Романов Виталий Евгеньевич: другие произведения.

Лабиринт смерти

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 6.24*11  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "ЭКСМО", серия "Русская фантастика", ноябрь 2008.




"Лабиринт смерти"

"ЭКСМО", серия "Русская фантастика", ноябрь 2008
Тираж: 7000 экз, страниц: 448, формат: 84x108/32, ISBN: 978-5-699-31594-9

Текст романа находится ниже, навигатор по моим книгам предназначен для быстрого перехода от одного романа к другому.



Линия "Звездные войны"

Новинка!!! ЗВЕЗДНЫЙ НАДЗОР - ЭКСМО, май 2010, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Звездный Надзор"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! ОХОТА НА МОНСТРА - ЭКСМО, декабрь 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Охота на монстра"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! СМЕРТЬ ОСОБОГО НАЗНАЧЕНИЯ - ЭКСМО, июль 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Смерть особого назначения"

Читать/узнать подробности
ЛИКВИДАТОРЫ - ЭКСМО, апрель 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Ликвидаторы"

Читать/узнать подробности

БЕЛЫЕ НАЧИНАЮТ И ПРОИГРЫВАЮТ - Альфа-книга, май 2008, серия Фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Белые начинают и проигрывают"

Читать/узнать подробности
ВЫСТРЕЛ В ЗЕРКАЛО - ЭКСМО, ноябрь 2007, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Выстрел в зеркало"

Читать/узнать подробности




"Земная" линия

ЛАБИРИНТ СМЕРТИ - Эксмо, ноябрь 2008, серия Русская фантастика. Читать/узнать подробности.


"Лабиринт смерти"

Читать/узнать подробности

ЭЛИТНАЯ КРОВЬ - ЭКСМО, февраль 2008, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Элитная кровь"

Читать/узнать подробности

РАЗУМ ЧУДОВИЩА - ЭКСМО, август 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Разум чудовища"

Читать/узнать подробности

РЫЦАРИ ПОДЗЕМНЫХ МАГИСТРАЛЕЙ - ЭКСМО, октябрь 2006, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Рыцари подземных магистралей"

Читать/узнать подробности
ВАРИАНТ ЗОМБИ - ЭКСМО, февраль 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Вариант "Зомби"

Читать/узнать подробности




Купить на "ОЗОНе" (через он-лайн заказ)

Купить в "Labirint-shop" (через он-лайн заказ)

Купить в My Shop (через он-лайн заказ)

Купить в "Болеро" (через он-лайн заказ)

Купить на OZ.BY (Беларусь, через он-лайн заказ)

Купить в Московском Доме книги (в реале, сеть магазинов)

Купить в Торговом Доме Книги "Москва" (в реале)

Купить в доме книги "Медведково" (Москва, в реале)

Купить в сети магазинов "Буквоед" (Санкт-Петербург, в реале)

Купить электронную версию книги на "ЛитРесе"

Купить электронную версию книги на "Публиканте"



Лабиринт смерти

(авторское название - "Лабиринт без права переписки")


Пролог

   "Господи, помоги мне! Господи, помоги..." - воздух плотный, вязкий. Его приходится заглатывать, как желе.
   "Господи, помоги мне!"
   Максим, всем телом прижавшись к стене, выставил вперед ствол лазерного автомата. Подобрался к повороту коридора. Помедлил, собираясь с духом. Во рту пересохло, глотка была горячей и шершавой. Ушаков совсем некстати подумал, что отдал бы очень многое, лишь бы сделать несколько глотков воды. Фляга давно выброшена - в ней не осталось ни капли.
   "Господи, помоги мне..."
   То ли стон, то ли мольба. А может, молитва? Сколько еще людей осталось в живых? Попробуй, разберись. И ведь не поймешь, откуда прозвучит выстрел. Идиотское слово - прозвучит. Привычное, но идиотское. Не к месту. Эти чертовы лазеры стреляют бесшумно. Резанет вспышка по глазам, яростная боль разорвет тело. Хорошо, если успеешь помолиться.
   "Господи, помоги мне..."
   Дурацкий шепот в ушах. Как он достал! Лучше бы услышать хоть какую-то внятную подсказку от операторов клуба. Но вместо конкретных указаний - чей-то стон. Мольба. А может, молитва? Мысли путаются, повторяются. Может, человек, чей голос слышен в наушниках - знает: ему осталось совсем немного? Смертельно ранен? И - на пороге в иной мир - молит о том, чтобы Бог вспомнил о грешнике... Принял к себе.
   Ушаков горько усмехнулся. Стоит ли бояться Ада, если он тут, вокруг? Макс осторожно выглянул из-за угла, в любую секунду ожидая выстрела. Сверкнет горячая молния перед глазами - и упадешь на дорожку, не видя ничего вокруг. Пропитанный огненной болью. Будешь повторять "Господи, помоги мне!", а кто-то из игроков станет ненавидеть тебя за этот шепот в наушниках. Шепот, отнимающий силы. Лишающий воли. Не позволяющий расслышать команды диспетчера с пульта.
   Чертов диспетчер! Жив ли на центральном пульте хоть кто-то из сотрудников игрового клуба? Что вообще произошло? Куда идти, что делать?
   Коридор, в который выбрался Максим, оказался пуст. В нем, как и в предыдущем, было плохое освещение. Так, словно после сильного толчка половина настенных и потолочных светильников вышла из строя, отключилась. При таком скудном освещении трудно просмотреть ход до следующего поворота. А значит, вероятность, что из-за угла появится кто-то с лазером в руках, высока.
   "Господи, помоги мне!"
   Макс поймал себя на том, что беззвучно повторяет эту нехитрую формулу вслед за невидимым человеком, чей голос слышал в ушных динамиках. Парень медленно двигался по коридору, вжимаясь спиной в стену, стараясь смотреть и вперед, и назад.
   Вспомнилось: еще мальчишкой, читал про летчиков Второй Мировой войны. Тогда не было никаких локаторов. Для того, чтоб разобраться, не заходит ли вражеская машина тебе в хвост, следовало все время контролировать заднюю полусферу. Если ведущий двойки самолетов выбирал цель для атаки, то ведомый, шедший за лидером, оборачивался назад каждые две секунды. У кого-то это становилось привычкой. Даже приземлившись, находясь среди друзей, летчик то и дело оборачивался...
   От необходимости постоянно крутить головой взад-вперед стены вертелись у Максима перед глазами. Он вдруг понял, что долго не сможет жить так.
   "Господи, помо..."
   И тишина. Ушаков замер на месте, даже дышать перестал. Чуть наклонил голову, вслушиваясь в тишину.
  - Ну же... - беззвучно попросил он.
   Но человек, чей шепот так долго мешал Максиму, раздражал парня, молчал. Беглец постоял на месте, все еще надеясь, что произойдет чудо. Он, Ушаков, вновь услышит раненого. Человека, оказавшегося таким же заложником игрового комплекса, как и сам Максим. Тишина. Глухая, ватная. Макс почувствовал укор совести - еще недавно он костерил невидимого товарища по несчастью, ругал последними словами, требуя, чтоб тот заткнулся. И вот, умиравший заткнулся...
   Ушаков приподнял защитные очки с лица, вытер пот со лба. Вновь вцепился в рукоятку автомата, положил палец на спусковой крючок. Так он чувствовал себя хоть немного увереннее. Проблема лишь в том, что уверенность - странная птица. Птица Химера. Тот, кто долго искал Господа в лабиринтах - тоже был уверен в себе. Еще недавно. Несколько часов назад.
   Максим дополз до следующего поворота. Постоял, собираясь с силами. "Боже мой! Сколько еще этих дурацких коридоров? Где же выход с этажа?!"
   Он приподнял ствол автомата, выставил его перед собой, аккуратно выглянул из-за угла. Темно. Слишком темно. Плохо видно, что впереди, вдали. Максим чуть прищурился, напряженно вглядываясь в полумрак. Вроде, что-то есть.
   И вдруг Ушаков вздрогнул, чуть не подпрыгнул на месте. Где-то вдалеке, в длинном проходе, на подъеме, он разглядел мешок. Или сверток? От этого "мешка" вниз по коридору тянулась узкая темная лента. Вглядываясь в непонятный объект, оказавшийся на дороге, Макс наступил на это. Мокрую дорожку. И только тогда понял - она не черная. Нет. Темно-красная. Его армейский ботинок оказался в ручейке крови.
   Макс дернулся назад, с ужасом глядя себе под ноги. На какое-то время даже забыл про необходимость контролировать заднюю полусферу. Кровь. Темно-красная, густеющая. Человеческая кровь, в этом нет сомнений. А сверток или мешок в середине коридора - это человек. Возможно, тот самый, что звал на помощь Господа.
   Ушаков почувствовал, как желудок рвется наружу. Парень беспомощно посмотрел назад, по сторонам. Потом, с трудом заглатывая воздух, двинулся к товарищу по несчастью, сидевшему на корточках, у стены, посреди длинного перехода от зала к залу. Раненый замер неподвижно, прижимая руки к животу. Он чуть завалился на бок, скрючился. В его позе было столько муки, что Макс почувствовал - от ужаса дыбом встают волосы. Не только на голове - на загривке.
   И вдруг человек пошевелился, приподнял голову, с трудом глянул на Макса. Во взгляде было такое страдание, что Ушаков почувствовал чужую боль, как свою собственную. Будто это у него - а не у незнакомого мученика - боевым лазером взрезан живот. Это он сам прижимает ладони к ране, не позволяя кишкам вывалиться наружу. Будто из него, Макса Ушакова, точками вытекает кровь.
  - Ты как? Что делать? - едва слышно прохрипел парень, чувствуя, как от увиденного съезжает крыша.
   Понимая, что не сможет ни поднять незнакомца с пола, ни тащить его куда-либо. Головокружение усилилось, как только Максим осознал, что такое настоящий выстрел из лазерного оружия - без ограничителя мощности.
   Мужчина, лет тридцати пяти, в черных брюках и форменной "стальной" рубашке, какую носили все сотрудники игрового клуба, едва заметно покачал головой. Его лицо перекосилось от боли. Умиравший попытался что-то сказать.
  - Не слышу! - честно признался Максим.
   Он оперся ладонью на стену, чувствуя: пол уходит из-под ног. Лучше бы Ушаков не приходил в этот коридор.
  - Уходи! - чуть слышно выговорил сотрудник клуба.
   Это вышло довольно внятно и четко. Максим понял. Облегчение. Ушаков сразу почувствовал облегчение. Раненый не требовал, чтобы Макс пытался его спасти.
  - Что здесь произошло? - парень присел на корточки рядом с умиравшим. - Я не понял, что случилось? Авария?
   Сотрудник клуба внимательно смотрел на лицо игрока, будто читал фразу по губам, а не воспринимал ее на слух. Ушакову показалось, раненый попытался улыбнуться, но на лице тут же появилась гримаса боли.
  - Дурак... - это Максим скорее угадал, чем услышал. Человек собрался с силами. - Игровой клуб? Неужели до сих пор... не понял? Дурак... Военный комплекс. Лаборатория... по изучению оружия... новое поколение...
  - Стоп! Стоп! - Ушаков вскочил на ноги, растерянно глянул по сторонам. Коридор по-прежнему был пуст. - Ты что, бредишь? Какая военная лаборатория?! Какое оружие нового поколения? Крыша поехала?! Это - игровой клуб! Я подписал договор на...
   Он остановился, потому что изо рта умиравшего потекла кровь. Кажется, сотрудник клуба хотел засмеяться, и результат вышел плачевный. Человек слабо пошевелился, чуть изменил позу, оперся спиной на стену. Прикрыл глаза.
  - Засунь контракт себе в жопу, - отдышавшись, прохрипел он. - Там черным по белому написано: игрок принимает на себя ответственность за серьезные травмы, даже несовместимые с жизнью. Ты - мясо для лаборатории.
   Похоже, эта фраза отняла у страдальца слишком много сил. Он закашлялся, упал на бок. Ноги стали судорожно дергаться.
  - Стой! Стой! - теряя голову, завопил Макс. - Стой! Не умирай! Как отсюда выбраться? Слышишь?! Как отсюда выбраться?! Где выход?
   Изо рта человека текла кровь, сильнее и сильнее. Забыв обо всем, Макс принялся дергать умиравшего за плечо. Приподнял его.
  - Как отсюда выйти? Где выход? Как связаться с оператором? С диспетчером? Я выхожу из игры!!!
   Сотрудник клуба вдруг открыл глаза. Долго смотрел на Ушакова, не узнавая собеседника.
  - Диспетчер... - едва слышно прошептал он.
  - Где? Где диспетчер?! Говори!
  - Роботы... - теперь человек говорил так тихо, что Макс не понимал и половины сказанного. Угадывал, домысливал то, что пытался объяснить умиравший, из которого толчками вытекала темная густая кровь. - Землетрясение... Чертово... Кто же мог ожидать? У нас, в Питере... Не бывает... Бред... Авария на "Ленэнерго". Сервера дали сбой. Одни пошли на перезапуск, другие нет... Случайность... Система вышла из-под контроля...
   Человек замолчал.
  - Какая система?! - Ушаков был на грани истерики. - Какая система вышла из-под контроля? Говори! Говори! Не молчи! Ну же! Еще усилие!
  - Компьютерная... - прохрипел умиравший. Кровь снова потекла изо рта. - Система управления полем... Машины сошли с ума... Ограничители мощности на лазерах сняты. Роботы режут всех, будто свиней.
  - Кого всех? - холодный пот потек по спине и груди Макса.
  - Кого встретят... на дороге... в пультовой уже никого нет... в живых...
   Ушаков схватился за автомат, быстро огляделся по сторонам.
  - Сумел убежать... хотел выбраться... сказать надо... запретить... обязательно... нельзя клуб... такой клуб... нельзя... опасно... пожарный выход... двери заблокированы... электроника... все двери заблокированы... только служебный... не успел...
  - Где он? - взмолился Ушаков. - Где он?! Родной мой! Хороший! Не умирай, пожалуйста! Только не умирай! Скажи: где он? Как найти пожарный выход?! Скажи, и тебе это зачтется на небесах. Сделай доброе дело!!!
  - Первый этаж... самый первый... открыть... вручную... - сотрудник клуба вдруг схватил Ушакова за руку, попытался приподняться, но это, видимо, отняло у него последние силы. Пальцы сильно сдавили локоть Максима, так, что парень чуть не закричал. - Не успел.
   В горле умиравшего заклокотало. Он дернулся, изо рта фонтаном хлынула кровь. Человек упал на дорожку, вытянулся в полный рост, лицом вниз. Замер. Темная лужа стала быстро расти.
   Ушаков нервно стер с лица красную жидкость, глянул на ладонь. Опомнился, крутанул головой влево-вправо, проверяя коридор. Крепко сжал лазерный имитатор.
   Да какой это, к дьяволу, имитатор? Оказывается, настоящий лазерный автомат! На котором выставлен ограничитель мощности огня, дабы игроки не покалечили друг друга во время "боя". А теперь - если верить словам мертвого сотрудника клуба - управляющая система "криво" перезагрузилась, в результате "глюка". Ограничители мощности на оружии сняты. Дистанционно.
   Если верить сотруднику клуба. "Интересно, - подумал Максим, нервно покусывая губы. - А какие основания ему, умиравшему, не верить? Кто станет врать перед смертью, уходя в небытие?"
  - Тем более, я своими глазами видел, как режет человека лазер со снятым ограничителем мощности, - тихо пробормотал Ушаков.
   Сразу вспомнился сотрудник клуба, руками зажимавший страшную рану на животе. Запекшиеся, черные края. Длинный язык крови в коридоре, на полу. И снова - холодный пот по спине, противными липкими струйками.
  - Нет-нет, - помотал головой парень. - Это не со мной, только не со мной. Надо просто добраться до первого этажа. До выхода из Ада. Я смогу. Всего несколько этажей. К черту! Подальше от этого места!
   Он еще раз глянул назад, туда, где остался мертвый, и - вжимаясь спиной в стену - двинулся на поиски перехода с горизонта на горизонт.
  
  
  * * *
  
   Рабочая пятница тянулась и тянулась бесконечно, так, что к половине пятого вечера Максим Ушаков, менеджер компании "MRC", отвечавший за продажи сетевого оборудования "CISCO" в Северо-Западном регионе, уже готов был лезть на стены.
   В принципе, Макс имел все основания быть довольным собой. "MRC" - один из крупнейших игроков на рынке сетевого оборудования России - появился в Санкт-Петербург около трех лет назад. Ушакову посчастливилось вовремя "подсуетиться", положить свое резюме в нужное место. На этапе, когда компания "MRC" подыскивала грамотный персонал, обладавший нужным опытом.
   Из года в год продажи в Северо-Западном регионе росли. Начальство по достоинству оценило вклад Максима Ушакова в бизнес. Постоянно индексирующаяся зарплата - к тому же, выше, чем в среднем по рынку - плюс квартальные премии за выполнение плана, "белая" зарплата, страховка, оплата деловых переговоров по мобильнику, служебная машина. О чем еще должен мечтать молодой специалист, которому недавно "стукнуло" 23 года?
   Конечно, о многом, ибо человеку всегда не хватает того, что есть, здесь и сейчас. Но, положа руку на сердце, самое главное - чтоб все так шло и дальше. Стабильность на работе, выполнение плана, развитие рынка. Пусть борьба с конкурентами и постоянно меняющаяся ситуация: кто-то из игроков уходит, кто-то - приходит. Главное, чтобы - в общем и целом - "MRC", вовремя "откусившая" свой кусок от пирога, не потеряла доли на рынке.
   А там - видно будет. Несколько лет стабильности жизненно важны. Купить квартиру. Сдать еще пару-тройку экзаменов, получить сертификаты, чтоб резюме выглядело более солидно. Глядишь, со временем получится "перепрыгнуть" в какую-нибудь импортную контору. А то и возглавить все российское направление, уже как представителю вендора, а не компании-дистрибутора. Это гораздо круче. Считай, "гражданин мира" - другая зарплата, открытая виза, поездки "за счет фирмы" по всей старушке Европе...
   Максим потянулся в кресле, зевнул. "Косынка" не раскладывалась. Достал этот пасьянс! Ушаков взял со стола мобильник, глянул на него. Примерно два часа до конца рабочего дня. Соответственно, около четырех - до назначенной встречи в игровом клубе "Crazy Battle".
   Работать не хотелось. Парень встал из-за стола, подошел к окну. Засунул руки в карманы, качнулся с пяток на носки. План по продажам сетевого оборудования за май был выполнен на девяносто семь процентов, а до конца месяца оставалось еще три рабочих дня. Это означало, что можно не напрягаться. Даже если Ушаков будет оставшееся время ковырять пальцем в носу, дилеры и постоянные партнеры все равно "выберут" необходимый остаток. Выполнят план сами, без его, Максима, участия.
   Конечно, лучше чуток напрячься в мае, потому что июнь - начало лета. В период отпусков все традиционно идет на спад, а премию за второй квартал получить хочется. Не просто хочется, а очень надо! Тем более, раз он решил выкинуть пятьсот баков на ветер. Точнее, не на ветер, на игру в "Crazy Battle".
   Стоп! Почему он так уверен, что обязательно согласится на участие? Макс почесал пальцем кончик носа, с интересом глядя из окна второго этажа на девчонку в мини и на шпильках, проходившую по улице. Ушаков проводил ее глазами до поворота, вздохнул. При его росте в сто семьдесят сантиметров, красавицы на высоких каблуках вызывали комплекс неполноценности. Смотреть на них можно только из окна.
   Макс вытащил правую руку из кармана, машинально попытался пригладить жесткие темные волосы. Те пружинили, не собираясь подчиняться прихотям Ушакова, снова завивались в колечки.
   Конечно, многим подругам нет дела до роста кавалера. Особенно, если тот платит в клубе или на "дискаче". Но все же...
   Додумать эту мысль до конца Ушаков не успел. Несколько раз пискнул "Opel Vectra", стоявший прямо под окном. Макс приоткрыл створку, оперся ладонями на подоконник, выглянул наружу. Ничего особенного. Трое пацанов с "Фантой". Видимо, один прошел слишком близко от машины.
   Макс подумал и решил не закрывать окно - так было приятнее. Свежий воздух.
  - Ммм, на чем я остановился? - спросил он сам себя.
   Ах да, девчонка в мини отвлекла от мыслей об игровом клубе. "Crazy Battle".
  - Во название придумали! - усмехнулся Макс, который, в силу своей работы, хорошо знал английский язык. Ежедневно приходилось читать нерусифицированную документацию, да и экзамены сдавать на "аглицком". - Нафига такое название клубу? Маркетинговые службы, что ли, посоветовали? Crazy - сумасшедший, безумный. Другое значение - помешанный. Battle - битва, сражение, бой. Как вариант - драка, общая свалка. Шутники, мать их! Хотя, если подумать... В общем, довольно звучно и завлекательно. Если учесть, что речь идет об игровом клубе.
   Тревожно заныло внутри. Максиму вспомнился неприятный сон, из-за которого он плохо спал ночью. Да какой там неприятный сон?! Настоящий кошмар! Кровища, стоны, тщетные поиски выхода из лабиринта... Привидится же такое.
   Может, не стоит лезть в это? Послать все к черту? В конце концов, и сумма за участие запредельная, даже по Максовой зарплате. Что за отморозки готовы выкидывать по пятьсот долларов за ночь игры, пусть даже на лазерных имитаторах? Так ли уж это круто? До такой степени забойнее, чем пейнтбол или страйкбол?
   Ушаков сразу же вспомнил, как пили пиво с Коляном. Тот взахлеб рассказывал о приятеле, который посетил клуб "Crazy Battle" и мамой клялся, что это самая крутая развлекуха в Питере. Мол, никакие американские горки, новомодные аттракционы в ЦПКиО или ружьишки в пейнтболе не сравнятся с тем, что игрок получает в "Crazy Battle".
  - А сам-то чего не ходил? - прихлебывая пиво, поинтересовался тогда Максим, прерывая приятеля, который вошел в раж, описывая реакцию "корефана". - Если все так круто, что круче только явный криминал, чего не сыграл? Я б тебя послушал, в подробностях, может и сходил бы.
   Колян сразу потух, стушевался.
  - Дороговато для меня, - после паузы, честно признался он. - Пятьсот баков, Максыч. Ты чего? Не все ж такие миллионеры, как некоторые у нас. Жалко. Я думал - может, ты сходишь, потом расскажешь. Корефан затихарился. Спрашиваю: круто? Он: не то слово! Я говорю: а что там? Молчит, гад. Ничего не говорит. Не смог я узнать, что в этом "Crazy Battle" такого-особенного.
  - Так он тебе вообще ничего не рассказал? - удивился тогда Максим.
   Это, в самом деле, было как-то странно. Но Колян только надул щеки. Ему нечего было добавить.
  - Ладно, может, попробую, - пожал плечами Ушаков.
   Все это случилось несколько дней назад. Потом Максим вспомнил о разговоре, потратил час или два, чтобы найти в Интернете информацию о клубе. Создавалось впечатление: владельцы заведения не очень стремились к рекламе. Узнать координаты смог бы только тот, кто действительно хотел попасть в "Crazy Battle".
   Это заинтриговало Ушакова, и он, еще в четверг, позвонил по указанному телефону. Куклу на reception посадили, что надо. У нее был такой милый голосок, что - еще не видя девчонки и ничего не зная о клубе - уже хотелось поехать туда с баксами.
   Кукла очаровательно смеялась, была весела и разговорчива. Слушая ее нежный голосок, Ушаков понимал: хочется съездить в "Crazy Battle". Не только для игры, познакомится с этой очаровашкой. Потребовалось всего несколько минут, чтобы узнать ее имя. Катя.
   Катюша подробно ответила на все вопросы. Сказала, что игра на лазерных имитаторах, в которой желает поучаствовать Макс, проходит раз в сутки, по ночам. Днем клуб отдан пейнтбольным бойцам. Вводный инструктаж перед "лазерной" игрой начинается в восемь вечера. Это мероприятие обязательно для тех, кто хочет поиграть.
   Ушаков тогда удивился. Катюша вновь очаровательно посмеялась и объяснила: игра на лазерных имитаторах - штука гораздо более опасная, нежели другие забавы. И потому, все потенциальные игроки должны посмотреть - что это такое. Узнать, как устроены макеты в клубе, попробовать оружие в деле. Только после этого желающие подписывают документы о том, что вводный инструктаж пройден, и они готовы к выходу в игровое поле.
   Макс слушал девичий щебет в пол-уха, пытаясь угадать: какая она, Катюша? Ка-тю-ша... Милое, приятное имя. Хорошо бы, и девушка такая оказалась - милая, ласковая. Контактная... Ушаков был уверен, что сумеет раскрутить ее на вечер в "Metro Club" или "Просвете". А там, глядишь, и на что-то большее.
  - А вы сами играли, милая Катюша? - вкрадчиво спросил он, не желая заканчивать разговор. Хотелось, чтоб кукла запомнила его. Обрадовалась потом, при встрече, выделила из прочих. - Может, поболтаем по секрету?
   И снова - звонкий, искренний смех в ответ. Операторам запрещено рассказывать потенциальным клиентам об играх. "Приезжайте, Максим, все увидите сами!"
  - Ну что ж, - повеселел Макс. Ему вдруг захотелось быть сильным и мужественным. Для этой незнакомой, но потрясающе симпатичной девушки. - Обязательно буду у вас в гостях. Завтра вечером, Катюша! Может, сыграем на пару? Вы работаете завтра?
   Серебристый колокольчик в ответ.
  - Инструктаж - в восемь вечера, - напомнила Катя. - Я работаю. Приезжайте, Максим! Мы ждем вас...
   "Мы ждем вас", - Максиму показалось, что девушка произнесла традиционную вежливую формулу, но вложила в нее частичку личного.
   Все это было в четверг, накануне. Он получил адрес клуба, и время, к которому следовало приехать на инструктаж. И вроде - все хорошо, правильно. Многообещающее начало, приятный "входной интерфейс".
   Да только потом - ночью - ему, Максиму Ушакову, приснился кошмар. Словно небо послало предупреждение. Некий знак.
   "Отказаться? - подумал парень. - Что, мало развлечений? А впрочем... Можно просто съездить, поглядеть на эту Катюшу. Какая из себя? Посмотреть, что за инструктаж проводят для желающих поиграть. Интересно же. Лазерное оружие, самые передовые технологии двадцать первого века... Катерина сказала: можно отказаться от игры, после инструктажа. Просто не заполнять документы, не платить - и все. Около половины клиентов так поступают. Что тогда со мной происходит?"
   Ушаков вернулся к компьютеру. Проверил почтовый ящик, но ни одного письма от партнеров не увидел. Те, как и он, "поедали" последние рабочие часы недели. Готовились к выходным. Кто - к выезду за город, на природу. Кто - к "погружению" в пивной клуб или стриптиз-бар. Кому что ближе.
   Зевнув, Макс вернулся к пасьянсу. Он твердо решил, что сорвется с места сразу после окончания дня. Надо успеть заскочить в какую-нибудь забегаловку - перекусить. А потом и в смешной клуб "Crazy Battle" - прослушать инструктаж.
   Инструктаж в "Crazy Battle". Юмористы, мать их...
  
  
   Наталья Рогова аккуратно припарковала красный "Audi" возле клуба "Crazy Battle" и глянула на часы. Без двадцати пяти восемь. Она очень боялась попасть в пробки, опоздать на инструктаж, а потому перестраховалась - гнала быстрее, чем следовало. Машинально поправив прическу - так, словно шла на деловую встречу - девушка вытащила из коробки длинную тонкую сигарету. Щелкнула зажигалкой, прикуривая. Затянулась.
   Никогда раньше ей не приходилось бывать в "Crazy Battle". До вчерашнего дня она даже не слышала о существовании в Питере такого игрового клуба. Вернее, и не в самом городе. Ведь окраина Пушкина - это уже область, не Санкт-Петербург?
   Чтобы успеть к назначенному времени, Наташа гнала машину почти на пределе, и это потребовало нервов и сил. Пулковское шоссе, с которого следовало выезжать на Пушкинскую трассу, было заполнено дачниками. Старенькие "пятерки" и "шестерки" неторопливо тащились из города по двум крайним рядам, иногда вылезая в третий и четвертый, откуда их выгоняли сердитыми, нетерпеливыми гудками владельцы внедорожников всех мастей, "Мерседесов", "Фордов" и примкнувших к ним прочих "иномарок".
   Для своих двадцати пяти лет, Наталья очень неплохо водила машину. Могла дать фору многим мужикам, а двести пятьдесят "лошадей", спрятанные под капотом, всегда были готовы помочь хозяйке. Но даже водительских навыков и мощности мотора иногда недостаточно, чтоб прорваться через могучие редуты "дачных" машин, наполненных рассадой помидоров, кошками, собаками и прочими атрибутами загородной жизни.
   И все же, несмотря на столь мощные помехи на дороге, Рогова приехала в клуб раньше, чем следовало. Наташа откинулась на спинку кресла, расслабилась, выпуская дым. Сразу припомнился вечер прошлого дня, с которого, собственно, и началась эта история с клубом...
   В "Генри Федерер" она пришла ровно две недели назад. Переход в серьезную, крупную международную компанию, управлявшую сетью элитных бизнес-центров в Санкт-Петербурге, Рогова готовила довольно долго. На прежнем месте работы Наталья достигла потолка, и отлично понимала это, без подсказки свыше. В самом деле, не мог же президент фирмы снять себя или членов совета директоров с хороших должностей, чтоб поставить молодую заместительницу на одно из освободившихся мест. Смешно...
   Подождав некоторое время, и убедившись, что дальнейшие траты энергии и сил абсолютно напрасны, Наталья Рогова аккуратно положила резюме в несколько рекрутинговых агентств города, специализировавшихся на элитном персонале. Конечно, тогда, полгода назад, она понимала, что скандала не избежать. Как только ей подберут хорошую вакансию, с возможностью дальнейшего карьерного роста, все равно придется информировать топ-менеджеров о планируемом уходе.
   Рогова постаралась сделать все возможное, чтобы оттянуть неприятные объяснения на последний момент. Нервы - штука дорогая. Особенно для того, кто идет в крупную международную контору, с фантастическими возможностями. Но - на трудную работу и ненормированный рабочий день.
   В "Генри Федерер" все оказалось даже лучше, чем изначально думала Наталья. И работа интересная, и коллектив сильный, и топ-менеджеры - каких поискать. Генеральный директор, руководивший филиалом в Санкт-Петербурге - просто клад. Есть чему учиться, куда расти. Вот только менеджер по Восточной Европе - полное дерьмо, прости Господи!
   Почему он решил, что молодая темноглазая брюнетка сделала карьеру через постель? Нет, все прогнило в старушке Европе! Видимо, синдром Моники Левински скосил не только Америку, где мужики боятся лишний раз улыбнуться даме. Теперь этой же болезнью занедужила Европа. И только в России - как представляется иноземным чмырям - можно отрываться по полной программе!
   Наталья нервно выдохнула облако дыма, посмотрело в зеркальце. Рядом с ней парковалась "BMW"-семерка. Тоже на игру? Черт бы побрал эту игру...
   Отношения с Клаусом Штангелем, контролировавшим бизнес "Генри Федерер" в России и Украине, не сложились у нее с первого дня. Хотя Наташа, перейдя на новую работу, поклялась себе, что сделает все возможное, лишь бы закрепиться на этом месте.
   Да, но не через постель же! Черт возьми, она и без вшивого лысого немца знает, что у нее огромные черные глаза, "в которых можно утонуть". Слышала это сотни раз от русских мужиков, гораздо более симпатичных, чем располневший шваб с толстым кошельком. Да!!! И ноги длинные! А еще - брови ниточкой! Очень выразительные и подвижные. И даже маленькая горбинка не портит лица, а придает ему какое-то особенное, неповторимое выражение. Блин, сделал открытие!
   Наташа тихо выругалась, вытащила еще одну сигарету.
   Если бы не Клаус Штангель, все было б - лучше не придумаешь. С Александром Кузякиным, директором петербургского филиала, у нее сложились прекрасные деловые отношения. Возможно, потому, что Александр Владимирович выбрал Наташу из семерки кандидатур, представленных рекрутинговыми компаниями. Именно петербургский филиал выложил со своего счета приличный гонорар за "трансфер" Роговой. Кузякин умел считать деньги, не только свои, но и фирмы - не случайно он управлял крупным бизнесом.
   Он выбрал на должность коммерческого директора молодую симпатичную девушку, хотя Наталья была единственной представительницей "слабого пола" среди претендентов. Выбрал не за длинные ноги, не за выразительные глаза, не потому, что собирался затащить девчонку в постель. Нет. Кузякину требовался надежный "ведомый", которому можно было бы довериться, и Александр Владимирович посчитал: Наталья Рогова - лучший вариант из всех возможных. Он даже не требовал, чтоб девушка, которая была моложе на пятнадцать лет, обращалась по имени-отчеству. Александр - и все тут. Плюс возможность в любой момент войти в кабинет директора, без промедления решить неотложные, "больные" вопросы.
   Две недели промелькнули, словно курьерский состав, идущий мимо полустанка на предельной скорости. Странно, но за эти дни Наташа даже не почувствовала усталости - до такой степени ей нравилась работа на новом месте. Если б не Клаус Штангель... Черт, ну какого хрена ему потребовалось оторвать задницу от мягкого удобного кресла в Москве?! Ехать в Питер, для личного знакомства с новым топ-менеджером?!
   Наташа горько усмехнулась, вспомнив корпоративную вечеринку, полупьяного Штангеля. Темный коридор и смачную пощечину, которую влепила немцу, потерявшему над собой контроль.
   Она тогда страшно испугалась. Нет, не ответного удара. Другого. Сейчас Клаус - прямо не сходя с места - уволит строптивую девчонку. На этом на ее великолепной карьере будет поставлен жирный крест. Но Штангель смолчал. Кажется, даже протрезвел от удивления. Возможно, привык к тому, что русские девчонки безропотно выполняют его требования. Стоит только захотеть - и все будет у его ног.
   Завоеватель, блин! Господин хренов! А вот Сталинград тебе, сука!
   Клаус Штангель стерпел, но уже на следующий день Наталья несколько раз ловила на себе долгий изучающий взгляд Александра Кузякина. Внутреннее чутье, развившееся за годы работы в трех разных компаниях, подсказало ей: пощечина без последствий не останется. Но, сознавая это, Рогова искренне верила: такой опытный профессионал, как Александр Владимирович, поставит ее деловые качества выше личных трений по линии региональный менеджер - коммерческий директор филиала.
   Развязка последовала в четверг. Наталья была на деловой встрече, когда на мобильник "упал" входящий звонок от Лены, офис-менеджера. Узнав, во сколько освобождается Рогова, девушка быстро переговорила с кем-то, находившимся рядом, а потом сообщила: Александр Владимирович хочет видеть Наталью Рогову в офисе, в meeting-room, в три часа дня.
   Подтвердив готовность к встрече, Наташа по-быстрому свернула переговоры. Моментально пропал интерес к "окучиванию" клиента, который размышлял: стоит ли брать офис на первом этаже, в центре города, возле Невского проспекта. В другой день Рогова вцепилась бы в "жертву" бульдожьей хваткой, ибо первые этажи - самое доходное, что есть в бизнес-центрах. Тем более, если клиент готов "брать" весь горизонт. Тем более, когда речь идет об офисе, расположенном в самом центре, в деловой части города, и о договоре сразу на несколько лет.
   Настроение упало ниже нуля, как-то неприятно пересохло во рту. Когда Наталья подъезжала к офисному зданию, вдруг поймала себя на том, что сердце стучит гулко и часто, будто отбойный молоток. Так она не волновалась даже в момент, когда решался вопрос: берут ее в "Генри Федерер" или нет?
   Резко - гораздо сильнее, чем следовало - хлопнув дверцей "Audi", Наташа запахнула плащ, быстро прошла в здание. Кивнула, едва заметно улыбнулась уже знакомому охраннику. Привычно - для контроля - глянула на часы. Без пяти три. Все по графику.
   Александр Владимирович ждал ее в meeting-room. Перед ним на столе чернела фигурная пепельница. Не пустая. В ней лежали две затушенные сигареты. И Кузякин зажигал третью.
   Мгновенно оценив обстановку - было ясно, что шеф сидит тут уже некоторое время, о чем-то напряженно размышляя - Наташа резко отодвинула стул, уселась напротив генерального директора.
   "Если думаете: я пришла, чтоб быть подстилкой для сраного немца, то хэн вам! Не будет этого! Не для того я сюда хотела попасть! Если вы, идиоты, не понимаете, что бизнес - это уважение к тем, кто приносит вам прибыль - сами сдохнете! Сдохнете, но без меня!"
   Глянув на нее, Кузякин ухмыльнулся.
  - Словно на последний бой, - помассировав пальцем кончик носа, резюмировал он.
   Наташа положила руки на краешек стола, сцепила пальцы, дабы не было заметно, как они дрожат. Откинулась на спинку кресла, расправляя плечи. Ничего не ответила. Но Кузякин не был дураком. Ему не надо было пристально наблюдать за молодой помощницей, чтоб "читать" ее внутреннее состояние. Хватало коротких взглядов из-под кустистых бровей.
  - Выпей сока, - предложил генеральный директор. - Или минеральной воды.
   И он произнес это таким странным тоном, будто не старший партнер - младшему. Будто отец - любимой дочери. Подвинул стакан и упаковку. И Наталья, приготовившаяся уйти в глухую оборону, вдруг "сломалась". Она почувствовала, что не способна контролировать мышцы лица. Закрылась ладонями и заплакала.
  - Ну Ну! - Кузякин встал из-за стола, подошел к девушке и положил ей руки на плечи. Сильно встряхнул. - Ну! Наташка!
   Девушка помотала головой, отгоняя приступ слабости.
  - Почему он так, Александр Владимирович? Почему так?! Разве я сюда для того...
  - Стоп! - резко приказал Кузякин, не давая Роговой закончить мысль. - Стоп! Никаких имен и ситуаций! Я знаю, о чем мы говорим. И ты знаешь. Этого достаточно.
   Наташа кивнула, стараясь контролировать себя. Они находились на работе. На работе. Оба являлись наемными служащими, которых в любой момент могли выкинуть на улицу, по прихоти босса. И, как бы трудно ни складывались ее собственные отношения с владельцами фирмы, не следовало подставлять Кузякина, который был нормальным человеком. Не только взял в бизнес, но и пытался поддержать. Как мог.
   Рогова махнула рукой, вытащила платок, быстро и аккуратно промокнула глаза. Глянула на себя в маленькое зеркальце.
  - Все! - выдохнула она. - Я все поняла, Александр Владимирович. Пошла работать.
  - Да ни черта ты не поняла! - вдруг рассердился Кузякин. Хлопнул ладонью по столу, так, что Наталья замерла на месте, с платком у глаза.
   Генеральный директор встал с кресла, засунул руки в карманы, прошелся по комнате. И вдруг вернулся к столу, нагнулся к Наталье.
  - Ни черта ты не поняла! - тихо повторил он, глядя в глаза девушке. - Ты все правильно сделала!
   Рука Наташи опустилась вниз, на черную полированную поверхность. Рогова удивленно посмотрела на босса.
  - Это проверка такая, понимаешь? - Кузякин будто гипнотизировал взглядом молодую помощницу. - Проверка! Наш общий друг остался очень доволен тобой. Сказал: если девушка не постеснялась на первой встрече поступить так, значит, действительно добилась успеха в бизнесе. Понимаешь? Успеха! В бизнесе! Не через интимные услуги!
   Наталья смотрела на босса, открыв рот от удивления. Штангель хотел проверить ее?! Убедиться, что она действительно соответствует деловым качествам, которые приведены в резюме?!
  - Да! - Кузякин развел руки в стороны, чуть ли не поклонился. - Такие вот дела, красавица моя. Крупный бизнес - свои причуды. Свой внутренний контроль. Привыкай. Наш общий друг дал тебе очень хорошую рекомендацию и улетел в Москву.
  - Так это что, все в порядке? - пробормотала Наталья Рогова.
  - В порядке! - заверил Кузякин. Уселся за стол, вытащил из пачки новую сигарету, четвертую. Закурил. Наташа недоверчиво смотрела на Александра Владимировича. Почему у него подрагивают пальцы? Почему? Вот вопрос. - Короче, все нормально, Наталья Николаевна! Есть только одна мелочь.
  - Какая? - Наташа, которую уже отпустило напряжение, вновь превратилась в комок нервов.
  - У руководства есть мнение, что ты - очень мягкий человек. Слишком мягкий для такой должности.
   Рогова удивленно подняла брови, пытаясь разобраться, о чем говорит шеф. За четыре года в коммерческих структурах ей впервые сказали такой комплимент. Это что, завуалированная форма отправить коммерческого директора в отставку? Наташа вопросительно, изучающе глянула на Кузякина.
  - Нет! - ответил тот на немой вопрос молодой помощницы. - Нет! Просто тебе надо стать жестче. Иначе не выдержишь в нашей системе, здесь нет времени на сопли. Помнишь фильм "Ирония судьбы или с легким паром"? Там есть момент, когда герой Мягкова произносит фразу: "Я хирург и должен делать больно, чтобы потом стало легче". Тебе, Наталья, надо учиться быть жесткой. На твоей должности необходимо умение резать по живому. Понимаешь?
   Командир судна должен быть готов пожертвовать частью экипажа ради спасения остальных подчиненных и всех пассажиров. В этот момент кэп не имеет права думать о женах и детях людей, которых отправляет на верную смерть. Понимаешь? Это жестоко, но выхода нет. Командир судна обязан принимать трудные решения. Кстати, и нестандартные тоже. Крупный бизнес - это ведь корабль, если позволишь такую аналогию.
   Я хорошо помню кризис 1998-го года. Тогда в Питере многие предприятия и коммерческие структуры оказались на грани разорения. Меня поразило решение, принятое топ-менежером одной "забугорной" фирмы, имевшей завод в нашем городе. Девальвация рубля. Рост курса доллара. Кризис, убытки. Нет денег, чтобы платить аренду, налоги, зарплату. Завод выпускал хорошую, но дорогую продукцию - парфюмерию, косметику. Спрос резко упал.
   Что было делать? Правильно, дорогая моя! Сокращать издержки! Как? Увольнениями персонала! Знаешь, какое решение принял топ-менеджер? Конвейер остановить нельзя - это похоронило бы завод, производство. Выходит, следовало оставить рабочих, менее квалифицированный персонал? Увольнять сотрудников отдела продаж, сокращать маркетинговые, рекламные, PR-службы? Научно-технический персонал?
   Да, но что такое конвейер без грамотных управленцев? Способных выстраивать связи, искать пути преодоления кризиса? Без инженеров научных отделов? Готовых "сканировать" рынок, анализировать, внедрять новые технологии и решения, упреждая конкурентов?
   Глава питерского филиала не уволил никого из людей, что определяли лицо и будущее фирмы! Он отправил за ворота рабочих, тех, что стояли на конвейере. На их места поставил топ-менеджеров, технических специалистов, которых следовало сохранить любой ценой! Дважды трудное решение. Мало того, что сокращение персонала, так еще и "высоколобых" отправил на рутинную работу. Но выиграл! Он выиграл, понимаешь? Сохранил и производство, и научно-коммерческий потенциал. А рабочих потом набрали.
   Наталья, бывают моменты, когда нельзя думать о людях, надо думать о бизнесе. Ты отлично работаешь, у тебя великолепные аналитические способности, умение разруливать конфликтные, сложные ситуации. Но ты пока не умеешь резать по живому. И должна этому научиться.
   Рогова промолчала, размышляя над тем, что сказал Александр Кузякин. В чем-то он был прав, но Наташа не стала ни спросить, ни соглашаться. Она чувствовала: разговор еще не закончен, хотя и выходит на финишную прямую.
  - Вот тебе визитка игрового клуба "Crazy Battle", - генеральный директор выложил на стол маленький белый прямоугольник. Наташа наклонила голову, чтоб удобнее было изучить надпись. Ни адреса, ни объяснения целей и задач "конторы". Только телефон. - Завтра у нас пятница. Конец рабочей недели. Нормально, успеваем... Сегодня ты позвонишь по указанному номеру, договоришься на завтра, на вечер. Тебе надо будет приехать туда к восьми, так что будь готова. Если потребуется - отмени встречи на вторую половину дня. Можешь даже уйти чуть пораньше, я разрешаю. В восемь вечера ты должна быть в "Crazy Battle". Считай, это приказ. Кстати! Там за участие в игре надо выложить довольно приличные деньги, но это не твоя проблема. Фирма заплатит. Получи у бухгалтера пятьсот долларов, она в курсе.
   Наталья взяла белую картонку со стола, кивнула, стараясь не показать удивления. Она ожидала какого угодно финала разговора - даже, что ее будут увольнять - но только не такого...
   И вот теперь она сидела в машине, струйкой выпуская дым изо рта. В нескольких шагах от того самого "Crazy Battle".
  - Все-таки, вы меня обманули, Александр Владимирович, - Наташа выбросила недокуренную сигарету в окно, еще раз глянула на часы. "Пора!" - Вы меня обманули, Александр Владимирович!
   Теперь, спустя двое суток после инцидента с региональным менеджером, она видела это, как на ладони. Рогова вылезла из "Audi", достала вещи, хлопнула дверцей.
  - Клаус Штангель не проверял меня, нет, - грустно усмехнулась девушка. "Квакнула" сигнализация, мигнули фары. Наташа забросила сумку на плечо, засунула руки в карманы плаща, медленно побрела в сторону входа в клуб. - Нет, Александр Владимирович, он не проверял меня! Немец действительно напился и хотел меня трахнуть. А вы - надо понимать, как опытный грамотный менеджер - сделали все возможное, чтобы конфликт "умер" в зародыше. Не вышел на новую орбиту. Ведь узнали же откуда-то об этой истории? Хотя не стояли в холле и свечку не держали. Вы узнали не от меня. И, думаю, не от господина Клауса Штангеля. Он не стал бы хвалиться таким фиаско. Значит, помогли невольные свидетели. Это говорит, что передача информации "по вертикали власти" поставлена в компании на должном уровне.
   Рогова медленно шла по дорожке, вымощенной красивой плиткой.
  - Итак, Александр Владимирович, вы оказались в ситуации, когда пришлось думать уже не о Штангеле, не обо мне. На первый план вышли стабильность коллектива и моральный климат внутри петербурского филиала компании. После такой "чернухи" ни один team-building не поможет. Вы грамотный менеджер, Александр Владимирович. Все оценили, проанализировали.
   Поговорили с придурком Клаусом, объяснили, какой линии держаться, чтоб спасти репутацию. И его собственную, и фирмы. Потом "впарили" мне, будто он не лапал за бедра, не задирал юбку, а только проверял морально-деловые качества. И даже остался доволен новым коммерческим директором, да еще написал хороший отзыв обо мне. Тьфу!
   Рогова подошла ко входу, резко, сердито махнула рукой. Охранник сорвался с места, быстро открыл дверь, думая, что девушка недовольна им. Но Наталья еще жила внутри своего мира - "сосуда проблем" - не зная, что ему остается существовать лишь несколько часов.
  - Вы хороший менеджер, Александр Кузякин, - пробормотала она, входя в полутемный коридор. - Хороший, да. Грамотный. Но я тоже не идиотка с восемью классами за плечами... Надеялись обвести вокруг пальца? Впрочем... Впрочем, спасибо!
  
  
   "Челы ездят на тачках, пиплы - на троллейбусе", - эту мысль Денис Хлопов, или просто Дэн, как звали его подчиненные, любил повторять по поводу и без. Хлопов, директор небольшой охранной фирмы, ездил на "BMW" седьмой модели, и потому свысока смотрел на большинство автолюбителей.
   В пятницу его любимая мысль про пиплов и челов не действовала. К вечеру этого дня все пиплы вылезали из троллейбуса и пересаживались на ржавые "помойки", чтобы на них ломануться на дачу.
   Эти самые пиплы создавали культурным челам проблемы на дорогах, потому что не умели ездить на нормальной скорости. Их помойки развалились бы от нормальной скорости. Пиплы то и дело организовывали страшные пробки, подставлялись, лезли в крайние левые ряды, не понимая: лохам - лохово. Коли у тебя "раздолба", не способная выжать хотя бы сотку - куда ты прешь, баран?
   Дэн матерился, строил из пальцев "козу". Отчаянно давил на клаксон, "пулял", как только видел брешь в рядах врага. Раз пять он собирался остановится, набить морду какому-нибудь наглому барану. Потом вспоминал, что опаздывает, и снова начинал "куролесить" между ржавыми "помойками".
   На счастье, дорога в сторону Пушкина не имеет разделительного барьера, как Пулковское шоссе. Едва Дэн ушел с трассы на Киев, он сразу выскочил на встречную полосу. Втопил педаль газа в пол, наверстывая упущенное. Асфальтовая лента петляла, взбиралась на горки и ныряла в овраги, тем пушкинская дорога отличается от многих других. Визжали покрышки на поворотах, но машина хорошо "держала" сложную трассу. Дэн включил дальний свет и давил на клаксон, не уходя с чужой полосы. Редкие встречные машины испуганно прижимались к обочине, уступая "BMW".
   К "Crazy Battle" Хлопов подлетел, когда было семь пятьдесят пять. Он припарковался рядом с красной "Audi", из которой вылезла молодая симпатичная телка в мини. Не глянув в сторону Хлопова, она закрыла машину, запахнула плащ. Забросила спортивную сумку на плечо, пошла в сторону клуба.
   Довольно хмыкнув, Денис выбрался из машины. Сцепил пальцы в замок, поднял над головой, а потом крутнулся из стороны в сторону, глядя вслед красотке и разминая затекшую спину. Неподалеку от его "BMW" аккуратно припарковался "Opel Vectra", оттуда вылез невысокий полноватый парень, с темными вьющимися волосами. Он посмотрел вслед девчонке и зачем-то провел пятерней по волосам, словно хотел их пригладить.
  - Ничего козишка! - ухмыльнулся Дэн, указывая толстым пальцем на Наталью Рогову, которая входила в клуб. - Классно натянуть, а?
   Темноволосый парень не ответил, лишь как-то странно глянул на Хлопова. Потом на двери в клуб, которые закрылись за девушкой. В этот момент на стоянку заехала еще одна машина - теперь черная "Волга". Дэн мигом забыл о собеседнике, засунул руки в карманы и повернулся к новенькому, пристально наблюдая, как тот паркуется.
  - Ну, че ты делаешь, недоумок?! - вдруг, не выдержав, закричал Хлопов. Он сделал несколько шагов вперед. Кажется, собрался упереться широкими ладонями в капот "Волге", словно хотел оттолкнуть ее назад. - Убери свою помойку дальше, придурок!
   "Волга" рыкнула мотором и замерла на месте. Фары погасли.
  - Ну ты че, не понял, фуфло болотное?! - разозлился Хлопов. - Я с тобой разговариваю или куда?
   Из "Волги" выбрался плотный мужик лет сорока пяти - пятидесяти, с седыми волосами. Глянув на стоявшего перед ним амбала, новичок хлопнул дверцей машины, включил блокировку дверей. Потом обошел Хлопова, будто столб и, ни слова не говоря, направился в клуб.
  - Не, ну ты видел?! - возмутился Денис Хлопов, обращаясь к Максиму Ушакову, который по-прежнему стоял возле "Опеля", наблюдая за этой сценой. - Во баран, а? Чуть не поцарапал! Я ему говорю по-хорошему, культурно так: подвинься! А он?! Не, народ совсем охренел! Ничего не боится народ. Во времена! Сраная "Волга", ты прикинь?! Что за пиплы на таком говне могут ездить? Челы - на машинах! А это троллейбус какой-то.
   Ушаков нервно глянул на часы. Без трех восемь. Самое пора. И в этот момент на стоянку залетел еще один автомобиль, увидев который, Денис Хлопов замер, так и не закончив тираду про ржавые помойки. Спортивный "Porsche" промчался мимо Хлопова и Ушакова, чуть не зацепив обоих. Максиму даже пришлось сделать шаг назад, потому что за рулем спортивной тачки сидел какой-то отморозок. Во-первых, на стоянку не заезжают на такой скорости. Во-вторых, ведут себя малость поаккуратнее, заметив перед капотом двоих людей.
   Водитель "Porsche", похоже, не испытывал никаких комплексов по данному поводу. И по другим тоже. Пролетев через всю стоянку, спортивный болид резко тормознул около самого входа. В трех метрах от двери. Из "Porsche" выбрался высокий худой юноша и, не глядя по сторонам, направился в клуб.
   Хлопов оторопело почесал затылок, глядя на вновь прибывшего. Охранник попытался остановить парня, указав: надо отогнать машину чуть подальше, в сторону. Но тот лишь отмахнулся, молча передал ключи стражу порядка. Словно предлагая: тебе надо - ты и отгоняй. А у меня другие дела.
   Дэн присвистнул. Он впервые видел, чтоб человек так пофигистки относился к тачке стоимостью более ста тысяч долларов. Хлопов еще раз почесал затылок, глянул на свою "BMW". Что-то тихо пробормотал сквозь зубы и неторопливо, вразвалочку направился к дверям.
  
  
   Денис Хлопов не понравился Максу Ушакову с первого взгляда. Стриженный "налысо" бык - здоровенный, с толстой шеей и массивной золотой цепью. Да еще на голову выше Максима, что окончательно настроило парня против Хлопова.
   Владелец охранной фирмы имел придурковатый вид. Природа будто сознательно "подбирала" черты лица друг к другу - фрагменты паззла - чтоб состроить какую-то идиотскую карикатуру. Глаза у Хлопова были чуть навыкате, словно кто-то надавил ему на живот, и от внутреннего давления зрачки полезли наружу. Брови - приподнятые, полукругом. Из-за этого казалось, что здоровяк удивлен чем-то или собирается задать вопрос. Рот - с пухлыми губами, приоткрытый. Макс улыбнулся, вспомнив рассказы старшего брата, служившего в армии. Толян смеялся, про таких говорят: кожи не хватает. Мол, если человек "пасть захлопнет", то на заднице проход откроется.
   В общем, дурашливый вид Дениса Хлопова, вкупе с его постоянными "распальцовками", сильно не понравились Ушакову. А вот Дэн - непонятно, с какой радости - сразу же записал Максима в свои "кореша".
   Пока шли до входной двери, Макс незаметно для спутника улыбался, вспоминая, как владелец "Porsche" обломил здоровяка. Только Хлопов успел "распальцеваться", начал задвигать тему про пиплов и челов, про "культурные" тачки и ржавые помойки, как спортивный болид - гораздо более крутой, нежели бэ-эм-вуха Дэна - заставил его заткнуться.
   В клуб вошли, будто старые друзья. Максим всячески старался дистанцироваться от Хлопова, но владелец охранной фирмы - не понимая этого - не отставал от "корефана" ни на шаг.
   Первое, что бросилось в глаза Ушакову - симпатичный dress-code сотрудников "Crazy Battle". Все мужики носили черные форменные брюки и рубашки цвета "металлик" с эмблемой клуба на рукаве. Девушки были одеты в такие же серебристые блузки, только более открытые, другого дизайна. Еще больше порадовало Максима, что дамы носили довольно короткие черные юбки - не мини, но выше колена. В общем, и "сильный" пол, и "слабый" - в единой униформе, которая очень хорошо смотрелась. Особенно на девчонках.
   Нет, конечно, и мужики здесь - крепкие, поджарые, спортивные, но Макс никогда не страдал тягой к "сильному" полу. Гораздо приятнее смотреть на молоденьких девчонок. Тем более, в "Crazy Battle" было на что полюбоваться. Ушакову понравилась русоволосая Катюша, сидевшая на reception, отвечавшая на звонки. Но и менеждеры "по связям с клиентами" - блондинка Юля и черненькая Маша - встречавшие гостей, оказались ничуть не хуже. И все так мило, открыто улыбались... Ушаков повеселел, перестал сутулиться, невольно провел пятерней по волосам, поправляя прическу. Нет, столь приятная картина может исправить многое. Даже присутствие рядом такого идиота, как Денис Хлопов.
   Понимающе улыбаясь и кивая, для вида - будто он внимательно слушал Хлопова - Максим думал, что после игры не будет торопиться домой. Для себя он решил: обязательно подвезет одну из местных красавиц. Куда та попросит, хоть через весь город. И, пожалуй, не важно, с какой из них начинать - с Катюши, Юленьки или Маши. Все достойны того, чтоб потратить время и силы.
  - Прошу вас за мной, пожалуйста, - с милой улыбкой предложила Мария.
   И пошла по коридору. Макс тут же двинулся за девушкой. Не хотел, чтоб огромный Денис Хлопов загородил вид на прекрасное зрелище. Машенька плавно двигалась вперед и при этом ставила ноги по одной линии, будто супермодель на подиуме. Она так завлекательно покачивала бедрами, что Макс невольно отключился от реальности, представляя, как догоняет девушку, обнимает ее. Он словно увидел: черноволосая красавица прижимается к нему, поднимает голову. Чуть поворачивает ее, чтобы найти губами Макса, ответить на поцелуй. А руки Ушакова нежно и внимательно изучают гибкое, послушное тело девушки. Под форменной рубашкой, на которой так легко расстегиваются пуговички, под тонкой облегающей юбкой...
   Девушка открыла дверь в ярко освещенный зал, где уже находилось довольно много людей. Кажется, более десятка. Сколько именно, Макс не успел сосчитать, потому что все еще, в мыслях, был занят Машенькой.
  - Подождите несколько минут, пожалуйста, - вежливо попросила девушка. - Можете посидеть у барной стойки, все бесплатно. Если хотите, к вашим услугам - фильмотека, бильярд, игровые автоматы.
   Хмыкнув, Дэн прошел внутрь, а Макс невольно задержался. Ему очень не хотелось расставаться с той Машей, что жила внутри него, в воображении.
   Кажется, девушка почувствовала это. Она улыбнулась как-то особенно притягательно, маняще. Так, что у Максима перехватило дыхание. Глаза красавицы смотрели на Ушакова, и тот понял: девушка прочитала его мысли. Но на лице менеджера "по связям" не появилось каменного выражения. Она не разозлилась, не обиделась и не замкнулась в себе. Словно мечты Макса о ней, о ее ладном гибком теле, доставили девушке радость, а не лишние проблемы.
  - Заходите, пожалуйста, - нежно проворковала Мария, переступив с ноги на ногу и качнув бедрами так, что Макс совсем обалдел.
   Потребовалось усилие воли, чтобы не слететь с катушек. Парень шагнул к дверям, но задержался, прямо напротив девушки, в полуметре от нее.
  - До встречи, красотуля! - улыбнулся он, наклонился вперед и прикоснулся губами к длинным, вкусно пахнущим волосам. - Думаю, мы еще увидимся сегодня.
  - Обязательно! - мило улыбнулась девушка и, чуть заметно поклонившись парню, отправилась назад.
   Макс постоял, глядя вслед. Машенька прекрасно знала, что за ней наблюдают, но это ничуть ее не стесняло. Красавица второй раз "прошила" коридор, покачивая бедрами под узкой юбкой.
   Вздохнув, Ушаков вошел внутрь большого зала и огляделся. Там было человек пятнадцать-двадцать. Дэн Хлопов, всего на несколько минут оставшийся без спутника, уже успел "достать" ту самую девчонку, что приехала на красной "Audi".
   Как понял Макс, ее имя - Наташа. В тот момент, когда Ушаков присоединился к компании, Дэн решил очаровать единственную даму в зале.
  - Слыхала анекдот про Наташу? - с глупой улыбкой спросил он.
   Девушка задумчиво глянула на амбала, но сдержалась, ничего не ответила. Только отрицательно мотнула головой.
   А Хлопов, не понимая, что его общество неприятно даме, начал травить "бородатый" пошлый анекдот.
  - Приезжает турок в Россию. Идет, значит, по Москве. Видит, песочница, и в ней девочка играет. Маленькая. Спрашивает: как тебя зовут? Наташа.
   Дэн поскреб огромной ладонью щеку и закончил.
  - Значит, турок грустно посмотрел на девочку. Покачал головой: такая маленькая, а уже Наташа!
   И начал смеяться, не дожидаясь, как отреагируют другие, те, кто слушал. Максим Ушаков брезгливо поморщился. Во-первых, анекдот был старым. Во-вторых, грубым. В том смысле, что на заре перестройки, когда упал "железный занавес", многие российские дамы "нетяжелого" поведения бросились осваивать валютные рынки. В те времена турки, египтяне и прочие любители русских красавиц называли проституток из бывшего СССР "Наташами".
   С учетом того, что имя девушки, которой Хлопов рассказывал анекдот - Наташа, выглядело это как грубый намек или, даже, прямое оскорбление. Но Дэн, похоже, не только не способен был осознать двусмысленность ситуации, но и не видел, как ушла в себя, замкнулась девушка. А вот Ушаков заметил, как сжались в полоску ее губу, спрятались под ресницами глаза. Дабы никто не смог понять, что на самом деле чувствует девушка.
  - Ха! Ха! Ха! - гоготал Дэн.
   Наталья отошла от него в сторону, вытащила сигарету из пачки.
  - Не, ну какая серьезная... - Хлопов подошел к ней сзади, попытался облапать за бедра.
  - Да пошел ты!!! Чудак на букву "м"! - девчонка резко развернулась, сильно толкнула его в грудь двумя руками.
   Но от этого лишь сама отступила назад, потеряв равновесие. Хлопов был гораздо тяжелее.
  - У! У! У! Какие мы недотроги... - добродушно заулыбался он, совершенно не обращая внимания ни на резкий тон красавицы, ни на толчок в грудь. Словно владельцу охранной фирмы было все равно, и слова девчонки его ничуть не затронули. А может, так и было?
   Потерпев неудачу с дамой, Дэн огляделся по сторонам. Заметил Ушакова и устремился к нему. Максим грустно вздохнул, мысленно ругаясь на трех языках, которые знал, и призывая работников клуба побыстрее начинать инструктаж. Пока Дэн не затрахал его, Ушакова, насмерть.
  - Слышь, Макс! А хочешь, прикольную историю расскажу, как меня менты повязали, когда во вневедомственной охране работал? Ну, слушай! Значит, дело было так. Шел я вечером, после дежурства. Домой, да. У меня при себе газовый ствол был, разрешение на него, и все такое, как положено. Ну вот, значит. Ах да, еще удостоверение в кармане. Иду и вдруг вижу: около коммерческой палатки "фордина" остановилась. Оттуда борзой кент выбрался. И к ларьку, в окошко! И тут - смотрю - вытаскивает ствол из кармана куртки. А я - в пяти метрах. Он продавщице: деньги давай! Выручку давай!
   Я, не долго думая, газовую пушку из кармана - раз! Бах! Бах! В него. Он с копыт полетел и на землю брыкнулся. Девка в палатке голосит, заливается. Тут - слышу - за спиной тормоза визгнули. Топот! Я и повернуться не успел - въехали прикладом автомата по плечу. Боль - атас! Пушку уронил. А мне уже копыта за спину заломили, вяжут. Наручники, все дела...
   Чувака этого, что в продавщицу стволом тыкал - в "Волгу" забросили. Он никакой был, сам идти не мог. Меня - в подъехавший "газик". В клетку. А там - еще один перец отдыхает. Ну, я малек прочухался, вспомнил: у меня удостоверение-то в кармане. Кричу ментам: я свой, дайте ксиву покажу! А они только ржут из-за решетки. Ну, я к этому страдальцу, что со мной отдыхает. Говорю: братан! Поройся у меня в заднем кармане брюк. Там ключ от наручников. Достань его, открой браслеты, руки мне освободи. Я корефанам ксиву покажу.
   Он - аж затрясся от страха. Не говорит, не буду. Не надо мне таких "головнячков". В общем, зассал. Так и привезли нас до отделения. Только там разобрались, и со мной, и с мужиком. Оказалось, этот придурок, что продавщицу стволом пугал - владелец ларька! Он подъехал за дневной выручкой. Во как! Сам каждый день забирал. Ну, и решил поприкалываться, пошутить, значит. Девка-то в палатке его знала. А тут я! Думал, на полном серьезе ларек грабит. Ну и вломил два раза из газового ствола. Такая вот подстава вышла.
   Ну, менты во всем разобрались, я им документы показал. Объяснил, как дело получилось. Кто ж знал, что этот кент такой приколист? Посмеялись. Выпили потом с мужиком, когда он в себя пришел. На том все и закончилось. Я недели две не мог руку поднять - так в плечо прикладом жахнули. То офицерский АКС был... Видел? Со складным железным прикладом! Хренюлиной этой - больно до черта... Такая вот история, братан!
   Ушаков покивал головой, понимающе улыбаясь. Пока Дэн травил очередную байку, Максим рассматривал людей, оказавшихся вместе с ним в зале, в ожидании начала игры. Интересно было не только изучать лица, но и пытаться угадать: кто и как здесь оказался? Наталья, которой Хлопов рассказывал анекдот о проститутках, была в зале единственной женщиной. После знакомства с Дэном, она отошла в сторону от всех, остановилась у стены. Плотнее запахнула длинный плащ, обняла себя за плечи, словно ей холодно. Макс догадывался, что девушка чувствует себя неуютно в этой компании. Видимо, она приехала в клуб прямо из офиса, и для Ушакова оставалось загадкой: как Рогова собирается играть в "Crazy Battle" - в мини и на таких шпильках? Разве только, в спортивной сумке - сменная одежда. Странная, в общем, девушка. Хотя очень красивая...
   Высокий бледный парень, что приехал на "Porsche", стоял возле бильярдного стола, засунув руки в карманы. Со скучающим видом наблюдал, как двое мужиков - лет сорока - резались в "американку". У парня были какие-то странные глаза - выцветшие, если так можно сказать о них. Бледно-голубые, равнодушные ко всему. Ему-то что здесь надо?
   Не сумев найти ответ на вопрос, Ушаков подошел к худощавому парню.
  - Здорово! - сказал он, протягивая руку. - Макс. Макс Ушаков.
   Парень равнодушно глянул на Максима. Показалось, зрачки смотрят не на спутника, сквозь него. А их владелец находится под действием какого-то наркотического вещества.
  - Саша Метелкин, - ответил он, не вынимая ладони из карманов.
   Максиму было неприятно, что худощавый блондин не подал руки, но, все же, Ушаков решил узнать то, ради чего подошел к владельцу спортивного болида.
  - Первый раз здесь?
  - Е.
   "Йес, что ли?" - подумал Макс.
  - А чего приехал? В смысле, ради чего?
   Метелкин снова посмотрел на собеседника блеклыми голубыми глазами. Равнодушно, безразлично. Но в этот раз сподобился выдать "длинную" фразу:
  - Крутое отвисалово.
   "Реальный придурок, - неприязненно подумал Макс. - Вероятно, папаша с мамашей очень крутые. А сынку учиться или работать лень. Вот и слоняется по городу, укуренный. Крутое отвисалово ему подай! Видать, "предки" ворочают деньги лопатой. На сынка забили. И он на них тоже. Золотая семейка..."
  - Хоп! - один из игравших мужиков сжал руку в кулак, поднял перед собой. - Моя взяла!
   И Макс, и Александр посмотрели в сторону бильярдистов, но никто не успел ничего сказать. Всех опередил Дэн Хлопов.
  - А ну, давай со мной! - загоготал он, отбирая кий у проигравшего. - Ща я тебя порву, как Тузик половичок!
   Ушаков чуть отодвинулся от Метелкина. Находиться рядом с обдолбанным парнем было неприятно. Причем, скорее не потому, что тот находился под кайфом, а потому, что Александр своим поведением давал понять: все тут собравшиеся - ему не ровня.
   В это время кто-то довольно бесцеремонно потряс Ушакова за плечо. Макс обернулся - в шаге от него стоял мужик, который только что проиграл партию на бильярде. Лоб в два пальца, кустистые брови.
   Злые, пронизывающие насквозь глаза смотрели на Ушакова.
  - В армии служил? - сквозь зубы выдавил седоволосый игрок-неудачник.
  - Ч-чего? - Ушаков в первый момент даже растерялся от неожиданного вопроса. И только потом, тряхнув головой и сбросив оцепенение, ответил. - А тебе какое дело? Ты что, следователь?!
  - Капитан Анциферов! - все так же сквозь зубы поведал мужик, поигрывая желваками на скулах. - Не служил, значит?
   Макс удивленно посмотрел на нового собеседника, размышляя о том, что в более странном обществе ему не приходилось бывать. Вспомнилась старая, но очень точная английская пословица: "В любой компании большая часть всегда превосходит лучшую". Эта меткая фраза как нельзя точно описывала группу людей, собравшуюся в "Crazy Battle".
  - В армии служил? - теперь капитан Анциферов "дободался" до Саши Метелкина, стоявшего рядом с Ушаковым.
   Владелец "Porsche" лениво "передвинул" взгляд на собеседника.
  - Шла отсюда! - вяло сообщил он.
  - Вот такие суки, как ты, просрали Родину! - гневно заявил Анциферов, потрясая кулаком.
   Было непонятно, к кому он обращается. То ли к Метелкину, то ли к Ушакову. То ли к обоим сразу.
  - Сволочи! Все просрали! Всех надо под ружье, на передовую! - бормотал он. Вены на висках офицера вздулись. Лицо побагровело. - Всех, вашу мать!
   Макс Ушаков покачал головой. Происходящее вокруг становилось все более и более бредовым. Капитан Анциферов, по своему расценив молчание парней, набирал обороты.
  - В Чечню! На Кавказ! - выкрикивал он. - В Грузию! Сссынки маменькины! В войнушку поиграть захотелось?!
  - Слышь ты, деревяха дубовая! - вдруг не выдержал Дэн Хлопов, вмешался в разговор. - Сам чего здесь? Крыса тыловая?
  - Да ты... Ты... Да я...
  - Головка от торпеды! - резко перебил его Хлопов. - Из военкомата, что ли? План не выполнил? Призывники по всем углам мерещатся? Так надо меньше взяток брать, гнида! Понял, да?
   Анциферов побагровел. Набрал воздух в легкие, похоже, собираясь что-то гневно проорать в ответ. Но Дэн опередил его, "обломил" капитана.
  - Самому нехрен по клубам шататься! Бабло как набрал, а? Сколько у тебя с рыла, за "отмазку"?
   Анциферов вдруг выпустил воздух. Дэн загоготал, поигрывая бильярдным кием.
  - Ты не выпячивайся, урррод! А то смотри, отберут черную помойку, будешь на троллейбусе ездить! Натурально, как пипл!
   Только теперь Максим Ушаков понял, в чем корень неприязни Дениса Хлопова к капитану из военкомата. В темноте, около клуба, Максим не разглядел лица незнакомца, приехавшего на "Волге" и чуть не поцарапавшего "BMW" Дэна Хлопова. Оказывается, внутри черной "помойки" - как выражался амбал - за рулем находился именно капитан Анциферов.
   Владелец охраной фирмы дружески подмигнул Ушакову, кивком головы указывая на кипевшего от бессильной злобы военного.
  - Видел, Макс? Во как надо с пиплами разговаривать!
   Ушаков не выдержал. Быстро вышел из зала. Зашагал по длинному полутемному коридору в сторону Кати, сидевшей у входа в клуб, на reception. Там он на миг "застрял", увидев длинную надпись. Ее могли прочесть лишь те, кто выходил из клуба:
  "Цивилизованность - тонкий покров на личине злобного варвара,
  готового нести смерть..."
  - Что-нибудь случилось? - ему навстречу шагнула Юля, все так же приветливо улыбаясь.
   Макс, хмуро посмотрев на симпатичную блондинку, подошел к стойке регистрации.
  - Кто у вас тут главный? - спросил он, глядя на Катю, беседовавшую с низеньким черноволосым азиатом, который раз за разом кланялся, будто за что-то извинялся.
  - По работе с клиентами или инженеров? - вопросом на вопрос ответила Катя, отрываясь от азиата-карлика.
   Про таких говорят "метр с кепкой". Считая подошвы. На его фоне даже Максим выглядел чуть ли не центровым баскетбольной сборной.
  - Вообще! - резко бросил парень.
  - У вас какие-то проблемы? - к Ушакову поспешила Мария, та самая красавица, которая "завела" Максима совсем недавно. - Мы можем чем-нибудь помочь?
  - Хотелось бы, чтоб все побыстрее начиналось, - чуть выпуская пар, проговорил Ушаков. В присутствии этой брюнетки ему не хотелось быть ни злым, ни агрессивным. - Понимаете, Машенька, немножко напрягают некоторые из... э-э-э... собравшихся в зале товарищей. Сами видите, все на месте - полтора десятка человек - в замкнутом помещении, в ожидании неизвестно чего.
  - Максим, - нежно проворковала девушка, и сердце парня застучало часто-часто. Красавица впервые назвала его по имени. Выходит, запомнила. - Максим, мы понимаем, о ком вы говорите. Не волнуйтесь, пожалуйста, ваше ожидание позади. К сожалению, заминка произошла из-за пробок на дорогах. Застрял господин Пак. Он очень просил не начинать инструктаж.
   Кореец принялся низко кланяться Максиму, потом девушкам, тихо бормоча извинения.
  - Машины... очень много... машины на дороге... - то и дело повторял он.
   Ушаков усмехнулся. Оно конечно, дисциплинированный азиат не смог бы включить дальний свет и клаксоны, а потом нестись по встречной полосе, чтоб успеть вовремя. Видимо, "господин Пак" так и тащился в общем караване. Со скоростью то двадцать, то сорок километров в час. Дисциплинированно и аккуратно. "Вот и приехал, - Макс посмотрел на часы. - С опозданием на семнадцать минут..."
   Кореец заметил жест парня, вновь принялся кланяться, бормоча извинения. Теплая Машина ладошка легла на запястье Максима.
  - Пойдемте! - мило улыбаясь, предложила черноволосая красавица. - Теперь, действительно, все на месте. Можно начинать. Я провожу вас и господина Пака.
  - А как насчет участия некоторых... - начал было Ушаков, обращаясь к Кате, словно та была главной.
   А сам, меж тем, поймал Машу за ладонь, чуть заметно потянул девушку к себе. Менеджер "по связям" не отстранилась, и Максим легонько погладил ее пальцы.
  - А в игре проблем не будет, ни с кем из ваших товарищей. Это мы обещаем, - понимающе улыбнулась Катерина. - Не только обещаем, но и гарантируем.
   Ушаков благодарно кивнул, затем повернулся к Паку, жестом предлагая азиату пройти в коридор первым. Кореец вновь поклонился и двинулся в сторону зала, где ждали прочие собравшиеся. Воспользовавшись тем, что никто на него не смотрит, Макс потянул Машу к себе, обнял за талию. Девушка улыбнулась и тряхнула головой, отбрасывая волосы с лица. Сладкий аромат окутал парня, восхитительным пьянящим облаком. Макс потерял голову. Быстро глянул на идущего впереди Пака, потянулся к девушке и поцеловал ее в губы.
   Маша не отстранилась, ответила. Губы ее были мягкими, нежными. Попробовав девушку "на вкус", парень на миг отодвинулся от нее, глянул в глаза. И, не увидев в них "нет", остановил Машу, притянул к себе одной рукой. А другой - перехватил ладонь, дабы красавица не смогла ему помешать. Быстро наклонился, поцеловал девчонку еще раз, в вырез блузки. Прикоснулся языком к нежной коже, скользнул губами вбок, отодвигая материю.
   Послушное тело вдруг выгнулось в руках. Перед лицом Максима возникла ладошка. Легла на губы, легонько толкнула прочь. Ушаков медленно, неохотно выпустил пленницу из объятий. Выпрямился, довольно улыбаясь. Маша едва заметным движением головы указала на Пака, который смотрел на них, стоя около входа в зал.
  - Потом, - в словах Макса не было вопроса - уверенность, что все так и будет.
   Он вернется обратно, после игры. Заберет Машу с собой. Если понадобится - подождет, пока она закончит смену. Машенька стоит того, чтобы немного подождать.
  - Внимание, дорогие гости! - услышал парень. - Администрация клуба приносит вам извинения за небольшую паузу. Теперь все в сборе, мы начинаем инструктаж. Просим вас пройти в демонстрационный зал! Пожалуйста!
   Черноволосая красавица улыбнулась, шагнула назад. Послала Максиму воздушный поцелуй.
   "Потом, - решил Макс, с удовольствием глядя на девушку. - Чуть позже. Успею. Я все успею..."
   Он двинулся вслед за спутниками.
  
  
   Зал, в который пригласили собравшихся "гостей", оказался значительно больше, чем relax-room, где люди коротали время в ожидании припозднившихся участников странного шоу. Наталья Рогова, шагнув через порог, с интересом огляделась. Нет, не просто большой зал - огромный - дальний конец его тонул во мраке. Освещение было организовано так, что светлым оставался только небольшой островок около входа. Тусклые лампы по стенам - где-то наверху - предназначались, скорее, для того, чтобы обозначить контуры помещения. В их бледном свете невозможно различить детали.
   В помещении было пусто, так показалось Наталье. Ни мебели, ни каких-либо тренажеров, ни стульев для гостей. Только в углу - маленькие столики, за которыми сидели двое мужчин, лет двадцати пяти - тридцати. На вошедших они не обратили никакого внимания. Оба сосредоточенно глядели на экраны ноутбуков. Пальцы сотрудников клуба быстро бегали по клавиатурам, словно люди вводили в программу большой объем текстовой информации, а может, какой-то массив данных. И еще - что показалось диким и странным - в десятке метров от гостей, на полу, лежал футбольный мяч.
  - Здравствуйте! Прошу вас! - Наташа вздрогнула от неожиданности.
   Показалось: плотный крепкий мужчина, лет сорока пяти - пятидесяти, с короткими седыми волосами, шагнул навстречу гостям прямо из тени. Но не так, как привыкла девушка. Не так, как люди появляются из тени обычно. Мужчина словно открыл черную дверь и вышел навстречу, да вот только двери, которую он открыл, видно не было.
  - Меня зовут Борис, - представился седоволосый, чуть заметно поклонившись собравшимся.
   В ответ поклонился только Пак. Остальные выжидающе молчали. Мужчина подошел к футбольному мячу. Остановился рядом, заложил руки за спину и дружелюбно улыбнулся. Неизвестно почему, сердце Натальи вдруг перешло на другой режим, будто "включило обороты". Тук-тук-тук. И в самом клубе, в его атмосфере, и в этом мужчине, шагнувшем из черного НЕ, было что-то необычное. Почудилось - сверхъестественное. И от этого стало тревожно, некомфортно.
  - Во время инструктажа мне будут помогать коллеги, - плавный жест седоволосого, в сторону сотрудников клуба, все так же работавших за ноутбуками.
  - Словно шахтеры в забое... - тихо пробормотал кто-то рядом с девушкой.
   Наталья скосила глаза. Похоже, это высказал мнение низенький плотный паренек, со смешными черными волосами-пружинками. Девушка невольно улыбнулась - сосед очень точно нашел слова, чтобы отобразить и ее собственные ощущения: "коллеги" в углу зала молотили по "клавам", будто шахтеры в забое.
   Седоволосый то ли не услышал, то ли не обратил внимания на слова парня. Он чуть расставил ноги, глубоко вздохнул и еще раз улыбнулся.
  - Итак, мы начинаем!
   Это была команда помощникам, как поняла Наташа - чуть позже, когда вновь обрела способность анализировать происходящее. А в первый миг после фразы Бориса она невольно вскрикнула от ужаса. За спиной седоволосого инструктора - в двух десятках метров - появился тираннозавр. Самый настоящий Tyrannosaurus Rex!
  - Матерь Божья! - пробормотал кто-то.
   Среди собравшихся возникла небольшая паника. Люди невольно попятились назад, к выходу из зала. Одно дело - видеть доисторическую рептилию на картинке, но совсем другое - в нескольких десятках шагов от себя. Это даже не "Парк Юрского Периода". Это... Это...
  - Правда, похож? - улыбнулся Борис, оглядывая приглашенных поиграть в "Crazy Battle". - Тут не только про маму вспомнишь, не так ли?
   Седоволосый обернулся к чудовищу, находившемуся за спиной, постоял немного, будто любуясь.
  - Похож, - резюмировал инструктор.
   Наталья провела шершавым языком по вмиг пересохшим губам, но легче не стало. Дышать было трудно, горло будто забилось песком, и девушка не могла издать ни звука. Подделка? Картинка в воздухе? Мозг отказывался верить в это. Динозавр выглядел настоящим! Объемным! Живым! Ростом - раза в три выше человека - он стоял на толстых задних конечностях, опираясь на мощный хвост. Голова чудовища была повернута чуть вбок, в сторону от людей, но глаза уже зафиксировали добычу. Не требовалось времени и опыта, чтоб определить это.
   Любой из людей - не только Наталья - вдруг почувствовал себя не "царем природы", а мясом. Низшим звеном пищевой цепи, пригодным только для того, чтоб биться, истекать кровью на острых треугольных зубах. Пока не хрустнет позвоночник... А потом, потом нервные импульсы перестанут доходить до конечностей. Возможно, жертва проживет еще немного. Будет чувствовать боль, когда чудовище начнет пережевывать и заглатывать добычу, да вот только уже не останется возможности ни пошевелиться, ни закричать. Рассудок покинул Наталью, из глубины подсознания пришло что-то древнее, пещерное. Девушка хотела отступить подальше от монстра, но спиной наткнулась на преграду.
  - Нет! Неееет! - завопила Рогова, прикрывая голову руками.
   Смех. Смех седоволосого. Кажется, он отрезвил девушку, немного привел в чувство.
  - Подделка! - громко сказал инструктор. - Голография! Смотрите!
   Он вдруг катнул футбольный мяч и почти без разбега, точным прицельным ударом, послал кожаный "снаряд" в чудовище. Наталья замерла на месте, открыв рот от изумления. Черно-белый шар пролетел сквозь рептилию, словно та состояла из воздуха. А седоволосый вновь повернулся к гостям.
  - Убедительно, правда? - весело подмигнул он всем. - Извините за шок, но так гораздо нагляднее. Если б я сразу начал читать лекцию по голографии, вы бы зевали, с огромным трудом делая вид, что это интересно.
  - Ну, разводилово... - пробормотал здоровенный кабан, тот самый, что пытался лапать Наталью в комнате, где все ждали начала "шоу". - Вот разводилово, так разводилово! Зассать можно.
   Наташа прижала ладони к горящему лицу. Теперь ей было очень стыдно за свою слабость. Как она поверила?! Словно глупая девчонка! Непростительно! Следовало оценить вероятность... Можно подумать, кто-то в современных условиях способен вырастить тираннозавра. Да если б такое произошло, чудовище находилось бы не в клубе! Дура, ох дура! Древнюю рептилию берегли бы, как зеницу ока! И, уж точно, о ней трезвонили все новостные каналы и сайты в Интернете.
  - Голография переводится с греческого, как "полная запись", - начал седоволосый инструктор. Он не смотрел ни на огромную рептилию, ни на гостей клуба. Казалось, человек разговаривает сам с собой. И от того, что Борис говорил тихо, будто не пытаясь овладеть вниманием собравшихся, все примолкли. Затаили дыхание, впитывая каждое слово. - Если кратко, голография - это метод получения объемного цветного изображения предметов с помощью наложения световых волн.
   Иногда голографию называют наукой о призраках. Почему? Создаваемое изображение выглядит очень правдоподобно. Кажется абсолютно реальным, не так ли? Вы имели возможность убедиться в этом на собственном опыте. Любой наблюдатель воспринимает голограмму, как материальный объект. От этого чувства невозможно избавиться. Я готов вытащить из кармана стодолларовую купюру и поспорить с желающим: вам сейчас хочется подойти к "зверушке", пощупать ее рукой. Проверить: живая или нет?
  - Точно! - ухмыльнулся высокий здоровяк. - Спервача малек страшновато было, а теперь так и тянет пощупать эту сволочь.
  - А вот пощупать нашего домашнего зверя невозможно, - Борис взмахнул ладонями, театрально развел руки в стороны, улыбнулся. - Пощупать невозможно, его нет. Там - пустота. Вы видели, как сквозь "чудовище" пролетел футбольный мяч. Потому что в зале - не тираннозавр, только объемная голографическая модель. Призрак!
   Кто-то облегченно засмеялся.
  - Голография - довольно древняя вещь, - словно не заметив этой нервной реакции, продолжил инструктор. - Первые опыты относятся еще к девятнадцатому веку, хотя качественный прорыв произошел в середине двадцатого. Мы не будет углубляться в историю, это сейчас не очень важно. Но, все же, немного теории.
   Вы знакомы с обычной фотографией. Возьмите в руки любой снимок, даже очень хорошего качества. Вроде, все на нем здорово - и план выбран правильно, и освещенность удачная, и четкость, и момент "схвачен" - супер, никто не моргнул, не скривился. Все здорово. Да вот беда: невозможно посмотреть на изображение сбоку, в профиль. Так ведь? Или сзади. На фото не увидишь людей с затылка. Почему? Потому что изображение "плоское". На снимок фиксируется информация только об интенсивности света. Не более.
   А есть ли возможность запечатлеть объект со всех ракурсов: и спереди, и сбоку, и сзади? Сделать такое изображение - объемное - чтобы человек мог полюбоваться на объект с любой стороны? Да! Такую возможность дает голография, ведь при голографическом снимке фиксируется не только амплитуда волны, но и ее фаза.
   Впрочем, не буду углубляться в технические детали. Отмечу лишь, что в настоящее время голография применяется довольно широко. Например, в музеях. Подумайте: сколько в мире бесценных экспонатов, существующих только в одном экземпляре? Увидеть их своими глазами почти невозможно. Раритеты стоят безумных денег, и музеи редко позволяют уникальным вещицам покидать охраняемые демонстрационные залы. Выходит, единственный способ - тратить огромные средства, летать из страны в страну, посещая музеи, где выставлены реликвии? Нет! Благодаря голографии, вы имеете возможность увидеть бесценные произведения искусства из лучших музеев мира! В своем городе! Даже у себя дома!
   Здоровяк почесал затылок, шумно вздохнул. Переступил с ноги на ногу. Наталья, которая внимательно слушала инструктора, поняла: амбалу все это надоело. Рогова с раздражением посмотрела на соседа. Ей было очень интересно. Про голографию она слышала только краем уха, никогда не понимала, что это такое, но теперь - столкнувшись с новой наукой в жизни - готова была потратить десять-двадцать минут, дабы получить дополнительное образование, расширить кругозор. А вот тупой верзила искренне страдал, слушая инструктора.
  - Еще несколько минут, - седоволосый успокаивающе взмахнул рукой. - Всего несколько минут! Поверьте: то, о чем я говорю, очень важно. Мы не стали бы тратить ни ваше время, ни свое, если б это не имело значения.
   Здоровяк исподлобья посмотрел на инструктора и обреченно кивнул.
  - Итак, оптический фантом повисает в воздухе, и его можно обойти по кругу. Рассмотреть со всех сторон. Призрак кажется нам до такой степени реальным, неотличимым от настоящего объекта, что хочется протянуть руку, потрогать, пощупать... Но если протянуть руку - она пройдет через изображение и не встретит препятствия. Мираж? Да, вроде бы, мираж. Но не спешите с выводами!
   Седоволосый торжествующе улыбнулся, его глаза горели от восторга.
  - Самое любопытное заключается в том, что голограмма не просто воссоздает оптический образ реального предмета, голограмма копирует, отображает его свойства! То есть, перевожу на понятный язык. Допустим, мы "запишем" на голограмму образ двояковыпуклой линзы. Помните из детства? Опасная игрушка, ей в солнечный день можно выжигать узоры на скамейках, на деревьях... Так вот, самое удивительное, что голографическая модель двояковыпуклой линзы способна прожечь бумажный лист, сфокусировав на нем солнечные лучи! Понимаете?! Линзы нет в этом месте, но "фантом" обладает теми же свойствами, что и сама линза!!! С помощью фантома вы можете прожигать предметы, точно так же, как с помощью реальной линзы. "Призрак" работает не хуже оригинала...
   И в этот момент Наташа невольно вздрогнула. Подняла руку к лицу, прикусила кончики пальцев, стараясь не закричать во второй раз.
   Чудовищная рептилия за спиной инструктора - все время стоявшая неподвижно, будто статуя - зашевелилась! Голова тираннозавра медленно повернулась в сторону людей. Чудовище на миг прикрыло пасть - показалось, сглотнуло слюну. Медленно переступило с ноги на ногу, двинулось в сторону "мяса".
  - Итак, запомните! - меж тем, вещал инструктор. - Голографический образ объекта - не просто фантом! Это нечто большее. В ряде случаев призраку присущи все те же свойства, что и реальному объекту.
   А тираннозавр в это время медленно и тихо, со спины, приближался к человеку в униформе клуба. Кажется, в этот раз завопили от ужаса все, не только Наталья Рогова. Собравшиеся гурьбой, чуть ли не "по головам" друг друга, бросились к выходу из зала, но дверь вдруг захлопнулась.
  - Сволочи! - завопил какой-то мужик, оказавшийся рядом с Натальей, плечом к плечу. - Сволочи! Фашисты! Выпустите меня отсюда!!!
   По лицу соседа крупными каплями стекал пот. Рогова быстро глянула назад, на исполинского монстра. "Неужели опять зрительный обман?" - мелькнуло в голове у девушки. Она с удовольствием покинула бы чертов клуб - обман это или не обман - уж слишком ей не нравилось то, как здесь относятся к клиентам. Да вот беда - Рогова пришла сюда не по собственной воле, а по приказу директора петербургского филиала "Генри Федерер". Выбора не было.
  - Особое направление в развитии голографии - динамическая голография, - невозмутимо продолжал седоволосый инструктор. - Под этим термином обычно понимают случай, когда трехмерная картина стоячих волн записывается в среде, которая реагирует на излучение непосредственно в процессе воздействия.
   Наталья ничего не поняла. Более того, мозг отказывался воспринимать любую, даже простую информацию. Тираннозавр приблизился к человеку в черных брюках и серебристой рубашке, и вдруг наклонился, деликатно постучал инструктора по плечу. Когтистым пальцем. Борис медленно обернулся. Чудовищная рептилия - жестом фокусника - вытащила откуда-то из-за спины огромную курительную трубку. Вставила в зубастую пасть, еще наклонилась вперед. Седоволосый мужчина достал из кармана рубашки зажигалку. Щелкнул. Маленький огонек потянулся вверх в полутьме. Тираннозавр "сложился" чуть ли не пополам. "Разве можно раскурить трубку от зажигалки?" - совсем не к месту подумала Рогова.
   Монстр выпрямился, глянул на замерших в изумлении людей. Выпустил из глотки несколько аккуратных колечек дыма, размером с автомобильное колесо. Вставил трубку в зубастую пасть.
  - Конечно, большая часть вариантов применения голограмм интересна только техническим специалистам, - пожав плечами, вымолвил инструктор. - Но что касается динамической голографии, возможности которой мы только что продемонстрировали вам... Это будущее! Понимаете? Трехмерное кино! Объекты-фантомы, неотличимые от реальных! Есть возможность разместить возле человека "мнимые объекты", создать полную иллюзию действительности окружающей сцены.
  - Красиво! Поразительно! Феноменальное соединение технических возможностей компьютерных систем и лазерной голографии! - похлопал в ладони черноволосый азиат, приехавший в клуб одним из последних. Наташа внимательно поглядела на коротышку. Тот очень хорошо, почти без акцента, говорил по-русски. Впрочем, ныне это неудивительно. Многие иностранцы не только учатся, но и живут в России. - Поздравляю! Статическая голография известна давно, но вот таких инновационных разработок в области динамических "фантомов" видеть еще не приходилось! Простите, Борис, это все-таки игровой клуб или научная лаборатория?
   Седоволосый инструктор очень внимательно посмотрел на низенького азиата. Роговой показалось: глазами, будто рентгеном, "просветил" гостя насквозь. Но потом дружелюбно улыбнулся, наклонил голову.
  - Игровой клуб, - после короткой паузы ответил он. - Мы действительно используем мощные компьютерные системы, для обработки трехмерных матриц данных в режиме реального времени. Также, мы используем новейшие достижения в области динамической голографии и 3D-моделирования.
  - Спасибо, - коротышка поклонился инструктору.
  - Ну, дорогие гости, - продолжил Борис. - Вы собственными глазами посмотрели, что такое технический прогресс на службе игрового клуба. Вводная часть почти закончена. Отмечу: в игре вас могут окружать не только реальные объекты, но и "фантомы". По типу того, который мы только что наблюдали.
   Седоволосый щелкнул пальцами. Тираннозавр вскрикнул, почти как человек, и выронил трубку. Стал уменьшаться в размерах - будто воздушный шарик, который проткнули иголкой, но тот не лопнул сразу. За десяток-другой секунд чудовищная рептилия стала карликовой. Смешной, а не ужасной. Потом вовсе исчезла.
  - Это гораздо увлекательнее, чем виртуальная реальность, дамы и господа! - провозгласил инструктор. - Чтобы попасть в виртуальный мир, вы надеваете на голову специальный шлем, который транслирует изображение и звук. Кинестетические ощущения передаются с помощью дополнительных вибраторов, джойстиков и тому подобных "фенечек". Внутри "Crazy Battle" вы не лежите, привязанными к креслам. Двигаетесь - в любом направлении, куда вздумается. Но то, что видите вокруг себя - не всегда настоящее. Среда интегрированная, часть ее - реальный мир, часть - иллюзия.
   И в этом первое отличие нашего "игрового поля" от пейнтбола или страйкбола.
  
  
   О том, что это не единственное отличие "Crazy Battle" от всех других вариантов, Максим Ушаков понял, когда принесли оружие. Увидев "машинки", парень присвистнул от восхищения. Поначалу ему подумалось - настоящие АКМы. Однако, все оказалось круче, гораздо круче. Лазерные "стволы" были стилизованы под автомат Калашникова.
  - Пожалуйста, будьте аккуратнее с этим! - попросил Борис, как только Дэн Хлопов схватился за "игрушку", принялся вертеть ее в руках. - Здесь применяются новейшие технологии! Луч лазера, испускаемый нашим оружием, бьет примерно на двести километров.
  - При желании, им можно было бы подсветить спутник на низкой орбите, - усмехнулся кореец Пак. - Борис! Неужели, и это - обычные гражданские технологии, разрешенные к легальному применению в России? Даже обычная лазерная указка способна причинить вред глазу, при прямом попадании. Я думаю, ваши модели бесповоротно выведут из строя клетки сетчатки. Так ведь?
  - Вы правы, - признал седоволосый инструктор. - Эти "игрушки" весьма и весьма опасны для глаза. Выжгут "дырки", ни одна клиника не восстановит. Поэтому каждому из участников "Crazy Battle" выдаются специальные защитные очки. Снимать их нельзя ни при каких обстоятельствах! Об этом будет сказано на инструктаже по технике безопасности. А вот что касается вопроса по "легальным технологиям, разрешенным в России"...
   Борис вздохнул, пожал плечами.
  - Понимаете, это не наша разработка. В игре мы используем лазеры зеленого и синего спектра. С повышенной мощностью. Повышенной - против обычных детских "указок", которые тоже небезопасны. Так вот, мощные голубые и зеленые лазеры - продукция китайской компании Wicked Lasers. Разработаны они были для рынка США, между прочим. И там эти карманные лазеры продаются свободно и легально, хотя относятся к довольно опасному классу IIIB. Думаете, стоят миллионы? А вот и нет! Самое смешное, что китайцы очень стремились сделать и компактные, и недорогие модели. Наиболее простые из них стоят чуть дороже сотни долларов. Но мы используем другие, покруче. Линейку зеленых карманных лазеров венчает модель стоимостью около двух тысяч долларов. Это серия Spyder. Средняя выходная мощность в луче - триста милливатт, пиковая - четыреста пятьдесят милливатт. Конечно, разница с лазерными указками есть, ведь те имеют мощность один-два милливатта, реже - до пяти милливатт.
  - Любопытно, - пробормотал кореец. - Их вы и применяете? Зеленые Спайдеры верхней ценовой группы?
  - Именно так, - утвердительно кивнул инструктор. - Только они модернизированы под игру.
   Борис взял в руки автомат, передвинул предохранитель в режим, который на стандартном "калашнике" соответствует стрельбе очередями. Поднял оружие к плечу, плавно нажал на спуск. Автомат дрогнул. Максим отметил: отдача была, но гораздо ниже, чем при стрельбе обычными пулями. И хлопки - не такие, что звенело в ушах, а голова раскалывалась от боли.
  - Как вы понимаете, лазер стреляет бесшумно. В данную модель встроены звуковой имитатор стрельбы и система отдачи. Для большей иллюзии обычного боя. Имитатор звука можно отключить, при желании.
   Седоволосый инструктор еще раз нажал на спуск. Максим с восхищением смотрел на "машинку", подрагивавшую в руках сотрудника клуба. Казалось, из ствола "калашника" вылетают зеленые огненные стрелы.
  - Китайские лазеры непрерывные, - продолжая диалог с Паком, объяснил Борис. - Жмешь на спуск - появляется луч. Мы чуть изменили схему, чтобы повысить пиковую мощность прибора. Наш лазер импульсный. Даже если прижать спусковой крючок пальцем, все равно получится "пакетная" стрельба. Этим достигается экономия заряда батарей, что очень важно во время игры.
  - Опасная штука? - аккуратно взяв лазерный автомат в руки, спросил Максим Ушаков. - Она может перерезать лучом человека? Ну, например, как в фильме "Гиперболоид инженера Гарина"? Помните?
  - Конечно, - Борис широко улыбнулся. - В смысле, конечно помню! Мы всем клиентам как раз этот пример приводим. Ведь самый частый вопрос от участников "Crazy Battle": можно ли умереть от луча лазера во время игры? Ответ: нет! На автоматах выставлены программные ограничители мощности. Там встроена система компьютерного контроля, от игрока ничего не зависит. Оружие отрегулировано так, что не может причинить серьезного вреда человеку. Если только вы не будете снимать очки.
  - Не понял, - снова подал голос Пак. - Борис! Ранее вы сказали, что сделали импульсные лазеры, стремясь повысить пиковую мощность. А теперь говорите: на оружии выставлены ограничители. Зачем повышать мощность лазера, чтобы потом поставить на нее ограничитель?
   Борис словно не расслышал вопроса.
  - Кстати, вот! - он торопливо полез в задний карман, вытащил оттуда небольшой черный цилиндрик. - Чуть не забыл показать! Это к вопросу о легальности технологий. Взгляните, друзья! Перед вами тот самый лазер китайской компании Wicked Lasers, что продается на американском рынке. Если навести его на резиновый надувной шарик - тот лопнет. За несколько секунд можно перерезать черную изоленту, зажечь спичку.
   Максим шагнул вперед, с интересом глянул на цилиндрик. Сантиметров двадцать длиной - всего-то, а диаметром... да, пожалуй, с обычный железный рубль. Или чуть больше... И - такая страшная штука! "Полоснут" по глазам - считай, инвалид...
  - В игре у каждого будет автомат на основе подобного лазера, - продолжал Борис. - С его помощью вы получите возможность уничтожать цели. Конечно, не в прямом смысле - уничтожать. Совсем не так, как это делал инженер Гарин посредством гиперболоида. Принцип у нас тот же самый, что и в пейнтболе. Зацепили игрока - "ранен". Попали в жизненно важные органы - "убит". Только фиксация попаданий осуществляется более сложным способом. Каждый из игроков надевает на себя специальную игровую униформу, снабженную датчиками. Внутрь "бронежилета" встроен небольшой чип, он по беспроводному интерфейсу взаимодействует с компьютерной системой, обслуживающей игровое поле клуба. Когда в игрока попадает "пуля", срабатывает соответствующий датчик на "камуфляже". Информация о выстреле передается в блок обработки. В зависимости от тяжести ранения, человек на некоторое время выводится из игры.
  - А попробовать эту штуковину в деле можно? - с нездоровым блеском в глазах поинтересовался Дэн Хлопов.
   Его руки подрагивали от нетерпения.
  - Не только можно, но и нужно! - расхохотался Борис. - Прежде чем выйдете в игровое поле, каждый попробует стрелять из лазерного автомата. Здесь и сейчас. Впрочем, я забыл об одной мелочи. Уважаемые гости! Вы получили некоторое представление о том, как устроено игровое поле "Crazy Battle". Мы вполне разумные, адекватные люди и понимаем, что не всем по душе такое экстремальное развлечение. Потому, желающие покинуть клуб - могут сделать это прямо сейчас. Не дожидаясь тренинга по стрельбе и дальнейшего инструктажа.
   Двери из зала распахнулись. Макс невольно посмотрел туда, в ярко освещенный проем. Потом на собравшихся. "Надо быть идиотом, чтоб после такого вводного demo покинуть клуб! - усмехнулся он. - Нигде, ни разу не слышал ни о чем подобном! Только подумать, какие супертехнологии здесь применены! Все пейнтбольщики - пацаны в песочнице, по сравнению с "Crazy Battle". Реально!"
   Видимо, все собравшиеся на игру думали так же. Или примерно так же. Ни одни не покинул полутемный зал, даже девчонка, на которую с самого начала "запал" Денис Хлопов.
  - Я первый! - взяв в руки автомат, провозгласил директор охранной фирмы.
  - Парами, - покачал головой инструктор. - Учимся стрелять парами. Так все пройдет быстрее. Кто второй?
   Он принял из рук помощника еще один лазерный "ствол", вопросительно глянул на игроков. Пак шагнул вперед, взял оружие, взвесил на ладонях.
  - Легче, чем обычный "калаш", - заметив это, пояснил Борис. Быстро глянул на Наталью Рогову. - Полагаю, у дамы не должно быть особых проблем. Сумка с продуктами весит больше.
   Все заулыбались. Дэн и Пак встали у черты, которая вдруг - сама по себе - высветилась на полу.
  - Стены зала увешаны индикаторами, такими же, как будут на вашем "камуфляже", - отметил Борис.
  - А куда стрелять? - еще больше изогнув брови, нетерпеливо спросил Хлопов.
  - Куда хотите. Для начала - просто попробуйте.
   Пак поставил автомат на "стрельбу одиночными", упер приклад в плечо, нажал на спуск. Оружие дрогнуло в руках, из ствола "вылетел" зеленый луч, прошил темный зал. Видимо, кореец попал в один из датчиков на дальней стене, там загорелось небольшое красное пятно, отмечая точку, куда угодила "лазерная пуля". Прозвучал мелодичный сигнал.
   Дэн радостно ухмыльнулся. Поставил автомат на "стрельбу очередями", потянул спусковой крючок и провел стволом слева направо.
  - Ух ты! - невольно вырвалось у Макса.
   Он был в восторге. Цепочка красных пятен появилась на дальней стене. Индикаторы показывали, куда угодили "заряды".
  - То же самое будет в игре, - по ходу дела пояснял Борис. - Место, куда попал "выстрел" - подсвечивается. Ну и, как уже было сказано раньше: в случае попадания в человека, в любую другую цель - информация передается в компьютерный анализатор. Внимание! Теперь усложняем задачу!
   На Пака и Дэна из глубины зала с ревом понесся "Боинг". Хлопов на миг оторопел - крылатая машина была небольшой, гораздо меньше настоящего пассажирского авиалайнера, но казалась очень реальной. А вот азиат не растерялся. Выстрелил раз, потом еще раз. "Боинг" разлетелся на тысячи осколков. Наталья невольно вскрикнула, прикрыла лицо рукой, но голографические "обломки" не могли причинить вреда.
   А к стрелкам устремилась пара французских "Миражей", пятнистых, изящных. Пак выстрелил от бедра и вновь попал. Денис Хлопов ухитрился сбить боевую машину только четвертым импульсом. Но до того самолет выпустил пару ракет, которые с диким ревом понеслись на игроков. Огненные "кометы" растаяли, исчезли, не долетев до линии, где располагались стрелки.
  - Йе-Йе! - что есть мочи завопил Дэн. Он оглянулся назад, восторженно бормоча под нос ругательства. - Парни!!! Да это же полный улет! Отвечаю за базар!
   Пока Хлопов тратил время попусту, Пак ухитрился с двух выстрелов "порвать" на куски птеродактиля, спикировавшего откуда-то сверху.
  - Вы очень хорошо стреляете, Пак! - заметил седоволосый сотрудник клуба и еще раз "просветил" корейца глазами-рентгеном. - Откуда такая подготовка?
   Максим Ушаков подумал, что Борис прав на сто процентов. Азиат стрелял от бедра, не поднимая автомат к плечу, не целясь. Вернее, он целился, надо понимать. Только не так, как Дэн, старательно прижимавшийся щекой к цевью и прищуривавший глаз.
   Кореец глянул на инструктора, но не ответил.
  - Мне все ясно, - сказал он, передавая оружие сотруднику клуба. - Спасибо. Думаю, теперь надо попробовать оружие другим игрокам. Их время.
   Борис согласно кивнул, и Максим тут же шагнул вперед, в волнении протягивая руки к чудо-игрушке. А вот Дэн с большим трудом, нехотя, уступил место стрелка. Рядом с Ушаковым встала Наталья Рогова. Неумело подняла автомат вверх, и Борис подошел к девушке, помогая ей правильно взять лазерный имитатор.
  
  
   Управляться с лазерным автоматом оказалось гораздо проще, чем думалось Наталье. Поначалу, когда Борис жестом пригласил на огневую позицию, она впала в панику. Мало того, что Рогова была единственной женщиной в группе, так еще и ни разу в жизни не держала в руках оружия. Даже игрушечного.
   То ли Борис оказался хорошим инструктором, то ли Наталья - толковой ученицей, но ей понадобилось всего несколько минут, чтобы привыкнуть к умной смертоносной "игрушке". Автомат действительно был не очень тяжелым. Девушка могла легко поднять его к плечу, хотя ей больше понравилось стрелять от живота. Специально для Наташи седоволосый инструктор "модернизировал" оружие - щелкнул прикладом, убирая его вбок. Автомат получился более компактным. Наталья закинула ремень на плечо, повеселела. Теперь стрелять было совсем нетрудно, даже приятно, хотя девушка никогда ранее не подозревала, что внутри нее живет страсть к охоте или чему-то подобному.
   Рогова жестом остановила инструктора, попросила небольшой паузы. Быстро скрутила волосы в тугой хвост, перетянула его мохнатой резинкой. Поправила ремень лазерного автомата на плече.
  - Готова! - чуть возбужденно бросила она.
   Борис даже улыбнулся. Ноздри девушки расширились, щеки покраснели, в глазах появился огонек азарта. Конечно, Рогова стреляла не так хорошо, как Денис Хлопов, в прошлом - профессиональный охранник, не раз бравший в руки АКМ или "Сайгу". У сотрудников клуба не было иллюзий: глава охранной фирмы в очном поединке легко перестрелял бы молодую, неопытную девчонку. Сказались бы и прошлые навыки, и то, что он постоянно тренировался в игровых клубах, хотя бы в пейнтбол.
   Тем более, нельзя было сравнивать Рогову с корейцем Паком, который "поливал" от бедра, как настоящий спецназовец. Наталья видела такое лишь в фильмах. Во время теста оружия низенький азиат стоял прямо на подсвеченной линии, прижав автомат к бедру, расправив плечи, казалось - даже чуть расслабленно. Но как только в поле зрения появлялась цель - следовало короткое, едва уловимое движение ствола, и снайпер нажимал на спусковой крючок.
   Вспомнив, как стрелял Пак, Наташа попробовала скопировать приемы корейца. Встала на линию, расправила плечи. Тряхнула головой, стала напряженно вглядываться в черноту.
  - Расслабься, - посоветовал инструктор. - Поза более свободная, не зажатая. И не надо так таращить глаза, пытаясь отыскать цель в темноте. Зрачки человека - очень хитрая и любопытная штука. Попробуй чуть расфокусировать их. Ну, как если бы смотрела не на какой-то конкретный предмет, а на все сразу. Человек так расслабляет зрение, когда о чем-то задумается. Видела? Возникает иллюзия, будто он смотрит сквозь предметы. Попробуй! Если цель появится - ты ее обязательно заметишь, даже если вылезет сбоку. Заметишь, честное слово! Периферическим зрением.
   Наташа кивнула, старательно выполнила инструкции. Девушка вдруг поняла, что ей нравится эта игра. И пусть Рогова стреляла не очень умело, но через несколько минут ее показатели стали ничуть не хуже, чем у низенького плотного соседа, который осваивал оружие вместе с ней. В процессе парного тренинга Наталья услышала от инструктора клуба имя паренька со смешными волосами-пружинками: Максим.
   Наталья чуть оттопырила нижнюю губу, дунула на локон, упавший на лицо, "отодвигая" его. Поднимать руку к глазам она не стала - пришлось бы на время опустить оружие, "выключиться" из тренинга, а девушка уже вошла в азарт, и уступать Максиму не хотелось.
   Убедившись, что Рогова "въехала" в технику обращения с оружием, Борис удовлетворенно похлопал ее по плечу. Встал рядом с девушкой и парнем, принялся объяснять всем, как работает компьютерный анализатор макета. В перерывах между выстрелами Наталья узнала: тренажер, на котором они сейчас "работают", состоит из двух крупных блоков. Один - это система датчиков, размещенных по всем стенам. Нажимая на спусковой крючок, стрелок отправляет в цель "иглу" лазерного луча. Та попадает в чувствительные элементы на стенах, и компьютерный анализатор получает информацию о том, куда именно метился "боец".
   Второй блок - система создания объемных динамических изображений в пространстве. Та самая, с которой начинался инструктаж. Система, основанная на лазерной голографии.
  - Все просто, - взмахнул руками Борис. В пространстве перед собравшимися вдруг пропали все цели. Появился "мультяшный" стрелок с автоматом, окруженный системой датчиков, от которых бежали сигналы к компьютеру. - Анализатор точно знает, в какой точке пространства создается объемное изображение объекта.
   Борис указал пальцем на красный воздушный шарик, возникший перед "мультяшным" игроком.
  - Человек стреляет в цель, которую видит перед собой, - из ствола призрачного автомата вылетела лазерная "пуля", прошила шарик насквозь. Тот не лопнул. - Но на самом деле, никакого объекта в пространстве нет, человек ведет огонь по фантому. Другое дело, что за этим фантомом, по всем стенам, расположены датчики.
   Лазерная "пуля" угодила в одну из стен. Индикатор замигал красным, электрические сигналы побежали по тоненьким проводам к компьютеру.
  - А дальше - дело техники, - седоволосый инструктор, будто фокусник, взмахнул руками. - Вычислительный комплекс, зафиксировав, куда угодила "пуля", способен рассчитать: прошла ли она через точку, где находился фантом? Если прошла - дает команду на блок выработки голографических изображений. И картинка перед глазами стрелка меняется.
   Шарик перед "мультяшным" героем лопнул. Человечек победно вскинул вверх кисть руки, сжатую в кулак.
  - Вот и вся нехитрая схема, - закончил сотрудник клуба. - Динамическая голография; лазерное оружие на основе "указок", находящихся в свободной продаже; да еще - сверхмощные компьютерные системы обработки информации в режиме реального времени.
  - Здорово! - радостно потер ладони друг о друга Максим. - Инструктаж закончен? Не терпится попробовать такую классную систему в деле!
  - Осталась самая малость, - остановил всеобщее оживление Борис. - Несколько слов о вашем снаряжении.
   ...Черноволосая Маша вкатила в зал тележку, на которой лежало несколько предметов. В первое мгновение Максим даже не глянул на то, что там находилось. Его внимание было приковано к покачивающимся бедрам девушки, обтянутым тугой форменной юбкой.
   Борис кивком поблагодарил помощницу, шагнул вперед. Игроки обступили его со всех сторон, с интересом разглядывая то, что лежало на поддоне. Маша, поймав на себе жадный взгляд Максима, тряхнула копной черных волос, чуть заметно улыбнулась парню. Все так же покачивая бедрами, вышла из помещения, где проходил инструктаж. Только когда девушка исчезла из поля зрения, Ушаков приблизился ко всем остальным.
  - Это для глаз, - Борис взял со столика специальные защитные очки. - Они, скажем так, хитрые. С виду - прозрачные. Но это не совсем верно. Данная система предназначена для выборочной фильтрации. Те лазеры, что мы используем в "Crazy Battle", имеют видимый луч с длиной волны 532 нанометра. Именно для фильтрации такого излучения и предназначен защитный комплекс для глаз. Любое другое свободно проходит сквозь стекла.
   Наталья протянула ладошку, и Борис, поняв, что хочет девушка, передал ей очки. Рогова надела их на глаза, посмотрела по сторонам. Черные зрачки на миг задержались на Максиме, потом скользнули на других. Девушка вдруг улыбнулась, подхватила со столика автомат, прижала его в бедру. В дымчатых "мотоциклетных" очках и офисной мини-юбке, с лазерной "пушкой", она смотрелась необычно и очень эффектно. Кто-то прицокнул языком, шумно вздохнул. Максим понимающе усмехнулся. Эта деловая мужская оценка означала не восхищение воинственным видом девушки, скорее - восторг ее прелестями. Максим и сам был бы рад поближе познакомиться с Натальей, да только его напрягала разница в росте. Он не относился к числу мужиков, которые "прутся" оттого, что подруга на каблуках - выше чуть ли не на голову.
  - Супер! - радостно сказала девушка. - Все видно. Не мешают крутить головой и крепко держатся.
  - Во время игры очки могут закрепляться на затылке специальным фиксатором, ну, вроде обычной широкой резинки, - поспешил добавить инструктор. - Это для тех, кто боится уронить, потерять фильтр. Давайте изучим другое снаряжение.
   Борис поднял со столика небольшую коробочку, напоминавшую плейер, со вставками-заглушками. Только вместо аппарата, куда помещалась кассета или диск, был другой - поменьше размерами и с ремнем.
  - Это крепится у бедра или под мышку, кому как удобнее, - пояснил сотрудник клуба. - Провода идут к ушам. И еще - небольшая упругая повязка на шею, совсем необременительная. Микрофон сверхтонкий, с гибкой мембраной. Прижимается прямо к горлу. Благодаря системе связи, вы имеете возможность общаться с диспетчерской, принимать команды оператора, слышать других игроков во время "боя". Вот только диспетчеру запрещено давать подсказки, это возможно лишь в самом экстренном случае. Потому что...
   Борис поднял с тележки еще одно компактное устройство - с экраном чуть побольше, чем у мобильного телефона. Из странного приспособления торчал короткий хвостик с фигурным штекером на конце.
  - Потому что у вас есть контрольный монитор! - чуть повысив голос, объяснил Борис. Кажется, инструктор понимал, что игроки устали от обилия технических деталей. Люди услышали самое главное, им не терпелось проверить себя в деле. - Монитор подключается к информационным магистралям с помощью вот этого разъема. Гнезда расположены по всему зданию. Двигаясь по этажам, коридорам и переходам, вы можете получить подсказку - кусок игровой "карты".
  - Фрагмент? - уточнил Максим.
  - Да, чтоб было труднее. Именно часть, не целое. То пространство, что вас окружает в настоящий момент.
   Борис шагнул к стене, вставил штекер в гнездо, помеченное большой переливающейся стрелкой. На жидкокристаллическом дисплее тут же возникло цветное изображение. Игроки разглядели зал, в котором находились, соседнее помещение, где недавно коротали время в ожидании "старта", несколько боковых коридоров, какие-то комнаты.
  - Контрольный монитор предназначен для передачи графической и текстовой информации, - добавил инструктор. - Компьютерная система может передать вам не только изображение, "рельеф" местности, может выдать какую-то текстовую подсказку. Если сочтет необходимым.
  - Короче, все понятно! - не выдержал амбал. - Хва, командир! Давай, поехали!
  - Осталась сущая мелочь, - Борис улыбнулся так, что у Натальи вдруг заныло внутри от неприятного предчувствия.
  - Ну, че там еще? - недовольно пробурчал здоровяк. - Уж и так все мозги протрахал.
  - Думаю, вам интересно узнать, против кого будете играть, - тихо, совсем другим тоном, вымолвил инструктор.
  - Как?! - опешил верзила и удивленно посмотрел на собравшихся. - Как это? Ты чего, командир? Я думал, щас разделимся напополам, как в пейнтболе. Типа, команда на команду. И - погнали!
   Инструктор засмеялся. Отрицательно помотал головой.
  - Все гораздо интереснее, - сообщил он. - Половину правды вы уже знаете. Вас будет окружать синтезированный мир, в котором реальность переплетается с объектами-фантомами, созданными посредством динамической голографии. Но это половина правды...
  - Ну! Не томи! - не выдержал кто-то.
   Среди собравшихся прокатился легкий гул. Возмущение. Недовольство.
  - Роботы! - Борис выговорил это слово так, будто привел в действие гильотину.
   На шею каждого из присутствующих обрушилось тяжелое отточенное лезвие.
  - Роботы? - по рядам людей вновь прокатился гул.
   Любопытство. Недоумение. Беспокойство.
  - А что вас удивляет? - поинтересовался инструктор. - Между прочим, вы уже убедились: в нашем клубе используются новейшие технические разработки. Именно потому игра в "Crazy Battle" стоит больших денег. Подобных технологий вы нигде в Питере не встретите.
   Да, против вас будут играть роботы! Знаете ли вы, что ведущие американские эксперты в области вооружений убеждены: даже самые дорогостоящие роботы обойдутся Пентагону дешевле, чем люди-солдаты? Если сложить воедино затраты на подготовку, содержание, пенсии и льготы ветеранам... Это, между прочим, невероятные средства! На людей, заметьте! И американцы на полную катушку работают над тем, чтобы к 2010 году ввести в действие первое поколение боевых роботов! Существуют и критические сроки, так называемый deadline перевооружения армии - 2025 год.
  - Простите... - голос Максима был хриплым, совсем другим, нежели ранее. - Они... эти роботы... Они ходят?!
  - Да-да! - энергично кивнул Борис. - Обычные шагающие роботы. Управляющий процессор спрятан в грудной клетке - почти как сердце человека. Машины умеют выполнять около тридцати запрограммированных действий. Ну, например, передвигаться по ровной поверхности и по лестнице, присаживаться на корточки. Во время ходьбы умеют поворачивать голову из стороны в сторону, способны ложиться на спину и на грудь, потом вставать. Более того, умеют парировать не очень сильные толчки извне, могут двигаться вбок приставным шагом, даже ударить по футбольному мячу и не упасть. Вот только скорость их передвижения гораздо ниже, чем у человека.
   В пространстве за спиной инструктора появилось объемное изображение. Серебристо-черный робот строением тела копировал человека, но любой здравомыслящий homo sapiens сразу отличил бы механическую игрушку от живого существа. Голова - будто прозрачный шлем летчика или космонавта, внутри которого спрятаны глаза-фотоэлементы. Ступни ног - широкие, мощные, гораздо крупнее, чем у человека. Но это и неудивительно: машине, чтобы удерживать равновесие, необходима хорошая площадь опоры. Руки - длиннее, чем у людей. Видимо, чтоб при потере равновесия можно было использовать в качестве опоры переднюю конечность. Робот пошевелился, медленно пошел вперед. Внутри его "головы" датчики завертелись из стороны в сторону, сканируя окружающее пространство.
  - Наши роботы умеют передвигаться по этажам здания, но их скорость - не более двух-трех километров в час. Еще медленнее они ходят по лестницам. Роботы вооружены такими же лазерными автоматами, как игроки. На внешнем "комбинезоне" - датчики, фиксирующие попадания лазерных "пуль". Если робот получает заряд в жизненно важный орган, управляющая компьютерная система "блокирует" данную механическую особь, на время выводит ее из игры.
  - Стоп! Стоп! Стоп! - вдруг сказал один из мужчин среднего возраста, имени которого Наталья не знала. - Борис! По-моему, тут вы начали тривиально "надувать" присутствующих. Какие, к черту, шагающие роботы?! Это - из области научной фантастики!
   На лице инструктора отразилось искреннее удивление.
  - В самом деле? - после короткой паузы, ответил он. - Разве вы не слышали про японских роботов-собачек Aibo от Sony? Мне казалось, за последние несколько лет только очень ленивый человек не видел ни одного сюжета об этом чуде техники стоимостью в пару тысяч долларов. Нынешние шагающие роботы для потребительского рынка, конечно, подороже. Скажем, японская компания Vstone предлагает Robovie-M за четыре - четыре с половиной тысячи. Много, не спорю, но первая партия из ста подобных "игрушек" уже распродана. А ведь есть также знаменитые QRIO от Sony или ASIMO от Honda. Кстати, гонконгская компания Wow Wee грозится в ближайшее время выпустить на рынок свою модель Robosapien, и всего по девяносто девять долларов! Заявлено, что эта "игрушка" сможет выполнять шестьдесят семь функций!
  - Ваши знания современного рынка бытовой робототехники впечатляют, - вмешался в разговор Пак. - И все-таки, почему в противники выбраны механизмы? Почему, в самом деле, нельзя было устроить состязание команда на команду, как это делается в пейнтболе?
  - Это было бы менее интересно! - поморщился инструктор. - Тогда "Crazy Battle" походил бы на многие игровые заведения. С той лишь разницей, что используем лазерное оружие вместо стреляющего шариками-маркерами. Наш вектор развития - совсем другой. Именно потому мы предлагаем эксклюзивный сервис по эксклюзивным ценам. Стрелять в двуногих? Да пожалуйста! Предложения об этом - на каждом углу! Здесь иное, то, что не способен предложить ни один клуб.
   Однако, думаю, стрельба по фантомам, созданным с помощью лазерной голографии - пусть даже очень реальным фантомам - не очень увлекательна, правда? Что за охота, если в ней нет риска? Подумайте: какую добычу выше ценят профессиональные охотники? Ответ: хищного, опасного зверя! Рысь, тигра, носорога. Охотник выходит с ножом против медведя. Почему? Шансы равны! Кто кого? В общем, чтобы все происходило по-настоящему, в вас должен кто-то стрелять!
   А что касается игры против роботов... Это необычное испытание. Сражаться против живых существ - совсем другое. Роботы пока медлительны. Они не могут перемещаться по игровой зоне с такой скоростью, как люди. Человек, заметив механического врага, в девяноста девяти случаях из ста успеет выстрелить первым. Роботу потребуется чуть больше времени, чтоб навести оружие на цель. Итак, у человека - право первого выстрела. Но не повторного. Потому что у роботов нет нервов, и они не промахиваются.
   Азиат поклонился. Инструктор со странной улыбкой глянул на гостей клуба.
  - Ну, вот и все, дорогие мои! - торжественно произнес он. - Теперь желающие могут подписать стандартный договор с "Crazy Battle", внести деньги в кассу и получить чек. Потом - переодевание в "камуфляж", трехминутный инструктаж по технике безопасности, и - вперед!
  - А камуфляж моего размера найдется? - деловито поинтересовался Дэн Хлопов.
  - Найдется. Клуб предоставляет камуфляжи самых разнообразных размеров.
  - Нужна ли хорошая физическая форма, чтобы сыграть? - донеслось откуда-то из заднего ряда.
  - "Crazy Battle" - довольно активная игра, - улыбнулся Борис. - И это положительно сказывается на общем тонусе игроков. Хорошая физическая форма желательна, но не обязательна. Во время игры надо быть более точным и более везучим, нежели противник. Вот и весь секрет.
  - Баста! - заявил Дэн - Давайте этот чертов договор! Болтаем час! А то и больше, в натуре! К делу!
  
  
   "ЗАО "Игровой клуб "Crazy Battle", в лице Прохорова Б.Г., действующего на основании доверенности от 11 января 2006 года, именуемое в дальнейшем "Клуб", с одной стороны, и Рогова Наталья Владимировна, именуемая в дальнейшем "Игрок", с другой стороны, заключили настоящий договор о нижеследующем..."
   Девушка внимательно, чуть наморщив лоб, читала двухстраничный договор, к которому прилагались лист инструктажа по технике безопасности и заявление. Приложения к договору Рогова оставила "на потом", начав с основного документа.
   Она - в силу профессиональной привычки - внимательно анализировала каждый пункт. Необходимость придирчиво изучать договора въелась в подкорку, преодолеть это Наталья не смогла, хотя и помнила, что в данном случае у нее нет выбора. Она пришла в "Crazy Battle" не по своей воле, а по приказу генерального директора, и не подписать бумагу все равно не смогла бы.
   Предмет договора, срок действия, обязанности сторон, права сторон... Глаза девушки скользили по строкам, в общем-то, типового документа. Рогова ненадолго задержала внимание на пункте "Порядок расчетов".
   "Игрок оплачивает услуги Клуба до участия в "Crazy Battle" по стандартному тарифу 500 (пятьсот) долларов США по курсу Центробанка на день заключения договора".
   Рогова нервно провела по щеке ладонью, еще раз подумав о том, что так и не поняла, почему Александр Владимирович Кузякин, директор петербургского филиала "Генри Федерер", решил отправить свою заместительницу в клуб, на сверхдорогое шоу.
   И тут Наталья дошла до подзаголовка "Особые условия", побежала глазами по строкам... Смысл написанного не сразу проник в сознание. Когда девушка поняла, о чем говорится в этом пункте, она быстро глянула на инструктора, принялась еще раз читать абзац.
   "Клуб не несет юридической, финансовой и моральной ответственности за здоровье Игрока, принимающего участие в "Crazy Battle". Осознавая, что во время игры могут быть получены увечья или серьезные травмы, несовместимые с жизнью, Игрок принимает ответственность на себя. Это дополнительно фиксируется в Заявлении Игрока, прилагаемого к настоящему договору..."
   Наталья Рогова быстро нашла в пачке предоставленных документов последний лист, именовавшийся "Заявление Игрока", принялась читать то, что было написано на бумаге.
   "Я, Рогова Наталья Владимировна, прошла инструктаж по технике безопасности и предупреждена о возможных травмах в процессе игры, в том числе несовместимых с жизнью.
   Принимаю ответственность за возможные последствия участия в "Crazy Battle" на себя, в том числе, за возможные искажения в моей психике. Обязуюсь не преследовать Клуб юридически, пытаясь добиться от него возмещения морального и физического ущерба, причиненного мне во время игры".
   Рядом нервно рассмеялся Максим. Наталья быстро глянула на парня, в руках у того - сверху, над остальными бумагами - было все то же "Заявление Игрока". Только в шапке было вписано: "Я, Ушаков Максим Геннадьевич..."
  - Я не поняла, - негромко сказала Рогова. - Что все это значит? Если со мной что-то случится во время игры, в любом случае, виновата буду я сама?
  - Ну, представьте, - вежливо улыбнулся Борис. - Вы бежали по лестнице, не глядя под ноги. Скажем, пытались догнать противника. Или, наоборот, удирали от робота, пользуясь преимуществом в скорости. Споткнулись - не дай Бог, конечно - сломали ногу. Потом вышли из клуба, вызвали юриста. Тот нашел свидетелей. Зафиксировали травму, подали в суд на игровое заведение. Мол, из-за этой травмы я потеряла хорошую работу, меня уволили. Вы, негодяи, сломали мне всю карьеру, и теперь обязаны до конца дней выплачивать компенсацию. И за утерянную работу, и за физический ущерб, и за моральную травму.
   Думаю, вы согласитесь, Наталья, наше время - время опытных юристов. Грамотный специалист может раздуть из мухи слона, да еще выставить космический счет за моральный ущерб. Нам это не нужно. Ведь, к слову, тяжелую травму можно получить и на эскалаторе метро. Только никому в голову не придет выставлять счет за это метрополитену. В общем, мы просто страхуемся от неприятностей.
  - То есть, если игрок во время поединка упадет и сломает ногу на лестнице, виноват он сам? - спросил Максим Ушаков.
  - Именно так, - подтвердил Борис.
  - А если он упадет на лестнице и сломает шею, - уточнил Пак. - Тоже виноват он сам.
  - Вы правильно поняли, - улыбнулся инструктор.
  - А если человеку помогли упасть с лестницы и сломать шею - тоже его проблемы?! - со злостью выкрикнул кто-то.
  - Не пооонял? - протянул Дэн Хлопов, и его брови еще больше полезли вверх. - Это че за разводилово?!
  - А что такое искажение психики? - еще раз глянув в договор, поинтересовалась Наталья Рогова.
   Она невольно перебила Хлопова, уже растопырившего пальцы. А седоволосый инструктор стал отвечать именно на вопрос девушки.
  - Может измениться ваш психотип, - пояснил Борис. - Например, вы можете стать агрессивнее. Стать другими, изменить свое отношение к жизни, к людям. Может произойти переоценка ценностей, простите за тавтологию. Изменение смысла жизни.
  - Переоценка смысла жизни?! - Максим Ушаков изумленно глянул на Наталью, но та сама стояла, открыв рот от удивления. - Переоценка смысла?! Из-за какой-то игры в клубе?!
   Борис вежливо улыбнулся в ответ.
  - Верите или нет - ваше дело. Наша задача - предупредить игроков обо всех нюансах.
  - Не, ну это реально какое-то разводилово! - Хлопов принялся размахивать руками, растопырив толстые пальцы. - Да вы че, охренели? За мои же бабки кончить меня и сказать, что я сам во всем виноват?!
   Наталья быстро глянула последний из переданный ей документов - лист инструктажа по технике безопасности.
   "Я, Рогова Наталья Владимировна, получила инструктаж по технике безопасности в полном объеме, предупреждена о том, что снятие защитных очков-фильтров с лица во время игры приведет к непоправимому ущербу моему здоровью.
   Все инструкции мне понятны, усвоены, я готова точно следовать им, в чем и расписываюсь".
   Сердце заколотилось еще чаще. Пересохло во рту. В это время к столику шагнул невозмутимый Пак. Положив пачку документов на матовую крышку, кореец попросил ручку. В зале появилась Маша - все такая же цветущая, улыбающаяся. От нее веяло покоем, уютом. Уверенностью: все будет хорошо. "Разве здесь может случиться что-то плохое?" - глянув на девушку, подумал Максим. Это немного приободрило. Похоже, не только Ушакова.
   Азиат молча поставил подписи на документах, девушка скрепила их печатью, а Борис подписал договор и акты от имени клуба. Кореец поклонился сотрудникам "Crazy Battle".
   Ушаков еще чесал затылок в раздумьях, глядя на Машу, когда к столику - со своим пакетом документов - приблизилась Наталья Рогова.
   "Все равно нет выбора, - нервно покусывая губы, думала девушка. - Правда, шеф не требовал, чтоб я обязательно стала победительницей этой игры. Он хотел моего присутствия внутри "Crazy Battle". На это соглашусь. Но никто не заставит меня бегать по лабиринту коридоров с оружием в руках, в поисках роботов. Это - не для женщины. Это - мужское. Пусть носятся и стреляют, коли охота. Сяду в углу, спиной к стене. С фантомами справлюсь, тем более, они не способны причинить вреда. А от роботов - если понадобится - убегу. Найду другое укрытие... Вот и вся нехитрая азбука, Александр Владимирович. Солдата из меня не получится, даже не ждите. Ноги и руки самой пригодятся, чтобы так глупо рисковать..."
   Наталья склонилась над белыми листами, и длинные волосы упали на лицо, мешая смотреть. Девушка быстро выпрямилась, скрутила их в жгут, закинула за спину. Наклонилась еще раз, без колебаний поставила подписи под документами.
  - А если я хочу отказаться от участия в этом? - нервно спросил кто-то. - Хочу прямо сейчас уйти отсюда!
  - Пожалуйста, - Борис махнул рукой в сторону выхода из зала. - Юля! Будь любезна, проводи желающих до автостоянки.
   "Отказники" один за другим потянулись за грудастой блондинкой. Кажется, в демо-зале осталось не более десятка потенциальных игроков. Максим все никак не мог решить: играть или нет? После того, как договор подписала Наталья Рогова, уйти казалось невозможным. Как если бы он при всех, публично, признался в собственной трусости. Но ставить закорючку на договор тоже не хотелось...
   На столик бросил пачку документов Саша Метелкин. Высокий худощавый парень флегматично двигал челюстями, подписывая бумаги. "Неужели ему все пофиг?" - сам себя спросил Ушаков, внимательно рассматривая владельца "Porsche".
   Справившись с формальностями, Метелкин глянул на коллег - нет, показалось, сквозь них - бледные голубые глаза были расфокусированы.
  - Господи, вот удачный сынок у родителей... - тихо пробормотала Наталья, стоявшая рядом с Ушаковым. - Заведешь такого - нарыдаешься.
  - Не, ну че это за разводилово? - в третий раз начал тему Дэн Хлопов.
   Видимо, он никак не мог решиться подписать чертов договор, но владельцу охранной фирмы отступать было не с руки. Он не мог потерять лицо, на виду у всех. И потому, Денис прилагал все усилия, чтоб перевести разговор о бумагах в другую плоскость.
  - Зассал, что ли? - вдруг негромко спросил Пак.
   Так тихо, что его трудно было услышать кому-то, кроме Хлопова. Но Максим услышал, и Наталья Рогова тоже. Они находились ближе всех к Дэну.
  - Зассал? Скажи прямо. Такой большой и такой трус. Вон, девочка подписала! Красивая и смелая.
   Максим мельком глянул на Наталью. Рогова чуть покраснела, ей были приятны слова азиата.
  - Я?! - показалось, разъярившийся Дэн порвет маленького чужака на части. - Я? Да я!!!
  - Головка от торпеды! - невозмутимо сказал Пак и шагнул вбок, махнув рукой в сторону стола.
   Призывая оппонента не брызгать слюной, а на деле доказать свою "крутость". Именно в этот миг Ушаков отбросил колебания. Пак был прав на сто процентов. После того, как договор подписала Наталья Рогова, отступить невозможно.
   "Крутое отвисалово", - почему-то вспомнились слова Метелкина.
   Ушаков положил документы на стол. Крепко взял ручку, стараясь не показать, как дрожат пальцы. Поставил подпись на договоре, потом на листе инструктажа по технике безопасности, потом - на заявлении.
   "Вот и все, - обреченно подумал Максим. - Я загнал себя в ловушку, если это ловушка... Зачем?"
   Пыхтя, как рассерженный кабан, к столу шагнул Денис Хлопов.
  - Подвинься! - довольно грубо бросил он. - Не видишь, папа идет ксивы править!
  - А как насчет инструктажа по технике безопасности? - поинтересовался у сотрудника клуба Максим Ушаков. - Мы расписались за него, но пока никто не объяснял, что можно, что нельзя во время игры.
  - Перед стартом! - ободряюще подмигнул Борис. - Сейчас все подписавшие бумаги могут внести деньги в кассу, это в соседней комнате. Оплатить участие в игре, получить чек. Затем мы подбираем каждому игровую униформу, участники "Crazy Battle" переодеваются. Проверяем оружие. Перед стартом - инструктаж по технике безопасности, с росписью в общем бланке.
   Максим уныло кивнул и поплелся следом за Паком и Натальей, платить в кассу.
  
  
   Униформа действительно была самых разных размеров. Стюардам из числа работников клуба удалось без проблем найти подходящую амуницию и на огромного крепкого Дениса Хлопова; и на плотного, с брюшком капитана Анциферова; и на миниатюрного Пака; и на высокого худого Александра Метелкина.
   Ушаков здорово удивился, когда в "раздевалку" вошел Алексей Анциферов. Макс был уверен: уж кто-то, а капитан точно откажется от участия в игре, ознакомившись со спорными пунктами договора. Но видимо, Анциферова взяли на "слабо", точно так же, как Дениса Хлопова. Отступить и не потерять лицо было очень трудно. В результате, не смог дать "задний ход" ни владелец охранной фирмы, ни капитан из военкомата. Или, кем там был Анциферов? Кадровым офицером, уволенным в запас и грезившим о новых баталиях? Этого Ушаков не знал.
   Всего в "раздевалке" находилось восемь мужиков. Это означало, что с учетом Натальи Роговой, облачавшейся в амуницию в другой комнате, игроков - девять человек. Чуть меньше половины гостей клуба отказались от участия в "Crazy Battle", прочитав договор.
  - Такая вот статистика! - уныло пробормотал себе под нос Максим, разглядывая комплект одежды.
   Штаны темно-зеленого цвета - а-ля армейские. Камуфляжная защитная куртка, довольно тяжелая. Как выяснилось, со вшитыми спереди и сзади металлическими пластинами. Не очень толстыми, но из-за них куртка получалась увесистой. Как если бы "солдат" имел настоящее снаряжение - гранаты и запасные магазины. Все максимально приближено к реальным боевым условиям.
   А еще - высокие армейские ботинки со шнуровкой. Макс напялил их на ноги, туго затянул крепкие шнурки. Встал, прошелся. Парень остался доволен - кожа была толстой, но мягкой. Сапоги хорошо облегали ногу, удобно фиксировали ее. Подошва оказалась толще, чем у кроссовок, и теперь Ушаков даже стал чуть выше, чем обычно. Почему-то это придало ему дополнительной уверенности.
   Максим пристегнул прибор-переговорник к ремню, с помощью одного из стюардов отрегулировал эластичный пояс, чтобы коробочка удобно размещалась у бедра и не мешала в игре. Натянул на себя камуфляжную куртку, вытащил из ворота тонкие проводки с наушниками, вставил "заглушки" в слуховые проходы.
   Тут выяснилось, что для большей безопасности каждый из игроков получал комплект наколенников и налокотников - очень похожих на те, которые используют начинающие любители роликовых коньков. Хлопов презрительно отодвинул защитные "фенечки" в сторону, а Максим решил воспользоваться предохранителями. В конце концов, он - обычный офисный служащий. Его не учили падать на бок, плечом, не тренировали убирать руки. Налокотники не помешают, да и наколенники тоже. В самом деле, как можно заранее знать: споткнешься или нет на лестнице, если у тебя за спиной - механический монстр с лазером в руках?
   Надев амуницию, Ушаков почувствовал себя значительно увереннее. Почему-то стало казаться, что тело надежно предохранено от возможных повреждений. Если раньше он чувствовал себя беззащитным, почти голым, то теперь обрел спокойствие. Во внутренний карман легла небольшая фляга с водой. Инструкторы предупредили: есть игрокам не захочется, а вот пить - точно потянет.
   Закончив приготовления, Макс нацепил на голову защитные очки - проблема возможных осложнений со зрением сильно волновала менеджера по продажам. "Только не хватало, чтоб из-за собственной глупости я лишился возможности работать за компьютером..." - подумал он. Это поставило бы крест на карьере Максима. Ушакову все время приходилось скачивать из Интернета и читать документацию по новым устройствам. Чаще всего - ту, что в печатном виде найти невозможно. Она - на сайте производителя, да еще на английском. Не переводится, потому что все технические специалисты высокого класса обязаны читать документацию на языке оригинала.
   Покрутив головой из стороны в сторону и подумав, что будет верхом идиотизма, если защитные очки-фильтры упадут во время игры, Максим попросил стюарда зафиксировать их на затылке, специальной защелкой.
   Теперь он был полностью готов к участию в "Crazy Battle". Парень взял из рук сотрудника клуба автомат. Взвесил на ладонях, проникаясь мыслью: это настоящее оружие, и оно не у кого-то постороннего. У него, у Максима Ушакова.
  - Проверить? - коротко выдохнул он.
   Сотрудник клуба понял, о чем идет речь, провел Макса в соседнее помещение. Ушаков поставил автомат на стрельбу одиночными, прижал к плечу, прищурил левый глаз. Плавно потянул спусковой крючок. Зеленый луч "вылетел" из ствола, что-то коротко "динькнуло" в глубине зала. На дальней стене появился красный круг. Точка, куда угодила "пуля" Максима.
  - Работает! - удовлетворенно констатировал Ушаков.
   Он поставил оружие на предохранитель и глянул вбок. Одетые в боевой камуфляж товарищи проверяли свои лазерные "пушки". Динь! Динь! Красные точки появлялись на дальней стене, то в одном месте, то в другом.
   Предстартовая лихорадка вдруг охватила Ушакова. Он почувствовал возбуждение. Захотелось, чтобы предварительный этап - наконец - закончился, и пошла игра.
   Максим поспешил в комнату-"переодевалку". Шагнув через порог, он успел заметить, как флегматичный Пак ударил Дениса Хлопова пяткой в колено. Амбал охнул от боли, согнулся, чуть ли не пополам.
  - Сука! - простонал директор охранной фирмы. - Обезьяна черная! Найду! Мамой клянусь: найду! Трахну тебя, сука!
   Пак с невозмутимым видом прошел в оружейную комнату, быстро проверил автомат. Вернулся в "раздевалку", через которую игроки выходили к началу маршрута.
   "Все шло к этой стычке, - грустно подумал Ушаков, наблюдая за верзилой. - С самого начала Хлопов доставал азиата..."
   Даже во время примерки амуниции Дэн ухитрился разложить свои вещи неподалеку от Пака, и - пока надевал штаны и куртку - несколько раз так махнул руками, что зацепил соседа. Чуть ли не по лицу "мазнул".
   Макс готов был поставить сотню баков - здоровяк делал это специально. Видимо, не простил подколки в демо-зале. Уж очень точно Пак угадал состояние директора охранной фирмы, метким словом "припечатал" оппонента: "Зассал!"
   Оставалось только восхититься, как хорошо кореец знал разговорный русский язык, как ловко ответил обидчику. В свою очередь, Дэн Хлопов всеми силами пытался вывести черноволосого коротышку из равновесия, и - в конце концов - преуспел в этом.
   Хлопов, чуть придя в себя, с ревом бросился в коридор. Там его остановили стюарды. Чтобы удержать здоровяка на месте, не позволить ему добраться до Пака, потребовались усилия трех работников клуба. А кореец с невозмутимым видом стоял у стеночки, наблюдая, как брызжет слюной "раненый бизон".
  - Достану! Достану! Мамой клянусь! - чуть ли не рыдал Хлопов.
  - Довольно! - резко потребовал Борис. - Не вынуждайте звать охрану, господин Хлопов. Вы заплатили за участие в игре. Глупо, если мы будем вынуждены отправить вас за порог клуба. Здесь все клиенты равны. Мы не допустим стычки, не позволим запятнать репутацию "Crazy Battle".
  - Достану! Достану! - рычал Дэн.
  - Похоже, он просто не хочет играть, - вдруг громко, отчетливо сказал один из стюардов, удерживавших амбала. - Думаю, боится. Нашел способ, чтоб его выкинули за порог. Тогда играть не надо. И деньги можно обратно потребовать, и репутацию сохранить.
   Хлопов вдруг остановился. На его лице отразилась напряженная работа мысли. В конце концов, он сумел "переварить" фразу, сказанную сотрудником "Crazy Battle".
  - Че ты сказал?!
   Он выпрямился, расправил плечи.
  - Я? Боюсь?!
  - Пальцы растопыривать не надо, - попросил Борис. - Покажи на деле: кто ты, что ты.
   И подал Хлопову лазерный автомат. Дэн с ненавистью посмотрел на Бориса, потом на Пака. Вдруг выражение его лица изменилось. Видимо, голову директора охранной фирмы посетила какая-то новая мысль.
  - ОК! - миролюбиво сказал он. - ОК! Нет проблем!
   Хлопов взял оружие, быстро прошел в стрелковый тир, проверил автомат. Вернулся к остальным участникам.
   "Неужели, криминал?! - с ужасом подумал Ушаков. - Будет искать Пака в игре, чтобы рассчитаться внутри игрового лабиринта?"
  - Готов! - мрачно провозгласил Денис Хлопов.
  - Отлично! - улыбнулся Борис. - Тогда начинаем. Прошу за мной!
   Он провел участников игры по короткому коридору, до поворота. Там их поджидала одетая в камуфляж Рогова. Окинув девушку взглядом, Максим подумал, что теперь красотку Наталью почти невозможно отличить от мужиков. Одинаковая форма, одинаковые "стволы". Даже глаза и лица за очками - какие-то другие, нежели раньше, похожие друг на друга. Напряженные, азартные, хищные. И только длинный черный хвост - перетянутые двумя резиночками волосы - выдавал девушку.
  - Все готовы! - резюмировал седоволосый инструктор. - Значит, приступаем! Напоминаю самое главное, по технике безопасности: очки не снимать! Ваши глаза надежно защищены от лазера. Снимите - выжжет сетчатку, ни один офтальмолог не восстановит. Если во время игры почувствуете себя плохо - вызывайте диспетчера центрального пульта. Связь есть у каждого. Бригада врачей - в холле, "Скорая" дежурит возле клуба.
   Большой лифт поднял игроков на несколько этажей вверх.
  - На оружии - ограничители мощности, - продолжил Борис. - Это от вас не зависит, выставляется программно, дабы ни у кого не возникало лишних соблазнов. Роботы имеют такие же "пушки". Помните: они медлительны. Первый выстрел - за человеком. Иногда и второй. Но если промахнетесь - машины не ошибутся. Они не умеют ошибаться и всегда делают то, что в них заложено. Не забывайте про информ-магистрали и подсказки, про "карту" лабиринта. Все! Удачи в "Crazy Battle"! Вперед, по одному!
   За спиной игроков дрогнула металлическая стена. Серебристый лепесток медленно поехал в сторону. Первым, сняв автомат с предохранителя, в проем шагнул Пак. Шагнул, исчез в недрах лабиринта. Следом за ним направился Дэн Хлопов, как только стюарды дали отмашку. Верзила шумно дышал, вглядываясь в полумрак.
   "Ох, будет дело, - подумал Ушаков, переводя лазерный автомат в режим "стрельба очередями". - Чует мое нутро, грядет серьезная заварушка..."
  
  
   Денис Хлопов быстрым движением поправил защитные очки, выставил перед собой ствол лазерного автомата. Посмотрел назад - на пройденный путь - и стал пристально вглядываться в полумрак коридора по направлению хода. Никакого движения. Куда исчезла черная обезьяна?
   Дэн шумно вздохнул, длинно выругался. Вроде, чертов азиат ушел внутрь лабиринта всего на тридцать секунд раньше, чем сам Хлопов. Где же он? Где этот урод?!
   Никакого волнения от участия в игре Денис не испытывал. Ему неоднократно приходилось держать оружие, в том числе и настоящее, боевое. А в пейтнбол они с друганами "мочились" постоянно, чуть ли не каждую неделю. То команда на команду, то против каких-нибудь смелых, если таковые находились.
   Конечно, лазерный автомат - штука новая, незнакомая. Нечто совсем другое, непохожее ни на помповые ружья, ни на полуавтоматическое и даже автоматическое оружие, которое можно выбрать в пейнтбольном клубе. Чем-то напоминает "пушки" из страйкбола, но - все равно - другое.
  - Где ты? Где ты? - тихо бормотал Хлопов, двигаясь по коридору, спиной к стене.
   Ствол автомата был направлен вверх, руки - готовы в любой момент навести оружие на цель. Но азиат будто сквозь землю провалился. Дэн быстро посмотрел назад. Черт! И там никого. Но ведь следом за ним, Хлоповым, в игровое поле должны были уйти еще восемь человек. Куда же они подевались? Что за чертовщина?!
   Глаза уловили какое-то движение в полумраке коридора. Тело сработало быстрее, чем мозг Хлопова успел переварить полученную информацию. Директор охранной фирмы метнулся к противоположной стене, с колена выпустил в цель три заряда, один за другим.
   Вовремя. Может, тигр, который бежал на Хлопова, и был фантомом, созданным с помощью техники, но выглядел этот "призрак" более чем реально. Особенно неприятно поразила окровавленная морда полосатого чудовища. По спине Дэна пробежал холодок - зверюге оставалось преодолеть лишь несколько метров, чтобы выйти на "ударную" позицию. Такую, с которой можно прыгнуть на жертву.
   Тигр взвыл от боли. Покатился по полу, и вдруг - совершенно неожиданно для стрелка - вскочил на ноги, прыгнул сквозь стену. Исчез.
  - Шутка пошла... - пробормотал Хлопов, оценив черный юмор владельцев клуба.
   Тигр - реальный или фантом - не свалился на пол, не истек кровью на глазах у "охотника". Исчез в стене. Теперь человек с автоматом не мог быть спокоен до конца. Кто знает, что еще на уме у этих придурков? Как исчезла зверюга в одном месте, так и появится в другом.
   Хлопов почувствовал, что вспотел. Быстро оглянулся, для контроля, но за спиной по-прежнему никого не было. Как и впереди.
  - Где же ты, урод? - прошептал Хлопов, прикладывая к губам флягу.
   Азиат бесследно исчез. А что, если в пасти чудовища? Хлопов быстро спрятал емкость с водой во внутренний карман. Поднял автомат, контролируя стволом передний сектор. Чисто. Подвело чутье. Или нервы шалят?
   Приставным шагом, прижимаясь к стене, Хлопов добрался до перехода с горизонта на горизонт. Вытянул шею, пытаясь оценить, что находится над головой, на верхнем этаже. Потом чуть наклонился вперед, надеясь понять, есть ли кто-то под ним. Тихо...
   Куда идти? Вверх или вниз? Какое направление выбрать? Дэн не собирался использовать прибор, что дали сотрудники клуба. Он никогда не доверял "информационным панелям" и прочей технической лабуде. Есть собственные глаза, которые помогут лучше всяких фиговин. Есть чутье, интуиция. Внутреннее, звериное "я" заменяет все остальное, когда отказывают привычные органы чувств.
   Вверх или вниз? Вверх! Хлопов сжал зубы, вспоминая, как получил от азиата болезненный удар под коленную чашечку. Сустав давно перестал ныть, противник не смог причинить Дэну серьезного ущерба. А вот из равновесия вывел, гад, разозлил. Тогда, еще до игры, в какой-то момент захотелось послать все к черту. Положить на правила и даже на заплаченные деньги. Набить морду узкоглазому, оторваться по полной программе. Денис уже готов был поступить так, да неожиданная и очень удачная мысль изменила его планы.
   Как там сказано в договоре? "Клуб не несет ответственности за здоровье игрока... Во время игры могут быть получены серьезные травмы несовместимые с жизнью. Игрок принимает ответственность на себя..."
  - Это очень хорошо, - злобно ощерился Хлопов.
   Надо только найти чертову обезьяну! Как лучше поступить? "Мочить" сразу? Нет! Лучше сбить с лица очки, ослепить лазером. А там - пусть орет и просит о пощаде. Будут травмы, "несовместимые с жизнью". Нет, сразу не мочить! Сначала пусть на колени встает, сука! Будет умолять о пощаде, кровью харкать! И все равно сдохнет в этом долбанном лабиринте. Среди придурочных тигров и крокодилов. Смешно.
   Хлопов радостно загоготал. Клевые чуваки придумали этот клуб! То ж раздолье для киллеров! Рай! Механизм простой. Допустим, надо устранить депутата, политика. Сначала - приглашаем его поиграть. Выпускаем внутрь. А потом его догоняет киллер, "заваливает" внутри игрового поля. Тут не один контрольный выстрел можно сделать, хоть десяток! Кто виноват? Да никто! Потому как чувачок подписал бумагу, всю ответственность принял на себя! Зашибенно! Да тут просто золотое дно! Надо будет перетереть эту тему с пацанами. Полезная штука - Крейзи... как его...
   Но это еще не все. Хлопов криво ухмыльнулся. Тогда, перед началом игры, он понял и другое. Можно не только рассчитаться с Паком, да так лихо, что никто не посмеет обвинить его, Дениса Хлопова. Можно получить еще кое-что.
   Длинноногую телку. Конечно, в мини она выглядела гораздо круче, чем в камуфляже, но так - особый прикол. Азарт! Найти ее, догнать. Незаметно подобраться. Выбить из рук автомат, вырубить "переговорник". Настоящая охота! Ай, до чего хороший клуб! Можно зажать симпотную козу в каком-нибудь углу. Получить свое. Слушать, как она орет. Тащиться...
   "Сломать" Натаху - не проблема. Пять минут - и будет делать все, что прикажет Дэн. Самый главный прикол, что ей некуда бежать за помощью. Клуб, в любом случае - не при делах. Телка подписала бумагу! Там сказано: во всем виновата сама. Принимает ответственность за физический и моральный ущерб. Вряд ли она захочет подавать заявление, потом, после. Свидетелей нет. Клуб от всего откажется, чтобы сохранить репутацию. Откажется, факт! Эти чуваки - если что - предъявят ментам бумагу, подписанную телкой. Наверняка, у этих умников хорошие юристы. Все "отмажут". Так что козишка попала, по полной программе.
   Хлопов покачал головой, радостно ухмыляясь. Нет, реально, этот клуб - настоящий подарок для "охотника". Надо будет вернуться сюда, притащить друганов. Эдак можно устраивать коллективные облавы, массовый "загон" жертв. Ай, молодца!
   Дэн выбрался на другой этаж. Медленно и бесшумно крутнулся на триста шестьдесят градусов, оценивая обстановку на новом горизонте. Скользнул к стене, прижался к ней спиной. Тихо выругался.
  - Где ты, черная задница? - позвал он.
   Пожалуй, телка - это даже поинтереснее, чем азиат. Но бросить обидчика нельзя, кореец должен ответить "за базар". А вот окажется на полу, у ног Дэна, хрипящей кучей мяса, тогда и за козой поохотимся. Ночь-то длинная. Все успеется.
   Хлопов двинулся вперед, улыбаясь своим мыслям. За те пятьсот баков, что он передал клубу, директор охранной фирмы собирался "оттянуться" на полную катушку.
  
  
   На руках были черные кожаные перчатки без пальцев, закрывавшие только ладони. Такие Макс часто видел в фильмах то ли про крутых "рейнджеров", то ли про спецназовцев. На экране это выглядело весьма эффектно, но сейчас, в игре, у Максима вспотели ладони. От этого было некомфортно. Впрочем, взмокли не только ладони, капли пота текли по шее, стали влажными подмышки.
   Ушаков двигался в полутемном лабиринте, "декорации" чем-то напоминали старые добрые "Quake" или "Doom". То узкие высокие галереи, то широкие залы с колоннами, то винтовые лестницы с этажа на этаж. В общем, все в традициях обычных компьютерных игрушек. Видимо, дизайнеры клуба поступили по принципу "От добра добра не ищут", и решили не изобретать велосипеда. Слава Богу, нет бассейнов с кислотой, нет необходимости время от времени нырять в каналы, чтобы выбраться в следующий "воздушный" коридор. И на том спасибо...
   Парень то и дело останавливался, подключал штекер информ-панели к магистрали данных. Еще до начала "Crazy Battle" Максим решил: надо "снимать" с компьютера куски карты как можно чаще. Только при методичном, плановом подходе к вопросу, получится составить интегральную карту местности. Ведь инструкторы говорили, что компьютерный диспетчер не "отдает" макет лабиринта целиком. И диспозицию тоже. Следовательно, чтобы получить представление о структуре лабиринта, надо подходить к вопросу системно. Ушаков в очередной раз наклонился к "пуповине" информ-магистрали, приготовился вставить штекер.
   Вздрогнул - за спиной раздался слабый металлический лязг. Ушаков быстро развернулся, готовясь открыть огонь. В первую секунду он подумал, что позади - один из тех самых боевых роботов, которые "не промахиваются". Но там была всего лишь металлическая створка. Она медленно ползла вниз, отсекая от человека пройденную часть лабиринта.
   Ушаков бросился к барьеру, упал на колени, пытаясь заглянуть под разделитель. Опоздал. Металлическая преграда наглухо перекрыла коридор. Вот и попробуй теперь разберись: зачем это сделано? Чтобы напугать человека? Лишить возможности двигаться назад? Гнать навстречу врагу, сделать столкновение неизбежным? Сердце забилось чаще.
   Максим прижался спиной к стене, выставил вперед ствол автомата. Медленно и аккуратно двинулся по коридору, чуть прищурив глаза и внимательно оглядывая полутемный ход. И вдруг прямо из пола - в нескольких шагах от Ушакова - выросли языки пламени. Факел полыхнул так, что Максим остановился, невольно отступил назад. Показалось: от исполинского костра, языки которого доставали до потолка, исходит страшный жар.
   Прошло несколько секунд, а может, минут, прежде чем Ушаков сумел - силой воли - подавить "вибрации" нервных клеток. Костер не мог быть реальным. Это - фантом, созданный с помощью лазерной голографии. А значит, от пламени не может исходить жар! Это иллюзия. И тут же в голове возникли две мысли, породившие сомнения в правильности вывода. Во-первых, Ушаков вспомнил, что фантомная линза имеет те же свойства, что и настоящая. С помощью линзы-призрака можно сфокусировать свет Солнца на каком-то объекте. Лучи светила выжгут черные метки ничуть не хуже, чем если бы оптическая линза была настоящей. Об этом говорил Борис.
   И еще Максим припомнил удивительный опыт, про который рассказывал старший брат. Фокусник-гипнотизер завязывал глаза добровольцу из числа зрителей. Потом раскуривал сигарету. Выпуская дым, убеждал помощника, что сейчас прикоснется к руке горящей сигаретой. Клал ее на тарелочку, дотрагивался до кожи тупым кончиком обычного карандаша. Но человек кричал от боли! Ладно бы только кричал - это еще можно подстроить! Суть в том, что на коже появлялся след от ожога! Как если бы добровольного помощника действительно истязали горящей сигаретой. Брат видел это собственными глазами!
  - Пусть даже костер иллюзорный, - пробормотал Макс. - Но что, если я внутри, на уровне подсознания, верю: костер настоящий. Дотронусь до него, и пламя сожжет руку...
   Снова лязгнуло за спиной. Это металлическая переборка, которая разделила коридор на две части, поползла вперед.
  - Нет! - холодея и обливаясь потом, выдохнул Ушаков.
   Он понял: сейчас металлическая штуковина - будто щит бульдозера - подъедет к нему, упрется в спину. Столкнет его в обжигающее пламя. Дурак он! Дурак! Куда полез?! Сам подписал бумаги... Кто несет ответственность за его травмы, за смерть? Никто! Только он сам.
  - Нет! - завопил Ушаков.
   Подскочил к стене, принялся бить по ней кулаками, потом - колотить прикладом автомата. Но переборка все ползла и ползла.
  - Неееет! - Макс отскочил назад, заорал так, что его должны были услышать все. - Стойте! Стойте! Хватит! Я не хочу!!! Не надо!
   Металлический щит "доехал" до него, толкнул. Операторы с центрального пульта не отвечали, словно бы их не существовало. Ушаков, обливаясь потом, уперся спиной в металл, но даже здоровяк Хлопов не смог бы остановить чудовищную машину. Ноги Макса скользили по полу, как ни старался человек.
   Языки пламени взметнулись вверх - до самого неба. Прямо перед глазами. Максим захлебнулся воздухом, когда щит толкнул его в костер. И - ничего... Ни боли, ни смерти, ни пламени. Костер исчез, как только Ушаков "въехал" в него.
  - Черт! Черт! - игрок без сил опустился на пол, руки тряслись.
   Металлическая переборка остановилась, словно в раздумьях. Потом медленно поехала вверх. Парень смотрел на нее, тяжело дыша. Аттракцион? Чтоб пощекотать нервы? Но инструктор про такое не говорил. Выходит, умолчал, гаденыш!
   Ушаков поднялся на ноги, вытер лоб рукавом куртки. Двинулся вперед, пытаясь на ходу прийти в себя. Сердце колотилось так, будто Макс только что пробежал несколько километров. Лицо стало горячим, липким.
   Возможно, именно потому, что Ушаков не до конца отошел от такого "прикола", он промахнулся. Да! На стыке двух коридоров поступил неосмотрительно. Показалось - самое ужасное позади. Что может случиться теперь? И Макс шагнул на "перекресток", толком не изучив боковые зоны. Глупо это.
   Слева, неподалеку, находился боевой робот. Периферическим зрением Ушаков заметил его, даже повернулся вбок и выстрелил. Но он не умел "валить" противника от бедра, как это делал Пак. Выстрел пришелся в стену, там загорелось красное пятно. Индикатор показал, куда попала лазерная "пуля". И тут же громыхнуло в ушах, видимо, для большего эффекта. Камуфляж завибрировал, на плече вспыхнула кровавая "иллюминация" - выстрел противника угодил в цель. В него, в Ушакова. "Роботы не промахиваются", - вспомнились слова инструктора.
  - Ранение в левое плечо, деактивация - шестьдесят секунд, - прозвучало в головных телефонах.
   Голос был человеческим, но каким-то монотонным, будто неживым. Ушакову подумалось: таким же механическим голосом общается робот-ответчик сотового оператора, когда хочешь получить информацию о состоянии счета. Девушка заранее наговаривает слова, потом автомат комбинирует их, готовя нужную фразу. От этого человеческая речь получается монотонной, неживой.
   "Деактивация - шестьдесят секунд", - Ушаков очень быстро понял, какой смысл вложен в эту фразу. Его вдруг дернуло к стене. Максим прилепился к металлу спиной и руками, не в силах пошевелиться.
  - Ну ты и гад, Борис! - в сердцах выругался парень.
   Стало ясно, что инструктор умолчал еще о некоторых "мелочах". Например, металлические пластины в куртке - совсем не для того, чтоб сделать игру приближенной к боевым действиям. Не для того, чтоб игрок чувствовал тяжесть, будто таскает с собой запасные магазины к "калашу" или гранаты. Нет!
   В стены игрового лабиринта "Crazy Battle" были встроены мощные электромагниты. Когда выстрел попал в Максима, сработал ближайший из захватов. Ушаков оказался пришпиленным к стене, будто жук или бабочка - иголкой. Только игла, что удерживала человека, оставалась невидимой.
   А робот, меж тем, медленно двигался по коридору в сторону беспомощного противника. Чтобы добить?! "Цланг! Цланг!" - широкие тяжелые ступни соприкасались с металлическим полом, издавая чертовски неприятный звук. Ушаков попытался оторвать руки от стены, поднять автомат, выстрелить в механического врага, но сил не хватило. Электрозахват был слишком мощным. Надежным.
   "Цланг! Цланг! Цланг!" - робот медленно проковылял мимо беспомощного человека. Макс успел разглядеть: в прозрачной пластиковой "голове" вращались сенсорные датчики-"глаза". Боевая машина анализировала обстановку. Она видела Ушакова, но тот противник, что поражен, ее не интересовал. Робот искал других игроков. И слава Богу, что отстал, чурка металлическая!
   "Цланг! Цланг! Цланг!" - охотник исчез за поворотом.
  - Десять! Девять! Восемь! - зазвучало в ушах.
   Тем же голосом. Монотонным, бесцветным. Контрольная система вела обратный отсчет. До освобождения Макса из плена оставалось совсем немного.
  - Семь! Шесть! Пять! Четыре!
   "А что, если догнать железяку? - вдруг подумал Ушаков. - Догнать! Эта сволочь передвигается очень медленно. Далеко робот уйти не мог. Догнать, выстрелить в спину. Отыграться..."
  - Три! Два! Один! Свободен!
   Невидимые путы исчезли. Макс пошатнулся, но удержал равновесие. Поднял автомат.
  - За честь боевого офицера! - с усмешкой пробормотал он, направляясь в тот коридор, по которому ковылял робот. - Как говорится, "за козла - ответишь"!
   Но проход оказался пуст. Ушаков, презрев опасность, почти не глядя по сторонам, пробежал по нему несколько сотен метров. Прикинул: робот никак не мог преодолеть такое расстояние за считанные секунды. Свернул, что ли? Макс недоуменно огляделся. Никаких боковых ответвлений он не заметил, но противник бесследно исчез.
   Игрок почесал затылок, оглядываясь по сторонам. Тишина. Никакого движения. И вдруг из глубины полутемного коридора на него с шумом и плеском устремился поток воды. Точнее, как успел подумать Макс, ревело в ушах, в динамиках. А взбесившуюся реку он видел глазами. Надо понимать - беззвучный поток, созданный с помощью той же лазерной голографии.
  - А вот хрен вам! - со злостью бросил Макс. - Второй раз я на ту же удочку не попадусь!
   Он хорошо помнил, какую методику клуб использовал в первой атаке. Сначала, за счет фантома, вывести человека из равновесия. Потом, когда он морально подавлен - "добить" с помощью медленного боевого робота.
  - С места не сойду! - крикнул Макс невидимому оператору в пультовой. - Хрен вам, пиплы!
   Он выдвинул лазерный "ствол" навстречу потоку. Поставил ноги пошире, готовясь к тому, что призрачная река вот-вот исчезнет, а там, за ней - появится металлическая хреновина, "которая не промахивается".
   Поток, с шумом и плеском, докатился до Макса. Парня окатило холодной водой с головы до ног.
  - Тьфу ты! - ругнулся Ушаков.
   Мотнул головой. Сплюнул воду, мрачно наблюдая, как исчезает наверху, в отверстии, "пожарное" сопло. Мощный поток действительно оказался призрачным. Но вода, которая вылилась на человека с потолка коридора - самой настоящей.
  - Шутники, мать вашу! - злобно пробормотал парень. - Ну, погодите! Вылезу отсюда, пересчитаю зубы за такие приколы!
   И вновь - никакого ответа оператора. Ни радостного смеха по поводу удачной шутки, ни колкого ответа на резкие слова игрока. Словно это только начало, и люди на центральном пульте с интересом наблюдают за потугами участников "Crazy Battle".
  
  
   В воздухе чувствовался какой-то слабый, непонятный аромат, который Наталья Рогова никак не могла распознать. Что-то далекое... Из детства? Вспомнилась школа, соревнования по легкой атлетике. Господи, когда же это было? В каком классе? В шестом? Или, седьмом? И не сказать точно... Сколько лет прошло? Лет двенадцать, видимо. А то и больше. Ныне ей двадцать пять, получается, все происходило полжизни назад. Ее - Наташиной - жизни... Неужели такое возможно?
   Но все перед глазами - стоит только прикрыть веки. И беговой манеж, в котором почти нет зрителей, только родители да тренеры; и упругая резиновая дорожка крытого спортивного комплекса; и напряженное, какое-то незнакомое лицо Николая Игоревича. Вот ведь память... Оказывается она, Наталья, даже имя тренера не забыла.
   Стартовый выстрел, твердая дорожка под ногами, поворот... Тогда Рогова бежала четыреста метров. Всего два круга. Наташа вспомнила, как испугалась в тот день. Это были ее первые крупные соревнования "на городе". Она сдуру рванула со старта в таком темпе, какой ни разу не "брала" на тренировках. Может, дыхалка и выдержала бы, да не потянули переднеприводящие мышцы левой ноги.
   Резиновая дорожка вдруг рванулась навстречу худенькой девчонке. Наташа едва успела выставить руки, но дорожка ударила ее. Сильно, жестоко. Нечестно!!! Боль. Боль пришла потом, в ушибленных кистях, в растянутой мышце... Сначала был испуг. Ведь Рогова потеряла темп, и конкурентки обошли лидера. Наташа тогда вскочила, еще не понимая, что произошло. Бросилась догонять девчонок, но упала на втором или третьей шаге. Левая нога не слушалась.
   Рогова вновь оказалась лицом на упругой каучуковой дорожке, от которой исходил вот такой же странный, едва уловимый запах. Запах резины? Несбывшихся надежд? Растворенных в покрытии слез и боли? Она плакала, лежа на дорожке. Метрах в пятидесяти от финиша, к которому так и не пришла. И на всю жизнь запомнила горечь поражения, и слезы, и этот запах.
   Почему в клубе пахнет так же, как там, в спортивном манеже, с искусственными беговыми дорожками? Почему? Почему? Там было резиновое покрытие, а здесь - стены и пол из металла.
   Или, все дело в памяти? В подсознании? Что-то, что живет в глубине души, напоминает о самом главном поражении детства, которое надломило психологически, поставило крест на дальнейшей спортивной карьере. Зачем все это вылезло из глубин памяти?
   Наталья огляделась по сторонам. На счастье, ни впереди, ни сзади никого не было. Рогова не очень задумывалась: где находятся люди, что ушли в игровой лабиринт до нее, почему ее не догоняют те, кто двинулся на "маршрут" позже. У девушки были свои планы - найти укромное место, отсидеться. А час или два спустя - связаться с оператором и сообщить, что хотела бы покинуть игровую зону.
   Обстановка внутри "Crazy Battle" очень не нравилась Наташе. Металлические стены не были серебристыми, как на старте. Над "пейзажем" поработали дизайнеры. Основной задачей их, видимо, было создание такой атмосферы, которая давила б на игроков.
   Стены получились то зелеными, то коричневыми, то черными - без отчетливых переходов одного тона в другой. Разводами. Словно на металл лили ведра краски, не очень заботясь, как это будет выглядеть. Но вскоре Наталья поняла, что это заблуждение. Все очень точно продумано, математически просчитано. То здесь, то там на стенах виднелись пятна и потеки крови. И яркие, будто совсем свежие, и темные, старые. Запекшиеся.
   Следы были очень хорошо видны на фоне темного колора стен, даже издали. Так, чтоб игрок находился в напряжении, гадая: настоящая это кровь или всего лишь очередная шутка владельцев и дизайнеров "Crazy Battle"?
   В наушниках постоянно слышалось чье-то хриплое дыхание, временами доносились невнятные, далекие возгласы. Иногда - стоны. Это еще больше напрягало Наталью. Она не могла понять: кто стонет в полутемных лабиринтах? Ведь игроки стреляли по роботам, а те не могут чувствовать боль. Выходит, от боли мучились люди? Почему? Как? После выстрелов роботов?! Но инструктор клялся, что очки полностью защищают зрение от лазерных лучей. Так что же происходило на самом деле в недрах лабиринта?
   Неприятно, очень неприятно. И гадко... Наталья вдруг заметила нишу - какое-то углубление в стене, очень подходящее по размерам. Девушка осторожно приблизилась к проему, высунулась из-за угла, глянула на "объект" одним глазком. Невольно вздрогнула.
   Скелет. В нише - в полный рост - находился скелет человека. Руки умершего были прикованы к стенам наручниками, ноги чуть согнуты в коленях. Так, словно перед смертью человек уже не стоял на ногах, а висел. Обессилевший.
  - Очень натурально, - прошептала Рогова.
   Тихонько шагнула вперед. Дрожащие пальцы потянулись к фантому. Наташа была уверена: это объемное изображение, созданное с помощью лазерной голографии. Вот сейчас... Вот! Пальцы пройдут сквозь преграду. Это всего лишь воздух. Ничего больше.
   Пальцы коснулись чего-то материального, и Наталья закричала от ужаса, дернулась назад. Кости с грохотом повалились на пол, рассыпались во все стороны. Останки человека держались на прежнем месте только чудом. Как только Рогова дотронулась до плеча "манекена-призрака", невольно толкнула его, дернувшись, конструкция вышла из равновесия.
   Наталья прижала ладонь к лицу, прикусила пальцы, с ужасом глядя на останки. Что это? Человек?! Настоящий человек, который умер здесь? Здесь?! Что-то коснулось плеча Натальи: скреб-скреб-скреб. Рогова почувствовала, что он ужаса не способна ни кричать, ни звать на помощь. Медленно, очень медленно, стала поворачивать голову... Взглянуть на того, кто стоял за спиной и прикасался рукой к плечу, шее... Скреб-скреб-скреб.
   Черная мохнатая лапа. Прямо на спине. Лапа!!! Наталья завопила так, что лабиринт должен был бы развалиться на части. Рванулась в сторону, больно ударилась ногой о выступ. Развернулась. Рыдая, поползла - спиной по стене - прочь от чудовища.
   Паук. Огромный паук на нитке. Размером больше, чем крупный грейпфрут. Черный. Мохнатый. С шевелящимися страшными лапами. И он только что сидел на спине у нее, Натальи. Касался ужасными волосатыми конечностями плеча, шеи.
   Рогова чуть не сошла с ума. Она с детства панически боялась этих существ, даже меньших размеров. Девушка каким-то чудом вспомнила про автомат, сдернула его с плеча. Выстрелила раз, другой, третий. Не попала. Руки тряслись. Глаза не видели ничего, кроме отвратительных шевелящихся лап.
   И вдруг насекомое перестало двигать конечностями. Замерло. Поехало на нити куда-то вверх. Исчезло в небольшом люке, на миг открывшемся в потолке.
  - Муляж, - поняла девушка.
   Она сползла вниз - спиной по стене, не выпуская автомат из рук. Согнула ноги в коленях, подтянула к себе. Замерла на месте, тупо глядя в стену. Потом не выдержала, заплакала. Спрятала лицо в ладонях.
  - Зачем вы отправили меня сюда, Александр Владимирович?! - всхлипывая, выдавила Наташа.
   Кузякин не мог ответить на вопрос, а диспетчеры "Crazy Battle" - могли. Наверное, могли. Но не хотели.
  - Зачем? - со стоном выкрикнула Рогова. - Это - не для женщин! Зачем? Почему? Да, может, я не умею резать по живому! Но у меня есть другие достоинства! Неужели того было мало?!
   Никто не ответил несчастной, измученной девчонке. Видимо, операторы клуба считали: все идет по плану. Может - за пятьсот долларов, которые отдала "Генри Федерер" за участие Натальи в игре - девушка еще слишком мало получила.
   Вытерев лицо ладонями, Рогова с трудом поднялась на ноги. Теперь она понимала, почему оказалась единственной представительницей слабого пола в этом чудовищном месте. Такая игра - для мужиков. Их хлебом не корми - дай вспомнить детство. "Пестики" и "пиф-паф". Станут взрослыми, но инфантилизм прет, все никак не настреляются... А Кузякин? Чего добивался? Подставить ее? Сделать так, чтоб сама написала заявление об уходе? Не дождется!
  - Не дождешься! - вслух повторила девушка, поднимая с пола автомат и прижимаясь спиной к стене.
   Она несколько раз глубоко вздохнула, пытаясь прийти в себя.
  - Не дождешься! Я сильная! Все выдержу...
   Стены давили. Наталья чувствовала это физически: стены сжимались, прессовали ее "я". Деформировали и уродовали. Не хватало воздуха, чтобы дышать. Роговой казалось: воздух пропитан ненавистью, злобой, болью. А еще - смертью. Готовилось что-то страшное, чудовищное. Это - настигало ее. Подбиралось все ближе. До встречи с ним оставалось совсем немного.
   Женщину невозможно обмануть. Есть вещи, которые она знает нутром, какие бы слова не произносились вслух. Что-то, что живет внутри, просто дает ответ: это - вот так! И никакие разговоры не отменят подсказку внутреннего помощника.
   Что-то ужасное приближалось к Наталье Роговой. "Берегись!" - шепнуло подсознание. Девушка нервно посмотрела в дальний конец коридора, себе за спину. Потом повернулась лицом в другую сторону, подняла автомат. Палец лег на спусковой крючок.
   "Я выдержу..."
   И в этот момент пол под ногами ощутимо вздрогнул. Стены качнулись.


   Максим Ушаков выбрался в очень любопытный зал - двухъярусный - когда пол уехал из-под ног. В это время парень находился на длинной открытой галерее, которая шла по периметру - по всему второму этажу огромного зала. Ушаков, поколебавшись, аккуратно подобрался к железным решетчатым перилам. Осторожно глянул вниз, пытаясь определить: есть ли в зале кто-то еще, кроме него. Люди или роботы...
   Никого. Чисто. Макс, не выпуская из рук автомата, стал подниматься на ноги, и в эту секунду мощный толчок чуть не отправил его с балкона вниз - на первый ярус. Ушаков успел схватиться левой рукой за перила.
  - Черт! - ругнулся он. Лоб вмиг покрылся испариной. Игра - игрой, но так и на полном серьезе можно сломать шею. - Эй, вы там! Поаккуратнее нельзя?!
   Это вырвалось у Максима раньше, чем он осознал: сильный толчок - что-то неожиданное. Форс-мажор, к которому не были готовы в клубе. Потому что в следующую секунду в зале погас свет, в ушных динамиках появился какой-то странный писк. До игрока донесся чей-то удивленный возглас, длинное ругательство.
   Лампы стали загораться - одна за другой. Потом снова мигнули, но освещение все-таки включилось. Почему же внутри странный холодок, будто произошло нечто ужасное? Будто надвигается беда, и теперь уже невозможно исправить ситуацию?
  - Центральный! Диспетчер! - неуверенно позвал Ушаков.
   Ему захотелось поговорить с другим человеком. Услышать чей-то голос, приободриться. Знать, что он тут не одинок. Писк в наушниках исчез, теперь в них царила глухая, ватная тишина.
  - Алло! Меня слышит кто-нибудь? - Максиму вдруг стало очень страшно.
   Никакого ответа оператора. Лишь где-то чудовищно далеко - чуть ли не за порогом слышимости - возник голос. Чтобы разобрать слова, надо затаить дыхание, замереть. Любой - даже самый ничтожный звук - убивает этот голос...
   Какой-то мужчина разговаривает по телефону. Или по внутренней связи. Докладывает обстановку? Куда? Макс напрягся изо всех сил, пытаясь уловить суть. Тихое бормотание. Чертово землетрясение... авария на станции... На какой станции? Страшное ругательство - гораздо громче, но таким испуганным тоном, что становится ясно - не просто форс-мажор. Не только непредвиденное, но и чудовищное по последствиям.
  - Центральный! Отвечайте! - что есть сил, заорал Макс Ушаков. - Центральный, вашу мать! Что делать?!
  - Все в порядке! - такое чувство, будто ответивший Максиму находится в двух шагах от игрока. Совсем рядом.
   Голос бодрый, да только облегчения не приносит. Не надо быть ясновидящим, чтоб различить в нем фальшивые нотки. Да, бодрый голос, но наигранный. Плохой спектакль. Его, Максима Ушакова пытаются обмануть.
  - Что в порядке? - буквально завизжал парень, теряя над собой контроль. - Что в порядке?! Что это за толчок? Что с крышей, стенами? Что со светом? Как выйти из этого чертова лабиринта?!
  - Все в порядке, продолжайте игру, - в наушниках другой голос, спокойный, деловитый. Голос уверенного в себе человека. - Не волнуйтесь, все нормально. Управляющая система перезагружается. Через несколько секунд контроль над игровым комплексом будет восстановлен.
   Голос другой. Уверенный, спокойный, деловитый. И от этого легче на душе.
   "Сразу бы так!" - хотел сказать Макс Ушаков, но не успел.
   Потому что человек, обещавший, что система перезагрузится и все войдет в штатный режим, вдруг заорал. Да так, что у Максима встали дыбом волосы. И тут же до парня донесся еще один крик, женский.
  - Мама! Мамочка! Мамочка! - девчонка не просто кричала, она голосила, захлебываясь, срываясь на какой-то истерический визг.
  - Нет! Нет! Не надо! Нееееее... - то завопил мужчина.
   И вдруг все человеческие слова пропали из эфира, остался только леденящий душу вой.
   Пальцы свело судорогой. Ушаков сжал автомат так, что более хрупкую вещь - точно сломал бы.
  - Центральный! Диспетчер! - прошептал он, уже понимая: помощи ждать неоткуда.
   Там, в командной рубке "Crazy Battle" происходило нечто ужасное. Скорее всего, людей убивали. Кто-то безжалостно расправлялся с работниками клуба, не жалел и молодых девчонок. Причем, люди видели, как приближается смерть. Умоляли о пощаде, но - судя по воплям - "мочили" всех. Жестоко, словно на мясобойне. И в этом хаосе боли и смерти работникам "Crazy Battle" стало не до игроков, оказавшихся в недрах лабиринта.


В настоящее время права на текст переданы издательству "Эксмо", на сайте выложен фрагмент книги.


Купить на "ОЗОНе" (через он-лайн заказ)

Купить в "Labirint-shop" (через он-лайн заказ)

Купить в My Shop (через он-лайн заказ)

Купить в "Болеро" (через он-лайн заказ)

Купить на OZ.BY (Беларусь, через он-лайн заказ)

Купить в Московском Доме книги (в реале, сеть магазинов)

Купить в Торговом Доме Книги "Москва" (в реале)

Купить в доме книги "Медведково" (Москва, в реале)

Купить в сети магазинов "Буквоед" (Санкт-Петербург, в реале)

Купить электронную версию книги на "ЛитРесе"

Купить электронную версию книги на "Публиканте"




Линия "Звездные войны"

Новинка!!! ЗВЕЗДНЫЙ НАДЗОР - ЭКСМО, май 2010, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Звездный Надзор"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! ОХОТА НА МОНСТРА - ЭКСМО, декабрь 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Охота на монстра"

Читать/узнать подробности
Новинка!!! СМЕРТЬ ОСОБОГО НАЗНАЧЕНИЯ - ЭКСМО, июль 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


New! "Смерть особого назначения"

Читать/узнать подробности
ЛИКВИДАТОРЫ - ЭКСМО, апрель 2009, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Ликвидаторы"

Читать/узнать подробности

БЕЛЫЕ НАЧИНАЮТ И ПРОИГРЫВАЮТ - Альфа-книга, май 2008, серия Фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Белые начинают и проигрывают"

Читать/узнать подробности
ВЫСТРЕЛ В ЗЕРКАЛО - ЭКСМО, ноябрь 2007, серия Русский фантастический боевик. Читать/узнать подробности.


"Выстрел в зеркало"

Читать/узнать подробности




"Земная" линия

ЛАБИРИНТ СМЕРТИ - Эксмо, ноябрь 2008, серия Русская фантастика. Читать/узнать подробности.


"Лабиринт смерти"

Читать/узнать подробности

ЭЛИТНАЯ КРОВЬ - ЭКСМО, февраль 2008, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Элитная кровь"

Читать/узнать подробности

РАЗУМ ЧУДОВИЩА - ЭКСМО, август 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Разум чудовища"

Читать/узнать подробности

РЫЦАРИ ПОДЗЕМНЫХ МАГИСТРАЛЕЙ - ЭКСМО, октябрь 2006, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Рыцари подземных магистралей"

Читать/узнать подробности
ВАРИАНТ ЗОМБИ - ЭКСМО, февраль 2007, серия Русская Фантастика. Читать/узнать подробности.


"Вариант "Зомби"

Читать/узнать подробности





Оценка: 6.24*11  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
В.Дубровский "Ворон.Тайные тропы" А.Мистунина "Ворованные звезды" Ю.Погуляй "Месть Ледовой Гончей" А.Левковская "Настоящие друзья" О.Говда "Воин.Башня Ветра" А.Лисина "Игрок" К.Демина "Наша Светлость" С.Давыдов "Нежрец" Ю.Ландарь "Наследие титанов" В.Снежкин "Князь Палаэль.В другом мире" Ю.Иванович "Защита Звездного престола" В.Корн "Дариус Дорван.Наемник" И.Шевченко "И придет волчица..." В.Егоренков "Геймер.Реал vs вирт" В.Коротин "Триумф броненосцев.До последнего вымпела" А.Лисицын "Сталью и магией" Комбат Найтов "Горный стрелок" М.Михеев "Серое проклятие" Н.Бульба "Космический маршал.Очень грязная история" Е.Щепетнов "Грифон" Д.Рус "Играть,чтобы жить-1.Срыв" М.Завойчинская "Дом на перекрестке" Ю.Зонис, Е.Чернявская "Хозяин Зеркал" С.Лысак "Шлейф Снежной Королевы" А.Гаврилова "Соули.Девушка из грез" Д.Ольховицкая "Как влюбить в себя воина.Факты и реальность" В.Железнов "Маг.Новая реальность" А.Уралов "Первый день Вечности" Т.Свичкарь "Горящее лето" В.Чиркова "Серпантин 4.Тайны закрытого мира" Р.Панченко "Герцог.За что боролись..." А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи.Поймать пламя" А.Архипов "Ветлужская Правда"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"