопрос.
  Выглядела Джилл сердитой и не располагала к дружескому общению. Паркер догадывался чем была вызвана подобная реакция.
  -Как бы банально это не прозвучало, это совсем не то, что ты подумала! - проговорил Паркер с улыбкой.
  -Неужели? Мне показалось, что ты лижешь задницу Уидмору. Всё вылизал, или что-то осталось? - тон девушки был пропитан желчью.
  Ньютон перестал улыбаться.
  -Сначала хорошенько думай, а только потом выбирай слова. Если бы на твоём месте оказался кто-то другой, он бы уже целовал асфальт! Я работаю только на себя! - ответил Паркер, подходя к мотоциклу.
  -Подбирать слова, говоришь? Ну ладно, спрошу по-другому: что стало с тем крутым парнем, который когда-то вскружил мне голову, и который ни перед кем не прогибался?
  -Он по-прежнему перед тобой. Я делаю что хочу, не спрашивая ни у кого разрешения!
  Джилл видела, что Паркер не врёт, а потому воинственность в её голосе исчезла.
  -Ты пытаешься отыскать Гриффита, и даже не старайся убедить меня в обратном, - продолжила она, но уже более спокойно.
  -Ищу, но не для того, чтобы сдать Уидмору и другим, а чтобы прикончить. Теперь это личное.
  Джилл поняла, что Паркер говорит про пожар в логове "Ангелов скорости". Для Ньютона это было не просто здание, где собирались лихие парни, а место, которое он считал своим домом. Рассчитывая скинуть Ньютона со своего следа, Гриффит добился абсолютно противоположного эффекта.
  -Мы с парнями тоже ищем Гриффита. Как ты смотришь на то, чтобы объединить усилия? - предложила она Паркеру.
  -Категорически против. Некоторые вещи не меняются.
  -Какие вещи? - не поняла Джилл.
  -Просто держись от него подальше и всё! - сказал Паркер, а потом оттолкнул Джилл в сторону и сел на мотоцикл.
  Первым порывом Ньютона было завести мотор, и как можно скорее уехать от "Дельфиса". Однако он понял, что для того, чтобы Джилл прекратила охоту на Гриффита, недостаточно слов "просто держись от него подальше".
  -Пожар начался отнюдь не случайно, - мрачно проговорил Паркер.
  -Я знаю. Медведь сказал, что один кто-то из парней сошёл с ума.
  -Медведь многого не знает. Подобное помешательство происходит не в первый раз.
  Мик был единственным, кто погиб во время пожара. Паркер знал его второй год. У Мика были свои тараканы в голове, но он был надёжным человеком, и он не заслужил подобной смерти.
  -По странному совпадению Гриффит и ты вернулись на Актарон практически в одно и то же время, - сообщил Паркер Джилл.
  -И ты всё это время знал где он прячется?
  -Лишь приблизительно. С ними работало трое наёмников. Двое погибли при захвате телецентра, а третья встретилась со мной чуть позже.
  Паркер не страдал он избытка сентиментальности. Анна Зорина получила то, чего заслуживала, и Ньютон не капельки её не жалел. Однако способ, которым её лишили жизни (а теперь Паркер был на 100% уверен, что это было убийство, а не самоубийство), вызывал беспокойство.
  -И? - Джилл вопросительно подняла бровь.
  -Она кинулась под поезд, перед смертью наговорив всякой, как мне казалось в тот момент, ерунды.
  -Что за бред? Она что ненорм... - Джилл осеклась на полуслове.
  Паркер кивнул.
  -Получается, та наёмница и Мик... они...
  -Были убиты одним и тем же способом. Именно из-за этого Уидмор и остальные так бояться Гриффита.
  -Трудно их в этом винить. Тут кто угодно наделал бы в штаны.
  -Значит ли это, что ты перестаёшь искать Гриффита?
  Джилл замялась. Её молчание было красноречивее любого ответа. Не став ничего говорить, Паркер завёл мотоцикл и выскочил на дорогу, проигнорировав красный свет светофора. Джилл же пришлось ловить такси и возвращаться в космопорт, где от неё ждал вестей Алекс. Сам же Дроу в этот момент закончил разговаривать с Нортоном, и получив доступ к полицейским архивам, Алекс начал их просматривать один за другим. Там были данные насчёт жертв, их официальной деятельности, а также тёмных делишек, о существовании которых стало известно только после их смерти. Внимание Алекса привлекла последняя жертва - Фёдор Савин. Убийца был пойман с поличным, и сейчас находился в одной из камер актаронского полицейского управления.
  -Что-нибудь раскопал? - поинтересовалась вошедшая в кают-компании Джилл.
  -Пока нет. Здесь слишком много информации. Чтобы всё это просмотреть, требуется какое-то время. - Алекс повернулся к Джилл лицом. - Что рассказал Паркер?
  -Он сказал, чтобы мы держались подальше от Гриффита, и что этот псих каким-то образом научился... я даже не знаю как это правильно сказать.
  -Сводить людей с ума? - подсказал Алекс.
  -Как ты догадался? - удивилась Джилл.
  -Ткнул пальцем в небо. Все люди, ответственность за смерть которых взял на себя Джон Гриффит, либо кончали жизнь самоубийством, либо были убиты кем-то из своего окружения. Согласись, довольно нестандартный подход.
  -Точнее и не скажешь. Паркер уже смог оценить изобретательность Гриффита на своей шкуре. Боюсь, если он найдёт Гриффита раньше нас, он его убьёт.
  -Поверь мне на слово, лиса - в своих стремлениях Паркер не одинок. Именно поэтому мы должны найти Гриффита первым.
  "Только это будет гораздо сложнее, чем кажется!" - добавил про себя Алекс, повернувшись к Джилл спиной и продолжив перелистывая электронные страницы.
  -Да, кстати, всё время забывая тебя кое о чём спросить, - вдруг вспомнила Джилл.
  -Раз забываешь, значит это не так уж и важно, - отозвался Алекс, бегло пробегая глазами по строкам.
  -И всё же мне интересно почему ты передумал. Ты утверждал, что не собираешься искать Гриффита, но в тот же день изменил своё мнение. В чём причина?
  "Причина в том, что твоя мать умирает, а я пообещал, что ни расскажу тебе об этом!" - подумал Алекс, а вслух ответил:
  -Финансовый вопрос портит людей. Испортил он и меня.
  -Да ладно, не прибедняйся! - усмехнулась Джилл. - Деньги нужны каждому, и ты - не исключение.
  Алекс не стал спорить, дабы прекратить разговор на эту тему.
  -Кстати, а где Сайкс? - поинтересовалась Джилл, глядя на валявшуюся на диване рацию Спайроу.
  -Без понятия. Сказал, что решил подышать свежим воздухом. Вот только дышит им он уже второй час, причём неизвестно где.
  
  Пока Алекс и Джилл обсуждали свои дела, в южной секции актаронского космопорта совершил посадку челнок, только что прибывший с Астера. На борту судна находились два человека: известный среди пиратов торговец оружием Нэш Филипс и его двенадцатилетний сын Финн. Живя на Астере, Филипс-младший довольно редко появлялся на складе своего безалаберного папаши (в основном, если не удавалось найти места для ночлега или нормальной еды), и по сути вёл ту же жизнь, что и прочие астерские беспризорники. Такое положение дел его в общем и целом устраивало, но когда Нэш сообщил, что собирается провернуть на Актароне одну сделку, и предложил Финну составить ему компанию, тот сразу же согласился. Парнишка был плодом забавы Нэша и одной проститутки из борделя "Кошачья Лапка". О существовании сына Нэш узнал только после того, как в дверь его склада постучал чумазый парнишка. Оглядев Нэш с ног до головы, Финн недовольно хмыкнул и сказал: "Чего моргалы разинул, папаша? Дай лучше что-нибудь пожрать!" Сказать, что Нэш был удивлён, это всё равно что ничего не сказать. О том, что Финн - сын Филипса, не догадался бы разве что слепой, ведь между этой парочкой имелось внушительное внешнее сходство. Вообще, ситуация для Астера была типичной: бандиты заглядывали в бордели, веселились с проститутками, и довольно частенько оставляли им подарочки в виде нежеланных детей, пополняющих толпы беспризорников Астера (в том случае, если проститутки не прерывали беременность). Несмотря на родство, Нэш имел полное право выставить Финна за дверь, и никто бы ему за это даже пальцем не пригрозил. Однако Филипс этого не сделал, хотя отец из него был совсем никудышный. По большому счёту Нэш жил своей жизнью, а Финн - своей, и их обоих всё устраивало.
  -Возьми рюкзак и закинуть туда ствол и гранаты, - приказал Нэш.
  -Нахрена? Всё это запросто можно унести на себе!
  -Унести то можно, только мы привлечём много внимания. Здесь нельзя открыто разгуливать с оружием как на Астере.
  Финн не стал задавать лишних вопросов и сделал так как приказал ему отец.
  В то время, когда Нэш совершал посадку, Финна было невозможно оторвать от окна. Он с любопытством разглядывал актаронские пейзажи, но при этом не задавал никаких вопросов. Как только Филипсы вышли из челнока, миновали терминал, и подошли к таможне, Нэш вручил рюкзак Финну. Зная, что таможенники не обыскивают детей, Филипс в случае чего мог попытаться договориться с таможенниками, но надеялся, что до этого не дойдёт. Возле контрольного пункта дежурили двое таможенников. Один из них читал журнал, а другой поедал почерствевший бисквит, и едва не подавился им.
  -Имеются ли у вас вещи, запрещённые к провозу? - поинтересовался первый таможенник, отложив в сторону журнал.
  -У меня? Да откуда? - усмехнулся Нэш, предъявляя фальшивое удостоверение личности.
  Хотя формально Нэш и являлся законопослушным гражданином (у полиции на него ничего не было), он не пользовался настоящими документами, потому что у него их попросту не было. Второй таможенник подошёл к Филипсу с электронным декодером и начал проводить досмотр. Не найдя ничего подозрительного, он убрал декодер.
  -Что у парня в рюкзаке? - поинтересовался он.
  Нэш уже собирался ответить на вопрос таможенника, но Финн его опередил.
  -Дохлая кошка. Хочешь пожевать, толстозадый? - дерзко заявил Филипс-младший, протягивая рюкзак таможеннику.
  Тот лишь сердито взглянул на паренька, но проверять рюкзак не стал. Как только с осмотром было покончено, Филипсы прошли дальше.
  -Ты забыл заплатить за охрану, - напомнил Финн, поправляя рюкзак.
  -Здесь так не принято, - коротко ответил Нэш, доставая из кармана КПК.
  На Актароне Нэш должен был встретиться с Гленном Сьюэлом - лидером небольшой банды пиратов. Гленн не был вольным стрелком, а работал на Бишопа - криминального короля Актарона. Однако Сьюэл в одночасье лишился всех привилегий и большей части своей банды, когда попытался кинуть Бишопа. Криминальный король Астера не стал убивать Гленна, а дал ему три дня, чтобы тот достал для него 100 миллионов дакейров. Бишоп был сказочно богат, и не нуждался в деньгах, поэтому данный ультиматум был своего рода жизненным уроком. Не найдя денег, Сьюэл предпринял самоубийственную атаку на резиденцию Бишопа и потерпел неудачу, после чего вместе с остатками своей банды спешно покинул Астер. Нэшу не нравился Сьюэл, но Бишоп нравился ему во много раз меньше. Поэтому Филипс и откликнулся на зов Гленна, когда тот сообщил, что ему нужно приобрести партию качественного оружия. Опасаясь, что Нэш приведёт за собой людей Бишопа, Гленн не стал сообщать ему точное место встречи, а ограничился примерными координатами.
  "Задумал налёт, но решил не светиться. На Актароне приобрести партию оружия и остаться в тени практически невозможно," - думал Нэш, глядя на дисплей КПК.
  Координаты указывали в сторону центра, однако Гленн был не настолько глуп, чтобы разгуливать по людным местам. Филипс и раньше был на Актароне, а потому смог определить, что точка на КПК указывает на гостиницу.
  "Гленна разыскивают за грабежи. Он не настолько глуп, чтобы просто взять и поселиться в гостинице. Нет, он скорее отправил кого-то из своих людей, чтобы лишний раз не светиться", - думал Нэш, выходя из космопорта.
  -Не боишься, что этот хрен нас завалит? - неожиданно спросил Финн, будто прочитав мысли отца.
  -Есть такие опасения, - ответил Нэш, ловя такси.
  Как только перед ними остановилась машина, Филипс приказал водителю ехать в гостиницу. Добравшись до места, Нэш вытащил из-за пояса пистолет и спрятал его за пояс, а потом вручил рюкзак Финну.
  -Если что... - начал было объяснять Нэш, но вспомнив, что они в машине не одни, не стал упоминать про гранаты.
  Мальчишка вопросительно посмотрел на отца, не поняв что тот пытался ему сказать.
  -Я надеюсь, что до этого не дойдёт, - сказал Филипс, а потом похлопал Финна по плечу и вышел из машины.
  Прежде чем войти в гостиницу, он ещё раз сверился с координатами. Никакой ошибки не было. Зайдя внутрь, Нэш осмотрел фойе, и увидел одного из парней Сьюэла. Пират сидел на диване и делал вид, что читает свежий журнал. Увидев Филипса, он кивнул в сторону лестницы, дав понять, что им надо отойти. Нэш кивнул. Как только они скрылись от бдительного ока администратора, пират резко выхватил выкидной нож и приставил его к горлу Филипса.
  -Где товар? - грозно спросил он.
  -Я был бы полным идиотом, если бы взял его с собой, - ответил Нэш с улыбкой.
  Пират злобно оскалился. Опасаясь, что их застанут в подобном положении, он выглянул из-за дверного проёма, а когда повернул голову обратно, к его лбу уже был приставлен пистолет.
  -Не надо усугублять. Я человек деловой, меня интересуют деньги, а не отсутствие у тебя хороших манер, - проговорил Филипс.
  -Сьюэлу нужен товар! - прорычал пират.
  -Вот пусть он со мной и разговаривает, а не посылает всяких шестёрок! - ответил Филипс, а потом врезал пирату ногой по животу.
  Тот согнулся и жалобно застонал. Продолжая держать пирата на прицеле, Филипс порылся в его карманах, и нашёл там рацию. Увидев, что по лестнице кто-то спускается, Нэш заехал пирату рукояткой пистолета по голове, а когда тот упал на пол и отрубился, сразу же спрятал оружие. Спускавшийся по лестнице коридорный заметил валявшегося на полу пирата и вопросительно посмотрел на Нэша.
  -Душно тут у вас. Вот люди и падают в обморок, - сказал он, а потом вышел в фойе.
  Оказавшись на улице, Нэш махнул сидевшему в такси Финну рукой, дав понять, что всё нормально, а потом воспользовался рацией, позаимствованной у пирата.
  -Привет, Сьюэл. Что-то некрасиво ты себя ведёшь, - начал разговор Нэш, отходя от гостиницы.
  -Что с...
  -С ним всё нормально. Скоро очухается. Что же ты сам не явился на встречу?
  -Кончай ходить вокруг да около, Филипс! Чего тебе надо?
  -То же что и раньше - честная сделка. Я отдаю тебе оружие, а ты - мои деньги. Идёт?
  -Не идёт!
  К гостинице резко подкатил тёмно-синий джип, из которого выскочили двое бандитов с оружием. Финн схватил гранаты, и уже приоткрыл дверь, однако Нэш покачал головой. Вручив пиратам рацию, Филипс сам проследовал к их машине.
  -Быстро езжай за ними! - крикнул Финн после того, как джип тронулся с места.
  -Ещё чего. Опасные какие-то ребята! - возразил таксист.
  Тогда Филипс-младший раскрыл рюкзак и достал оттуда одну из гранат.
  -Быстро гони за ними, иначе разнесу всё к хренам собачьим! - пригрозил ему Финн.
  Водитель не знал, что это световые гранаты, а потому до смерти испугался.
  -Спокойно. Положи гранату на место, - начал он успокаивать Финна.
  -Я тебя самого положу прямо здесь и сейчас, упырюга! - огрызнулся мальчишка, дотрагиваясь до кольца.
  Видя, что его пассажир слишком возбуждён, таксист не рискнул с ним спорить и поехал за джипом.
  -Да не жмитесь ты к нему как к бабе, придурок! - крикнул Финн, когда такси слишком близко приблизилось к джипу, а потом отвесил водителю подзатыльник.
  Таксист пробормотал что-то вроде "совсем ненормальный", но к указаниям пассажира всё-таки прислушался.
  
  В качестве временного убежища для своей банды Гленн Сьюэл выбрал закрытый старый клуб на 25-й улице, в котором ныне покойный Джефф Браунинг устроил ловушку для Алекса Дроу. Не то чтобы место было очень надёжным и безлюдным, ведь мимо здания то и дело проходили прохожие, но искать Сьюэла здесь точно никто бы не стал. Как только Бишоп понял, что Сьюэл не усвоил урок, он тут же назначил награду за его голову (по возможности, отделённую от туловища), среди астерского сброда. Привыкший к активным действиям Гленн теперь был вынужден прятаться, словно крыса. Поскольку ни алкоголя, ни девочек под рукой не было, Гленн развлекался другим способом - соревновался со своим ребятам в армрестлинг. Поочерёдно одолев трёх пиратов, Сьюэл заменил руку, и позвал самого крупного члена своей банды. Одолеть здоровяка оказалось совсем непросто, и лишь когда в клуб вошли пираты, отправленные за Филипсом, здоровяк малость отвлёкся, и Гленн смог победить.
  -Ну вот наконец и свиделись, - своеобразно поприветствовал Сьюэл Нэша, вставая из-за стола.
  -Забавно. То же самое я говорю цыпочкам из "Кошачьей Лапки", когда снова и снова туда возвращаюсь.
  -В данный момент меня не интересуют истории про твои потрахушки. Где моё оружие?
  -Оно не твоё! - возразил Нэш, после чего один из бандитов ударил его по поджилкам, и Филипс упал на колени.
  -Не торгуйся, Филипс. Дай мне то, что я хочу.
  -Не об этом мы договаривались.
  -Не об этом, но ты сейчас не в том положении, чтобы торговаться. Либо ты отдаёшь мне стволы, либо твой гниющий труп найдут на какой-нибудь свалке. Подумай хорошенько.
  "Если я отдам тебе оружие, то окажусь на свалке уже минут через пять!" - подумал Филипс, дерзко глядя Сьюэлу в глаза.
  Всё внимание бандитов было привлечено к Нэшу, поэтому никто из них не заметил Финна, притаившегося в VIP-ложе на втором этаже. Добравшись до клуба, Филипс-младший выбрался из машины, но вместо того, чтобы ворваться в клуб и начать кидаться гранатами, решил действовать с умом. Поднявшись по проржавевшей пожарной лестнице наверх, мальчишка прошмыгнул мимо трёх пьяных пиратов и добрался до ложи. Из неё весь первый этаж был виден как на ладони. Он не слышал о чём Сьюэл беседует с его папашей, но после того, как один из пиратов ударил стоявшего на коленях Нэша ногой в бок, мальчик решил действовать. Достав из рюкзака две гранаты, Финн сорвал кольца, а потом громко свистнул. Когда все собравшиеся подняли головы (услышав знакомый свист, Нэш сразу понял что к чему и закрыл глаза), Филипс-младший кинул обе гранаты вниз. Как только вспышки света ослепили бандитов, Нэш сразу же вырвался из цепких рук своих конвоиров, после чего столкнул их лбами.
  -Быстрее спускайся! - крикнул Нэш сыну, подбегая к двери.
  Услышав крик, временно ослепший Гленн выхватил пистолет и выстрелил в ту сторону, откуда раздался голос Нэша. Пуля прошла по касательной, слегка оцарапав правое плечо Филипса. Тогда Нэш выскочил на улицу, не став дожидаться, пока его подстрелят. Быстро спустившийся вниз Финн запрыгнул Сьюэлу на плечи и укусил его за ухо.
  -Ах ты маленький гадёныш! - заорал Гленн и попытался сорвать мальчишку с себя.
  Со стороны это походило на родео: Сьюэл крутился словно бешеный бык, а Финн как отчаянный ковбой отказывался отцепляться. Затем он забрался Гленну на плечи и прыгнул вперёд. Путь к бегству преградили сразу два пирата. Тогда Финн обернулся, врезал Гленну ногой в пах, а когда тот согнулся, начал рыться с карманах его жилетки, надеясь найти там хоть какое-нибудь оружие. Однако вместо оружия мальчишка нашёл какую-то золотистую карточку, которую он тут же забрал себе. Не видя опасности в обычном мальчишке, пираты попытались взять его голыми руками, однако Финн упал на колени, подполз прямо под ногами у одного из них и добрался до выхода.
  -Догоните сучонка и отберите у него ключ! - услышал Финн разгневанный голос Гленна.
  "Какой ещё нахрен ключ? Нет у меня никакого ключа!" - подумал мальчик, резко захлопнув за собой дверь, и заехав при этом одному из пиратов дверью по носу.
  Начав лихорадочно оглядываться по сторонам, Финн ожидал увидеть отца, однако Нэша буквально след простыл. И как только парнишка решил, что не слишком надёжный папаша его кинул, джип, в котором пираты привезли Филипса, неожиданно завёлся. Левая дверца джипа открылась, и Финн сразу же заметил своего папашу.
  -Быстрей запрыгивай! - крикнул Нэш, держа дверцу открытой.
  Как только маленький сорванец запрыгнул в машину, Филипс ударил по газам. Выбежавшие из здания пираты открыли огонь по джипу, вынудив Нэша и Финна пригнуть головы. Резко повернув за угол, и уйдя из-под огня, Нэш с облегчением вздохнул. Финн же перебрался на заднее сидение машины, достал из кармана золотистую карту, на которой большими буквами было написано слово "Дельфис".
  -Что это там у тебя? - полюбопытствовал Нэш, глядя в зеркало.
  -Фигня какая-то. Я спёр её у Сьюэла, - ответил Финн, не понимая почему Гленн назвал эту карточку ключом.
  -Напрасно ты это сделал. Как бы...
  Не успел Нэш договорить, как навстречу ему выскочил ещё один джип. Филипс резко крутанул руль вправо, едва избежав лобового столкновения. Джип слегка снизил скорость, а потом развернулись на 180 градусов и начал преследовать торговца оружием и его сынишку.
  -...они за нами не увязались, - закончил Нэш ранее начатую фразу.
  В скором времени машина-преследователь поравнялась с джипом Филипса, и попыталась столкнуть его с обочины. Нэш в долгу не остался, и тоже постарался протаранить назойливого пирата. Какое-то время две машины обменивались ударами, затем Филипс резко снизил скорость, и поддел хвостовую часть джипа, при этом развернув машину на 180 градусов. Несмотря на столь удачно проделанный манёвр, Нэш понял, что лишь выиграл немного времени.
  -Помимо этой безделушки ты случайно не прихватил у Сьюэла ствол? - спросил он у Финна.
  -Не успел. Там было...
  -Можешь не объяснять.
  Проскочив ближайший светофор на красный свет, и повернув за угол, Нэш неожиданно нажал на тормоз.
  -Быстро вылезай и беги! - неожиданно приказал он.
  -Зачем? - не понял Финн.
  -Если мне не удастся от них оторваться, нас обоих прикончат, а так хотя бы ты сможешь уйти.
  -Ты чего...
  -Вылезай!
  Понимая, что переубедить папашу ему не удастся, и что пираты скоро их нагонят, Финн подчинился.
  -Если всё закончится благополучно, встретимся в космопорте! - кинул на прощание Нэш, а затем резко ударил по газам.
  Финн спешно забежал в переулок, надеясь, что Нэшу всё же удастся скинуть преследователей с хвоста.
  
  Между тем Сайкс бродил по актаронским улицам и разыскивал пиццерию. Пицца, которую Спайроу съел в прошлый раз, так ему понравилась, что он решил заказать ещё. Однако в магазине ему сообщили, что больше не занимаются доставкой и вежливо попросили больше их не беспокоить по этому поводу. Тогда Сайкс внимательно присмотрелся к оставшейся после пиццы коробке, и найдя на оборотной стороне адрес пиццерии, решил туда наведаться. Однако найти нужное сооружение оказалось совсем не просто. Когда же Сайкс зашёл в пиццерию, сразу же почувствовал приятный запах, и понял, что не зря потратил столько времени. Для человека, которому было всё равно чем питаться, прогресс был виден налицо. Заказав пиццу, Сайкс присел за один из столиков и стал ждать пока принесут его заказ. Чтобы посетители не скучали, руководство пиццерии установило в помещении несколько широкоэкранных телевизоров, и даже аркадные игровые автоматы. Найдя в кармане несколько монет, Спайроу решил скоротать время за игрой в стрелялку, впрочем ему это занятие надоело спустя две минуты.
  "Бегает маленький человечек с бесконечными пулями, подпрыгивает на три метра в высоту, и при этом умудряется отстреливать сотни безмозглых врагов, тупо прущих на него. Никакой реалистичности!" - подумал он с разочарованием, возвращаясь обратно за стол.
  Поскольку пицца ещё не была готова, Сайкс уставился в телевизор. Сначала там показывали какую-то развлекательную передачу, которая вскоре сменилась новостями. Очередной выпуск был посвящён Джону Гриффиту. Были показаны некоторые материалы с его участием. Тогда Гриффит был не опасным террористом, а актаронским корреспондентом.
  "Этот тип прямо таки местная достопримечательность. Если врубить телек и начать тупо переключать каналы, непременно наткнёшься на его морду", - подумал Спайроу.
  Сайкс не мог понять почему принципиальный Алекс сначала хотел покинуть Актарон, а потом заявил, что останется на этой планете до тех пор, пока не поймает Гриффита. Падкая на деньги Джилл даже не пыталась его разубеждать, т.к. тоже хотела отыскать террориста Љ1, несмотря на инцидент с бандой Паркера.
  "Кредит за корабль полностью погашен. Откуда вдруг такая прыть? 15 миллионов, это, конечно, деньги немалые, но Алекс раньше и слышать об этом не хотел. Почему у меня такое ощущения, будто я чего-то не знаю?"
  Как только ему принесли пиццу, Сайкс разделался с ней за считанные секунды. Затем с ним по рации связался Алекс, и потребовал, что Спайроу поскорее возвращался обратно на "Норд" и помог им с поисками. Сайкс пообещал, что скоро вернётся, но прежде чем уйти, заказал ещё одну пиццу. Когда она была готова, Спайроу попросил её упаковать, чтобы взять с собой. Выйдя из пиццерии с коробкой в руках, Сайкс зашагал по тротуару. Внезапно из переулка выскочил какой-то мальчишка и врезался в Сайкса, от чего охотник за головами уронил пиццу. Коробка раскрылась и пицца вывалилась на асфальт.
  -Смотри куда прёшь, дрищ! - недовольно брякнул пацан, а потом побежал дальше.
  Он собирался перебежать на другую сторону дороги, игнорируя при этом уличное движение, однако на середине дороги мальчишка споткнулся. Увидев, что мальчишку вот-вот переедет грузовик, Сайкс выскочил на дорогу, схватил мальчика на руки, и едва увернулся от грузовика.
  -Убери грабли, дрищ! - крикнул пацан.
  -Ты цел? - спросил Сайкс, возвращаясь обратно на тротуар.
  -Цел. Отпусти меня, дрищ, пока в жбан не схлопотал!
  Сайкс опустил мальчишку на землю и недовольно проворчал:
  -Если бы я был твоим отцом, то прошёлся бы ремнём по твоей заднице!
  -Если бы такой лох как ты был бы моим папашей, я бы повесился! - парировал Финн, а потом ударил Сайкса по ноге.
  Вместо того чтобы сказать Финну "ах ты маленькая неблагодарная скотина", Сайкс лишь потрепал его по голове, пожелал парнишке быть внимательным, а потом развернулся и пошёл обратно в сторону пиццерии. Он и сам когда-то был беспризорником, пока его не подобрала Джоанна.
  "Если бы Джоанна не подобрала меня и Ястреба, возможно она до сих пор была бы жива", - поймал себя на мысли Сайкс, заметно помрачнев.
  Чувствовать вину за совершённую ошибку было довольно паршиво, а за ошибку, повлёкшую за собой смерть близкого человека - паршиво вдвойне. Оправдание типа "кто же мог знать что всё так получится" не слишком помогало. Важен был лишь итог. Джоанна была мертва, а Хоук жив.
  "И где же справедливость?" - спросил Сайкс, понимая, что не получит ответа.
  -Эй, дрищ! - неожиданно отвлёк его от размышлений голос Финна.
  Сайкс развернулся и кинул на мальчишку вопросительный взгляд.
  -Я как бы это... ну того... короче ты понял! - как-то нерешительно проговорил мальчишка.
  -Нет, не понял.
  -Короче я был не прав! - буквально выдавил из себя Финн, и судя по недовольной гримасе, ему это далось нелегко.
  -Извинения принимаются. Что-то ещё?
  -У тебя есть что-нибудь пожрать? Я не хавал с самого утра. У меня уже брюхо с голодухи воет.
  Сайкс усмехнулся, а потом спросил:
  -Как насчёт пиццы?
  Финн посмотрел на пиццу, выпавшую из коробки прямо в лужу, а потом на Спайроу.
  -Да пошёл ты! Я тебе что, собака?! - выпалил он, сердито надувшись.
  -Вообще-то я ни это имел в виду. Тут неподалёку есть пиццерия. Как смотришь на то, чтобы попробовать большую порцию?
  Финн призадумался. По поводу еды он выпалил не подумав, а теперь, когда Сайкс согласился его покормить, Филипс-младший начал искать какой-нибудь подвох.
  -А кто платит? - уточнил он на всякий случай.
  -Кто угощает, тот и платит.
  -Халява? Ну тогда ладно.
  
  -Твою мать! - прокричал Нэш, изо всех сил давя на тормоз.
  Неизвестно откуда взявшаяся фура преградила ему дорогу. Филипс уже собирался дать назад, но посмотрев в зеркало заднего вида и заметив преследователей, он понял, что уже слишком поздно.
  "По крайней мере они не добрались до пацана!" - утешил себя Нэш.
  Выбравшись из машины, он пролез под фурой и выбежал на дорогу. Как назло в этот момент машины ездили из стороны в сторону с периодичностью в три секунды, и перебежать на другую сторону улицы было затруднительно. Когда пираты тормознули возле фуры, Филипс понял, что медлить больше нельзя, и рванул вперёд. Ехавший по дороге водитель, резко ударил по тормозам, едва не раздавив Филипса, а потом высунулся из окна.
  -Эй, придурок, тебе жить надоело? - прокричал он.
  "Если бы надоело, я бы остался стоять на месте!" - подумал Филипс.
  Миновав опасную дорогу, Филипс заскочил в ближайшее здание, коим оказался сексшоп. На глазах удивлённой продавщицы Нэш перемахнул через стойку и спрятался под кассовым аппаратом. Как только в магазин вбежали головорезы Сьюэла, Нэш дёрнул продавщицу за ногу, а когда она на него посмотрела, прижал указательный палец к губам.
  -Где этот узкоглазый выродок? - спросил один из пиратов, направив на девушку пистолет.
  Заметив на кассовом аппарате капельку крови, продавщица тут же прикрыла её ладонью.
  -Побежал к задней двери. Если поторопитесь, то ещё можете его догнать, - ответила она, указывая на дверь в левом углу.
  Как только пираты скрылись за дверью, продавщица последовала за ними. Вернувшись через полминуты, она сказала Нэшу, что преследователей и след простыл. Филипс с облегчением вздохнул. Сняв рубашку, он обнаружил на плече небольшую кровоточащую ранку и попросил продавщицу принести бинт или хотя бы вату. Рана была совсем пустяковой, однако Филипсу не хотелось ходить по улицам Актарона в окровавленной одежде. Протерев рану ватой, а потом забинтовав часть плеча, Нэш поблагодарил продавщицу и вышел из-за кассы. Он собирался незамедлительно покинуть магазин, но остановился возле стеллажей с секс-игрушками и присвистнул.
  -Не знал что подобные вещицы существуют! - с уважением проговорил он, проведя рукой по витрине.
  -Если собираетесь что-то выбрать, я вас не тороплю, - кокетливо ответила продавщица.
  Филипса не интересовали все эти игрушки, т.к. природа одарила его всем необходимым. Вместо того чтобы осматривать витрины, он внимательно присмотрелся к продавщице. Его не особого привлекали девушки с пирсингом и розовыми волосами, однако у продавщицы были довольно пышные формы и неплохая фигурка. Как говорится, было за что ухватиться, к тому же ночью все кошки серы.
  -Я уже выбрал. - Нэш подошёл к продавщице и прошептал ей на ухо: - Здесь есть подсобка?
  Девушка кивнула и повела Нэша за собой, не забыв перед этим повесить на двери табличку "закрыто".
  
  -Что значит потерял? - не поверил своим ушам Клайд.
  -То и значит. Нет у меня больше ключа, - ответил Сьюэл.
  Клайд Питерсон был одним из помощников Эндрю Уидмора. Надёжный и исполнительный Клайд никогда не болел, не требовал повысить зарплату, и что самое главное, не стучал на Уидмора его конкурентам. В первые годы всё именно так и было, а потом Питерсон понял, что по существу он мальчик на побегушках. Одетый в дорогой костюм, получающий высокую зарплату мальчик на побегушках. Изучив основы игрового бизнеса, Клайд собирался со временем уволиться и открыть собственное казино, по сравнению с которым "Дельфис" будет казаться жалкой дырой. Но для осуществления этой мечты Питерсону нужны были деньги, причём не малые. Тогда он и начал потихоньку обворовывать своего работодателя. Сначала это были небольшие суммы, но с каждым месяцем аппетиты Клайда росли. При этом Питерсон тщательно маскировался, и Уидмор (по крайней мере так казалось самому Клайду), ни в чём его не подозревал. Связавшись с пиратами, Клайд решил ограбить своего работодателя, а потом, когда шумиха уляжется, отмыть деньги и пустить их в дело. Гленн со своей бандой должны были вломиться в "Дельфис", вскрыть хранилище, и унести все деньги. Но как только Сьюэл связался с ним по видеофону, и сообщил, что у него больше нет ключа, весь план начал трещать по швам.
  -Зачем ты вообще забрал ключ? - недоумевал Клайд.
  -Для подстраховки. Чтобы ты меня не кинул, - ответил Гленн, понимая, что его оправдание звучит довольно жалко.
  -Ну ты и баран! Зачем я только с тобой связался? - устало проговорил Питерсон, начав теребить виски.
  Сьюэл молча проглотил оскорбление, рассчитывая при встрече выбить Питерсону пару зубов.
  -Не ной раньше времени. Может есть какой-то другой способ? - спросил Гленн.
  -Нет другого способа. Если бы у тебя были фотонные резаки, то ещё можно что-нибудь сделать, но у тебя то их нет!
  -Может взрывчатка поможет?
  -Маловероятно. Без ключа, который ты потерял, попасть в хранилище "Дельфиса" невозможно!
  -Не может такого быть. В подобных случаях обычно делают запаску, ведь с оригиналом всякое может случиться.
  -Это и был запасной ключ. Включая меня, о его существовании знало всего три человека.
  -А где же тогда основной ключ?
  -Как это где - естественно у Уидмора. Я не знаю где именно он его хранит. Этого никто не знает.
  Судя по физиономии Сьюэла, его мыслительный процесс в данный момент работал на полную катушку. Гленн был не рядовым пиратом, а лидером банды, поэтому накануне очередного налёта составлял план. Так ничего не придумав, Сьюэл решил как следует стимулировать Клайда.
  -Достань этот ключ или найди другой способ открыть чёртову дверь! - заявил он после двухминутной паузы.
  -Совсем рехнулся? Как я это сделаю?
  -Меня не волнует как ты это сделаешь. Либо ты проводишь меня в хранилище "Дельфиса", либо твой работодатель узнаёт что ты - гнусная крыса.
  Вместо того чтобы начать бросаться угрозами в адрес Сьюэла, Гленн презрительно усмехнулся.
  -Даже если Уидмор подпустит к себе такое отребье как ты, он не поверит ни единому твоему слову. Я работаю в "Дельфисе" далеко не первый год. Уидмор мне доверяет.
  Теперь уже усмехнулся Сьюэл. Кликнув одного их своих парней, Гленн приказал принести диктофон. Когда устройство было доставлено, Сьюэл выбрал одну из записей, а потом её воспроизвёл. Услышав свой голос, Клайд сжал кулаки. Это был разговор между Гленном и Клайдом, в ходе которого последний открытым текстом сообщал, что собирается обокрасть своего работодателя.
  -Ну ты и мразь, - процедил Питерсон сквозь зубы, когда запись подошла к концу.
  -От мрази слышу. Если всё сделаешь как надо, эта запись никогда не попадёт к Уидмору.
  Естественно, Клайд не стал спрашивать о каких-то там гарантиях. Питерсон понимал, что оказался на крючке у Сьюэла, и если раньше у Клайда возникали опасения, и он ещё мог дать задний ход, то теперь Гленн отрезал ему все пути к отступлению.
  -Сделаю всё что в моих силах, - заявил Питерсон, ненавидя себя за эти слова.
  -Надеюсь, сил у тебя немерено. Дай тебе один час, - попрощался с Клайдом Сьюэл, после чего связь прервалась.
  "Уж лучше я голым пройдусь по улицу, чем ещё раз попытаюсь вести дела с пиратами!" - подумал Питерсон, закрывая крышку видеофона.
  
  -Кажется у меня кое-что есть, - подозвал Алекс Джилл.
  Девушка незамедлительно подошла к ноутбуку. Щелкнув мышкой, Алекс показал несколько фотографий с участием Бориса Захарова. На последней фотографии Борис лежал на полу с простреленной головой и сжимал в руке пистолет.
  -Дай-ка угадаю - самоубийство по гриффитски? - предположила Джилл.
  -Его звали Борис Захаров. Официально он считается первой жертвой Гриффита, однако это всего лишь предположение. Не удивлюсь, если до него Гриффит прикончил ещё кого-нибудь.
  Алекс вкратце рассказал Джилл про атаку на закрытый объект, о которой он узнал из данных, полученных от Нортона.
  -Выходит, этот тип - местное светило науки? Что-то здесь не сходиться. Чем же он не угодил Гриффиту?
  -Об этом история умалчивает. Нападение на лабораторию произошло до того, как Гриффит захватил телецентр. Он не стал брать на себя ответственность за нападение.
  -На него это не похоже. Обычно Гриффит бахвалится своими подвигами, но в этот раз клюв раскрывать не стал. Почему?
  -Хороший вопрос.
  Алекс пытался рассуждать логически.
  "Почему Гриффит не рассказал, что убил Захарова? Нортон не сомневается, что это он, хотя Захаров и не подходит под общее описание: он не был богатым, влиятельным, или знаменитым. Пару статей в научных журналах не в счёт. Вывод напрашивается сам собой."
  -Гриффит... - начал было Алекс.
  -Не хотел, чтобы об этом знали. По какой-то причине ему это было невыгодно, - закончила за него Джилл.
  Дроу кивнул, переворачивая страницу.
  -Меня настораживает другое. После гибели Захарова кто-то начал стремительно удалять любое упоминание о деятельности Бориса. Полицейские опросили его коллег, но те даже толком не смогли рассказать над чем в последнее работал Захаров, и был ли смысл переводить его на закрытый объект, - продолжил Алекс.
  -Может, это Гриффит решил зачистить концы? - сделала логичный вывод Джилл.
  -Может и он, а может и кто-то другой. Сидя здесь, мы не сможем ответить на этот вопрос.
  Данная фраза могла означать только одно - незаметное проникновение на запретную территорию.
  
  Просматривая отчётность по доходам "Дельфиса", Эндрю окончательно убедился, что кто-то из персонала его кидает. Согласно данным с компьютера, доход казино увеличился на 7% по сравнению с предыдущим месяцем. Эндрю же был уверен, что доход "Дельфиса" не только не увеличился, но и наоборот, упал. Если раньше Уидмор подозревал, что в его окружении завелась крыса, то теперь он был в этом уверен на все 100%.
  "Как же всё это не вовремя. Сначала Гриффит, а теперь ещё и это. Не хватает мне врагов внешних, так ещё и внутренние завелись!" - думал Уидмор, закрывая файл по доходам.
  Но если Эндрю не мог добраться до Гриффита, то разобраться с крысой он собирался в скором времени, расставив для грызуна ловушку. Как только зазвонил телефон, Эндрю сначала собирался поднять трубку, но прежде чем ответить на звонок, посмотрел кому принадлежит номер. Номер принадлежал человеку, присматривающему за лабораторией, в которой Гриффит прикончил Бориса Захарова. В принципе, в плане улик поживиться там было особо нечем, но Эндрю прекрасно понимал, что если кто-то свяжет Гриффита с Захаровом, то потом начнёт копать дальше и узнает про Тенбриджа, а если залезет ещё дальше... Стараясь сохранить тайну "диссонанса", Эндрю приказал своему человеку убивать любого, кто попытается проникнуть на территорию объекта.
  -Что случилось? - спросил Уидмор, откидываясь в кресле.
  -Попытка проникновения, - последовал короткий ответ.
  -И?
  -Жду дальнейших указаний.
  -Указания всё те же. Прикончи нарушителей, и избавься от тел. Что не понятно?
  -Среди нарушителей находится Джилл Рейн.
  Удивленный Уидмор вскочил с кресла. Он ожидал услышать что угодно, но только ни это.
  -Она одна? - уточнил он.
  -С ней какой-то мужчина. Я могу...
  -Не надо. Пусть ищут. Если они до сих пор тебя не заметили, то оставайся на прежней позиции.
  Повесив трубку, Уидмор не смог скрыть улыбку. Он знал про то, что вознаграждение за поимку Гриффита растёт с каждым днём, но не ожидал, что его внебрачная дочурка возьмётся за это дело. Впрочем, сколько Эндрю себя помнил, Джилл Рейн никогда не пасовала перед трудностями, и всегда находила приключения на свою задницу. В принципе, то же самое делал и Тодд, но это были приключения совсем другого рода. Там нечем было гордиться.
  "Я никогда не сомневался в твоих талантах, моя девочка!" - подумал Уидмор с гордостью.
  
  Алекса не покидало ощущение, что за ними кто-то следит. Проникнув внутрь закрытой лаборатории, Джилл предложила Дроу разделиться, на что Алекс ответил категоричным отказом.
  -Лучше держаться вместе. Мало ли, вдруг здесь помимо нас бродит кто-то ещё, - объяснил своё решение Дроу.
  Однако побродив по тёмной лаборатории, лишённой энергоснабжения, охотники за головами поняли, что кроме них здесь больше никого нет. Напарники осмотрели каждую комнату в помещении, пока не пришли в отсек, в котором был убит Борис Захаров. Естественно, все данные с главного компьютера были удалены, однако Алекса волновало совсем другое - оборудование. Внимательно осмотрев панель управления и несколько установок, Дроу призадумался.
  -Всё начинает вставать на свои места, - загадочно проговорил Алекс.
  -Не знаю как ты, но лично я пока ничего не поняла! - недовольно ответила Джилл, почувствовав себя круглой дурой.
  -Захаров работал со звуковыми колебаниями. Все эти приборы - это акустические установки усиленного типа, - Алекс указал на одну из камер, к которой вели два провода с разных сторон. - По всей видимости, внутрь помещался испытуемый.
  Присмотревшись к стеклянной камере, Джилл усмехнулась, отметив, что та чем-то напоминает гигантский аудиоплеер.
  -Выглядит так, будто какого-то бедолагу запихивали в стеклянный гроб и заставляли слушать музыку! - пошутила она, не сразу поняв что кроется в её словах.
  Зато Алексу всё стало понятно. Люди сходили с ума после того, как получали на свой номер незнакомую мелодию. Именно так Гриффит и "прививал им безумие".
  -Гриффит прикончил Захарова и завладел его изобретением. Знать бы ещё откуда он об этом узнал, - высказал свою мысль Алекс.
  -Стоп-стоп-стоп. Получается, Захаров нашёл способ заставлять людей сходить с ума, дав им послушать мелодию? Как такое возможно?
  -Рискну предположить, что Гриффит не заставлял людей сходить с ума, а брал их под контроль. Изобретение Захарова - это что-то вроде очень мощного 25-го кадра, только действующего на слух. Человек слышит мелодию и получает при этом определённую команду, которую сразу же идёт выполнять.
  -Бред какой-то. Ты хоть сам понимаешь как всё это звучит?
  -Дико и неправдоподобно. Но другой версии у меня нет, а значит, будем придерживаться твоей.
  
  Уплетая уже третью пиццу за обе щеки, Финн про себя отметил, что ни разу ни ел ничего вкуснее. Сайкс сидел напротив него, и терпеливо ждал, пока мальчишка закончит трапезу. Покончив с последней порцией, Финн откинулся на спинку стула и звучно рыгнул.
  -Хочу ещё! - потребовал мальчишка, закинув ноги на стол.
  -А ты не лопнешь? - поинтересовался Сайкс, рассматривая рваную поношенную обувь мальчишки.
  -Не бзди, дрищ, всё будет нормально.
  Спайроу скинул ноги Финна со стола.
  -Ещё раз назовёшь меня дрищом, за пиццу платить будешь сам, - пригрозил Спайроу.
  -У меня нет денег.
  -Зато у тебя есть внутренние органы. Как думаешь, они возьмут в качестве оплаты твою печень?
  -Здесь так делают? - ужаснулся Финн.
  -И не только так. - Сайкс заговорщически улыбнулся. - Как думаешь, из чего были сделаны те кусочки колбасы?
  Финн прижал обе руки ко рту, после чего его чуть не стошнило. Глядя на позеленевшую физиономию Финна, Сайкс не выдержал и рассмеялся. Поняв, что его развели, мальчишка встал из-за стола и вышел на улицу. Спайроу по-быстрому заплатил за пиццу, и отправился догонять Финна, не став ждать пока кассир отсчитает ему сдачи. Быстро нагнав паренька, Сайкс схватил его за плечи и повернул лицом к себе.
  -Тебе есть куда идти? - участливо спросил он.
  -А тебе не всё равно, дрищ?! - ответил Финн, вырываясь из рук Сайкса.
  Спайроу отпустил мальчишку и отошёл назад.
  -Было бы всё равно, не стал бы спрашивать.
  Видя, что Сайкс не шутит, Финн сменил гнев на милость.
  -Не парься, дрищ. Мой папаша сказал...
  -У тебя есть отец? - удивился Сайкс.
  -Нет блин, я из яйца вылупился! Конечно у меня есть папаша. Мамаша тоже есть, только я уже даже не помню как она выглядит.
  -Извини. Я просто подумал, что ты...
  -Бомжара помойная?
  -Не совсем. Ладно, забыли. Так что там с твоим отцом?
  -Он сказал, чтобы я...
  Мальчишка резко замолчал, вспомнив про золотистую карточку в своём кармане, которую Сьюэл почему-то назвал ключом. Если бы ни этот ключ, возможно пираты даже не стали бы преследовать Нэша.
  "Если это ключ, значит он должен открывать какую-то дверь, за которой скорее всего находится что-то ценное", - мысленно прикинул Финн, решив ничего не рассказывать про космопорт.
  -Так что он сказал? - оторвал его от размышлений голос Сайкса.
  -Я не расслышал. - Финн замялся, на ходу пытаясь что-нибудь придумать. - Брякнул про какое-то место, но я не знаю что это за место и где оно находится.
  -Поди туда не знаю куда. У этого места хотя бы есть название?
  -Есть. Оно называется "Дельфис".
  Сайкс презрительно фыркнул.
  -Твой папаша явно не претендует на звание "отец года". Он не мог подыскать более подходящего места для встречи?
  -Значит не мог. Ты знаешь что это за место?
  -Знаю. Это крупнейшее актаронское казино.
  "Ни хрена себя! Откуда у такого тупорылого козла как Сьюэл мог оказаться ключ от казино? Он что, решил его грабануть?" - подумал Финн, а вслух спросил:
  -Покажешь дорогу?
  -Без проблем. Пошли за мной.
  Пока Сайкс и Финн шли по актаронским улицам, мальчишка думал как бы извлечь выгоду из всей этой ситуации. Разумеется он знал что такое азартные игры, и какие деньги там крутятся. Одна из крупных банд, называющих себя "дикими койотами", время от времени проводила на Астере турниры по покеру, не забывая отстёгивать часть от выигрыша Бишопу. Особо неудачливые игроки умудрялись просадить аж несколько миллионов, но то был Астер. Здесь же доход от азартных игр мог составлять миллиарды. Нужно было только проникнуть в "Дельфис" и воспользоваться ключом.
  "Должно быть за дверью, открываемой этим ключом, хранятся тонны бабла!" - подумал Финн.
  Он мысленно представил себя, стоящим перед огромными горами монет и крупных купюр. Было понятно, что никто так просто не позволит какому-то пацану вынести из казино такие деньги, однако вынос денег - дело десятое. Сначала до этих денег надо было добраться.
  -О чём задумался? - спросил Спайроу, заметив алчный блеск в глазах своего юного спутника.
  -А... что? Мне просто очень не терпится встретиться с моим папашей, - соврал Финн, продолжая грезить о несметных богатствах "Дельфиса".
  В этот момент рация Спайроу, доселе упрямо молчавшая, неожиданно ожила.
  -Почему ты до сих пор не вернулся? - услышал Спайроу недовольный голос Джилл.
  -Я сейчас малость занят, - ответил он.
  -Это мы сейчас малость заняты, а ты шляешься чёрт знаешь где и ничего не делаешь!
  -Это твоя баба? - спросил Финн.
  Сайкс помотал головой.
  -Вернусь сразу же, как только смогу, а сейчас мне надо доделать одно дельце.
  -А я говорю бегом сюда! Мы только что кое-что узнали о...
  О чём именно узнала Джилл, Сайкс так и не дослушал, потому что вырубил рацию.
  -Кто она такая? - вновь полюбопытствовал Финн.
  -Мы вместе работаем.
  -И кем же вы работаете?
  Сайкс схватил парня за шиворот и резко оттащил от дороги. При этом промчавшийся на красный свет светофора мотоциклист едва не обрызгал мальчишку водой из лужи.
  -Тебе это вряд ли будет интересно, - запоздало ответил Спайроу на вопрос Финна.
  То, что парнишка попался смышленый, хоть малость и дикий, было видно невооружённым глазом. Для обычного двенадцатилетнего мальчугана он был неплохо просвещён.
  -А кем работает твой отец? - перевёл разговор Сайкс на другую тему.
  -Торгует стволами.
  -Чего? - напрягся Сайкс.
  -Торгует столами. А ещё стульями. Короче, толкает мебель! - быстро поправил себя Финн.
  -И много он зарабатывает?
  -Нормально. На баб хватает.
  "Смышлёный и неплохо просвещённый - это ещё мягко сказано!" - мысленно усмехнулся Сайкс.
  -Вообще, Нэш по бабам ходит чаще, чем в сортир. Я однажды попросил его взять меня с собой, но он отказался!
  -Интересно почему? - проговорил Сайкс с притворным удивлением, решив больше не задавать вопросов и идти молча.
  Когда они добрались до "Дельфиса", Финн засунул руку во внутренний карман своей куртки и нащупал ключ-карту.
  "Если Сьюэл имел в виду, то, что я подумал, я могу сорвать большой куш", - подумал Филипс-младший.
  -Раз уж мы базарим о бабах, одну из них стоит отдельно упомянуть, - вновь заговорил он.
  -Знаешь, я не думаю...
  -Она злобная, пьяная и всё время таскает с собой стволы. Хотя есть у неё одно хорошее качество.
  -Какое? - спросил Сайкс.
  -Сиськи у неё зачётные! Вот такие! - сказал Финн, а потом растопырил пальцы, пытаясь показать что именно имел ввиду. - Всё бы отдал, чтобы их пощупать хотя бы разок. Только сделать это непросто, потому что эта дура любит палить во всё стороны, а подыхать из-за пары сисек мне как-то неохота.
  -Зря спросил, - пробурчал Сайкс, а потом открыл дверь казино, пропуская мальчугана вперёд.
  
  Вернувшись обратно в космопорт, Нэш буквально перевернул транспортник вверх дном, но так и не нашёл Финна.
  "Неужели его поймали?" - встревоженно подумал он, а потом попытался найти другое объяснение.
  Финн был на Актароне в первый раз. Он мог просто заблудиться. Впрочем, с таким же успехом он мог попасть под машину или же угодить в руки к Сьюэлу, у которого он стащил какую-то вещицу. Одно предположение было хуже другого.
  "И зачем я вообще взял его с собой? Лучше бы дождался пока вернётся Корсар!" - начал укорять себя Нэш.
  Исходя из того, что Финн всё же попал в руки Гленна, Филипс решил отыскать Сьюэла, но поскольку Нэш даже не представлял что задумал опальный пират, ему была нужна помощь, и помочь ему мог только один человек - Паркер Ньютон. Филипс никогда до этого не встречался с актаронским информатором, но слышал о нём много хорошего.
  "Надеюсь, я не удалил его электронный адрес из памяти передатчика!" - подумал Нэш, подходя к устройству связи.
  Хоть и не сразу, но отыскав адрес Паркер, Нэш связался с актаронским информатором. Как только на экране появилось изображение, Филипс увидел перед собой молодого байкера и начал сомневаться - а туда ли он вообще попал?
  -Паркер Ньютон? - на всякий случай уточнил.
  -Он самый. А ты кого ожидал увидеть? Снежную королеву?
  -Ладно, шутки в сторону. Мне нужна кое-какая информация.
  -Всем нужна информация, но она стоит денег. И кстати, я не веду разговоры на расстоянии.
  -Знаю, но у меня нет на это времени. Моего пацана могут грохнуть в любой момент, а я, знаешь ли, успел к нему привязаться.
  Паркер призадумался. Нэша он видел в первый раз, и собственно, мог послать его куда-подальше со всей этой срочностью. Впрочем, брать на себя ответственность за гибель ребёнка, хоть и неизвестного, Паркеру тоже не хотелось.
  -Слушаю, - огласил своё решение Ньютон.
  -Гленн Сьюэл. Я хочу знать что он задумал и как его найти. Ты знаешь где он?
  -Астерская падаль? Как же, конечно знаю.
  -И где же?
  -200 тысяч.
  У Нэша с собой было всего лишь 50 тысяч, и он прекрасно понимал, что Паркер не принимает авансы. А время между тем шло.
  -При себя у меня не так много денег, но зато у меня есть партия стволов и гранат. Интересует? - сделал Нэш контрпредложение.
  -Продолжай.
  Филипс перечислил наименование и качественные характеристика оружия, привезённого на Актарон для дальнейшей реализации.
  -Я готов уступить тебе всё это с большой скидкой! - закончил Нэш.
  -Сколько? - уточнил Паркер.
  -50%.
  Ньютон вновь призадумался. Обычно он взимал с клиентов плату исключительно деньгами, но раз уж он пошёл для Филипса на уступку один раз, почему бы ни сделать это снова.
  -Отдашь оружие даром - узнаешь что задумал Сьюэл, - сообщил Паркер.
  -Идёт, - ответил Нэш без колебания, прекрасно зная, что вернувшись на Астер можно в любой момент поднять цены и наверстать упущенное.
  Получив утвердительный ответ, и уточнив, где именно находится его клиент, Паркер попросил Нэша немного подождать, и начал обзванивать своих ребят, и узнавать кто из них ближе всех находится с космопортом. Найдя нужного человека, он приказал ему пулей мчаться к Филипсу, и дал на всё про всё три минуты. Паркер опасался, что узнав всё необходимое, Нэш может смыться, так и не заплатив. Иногда полезно делать исключения из правил, однако прагматизм никто не отменял. Человек Ньютона явился лишь через четыре с половиной минуты, получив при этом от Паркера выговор за медлительность.
  -Гленн Сьюэл собирается ограбить "Дельфис", - сообщил Паркер Нэшу.
  -Ты уверен? - на всякий случай уточнил Нэш.
  -Фуфлом не торгую, - ответил Паркер, после чего закончил разговор, отключив видеофон.
  Подняв челнок в воздух, Нэш спешно покинул территорию космопорта, чтобы избежать проблемы с таможней. Следуя подсказкам байкера, Нэш добрался до нового логова "ангелов скорости". Члены банды Паркера забрали всё оружие, что нашли на борту челнока, однако предусмотрительный Филипс успел спрятать пистолет. По расчётам Нэша, этого должно было хватить, чтобы остановить Сьюэлу и вызволить Финна.
  "При условии, что пацан действительно в "Дельфисе"! " - подумал Нэш, поднимая челнок в воздух.
  
  Использовав серебряный ключ допуска, Клайд прошёл в особую зону, ведущую непосредственно к хранилищу. Ему удалось придумать как провести Сьюэла и его банду к хранилищу, но он по-прежнему не знал как достать ключ Уидмора. Питерсон посоветовал Гленну прихватить побольше взрывчатки, надеясь, что им всё же удастся проделать брешь в двери. Проникнув в предхранилищную зону, Клайд установил в нескольких комнатах дистанционные дымовые шашки, а также зажигательные снаряды. Он планировал совершить диверсию, а потом провести Гленна в "Дельфис". Питерсон знал, что как только сработают противопожарные счётчики, техники примчатся сюда со скоростью пули. Зажигательные снаряды должны были подтвердить опасения техников, а дымовые шашки - усилить эффект. Помимо этого Клайд разместил несколько шашек в разных уголках VIP - зала. Там он не собирался ничего поджигать, но предполагаемый пожар на втором этаже подразумевал экстренную эвакуацию всего казино. Когда подготовительный этап был завершён, Питерсон вернулся в свой кабинет, решив выждать немного времени, чтобы не вызвать ненужных подозрений со стороны службы безопасности "Дельфиса". Как только он связался со Сьюэлом, то увидел что пират облачён в форму пожарного.
  -Через пять минут начинаем. Постарайся не угодить в пробку, - дал Клайд последние наставления.
  -Мы находимся всего в паре кварталов, так что проблем возникнуть не должно.
  Выслушав план Клайда, Гленн недовольно проворчал, что Питерсон мог бы придумать что-нибудь получше, но всё же согласился следовать затее Питерсона. Пираты подожги своё убежище, а когда прибыла пожарная бригада, парни Сьюэла их вырубили и связали, после чего облачились в их форму. Каждый из пиратов должен был пронести на себя небольшой заряд взрывчатки, предназначенный для выноса двери хранилища.
  -У нас будем немного времени, прежде чем служба безопасности догадается, что что-то не так, - дал Питерсон последние наставления.
  -Не бзди, Клайд. Как-нибудь прорвёмся! - заверил его Сьюэл, надевая пожарный шлем с маской.
  Закончив со Сьюэлом, Клайд посмотрел на часы.
  "Осталось три с половиной минуты", - напомнил Питерсон самому себе, вытирая платком пот со лба.
  
  В понимании Финн казино было небольшим зданием, где несколько человек сидит за столом и играет в карты на деньги. "Дельфис" дал понять как сильно он заблуждался. Карточных столов лишь в поле зрения было штук 5-6, также имелась рулетка и сплошные ряды игровых автоматов. И всё это был только первый этаж.
  "Охренеть. Владелец этого казино гребёт бабло не лопатой, а несколькими бульдозерами!" - подумал Финн, глядя по сторонам, и делая вид, что разыскивает своего отца.
  Естественно, Нэша в "Дельфисе" не было, да и откуда он мог здесь взяться?
  -Ты его видишь? - спросил стоявший рядом с Финном Сайкс.
  -Кого? А, нет, пока не вижу, - ответил мальчишка, а потом пошёл вперёд.
  Несмотря на то, что ему было всего 12 лет, ни у кого из присутствующих не возникло вопроса что он здесь делает, и кто его сюда пустил. Понимая, что Спайроу так просто от него не отцепиться, Финн указал на первого попавшегося человека, стоявшего в дальнем углу, и воскликнул:
  -Я его вижу!
  Роль Филипса-старшего играл низенький полноватый мужчина, стоявший к охотнику за головами спиной.
  -Ты уверен? - недоверчиво спросил Сайкс.
  -Ага. Я нашёл папашу, ты своё дело сделал, а теперь можешь валить! - не особо учтиво проговорил Финн, после чего стремительно зашагал в сторону своего предполагаемого отца.
  Решив не прерывать семейное воссоединение, Спайроу поспешил к выходу из казино, как вдруг кто-то объявил по громкой связи:
  -Уважаемые посетители! В здании произошёл пожар. Просим вас как можно скорее покинуть заведение!
  Большая часть клиентов встрепенулась, однако были и те, кто не обратил внимания на предупреждение и продолжил игру. Со второго этажа, где располагался VIP-зал, начали спускаться привилегированные клиенты, один из которых не переставал кашлять и протирать глаза. В этот момент к выходу потрусил и тот мужчина, которого Финн назвал своим отцом. Глядя на него, и не найдя ничего общего, Сайкс догадался, что мальчишка его обманул. Спайроу начал смотреть во все стороны, пытаясь заметить Финна. Не найдя мальчика, Сайкс начал проходить между рядами одноруких бандитов, пока не заметил Финна, подошедшего к двери в дальнем углу. Филипс-младший провёл картой по считывателю, после чего дверь открылась, и он зашёл внутрь. Спайроу сразу же кинулся вслед за маленьким негодником, однако опоздал - дверь закрылась.
  "Что задумал этот паршивец?" - недоумевал Сайкс, безуспешно дёргая за дверную ручку.
  Поняв, что так он дверь не откроет, охотник за головами выхватил пистолет. Однако не успел Сайкс выстрелить, как кто-то выбил пистолет у него из рук, а потом повалил на пол. Этим кем-то оказался охранник, отлучившийся от заветной двери по нужде, в то время как его напарник буквально отрывал игроманов от одноруких бандитов и убеждал их покинуть заведение. Сайкс попытался встать, и дать охраннику понять, что произошло недоразумение, но тут же получил по голове и потерял сознание.
  Как только всех клиентов казино эвакуировали, в здание вошла ряжёная пожарная бригада. Клайд ждал их возле заветной двери со своим ключом.
  -Что вы так долго? - недовольно проворчал он, используя свою карту.
  Клайд снял маску, в которой было на редкость душно, и приказал Питерсону отвести их к хранилищу. Там они застали Финн, готовившегося использовать карту.
  -Вот ты где, маленький говнюк! - воскликнул Гленн.
  Поняв что все остальные пожарные - тоже ряжёные, Финн попытался проскользнуть мимо пиратов, однако Клайд схватил его за шиворот, отнял карту, а потом оттолкнул в сторону.
  -Молись, поганец! - проговорил Сьюэл со злорадством, готовясь отправить мальчишку на тот свет голыми руками.
  Финн попятился назад. Гленн уже собирался было подойти к мальчишке, как вдруг один из его людей выхватил неизвестно откуда взявшийся пистолет и приставил к его голове. Прежде, чем кто-то успел сказать хоть слово, Нэш снял маску и подозвал Финна к себе. Увидев прибывший к "Дельфису" пожарный челнок, Нэш сразу догадался что к чему (Гленн сначала вышел на улицу, а только потом надел шлем). Когда пираты покинули судно, Филипс проник на борт челнока, по-быстрому переоделся в форму пожарного, а потом присоединился к банде. Как только мальчишка к нему подбежал, Филипс оттолкнул от себя Гленна, и попятился назад, переводя оружие с одного пирата на другого. Когда Филипсы скрылись за поворотом, один из пиратов побежал за ними.
  -Стой! - окликнул его Сьюэл. - Пусть уходят.
  Теперь у пиратов был в руках ключ от хранилища, и надобность использовать взрывчатку отпала сама собой. Использовав ключ, Клайд открыл двери хранилища и буквально остолбенел. Хранилище было пусто.
  -Что за хрень? - не понял Сьюэл.
  -Понятия не имею, - ответил ошарашенный Питерсон.
  Не успели пираты ничего понять, как из стен коридора показались автоматические пушки. Как только они открыли огонь, все пираты забежали в хранилище, после чего пушки убрались обратно в стену, а автоматические двери захлопнулись, заперев налётчиков внутри пустого хранилища.
  Запертые в хранилище пираты не решались использовать пронесённую взрывчатку, опасаясь угодить под взрывную волну. Питерсон нервно теребил галстук, надеясь, что каким-то образом ему всё же удастся выбраться из этой передряги целым и невредимым. Он вновь и вновь проводил карточкой по считывателю возле дверей, но те не открывались. Сьюэл же напоминал загнанного зверя. По иронии судьбы, Гленну удалось убежать от опасного астерского хищника, но теперь он сам угодил в клетку, из которой не было выхода.
  -Почему твой ключ не срабатывает? - набросился он на Питерсона.
  -Я не знаю! Двери должны были открыться! - заверещал Клайд, вырываясь из захвата и ещё раз проводя картой по электронному считывателю.
  И, о чудо - двери волшебным образом раскрылись, вот только за ними стоял десяток вооружённых охранников казино, и Эндрю Уидмор собственной персоной.
  -Я немного разочарован, - проговорил Эндрю, взяв пистолет у одного из охранников.
  -Это совсем не то, что вы подумали, мистер Уидмор! Они мне угрожали! - попытался оправдаться Клайд.
  -Значит, это они тебя заставили подменять цифры в ведомости? Это они вынудили тебя крысятничать?
  -Я не понимаю о чём вы говорите, - быстро протараторил Питерсон, однако бегающий взгляд отчётливо давал понять, что он лжёт.
  -Всё ты понимаешь, крысёныш. Вот только ты даже не подозревал, что я приказал перевезти все деньги из хранилища в безопасное место, и установил новую защитную систему. Мне было нужно, чтобы ты себя проявил, и ты это сделал.
  Понимая, что отпираться бесполезно, Клайд сжал кулаки.
  -Да, я крал деньги, но каждый, кто имеет доступ к большим деньгам, это делает!
  -Говори за себя, а не за каждого.
  -Для вас 7% - всего лишь жалкие гроши, а мне эти деньги нужны! Вы же не знаете куда деть свои деньги и беситесь с жиру! - буквально прорвало Питерсона.
  -Дело не в деньгах. Ты втёрся ко мне в доверие, а потом предал. С предателями у меня разговор короткий! - сказал Эндрю, а потом резко вскинул пистолет и выстрелил.
  Пуля попала Питерсону прямо в лоб, и он замертво упал на пол. Эндрю вернул пистолет своему подчинённому.
  -Что же касается вас, господа, то здесь не всё так просто. С одной стороны, вы запустили руку в мой карман. А с другой - деньги нужны каждому.
  Гленн недоверчиво посмотрел на Эндрю.
  -У вас, господа, есть выбор. Либо вы закончите также как и Питерсон, либо будете работать на меня.
  Ранее, когда Джилл застала Паркера возле "Дельфиса", Ньютон пришёл в казино для того, чтобы сообщить Уидмору (разумеется, не бесплатно) о шайке пиратов, задумавших недоброе. Как и полагается опытному бизнесмену, Эндрю не стал принимать скоропалительных решений, ведь прикончить пиратов можно было в любое время.
  -Допустим, мы согласны. Что от нас требуется? - осторожно поинтересовался Сьюэл.
  -Ничего сверхъестественного. Вы будете заниматься абсолютно тем же, чем занимались и раньше. Я же, в свою очередь, дам вам несколько наводок на интересующие меня суда.
  Улыбайся, сделай вид, что вы друзья, а потом нанеси удар исподтишка - именно такими принципами и руководствуются настоящие акулы бизнеса. У Дерека Бэйна была своя долю в компании по добыче кризалита, в то время как Уидмор, хоть он и являлся одним из самых богатых и влиятельных людей на Актароне, был лишён такой привилегии. Однако Эндрю удалось внедрить в ряды людей Бэйна своего человека, и теперь он знал точный маршрут следования кораблей, переправляющий с Геднера взрывоопасный минерал. Бэйн далеко не дурак, но даже не догадался бы связать пиратское нападение с человеком, которого он считал своим другом. Просто Дерек забыл ещё одно золотое правило - дружба дружбой, а бизнес превыше всего.
  -Сколько получим мы? - спросил Сьюэл.
  -Поверьте мне на слово - вам хватит. Ну так, что, вы согласны? - спросил Эндрю, заранее зная ответ.
  После того, как Гленн кивнул, охранники опустили оружие, а Эндрю поздравил самого себя с заключением очередной выгодной сделки, рассчитывая со временем избавиться от опасных свидетелей прежде, чем те начнут его шантажировать. Одной проблемой стало меньше, но следовало разобраться ещё кое с чем.
  
  Придя в себя, Спайроу обнаружил, что находится в кабинете Эндрю Уидмора. Хозяин "Дельфиса" приставил к охотнику за головами двух охранников, которые первым делом изъяли у него оружие и рацию. Всё это лежало на столе Эндрю, и Сайкс прекрасно понимал, что ему вряд ли просто так позволят забрать свои вещи. Как только его рация запищала, Сайкс посмотрел на одного из двух охранников.
  -Можно мне ответить? - спросил он.
  -Нельзя. Сиди и помалкивай, - ответил тот.
  -И как долго мне сидеть и помалкивать?
  -До тех пор, пока тебе не зададут вопрос.
  Сайкс не стал спрашивать когда именно это произойдёт. Вместо этого он поудобнее устроился в кресле и накинул бейсболку на глаза. Через минуту он уже вовсю храпел. Через две неожиданно начал дёргаться и стонать. Потом он вдруг резко подался вперёд и схватил пистолет со стола прежде, чем охранник успел понять что к чему.
  -Извините, парни, но у меня нет желания отвечать на чьи-либо вопросы, - сказал Сайкс, пряча рацию в карман.
  Продолжая держать охранников на прицеле, Спайроу подошёл к двери, тихонько приоткрыл её и выглянул в коридор. Там его поджидали ещё четверо охранников. Сайкс закрыл дверь.
  -Меня охраняют лучше, чем музейный экспонат. Я практически польщён! - с улыбкой проговорил он, а потом подошёл к окну.
  -Не дури, парень. От тебя требуется всего лишь... - заговорил один из охранников.
  -Я вас принципиально не желаю слушать, - ответил Сайкс, открывая окно и выбираясь на карниз.
  Прижавшись спиной к стене, Спайроу начал двигаться вперёд маленькими шажками. Охранники не стали преследовать охотника за головами, а связались со своими коллегами, чтобы те перехватили беглеца возле следующего окна. Спайроу же уверенно шёл по карнизу, разгоняя голубей. Когда самое ближайшее к нему окно открылось, и оттуда показалась физиономия очередного охранника, Сайкс резко остановился.
  "Ну не сломаю ли я себе что-нибудь, если так сделаю?!" - подумал Спайроу, а потом оттолкнулся от стены и начал падать вниз.
  В это время один из посетителей "Дельфиса" зашёл в туалет, чтобы покурить. Сделав своё чёрное дело, он открыл окно, чтобы проветрить помещение, как вдруг у него перед глазами пронеслась человеческая фигура, коей оказался ненормальный охотник за головами. Зацепившись руками за карниз, Сайкс взобрался на нишу, правда прежде, чем он влез в окно, порыв ветра сорвал с его головы бейсболку и унёс в неизвестном направлении. Оттеснив удивлённого клиента, Сайкс вышел из туалета и прошёл по коридору вперёд, после чего вышел в VIP-зале. Здесь не было такой толкучки, как на первом этаже. Клиентов было в лучшем случае человек 15-20. Они играли в карты, о чём-то друг с другом беседовали, а возле них суетились официанты казино, готовые выполнить любую прихоть высокородных клиентов (инцидент с пожаром был улажен и все клиенты вернулись на свои места). На этаже дежурили охранники, и когда один из них заметил, что Сайкс вооружён, сразу же направился ему наперерез. Спайроу же не стушевался, а уверенной походкой направился навстречу охраннику. Подойдя достаточно близко, он схватил с подноса проходившего мимо официанта бутылку, и шандарахнул ей охранника по голове. Тот пошатался, а потом рухнул к ногам Сайкса. Прежде, чем остальные охранники успели его схватить, Спайроу перемахнул через перила и спрыгнул вниз. Возле лестницы Сайкс наткнулся на очередного охранника, который сразу же схватил его за шиворот. Врезав ему ногой с разворота, охотник за головами побежал дальше. Пробежав между рядами игровых автоматов, Сайкс практически добрался до выхода, как вдруг очередной охранник прыгнул на него сзади и повалил на пол, а потом начал заламывать руки.
  "Всего то одного метра не хватило!" - с прискорбием подумал Сайкс, глядя на дверь.
  Лишь минуту спустя, когда на первый этаж спустился Уидмор, и приказал своему подчинённому отпустить Спайроу, Сайкс понял, что вся эта беготня была лишена смысла.
  -Не было нужды убегать. Я просто хотел с тобой поговорить, - сказал Эндрю Сайксу, предварительно отослав охранника.
  -Ну говори, раз хотел, - ответил Сайкс, отряхивая одежду.
  -Несмотря на то, что ты оказался не в том месте не в то время, я понимаю, что к ограблению ты не имеешь никакого отношения.
  -Знать ничего не знаю ни о каком ограблении, но за спасибо за доверие. Это всё? Если да, тогда...
  -Нет, это не всё. Я хотел поговорить о Джилл. Как она поживает?
  -Нормально. Ворует, обманывает, играет с огнём, и что самое главное, не пытается никого убить.
  Эндрю усмехнулся, услышав подобный ответ. Тот факт, что какой-то раздолбай практически смог удрать от его охраны, наводил Эндрю на мысль, что пора подыскать новых людей.
  -Присмотри за ней. Я не хочу чтобы она наделала глупостей. Вот теперь всё, - закончил разговор Эндрю, а потом повернулся к Сайксу спиной и направился к лестнице.
  Спайроу не до конца понял что это только что было, но решил, что будет лучше, если Джилл не узнает об этом разговоре. Практически возле самого входа он обнаружил свою бейсболку, к которой подбежала какая-то дворняжка. Собака сначала понюхала головной убор, а потом подняла ногу.
  -Даже не думай! - крикнул Сайкс и кинулся на собаку.
  Испуганная дворняжка сразу же бросилась убегать, так и не успев сделать своё чёрное дело. Сайкс же подобрал бейсболку, отряхнул её, а потом отправился в сторону космопорта.
  
  Ничего не знавший о ловушке Уидмора Финн рассказал Нэшу про ключ.
  -Ну и ладно. Дёшево досталось - легко потерялось, - философски изрёк Филипс.
  -Откуда ты узнал где искать Сьюэла? Как ты догадался что я буду там? Почему... - Финн начал засыпать отца вопросами.
  -Не желаешь посетить стрипклуб? - неожиданно предложил Нэш.
  Глаза Финна округлились.
  -Серьёзно? - на всякий случай уточнил он.
  -Серьёзней некуда. Кто знает, когда мы посетим Актарон снова. Или у тебя есть возражения?
  Финн энергично замотал головой. Когда они пожаловали в клуб "Закат", шоу было в полном разгаре. На сцене танцевали три пышногрудые девицы, на которых с каждой минутой оставалось всё меньше одежды. Финн был просто в восторге. Нэш тоже смотрел за стриптизёршами, а когда заметил, что в клуб пожаловал Парке, тихонько встал из-за стола и пошёл поприветствовать Ньютона, сказав Финну, что скоро вернётся. Однако мальчишка был так увлечён, что даже не заметил что его папаша куда то делся. Не заметив Филипсов, Паркер подошёл к барной стойке. Сев напротив бармена, Ньютон заказал пива.
  -Свободно? - поинтересовался подошедший Нэш, и уселся рядом с Паркером, не став ждать разрешения.
  -Уже нет, - ответил Ньютон, а потом окликнул бармена, и сказал, чтобы тот принёс не одно пиво, а два.
  Вскоре бармен вернулся с двумя большими кружками пива. Ньютон положил на стойку несколько купюр, и сказал, что сдачи не надо.
  -Ну что, решил свои проблемы? - поинтересовался Паркер, делая первый глоток.
  -Отчасти. Спасибо за помощь.
  Ньютон усмехнулся.
  -Тебе спасибо. За стволы. - Паркер оглянулся и посмотрел на Финна. - Твой пацан?
  Нэш кивнул, и сделал два глотка пива.
  -А он ещё не маловат для подобного рода заведений? - полюбопытствовал Паркер.
  -Он взрослеет быстрее, чем мне бы этого хотелось.
  Затем у Ньютона зазвонил телефон. Увидев, что номер принадлежит Крайтону, Паркер ответил на звонок. Медведь сказал, что на их территории замечены "Хозяева дорог".
  -Понятно. По-хорошему они не понимают, - отозвался Паркер. - Я скоро вернусь.
  Допив пиво, Ньютон попрощался с Нэшем, сказал торговцу оружием на прощание, что возможно очень скоро испробует его оружие. Как только представление со стриптизом закончилось, Филипсы покинули клуб.
  -Ну и как? - полюбопытствовал Нэш.
  -Круто, - восхищенно проговорил Финн.
  Филипс лишь усмехнулся. Прежде чем покинуть Актарон, он собирался ещё раз посетить сексшопа и устроить настоящий праздник, но на этот раз уже для себя.
  
  Трэйси и Джон весь день не покидали рубку, в то время как Владимир находился снаружи и осматривал периметр. Иногда на горизонте появлялась какие-то люди, однако на баржу они не обращали никакого внимания.
  "Что они там так долго?" - нетерпеливо подумал Влад и направился к лестнице, однако навстречу ему поднялся Гриффит.
  -Проводи Трэйси до дома, - приказал он Кравцову.
  -Сама доберётся. Я с ней нянчиться не собираюсь! - категорично ответил Владимир.
  -Я не прошу тебя с ней нянчиться. Просто убедись, что она добралась до дома целой и невредимой.
  -Боишься, что она кому-нибудь проболталась?
  -Не исключаю такого варианта. Если она и причинит нам вред, то только неосознанно.
  Тесно общаясь с Трэйси, Гриффит понял, что эта девушка - идеалистка до мозга костей. Она не станет прогибаться и пасовать перед трудностями, а попытается исправить этот мир.
  "Как и я когда-то", - невольно подумал Джон.
  Как только Трэйси поднялась на палубу, Владимир заметил, что девушка выглядит уставшей, и решил лишний раз с ней не ссориться.
  -Пошли, - сказал Кравцов, спускаясь с баржи на землю.
  В западной части промзоны, в одном из ангаров, находился угнанный автомобиль. Владимир перекрасил машину, сменил номера, и достал липовые документы. Как только Владимир выкатил машину из ангара, Трэйси заняла место на заднем сидение.
  -Назови свой адрес, - потребовал Владимир.
  Трэйси назвала свой адрес, про себя отметив, что она по-прежнему действует Кравцову на нервы.
  "Что я такого сделала, за что он так сильно ненавидит меня?" - думала Трэйси по дороге.
  Владимир хранил молчание и не был настроен на разговор, однако Трэйси решила сделать попытку примириться с угрюмым воякой.
  -Послушайте, Владимир, мне кажется... - заговорила девушка.
  -Для тебя - Владимир Алексеевич.
  -Как вам будет угодно. Мне кажется, Владимир Алексеевич, что я должна попросить у вас прощения.
  Влад посмотрел в зеркало.
  -За что именно ты просишь прощение? - не понял он.
  -Я сразу поняла, что вы с Джоном - хорошие друзья, а после моего появления между вами будто чёрная кошка пробежала.
  -Мы с Джоном перестали понимать друг друга, но в этом нет твоей вины. Всё к этому и шло.
  -Понимаю.
  -Нет, не понимаешь.
  Джон Гриффит поставил перед собой чёткую цель - найти и уничтожить всех, кто был причастен к созданию "диссонанса". Со слов самого Гриффита, данная разработка не только опасна, но и аморальна, независимо от способов её применения. Гриффит рассказывал, что будучи пойманным людьми Тенбриджа, он какое-то время провёл в плену у безумного доктора, где на нём тестировали ранний "диссонанс". Вся эта война с несправедливостью была всего лишь ширмой, т.к. на самом деле основным мотивом Гриффита была месть. Он мог бы в одночасье прикончить десятки циничных миллиардеров и продажных чиновников, но специально наносил точечные удары, накаляя обстановку. Джон по-прежнему не знал кто финансировал работу Тенбриджа, но понимал, что этот человек по-прежнему жив. Война с несправедливостью была хорошим прикрытием для спланированной мести, но с недавних пор Владимиру начало казаться, что месть для Джона ушла на второй план. Читая отзывы с форумов, Гриффит внешне оставался бесстрастным, но Владимир успел заметить особый блеск в глазах Джона, и счёл это плохим знаком. Появление Трэйси лишь подлило масла в огонь, но не являлось первопричиной.
  -Я не испытываю к тебе стойкой антипатии - я просто хочу, чтобы ты держалась подальше от Гриффита, - сказал Владимир, остановившись на светофоре.
  -Но почему? Я ведь могу вам помочь! - возразила Трэйси.
  -Мне ты уж точно ничем не можешь помочь. А Джон... он запутался.
  -А мне показалось, что он чётко уверен в своих действиях.
  -Потому что ты многого не знаешь.
  Вскоре Владимир подъехал к дому, в котором жила Трэйси, однако девушка не торопилась выходить на улицу.
  -И всё же вы так и не ответили на мой вопрос, Владимир Алексеевич, - напомнила она.
  -На какой именно?
  -Почему вы хотите, чтобы я держалась от всего этого подальше?
  -Потому что ты ещё слишком молода. Для нас с Джоном по любому всё это плохо закончиться, а тебе ещё жить и жить. Поверь мне на слово - умирать за чужие идеалы бессмысленно.
  Владимир решил не говорить Трэйси, что Гриффитом движет месть, опасаясь, что девушка всё неправильно воспримет и натворит бед, либо и вовсе ему не поверит.
  -Спасибо за заботу, но я же вам говорила, что прекрасно понимаю на что иду.
  -Это потому что раньше ты не имела дело со смертью, и не видела как умирают люди. Надеюсь, и не увидишь.
  Трэйси нечем было возразить.
  -Спасибо что довезли меня до дома, Владимир Алексеевич, - сказала девушка.
  -Если ты собираешься идти до конца, и ворваться в ад на полной скорости с высоко поднятой головой, то можешь называть меня Владом.
  Поздравив себя с тем, что смогла пробить броню недопонимания, Трэйси вышла из машины и направилась к дому. Войдя в дом, девушка поздоровалась с отцом и сразу же пошла в свою комнату. Схватив с подушки сотовый телефон, Трэйси набрала номер одного из своих сокурсников.
  -Привет, Чарли. Мне очень нужно тебе кое-что рассказать.
  
   Правила боя
  
  Всего их было трое. Чарльз, Андрей и Майк. Это были сокурсники Трэйси Беккет, с которыми Джон согласился увидеться, назначив им встречу в безлюдном месте. Первым делом он удостоверился, что за ним никто не следит, а только потом подошёл к парням. Студенты что-то шумно обсуждали, но как только появился Джон, разом замолкли.
  -Здравствуйте, молодые люди, - поприветствовал собравшихся Гриффит.
  Накануне встречи Владимир заявил, что всё это - безумие, и посоветовал Джону одуматься. Гриффит не стал отказываться от своих намерений, но на всякий случай захватил аудио проигрыватель с "арией печали".
  -Хочу сказать от лица всех собравшихся, вы... - начал было Майк.
  -Лесть не красит человека. Говорите по существу, - прервал студента Гриффит.
  И парней откровенно понесло. Они начали рассказывать про несправедливость в учёбе, работе и повседневной жизни. Учёба в актаронских образовательных заведениях стоила больших денег, и чтобы не вылететь на улицу без диплома, студентам приходилось работать. Однако совместить учёбу и работу было совсем непросто: работодатели ничего не желали слышать о гибком графике, а строгие преподаватели требовали стопроцентную посещаемость. Однако это было полбеды. Если на работу и удавалось устроиться, студентам приходилось отрабатывать испытательный срок с меньшим окладом. Наиболее ушлые работодатели расторгали договор в конце срока и увольняли студентом без зарплаты.
  -В результате приходится платить, чтобы преподаватели не ставили пропуск! - возмущался Андрей.
  -А это всё потому что нашему правительству не нужна думающая молодёжь. Если молодые люди начнут думать, то поймут, что стоящие у власти люди их и за людей не считают! - философски изрёк Чарльз.
  "Очередная партия максималистов", - подумал Джон.
  Тем не менее, беды студентов ему были близки, ведь все эти молодые люди каждый день становились жертвами обмана и лжи. Они как будто видели в Гриффите своего спасителя, хотя сам Джон прекрасно понимал, что спасти абсолютно всех никому не под силу. Услышав у себя за спиной чьё-то покашливание, Джон обернулся и увидел как из тени вышел какой-то лысый подросток в куртке с капюшоном и потёртых джинсах.
  -Ну что, бабёнки, закончили плакаться в жилетку? - презрительно спросил он.
  -Чего тебе надо, Бойд? Проваливай отсюда! - ответил ему Андрей.
  -А иначе что?
  Вместо ответа Андрей начал надвигаться на Бойда. Тогда парень неожиданно распахнул куртку и все собравшиеся увидели на нём жилет смертника.
  -Чего остановился? Давай, врежь мне посильнее! - "подбодрил" Бойд Андрея.
  -Кто это? - спросил Джон у Чарльза.
  -Бойд Элмерс. Он учится вместе с нами, - пояснил Чарльз.
  -Учился, только меня сегодня выперли за пропуски. Правда перед этим я успел подслушать как трое болванов собираются встретиться с главным актаронским террористом! - ответил Бойд, а потом начал кашлять.
  Как только Андрей сделал шаг в его сторону, Элмерс резко подался назад и схватился за жилет.
  -Что тебе нужно? - спросил Гриффит.
  -Мне уже ничего не нужно! Врач из больницы поставил мне неутешительный диагноз, так что я нежилец. День, неделя, месяц - я могу откинуть копыта в любой момент!
  -Зачем же ты нацепил на себя взрывчатку? - подключился к разговору Чарльз.
  -Да потому что если я уйди из жизни, то сделаю это по своей воле, а не потому что так сказал какой-то яйцеголовый. - Бойд осмотрел своих сокурсников с нескрываемым презрением. - Посмотрите на себя, ничтожества. Вы готовы целовать этого мошенника в задницу!
  Парень явно был не в себе и до конца не осознавал что делает.
  -По-твоему, я лгу? - спокойно осведомился Джон.
  -Все лгут! У кого-то это выходит так себе, у кого отлично, а у тебя это выходит лучше всех! - прокричал Бойд.
  -И в чём же именно я солгал?
  -Да во всём! Ты, как и прочие телепроповедники, только делаешь вид, что тебе есть дело до других!
  -Он не осознаёт что говорит, - шепнул Джону Майк, покрутив указательным пальцем у виска.
  Гриффит придерживался иного мнения. Для него гнев Бойда был более близок, чем слепая вера Майка, Чарльза и Андрея. Элмерсу нечего было терять, и поэтому он говорил то, что думал, как когда-то делал сам Гриффит.
  -Что у тебя за болезнь? - неожиданно сменил он тему для разговора.
  -Я не помню как она называется. Её лечат наномашинами, но только на начальной стадии. Месяц назад ещё можно было что-то изменить, но у меня не набралось и половины суммы. Тогда эти выродки в белых халатах выставили меня за дверь и посоветовали поменьше волноваться!
  Это была уже не гневная речь, а самый настоящий крик души, после которого Гриффиту всё стало ясно. Бойд не собирался исполнять обещание и убивать всех присутствующих, ведь он, как и трое других студентов, пришёл на эту встречу, надеясь услышать что-то обнадёживающее. Увы, Гриффит не был волшебником, и излечить рак было не в его силах. Но у Джона была другая сила - сила слова.
  -Я тебя прекрасно понимаю, - проговорил Гриффит.
  -Как ты можешь меня понимать? - яростно прокричал Элмерс, и его руки нервно задрожали.
  -Я понимаю твою обиду. Твою боль на несовершенство мира, где кто-то получает всё, а кто-то - ничего. Но оглянись вокруг - ты не одинок.
  -Вот ещё! Мне нет никакого дела до остальных!
  -Как и им до тебя. А знаешь почему?
  Элмерс помотал головой.
  -Потому что не только тебе приходится несладко. У каждого человека есть своя история и своя беда. Каждый надеется, что всё изменится к лучшему, и каждый раз теряет надежду.
  -Хочешь сказать, что можешь всё это исправить? - недоверчиво спросил Бойд, убирая руки от жилета.
  Майк, Андрей и Чарльз затаили дыхание, ожидая что ответит Гриффит. Джон мог бы соврать и сказать то, что собравшиеся хотели от него услышать, ведь в конце концов, это был тот случай, когда сладкая ложь была предпочтительнее горькой правды.
  -Скажу честно - я не знаю. Уничтожить горстку подлецов трудно, а изменить сознание людей - невозможно. Я стараюсь сделать жизнь лучше, но не уверен, что у меня хватит сил, - закончил свою речь Джон.
  Чарльз и его друзья тут же начали уверять Гриффита, что сделают всё, что он скажет, в то время как Бойд лишь демонстративно похлопал в ладоши, но при этом никак не прокомментировал слова Джона. Впрочем, в этом не было необходимости - Джон видел, что Бойд ему поверил, как и все остальные. Сказав, что когда ему понадобиться помощь, он сразу же даст об этом знать, Джон попрощался с ребятами и сказал, чтобы они разошлись по домам. Тройка студентов сразу же разошлись, однако Элмерс не торопился уходить.
  -А мне некуда идти, - ответил он на немой вопрос в глазах Джона.
  Гриффит лишь тяжело вздохнул. Внутренний голос шептал Джону, что он совершает ошибку, однако Гриффит не стал его слушать.
  -Пошли за мной.
  
  Налив себе третий стакан виски, Майлз Кроули залпом осушил его. Его отец был мёртв, а убийца по-прежнему разгуливал на свободе и делал всё, что ему заблагорассудится. Сходка в "Дельфисе" ровным счётом ничего не дала, кроме подозрений.
  "Уидмор знает гораздо больше, чем говорит. Что он скрывает?" - думал Кроули, наливая ещё виски.
  Несмотря на то, что Дерек Бэйн считал слежку за знакомыми Гриффита пустой тратой времени, Майлз всё же решил действовать по-своему. Он кожей чувствовал, что сможет увидеть то, что другие не заметили. И действительно, результат превзошёл все ожидания. Подручные Майлза смогли выйти на одну школьную знакомую Гриффита, которая вела себя немного странно. Когда Кроули послал своих людей потолковать с этой особой, она сказала, что ничего не знает, и настоятельно попросила их уйти. Поняв, что по-хорошему не получится, Майлз дал своим подручным новые указания.
  "Она мне всё расскажет, даже если это будет последнее, что она сделает"! - подумал Кроули, поднося стакан к губам.
  Увидев приземляющийся челнок, Майлз поставил стакан на стол и подошёл к окну. Двое подручных Кроули вывели из челнока брыкающуюся Миранду Тэйвен, и вошли в дом.
  "Посмотрим что тебе известно".
  Когда раздался стук в дверь, Майлз дал разрешение войти. Подручные Кроули вывели Миранду на середину комнаты, а сами встали у дверей.
  -Присаживайтесь, мисс Тэйвен, - вежливо проговорил Майлз.
  -Это похищение! Что вы себе позволяете? - гневно сверкнула глазами Миранда.
  Кроули окинул её ледяным взглядом.
  -Я многое могу себе позволить. Могу продать вас в какой-нибудь бордель или же скормить собакам. И в том и в другом случае, мне ничего не будет. Поверьте мне на слово - это не пустой трёп, - голос Майлза был лишён эмоций.
  Миранда вздрогнула, и кинулась к двери, однако охранники её схватили, а потом силой усадили на кресло.
  -Что вам от меня нужно? - спросила Миранда, стараясь, что в её голосе не была слышна предательская дрожь.
  -Поговорить, - коротко ответил Майлз.
  -Всего-то?
  -Да. - Кроули посмотрел на своих подчинённых. - Оставьте нас.
  Как только подчинённые Кроули вышли за дверь, Миранда почувствовала себя немного увереннее.
  -Итак, о чём вы хотите со мной поговорить? - спросила она ровным голосом, взяв себя в руки.
  -О Джоне Гриффите. Я хочу знать где он скрывается.
  К великому неудовольствию Майлза, Миранда несказанно удивилась.
  -Откуда мне знать? Мы с Джоном учились в одном классе, но это было давно. С тех пор наши дороги не пересекались.
  -Если это так, то почему могилу родителей Гриффита вы посещаете чуть ли не каждый день? - резонно поинтересовался Кроули.
  Миранда не смогла сразу ответить на этот вопрос. Когда Джон попросил, чтобы она его не осуждала, Миранда, естественно, не поняла о чём идёт речь. Лишь потом, когда Гриффит начал убивать людей, Миранда поняла что он имел в виду. Поняла, но не приняла, по крайней мере до конца. Она не знала как ей вновь встретиться с Джоном, а потому и приходила на могилу его родителей, надеясь рано или поздно столкнуться там с Гриффитом. Собственно, именно эти посещения и показались Кроули подозрительным. Теперь же, когда женщина медлила с ответом, Майлз удостоверился, что выбрал правильный путь.
  -Постарайтесь забыть то, что я сказал ранее, - немного сменил тактику Кроули.
  -Что именно?
  -Про собак и бордель. Просто я лишился отца. Он был не только моим родственником, но и наставников. Уж вы то должны понимать, что значит потерять близкого человека.
  Этой фразой Кроули дал понять, что внимательно изучил биографию Миранды, и знает на какие болевые точки давить.
  -Я знаю о долге вашего брата. Для меня деньги - не проблема. Если вы поможете мне, я помогу вам. Зачем ломать себе жизнь ради какого-то негодяя.
  Миранда чуть не выпалила, что Джон - никакой не негодяй, но сдержалась. Вместо этого она проговорила отстранённым голосом:
  -Сожалею, но ничем не могу вам помочь. Я не знаю где находится Джон Гриффит.
  -А если бы знали, сказали бы?
  Молчание Миранды было красноречивее любых слов. Майлз восхитился бы такой преданностью, если бы она не была обращена в сторону человека, расправившегося с его отцом.
  -Хорошо, тогда пойдём другим путём. Вам придётся задержаться здесь ненадолго.
  -Для чего?
  Кроули схватил Миранду за волосы, и начал наматывать их на свой кулак.
  -Ты сохнешь по этому выродку. Это видно невооружённым глазом, - проговорил Майлз, глядя Миранде в глаза.
  -Вы ошибаетесь! - воскликнула Миранда, за что сразу же схлопотала пощёчину.
  -Посмотрим. Если это так, значит от тебя нет никакой пользы. Но если Гриффиту не всё равно что с тобой будет, он сделает всё, чтобы тебя освободить.
  Кроули отпустило Миранду, а потом оттолкнул от себя.
  -Чувствуй себя как дома, но не забывай что в гостях. Если вдруг захочешь сбежать, вспомни про голодных собак.
  Закончив бросаться угрозами, Майлз позвал охранников, и приказал запереть пленницу в одной из комнат. Кроули не шутил, когда упоминал про собак. В тёмное время суток охрана выпускала из вольеров голодных ротвейлеров, готовых порвать в клочья любого незнакомца, осмелившегося подобраться к особняку. Покинув свой кабинет, Майлз отправился в одну из гостевых комнат, чтобы поболтать с другим гостем. В отличие от Миранды, этот человек находился в особняке по своей воле, и был не против немного подзаработать. Звали этого человека Эдди Кирби. Он был что-то вроде актаронского компьютерного гения, и пытался вычислить местонахождение сервера, с которого Гриффит отправлял свои сообщения. Пока это не удалось никому, поэтому Эдди был последней надеждой Майлза. Войдя в комнату (хоть Кирби и не был пленником, за ним тоже присматривала охрана), Кроули увидел как Эдди что-то набирает на компьютере. Попав под машину, Кирби потерял возможность ходить, и теперь был прикован к инвалидному креслу. Зато с мозгами у него было всё нормально.
  -Что-нибудь узнал? - спросил Кроули с ходу.
  Эдди развернул коляску.
  -Ничего интересного. Сервер по-прежнему не обнаружен, - ответил Кирби.
  -Если ты не можешь обнаружить сервер, какой от тебя прок? - недовольно спросил Майлз.
  Эдди нахмурился. Да, он был инвалидом. Да, он был представителем среднего класса, а не богачом. Однако Кирби не любил, когда с ним разговаривали в подобном тоне.
  -Воля ваша, мистер Кроули. Если не хотите пользоваться моими услугами, можете отыскать другого специалиста. Бьюсь об заклад, он также не сможет ничего нарыть.
  -Как Гриффиту удаётся скрывать сервер?
  -На самом деле существует множество способов. Например, один...
  -Избавь меня от подробностей, и скажи в двух словах.
  -Хорошо. Подойдите, - сказал Кирби, поворачиваясь лицом к компьютеру.
  Майлз подошёл и посмотрел на экран.
  -Рискну предположить, что Джон Гриффит использует одну из военных разработок под название "мираж". Суть её заключается в следующем.
  Эдди нажал комбинацию клавиш, после которой на экране появилась электронная карта.
  -Обычно сервер легко отследить, но в этом случае происходит вот что.
  Эдди нажал новую комбинацию клавиш. После нажатия клавиши ENTER весь экран начал заполняться красными точками. Эдди уменьшил масштаб на 200%, однако красные точки продолжали множиться до тех пор, пока не заполонили буквально всю планету.
  -И что всё это значит? - не понял Майлз.
  -А это значит, что Гриффит якобы отправил сообщение абсолютно со всех актаронских компьютеров. И это при том, что я использовал одну из самых продвинутых на сегодняшний день поисковых программ.
  -Значит, сервер нельзя обнаружить?
  -Можно. Если только вы сможете проверить абсолютно все компьютеры на Актароне. Не случайно вояки назвали это программу "мираж". Только высшее армейское командование имеет возможность использовать "глушитель", и отыскать нужный сервер, но я сомневаюсь, что у вас имеются друзья в генералитете.
  Майлз помрачнел. Надежда отыскать Гриффита таяла на глазах.
  -А как насчёт двусторонней связи? - ухватился он за соломинку.
  -Никак. Только в одностороннем порядке.
  -Значит, я могу отправить Гриффиту послание? - мигом оживился Майлз.
  Эдди призадумался.
  -Теоретически, это можно сделать когда Гриффит отправит очередное сообщение или же вновь начнёт вещание. Выследить сервер конечно же не удастся, но у меня будет немного времени для отправки сообщения на компьютер, с которого идёт...
  -Это можно будет сделать во время очередного выпуска "голоса правды"?
  -Теоретически, если всё будет...
  -Да или нет?
  Эдди вновь нахмурился. Ему не нравилось, когда его перебивают.
  -Да. Это возможно.
  Впервые за всю неделю Майлз улыбнулся. Приманка созрела - оставалось только закинуть удочку.
  
  Просматривая сводки правонарушений, Нортон прекрасно понимал, что дальше будет гораздо хуже. Гриффит перестал ограничиваться обращениями и организовал что-то наподобие собственной рубрики под названием "Голос правды". Первый же выпуск произвёл эффект взорвавшейся бомбы. Гриффит сообщил о грядущей денежной реформе, затеянной министерством экономики. Он не говорил ничего конкретного о министрах, а лишь пытался рассуждать вслух. Почему людей не предупредили о переменах? К чему такая срочность? Что за этим кроется? Гриффита объявили террористом, и данным обращением он лишний раз подтвердил, что его цель - посеять хаос. Толпы людей собрались возле здания правительства и здания суда, требуя наказать виновных и прекратить произвол. Чиновники и их помощники пытались успокоить людей, однако сделали только хуже. Наученные горьким опытом прожитых лет, люди боялись, что эта реформа - афера, с помощью которой правительство хочет лишить их кровно заработанных денег, путём их обесценивая.
  "Обыватели сами бы до такого не додумались. Во всём виноват Гриффит. Стоит ему только бросить предположения или намёк, как ему все верят!" - думал Нортон.
  Правительство до самого последнего момента не шло на уступки, но видя настрой собравшихся, всё же приняло меры. Свои посты в спешном порядке покинул Ральф Макнис и двое его помощников. Видя, что правительство идёт на уступки, люди стали требовать большего, но получили жёсткий отказ. Когда к зданию суда подтянулись бойцы спецназа, между защитниками правопорядка и собравшимися произошло серьёзная стычка. Десятки людей получили серьёзные увечья, а двое человек и вовсе чуть не погибли. Инициатором стычки оказался один из полицейских, у которого при виде разгневанной толпы сдали нервы. На следующий день Гриффит сказал, что полицейские - никакие не стражи порядка, а всего лишь цепные псы, исполняющие приказы высокопоставленных негодяев. С момента обращения не прошло и двух часов, как двенадцать патрульных попали в больницу с множественными переломами. Теперь люди видели в полицейских не защитников своих прав, а заклятых врагов. Атмосфера накалялась, чаша терпения людей переполнялась, и урегулировать разногласия становилось всё труднее и труднее. Не нужно было быть гением чтобы понять, что если Гриффит будет продолжать в том же духе, то тем самым он развяжет самое настоящее восстание. Когда Нортону позвонила секретарша, и сказала, что к нему явился Алекс Дроу, Пол приказал пропустить охотника за головами.
  -Что у тебя? - с ходу спросил он, даже не предложив Алексу присесть.
  -Кажется у вас серьёзные проблемы.
  Дроу не иронизировал, а просто констатировал факт. Сегодня люди собрались возле здания полицейского департамента, требуя увольнение десятка сотрудников. Нортон частично исполнил их требования, и люди разошлись.
  -Со своими проблемами я разберусь. Что там с проблемами нашими? Ты нашёл Гриффита? - спросил Пол.
  Нортон старался, чтобы голос его звучал ровно, однако Алекс заметил, что начальник полиции в отчаянии.
  -Пока нет. Мне нужно...
  -Я обеспечил тебя всем необходимым. Где результат? Почти все камеры забиты, но поверь, Дроу, для твоего напарника местечко найдётся. Может хоть это послужит для тебя стимулом!
  -Кажется я знаю каким образом Гриффит расправился с Фёдором Савиным, - сказал Алекс, не обратив внимания на угрозы Нортона.
  -Внимательно тебя слушаю, - сдержанно проговорил Пол.
  Дроу рассказал о своей теории касательно изобретения Бориса Захарова. Пол выслушал всё это молча, не задавая лишних вопросов, а когда Алекс закончил, нахмурился.
  -Допустим, повторяю, допустим, всё так и есть. Что нам это даёт? - поинтересовался он.
  -Для начала - небольшую передышку. Когда Гриффит поймёт, что мы знаем как ему удаётся убивать, он начнёт нервничать и может совершить ошибку. В его нынешнем положении любая ошибка может стать роковой.
  -Разумно. Только я не понимаю как ты хочешь дать понять Гриффиту, что он раскрыт. Предлагаешь, как и он, сделать видеообращение?
  -Вовсе нет. Видеообращение всё равно не предотвратит новые убийства. Здесь надо действовать по-другому, и без вашей помощи ну никак не обойтись.
  -И в чём же должна заключаться моя помощь? - полюбопытствовал Нортон, догадываясь, что ответ ему не понравится.
  -Свяжитесь с руководством телефонных компаний и прикажите временно отрубить связь.
  Более дикого предложения Нортон ни разу в жизни не слышал.
  -Ты с ума сошёл, Дроу? Это невозможно! - воскликнул Пол.
  -Возможно, если правильно подобрать слова.
  -Какие слова? Если лишить весь Актарон телефонной связи хотя бы на пару часов, телефонные компании понесут многомиллионные убытки. Они ни за что на это не пойдут.
  -Если не пойдут - заставьте их сделать это, ведь в конце концов, вы - начальник полиции.
  В который раз Пол пожалел, что получил новую должность. Поддержание инициативы Дроу могло спасти будущих потенциальных жертв Гриффита, но при этом вызвать гнев министерских шишек. На Нортона давил не только Купер Брукс, но и другие чиновники. Они хотели чувствовать себя в безопасности, но чтобы при этом им не пришлось жертвовать своими удобствами. Разрешить подобную дилемму было практически невозможно. Теоретически, когда вопрос заходил об общественной безопасности, Нортон мог отдавать приказания любому, независимо от его богатства и статуса. На практике же владельцы телефонных компаний могли не только проигнорировать его приказы, но и пожаловаться своим знакомым в министерство, чтобы те приструнили слишком ретивого начальника полиции.
  "Могут, и обязательно пожалуются. Надо просто стоять на своём. В конце концов, Гордон Блэк много лет был начальником полиции, и его никто не мог приструнить", - решил для себя Нортон.
  -Я могу сделать то, что ты просишь, но это займёт какое-то время, - сказал Пол после паузы.
  -Времени у нас нет, так что стоит поторопиться. С каждым днём Гриффит набирает популярность. Если всё так пойдёт и дальше, он запросто сможет обойтись без изобретения Захарова.
  Несмотря на то, что телевизионщики неоднократно называли Гриффита террористом, люди видели в нём героя, борющегося за достойную жизнь для всех. Помимо народной любви, деятельность Гриффита принесла и свои плоды: миллиардеры забирали свои богатства и в панике бежали с Актарона, а не самые порядочные должностные лица по-тихому покидали свои должности. Алекс предположил, что в ближайшее время Гриффит нанесёт удар либо по Дереку Бэйну, либо по Эндрю Уидмору, т.к. на данный момент влиятельней этой парочки на Актароне никого не было. Пока Дроу общался с Нортоном, Сайкс следил за Уидмором, а Джилл - за Бэйном.
  "Что-то мне подсказывает, что даже если начнутся ранее невиданные катаклизмы, Уидмор и Бэйн не покинут Актарон, т.к. считают эту планету своей территорией. Сдвинуть с насиженного места их может только бизнес", - подумал Алекс.
  Раздался стук в дверь.
  -Войдите, - распорядился Нортон.
  В кабинет шефа полиции вошёл обеспокоенный сержант Мартинез. По всей видимости, он собирался сообщить Полу что-то важное, но заметив Алекса, решил промолчать.
  -Чего тебе, Мартинез? - немного устало спросил Нортон.
  Сержант покосился на Алекса, дав понять, что не хочет говорить при постороннем.
  -Говори при нём! - раздражённо бросил Пол.
  -"Голос правды" снова вышел.
  Нортон сжал зубы, а потом включил свой компьютер и вышел в сеть.
  -Спасибо за предупреждение. Ты свободен, - сообщил Нортон Мартинезу.
  Сержант тут же вышел из кабинета. Пол быстро отыскал нужный канал и услышал кусок обращения Гриффита.
  -...настоящие преступники сидят во власти и делают всё возможное, чтобы обогатиться, в то время как нужды простых людей никого не заботят. Они стараются исключительно для себя. Я сделаю всё возможное, чтобы остановить произвол, безнаказанность и вседозволенность, но и вы...
  
  -...не должны сидеть сложа руки. С вами был специальный корреспондент Джон Гриффит. Помните, люди, правда на нашей стороне, - закончила речь Трэйси, снимая наушники с микрофоном.
  Именно она и была т.н. "голосом правды" и говорила от имени Джона Гриффита, предварительно заменив голос. Владимир установил на её компьютере программу, сбивающуюся со следа всех, кто попытается найти источник трансляции.
  "А таких не мало", - подумала Трэйси, закрывая все программы и готовясь выключить компьютер.
  Но прежде, чем она успела это сделать, на почту пришло сообщение в виде короткого аудиофайла. Владимир предупредил, что вычислить её местонахождение будет практически невозможно. Он не исключал, что на её компьютер могут прийти сообщения от слушателей. Трэйси была заинтригована, т.к. это было первое сообщение. Однако прослушав это сообщение, Трэйси напряглась, а потом позвонила Гриффиту.
  
  -"Если жизнь Миранды Тэйвен для тебя что-то значит, свяжись со мной. Нам есть что обсудить".
  На этом сообщение и прервалось.
  -Кто такая Миранда Тэйвен? - спросил Владимир.
  -Знакомая, - ответил Гриффит, не став вдаваться в подробности.
  "Голос правды" должен был накалить обстановку на Актароне до предела и вызвать определённые последствия. Миссию вещателя Джон возложил на Трэйси, позволив ей говорить отсебятину (за исключением тех моментов, когда затрагивались конкретные факты). Особо внимательные могли бы заметить, что стиль обращения заметно изменился, однако Джона это не слишком сильно волновало. После выхода очередного выпуска "голоса правды" Трэйси сообщила, что получила довольно странное сообщение, и тут же переслала его по электронной почте. Джон практически сразу узнал голос говорившего - он принадлежал Майлзу Кроули.
  -Что ещё за знакомая? Как Кроули на неё вышел? - недоумевал Владимир.
  -Понятия не имею.
  Джон абсолютно точно знал, что к финансированию работы Тенбриджа Кроули не имел никакого отношения. Зачем же тогда Майлз его разыскивал? Ответ напрашивался сам собой - месть.
  -Надо было устранить его раньше, - высказал своё мнение Владимир.
  -Это никогда не поздно сделать, - ответил Джон, выходя из отсека.
  Добравшись до видеофона, Гриффит связался с Майлзом. Как только появилось изображение, Джон увидел по ту сторону экрана Миранду Тэйвен.
  -Здравствуй, Джон, - печально проговорила она.
  -С тобой всё в порядке? - спросил Гриффит.
  -С ней всё нормально. По крайней мере, пока, - ответил Майлз вместо Миранды.
  Затем подручные Кроули взяли Миранду под руки и отвели в сторону.
  -Чего ты хочешь? - спросил Гриффит, когда охранники вышли за дверь.
  -Я хочу чтобы мой отец был жив. Ты можешь дать мне это?
  Теперь Гриффит окончательно убедился, что Майлз хочет ему отомстить. Понять Кроули было не трудно, ведь с самого начала Гриффитом двигала жажда мести. Его самого использовали, превратив в послушную куклу, а потом заставили убивать людей. Перед глазами Джона вновь промелькнул тот момент, когда он чуть не застрелил беззащитного ребёнка. Тогда "ария печали" вернула Гриффиту контроль над своим телом. Теперь же сам Гриффит использовал "диссонанс" и лишал людей воли. Испытывал ли он сожаление по этому поводу? Разумеется нет. Эти люди заслуживали смерти, хотя к мести Гриффита они не имели никакого отношения. Вина этих людей заключалась в том, что они были видными фигурами, и их смерть не могла остаться незамеченной. Для потерявшего веру в людей Джона это было более чем достаточно. Встреча с Трэйси Беккет дала Гриффиту понять как сильно он заблуждался.
  -Месть - не то, ради чего стоит жить дальше, - сказал он после небольшой паузы.
  -Твоё мнение на этот счёт меня не интересует. Если не хочешь, чтобы твоя подружка погибла, сделаешь всё как я скажу.
  -Отпусти её. Она не имеет к этому никакого отношения.
  -Она имеет отношение к тебе. Большего и не надо.
  Джон видел, что бесполезно убеждать Майлза одуматься - Кроули уже всё для себя решил.
  -Твои условия? - спросил Гриффит.
  -Встретимся через два часа перед моим домом. Только ты и я. Я знаю, у тебя в арсенале есть несколько хитроумных штучек. За Мирандой Тэйвен присматривает один надёжный человек. Если что-то пойдёт не так, он вышибет ей мозги без малейших колебаний. Тебе всё ясно?
  -Яснее некуда. Встретимся через два часа.
  -Вот и замечательно. До встречи, - попрощался с Джоном Майлз.
  Кроули не блефовал и действительно мог убить Миранду - всё это было видно невооружённым глазом.
  "Как же всё это невовремя!" - подумал Джон, выходя из отсека.
  Поднявшись на палубу, он застал там Владимира и вкратце рассказал об ультиматуме Кроули.
  -Ну и что ты собираешься делать? - спросил Кравцов после того, как Джон закончил.
  -Я собираюсь дать Кроули то, чего он хочет.
  Владимир укоризненно посмотрел на Джона, не веря, что тот готов действовать настолько опрометчиво.
  -Пока Кроули будет на встрече, проберись в его особняк и освободи Миранду, - продолжил Гриффит.
  -Он убьёт тебя! - возразил Кравцов.
  -Не убьёт.
  -Откуда такая уверенность?
  -Потому что я не позволю ему сделать этого.
  Владимир не понимал чем вызвана такая уверенность, но уточнять не стал.
  -Встреча состоится через два часа. Подготовься как следует, - закончил Джон инструктировать Владимира.
  -А что делать после того как я её освобожу?
  -Ей ни в коем случае нельзя возвращаться домой. Переправь её на Терранон и дай денег.
  Владимир кивнул, и спустился в трюм за оружием. Джон же подошёл к краю баржи, достал телефон и набрал номер Трэйси.
  -Это Джон. Позвони своему сокурснику Чарльзу и скажи, что нам надо встретиться.
  -А что с остальными? - уточнила Трэйси.
  -Пока - ничего. Только Чарльз.
  -Поняла.
  Как только Трэйси повесила трубку, Джон спустился в трюм и наткнулся на Бойда.
  -Что это вы там задумали? - подозрительно спросил паренёк.
  -Освобождение заложника. Впрочем, на этот вечер у меня для тебя тоже есть одно задание.
  
  С недавних пор в обязанности Руперта Эймса стала входить и влажная уборка. Окуная тряпку в ведро с водой, а потом её выжимания, Руперт подумал, что опуститься ниже просто невозможно, но потом вспомнил, что должен сообщить своему боссу неприятную новость и содрогнулся.
  "У Бэйна больная фантазия. Не помню ни одного случая, когда гонца, принёсшего плохую весть, ожидало что-то хорошее!" - думал Руперт, вытирая пыль со стола Бэйна.
  После того как Хаммер чуть не сломал ему позвоночник в нескольких местах, Эймс надолго загремел в больницу, а когда выписался, понял, что ещё не всё кончено. Бэйн сообщил своему нерадивому помощнику, что перечень его обязанностей немного возросла, чего нельзя было сказать о зарплате. Руперт принял это как должное и не стал устраивать истерик. Как только Дерек вошёл в свой кабинет, Эймс как раз закончил уборку.
  -Я надеюсь, что дело, о котором ты говорил, действительно важное, - с порога проговорил Бэйн.
  -Оно очень важное. На судно, перевозившее с Геднера кризалит, было совершено нападение, - сообщил Эймс.
  Бэйн нахмурился.
  -Каков результат?
  -Весь груз похищен.
  -Кто именно напал на судно?
  -Пираты. Более точные сведения я получу позже.
  Кризалит был украден Гленном Сьюэлом и его людьми, которым Уидмор выделил новые челноки, дабы пираты не засветились. Узнав от своего человека о транспортировке и составе охраны, Эндрю дал пиратам соответствующие указания. Сьюэл и его банда блестяще справились с поставленной задачей. Кризалит был доставлен на Терранон и надёжно спрятан.
  -Это я получу более точные сведения, - ответил помрачневший Дерек.
  -Вы летите на Геднер? - уточнил Руперт.
  -Разумеется. Что-то мне подсказывает, что у меня под носом орудует грызун, - загадочно проговорил Бэйн, а потом как-то недобро посмотрел на своего помощника.
  -Мне об этом ничего не известно, сэр! Я всё время был здесь! - испуганно залепетал Руперт.
  -Успокойся, Эймс. Если бы я хоть на секунду подумал, что ты срываешь поставки, свидание с Хаммером тебе бы было обеспечено.
  Побледневший Руперт подумал, что уж лучше сразу пустить пулю в голову. Так хотя бы его смерть будет быстрой и относительно безболезненной.
  -Если это всё, то я пойду. - Бэйн было потянулся к дверной ручке, но потом обернулся. - Один из дворников малость приболел, поэтому сейчас в конюшнях стоит редкостная вонища.
  -Я найду ему замену! - уверил Эймс Дерека.
  -Ищи не замену, а лопату. В ближайший час она станет для тебя основным орудием труда.
  -Конечно, сэр.
  Бэйн улыбнулся, а потом вышел из кабинета.
  -Чтоб ты сдох, старый ублюдок! - процедил Руперт сквозь зубы.
  Слышавшая весь разговор в малейших подробностях Джилл улыбнулась, и сняла наушники. Вместо того чтобы следить за передвижениями Дерека Бэйна, она проникла в его кабинет и установила несколько жучков. Из разговора между Эймсом и Бэйном выходило, что Дерек собирался покинуть Актарон в ближайшие минуты, а значит, надобность в слежке временно пропадала.
  "Гриффит не полетит за Бэйном чёрт знает куда. Значит, остаётся только Уидмор", - решила Джилл.
  Рыжая бестия нисколько не волновалась за судьбу своего папочки, более того, она даже пожелала Гриффиту удачи. Поскольку за Уидмором следил Сайкс, у Джилл выдалась свободная минутка, и она решила по-быстрому заскочить домой и немного перекусить. Прибыв на место, Джилл посадила челнок напротив своего дома и вошла внутрь. Пройдя на кухню, она увидела свою мать. Побледневшая Дженет положила руку на грудь и сделала несколько глубоких вдохов и выдохов.
  -Что с тобой? - встревожилась Джилл, подходя к матери.
  -Ничего особенного. Просто здесь как-то душно, - ответила Дженет.
  Джилл бросила взгляд на открытые настежь окна.
  -Что-то я никакой духоты не заметила, - заявила она.
  -Заметишь. Постоишь пару часов возле кухонной плиты, и сразу же заметишь! - ответила Дженет.
  -А зачем тебе это?
  -Как это зачем? Следить за домом и стоять у плиты - обычная повседневная жизнь для среднестатистической безработной наседки.
  -С каких это пор ты стала безработной?
  -Со вчерашнего дня.
  -И чем это связано?
  -Да так, ничего особенного. Отношения в коллективе окончательно испортились, но к этому уже всё давно и шло.
  Дженет врала, причём делала это нагло и беззастенчиво. С другими продавщицами у неё были если не дружеские, то по крайней мере приятельские отношения. Просто на работе Дженет стала плохо, и она едва не потеряла сознание. Её сменщица это заметила и предложила вызвать скорую, но Дженет категорически отказалась, и в довершении ко всему написала заявление по собственному желанию, не став никому ничего объяснять. А причина была нелепой и банальной - Дженет боялась, что о её недуге станет известно другим (она и так не находила себе место от осознания того, что её тайну знает Алекс Дроу). Что ей делать дальше, Дженет так и не знала.
  -Ну ладно. Если в ближайшее время тебе понадобятся деньги... - начала говорить Джилл.
  -Не понадобятся. Холодильник полон, за дом заплачено, да и с одеждой проблем нет. Кстати, я так и не поблагодарила тебя за подарок.
  Джилл уже хотела спросить о чём говорит её мать, но вспомнила про белую шубу, купленную на деньги с краденой кредитки. Сделать матери подарок было приятно, но ещё приятнее Джилл было осознавать, что она облапошила очередного папика-толстосума.
  -Пустяки. Кусок меха - небольшая плата за годы лишений и неудобств.
  -Опять ты за своё, - Дженет устало вздохнула. - Ты родилась при весьма сложных обстоятельствах. Я жалею о том, что позволила опоить себя, но не жалею, что ты появилась на свет. Для меня нет более дорого человека, чем ты, Джиллиан.
  Джилл даже стало немного неловко от таких слов. Дженет это заметила, и потому решила сменить тему.
  -Чем вы сейчас занимаетесь? - спросила она, а потом вытащила из духовки яблочный пирог и поставила его на окно, чтобы он побыстрее остыл.
  -Да всё то же самое: Гриффит, Гриффит, и ещё раз Гриффит. Его голова, впрочем как и остальные части тела, растут в цене с каждым днём. Трудно оставить такое без внимания.
  Дженет помрачнела.
  -Сегодня за него предлагают уже 20 миллионов дакейров. С тех пор, когда я работаю вместе с парнями, сумма предлагаемого вознаграждения никого не доходила до такой отметки, - продолжила Джилл, не заметив реакция матери.
  -А оно того стоит? - неожиданно спросила Дженет.
  -В каком смысле? - не поняла Джилл.
  -Я знаю кто такой Джон Гриффит, и какую опасность он представляет. Связываться с ним огромный риск.
  "Я знаю, только поздновато давать задний ход", - подумала Джилл.
  -20 миллионов - поистине огромные деньги, но ведь жизнь дороже, - продолжила Дженет.
  -Не волнуйся. Всё будет нормально.
  Дженет неожиданно взяла Джилл за руку, и, глядя ей в глаза, сказала:
  -Что бы ни случилось, береги себя, Джиллиан. Жизнь - штука хрупкая.
  Если раньше Джилл было неловко, то сейчас ей и вовсе захотелось провалиться сквозь землю от смущения. Она тихонько освободила свою руку и убрала её под стол.
  -Странная ты какая-то сегодня, - сообщила она матери.
  Дженет запоздало вспомнила, что Джилл не любит все эти телячьи нежности, и упрекнула себя за ошибку. Она просто порезала приготовленный пирог, а потом ушла, дав дочери возможность спокойно пообедать в гордом одиночестве.
  "Что-то она в последнее время стала слишком сентиментальной. Почему у меня такое чувство, будто я что-то пропустила?" - подумала Джилл, приступая к трапезе.
  Между тем удалившаяся в комнату Дженет окончательно поняла, что её дни сочтены. А ещё она поняла, что не хочет умирать. Спасти её могла только скорая операция, денег на которую мог выделить лишь один человек - Эндрю Уидмор.
  "Только тебе для этого придётся перешагнуть через себя и стать продажной девкой!" - с отвращением подумала Дженет.
  С тех пор, как Уидмор сделал ей подобное предложение, он больше не давал о себе знать. Но Дженет понимала, что Эндрю всё прекрасно помнит, и ждёт, пока она сама приползёт к нему на коленях и начнёт умолять о снисхождении. Представив, как всё это выглядит, Дженет уже собиралась отказаться от этой идеи, как вдруг вспомнила слова Алекса Дроу о том, что она - один из немногих людей, кто действительно дорог для Джилл.
  "Если это правда, то ты поступаешь как эгоистка. Что тебе стоит просто дать Уидмору то, чего он хочет? Всё равно кроме него и тебя об этом никто не узнает".
  Всё это звучало как оправдание собственной трусости, однако Дженет сделала свой выбор.
  
  Как только Джилл пообедала, запищала её рация.
  -Что с Бэйном? Всё в порядке? - с ходу спросил Алекс.
  -Наверное. Он недавно улетел на Геднер.
  -Почему ты раньше об этом не сказала?
  -Собиралась, но...
  -Ладно, теперь это не имеет значения. Для тебя есть другое задание.
  Джилл едва не застонала.
  -Давай в другой раз. Только выдалась свободная минутка, а тут ты со своими заданиями. Подожди часок, а лучше два. Гриффит за это время никуда не денется.
  -Будешь артачиться - не получишь свою долю! - Алекс решил ударить по самому больному месту.
  -Ладно, убедил, - нехотя процедила Джилл. - Что от меня требуется?
  -Проникнуть в квартиру Бориса Захарова и хорошенько в ней порыться.
  -Зачем? Захаров мёртв.
  -Я помню. Должно быть хоть что-то, что связывало его с Гриффитом. В противном случае Джон никогда бы не узнал про изобретение Бориса.
  -А тебе не кажется, что ты хватаешься за соломинку?
  -Так и есть. Всё равно никаких других зацепок у нас нет.
  -Ладно, я попробую. Ты знаешь адрес Захарова?
  Алекс продиктовал напарнице последний адрес Бориса, и уже через минуту Джилл поднимала челнок в воздух. Ранее Захаров жил не в шикарных апартаментах, как и полагается светилу науки, а в тесной комнатушке в многоквартирном доме. Играючи вскрыв замок, и убедившись, что её никто не видит, Джилл проникла в квартиру Бориса. Она ожидала застать там полный бардак, свойственный среднестатистической холостяцкой квартире, но там был полный порядок. Всё вещи были аккуратно разложены по своим полочкам, будто в квартире поработало сразу несколько горничных. На автоответчике, как и положено, было 0 сообщений. Внимание Джилл привлёк компьютер Бориса. На жёстком диске могли храниться хоть какие-нибудь данные относительно последней разработки, однако диск был полностью отформатирован.
  "Глупо было рассчитывать на другое", - подумала Джилл, а потом попыталась проверить почту Бориса.
  Однако обойти пароль и проверить почту ей так и не удалось. Найдя наименование аккаунта, Джилл поняла, что здесь без посторонней помощи не обойтись. А помочь ей мог только один человек. Порывшись в глубинах памяти (у Джилл, как и положено воровке, было отличная память на цифры) и вспомнив нужный номер, Джилл позвонила на мобильный Эдди Кирби. Эдди ответил на звонок после первого же гудка.
  -Привет, Эдди. Помнишь меня? - кокетливо проговорила Джилл.
  -Подумать только! Спустя столько лет Джиллиан Рейн соизволила снизойти до меня! - не без удивления ответил Кирби.
  Джилл прекрасно помнила последние школьные годы, когда её внимания добивались интеллигент хорошист Эдвард Кирби и отъявленный плохиш Паркер Ньютон. Несмотря на то, что Ньютон пару раз разбивал ему нос, а однажды даже спустил с лестницы, Кирби продолжал подбивать клинья к Джилл, даже когда было очевидно, что все эти попытки ни к чему не приведут. Когда же Эдди понял, что у него нет шансов, то просто ушёл в сторону, что, однако, не помешало ему стать для Джилл хорошим другом. После окончания школы пути Джилл и Эдди практически не пересекались, если не считать пары коротких телефонных разговоров. Именно тогда Джилл и узнала, что Кирби - талантливый компьютерщик.
  -Не скромничай, Эдди. Хотя нет, можешь скромничать. Ты всегда был таким душкой.
  -И всё же ты выбрала этого идиота Ньютона, - напомнил Эдди.
  -Я тогда была безмозглой школьницей и не осознавала кто мне нужен на самом деле.
  -Спасибо на добром слове, но ведь ты явно звонишь мне не для того чтобы пригласить на свидание.
  -Мне нужно взломать один аккаунт.
  -Извини, Джилл, но у меня сейчас есть более важная работёнка. Одна важная шишка готова осыпать меня золотом, если я разрешу одну важную для него задачку.
  -А ведь когда-то ты говорил, что деньги не главное! - Джилл притворилась обиженной.
  -Тогда я твёрдо стоял на своих двоих, а не катался на инвалидном кресле.
  Новость о том, что Эдди - инвалид, удивила Джилл.
  -Что с тобой случилось? - спросила она с неподдельной тревогой.
  -Меня сбил какой-то лихач, по всей видимости пьяный. Я даже не смог как следует разглядеть номера.
  -Сочувствую.
  -Не стоит. Скоро мне сделают дорогостоящую операцию, и я снова смогу ходить.
  -А за тебя очень рада, Эд, но всё же, может ты уделишь мне немного времени?
  Судя по повисшей паузе, Кирби задумался над её предложением.
  -Пожалуйста, - проговорила Джилл умоляющим голосом.
  Джилл услышала как Кирби тяжело вздохнул.
  -Ладно. Что за аккаунт?
  Джилл вернулась обратно к монитору и продиктовала высветившийся в поисковике электронный адрес Захарова. Эдди даже присвистнул.
  -Что означает этот свист? Тебе знаком этот аккаунт? - насторожилась Джилл.
  -Можно и так сказать. Кое-кто меня уже просил пошерстить в этом направлении. Похоже владелец аккаунта пользуется большой популярностью.
  -Уже нет. Его убили.
  -Тогда всё встало на свои места.
  Именно Кирби и был человеком, удалившим все данные относительно Бориса Захарова, причём неизвестный заказчик оказался довольно щедрым. Эдди не стал уточнять кому именно принадлежит аккаунт и для чего всё это нужно - он просто сделал то, что от него требовал заказчик, и получил своё вознаграждение.
  -Погоди, что значит встало на свои места? - не поняла Джилл.
  -Я уже перетряхнул этот аккаунт вдоль и поперёк, и удалил с него все данные, оставив одно только название. Извини, но я не могу сказать чья это была инициатива.
  "И не надо. Бьюсь об заклад, здесь постарался Уидмор или кто-то из его дружков!" - подумала Джилл.
  -Если это всё, тогда... - продолжил Кирби.
  -Подожди, не вешай трубку! Может быть, ещё можно что-то сделать?
  -А что именно тебя интересует?
  Джилл призадумалась. Действительно, для чего ей была нужна почта покойного Захарова?
  "Чтобы отыскать связь между Борисом и Гриффитом. Чтобы найти хоть какую-нибудь информацию. Да хоть что-нибудь!"
  -Я хотела просмотреть его почту. Как-нибудь можно восстановить удалённые данные?
  -Можно, но не нужно. Я их копировал, - признался Эдди.
  -Зачем ты это сделал? Хотел начать шантажировать заказчика? Молодец, уважаю.
  -Да нет, мне просто было любопытно. Я никогда ничего ни делаю вслепую, и стараюсь узнать на что именно меня подписывают. Скажу тебе сразу - в почте покойника ты не найдёшь ничего интересного.
  -Это я решу сама. Ты как-нибудь можешь передать мне эту информацию?
  Оказалось, что Эдди хранил всю информацию в сети, боясь, что кто-нибудь попытается выкрасть его жёсткий диск. Кирби продиктовал Джилл ссылку на одно из зеркал, а потом сослался на какие-то важные дела и повесил трубку. Воспользовавшись полученной от Эдди ссылкой, Джилл получила доступ к заархивированным данным с почты Захарова. Большая часть посланий оказалась обычным спамом, а всё остальное - какими-то научными заумными бреднями. Впрочем, попалось и кое-что интересное: некий пользователь, называвший себя не иначе как "наставник", оставил Борису несколько десятков посланий, которые приходили на почту Захарова даже после его гибели. В этих посланиях очень часто встречались такие слова как "тестирование", "подопытный", "реакция" и "диссонанс". Написано всё это была крайне заумным языком, поэтому Джилл многого не поняла. Но одно было ясно: этот "наставник" знал слишком много о работе Захарова, а то и был его тайным ассистентом.
  "Не знаю о чём ты думал, Алекс, но интуиция тебя не подвела!" - подумала Джилл, вновь набирая номер Эдди.
  -Извини, что снова отвлекаю, но мне ещё нужна твоя помощь. Кроме тебя с этим никто не справится, - заговорила Джилл.
  -Не надо льстить - просто скажи что тебе нужно, и я посмотрю чем смогу тебе помочь.
  -Здесь есть целая цепочка посланий от человека, именующего себя "наставником". Ты можешь установить с какого сервера были отправлены эти послания и отыскать адрес отправителя?
  -Электронный?
  -Настоящий. Ты когда-то хвастался, что можешь запросто отыскать любого человека, зная только его электронный адрес.
  Когда-то Кирби действительно говорил, что может справиться с подобной задачей, но тогда это было бахвальство. Однако теперь, благодаря стараниями Кроули, у Эдди был мощный компьютер и самая современная система поиска (не считая армейских поисковиков). Найти Гриффита ему не удалось, зато всех остальных отыскать было проще простого. Между тем Джилл ждала, затаив дыхание, пока Эдди даст ответ.
  -Я могу отыскать этого самого наставника, но мне для этого потребуется какое-то время, - озвучил своё решение Кирби.
  -Хорошо. Когда найдёшь, перезвони по этому номеру.
  
  Сайкс и присоединившийся к нему Алекс не первый час следили за главным входом в "Дельфис". В качестве смотрового пункта был выбран второй этаж в ломбарде Либермана (помня, что Алекс спас ему жизнь, Иосиф великодушно позволил воспользоваться чердаком, правда взял с обоих напарников по 10 тысяч).
  -Думаешь, Гриффит возьмёт и вот так внаглую заявится в "Дельфис"? - спросил Сайкс, не скрывая зевоту.
  -Уидмор - потенциальная жертва Гриффита, - ответил Алекс.
  Спайроу думал, что напарник что-то добавит, но так этого и не дождался. Как только из казино вышел высокий человек в чёрных очках и костюме, Алекс внимательно присмотрелся к нему через бинокль. Благодаря полицейской базе данных, которую ему предоставил Нортон, охотник за головами знал каждого человека из ближайшего окружения Уидмора в лицо.
  -Странно, - загадочно проговорил Алекс.
  -Что именно? - не понял Сайкс, отбирая у Дроу бинокль и осматривая улицу, но так и не замечая ничего странного.
  -Человек, только что вышедший из казино - начальник службы безопасности Уидмора. В его обязанности входит охрана казино, а он покинул свой пост. Почему?
  -Очень странно. Кажется с ним что-то не так, - неожиданно сказал Сайкс, внимательно рассматривая начальника охраны казино в бинокль.
  -Что не так? Что ты видишь? - напрягся Алекс.
  -У него развязан шнурок на левом ботинке. Тебе не кажется это подозрительным? Может это какой-то условный сигнал? - проговорил Спайроу серьёзным тоном, вручая Алексу бинокль.
  Дроу нахмурился.
  -Не смотри на меня так. Ты сам сейчас ведёшь себя как идиот! - неожиданно заявил Сайкс.
  -Эксперт по идиотизму сказал своё слово.
  -Мы просто тупо убиваем время. Сначала ты зачем-то отправляешь Джилл на квартиру Захарова. Что ты хочешь там найти?
  -Ничего конкретного - одни лишь догадки. К тому же если лису предоставить самой себе, она может натворить бед. А так она хотя бы будет при деле. Кто знает, может она что-то найдёт на квартире Бориса.
  Между тем начальник службы безопасности подошёл к своей машине.
  -Охрана всегда действует чётко по инструкции, но ни в этот раз. Можешь называть это паранойей...
  -Так это она и есть! - перебил Алекса Сайкс.
  -... но проследить за этим человеком определённо стоит, так что поднимай свою ленивую задницу и чеши к челноку, пока он не уехал!
  -Я никуда не уйду, пока ты не ответишь на один вопрос, - запротестовал Сайкс.
  -Потом задашь. Бегом на крышу, пока он не уехал!
  Долгая безрезультатная слежка всегда превращала Алекса в ворчуна и зануду. Одного этого было достаточно, чтобы покинуть свой пост.
  -Смотри не засни, - пробубнил Спайроу на прощание, а потом побежал на крышу, где напарники оставили челнок.
  Машина начальника охраны отъехала от казино и чуть не растворилась в потоке других автомобилей, однако с воздуха Сайксу удалось её отыскать. Опасаясь, что водитель заметит слежку, Спайроу врубил режим "Стелс", и челнок стал невидимым. После десяти минут езды и пятнадцати минут стояния в пробках, машина остановилась рядом с супермаркетом. Начальник охраны вышел оттуда через пять минут с четырьмя пакетами (по два на каждую руку), полностью заполненных едой. Загрузив пакеты в машину, мужчина выехал на шоссе и поехал дальше. Не сочтя его поведение излишне подозрительным, Сайкс решил побеседовать с Алексом.
  -Тип с развязанным шнурком конкретно затаварился в супермаркете. Бедолагу по ходу морили голодом не первый день, - доложил Спайроу, продолжая следовать за машиной.
  -Он возвращается в "Дельфис"? - уточнил Алекс.
  -Нет, он едет совсем в другую сторону.
  -Тогда продолжай сидеть у него на хвосте.
  -Продолжу, если ты всё же скажешь почему так сильно вцепился в Гриффита.
  -За него предложили большую сумму, - уклончиво ответил Дроу.
  -Хочешь сказать, что не спишь по ночам, целыми днями ищешь хоть какую-нибудь зацепку, чуть ли не обнимаешься с Нортоном, и всё это делаешь ради денег? Придумай что-нибудь более правдоподобное!
  Повисло молчание. Сайкс терпеливо ждал ответа Алекса, продолжая пилотировать челнок.
  -Дженет Рейн умирает, - нехотя признался Дроу.
  От неожиданности Спайроу, который следил за ехавшей по автостраде машиной, а не смотрел вперёд, чуть не врезался в рекламный щит, принадлежавший какой-то строительной компании.
  -У неё серьёзные проблемы с сердцем. Исправить это может только срочная операция, которая стоит немалых денег, - продолжил Алекс.
  -А Джилл об этом знает?
  -Нет. Дженет попросила меня держать язык за зубами. О том же самом я прошу и тебя.
  -Лучше бы и не спрашивал, - с сожалением проговорил Сайкс, отключая рацию.
  Увидев, как машина тормозит возле многоквартирного дома в пригороде Актарона, Сайкс посадил челнок на крышу, отключил невидимость и выбежал на лестничную клетку. Наблюдая за начальником службы безопасности "Дельфиса" через лестничный проём, Сайкс спускался вниз. Мужчина поднялся на пятый этаж, и постучал в одну из дверей. Кто-то открыл дверь (Спайроу не успел рассмотреть мужчина это был или женщина), после чего мужчина с пакетами вошёл внутрь, и дверь быстро захлопнулась. Пару минут спустя начальник охраны вышел из квартиры, посмотрел по сторонам и начал спускаться вниз. Сайкс не знал для чего была нужна такая конспирация, и первая мысль, которая пришла ему в голову была поистине банальной - интрижка с замужней женщиной.
  "Которая вместо цветов предпочитает еду из супермаркета, причём в больших количествах. Должно быть она весит килограмм эдак 150-200, но уж никак не меньше!" - подумал Спайроу, подходя к двери.
  Как только Сайкс постучал, за дверью послышались чьи-то шаги. Вопреки предположениям охотника за головами, хозяином квартиры оказался пожилой мужчины в очках и с короткой бородой. Увидев на пороге незнакомца, мужчина попытался закрыть дверь, однако Спайроу подставил ногу в дверной проём.
  -Вы кто такой? Что вам надо? - возмущённо спросил старик.
  Сайкс дёрнул за ручку и открыл дверь.
  -Пиццу заказывали? - спросил он.
  -Какую ещё пиццу? Ничего я не заказывал! - возмутился старик.
  -Ну и хорошо. Всё равно у меня её нет, - ответил Сайкс с улыбкой, а потом зашёл в квартиру, не забыв при этом закрыть за собой дверь.
  -Вам нельзя здесь находиться! Немедленно уходите! - потребовал хозяин квартиры.
  В голосе старика Сайкс услышал неприкрытый испуг.
  -Непременно уйду, только сначала скажите что вас связывает с Эндрю Уидмором, - спросил Сайкс.
  -Ничего, а теперь...
  -А с Джоном Гриффитом?
  Собственно, Спайроу задал этот вопрос наугад, однако реакция хозяина квартиры оказалась уж больно неожиданной. Не став отвечать на вопрос охотника за головами, старик резко сорвался с места и убежал на кухню.
  Удивлённый подобной реакцией Спайроу последовал за хозяином квартиры, и едва не схлопотал тесаком в грудь. После того, как лезвие тесака прошло в нескольких сантиметрах от его груди, Спайроу схватил старика за руку и перекинул через себя.
  -Так меня ещё никто не встречал, - усмехнулся Сайкс, пиная тесак в другой конец кухни.
  -Ты не понимаешь всего, болван! Если ты сию же секунду не уберёшься, нас обоих могут убить! - гневно прокричал старик.
  -О ком ты говоришь?
  Прежде чем старик успел что-либо ответить, стекло на кухне разбилось, и в квартиру влетела газовая шашка. Закрыв локтем нос, и отступая назад, Сайкс заметил какого-то человека, спустившегося вниз по стене, используя трос. В руках человек держал автомат. Кашляя и спотыкаясь, Сайкс выбежал из кухни, но как только он открыл дверь, последним, что он увидел, был приклад автомата, стремительно несущийся навстречу его лицу.
  
  Сайкс пришёл в себя после того, как ему на голову вылили ведро холодной воды. Очнувшись, он обнаружил что сидит спина к спине с хозяином квартиры, а их руки и ноги связаны. Находились они уже не на кухне, а в гостиной. За столом сидел высокий мускулистый мужчина, а возле дверей стоял его слегка полноватый подельник. Рядом с правой стеной валялся труп неизвестного мужчины. В руках покойника был зажат пистолет.
  -И что тут вообще происходит? - спросил Сайкс, разминая шею.
  Вместо ответа сидевший за столом мужчина направил на Спайроу автомат SMG.
  -Тебе вообще слова никто не давал. Сиди тихо, - проговорил он приказным тоном.
  -Этот парень вообще не при делах. Отпустите его! - неожиданно проговорил старик.
  -Ещё чего захотел! - проворчал толстяк, а потом подошёл к пленникам, взял старика за руку и приложил его ладонь к какому-то декодеру.
  Сайксу приходилось видеть подобные устройства в полицейских участках. С помощью декодера можно было взять образцы отпечатков пальцев, и прямо на месте свериться с базой данных.
  -Спасибо хотя бы за попытку, - сказал Спайроу старику, за что схлопотал от толстяка ногой в бок.
  Как только декодер издал какой-то звуковой сигнал, толстяк отдал прибор своему напарнику. Когда он отходил от пленников, Сайкс обратил внимание, что оба мужчины обуты в армейские ботинки. Конечно, приобрести подобную обувь можно было в магазине, но что-то подсказывало Сайксу, что эта парочка прибыла с Геднера. Чувствовалась в них армейская выправка, а вместе с ней и смертельная опасность.
  -А тебя теперь и не узнать, Томас. Неплохо ты замаскировался, - проговорил качок.
  -Меня зовут Джо, - ответил старик.
  -Считыватель отпечатков придерживается другого мнения.
  -Прибор ошибается. Меня зовут...
  -Томас Тенбридж. Найти тебя было совсем не просто.
  Старик вздохнул. Ломать комедию и дальше не имело смысла.
  -Вас послал Шепард, - обречённо проговорил Тенбридж.
  Никто ему не ответил. Качок вышел в коридор, и вернулся оттуда с канистрой бензина.
  -Ты должен был сгореть ещё тогда. Ирония судьбы, не правда ли? - проговорил он, а потом начал разбрызгивать бензин по комнате.
  Ту же самую процедуру его партнёр проделал на кухне и в коридоре. Закончив поливку, качок поджёг занавески, пожелал пленникам приятного вечера, и вышел в коридор. Как только за ним закрылась дверь, Тенбридж попытался освободиться от пут, однако злоумышленники постарались на славу. Услышав как хлопнула входная дверь, Сайкс понял, что злоумышленники покинули квартиру.
  -Кто вон тот тип в углу? - спросил Спайроу.
  -Один из парней Уидмора. Он вроде как должен был меня охранять, но со своими обязанностями не справился, - ответил Тенбридж.
  Между тем огонь перескочил с занавесок на пол и начал быстро распространяться по комнате.
  -Ты их имел ввиду, когда сказал, что нас обоих могут убить? - продолжал расспросы Сайкс.
  -Не их, а его, - ответил Томас, указывая на покойника, хотя Сайкс и не мог этого видеть. - У него был чёткий приказ охранять меня и следить за тем, чтобы у меня даже мыслей не возникло выйти на улицу. В противном случае...
  -Он бы тебя убил, - закончил Сайкс за Томаса.
  Пламя стремительно приближалось к пленникам, а дым слепил глаза. Из-под двери также шёл едкий дым, свидетельствующий о том, что в коридоре дела обстоят не лучше, а то и хуже. Неожиданно теряющие сознание пленники услышали выстрелы.
  -А это ещё кто? - спросил Тенбридж, громко кашляя.
  Неизвестный по всей видимости расстрелял дверь, а потом вошёл внутрь. Когда дверь в гостиную отворилась, Сайкс не поверил своим глазам. Ворвавшийся в полыхающую квартиру Алекс был удивлён ничуть ни меньше. Однако времени на расспросы не было, и Дроу схватил за шкирку обоих пленников, и вытащил из гостиной. Лишь когда вся троица покинула горящую квартиру, Алекс развязал путы и освободил пленников.
  -Как ты меня нашёл? - спросил Сайкс сквозь кашель.
  -Я и понятия не имел что ты здесь! - ответил Алекс хлопая напарника по спине.
  -Тогда как ты здесь оказался?
  -Со мной связалась лиса, и сообщила, что пробила один интересный адресок, с которого приходили электронные письма покойному Захарову.
  -Борис мёртв? - обеспокоенно спросил Томас.
  -Мертвее некуда. А ты...
  Прежде чем Алекс договорил, Тенбридж неожиданно выхватил пистолет у него из-за пояса. Поочерёдно переводя оружие с одного охотника за головами на другого, Томас попятился к лестнице.
  -Как он погиб? - спросил Тенбридж, бегло оглядываясь.
  -Во время вооружённого налёта, организованного Джоном Гриффитом.
  Тенбридж лишь злобно сверкнул глазами. В его квартире не было телевизора, а в сети не было ни единого упоминания о гибели Бориса. Томас заподозрил что-то неладное, когда Захаров резко прервал их переписку, но решил, что тот просто затаился.
  -Как именно это произошло? - задал Тенбридж очередной вопрос.
  -Судя по показаниям экспертов, Борис застрелился. Но ведь ты то прекрасно понимаешь что произошло на самом деле, - ответил Алекс.
  Поняв значение этого намёка, Томас бросился бежать, перепрыгивая через четыре ступеньки. Алекс бросился к перилам и посмотрел вниз.
  -Ствол при тебе? - спросил он.
  Сайкс быстро пошарил по карманам. Пистолет и рация пропали.
  -Нет. Эти уроды его забрали.
  Алекс вопросительно посмотрел на напарника.
  -Потом расскажу, - ответил Сайкс на немой вопрос, а затем перемахнул через перила и бросился в погоню за Тенбриджем.
  Выбежав на улицу, Спайроу заметил как доктор свернул за угол, и тут же последовал за ним, будто позабыв, что Тенбридж вооружён. Забежав в тёмный переулок, Томас остановился, чтобы перевести дыхание, а когда увидел обоих преследователей, открыл по ним пальбу. Сайкс рухнул на землю и заполз за мусорный бак, а Алекс юркнул обратно за стену.
  -Не ходите за мной! - прокричал Тенбридж, следуя к выходу из переулка.
  Как только он исчез из поля зрения, напарники последовали за ним. Но как только Сайкс выбежал из переулка, неожиданно ему на шею кинулась незнакомая девушка.
  -Пожалуйста, помогите! - взмолилась она дрожащим голосом.
  Выглянувший из-за спины Сайкса Алекс заметил двух крепких парней, с тревогой наблюдающих за девушкой, которые при виде напарников предпочли спешно ретироваться. Оглянувшись через плечо, и увидев, что преследователи отстали, девушка потеряла сознание. Сайкс тут же взял её на руки, а потом внимательно осмотрел. Босая, в порванной одежде, с синяками на теле, спасённая девушка выглядела так, будто вот-вот готова отдать богу душу.
  -Ты видишь нашего беглеца? - спросил Сайкс, закидывая руки девушки себе на шею.
  -Нет, да и чёрт с ним. Надо поскорее доставить её в больницу! - отозвался Алекс.
  
  Как только начальник службы безопасности сообщил, что его хочет видеть Дженет Рейн, Эндрю приказал проводить женщину в его кабинет.
  "Она сдалась гораздо позже, чем я предполагал", - подумал Уидмор с улыбкой.
  Даже спустя 20 с лишним лет Дженет по-прежнему выглядела привлекательно, однако в этой женщине Уидмора привлекала не столько красота, сколько неприступность. Если бы Дженет прибежала к нему в первый же день, Эндрю бы понял, что она просто набивает цену, и отослал бы её прочь. Он прекрасно понимал, что цена, которую запросит Дженет - её жизнь, и Эндрю был готов пойти ей на встречу и даже больше. Впрочем, как только она вошла в его кабинет, Уидмор понял, что слегка поторопился с выводами. Дженет смотрела на Эндрю с нескрываемой ненавистью, и казалось, готова накинуться на него и задушить голыми руками.
  -Ты свободен, - сообщил Эндрю начальнику службы безопасности.
  Как только тот вышел за дверь, Уидмор предложил Дженет присесть. Женщина неожиданно скинула с себя плащ, а потом подошла к столу и начала скидывать всё на пол.
  -Что ты делаешь? - спросил обеспокоенный Уидмор.
  -Как что - освобождаю место, естественно. Ты ведь на столе собирался меня поиметь! - грубо ответила Дженет, продолжая всё скидывать на пол.
  -Успокойся, - сказал Уидмор, и дотронулся Дженет до плеча.
  Разгневанная женщина тут же влепила ему пощёчину, а потом уселась на стол.
  -Конечно мне надо успокоиться, а то потом придётся незаметно выносить моё тело из казино. Тебе ведь не нужны лишние проблемы! - проговорила Дженет, почти перейдя на крик.
  -Я хотел совсем ни этого! - начал терять терпение Уидмор.
  -Именно этого. На что ещё ты мог рассчитывать, перекрывая мне кислород? Думаешь, я совсем идиотка, и ничего не понимаю? Это из-за тебя мне отказывают в операции!
  Не привыкший оправдываться Уидмор предпочёл промолчать.
  -Чего сидишь? Давай, раздевайся! - приказала Дженет, а потом скинула с Эндрю пиджак, и начала расстёгивать пуговицы на своей блузке.
  Ей хотелось поскорее со всем этим покончить, однако такой исход совсем не устраивал Уидмора. Схватив Дженет за плечи, он спросил:
  -Зачем ты всё усложняешь?
  -Напротив, я всё максимально упростила. Что тебя не устраивает? - ответила Дженет уже более спокойным голосом.
  Эндрю устало вздохнул.
  -Во-первых, успокойся и возьми себя в руки. Я понимаю, что в последние дни тебе живётся несладко, но...
  -Насчёт последних дней ты верно подметил! - едко заметила Дженет.
  -Побольше оптимизма, Дженет. Неужто ты думаешь, что я позволю тебе умереть?
  -От тебя можно ожидать чего угодно.
  Эндрю лишь усмехнулся. Любого человека можно было купить с потрохами - следовало лишь назвать нужную цену. Дженет согласилась на его предложение не из-за денег и роскоши, которые он ей мог дать, а потому что ей не хотелось умирать. Она его презирала, она его ненавидела, но всё же пришла сюда, т.к. больше ей было не к кому обратиться за помощью.
  "Вернее было, но что-то мне подсказывает, что Джилл даже не подозревает о том, что её мать умирает", - подумал Уидмор.
  -Послушай, Эндрю, хватит со мной играть как кошка с мышкой. Давай побыстрее со всем этим закончим и разойдёмся в разные стороны, - предложила Дженет.
  -Побыстрее? - Эндрю провёл ладонью по щеке Дженет. - Мы же не юнцы какие-то, чтобы делать всё впопыхах.
  Дженет убрала руку Уидмора со своего лица.
  -Ты, я вижу, испытываешь какое-то извращённое удовольствие, ломая людей, и заставляя их плясать под свою дудку, - проговорила она с презрением.
  -Напротив, у меня и в мыслях не было тебя ломать. Ты - человек с принципами и с сильной волей, раз смогла пойти против воли родителей и поступить так, как считала нужным. Если бы в тот раз я смог бы набраться смелости и пойти наперекор воле отца, всё могло бы быть иначе.
  Это признание далось Эндрю нелегко, однако на Дженет оно не произвело должного впечатления. Нельзя сломать человеку жизнь, а потом просто извиниться. Впрочем, дальнейший их разговор был прерван звонком по внутренней линии.
  -Извини, - сказал Эндрю, снимая трубку. - Да?
  
  Пробраться на территорию особняка Кроули оказалось совсем непросто, но у Владимира был кое-какой опыт в проникновении на запретную территорию. Людей обмануть было просто, гораздо труднее было обмануть собак. Прежде чем совершать вылазку, Кравцов приобрёл специальный спрей, сбивающий запах. Джон приказал ему вызволить Миранду, а сам собирался встретиться с Кроули. У Гриффита определённо был какой-то план, но он почему-то не стал посвящать Владимира в его подробности. Было видно, что Джон беспокоится за жизнь заложницы, но при этом как будто не доверяет своему верному другу.
  "А ещё зачем-то притащил на баржу этого лысого с бомбой, и сказал, что так надо. Весомый аргумент!" - мысленно негодовал Владимир.
  Вырубив охранника, дежурившего у запасного выхода, Влад проник в особняк. На первом этаже дежурило ещё несколько человек, но Кравцову удалось их обойти и подняться на второй этаж. Проблема заключалась в том, что в особняке было множество комнат, и Миранда Тэйвен могла находиться в одной из них.
  "Чудо, что меня до сих пор не обнаружили. Если я буду обыскивать каждую комнату, меня скоро найдут!" - пришёл к неутешительному выводу Кравцов.
  К счастью, обыскивать все комнаты ему не пришлось. Увидев кого-то из прислуги, толкающего перед собой тележку с ужином, Владимир решил проследовать за ним, и вскоре пришёл к гостевой комнате, возле которой дежурило двое охранников. Притаившийся возле окна Владимир подождал пока прислуга уйдёт, а потом окликнул охранников и кинул им под ноги световую гранату. Те зажмурились, и Кравцов с лёгкостью вырубил их. Вышибив дверь, Владимир увидел ещё одного охранника. Приставив пистолет к виску Миранды, он загородился ей словно живым щитом.
  -Ты ещё кто? - спросил охранник, направляя оружие на Владимира.
  Прежде чем Кравцов что-то ответил, Миранда, доселе бывшая безвольной жертвой, решила взять ситуацию в свои руки, точнее в свои ноги. Наступив на ногу охраннику и как следует на неё надавив, Миранда смогла вырваться из его рук, правда тут же получила за это по лицу. Кравцов накинулся на охранника, нанёс ему несколько ударов по лицу, а потом схватил за шею и надавил на сонную артерию. Брыкающийся мужчина тут же потерял сознание и рухнул к ногам Кравцова.
  -Вы в порядке? - обеспокоенно поинтересовался Владимир.
  -Всё нормально. Он пощёчин ещё никто не умирал, - ответил Миранда, проводя ладонью по горящей от звонкого удара щеке.
  -Меня прислал Джон, и я выведу вас отсюда.
  -С ним всё в порядке? - обеспокоенно спросила Миранда.
  -Скоро сами узнаете.
  Заложница была спасена, а значит, самая опасная часть осталась позади. Теперь нужно было лишь покинуть особняк целыми и невредимыми.
  -Следуйте за мной, - сказал Владимир, а потом вышел из комнаты.
  Добравшись до лестницы, Влад собирался спуститься вниз, но возле окна неожиданно замер.
  -Что случилось? - спросила обеспокоенная Миранда.
  Владимир ничего не ответил. Когда Джон сказал, что собирается дать Кроули то, чего хочет, он не ожидал, что Гриффит сделает это настолько буквально.
  -Он совсем рехнулся, - процедил Влад.
  Миранда выглянула в окно и увидела как во двор вошёл Джон Гриффит собственной персоной. Навстречу ему двигался Майлз Кроули, немного удивлённый тем, что всё оказалось настолько просто.
  -Где Миранда? - спросил Гриффит.
  -В особняке. Не волнуйся, с ней всё в порядке, - сказал Майлз, а потом вытащил пистолет и выстрел Джону в ногу.
  Миранда вскрикнула, когда увидела, что Джон упал на одно колено.
  -Ответь мне только на один вопрос: зачем ты убил моего отца? - спросил Майлз, продолжая держать Гриффита на прицеле.
  -Так было нужно, - ответил Джон, за что Кроули ударил его ногой по лицу.
  Подобный ответ его категорически не устраивал.
  -Кому это было нужно? Тебе? Зачем тебе это было нужно? - прокричал взбешённый Кроули.
  -Так было нужно, - продолжал стоять на своём Гриффит.
  Тогда Майлз резким ударом по ноге повалил Джона на землю, а потом разрядил в грудь обойму. Стоявшая возле окна Миранда завизжала, и заплакала. Владимир сжал кулаки. Он не мог поверить, что Гриффита больше нет. Майлз тоже не мог поверить, что негодяй, прикончивший Рихтера Кроули, покинул этот мир. Как и говорил Гриффит ранее, месть не принесла ему удовлетворения, хотя бы потому что Джон умер слишком быстро. И тут внимание Кроули привлёк странный браслет на правом запястье покойника. Майлз склонился над убитым и нажал одну из кнопок на браслете, после чего Джон Гриффит магическим образом превратился в студента Чарльза.
  "Голографическая проекция!" - запоздало догадался Кроули.
  Подобная вещица была редкостью, и приобрести её можно было только на чёрном рынке. С помощью проекции можно было принять облик любого человека, как реально существующего, так и вымышленного, сочетающего в себя внешние черты сразу нескольких людей. С её помощью Гриффит спокойно разгуливал по актаронским улицам, не боясь быть узнанным, но всё же решил пожертвовать дорогостоящей вещицей ради спасения школьной подруги. Поняв, что его обманули, Майлз вытащил из-за пояса рацию и связался с охранником, дежурившим в комнате для гостей.
  -Прикончи заложницу, - коротко распорядился он.
  Ответа не последовало.
  -Ты меня слышишь? - спросил обеспокоенный Майлз.
  И вновь ответом ему послужила тишина. Стоявшие возле окна Миранда и Владимир тоже заметили, что убитый Майлзом человек - не Гриффит. Женщина вытерла слёзы и с облегчением вздохнула, в то время как Кравцов ударил кулаком по стене. Его друг по-прежнему был цел и невредим.
  "Он просто послал вместо себя наивного студента, хотя знал чем это для него закончится!"
  На Владимира накатила волна гнева, но он решил выпустить пар позже - для начала им следовало выбраться из особняка.
  
  -Что? Ты уверен? - уточнил Эндрю.
  -Абсолютно. Джон Гриффит разгуливает по первому этажу "Дельфиса". Что делать? - спросил начальник службы безопасности.
  -Для начала вызови такси для моей гостьи и выведи её из "Дельфиса" через чёрный ход.
  -Что случилось? - обеспокоенно спросила Дженет.
  Эндрю прикрыл ладонью трубку.
  -Извини, Дженет, но сейчас не самое подходящее время. Встретимся в другой раз.
  Нельзя сказать, что Дженет была огорчена этим фактом. Приказав охране оставаться на своих местах и ничего не предпринимать, Уидмор повесил трубку.
  -В следующий раз сделай вид, что я тебе хоть немного нравлюсь. Пусть всё пройдёт как надо, - сказал он Дженет.
  -Как надо? Ты хоть сам в это веришь?
  -Не особо, но иногда люди совершают удивительные поступки, которых от них никто не ждёт.
  Вскоре явился начальник службы безопасности "Дельфиса" и увёл Дженет. Посмотрев в окно, и увидев как его будущая любовница садится в такси, Эндрю покинул свой кабинет и направился на первый этаж. Гриффита он заметил практически сразу же: Джон стоял между рядом одноруких бандитов и покерным столиком. На какой-то миг взгляды Гриффита и Уидмора встретились. Во взгляде Джона не было страха, зато была решимость и целеустремлённость. Вместо того чтобы действовать исподтишка, как он делал раньше, Гриффит явился в логово зверя с высоко поднятой головой, не боясь многочисленной охраны.
  "А у тебя стальные нервы!" - с уважением подумал Эндрю, спускаясь вниз.
  Гриффит же остался стоять на своём месте. Один из охранников, вопреки всем инструкциям, начал подходить к Джону со спины, вытаскивая пистолет. Эндрю строго посмотрел на своего подчинённого и покачал головой. Охранник тут же остановился.
  -Для человека, которого разыскивает весь Актарон, ты ведёшь себя слишком дерзко, - заговорил Уидмор, подойдя к покерному столику.
  -У меня всё под контролем, - ответил Гриффит.
  Джона как будто не смущал тот факт, что вокруг было полно людей, часть из которых - вооружённые охранники, работающие на его врага.
  -Ты пришёл на мою территорию и пытаешься что-то доказать. Ты ведь понимаешь, что любой из присутствующих здесь людей имеет полное право всадить в тебя пулю без лишних объяснений? - полюбопытствовал Уидмор.
  -То же самое касается и тебя.
  Эта фраза должна была стать своего рода условным сигналом. Ранее Гриффит отправил на телефон Эндрю "арию печали" в качестве голосового сообщения. Услышавший кодовую фразу Уидмор был обязан рассказать что его связывало с покойным Борисом Захаровым, а потом покончить жизнь самоубийством. Однако Эндрю даже не изменился в лице.
  -Мелодия, которую ты отправил на мой телефон, очень даже неплохая, только какая-то грустная. Услышав её, я должен был выпрыгнуть из окна? - невинно поинтересовался Уидмор.
  Джон напрягся. Что-то пошло не так. Сообщение дошло до адресата, но не возымело действия.
  -Судя по твоей реакции - нет. Что именно я должен был сделать?
  И тут Гриффиту окончательно стала понятно, что Эндрю Уидмор - один из тех, кого он так долго искал.
  -Это ты финансировал работу Тенбриджа, - не спросил, а утвердительно проговорил Гриффит.
  -А ты догадливый. Помимо меня, в работе Тенбриджа был заинтересован и Роджер Фэлон. Жаль что он не дожил до этих дней.
  -Это ты разделался с Фэлоном?
  -Конечно нет. В конце концов, мы ведь были друзьями. Друга можно обмануть, предать, подставить, но только не убивать.
  -В твоём понимании, это единственное отличие друзей от врагов? - спросил Гриффит.
  -Не единственное, но самое главное.
  Эндрю кивнул охраннику, стоявшему за спиной Джона. Тот направил на Гриффита оружие и приказал поднять руки. Джон подчинился, дав охраннику возможность себя обыскать.
  -Томас Тенбридж не погиб на Геднере. Его смерть была обыкновенной инсценировкой. Томас всерьёз опасался за свою жизнь и обратился ко мне за помощью. Я помог Тенбрижду, и в благодарность он создал нейтрализатор, - неожиданно сказал Эндрю.
  Гриффит поднял голову и посмотрел на динамики, из которых доносилась лёгкая расслабляющая музыка.
  -Правильно понимаешь, - подтвердил Эндрю догадку Джона.
  Закончив обыскивать Гриффита, и не найдя у него оружия или даже телефона, охранник вопросительно посмотрел на Уидмора. Эндрю был несказанно разочарован.
  -Глупо было приходить сюда, рассчитывая только на "диссонанс", - сказал он.
  -Я рассчитывал не только на "диссонанс". - Гриффит повернул голову в сторону и крикнул: - Бойд!
  Из-за ряда игровых автоматов вышел лысый парнишка.
  -Отпустите его, иначе я здесь всё взорву к чертям собачьим! - грозно проговорил он, а потом расстегнул куртку.
  Бойда тут же окружили охранники, однако никто из них не осмелился подойти к смертнику достаточно близко, боясь его спровоцировать.
  -Браво. - Эндрю пару раз хлопнул в ладоши. - Впечатляет. Этот трюк стар как мир.
  -Парень не блефует. Он неизлечимо болен, так что ему нечего терять, - сказал Гриффит.
  -Чего вылупились, уроды? Вам что, справку показать? - крикнул Бойд на охранников.
  Затем Элмерс потонул в потоке нескончаемого кашля, как бы подтвердив существование своего недуга. Бойда била нервная дрожь, с его лба тёк пот, и Джон понимал, что даже в этот раз парнишка не готов нажать на кнопку.
  "Если они меня повяжут, остаток своей паршивой никчёмной жизни я проведу в тюряге и сдохну там как собака. Я не хочу подохнуть в тюрьме!" - испуганно думал Бойд.
  Беря Бойда в "Дельфис", Гриффит проинструктировал что должен будет сделать Элмерс, если что-то пойдёт не так. Тогда Бойду казалось, что напугать охранников будет проще простого, но сейчас, окружённый столькими вооружёнными людьми, он сам сходил с ума от страха. Он знал, что скоро умрёт, но отказывался это принимать. К счастью, кроме Гриффита никто не заметил в каком состоянии находится Элмерс.
  -Отпустите его, - распорядился Уидмор.
  Охранник отпустил Джона и отошёл в сторону. Гриффит посмотрел на Бойда.
  -Через три минуты выходи следом за мной. Не вздумай возвращаться в убежище! - проинструктировал он Элмерса.
  Бойд кивнул.
  -Неплохо сыграно, но ведь ты понимаешь, что всё это не может продолжаться вечно? - спросил Уидмор.
  -Понимаю. Скоро всё закончится, - ответил Гриффит.
  Пока Джон шёл к выходу, ни один из охранников не пытался его остановить. Выйдя на улицу, Гриффит сразу же свернул за угол, как вдруг кто-то приставил к его затылку пистолет.
  -Пожалуйста, обрадуй меня, и скажи что Уидмор мёртв! - проговорила Джилл с надеждой в голосе.
  -Пока нет, - спокойно ответил Гриффит, будто это ни к его затылку был приставлен пистолет.
  Джилл многозначительно вздохнула. Отправив Алекса по адресу, который отыскал Эд, Джилл решила пока присмотреть за "Дельфисом", т.к. после спешного вылета Бэйна Эндрю стал потенциальной жертвой Гриффита Љ1. Рыжая бестия ни на что особо не рассчитывала, потому её удивление было велико, когда террорист Љ1 преспокойно вошёл в казино Уидмора через главный вход. Да и ладно вошёл - он через него и вышел!
  -Очень жаль. Видимо придётся довольствоваться утешительным призом, - разочарованно проговорила Джилл.
  -Утешительный приз?
  -20 миллионов дакейров за твою поимку.
  -Ты не получишь этих денег.
  -Это ещё почему?
  Вместо ответа Джон резко обернулся, выхватил из руки Джилл пистолет, а саму её оттолкнул в сторону. Девушка упала на асфальт.
  -Потому что нельзя приставлять пистолет к голове в упор, если не хочешь его лишиться, - запоздало ответил Гриффит.
  Когда Джон взвёл курок, Джилл заметно напряглась.
  -Тебе когда-нибудь приходилось убивать людей? - неожиданно спросил Гриффит.
  Перед глазами Джона промелькнули лица всех людей, которых он убил на Геднере, находясь под воздействием "диссонанса".
  -Нет, - ответила Джилл, чувствуя, что от ответа зависит её жизнь.
  Видя, что девушка не лжёт, Джон вытащил обойму из пистолета, а сам ствол выбросил на дорогу.
  -Надеюсь и не придётся, - сказал Гриффит, а потом повернулся к Джилл спиной и пошёл.
  "Таких самодовольных пафосных говнюков ещё поискать надо!" - подумала Джилл, а потом достала шокер и набросилась на Джона.
  Однако Гриффит резко развернул корпус на 90 градусов, схватил Джилл за руку, завёл её за спину, а потом ткнул шокером в спину, выпустив разряд.
  Джилл простонала, а потом упала к ногам Гриффита. Вложив шокер в руку девушки, Джон перебежал на другую сторону улицы, надеясь, что у Бойда не возникнет проблем с побегом.
  
  -Как ты сказал зовут этого типа? - спросил Алекс, включая ноутбук.
  -Он сказал, что его зовут Джо, но те две обезьяны назвали его Томасом Тенбриджем, - ответил Сайкс, поудобнее устраиваясь на диване.
  Не успел Алекс ввести это имя в поисковике, как в каюту пожаловала Джилл. Судя по мрачному выражению лица, с ней стряслось что-то неприятное.
  -Ты проверил тот адрес? - спросила Джилл у Алекса.
  -Проверил.
  -И?
  -Мы упустили важного свидетеля.
  Джилл плюхнулась на диван рядом с Сайксом. Выглядела она усталой и измотанной.
  -Вы никчёмные бараны и неудачники, но я облажалась ещё больше чем вы, - сказала рыжая бестия, проводя ладонью по лбу.
  -И в чём именно это выражается? - без особого интереса спросил Алекс, не отрываясь от компьютера.
  -Я почти что поймала Гриффита.
  Алекс резко обернулся и спросил:
  -Ты его видела?
  -И не только видела. Гриффит приходил в "Дельфисе".
  -Просто взял и как ни в чём ни бывало пришёл в казино, переполненное охраной? - Алекс недоверчиво сузил брови.
  -Не только пришёл, но ещё и ушёл. А затем он вырубил меня моим же шокером. Какой позор.
  -Радуйся что вообще жива осталась! - заговорил Сайкс. - Мы с Алексом наткнулись на одну девушку, которая, как я думаю, тоже нарвалась ни на того человека.
  -Я даже не собираюсь делать вид, что мне это хоть немного интересно, - устало проговорила Джилл, массируя виски.
  -Сайкс просто хотел сказать, что получить удар током - это ещё не самое страшное, - сказал Алекс. - Я только одного понять не могу - зачем было нужно ставить клеймо?
  -Какое клеймо? - неожиданно насторожилась Джилл.
  -В виде полумесяца с горизонтальной линией посередине. Какой-то изверг выжег его на левой груди той девушки.
  По коже Джилл пробежал мороз.
  -Где она сейчас? - спросила она дрогнувшим голосом.
  -Мы отвезли её в больницу.
  Не говоря ни слова, Джилл резко вскочила с места и чуть ли не бегом выбежала из каюты. Сайкс с интересом посмотрел ей вслед, а потом натянул бейсболку на глаза.
  -Кожей чую, что-то должно случиться, - сказал Спайроу, после чего широко зевнул.
  
  Оставив Миранду в номере отеля, и пообещав скоро вернуться, Владимир добрался до баржи. Спустившись в трюм, он обнаружил Джона и Трэйси, которые о чём-то разговаривали.
  -Не хочешь спросить как всё прошло? - подал голос Кравцов.
  Гриффит обернулся и только сейчас заметил Владимира.
  -Влад, где ты был так долго? - спросила обеспокоенная Трэйси.
  Ничего не ответив, Кравцов подошёл к Джону и резко ударил его кулаком в челюсть. Рухнувший на пол Гриффит прижал руку ко рту.
  -Прекрати! Что ты делаешь? - спросила Трэйси, загородив собой Гриффита.
  -То, что надо было сделать уже давно! - рявкнул Владимир, отталкивая девушку в сторону.
  Джон встал на ноги, и теперь уже был готов отразить новое нападение.
  -Ответь только на один вопрос: как тебе это удалось? - спросила разгневанный Владимир.
  -Ты о чём? - не понял Гриффит.
  -Скажу честно, не ожидал я от тебя такого. Использовать голографическую проекцию и подсунуть Кроули вместо себя другого человека. Умно!
  -Тебе нужно успокоиться! - попыталась урезонить Кравцова Трэйси, однако Влад будто не расслышал её.
  -Я не использовал "диссонанс", если тебя интересует это, - ответил Джон.
  Больше всего Владимир боялся услышать этот ответ. Если бы Джон взял Чарльза под контроль, это было бы омерзительно, но то, что наивный студент отправился на встречу Кроули по собственной воле, было поистине страшно.
  -Ты ведь знал что всё так закончится. Не так ли? - спросил Владимир, сжимая кулаки.
  -Я не исключал такую возможность, - ответил Джон ровным голосом.
  -Ты всё знал, и тем не менее отправил парня на верную смерть!
  -Ошибаешься. Я рассказал Чарльзу всё как есть и поставил его перед выбором. Он согласился пойти на встречу.
  -О чём вы говорите? При чём здесь Чарльз? - спросила ничего не понимающая Трэйси.
  -При том, что твой кумир уговорил его пожертвовать своей жизнью.
  Трэйси не могла поверить своим ушам. Она помнила беззаботного Чарльза, собирающегося на каникулах отправиться на геднерский курорт, серьёзного Чарльза, доказывающего строгому преподавателю, что он заблуждается, воодушевлённого Чарльза, когда она сообщила ему, что встретилась с Джоном Гриффитом. Теперь его образ останется только в её воспоминаниях.
  -Не пора ли тебе перестать играть в бога? Не пора ли остановиться? - вновь заговорил Владимир.
  -Только ни сейчас.
  Владимир ударил кулаком по железной стене, но совсем не почувствовал боли.
  -Это было только моё и твоё дело, а ты, сволочь эгоистичная, втравил в него других! Наёмники, это ладно, они получили то, чего заслужили. Но разве тот студент заслужил чтобы в него разрядили обойму? Разве Миранда заслужила, чтобы её похищали из собственного дома, а потом угрожали скормить собакам?
  -Миранда здесь не при чём. Её это не касается.
  -Теперь касается! Ты втравил её во всё это! Если бы не ты, с ней ничего бы не случилось! Разве не так?
  Гриффиту было нечем возразить.
  -Можешь и дальше управлять людьми, но с меня хватит. Я отвезу Миранду на Терранон и больше не вернусь! - неожиданно заявил Владимир.
  Вот уж чего, а этого Джона от него не ожидал. Они с Владом всё это начали, и прикрывали друг друга с самого начала. По мнению Джона, Владимир сейчас собирался совершить серьёзную ошибку, однако Джон не стал его переубеждать.
  -Делай как знаешь, - равнодушно бросил Гриффит.
  Владимир плюнул себе под ноги, повернулся к Джону спиной и пошёл к лестнице. Трэйси обеспокоенно посмотрела ему вслед, а потом перевела взгляд на Гриффита.
  -Пусть уходит. Это его выбор, - ответил Джон на невысказанный вопрос.
  Мало кому было известно что Владимир работал вместе с ним, а значит, Кравцову практически ничего не угрожало.
  "Тебе нужен хороший отдых. Отдохни за нас обоих. Я всё доделаю сам."
  Между тем Трэйси по-прежнему смотрела на Гриффита так, будто что-то хотела сказать.
  -Если хочешь уйти, то так и скажи. Задерживать тебя силой я не стану, - сказал Джон.
  -Вовсе нет! - горячо возразила Трэйси. - Я просто... просто...
  -Просто что?
  -Я просто хочу знать что мне делать дальше.
  Нелюдимый вояка, с которым она успела подружиться, только что ушёл. Сокурсник, возможно даже друг, погиб. Трэйси имела полное право уйти, но ни сделала этого. Она была готова идти до конца, и Джон собирался позволить ей сделать это.
  -Ты мне доверяешь? - неожиданно спросил Гриффит.
  -Как самой себе!
  Перед тем как покинуть Геднер Джон задал этот же вопрос Владимиру, и получил точно такой же ответ. Любую потерю можно восполнить - нужно лишь немного времени.
  -Тогда делай всё что я тебе скажу. Скоро всё закончится.
  
   Каземат
  
  Джилл искренне надеялось, что это всего лишь совпадение.
  "Это слишком невероятно чтобы оказаться правдой. Тем более спустя столько лет. Этого просто не может быть!" - пыталась успокоить она саму себя.
  Покинув "Норд", девушка вернулась домой и проследовала в свою комнату. Помимо париков и различной одежды, в шкафу была спрятана целая секция с поддельными документами. Чего там только не было: пожарный инспектор, эколог, санитарный инспектор, и ещё много чего. Найдя липовое удостоверение офицера полиции со своей фотографией, Джилл на всякий случай прихватила и значок, после чего отправилась прямиком в центральную больницу. Подойдя к разговаривающей по телефону дежурной медсестре, Джилл показала удостоверение.
  -К вам не так давно должны были доставить избитую девушку, - сказала она ровным голосом.
  -К нам много кого доставляют. Как её фамилия?
  -Понятия не имею. Мне нужно срочно задать этой девушке несколько вопросов. У неё должно быть множество синяков на теле и след от ожога на груди.
  Дежурная медсестра начала сверяться с электронной документацией.
  -Есть одна такая. Её притащили какие-то два типа, которые даже толком не смогли сказать кто она и кем они ей приходятся, - ответила она.
  -В какой она палате?
  -Ни в какой.
  -В смысле?
  -Десять минут назад её отвезли в морг.
  Джилл стиснула зубы. Получить ответ на мучивший её вопрос стало значительно сложнее.
  -Где находится морг? - уточнила она.
  -Налево по коридору, а потом вниз по лестнице до самого конца.
  Поблагодарив медсестру, Джилл отправилась в морг. Как только девушка спустилась вниз, её начала бить дрожь. Ей хотелось во всём разобраться, и в то же время хотелось развернуться, уйти и обо всём позабыть.
  "С каких это пор ты стала такой трусихой. Нет, так дела не делаются!" - упрекнула себя Джилл, открывая дверь.
  В морге она наткнулась на пожилого патологоанатома и его более молодого коллегу, предположительно интерна.
  -К вам должны были десять минут назад доставить тело молодой девушки. Где она? - спросила Джилл у патологоанатома.
  -Вы её родственница?
  Джилл покачала головой и показала удостоверение. Тогда интерн проводил её к койке в дальнем левом углу.
  -У погибшей было зафиксировано... - начал говорить он.
  -Просто покажите мне её тело! - прервала интерна Джилл.
  Тот отдёрнул простыню, обнажая покойницу по пояс. Взгляд Джилл были прикован к груди покойницы. Полумесяц с линией посередине. Всё так, как и сказал Алекс. Джилл почувствовала дурноту, а потом пулей выскочила за дверь.
  "Всё-таки это правда!" - подумала она, борясь с подступающей дурнотой.
  
  (5 лет назад)
  Поудобнее устроившись в ванной, и вдохнув запах ароматических масел, Джилл испытала поистине райское блаженство.
  "Надо почаще останавливаться в дорогих отелях!" - подумала девушка, погружаясь в воду по самую шею.
  Впрочем, для подобного времяпровождения ей были нужны деньги, причём не малые, а средства, оставшиеся после предыдущей аферы медленно, но уверенно подходили к концу. Изменив внешность с помощью парика, контактных линз, яркого макияжа, и что самое главное, платья с глубоким вырезом, Джилл смогла заманить в свои сети доверчивого стареющего банкира. Завладев его кредиткой, Джилл тут же исчезла, даже не попрощавшись. Переведя часть средств на специальный счёт Дженет Рейн, рыжая бестия потратила оставшуюся сумму исключительно на себя. Когда она начала сорить деньгами, персонал отеля буквально начал сдувать с неё пылинки (в номере Джилл жила естественно не под своим именем). Джилл поняла, что её призвание - вить верёвки из доверчивых мужиков и заставлять их выполнять всё её прихоти.
  "Жаль что с Паркером этот номер не прокатил", - немного омрачилось настроение Джилл.
  Расстались они мирно и по-тихому, хотя уже на следующий день Джилл поймала себя на мысли, что скучает по Ньютону.
  -Что ни делается - всё к лучшему! - сказала она самой себе, а потом выбралась из ванны и надела махровый халат.
  Плотно поужинав, Джилл съехала с номера, и отправилась на поиски новой жертвы. В качестве жертв Джилл выбирала либо состоятельных мужчин среднего или пожилого возраста, либо юных мажоров, сорящих деньгами направо и налево. К слову, один из таких мажоров совсем потерял голову от рыжеволосой красотки, и даже сделал ей предложение. Об этом случае Джилл вспоминала с усмешкой. Женитьба в её планы не входила, тем более на ком-то из мажоров.
  "Хотя предложение с женитьбой - далеко не самое худшее. Поступали и более похабные предложения", - думала Джилл, ловя такси.
  Ареал обитания богачей был в большинстве своём одинаков: модные бутики, дорогие рестораны, фитнес центры и ночные клубы. Джилл выходила на охоту в одном и том же месте не больше 2-3 раз, боясь примелькаться и быть узнанной.
  "Фитнес центр был в прошлый раз, значит сегодня стоит заглянуть в какой-нибудь клуб!" - решила для себя Джилл.
  Тут же она вспомнила, что в центре совсем недавно открылся новый престижный клуб под названием "Гавань". Владел клубом некий Рикардо Мендез, крышей которого, если верить слухам, были доблестные стражи порядка, не привыкшие жить на зарплату. Поймав такси, Джилл приказала водителю ехать в "Гавань". Спустя 17 минут Джилл была на месте. Ночной клуб встретил её неоновой вывеской, переливающейся всеми цветами радуги. Рядом с клубом стоял до боли знакомый мотоцикл, возле которого ворковала сладкая парочка: Паркер Ньютон и какая-то девица с татуировкой на половину лица и с фиолетовыми волосами. Увидев свою бывшую подружку, Ньютон как ни в чём ни бывало помахал ей рукой.
  -Давненько не виделись, Паркер. Познакомь меня со своей подружкой, - заговорила подошедшая к парочке Джилл.
  Девушка звали Линдой, и после минуты общения с ней Джилл поняла, что та не блещет интеллектом. Впрочем, она уже давно поняла, что главными параметрами для мужиков являются грудь и задница, однако тот факт, что Паркер подцепил это чудище с фиолетовыми волосами, говорил о том, что после расставания у него поменялись вкусы, причём поменялись в худшую сторону. Тогда Джилл не понимала, что Паркер подцепил первую попавшуюся самку, подвернувшуюся под руку, исключительно для того, чтобы забыть о ней (впрочем, сейчас Джилл этого тоже не понимала, да и вообще ей было всё равно).
  -Ну и как вам новый клуб? - поинтересовалась Джилл.
  -Потрясно! Музыка, конечно, совсем кислотная, зато выпивка просто отпад! - ответила Линда.
  "Ну и ну. А ведь я была о тебе лучшего мнения!" - подумала Джилл, укоризненно глядя на Паркера.
  Затем Линда сказала, что ей надо отлучиться по нужде, и вернулась в клуб.
  Оставшись наедине друг с другом, Паркер и Джилл сначала молча смотрели друг на друга секунд 20. Ньютон нарушил молчание первым.
  -Ты одна? - неожиданно спросил он.
  -А разве ты видишь рядом со мной кого-то ещё? - ответила Джилл вопросом на вопрос.
  -Нет, просто... - Ньютон выглядел немного растерянным. - Я бы на твоём месте держался подальше от этого клуба.
  -Если ты волнуешься, что я выдеру волосы твоей подружки, то все твои страхи напрасны.
  -Дело не в этом. Просто парни поговаривают, что у владельца клуба с башкой не всё в порядке.
  -Он что, любит облачаться в дамское бельё?
  Представив Рикардо Мендеза в лифчике и чулках, Паркер рассмеялся. Вскоре из клуба вернулась Линда, и попросила Ньютона подбросить её до дома. Прежде чем уехать, Паркер ещё раз посоветовал Джилл держаться подальше от "Гавани". Разумеется, рыжая бестия напрочь проигнорировала совет своего бывшего бойфренда и вошла в клуб. Практически возле самых дверей её оглушила громкая музыка, и Джилл нехотя призналась самой себе, что Линда выразились предельно точно, когда назвала эту музыку кислотной. Впрочем, вскоре её сменила другая, более спокойная, но в то же время энергичная мелодия, однако Джилл не стала выходить на танцпол, а заняла место возле барной стойки и заказала безалкогольный коктейль, ведь ловить жертву следовало на трезвую голову.
  Между тем Рикардо Мендез и один его хороший знакомый Пабло Фуэнтес, распивали дорогой коньяк. Когда-то Мендез и Фуэнтес учились в одном колледже, и поэтому довольно неплохо знали друг друга.
  -Слушай, Рикардо, а это правда, что в твоём клубе есть специальное местечко для приватных свиданий? - поинтересовался Пабло.
  -Для приватных свиданий? Можно и так сказать, - ответил Мендез с усмешкой, понимая к чему клонит его собеседник.
  Фуэнтес был далеко не самым последним человеком в министерстве энергетики. Он редко когда говорил открытым текстом "я хочу это или то", а предпочитал обходиться полунамёками. Вопрос о месте для свиданий мог означать лишь одно - Пабло не прочь порезвиться с какой-нибудь девкой.
  -Мне бы девочку посочнее. Я в накладе не останусь, - проговорил Пабло.
  "Конечно не останешься, извращенец проклятый!" - подумал Рикардо, стараясь, чтобы истинные эмоции не отразились на его лице.
  У Пабло был один грязный секрет, и этот секрет касался секса. Обычное сношение не интересовало Фуэнтеса - он любил всячески истязать и мучить свою партнёршу, считая подобную процедуру некими предварительными ласками. После того как жена Фуэнтеса ушла к другому мужчине, не забыв при этом отсудить часть имущества, Пабло буквально возненавидел всех женщин, считая их гнусными вероломными тварями. Узнав о том, что в "Гавани" находится тайный бордель для VIP клиентов, Пабло незамедлительно пришёл к Рикардо, однако не осмелился сразу же рассказать о цели своего визита.
  -Без проблем, - ответил Мендез с улыбкой, прикидывая как сильно он сможет разбогатеть на этом деле.
  Рикардо был человеком практичным, и поэтому все эти улыбки могли ввести в заблуждение лишь человека, который был плохо знаком с Мендезом. Клиенты его борделя были людьми видными и состоятельными. Никто из них не хотел, чтобы об их грешках узнали посторонние. Они даже не подозревали, что встречи с проститутками фиксируют скрытые камеры. Мендез пока не прибегал к шантажу, но не исключал возможность, что рано или поздно ему пригодятся сделанные записи.
  -А как насчёт двух девочек? - более уверенно спросил Пабло.
  -Можно и двух, но это будет стоить дороже, - ответил Мендез без раздумья.
  -Ты ведь, знаешь, Рикардо, деньги для меня не проблема. Я просто хочу, чтобы всё прошло идеально.
  "Тебе с твоими идеалами нужна комната не для свиданий, а с мягкими стенами, больной ты ублюдок!" - подумал Рикардо.
  До него дошли слухи о том, что ранее Пабло посетил пару стрипклубов. Последнюю стриптизёршу, которую он пригласил в отдельную кабинку для приватного танца, в срочном порядке увезли в больницу, где она скончалась не приходя в сознание. Фуэнтесу пришлось заплатить хозяину клуба нехилые отступные, чтобы тот забыл про какие-либо претензии. В принципе сам Мендез не слишком сильно дорожил жизнью своих девочек, считая что им можно скоро и быстро найти замену. Впрочем, Фуэнтесу было совсем необязательно об этом знать.
  -Обязательно пройдёт. Может, ещё по стаканчику? - предложил Мендез, указывая на коньяк.
  -Нет, спасибо. Я не хочу захмелеть в самый неподходящий момент, - ответил Пабло с улыбкой.
  Затем Фуэнтес подошёл к окну и открыл жалюзи (окно это выходило не на улицу, а на танцпол). Медленно оглядев посетителей клуба, Пабло замер.
  -Кто это? - неожиданно спросил он.
  Мендез подошёл к окну и посмотрел в том направлении, в котором указывал Пабло. Внимание Фунтеса привлекла молодая рыжеволосая девушка у барной стойки, потягивающая коктейль.
  -Она мне не принадлежит, - резко ответил Мендез, поняв к чему клонит Фуэнтес.
  -Это ведь твой клуб, а значит, здесь всё твоё! - возразил Пабло.
  Помимо извращённых сексуальных наклонностей, было у Фуэнтеса ещё парочка неприятных качеств, главными из которых были раздутое до небес самомнение и презрительное до безобразия отношение к любому, чей статус был хотя бы на одну ступень ниже. Доходило до того, что он, будучи заслуженным чиновником министерства энергетики, заставлял главного бухгалтера мыть полы и чистить унитазы. Естественно, ни у кого не хватало смелости поставить самодура на место, рискуя при этом потерять работу. Поэтому в понимании Пабло, в "Гавани" Мендез был и бог и царь, а все окружающие его люди - самые обыкновенные слуги, чьё мнение никогда не учитывалось.
  -Не пори горячку, Пабло. Я покажу тебе своих девочек и...
  -Плачу по двойному тарифу.
  Предложение было поистине заманчивым, однако Рикардо лишь скептически усмехнулся.
  -Мы ничего не знаем об этой девке, - начал он набивать цену.
  -А чего тут знать? Она рыжая, а все рыжие - бесстыжие шлюхи. Она пришла в твой клуб для того чтобы перепихнуться с первым встречным! Ты просто дашь ей то чего она заслуживает.
  -Даже если так, вдруг...
  -Плачу в тройном размере.
  Мендез улыбнулся.
  -А ты умеешь торговаться.
  -Значит, по рукам? - уточнил Пабло, протягивая Рикардо руку.
  -По рукам! - ответил Мендез, пожимая предложенную руку.
  
  На этот раз Алекс пожаловал к Нортону в сопровождении Сайкса. Там Дроу доходчиво рассказали Полу о событиях этого вечера. Начальник полиции внимательно выслушал охотника за головами, ни разу при этом не перебив.
  -Всё это, конечно, очень интересно и познавательно, но какое отношение это имеет к делу? - спросил он после того, как Алекс закончил свой рассказ.
  -У внимательного слушателя должно было возникнуть не меньше десятка вопросов, - ответил Сайкс.
  Нортон нахмурился, но всё же ничего не сказал.
  -Для начала стоит упомянуть, что Томас Тенбридж числится погибшим, собственно как и Гриффит. Как и Гриффит, Тенбридж якобы погиб на Геднере. Помимо всего прочего нам удалось достать его переписку с Борисом Захаровым, из которой следует, что Томас чуть ли не направлял все действия Захарова в создании некого "диссонанса", - вновь заговорил Алекс.
  -И что такое этот "диссонанс"? - без особого интереса уточнил Нортон.
  -Мы думаем, что эта та штука, с помощью которой Гриффит заставляет своих жертв совершать убийства или самоубийства, - ответил Сайкс вместо Алекса.
  Когда Алекс впервые поведал ему свою теорию, Нортон решил, что охотник за головами бредит. У Дроу были лишь одни бредовые предположения и никаких фактов, которые можно было бы приобщить к делу. Однако внимательно изучав обстоятельства гибели Фёдора Савина, а затем и Рихтера Кроули, Пол был вынужден признаться самому себе, что идея с "телефонным зомбированием" теперь уже не кажется ему настолько бредовой.
  -Сначала Гриффит был объявлен без вести пропавшим, а спустя какое-то время якобы погибает и Тенбридж. Что если все эти события и послужили своего рода началом начал? - предположил Алекс.
  -Слишком много пустой болтовни, и никаких действий, - проговорил Нортон со скучающим видом. - Даже если пути Гриффита и Тенбриджа пересекались, в чём я ещё до конца не уверен, это нам всё равно ничего не даёт.
  -Не даёт. Если конечно не вспомнить про ещё одного человека, погрязшего во всей этой истории.
  -О каком человеке идёт речь?
  -Об Эндрю Уидморе.
  Говорить с охотниками за головами об Уидморе Нортону хотелось меньше всего. Среди актаронских "неприкасаемых" Эндрю Уидмор прочно удерживал лидерство. Его не то что нельзя было задержать или допросить, а даже привлечь к делу в качестве свидетеля. Копать под Уидмора было делом бесперспективным и крайне опасным.
  "Странно что эти двое до сих пор этого не поняли!" - подумал Пол.
  -Что бы там не произошло на Геднере, Уидмор имеет к этому непосредственное отношение. Он ответственен за то, что все считают Тенбриджа покойником, к тому же он один из немногих людей, кто смог пережить встречу с Гриффитом, - продолжил Алекс.
  -Что, однако, не исключает возможность реванша со стороны Джона, - добавил Сайкс.
  Несмотря на то, что Нортон выглядел недовольным, на самом деле он был крайне удивлён и раздосадован тем фактом, что парочка охотников за головами смогла нарыть столько информации за столь короткое время, тогда как подчинённые Пола упорно топтались на месте. Вернее, не совсем на месте. Полу удалось получить записи с камер наблюдения "Дельфиса" и установить личность паренька с бомбой.
  -По поводу покушения, кстати, есть одна интересная зацепка. Сообщника Гриффита, угрожающего взорвать казино, зовут Бойд Элмерс. Он - бывший студент института программирования и юриспруденции. Совсем недавно другой студент того же самого института совершил покушение на жизнь Майлза Кроули, но был убит охраной, - рассказал Нортон.
  -Кроули - довольно важная шишка. Как обычному студенту удалось подобраться к нему достаточно близко? - задал Алекс резонный вопрос.
  -С помощью вот этого, - ответил Нортон, выкладывая на стол браслет, снятый с убитого Чарльза.
  Разумеется, Алекс и Сайкс сразу же догадались что это за вещица.
  -У покойного едва хватало денег чтобы сводить конца с концами, а подобная вещица стоит очень дорого. Даже если бы он каким-то чудом смог отыскать необходимую сумму, ещё не факт, что ему бы удалось выйти на нужных людей, - пояснил Пол.
  Алекс призадумался, однако ожившая рация помешала ходу его мыслей.
  -Я сейчас, - сказал Алекс, а потом вышел за дверь.
  Нортон до сих пор не знал, что Джилл Рейн является частью их не особо сплочённой команды, и Дроу хотел, чтобы эта тайна так и осталась тайной. Уж на рыжую-то бестию начальник полиции мог нарыть горы компромата, а Дроу не хотел давать Полу лишний козырь.
  -Куда это ты вдруг так резко убежала? - спросил Алекс, отойдя от двери кабинета Нортона.
  -Появились неотложные дела.
  -Я надеюсь, они не связаны с Гриффитом. Если ты вдруг захотела сравнять счёт...
  -Я что, по-твоему, совсем идиотка? Это совсем другие дела и связаны они с той девушкой, которую вы с Сайксом доставили в больницу.
  -Как она? - участливо поинтересовался Дроу.
  -Нормально, только ничего толком рассказать не может, - соврала Джилл.
  -А от меня-то ты чего хочешь?
  -Я хочу знать как далеко вам удалось уйти от дома, где вы нашли Тенбриджа.
  -Совсем недалеко. Один-два переулка влево. А что ты...
  -Ничего. Я скоро вернусь. А если вдруг не вернусь, тогда... Чёрт, уже чушь начинаю какую-то нести. В общем, продолжайте искать Гриффита и по возможности держите меня в курсе событий.
  Прежде чем Алекс успел что-либо ответить, сигнал пропал.
  
  (5 лет назад)
  Джилл откровенно скучала, поняв, что пришла не по адресу. Несколько парней пытались с ней познакомиться, но наткнулись на холодный отказ, т.к. Джилл поняла что её собеседники на мели, и с них нечего взять.
  "Ни одного денежного мешка. Что за невезение?" - с негодованием подумала она, заказывая очередной коктейль.
  -Тот же самый? - уточнил неулыбчивый бармен.
  -Ещё чего! Принеси девушке фирменный коктейль и запиши его на мой счёт! - неожиданно заявил парень, присевший рядом.
  Джилл уже хотела отшить наглеца, однако присмотревшись к нему, сменила гнев на милость. Парню на вид было лет 28-30, одет он был в дорогой костюм, на правой руке носил золотые часы.
  "Ну наконец-то хоть кто-то подвернулся!" - подумала Джилл, а потом кокетливо улыбнулось своей жертве.
  -Меня зовут Зак Уотерс, - представился парень.
  -Мередит. Спасибо за коктейль.
  -Не стоит благодарности. Это моя работа.
  -В каком смысле? - не поняла Джилл.
  -Делать всё возможное, чтобы посетители не скучали. Иначе я останусь без премии, - ответил Зак с улыбкой.
  -Так ты администратор клуба?
  -Прошу любить и жаловать.
  Джилл не собиралась его любить - ей было нужно лишь развести Уотерса на деньги, а потом исчезнуть.
  "Костюмчик хорош, хотя он и мог взять его на прокат, чтобы пустить пыль в глаза. Часы дорогие, сразу же видно что не подделка. Да и держится этот тип уверенно. Определённо что-то из этого выйдет!" - прикидывала Джилл.
  Бармен принёс ей фирменный коктейль, однако Джилл не торопилась прикладываться к спиртному.
  -Если будешь заказывать выпивку за свой счёт каждой встречной, то не дотянешь до зарплаты, - сказала она.
  -Ерунда. За 150 тысяч дакейров я могу себе это позволить, - ответил Уотерс с плутоватой улыбкой.
  -В месяц?
  -В неделю. Плюс премия, плюс доплата за сверхурочную работу. Определённо моя жизнь удалась.
  "Пора брать быка за рога."
  -А что ты ещё можешь себе позволить? - спросила Джилл, подходя к главному.
  Зак усмехнулся.
  -Рассказывать об этом можно долго. Гораздо проще показать.
  -Что показать? - не поняла Джилл.
  -Пойдём со мной - увидишь.
  Всё это прозвучало как прелюдия к интиму.
  -Сбавь обороты. Мы знакомы от силы минуту! - запротестовала Джилл.
  -Спокойно, красавица, я имел в виду совсем не то, что ты подумала! - возразил Зак.
  Комплимент (Зак назвал её красавицей) не произвёл на Джилл впечатления. Она прекрасно понимала, что для того, чтобы заманить какую-нибудь наивную дурочку к себе в койку, парень скажет всё что угодно. Себя же Джилл дурочкой не считала.
  "С другой стороны, что я потеряю? Если он вдруг начнёт распускать руки, то я ему напомню, что существует приём против мужиков, который эффективно действует и на очкастых дистрофиков и на здоровых качков", - подумала Джилл, а вслух сказала:
  -Ну покажи, раз так хочешь.
  Менее чем через две минуты она пожалеет о своём решении.
  
  Зак посмотрел на сидевшего за его столом Фуэнтеса с негодованием. Пабло нервно барабанил пальцами по столу, и у Уотерса появилось желание эти самые пальца ему переломать.
  -Прекрати стучать. Лучше от этого всё равно не станет, - спокойно проговорил Уотерс.
  -Не указывай что мне делать, мальчишка! - гневно ответил Фуэнтес.
  За эти пять лет многое изменилось в жизни Пабло Фуэнтеса. Вляпавшись в крупный скандал, Пабло был вынужден покинуть свой пост, и податься в бизнес. Открыв собственную компанию по доставке грузов, Пабло едва не прогорел, однако ему помогли старые друзья. У Зака, напротив, с самого начала дела шли лучше некуда. Завладев деньгами своего бывшего работодателя, Уотерс выгодно их вложил, а затем вновь открыл клуб, даже не став менять название. Как и ранее, Фуэнтес был постоянным клиентом "Гавани", но если Пабло и Рикардо находили общий язык и спокойно общались в приватной обстановке, то Зак даже не пытался скрывать, что испытывает к Фуэнтосу отвращение. Теперь он был не каким-то жалким администратором, а полноправным хозяином "Гавани", и мог позволить себе многое.
  -Я хоть и не работая в министерстве, но кое-какие связи у меня остались! - пробормотал Пабло, а потом спросил: - У тебя есть коньяк?
  -Нет. Я предпочитаю светлое пиво.
  -Пиво пьют только неудачники и быдло! - презрительно бросил Пабло.
  "По таким уродам как ты психушка плачет. Я бы на твоём месте вообще пасть не раскрывал!" - подумал Зак, стараясь внешне оставаться невозмутимым.
  Если бы у Пабло не было больших денег, Уотерс давно бы закрыл перед ним двери "Гавани". Проблема также заключалась в том, что в отличие от прочих клиентов, Пабло создавал слишком много проблем. Но если в прошлый раз он чуть не покалечил одну из девчонок, то в этот раз всё было гораздо хуже - из-за легкомыслия Пабло новенькой проститутке удалось сбежать. После этого инцидента Зак всерьёз задумался о том, чтобы нанять киллера и раз и навсегда избавиться от проблемного клиента.
  -Если девчонка заговорит, у нас будут серьёзные проблемы! - взволнованно проговорил Пабло.
  -Говори за себя, - тихо пробормотал Уотерс.
  -Во всём виноваты твои идиоты охранники! Если бы они...
  -Во всём виноват только ты! Если бы у тебя хватило мозгов запереть за собой дверь, ничего бы этого не случилось! - перебил его Зак.
  Фуэнтес гневно посмотрел на Уотерса, но ничего не сказал. Неожиданно в дверь кабинета Уотерса кто-то постучал.
  -Входи! - громко проговорил Зак.
  В кабинет зашёл Свен Кляйнер - один из охранников клуба.
  -Девчонка скончалась в больнице, - сообщил он.
  Пабло с облегчением вздохнул. Зак же не торопился радоваться раньше времени. У него было к Кляйнеру несколько вопросов.
  -Что насчёт тех парней, которые её подобрали? - спросил Уотерс, понизив голос.
  -О них ничего не известно. Они сдали девчонку на руки медикам, а потом покинули больницу.
  -Она успела им что-нибудь взболтнуть?
  -Всё может быть.
  Зак помрачнел, понимая, что опасная ситуация по-прежнему не улажена.
  -О чём вы там секретничаете? - спросил вставший из-за стола Пабло.
  Зак повернулся к гостю лицом, вновь став гостеприимным хозяином.
  -Обсуждаем завтрашнее мероприятие. Я просто хочу, чтобы всё прошло идеально, - проговорил он с улыбкой.
  -Я хочу этого ничуть не меньше. Надеюсь, я получу приглашение?
  -Само собой. До завтра, мистер Фуэнтес.
  -До завтра.
  Как только Пабло покинул его кабинет, улыбка тут же исчезла с лица Уотерса.
  -Ты хотя бы запомнил как выглядит эта парочка? - спросил он у Свена.
  -Запомнил.
  -Вот и замечательно. Покопайся в полицейской базе данных и узнай кто они такие.
  Свен кивнул, а затем вышел из кабинета Уотерса. Кляйнер был одним из немногих охранников, работавших ещё в прошлой "Гавани". Он буквально на коленях умолял Зака взять его на работу, и Уотерс всё же согласился. Охраной клуба же занимались парни из частного агентства. Парни это были понятливые, умевшие держать язык за зубами, и молча выполнять то, что им прикажут. Когда в "Гавань" доставляли молодых девушек, каждая из которых либо бросалась угрозами, либо звала на помощь, ни у кого из охраны не возникало мысли прийти им на помощь. Но судя по тому, что одной пленнице всё же удалось сбежать (в чём частично был виноват Пабло), парни были не такими профессионалами, какими хотели казаться.
  "Они не профессионалы, а самые настоящие безмозглые шкафы. Впрочем, большего от них и не требуется. Только бы завтрашнее мероприятие прошло без осложнений!" - подумала Зак, усаживаясь за компьютер и рассматривая список гостей.
  
  Осмотрев переулки, на которые ей указал Алекс, Джилл в скором времени вышли к клубу. До боли знакомая вывеска невольно вызвала дрожь, вкупе с неприятными воспоминаниями.
  "Что за чёрт? Неужто у этих подонков хватило наглости открыться, всего-навсего поменяв адрес?" - недоумевала Джилл, глядя на знакомую вывеску.
  Это не могло быть обычным совпадением.
  "Алекс и Сайкс нашли девушку буквально в десяти минутах ходьбы от клуба. На груди ей выжгли то же самое клеймо. Выглядела она не лучшим образом. Не многовато ли совпадений?" - думала Джилл, подходя к клубу.
  На какой-то миг ей захотелось развернуться и убежать. Не было смысла вновь ворошить прошлое, к тому же мёртвой девушке всё равно теперь нельзя было ничем помочь.
  "Хватит искать оправдание собственной трусости. Просто войди внутрь и всё выясни!" - кричала совесть.
  "А оно тебе надо? Займись лучше поисками Гриффита!" - шептала жадность.
  "Мендез мёртв, но дело его продолжает жить. Если эти выродки взялись за старое, надо с ними поквитаться!" - вновь проговорила совесть.
  Джилл прислушалась к советам совести и вошла в клуб. Обойдя танцпол, она едва не столкнулась нос к носу с Заком Уотерсом, успев рухнуть за ближайший пустующий столик и прикрыть лицо рукой. Как только Зак прошёл мимо неё, Джилл посмотрел ему вслед. Уотерс остановился и начал о чём-то беседовать с охранниками. Те жадно ловили каждое слово. Как и пять лет назад, Зак был одет в дорогой костюм, но зато изменился его взгляд. Он стал более властным, более внушительным.
  "Зак больше не администратор. Теперь он босс", - догадалась Джилл.
  Закончив раздавать указания своим подчинённым, Уотерс вышел на улицу, где его уже дожидался челнок. Первым порывом Джилл было последовать за Заком и как следует шандарахнуть его током, однако девушка сразу же отвергла эту мысль. Вместо этого она решила повнимательнее осмотреть клуб, и по возможности выяснить где находятся другие девушки (а в том что были ещё и другие, Джилл уже не сомневалась). Внимание её привлекла дверь в дальнем углу, возле которой стоял двухметровой охранник. Вывеска над дверью гласила, что посторонним вход воспрещён. Медленно поворачивая голову в сторону, охранник пристально осматривал клиентов.
  "Такое чувство, будто киборг проводит сканирование!" - подумала Джилл.
  Как только взор охранника остановился на ней, девушка улыбнулась и помахала ему рукой. Никакой реакции со стороны мужчины не последовало, и всё же Джилл поспешила смешаться с толпой. Ей было необходимо проникнуть за ту дверь, но Джилл пока не знала как ей это сделать. Не знала она этого лишь до тех пор, пока не увидела крепкого парня, скучающего за барной стойкой. Присев рядом с ним, Джилл заказала для них обоих по коктейлю.
  -Привет, - поздоровалась она.
  -Привет, - ответил парень, не веря что с ним заговорила такая красотка.
  Выражение лица парня чётко давало понять, что особым интеллектом он не наделён, но зато у него были внушительные мускулы.
  -Можно? - поинтересовалась Джилл, кладя ладонь на локоть парня, и начиная двигаться выше. - Небось протеин употребляешь на завтрак, обед и ужин?
  -Ещё чего! - даже немного обиделся парень. - Да я шесть дней в неделю не выхожу из качалки!
  "То что ты - тупой качок, видно невооружённым глазом!" - подумала Джилл, а вслух сказала:
  -Люблю сильных мужчин.
  -Может тогда поедем ко мне?
  Джилл улыбнулась с притворным смущением.
  -Я бы с радостью, но мой бывший ухажёр просто бешеный. Если он увидит, что я ухожу с другим парнем, нам обоим несдобровать.
  -Он здесь?
  -Ага. Вон он, - ответила Джилл, указывая на охранника "киборга".
  Качок резко встал из-за стола.
  -Я с ним потолкую, - решительно заявил он.
  -Не советую. С ним бесполезно разговаривать. Впрочем, если оба его глаза будут подбиты, он ничего не увидит.
  Верно поняв намёк, качок резко подошёл к охраннику и без лишних слов заехал ему по морде. "Киборг" в долгу не остался, и ответным ударом вышиб задире два передних зуба. Тогда качок схватил своего противника за шиворот и откинул его в сторону. В следующую минуту драка перешла на танцпол.
  "Как же я обожаю недалёких качков!" - с улыбкой подумала Джилл, отходя от стойки.
  Когда она добралась на двери, на помощь "киборгу" уже мчались другие охранники. Тихонько приоткрыв дверь, и убедившись, что её никто не видит, Джилл вошла внутрь.
  
  (5 лет назад)
  Проведя Джилл за дверь с надписью "Посторонним вход воспрещён", Зак сказал девушке следовать за ним. Пока они шли по длинному коридору, у Джилл появилось нехорошее предчувствие. Потом Уотерс открыл дверь в конце коридора, и Джилл увидела лестницу, ведущую в подвальное помещение.
  -Что-то мне всё это не нравится, - проговорила Джилл, стараясь, чтобы её голос звучал ровно.
  -Не дрейфь, Меридит! - отозвался Зак, а когда Джилл развернулась и спешно направилась к выходу, догнал её в два прыжка и повернул к себе лицом.
  Недолго думая, Джилл врезала наглецу ногой в пах, а когда согнувшийся Зак схватился за ушибленное место, бросилась бежать, однако дорогу ей преградили три человека: один из охранников клуба, Пабло Фуэнтес, и Рикардо Мендез.
  -Теряешь свой шарм, Зак. Не мог сначала довести её до подвала? - укоризненно бросил Рикардо.
  Мендез не любил разного рода истерики и шумиху. Он мог бы приказать охране взять под руки девушку, которую Пабло выбрал для утех, и под предлогом, что она что-то украла, привести в нужное место, но предпочёл действовать более тонко. Прикидываясь добрым малым, Уотерс должен был довести девушку до подвала без лишнего шума, однако Зак с поставленной задачей не справился и едва не упустил девчонку.
  -Мистер Мендез, я... - попытался возразить Уотерс.
  -Заткнись! - прервал его Рикардо.
  Между тем Пабло смотрел на Джилл как голодающий смотрит на стол, переполненный экзотичными деликатесами.
  -А девка попалась с огоньком. Мне такие нравятся, - проговорил Фуэнтес, а потом пошёл Джилл навстречу.
  Девушка ударила его по колену, а потом оттолкнула и пробежала мимо. Когда на её пути встал охранник, Джилл попыталась ударить его ногой в пах, но когда кулак громилы врезался ей в живот, у девушки перехватило дыхание, и она упала на колени, жадно хватая ртом воздух. Затем охранник закинул девушку на плечо и двинулся к лестнице в сопровождении Фуэнтеса и Мендеза. Пройдя за двустворчатые двери вся процессия оказалась в холодном каземате, напоминающим средневековую темницы. В углу находилась дыба, на которую тут же положили Джилл. Девушка пыталась вырваться, но охранник ударил её по голове, и Джилл потеряла сознание. Пришла в себя она после того, как кто-то отвесил ей несколько звонких пощёчин.
  -Просыпайся, сучка, а то пропустишь самое интересное! - донёсся до Джилл голос Фуэнтеса.
  Нехотя открыв глаза, Джилл обнаружила что её прикрепили к вертикальной дыбе, тщательно зафиксировав руки и ноги, что она даже не могла ими пошевелить. Перед собой она увидела Пабло, одетого в какой-то красный балахон. В руках Фуэнтес держал цепь, к концу которой крепился ошейник.
  -Проснулась? Молодчина! А я боялся, что ты пропустишь самое интересное! - сказал Пабло.
  Двери открылись и в темницу вошёл охранник, ведя перед собой абсолютно голую рыжеволосую девушку, на лбу которой был выжжен знак в форме полумесяца с горизонтальной линией посередине.
  -Можешь идти, - отпустил охранника Пабло.
  Как только амбал вышел, девушка кинулась к двери и начала звать на помощь. Пабло ударил её по поджилкам, а когда девушка рухнула на колени, надел на неё ошейник. Сначала он заставлял её ползать и целовать свою обувь, затем отхлестал плёткой по спине (в левом углу находился целый стенд с прутами, плётками, и даже с кнутом), а потом повалил на землю и начал душить.
  -Прекрати, ублюдок! Ты её убьёшь! - прокричала Джилл.
  Фуэнтес приподнялся и кинул на пленницу злобный взгляд.
  -Это всего лишь разминка. Смотри и запоминай, ведь потом то же самое произойдёт и с тобой! - сказал он, а потом дёрнул за цепь и заставил девушку подняться.
  Именно для этого Пабло и просил, чтобы ему предоставили двух девушек. Пока он развлекался с одной, другая должна была за всем наблюдать. Потом девки менялись местами, и всё начиналось сначала. Нанеся девушке несколько ударов по лицу и животу, Пабло при этом обзывал её грязной шлюхой. Подобным способом, как сам считал Пабло, он мстил всему женскому роду, и в частности - своей жене. Но как только Пабло взял в руки кнут, экзекуция была прервана неожиданным звонком. Намотав цепь себе на руку, и ударив девушку ногой в грудь, Фуэнтес ответил на звонок.
  -Я занят. Перезвони через час, а лучше через два! - не особо приветливо проговорил он.
  Однако невидимый собеседник не торопился прощаться. По мере того, как он что-то говорил, Пабло становился всё мрачнее и мрачнее.
  -Ладно, скоро буду, - процедил он сквозь зубы.
  В каземате воцарилась тишина. Джилл показалось, что она слышит как бьётся её сердце.
  -Повезло тебе, сучка, у меня появились неотложные дела, - возвестил Пабло, а потом позвал охранника.
  Тот явился, снял с девушки ошейник и вывел за дверь. Пабло подошёл к Джилл и положил руки ей на шею. Девушка напряглась.
  -Но скоро я вернусь, и мы продолжим с того места на котором остановились. Не скучай.
  Прежде чем уйти, Пабло собирался покрутить рычаги и привести дыбу в действие, однако вновь зазвонил телефон. Фуэнтес рявкнул, что уже выезжает, а потом выключил телефон, после чего спешно вышел за дверь, оставив Джилл наедине со своими страхами.
  
  "Похоже у Зака нет ни ума не фантазии!" - думала Джилл, спускаясь в подвал по лестнице.
  Коридор был абсолютно таким же, если не считать дверей по бокам. Джилл ничуть не сомневалась, что за дверями томятся пленницы Уотерса, однако помочь им не могла ничем.
  "Зак не только отстроил клуб, но и восстановил старый притон. Вот ведь мразь!"
  Казалось бы, Джилл узнала всё что хотела, и теперь могла уходить, однако услышав на лестнице чьи-то шаги, девушка пробежала вперёд, и остановилась напротив двустворчатых дверей. Перед глазами Джилл вновь появился Фуэнтес, избивающий девушку в ошейнике, и она сама, бессильно наблюдающая за экзекуцией со стороны. Помотав головой, и отогнав тревожные воспоминания, Джилл открыла двери и вошла в каземат. Она ожидала увидеть перед собой мрачное подземелье, а не белую комнату. Впрочем, дыба и стенд для плёток там тоже был, а рядом с ними лежал какой-то пульт с дисплеем.
  -Что-то новенькое, - проговорила Джилл, подбирая пульт.
  Стоило девушке нажать на одну из кнопок, как на сенсорном дисплее появилось меню. Никаких уточнений, никаких пояснений - только столбик из цифр от 1 до 9. Когда Джилл выбрала единицу, комната преобразовалась в мрачное подземелье.
  "Понятно. Уотерс поставил интерактивный симулятор!" - догадалась Джилл, и нажала на цифру 2.
  Подземелье сменилось многолюдной площадью. Голографические люди ходили из стороны в сторону (один из них прошёл сквозь Джилл), а кто-то стоял и смотрел на дыбу. По всей видимости, данную опцию выбирали клиенты, которым нравился эффект толпы, и мысль, будто за ними наблюдают. Когда же Джилл нажала на цифру 9, оживлённая площадь превратилось в звёздное небо. Стоя посреди открытого космоса, Джилл была вынуждена признать, что у некоторых извращенцев не такой уж и плохой вкус.
  "Ладно, поиграла, и хватит. Пора отсюда сваливать!"
  Вернув обратно белую комнату, Джилл тихонько приоткрыла дверь и осмотрелась. В коридоре никого не было. Однако как только она вышла из каземата, стоявший за дверями Свен ударил её рукояткой пистолета по голове. Как только потерявшая сознание Джилл рухнула на пол, Кляйнер связался со своим боссом и сообщил, что в подземелье проник посторонний.
  
  Сидя перед ноутбуком, Сайкс рассматривал фотографии, на которых был запечатлён Томас Тенбридж. Он был ничуть не похож на человека, которого они с Алексом упустили прошлым вечером.
  "И всё же это он. Томас очень сильно не хотел, чтобы его нашли, и поэтому сменил документы и внешность. Однако этого оказалось недостаточно", - думал Спайроу, щёлкая на следующую фотографию.
  В каюту зашёл помрачневший Алекс.
  -Её звали Джинджер, - сообщил Дроу.
  Сайкс обернулся и кинул на напарника вопросительный взгляд.
  -Кого? - уточнил он.
  -Ту девушку, которую мы доставали в больницу.
  -А ты, я вижу, время зря не... Стоп! Мне послышалось, или ты упомянул её в прошедшем времени?
  -Тебе не послышалось. Она умерла в больнице, но это только полбеды.
  -Если честно, то я ожидал что ты скажешь что-то подобное. Мне стоит задать парочку наводящих вопросов или ты сам догадаешься пояснить в чём дело?
  -Лиса интересовалась где мы нашли Джинджер. А теперь я не могу с ней связаться.
  Алексу сразу вспомнились слова Джилл: "Я скоро вернусь. А если вдруг не вернусь, тогда..." Что означало это самое "тогда"?
  -Не вижу повода для беспокойства. Небось она шляется где-нибудь и ищет какого-нибудь доверчивого идиота, чтобы избавить его от переизбытка денег! - предположил Сайкс.
  -Сильно в этом сомневаюсь. Помнишь как она отреагировала, когда услышала про отметину на груди? Нет, здесь что-то более серьёзное, чем сиюминутная выгода. Как бы лису не постигла судьба Джинджер.
  -А как же Гриффит и деньги на операцию для Дженет Рейн? Ты ведь всё затеял только ради неё.
  -Если с её чертовкой-дочерью что-то случится, Дженет не поможет ни одна операция. Надо осмотреть то место, где мы потеряли Тенбриджа.
  
  Придя в себя в сыром помещении, напоминающим подвал жилого дома, Джилл обнаружила, что лежит на каком-то грязном матрасе, напоминающим подстилку для собаки. Левая нога девушки была прикована цепью к трубе, а над головой то и дело шаталась тускнеющая лампочка.
  -Давно не виделись, Мередит! - услышала Джилл голос Уотерса.
  Резко повернув голову в сторону, девушка заметила сидящего на стуле Зака. Положив локти на спинку стула, Уотерс с улыбкой поглядывал за своей пленницей. Когда охранники позвонили ему и сказали, что кто-то проник на территорию каземата, Зак приказал пилоту развернуть челнок и вернуться в клуб. Опознав в нарушителе спокойствия старую знакомую, перевернувшую всю его жизнь, Зак даже не сразу поверил своим глазам.
  -Или мне стоит называть тебя Джилл? - спросил Уотерс.
  -Как хочешь так и называй! - огрызнулась Джилл, и встала на ноги.
  Цепь была довольно короткой, и Джилл могла сделать от силы три-четыре шага в сторону.
  -За эти годы многое изменилось. После того как Мендез погиб, я лишился работы и едва не угодил в тюрьму, - сказал Уотерс.
  -Если ты, выродок убогий, ищешь сочувствия, то обратился не по адресу!
  -Отнюдь. Напротив, я тебе премного благодарен, ведь в конечном итоге деньги и связи Рикардо перешли ко мне. Правда мне пришлось несколько лет ждать пока уляжется шумиха вокруг пожара в "Гавани", прежде чем снова открыть клуб. Но это время я потратил с пользой.
  -Т.е. ты мой должник? Раз так, может тогда отпустишь меня по старой дружбе?
  Уотерс усмехнулся.
  -Чтобы меня постигла судьба Мендеза? Нет уж, спасибо.
  Затем Зак встал со стула и начал медленно подходить к пленнице. Джилл попятилась назад, однако цепь не позволила ей далеко уйти.
  -Прежде чем отдавать девок на растерзание клиентам, Мендез пробовал их лично. К счастью для тебя, я подобной ерундой не занимаюсь, - развеял Зак страхи своей пленницы.
  -И что, тебе теперь спасибо за это сказать? - спросила Джилл с издевкой.
  -Хочешь благодари, хочешь не благодари - мне всё равно. Хотя наказать тебя за дерзость всё же стоит.
  Зак окликнул охранника и что-то ему шепнул, тот кивнул, а затем ушёл.
  -Скажу честно - мне на многое наплевать. Но вытворять то, что придумал Мендез, может только конченый урод! - бросила Джилл.
  -Ничего личного - это всего лишь бизнес. Ты даже не представляешь сколько готовы выложить богатые извращенцы, чтобы почувствовать себя мужиками. А если ещё и учитывать доплату за молчание...
  -А ты не боишься что рано или поздно тебе свернут шею?
  -Боюсь. Именно поэтому и решил выйти из дела.
  Джилл окинула Зака недоверчивым взглядом.
  -Но я бы на твоём месте радоваться раньше времени не стал. На тебя у меня особые виды! - добавил Уотерс, увидев изумление в глазах пленницы.
  Вернувшийся охранник вручил Уотерсу железный клейматор. Увидев его Джилл вздрогнул.
  -Не смей меня этим касаться! - почти прокричала она.
  Зак взял клейматор из рук охранника, а его самого отпустил.
  -Ты должна была получить этот знак ещё пять лет назад! - сказал Уотерс, подходя к девушке.
  Подпустив Зака поближе, Джилл попыталась ударить его ногой в пах, однако Уотерс резко сдвинул ноги.
  -Второй раз подряд это не подействует! - не без злорадства проговорил Зак, протягивая прут вперёд, намереваясь оставить на груди пленницы отметину.
  Но в этот момент в комнату вернулся охранник. Когда Зак обернулся, Джилл воспользовалась моментом и выхватила прут из его рук, а потом ткнула Уотерса в живот. Зак вскрикнул и резко подался назад.
  -Ничего личного - это всего лишь самозащита! - сказала Джилл, а когда Зак попытался приблизиться, начала размахивать раскалённым прутом.
  Какое-то время Уотерс испепелял пленницу ненавидящим взглядом, затем обернулся и крикнул на охранника:
  -Чего тебе?
  -Это Свен, - сказал охранник, протягивая Заку рацию.
  Уотерс забрал рацию, и спешно вышел из комнаты. Как только угроза миновала, Джилл отложила прут в сторону и с облегчением вздохнула. Однако один вопрос не давал ей покоя - что именно Уотерс имел в виду, когда сказал, что у него на неё особые виды?
  -Я узнал про ту парочку. Они - охотники за головами, - сообщил Кляйнер своему боссу.
  -Молодец. А теперь...
  -В данный момент они стоят возле двери вашего кабинета. Прикажете выкинуть их на улицу?
  Зак сжал кулаки. Эти двое могли прийти в клуб только в том случае, если Джинджер всё им разболтала.
  "Фунэтес, ты идиот!" - гневно подумал Зак, а Свену сказал:
  -Нет, выкидывать их не надо. Сделаем так...
  
  Блуждая по окрестностям возле бывшего жилища Тенбриджа, напарники обнаружили ночной клуб и решили побеседовать с его владельцем. Однако Свен их не пустил в кабинет Уотерса, а лишь отошёл в сторону и связался с Заком по рации.
  -А это не случайно не один из тех типов... - спросил Сайкс.
  -Которые гнались за Джинджер? Да, это точно он, - уверенно ответил Алекс.
  У Алекса не оставалось сомнений, что погибшая девушка побывала в этом клубе. Со стороны "Гавань" не чем не отличалась от того же самого "Оникса".
  "Если не считать того, что у одного, а то и нескольких охранников этого клуба проявились садистские наклонности. Или же они были всегда?" - задавался вопросом Алекс.
  Сайкс аккуратно поспрашивал у немногочисленных посетителей не видели ли они здесь рыжеволосую девушку, но те лишь мотали головами. Разговаривать с охраной и вовсе оказалось бесполезно, ведь с таким успехом можно было болтать со стенкой.
  -Сожалею, но хозяин клуба сейчас очень занят, - сообщил напарникам вернувшийся Свен.
  -Ничего, мы можем и подождать, - ответил Сайкс.
  -Через какое-то время он обещал со мной связаться. Если вы действительно готовы ждать...
  -Готовы.
  Не став больше ничего добавлять, Свен отошёл в сторону. Алекс и Сайкс заняли место возле барной стойки. Обязанности бармена сегодня выполнял молодая парнишка в белой рубашке. Судя по покрасневшим глазам и усталому виду, он провёл бессонную ночь.
  -Что желаете? - поинтересовался он, а потом прикрыл ладонью рот, скрывая зевок.
  -Поговорить, - ответил Алекс, кладя на стойку несколько купюр.
  -Без проблем. На какую тему будем разговаривать? - проговорил бармен, привыкший к тому, что клиенты иногда чудят.
  -Наша подруга пропала. Возможно, она была здесь.
  -Когда? - уточнил бармен.
  -Вчера вечером, а может даже ночью.
  -Ничем не могу помочь. Это сейчас здесь мало народу, а по вечерам здесь самый настоящий час пик. Всех и не запомнишь.
  Алекс достал ещё несколько купюр. Бармен лишь усмехнулся, дав понять, что этого мало. Тогда Сайкс положил на стойку пистолет.
  -А если хорошенько подумать? - спросил он.
  Бармен вздрогнул, и перевёл взгляд на охранников. Алекс сразу же убрал пистолет, и отвесил Спайроу подзатыльник.
  -Спокойно, парень. Это была просто неудачная шутка. Просто у моего друга своеобразное чувство юмора, понятное лишь ему одному! - сгладил ситуацию Алекс.
  Бармен заметно расслабился.
  -А если серьёзно, то мне надо знать была ли здесь наша знакомая, - вновь заговорил Алекс.
  -Я же сказал, здесь много...
  -Только "да" или "нет". Если дашь искренний ответ, то получишь надбавку к зарплате. Или тебе не нужны лишние деньги? - поинтересовался Дроу, выкладывая перед парнем несколько крупных купюр, словно карты в пасьянсе.
  А в деньгах парень нуждался как в кислороде. После того, как он заснул на рабочем месте, директор оштрафовал его на половину зарплаты и пообещал вышвырнуть на улицу, если подобное повторится. Собрав деньги в стопку, парень убрал их в карман.
  -Как выглядит ваша подруга? - поинтересовался он.
  Алекс описал приметы Джилл, и бармен поднапряг память. Парень сразу же вспомнил про девушку, спровоцировавшую драку между охранником и одним из посетителей. Зачем она это сделала он не знал, но тот факт, что она так и не вышла из клуба, не предвещал ничего хорошего. Вообще, в этом клубе творились странные вещи, однако бармен старался не совать нос не в своё дело, а лишь приносил клиентам выпивку.
  -Была здесь одна похожая девушка, - уклончиво ответил он.
  -Спасибо, - ответил Алекс, а затем отошёл от стойки, поняв что бармен вряд ли станет отвечать на другие вопросы.
  -А куда она потом... - спросил было Сайкс, однако Дроу схватил его за шиворот и потащил за собой.
  Отойдя в сторону, Алекс отпустил напарника, а потом постучал костяшками пальцев по лбу.
  -То что инстинкт самосохранения у тебя напрочь отсутствует, я понял уже очень давно, но если ты торопишься отправиться на тот свет, не надо тянуть меня за собой! - укоризненно проговорил он.
  -Этот тип знает гораздо больше чем говорит!
  -Возможно, но это ещё не повод угрожать ему оружием. За такие выкрутасы нас могут не выпустить отсюда живыми. Посуди сам: сначала погибла Джинджер, потом исчезла лиса, а утром пришли мы и стали задавать неудобные вопросы. Как обычно в таких случаях поступают?
  -Ладно, был не прав, - нехотя признал Сайкс.
  Алекс вернул ему оружие. Через несколько минут их вновь нашёл Свен.
  -Сожалею, но мистер Уотерс сегодня не приедет. Если хотите с ним пообщаться, загляните в другой день.
  -Мы так и сделаем, - ответил Алекс, а затем попрощался с Кляйнером и пошёл к выходу.
  Напарники понимали, что их деликатно выдворили из заведения. Однако как только они вышли из клуба, перед "Гаванью" приземлился полицейский корабль. Из него вышли трое стражей порядка, и все они как один направили на охотников за головами оружие.
  "Деликатно выдворили? Кажется я поторопился с выводами!" - подумал Алекс, поднимая руки над головой.
  Сайкс же не стал следовать его примеру, и резко забежал в клуб, однако тут же вышел. Вслед за ним вышел Свен Кляйнер с пистолетом в руках.
  -Эти типы требовали денег за охрану, угрожая в случае отказа сжечь клуб! - сказал охранник.
  Обвинение было просто смехотворным, однако полицейские не стали задавать лишних вопросов и тут же повязали охотников за головами. Узнав о том, что с ним хотят побеседовать те самые люди, которые последними видели Джинджер, Зак приказал Свену задержать незваных гостей, а сам позвонил в полицию. После гибели Мендеза полицейская "крыша" начала трещать, однако в управлении по прежнему работали люди, готовые за дополнительную плату всячески помогать дарителю. Обезоружив охотников за головами, двое полицейских отвели их на корабль, а третий остался со Свеном.
  -Вчера из клуба сбежала одна девка, - сообщил полицейскому Кляйнер.
  -Мы можем её найти, но только за отдельную плату.
  -В этом нет необходимости - она мертва. Эти двое - последние с кем она разговаривала. Узнайте что она успела им рассказать, а потом отвезите в какое-нибудь тихое место и шлёпните.
  Полицейский с пониманием кивнул, попрощался со Свеном и вернулся на корабль. Кляйнер же вошёл в клуб и сразу же направился к барной стойке. Узнав о чём именно эта парочка беседовала с барменом, Свен доложил обо всём вернувшемуся из подвала Заку. Переварив услышанное, Уотерс позвонил главе охранного агентства и попросил дать ему на этот вечер ещё десяток ребят.
  
  Когда один из полицейских врезал Сайксу ногой в грудь, Спайроу повалился на пол.
  -За что? - спросил он, пытаясь подняться на ноги (сделать это ему мешали скованные за спиной руки).
  -Ни за что. Рожа мне твоя не нравится! - усмехнулся полицейский, а затем подошёл к Алексу. - Что девка успела вам наболтать?
  -Какая девка? - не понял Алекс.
  Страж порядка приставил пистолет к его лбу