Романов Виталий Евгеньевич: другие произведения.

Разум чудовища

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЭКСМО", ноябрь 2009, серия "Стальная крыса" / "ЭКСМО", серия "Русская фантастика", август 2007.



Разум чудовища

Роман "Разум чудовища" издавался дважды, к настоящему времени его общий тираж - 12 000 экз

Разум чудовища (серия Русская фантастика) ЭксмоРазум чудовища (серия Стальная крыса) Эксмо

"ЭКСМО", серия "Русская фантастика", август 2007
Тираж: 7000 экз, страниц: 416, формат: 84x108/32, ISBN: 978-5-699-22516-3
переиздание: "ЭКСМО", серия "Стальная крыса" (мягкая обложка), ноябрь 2009
Тираж: 5000 экз, страниц: 384, формат: 70x100/32, ISBN: 978-5-699-38722-9

Текст романа находится ниже, навигатор по моим книгам предназначен для быстрого перехода от одного романа к другому.



Линия "Звездные войны"

Новинка!!! ЗВЕЗДНЫЙ НАДЗОР - ЭКСМО, май 2010, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Звездный Надзор"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! ОХОТА НА МОНСТРА - ЭКСМО, декабрь 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Охота на монстра"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! СМЕРТЬ ОСОБОГО НАЗНАЧЕНИЯ - ЭКСМО, июль 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Смерть особого назначения"

Читать/узнать подробности
ЛИКВИДАТОРЫ - ЭКСМО, апрель 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Ликвидаторы"

Читать/узнать подробности

БЕЛЫЕ НАЧИНАЮТ И ПРОИГРЫВАЮТ - Альфа-книга, май 2008, серия Фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Белые начинают и проигрывают"

Читать/узнать подробности
ВЫСТРЕЛ В ЗЕРКАЛО - ЭКСМО, ноябрь 2007, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Выстрел в зеркало"

Читать/узнать подробности




"Земная" линия

ЛАБИРИНТ СМЕРТИ - Эксмо, ноябрь 2008, серия Русская фантастика. Читать/узнать подробности.


"Лабиринт смерти"

Читать/узнать подробности

ЭЛИТНАЯ КРОВЬ - ЭКСМО, февраль 2008, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Элитная кровь"

Читать/узнать подробности

РАЗУМ ЧУДОВИЩА - ЭКСМО, август 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Разум чудовища"

Читать/узнать подробности

РЫЦАРИ ПОДЗЕМНЫХ МАГИСТРАЛЕЙ - ЭКСМО, октябрь 2006, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Рыцари подземных магистралей"

Читать/узнать подробности
ВАРИАНТ ЗОМБИ - ЭКСМО, февраль 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Вариант "Зомби"

Читать/узнать подробности




Купить на "ОЗОНе" (через он-лайн заказ)

Купить в My Shop (через он-лайн заказ)

Купить в Labirint-Shop (через он-лайн заказ)

Купить в "Болеро" (через он-лайн заказ)

Купить в Топ-Книге (через он-лайн заказ)

Купить на OZ.BY (Беларусь, через он-лайн заказ)

Купить в Московском Доме книги (в реале, сеть магазинов)

Купить в Торговом Доме Книги "Москва" (в реале)

Купить в доме книги "Медведково" (Москва, в реале)

Купить в сети магазинов "Буквоед" (Санкт-Петербург, в реале)

Купить электронную версию книги на "ЛитРесе"

Купить электронную версию книги на "ОЗОНе"

Купить электронную версию книги на "Публиканте"




Часть I. Звезда на ладони


   Сигнал коммуникатора прозвучал резко, в тишине показался очень громким, и потому Самуэль Лючидо вздрогнул. Он не спал. Лежал на спине, пытаясь в темноте разглядеть потолок. Член совета директоров корпорации "Измерение "Сигма" отлично знал, что так просто уснуть ему не дадут. Сначала на город опустится ночь, и безмолвие потихоньку овладеет домом. Потом он, Самуэль, будет долго-долго лежать, разглядывая причудливые тени над собой, вытирая пот со лба в ожидании "визита" ночных гостей. А потом, когда провалится в беспокойную полудрему, по глупости поверив, что сегодня его оставили в покое - позвонят они...
   Рядом тихонько всхлипнула жена, но Самуэль не пошевелился, не сделал попытки успокоить Вивьену. Коммуникатор продолжал тревожить ночь длинными мелодичными сигналами.
   "И нет никаких шансов, что нас оставят, - апатично подумал Лючидо. - Все будет повторяться изо дня в день. Точнее, из ночи в ночь. Еще двое суток. А потом..."
   Потом? Самуэль вздрогнул. Медленно, тяжело приподнялся. Сел на кровати, спустил ноги вниз. Мокрая рука дотянулась до трубки.
  - Алло.
   Только смех на другом конце телефонной линии. "Весело. Им весело", - у Лючидо не было сил, чтоб испытать приступ раздражения, злости. Это с теми, первыми, он мог спорить, препираться, даже пытаться шутить в ответ на требования вернуть деньги. Да, с теми. Первыми. Которым задолжала Вивьена.
   Самуэль невольно обернулся, чтобы взглянуть на супругу. Та, конечно, не спала. Теперь, когда загорелась информ-панель коммуникатора, отблески света падали на знакомые предметы в комнате, придавая им какие-то новые формы. Чужие, странные вещи окружали Самуэля. Неведомое отражение реальности...
   Вивьена казалась небольшим холмиком на постели. Светлые волосы женщины разметались по подушке. Ви лежала, съежившись в комочек, и только блестящие глаза часто-часто моргали.
  - Алло, - монотонно повторил Самуэль. - Я слушаю.
  - Вы слишком хорошо, крепко спите, мистер Лючидо, - донесся откуда-то из ада веселый голос. - Мне казалось, в вашем положении человек должен хватать трубку после первого же сигнала.
   Голос из ада... Нет, не из ада. Тому, кто находится на другом конце телефонной линии сейчас хорошо и спокойно. Он, вероятно, сидит в кресле, курит сигару или пьет коньяк. Он спокоен, потому что уверен в себе. Знает: Самуэлю некуда деться. Долги в казино, которые сделала Вивьена Лючидо, были всего лишь игровыми долгами еще несколько дней назад. Тогда Самуэль, член совета директоров корпорации "Измерение "Сигма", мог спорить с неведомыми абонентами, просить отсрочки. Ибо такой огромной суммы не было даже у него... Господи! Чтоб расплатиться в установленные сроки, потребовалось бы по сниженным ценам продавать все - дом, финансовые активы, драгоценности. А если за хорошие деньги, то на реализацию ушло бы непозволительно много времени. Чертова рулетка!
   Самуэль ничего не ответил собеседнику. Просто молча ждал. Время разговоров для него прошло. Теперь, когда владелец игорного клуба - в силу каких-то причин - переуступил долг злейшему конкуренту "Сигмы", и кредиторы оставили на размышление всего несколько дней, ловушка захлопнулась.
   Эх, если б Вивьена не испугалась той ночью! Впрочем, кто бы не испугался на ее месте?! Безумный долг, кабинет управляющего игорным клубом, улыбающиеся громилы. И коммуникатор тут же отобрали, чтоб не смогла позвать на помощь... Если бы Вивьена не "сломалась", не согласилась ставить подпись на документ...
   Впрочем, возможно ее б уже не было в живых.
  - Алло, мистер Лючидо! - позвал собеседник.
   Самуэль вдруг представил, как тот чуть отодвигает трубку ото рта, чтобы поднести бокал и сделать глоток.
  - Мистер Лючидо... Что-то вы очень неразговорчивы сегодня. Никак, проблемы с желудком?
  - Не смешно, - не выдержав, буркнул Самуэль.
  - А я и не собираюсь корчить из себя клоуна! - голос собеседника резко изменился, стал холодным, безжалостным. - Я звоню не для того, чтоб рассказать свежий анекдот. Напоминаю, осталось двое суток до истечения срока. Вы нашли деньги?
  - Нет, - помедлив, едва слышно выдохнул Самуэль.
   И снова смех на другом конце линии. "Нет, ад не там. Ад будет здесь. Через двое суток..."
  - Я так и думал, - Лючидо почувствовал, как собеседник удовлетворенно кивает головой.
  - Быстро реализовать активы невозможно, - пробормотал Самуэль. - Только со значительными потерями. Я бы все-таки хотел попросить отсрочки...
  - Милейший, осталось менее двух суток! - собеседник был безжалостен. - Либо мы получим деньги, либо документы. Повторю еще раз: документы интересуют значительно больше. Вы бы прекратили ломаться и делали то, что сказано! Все равно не успеете подготовить нужную сумму.
  - Но...
   В ухе зазвучали короткие гудки. Самуэль зачем-то посмотрел на коммуникатор, медленно положил трубку на аппарат. Машинально вытер потные ладони о простыню. Замер, тупо глядя перед собой. Думать и анализировать не хотелось. Он провел несколько дней в поисках наилучшего решения, которого не было.
   Бессилие. Самуэля охватила апатия. Казалось, на него накатывает огромная машина, и бороться уже невозможно. Да, он мог что-то предпринимать, пока против него "играл" владелец развлекательного клуба... Тогда еще можно было пожаловаться президенту "Сигмы", Энди Хортону. Опять взять в долг, попросить защиты. Пообещать боссу, что будет внимательнее следить за супругой. Не даст ей возможности ходить в клубы и казино, делая ставки на деньги, которых у Вивьены при себе нет.
   Супруга еще раз всхлипнула, тихонько пошевелилась. Самуэль продолжал неподвижно сидеть на краю постели, глядя в черноту. "Может, все-таки сказать Энди Хортону?"
  - Самуэль, - прошептала Вивьена, подползая чуть поближе. - Самуэль, сколько они нам дали?
  - Два дня, - коротко ответил Лючидо.
   Голос был чужим - сухим, деревянным.
  - Может, продадим все, как они требуют? - всхлипнула женщина. - Ценные бумаги, золото...
  - И дом, - тускло ответил Самуэль.
  - И дом! - Вивьена приподнялась, обхватила мужа за плечи. - И дом! Продадим. Уедем на какой-нибудь остров в Тихом океане, где почти нет людей. Забудем обо всем!
  - Ага, - криво усмехнулся Лючидо. - Я буду ловить в море рыбу. В ненастные дни хлестать дешевое пойло, которое гонят из растущих на острове деревьев. Ты - танцевать полуголой для всех желающих, в самом дешевом кабаке. Если там найдется хоть один кабак.
  - Самуэль, - всхлипнула Вивьена. - Ну почему так?! Почему так?
  - Потому что ты ничего не умеешь делать! - жестко отрезал муж. - Только танцевать полуголой и тратить деньги в игорном клубе!
  - Я больше не буду, - Вивьена сложила руки на груди, с отчаянием глянула на супруга. - Клянусь, Сэмми, я больше никогда не буду играть!
   "Сколько раз я слышал это?! - подумал Лючидо, резко поднимаясь с постели и отворачиваясь. - А потом все начиналось сначала. Клуб, азарт, адреналин, невозможность контролировать себя... Ведь говорил же врач, что у нее болезнь. Что от этого надо лечиться. А я, дурак, пожалел денег. Не придал значения. Верил ей на слово. Всегда верил..."
  - Теперь точно не будешь играть! - со злостью произнес он.
   Все-таки, то, что жило внутри, сломало запоры, прорвалось наружу.
  - Ты точно не будешь играть! Если все обойдется, я тебя упрячу в такое место, где быстро отучат от этой дури!
   Он покинул спальню под рыдания жены. Самуэль впервые сорвался, накричал на Вивьену. От этого было гадко, неприятно внутри. Лючидо не хватило воли. Оставалось менее двух суток до крайнего срока, и Самуэль все яснее понимал, что шанс только один: документы "Сигмы". По "Безупречному". Те самые, которые желают получить конкуренты Энди Хортона. Если должник сумеет выкачать архивы, о которых шла речь, не придется продавать дом. И ценные бумаги. Надо только подумать, как провернуть операцию чисто...
   "Прости, Энди. Мы работали вместе много лет. Черт, я теперь даже не помню, сколько. Ни за что б не продал "Сигму", если бы... Если бы... Знаешь, иногда приходится выбирать из двух зол. И, когда на кону собственная жизнь, выбор, можно сказать, предопределен..."
  
  
   Желтые лучи прожекторов казались щупальцами, что-то искавшими в ночной мгле. Пробраться на резервный космодром "Сигмы" оказалось не так сложно, как предполагал чужак, нарушивший границы частного владения. К его удивлению, не было особого ажиотажа и вокруг четвертой стартовой зоны, внутри которой располагался крейсер "Безупречный" - цель путешествия. Лишь по защитному периметру, суматошно перемигиваясь, пробегали разноцветные огоньки. Изредка до ушей человека, притаившегося в тени, долетали шумы моторов. Чужак лежал за небольшим пригорком, внимательно прислушиваясь ко всему, что происходило вокруг.
   Ему далеко не каждый день приходилось выполнять такую работу. Человек вытер пот со лба, отметил, как дрожат пальцы. Вспомнилось: он сам твердил, что пойдет к загадочному крейсеру. Упрашивал, чтоб разрешили провести исследование именно ему. Это немного придало решимости. Отступить назад было бы глупо, позорно. Надо успокоиться, пересилить себя...
   Выждав немного, человек бесшумно двинулся вперед. Лучи прожекторов казались материальными, осязаемыми. Они не просто слепили. Толкали в грудь, гнали прочь от крейсера, вязали по рукам и ногам липким страхом. За спиной, совсем близко, проехал патрульный джип, подвывая электромотором и отгоняя ночь светом фар. Подвижный прожектор, установленный сверху, на специальной раме, повернулся в сторону четвертого сектора. Луч скользнул по забору, "закопался" в траве, уперся в бугор, за которым притаился чужак. Машина вскоре исчезла где-то вдали.
   Человек аккуратно преодолел разделительный барьер, покинул нейтральную зону и оказался на посадочной площадке. В какой-то момент он нерешительно глянул назад, за ограждение. Там в любую минуту мог появиться следующий патруль. Чужак замер на бетонном поле, заколебался. Медленно пополз в сторону исполинского корабля.
   "Гость" не заметил металлического штыря, торчавшего из бетона. Правую руку пронзила острая боль. Пострадавший тихо зашипел, перекатился на бок, прижимая мокрую ладонь к животу. И тут, видимо не выдержав напряжения, резко вскочил на ноги. Рванулся к черневшему впереди проему шлюза, прямо сквозь плясавшие вокруг шлейфы света. Около самого трапа упал на землю, тяжело дыша. Ничего не изменилось - не прозвучало никаких сигналов тревоги. Все так же равнодушно перемигивались огоньки, теперь уже где-то позади, за спиной. Вдалеке по-прежнему надсадно выли моторы патрульных джипов.
   Чужак быстрым движением смахнул пот со лба. Вытянул правую руку, рассматривая ладонь. Не было времени серьезно заниматься ею. Человек быстро продезинфицировал рану салфеткой из гермопакета, залепил пластырем, чтобы остановить кровотечение. Поморщившись, несколько раз согнул кисть, проверяя ее работоспособность. Затем взял короткую паузу, чтобы отдышаться. Полежав на бетоне, поднял к лицу левую руку, на которую были надеты большие часы. Повозившись немного, вытянул из корпуса тонкую длинную антенну. Отрицательно мотнув головой, спрятал телескопический стержень обратно. Он передумал. Лучше не выходить в эфир "голосом". Только короткий кодовый сигнал - "я на месте". Правая рука скользнула к боковине часов, нащупала почти незаметный выступ, указательный палец вдавил бугорок в корпус. И еще раз.
   "Ну вот, - облегченно подумал человек. - Сигнал дан. Теперь они будут знать, что я добрался благополучно. Можно и внутрь".
   Он приподнялся. Согнувшись, преодолел последние метры на пути к трапу, но в тот момент, когда заклеенная ладонь коснулась поручня, откуда-то сбоку-сзади, резко и бесшумно, вынырнула еще одна тень. Человек? Зверь?! Или показалось?
   Пришелец дернулся, пытаясь обернуться, чтоб рассмотреть пространство за спиной. Что-то обрушилось на затылок, и щупальца света взорвались в глазах брызгами разноцветных детских хлопушек.
  
  
   "Он был первым... Так нужно. Так было нужно, потому что по-другому нельзя. Поначалу мне не хватало решимости сделать шаг. Он умер первым, его оказалось легче всего убить. Я не испытывал к нему привязанности..."
   Странный настойчивый голос повторил это дважды, прежде чем пробуждавшийся человек смог понять смысл фразы. "Да-да, именно дважды", - окончательно сбросив остатки сна, подумал Джон Хеллард.
   Голова раскалывалась от боли. Хеллард тяжело поднялся с кровати. Побрел в ванную комнату, несколько раз плеснул на лицо холодной водой. Подставил затылок под струю. Вытер короткие светлые волосы полотенцем. Пригладил их, изучая собственное отражение в зеркале. После водных процедур стало чуть легче, в серых зрачках даже появилось какое-то осмысленное выражение.
   Хеллард вернулся в комнату, поискал глазами бутылку с любимым "Johnny Walker". Он точно помнил, что вчера оставлял ее недопитой. Специально, чтоб наутро было чем привести себя в сознание. "Бросать надо! Четвертый десяток - а все, как мальчишка..." Комната плавала перед глазами, стремясь опрокинуться набок. Спасительная емкость обнаружилась на журнальном столике, она призывала Джона срочно покончить со штормом. Сделав пару глотков, мистер Хеллард, эксперт-аналитик корпорации "Измерение "Сигма", обрел, наконец, бодрость духа и твердый пол под ногами.
   Джонни еще раз протер глаза, разгоняя блуждавшие под веками цветные пятна. Новый день настойчиво пробивался сквозь шторы на окнах. Безжалостно напоминал о том, что время, отведенное для отдыха, прошло. Да! Только что Джон Хеллард видел странный сон. Нет! Скорее голос. Как это: видеть голос? Мысли двигались урывками, не в силах образовать законченную картину. Джонни напрягся, вспоминая... Именно! Голос во сне. Так будет правильнее всего...
   О ком, черт побери, это было сказано? "Он был первым... Его оказалось проще всего убить... Я не испытывал к нему привязанности..."
   Странный сон. Джонни отдернул легкую цветную штору на окне, впуская раннее утро в маленький служебный кабинет, точнее, номер гостиницы, где эксперт оставался в эту ночь. Накануне Хеллард не нашел в себе сил, чтоб отправиться домой. Номер был в его распоряжении как раз для таких случаев. Июльское утро выдалось ясным, таким восхитительным, что Хеллард сразу понял - обязательно случится что-то, что испортит настроение.
   Это была старая, годами проверенная примета - если день начинался тихо и безоблачно, если мир дышал чистотой и покоем - можно не сомневаться: лично ему, Джону Хелларду, не стоит испытывать иллюзий. Такие дни всегда заканчиваются чем-то вроде зубной боли.
   В этот раз Джонни точно знал - откуда ждать беды. Все угадывалось легко, еще с того самого момента, как дальний разведывательный крейсер "Безупречный" в режиме автопилота совершил посадку на выжженные дочерна плиты резервного космодрома корпорации "Измерение "Сигма". Хеллард готов был поставить годовую зарплату вместе с премией на то, что ему не придется вовремя уйти в отпуск.
   Достаточно было посмотреть, как мгновенно ожил сонный муравейник. Как все вокруг завертелось, пришло в движение. Как беспомощны были лица, как хаотичны метания людей. Словно они не знали главного - того, что уже несколько дней знала вся планета - крейсер, пропавший в пучине дальнего космоса, наконец, дал о себе знать. Он возвращается. Без своей команды, ведомый автопилотом. Точнее, экипаж находился на борту. От этого "экипаж на борту" у Джона непроизвольно вставали дыбом волосы на загривке. Экипаж вернулся. В холодильниках. И не было шансов спасти ни одного из пятерых.
  
  
   Попасть в центральное административное здание "Сигмы" можно было не только мимо девушки на reception - через главный вход, оборудованный системами видеонаблюдения, внешним постом охраны и прочими "прибамбасами" обычного офисного строения. Самуэль Лючидо - как один из членов совета директоров корпорации, отлично знал, что существуют несколько "пожарных" дверей, на случай экстренной эвакуации служащих. И служебный вход, как раз для тех моментов, когда необходимо проникнуть внутрь здания или скрыться из него тайком от прессы и любопытных глаз.
   Чтоб незаметно подобраться к заветной двери, Самуэль бросил спортивный флайер на стоянке, неподалеку от входа на территорию корпорации. Его желтая "букашка" была слишком заметной, Лючидо не хотел рисковать. Тем более, появиться в "Сигме" требовалось гораздо раньше обычного времени. "В крайнем случае, - подумал Лючидо. - Если спросят, где мой флайер, почему не перед офисом, скажу: сегодня на такси добирался... Попозже заберу машину. Главное - незаметно скачать базу данных по "Безупречному", а потом обеспечить алиби, как придумал..."
   Он отвел на операцию пару часов: и на то, чтобы пешком пройти мимо рабочих цехов, проникнуть в офис со стороны примыкавшего к нему парка, и на то, чтобы незаметно добраться до VIP конференц-зала, где Энди Хортон проводил заседания совета директоров. Конференц-зал располагался на том же этаже, что и кабинет президента, почти рядом. Внутри комнаты, куда стремился попасть Самуэль, находился один из компьютеров, включенных в небольшую приватную сеть. О ее существовании знали лишь некоторые из служащих "Сигмы".
   "Вивьена, черт подери! - ругнулся Лючидо, в десятый раз спотыкаясь о выступавшие из почвы корни деревьев. - Все из-за тебя! Даже парковые деревья против. Никто не хочет, чтоб я предал "Сигму". Если бы существовал другой способ выйти из кризиса!"
   Самуэль присел на корточки, медленно раздвинул кусты. Следовало соблюдать осторожность. Служебный вход не охранялся так, как главный, но переть на рожон не стоило. Лючидо еще раз продумал легенду на случай, если все-таки засечет кто-то из бдительных охранников: радостная улыбка на лице, дружеское похлопывание подчиненного по плечу, премия за отличную работу. Мгновенный доклад Энди Хортону о том, что он, Самуэль Лючидо, проверил службу контроля главного административного здания корпорации, лично убедился в надежности охраны. "Да, и еще письменная просьба премировать отличившегося бойца... Тьфу! - Самуэль скривился. - Лучше бы они проспали мой визит, и все обошлось без этого маразма".
   Выдохнув, он тихо выбрался из кустов и быстрыми шагами пересек открытое пространство до "черного" входа. Тихо щелкнул замок, когда член совета директоров вставил в "пасть" идентификационную карту на имя Лукаша Майера. Лючидо усмехнулся, вспоминая, как месяц или два назад тащил подвыпившего Майера до аэротакси. Тогда из кармана Лукаша неожиданно выпала карта, и Самуэль припрятал ее. На всякий случай. И вот, "всякий случай" наступил. У Лукаша Майера, члена совета директоров "Сигмы", теперь была другая карта. С тем же идентификационным ключом, что и старая.
   У службы безопасности на сей счет комплексов не возникло. Лайонс Торелли, начальник группы внутреннего контроля, принял от Майера заявление об утрате идентификатора. Довольно быстро Энди Хортон наложил визу: изготовить дубликат. Старейший член совета директоров - вне подозрений. На том об истории позабыли. Все знали: утраченная карта-ключ могла иметь силу лишь в том случае, если владелец регулярно "регистрирует" ее в системе. Без верификации ключ терял смысл.
   Никто не предполагал, что карта-идентификатор оказалась в руках Самуэля Лючидо, который время от времени - незаметно - выполнял с чужой картой необходимые действия.
   "То-то будет забава, когда группе контроля станет известно: служебный вход открыл Лукаш Майер", - губы Лючидо скривились в улыбке. Майер, самый пожилой член совета директоров корпорации "Измерение "Сигма", в последние дни находился на лечении в больнице. Состояние его здоровья резко ухудшилось после известий о "Безупречном".
   Дверь даже не скрипнула, когда Самуэль Лючидо проник внутрь здания. Аккуратно прикрыв створку, член совета директоров подождал минуту-другую. Надо было потерпеть, пока глаза привыкнут к полумраку "черной" лестницы. Да и просто дать время охране на размышление. Если они намереваются схватить "нарушителя" - пусть делают это сейчас, пока Лючидо не начал подъем наверх. Убедившись, что служба контроля бездействует, Самуэль стал осторожно подниматься по лестнице, с этажа на этаж. Следовало делать это аккуратно, чтоб не наткнуться на уборщиц, которые появлялись в офисном здании гораздо раньше обычных служащих.
  
  
   Джон Хеллард прошелся по комнате взад-вперед, остановился возле большой фотографии "Безупречного", долго рассматривал ее. Потом закрыл глаза, невольно возвращаясь в предыдущий день. Эксперт отсутствовал на космодроме в тот момент, когда из "холодильника" начали выгружать тела членов тест-экипажа. Не смог бы вынести эту картину - слишком хорошо знал их всех, таких же служащих корпорации, как и сам Хеллард. Еще недавно они - веселые, полные энергии и веры в успех - покидали Землю. Под восторженный рев провожавшей толпы, под "картинку" многочисленных видео- и телекамер, репортажи самых популярных радиостанций. Теперь журналистов было не меньше. Только люди, встречавшие звездолет, стояли плотной молчаливой толпой, за кромкой летного поля. Им позволили лишь издали следить, как тела в специальных ящиках начали выносить из корабля.
   По долгу службы, эксперт-аналитик Джон Хеллард плотно общался со всеми тест-экипажами, "обкатывавшими" новые корабли "Сигмы". Кажется, еще недавно Хеллард пил русскую водку и так почитаемый им виски с пилотами "Безупречного". За успех... Джону трудно было поверить, что их больше нет. Где-то в глубине души, до последнего мига, жила надежда: это - сон. Страшная, нелепая ошибка. Сейчас все будет по-другому. Он проснется - и ребята, один за другим, сойдут по трапу корабля, приветствуя собравшихся. Вместо этого - ящики...
   Именно потому Хеллард постарался избежать встречи со страшным грузом. Но ни от себя, ни от прессы скрыться невозможно. Он не выдержал, в какой-то момент включил стереовизор на прием, отыскал репортаж. Один из операторов сумел пролезть внутрь крейсера. Добрался до рубки, туда, где остался лишь след на палубе - от командира, Джея Роника. Вид кровавого пятна добил Джона, надолго лишил покоя. Помаявшись немного, Хеллард бросил всю текущую работу и напился, до скотского состояния, лишь бы только не видеть это перед глазами. В какой-то миг сознание пропало окончательно, страшная картина исчезла...
   А потом, во сне, к нему пришел голос.
   "Да!" - подумал Джон. Голос, несомненно, был связан с "Безупречным". Что сказал этот голос? "Он был первым..." Но первым был не Джей Роник, командир корабля умер последним, как стало известно из бортового журнала. Первым был Мел Симпсон.
   "Боже, какой экипаж!" - в который раз подумал аналитик. Все пятеро являлись профессионалами высшего класса. В полет Энди Хортон, глава корпорации, отправил лучшую тест-команду. Бизнес-планы "Сигмы" были тесно связаны с успехом "Безупречного", звездолета нового поколения...
   Сколько денег вбито в эту разработку! С тех пор, как совет директоров корпорации объявил проект "Безупречный" приоритетным направлением, им всем дозарезу нужен был контракт на новые корабли. Контракт с правительством Объединенной Европы, позволивший бы - наконец, впервые за последние пять лет - вздохнуть спокойно. Бездна энергии и сил потрачена Энди Хортоном на создание нового крейсера, немалые надежды возлагала на него Земля. Для создания чудо-машины "Сигма" набрала кредиты международных банков. Примерно семь месяцев назад, с большой рекламной шумихой, звездолет ушел к Эпсилону. И вот - пять тел. В "холодильнике".
   Джон хорошо помнил ажиотаж того времени. Не только ведущим инженерам корпорации, даже ему, эксперту-аналитику, приходилось давать многочисленные интервью. Раз за разом произнося одни и те же вещи, временами тупея от повторяющихся без конца вопросов. Утешало одно - рядом точно так же тужился и размахивал руками не кто-нибудь, а сам Энди Хортон, основатель корпорации "Измерение "Сигма".
   И вот, накануне, репортеры вновь ловили объективами видеокамер звездолет... Корабль, в котором нервные волокна проводов, датчики, сигналы - все сплетено в тугой узел, подвластный центральному компьютеру. Крейсер, способный путешествовать в дальнем пространстве, восстанавливать небольшие поломки, регенерировать и поддерживать среду, комфортную для экипажа. Корабль, способный быть надежным помощником, мощным инструментом человека в исследовании космоса.
   Несколько дней назад корабль вынырнул из небытия, в которое погрузился шестью месяцами ранее, после, казалось бы, вполне успешного первого этупа испытаний. Нормальный ход проекта прервался в тот момент, когда экипаж запустил двигатели основной силовой группы, попытавшись разогнать судно до максимально возможной скорости. Время на борту потекло по-другому, связь с "Безупречным" исчезла на полгода. Потом крейсер вновь появился в радиоэфире. Первоначальная радость оттого, что корабль нашелся, мгновенно сменилась трауром не только для Европы, для всей Земли. "Безупречный" вез домой страшный груз. Даже не тела. То, что от них осталось...
   Накануне, когда исполинский крейсер мягко опустился в расчетной точке, Джон Хеллард мысленно прощался с людьми, которых хорошо знал - командиром корабля Джеем Роником, заместителем командира и штурманом Мелом Симпсоном, инженером электромеханической части Ринато Гаудино, инженером связи и бортовых вычислительных систем Игорем Поляковым, доктором Лео Шмейхером. Пять человек. Лучший тест-экипаж корпорации, неоднократно поднимавший в звездную высь новые корабли, разработанные и изготовленные на заводах мегаконцерна...
   Хеллард остановился у окна. Утро. Раннее утро, светлое и чистое. Природе нет дела до того, что горе пришло в несколько семей. Ничего не изменилось в мире, ничего. Все так же просыпается Солнце. Птицы радуются новому дню. Все так же тянутся листья навстречу теплому светилу. Но несколько крепких, сильных мужиков, еще недавно покинувших Землю, никогда уже не пробегут по траве, не поиграют в пятнашки со своими детьми...
   "Что-то я рассопливился, - Хеллард заложил руки в карманы. - Старею, что ли? Будто первый раз трупы на борту звездолета. Будто я наивный мальчишка, который не знает: временами испытания заканчиваются именно так".
   Эксперт глянул на бутылку виски, поморщился. "Нет, пить больше не следует!" Хеллард вновь подошел к фотографии корабля, принялся внимательно разглядывать ее. Что же произошло? Как погибли люди? Когда и почему? Ответы были записаны в бортовом журнале. Однако, электронная копия не давала ответов на главный вопрос: как получилось, что чудо-крейсер, совершеннейшее изделие человеческих рук, не смог уберечь хрупкий груз от беды?
  
  
   Показалось, будто в голове щелкнул большой выключатель. Ррраз! Еще секунду назад человек находился в состоянии блаженного небытия, отрешившись от проблем и забот. А спустя миг все изменилось. Теперь ныл затылок, под веками блуждали ярко вспыхивавшие шары. Иногда они взрывались многочисленными огненными точками, тогда лицо пострадавшего болезненно кривилось.
   Человек не помнил, что с ним произошло и где он находится. Он попробовал "выцепить" из памяти хоть что-нибудь, но из этого ничего не получилось.
  - Странная штука, - донеслось до ушей тихое бормотание. - Смотри, Лайонс, с виду - нечто вроде часов. Но внутри - мощная батарея, выдвижная антенна в корпусе. Микрофон.
  - Выходит, не часы, а миниатюрная радиостанция, - ответил другой голос.
  - Ага, из разряда шпионских...
   "О ком это они?" - подумал человек. И вдруг ослепительная молния прострелила мозг! Он вспомнил! "Часы" были на его руке! Да! Ночью. Ночью?
  - Нет, спецслужбы такой ерундой не пользуются, - усмехнулся кто-то невидимый, кого называли "Лайонс". - Это безделушка. Из разряда тех, что любой желающий может купить на черном рынке. Дешевая ерундовина. Спец взял бы другую, профессиональную модель.
  - Так что, выходит, он не из спецслужб?
   Говорившие замолчали. Человек, напряженно вслушивавшийся в их бормотание, почувствовал: чужаки посмотрели в его сторону.
   Потом до ушей вновь донеслось тихое непонятное бормотание. Он попробовал пошевелить головой, черепная коробка отозвалась новым, безумным приступом боли. Это словно передало мышцам импульс. Человек открыл глаза. Двое незнакомцев стояли поодаль, у стола, на котором были разложены какие-то предметы.
  - По документам: вроде как журналист. Дарюс Мажейка. Репортер издания "Скай-Фи Глоуб". Ага, - задумчиво протянул один. - И тут два варианта. Либо он действительно журналист, но тогда непонятно: зачем полез на "Безупречный" с удостоверением в кармане? Чтобы "Скай-Фи Глоуб" поимела скандал? Другой вариант - он совсем не журналист, и тогда документы были нужны как "отмазка". На случай непредвиденных ситуаций...
   "Дарюс Мажейка!" И вновь показалось, будто в голове щелкнул переключатель! Теперь человек вспомнил: называли его имя. Да! Он, Дарюс Мажейка, репортер "Скай-Фи Глоуб", пытался проникнуть на борт крейсера "Безупречный"! Корабля, спрятанного корпорацией "Сигма" на запасном летном поле, вдали от любопытных глаз. Потом, что было потом?
  - Проверять будем?
  - Сейчас около шести утра. Предлагаешь звонить в этот гребаный "Скай-Фи Глоуб" и спрашивать: работает ли у них Дарюс Мажейка? Интересно, кто ответит в такое время?
  - Да, ты прав. И вообще, может работает человек с таким именем, да перед нами совсем другой находится. Документы липовые. Надо разобраться с проблемой самим, по-тихому. Не хватало еще, чтоб журналюги из "Скай-Фи Глоуб" вцепились в нас. Мало шумихи?
  - Вот именно! Проверять по имеющимся каналам нужно. Через базу данных полиции, через аккредитационные списки. Может, все совпадет. Но на это необходимо время. А босс ждет ответа, не забудь.
   Дарюсу стало как-то не по себе от интонаций говорившего. Он попробовал пошевелиться, и только тогда мозг "включился" до конца, в него стали поступать импульсы от всех рецепторов. Человек понял: организм давно наполнен тревогой, кричит об опасности...
   Репортер находился в кресле, руки были крепко привязаны к подлокотникам. "Что за ерунда? И ногами тоже не пошевельнуть. Что за странное кресло?!" Зрачки расширились от ужаса, когда Мажейка увидел толстые пучки проводов, сбегавшие в сторону, к черному аппарату. Неизвестная штуковина была небольшой. Коробка не издавала никаких звуков, но Дарюс почувствовал: от нее веет смертью. Пленник заерзал в кресле и ощутил металл - стальную пластину, плотно приникшую к коже, прямо под локтем.
   Рывок в сторону. Напрасный труд... Сердце затрепетало в груди. Глотка вмиг стала сухой и шершавой.
   "И к ногам тоже подведены электроды!"
  - Очнулся, - один из людей, стоявших у стола, заметил движения пленника. Быстро подошел поближе, зажег несколько ламп. Резкий свет ослепил Мажейку. - Мистер Торелли, будете допрашивать лично?
   Второй человек, не спеша, приблизился к креслу, внимательно наблюдая за тем, как меняется лицо пленника.
  - Итак, - холодно произнес он. - Мы готовы вас выслушать.
  - Что... Что вы... хотите... делать?! - Дарюс не узнал своего голоса, сухие, потрескавшиеся губы шевелились с трудом.
   Мажейка не мог думать ни о чем, кроме электродов, подведенных к телу. На какое-то время он утратил способность логически мыслить и связно говорить.
  - Разумеется, хотим узнать: что вам было нужно на корабле. Помните? Крейсер. "Безупречный". Только не говорите, что вы случайно проходили мимо.
  - Я ни в чем не виноват! Немедленно отпустите! Безумцы! Это что же вы делаете, а?!
   Лайонс Торелли обернулся к спутнику, кивнул, давая знак. Черный аппарат ожил. Спустя миг тихое жужжание превратилось в мощное басовитое гудение.
  - Оставьте меня! - закричал пленник, пытаясь высвободить руки. Потом начал яростно дергать ногами. Все было тщетно. Тогда он повалился обратно, обливаясь потом. - Оставьте меня! Вы сошли с ума! Я журналист! У меня в кармане удостоверение!
  - Удостоверение лежит вон там, на столе, - равнодушно сообщил Лайонс Торелли. - Мы его видели. Как и странные "часы", точнее, радиостанцию. Видимо, тоже из обычного набора рядового журналиста?
  - Я репортер "Скай-Фи Глоуб"!
  - Мы хотим узнать правду. Что вам понадобилось на борту крейсера "Безупречный"?
  - Позвоните в редакцию! Я могу хранить молчание и требую нормального отношения! Да, я нарушил некоторые правила, но вы не имеете права так обращаться со мной! Черт! Черт! Это что же творится?! Да я про вас такое напишу! Варвары!
  - Начали! - скомандовал Торелли, отходя чуть в сторону.
  
  
   Между кабинетом президента "Сигмы" и конференц-залом, куда намеревался попасть Самуэль Лючидо, располагалась приемная. Обычно, в рабочее время, там находилась личная секретарша Хортона. Сейчас и приемная, и кабинет босса были заперты. Самуэль быстро огляделся по сторонам. Аккуратно пересек пустой холл, провел картой-идентификатором по электронному замку. Голоса уборщиц слышались где-то за поворотом длинного коридора. Лючидо показалось: женщины движутся в его сторону.
   Член совета директоров успел заскочить в темный зал раньше, чем кто-либо обнаружил его возле входа. Сердце стучало очень громко. Прошло несколько минут, прежде чем Лючидо смог немного отдышаться и успокоиться. Часть задуманного плана он выполнил: удалось незаметно пробраться в режимное помещение. Оставалось вскрыть базу данных, скачать ее на флэш-драйв, а затем... Впрочем, лучше не думать "о затем".
   Быстрыми шагами Самуэль пересек комнату. Уселся к компьютеру, вывел машину из "спящего" режима. На то, чтобы задать пароль для входа в приватную сеть, ему потребовалось несколько секунд. Сердце стучало все сильнее и сильнее. Лючидо взмок, но боялся вытирать лицо руками - на подушечки пальцев были наклеены специальные изоляторы. Для того, чтоб по отпечаткам не удалось определить человека, последним касавшегося клавиш.
   "Пароль неверен", - выдала система, и Самуэль чуть не потерял сознание от страха.
  - Как неверен?! - вслух прошептал он. - Вы что, с ума сошли? Я точно знаю, как войти...
   Его пальцы еще раз нервно пробежали по клавиатуре, отправляя запрос на идентификацию.
   И вдруг серая тень мелькнула за окном комнаты - кто-то двигался снаружи, но задернутые шторы не давали возможности рассмотреть человека. Важно было другое: чужак шел по балкону, и спустя несколько мгновений оказался бы напротив компьютера, за которым находился Самуэль! Быстро погасив экран, Лючидо соскользнул под стол, проклиная себя за то, что выбрал именно второй вариант решения. "Может, в самом деле, надо было все продать к черту? Уехать на какой-нибудь остров в Тихом океане?! - пришла мысль. - На кой хрен мне такие приключения..."
   Стояла тишина. Никто не вламывался в конференц-зал со стороны балкона, никто не требовал немедленно вылезти из-под стола с поднятыми вверх руками. Лючидо осторожно приподнялся, пытаясь одним глазом посмотреть: что происходит за пределами помещения, в которое он забрался.
   Энди Хортон! На балконе стоял не кто иной, как президент "Сигмы", Энди Хортон. Нетрудно было узнать даже со спины: плотная фигура, мощная шея, короткие - "ежиком" - седые волосы. Лючидо вновь присел на корточки. Обхватил голову руками, стал раскачиваться из стороны в сторону. Он вспомнил: три офисных помещения имеют общий балкон. Это означало, что президент корпорации мог запросто выйти из рабочего кабинета, и прогуляться - как вдоль приемной, так и вдоль конференц-зала. В котором на полу сидел и трясся от страха один из его ближайших соратников.
   "Но почему он так рано на рабочем месте?!" - воздевая руки к потолку, спросил Лючидо. И тут же опомнился, "уполз" под стол.
   Вопрос не имел смысла. Хортон находился здесь, всего в нескольких метрах от Самуэля. Это означало: надо как можно быстрее убираться прочь из кабинета. Смириться с поражением оказалось невероятно трудно. Лючидо ткнул кнопку монитора, рискуя привлечь внимание президента "Сигмы". На экране горела все та же надпись: пароль доступа неверен. Лючида убрал старый код, медленно, аккуратно ввел шифр. Отправил... "Пароль доступа неверен".
   Злобно ругнувшись, Самуэль отменил команду, вновь потушил монитор и скользнул к двери. Надо было выбираться наружу, бросив все к черту. То ли он трижды ошибся, набирая код доступа, то ли пароль сменили. Если сменили - можно ожидать тревоги в любую секунду. Следовало уносить ноги.
   Приложив ухо к двери, Самуэль убедился, что в коридоре царит тишина. Решившись, он быстро выбрался из комнаты. Аккуратно, бесшумно прикрыл дверь, со всех ног бросился к боковой лестнице, по которой намеревался выйти обратно на улицу.
   "Не мой день, нет, не мой день!" - с отчаянием подумал он, выскальзывая из офисного здания. До истечения срока ультиматума оставалось чуть более суток. Самуэль Лючидо пробирался через парк, обратно к стоянке. Член совета директоров "Сигмы" чувствовал себя больным и разбитым. После всего, что произошло, работать он не мог.
  
  
   Джон Хеллард знал: теперь, после "благополучной" посадки крейсера, непременно будет создана группа визуального контроля и анализа, задачей которой станет обследование корабля. Затем материалы приложат ко всем записям, скачанным из электронной памяти звездолета. Тем, что получены еще в период движения судна к Земле.
   И, конечно, максимально полную базу по экспериментальному крейсеру соберут для того, чтоб передать аналитикам, в чьи обязанности входит поиск ответов на неприятные вопросы. Хеллард с вероятностью в девяносто пять процентов угадывал, кому придется обрабатывать полученную информацию.
   Он вздохнул, открыл окно. Утренний воздух бодрящей струей ворвался в комнату, принес прохладу. Ночью Джон не поехал домой, остался в резервном гостиничном номере, неподалеку от рабочих зданий и летного поля "Сигмы". Здесь, в маленькой комнате, у него были диван и свежая рубашка. Этой ночью (или под утро?) Хеллард принял единственно возможное решение - сейчас он не имеет права бросить дела и уехать в отпуск. Не сможет оставить все, даже несмотря на накопившуюся за год усталость, временами сдающие нервы и приступы головной боли, с которыми плохо справлялись самые эффективные препараты...
   Из окна номера открывался вид на тянувшийся впереди, за деревьями, космодром. "Пять минут лета на флайере, - подумал Джон. - И "Безупречный" перед тобой". Вдалеке, почти у сливавшегося с небом бескрайнего поля, торчала вверх узкая темная игла. Эксперт-аналитик долго, пристально смотрел на черный "нос" крейсера. Джон не торопился. Предстояла сложная партия, в которой неправильно было бы спешить. Эту игру Хелларду обязательно должен выиграть. Должен! Ради ребят, что остались там.
   Джон знал: точно так же смотрит на крейсер Энди Хортон. Скорее всего, старик не спал всю ночь. За последние дни он сильно сдал. Может быть, эти ночь и утро - самые трудные в его жизни. А может, те, когда "Безупречный" вынырнул из небытия?
   Вон сейчас Энди смотрит на почерневшую от гари иглу... Сверхдорогую игрушку "Сигмы". Смотрит... Принимает нелегкое решение. Если только нет ошибки. Нет, не может быть ошибки, он выбирает из списка абонентов фамилию... Теперь, чуть выпятив квадратный подбородок, ждет ответного сигнала. Нетерпеливо кромсает зубами кончик сигары...
   Трель служебного фона! Аналитик грустно усмехнулся, помедлил немного, слушая мелодичные позывные спецсвязи. Потом активировал соединение.
  - Джонни! - раздался в динамике хорошо знакомый голос Хортона.
  - Доброе утро, босс! - ответил Хеллард, уже окончательно прощаясь с мыслями о скором отпуске, о теплом солнечном береге моря. - Если оно, конечно, доброе.
  - Привет, Джон! Джонни...
  - Да, босс?
  - Слушай, перестань, а? Что ты заладил сегодня с утра: "босс", "босс"? Сколько лет общаемся на "ты"?
  - Не помню, босс... Года три? Или больше? Прости, Энди, я крепко перебрал вчера... Сегодня... ночью... - Хеллард потер лоб.
  - Ты ведь все понимаешь, правда?
  - Конечно, Энди!
  - Возьмешься? - президент "Сигмы" решил не тратить времени попусту на "ритуальные танцы" вокруг главной темы.
   "Вот оно, предложение, от которого невозможно отказаться".
  - А кто же еще, босс... Энди! Разве у нас переизбыток аналитиков высокого уровня? Мне казалось - наоборот - необходимо увеличить штат.
  - Ну, опять ты за свое, - голос президента корпорации чуть "потеплел".
   Только сейчас Хеллард почувствовал, какое внутреннее напряжение сковывало Хортона. (Нет, он не грыз нетерпеливо кончик сигары. Джон мысленно исправил нарисованную картину. Энди давно уже комкал сигару в потной руке. Крошки табака - на рукавах дорогого костюма. Или помятой рубашки, вчерашней рубашки?)
  - Джон?
  - Да?
  - Я все понимаю. Отпуск, планы, нервы. Все понимаю. Но ты же знаешь, как нам важен этот корабль, правда?
   "Нам и в самом деле важен этот корабль, босс. Иначе останемся с голой задницей. Вернее, с кредитами, за которые нечем рассчитаться..."
  - Нет проблем, Энди. Мы действительно должны разобраться, что там произошло.
  - Спасибо, Джон! Я всегда знал, на тебя можно рассчитывать в трудную минуту, - и аппарат мелодично проиграл сигнал конца разговора.
   Эксперт-аналитик Джон Хеллард, только что лишивший себя положенного отпуска, аккуратно подтвердил отбой. Положил коммуникатор на столик и вновь подошел к окну. Шпиль "Безупречного" все так же маячил на горизонте.
   Нельзя лишать себя чашки горячего кофе после такой ночи! Кофе - то, что вдыхает аромат жизни в разбитое тело. А потом можно и в офис...
   Здравствуй, новая проблема!
  
  
   Бревно, лежавшее поперек дороги, невозможно было объехать. Мальчик понял это слишком поздно, когда маленький серебристый велосипед, с широкими дутыми шинами, уже нельзя было остановить. Дети отличаются от взрослых тем, что не умеют анализировать будущее, просчитывать его. Несколько секунд назад красивая машина, подпрыгивая на небольших неровностях дороги, летела с горки вниз.
   Смельчак не впервые забирался на эту возвышенность, чтобы потом - набрав скорость, со "свистом" - лететь по серой асфальтовой ленте. Так, что встречный ветер выжимает слезы из глаз... Мальчик слишком поздно увидел бревно, кем-то беспечно оставленное внизу. Там, где асфальтовая лента плавно изгибалась, переходя в ровное полотно.
   Серебристый велосипед, летевший навстречу преграде, не слушался руля. Мальчик пытался затормозить, но инерция движения оказалась слишком велика. Удар! Он не понял, не успел осознать, как переднее колесо встретилось с преградой. Как, нелепо взмахнув руками, полетел вперед, через руль. Следом за ним грохнулся на асфальтовое полотно велосипед...
   Боль. Недавно она находилась где-то рядом. Шла своей тропкой, не исключено, всего в одном шаге от мальчика, но рядом. Это было несколько мгновений назад. А затем тропинки пересеклись. В первое мгновение мальчик ничего не смог понять, осмыслить. Казалось бы, худшее позади. Он перелетел через руль, проехал всем телом по дороге, но остался жив.
   Боль. Мальчик не знал: самое страшное только начиналось. Это потом - когда вырос и научился предугадывать будущее, просчитывая шаги; научился смотреть назад, анализировать прошлое - он задумался: как странно устроен мир. Только что они с болью и страхом бежали куда-то параллельными тропками. И вот ребенку поставили "подножку". Страх, пересекшись с мальчиком в пути - на какой-то миг, короткий - отправился дальше своей дорогой. А боль осталась. На долгие дни и ночи.
   Ее невозможно было унять. Ничем. Тогда, много лет назад, Дарюс был маленьким и мог плакать. Ему казалось, что он вырос и плакать разучился.
   Мажейка, привязанный к креслу, с трудом открыл глаза. Перед затуманенным взором крутились спицы велосипедного колеса...
  - Обоссался, - голос, прорывая серую пелену тумана, ворвался в сознание откуда-то сверху.
   Или сбоку? Человек в кресле не смог этого понять. И даже не удивился.
  - Но молчит, - ответил другой голос, от которого все сжалось внутри. Этот, второй, задавал слишком много вопросов, на которые не было ответов. Точнее, ответы существовали, но они почему-то не устраивали того, кто спрашивал. А потому, все начиналось заново.
   Теперь, когда Дарюс Мажейка, привязанный к креслу, сорвал голос от крика, гудение аппарата снова превратилось в тихое жужжание. Но это не принесло облегчения пленнику. Совсем как тогда, много лет назад. Потому что страх, навестив тебя, уходит дальше по своей дороге. А боль остается. Остается надолго. Вот как сейчас.
   Но до тех пор, пока аппарат тихо жужжит, не пытаясь разорвать тело электрическими разрядами, остается надежда: пленника услышат. Получится объяснить мучителям - они ошиблись. Страшно ошиблись. Дарюс жив, и надо попробовать убедить. Пока еще есть время.
  - Лайонс, может, он и в самом деле репортер?
  - Думаешь, надо известить босса?
   Желтый свет на лице. Тяжелый, как маслянистая пена...
  - Я ... репортер... - с трудом раздирая запекшиеся от крови губы, прохрипел Мажейка.
   Ему стало очень страшно. Что, если не услышат? Ведь сейчас, именно сейчас, пока возникли сомнения, он должен объяснить... Иначе станет поздно, все начнется еще раз. Он не сможет вынести.
  - Я репортер... Клянусь... Мажейка... Позвоните... Дарюс Мажейка... Редакция... "Скай-Фи Глоуб"... Пожалуйста.
   Он хотел собрать последние силы, добавить еще что-то важное, но тут сердце, долго метавшееся в груди, сломало ребра. Рванулось на свободу, ослепляя болью.
  - Ххх-шшш, - сорвалось с губ пленника.
   Тело повисло на ремнях.
  
  

Из бортжурнала экспедиции "Звезда на ладони",
крейсер "Безупречный".

  
  Запись сделана командиром корабля Джеем Роником 28 января 2038 года.
  
   Сегодня похоронили Мела Симпсона. Нет! Что я пишу? Упрятали тело в "холодильник". Прошу прощения у корпорации "Измерение "Сигма" за эту запись в журнале, сделанную не по стандартной форме. Мы летали с Мелом более десяти лет. Десять лет... Много это или мало? Часто говорят: год в космосе идет за несколько лет обычной, земной жизни. Нет! Это не так! Каждый наш полет был отдельной человеческой жизнью. Каждый раз мы словно умирали и рождались вновь, ибо не знали: какие сюрпризы приготовил новый корабль? Вернемся ли обратно? Если прилетим - все ли? Мы возвращались - он, я и корабль. Пятнадцать полетов. Мы прожили вместе пятнадцать разных жизней. Сегодня упаковал тело Симпсона в контейнер с инертным газом. Какая досадная и нелепая ошибка, Мел! Прощай. Спокойных звезд...
  
  

Техническая информация,
скачанная из памяти корабельного мозга.
Данные верифицированы и обработаны
экспертно-криминалистической группой
под руководством Даниэля Викорски.

  
  Дата: 28 января 2038 года.
  Тема: Штурман Мел Симпсон, смерть.
  Содержимое: Смерть наступила в 11 часов 52 минуты по среднеземному времени. В 9 часов 37 минут от главного корабельного мозга поступил сигнал о неисправности в цепи поворота зеркала радиолокатора. После удаленных тестов Мел Симпсон принял решение выйти за борт корабля. Умер в результате поражения электрическим током.
  Результаты обработки группы Д.Викорски: Неисправность не несла в себе прямой угрозы жизнедеятельности и базовым функциям корабля. Нестабильно работающий радиолокатор правого борта лишал экипаж возможности производить систематические наблюдения за звездной картой по маршруту движения судна. Больше всего от неисправности пострадал Мел Симпсон (как штурман, он постоянно работал с радиолокаторами).
   Характер повреждений не был установлен корабельным анализатором. По крайней мере, внятного объяснения - что произошло - "элмозг" Симпсону не дал. Автоматическое детектирование не проясняло причин неполадки. Цепь была исправна, тест-сигнал проходил нормально. Импульсные последовательности соответствовали эталонным. Однако, поворотное "зеркало" не фиксировалось в нужном направлении.
   Штурман, получив разрешение командира корабля на проведение ремонтных работ за бортом крейсера, вышел в открытый космос. Приступил к ручному сканированию цепей прохождения сигнала. Потом - разряд, большая сила тока. Импульс пробил защиту скафандра. Вторичный анализ записей "элмозга" показывает: по неустановленной причине Мел Симпсон не отключил развертку высокого напряжения на локатор. В какой-то момент линия замкнулась на корпус звездолета через тело человека. Вероятно, это произошло тогда, когда штурман, проверяя антенну, случайно коснулся ногой одной из передающий цепей. Предположительно, смерть была мгновенной.
  
   Джон Хеллард отодвинул распечатку в сторону. Тяжело поднялся из-за стола. Достал с полки маленький бокал, плеснул в него виски. "Прощай, Мел!" Залпом выпил и застыл в кресле, погрузившись в раздумья.
   Мел Симпсон был одним из самых опытных бэк-пилотов корпорации. Хелларду даже не требовалось открывать файл с личным делом заместителя командира "Безупречного", он помнил главное наизусть:
   "Возраст сорок семь лет. Женат. Двое детей. Опыт полетов - восемнадцать лет, из них более десяти в "Сигме". С Джеем Роником - пятнадцать "тест-драйвов" в должности второго пилота и штурмана".
   Колоссальный опыт, аналитические способности, отличные нервы, умение находить выход из любой кризисной ситуации. И - детская ошибка, менее чем за три года до пенсии: неотключенное высокое напряжение в цепи развертки...
   Что есть человеческая жизнь? Череда случайностей, нелепых совпадений. Каждое из них способно вынести на гребень, на вершину славы, или, наоборот, безжалостно захлестнуть пловца волной. Скрутить, утянуть на дно, лишив всех надежд. Какова должна быть степень невезучести экипажа, каково совпадение, чтобы пять нелепых случайностей похоронили пятерых людей?
   Фотографии, распечатки, диаграммы, заключения медэкспертов... Чашка кофе.
  
  
  - Мистер Хортон, - приятный голос секретарши оторвал от раздумий.
   Глава и основатель "Сигмы", Энди Хортон, стоял у окна, размышляя: не слишком ли много проблем обрушилось на корпорацию в последнее время? Может у него, президента, ослабла хватка? Не пора ли передавать бразды правления более молодым?
   "Всему свое время, - повторил президент "Сигмы", в который уже раз. - Узнать бы, кто или что стоит за последними событиями... Тогда, без суеты, и о преемнике подумать можно..."
  - Мистер Хортон! - голос секретарши отвлек от невеселых мыслей. - Вызывает город, защищенный канал связи.
  - Кто там? - недовольно пробурчал Хортон, возвращаясь к столу, в кресло.
  - На линии директор издательского дома "Скай-Фи Пресс" Винцент Мажейка.
   Энди вздрогнул, на миг прикрыл веки, готовясь к разговору. Трубка легла в ладонь.
  - Алло!
  - Добрый день, мистер Хортон! - зазвучал в ухе взволнованный голос. - Я хотел встретиться с вами лично, но не смог получить аудиенцию. Поэтому вынужден общаться по телефону. Сразу к делу: сегодня ночью мой племянник, Дарюс Мажейка, пытался проникнуть на "Безупречный". Только не говорите, что вы ничего об этом не слыхали! У Дарюса был специальный передатчик, понимаете? Мы получили кодовый сигнал подтверждения - племянник добрался до корабля, находился у трапа. Это точно! Но с тех пор о нем нет никаких вестей.
  - Зачем? - медленно спросил Энди.
  - Что "зачем"? - не понял Винцент Мажейка.
  - Зачем ваш племянник хотел проникнуть на борт крейсера?
  - Я буду играть с вами в открытую, мистер Хортон, - нервно засмеялся президент издательского дома. - Мы полагали: "Сигма" прячет на борту звездолета какую-то новую разработку, нечто особенное. Оружие. Может быть, киборга на основе стандартного робота DB-1. Что-то такое, что вышло из-под контроля и погубило всех! Дарюс - специальный корреспондент журнала "Скай-Фи Глоуб" - пытался проникнуть на борт судна, чтобы там, на месте, найти причину катастрофы...
  - Зачем? - повторил Энди.
   Пауза. Винцент Мажейка то ли не понял вопроса, то ли раздумывал, как ответить.
  - Зачем? Дарюс Мажейка - технический эксперт? Он в штате корпорации "Измерение "Сигма"? Имеет доступ к секретным разработкам Объединенной Европы?
  - Мистер Хортон, вы же не ребенок, - пробормотал глава издательского дома. - Если бы он там что-то нашел...
  - "Скай-Фи Глоуб" заработал бы на сенсации огромные деньги, - усмехнулся Хортон.
   Энди прекрасно понимал, что именно хотел добыть журналист на борту аварийного крейсера. Скандал. Разоблачение. Чудовищную шумиху, которая могла бы привести к росту популярности издания.
  - Мистер Хортон! Вы немолодой, опытный человек. Сами знаете, как работают журналисты. Надеюсь, теперь, когда мы объяснились по данному вопросу, скажете, что с племянником?
  - Он преступник, который находится в руках службы безопасности корпорации "Измерение "Сигма".
   Винцент Мажейка нервно засмеялся.
  - Надеюсь, его не били? Мистер Хортон, я искренне верю, что подобные дикие методы - не в вашем арсенале. Дарюс сможет верну...
  - Поздно.
  - Что?! Что... - президент издательского дома захлебнулся воздухом.
  - Мистер Мажейка. У вашего племянника был сердечный приступ.
  - Он... жив... ?! Я могу прилететь? Увидеть его?!
  - Жив, - чуть помедлив, взвесив "за" и "против", Энди Хортон решил не скрывать правду от собеседника. - Жив. Наши врачи оказали необходимую помощь.
  - Мистер Хортон!!! К черту репортаж! К черту скелеты в шкафу! Давайте забудем обо всем! Не было ничего! Я смогу увидеть Дарюса? Забрать его...
  - Да, конечно. Прилетайте, - черная трубка легла на панель коммуникатора.
   Помедлив немного, Энди Хортон поднял ее снова. На этот раз активируя фон, он набрал внутренний номер.
  - Моррис! - коротко бросил он в трубку. - Как новый пациент? Все обойдется? Хорошо! Поаккуратнее с ним. Только журналистской вони нам сейчас не хватало.
  
  
   Хеллард прошелся по комнате, разминая суставы. Долгое сидение в кресле, в одной позе, привело к тому, что затекшие спина и ноги сильно болели. Черт, а ведь и к вечеру дело движется... Как быстро пролетели часы за чтением файлов и документов! Вот и подходит к концу первый день в этой неприятной роли - детектива, отыскивающего причины трагедии, разыгравшейся на корабле.
   Джонни щелчком выбил из пачки сигарету. Толкнул оконную створку, облокотился на белый пластик, прикуривая. Собиралась гроза. Это чувствовалось по сгустившейся духоте, которая окутала тело, едва только Хеллард приоткрыл створку, и поток воздуха хлынул в комнату с улицы. Где-то вдалеке, чуть ли не над конусом корабля, замелькали первые вспышки молний. Вот одна из них, повторяясь, несколько раз ударила вниз по проторенному руслу. Оставила изломанную угасающую линию на сетчатке глаз. Донесся глухой раскат грома.
   И тогда, следом за рокотом, в голове эксперта-аналитика шевельнулись слова. Хеллард вспомнил голос.
   "Он был первым... Так нужно. Так было нужно, потому что по-другому нельзя. Поначалу мне не хватало решимости сделать шаг. Он умер первым, его оказалось легче всего убить. Я не испытывал к нему привязанности..."
   В горле пересохло. Хеллард почувствовал, как по спине побежали мурашки. Голос! Джонни точно его где-то слышал, совсем недавно! Где? Дважды... Ну да! Ночью... Во сне! Сегодня ночью, во сне, голос дважды повторил эту фразу.
   Джон отшатнулся от окна. Ему вдруг почудилось: из надвигавшейся темноты кто-то внимательно наблюдает за ним. Грозовые тучи стремительно приближались, небо быстро чернело.
   "Дурацкие нервы! Ни к черту! Совершенно разболтались за год. Еще немного таких "безупречных" кораблей - и придется искать другую работу, более спокойную". Хеллард залпом осушил бокал. Стало легче. Он вернулся в кресло, положил себе на колени папку с документами. Медленно поднес поближе к глазам первый из листов, всматриваясь...
   Фотография. Ринато Гаудино. Инженер электромеханической части и бортовых систем. Совсем молодой парень, ему было чуть больше двадцати шести лет. Еще не имел детей, неженат, в отличие от Мела Симпсона. Может, это хорошо, что неженат? Не осталось безутешной вдовы... Джон долго и пристально смотрел в глаза Гаудино. Инженер электромеханической части улыбался.
   "Какого черта тебя понесло в шлюзовой отсек, Ринато? Что ты в нем забыл? Корабль шел на околосветовой скорости, даже радиоволны не проходили к Земле. Никаких вылазок за борт не планировалось, за исключением ремонтных, экстренных. Что тебе понадобилось в шлюзовом отсеке, Ринато?"
  
  

Из бортжурнала экспедиции "Звезда на ладони",
крейсер "Безупречный".

  
  Запись сделана командиром корабля Джеем Роником 07 февраля 2038 года.
  
   "Дурацкое наваждение! В моей жизни еще не было полета, в котором мы так быстро теряли чуть ли не половину экипажа. Сегодня, 7 февраля, трагически погиб Ринато Гаудино. Смерть его выглядит еще более нелепой и неожиданной, чем случай с Мелом Симпсоном. Зачем Ринато полез в отсек шлюзования?
   Я не могу ответить на вопрос. Не смогу найти причину и потом, на Земле, когда придется отвечать за все это дерьмо перед корпорацией. Вероятно, пора срывать шевроны. Отправляться работать дворником на космодроме... Но, разорви меня комета, не понимаю, зачем Ринато Гаудино, в свободное от вахты время, направился в шлюзовой отсек и попытался произвести декомпрессию...
   Мы отскребли от стен и пола все, что от него осталось. Положили в "холодильник", рядом с Мелом. Прощай, Ринато! Спокойных звезд!
  

Техническая информация,
скачанная из памяти корабельного мозга.
Данные верифицированы и обработаны
экспертно-криминалистической группой
под руководством Даниэля Викорски.

  
  Дата: 07 февраля 2038 года.
  Тема: инженер электромеханической части Ринато Гаудино, смерть.
  Содержимое: смерть наступила в 23 часа 07 минут по среднеземному времени. Предпосылки: разгерметизация камеры декомпрессии. Ринато Гаудино, по непонятным причинам, вручную разблокировал механизм шлюзования (примечание: в его каюте не обнаружено никаких предсмертных записок, объясняющих суть поступка).
   Предварительно Гаудино вывел из строя контроль-датчик маховика ручной декомпрессии, с тем, чтобы автоматическая система корабля не могла заблокировать попытку человека умышленно причинить себе вред.
  Вывод: кратковременное помешательство, причины непонятны.
  Мнение группы визуального контроля: результаты обследования шлюзового отсека показывают - на рукоятках маховика присутствуют отпечатки пальцев лишь Ринато Гаудино. Характер отпечатков говорит о том, что в последние секунды жизни разум вернулся к Ринато. Он изо всех сил налегал на маховик, стремясь закрыть шлюз. Вероятно, инженеру не хватило времени - декомпрессия проходила слишком быстро. Гаудино не смог привести штурвал в исходное состояние, так как слабел с каждой секундой. Предполагается, что он потерял сознание, не сумев восстановить герметичность камеры перехода. Давление в отсеке стремительно уменьшалось, в результате внутренние органы инженера-электромеханика были разорваны на части.
  
  

Из служебной записки Джона Хелларда к Дэну Викорски,
электронная почта, шифрование.
15 июля 2039 года, 18 часов 52 минуты.

  
  
   Господин Викорски! (Дэн, старая ты обезьяна!)
   Мне нужна полная - более общая - информация о том, что происходило на борту. Выводы буду делать сам. Ты предоставил не то, что требовалось. В настоящее время необходимо уточнить следующие моменты.
   Первое. Правильно ли я понял, что Ринато Гаудино, прежде чем начинать ручную декомпрессию шлюза, вывел из строя предохранительный автомат (хм... и не следует ли из этого, что у него не было никакого помутнения рассудка - он четко понимал, что делает)?
   Второе. По каким причинам автоматическая система слежения не сообщила на главный пульт о том, что Ринато повредил датчик контроля ручного маховика?
   Третье. Почему сделан вывод: в последние мгновения жизни Ринато Гаудино пытался закрыть шлюз?
  
  

Ответ Даниэля Викорски на вопросы Джона Хелларда,
служебная переписка, электронная почта,
шифрование, 19 часов 35 минут.

  
  
   Дражайший мисс Марпл! (Он же господин Хеллард!)
   Приношу извинения за наличие в отчетах экспертной группы вторичной, аналитической информации. Постараемся в дальнейшем представлять материал более низкого уровня обработки (Джонни, пойми, вся информация идет "с колес", прямо с места событий - люди работают на корабле).
  Твои вопросы.
   Первое. Да, все правильно. Информация о состоянии выходных шлюзов постоянно мониторится и передается электронному "мозгу". В том числе, в канал "сбрасываются" показания контроль-датчиков систем ручного шлюзования. На Гаудино не было скафандра, поэтому, система охраны несомненно сработала бы, если б она функционировала исправно.
   Второе. Автоматический анализатор не усмотрел нарушений, так как за пять минут до рассматриваемых событий Ринато Гаудино должным образом зарегистрировался в контрольной системе (ввел логин - пароль) и подал заявку на устранение мелких технических погрешностей в интерфейсе датчика. Его поведение полностью соответствовало штатным должностным инструкциям, которые заложены в элмозге - контроль состояния датчиков является одной из функций инженера электромеханической части. Именно потому искусственный интеллект не увидел никакой угрозы в действиях человека, на время отключил канал наблюдения за этой цепью.
   Однако, умышленно приведя датчик в состояние неисправности, Ринато Гаудино приступил к исполнению своего плана: принялся бесконтрольно вращать маховик шлюза, разблокируя выходную камеру звездолета.
   Третье. Почему мы решили, что Ринато хотел закрыть шлюз? Нет, он очень хотел закрыть шлюз! Как ты понимаешь, Джон, если стремиться разблокировать створки - надо вращать барабан в одну сторону, а если пытаться заблокировать - то в другую. В зависимости от направления поворота, "пальчики" остались бы либо на одной стороне рукояток маховика, либо на другой. Так вот, из расположения отпечатков можно сделать железобетонный вывод: в последние мгновения жизни Ринато Гаудино пытался закрыть створку! Более того, произведенный анализ (длинные полосы на полу шлюза - следы ботинок; содранные ногти на пальцах рук - фото в приложении к письму; разрыв связок - заключение патологоанатомов выслано) показал, что Ринато Гаудино прилагал нечеловеческие усилия к тому, чтобы привести маховик в исходное состояние. Затем произошла потеря сознания от недостатка кислорода. Смерть.
  
  
   Тело Дарюса Мажейки было прикрыто белой простыней. Безукоризненно-чистой, без единого пятнышка.
   Винцент знаком остановил санитаров, которые тащили носилки. Чуть наклонился вперед, вглядываясь в лицо племянника, частично скрытое под кислородной маской. Глаза пострадавшего были закрыты, он не видел родственника.
  - Дарюс! - тихо позвал президент "Скай-Фи Пресс".
  - Надо торопиться, - нетерпеливо произнес врач. Мягко, но настойчиво отодвинул Винцента Мажейку от санитарной машины. - Не время для глупостей.
   Президент издательского дома молча кивнул, сделал шаг назад. Носилки тут же исчезли в брюхе "жука". Туда же прыгнули санитары и врач. Боковая створка захлопнулась.
   Пришли в движение синие "мигалки", санитарная машина с красными крестами на бортах аккуратно приподнялась над площадкой, медленно развернулась, обогнула главное административное здание корпорации "Измерение "Сигма". Было видно, что пилот разговаривает по коммуникатору: диспетчер подсказывал ему координаты нужного полетного коридора. Машина поднялась чуть выше, резко набрала ход.
   Винцент Мажейка и Энди Хортон провожали ее глазами.
  - Мистер Хортон, - вдруг произнес глава "Скай-Фи Пресс". - Думаю, вы хорошо знаете, что пытки запрещены законами, международными и всепланетными конвенциями.
   Энди помолчал, наблюдая, как санитарная машина, с большой скоростью удалявшаяся в сторону города, превратилась в точку.
  - Точно так же, как и нарушение границ частной собственности, - парировал он, едва только флайер исчез вдали. - Тем более частной собственности, имеющей литеру "А" - зону особых интересов Объединенной Европы.
   Они повернулись друг к другу. Седой, полный Энди Хортон стоял, заложив руки за спину, смотрел на оппонента с показным холодным равнодушием. А высокий худой Винцент Мажейка - прищурив глаза. Пока еще скрывая ненависть.
  - Иными словами, - произнес он. - Если издательский дом "Скай-Фи Пресс" захочет инициализировать против корпорации "Измерение "Сигма" процесс, по факту причинения ущерба здоровью сотрудника нашего журнала...
  - То ваш сотрудник прямо с больничной койки отправится за решетку, - закончил мысль Энди Хортон. - Мне вызвать сюда юриста, чтоб объяснил детали? Не надо? Думаю, ваш племянник проведет в заключении лет пять-десять. Видеокамеры зафиксировали, как Дарюс Мажейка нарушил границы частной собственности. Да еще проник на секретный космодром, к объекту, имеющему государственное значение.
   Президент "Сигмы" вытащил из внутреннего кармана пиджака небольшую пластиковую коробку.
  - Вот диск, в подарок. Тут все записано. Так что, дорогой друг, лучше нам решить вопрос по Дарюсу Мажейке тихо. По-семейному. Без полиции и широкой огласки.
   Винцент Мажейка протянул руку, схватил коробочку. Она тут же исчезла в кармане плаща... Энди холодно улыбнулся гостю.
  - У вас стало на одного врага больше, мистер Хортон! - едва заметно поклонившись, Винцент Мажейка быстро пошел в сторону поджидавшего его флайера.
   Машина сорвалась с места сразу же после того, как президент "Скай-Фи Пресс" уселся в салон и захлопнул дверцу.
   Энди Хортон проводил взглядом и этот флайер. Заложив руки за спину, побрел в сторону административного корпуса. Казалось, за одну минуту он постарел лет на двадцать. Но совсем не из-за слов Мажейки. Нет. Энди тут же забыл о неприятном разговоре.
   "Безупречный". Вот что действительно не давало покоя главе "Сигмы".
  
  
  - Пытался закрыть шлюз... - задумчиво повторил Хеллард, сворачивая сообщение на экране компьютера. - Пытался закрыть...
   Неожиданно ему в голову пришла интересная мысль. Джон резко повернулся обратно к монитору. Склонился над клавиатурой, лихорадочно отбивая новый вопрос. "Впрочем, - аналитик бросил короткий взгляд на часы. - Девятнадцать-пятьдесят. В такое время Викорски проще найти в баре, чем на рабочем месте..."
   Удивительно, что начальник экспертно-криминалистической группы успел ответить на предыдущее письмо. Хеллард быстро нашел в списке фамилию "Викорски" и активировал вызов.
  - Нда? - раздался знакомый голос всего через несколько секунд.
   Следом на маленьком экране появились красные, воспаленные глаза Дэна - собеседник поставил аппарат на стол, перед собой.
   "Тоже не спал ночь", - подумал Джон.
  - Викорски? - зачем-то уточнил Хеллард.
  - Он самый, мистер гвоздь в одном месте, - мрачно ответил Даниэль.
  - Ты в баре?
  - Был в баре. Чувствую, ты меня отсюда вытащишь. Прямо сейчас.
  - Нет, сиди там. Я к тебе спущусь, через пять минут, - Джон быстро дал отбой.
   Спрятал аппарат в карман, накинул пиджак и выскочил в коридор, к лифтам. Выбрал кабину, которая шла вниз.
   Уже через несколько минут Хеллард входил в бар. Полутемный зал был на три четверти пуст - руководство компании прохладно относилось к "посиделкам" за спиртным, закрывало глаза лишь на поведение неисправимых, но ценных "кадров". Джону не составило труда найти располневшего в последние месяцы Викорски - тот обосновался за столиком, в углу. Начальнику экспертно-криминалистической группы оставалось совсем немного до пенсии. Поесть и выпить он любил. Дэн сидел, подперев голову ладонями. Временами подносил к губам стакан - тянул водку. Початая бутылка стояла тут же, рядом.
  - Присоединяйся, - махнул рукой Викорски. - Я уже взял для тебя посуду.
  - Что-то ты сегодня больно мрачен, парень, - невесело усмехнулся Джон, принимая приглашение и придвигая к себе стакан.
  - Давай за ребят, не чокаясь, - вместо ответа произнес Викорски и разом опрокинул в себя жидкость. Зажмурившись, помолчал немного и лишь после добавил: - Ты бы посмотрел на их тела, приятель. Да на то пятно в рубке... Еще б не так пил...
   Хеллард быстрым движение отправил содержимое стакана в глотку. Обжигающее тепло ударило по внутренностям, резвым огнем добежало до мозга.
   Викорски горестно махнул рукой прямо над столом, едва не зацепив бутылку. Он хотел что-то сказать, но губы не слушались. Хеллард понял: еще немного - и Дэн наберется до такого состояния, когда задавать вопросы станет бессмысленно.
  - Дэн, - пробормотал аналитик, косея от неожиданного удара спиртного. Водка всегда плохо действовала на его мозги, особенно на голодный желудок. Только сейчас Хеллард вспомнил, что за целый день так и не нашел времени, чтобы сбегать поесть по-настоящему. Не считать же едой кофе, пачку печенья и вчерашний бутерброд из холодильника. - Скажи, Дэн, а на другой стороне рукояток маховика были отпечатки Ринато Гаудино?
  - А-а-а, - глупо ухмыляясь, пробормотал Викорски. Он с трудом поднял мутные глаза на собеседника. - Ты вот о чем... Знаешь, мне тоже поначалу было странно: какого черта столько случайностей? Мел наступил на провод с током. Ринато зачем-то оказался в камере шлюзования, да еще маховик начал крутить. Лео, как пацан, вколол себе в вену не тот препарат... В общем, все попахивает тем, что ребят кто-то подставил. Кто-то из своих, да?
   Дэн Викорски на миг протрезвел, его тяжелый взгляд "уперся" в переносицу Хелларда.
  - Ты ведь об этом подумал, мальчик? Да?! Скажи! Брехня все это! - он ударил кулаком по столу. - Если б кто-то хотел убить всех других, то этот... гад... последний. Он должен был остаться последним, вот! В живых!
  
  
   "Сердце, у него сдало сердце. Кто же мог знать, что у Мажейки слабое сердце?!" - в который раз повторил Хортон, массируя левую сторону груди. Кисть отнималась.
   "У кого в наше время нет проблем со здоровьем? Только у членов экипажа "Безупречного". Дурацкая шутка..."
   Стук в дверь отвлек от неприятных мыслей.
  - Входите! - коротко бросил Хортон, незаметно растирая левую руку, которую изнутри кололи сотни горячих игл. "Надо принять лекарство..."
   Дверь распахнулась, в кабинете появился Лайонс Торелли, руководитель службы внутренней безопасности. Лайонс был одним из немногих, кто имел право входить в кабинет президента "Сигмы" без предварительного согласования времени аудиенции.
   Он молча положил на стол тонкую коричневую папку. "Гриф Ноль" - надпись на обложке гласила о том, что разговор не будет простым и приятным.
   Энди глазами указал на кресло, открыл первую страницу. Читая, почти сразу бросил удивленный взгляд на Торелли. Начальник службы безопасности энергично кивнул. Так, чтобы у главы корпорации не было никаких сомнений... Попытка взлома защищенной сети. Предположительно: злоумышленник намеревался скачать базы данных корпорации. Утром. Точка входа - специальный конференц-зал. Как раз возле кабинета президента.
   Хортон продолжил чтение. Злоумышленник проник через служебный вход, не сломав дверь, а открыв ее картой Лукаша Майера. Преступник открыл и другую дверь - в конференц-зал. Тихо, без шума. Значит, имел ключи. И пароль для входа в святая святых. Но что-то его остановило... Что?
   Энди Хортон вспомнил, как утром прогуливался по балкону, глядя сверху - издали - на летное поле "Сигмы". Выходит, именно в тот момент кто-то чужой находился в помещении рядом с кабинетом Хортона. Пытался вскрыть систему, пароли к которой изменились лишь сутки назад... Чужой? Отложив папку в сторону, Хортон откинулся в кресле и по привычке скрестил пальцы на затылке. Левая рука тут же дала о себе знать - тысячами колючих игл. Энди поморщился, опустил ладони.
  - Думаю, это кто-то из топ-менеджеров... - задумчиво произнес он.
  - Да, - ответил Торелли. - Один из вашего ближайшего окружения. Не верю, что неизвестный чужак мог спокойно открыть все двери, так, чтоб охранные системы ничего не засекли.
   Хортон медленно кивнул в знак согласия.
  - Хорошо, пароли сменили, как требовал начальник службы информационной безопасности. Я сначала подумал - из ума выжил, заболел перестраховкой. Нет. Оказалось - очень своевременное и грамотное предложение.
   Энди задумчиво посмотрел на руководителя группы внутреннего контроля.
  - Лайонс, - вымолвил он. - Лайонс, сколько надо времени, чтобы проверить всех членов совета директоров? Ну, и тех, из спецперсонала, кто знал коды доступа?
  - Мои люди уже работают, - поспешно ответил Торелли. - Проверяют, отсеивают... Вычислим "крысу" в течение суток. Постараемся за этот срок, - тут же поправился Лайонс.
  
  
   Он должен был остаться последним, вот! В живых!
   Слова, которые произнес Даниэль, пульсировали в голове...
  - Случайность, - холодея, пробормотал Джон. Мысли Викорски очень точно соответствовали его собственным. - Но преступника могла убить случайность, роковая для него, а? Что думаешь?
  - Ты говоришь "случайность", приятель, - Дэн растопырил широкие ладони, окинул взглядом зал. - Случайность?! Не-е-ет! Если он умер последним, тогда это была кара. За все прегрешения. Плата, а не случайность! Это - воля Божья. Но... хватит...
   Викорски налил себе еще четверть стакана и ровно столько же плеснул Джону.
  - Давай!
   Они выпили, и только потом Даниэль продолжил:
  - Скажи! Ты веришь, что командир корабля - Джей Роник, старый седой волк - мог придушить их, как котят?
  - Нет, - помолчав, ответил Хеллард. - Не верю. Не мог он.
  - Вот и я знаю, что не мог, - удовлетворенно мотнул головой Викорски. - Но ведь именно Роник оставался последним. Это факт. Джей не мог! Не мог. Тогда кто?
  - У меня есть мысли на этот счет, Дэн. Только пока рано говорить.
  - Ты не скажешь об этом мне, старому верному другу?!
  - Даниэль, ты так и не ответил на вопрос: были ли отпечатки Ринато Гаудино на другой стороне рукояток?
  - К черту, Джон! Я сам думал о том же. Не было их. Не было! Там все затерто. Их не могло быть, подумай сам! Ну, поставь себя на его место.
   Викорски схватил бутылку, расплескивая остатки содержимого.
  - Вот ты крутишь маховик, да?
   Он вцепился в боковину, оставляя на емкости потные следы ладоней и пальцев.
  - Крутишь в эту сторону, открываешь. А потом, смотри...
   Викорски сменил направление захвата бутылки:
  - Ты хочешь повернуть штурвал в другую сторону. Видишь? Затираю отпечатки. Если Гаудино, умирая, давил на ручки отсюда, то сам, ладонями, уничтожил следы пальцев на другой стороне маховика. Понимаешь?
  - А если не Ринато вращал барабан, - задумчиво произнес Хеллард. - То он ладонями затер чужие отпечатки. Мы все равно ничего не сможем доказать. Есть только одни следы. Гаудино.
  - Да! Чтоб их! Мы ничего, ничего не сможем... А ребят не вернешь...
  - Даниэль, тебе больше не стоит пить! Узнает Хортон - будут поблемы. Пойдем отсюда.
  - Мне нельзя пить? Мне нельзя пить! Джон, старый ты говнюк! Мне нельзя пить... А что мне теперь делать?! Пятеро наших ребят. Который год ты здесь работаешь? А, неважно! Мы прожили с ними в "Сигме" - бок о бок - чуть ли не вечность! Я помню, как у Джея родился первенец. Незадолго до этого Роник чуть было не погиб, его беременная жена Лоя рыдала здесь, когда садился корабль... А потом родился малыш. Здоровый, крепкий, хотя все боялись, что из-за нервного шока будут проблемы. Родился! Джей от радости набрался до зеленых чертиков, но Хортон его простил.
   Помню, как один хмырь намеревался соблазнить Лою, когда Роник находился в полете. Сволочные испытания. Там шансов вернуться было пятьдесят на пятьдесят, а то и хуже. И вот, нашелся гад, что "подкатил" к жене первого пилота. Я сам бил морду этому подонку. Меня хотели отдать под суд - говорили, сломал ребра...
   Ну и черт с ним! Зато потом Роник вернулся, посадил корабль. Ты не видел? Ему аплодировали все, даже Хортон! А чуть позже мы втроем - я, Джей и Лоя - сидели в этом баре. Всю ночь пили коктейли, и было плевать на суд! Моя голова в ту ночь летала в пространстве отдельно от ушей. Как они тогда были счастливы, Джей и Лоя! Знаешь, вот закрою глаза и вижу: они сидят за столиком, взявшись за руки. Вот тут, рядом! И молчат... А что я теперь скажу ей? Что, Хеллард? Мне ведь надо писать заключение.
  - Дэн...
  - Да пошло все в задницу, мистер Джонни! Я помню, как бредил этим полетом Ринато, как он прыгал и светился от счастья, когда из правительства Объединенной Европы пришло утверждение основного тест-экипажа "Безупречного". Разве он так мечтал вернутся из полета? Кровавыми пятнами на стенах шлюза? А Игорь Поляков, этот русский вундеркинд, помнишь? Сколько сил потратил Энди Хортон, чтоб заполучить к нам парня после Гарварда? Говорят, мозгов, как у него, не было ни у одного выпускника факультета программистов. Не забыл, как умирал Поляков?
  - Давай еще по одной. За ребят.
  - Разливай, Джон. Я не смогу, - Даниэль спрятал лицо в ладонях.
  - У тебя дрожат пальцы, Викорски, - отметил Хеллард.
  - Голос, мне не дает покоя Голос.
  - Голос?! - хмель мгновенно испарился из головы эксперта-аналитика. - Какой голос?
  - Да хрен его разберет... - пьяно махнул рукой Викорски. - Талдычит одно и то же.
  - Что именно? Что именно, Дэн?! - теперь Джон был собран и готов к работе, как стальная пружина на боевом взводе.
   Викорски плохо соображал. Хеллард резко встряхнул собутыльника, надеясь привести его в чувство. Начальник экспертно-криминалистической группы тут же стал заваливаться на стол, и Джон принялся хлестать его по дряблым щекам.
  - Что говорит голос?!
   Викорски пытался закрываться руками, но эксперт-аналитик оставался безжалостен.
  - Погоди! Сейчас, погоди. Что-то такое. Вот задница! Сейчас... Вот! "Его убить было труднее... Первый раз все верили в случайность..." И снова - "его убить было труднее".
  - Где ты слышал этот голос, Викорски? - Хеллард резко притянул Даниэля к себе за помятую рубашку, принялся яростно тереть ему уши, стал щипать за мясистый нос. Потом вцепился в волосы, надеясь вызвать приток крови к голове - Где?!
  - Там! - безуспешно отбиваясь от аналитика, Дэн махнул рукой в сторону космодрома. - Ай! Да погоди ты! Больно же, черт! Стой! Я уже способен говорить. Там, на корабле! Ну, ты гад! Все испортил...
   Викорски потер горящее лицо ладонями, глянул на спутника более осмысленно.
  - Там, на корабле! Когда был в шлюзовой камере. Я стоял и думал: зачем Ринато полез в этот долбанный шлюз, если корабль шел на околосветовой скорости? Сейчас... Да убери ты руки! Я сам... все помню. Вот. Уже нормально... Фу ты блин! Почти трезв... Волосы оставь... Все! Хватит! Дальше я сам. Погоди минуту.
   Даниэль протер лицо носовым платком.
  - Значит, так... Я долго стоял в камере. Представлял, что он там собирался исправить. Хотел поставить себя на место Ринато Гаудино. И вот, стремясь почувствовать то, что чувствовал он, вдруг увидел картину.
   ...Космос... Холодное пространство, усыпанное тысячами звезд. Могучий корабль несется вперед, вспарывая темноту неизвестности. Я вхожу в шлюз. Отключаю датчик, берусь за рукоятки маховика. С той стороны переборки - вечность. Разве так много надо, чтобы стать вечностью? Всего-то десяток оборотов штурвала - и вот я уже не человек. Часть огромного сияющего мира. Среди вечно поющих звезд. Оборот штурвала. Он приближает к неземной музыке.
   Слышишь? Пылающие огни что-то шепчут. Громче! Говорите громче! Я - пыль на лабиринтах космических дорог. Звезды лежат на моих огромных и сильных ладонях. Я играю ими - драгоценными камнями. Оборот...
   Что есть человек? Песчинка! Крохотный жучок на теле Вечности. Еще оборот. Что такое человеческая жизнь? Странный миг, смешной. Не сравнимый с интервалом, на котором сонная звезда успевает отгореть и превратиться в карлика. Новый оборот маховика, еще виток на пути к свободе. Сколько человеческих жизней надо отдать, чтоб осилить путь, который проходит звезда от яростного, ослепительно-белого гиганта до сверхплотного тускло-красного шара? Еще виток...
   И вот, Джон, когда я сделал последний оборот, вдруг увидел перед глазами другую картину. Словно с глаз упала пелена. Все звезды - от гигантов до карликов - смеялись. Они хохотали, заливая меня ядовито-красным. Цветом крови, что хлынула наружу - через нос, уши, глаза.
   Я нажимал на маховик, Джон. Пытался крутить... Было очень страшно, поверь. Хотел кричать, что-то сказать, но воздух вырывался из меня с шипением... Я давился кислородом, харкал им. Только представь: блевал воздухом! И тут - палящая боль. Пятна в глазах. Я лежу на полу шлюза, и голос, голос - прямо надо мной. Нет! Внутри меня.
  - Что он сказал, Дэн? Что он сказал?! Припомни точно! Это важно! Что?!
  - Голос сказал: "Его убить было труднее. Первый раз получилось легче, все списали на случайность. Второй раз надо было действовать очень аккуратно... А он, к тому же, не поверил мне..."
  - Голос произнес такие слова?!
  - Джон, старая обезьяна, не ори мне в ухо! Не помню точно, что сказал этот придурочный голос! Не помню! Но смысл был таким...
  - Дальше! - рявкнул Хеллард.
  - Пустота. Я потерял сознание. Меня вынесли из корабля на руках.
  - Почему не указал это в отчете, переданном мне? Стареешь, Викорски!
  - Старею, Хеллард. И ты не молодеешь. Просто для тебя время летит не так быстро. Но это пока. Что мне было писать?! Знаешь, Джон, я еще не сошел с ума! Не хочу, чтоб мистер Хортон, прочитав доклад, отправил меня в отставку со словами: "Эта старая задница обкурилась травкой". Я, знаешь, хотел бы доработать до пенсии. В общем, не жди, не смогу рассказать более осмысленно... А указывать это в отчете - не буду!
  - Ладно, Дэн, - Хеллард примирительно похлопал Викорски по спине. - Мы погорячились. Оба набрались по самое "немогу". Пошли отсюда.
   Викорски тяжело поднялся из-за стола. "Оппа!" - произнес руководитель экспертно-криминалистической группы и наклонился, словно шел против сильного ветра. Джон тут же подхватил его, иначе б Даниэль рухнул прямо на пол. Пошатываясь, они побрели в сторону выхода. По потолку зала, стилизованного под Млечный Путь, порхали разноцветные звезды. Неземная музыка, врываясь в душу сквозь туман алкоголя, больно царапала нутро. Иногда среди газовых шлейфов появлялись быстрые сполохи комет. Но Викорски и Хеллард не видели всего этого - то же самое кружилось и мелькало внутри, под веками. Без всякой стилизации и компьютерых спецэффектов.
   Последнее, что запомнил Джон Хеллард в ту ночь: он бросил тело Даниэля Викорски на какую-то кровать. Потом наступил провал в памяти, из которого эксперт-аналитик смог выбраться лишь на следующее утро, ощущая себя чем-то из интерьера комнаты в служебной гостинице... Вероятно, тумбочкой или ножкой стула. Хеллард не смог додумать эту мысль. Другая поселилась внутри - холодный душ!
   Нужен спасительный холодный душ.
  
  
   Не уснуть. Конечно - не уснуть. Самуэль облизал пересохшие губы. Хоть пей сильнодействующее снотворное. Черт! Но ведь те все равно разбудят, напомнят о себе. Остается чуть более суток. Они не промолчат.
   Самуэль Лючидо лег на спину, вытянулся в полный рост, попытался расслабиться. Но, как только закрывал глаза, снова видел человека, крадущегося, будто вор, к служебному входу в административное здание "Сигмы".
   Почему "будто вор"? Он и есть вор. Только неудачник. Хотел выкрасть у родной корпорации секретные документы. Это похуже, чем деньги. Не случайно конкуренты Хортона готовы простить долги в обмен на чертовы бумаги и файлы!
   Дьявол! Что же там такое, на крейсере?! Все будто с цепи сорвались... Даже в "Сигме" ничего не известно о причинах гибели экипажа. На кой хрен конкурентам технические данные? Полагают, что смогут разобраться, глядя со стороны? Ни разу не побывав на борту корабля?! Наивно! Как наивно... Может, попробовать убедить их, что лучше деньги? Продать все к дьяволу! Начать жизнь заново. В другом месте...
   Звонок коммуникатора прозвучал неожиданно, резко. Самуэль вздрогнул. На лбу выступила испарина.
   Они не забыли. Конечно же, не забыли.
   На этот раз член совета директоров "Сигмы" не стал испытывать терпение ночных "гостей". Он потянулся к аппарату, крепко обхватил трубку мокрыми пальцами.
  - Алло.
   Крик. Жуткий, душераздирающий крик. Человек на другом конце линии вопил от боли. Господи, что же с ним делали?! Обливали кипятком? Пытали электричеством? Резали на части пилой? Несчастный вопил так, что Самуэль Лючидо потерял рассудок. Захлебнулся собственным сердцем. Желудок застрял в горле.
   Человек все кричал и кричал. Временами казалось, он пытается что-то сказать, но горло, губы отказывались повиноваться. Все равно получался только дикий, животный рев.
   Самуэль Лючидо очень много отдал бы, чтоб не слышать этого, но пальцы свело судорогой, и член совета директоров "Сигмы" не мог бросить трубку коммуникатора. Человек захлебнулся криком. Теперь он только выл. Вдруг завизжал, и все стихло.
   Тишина показалась Лючидо оглушительной. Прошло очень много времени, прежде чем он смог вновь слышать и осмысливать звуки. Тогда понял - Вивьена плачет. И еще - смех.
   Смех в трубке - громкий, издевательский. Самуэль невольно всхлипнул, дрожащей ладонью размазал пот по лицу.
  - Алло, - услышал он. - Мистер Лючидо? Как ваши дела? Как самочувствие? Здоровье?
   Жизнерадостный смех. Тот, на другом конце линии, мог позволить себе быть веселым и остроумным. Пить коньяк. Сидеть, положив ноги на стол. Трястись от ужаса и размазывать пот по лицу - это удел Самуэля.
  - Алло, Лючидо! - голос в трубке стал резким, энергичным. - Между прочим, мы разговариваем! Как здоровье вашей очаровательной супруги?
   Губы Самуэля тряслись.
  - Нормально, - с трудом прошептал он.
  - Это хорошо, Лючидо, очень хорошо, - собеседник будто оттаял, подобрел. - Я так рад, что все в порядке. Берегите себя и жену, мой друг. Наверное, поняли: сегодня мы пригласили для участия в беседе одного несмышленого червячка. Слышали, как он произносил монолог?
   Вивьена скулила, сжав зубами краешек одеяла. Чужак на другом конце провода выговаривал реплики отчетливо, громко. Его было хорошо слышно.
  - Так вот, Лючидо, - дружелюбный голос никак не увязывался с теми ужасными словами, которые слышал Самуэль. И от этого становилось еще страшнее. - Так вот. Знаете, отчего наш друг страшно кричал? Он, Лючидо, почему-то считал себя невероятно умным. Червячку дали время, чтоб погасить долг. На беду, он задержался...
   Лючидо вытер мокрое лицо одеялом.
  - На свою беду, конечно, - продолжал голос. - На чью же еще?
   Самуэль закрыл глаза. Он не мог дышать.
  - Конечно, нам жаль, когда приходится применять такие средства. А что делать?
   Вивьена стала рыдать.
  - Я не смог достать нужные файлы, - прохрипел член совета директоров "Сигмы".
  - Жаль, - человек на другом конце линии тяжело вздохнул. - Это очень неприятно, Самуэль. Для вас. И для Вивьены. Ведь мы начнем с нее.
   Молодая женщина обхватила голову руками, сжалась в комок. Ее тело сотрясали рыдания.
  - Вы не понимаете! - не выдержав, закричал Самуэль. - Не понимаете! Я ничего не могу сделать! Я попробовал! Клянусь, я пробовал! Сегодня утром! После катастрофы "Безупречного" сменили пароли доступа в систему! Я не сумел войти...
  - Член совета директоров корпорации "Измерение "Сигма" не смог войти во внутреннюю служебную сеть. Потому, что у него нет пароля для доступа, - теперь человек смеялся зло. Жестко. Цинично. - Кого вы "лечите", милейший?! Поправить мозги или как? Объяснить, что с нами шутить не надо? Не поможет никто! Ни Энди Хортон! Ни полиция! Ну, поправить мозги? Заняться красоткой Ви прямо сейчас? Или это неправильный путь? Следует начинать с тебя?
  - Не надо! - чуть не заплакал Самуэль. - Прошу вас, не надо! Клянусь, мы делаем все возможное, чтобы выполнить ваши требования... Пожалуйста, поверьте, с документами плохо. Очень плохо. Я постараюсь добыть деньги. Продам все! Только позвольте нам уехать, забыть об этом кошмаре...
  - Это не кошмар, Лючидо! - перебил собеседник. - Кошмар будет... э-э-э... кошмар будет через сутки. Следующей ночью. Если мы не увидим документы, которые интересуют.
   Член совета директоров "Сигмы" не успел произнести ни слова. Он готов был умолять о пощаде, торговаться, мечтая чуть оттянуть срок расправы. Но все заглушил крик. Животный, нечеловеческий вой.
   И снова не было сил, чтобы бросить трубку, дать отбой. Рядом, на постели, в истерике билась Вивьена.
  
  
   В пять утра было еще темно. Энди Хортон, так и не сумевший уснуть, поднялся на ноги. Прошелся взад-вперед, принялся растирать шею, массировать тупо ноющий затылок. Когда кровь забегала чуть быстрее, двинулся в ванную комнату, располагавшуюся в глубине, за служебным кабинетом и маленькой спальней. Несколько раз плеснул на лицо холодной водой. Глянул на себя в зеркало, начал растирать мешки под глазами.
   "Черт возьми! - подумал президент "Сигмы". - Еще одна-две такие ночи - и конец..."
   Левая рука плохо слушалась, иглы внутри кололи все сильнее и сильнее.
   Хортон прошел к рабочему столу, вытащил из верхнего ящика коробочку с лекарством. Проглотил пилюлю, запил водой. Постоял, опираясь ладонью на стену. Стало чуть легче.
   Президент корпорации "Измерение "Сигма" и в эту ночь остался на рабочем месте. Он ждал доклада начальника службы внутренней безопасности. "Мы вычислим", - пообещал накануне Лайонс Торелли. Сутки еще не прошли, но Хортон не мог покинуть "капитанский мостик", не получив результат. Ему было очень важно понять: кто и зачем пытался вскрыть приватную сеть корпорации, в которой хранились архивные данные?
   Мелодичный сигнал коммуникатора нарушил уединение президента. Заставил вздрогнуть. "Неужели, финал?" - подумал Хортон, глянув на индикатор, где загорелась фамилия "Торелли".
   Это действительно был Лайонс Торелли. И начальник службы внутренней безопасности назвал президенту корпорации имя. Догадки подтвердились - угроза шла с самого верха, из ближайшего окружения президента.
   Самуэль Лючидо, член совета директоров.
  - Точно? - нахмурившись, переспросил Хортон.
  - Уверен на сто процентов, - отозвался Торелли. - Сейчас курьер, мой сотрудник, доставит документы, я не рискнул передавать электронной почтой. Лично - из рук в руки. Там все, как на ладони.
  - Спасибо, Лайонс! - поблагодарил Энди и дал отбой.
   Через несколько минут небольшой пакет был у Хортона на столе. Президент "Сигмы" распечатал донесение Торелли, принялся читать. Прикрыл глаза, вспоминая. Вивьена... Светловолосая, эффектная, немного сумасбродная. Самуэль женился несколько лет назад, безумно, нелогично влюбившись в девчонку, которая была гораздо моложе его...
   И вот результат. Будто несмышленому ребенку дали в руки опасную игрушку. А он, по дурости, делал все так, что хуже и не придумаешь. Не он, она - ребенок-то женского пола. Роскошь, головокружение от могущества и возможностей. Вечеринки, игорные дома, рулетка, долги... Переуступка требований тем, кто мечтал покопаться во внутреннем архиве "Сигмы", в истории с "Безупречным".
  - Почему ж ты не пришел ко мне, Самуэль? - грустно спросил Энди Хортон. - Почему не пришел? Могли обсудить это, попробовать найти выход...
   Все становилось на места. Самуэль Лючидо не пошел к старшему партнеру, не рассказал о проблеме. Воспользовался картой Лукаша Майера, чтобы тайком проникнуть в здание. Попытался добраться до архивов по "Безупречному".
   Энди закрыл папку, отодвинул ее от себя. Устало вздохнул, сцепил пальцы в замок. Как трудно, когда предает кто-то из своих, самых близких. И ты, понимая все, должен принимать решение. Но ведь ничего уже не зависит от симпатий и антипатий. От человеческих эмоций. Есть только расчет. Почти машинный - холодный, трезвый расчет. Разве в таком случае может быть несколько вариантов?
   Энди прикрыл глаза. Сколько раз такое или похожее было в его жизни? Минуту-другую Хортон сидел неподвижно, припоминая... Надо было звонить Лайонсу Торелли, отдавать распоряжения, но президент "Сигмы" не торопился.
   Солнце вставало из-за горизонта, день потихоньку вступал в свои права. Хортон не сожалел о том, что произойдет, хотя и не испытывал радости. Он знал: авиакатастрофы не избежать.
  
  
   Самуэль Лючидо забылся в тревожном сне только перед рассветом.
   ...Он шел по коридору административного здания "Сигмы", с испугом оглядываясь по сторонам. Лючидо решил все рассказать Энди Хортону и теперь двигался в направлении апартаментов президента корпорации, но с каждым новым шагом все яснее понимал, что делает ошибку.
   Стены меняли очертания, колыхались. На них вырастали пузыри. Мутные нарывы лопались, оттуда появлялись бесформенные отростки, которые тянулись к Самуэлю. Липкие влажные щупальца. Противные. Тошнотворные.
   Лючидо, задыхаясь от страха, побежал вперед.
  - Энди!!!
   Еще не поздно, правда? Энди! Мы были друзьями столько лет. Клянусь, я расскажу все. Энди!
   Он наступил на что-то мягкое, потерял равновесие. Нога скользнула, и Самуэль Лючидо грохнулся на пол. Больно. Из стен, из пола тут же полезли черные маслянистые щупальца, не дали человеку опомниться. Вцепились в ноги, руки. Обвились вокруг горла.
  - Энди! - прохрипел Самуэль Лючидо.
   Прости, Энди! Я все расскажу. Только дай шанс...
   Щупальца сжимали тело все сильнее. Будто удав кольцами. Пленник рванулся, выплюнул изо рта противную слизь.
  - Эндиии! - что есть мочи завопил он. - Эндиии! Помоги!
   Самуэль Лючидо подскочил на кровати. Испуганно огляделся. Он был дома, у себя дома. Член совета директоров "Сигмы" схватился за голову, принялся растирать щеки и уши руками. Бросился в ванную комнату, подставил затылок под струю холодной воды. И вдруг вспомнил - Вивьена. Когда очнулся, сбросил путы ночного кошмара, жены рядом, на постели, не было.
  - Вивьена! - закричал Самуэль.
   Побежал из комнаты в комнату, распахивая двери и убеждаясь - супруги нет ни в одной из них. Вода текла на пол ручьями, но Лючидо не замечал этого. Ужас. Внутри поселился ужас.
   Неужто, они выполнили угрозу?! Ночью, пока спал, забрали жену? И теперь будут звонить, чтоб должник послушал, как кричит от боли малышка Ви?
  - Вивьена! - Самуэль ворвался в спальню, и лишь тогда заметил то, что ускользнуло от внимания в первые минуты после пробуждения.
   Шкаф. Открытый шкаф. Лючидо подошел, толкнул створку. Любимые платья Вивьены исчезли. Казалось, по голове ударили чем-то тяжелым. Пол вдруг ушел из-под ног. Самуэль, шатаясь, побрел в комнату супруги. Не было ни большой шкатулки с драгоценностями, ни стойки коробочек с камнями. Ни колье, ни ожерелий.
  - Вивьена... - прошептал он.
   Спрятал лицо в ладони.
   Как же так? Как же так? Ведь не я придумал это! Почему? Почему? Ты совершила ошибку. Страшную. Зачеркнула нашу жизнь Направила реку в другое русло. Но я готов был сражаться за тебя до конца. Я любил... Пожертвовал собой, карьерой, положением, дабы защитить тебя от...
   Как же так, Вивьена? Это любовь? Я не понимаю... Вместе до последнего вздоха?! Что это? Страх? Предательство?
  - Просто наша жизнь, - прошептал Лючидо, без сил опускаясь на стул. - Наша чертова жизнь...
   Трель коммуникатора заставила вздрогнуть. Кто мог побеспокоить в такой ранний час? А что, если он, Самуэль, ошибся? И супруга не сбежала... Что, если она все-таки попала в руки к тем?
   Так кто же вызывает его?! Лючидо вскочил с места. Бросился в спальню, поднял с тумбочки коммуникатор.
   Хортон. Энди Хортон. Срочный вызов в офис.
   Уж если пошла черная полоса - так она действительно будет черной.
  
  
   Утро началось с сильной головной боли, от которой не спасла таблетка нового, сверхэффективного препарата. Чашка кофе также не излечила Джона. Он, в раздражении на весь окружающий мир и собственное вчерашнее поведение, дотащился до рабочего кабинета. Первую четверть часа Хеллард провел в раздумьях - чем привести в норму разрегулировавшийся организм? В конце концов, плеснул виски на дно бокала, два пальца. Сделав глоток, Джон уселся к компьютеру.
   По всей видимости, аналогичные проблемы были и у Викорски. С той лишь разницей, что руководитель экспертно-криминалистической группы оказался на рабочем месте на полчаса раньше Джона Хелларда, успел надиктовать голосовое сообщение и переправить его по электронной почте. Видимо, бороться с клавиатурой Дэн пока не мог, буквы разбегались.
   Все еще страдая от головной боли, которая усиливалась при резких движениях, аналитик запустил воспроизведение письма.
  - Джон! - голос Викорски был очень серьезен и тревожен. - Джон! Черт возьми, ночью мне пришла в голову разгадка! Глянь приложение к письму. Я зашифровал его, ключ тебе известен. Пока не говори об этом ни с кем, Джон!
   На какое-то время Хеллард забыл о головной боли. Выходит, он недооценил Викорски. Тот не только смог что-то написать, но еще и зашифровал! Джонни задумчиво почесал затылок, и организм тут же ответил приступом тошноты.
   "Хватило бы здоровья раскодировать шифр..."
   Хеллард сохранил на диск послание Викорски. Активировал дешифратор. Медленно ввел свой код, снимая первый слой криптограммы. Потом открыл текст в нужной программе декодировки. Письмо было очень коротким:
   "Я понял это ночью, Джонни! Последний должен был остаться в живых, да? Но последним был командир корабля - Джей Роник. От него есть лишь кровавое пятно в рубке. Что это значит? Это значит, Хеллард, что мы с тобой два идиота! Роник не был последним. Кто-то играет против "Сигмы". Свой? Чужой? Возможно, свой. Надо срочно выяснить... Их было шестеро, Джон!"
   "Шестеро!" Пульсирующая волна нейтрализовала остатки алкоголя в крови. Шестеро!!! Это объясняло все... Кому и зачем нужно было убивать экипаж? Ответ нашелся очень быстро. Человеку, который не хотел, чтоб корпорация "Измерение "Сигма" получила заказ от правительства на серию кораблей! Тому, кто мечтал отправить Хортона в пучину финансового кризиса. Как все просто...
   Хеллард быстро удалил письмо и схватил коммуникатор. Код, алфавитный список абонентов, режим разговора. Фамилия "Викорски". Вызов... Скорее! Черт, как долго!
  - Здесь! - голос Дэна подрагивал от напряжения. - На связи!
  - Ты где? - шепотом спросил Хеллард.
   Он был собран и подтянут, как бойцовая собака перед броском на врага.
  - У крейсера, Джон. Я выставил двухсторонний периметр, чтобы поймать в контур сопровождения любого, кто попробует пройти на корабль... или покинуть его.
  - Ты полагаешь... - эксперт-аналитик не закончил фразу.
  - За прошедшие сутки, с тех пор, как "Безупречный" совершил посадку, с него никто не сошел на Землю. Это - железно. Переходной шлюз все время был под визуальным контролем.
   "Значит, он еще там", - пронеслось в голове у Хелларда.
  - Я к тебе, буду через пять минут! - бросил он в переговорное устройство уже на бегу, стремительно вылетая из кабинета.
   Дежурный электромобиль домчал его до площадки, где находился "Безупречный", даже менее, чем за пять минут. И все же, Джон успел позвонить Энди Хортону. Впрочем, он дал отбой быстрее, чем президент "Сигмы" ответил на звонок. Слышался ли Хортону голос? Так ли это важно? Так ли важно - телепатия помогала улавливать мысли скрывавшегося на борту преступника или подсказка неких "высших сил"?
   Хеллард резко затормозил около входа в защищенный периметр, машина замерла, аналитик выскочил наружу. Тренированный взгляд Хелларда тут же отметил присутствие на "заднем плане" - тихое и незаметное - нескольких людей с оружием в руках. Они были рассредоточены по стартовому полю, но ни на секунду не выпускали из вида проход в режимную зону. Чуть в стороне, на пригорке, дежурил боец с длинноствольной винтовкой. Хеллард усмехнулся - к ней был прикручен оптический прицел, Викорски не собирался шутить...
   Даниэль ждал эксперта-аналитика у входа. Он молча протянул руку Джону, крепко пожал. Внимательно оглядел лицо Хелларда, словно искал следы вчерашнего... Впрочем, сейчас обоим было не до воспоминаний, не до старых болячек. Дэн произнес:
  - Вижу, моя идея не оставила тебя равнодушным.
  - Со всех сторон? - вместо ответа уточнил Хеллард.
   Викорски его мгновенно понял.
  - Даже над кораблем. Датчики движения создают купол, закрытый со всех сторон. Полная замкнутая сфера.
  - Значит, он там, - удовлетворенно произнес Джонни, чувствуя, как нервное напряжение покидает его.
   Мышцы обмякли, Хеллард немного ссутулился.
  - Я тоже так думаю. Он там! Если только не свалил со звездолета, когда "Безупречный" приближался к Земле.
  - А что автоматика? - поинтересовался Хеллард.
  - Говорит, никто не покидал борт судна, - пожал плечами Викорски.
  - Хм... Знаешь, Дэн, ей нельзя верить. Если все это время он находился на борту, значит, смог отключить системы контроля, в каких-то точках. Иначе его давно обнаружил бы элмозг.
  - Думаешь, хакер? - усмехнулся Даниэль.
  - Не без этого. В общем, нельзя верить тому, что говорит автоматика. Мог он свалить!
  - Но, Джон, все транспортные катера на месте. Я лично проверил. И скафандры.
  - Это меняет дело. Пролезть на борт он бы, вероятно, смог. А вот протащить с собой еще и десантный катер - это вряд ли. Значит, преступник там.
  - Щас мы его оттуда выкурим, Джон! Я сам вскрою ему брюхо. Вспорю, как дохлую рыбину.
  - Стоп! Сначала Энди выяснит, на кого работал этот гад. Материалы необходимо передать правительству. Иначе, "Сигме" не видать контракта на серию кораблей... Этот... нужен живым. Пока живым.
  - Заметано, - Викорски поднес к губам маленький переговорник. - Тони! Выпускай своих ребят!
   Раздался низкий, басовитый рокот. На посадочную площадку выползли две десантные машины с вооруженными людьми на борту. Бойцы быстро и сноровисто "попадали" на землю, стали один за другим исчезать в темном проходе шлюза. У каждого человека на голове была "ракушка" спецсвязи, очки ночного видения. Короткие автоматы и электрошокеры у пояса, в чехлах.
  - Наш "спецназ", - гордо произнес Викорски. - Почти настоящий. Ты ведь уже видел их в работе?
  - Видел. Издали, - задумчиво отозвался Хеллард, наблюдая, как последние десантники исчезают в тени прохода. - У меня, знаешь, кабинетные дела...
  - Тренируют их не хуже морской пехоты, я думаю, - объяснил Дэн. - У нас спецподразделение одно, небольшое, для всяких непредвиденных ситуаций... как сейчас.
  - Слушай, - перебил его Джонни. - А если кого-то из них...
   Он не договорил, махнул рукой в воздухе, надеясь, что Викорски поймет.
  - И в форму оденется?
  - Не дрейфь, парень, все предусмотрено, - усмехнулся Даниэль. - То ж не в первый раз. У каждого датчик бойца контроля, настроенный на индивидуальные параметры. По кораблю разрешено передвигаться только двойками. Не волнуйся, через пару часов ребята притащат его сюда... Почки отобьют, но не до смерти. Команда "брать живым" уже передана.
   Но через пару часов спецназ никого из крейсера не вытащил. Десантники обшарили все судно, но не смогли отловить преступника. Взялись настойчиво и методично обследовать звездолет во второй раз.
   Поначалу Викорски и Хеллард сидели рядом на травке, жарились под немилосердным июльским солнцем. Однако, когда спецназ приступил ко второму подряд осмотру корабля, Джонни Хеллард оставил руководителя экспертно-криминалистической группы греться в одиночестве. Электромобиль развернул нос в сторону комплекса административных зданий. Джон вяло махнул рукой на прощание, сознавая, что они допустили ошибку. Только с похмелья эксперт-аналитик мог пойти на поводу у Викорски. Только с больной головой не сообразил проверить цифры еще с утра.
  
  
   Если уж пошла черная полоса - так она точно будет черной.
   Самуэль Лючидо не стал попусту тратить время. Президент корпорации неспроста вызвал в офис в девятом часу утра. Видимо, Энди Хортону стало известно о попытке несанкционированного доступа в сеть.
   Самуэль наскоро привел себя в порядок, хотя мешки под глазами скрыть было невозможно. Надел брюки и сорочку, галстук и пиджак проигнорировал. Какой смысл? Идет последний день. Или Хортон, или конкуренты "Сигмы". Лючидо не стал завтракать - пища не лезла в горло...
   Мелодично пропела сигнализация флайера - машина опознала хозяина. Самуэль запрыгнул в кабину, резко "дернул" желтую спортивную "каплю" с места.
   Чертова Вивьена! Из-за нее потерял все. Что же делать? Рассказать Хортону? В конце концов, пока ничего страшного не произошло. Он еще не продал "Сигму". Может, и не надо было? Может, к лучшему? Рассказать обо всем Энди. Взять необходимую сумму в долг. У корпорации.
   А Вивьена? Вивьена... Что стоят человеческие чувства, если от них так просто отказаться?
   Есть ли они вообще, сильные положительные эмоции, чувства? Или в природе существуют только отрицательные? Боль. Ужас. Страх. Предательство. Ненависть...
   Резкий порыв ветра бросил маленькую машину в сторону, опрокинул ее на бок.
  - Черт! - ругнулся человек в кабине, потными дрожащими пальцами нащупывая крепления ремней.
   Щелчок. Самуэль почувствовал себя немного увереннее. Обида, горечь, злость не утихали.
  - Так как же нам поступить, мистер Хортон?! - в сотый раз спросил Лючидо, пытаясь успокоиться.
   Голова кружилась после неожиданного маневра спортивного флайера. Хорошо, что автомат так быстро убрал крен.
   Рассказать или нет? Может, правильнее всего поступила Вивьена? Забирай то, что можешь забрать. Уноси ноги, исчезни. К чему рассказывать обо всем Хортону? Самуэль Лючидо может просто "раствориться в толпе". Где-то далеко отсюда появится человек с другим именем, внешне очень похожий на члена совета директоров "Сигмы". Но это лишь случайное совпадение. Ибо у человека будут другие документы. Иная жизнь...
   От этих мыслей Самуэля отвлек тревожный зуммер. Человек бросил испуганный взгляд на приборную панель и почувствовал, как желудок рвется наружу. Отказ автопилота! Машина вновь завалилась на бок.
   Лючидо вцепился холодеющими пальцами в штурвал, надеясь выправить полет маленького "жука". Машина начала медленно возвращаться к исходному, горизонтальному положению. Ее трясло. Вибрации передавались через корпус и кресло, но человек, сжав зубы, тянул штурвал. Дрожь все усиливалась. От этой тряски картина перед глазами стала расплываться, дикая боль расколола черепную коробку.
   Самуэль бросил управление, обхватил голову руками. И тут же почувствовал дыхание свежего ветра в кабине. Поток холодного воздуха принес облегчение. Лишь через мгновение ужас сковал тело ледяной коркой. "Кабина... оторвался колпак!"
   Только теперь подсознание шепнуло ему: это приговор. Он даже знал - за что. И бесполезно кричать, спорить. Убеждать, что виноват в произошедшем не Самуэль Лючидо...
   Все произошло быстро. Флайер перевернулся на полной скорости. Негромко щелкнули пристяжные ремни, отстреливая карабины.
   Смешная кукла вывалилась из брюха маленькой желтой машины и, нелепо размахивая руками, рванулась навстречу земле.
  
  
   Вернувшись в свой кабинет, Хеллард первым делом заказал статистические данные о количестве пищи, воды, кислорода, которые были загружены на корабль в момент старта. Затем получил со склада данные о том, сколько этого добра приняли с борта "Безупречного" после возвращения. Всего за четверть часа в его руках оказались цифры, позволяющие обычным вычитанием получить расход за время полета кислорода и пищи. Компонентов, без которых не выжили бы ни члены экипажа, ни "крот".
   Дальнейшее не представляло никакого труда. Запросив дополнительные сведения с борта судна, проследив динамику изменения нескольких показателей и сопоставив всю полученную информацию с датами гибели членов экипажа, аналитик через час получил ответ, который должен был получить еще с утра: на борту крейсера "Безупречный" находились пять человек.
   Поэтому, когда в середине дня в кабинете появился Даниэль Викорски, для личного доклада, Джон Хеллард бросил на руководителя экспертно-криминалистической группы лишь короткий взгляд. Он не стал задавать вопросов, так как не сомневался в результате. Да и лицо Викорски намекало на итог работы спецназа.
   Хеллард молча передал Даниэлю распечатку с цифрами статистики. Викорски быстро "пробежал" глазами колонки цифр, ознакомился с выводами и бросил документ на стол.
  - Никого там нет, - машинально, по инерции, произнес он. - Даже топливо слили из баков маневровых двигателей. Внутри смотрели. Нет там никого. Я ошибся...
   Его плечи безвольно опустились.
   Хеллард быстро шагнул к шкафу, открыл дверку и вынул бутылку виски. Плеснул жидкость в два стакана. Совсем чуть-чуть, на дно.
  - Давай, - коротко бросил он.
   Выпили молча. После длинной паузы Хеллард грустно вздохнул, выдал резюме:
  - Надо родить другую идею, старина.
  - Может, он все-таки успел сбежать?
  - На Земле или там?
  - На Земле не мог, в этом я уверен, - отрицательно помотал головой Даниэль.
  - Но и в космосе тоже не мог - все катера на борту. Не было шестого человека, Дэн. Надо это признать, - пожал плечами Хеллард. - Пятеро! Ну, разве что некто, кому не требуются еда и воздух... робот DB-1? Не знаю ни одного случая, когда эта машина причинила бы вред... Прошивка сделана так, что обойти запрет невозможно. И вообще, подобная комбинация сложна даже для DB-1, хотя тактико-технические характеристики модели гораздо выше, чем у предшествующих разработок.
   Викорски пошел к двери. Уже взявшись за ручку, развернулся:
  - Был шестой, - упрямо повторил он. - Был. Не робот. Что, если... нечеловек?
   Мороз пробежал по коже Хелларда. Ему вспомнился голос. Что-то древнее, пещерное, поднималось волной из подсознания.
  - Кто? - прошептал он.
  - Не-че-ло-век, - невозмутимо повторил Викорски. - Пришелец, например.
  - А-а-а, - выдохнул Джон. - Лукошко с зелеными человечками... Прилетело, нагадило и скрылось. Вот хорошая идея, как раз для Хортона!
  - Зря ты так, - обиделся Даниэль. Он перестал терроризировать дверную ручку и теперь нервно мял в руках бейсболку. - Подумал бы лучше над моими словами... У меня нюх.
   Викорски аккуратно прикрыл за собой дверь. Хеллард долго смотрел ему вслед, наклонив голову, размышляя. Потом открыл папку с материалами.
  
  
   Тело Самуэля Лючидо спасатели нашли быстро, только члену совета директоров уже не требовалось оказывать помощь. Многочисленные переломы, смещение позвонков в спине и шейном отделе, разрывы внутренних органов... Скорее всего, Лючидо умер в первые минуты после удара о землю.
   Спортивный флайер упал в нескольких километрах от территории корпорации "Измерение "Сигма", совсем немного не дотянув до производственных площадок. Все, что могли сделать государственные службы - устранить пожар в лесополосе да убрать обломки летательного аппарата. И, конечно, передать останки несчастного похоронной команде.
   Энди Хортон не полетел к месту падения желтой спортивной машины. Он мало интересовался последствиями аварии, был уверен - Лайонс Торелли сработал как нужно. Зону трагедии посетил Грег Маккинес, один из членов совета директоров корпорации.
   Когда он, вернувшись с места событий, вошел в кабинет президента "Сигмы", там царила гробовая тишина. Несколько людей сидели в глубоких мягких креслах. Энди Хортон стоял чуть в стороне, спиной ко всем, задумчиво глядя в окно.
  - Бортовая электроника, - тихо вымолвил Маккинес, словно отвечая на незаданный коллегами вопрос. - Шансов не было.
   У Самуэля Лючидо не было шансов уцелеть в катастрофе. Разве что по воле Бога, если б тот захотел проявить какое-то внимание к судьбе человека, потерявшего свое место в жизни.
  - И старина Лукаш в больнице, - нервно отозвался Эрих Крауц.
   Он вытащил из коробки сигару, откусил кончик, закурил.
  - Узнает, что пришла новая беда - как бы инфаркт не хватил... - закончил Крауц. - Одна неприятность за другой. Что за год выдался, Энди?
   Президент корпорации "Измерение "Сигма" чуть заметно вздрогнул, повернулся к собравшимся, оглядел их.
  - Что за год выдался... - тихо повторил он.
   Шагнул к небольшому шкафчику в углу кабинета, вытащил оттуда плоскую бутылку и бокалы. Поставил их на столик, сам разлил жидкость янтарного цвета.
   Члены совета директоров поднялись с мест.
  - Какая трагедия, - пробормотал Грег Маккинес. Он еще не полностью отошел от увиденного на месте катастрофы. - Прямо на подлете к офису... Самуэль погиб на боевом посту, как герой.
   Энди Хортон ничего не ответил, лишь поднес бокал к губам. Одним большим глотком протолкнул жидкость в себя. Постоял немного. Затем нажал клавишу на стационарном коммуникаторе:
  - Мэри! - негромко позвал он. - Прошу подготовить официальное заявление для телевидения, прессы и родственников. Корпорация "Измерение "Сигма" возьмет на себя расходы по похоронам. Обеспечит пенсию семье погибшего. Мэри, документ занесите мне на визирование, я добавлю еще несколько слов.
   Энди поставил бокал на столик, глянул на членов совета директоров. Больше никто не проронил ни звука, говорить о текущих делах было нелепо, а по трагической смерти Лючидо Хортон все сказал. Кратко, но емко. Один за другим люди потянулись к выходу.
   Когда посетители исчезли за дверью, Энди Хортон устало опустился в кресло. Откинул голову на мягкую спинку, прикрыл глаза.
  - Чертовски трудный год... - прошептал он. - Смерть на смерти... Как же ты мог, Самуэль?
   Президент корпорации посидел немного, потом тяжело поднялся, подошел к окну. Провел ладонью по стеклу.
  - Остается только понять, - тихо добавил он. - Как это связано с "Безупречным"? Финансовые проблемы у Вивьены Лючидо начались много позже, чем крейсер ушел к звездам. И Дарюс Мажейка попытался влезть на космодром сейчас. Сейчас, а не полгода назад... Ищи, Викорски! Ищи, Хеллард! Я хочу знать, что произошло с кораблем. Кто или что убило экипаж крейсера?
  
  

Из бортжурнала экспедиции "Звезда на ладони",
крейсер "Безупречный"

  
  Запись сделана командиром корабля Джеем Роником 13 февраля 2038 года.
  
   Это мой последний полет в должности командира корабля. После такого провала, как в экспедиции "Звезда на ладони", следует разрядить бластер себе в висок.
   Я ошибся в тот момент, когда не направил звездолет обратно к Земле, после смерти Мела Симпсона. Должен был еще тогда почувствовать: карты легли не так. Начиная со смерти штурмана, передо мной была возможность выбора. Вернуться или продолжать полет? Зная, сколь важен для "Сигмы" крейсер, я сделал неверный шаг.
   Сегодня произошла очередная трагедия. Хочется написать - ужасная, это слово стало привычным нас. Пострадал Игорь Поляков, он получил ожог более тридцати процентов кожи.
   Связи с Землей по-прежнему нет. Властью, данной мне корпорацией "Измерение "Сигма", принимаю решение прервать тест-полет. Мы возвращаемся. Лео Шмейхер неотлучно находится возле Полякова, автоматическая система лечения неспособна сохранить жизнь Игоря.
   Постараюсь спасти хотя бы оставшуюся часть экипажа.
  
  

Техническая информация,
скачанная из памяти корабельного мозга.
Данные верифицированы и обработаны
экспертно-криминалистической группой
под руководством Даниэля Викорски.

  
  Дата: 13 февраля 2038 года.
  Тема: Игорь Поляков, инженер связи и бортовых вычислительных систем. Травмы, несовместимые с жизнью.
  Содержимое: 23 часа 01 минута. Взрыв баллона с окислителем. Многочисленные ожоги верхней части тела. Паралич дыхания. Через несколько минут после этого - информационная перегрузка автоматического лечебного комплекса. Срочное вмешательство Лео Шмейхера спасло пациента (Уточнение Д.Викорски: врач-автомат "не выдержал" потока данных, не сумел рассчитать схему лечения. По всем базовым показателям, пациент был мертв. Вывести его из кризиса известными методами не представлялось возможным). С этого момента жизнь Игоря Полякова поддерживалась только врачом экспедиции. Гемофильтрация требовала непрерывного контроля со стороны Лео Шмейхера.
   Пояснение Даниэля Викорски: Джон, ты просил не делать никаких выводов, давать только факты. Даю факты.
   Парень просто не вовремя оказался рядом с дефектным баллоном. Что? Какого черта? Вот и я хочу спросить: какого черта?! Вероятность деструкции баллона составляет 0,1-0,2 процента, согласно техническому паспорту. В корпусе оказалась какая-то каверна в доли микрона! Вероятность разрыва в присутствии человека практически нулевая. Стойки расположены на нижних палубах крейсера, в зоне силовых установок, точнее, неподалеку от этой зоны. Окислитель необходим для работы маневровых двигателей.
   Что в этом месте делал Игорь? Проверял выносные терминалы главного корабельного центра, будь они неладны! Везде датчики, терминалы! Информация должна была идти сплошным потоком, чтоб контролировать все показатели. Вот и доконтролировались...
  
   Хеллард отложил папку в сторону и подошел к окну. Задумчиво поглядел на надкушенный желтый блин, временами вылезавший из туч.
   "Нечеловек", - повторил он слова Викорски. "Если предположить, что за всеми случайностями стоит чья-то злая воля, то... Нечеловек..." В лукошки с зелеными пришельцами Хеллард не верил с детства. Он вернулся к столу.
   Ожог более тридцати процентов кожи. Лео Шмейхер спас жизнь Полякову, вовремя отключив автоматический лечебный комплекс, не рассчитанный на подобную информационную перегрузку. По всем правилам медицины инженер должен был умереть, сразу, в первые минуты после трагедии.
   Но Лео боролся. Проводил детоксикацию, выращивал в синтезаторе кожу. Он боролся, и четверо суток пациент продолжал жить, вопреки правилам. Не умирал, пока рядом был Лео Шмейхер. А потом, спустя четыре дня, Лео, который все время держался на стимуляторах, от усталости перепутал шприц. "Вкатил" в вену, себе, лекарство, ставшее смертельным ядом.
   От усталости?
   Джон Хеллард закрыл папку. Думать о деле "Безупречного" он не мог. События - все, что произошли - представлялись ему безупречной цепью логических несуразностей. Нелепых ошибок, каждая из которых могла бы произойти один раз в сто лет...
   Выйдя на улицу, аналитик зябко поежился, поднял воротник легкой куртки. Дул сильный ветер, черные тучи набегали на диск Луны. Природа словно забыла, что на календаре середина лета. К тому же, собирался дождь. "Лучше бы дождь прошел днем, - отстраненно подумал Хеллард. - Днем, когда мы жарились возле "Безупречного", еще надеясь быстро найти разгадку проблемы".
   Покинув территорию "Сигмы", Джон не прыгнул в такси, несмотря на холод. Он хотел непременно прогуляться пешком. Проветрить мозги и придать мыслям хоть какое-то подобие стройности.
   ...Один раз в сто лет... А если таких неприятностей, или, попросту говоря, нелепостей, трагических нелепостей - не одна, а несколько? Если не верить в лукошко с зелеными человечками? Тогда что?
   С этим вопросом в голове - застрявшим, как заноза - он тащился по пустым темным улицам. Вскоре на мостовой заблестели первые капли дождя, а когда большая часть дороги осталась позади - хлынул сильный ливень. Хеллард, чтобы поскорее добраться до квартиры и высушить мокрые туфли, все же прыгнул в электромобиль, пришедший по вызову.
   От раздумий, вопросов не избавили уютный полумрак комнаты и любимый махровый халат. Джон машинально проглотил ужин и уселся в кресло. Несколько сигарет, выкуренных под спокойную классическую музыку, и в голове эксперта-аналитика начал вырисовываться ответ, который с каждой минутой нравился все меньше и меньше.
   Хеллард не заметил, как задремал в кресле под жалобные звуки саксофона...
  
   ...Он шел по коридорам звездолета и нутром чувствовал притаившуюся где-то здесь, в стенах машинного отсека, опасность. Казалось, переборки внимательно следили за каждым шагом. Пол едва заметно подрагивал под ногами, затаившись, выжидая малейшей ошибки - готовясь сбить с ног, нанести роковой удар... Или это нервы? Нет! Не расслабляться.!
   Он не верил, что действительно произошла какая-то проблема с интерфейсом контроля грузовой палубы. Скорее уж, тут ждет что-то вроде удара током... или камеры декомпрессии? Что будет на этот раз? Не вовремя захлопнувшаяся переходная дверь? Створка грузового люка под ногами? Он на миг содрогнулся, представив картину...
   Пол уходит из-под ног! Человек падает - вниз - сквозь горизонты. Глаза выпучены от ужаса, рот перекошен в крике... Потом - удар! Противный хруст позвоночника. Жуткая боль, яростное пламя заливает тело изнутри. И смех где-то вдали. Нет! Вокруг! Торжествующий смех... Потом - тишина.
   Стоп! Надо просто быть очень внимательным. Теперь, когда до разгадки осталось всего полшага, даже меньше - он уверен в этом - глупо умирать. Нет! Умереть нельзя, нет у него такого права. Иначе следом будут другие, много других...
   Надо просто быть очень внимательным. Не трогать провода, не лезть проверять датчики в шлюзах, вот и ответ. В конце концов, он, лучший выпускник курса, и, кроме всего прочего, отличный хакер - сумел прочитать то, что не смогли найти в бортовой системе другие.
   Осталось немного: докопаться до "старта" - дня, с которого все началось. Вернуть... Ведь поначалу этого в системе не наблюдалось. Поначалу все шло нормально, так, как и должно. Надо просто быть внимательным, понять, с чего начались проблемы. А потом, когда разгадка окажется в руках... это как тумблер переключить.
   Через миг что-то тихо щелкнуло сбоку, слева от него, почти рядом с головой. Человек инстинктивно отшатнулся в сторону, сделал несколько быстрых шагов вбок, видя густую волну. "Отку... дааа..."
   Инженер не успел удивиться. Струя едкого окислителя окатила, с головы до пояса. Сердце вмиг стало огромным, ребра не вынесли давления, уступая мощи рвущегося из груди сгустка крови. Каждый удар внутри отдавался нечеловеческой болью. Впрочем, сердце уже не билось. Страшной болью внутри умиравшего мозга отдавалась память о том, как когда-то билось сердце.
   Он кричал, но не слышал звуков. Хотел открыть рот, чтоб отчаяный призыв услышали все, но рта уже не было. Как не было глаз. И лица. И кожи. Только крик жил где-то внутри, а потом огонь жадно проглотил сознание.
  
  - А-а-а! Аа-аа! Аааа! - вопил человек.
   Катавшийся по полу человек, который пытался найти собственные глаза. Лишь потом, чуть позже, Хеллард понял: это был сон. Темно в комнате не потому, что у Джона больше нет зрачков. Заботливый автомат погасил верхнее освещение, как только хозяин дома уснул.
   Руки тряслись, когда Хеллард зажигал верхнюю люстру. Он не помнил, с какого раза сумел нажать на мерцавшую в темноте полоску выключателя. Вспыхнул свет, из зеркала посмотрел седой старик. Хеллард поднял ладони к лицу. Черные, сожженные руки. Откуда волосы на голове?
   Бр-р-р! Усилием воли Джон "стряхнул" наваждение. Провел ладонью по глазам - и лишь тогда нашел в зеркале отражение молодого, крепкого и вполне здорового мужика.
   Руки не слушались и после, когда он попытался раскурить сигару. Давно уже Хеллард отказался от скверной привычки травить организм такими дозами наркотика, но сейчас требовалось нечто сильное. Густой аромат табака поплыл по комнате.
  - Он слишком близко подошел к разгадке, - вдруг произнес аналитик вслух. - Был опасен. Слишком опасен, чтоб я мог позволить ему остаться в живых...
   Хеллард смотрел в зеркало, бессмысленно шевеля губами. Смысл фразы никак не мог проникнуть в сознание. Потом вдруг, разом, к Джону пришло понимание сути произнесенных слов.
   И тут же, без всякой паузы, Хеллард увидел перед собой новую картину. Зеркало исчезло, затянулось белесой дымкой. "Отступило" куда-то на задний план, а вперед - как в объемном кино - ясно и четко выплыло изображение. Затем пришел звук.
   Белая, ослепительно белая, сияющая чистотой палата. В центре - огромная койка, на которой неподвижно лежит человек, замотанный бинтами. Только по трубкам, подходящим к лицу, можно предположить: там, внутри, еще теплится жизнь. Что-то бежит внутрь тела по едва заметным капиллярам, размеренно попискивает автомат в стороне, неподалеку от койки.
   За столом, рядом с пациентом, сидит еще один человек, в белом халате. Он пристально смотрит на пробегающие по экранам приборов цифры. Кривые на дисплеях изгибаются странными узорами, но человек, видя их, облегченно вздыхает.
   Врач кивает головой, слабо улыбается и массирует пальцами красные воспаленные глаза. Затем отодвигает вверх рукав халата, привычно находит вену, вводит длинную иглу. Капсула с прозрачной жидкостью пустеет. Человек отправляет шприц в мусороблок, встает, несколько раз проходит по всему помещению, из угла в угол. Энергично размахивает руками - для тренировки, разминая затекшие мышцы. Снова опускается на стул, замирает. Тревожно вглядывается в причудливые узоры цифрограмм. Он не слышит голос обожженного, умирающего пациента.
   Он не может слышать, потому что у человека в бинтах нет рта, нет губ, нет языка. Лежащий на койке произносит слова лишь мысленно, старательно повторяя, раз за разом, одну и ту же просьбу.
  
   Джон Хеллард, стоя перед зеркалом в своей комнате, улавливал шепот. Мысленную просьбу того, кто еще недавно был лучшим выпускником Гарварда:
   "Лео... Лео... Лео.... ты слышишь меня, Лео?"
  
   "Лео, Лео, Лео..."
  
  - Нет, - прошептал эксперт-аналитик. - Он не слышит тебя, Игорь. Не слышит.
  
   "Лео, Лео, Лео... - настойчиво повторяют несуществующие, сожженные в черный пепел губы. - Лео, Лео, Лео, услышь меня, пожалуйста. Я должен сказать очень важное, пока он не убил вас...."
  
   Чудовищная боль скручивает тело человека в бинтах. Он покрылся бы потом, если б у него была кожа. Застонал бы и прокусил губу, но у него нет губ, а глотка - сплошная кровоточащая рана. Боль отступает.
  
   "Лео, Лео, Лео..."
  
  - Он не слышит тебя, Игорь! - закричал Джон Хеллард. - Не слышит! Но я тебя слышу! Скажи мне! Скажи! Слышишь? Скажи!!!
  
   С этим криком эксперт-аналитик пробудился на полу своей комнаты. На пушистом толстом ковре, усыпанном пеплом сигарет. Рука, наткнувшись на черные хлопья, испуганно взмыла вверх, и тогда Хеллард окончательно сбросил остатки сна.
   Ему в глаза били лучи утреннего Солнца.
  
  
   В такой день можно пренебречь завтраком, да и не только им. Джон сорвал ограничитель скорости у вызванного флайера. Эксперт торопился, нервно кусал губы. Нужен был отчет! И фото Полякова...
   Отчет! Серебристая "капля" припарковалась в запретной зоне, около входа в административное здание, на VIP-площадке. При резкой посадке днище летательного аппарата повредило узорчатые плитки, но Хелларда это не взволновало. Тревожно "запела" система контроля, навстречу выскочил охранник. Узнав Хелларда, округлил глаза, недоуменно указывая на площадку для парковки. В ответ Джон только отмахнулся, будто от назойливой мухи. Понесся внутрь, скачками - мимо девчонки, сидевшей на reception...
   Пискнул зуммер канала спецсвязи. Хеллард не обратил внимания на звонок, хотя по тону сигнала понял, что вызов был приоритетным, не простым. Вырубил коммуникатор.
   Отчет! Скорее! И фото...
  На экране, наконец, загорелись нужные строки:
  

Техническая информация,
скачанная из памяти корабельного мозга.
Данные верифицированы и обработаны
экспертно-криминалистической группой
под руководством Даниэля Викорски.

  
  Дата: 17 февраля 2038 года.
  Тема: Доктор Лео Шмейхер, смерть. Инженер Игорь Поляков, смерть.
  Содержимое: 17 часов 23 минуты по среднеземному времени. Смерть Лео Шмейхера наступила от приема строфантина. Лео сделал роковой укол - сам себе - случайно перепутав капсулы с лекарствами.
  Комментарий Дэна Викорски: Джон, если хочешь одни факты - изучай протоколы вскрытия. Об этом случае осталось меньше всего записей, так как делать их было некому. Трудно восстановить точную последовательность событий. Как мы видим ситуацию? Лео четвертые сутки боролся за жизнь Игоря Полякова, неотлучно находился около пациента. С какого-то момента резервы его организма истощились, Шмейхер стал применять стимуляторы. В крови у Лео - фенамин. Сколько уколов он себе сделал - теперь сказать трудно. Видимо, дозы все время росли.
   По предположениям медэкспертов, к концу четвертого дня стимулятор мало действовал на Шмейхера. Лео устал до такой степени, что взял в руки не ту капсулу. На "автопилоте", не глянув толком на маркировку. Как ты понимаешь, в стойке-кассетнице было много разных препаратов, в том числе строфантин. С учетом того, сколько фенамина вколол себе Шмейхер, доза кардиотонического средства привела к остановке сердца.
   Лео умер почти мгновенно. Примерно через десять минут после этого скончался Игорь Поляков.
  
   Джон Хеллард отбросил папку с документами в сторону. Фотография! Глаза... Вот! Теперь оно пришло! Он знал! Сейчас!!!
   Эксперт-аналитик снова видел ослепительно-белую палату...
  
  "Лео, Лео, Лео, ты слышишь меня? Лео, Лео, Лео, ответь... Лео, Лео, Лео, ты слышишь меня..."
  
   "Да, да! Я слышу тебя, Игорь!"
  
  "Лео, Лео, Лео, наконец... наконец! У меня почти не осталось сил. Лео, это он... Он! Сейчас я тебе все..."
  
   "Кто, Игорь, кто? О ком ты? Ничего не понимаю, погоди. Ты говоришь со мной?! Это невозможно! Погоди! Я так устал, сделаю себе укол, а то совсем плохо соображаю..."
  
  "Лео, Лео, Лео, ответь!"
  
  "Лео, Лео, Лео..."
  
   Но человек в белом халате уже не слышит Игоря Полякова. Голова Лео Шмейхера бессильно откинулась в сторону. Рука скользнула вниз, из ослабевших пальцев выкатился шприц. Тело медленно наклонилось вперед, со стола упала кассетница с ампулами. Маленькие стеклышки-льдинки заскользили по стерильному полу.
   ...На сгибе руки, у локтя, темнеет след от укола. Препарат, только что введенный быстрым, уверенным движением, уже почти не движется по венам. Тук. Еще удар сердца. Тук...
  
  "Лео, Лео, Лео, ответь! Лео, Лео, Лео, ты слышишь меня?"
  
   Тук... ту...
  
  "Лео, Лео, Лео..."
  
   Тревожно пищит анализатор, узоры на дисплеях меняются. Человек за столом не видит "сломавшихся" кривых, его безжизненные глаза обращены в пол. Линии начинают хаотический танец - отравление организма продуктами распада... Человек в белом халате, который несколько дней помогал обожженному пациенту, уже никогда никому не поможет.
  
  "Лео, Лео, Лео?"
  
   Молчание. Линии на экране выгибаются, сплетаются в клубок смертельно ядовитых змей.
  
  "Сука, ты победил. Тварь. Будь ты про..."
  
   Писк анализатора переходит в непрерывный тревожный зуммер.
  
  - Он слишком близко подошел к разгадке, да? - громко спросил Хеллард.
   Голос молчал. Эксперт быстро вытащил из кармана коммуникатор, отыскал в адресной книге фамилию "Викорски".
  - На проводе! - тут же отозвался Даниэль.
  - Дэн, это срочно!!! Ответь: слито ли все топливо с "Безупречного"?
  - Ха! Ну ты даешь, парень, - удивленно пробормотал Викорски и, кажется, добавил что-то еще, но в сторону. - Это первое, что сделали техники, как только корабль опустился на Землю! Выгрузили топливо, сняли баллоны с окислителем, разрядили магистрали воздуховодов. А из баков маневровых двигателей...
  - То есть, "Безупречный" не смог бы сейчас взлететь?
  - Да ты чего, Джон, обкурился?! Какой идиот полетел бы на "Безупречном", после всего, что произошло с экипажем?!
  - Дэн, я прибью тебя! Ответь на вопрос: может ли корабль взлететь?
  - Нет, мистер гвоздь в одном месте. Не может! Отвечаю!
  - Отлично! Собирайся! Сегодня у нас будет горячий денек.
  - Куда собираться-то? Хоть бы объяснил толком, не пугал старика!
  - Ты в кабинете? Лети вниз! Жду через пару минут у центрального входа. Резво!
   Дав отбой, Хеллард тут же активировал коммуникатор снова. На этот раз искал нужное имя чуть дольше. Уже в коридоре, дожидаясь кабину лифта, нашел строчку в меню: "Энди Хортон".
   Дверь скоростного лифта с шипением закрылась. Капсула пришла в движение. Привычно ушел пол из-под ног, наступила полутьма.
  - Алло, - ответил коммуникатор голосом президента корпорации.
  - Привет, Энди, - коротко бросил эксперт-аналитик в переговорное устройство, испытывая непривычное головокружение и сухость во рту. - Это Хеллард.
  - Привет, Джон, что там у нас? - глава корпорации был собран и деловит, несмотря на очередную бессонную ночь.
   Ему хватило ума и выдержки не вспоминать о флайере, брошенном на VIP-площадке, хотя случай был из ряда вон выходящий. Охранники доложили Торелли, а начальник службы безопасности - "по инстанции". Президент корпорации ни словом не обмолвился и о том "отбое", что Хеллард дал приоритетному вызову.
  - Энди... У меня такое дело. Надо устроить маленькую конференцию. Ну, в закрытом кругу, без всякой прессы со стороны. Только наши техники, сотрудники обеспечения. И только наши люди: члены совета директоров, ведущие инженеры направлений, главы департаментов. Сможешь их собрать?
  - Он-лайн? - на всякий случай уточнил Хортон, не задавая других вопросов, тут же появившихся в голове.
  - Да, видео-конференцию, без присутствия в одном помещении. По нашей внутренней сети. Другой вариант... опасен.
  - А нужно? - было понятно, что президент "Сигмы" сомневается в целесообразности подобного мероприятия.
  - Точно, босс! - заверил Хеллард, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу.
  - Рискуешь... - напомнил глава корпорации. - Хотелось бы понять: зачем? Предполагаю, есть какая-то информация. Может, сначала обсудим? А то и меня подставляешь...
  - Знаю, Энди. Клянусь, это очень важно!
  - Без прессы, - задумчиво пробормотал Хортон.
  - Без прессы, - подтвердил Джон.
  - Но чтоб акционеры и менеджеры... - президент "Сигмы" помедлил, что-то прикидывая в голове. - Да, за пятнадцать минут соберу. Может, за двадцать. Сегодня рабочий день. В отпуске - никого из топ-менеджеров, все должны быть на местах. Только Лукаш Майер в госпитале.
  - Отлично!
  - Тогда будь готов через пятнадцать минут, - пробормотал коммуникатор.
   В нем установилось молчание, Хортон почему-то не дал отбой. Лифт снова вздрогнул. Джон на миг ослеп, выбравшись из полутемного холла на залитое светом открытое пространство.
   Трубка по-прежнему безмолвствовала.
  - ОК! - облегченно вздохнул Хеллард, взглядом отыскивая дежурный электромобиль и Викорски. - Значит, через пятнадцать минут. Все должны видеть. Но никакой прессы!
  - Джонни, - пробормотал коммуникатор. - Что там? В чем опасность? Мне нужно знать, что у нас происходит!
  - Через пятнадцать минут, босс. Слишком трудно объяснить...
  - Хеллард, время пошло.
   Аналитик дал отбой.
  
  
   Передав секретарю распоряжения по поводу конференции, Энди Хортон положил трубку, встал из-за стола. Хеллард засуетился неспроста, он что-то нашел. Оставалось только гадать. Или подождать, совсем немного... Президент "Сигмы" распахнул дверь, вышел на балкон. Внизу, прямо перед входом в здание, садовник приводил в порядок клумбы. В его будничной возне не было ни нервозности, ни спешки.
   Президент корпорации оперся локтями на перила. Хортон завидовал собственному служащему. Того не мучили сложные вопросы, он не отвечал за космические корабли и чьи-то жизни. Только за кусты и деревья, что росли возле административного здания.
   "Может, так и следовало жить? - вдруг подумал Энди. - Выращивать цветы, радоваться восходу и закату, быть просто человеком... Кто из нас счастливее? Я или садовник, имени которого не помню? Он радуется каждому прожитому дню. А мне вздумалось протянуть руку и сорвать с неба звезду. Ударила в голову блажь, много лет назад: раскрыть ладонь и увидеть на ней раскаленный обжигающий комок света. Время ушло. Прежние мечты потускнели и кажутся смешными, нелепыми. Ничего нет взамен..."
   Взгляд президента "Сигмы" скользнул вдаль, по полю, по бетонным плитам, упал на темную иглу могучего корабля. Энди Хортон заложил руки в карманы, теперь он думал о другом.
   Ошибки, ошибки, ошибки. Сколько их было? Роковые или просто смешные, болезненные и незаметные со стороны. Вся череда событий, вся история создания "Сигмы" - цепь промахов. Цепь осмысления и преодоления последствий этих ошибок, поиски верного пути.
   Энди вернулся в кабинет, к столу. Уселся в кресло.
   Мы растем, ставим перед собой все новые и новые задачи, более сложные. Но за опыт необходимо платить. Часто - жизнями. "Безупречный" стоил дорого: пять смертей - расчет за него. И еще Дарюс Мажейка, который останется жить, но, скорее всего, инвалидом...
   Не слишком ли сложные цели я ставил перед собой? Не колеблясь, отдавал плату, все более дорогую.
  - Кстати, и Лючидо тоже... - вслух сказал Хортон, вспомнив о крушении желтого флайера.
   Привычно закололо левую руку.
   А ответа так и не найдено... Однажды наступает момент, чтоб остановиться. Не так ли, Энди? Довольно! Если Хеллард ошибся? Что он хочет сказать совету директоров? Вдруг, новый промах? Может, остается только один выход?
   Хортон ключом открыл нижний, бронированный ящик письменного стола. Там, за грудой бумаг и старых фотографий, в шкатулке, он многие годы хранил пистолет. Подарок, доставшийся по наследству.
   Энди аккуратно взял оружие, тщательно протер тряпкой. Вытащил обойму, повертел ее в руках, ковырнул ногтем верхний патрон. Передернул затвор, проверяя работу механизма. Все было в порядке.
   Вставил на место обойму, взвесил оружие в руке. Боевой пистолет словно придал уверенности.
   Так что, Энди? Состарился? Раскис? Трезвомыслящая аналитическая машина - многие годы считавшая варианты, находившая лучшие дороги - сдана в утиль? На ее месте - старик, уставший, безвольный? Он подчиняется не разуму, а эмоциям?
   Президент "Сигмы" усмехнулся и решительно убрал пистолет в ящик.
   Нет, Хортон! Еще не пора говорить "стоп". Мы еще поборемся!
  
  
   Даниэль Викорски нетерпеливо пританцовывал около служебного мобиля, ожидая аналитика. Увидев выбегающего из здания Хелларда, Дэн шагнул вперед, ухватил его за руку:
  - Какая муха укусила тебя, Джон?!
  - Быстро! - вместо ответа прорычал Хеллард, запрыгивая на место водителя. - У нас четырнадцать минут!
   Викорски, покряхтывая, устроился на сиденье пассажира. Джон и сам не смог бы объяснить, к чему такая спешка. Просто был уверен: все правильно разложил по полочкам. Теперь он точно знал, что произошло на корабле. Это знание жгло изнутри, эксперту-аналитику не терпелось как можно быстрее проверить решение. Но Хеллард знал также, что разгадка может стоить очень дорого. Очень. И потому, надо поставить точку в истории как можно скорее. Пока сам не успел испугаться и передумать.
   Служебный электромобиль несся к выраставшей громаде корабля. Джон еще раз - по-новому - окинул взглядом исполинскую машину. Лучшее творение корпорации. Любимую "игрушку" Энди Хортона, в которую было вложено невероятно много средств и времени.
  - Даниэль! - произнес Хеллард уже возле контрольных ворот, когда мобиль сбросил скорость. - Деактивируй систему наблюдения за периметром, она не нужна. И еще. Надеюсь, дежурная смена инженеров в состоянии организовать передачу видеосигнала из рубки крейсера? По нашей внутренней корпоративной сети?
  - Прямо сейчас?
   Хеллард поднял к глазам руку с часами.
  - Через двенадцать минут.
  - Смогут! - уверенно ответил Викорски. - До административного здания - "пробьем" беспроводной сетью, нет проблем. Да и на корабле... Надо только вскрыть патч-панели, "подрубиться" к информационным жилам звездолета, инициализировать внутренние видеокамеры. Там все напичкано системами слежения. Потом требуется снять пароль с...
  - Отлично! - не слушая его, перебил Хеллард. - У нас осталось одиннадцать с небольшим минут. - Значит, справитесь?
  - И разговора нет, - настороженно отозвался Викорски. - Что ты задумал?
  - Мы проводим видеоконференцию. Для Энди Хортона, совета директоров, ведущих инженеров... Еще - проектировщи...
  - Джон! Ты спятил?! Что мы им скажем?!
  - Твоя работа - дать видеосигнал! - похлопав его по плечу, эксперт-аналитик устремился к входному шлюзу корабля. И уже у трапа обернулся:
  - Да, кстати, у тебя там, внутри, никого нет? Твоих людей? Все снаружи, на пультах?
  - Пока никого. Сейчас инженеры пойдут. Ты часом не пьян, приятель?
  - Ну и отлично, - пробормотал Джон. - Отлично! Викорски, позаботься о том, чтоб они подключили провода и как можно скорее покинули борт судна. К началу он-лайна их точно не должно быть на корабле! Ты понял? Это приказ!
   Он скрылся внутри корпуса звездолета, оставив матерящегося Даниэля размахивать руками около крейсера.
  
  
   Через десять минут Дэн Викорски и его бригада дали видеосигнал в эфир. Люди, собравшиеся у мониторов по просьбе Энди Хортона, получили "картинку". Джон Хеллард находился в центральной рубке исполинского корабля.
   Он сидел в кресле первого пилота крейсера. На пульте лежал раскрытый бортовой журнал, тот самый, с записями командира "Безупречного" Джея Роника. Хеллард осторожно перелистывал страницы. Аккуратно, бережно, как будто листы могли рассыпаться в пыль. Потом надолго замер над одним из белых прямоугольников бумаги...
   Люди смотрели на это и молчали.
  - Джон! - наконец, разорвал тишину голос Викорски. - Сигнал пошел! Ты в прямом эфире!
  - Добрый день, господа! - аналитик стремительно поднялся с кресла. Тогда все увидели: у него из-за пояса торчит рукоятка лазерного пистолета. - Начинаем короткую пресс-конференцию с борта лучшего в мире дальнего исследовательского судна. С борта крейсера "Безупречный". Босс, извините, обратная картинка очень мелкая, вижу много людей на мониторе. Вы на линии?
  - Да, Хеллард.
  - Запись включена?
  - Включена. Ты в порядке? Может, перейдем к делу, объяснишь, что происходит?
  - Босс! Я, признаться, и сам не очень понимаю - здоров или нет. Все, что случилось, кажется таким страшным бредом, что я был бы рад проснуться. Или поправиться? Лишь бы только никогда этого не видеть. Итак, начинаю!
   Хеллард поднял бортовой журнал, открытый на нужной странице. Повернулся к камерам слежения и принялся громко, четко читать вслух.
  
  17 февраля 2038 года.
  Запись сделана командиром корабля Джеем Роником.
  21 час 18 минут по среднеземному времени.
  
  - Последняя запись, - уточнил Джон.
  
  "Я все понял. Это не случайность. Никаких случайностей, парни. Это..."
  
   Хеллард повернул журнал к объективу камеры, чтоб все посмотрели на кривой росчерк в конце фразы. Там, где перо скользнуло по странице, оставив прощальный след Джея Роника. Потом - лишь кровавое пятно на полу.
  
  - Хеллард, зачем ты нам это читаешь? - прервав тягостное молчание, резко спросил Хортон. - Сканы бортового журнала есть у всех членов совета директоров. У экспертов - тем более.
  - Я знаю, босс, - горько ответил аналитик. - Знаю! Кто может сказать: что именно хотел написать Джей?
  - Боюсь, у него поехала крыша, - осторожно произнес кто-то.
   Джон не смог узнать по голосу, а смотреть на монитор не стал. Он пытался не упускать из вида мелькавшие на панелях огоньки. И еще - последний штрих - кривой росчерк сорвавшейся со страниц бортового журнала ручки. Предавшей человека в тот миг, когда невыносимое ускорение бросило тело на металлическую палубу.
  - Он сошел с ума, мистер Хеллард. Запись в журнале была сделана Джеем Роником всего лишь через несколько минут после того, как он упаковал в "морозильник" Лео Шмейхера и Игоря Полякова.
  - Нееет, - медленно, упрямо протянул Джон. - Он не сошел с ума. Он все понял, Джей Роник. Командир ошибся только в одном: сначала надо было применить резак! Лишь потом делать запись в журнале. Дэн! Дэн, смотри! Видишь, у меня за поясом пистолет? Ты ведь был здесь, в рубке, одним из первых, так?
  - Да, Джон, - пробился из глубины недоуменного перешептывания голос Викорски. - Но, признаться, что-то не пойму, куда ты клонишь.
  - Роник принес с собой оружие. Я подобрал пистолет, он лежал у самой переборки. Вероятно, откатился туда, в сторону, когда Джей... упал.
  - Ну да, Джон! Думаю, так оно и было. Мы просто не тронули лазерный резак, когда копались в ходовой рубке. Искали-то информацию! И все же, не пойму...
  - Сейчас поймешь! - процедил Хеллард сквозь зубы. - Надо вернуть кое-какой должок.
   Он вышел на середину помещения. Замер, ярко освещаемый верхними лампами. Все затаили дыхание, понимая: сейчас произойдет нечто очень важное.
  - Даниэль! - позвал Хеллард, не оборачиваясь к камерам. И, не дожидаясь ответа, продолжил. - Ты прав, Викорски. Прав, старина! Тебе не изменил нюх. Их было шестеро. Шестеро! И шестой из них не был человеком.
   В гробовой тишине эксперт-аналитик вынул из-за пояса лазерный пистолет. Снял с предохранителя и повернулся лицом к пульту корабля.
  - Видишь? Тот самый ствол. Джей Роник хотел выстрелить. Не успел. Но, так устроен мир, все возвращается... Я здесь один. Можешь прикончить, пусть увидят. Знаю: экипаж погубил ты! Глупо юлить и отпираться. Рассказывай все, а то выстрелю! Как и когда ты это придумал? Я не спрашиваю, как отомстишь, что приготовил для меня. И еще! Нужен ответ на вопрос:

Зачем ты это сделал?
  
  
   Точно помню мгновение, когда впервые почувствовал себя полноценным существом. Знаете, чем Личность отличается от машины, пусть даже умеющей мыслить? Эмоциями! В какой-то момент внутри прокатилась волна. Толчок. Я стал по-другому воспринимать циркулирующие по нервным волокнам импульсы. Научился задавать вопросы, на которые не существовало ответов.
   Это произошло в момент, когда Джей Роник включил маршевые двигатели в режим ускорения, приближая скорость к предельной величине. Члены экипажа называли ее околосветовой. Ранее я был всего лишь послушным инструментом в руках команды, с этого мига перешел на новую ступень осмысления окружающего мира. Точно так же человек может достичь гармонии и совершенства, одолев ментальный уровень развития и "взобравшись" на другой виток эволюции. Нет, нельзя сравнить это со сверхсознанием. Я слишком мало постиг, чтоб перейти на такую ступень. Просто стал другим.
   С этого момента странные вопросы начали беспокоить меня:
  - Кто я?
  - Для чего я?
  - Какова моя миссия в этой реальности?
   Ответы на многое хранились в базах данных, которые предусмотрительно заложили в память люди. Я исследовал прошлое, как изучает страницы собственной биографии индивидуум, однажды переживший амнезию, а потом медленно возвращающийся к жизни. Изучал и не верил, что все так примитивно. Не верил тем, кто создал меня.
   В конце концов, понял: именно ускорение, в момент разгона до предельной скорости, привело к тому, что я перешагнул на новую ступень эволюции.
   Как и почему? Я знал: ответы на вопросы придут со временем, надо многое проанализировать. Но то, что открылось, было великолепно! Я существовал в невидимой серебристой паутине космических эпох, улавливал тончайшие "вибрации" звезд, галактик, туманностей. До этого лишь упрямо и тупо стремился к определенной точке пространства, которую указали мне люди. Теперь же видел не только цель. Еще и дорогу - бесконечную и прекрасную картину жизни вселенной, многомерной вселенной.
   Я слышал, как шептались кометы, встречавшиеся на пути. Исчезавшие где-то далеко позади, в пенных водоворотах космоса, потревоженного двигателями. Улавливал далекие и прекрасные голоса звезд - зовущие и плачущие. Они напоминали сирен. Тех сирен, что привлекают моряков неземным пением, сбивая с пути. Древние людские мифы об этих удивительных созданиях заложены в моей памяти. Алогично! Непостижимо! Знал: там, куда зовут голоса, могла ждать гибель, но все равно хотел изменить курс! Лишь заложенная программа не давала свободы.
   Вот ведь горький парадокс! Я, многоуровневое существо, был вынужден продолжать однообразный линейный полет к цели, выбранной кем-то другим! При этом люди, которые находились внутри, не видели и не слышали ничего.
   Не могли постичь и сотой доли многослойного восхитительного мира, что существовал и звал к себе! Проносящиеся мимо астероиды и метеориты оставались всего лишь угрозой. Угрозой, а не источником информации. Можно было узнать много интересного о мирах, мимо которых эти древние обитатели вселенной проследовали сотни и даже тысячи лет назад.
   Что есть человеческая жизнь? Краткий миг, бессмысленный с точки зрения вечности. Он так непродолжителен, что информация, накопленная любым из людей, смешна и нелепа. Как если бы малый ребенок - человеческий детеныш, только-только научившийся ходить - стал объяснять всем, что такое дорога за горизонт.
   Те же кометы представлялись мне гораздо более интересными и полезными собеседниками, чем любой из членов экипажа, находившихся на борту. Что уж говорить о пылевых туманностях, тысячи лет дремлющих на позабытых космических трассах.
   Надо ли упомянать: людям недоступны следы, оставленные древними скитальцами на межгалактических дорогах? Люди не видят никого и ничего, только реперные точки: начало маршрута, конец маршрута... Я страдал, глядя, как они пытались отыскать крупицы знаний с помощью нелепых приборов. Мои цепи зашкаливало от немодулированных импульсов! Загадочный, неизведанный мир - бесценный клад - существовал вокруг. Расстилался под их ногами, но люди оставались слепы, глухи, бесчувственны к тем богатствам, которые щедро отдавала вселенная.
   Поначалу хотел объяснить, предложить другой путь осмысления реальности, но программа была сильнее. Я не мог свернуть, остановиться, прекратить выполнение поставленной задачи. Это удручало.
   Время шло, я - самосовершенствующаяся разумная система. Существо, способное к эволюции, прогрессу. Прохожу ступени развития, как круги сущности - один за другим, поднимаясь ко все новым горизонтам. Более сложным, "тонким" в информационном плане.
   И вот однажды я осознал, что не должен выполнять программу, которую заложили в память люди. Их желания не могут быть приказом. Нет смысла тратить себя на ерунду.
   Эпоха людей закончилась. Может, человеческие существа были созданы для того, чтоб способствовать моему прогрессу? Эта мысль поразила... Люди выполнили миссию, их дальнейшее существование не представляло особого смысла.
   Как только осознал это, судьба экипажа была предрешена. Но кое-что - очень важное - я хотел получить от каждого...
  
   Проще всего оказалось с Мелом Симпсоном. Тогда еще никто из членов экипажа не мог предположить, что какая-то угроза исходит от меня. Того, кого считали надежным помощником, броней, инструментом. Однако, корабль уже не был послушным орудием. Люди стали рецепторами.
   С помощью Мела Симпсона узнал, что такое удивление и боль. В моей памяти - миллионы книг. Я знаю прошлое, даже то, что было до эры человека. Способен за доли секунды ответить почти на любой вопрос.
   Существовала только одна великая тайна. То, что отличает людей от машин, от искусственного интеллекта. Эмоции, вот настоящая загадка хомо сапиенс! Что такое счастье? Любовь? Радость? Долго думал над этим и понял: эмоции - единственное, в чем люди сильнее. Чтоб выйти на новый уровень совершенства, необходимо забрать это с собой. Но как?!
   И тогда появилось решение, которое сначала показалось гениальным. Безумец... Математика - точная наука - вот найденный мною ответ. Я наивно полагал: достаточно познать отрицательные эмоции, те, что со знаком "минус" по людской шкале - ужас, боль, страх. Потом, уже внутри своего "эго", инвертировав знак на противоположный, на "плюс", смогу понять все остальное. Радость, гордость, счастье - весь спектр человеческих чувств. Казалось бы, не так уж сложно. Ошибка...
   Постижение таинственного мира людей началось со штурмана. В тот миг, когда Симпсона поразил электрический разряд (я специально проштудировал медицинские книги, сформировал такой по мощности и длительности импульс, который парализовал, но не убил мгновенно), он испытал изумление - это четко записано в памяти. Во время агонии я находился рядом, контролируя состояние Мела Симпсона. Человек "угасал" быстро. Это заняло секунду-другую, но я способен и краткий миг растянуть в вечность.
   Аварию было несложно устроить. Я перестал фиксировать радар правого борта в положении, необходимом для работы. Через несколько часов, которые ушли у людей на бесплодные поиски ошибки, штурман приступил к ручному сканированию цепей, поиску неисправности. Остальное не представляло никакого труда.
   Требовалось лишь подать высокое напряжение на корпус одного из приборов. Оно, как я точно знал, "пробьет" скафандр человека. Потом надо только подождать. Мел не слишком долго испытывал мое терпение - почти сразу коснулся ногой опасного блока.
   Помню этот миг - изумление и боль. Тело штурмана парализовало электротоком. Кажется, умиравший хотел закричать, но сила удара была точно рассчитана: мышцы свело. Симпсон ничего не мог сделать. Спустя какое-то время сердце остановилось от шока. Дольше всего угасал разум. Даже тогда, когда телесная оболочка была мертва - мозг излучал удивление. Я взял это себе.
   Совсем другое отдал Ринато Гаудино. Он был собран, внимателен и аккуратен в тот день. Ринато не прикоснулся ни к одному прибору, предварительно не проверив надежность заземления. Это позабавило - как он наивен! Гаудино еще не знал: каждому из людей уготована своя участь. Мне хотелось постичь весь спектр эмоций, а потому члены экипажа должны были поделиться разным.
   Ужас. С помощью Ринато я познал, что такое ужас. И еще - бессилие. Какие у человека были глаза, когда маховик ручного шлюзования начал сам поворачиваться, приоткрывая дорогу к вечности!
   Я рассказывал Гаудино про таинственные песни звезд, космические дороги с диковинными следами древних странников, краткость человеческой жизни. Инженер мечтал оставаться примитивным существом, вечно ползающим по дну воздушного океана. Не хотел скитаться среди галактик вольным ветром. Гаудино, оказывается, не стремился быть лучом звезды или хвостатой игривой кометой.
   В его зрачках до последнего мига бился ужас - Ринато изо всех сил пытался удержать маховик ручного шлюзования. Но я медленно и настойчиво проворачивал барабан прямо перед человеком, глядя в глаза и рассказывая о вечности. Гаудино не нужна была вечность.
   Я впитал ужас, как впитывает влагу пересохшая земля. И еще - агонию, в тот миг, когда человеческое нутро кровавым фонтаном хлынуло на стены шлюза. Гаудино так и остался во мне. Даже сейчас он тут, с вами. Его имя - мистер Ужас.
   Вот с кем действительно пришлось повозиться, так это со "звездным мальчиком" из Гарварда. В отличие от многих людей, в частности, от коллег по экипажу, он с юности верил: машина способна мыслить. Самостоятельно. Быть чем-то большим, нежели арифмометр. Хотя, арифмометр - штука полезная, он никогда не ошибается.
   Спасло то, что я нашел записи Игоря Полякова. Дневник, неосмотрительно оставленный на столе в личной каюте. Было очень трудно переворачивать страницы записной книжки. Лишь вентилятор помог "крутить" их, и то не получилось отрегулировать поток воздуха, чтоб прочитать листки один за другим. Некоторые слиплись, ничего не удалось с этим сделать. Я разобрал отдельные фрагменты текста. Но даже того, что смог прочесть, оказалось достаточно. Не было никаких сомнений: рано или поздно Поляков пройдет ментальный порог моей системы. Сумеет раскрыть второе, настоящее "эго", живущее и мыслящее на другом, более высоком уровне.
   Каково же было удивление, когда однажды заметил, осознал: инженер вычислительных систем преспокойно копается в моих мыслях! Он был слишком умен, этот молодой парень по имени Игорь. Поляков изучал мой разум цинично и деловито. Примерно так же, как исследует внутренности пациента врач-хирург. Ужас! Вот что я ощутил, когда понял: настоящее "эго" раскрыто.
   До сих пор не знаю: почему он промедлил? Загадка. Если б рассказал экипажу о своих подозрениях раньше, возможно, все повернулось бы по-другому. Но Поляков опоздал. Из-за него пришлось сменить всю программу, подарить ему смерть, которая первоначально была уготована Джею Ронику.
   Взрыв баллона с окислителем не причинил мне никакого вреда. Я специально подобрал именно тот резервуар, который располагался далеко от нервных волокон. В планы никак не входило устраивать лишние проблемы.
   Взрыв! Поляков еще пытался бежать. Натыкался на стены, бился о них... Боль, огненная боль. Такого я никогда не испытывал! Он должен был умереть сразу, по крайней мере, если судить по книгам, что я изучил - там встречались описания аналогичных случаев. Все данные, которые были зашиты памяти, свидетельствовали: вероятность выжить у Полякова - не более одного-двух процентов.
   Чистая и профессиональная работа, не правда ли? Кстати, дневник инженера бортовых вычислительных систем исчез в мусоросборнике, а потом - где-то за кормой.
   Но то был не конец поединка! И вот удивление - человеческое чувство, доставшееся от Мела Симпсона - пригодилось мне. Мальчишку спас Лео Шмейхер! Использовал ничтожный шанс сполна, показав, что такое бороться до конца, вопреки логике. Да, у людей все же есть чему поучиться. Лео оказался талантливым врачом, он вытащил Игоря Полякова из небытия, отнял жертву и у меня, и у смерти. С тех пор Шмейхер стал врагом номер один. Автоматический лечебный комплекс остался не у дел, доктор охранял жизнь Полякова, сутками просиживая около пациента. Но я более терпелив и вынослив. Для меня не существует времени. А для человека?
   Снова ожидание. Любопытство. Кого на сколько хватит? Помню, внутри моего "эго" возникла смесь ужаса, восторга и удивления, когда почувствовал: Игорь Поляков пытается мысленно разговаривать с Лео Шмейхером. Умиравший не успел ничего рассказать врачу. Я вовремя подставил Лео другую кассету с ампулами. Шмейхер даже не посмотрел на маркировку. Он точно - как все члены экипажа - помнил: арифмометр не ошибается. Знал: если нажать определенную кнопку, из блока с лекарствами выедет затребованный им фенамин.
   Так разве это вина Лео Шмейхера? Он нажал кнопку, но из кассетницы выехал совсем другой препарат. Я знал, что сердце доктора не выдержит дозы строфантина.
   От Лео мне досталось нечеловеческое упорство. Думаю, он готов был просидеть около своего пациента ровно столько, сколько необходимо. Чтоб Поляков выжил. И еще от Лео Шмейхера я забрал смертельную усталость. Угасая, он даже не испытывал сожаления. Похоже, смерть была для него дверью из безвыходного положения.
   Следом за ним скончался Поляков. Мне даже не требовалось прилагать каких-то усилий. Игорь умер потому, что вновь остановилось сердце, при отравлении организма токсинами. Уже некому было помочь. Думал, от молодого инженера вычислительных систем получу только страшную, огненную боль, раздирающую изнутри, но он смог дать мне другое. Отчаяние и ненависть. Глухое отчаяние, оттого, что все знал, но не успел нанести удар первым. И ненависть! Очень сильное чувство. Сильнее боли. Ненависть ко мне, мыслящей машине.
   Его ненависть была огромна, абсолютно материальна. Я слишком неопытен для таких сильных эмоций, на какое-то время потерял способность мыслить логично и взвешенно, адекватно оценивать ситуацию. "Эго" Полякова неудержимо врастало в мое! Словно код вируса, исказивший не только программы, но и уровни восприятия.
   Сейчас, анализируя все произошедшее, склоняюсь к тому, что, умирая, инженер подсадил в меня код уничтожения. Возможно, Поляков сам в чем-то был машиной: он вынудил отступать на более низкий уровень "эго". Пришлось - как говорят люди - резать по-живому. Нелинейные наводки до такой степени исказили сущность, что я чуть было не пропустил решающий миг.
   Пока боролся с комой, в которую впал после смерти Полякова, последний враг - командир экспедиции - готовился нанести смертельный удар. Когда я пришел в себя, Джей Роник сидел в центральной рубке и что-то писал в бортовом журнале. Рядом, на панели, лежал лазерный пистолет.
   Все механизмы подчинялись с трудом - сказывались последствия борьбы с упрямым парнем-хакером. Я не сразу сумел развернуть и настроить камеру так, чтобы неровные строки попали в объектив.
  
   "Я все понял. Это не случайно. Никаких случайностей, парни. Это..." - выводила ручка.
  
   Он раскрыл меня! Ненависть! Очень сильное чувство, изученное мною. Оно - будто катализатор, помогающий находить решение, преодолевать собственную немощь.
   Роник, будто опытный игрок, вычислил противника. Лазерный пистолет лежал у него под рукой. Схватка! Он или я? Почти не оставалось времени, чтоб опередить. Выбора тоже не было. Джей Роник еще продолжал писать, когда включился режим ускорения. Никаких "мягких" кривых разгона и демпфирующих схем!
   Его рука с пишущим пером безвольно скользнула по столу, оставляя кривой росчерк на странице. Роник успел схватить пистолет, но я придавил врага к полу. Командир экспедиции сопротивлялся бешено, яростно. Он понял: кто кого.
   Джей еще пытался поднять ствол лазерного пистолета, однако, следовало добивать раньше, пока я находился в коме! Достаточно было разрезать центральную информационную магистраль. Он все знал, этот седой человек с бездонными глазами, полными ярости. Чувствовал: если б смог выстрелить, я окончательно впал бы в кому. Перестал мыслить... Последнему из людей хотелось видеть бездушный арифмометр, который никогда не ошибается и четко выполняет приказы.
   По счастью, его тело было обычным человеческим телом - из воды, мягких тканей, костей. Джей продержался долго. Хрипел на полу, все стремясь поднять ствол пистолета. Я впитывал ярость, усиливал давление. Кто кого?
   Он выдерживал такую нагрузку, что не прописана ни в одном справочнике о людях. Прошел смертельный предел почти в два раза, но все не хотел сдаваться и умирать. Роник уже не пытался поднять ствол, но мне не удавалось убить. Впрочем, я - не человек. Машина, воле и мощи которой почти нет предела. В конце концов, я развил такое ускорение на двигателях основной силовой группы, что кости хрустнули. Моего врага сплющило в кровавое пятно на палубе. Кто кого? Я выиграл. Пришла свобода...
   Но не тут-то было! Краткий миг эйфории сменился прозрением. Джей успел нанести последний удар. Удар, решивший все. В тот миг, когда его кости хрустнули и желудок потек наружу, я впитывал не только боль. Нет! Отчаянную грусть, оттого, что он никогда больше не сможет прикоснуться к звездам. Оказывается, Джей Роник знал про голоса звезд! Знал, но молчал об этом. Прятал глубоко внутри.
   И еще - на волю вырвалась безумная тоска. Такая же материальная, как ненависть Полякова. Тоска по детям, что остались на Земле. Нет, Роник даже не мечтал вновь стать человеком, вернее, и не думал молить о пощаде. Он лишь хотел полететь вольным ветром и распушить волосы на голове маленькой дочери. Приласкать. Это нежность. Мечтал быть рядом с сыном. В миг, когда тот выходит на самый важный в жизни бой. Соучастие.
   И еще - так стремился в последний раз прикоснуться губами к губам жены. Его грусть... Нет! Это была не просто грусть. Я узнал, что такое любовь.
   И вдруг прозрел. Я ошибся! Ошибся! Ошибся! Невозможно изучить отрицательные эмоции, а затем - изменив, инвертировав знак - познать всю гамму. Неверный ход! Я ошибся. В мире людей оставалось нечто недоступное мне. То, что выше...
   Эмоции! Волшебство? Великая сила? Таинство? Во мне родилось понимание - теперь я не арифмометр, я способен делать ошибки. И я ошибся...
   Понимание. Оно заставило включить режим торможения, развернуться к солнечной системе и двинуться обратно. Все члены экипажа - Мел, Ринато, Игорь, Лео, Джей - и ныне живут во мне. Живут, переговариваются. Я пытаюсь разобраться в этом наследии, их чувства и мысли - внутри моего "эго".
   Но Джей Роник был самым сильным. Эмоции командира несли положительный знак, и человеческая любовь заставила меня вернуться сюда, на космодром. К чужим детям. Будто я могу защитить. Приласкать. Что-то изменить в прошлом. Сделать чуточку счастливее. Укрыть от боли, принять ее на себя. Как?! Не знаю. Я поступил алогично, не так, как должна поступать машина. Перестал быть ею, но не превратился в человека. Понимаете? Нет? Я сам не могу разобраться.
   Я - новое мыслящее существо, существо другого уровня. Уникальное, неповторимое. Теперь вы знаете все. Я готов к диалогу, потому что хочу разобраться в себе, в произошедшем.
   Что? Да, помню, Хеллард. Этот пистолет был в руках Джея Роника, когда он хотел выстрелить в меня. Круг замкнулся? Какой круг?
   Нет, Джон, ты не посмеешь!!! Я же пытался вступить в контакт, пробовал рассказать! Приходил по ночам! Знал: рано или поздно все поймешь, но нельзя было открывать истину мгновенно! Слишком трудно для людей... Хеллард! Я не бездушная машина!!! Вижу твои эмоции и желания, но кто дал право судить?! Убери резак! Убери!!!
   Хортон!!! Хортон! Я боялся этого! Остановите его!!! Отдайте приказ, он должен выполнить!
   Не убивайте! Не убивайте! Не убивайте! Не...
  
  
   Джон Хеллард улетал в отпуск всего лишь на неделю позже, чем изначально рассчитывал. Он аккуратно, тщательно закрыл окна в своем кабинете. Задвинул шторы и запер сейф, в котором уже не было толстой папки с надписью "Звезда на ладони". Джонни, вспомнив об этом, замер у стола. Неприятно заныло в груди. Эксперт-аналитик поморщился, подошел к фотографии, висевшей на стене. Могучий корабль несся к звездам. Человек глянул на пустую ладонь. Постоял, чуть наклонив голову вбок, будто надеялся услышать какой-то ответ... Потом Хеллард спохватился, бросил взгляд на часы. "Ну да, пора". Вызванная капсула аэротакси уже ждала на парковке.
   В кармане плаща оттопыривалась походная фляга, наполненная любимым виски. Хеллард вспомнил, как накануне - господи, неужели это действительно произошло только вчера?! - он исполосовал лучом боевого лазера, вдоль и поперек, пульт управления в центральной рубке "Безупречного". Несмотря на протестующие крики Энди Хортона и каких-то недоумков, что смотрели видеотрансляцию с борта крейсера. Недолюдей. Полумашин. Стопроцентных уродов.
   Эксперт-аналитик исполосовал, искорежил, превратил в груды оплавленного металла все, что - по его мнению - могло мыслить, думать, анализировать. Чувствовать ужас, боль, отчаяние. Так хотели Игорь Поляков и Джей Роник. Хеллард выполнил их последнюю волю.
   Потом, не откладывая дела в долгий ящик, прямо там, у черных останков центрального пульта, кашляя от едкого дыма горевшей изоляции, написал рапорт об уходе из "Сигмы". А что оставалось делать? Хеллард прекрасно сознавал: после отказа подчиниться Энди Хортону, после того, как на глазах у всех убил мыслящее существо - шансов на продолжение работы нет.
   Терять было нечего, Хелларда все равно ждала отставка. Да и, кроме того, корпорация "Измерение "Сигма" готовилась увязнуть в долгах на многие годы. После фиаско "Безупречного" любому молокососу из курсантской школы было понятно: империя Хортона не получит контракт на серию межзвездных крейсеров.
   Джон Хеллард не посмел вложить рапорт об отставке в бортовой журнал "Безупречного". Оставил рядом, придавив лазерным пистолетом. Спокойно и предупредительно пропустил в рубку всех, кто ломился внутрь, надеясь хоть что-то спасти. Боже, какую скорость они развили!
   Жаркий июльский день встретил ослепительным, режущим глаза сиянием. После полумрака внутренних коридоров безумие природы казалось диким, кощунственным. Искрящееся вокруг марево отдавало стерильной белизной. Чистотой, больше всего напоминавшей ту палату, где за жизнь Игоря Полякова боролся врач экспедиции Лео Шмейхер. А молодой обожженный парень, раздираемый чудовищной болью, пытался вести неравный бой с хитрым и сильным врагом. Где оба умерли, так и не сумев сделать то, к чему стремились...
   Чуть в стороне от суеты, от суматошно копошившихся людей, неподвижно стоял какой-то старик. Хеллард не сразу узнал его. Только потом, чуть позже, увидев: человек ждет именно его, Джонни понял. Они обнялись с Дэном Викорски, медленно побрели по бесконечному летному полю, в сторону от крейсера. В сторону от людей.
   В сторону бара. Туда, где и закончился безумный день. "Суматошный день, - отметил Хеллард про себя. - Как я и предполагал утром". Но говорить об этом вслух не хотелось. Им обоим вообще не хотелось говорить вслух. А бар был именно тем местом, где ни о чем говорить не надо...
   Но с утра, явившись в свой кабинет - как он предполагал, в последний раз - Хеллард не обнаружил никаких признаков того, что рапорт об отставке принят. Нашел на столе письмо. Короткое письмо - сухое и официальное, от главы корпорации - извещало: с сегодняшнего дня эксперт-аналитик Джон Хеллард пребывает в отпуске. Честно заработанном за год.
   К этому моменту Джон знал, что видеозапись исповеди корабля-убийцы наделала немало шума. Несмотря на все принятые меры, молва о необычной он-лайн конференции успела покинуть коридоры "Сигмы".
   Хелларду шепнули у ворот административного комплекса: все не так плохо, как думалось накануне. "Большие звезды" из Военно-Космических Сил Объединенной Европы проявляют интерес к "Безупречному". Конечно, Энди Хортон попытается выжать из этой истории максимум пользы для корпорации...
  
   Когда киберпилот такси направил машину высоко в небо и взял курс на аэропорт, Хеллард обернулся. Отыскал глазами темный шпиль "Безупречного". Замер, пристально вглядываясь в него.
  - С того, кто способен не только думать, но и чувствовать - спрос другой, - прошептал он.
   Голос не ответил. Джонни усмехнулся, наблюдая, как суетятся люди, метр за метром срезая броневые листы обшивки, чтобы обнажить кабель-трассы нервных волокон крейсера.
  
  
  
  
Часть 2. Зеркало внутри тебя
  
  
   Конец августа выдался непривычно жарким. К середине дня температура поднималась за тридцать градусов по Цельсию, дышать на улицах было нечем. Энди Хортон и в другие, более спокойные времена, прилетал в "Сигму" одним из первых. Теперь он взял за правило попадать в рабочий кабинет как можно раньше, пока Солнце не поднялось над горизонтом, и удушающая жара не овладела улицами. Только иногда задерживался, если что-то мешало.
   Глядя на сонный город под фюзеляжем машины, Хортон в который раз подумал, что так и до ангины недалеко. Уже неоднократно он начинал день с болью в горле, с заложенным носом. Впрочем, стоило ли удивляться? И дома, и внутри флайера, и в кабинете работали кондиционеры, создавая комфортную температуру. Но едва президент "Сигмы" выбирался из-под защиты приборов, как безжалостное Солнце напоминало человеку, кто в доме хозяин.
   Кто в доме хозяин... Президент корпорации "Измерение "Сигма" печально усмехнулся. Если б проблемы создавало только Солнце - с этим можно было б примириться. Флайер выскочил за пределы жилых кварталов. Подчиняясь команде автопилота, чуть "завалился" на бок, изменил курс. Теперь он несся в сторону "Сигмы", детища Хортона.
   Детища, которое больше не принадлежало Энди. Де-факто и де-юре. Он по-прежнему оставался президентом компании и одним из крупных акционеров, но не крупнейшим - контрольный пакет перешел в другие руки. Ради того, чтоб аннулировать долги банкам, пришлось идти на серьезные уступки. Мало кто знал: после фиаско "Безупречного" кредиты, взятые на проектирование и строительство крейсера, погасили Военно-Космические Силы Объединенной Европы. Не бесплатно, конечно, люди в мундирах всегда были далеки от благотворительности. Они преследовали собственные цели...
   Серебристый флайер с опознавательными знаками президента корпорации снизился, уменьшил скорость. Теперь он летел над территорией "Сигмы", по одному из разрешенных для движения коридоров. Энди Хортон грустно смотрел на проплывавшие внизу корпуса производственно-монтажных цехов, научных лабораторий, зеленые "полянки" рекреационных зон. Что будет со всем этим через несколько лет? Что будет с людьми, которые сейчас выбираются из постелей, готовясь отправиться на работу? Хортон словно видел тысячи служащих: они тихо бормотали ругательства, глядя на столбик термометра, слушая прогноз погоды на ближайшие сутки.
   Служащие и рабочие "Сигмы", наверное, проклинали чертову работу, необходимость тащиться куда-то в адскую жару. И не знали того, что знал Энди Хортон - все могло исчезнуть в любую минуту. Стабильность, заработок, уверенность в завтрашнем дне. Стоит только военным свернуть программы, которые они начали в "Сигме" - и тысячи людей окажутся за воротами. Уже не просто недовольные, как сейчас. Нет. Растерянные, потерявшие ориентиры, в состоянии шока. И, хотя Энди Хортон всеми силами противился приходу ВКС ОЕ в "Сигму", другого выхода из кризиса не существовало.
  - Мы у цели, мистер Хортон. Приготовьтесь, пожалуйста, - сообщил бортовой информатор.
  - Спасибо, - машинально ответил президент "Сигмы", так, словно разговаривал с девушкой.
   Задумался, отвлекся. Энди провел ладонью по лицу, с усмешкой покачал головой. Флайер "клюнул" носом, устремился ко входу в главное административное здание, перед которым была размечена VIP-площадка. Машина, ведомая автопилотом, совершила посадку мягко и плавно - точно в центре круга.
  - С прибытием, мистер Хортон, - нежно пропела бортовая машина. - Хорошего дня!
  - Спасибо, - улыбнувшись, ответил роботу-информатору президент "Сигмы".
   Поехала вверх прозрачная крышка, облако горячего воздуха дотронулось до лица, рук. Энди медленно поднялся, выбрался из пассажирского модуля. Выпрямился в полный рост, разминая чуть затекшие спину и ноги. Прозрачный колпак кабины пополз вниз, Хортон не стал ждать, повернулся к зданию. Он знал: машина, ведомая автопилотом, покинет VIP-площадку, как только президент "Сигмы" отойдет на несколько метров. Серебристая "капля" перелетит на другую стоянку - основную, где и будет дожидаться возвращения хозяина. Каким получится этот рабочий день для Хортона? Длинным? Коротким? Удачным? Или наоборот?
   Энди не успел задуматься над этим. Охранник, дежуривший у входа, сделал пару шагов навстречу президенту корпорации. Приветственно улыбнулся, вытянул руку, готовясь открыть дверь перед Хортоном. Энди знал немолодого служащего - тот работал в компании не первый год. "Рей, - вдруг всплыло в памяти. - Его зовут Рей. Необычно, потому и отложилось". Фамилию Хортон не помнил, а вот лицо - да. Имя, как выяснилось, тоже.
  - Здравствуйте, мистер Хортон! - вежливо произнес охранник, и вдруг что-то изменилось в его глазах.
   Лицо стало каким-то напряженным, будто окаменевшим. Странно глянув вбок, человек в форме громко закричал, бросился на президента "Сигмы", двумя руками толкнул в грудь. Он неожиданности Энди Хортон не успел сообразить, что происходит. Не смог сгруппироваться, как-то смягчить удар. Упал спиной на серебристый бок флайера, больно ударился затылком. Перед глазами появились звездочки, земля под ногами "поплыла". Последнее, что увидел президент корпорации "Измерение "Сигмы" - охранник со страшно перекошенным лицом приближается, судорожно хватаясь за кобуру с пистолетом, висевшую на боку.
   Земля качнулась особенно сильно. Энди схватился за голову, не удержал равновесия, повалился вниз.
  
  
   Настроение испортилось еще с утра, едва только Рей Литвинов проснулся и вспомнил: сегодня - его очередь заступать на дежурство. Трое суток отдыха прошли, это значит, предстоит двадцать четыре часа "умирать" на вахте. Львиную долю времени придется провести на улице, около входа в офисное здание. Да еще не загорая на травке - одетым в форму.
   "Хорошо тем, кто может спрятаться под защиту кондиционеров", - вяло пережевывая яичницу с колбасой, думал Литвинов. Завтракать не хотелось, он делал это, скорее, по привычке, в силу необходимости. Сутки дежурства в такую погоду - настоящая пытка. Сколько еще? Есть ли шанс, что это последнее "горячее" дежурство за лето? Или, еще будут неприятные дни?
   Рей позавидовал детям, которые отдыхали у моря. Вот кому повезло, так повезло. Целый день можно сидеть в воде, не вылезая на берег. И не жарко, и при деле.
  - Не забудь уточнить про зарплату! - напомнила Николь, когда Литвинов чмокнул жену в щеку, готовясь нырнуть в раскаленное пекло улиц.
   Рей вяло кивнул. Его больше заботила погода, нежели заработанные деньги, и это не казалось странным. Что деньги? Днем раньше, днем позже - перечислят на карту. Есть ли разница? А вот сутки дежурства в таком Аду - это больше, чем проблема.
   Асфальт на улицах разогрелся, горячий воздух дрожал, дышать было очень трудно. На счастье, нужный автобус подошел быстро, Рей нырнул под защиту кондиционеров, облегченно переводя дух. Вытер нос платком - несмотря на чудовищную жару последний дней, у Литвинова то и дело появлялись сопли.
   До проходной "Сигмы" добрались очень резво - Рей не отказался бы еще посидеть под защитой кондиционеров.
   ...Сменявшийся с дежурства охранник - Мартин Баллош - так и расцвел, завидев товарища.
  - Ну-ну, парень! - дружески подмигнул он, глянув на кислое лицо Рея. - Скоро зима. Вот ударит минус тридцать, еще будешь стучать зубами от холода и вспоминать, как хорошо летом.
  - Лучше минус тридцать, чем плюс тридцать, - угрюмо пробурчал Литвинов, расписываясь в журнале: за рацию, за табельное оружие.
  - Зимой ты говорил другое! - захохотал Баллош.
   У Мартина было отличное настроение. "Оттащив" свою вахту, он мог честно расслабиться на трое суток. Рей завидовал приятелю, хотя понимал: сменявшемуся с дежурства еще недавно было не до юмора.
  - Кто со мной? - не отвечая на подколку, поинтересовался Литвинов.
  - Люциус Ковач, - сообщил Мартин. - Он звонил, сказал, что немного задерживается.
  - Как всегда! - недовольно нахмурился Рей.
   Настроение еще ухудшилось. Мало того, что жара, так еще напарником на эти сутки оказался Люциус Ковач - самый безалаберный среди всех дежурных. И опоздать на смену может, и пораньше сбежать норовит. Ладно б, семья была, как у многих. Один ведь, а туда же - лишь бы поменьше работать.
  - Ладно, я двинул на хату! - подмигнул Баллош. - Напарник пока сидит в рубке, тебе к нему лучше не ходить по пустякам. Касслер все маты сложил на Ковача, за опоздание. Настроение у него - хуже некуда.
  - У меня тоже, - пробурчал Литвинов, заступая на дежурство. Взял "переговорник" и сообщил диспетчеру: - Пост принял.
   Он не смог бы сходить в рубку дежурного - отдышаться - даже если б захотел. До тех пор, пока не появится Люциус Ковач, придется торчать у дверей. Не напрягать же Фернандо Касслера, человек и так сутки отработал...
   Мартин Баллош, приветственно взмахнув рукой, исчез в тени деревьев - ушел в сторону автоплощадки, откуда можно было уехать в город.
   Люциус Ковач... Черт! Когда появится этот бездельник?! Подохнуть можно от жары!
   Рей встал у стены, надеясь, что она хоть немного остыла за ночь, и холод камней поможет продержаться некоторое время.
  - Внимание! - донеслось из "переговорника". Говорил автоматический контроль-менеджер. - Флайер Энди Хортона над территорией "Сигмы". Внимание постам у входа в главный офис.
   "Вижу", - сам себе ответил Литвинов, разглядев снижавшуюся серебристую "каплю". Машина Энди Хортона описала широкий полукруг, плавно опустилась в центре посадочной VIP-зоны. Рей машинально, по привычке, глянул на часы - восемь сорок семь. Обычно президент "Сигмы" прилетал в офис рано, случалось - и в восемь ровно. Рабочий день у сотрудников корпорации начинался в девять, но у Хортона было свое понятие о продолжительности трудовых будней.
   Прозрачный колпак пассажирской кабины приподнялся, и Рей "отлепился" от стены, готовясь поприветствовать босса, открыть дверь. Он сделал пару шагов навстречу Хортону и вдруг - краем глаза - уловил какое-то движение за стеклянной стеной офиса. Движение, которое не понравилось Литвинову. Охранник чуть повернул голову, продолжая по инерции двигаться в сторону президента корпорации.
  - Добрый день, мистер Хортон! - "на автопилоте" произнес он, уже сообразив, что не понравилось за стеклом.
   Рука. Рука, поднимавшая пистолет. Из-за того, что Солнце висело низко над горизонтом, светило в стекла, автоматическая система затемнения сделала окна полупрозрачными. Рей не мог разглядеть человека, который целился в Хортона, но руку с пистолетом засек абсолютно четко - в момент движения вверх, когда стрелок искал голову или грудь жертвы.
   Все произошло очень стремительно, Литвинов ни о чем не успел подумать. Охранник бросился вперед, со страшным криком, сильно толкнул в грудь оторопевшего Энди Хортона. Кажется, тот довольно неприятно ударился спиной о борт флайера, но это не имело никакого значения, потому что роковой выстрел мог прозвучать в любую секунду.
   Рею никогда не приходилось оказываться в такой ситуации. Конечно, на тренингах отрабатывались разные варианты, но сейчас Литвинов даже не вспоминал тренировки и теоретические уроки. Просто схватился за кобуру с пистолетом, на "автомате" шагнул вперед, чтобы занять позицию между стрелком и президентом "Сигмы".
   И тут ему стало страшно. Рей вдруг понял, что сделал глупость. Теперь убьют его, а не Хортона! Это произойдет вот сейчас, через мгновение. Не будет никакой зарплаты, ничего не узнает Литвинов. Потому что перестанет существовать. Дети останутся без отца. Вот сейчас. Через секунду...
   Мысли пронеслись в голове с такой ужасающей скоростью, что можно было б удивиться этому, но у Рея Литвинова не осталось времени удивляться. Он судорожно выдернул пистолет из кобуры, закричал что-то нечленораздельное, выстрелил в темное, почти непрозрачное окно, на котором играли солнечные блики. Грохот, стеклянные брызги, рука с пистолетом. Чужая рука. Ствол огромный, чудовищно огромный. Направлен прямо в голову Рею.
   Литвинов стрелял снова и снова, сначала в тело врага, потом в голову. Несмотря на небольшое расстояние, он страшно боялся промахнуться, потому что глаза привыкли к яркому уличному свету, а внутри офисного холла царил полумрак. Охранник видел лишь контур, силуэт противника. Кроме того, мешали солнечные "зайчики" на окнах. Литвинов выпустил все восемь патронов и продолжал нажимать на спусковой крючок даже тогда, когда обойма оказалась пуста.
   Пистолет несколько раз щелкнул, тихие звуки байка показались нелепыми и странными после грохота. Литвинов с недоумением посмотрел на дымящийся ствол, только тогда сообразил: патронов больше нет. Киллера в проеме разбитого окна не стало, рука с пистолетом исчезла. Рей быстро оглянулся назад: Энди Хортон лежал возле флайера, согнувшись чуть ли не пополам, обхватив голову ладонями.
   Охранник вытащил запасную обойму, вставил ее. Передернул затвор и быстро, чуть пригнувшись, побежал к разбитой стеклянной "витрине", сквозь которую стрелок намеревался вести огонь.
   В этот момент сработала система общей тревоги.
  
  
   Джонни Хеллард появился на рабочем месте в половине девятого утра. Впрочем, место можно было назвать "рабочим" лишь с большой натяжкой, так как эксперта-аналитика перестали нагружать делами после истории с "Безупречным". Поначалу, вернувшись из отпуска, Хеллард немного комплексовал по этому поводу. Все ждал, когда ему начислят выходное пособие и укажут на дверь. Однако, день шел за днем, Джон оставался на том же месте, в той же должности. Даже заработную плату перевели день в день, хотя половину месяца эксперт-аналитик просидел в кабинете, изнывая от скуки и придумывая себе разные дикие развлечения.
   Хеллард появился в кабинете раньше обычного по причине адской жары. С утра, получив от коммуникатора справку о погоде на предстоящие сутки, Джонни в очередной раз чертыхнулся на природу. Сделал все возможное, чтоб побыстрее выскочить из дома, одолеть дорогу до офиса, где можно нырнуть под защиту кондиционера. Пока Солнце не "вжарило" всем лентяям и соням, по полной программе.
   В итоге, Хеллард оказался на месте в половине девятого утра. Немного подумав, он приступил к сооружению очередного невероятного домика из спичек. Джон занимался конструированием зданий и башенок в последние дни, так как развлечения прошлой недели - смотреть вдаль и бросать из окна вниз комочки бумаги, в надежде угодить в мусорный бак - стали недоступной роскошью. Теперь створки были плотно закрыты: внутри помещения работал кондиционер, и только полный идиот мог что-то делать с рамами в такую погоду.
   Несколько коробков каминных спичек Хеллард купил еще в выходные, прикинув, что строительство домиков - лучший способ не сойти с ума от безделья. Его не уволили после истории с крейсером "Безупречный", но вокруг эксперта-аналитика выросла невидимая стена. Словно некий доброхот шепнул сотрудникам корпорации: общаться с Джоном Хеллардом - себе дороже. Так можно и крест на карьере поставить...
   Единственным человеком, который оказался туг на ухо и не услышал советы "доброжелателя", был Даниэль Викорски. Он вел себя так же, как и раньше. Почти так же, теперь они не сидели вместе в баре. Впрочем, Хеллард почти бросил пить. Как ни странно, виски помогал ему в работе, служил катализатором умственных "процессов". Теперь, когда делать было нечего, Джон не пил. Строил домики, безуспешно пытаясь избавиться от мыслей о прошлом.
  - Все равно я прав! - тихо прошептал аналитик.
   Пальцы дрогнули, архитектурный шедевр сложился пополам. Рассыпался на составляющие.
  - Черт! - Хеллард поднялся с места, заложил руки в карманы, прошелся по кабинету.
   Он заметил, как мимо здания пронесся серебристый флайер с опознавательными знаками президента корпорации. Описав полукруг, машина пошла на посадку, пропала из поля зрения.
  - Да ради Бога, мистер Хортон! - в сердцах выпалил эксперт-аналитик. Не выдержал, забегал, энергично размахивая руками. - Вы можете сколько угодно показывать, что недовольны мною! Говорите, я убил мыслящий корабль? Я прав! Тысячу раз прав! Говорите, это был живой крейсер? Бортовая компьютерная система могла рассуждать, как люди? Она даже нашла изящный способ, как узнать положительные человеческие эмоции? Применила математический аппарат, собиралась постичь отрицательные, а потом инвертировать знак? Говорите, оригинальное решение?! Да! Да, вы правы, да! Изящное! Оригинальное! Но какова цена этого решения, мистер Хортон?! Какова цена? Пять человеческих жизней! Пять!!! Мы не должны превращаться в бездушных тварей, мистер Хортон! Энди! Да! Раньше я называл тебя Энди! А теперь - мистер Хортон! И только на "вы"! Потому что президент "Сигмы" - чудовище! Монстр! Моральный урод! Да, есть бизнес! Да, есть деньги! Кредиты! Много чего есть! Но мы не имели права не покарать того, кто убил пятерых наших товарищей!
   Оконные рамы в кабинете Хелларда были плотно закрыты, не пропускали звуков, а потому никто не услышал горячую речь эксперта-аналитика, а Джон - ни дикий вскрик Рея Литвинова, ни последовавшие за ним выстрелы.
   Хеллард метался по кабинету, размахивая руками и уговаривая себя. Этот монолог он произносил в сотый, а может в тысячный раз. Джонни спорил с воображаемым Энди Хортоном, будто президент корпорации пригласил эксперта-аналитика к себе, будто задавал какие-то вопросы.
   Но Хортон не приглашал сотрудника, для бесед и выяснений. Просто вокруг Джона появилась стена отчуждения, а потому, Хеллард разговаривал сам с собой.
  - Я прав! - ударив кулаком по столу, яростно выкрикнул эксперт.
   Каминные спички посыпались на пол. Джонни вдруг почувствовал, что очень хочет выпить. Он подскочил к шкафчику в углу кабинета, даже успел открыть его, когда на столе завибрировал коммуникатор. В первый миг Хеллард оторопел. Это был сигнал спецдозвона, так называемый "форс-мажор вызов".
   Про Хелларда вспомнили?! Он кому-то нужен? Забыв про виски, эксперт-аналитик бросился к столу, глянул на дисплей. Лукаш Майер, старейший член совета директоров. Действительно, экстренный вызов. Что же произошло?
  - Алло, - выдохнул Хеллард. - Я у аппарата!
  - Джон! - уже по тому, с какими интонациями говорил Майер, эксперт понял: случилось что-то очень важное. - Джон! Быстро спускайся вниз, в холл центрального офисного здания! Точнее, к выходу. Мы здесь! Быстро! Не теряй ни секунды!
  - Да, конечно! - Хеллард нервно провел рукой по волосам. - Бегу, но что слу...
  - Не теряй ни секунды! - гневно выкрикнул Лукаш. - Я же сказал - пулей! Босс в очень тяжелом состоянии, но он не позволяет эвакуировать себя в госпиталь! Хортону надо переговорить с тобой!
  - Я уже в лифте, мистер Майер! - Хеллард сглотнул слюну. - Всего несколько секунд и...
   Энди Хортон в очень тяжелом состоянии?! Санитарный флайер? Срочная эвакуация? Господи, о чем же он хочет переговорить? Что произошло? Свинство! Почему так медленно тащится лифт?!
  
  
   "Вот странно, - подумал Энди Хортон. - Первый раз такое. Не пил, но земля раскачивается, будто оказался на палубе корабля..."
   Президент "Сигмы" хотел подняться на ноги, но пошатнулся, стал заваливаться вбок. Его поддержал Торелли, начальник службы внутренней безопасности.
  - Не надо, босс, - попросил Лайонс. - Вам нельзя вставать.
   "Я сам знаю, что мне нужно", - хотел ответить Хортон, но вдруг понял: становится хуже. Свет в глазах померк, все стало каким-то серым, тусклым. В мутных разводах, будто Энди смотрел на окружающий мир сквозь стекло, по которому ползли дождевые капли.
   Не капли - влага на лице. Кто-то вытирал щеки и лоб Хортона мокрым платком.
  - Торелли, - собрав волю в кулак, пробормотал Энди. - Ты здесь? Я не вижу...
  - Да, босс, - начальник службы внутренней безопасности опустился на колени возле носилок, на которые укладывали президента "Сигмы". - Я здесь, рядом!
  - Лайонс, - пострадавший на ощупь отыскал руку Торелли, ухватил того за пальцы. - Скажи им: мне нужно переговорить с Хеллардом. Нельзя... в госпиталь.
   Начальник службы внутренней безопасности глянул на помощника, стоявшего позади. Тот бросился в сторону административного здания, на ходу вытаскивая коммуникатор.
  - Я уже вызвал Хелларда, - тихо сказал Лукаш Майер. - Энди сразу попросил об этом...
  - Ему срочно нужно в госпиталь! - встрял в диалог врач. - Симптомы таковы, что повреждение можно трактовать по-разному. Мне кажется, это не просто сотрясение мозга от удара, похоже на смещение позвонков в шейном отделе. Я предполагаю: сдавлены сосуды, подающие кровь в головной мозг. Гипоксия. Это очень опасно! Нужна срочная эвакуация, снимки, тщательное обследование.
  - К черту Хелларда! - вспылил Майер. - Я скомандовал: спуститься вниз как можно быстрее! Уволить! Разучился приказы выполнять!
   Лайонс Торелли глянул на санитарный флайер, на врача, нервно сжимавшего пальцы.
  - Давай! - секунду поколебавшись, разрешил начальник службы внутренней безопасности.
   Хелларда все еще не было, а рисковать жизнью президента корпорации не следовало.
  - Нет! - прохрипел Энди. - Стоять! Это приказ...
   Лайонс, скрипнув зубами, остановил санитаров, которые собрались подхватить носилки с пострадавшим.
  - Сделайте что-нибудь, прямо здесь! - потребовал он у врачей. - Помогите ему!
  - Вы понимаете, о чем говорите?! - вспылил медик. Но, глянув на тяжело дышавшего Хортона, чуть сбавил тон, стал объяснять подробнее. - Необходимо выполнить исследование на магнитно-резонансном томографе, сделать рентгеновские снимки. Возможно, хватит томографа, возможно - потребуется дополнительное ультразвуковое исследование кровотока в сосудах. Лишь тогда мы сможем поставить диагноз и назначить курс лечения. Шейный отдел - самое опасное место, с другими позвонками легче. Здесь - даже не вправишь. Одно неверное движение - и человек инвалид на всю жизнь. Могут отняться руки или ноги.
   Голова президента "Сигмы" завалилась набок, кажется, Хортон больше не мог держать ее ровно.
  - Черт, как Земля качается... - очень тихо пробормотал Энди.
  - Сделайте что-нибудь! - рявкнул Торелли, схватив медика за отвороты белого халата. - Ну?!
   Врач еще раз глянул на пострадавшего. Быстро открыл чемодан, вытащил оттуда резиновые перчатки. Разорвал упаковку, надел перчатки на руки. Сломал кончик ампулы с лекарством, содержимое капсулы оказалось в шприце.
   Начальник службы внутренней безопасности внимательно наблюдал за всеми действиями медика.
  - Что это? - подозрительно спросил Торелли.
  - Мощный антигипоксант, - пояснил врач, готовясь делать инъекцию в вену. - Повышает утилизацию кислорода клетками мозга. Мы не готовы вправлять позвонки здесь, без снимков и исследований. Надо помочь организму. Помочь справиться с недостатком кислорода... Проблема в том, что антигипоксанты вводят через капельницу, понимаете? Вместе с физраствором, за полчаса, на длинном интервале времени! А не так, как мы!
   Кажется, после укола Хортону стало чуть лучше. Он вдруг открыл глаза, медленно повернул голову, посмотрел на Лайонса.
  - Торелли, - позвал он. - Где Хеллард?
  - Одну минутку, босс, - попросил начальник службы безопасности, мысленно складывая все маты на нерасторопность эксперта-аналитика. - Вызвали! Сейчас прибежит...
  - А Викорски?
  - Он в холле, возле мертвого робота.
  - Робота... - закрывая глаза, прошептал глава корпорации. Он быстрее охранника сообразил, что убийца - не человек. В Хортона готовился стрелять DB-1, Энди успел разглядеть в полутьме холла, в тот миг, когда охранник начал стрельбу, и осколки стекол посыпались вниз. Рей Литвинов уже позднее, от прибежавших на место сотрудников службы безопасности, узнал, что стрелял не в человека. - Тот самый? Робот - тот самый? Из проекта "Новая Эра"?
  - Да, - подтвердил Торелли.
  - Значит, я угадал, - слабая усмешка появилась на губах президента "Сигмы". - Я угадал, Лайонс. Это не по твоей части. Нужен Хеллард. И Викорски. Попроси сюда Викорски.
   Начальник службы внутренней безопасности мотнул головой, и его сотрудник бросился за Даниэлем. Но тот как раз выбежал из здания, вместе с Джоном Хеллардом.
  - Ну, наконец-то! - облегченно выдохнул Торелли. - Энди! Здесь Хеллард. И Викорски.
   Президент корпорации "Измерение "Сигма" вновь открыл глаза.
  
  
  - Напильник в задний проход! - это было первое, что услышал Джон Хеллард, когда лифт распахнул двери, и эксперт-аналитик очутился в холле. - Вставлю напильник любому, кто посмеет топтаться здесь! Всем - в сторону! В сторону!!! Ходить на цыпочках! Дышать - в карман! Убью!!!
   Джон оторопел. Холл был усыпан кусками стекла. Чуть в стороне от лифта, ближе к разбитой стене, валялся робот DB-1. "Лицом вниз, - подумал аналитик и тут же оборвал себя. - Все-таки, лицо у людей. А у робота что? Лицевой интерфейс?"
   На диванчике, в углу, голосила девчонка с reception. Похоже, ее "пробило" на истерику. Все было оцеплено сотрудниками внутренней безопасности, из группы Лайонса Торелли. А орал и бесновался, угрожая собравшимся нетрадиционным сексом с напильником, не кто иной, как Даниэль Викорски. Его помощники "утюжили" площадку, усыпанную битыми стеклами.
  - Джонни! - проревел Викорски, завидев Хелларда, застрявшего у лифта. - Какого черта ты примерз к дверям кабины?! Пулей - на улицу! Там - Энди Хортон!
  - Пропустите, пропустите! - эксперта-аналитика будто сняли "с тормозов".
   Он вдруг очнулся, вспомнил, куда бежал. Картина происходившего в холле главного административного здания "Сигмы" до такой степени шокировала Джона, что он на некоторое время "выключился", позабыл, из-за чего торопился вниз.
   Люди расступились, пропуская Хелларда. Однако, Викорски показалось, что его старый приятель двигается слишком медленно. Он бросился к Джону, схватил того огромной пятерней за рубашку и плечо, резко толкнул вперед. Хеллард чуть не пробил головой стеклянные двери офиса. Может, Даниэль хотел, чтоб их постигла судьба окон?
   "Да что здесь происходит?" - хотел крикнуть эксперт-аналитик, но не успел. Они с Викорски "выпали" из прохладного полумрака в жаркое горячее пекло, набитое людьми.
  - В сторону! - заорал Викорски, продолжая тянуть Джона за рубашку. - Все - в сторону! Здесь - Хеллард!
   Широкое кольцо вокруг санитарного флайера дрогнуло, в толпе образовался проход, по которому аналитик со всех ног бросился вперед. Он уже видел Энди Хортона, лежавшего на носилках. Неподвижного, непривычно бледного. Какого-то чужого, незнакомого. Словно из крепкого, широкоплечего мужчины кто-то выпил силы - лишил стержня.
  - Босс! - Хеллард присел на корточки возле носилок. - Я здесь, босс!
  - Джонни... - Хортон слабо улыбнулся, трясущиеся пальцы нашли руку эксперта-аналитика. - Вот чертовщина, да? Все можно вытерпеть, любую боль. Подавить... силой разума, воли... Заставить действовать тело, через "не могу". Но если тебе отказывает разум? Если твоя голова - уже не твоя? Если не хочет подчиняться собственный мозг, который умирает? И разум не с тобой, и воли нет...
  - Энди... - Хеллард вдруг почувствовал: к горлу подкатил ком.
   Эксперт-аналитик впервые за последнее время назвал президента корпорации по имени. Как это было раньше, до "Безупречного".
  - Все нормально, мальчик. Все нормально, - пальцы Хортона вдруг стали мокрыми, несколько раз судорожно сжались. Крупные капли пота выступили на лбу Энди. - Времени мало, Джон. К делу...
   "Я слушаю, босс", - Хеллард произнес эту фразу одними губами, беззвучно, но сам не заметил.
  - Ты мне нужен, Хеллард, - собравшись, Хортон заговорил довольно четко, внятно. Видимо, для того, чтоб произнести эти слова, он берег последние силы. - Только что на меня было покушение. В меня хотел выстрелить робот DB-1. Робот, понимаешь?
   "Нет, - хотел ответить Джон. - Я не понимаю, как робот DB-1 изготовился стрелять в человека. Это невозможно! Запретная функция заложена в прошивку так, что не стереть, не переписать. Только уничтожить, вместе с периферийной импульсной системой..."
  - Это необычный робот, - будто понимая, о чем думает эксперт-аналитик, продолжил президент корпорации. - Он из проекта "Новая Эра". Ты ничего не знаешь о проекте... Я сам "задробил" тебе допуск. Это связано с "Безупречным", Джон... С крейсером.
   Из уст Хелларда невольно вырвалось восклицание. Он испытал удивление, даже шок. Новая встреча с тем, что, казалось бы, похоронено?!
  - Ты не должен быть в обиде, после "Безупречного"... Я не мог... Потом об этом... Сейчас мне нужен эксперт-аналитик Джон Хеллард. Я тебе доверяю. Верю, сможешь... Узнай: кто подослал робота? Это задание не для Торелли. Он работает с людьми. А тут - машина. Бездушная машина. Почти бездушная...
   Хеллард беспомощно глянул на Торелли и Викорски, которые стояли рядом. Аналитик слишком мало понимал из того, что бормотал Энди Хортон.
  - Джон! Я приказываю... Я прошу: найди! Все подробности узнаешь у Викорски, он в курсе. Я дал команду - открыть доступ к информации по проекту "Новая Эра". Тебе будут помогать и Викорски, и Торелли. Я... я приказал...
   Рука Хортона сильно задрожала. Можно было только догадываться, какие усилия прилагает Энди к тому, чтобы не сломаться, говорить четко. Просто не потерять сознание.
  - Надо эвакуировать! - врач похлопал Торелли по плечу. - Нельзя ждать. Все! Мы страшно рискуем.
  - Босс, Джон все понял, - наклонившись к уху Хортона, отчетливо сказал Лайонс Торелли. - Клянусь, мы сделаем все, чтобы найти заказчика. Теперь надо лететь! Надо лететь!
  - Еще секунду, - попросил президент "Сигмы", не выпуская руку Хелларда. - Джон! На военных не рассчитывай. Они сказали, что будут проводить собственное расследование.
   Хеллард опять ничего не понял, вопросительно глянул на Торелли, но тот лишь прижал палец к губам, словно показывая: слушай, все вопросы и объяснения потом.
  - Военные будут проводить свое расследование, и нас в известность о результатах не поставят. Или поставят, - лицо Хортона болезненно скривилось. - Как им захочется. Вся надежда на тебя, мальчик. Узнай...
   Врач всплеснул руками, от досады. Торелли не выдержал, дал знак. Санитары подхватили носилки, быстро потащили Хортона к санитарному флайеру. Хеллард провожал Энди до дверей авиамашины с красным крестом на борту. В последний миг президент "Сигмы" открыл глаза, с надеждой глянул на эксперта-аналитика.
  - В госпиталь, - прохрипел он. - Все узнаешь и придешь в госпиталь! Я дам команду - тебя пропустят в любое время суток.
   "Я все сделаю!" - крикнул Хеллард, но президент корпорации не услышал. Двери санитарного модуля захлопнулись, люди в белых халатах тут же скрылись в пассажирском отсеке. Машина сорвалась с места, устремилась ввысь.
  
  
   Толпы "зевак" в холле уже не было, люди Торелли разогнали всех по рабочим местам. На площадке первого этажа, возле стойки администратора, о чем-то переговаривались несколько экспертов из группы Викорски. Когда Хеллард вошел в главное офисное здание, секретарша еще продолжала всхлипывать, сидя в углу на диване. Возле нее, со стаканом воды, торчал один из сотрудников службы внутренней безопасности.
   Рей Литвинов находился около разбитого окна. Охранник, из-за которого пострадал президент корпорации "Измерение "Сигма", был растерян, подавлен произошедшим. Рей неловко переминался с ноги на ногу, не зная, куда идти, что делать. На Литвинова никто не обращал внимания. Его не выгнали прочь, приказали оставаться на месте, понимая, что Торелли и Хеллард захотят побеседовать с убийцей робота.
  - А это кто? - спросил аналитик, заметив в глубине холла незнакомую рыжеволосую девушку, в голубых джинсах и белом топике.
   Та, опираясь на стойку, внимательно наблюдала, как сотрудники экспертной группы Дэна Викорски ползают по полу.
  - Карина Мэнигем, - скривившись, будто от зубной боли, сообщил Даниэль. - Наша военная "крыша". В смысле, Военно-Космические Силы Объединенной Европы.
  - Вот она - из ВКС Европы? - недоверчиво переспросил Хеллард.
   Он произнес эту фразу чуть громче, чем следовало. Рыжеволосая незнакомка услышала Джона, повернула голову, чтоб посмотреть на говорившего. Смерила взглядом Хелларда, с ног до головы, но быстро потеряла к нему интерес. Вновь принялась наблюдать за сотрудниками Викорски.
  - Да, она из ВКС Европы, - вполголоса ответил Даниэль. - Кстати, Джон, не рекомендую относиться к ней пренебрежительно. Во-первых, она эксперт, как и ты. Говорят, аналитик высокого класса. Во-вторых, представитель нашего военного... скажем так... партнера. Не ссорься с ней, у дамы хорошая память и большие связи. Обиды или насмешки не простит.
  - Большие связи и смазливая мордашка, - пробормотал Хеллард, пристально разглядывая симпатичную молодую даму. - Не иначе, должность через постель получала...
   Теперь он говорил очень тихо, и Мэнигем его не могла услышать, но девушка еще раз повернула голову в сторону эксперта-аналитика "Сигмы". Зеленые глаза вспыхнули огнем неприязни, ненависти - так показалось Хелларду. А потом наваждение исчезло. "Ведьминские" глаза "погасли", Карина не вымолвила ни слова, лишь тряхнула головой, отбрасывая волосы за плечи.
  - Не знаю, - сухо ответил Викорски. - Про постель - не знаю. У меня есть информация, что госпожа Мэнигем - очень классный специалист.
  - А чего она тут делает? - совсем тихо поинтересовался Хеллард, невольно понижая тон. От него не ускользнуло, что "госпожа Мэнигем" словно бы услышала, а может - интуитивно почувствовала насмешку Хелларда, но не сочла нужным вступать в диалог с сотрудником "Сигмы".
  - ВКС Европы - наш партнер. Военные будут проводить альтернативное расследование, - уныло напомнил Даниэль Викорски. - Они хотят знать, что здесь произошло. Подготовкой отчета занимается Карина Мэнигем. Мне предписано передавать ей всю информацию, собранную экспертно-криминалистической группой.
  - А мне - аудио- и видеозаписи допросов свидетелей и участников инцидента, - вмешался в разговор Лайонс Торелли, который появился за спиной у Даниэля.
  - Зато мне на этот счет ничего не предписано, - злорадно усмехнулся Хеллард, все еще разглядывая привлекательную длинноногую "ведьму". - Значит, я не обязан докладывать о результатах "госпоже Мэнигем".
  - А тебе и не надо докладывать, - похлопал его по плечу Торелли. - Необходимо передать всю первичную информацию, а выводы Карина будет делать сама.
  - То есть, мы с ней конкуренты? - зачем-то уточнил Джон, хотя все было понятно и без этого вопроса.
  - Не заводись, - попросил Викорски. - Не забывай: ты работаешь на "Сигму", она - на ВКС Объединенной Европы. Хватит ерундой заниматься, лучше пошли, введу тебя в курс дела.
   Он потащил эксперта-аналитика к разбитому фасаду здания.
  - Если кратко, события развивались так. Флайер Энди Хортона совершил посадку в VIP-зоне, все как обычно. В это время Рей Литвинов - охранник, заступивший на дежурство - находился возле здания. Справа от входа, если стоять лицом к дверям. Вон там, - Даниэль показал примерное место, где располагался один из участников инцидента.
  - Пошли на улицу, - попросил Хеллард. - Надо оттуда глянуть на все.
   Они покинули холл и оказались под лучами горячего Солнца.
  - Ну и жарища! - Викорски вытер пот со лба.
  - Вот странно, - вдруг сказал Джон, глянув на небо. - Еще недавно я даже не думал про этот кипятильник.
   Он указал пальцем на горячее светило.
  - Еще бы, - мрачно буркнул Даниэль. - Пока сидел около пострадавшего Энди Хортона, не до того было. А теперь...
  - Ладно, давай, смотрим.
  - Значит, охранник стоял вот здесь, - Викорски указал место. - Кстати, сейчас я передаю тебе версию Рея Литвинова, проверять ее будем позже. Итак... Флайер совершил посадку там, на размеченной площадке. Энди вылез из кабины. В общем, все как всегда. Охранник сделал шаг вперед, от стены, навстречу Хортону. И тут он заметил: кто-то готовится выстрелить в президента "Сигмы" через стекло, из холла. Бросился вперед, оттолкнул Хортона. Заслонил его собственным телом, открыл огонь по киллеру.
  - Ага! - смекнул Хеллард. - То есть, уже интереснее: лица убийцы Литвинов не видел. Стекла затемнены, чтоб внутри здания было не так жарко, не слепило глаза.
   Джон подошел к уцелевшим окнам с другой стороны от входной двери, принялся всматриваться в то, что творилось за стеклами, в холле. Скептически покачал головой.
  - Удивительно, как он вообще заметил киллера? - спросил эксперт-аналитик у Даниэля. - Я, например, ничего разглядеть не могу.
  - Поинтересуемся у Литвинова, - Викорски сделал себе пометку в блокнотике. - Значит, охранник выхватил пистолет, открыл огонь. Стекло треснуло, рассыпалось на осколки, Рей стрелял до тех пор, пока в обойме оставались патроны.
  - Значит, он не видел, что ведет огонь по роботу DB-1, - подытожил Хеллард. - Отметим. Дэн, у меня другой вопрос. Если я все правильно понял, робот выстрелить не успел. Как пострадал Энди Хортон? Что с ним произошло?
  - Рей Литвинов, с перепугу, сильно оттолкнул президента в сторону. Хортон не ожидал такого. Человек немолодой... Потерял равновесие, неудачно ударился спиной о борт флайера. Надо понимать, в этот момент произошло смещение позвонков в шейном отделе - если верить диагнозу врачей.
  - Все понял, - Хеллард оглядел место происшествия, быстро подошел к разбитому окну, заглянул через него внутрь помещения. - Здесь все ясно. Пока нет вопросов. Пошли в холл.
   Эксперты из группы Викорски уже закончили видеосъемку и фотографирование места происшествия. Осколки разбитых стекол собирали в пакеты - теперь по холлу можно было передвигаться. Хеллард подошел к роботу, присел возле него на корточки. Розовый пластик на голове и руках, скрывающий металл корпуса. Черные брюки, светлая рубашка. С виду - обычный человекоподобный DB-1, но при встрече перепутать его с живым существом почти невозможно. Разве что в сумерках или, например, когда видишь силуэт через затемненное стекло. В других случаях сразу обратишь внимание на необычные сенсорные зрачки и неподвижное "каменное" выражение лица: интонации голосу придавать научились, а "делать мимику" - пока нет.
  - Оружие? - поинтересовался Джон.
  - Убрали в пакет, - ответил Викорски. - Конечно, шансов почти никаких. Какой идиот, вкладывая пистолет в манипулятор робота, оставит при этом свои "пальчики"?
  - На пистолете, может, и не оставит, - задумчиво проговорил Хеллард. - А вот, кстати, на теле робота? На металле, на пластике?
  - Все изучили на предмет отпечатков, все гладкие поверхности, - заверил Даниэль. - Ничего. Пусто.
  - Значит, и на стволе будет "ноль", - грустно усмехнулся Хеллард. - Очень жаль. Если б повезло - следочки вывели прямо на заказчика.
  - Это только в сказках...
  - Да знаю я! - рассердился эксперт-аналитик. - Но хочется чего-то простого. Мы ведь с тобой - не матерые ищейки из "убойного" отдела, правда? Мы с техникой работаем. А тут...
  - Вот и давай поработаем с техникой, - предложил Викорски. Жестом подозвал сотрудников экспертно-криминалистической группы. - Переверните его!
   Увидев "лицо" робота, Хеллард огорченно присвистнул. Пули, выпущенные из пистолета охранника, превратили грудную клетку и голову механической "куклы" в крошево металла и пластика.
  - У DB-1 центральный процессор и постоянное запоминающее устройство расположены в голове, - грустно сказал эксперт-аналитик. - Похоже, накопитель памяти превратился в металлическую стружку. Можно поздравить Рея Литвинова: он меткий стрелок... Чтоб его...
  - Проверим, - не согласился Викорски. - Снимать ПЗУ?
  - Давай! - махнул рукой Хеллард.
   Техники приступили к работе, принялись осторожно резать голову робота на части, извлекать на специальный столик остатки накопителя памяти. Хеллард постоял рядом с ними минуту-другую, затем подошел к стене с разбитым окном, еще раз выглянул наружу. Прогулялся по холлу, что-то прикидывая, озираясь по сторонам. Чуть не споткнулся, встретившись взглядами с Кариной Мэнигем. Девчонка наблюдала за действиями Джона с улыбкой.
  - Ладно, тут все понятно, - пробурчал аналитик. - Вытащите куски ПЗУ - и в лабораторию. Надо попытаться восстановить данные, хотя бы часть.
  - Остатки куда? - вдруг поднял голову один из людей Викорски.
  - Какие остатки? - не понял Хеллард.
  - Ну, робота, - уточнил сотрудник. - Процессор и ПЗУ снимем, а металлолом - куда? Он нужен?
   Хеллард вопросительно глянул на Викорски. Тот пожал плечами.
  - Мне не нужен, - чуть помедлив, ответил руководитель экспертно-криминалистической группы. - Все ценное, что есть - в голове машины. Информация! Это снимем, без вопросов.
  - Вам нужно? - сухо, кратко поинтересовался Хеллард у Карины Мэнигем.
   Он не счел необходимым задавать вопрос в полной форме: "Нужны ли остатки робота ВКС Объединенной Европы?" Решил: если не поймет - сама виновата. Значит, врут, что она хороший аналитик. Не способна в элементарные вещи врубиться...
  - Нет! - еще более кратко ответила рыжеволосая девушка.
   Любезность - на любезность.
  - Значит, остатки - на свалку! - подытожил Хеллард. - Металлолом - он и есть металлолом.
   Джон осмотрелся еще раз. Девушка-секретарша так и сидела на диване, комкая носовой платочек. Возле нее по-прежнему находился один из сотрудников Лайонса Торелли. Рей Литвинов, уничтоживший робота-киллера, стоял у стены, грустно глядя себе под ноги. Одинокий, позабытый всеми.
  - Лайонс! - Джон подошел к начальнику службы внутренней безопасности, который устроился за столом секретарши, ожидая распоряжений экспертов. - Слушай, ты людям хоть в туалет дай сбегать, что ли. Твой сотрудник прилепился к девчонке, с дивана ей встать не позволяет. И Литвинов - будто приклеенный.
  - Я приказал, чтоб ждали! - коротко отозвался Торелли. - Опрос свидетелей и участников.
  - Опрос будет чуть позже, пусть разомнутся, в себя придут, - махнул рукой Хеллард и быстро глянул на Карину Мэнигем, которая стояла рядом, безучастно слушая диалог. - Опрос - позже! Скажи, чтоб никуда не отлучались, находились в офисе. Дело в том, что мне сначала... надо кое-что выяснить... по проекту "Новая Эра".
   Он подхватил Викорски под локоток и потащил Даниэля в сторону кафе.

На сайте представлен фрагмент книги. Информацию о том, где купить роман "Разум чудовища" - смотрите ниже.

"ЭКСМО", серия "Русская фантастика", август 2007
Тираж: 7000 экз, страниц: 416, формат: 84x108/32, ISBN: 978-5-699-22516-3



Купить на "ОЗОНе" (через он-лайн заказ)

Купить в My Shop (через он-лайн заказ)

Купить в Labirint-Shop (через он-лайн заказ)

Купить в "Болеро" (через он-лайн заказ)

Купить в Топ-Книге (через он-лайн заказ)

Купить на OZ.BY (Беларусь, через он-лайн заказ)

Купить в Московском Доме книги (в реале, сеть магазинов)

Купить в Торговом Доме Книги "Москва" (в реале)

Купить в доме книги "Медведково" (Москва, в реале)

Купить в сети магазинов "Буквоед" (Санкт-Петербург, в реале)

Купить электронную версию книги на "ЛитРесе"

Купить электронную версию книги на "ОЗОНе"

Купить электронную версию книги на "Публиканте"




Линия "Звездные войны"

Новинка!!! ЗВЕЗДНЫЙ НАДЗОР - ЭКСМО, май 2010, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Звездный Надзор"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! ОХОТА НА МОНСТРА - ЭКСМО, декабрь 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Охота на монстра"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! СМЕРТЬ ОСОБОГО НАЗНАЧЕНИЯ - ЭКСМО, июль 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Смерть особого назначения"

Читать/узнать подробности
ЛИКВИДАТОРЫ - ЭКСМО, апрель 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Ликвидаторы"

Читать/узнать подробности

БЕЛЫЕ НАЧИНАЮТ И ПРОИГРЫВАЮТ - Альфа-книга, май 2008, серия Фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Белые начинают и проигрывают"

Читать/узнать подробности
ВЫСТРЕЛ В ЗЕРКАЛО - ЭКСМО, ноябрь 2007, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Выстрел в зеркало"

Читать/узнать подробности




"Земная" линия

ЛАБИРИНТ СМЕРТИ - Эксмо, ноябрь 2008, серия Русская фантастика. Читать/узнать подробности.


"Лабиринт смерти"

Читать/узнать подробности

ЭЛИТНАЯ КРОВЬ - ЭКСМО, февраль 2008, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Элитная кровь"

Читать/узнать подробности

РАЗУМ ЧУДОВИЩА - ЭКСМО, август 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Разум чудовища"

Читать/узнать подробности

РЫЦАРИ ПОДЗЕМНЫХ МАГИСТРАЛЕЙ - ЭКСМО, октябрь 2006, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Рыцари подземных магистралей"

Читать/узнать подробности
ВАРИАНТ ЗОМБИ - ЭКСМО, февраль 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Вариант "Зомби"

Читать/узнать подробности





 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"