Эдуардович Руслан: другие произведения.

Тим часом у Москві

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram

  
   "ПОЛЕ БИТВИ - МОСКВА"
  
   - Пролог -
  
   Мертвою хваткою вчепившись у поручні кабінки, дівчина з жахом спостерігала за картиною, що розгорнулася внизу, зазнає метаморфози Москви. Механізм атракціону давно замовк, виконавши своє призначення. Вона нарешті опинилася на самому верху колеса огляду. Майже на вершині хаосу, що панував перед нею.
   Холодний метал кріплень обпалював її задубілі пальці. Різкі, часті і контрастні за температурами пориви вітру розтріпали її пишні темні локони. На блідому й обвітреному обличчі гарячково виблискували темні, як ніч очі. Зірки давно потьмяніли над Юлією, залишивши їй лише свої іскорки. Вона розуміла, що передбачуваний лжепророками кінець світу став несподівано близьким, і тепер дівчина відчувала його фатальну ходу.
   Курчачись в агонії, мегаполіс досі продовжував безперервно видозмінювався. То тут-то там, наче розчиняючись у тумані, зникали висотні будинки. На їхньому місці виникали суворі тіні високих будов середньовічних фортець і руїн замків. Дороги з кинутими на них безладними низками машин, здавалося, починали текти. Вони, то перетворювалися на бурхливі рови навколо фортець, то знову застигали ніби охолола лава, встигнувши лише на половину заковтнути розбиті екіпажі, які ще недавно тонули в рідкому асфальті.
   Взяті казна-звідки потоки води, омиваючи штучні перешкоди у вигляді покинутих міліцейських кордонів, несли все зайве з спорожнілих мостових і вже мертвих площ. Вони крутили в воронках, що несподівано виникали, численне вуличне сміття і закривавлені бездихані тіла колишніх жителів столиці, ніби стираючи сліди масового вбивства.
   На місці Лужників, немов міраж, миготіли бархани пустелі. Підкоряючись невидимим силам, вони лише на секунду з'являлися серед дерев і так само швидко розчинялися в темряві.
   На пустирях та проспектах, розкидаючи у різні боки міський транспорт, а часом і пробиваючи його наскрізь, до небес підносилися вікові дерева небувалої товщини. Миттю вони розросталися пишною зеленою кроною, а за хвилини засихали на корені, ніби миттю відцвілі соняшники.
   То тут, то там було видно рух. Ключова фаза бою лише починалася. Звуки битви, що долинали, пестили слух закутим у лати лицарям і вселяли страх, боягузливо зачаївшись у руїнах залишкам загонів міліції особливого призначення.
   Дзвін мечів і несмолкающие черги автоматів, свист летючих хмарою стріл і часті вибухи розбитих вщент бронетранспортерів внутрішніх військ, нестямні крики окремих жертв і симфонії зі стогонів поранених, іржання коней і надривний рев двигунів, шурхання крил . Битви двох титанів. Двох вічних протилежностей.
   Вони прийшли. Прийшли із зовсім чужого світу. Вирішивши раз і назавжди знищити вічне зло їхнього маленького світу. Зло з людським обличчям москвичів, які нічого не підозрювали.
   Дівчина гірко посміхнулася. Часи колишнього спокою і рівномірного перебігу життя начебто канули в лету і здавались йому нині такими далекими і наївними.
  
   ЧАСТИНА ПЕРША
  
   - Глава перша -
  
   Весна настала раптово. Ця бешкетна дівчина, немов стриптизерка, майстерно захоплюючи всіх, несподівано влетіла на танцпол природи і, розкидаючи по навколишніх дахах залишки снігу, почала стрімко оголюватися. Прекрасна з року в рік, вона щоразу робить свій єдиний вихід незабутнім видовищем для мільярдів вдячних глядачів. Але мине кілька місяців і настане антракт. Артистка накине на себе зелені обновки листя і скромно сховається, непомітно перетворюючись на чарівну особу на ім'я Літо.
   Ранок дня, що настав, виявився надзвичайно сонячним. Всією своєю красою та свіжістю воно манило до себе, зганяючи геть усі думки про насущні справи. Немов рідкісні хмари в чудовій синяві чистого неба, думки про роботу без сліду розчинялися в лінощі напівсонних менеджерів. Вони вже встигли дістатися зручних крісел перед екранами моніторів, що відсвічували і, сонно жмурячись на сонці, майстерно імітували діяльність. Життя у кадровому агентстві закипала повільно, але за планом. Він був добре налагоджений за кілька років роботи, дозволяючи конторі залишатися на плаву навіть у моменти жорсткої конкуренції та штилю активності поза сезоном.
   Яскраві жовті промені, пробиваючись крізь немите віком окремого кабінету Юлії за всю зиму, розігрували на підлозі химерні сценки з різноманітного театру тіней. Весняна крапель, що неслася з бурульок, звучно приземлялася на підвіконня, що відтало за склом.
   І пам'яті, і пам'яті, і пам'яті - цей невигадливий музичний акомпанемент служив чудовою прикрасою танцю сонячних зайчиків на протилежній стіні кабінету. Темна, схожа на стулку стінної шафи двері, контрастно виділялася на її тлі і мовчала в очікуванні стуку перших клієнтів і знаючих відповіді майже на всі запитання підтягнутих претендентів.
   Потойбічний шум міського транспорту, заглушався дзвінким співом і чуванням перших весняних птахів. Вони були надзвичайно приємним доповненням веселої картини найоптимістичнішого та надихаючого на любовні подвиги ранку. Навіть примара пташиного грипу, що постійно витає у свідомості людей, не могла завадити на якусь мить забути про це небезпечне захворювання. День обіцяв бути барвистим і насправді теплим.
   Відірвавшись від паперів, Юлія обернулася на клацання електричного чайника, що закипіло. Клуби пари гарячим стовпом піднялися до стелі, що почорніла від подібних щоденних випарів. Перекинувши в філіжанку ложку чорної кави, вона залила її окропом. Дівчина нагородила себе чотирма кубиками цукру та підняла блюдце, акуратно притримуючи долонею гарячу чашку. Зробивши не хитрий ранковий ритуал, вона попрямувала до вікна, що заливає світлом її кабінет.
   - Ах, який ранок! І чому сьогодні не вихідний?
   Юлія була щиро рада відступу зими. Вона не любила цю пору року, коли день у день такому теплолюбному створенню як вона доводилося трястись від холоду і пити каву не для задоволення, а для того, щоб хоч якось зігрітися і прокинутися.
   Дівчина критичним поглядом оглянула брудні розлучення на склі. Краса і контрасти весни, що налетіла, не тільки оновлювали природу, вони пробуджували в людях бажання оновлюватися самим. Своєю появою ця чортівка примудрялася разом виділити всі недоліки в людині та її побутовому оточенні. Ось і зараз, що сліпить очі сонячне світло, ненав'язливо натякав, що по-зимовому "чисті" вікна пора б упорядкувати.
   На жаль, цього потребували не тільки вони. Глибока тріщина на стелі псувала весь естетичний вигляд кабінету від початку роботи Юлії в агентстві. Здавалося, ось-ось стеля розійдеться і на дівчину впаде весь дах будівлі. Звичайно, у страху завжди очі великі, але відчуття нестабільності прямо над головою не вселяло в Юлію оптимізму. У пам'яті ще були свіжі спогади про обвал будинків по всій Москві, тому вона при кожній нагоді ділилася з вічно невловимим начальством своїми обґрунтованими побоюваннями.
   Щоразу шеф починав обіцяти, що обов'язково зробить ремонт у її кабінеті, але низка запевнень з рівною періодичністю ось уже пів року тягнулася, не виливаючись навіть у хоч трохи.
   Міфічні виділені кошти час від часу розчинялися в бухгалтерських рахунках витрат підприємства. Так само, як зараз зникав у чорному кругообігу гарячої кави брусочок рафінаду.
   До цього дня дівчина втратила будь-яку надію мати хоча б навісну стелю і звикла байдужим тоном жартівливо заспокоювати клієнтів, які вивчають особливості простору над головою.
   Зробивши обережний ковток, Юля глибоко зітхнула і з заздрістю проводила поглядом зграйку невгамовних горобців, що проносяться повз вікно, наче маленькі винищувачі. Дурняючий запах кави вже поширився по всьому кабінету і приємно лоскотав ніс. У стіну пролунав знайомий стукіт молодого колеги з сусіднього кабінету, вириваючи думки дівчини зі світу весняної казки.
   Поставивши блюдце на письмовий стіл, вона ще раз важко зітхнула і кілька разів стукнула у відповідь. Цей дивний вид комунікації ні до чого не зобов'язував і був лише черговою витівкою темноволосого студента, який надійшов до них на практику з факультету психології.
   З перших днів їх знайомства, Юлія зрозуміла, що в їх змішаному колективі кількість її шанувальників збільшилася на один юний екземпляр. З того часу регулярні постукування в стіну не припинялися навіть у моменти співбесід.
   Дівчина прихильно ставилася до прояву знаків уваги на робочому місці і часом навіть дозволяла собі легкий флірт. Але про розвиток більш серйозних відносин з одним із колег не могло бути навіть мови. В агентство Юлія прийшла працювати і, перш за все, вона професіонал, а вже потім все інше.
   Іншими словами до серйозних службових романів ейчар відчувала неприязнь. Тим більше з огляду на той факт, що у житті дівчина ніколи не страждала від нестачі чоловічої уваги, то не збиралася витрачати часу на дурницю. Вона була молода, приваблива і впевнена в собі, і цього знання для Юлії було достатньо, щоб не шукати серйозного підтвердження з боку чоловіків.
   Пролунала ласкава трель телефону. Потрібно було повертатися до роботи. Зробивши ще один ковток, Юлія увімкнула екран монітора та потяглася до трубки апарата.
   - Юлія Володимирівна слухає, - промовила дівчина.
   Зайвий раз повідомляти абоненту, що він потрапив до кадрової агенції, було зайве. Раз задзвонив саме її апарат, отже, Зіна адміністраторка вже переадресувала дзвінок за призначенням.
   - Юля, привіт, - пролунав схвильований голос шефа.
   - Доброго дня, Миколо Петровичу, - вона не зовсім зрозуміла для чого директор дзвонить на стаціонар, якщо ніколи не розлучається зі своїм стільниковим.
   "Може, перевіряє, чи я на робочому місці. Якщо так, то стосовно мене влаштовувати такі перевірки з його боку виглядають вкрай безглуздо"
   - Слухай мене уважно, - продовжував швидко говорити Микола Петрович, - А краще ще й записуй.
   - Добре, шеф, диктуйте, - притиснувши трубку вухом до плеча, дівчина запустила блокнот і застигла над клавіатурою.
   - Хвилин за двадцять, а може навіть і раніше, до нашого офісу прийде дуже важливий клієнт. Повторюю. Дуже, - у голосі шефа буквально відчувалася та сума авансу, яку вже перевели на рахунок фірми, - Йому потрібні дещо незвичайні послуги з підбору персоналу.
   - Які саме?
   - З обов'язковим застосуванням твоїх знань в астропсихології, - тон шефа змінився. Почулися винні нотки. Адже саме він був найзатятішим скептиком усіх астрологічних течій, а особливо використання їх у практиці відбору кандидатів.
   - Ясно, - спокійним тоном підтвердила Юлія, внутрішньо тріумфуючи, - Що-небудь ще?
   - Необхідно, щоб кандидати мали аналітичне мислення, а також самі відповідали функціям та іміджу... - здавалося, що шеф зам'явся, - ...Кожен із фігур у грі шахи.
   - Що ви маєте на увазі, Миколо Петровичу? - Вперше за довгий час роботи в агентстві Юлія розгубилася.
   Вона працювала ейчаром досить давно, але їй вперше довелося почути таку дивну вимогу до кандидатів. На його фоні безліч інших оригінальних вимог у стилі "хочу фінансового директора із зовнішності фотомоделі" або "ПіАр менеджера зі знанням дактилології" просто блякли.
   - Це й маю на увазі, - до директора повернулася його початкова строгість, - Мені самому все це здається дивним. Але, Юля, ти ж знаєш наш девіз - "Будь-яка примха, за Ваші гроші".
   - І що? Клієнт, готовий заплатити ТАКУ суму?
   Сама сума була їй не відома. Але, чудово знаючи свого начальника, дівчина розуміла, що чим абсурднішими були вимоги замовника, тим нереальнішим виглядав рахунок за надання послуг.
   - Він не лише готовий. Він уже вніс половину, - схвильованість шефа, що ретельно приховується, знову повернулася в його голос.
   "Треба зазирнути в бухгалтерію і прикинути свій відсоток", - подумала Юлія, у слух сказала.
   - Є ще якісь побажання?
   - Клієнт побажав, обговорити їх з тобою особисто, - за інтонацією стало ясно, що Микола прагнув якнайшвидше закінчити розмову, - Впораєшся?
   - Ну-у, - дівчина відкинулася на спинку крісла і задумливо подивилася на тріщину, - З першим пунктом проблем не виникне, а з приводу другого та можливих інших, дуже сумніваюся.
   - Юліє, - голос начальника був твердий, - Це було риторичне питання. І якщо ти знову розглядаєш свою "подругу" на стелі, то урочисто обіцяю, за виконанням замовлення, ми всім складом переїдемо в новий офіс, і ти отримаєш найкращий кабінет.
   Дівчина не знала, як реагувати. В обіцянки шефа вона вже давно не вірила, але було в новому запевненні щось таке, що говорило про стовідсоткову гарантію виконання.
   - Добре, Миколо Петровичу. Зроблю все, що в моїх силах.
   - От і молодець. Якщо що, тримай мене в курсі подій. Бувай.
   Трубка наповнилася короткими гудками. Юлія все ще притискала її до плеча і задумливо розглядала стелю. У зручному шкіряному кріслі вона покручувала себе з боку в бік, абсолютно неусвідомлено піддаючи гострий підбор нових чобіт випадковості бути недоречно зламаним.
   Темний курсив, на білому тлі відкритого вікна "блокнота" якось істерично блимав. Начебто намагався вистрибнути з поверхні рідкокристалічного екрану монітора.
   Юля не внесла до запису не єдиного рядка. Вимоги настільки здивували досвідченого ейчара, що вона не забуде їх тепер за жодних обставин.
   Нарешті, відірвавшись від кричащої трубки, дівчина обережно повернула її на базу. Присунувшись ближче до столу, вона полонила свою улюблену синю мишку з неоновим підсвічуванням. Маніпулятор з легкістю ковзався по килимку, дублюючи рухи на екрані монітора. Запустивши базу даних претендентів, Юлія почала переглядати нові надходження.
   - Насруліна Олена, Плеш Микола... Знову, нова партія? - Дівчина весело посміхнулася і продовжуючи клацати мишкою, поповнила колекцію смішних прізвищ. Запустивши її по внутрішній мережі офісу, вона почала чекати реакцій.
   Вже за хвилину за стіною пролунав заливистий гортанний сміх. Так міг сміятися лише їхній системний адміністратор. Смішки та хихикання інших вона вже чула вкрай приглушено.
   Юля завжди вважала, що як корабель назвеш, так він і попливе. Тому рідко запрошувала на співбесіду людей із дещо дивними прізвищами, надаючи задоволення від спілкування з ними своїм колегам. Звичайно, приказка не завжди виправдовувала себе, і за чутками Трахов Андрій досі успішно очолював одне з провідних модельних агенцій міста.
   Дозволивши собі кілька хвилин здорових веселощів дівчина, нарешті, взяла себе в руки і запустила вікно пошуку по базі даних. Тут вона здивовано завмерла, розгублено ляскаючи довгими віями. У цей момент Юля відчула, що зовсім не знає, з чого починати пошуки і кого шукати. Вихідної інформації було дуже мало, більше того, вона виявилася такою, що звичайний пошук у системі допомогти їй майже не міг.
   - Нда..., - задумалася дівчина, намагаючись хоч якось зменшити в масштабах логічний ланцюжок своїх дій. Потрібно було починати з малого.
   - Юлько! А ти знаєш, скільки ми на рахунок отримали? - Вискочило вікно "аські". Бухгалтерія ласка на всякого роду сенсації сама прагнула поділитися можливою паранормальною кількістю нулів у суми. Невеликий, запланований похід до їхнього кабінету скасовувався.
   Танька, молодший бухгалтер, яка завжди вважала Юлію своєю найкращою подругою та безперечним авторитетом у жіночих питаннях, усіма новинами насамперед прагнула поділитися саме з нею. Після цього, вислухавши пару трійку добрих порад про те, як не варто розголошувати фінансову інформацію компанії, заспокоювалася. Інакше за таке нетримання Микола Петрович давно б турнув горе бухгалтерку з позиції. І додав би і так завантаженим консультантам роботу з пошуку спеціаліста на вакансію, що несподівано звільнилася.
   Отримувати інформацію з перших рук завжди добре. А отримувати її так, що навіть сам директор про це не знає - краще. Тільки завдяки цьому, після кількох конфузів, шеф назавжди залишив усі спроби надути Юлію щодо фінансів.
   Не видавши своє вірне джерело, дівчина й надалі гарантувала собі чесний дохід, справно нагороджуючи Танюшку своєю дружбою та прихильністю. Чому остання була рада, зовсім не підозрюючи про те яку життєво важливу функцію виконувала.
   До решти колег Юлії не було абсолютно ніякої справи. Вона з усмішкою спостерігала, як хитрий, що власне й личить директорові, Микола Петрович залишав чесних працівників аж без третини заробленого. І все це тому, що всі угоди шеф укладав та підписував особисто.
   - Ну, і яка довжина? - швидко надрукувала відповідь дівчина.
   - П'ять нулів. Двісті тисяч.
   - Рублів? - продовжила чат Юлія.
   - Доларів!
   Дівчина засмутилася і ще раз перечитала весь короткий діалог, повний смайликів.
   - Не може бути!
   - Не віриш? Сама зайди та подивися, поки шефа немає.
   Юлія проковтнула слину та прикинула свої двадцять п'ять відсотків. Плюс ще двадцять п'ять із другої половини, по виконанню замовлення. Виходили чималі гроші, заради яких дійсно варто було метушитися.
   Вона швидко подякувала співрозмовниці і завернула вікно.
   "Сто тисяч, сто тисяч... СТО ТИСЯЧ!"
   - Боже мій, після такого прибутку можна років п'ять не працювати та жити на повну котушку.
   Коли перше враження від можливого заробітку минуло, дівчина нагадала собі просту істину, що навіть їй, фахівцеві зі стажем не варто ділити шкуру ще не вбитого ведмедя. Адже завдання справді було вкрай неординарним, а сто тисяч, по суті, не така вже й велика сума порівняно з тим, що щодня заробляли ділки сучасного бізнесу. Але для звичайного старшого менеджера з філологічною освітою і незакінченими курсами психології, це було незліченне багатство.
   Якнайшвидше повернувшись до перегляду бази даних, Юлія знову засіла за пошук. Для кращого розуміння власних дій вона намагалася чітко міркувати в слух. Звук власного голосу не тільки підганяв хід думки, а й підбадьорював.
   - Що ж, спробуємо розпочати своє сортування з керівного складу. Адже навіть у шахах потрібні свої королі та королеви...
   Дівчина обрала опцію "керівники" та поставила вікову межу від двадцяти п'яти до тридцяти років.
   - Фізіологічно людина вже дозріла, але ще не реалізувала себе повністю. Для начальників якраз те, що потрібне. Далі...
   Навівши стрілку на кнопку пошуку, вона рішуче клацнула клавішу маніпулятора. Миша пискнула і негайно виконала команду.
   Спостерігаючи за тим, як на білому тлі вже непустого вікна з'являються виноски на анкети кандидатів, висвічуються їхні імена, прізвища, а також загальна кількість претендентів у цій категорії, Юлія поступово почала розуміти, у що вплуталася. Заданий пошук виявився занадто широким. Подальший пошук міг перетворитися на дослідження на кшталт " шукаю те, не знаю що " . Без допомоги замовника було справді не обійтися. Спроба справити враження на клієнта на момент візиту першими підготовленими анкетами кандидатів з тріском провалилася.
   - І як тепер усе це ще й відсортувати за знаками зодіаку? Роботи не початий край... А потім ще зрозумій хтось підходити, а хтось ні. Чорт!
   Дівчина зло стукнула оптичною мишкою по килимку. Неонове світло попереджувально блимнуло. Гризуну такий струс не сподобався.
   І дійсно. Без додаткової інформації, від безпосереднього замовника цього незвичайного підбору, вона так і не зможе нічого знайти. У купі погано відсортованих резюме, на даний момент вона не бачила для себе нічого крім перспективи згорнути шию, зіпсувати зір і просто змарнувати час.
   - Невже без мене, пані, вам не обійтися?
   Першу мить дівчині здалося, що вона сказала це сама, але потім, усвідомивши суть фрази, різко відірвалася від монітора. Дивно, але в кабінеті, крім неї, більше нікого не було.
   Підозрілим поглядом вона окинула стулки невеликої шафи, що мирно стоїть у дальньому кутку кімнати. Зараз ці громіздкі меблі, могли бути єдиним місцем, для жартівника, що побажав у ньому непомітно сховатися. Самовіддано розмовляючи сама з собою в слух і уткнувшись в екран монітора, Юля цілком могла не помітити увійшов.
   - Хто тут? - насторожено спитала дівчина і внутрішньо приготувалася встати. Ще не разу ніхто не заходив до її кабінету без попереднього повідомлення адміністраторки.
   Відповіді не було. Старший рекрутер підвелася з місця, але тут же злякано знову відскочила назад. Спинка крісла жалібно рипнула.
   За кілька десятків сантиметрів від Юлії, підминаючи під собою папку із забракованими резюме кандидатів, несподівано виник чорний кіт. Темною плямою він ніби матеріалізувався зі згустку коричневих тіней кімнати. Якщо тварина і застрибнула на папери прямо з підлоги, то дівчина виразно пропустила момент її граціозної появи. Тим часом кіт продовжував нахабно влаштовуватися на столі та сів, обвивши себе хвостом. У тому, що цей кішок був яскравим представником чоловічого роду, сумніватися було безглуздо. Здорова і нагла морда хижака ясно визначала статеву приналежність господаря.
   З часткою переляку і неприхованим здивуванням Юля широко розплющила очі. У вивчаючому ж зеленому погляді пухнастого боввана ясно читалася глузування. Кіт застиг без руху. Лише очі раз у раз примружилися в яскравих променях сонця, висловлюючи найбайдужніше й умиротворене ставлення до всіх навколишніх предметів. Вузькі зіниці тварини, як би ненароком вивчали дівчину, що втратила дар мови. Коротка шерсть лисніла і блищала, видаючи в несподіваному відвідувачі вгодованого домашнього мешканця. Брати по шерсті безпородні Васьки та Мурки з помийок навіть поряд з ним не пробігали.
   - Ну... Кинься звідси! - нарешті прийшла до тями Юлія і рішуче вказала на двері.
   - А ви завжди так зустрічаєте клієнтів? - здивувався кіт. Його слова пролунали в голові ейчара вельми ясно та чітко.
   Дівчина махнула рукою, намагаючись відігнати ману, але чорна пляма праворуч від монітора навіть не думала зникати. Тим часом кіт буквально випромінював задоволення і явно насолоджувався виробленим ефектом. Більше того, він схилив голову на бік і для більшої переконливості у своїй реальності став водити вухами в різні боки.
   - Ні, - відповіла Юлія, дивуючись сама собі.
   "З глузду, чи зовсім збожеволіла? На весняному сонці перегрілася? Чи замість цукру хтось сміху заради тертих грибочків сипнув?"
   Перебуваючи в замішанні, вона не помітила, як почала нервово клацати нігтем об ніготь, здираючи з них прозорий лак.
   "Хіба я розмовлятиму з котом, що говорить?" - Дівчині здалося, що в цей момент плюшевий товстун на столі негайно посміхнувся їй немов Алісі в країні чудес. При цьому безперечно переплюнув свій чеширський прототип, - "Ще й либиться худоба!"
   - Якщо не станете зі мною розмовляти, то я не ручаюся за вашу безпеку.
   Після цих слів, кіт, неначе ненароком, виявив несподіваний інтерес до маніпулятора, що лежав на килимку. Він грайливо підтягнув "мишку" до себе, смикаючи її за хвіст дроту.
   Це нахабство остаточно вивела Юлію з заціпеніння. Вона присунулася до столу і рішуче накрила улюбленого електронного гризуна долонею, зовсім залишивши поза увагою те, що кіт відкрито читає її думки.
   - Що ти хочеш цим сказати? Чи може, я ще маю звертатися до тебе, як до клієнта, на "ви"?
   Кіт залишив дріт у спокої і зовсім по-людськи глянув на Юлію зеленими очима. Зіниці, в тіні, що відкидається дівчиною, значно збільшилися в розмірах. Від заданого йому питання волохатий гість досить замуркотів.
   - Мирр... Було б дуже ввічливо з вашого боку, пані. Враховуючи, що на брудершафті ми з вами ще не пили і...
   - Ще чого! Мені собаки більше подобаються! - перебила свого незвичайного співрозмовника Юлія.
   Кіт невдоволено облизнув носа. Більше ніщо не видало його різкої та секундної зміни настрою. Продовжуючи мурчати, пухнастий пафосно вимовив.
   - ...саме мені удостоєна висока честь, представляти таку високородну персону як мій господар.
   - І хто ж він такий? - виведена з моральної рівноваги дівчина, не помітила, як втягнулася у діалог із цією чорною подушкою на коротких лапках.
   - Той, про якого хвилин двадцять тому вас особисто попередив шеф агенції, - вкотре посміхнувся кішок. Після чого, невідривно стежачи за обличчям Юлії, що витягується здивовано, звір переміг.
  
   - Розділ другий -
  
   Дівчина не могла повірити своїм вухам. Істота, здібності якої вона відверто вважала короткочасною слуховою галюцинацією, виявилося добре обізнаним про її поточні справи. Юлія з неприхованою побоюванням подивилася на зухвалу морду, прикрашену довгими ретельно вилизаними вусами.
   Якщо здатність кота говорити і вважалася нею чимось незвичайним, то сама неймовірність появи домашнього хижака в її кабінеті вже відійшла на другий план. Спогади про нахабне тупотіння кота по паперах, а також його спробу замаху на улюблену "мишку", чомусь більше не викликали в Юлії особливих емоцій. Наче... все це було гаразд! Хоча, неспокійна підсвідомість із хворобливою періодичністю продовжувала подумки кричати - "Мила, тут ВСЕ напевно НЕ ВПОРЯДКО!"
   "Не може ж Микола Петрович і справді зв'язатися з кимось чи чимось таким, здатним так впливати на психічний стан його співробітників? Та не може цього бути! Глюк, піди! Зникни! Негайно!"
   - А гроші, перераховані на рахунок компанії, теж вважаєте ефектом виробленим часткою наркотику у вашій каві? Може, і їм варто негайно зникнути? - кіт і далі незворушно читав її думки.
   - Не може бути! Справді наркотик? - приголомшено запитала дівчина, згадуючи свій здогад про жартівник з глюциногеном.
   - Не знаю не знаю. Якщо на вас, пані, так впливає безневинний кофеїн, то уявляю, що з вами сталося, якби все виявилося так, як ви фантазуєте.
   - Що ж тоді? - Ейчар наполегливо відмовлялася сприймати чорного гостя за частину навколишнього світу. Про її адекватне сприйняття розмовляючої тварини представником важливого клієнта, не могло бути й мови.
   - Запевнюю вас. Я такий самий реальний, як і ви. Можете навіть погладити, - із цими словами задоволений собою кіт підвівся з насидженого місця.
   Швидко подолавши відстань, що розділяла їх, він уткнувся в щоку, очманілу від уколу його мокрого носа Юлії. Вже вдруге з моменту їхньої зустрічі, волохатий гість протяжно замуркотів. Цього разу, видавши цей утробний звук, кіт уподібнився до маленького гусеничного трактора. Провівши вухами по носу дівчини, звір ясно змушував відчути кожним рецептором похоловілої шкіри свою цілком реальну присутність!
   Тільки після того, як пухнастий кінчик короткого хвоста на довершення демонстрації торкнувся обличчя Юлії, кіт повернувся на колишнє місце. Цього разу він нахабно ліг, по черзі втягуючи всі чотири лапи.
   Дівчина струсила головою, зганяючи з себе заціпеніння.
   - Я напевно зійшла сума, - задля переконливості вона сильно вщипнула себе за руку. Та все ще стискала долонею "мишку", і якось відчайдушно сіпнулася від раптового болю. Потривожений рухом пухнастий нахабник, невдоволено пирхнув.
   - Ех... Ну, якщо так. То мені напевно нічого не залишається, як навмисно створити для вас безвихідь. Кажуть, що екстремальні ситуації найкраще приводять людину до тями.
   Навіть при всій похмурості вимовленої фрази, зовнішня благодушність кота ні на йоту не змінилася.
   Раптом за дверима почулася якась дивна метушня. Юлія не наважилася уточнювати, що ховалося під цією сумнівною загрозою, що пролунала від її відвідувача, і негайно вискочила з-за столу.
   Поспіхом вона тут же зачепила чашку з недопитою кавою і почула дзвін її старту з блюдця. Завмерши на секунду, дівчина з досадою скривилася. Краєм ока вона простежила короткий шлях посуду на підлогу, і трохи зраділа його вдалому приземленню. При ударі об підлогу улюблена порцеляна не постраждала.
   - Я б сказав, що це на нещастя, - не міняючи пози промуркотів кіт, - От якби розбилася, у вас, пані, можливо, був би шанс.
   Залишки кавової гущі, виплеснуті назовні, перетворюючись на хитромудрий візерунок у кутку сонячного квадрата, залили килимове покриття.
   - Погадаємо? Може, ще не все втрачено? - продовжив знущатися чорний "комір". Тепер він повернув голову і, звісивши її у бік картинки на підлозі, вивчав "намальоване".
   Юлія навмисно проігнорувала його. Вона не хотіла мати нічого спільного з цією хворобливою галюцинацією. Похитуючись на високих підборах від слабкості, що відчувається, і ледве утримуючи рівновагу від хвилювання, дівчина швидко наблизилася до дверей, обережно виглядаючи в коридор.
   Її кабінет знаходився в самому кінці довгої сірої ворсистої доріжки, заставленої з боків зручними офісними стільцями з оксамитовим верхом. У цей момент з кабінету навпроти та інших кімнат, так само обережно висовувалися не менш зацікавлені, що відбуваються, стривожені особи колег.
   - Що за шум? Що відбувається? - почулися здивовані вигуки.
   Відповідь була прямо перед ними. Картина, що постала поглядом, наповнила тіло неприємним відчуттям мурашок, що біжать по шкірі.
   У вхідних дверях Юлія помітила двох працівників правоохоронних органів. Міліціонери суворо та безцеремонно демонстрували адміністраторці якісь папери. У цей момент оперативна група, що проходила за їхніми спинами, діяла досить грубо і швидко.
   Двоє автоматників у міському камуфляжі та чорних масках, пірнувши під ребра стволами охоронця, щільно притиснули його до стіни. Наручники дзвінким клацанням відразу сповістили бідолаху про те, що він більше тут не головний.
   Третій та четвертий зайнялися тим, що вибивали двері до бухгалтерії. Нікому з них і на думку не спало, що вона може відкриватися в коридор. Перети на пролом, нагадуючи дії пожежників під час пожежі, схоже приносило їм задоволення.
   П'ятий, з калашниковим наперевагу, чітким і важким кроком попрямував у бік Юлії. На грудях велетня красувалася помітна чорна нашивка із золотими літерами "ОМОН". За здоровенною, пішли інші учасники захоплення. Всі розміром із середню шафу вони своїм виглядом вселяли страх перед силами правопорядку. Розділяючись у міру просування, ОМОНівці, заштовхуючи цікавих назад, зникали у найближчих до них кабінетах.
   Наведений в тихий жах персонал агентства і зненацька застигнуті ранкові претенденти, забивалися в далекі куточки своїх невеликих приміщень. Ніхто навіть не міг подумати, спробувати чинити опір. Всі були чудово знайомі з моторошними історіями про насильство під час "маски-шоу", що влаштовуються міліцією.
   Незабаром один із бійців досяг дверей Юлії і без церемоній рукою відтіснив дівчину всередину кабінету. Відчинені з силою двері, глухо стукнулися ручкою об стіну.
   - Та що ви собі дозволяєте? - ледве утримавшись на ногах, спробувала обуритися господарка кабінету.
   Загарбник окинув дівчину оцінюючим поглядом і, хмикнувши під ніс щось дуже вульгарне, мовчки залишився стояти в отворі. Крізь щільний матеріал маски передбачити настрій людини зі зброєю було складно, тому Юлія притримала, ось-ось готова була вирватись образа. Принцип "промовчиш, ціліше будеш" був у цей момент дуже доречним.
   Утримавши рівновагу після поштовху, Юлія насупилась і продовжила відступати. Минувши стіл, вона зробила ще пару кроків і вперлася м'яким місцем у запорошене підвіконня. Картина робочого місця не змінилася. Кота ж зміни, що відбулися в офісі, ні крапельки не здивували і не схвилювали. Він ніби знав, що станеться наступного моменту, і лише ліниво перекинувся на інший бік. Намагавшись зробити це так, щоб було зручніше спостерігати за міліціонером. Після чого з неприхованим інтересом став розглядати живу перешкоду, що виникла біля відчинених дверей.
   - Подання починається! - урочисто заявив він.
   Дівчина скосилася на хутрового звіра, сподіваючись отримати пояснення такою дзвінко кинутою фразою, але котяра зухвало її проігнорував.
   Минула хвилина. Інша. З боку коридору долинули звуки чітких кроків. На тлі загального шуму обшуку, Юлія зрозуміла - так впевнено крокуючий чоловік, знав куди прямував і наближався, або до неї, або до сусіда навпроти.
   Припущення виявились вірними, і незабаром у проході з'явився високий молодий чоловік. Худий, проте стрункий. Його довга коричнева куртка з натуральної шкіри налічувала на собі близько десятка кишень - невід'ємної атрибутики справжнього чоловіка. Смішний білий светр, змальований блакитними оленями, навіть натяком не видавав у новому гості співробітника правоохоронних органів. Зате вигладжені чорні штани з чіткими стрілками і світлий комір сорочки з підтягнутою до неї краваткою, надійно вкритою під веселим стадом парнокопитних, говорили про всю офіційність візиту їхнього власника.
   - Часткова Юлія Володимирівна? - спитав увійшов, ще на ходу звертаючись до дівчини.
   - Так. Це я. А в чому, власне, справа? - ліва брова Юлії здивовано зігнулася. Схрестивши руки на грудях, дівчина прийняла оборонну позу і вичікувально зосередила погляд на переніссі цього симпатичного брюнета.
   Чоловік, чий погляд не оцінив всієї краси дівчини і не видав жодних емоцій, в наступні дві секунди відповів жахливо холодно.
   - Московське ГУВС. Капітан Морозов, управління боротьби з економічними злочинами. У нас є ордер на обшук підприємства та ваш арешт.
   - Н-н-на якій підставі? - не змогла приховати хвилювання Юлія. З самого першого моменту несподіваної появи в кабінеті кота, що говорить, серце постійно передчувало негаразд. Зараз же воно забилося наче птах у клітці.
   - Фінансові махінації в особливо великих розмірах, - відповів Морозов, уважно стежачи за поведінкою підозрюваної.
   - Це якась помилка! - Вигукнула вона в замішанні, - Я ні в чому не винна!
   - Ще як винна... мірр, - не міняючи позиції, заливаючись гортанним бурчанням, вперше за час діалогу зашумів зі столу кіт. Він ніби бавився, видаючи фрази майже на розспів, - Уже багато років свою чорну готівку, в агентстві миє наш професіонал! І, до речі, останні двісті тисяч із тієї ж опери... Миррр
   - Ви не повірете! - тут же щиро посміхнувся капітан, - Але це найпоширеніша реакція, серед більшості підозріло...
   - Мовчи худобу! - Зашипіла на кота Юлія, перебиваючи Морозова на півслові.
   - Це ви мені? - з подивом витріщився на неї міліціонер, шукаючи підтримки у бійця ОМОНу. Його на мить з'явилася дружня посмішка, немов вітром здуло, - Здається, громадянка, вороже настроєна.
   - Ні! Ні! Ні! П-п-чекайте! - протестуючи, замахала руками дівчина. Вона швидко підійшла до столу. Там, закинувши голову в її бік, самовдоволено скелявся чорний гад.
   - Це я не вам! А йому! Коту... - Юлія вказала на невеликий стос паперів та папок.
   Оперативник якось невпевнено і з побоюванням зробив крок назад.
   - Вибачте... якому такому... коту? - Перепитав він, знаходячи робочий стіл ейчара цілком звичайним.
   - Жінко, здається не в собі, - буркнув крізь маску здоровила, і як би ненароком вище підняв стовбур автомата, спрямовуючи чорне дуло в бік господині кабінету.
   Несподівано Юлію осяяло. Міліціонери не лише не чули фрази кота, вони навіть зараз не бачили цього пухнастого провокатора. Але обличчя їх стали набагато серйознішими.
   "Мамо, я збожеволіла..."
   Ледве знайшовши в собі сили, щоб взяти себе в руки, дівчина невпевнено вимовила.
   - По-можливому вирішимо питання на місці? Ви мені поясните, що до чого. Може вийти домовитися?
   Юлія не вважала себе, замішаною в чомусь, або тим більше винною в тому, в чому її підозрювали. Їй просто хотілося якнайшвидше вирішити всі можливі проблеми з міліцією тут і зараз. Після чого вона скасує всі зустрічі і впритул займеться котом або своєю головою. А може і тим, і іншим одночасно.
   Морозов посміхнувся. По всьому його виду можна було сказати, що подібні пропозиції надходили йому і раніше. Причому неодноразово. Природно, про всі результати таких пропозицій за висловом його особи визначити було складно.
   - На жаль, не все так просто. На жаль, надто багато свідків та більш-менш зацікавлених осіб. До того ж справа вже оприлюднена.
   - Лай-ла! Ла! - переможно заспівав кіт, ніби чекаючи на таку розв'язку.
   - Тому попрошу вас не чинити опору та культурно супроводити мене до машини, - продовжив капітан міліції.
   В той же момент він з подивом спостерігав за тим, як, намагаючись вдарити по столу, Юлія різко відсмикнула руку. Вираз очей підозрюваної здавався близьким до божевілля.
   - ... Емм. Прошу не чинити опору. Заради вашого ж блага, - додав він, з певною участю та співчуттям у голосі.
   Юлії в цей момент було не до нього. Вона мало чула останніх двох фраз.
   "Не може цього бути! Він пухнастий!"
   Відкриття для дівчини на секунду ототожнилося з вигуком інквізиції Джордано Бруно, що спалюється на вогнищі, - "А все-таки вона крутиться! Юлія з неприхованим жахом дивилася на долоню.
   "Та він ще й линяє!"
   - Природно линяю. Весна ж на подвір'ї чи ви не помітили? - незворушно промовив кіт і сів. Після чого відчутно взявся з усією ретельністю вилизувати подушечки передніх лап.
   "Боже! Він справді матеріал! І терся об обличчя теж він!"
   У спробі зігнати підлу ілюзію зі столу Юлії довелося відчути найреальнішу в її житті нереальність.
   - Тепер ви вірите, пані? - поцікавився кіт. - Треба вірити котам з перших слів... До речі, у вас ще є шанс вийти звідси без особливих труднощів.
   - Юліє Володимирівно, не створюйте проблем, - сказав Морозов і зробив кілька впевнених кроків у бік дівчини.
   - Як? - Істерично вигукнула Юлія, продовжуючи розглядати чорну шерсть у себе на долоні.
   Зрозуміти, кому було адресовано, питання було неможливо.
   Капітан несподівано зупиниться, а ОМОНівець важко рушив до нього на допомогу. У повітрі запахло можливим насильством.
   - Просто. Дуже просто. Головне не нервуйте і не робіть жодних різких рухів, - заспокійливим голосом віщав міліціонер, роблячи ще один обережний крок у бік дівчини.
   - Швидко візьміть мене на руки! - раптом випалив кіт і став на задні лапи важко зберігаючи рівновагу.
   Юлія не змусила себе просити двічі і підкорилася наказу, як вона вважала, власної ж хворої уяви.
   "Будь що буде!"
  
   - Розділ третій -
  
   Дмитро недавно перевівся до Москви з Володимира. Переведення та підвищення послужили йому справедливою нагородою за три роки бездоганної служби в органах. На жаль, переїзд у першопрестольну виявився не таким безхмарним, як передбачалося відразу після наказу про нове призначення, але молодий офіцер не сумував.
   Перебираючись до столиці, Дмитро дотримувався всіх правил ринкової економіки у внутрішніх вертикалях влади. Після прибуття він добровільно розлучитися з кількома тисячами накопичених чесною працею американських президентів. Вони одразу благополучно перекочували до кишені знайомого генерала. Морозов у відсутності нічого проти дачі цього хабара, оскільки був затятим прибічником те, що будь-яка послуга, повинна справедливо оплачуватись. Дмитро був навіть радий можливості, що уявилася. Адже не всі мають знайомі генерали.
   Адже тільки завдяки генералу, капітан зумів вибратися у світ великих перспектив та можливостей, та ще й без жодної черги отримати одну в районі станції метро Сокіл. Звичайно, лише на період служби, але це для приїжджого було предметом щастя. Казенная, повна тарганів, але позбавлена галасливих сусідів, вона здавалася просто раєм для холостяка. Про загрожуючи переїзд до гуртожитку, завдяки оплаченим старанням генерала, Дмитро тут же безповоротно забув.
   За натурою Морозов був, енергійний, наполегливий, але в міру досвіду, умів контролювати в собі джерело енергії, що нескінченне ключем. Можливо, лише постійна робота над удосконаленням самоконтролю та способами приборкання нестримного бажання зайнятися всім одразу, сприяла високій пристосованості Дмитра до незнайомої місцевості та людей на новому місці.
   Насторожений до новачка колектив УБЕЗу з перших днів сприйняв чужинця в багнети. Адже через свою безпосередню близькість до бізнесу, нечисленні колеги Дмитра, дивилися на нього як на безперечного конкурента у їхньої бездонної годівниці. Він міг зазіхнути на свята-святих - їхніх постійних "клієнтів", а того й дивися зовсім занапастити цю тіньову "дійну корову". Тому з перших днів Дмитро взявся справою доводити, що нічого спільного з управлінням власної безпеки не має.
   Зарекомендувавши себе виконавчим мовчуном, якому скидалися всі безнадійні чи зовсім " безгрошові " відносини, він намагався максимально дотримуватися будь-які формальності. Таким чином Дмитро полював на двох зайців - першого, стати "своїм хлопцем" послужливо потураючи колегам і другого, довести начальству свій безперечний організаторський та адміністративний професіоналізм слідчого.
   Діставало одне - надмірне навантаження. Величезний стос "непідйомних" справ, що пылилися в сейфі, вимагала від зразкового співробітника постійної уваги. На якийсь час йому довелося навіть забути про прогулянки вечірньою Москвою і мрією ознайомиться з її численними пам'ятками. Доводилося задовольнятися лише пам'ятниками архітектури, які щастило оглянути під час оперативних заходів.
   Від постійного навантаження голова швидко пішла кругом і стала на дев'яносто відсотків забитою зовсім некреативними думками про текучку, що дістає день у день. Якоїсь миті Дмитро відчув, що якщо й надалі проводитиме дні у постійній напрузі, то просто перетворитися на тупий конвеєр для обробки паперів.
   Не маючи звички пити на самоті, але, не витримавши подібної роботи на зношування, капітан Морозов зірвався. У повній ізоляції своєї квартири він заливався по самі брови і багато днів добровільних мук вперше дозволяв собі відчувати по-справжньому розслабленим.
   На жаль, але в той наповнений смогом злощасний вечір, до болю схожий на низку таких же попередніх, він ще не знав, що за випробування випадуть на його частку вранці...
   А почалося все з того, що несподіваний прихід весни не здався йому таким чудовим. Прокинувся він з диким болем у голові і жахом дзюрчанням у шлунку. Знайомий відділ опер, що забирав його щоранку, витративши годину, примудрився таки поставити хмільного товариша на ноги. Запізнившись з підйомом і нашвидкуруч проковтнувши вчорашню холодну закуску, Дмитро нарешті вповз в автомобіль, що чекав їх. Тихо пожовуючи залишки, знайденого в бардачку у товариша "Антиполіцая", він уже уявляв ту мораль, яку йому належить вислухати від начальства після прибуття на роботу.
   Хоча, в цей момент були речі, що хвилювали його куди більше за формальну догану.
   Справа в тому, що, перемігши таки гострий головний біль, Дмитро, як і раніше, ніяк не міг відновити в пам'яті події попереднього дня. Спроби розірвати пелену, що закутала свідомість щільною ковдрою, не мали успіху навіть після прибуття до будівлі управління. Він не тільки геть-чисто забув про дану своєму щоранковому рятівнику вчорашню обіцянку, (а це - ні багато ні мало - відбити зі складу конфіскованої контрафактної продукції, парфуми для молодої його дружини та диски з якісним записом "Дозорів") а й те, що взагалі був присутній у конторі.
   Обіцяти стягнути щось зі складу було не схоже на Морозова. На відміну від решти колег, він чудово пам'ятав про свій взятий курс на бездоганність служби. І тому відразу справедливо припустив, що його друг і рятівник Вася, міг просто скористатися його необачним визнанням про часткову втрату пам'яті. Але як би там не було вчора, сперечатися із рятівником Дмитро не став. Довелося підтвердити нагадування про це слово мовчазним кивком і заректися, з будь-ким ще розмовляти на теми вчорашнього дня.
   Минувши чергового і майже непомітно потрапивши в особистий кабінет, капітан знайшов свій стіл чистим, без жодного натяку, на те, чим він міг займатися вчора ввечері. Щоправда, у цьому нічого незвичайного. Він завжди залишав робоче місце акуратним та прибраним. Тому ймовірна відповідь про події забутого дня могла бути тільки в сейфі.
   Який був його подив, коли на самій верхівці стопки акуратно складених справ, він виявив зовсім незнайому папку, а з нею вже підписану вчорашнім числом санкцію прокурора на обшук та арешт кількох непорядних громадян. Все це викликало у Дмитра надзвичайне подив і купу підозр. Адже він завжди дотримувався правила "не відкладати на завтра те, що можна зробити сьогодні". Що більше він дивився на папери, то менш розумів, що з ним могло статися вчора ввечері.
   У момент, коли він уже був готовий дзвонити до прокуратури і, здавалося б "заново" вивчати всі матеріали справи, рука натрапила на невеликий вкладений листок із припискою "терміново прийняти до виконання до 12.00". Здивувало не саме нагадування і його дивність, а те, що воно було написане його рукою.
   Час стискав, а до прокуратури дзвонити стало якось незручно. Раз він сам залишив собі таке нагадування, то за зайві питання начальство по голівці точно не погладить. Захопивши необхідні папери, Дмитро зніяковіло повернув папку зі справою назад у сейф.
   Діяти довелося швидко. Вже на бігу Морозов, бурмочучи під ніс лайки, обіцяв собі більше ніколи так не напиватися і відтепер відмовитися від другосортної браги. Командир спецназу вдало виявився вільним і страждав від неробства. Прихопивши групу, а також трьох оперів, у тому числі і заповзятливого Васю, капітан УБЕЗ рвонув на місце, розлякуючи мерехтливими і крякаючими спецсигналами зграйки автомобілістів, що дрімають у пробках.
   Прибувши до офісу, за всіма правилами захоплення вони "взяли" його ще тепленьким. Виконавши завдання оперативно і злагоджено, як нагороду за спритність, він застав зненацька одну з основних підозрюваних.
   У натуральну величину дівчина виявилася надзвичайно привабливою. Звичайно, набагато красивіше і виразніше, ніж на прикладеній до справи чорно-білій фотографії. Чи не дев'яносто шістдесят на дев'яносто, але й не бляклі три на чотири. Така частково приємна зустріч із чарівною злочинницею, змусила Дмитра інстинктивно зібратися і підтягнутися, придушуючи в собі інстинкти самця, які не мали нічого спільного з професіоналізмом.
   Все ще страждаючий після вчорашнього запою організм у момент був безжально стиснутий у вольовий кулак. Капітан давно не зустрічався з таким граціозним та елегантним створінням. Це змушувало Морозова застосувати всі відомі способи самоконтролю та стати уособленням холодності, що відповідала його прізвищу.
   На жаль, розмова не вдалася з перших слів. Дівчина помітно нервувала і поводилася вкрай роздратовано. Незабаром виявивши агресивність, вона крок за кроком наближалася до ще неусвідомленої істерії. Дмитру жодним чином не хотілося застосовувати силу і завдавати шкоди ніжному створенню, але красуня ейчар просто змушувала його на це своєю поведінкою. Події поки що не відхилялися від наміченого плану, але атмосфера розжарювалася з кожною секундою... поки що, все одно не перевернулося з ніг на вуха.
   - Стійте де стоїте! - вигукнув Дмитро, коли підозрювана в черговий раз несподівано різко сіпнулася до столу.
   Схопивши щось невидиме, Юлія Володимирівна за часів секунд стала абсолютно прозорою. Її кремовий по-діловому строгий костюм, чудовим чином танув і розчинявся разом з господинею на тлі сонячних променів, що вливаються в кабінет. Чорна водолазка і смоляні локони швидко світліли, перетворюючись на ледь помітну сіру серпанку. Спостерігаючи за тим, як крізь струнне тіло дівчини проступили обриси крісла, столу та рідкокристалічного монітора, Морозов завмер з відкритим від подиву ротом.
   - Що, чорт забирай, відбувається?! - видавив із себе здивований ОМОНівець. Порушивши всі інструкції, він моментально здер з голови маску, сподіваючись, що очі його все-таки обдурили.
   Після його слів Дмитро знайшов у собі сили і прийшов до тями. Від секундного замішання не залишилося й сліду. З розпростертими руками, слідчий метнувся в бік дівчині, що розчинялася в повітрі, в надії зловити облизання, що вислизають. Ще видимий у повітрі контур силуету Юлії здригнувся і відразу різко змістився убік, на ходу частинами розмиваючись у повітрі. Все ще не втрачаючи надії, капітан, мов хижак, кинувся у слід. Розмахуючи руками, ніби при грі в жмурки, він припустився по кабінету. Дмитро, відмовляючись вірити в те, що можна просто легко взяти і розчинитися в повітрі, сподівався зловити приведення.
   Вловивши ледь чутний стукіт підборів, він вкотре метнувся убік.
   - Закрити двері! - Закричав Морозов, відчувши при черговому помаху, як тильна сторона долоні вперлася в щось м'яке та невидиме.
   Але боєць спецназу зреагував не одразу. Міцно тримаючись за вірний автомат, він лише розгублено мотав головою з боку на бік. Почувся глухий удар.
   - Мати твою! Заслони проріз швидко!
   Немов під подувом протягу, що різко налетів, навстіж відчинені в кабінет двері довільно хитнулися. І тепер уже з коридору долинуло знайоме глухе постукування каблучків. Ставши невидимою, дівчина швидко віддалялася до виходу.
   Відштовхнувши або швидше відштовхнувшись від омоновця, що стояв у повній розгубленості, Дмитро вискочив з приміщення і помчав у слід невидимці, що тікає.
   - Тримайте її! - кричав Дмитро, звертаючи повне здивування увагу всіх на себе. - Перекрийте вихід!
   Тримати кого? Природно, дивної вимоги слідчого, що біжить з витягнутими вперед руками, не зрозумів жоден з оперативників. Потривожені криком бійці ОМОНу, висовувалися в коридор і лише з докором поглядали на свого товариша, що залишився без маски.
   Василь, що важко нависла над наляканою адміністраторкою, знаходився ближче за всіх до виходу з кадрового агентства. Почувши вигук Діми, він тут же згадав про те, в якому стані виявив свого колегу цього раннього ранку. Думка чи не знаходиться капітан під впливом білої гарячки відразу яскравим спалахом майнула у свідомості. Збираючись зустріти і заспокоїти Морозова, що біжить у його бік, він не поспішаючи, вийшов з-за стійки.
   Несподіваний різкий поштовх припав Василю прямо в плече. В обличчя вдарив різкий запах жіночих парфумів. Не втримавшись на ногах, оперативник спробував ухопитися руками хоч за щось, але спіймав лише повітря. З силою, ударившись об кут стійки спиною, Василь скривився від болю і не встигнувши моргнути, розтягнувся на підлозі поперек проходу, "насолоджуючись" оглядом численних ніжок стільців.
   Вхідні двері, опинившись прямо над головою, самостійно відчинилися, після чого так само незалежно і безперешкодно зачинилися з чітким клацанням замка.
   При тому, що Василь, що розтягнувся на килимовому покритті, так нічого і не зрозумів, оперативник був готовий присягнути, що той, хто щойно штовхнув його, був найреальнішою людиною... Жінкою-невидимкою!
  
   * * *
  
   Юлія відчувала себе наче уві сні. І поки він здавався їй кошмаром. Хотілося прокинутися, зупинити хід цієї злої казки, але безжальні до неї події продовжували розвиватися зі стрімкою швидкістю. Спочатку, вона думала, що хтось пожартував, бо зійшла сума. Але коли, затиснувши пахвою чорного кота, їй вдалося майже безперешкодно залишити набитий міліцією офіс, дівчина почала вірити. Вірити в те, що те, що відбувається навколо, аж ніяк не гра її уяви, ні кимось розіграний жарт, а запланована повна підступність і небезпека реальність.
   Випорхнувши надвір, Юлія майже не помітила того, що пориви весняного вітру все ще по-зимовому холодні. Спритно перестрибуючи через калюжі, вона кинулася до своєї машини. Червоний "Цивик", як і раніше, спокійно стояв у дворі скверу, ніким не охороняється і не оточений. Яка ж була хвиля відчаю, що нахлинула на неї, коли Юлія згадала, що всі ключі і документи вона поспіхом залишила у своєму кабінеті. При цьому вона забула теплий верхній одяг і навіть мобільний телефон, з яким ніколи не розлучалася.
   "Чорт! Не повертатися ж!" - подумки вилаялася дівчина, з досади міцніше притискаючи ношу, що вільно бовтає лапами в повітрі.
   - Пані, легше! - хрипучи, фиркнув кіт, - Мені важко дихати. І, невже, за роки стирання в пробках, ви зовсім відвикли від принад громадського транспорту?
   - Він ще більше в пробках стирчить! - Огризнулась Юлія, спираючись вільною рукою на дах міцно замкненої машини. Але хватку, що придавила кота, все ж таки послабила.
   - А послуги метрополітену, скажу, вас ніколи не влаштовували? - кіт підняв голову. Примружившись, він глянув на обличчя дівчини, що розчервонілося від бігу.
   Наслідуючи логічний ланцюжок, тільки зараз Юлію відвідала думка, що додому, куди спочатку вона збиралася їй також не потрапити. Більше того, там уже могла чекати засідка пильних сищиків. Нервово вибиваючи дріб нігтями по нещодавно відполірованому даху, ейчар намагалася прикинути подальший план дій.
   "Куди тоді? До подруги? Дуренько, всі з твоїх знайомих ще на роботі!"
   - На вашому місці я не був би таким критичним до себе? - віщав з-під мишки украй спокійний і балакучий кіт.
   З під'їзду будівлі показалася група міліціонерів на чолі з Морозовим. Поруч із ним, утримуваний за комір, м'явся молодий стажист агентства. Хлопець якось зніяковіло показував пальцем у бік Юлії.
   "Ось тобі і пристрасний шанувальник! Зрадник справжнісінький!" - страх крижаною хваткою скував серце дівчини, - "Вони мене що, вже бачать?"
   - Заспокойтесь, шановна, на даному етапі їх цікавить лише ваша машина, - подала голос причина всіх нещасть, - Розумніше буде, якщо ми зараз же підемо до найближчої станції метро. Там, принаймні, тепліше...
   Під час спроб дівчини продумати подальші кроки, слова звіра сприйнялися свідомістю якось другорядно та непереконливо. Юлія продовжувала з настороженістю розглядати рішуче наближаються охоронців правопорядку. Нічого нового на думку не спало, зате згадалося, що тільки кіт невимушено орієнтувався в ситуації. Слухати нав'язливого підказача їй не хотілося, але доводилося.
   На подальші коливання пішло трохи більше трьох секунд.
   Нарешті, Юлія зрушила з місця і зробила кілька нерішучих кроків від улюбленого авто. Миттю її рухи прискорилися і стали впевненішими. І ось, постійно оглядаючись, вона вже майже бігцем поспішила у бік жвавої вулиці.
   Вільно бовтаючись під пахвою і розгойдуючи задніми лапами з боку на бік, кіт непристойно задер свій пухнастий хвіст. Звичайно, цей дрібний знущання над слідчим ніхто помітити не міг, але волохатому витівка, судячи з його задоволеної морди, принесла масу задоволення.
   Почувши гучне "цок-цок-цок" бруківкою, капітан буквально застиг за п'ять кроків від машини дівчини. Птах примудрився впорхнути з його рук найнеймовірнішим чином. Але тепер він ніби гончак, знову відчув загублений слід і цілком перетворився на слух. Уважно стежачи за брудною і маслянистою поверхнею калюж, Дмитро був майже певен, що незабаром побачить на них сплески та кола.
   Продовжуючи викликати неприховане здивування у колег постійними помахами рук, він досить швидко просунувся до широко відчинених воріт двору. Але раптом завмер біля них, перебуваючи в замішанні. Старанно вдивлятися в обидва боки алеї, Морозов сподівався крізь шум вулиці почути ще хоч щось, але тут йому несподівано завадив трамвай. Залізна стріла зі сталевим гуркотом, що супроводжується треллю дзвінка, не вчасно пролетіла повз, заглушаючи все, що тільки можна.
   Усі надії слідчого було вбито дома.
  
   - Розділ четвертий -
  
   Переконавшись, що переслідувачі відстали, Юлія зменшила крок і на ходу почала відновлювати подих. Серце, що шалено билося, поступово заспокоїлося, але починало гнати кров по судинах значно повільніше. Від цього дівчині ставало лише холодніше.
   По-весняному яскраве сонце світило інтенсивно і весело, але все ще не дарувало того тепла, такого необхідного втікачі. Юлія починала відчувати, що, незважаючи на рух, поступово замерзає. А побачивши брудного, що ще не розтанув до кінця снігу, її взагалі кидало в легке тремтіння. Тяжкий чорний хижак під пахвою виявився єдиною натуральною грілкою, але й він уже не зміг врятувати Юлію від неминучої застуди.
   Численні перехожі не могли бачити її, так само як переслідувачі, що залишилися з носом. Тому, щоб утриматися на ногах і не розтягнутися на коричневих складках бруду тротуару, дівчині доводилося відчайдушно лавірувати в людському потоці. Немов кораблик у бурхливій річці, вона втискалася між фігурами, старанно уникаючи людей, які мчали на зустріч, немов рифи. Вулиця звужувалась, і маневрувати ставало помітно важче.
   - Слухай, може, мені вже можна стати видимою? - звернулася вона до кота так, начебто видимість і невидимість вже стала для неї таким самим нормальним явищем, як і включення-вимкнення світла в кімнаті.
   На звук дзвінкого голосу Юлії відразу озирнулася низенька бабуся, що йде перед нею. Пов'язана на голові блакитна хусточка, тут же смішно задерлася заднім кінцем до верху. Не знайшовши нікого за спиною, бабуся почала шалено хреститися і додала ходу. Юлія і не думала, що дама такого похилого віку може мати таку спритність.
   - Тільки після того, як минемо турнікети в метро, - відгукнувся кішок, вивчаючи особливості візерунків тріщин на асфальті, - Я вам, Юліє Володимирівно, ось що пораджу. Адже досить лише подумати. І я все почую. Не варто наступного разу так людей лякати.
   - Добре, - зніяковіла дівчина, необачно вимовляючи слово в слух.
   - Тепер бабуся навіть додому дійти не встигне, перш ніж із нею інфаркт трапиться, - байдужим тоном провісника констатував кіт.
   Дівчині стареньку шкода не стало. Можливо, вона вкотре просто не повірила коту. Але, швидше за все, просто втомилася і була не в змозі переживати якісь емоції. Стрес від чудес, що відбулися з нею в останню годину і холод, що пробирає до самих кісток, майже висмоктали з Юлії всі життєві сили.
   Гірше почуватися їй доводилося, мабуть, тільки під кінець робочого дня в нелюбий день тижня - понеділок. Саме в цей день через її руки проходила основна маса претендентів. Кожен, володіючи своїми примхами, буквально викачував із неї всю психічну енергію та радість життя, накопичену за вихідні.
   Як би там не було, ледве тягнучи ноги, Юлія продовжувала рух.
   Цього разу вона майже впритул прилаштувалася за огрядним чоловіком, майже на голову вище за неї. Добре складений, похмурого вигляду бритоголовий тип з легкістю, просувався в щільному людському натовпі. Він проходив через неї немов гарячий ніж через олію. Цілеспрямовано прокладаючи шлях до входу на станцію, чоловік навіть не підозрював, що грав для Юлії роль живого щита. Під захистом широкої "стіни", дівчина відчула себе певною захищеністю від можливих несподіваних зіткнень. Тільки завдяки "спонсору", що йде попереду, інцидентів на "трасі" виникло, і незабаром дівчина опинилася в метро.
   Зазнавши легкого сумніву перед "щелепами" пропускного пункту, Юлія забарилася. Але раптом зважилася і стрімко зробила крок вперед. Очікуваного грізного клацання не було, і вона благополучно минула перешкоду. Полегшено зітхнувши, дівчина, нарешті відчула всю красу невидимості. А через секунду і всю комічність ситуації. Як не дивно, тільки зараз Юлія відчула вигоду своєї прозорості.
   "Знайшла чому радіти. Від ментів пішла, навіть бабусю налякала, а тут на тобі! Дізнавшись про можливість безкоштовного проїзду, готова просто стрибати від радості! Яка дурість!"
   - І не говоріть, - підтвердив кіт, - Ви навіть не уявляєте, скільки плюсів дає невидимість. Скільки плюсів в одному проході на склад державного резерву!
   "То я й бачу. Харя-то у тебе здоровенна. Як ніяк за казенний рахунок відіжрав!"
   Перший раз, після випадку зі старенькою, вони знову заговорили. Точніше заговорив він. Юлія ж не забувала зляканих старечих очей і тому навіть думати на публіці тепер намагалася тихо.
   - Юліє Володимирівно, пройдіть між колон. Час повертатися у світ. Пройшовши між ними, ми привернемо найменшу увагу - звір виглядав вкрай зосередженим, а в інтонації відчувалася незвична серйозність.
   Дівчина відразу виконала вимогу. З великої сперечальниці несподівано вона перетворилася на слухняну овечку. Кіт мав рацію. Екстремальна ситуація, неабияк нагородивши ляпасами зі стресу, повністю зламала здоровий скептицизм Юлії. Рекрутер знехотя поверталася в реальність, але вже не в таку як раннього сонячного ранку, а в ту яку скажуть. Все навколо з кожним кроком все більше починало сприйматися очима фантастичного і по-котячому нахабного клієнта.
   Дивуючись такою несподіваною зміною в собі, Юлія ніби внутрішньо переродилася, стаючи зовсім іншою людиною. Тепер вона легко могла сприйняти будь-яку витівку кота як належне, а подію з реального світу вважати звичайною галюцинацією. Світ ніби змінився, вивертаючись на виворот. Але швидше за все це сталося не з ним, а з природним сприйняттям Юлії. Простіше кажучи, вона просто почала вірити в неймовірне.
   Вийшовши на платформу, дівчина відразу відчула на собі погляд. Хлопець з навушниками, що стирчать з вух, хитаючись у такт музиці, уважно вивчав її з голови до ніг. Дівчина, що стояла поруч, років шістнадцяти, хихикаючи, щось шепотіла йому на вухо. Її великий палець ніби ненароком стирчав у напрямку Юлії.
   - Ой, яка кішечка! - захоплено вигукнула жінка похилого віку.
   "Сама ти кішечка. Це кіт!" - інстинктивно подумала Юлія і, схаменувшись, уважно подивилася на ношу.
   - Не турбуйтесь. Тепер я реальний, як і ви, - замуркотів кіт, - А те, що мене плутають, я звик. У вашому суспільстві теж багато чоловіків, яких просто не відрізнити від жінок. Щоправда, на відміну від них я переконаний гетеросексуал.
   - А він їздити у метро не боїться? - Жінка вже тягла руки, щоб почухати у зеленоокого за вухом.
   Юлія зробила крок убік і нагородила настирливу сусідку холодним поглядом.
   - У мене теж кішечка, - не вгамувалася надокучлива кошатниця, - Так без кошика не в електричку не в автобус не затягнеш.
   - Це кіт... - крізь зуби прошипіла Юлія, але слова її потонули в гуркоті і свисті поїзда, що прибував на платформу.
   - Ну що, покатаємось! - у передчутті випалив кіт, ніби метро було його улюбленим засобом пересування.
   - Обережно двері зачиняються. Наступна станція Комсомольська, перехід на Сокільницьку лінію, - мовив динамік.
   "І куди їдемо?" - Запитала Юлія, бажаючи хоч щось знати про подальші плани пухнастого клієнта.
   - По колу, шановна. По колу, - відповів кіт і став розглядати вагон, наче вибираючи місце, куди їм сісти.
   Вільних місць було небагато. Втім, як завжди, в ці години на Кільцевій лінії. На Юлію і її кота ніхто не звернув зовсім ніякої уваги. Чи мало яких диваків у метро не буває. Тільки любителька кішок намагалася не відставати і наполегливо пробивалася крізь натовп пасажирів, бажаючи продовжити розмову.
   "Щоб тебе придавило!" - нервово подумала Юлія.
   Потяг несподівано різко розпочав рух. Вагон смикнувся і захитався. Не встигнувши знайти опори, дівчина не втрималася на ногах і, похитуючись на високих підборах, почала завалюватися на спину. Її відразу підхопили чиїсь сильні руки, і акуратно допомагаючи зберегти вертикальне положення, повернули на місце. Юлія здивовано обернулася і майже ніс до носа зіткнулася з приємним сивим чоловіком. Ще недавно він сидів біля дверей, супроводжуючи її прохід через вагон зацікавленим поглядом. Тепер незнайомець стояв і ніжно майже по-батьківському посміхався.
   - Сідайте, будь ласка, - послужливо запропонував він, відходячи убік.
   - Спасибі, - зніяковіло опустилася у мокру підлогу Юлія. Вона не чекала такої ввічливості у звичайному вагоні метро. Кіт же, як здалося, навіть не помітив падіння, що загрожує, або знову передбачав, чим усе мало було закінчитися.
   Не встигла дівчина насолодитися спокоєм на люб'язно наданому місці, як поїзд знову почав гальмувати, досягаючи за інерцією наступної станції. Нудьгі з відчуженим виглядом статуї пасажирів ожили і несподівано зірвалися з місць, змішуючись в єдиний потік охочих покинути вагон. За хвилину в людському вирі, змінилися всі декорації, наповнюючи поїзд новими запахами, багажем і яскравими обкладинками кишенькових книг.
   Віднесена потоком натовпу невгамовна кошатниця, знову виринула з неї і, відразу помітивши Юлію, зі щасливою усмішкою попрямувала у бік дівчини. Працюючи ліктями, жінка як досвідчена "акула" людських морів швидко наздогнала свою жертву. Втиснувши важке тіло на вузький вільний проміжок сидіння, вона знову заторухнула монотонним голосом.
   - Боже! А чим ви її годуєте, що вона у вас така товста? А шерсть, яка гарна!
   "Ррррр..." - подумки загарчала на неї Юлія.
   - Моя "Віскас" не їсть. Її просто вертає від хімії. Може цілий день до блюдечка не підходити. Тільки свіжу рибу подавай. Маленьку таку. У нас на ринку тридцять рублів кілограм, - продовжуючи монолог, блакитноока "муха" в окулярах з товстими діоптріями. Вона ніби не потребувала відповіді дівчини, навмисне виводячи її з себе.
   Юлія відчувала, як повільно закипає. Залишки сил стікалися з усіх куточків змученого тіла, збираючись для бурхливого сплеску емоцій. Відчувши внутрішню напругу мовчазної співрозмовниці, жінка навмисно потяглася до дівчини.
   - Можна мені її погладити...
   - Ану, руки прибрала! - з незвичною сталлю в голосі різко гаркнув на неї кіт. При цьому він нагородив її зневажливим поглядом і загрозливо зашипів.
   Жінку ніби підмінили. Вона не тільки миттєво зблідла, відсмикуючи руку. Але відразу ж зняла окуляри і часто заморгала, придивляючись до чорного звіра під пахвою у Юлії. Здивованій дівчині моментально стало зрозуміло, що жодною короткозорістю ця гадина не страждає. Слова кота сусідка сприйняла так само чудово, як і його подальше шипіння.
   - Вибачте, я вас не впізнала, - тихим збентеженим майже оксамитовим голосом прошепотіла жінка і відразу підвелася з місця.
   - І не дивно, раз скельця начепила. Пішла звідси... Іди, підшукай собі сильнішу жертву. Ви, тільки хворими та старими харчуєтеся. Не дивно, що до упирів поваги немає...
   Наповнюючи вагон звуками рекламного оголошення, динамік заглушив подальше бурчання кота. Псевдо любителька кішок, відразу скористалася моментом і встала. Майже спровокувавши застуджену Юлію на агресію, дивна жінка швидко зникла в гущі оновленої партії пасажирів.
   Провівши її спантеличеним поглядом дівчина, нахилилася до кота і подумки запитала.
   - Хто це був?
   - Вампір, - серйозно відповів звір, невдоволено облизуючись. Рекрутер відчувала, як хвіст нервово б'є її по боці.
   - Невже справжній вампір? - Юлія не настільки була здивована відповіддю, наскільки її вражало усвідомлення факту існування цих сутінкових істот, - І кров п'є?
   - Фі, як дикість! - фиркнув кіт і здавалося скривився. Шерсть його встала дибки. Для хижака, який звикли вбивати, така реакція була більш ніж дивною.
   - Цим варварством вони лише в середньовіччі займалися, та й то лише через неосвіченість.
   - Як так через неосвіченість? - здивовано поцікавилася дівчина, начебто була знавцем цих темних істот. Їй не дуже вірилося, що існують спеціальні школи, де в наші дні навчають молодих упирів.
   - То чим тоді він харчується?
   - Досі деякі африканські племена мають повір'я, що, випиваючи кров ворога, забираєш його сили, - тоном професора почав пояснювати кіт. З кожним словом він вживався в нову роль і ймовірно тому, пухнастий хвіст став поводитися спокійніше.
   - Можете собі уявити, пані, ці варвари досі успішно вбивають собі таких...
   - А що в таких випадках роблять "освічені" вампіри? - З відтінком глузування перебила Юлія.
   - живляться чистою життєвою енергією людини. Звичайно, нікого не вбиваючи. У цивілізованому світі це дуже помітно, - котяра не відреагував на іронію, вважаючи питання цілком логічним.
   - До того ж, це набагато поживніше, та й жертви частіше живі залишаються. Як то кажуть і вовки ситі та вівці цілі.
   - Мерзота яка! - емоційно відреагувала Юлія і зіщулилася. Відчувати себе вівцею у стаді було щонайменше неприємно.
   - Кров лише носій енергії. Такий собі сирий, неочищений продукт, - продовжував звір, - Пити кров для сучасного вампіра, це майже як є картопля сирою. Хоча моє порівняння, можливо, не зовсім вдале...
   - Енергією кажеш? - До Юлії дійшов сенс, - Чи не хочеш сказати, що сучасні вампіри просто смоктачі життєвих сил людини? Або іншими словами, прості енергетичні вампіри?
   - У сучасному розумінні можна й так назвати.
   Кіт задерся під рукою і став виповзати на коліна дівчини. Шерсть з нього лізла цілими клаптями. Якби Юлія була у звичному для себе стані, то напевно помітила б, на що перетворився, буквально порослий котячою шерстю бік піджака.
   - Значить, вивели із себе людину. Змусили емоційно спалахнути. Розкрити своє біополе. Після чого насмокталися вдосталь і забралися до всіх біса ..., - міркувала дівчина, згадуючи все, що читала про енергетичні вампіри в Інтернеті. Її переповнений злістю погляд нишпорив по вагону, намагаючись розглянути крізь натовп ту набридливу жінку.
   - Саме так, - підтвердив кішок, нарешті вмостившись на колінах. Тепер його здорова морда з зеленими блюдцями очей була спрямована прямо на Юлію, - Подоїли овечку і відпустили далі пастись. Ніхто не помітив - всі задоволені.
   - Проте... - задумливо розтягла мислефразу дівчина, - А я то думала, що все людство до певної міри вампіризмом енергії один у одного займається.
   - "У якомусь роді" так воно і є, - схилив голову на бік телепатичний співрозмовник, - Абсолютно всі люди тією чи іншою мірою вампіри. Різниця лише в тому, що трапляються і такі екземпляри як товста тварюка, що втекла. Їх досить багато і вони свідомо опікуються. Цим і живуть.
   - Як це? Чим живуть? Смокання енергії? Але що тоді штовхає їх на це?
   - живуть вампіризмом, майже відмовившись від мирського життя. А що штовхає? Непізнане. Тим, хто встає на шлях істинного вампіра відкриваються невидимі частини знань, здебільшого недоступні звичайній людині.
   - Це як розуміти? - Здивувалася дівчина, заінтригована формулюванням відповіді.
   - Все дуже просто, - кіт знову напустив на себе пафос професора МДУ, - Чи готові ви знову лекцію вислухати?
   - Звичайно, готова, - поспішила відповісти Юлія, але прибуття на чергову станцію вибило її з колії слухача.
   Після того як зустрічні потоки метушливих пасажирів знову повністю змінили один одного, поїзд рушив. Грубі ривки, що сповістили про початок руху, мабуть, були наслідком явної недосвідченості машиніста. Від чого звір, що сидів на колінах, тут же інстинктивно випустив пазурі. Гострі й колючі, як голки, вони відразу проткнули штани дівчини. Утворивши на колготках затяжки, кіт боляче вп'явся в шкіру дівчини.
   - Боляче ж! - Не стрималася Юлія і стиснула кота руками. Навколишні подивилися на неї з розумінням та співчуттям.
   - Ви його постійно на руках і тримаєте... - долинуло з натовпу.
   - Зірветься ще. Покусає або подряпає кого... - потяги, що розгойдуються в такт руху, громадяни, схоже дбали тільки про себе.
   - Вибачте, Юліє, - винно втягнув пазурі кіт, - Рефлекс...
   - Але, якщо вам все ще цікава моя розповідь, то я, мабуть, продовжу...
   Юлія мовчазно підняла звіра на руках і, повернувши боком, притиснула його до грудей так, щоб пазурі більше не торкалися проколотих штанин.
   - Так от, - не дочекавшись підтвердження, продовжував пухнастий, - Енергія сприяють фізичному розвитку людини. А від великих порцій у голові, образно кажучи, просто пробки вибиває. Мозок починає функціонувати набагато ефективніше. Якщо у звичайної людини сіра речовина задіяна на п'ять-десять відсотків, то істинний вампір досягає більших результатів. Відповідно, йому стає доступна телепатія, телекінез та інші принади життя.
   - О, чому вона зрозуміла з першого разу, що ти сказав! - Здогадалася Юлія, нарешті, придушивши в собі образу за зіпсовані колготки і залишені на ногах подряпини, - Тільки кого вона в тобі такого дізналася, що так шуганула?
   - Кого, кого? Ката, що говорить, звичайно ж, - спробував відбутися жарт, - Просто, я єдиний у своєму роді.
   Вислухавши непереконливе пояснення, Юлія поставила інше питання, яке хвилювало її не менше з моменту "правди" про таланти енерговампірів.
   - Добре. Тоді поясни мені ось що. Раз і ми з тобою так само телепатично розмовляємо, чи це не означає, що я теж уже того... вампіром стала?
   - Ні, не означає, - кіт знову почав легенько розгойдувати хвостом, - Ти маєш здібності, тільки поки я перебуваю в безпосередній близькості. Це, до речі, не така вже й легка справа.
   - Що? Перебувати поряд зі мною?
   - Ні, - нервово відреагував кіт, - Підтримувати твою енергетику на рівні для можливості спілкування.
   - Значить, ти у нас виходить великим магом, - подумки хихикнула дівчина.
   - Не будемо про це, - різко відрізав кіт. Тема ніби торкнулася чогось вкрай небажаного, - Мені наше спілкування дається важко... А якщо повернутися до вампірів, то їм за свої здібності доводиться платити перевитратою тієї ж життєвої енергії. Часом до виснаження. Тому вони і потребують постійного "нестандартного" підживлення.
   - А "зав'язати", слабко? - поцікавилася Юлія, відзначаючи, як майстерно тварина повернула тему до колишнього русла. У цей момент, вона вже майже не сумнівалася, що в руках у неї птах важливіший, ніж кіт, що просто говорить.
   - А героїновому наркоману, слабко? - вже трохи агресивно поставив зустрічне питання хижак. Його хвіст вже повсюди кидався різні боки.
   Юлія зніяковіла. Виводити із себе важливого клієнта чи його представника їй зовсім не хотілося. Особливо у цей момент, коли на хвості досі сиділа міліція. Зацікавленість цієї структури в персони рекрутера була зовсім не випадковою. Більше того, Юлія вірила, що навмисно підлаштована. З моменту втечі, кіт ще раз не обмовився про їхню справу з підбору персоналу і тому втратити розгніваного клієнта зараз, означало лише одне. Добровільно відправити себе до ізолятора.
   - Чула, вампіри безсмертні, - спробувала розрядити атмосферу дівчина, але негайна реакція кота залишала бажати кращого.
   - Нісенітниця! - фиркнув він, - Може іноді, деяким і щастить прожити кілька сотень років, але здебільшого це звичайний ПіАр.
   Здивована почутим, дівчина навіть не знала, що сказати. Зв'язки з громадськістю у лоні вампірів - це щось новеньке!
   - Упирям, ПіАр необхідний, щоб залучити до своїх лав нових членів. Господам завжди потрібно, щоб хтось тягав їхні валізи. Причому це їм дається найуспішнішим. Зі звичайної людини вампіром стати легше, ніж перевертнем, медіумом або ще кимось, що володіє неординарними здібностями та можливостями. Люди цілими сім'ями поповнюють лави цих тварин. Напевно, саме з цієї причини упирі не пускають у велику політику темних сил. А то б вони давно владу узурпували...
   Дівчині здалося, що виведений із себе кіт, цілком випадково зачепив ще більш болісну для себе тему. Тому, щоб зовсім не потрапити в опал до, безсумнівно, темної істоти, Юлія більше не стала ставити жодних уточнюючих питань. Хоча тема про політику і заінтригувала її ще більше, подальше обговорення могло спровокувати непередбачувані наслідки.
   Сидіти поруч із роздратованою людиною, як мінімум неприємно, але як почуватися, якщо в твоїх руках роздратований...
   Навіть для себе Юлія поки що не визначилася із назвою.
   - Кличте мене просто Барсиком, - досить несподівано запропонував кіт, поступово заспокоюючись, - Нам вже справді час переходити від пустої балаканини до обговорення справ.
  
   - Розділ п'ятий -
  
   - Обережно двері зачиняються. Наступна станція Павелецька, - вкотре прогримів над головою динамік.
   Вагон рушив і, мелодійно стукаючи колесами по нерівних стиках рейок, заходився набирати швидкість. Нові особи пасажирів не висловлювали нічого, крім втоми. Але й під цією маскою було помітно, що запаси терпіння, що набилися, мов оселедці в бочку людей, були на межі.
   Тільки любителі почитати виглядали повністю відчуженими. Здавалося, їм було навіть байдуже, що, зачитавшись, вони легко можуть проїхати свою станцію. Застрягши посеред натовпу і гойдаючись у такт руху поїзда, читачі примудрялися перегортати як кишенькові книжки, а й великі глянсові журнали. Цими майже непомітними рухами тіла все ж таки доводилося порушувати спокій впритул притиснутих один до одного громадян, за що і доводилося неодноразово вибачатися.
   Серед любителів освіти у транспорті траплялися й такі технічно просунуті екземпляри, яким вдавалося не робити зайвих рухів. Вони ніби розчинялися в пасажирській масі, уткнувшись носом у екрани своїх мобільних телефонів. Чим повністю позбавляли себе перегортання сторінок і не доставляли навколишнім сусідам особливого занепокоєння.
   Світло у вагоні блимало, періодично занурюючи цей маленький острівець людства в темряву. Як і раніше, несучи в нескінченному кільці тунелю, він був схожий на маленьку білку у величезному підземному колесі.
   Дівчина і кіт, що сидів у неї на руках, не привертали до себе особливої уваги, хіба що здавалися з боку досить дивною парою, для забитого в годину пік поїзда.
   - Як я зрозумів з нашої розмови, Юліє, ви цілком готові обговорити деталі нашої подальшої співпраці.
   - Мені здається, що просто немає іншого виходу як... - почала дівчина, але одразу перервалася і задумалася.
   - Вихід є завжди, - посміхнувся Барсік, - Ви будь-якої миті можете вийти з гри і здатися владі.
   - ...Спасибі. Про це я і без нагадувань сама здогадалася, - подумки відмахнулась Юлія.
   Їй дуже не подобалося, коли її шантажують. А шантаж втомленої дівчини, яка страждає від нападів застуди, вона взагалі вважала не гідною і низькою справою навіть для підлого кота.
   - Думаю, раз усю виставу влаштував саме ти, то, заручившись моєю згодою,... а я згодна... Міг би відкликати, нацьковану тобою міліцію прямо зараз. Я вже годину, як вірю в твою реальність і, відповідно, у можливості. А оскільки тобі нічого не варто провчити мене будь-якої миті, то справедливіше буде, якщо працювати я почну, впевнена, що всі фіктивні проблеми із законом вирішені. А якщо зовсім бути чесною, то плазати перед кимось через почуття небезпеки мені якось зовсім не до вподоби...
   - Можу уявити, - погодився кіт, зручніше влаштовуючи свій зад на її руках, - Але на вирішення ситуації знадобиться деякий час.
   - Як? Хіба це не можна виправити так швидко, як тоді в офіс нагрянула міліція? Відразу повернулися б назад у контору... Заварили там каву та обговорили всі питання, як білі люди.
   Кіт косо глянув на Юлію. Він був явно далекий від схожості на білу людину та пристрасного любителя кави.
   - Не все так просто. Навіть у так званих чудесах є своя причина та слідство, - почав роз'яснювати Барсік. Його тон як здалося дівчині, став дещо вибачальним, - хоча для основи та подальшого розвитку будь-якої події достатньо лише причини. Решта звичайна закономірність, яку люди через своє невігластво називають чергою випадковостей.
   - До чого ти хилиш? - не вловила сенс дівчина.
   - Я хочу сказати, що, запустивши причину, не так легко все повернути на свої кола.
   - Все одно не зрозуміла... - розгубилася Юлія.
   - Гаразд. Наведу приклад, - кіт ніби приготувався пояснювати принцип таблиці множення, - Катастрофу Конкорда, яка забрала понад сто життів, люди вважають нещасним випадком. У моєму розумінні, це звичайна закономірність, в основу якої лягла причина.
   - Це як? Ти випадково не про ту трагедію на зльоті з аеродрому? - Почала згадувати подробиці катастрофи Юлія.
   Вона чудово їх пам'ятала. Нещодавно їй довелося подивитися передачу-розслідування на тему загадкового краху пасажирського лайнера. І тепер вона не сумнівалася, що Барсік невипадково вибрав цей жахливий приклад смертельного лиха випадковостей. Не було сумнівів, що для кращого сприйняття, кіт просто виловив найближчий приклад з пам'яті дівчини.
   - Вона сама, - підтвердив звір, - Найнадійніший у світі літак, у момент зльоту при швидкості триста кілометрів на годину, здавалося б, випадково наїжджає одній з шасі на маленький металевий предмет на смузі. Покришка колеса лопається. Але, зауважте, навіть без неї реактивний лайнер ще може злетіти і здатний спокійно приземлитися.
   - Так, так, - заінтриговано, перебила його Юлія. Причини катастрофи реактивного літака на момент перегляду передачі її дуже здивували.
   - Пам'ятаю. Покришка вибухнула, і її частини розлетілися на різні боки. Одна з них потрапила по крилу, де було паливо.
   - ...Потрапила, але, як ти помітила, не пробила міцного захисту крила. Літак міг продовжувати політ, - уточнив Барсік, - Але, на жаль, паливо, поглинає вібрацію від удару п'ятикілограмовим шматком гуми обшивку і саме виштовхує блокування бака назовні. Пальне починає сочитися під крило. Але навіть у той критичний момент ще нема небезпеки для пасажирів. Пілот може, спокійно розвернувшись, посадити літак у тому ж аеропорту.
   - Потрібна була іскра, щоб паливо спалахнуло, - згадувала Юлія, ніби в черговий раз, переглядаючи документальні кадри лайнера, що відривається від землі, - Другий шматок гуми, що відірвався, з колеса перебиває електричний кабель, що веде до механізму підняття шасі. Пілот хоче їх прибрати...
   - Виникає іскра, яка й спалахує паливо з бака. Після чого літак яскравим смолоскипом за лічені секунди втрачає керування і падає, розпадаючись на шматки. Усі пасажири та екіпаж мертві, - підбив підсумок кіт.
   - Залишається одна деталь - металевий предмет. Він, виявившись нещодавно закріпленим на фюзеляжі літака, що злетів прямо перед Конкордом, чомусь зривається і падає на злітно-посадкову смугу саме в цей рейс. Він і є основною причиною катастрофи.
   - Так, пам'ятаю... - підтвердила Юлія, - Я ще подумала, що потрапить до того, хто його кріпив.
   - Так би воно й було, якби ви люди не вірили у фатальні випадковості, збіги та інше нісенітниця, - фиркнув кіт, - Все у світі взаємопов'язане та закономірне. Жодних випадковостей не буває. Просто є люди, або інші істоти, які відчувають можливу низку подій та розташування у просторі та часі їх можливої причини. Вони точно знають, що треба зробити, щоб у заданий момент часу в майбутньому сталося саме так, як їм необхідно.
   - Тобто технік, який кріпив ту деталь, і був одним із таких талантів? - здивовано скинула брови Юлія.
   - Саме так, пані. У потрібний час у потрібному місці він із необхідною міцністю закріпив фрагмент. Той згодом зірвало під час чергового зльоту літака і підкинуло прямо під колесо Конкорда.
   Дівчина здавалася спантеличеною і трохи наляканою.
   - Але навіщо йому це треба було? Тим більше, мені досі не зрозуміло, який зв'язок має цей випадок з тим, що вранці до мого кабінету вломився ОМОН?
   - Це зовсім не в моїй компетенції розголошувати такі таємниці, - Барсик самовдоволено замуркотів, - А зв'язок існує. І навіть пряма. Та людина знала, де і як створити причину, щоб належним чином отримати слідство. Або, якщо хочете, на вашу думку - передбачав. Хоча передбачення - це звичайне володіння всією інформацією разом у певний момент часу плюс елементарна спроможність прогнозу.
   - Щодо вас, шановна, то, прямуючи в офіс, я теж передбачав можливий розвиток подій. Саме тому, мені довелося підстрахуватися і, поколупавшись у першопричинах запустити необхідний мені ланцюжок подій. Запевняю вас, зробив я це набагато безневиннішим і хитрішим, ніж наш загальний "знайомий" у випадку з Конкордом.
   - І як же тоді? - слова Барсіка дівчину зовсім не заспокоїли.
   - Звичайна спритність лап та жодного шахрайства. Але це не головне! - Кіт підняв очі і мокрий ніс уткнувся в щоку дівчини, - Своєю розповіддю я хотів пояснити вам що, змінивши або втрутившись в будь-яку причину, ви даєте вже змінений, але цілком самостійний хід слідства. Простіше кажучи, кинувши в озеро камінь, вам уже не під силу зупинити утворені на воді кола. Якщо процес одного разу запущено, найчастіше ніяка магія не поверне його назад.
   - То що це виходить? В очах суспільства, я тепер на все життя залишусь злочинницею? - не на жарт розхвилювавшись, Юлія відразу відвернулась, намагаючись якомога виразніше показати свою неприязнь до кота.
   - Чому ж, - усміхнувся Барсік, - відсидіть своє. Потім якось реабілітуєтесь...
   - Що? - дівчина була готова схопити цього зухвалого звіра за хвіст і, з силою розкрутивши над головою, розмозжити об найближчу стіну.
   - Жартую. Жартую, - поспішив відвести загрозу кіт, - Я ж згадав про те, що трохи схитрував, моделюючи ситуацію. Підстрахувався. Але, навіть скориставшись страховкою, на ліквідацію цих невеликих кіл знадобиться певний час. Хоча, принаймні, весь цей період ви не втечете, і мені не доведеться застосовувати штрафні санкції у вигляді чергових пакостей.
   Дізнаватись, що криється за "черговими паскудствами" Юлія анітрохи не бажала. Від мініатюрної копії кота-бегемота, що ніби зійшов з екранізації "Майстра і Маргарити", чекати можна було що завгодно.
   Вислухавши розповідь Барсіка про якусь невідому страховку, дівчина несподівано швидко заспокоїлася. Але, враховуючи всю нервозність ситуації, це виявилося надзвичайно дивним для неї. Хоча, швидше за все, дівчина просто сильно втомилася і більше не могла щось переживати.
   Так і не удостоївши "бегемота" поглядом після його невдалого жарту, Юлія продовжила дивитись убік. Звернувши увагу на темряву вікна за плечем, вона помітила в ньому своє змучене відображення. Тяжко і співчутливо зітхнувши, дівчина почала спостерігати за світлими смужками ламп, що проносяться в темряві.
   "І за що мені все це? Хоча добре мені, адже шефу теж дістанеться"
   Юлія зловила себе на тому, що вперше переживає за когось ще окрім себе. Невже поки їй доводиться бігати від міліції і безкоштовно кататися в метро, Микола Петрович вже нудиться десь у одиночній камері. Без звичних йому зручностей і навіть телевізора. Або ще гірше, перебуває у полоні у господаря цієї чорної бестії. А вона її ще так обережно та ніжно до грудей притискає.
   "Ех, дівчисько, і справді гадюку пригріла" - подумки звернулася сама до себе Юлія, але тут же схаменулась. Кіт, звичайно, все чув і відреагував негайно. Тільки свистячий звук гальмування складу, що сповіщає про швидке прибуття на станцію, врятував дівчину від вислуховування його частого і незадоволеного фирчання.
   - Про свого шефа не турбуйтеся, - раптом повідомив кіт, дочекавшись повної зупинки поїзда, - Я вам розповім про нього, як і про все інше, трохи пізніше. А зараз давайте залишимо всі мої недомовки у маленькому секреті, і краще зосередимося на обговоренні першої можливої кандидатури.
  
   * * *
  
   Зразковий співробітник, капітан міліції Дмитро Морозов більше не схожий сам на себе. Чи не зовні не внутрішньо. Хоча... схожим на себе він перестав ще з учорашнього вечора. Схвильованість, розгубленість, сонливість та дезорієнтація. Всі ознаки важкого похмілля одна за одною виповзали із куточків організму. Щоправда, треба було віддати належне самоконтролю капітана. Саме ця вірна і натренована якість досі дозволила Морозову створювати видимість діяльності. Пережиті дива в поєднанні зі змученим організмом залишили свій незабутній слід у свідомості. Працювати після пережитого не лише не хотілося, було просто неможливо.
   Зовсім відсутнім поглядом, та й без особливих інтересів, Дмитро сторінку за сторінкою переглядав вже третю товсту папку. Зосередитись не те щоб не виходило - просто не хотілося. Підшиті в неї накладні поставали перед його очима чистими жовтими листами без цифр і реквізитів. Дивлячись у цю "книгу", Дмитро буквально бачив у ній фігу.
   Через його мовчазну розсіяну поведінку атмосфера в бухгалтерії в останні десять хвилин панувала вкрай напружена. Кожен усе ще думав про своє, але загальна увага вже була цілком і повністю прикута до однієї єдиної людини - до неї, Дмитра Морозова.
   Юлія відчувала себе наче уві сні. І поки він здавався їй кошмаром. Хотілося прокинутися, зупинити хід цієї злої казки, але безжальні до неї події продовжували розвиватися зі стрімкою швидкістю. Спочатку, вона думала, що хтось пожартував, бо зійшла сума. Але коли, затиснувши пахвою чорного кота, їй вдалося майже безперешкодно залишити набитий міліцією офіс, дівчина почала вірити. Вірити в те, що те, що відбувається навколо, аж ніяк не гра її уяви, ні кимось розіграний жарт, а запланована повна підступність і небезпека реальність.
   Випорхнувши надвір, Юлія майже не помітила того, що пориви весняного вітру все ще по-зимовому холодні. Спритно перестрибуючи через калюжі, вона кинулася до своєї машини. Червоний "Цивик", як і раніше, спокійно стояв у дворі скверу, ніким не охороняється і не оточений. Яка ж була хвиля відчаю, що нахлинула на неї, коли Юлія згадала, що всі ключі і документи вона поспіхом залишила у своєму кабінеті. При цьому вона забула теплий верхній одяг і навіть мобільний телефон, з яким ніколи не розлучалася.
   "Чорт! Не повертатися ж!" - подумки вилаялася дівчина, з досади міцніше притискаючи ношу, що вільно бовтає лапами в повітрі.
   - Пані, легше! - хрипучи, фиркнув кіт, - Мені важко дихати. І, невже, за роки стирання в пробках, ви зовсім відвикли від принад громадського транспорту?
   - Він ще більше в пробках стирчить! - Огризнулась Юлія, спираючись вільною рукою на дах міцно замкненої машини. Але хватку, що придавила кота, все ж таки послабила.
   - А послуги метрополітену, скажу, вас ніколи не влаштовували? - кіт підняв голову. Примружившись, він глянув на обличчя дівчини, що розчервонілося від бігу.
   Наслідуючи логічний ланцюжок, тільки зараз Юлію відвідала думка, що додому, куди спочатку вона збиралася їй також не потрапити. Більше того, там уже могла чекати засідка пильних сищиків. Нервово вибиваючи дріб нігтями по нещодавно відполірованому даху, ейчар намагалася прикинути подальший план дій.
   "Куди тоді? До подруги? Дуренько, всі з твоїх знайомих ще на роботі!"
   - На вашому місці я не був би таким критичним до себе? - віщав з-під мишки украй спокійний і балакучий кіт.
   З під'їзду будівлі показалася група міліціонерів на чолі з Морозовим. Поруч із ним, утримуваний за комір, м'явся молодий стажист агентства. Хлопець якось зніяковіло показував пальцем у бік Юлії.
   "Ось тобі і пристрасний шанувальник! Зрадник справжнісінький!" - страх крижаною хваткою скував серце дівчини, - "Вони мене що, вже бачать?"
   - Заспокойтесь, шановна, на даному етапі їх цікавить лише ваша машина, - подала голос причина всіх нещасть, - Розумніше буде, якщо ми зараз же підемо до найближчої станції метро. Там, принаймні, тепліше...
   Під час спроб дівчини продумати подальші кроки, слова звіра сприйнялися свідомістю якось другорядно та непереконливо. Юлія продовжувала з настороженістю розглядати рішуче наближаються охоронців правопорядку. Нічого нового на думку не спало, зате згадалося, що тільки кіт невимушено орієнтувався в ситуації. Слухати нав'язливого підказача їй не хотілося, але доводилося.
   На подальші коливання пішло трохи більше трьох секунд.
   Нарешті, Юлія зрушила з місця і зробила кілька нерішучих кроків від улюбленого авто. Миттю її рухи прискорилися і стали впевненішими. І ось, постійно оглядаючись, вона вже майже бігцем поспішила у бік жвавої вулиці.
   Вільно бовтаючись під пахвою і розгойдуючи задніми лапами з боку на бік, кіт непристойно задер свій пухнастий хвіст. Звичайно, цей дрібний знущання над слідчим ніхто помітити не міг, але волохатому витівка, судячи з його задоволеної морди, принесла масу задоволення.
   Почувши гучне "цок-цок-цок" бруківкою, капітан буквально застиг за п'ять кроків від машини дівчини. Птах примудрився впорхнути з його рук найнеймовірнішим чином. Але тепер він ніби гончак, знову відчув загублений слід і цілком перетворився на слух. Уважно стежачи за брудною і маслянистою поверхнею калюж, Дмитро був майже певен, що незабаром побачить на них сплески та кола.
   Продовжуючи викликати неприховане здивування у колег постійними помахами рук, він досить швидко просунувся до широко відчинених воріт двору. Але раптом завмер біля них, перебуваючи в замішанні. Старанно вдивлятися в обидва боки алеї, Морозов сподівався крізь шум вулиці почути ще хоч щось, але тут йому несподівано завадив трамвай. Залізна стріла зі сталевим гуркотом, що супроводжується треллю дзвінка, не вчасно пролетіла повз, заглушаючи все, що тільки можна.
   Усі надії слідчого було вбито дома.
  
   - Розділ четвертий -
  
   Переконавшись, що переслідувачі відстали, Юлія зменшила крок і на ходу почала відновлювати подих. Серце, що шалено билося, поступово заспокоїлося, але починало гнати кров по судинах значно повільніше. Від цього дівчині ставало лише холодніше.
   По-весняному яскраве сонце світило інтенсивно і весело, але все ще не дарувало того тепла, такого необхідного втікачі. Юлія починала відчувати, що, незважаючи на рух, поступово замерзає. А побачивши брудного, що ще не розтанув до кінця снігу, її взагалі кидало в легке тремтіння. Тяжкий чорний хижак під пахвою виявився єдиною натуральною грілкою, але й він уже не зміг врятувати Юлію від неминучої застуди.
   Численні перехожі не могли бачити її, так само як переслідувачі, що залишилися з носом. Тому, щоб утриматися на ногах і не розтягнутися на коричневих складках бруду тротуару, дівчині доводилося відчайдушно лавірувати в людському потоці. Немов кораблик у бурхливій річці, вона втискалася між фігурами, старанно уникаючи людей, які мчали на зустріч, немов рифи. Вулиця звужувалась, і маневрувати ставало помітно важче.
   - Слухай, може, мені вже можна стати видимою? - звернулася вона до кота так, начебто видимість і невидимість вже стала для неї таким самим нормальним явищем, як і включення-вимкнення світла в кімнаті.
   На звук дзвінкого голосу Юлії відразу озирнулася низенька бабуся, що йде перед нею. Пов'язана на голові блакитна хусточка, тут же смішно задерлася заднім кінцем до верху. Не знайшовши нікого за спиною, бабуся почала шалено хреститися і додала ходу. Юлія і не думала, що дама такого похилого віку може мати таку спритність.
   - Тільки після того, як минемо турнікети в метро, - відгукнувся кішок, вивчаючи особливості візерунків тріщин на асфальті, - Я вам, Юліє Володимирівно, ось що пораджу. Адже досить лише подумати. І я все почую. Не варто наступного разу так людей лякати.
   - Добре, - зніяковіла дівчина, необачно вимовляючи слово в слух.
   - Тепер бабуся навіть додому дійти не встигне, перш ніж із нею інфаркт трапиться, - байдужим тоном провісника констатував кіт.
   Дівчині стареньку шкода не стало. Можливо, вона вкотре просто не повірила коту. Але, швидше за все, просто втомилася і була не в змозі переживати якісь емоції. Стрес від чудес, що відбулися з нею в останню годину і холод, що пробирає до самих кісток, майже висмоктали з Юлії всі життєві сили.
   Гірше почуватися їй доводилося, мабуть, тільки під кінець робочого дня в нелюбий день тижня - понеділок. Саме в цей день через її руки проходила основна маса претендентів. Кожен, володіючи своїми примхами, буквально викачував із неї всю психічну енергію та радість життя, накопичену за вихідні.
   Як би там не було, ледве тягнучи ноги, Юлія продовжувала рух.
   Цього разу вона майже впритул прилаштувалася за огрядним чоловіком, майже на голову вище за неї. Добре складений, похмурого вигляду бритоголовий тип з легкістю, просувався в щільному людському натовпі. Він проходив через неї немов гарячий ніж через олію. Цілеспрямовано прокладаючи шлях до входу на станцію, чоловік навіть не підозрював, що грав для Юлії роль живого щита. Під захистом широкої "стіни", дівчина відчула себе певною захищеністю від можливих несподіваних зіткнень. Тільки завдяки "спонсору", що йде попереду, інцидентів на "трасі" виникло, і незабаром дівчина опинилася в метро.
   Зазнавши легкого сумніву перед "щелепами" пропускного пункту, Юлія забарилася. Але раптом зважилася і стрімко зробила крок вперед. Очікуваного грізного клацання не було, і вона благополучно минула перешкоду. Полегшено зітхнувши, дівчина, нарешті відчула всю красу невидимості. А через секунду і всю комічність ситуації. Як не дивно, тільки зараз Юлія відчула вигоду своєї прозорості.
   "Знайшла чому радіти. Від ментів пішла, навіть бабусю налякала, а тут на тобі! Дізнавшись про можливість безкоштовного проїзду, готова просто стрибати від радості! Яка дурість!"
   - І не говоріть, - підтвердив кіт, - Ви навіть не уявляєте, скільки плюсів дає невидимість. Скільки плюсів в одному проході на склад державного резерву!
   "То я й бачу. Харя-то у тебе здоровенна. Як ніяк за казенний рахунок відіжрав!"
   Перший раз, після випадку зі старенькою, вони знову заговорили. Точніше заговорив він. Юлія ж не забувала зляканих старечих очей і тому навіть думати на публіці тепер намагалася тихо.
   - Юліє Володимирівно, пройдіть між колон. Час повертатися у світ. Пройшовши між ними, ми привернемо найменшу увагу - звір виглядав вкрай зосередженим, а в інтонації відчувалася незвична серйозність.
   Дівчина відразу виконала вимогу. З великої сперечальниці несподівано вона перетворилася на слухняну овечку. Кіт мав рацію. Екстремальна ситуація, неабияк нагородивши ляпасами зі стресу, повністю зламала здоровий скептицизм Юлії. Рекрутер знехотя поверталася в реальність, але вже не в таку як раннього сонячного ранку, а в ту яку скажуть. Все навколо з кожним кроком все більше починало сприйматися очима фантастичного і по-котячому нахабного клієнта.
   Дивуючись такою несподіваною зміною в собі, Юлія ніби внутрішньо переродилася, стаючи зовсім іншою людиною. Тепер вона легко могла сприйняти будь-яку витівку кота як належне, а подію з реального світу вважати звичайною галюцинацією. Світ ніби змінився, вивертаючись на виворот. Але швидше за все це сталося не з ним, а з природним сприйняттям Юлії. Простіше кажучи, вона просто почала вірити в неймовірне.
   Вийшовши на платформу, дівчина відразу відчула на собі погляд. Хлопець з навушниками, що стирчать з вух, хитаючись у такт музиці, уважно вивчав її з голови до ніг. Дівчина, що стояла поруч, років шістнадцяти, хихикаючи, щось шепотіла йому на вухо. Її великий палець ніби ненароком стирчав у напрямку Юлії.
   - Ой, яка кішечка! - захоплено вигукнула жінка похилого віку.
   "Сама ти кішечка. Це кіт!" - інстинктивно подумала Юлія і, схаменувшись, уважно подивилася на ношу.
   - Не турбуйтесь. Тепер я реальний, як і ви, - замуркотів кіт, - А те, що мене плутають, я звик. У вашому суспільстві теж багато чоловіків, яких просто не відрізнити від жінок. Щоправда, на відміну від них я переконаний гетеросексуал.
   - А він їздити у метро не боїться? - Жінка вже тягла руки, щоб почухати у зеленоокого за вухом.
   Юлія зробила крок убік і нагородила настирливу сусідку холодним поглядом.
   - У мене теж кішечка, - не вгамувалася надокучлива кошатниця, - Так без кошика не в електричку не в автобус не затягнеш.
   - Це кіт... - крізь зуби прошипіла Юлія, але слова її потонули в гуркоті і свисті поїзда, що прибував на платформу.
   - Ну що, покатаємось! - у передчутті випалив кіт, ніби метро було його улюбленим засобом пересування.
   - Обережно двері зачиняються. Наступна станція Комсомольська, перехід на Сокільницьку лінію, - мовив динамік.
   "І куди їдемо?" - Запитала Юлія, бажаючи хоч щось знати про подальші плани пухнастого клієнта.
   - По колу, шановна. По колу, - відповів кіт і став розглядати вагон, наче вибираючи місце, куди їм сісти.
   Вільних місць було небагато. Втім, як завжди, в ці години на Кільцевій лінії. На Юлію і її кота ніхто не звернув зовсім ніякої уваги. Чи мало яких диваків у метро не буває. Тільки любителька кішок намагалася не відставати і наполегливо пробивалася крізь натовп пасажирів, бажаючи продовжити розмову.
   "Щоб тебе придавило!" - нервово подумала Юлія.
   Потяг несподівано різко розпочав рух. Вагон смикнувся і захитався. Не встигнувши знайти опори, дівчина не втрималася на ногах і, похитуючись на високих підборах, почала завалюватися на спину. Її відразу підхопили чиїсь сильні руки, і акуратно допомагаючи зберегти вертикальне положення, повернули на місце. Юлія здивовано обернулася і майже ніс до носа зіткнулася з приємним сивим чоловіком. Ще недавно він сидів біля дверей, супроводжуючи її прохід через вагон зацікавленим поглядом. Тепер незнайомець стояв і ніжно майже по-батьківському посміхався.
   - Сідайте, будь ласка, - послужливо запропонував він, відходячи убік.
   - Спасибі, - зніяковіло опустилася у мокру підлогу Юлія. Вона не чекала такої ввічливості у звичайному вагоні метро. Кіт же, як здалося, навіть не помітив падіння, що загрожує, або знову передбачав, чим усе мало було закінчитися.
   Не встигла дівчина насолодитися спокоєм на люб'язно наданому місці, як поїзд знову почав гальмувати, досягаючи за інерцією наступної станції. Нудьгі з відчуженим виглядом статуї пасажирів ожили і несподівано зірвалися з місць, змішуючись в єдиний потік охочих покинути вагон. За хвилину в людському вирі, змінилися всі декорації, наповнюючи поїзд новими запахами, багажем і яскравими обкладинками кишенькових книг.
   Віднесена потоком натовпу невгамовна кошатниця, знову виринула з неї і, відразу помітивши Юлію, зі щасливою усмішкою попрямувала у бік дівчини. Працюючи ліктями, жінка як досвідчена "акула" людських морів швидко наздогнала свою жертву. Втиснувши важке тіло на вузький вільний проміжок сидіння, вона знову заторухнула монотонним голосом.
   - Боже! А чим ви її годуєте, що вона у вас така товста? А шерсть, яка гарна!
   "Ррррр..." - подумки загарчала на неї Юлія.
   - Моя "Віскас" не їсть. Її просто вертає від хімії. Може цілий день до блюдечка не підходити. Тільки свіжу рибу подавай. Маленьку таку. У нас на ринку тридцять рублів кілограм, - продовжуючи монолог, блакитноока "муха" в окулярах з товстими діоптріями. Вона ніби не потребувала відповіді дівчини, навмисне виводячи її з себе.
   Юлія відчувала, як повільно закипає. Залишки сил стікалися з усіх куточків змученого тіла, збираючись для бурхливого сплеску емоцій. Відчувши внутрішню напругу мовчазної співрозмовниці, жінка навмисно потяглася до дівчини.
   - Можна мені її погладити...
   - Ану, руки прибрала! - з незвичною сталлю в голосі різко гаркнув на неї кіт. При цьому він нагородив її зневажливим поглядом і загрозливо зашипів.
   Жінку ніби підмінили. Вона не тільки миттєво зблідла, відсмикуючи руку. Але відразу ж зняла окуляри і часто заморгала, придивляючись до чорного звіра під пахвою у Юлії. Здивованій дівчині моментально стало зрозуміло, що жодною короткозорістю ця гадина не страждає. Слова кота сусідка сприйняла так само чудово, як і його подальше шипіння.
   - Вибачте, я вас не впізнала, - тихим збентеженим майже оксамитовим голосом прошепотіла жінка і відразу підвелася з місця.
   - І не дивно, раз скельця начепила. Пішла звідси... Іди, підшукай собі сильнішу жертву. Ви, тільки хворими та старими харчуєтеся. Не дивно, що до упирів поваги немає...
   Наповнюючи вагон звуками рекламного оголошення, динамік заглушив подальше бурчання кота. Псевдо любителька кішок, відразу скористалася моментом і встала. Майже спровокувавши застуджену Юлію на агресію, дивна жінка швидко зникла в гущі оновленої партії пасажирів.
   Провівши її спантеличеним поглядом дівчина, нахилилася до кота і подумки запитала.
   - Хто це був?
   - Вампір, - серйозно відповів звір, невдоволено облизуючись. Рекрутер відчувала, як хвіст нервово б'є її по боці.
   - Невже справжній вампір? - Юлія не настільки була здивована відповіддю, наскільки її вражало усвідомлення факту існування цих сутінкових істот, - І кров п'є?
   - Фі, як дикість! - фиркнув кіт і здавалося скривився. Шерсть його встала дибки. Для хижака, який звикли вбивати, така реакція була більш ніж дивною.
   - Цим варварством вони лише в середньовіччі займалися, та й то лише через неосвіченість.
   - Як так через неосвіченість? - здивовано поцікавилася дівчина, начебто була знавцем цих темних істот. Їй не дуже вірилося, що існують спеціальні школи, де в наші дні навчають молодих упирів.
   - То чим тоді він харчується?
   - Досі деякі африканські племена мають повір'я, що, випиваючи кров ворога, забираєш його сили, - тоном професора почав пояснювати кіт. З кожним словом він вживався в нову роль і ймовірно тому, пухнастий хвіст став поводитися спокійніше.
   - Можете собі уявити, пані, ці варвари досі успішно вбивають собі таких...
   - А що в таких випадках роблять "освічені" вампіри? - З відтінком глузування перебила Юлія.
   - живляться чистою життєвою енергією людини. Звичайно, нікого не вбиваючи. У цивілізованому світі це дуже помітно, - котяра не відреагував на іронію, вважаючи питання цілком логічним.
   - До того ж, це набагато поживніше, та й жертви частіше живі залишаються. Як то кажуть і вовки ситі та вівці цілі.
   - Мерзота яка! - емоційно відреагувала Юлія і зіщулилася. Відчувати себе вівцею у стаді було щонайменше неприємно.
   - Кров лише носій енергії. Такий собі сирий, неочищений продукт, - продовжував звір, - Пити кров для сучасного вампіра, це майже як є картопля сирою. Хоча моє порівняння, можливо, не зовсім вдале...
   - Енергією кажеш? - До Юлії дійшов сенс, - Чи не хочеш сказати, що сучасні вампіри просто смоктачі життєвих сил людини? Або іншими словами, прості енергетичні вампіри?
   - У сучасному розумінні можна й так назвати.
   Кіт задерся під рукою і став виповзати на коліна дівчини. Шерсть з нього лізла цілими клаптями. Якби Юлія була у звичному для себе стані, то напевно помітила б, на що перетворився, буквально порослий котячою шерстю бік піджака.
   - Значить, вивели із себе людину. Змусили емоційно спалахнути. Розкрити своє біополе. Після чого насмокталися вдосталь і забралися до всіх біса ..., - міркувала дівчина, згадуючи все, що читала про енергетичні вампіри в Інтернеті. Її переповнений злістю погляд нишпорив по вагону, намагаючись розглянути крізь натовп ту набридливу жінку.
   - Саме так, - підтвердив кішок, нарешті вмостившись на колінах. Тепер його здорова морда з зеленими блюдцями очей була спрямована прямо на Юлію, - Подоїли овечку і відпустили далі пастись. Ніхто не помітив - всі задоволені.
   - Проте... - задумливо розтягла мислефразу дівчина, - А я то думала, що все людство до певної міри вампіризмом енергії один у одного займається.
   - "У якомусь роді" так воно і є, - схилив голову на бік телепатичний співрозмовник, - Абсолютно всі люди тією чи іншою мірою вампіри. Різниця лише в тому, що трапляються і такі екземпляри як товста тварюка, що втекла. Їх досить багато і вони свідомо опікуються. Цим і живуть.
   - Як це? Чим живуть? Смокання енергії? Але що тоді штовхає їх на це?
   - живуть вампіризмом, майже відмовившись від мирського життя. А що штовхає? Непізнане. Тим, хто встає на шлях істинного вампіра відкриваються невидимі частини знань, здебільшого недоступні звичайній людині.
   - Це як розуміти? - Здивувалася дівчина, заінтригована формулюванням відповіді.
   - Все дуже просто, - кіт знову напустив на себе пафос професора МДУ, - Чи готові ви знову лекцію вислухати?
   - Звичайно, готова, - поспішила відповісти Юлія, але прибуття на чергову станцію вибило її з колії слухача.
   Після того як зустрічні потоки метушливих пасажирів знову повністю змінили один одного, поїзд рушив. Грубі ривки, що сповістили про початок руху, мабуть, були наслідком явної недосвідченості машиніста. Від чого звір, що сидів на колінах, тут же інстинктивно випустив пазурі. Гострі й колючі, як голки, вони відразу проткнули штани дівчини. Утворивши на колготках затяжки, кіт боляче вп'явся в шкіру дівчини.
   - Боляче ж! - Не стрималася Юлія і стиснула кота руками. Навколишні подивилися на неї з розумінням та співчуттям.
   - Ви його постійно на руках і тримаєте... - долинуло з натовпу.
   - Зірветься ще. Покусає або подряпає кого... - потяги, що розгойдуються в такт руху, громадяни, схоже дбали тільки про себе.
   - Вибачте, Юліє, - винно втягнув пазурі кіт, - Рефлекс...
   - Але, якщо вам все ще цікава моя розповідь, то я, мабуть, продовжу...
   Юлія мовчазно підняла звіра на руках і, повернувши боком, притиснула його до грудей так, щоб пазурі більше не торкалися проколотих штанин.
   - Так от, - не дочекавшись підтвердження, продовжував пухнастий, - Енергія сприяють фізичному розвитку людини. А від великих порцій у голові, образно кажучи, просто пробки вибиває. Мозок починає функціонувати набагато ефективніше. Якщо у звичайної людини сіра речовина задіяна на п'ять-десять відсотків, то істинний вампір досягає більших результатів. Відповідно, йому стає доступна телепатія, телекінез та інші принади життя.
   - О, чому вона зрозуміла з першого разу, що ти сказав! - Здогадалася Юлія, нарешті, придушивши в собі образу за зіпсовані колготки і залишені на ногах подряпини, - Тільки кого вона в тобі такого дізналася, що так шуганула?
   - Кого, кого? Ката, що говорить, звичайно ж, - спробував відбутися жарт, - Просто, я єдиний у своєму роді.
   Вислухавши непереконливе пояснення, Юлія поставила інше питання, яке хвилювало її не менше з моменту "правди" про таланти енерговампірів.
   - Добре. Тоді поясни мені ось що. Раз і ми з тобою так само телепатично розмовляємо, чи це не означає, що я теж уже того... вампіром стала?
   - Ні, не означає, - кіт знову почав легенько розгойдувати хвостом, - Ти маєш здібності, тільки поки я перебуваю в безпосередній близькості. Це, до речі, не така вже й легка справа.
   - Що? Перебувати поряд зі мною?
   - Ні, - нервово відреагував кіт, - Підтримувати твою енергетику на рівні для можливості спілкування.
   - Значить, ти у нас виходить великим магом, - подумки хихикнула дівчина.
   - Не будемо про це, - різко відрізав кіт. Тема ніби торкнулася чогось вкрай небажаного, - Мені наше спілкування дається важко... А якщо повернутися до вампірів, то їм за свої здібності доводиться платити перевитратою тієї ж життєвої енергії. Часом до виснаження. Тому вони і потребують постійного "нестандартного" підживлення.
   - А "зав'язати", слабко? - поцікавилася Юлія, відзначаючи, як майстерно тварина повернула тему до колишнього русла. У цей момент, вона вже майже не сумнівалася, що в руках у неї птах важливіший, ніж кіт, що просто говорить.
   - А героїновому наркоману, слабко? - вже трохи агресивно поставив зустрічне питання хижак. Його хвіст вже повсюди кидався різні боки.
   Юлія зніяковіла. Виводити із себе важливого клієнта чи його представника їй зовсім не хотілося. Особливо у цей момент, коли на хвості досі сиділа міліція. Зацікавленість цієї структури в персони рекрутера була зовсім не випадковою. Більше того, Юлія вірила, що навмисно підлаштована. З моменту втечі, кіт ще раз не обмовився про їхню справу з підбору персоналу і тому втратити розгніваного клієнта зараз, означало лише одне. Добровільно відправити себе до ізолятора.
   - Чула, вампіри безсмертні, - спробувала розрядити атмосферу дівчина, але негайна реакція кота залишала бажати кращого.
   - Нісенітниця! - фиркнув він, - Може іноді, деяким і щастить прожити кілька сотень років, але здебільшого це звичайний ПіАр.
   Здивована почутим, дівчина навіть не знала, що сказати. Зв'язки з громадськістю у лоні вампірів - це щось новеньке!
   - Упирям, ПіАр необхідний, щоб залучити до своїх лав нових членів. Господам завжди потрібно, щоб хтось тягав їхні валізи. Причому це їм дається найуспішнішим. Зі звичайної людини вампіром стати легше, ніж перевертнем, медіумом або ще кимось, що володіє неординарними здібностями та можливостями. Люди цілими сім'ями поповнюють лави цих тварин. Напевно, саме з цієї причини упирі не пускають у велику політику темних сил. А то б вони давно владу узурпували...
   Дівчині здалося, що виведений із себе кіт, цілком випадково зачепив ще більш болісну для себе тему. Тому, щоб зовсім не потрапити в опал до, безсумнівно, темної істоти, Юлія більше не стала ставити жодних уточнюючих питань. Хоча тема про політику і заінтригувала її ще більше, подальше обговорення могло спровокувати непередбачувані наслідки.
   Сидіти поруч із роздратованою людиною, як мінімум неприємно, але як почуватися, якщо в твоїх руках роздратований...
   Навіть для себе Юлія поки що не визначилася із назвою.
   - Кличте мене просто Барсиком, - досить несподівано запропонував кіт, поступово заспокоюючись, - Нам вже справді час переходити від пустої балаканини до обговорення справ.
  
   - Розділ п'ятий -
  
   - Обережно двері зачиняються. Наступна станція Павелецька, - вкотре прогримів над головою динамік.
   Вагон рушив і, мелодійно стукаючи колесами по нерівних стиках рейок, заходився набирати швидкість. Нові особи пасажирів не висловлювали нічого, крім втоми. Але й під цією маскою було помітно, що запаси терпіння, що набилися, мов оселедці в бочку людей, були на межі.
   Тільки любителі почитати виглядали повністю відчуженими. Здавалося, їм було навіть байдуже, що, зачитавшись, вони легко можуть проїхати свою станцію. Застрягши посеред натовпу і гойдаючись у такт руху поїзда, читачі примудрялися перегортати як кишенькові книжки, а й великі глянсові журнали. Цими майже непомітними рухами тіла все ж таки доводилося порушувати спокій впритул притиснутих один до одного громадян, за що і доводилося неодноразово вибачатися.
   Серед любителів освіти у транспорті траплялися й такі технічно просунуті екземпляри, яким вдавалося не робити зайвих рухів. Вони ніби розчинялися в пасажирській масі, уткнувшись носом у екрани своїх мобільних телефонів. Чим повністю позбавляли себе перегортання сторінок і не доставляли навколишнім сусідам особливого занепокоєння.
   Світло у вагоні блимало, періодично занурюючи цей маленький острівець людства в темряву. Як і раніше, несучи в нескінченному кільці тунелю, він був схожий на маленьку білку у величезному підземному колесі.
   Дівчина і кіт, що сидів у неї на руках, не привертали до себе особливої уваги, хіба що здавалися з боку досить дивною парою, для забитого в годину пік поїзда.
   - Як я зрозумів з нашої розмови, Юліє, ви цілком готові обговорити деталі нашої подальшої співпраці.
   - Мені здається, що просто немає іншого виходу як... - почала дівчина, але одразу перервалася і задумалася.
   - Вихід є завжди, - посміхнувся Барсік, - Ви будь-якої миті можете вийти з гри і здатися владі.
   - ...Спасибі. Про це я і без нагадувань сама здогадалася, - подумки відмахнулась Юлія.
   Їй дуже не подобалося, коли її шантажують. А шантаж втомленої дівчини, яка страждає від нападів застуди, вона взагалі вважала не гідною і низькою справою навіть для підлого кота.
   - Думаю, раз усю виставу влаштував саме ти, то, заручившись моєю згодою,... а я згодна... Міг би відкликати, нацьковану тобою міліцію прямо зараз. Я вже годину, як вірю в твою реальність і, відповідно, у можливості. А оскільки тобі нічого не варто провчити мене будь-якої миті, то справедливіше буде, якщо працювати я почну, впевнена, що всі фіктивні проблеми із законом вирішені. А якщо зовсім бути чесною, то плазати перед кимось через почуття небезпеки мені якось зовсім не до вподоби...
   - Можу уявити, - погодився кіт, зручніше влаштовуючи свій зад на її руках, - Але на вирішення ситуації знадобиться деякий час.
   - Як? Хіба це не можна виправити так швидко, як тоді в офіс нагрянула міліція? Відразу повернулися б назад у контору... Заварили там каву та обговорили всі питання, як білі люди.
   Кіт косо глянув на Юлію. Він був явно далекий від схожості на білу людину та пристрасного любителя кави.
   - Не все так просто. Навіть у так званих чудесах є своя причина та слідство, - почав роз'яснювати Барсік. Його тон як здалося дівчині, став дещо вибачальним, - хоча для основи та подальшого розвитку будь-якої події достатньо лише причини. Решта звичайна закономірність, яку люди через своє невігластво називають чергою випадковостей.
   - До чого ти хилиш? - не вловила сенс дівчина.
   - Я хочу сказати, що, запустивши причину, не так легко все повернути на свої кола.
   - Все одно не зрозуміла... - розгубилася Юлія.
   - Гаразд. Наведу приклад, - кіт ніби приготувався пояснювати принцип таблиці множення, - Катастрофу Конкорда, яка забрала понад сто життів, люди вважають нещасним випадком. У моєму розумінні, це звичайна закономірність, в основу якої лягла причина.
   - Це як? Ти випадково не про ту трагедію на зльоті з аеродрому? - Почала згадувати подробиці катастрофи Юлія.
   Вона чудово їх пам'ятала. Нещодавно їй довелося подивитися передачу-розслідування на тему загадкового краху пасажирського лайнера. І тепер вона не сумнівалася, що Барсік невипадково вибрав цей жахливий приклад смертельного лиха випадковостей. Не було сумнівів, що для кращого сприйняття, кіт просто виловив найближчий приклад з пам'яті дівчини.
   - Вона сама, - підтвердив звір, - Найнадійніший у світі літак, у момент зльоту при швидкості триста кілометрів на годину, здавалося б, випадково наїжджає одній з шасі на маленький металевий предмет на смузі. Покришка колеса лопається. Але, зауважте, навіть без неї реактивний лайнер ще може злетіти і здатний спокійно приземлитися.
   - Так, так, - заінтриговано, перебила його Юлія. Причини катастрофи реактивного літака на момент перегляду передачі її дуже здивували.
   - Пам'ятаю. Покришка вибухнула, і її частини розлетілися на різні боки. Одна з них потрапила по крилу, де було паливо.
   - ...Потрапила, але, як ти помітила, не пробила міцного захисту крила. Літак міг продовжувати політ, - уточнив Барсік, - Але, на жаль, паливо, поглинає вібрацію від удару п'ятикілограмовим шматком гуми обшивку і саме виштовхує блокування бака назовні. Пальне починає сочитися під крило. Але навіть у той критичний момент ще нема небезпеки для пасажирів. Пілот може, спокійно розвернувшись, посадити літак у тому ж аеропорту.
   - Потрібна була іскра, щоб паливо спалахнуло, - згадувала Юлія, ніби в черговий раз, переглядаючи документальні кадри лайнера, що відривається від землі, - Другий шматок гуми, що відірвався, з колеса перебиває електричний кабель, що веде до механізму підняття шасі. Пілот хоче їх прибрати...
   - Виникає іскра, яка й спалахує паливо з бака. Після чого літак яскравим смолоскипом за лічені секунди втрачає керування і падає, розпадаючись на шматки. Усі пасажири та екіпаж мертві, - підбив підсумок кіт.
   - Залишається одна деталь - металевий предмет. Він, виявившись нещодавно закріпленим на фюзеляжі літака, що злетів прямо перед Конкордом, чомусь зривається і падає на злітно-посадкову смугу саме в цей рейс. Він і є основною причиною катастрофи.
   - Так, пам'ятаю... - підтвердила Юлія, - Я ще подумала, що потрапить до того, хто його кріпив.
   - Так би воно й було, якби ви люди не вірили у фатальні випадковості, збіги та інше нісенітниця, - фиркнув кіт, - Все у світі взаємопов'язане та закономірне. Жодних випадковостей не буває. Просто є люди, або інші істоти, які відчувають можливу низку подій та розташування у просторі та часі їх можливої причини. Вони точно знають, що треба зробити, щоб у заданий момент часу в майбутньому сталося саме так, як їм необхідно.
   - Тобто технік, який кріпив ту деталь, і був одним із таких талантів? - здивовано скинула брови Юлія.
   - Саме так, пані. У потрібний час у потрібному місці він із необхідною міцністю закріпив фрагмент. Той згодом зірвало під час чергового зльоту літака і підкинуло прямо під колесо Конкорда.
   Дівчина здавалася спантеличеною і трохи наляканою.
   - Але навіщо йому це треба було? Тим більше, мені досі не зрозуміло, який зв'язок має цей випадок з тим, що вранці до мого кабінету вломився ОМОН?
   - Це зовсім не в моїй компетенції розголошувати такі таємниці, - Барсик самовдоволено замуркотів, - А зв'язок існує. І навіть пряма. Та людина знала, де і як створити причину, щоб належним чином отримати слідство. Або, якщо хочете, на вашу думку - передбачав. Хоча передбачення - це звичайне володіння всією інформацією разом у певний момент часу плюс елементарна спроможність прогнозу.
   - Щодо вас, шановна, то, прямуючи в офіс, я теж передбачав можливий розвиток подій. Саме тому, мені довелося підстрахуватися і, поколупавшись у першопричинах запустити необхідний мені ланцюжок подій. Запевняю вас, зробив я це набагато безневиннішим і хитрішим, ніж наш загальний "знайомий" у випадку з Конкордом.
   - І як же тоді? - слова Барсіка дівчину зовсім не заспокоїли.
   - Звичайна спритність лап та жодного шахрайства. Але це не головне! - Кіт підняв очі і мокрий ніс уткнувся в щоку дівчини, - Своєю розповіддю я хотів пояснити вам що, змінивши або втрутившись в будь-яку причину, ви даєте вже змінений, але цілком самостійний хід слідства. Простіше кажучи, кинувши в озеро камінь, вам уже не під силу зупинити утворені на воді кола. Якщо процес одного разу запущено, найчастіше ніяка магія не поверне його назад.
   - То що це виходить? В очах суспільства, я тепер на все життя залишусь злочинницею? - не на жарт розхвилювавшись, Юлія відразу відвернулась, намагаючись якомога виразніше показати свою неприязнь до кота.
   - Чому ж, - усміхнувся Барсік, - відсидіть своє. Потім якось реабілітуєтесь...
   - Що? - дівчина була готова схопити цього зухвалого звіра за хвіст і, з силою розкрутивши над головою, розмозжити об найближчу стіну.
   - Жартую. Жартую, - поспішив відвести загрозу кіт, - Я ж згадав про те, що трохи схитрував, моделюючи ситуацію. Підстрахувався. Але, навіть скориставшись страховкою, на ліквідацію цих невеликих кіл знадобиться певний час. Хоча, принаймні, весь цей період ви не втечете, і мені не доведеться застосовувати штрафні санкції у вигляді чергових пакостей.
   Дізнаватись, що криється за "черговими паскудствами" Юлія анітрохи не бажала. Від мініатюрної копії кота-бегемота, що ніби зійшов з екранізації "Майстра і Маргарити", чекати можна було що завгодно.
   Вислухавши розповідь Барсіка про якусь невідому страховку, дівчина несподівано швидко заспокоїлася. Але, враховуючи всю нервозність ситуації, це виявилося надзвичайно дивним для неї. Хоча, швидше за все, дівчина просто сильно втомилася і більше не могла щось переживати.
   Так і не удостоївши "бегемота" поглядом після його невдалого жарту, Юлія продовжила дивитись убік. Звернувши увагу на темряву вікна за плечем, вона помітила в ньому своє змучене відображення. Тяжко і співчутливо зітхнувши, дівчина почала спостерігати за світлими смужками ламп, що проносяться в темряві.
   "І за що мені все це? Хоча добре мені, адже шефу теж дістанеться"
   Юлія зловила себе на тому, що вперше переживає за когось ще окрім себе. Невже поки їй доводиться бігати від міліції і безкоштовно кататися в метро, Микола Петрович вже нудиться десь у одиночній камері. Без звичних йому зручностей і навіть телевізора. Або ще гірше, перебуває у полоні у господаря цієї чорної бестії. А вона її ще так обережно та ніжно до грудей притискає.
   "Ех, дівчисько, і справді гадюку пригріла" - подумки звернулася сама до себе Юлія, але тут же схаменулась. Кіт, звичайно, все чув і відреагував негайно. Тільки свистячий звук гальмування складу, що сповіщає про швидке прибуття на станцію, врятував дівчину від вислуховування його частого і незадоволеного фирчання.
   - Про свого шефа не турбуйтеся, - раптом повідомив кіт, дочекавшись повної зупинки поїзда, - Я вам розповім про нього, як і про все інше, трохи пізніше. А зараз давайте залишимо всі мої недомовки у маленькому секреті, і краще зосередимося на обговоренні першої можливої кандидатури.
  
   * * *
  
   Зразковий співробітник, капітан міліції Дмитро Морозов більше не схожий сам на себе. Чи не зовні не внутрішньо. Хоча... схожим на себе він перестав ще з учорашнього вечора. Схвильованість, розгубленість, сонливість та дезорієнтація. Всі ознаки важкого похмілля одна за одною виповзали із куточків організму. Щоправда, треба було віддати належне самоконтролю капітана. Саме ця вірна і натренована якість досі дозволила Морозову створювати видимість діяльності. Пережиті дива в поєднанні зі змученим організмом залишили свій незабутній слід у свідомості. Працювати після пережитого не лише не хотілося, було просто неможливо.
   Зовсім відсутнім поглядом, та й без особливих інтересів, Дмитро сторінку за сторінкою переглядав вже третю товсту папку. Зосередитись не те щоб не виходило - просто не хотілося. Підшиті в неї накладні поставали перед його очима чистими жовтими листами без цифр і реквізитів. Дивлячись у цю "книгу", Дмитро буквально бачив у ній фігу.
   Бухгалтера агентства все ще з нетерпінням чекали на рішення похмурого слідчого. У гіршому випадку пред'явлення підозр, у кращому (на який сподівався кожен із них), розпуск всіх на всі чотири сторони.
   А колеги Дмитра, мимоволі ставши свідками незвичайної поведінки капітана, багатозначно мовчали. Лише двоє з них ще якось розуміли дивні стрибки та утиски Морозова в офісі, а потім ще й на вулиці. Через що перебували у не меншій розгубленості.
   Омоновець, отримавши догану від командира за безвідповідальну поведінку і нісенітницю, якою він намагався виправдатися, тихо сидів у коридорі. Тримаючись за голову, він уткнув погляд собі під ноги, і здавалося, з цікавістю вивчав свої шнурки. Його вірний, але вже марний автомат, притулений до стільця, ніби імітуючи позу господаря, безсило упирався стволом у підлогу.
   Василь, спостерігаючи, за цією парочкою через відчинені двері бухгалтерії продовжував гадати, будь-що повірити йому самому. У те, що його падіння біля стійки адміністратора було аж ніяк не випадковим чи те, що килимове виявилося надзвичайно скільким. У слухову обманку або чіткий стукіт невидимих підборів. Чіткої відповіді на заспокоєння душі він не знаходив уже давно. Буквально з того самого моменту, коли похмурий і мовчазний Дмитро, повернувся з невдалого полювання на привид і безвилазно засів у бухгалтерії за папери.
   У цьому "мертвому" царстві безтурботною здавалася лише одна особа. Мила дівчина Таня, що оперативно суєтилася. Не залишаючи робочого місця з самого моменту вторгнення, вона як справжній будівельник зводила на столі старшого бухгалтера вежі з об'ємних томів з документацією. Досягши критичної висоти, нестабільна структура, загрозливо кренилася. Але це дівчину не бентежило, і трохи віддалік вона починала нове будівництво, суворо дотримуючись наданого списку необхідних документів.
   Не лише завдяки своїй працьовитості та завзятості, а й щільненькій спокусливій фігурці, Василя Танюшка просто захоплювала.
   - Ну, що вирішив, Дімо? - несподівано запитав оперативник, схоже навіть сам дивуючись, що перший порушив мовчання. Адже для цього йому довелося відірвати свій погляд від таких чарівних принад молодшого бухгалтера, - Закриваємо всіх на п'ятнадцять діб?
   Морозов не відгукнувся і, помусолив палець, перевернув ще одну сторінку. Змісту попередньої він уже не пам'ятав.
   Сказавши "А" оперативник привернув до себе повні злості та закиди погляду, і тому, не бажаючи ставити себе в незручне становище, поспішив негайно вимовити "Б".
   - Товаришу капітане, що робитимемо?
   - А? Що ти сказав, Васю? - ніби прокинувшись, відірвався від бездумного перегортання Дмитро.
   - Кажу, треба вирішувати щось, не весь день тут сидіти. У хлопців ще своєї роботи море.
   Морозов задумався, але з вигляду, ніби знову пішов у себе, чим знову викликав занепокоєння колеги про його самопочуття. У момент, коли Василь уже збирався підійти до капітана і гарненько його струснути, Дмитро несподівано прокинувся і спитав.
   - Директор не з'являвся? - очі його були сумні й порожні, ніби запитання він ставив тільки для того, щоб дотриматися всіх формальностей.
   - Ні, - відповів Василь, - На дзвінки не відповідає. Вдома немає. Дружина сказала, що він уранці як пішов на роботу, так і зник. В офісі його також ніхто не бачив.
   - Що з Частиковою? - Дмитро знову уткнувся носом у папку.
   Розчервоніле обличчя Тані запитливо витяглося. Дівчина так і застигла посеред кабінету з черговим здоровим стосом документів. Згадка прізвища близької їй подруги викликала не лише подив, а й інтерес. Правда, запитань вона ставити не наважилася і, постоявши ще трохи, повернулася до своєї справи і повністю перетворилася на слух.
   Василь же не знав, що відповісти. Помітивши реакцію молодшого бухгалтера, він трохи забарився з відповіддю, але потім все ж таки підійшов до Дмитра і прошепотів.
   - Слухай, я взагалі не розумію про кого ти. Якщо ти про ту свою дівчину-невидимку, то у нас на неї, крім неправильно припаркованої машини на подвір'ї нічого немає.
   - Як ні? - здивувався Морозов і, здається, відразу прийшов до тями.
   - Дуже просто. Її особистої справи, крім тебе, ніхто в очі не бачив. Не кажучи вже про ордер на обшук та арешт. Ти всіх відірвав від роботи, а багато хто взагалі не розуміє, для чого ми все ще тут сидимо.
   Дмитро пильно подивився в очі товаришу, ніби намагаючись зрозуміти, чи той відвертий.
   Несподівано на порозі з'явився ще один оперативник із групи і, спираючись на ручку дверей, голосно повідомив.
   - Дмитре Аркадичу, там одна людина прийшла. Каже, що представник преси.
   - Цих ще тут не вистачало... - прошипів Василь. - Звідки він?
   - З якоїсь бульварної газети, - відповів опер, розуміючи, що від самого Морозова зрозумілої відповіді зараз все одно не дочекатися. - Що йому передати?
   - Нічого. Я зараз сам підійду.
   - Послухай, Дімо, - Василь із серйозним виглядом обернувся до приятеля, - Цим стерв'ятникам тільки привід дай...
   - Добре, - раптом перебив його капітан і, відклавши папку, потягнувся у внутрішню кишеню, - Я тобі зараз ордер довірю. Покажеш журналісту і всім, хто сумнівається, і нехай котяться до всіх біса.
   Намацавши акуратно складені листи, Дмитро витяг їх і простягнув Василеві. Той майже вирвав їх із руки капітана і швидким кроком зник у коридорі. Морозов провів його поглядом і важко зітхнув. Головний біль повертався з новою силою.
   - Ти що мені дав? - Увірвавшись буквально через секунду, Василь нагадав невеликий торнадо. Обурені повітряні маси кабінету зашурхотіли листами на столах поблизу.
   - Як що? - Здивувався Дмитро і навіть зробив кілька кроків на зустріч оперативнику.
   - Жартувати дозвольте, капітан? - шепочучи і оглядаючись на навколишні зацікавлені особи бухгалтерів, Василь простяг слідчому два чистих білих аркуші.
   - Що це? - Здивувався Морозов.
   - Я тебе якраз хотів запитати про те ж, - починав злитися Василь, - Це те, що ти мені дав.
   - Не може бути, - засумнівався Дмитро, - Ти що з ордерами зробив?
   - Так, - оперативник узяв приятеля під лікоть і потяг до виходу в коридор, - Йдемо, поговоримо...
   Дмитро не став чинити опір, спішно перевіряючи на ходу всі свої кишені. Не могли ж такі важливі папери взяти та раптово зникнути. Хоча після того, як випарувався рекрутер, вірити цілком можна було всьому що завгодно.
   Опинившись у відносній самоті, що періодично порушується бійцем ОМОНу, що ходив туди-сюди, Василь ткнув Дмитра в груди рукою з затиснутими в ній листами.
   - Дімо, що відбувається?
   - Чортовщина якась, - таким розгубленим капітаном ще не був ніколи, - Я пред'являв адміністраторці саме ці папери. Потім поклав їх туди, звідки дістав. Помилки не може бути.
   - Тоді чому на них нічого немає? - не зменшував тиску Василь.
   - Повністю довіряючи собі, я можу тільки припустити, що ти з ними щось зробив, а тепер намагаєшся прикрити зникнення, - холодно глянув на нього Морозов.
   Василь сторопів і прибрав руку з грудей капітана. Такої заяви від приятеля він не очікував.
   - Діме, а Діме, який мені сенс від цього? Це твоя річ і ти нас сюди притягнув. Так що й хабарі тут усі твої і не варто валити з хворої голови на здорову, - оперативник заговорив спокійніше, - І як ти можеш довіряти самому собі, якщо досі події вчорашнього дня згадати не можеш?
   Удар припав явно нижче пояса. Холодність у погляді Дмитра відразу змінилася страхом. Слідчий обережно опустився на найближчий стілець і замислився.
   "Адже справді він досі не може вийняти з пам'яті того, що сталося вчора."
   Інтуїція, що прийшла в цю хвилину на допомогу, послужливо підказувала, що, тільки відновивши картинку подій, залитого алкоголем дня, він зможе знайти пояснення сьогоднішнім зникненням. Але момент для дум про минуле був зовсім не підходящий. З боку входу в офіс уже чулося незадоволене лайка і погрози з боку марателя газетного паперу.
   - Васю, - майже жалібно звернувся до оперативника Дмитро, - Адже ти впевнений у тому, що тебе збила з ніг невидима жінка? Ти ж сам мені про це казав.
   Василь озирнувся на омоновця, що все ще розташувався неподалік. Другого свідка незрозумілого випаровування рекрутера Частікової зі свого кабінету. Поза його за останні двадцять хвилин не змінилася. Хлопцеві явно була необхідна допомога психолога або того гірше за психіатра.
   - Чесно? Я вже не знаю, у що вірити. Може, це було так. А може, тільки здалося. Але гадаю, тобі слід ще раз добре ознайомитися з її особистою справою. І ще раз отримати ордер...
   Обличчя Дмитра було видно, що його остання ниточка обірвалася. Єдиний осудний свідок відмовляв йому в підтримці. Мабуть, цей факт і підштовхнув капітана до активного мислення. Треба було щось робити і вирішувати, тому він відразу почав гарячково розуміти, як чинити далі. Паралельно почавши корити себе за алкоголь, за запізнення і за ту непотрібну швидкість, з якою почав виконувати роботу. Адже він навіть не вникнув у деталі. Цілком довірившись собі "вчорашньому", Дмитро і не підозрював, з чим зіткнеться у собі "сьогоднішньому".
   "Коли ж я позбавлюся цього недоліку - спочатку зробити, а потім шкодувати про те, що поспішив?" - подумав Морозов, вголос звернувся до Василя вже впевненим тоном.
   - Коротше. Збираємо манатки, і тихо без коментарів йдемо.
   Оперативник нагородив капітана здивованим поглядом.
   - Ти, що пропонуєш сказати хлопцям, що ми моталися сюди, щоб подивитись твій цирковий виступ?
   - Вигадай що-небудь. Я в боргу не залишусь...
   - Ну-ну... - якось невпевнено простягнув Василь і, скомкавши ні кому непотрібні аркуші паперу, одним вдалим кидком відправив їх у найближчу урну, - Тільки врахуй, звичайним контрафактним тепер не відбудешся.
  
   - Розділ шостий -
  
   Сидячи в машині Дмитро щиро сподівався, що їхня організована втеча з агентства була все ж таки не настільки помітною для сторонніх спостерігачів. Омонівці у свою чергу згорнулися швидко і акуратно, що й властиво спецназу. Тільки от із колегою, ні в яку не бажали розлучатися зі стільцем, їм довелося трохи повозитися. Після чого вони швидко винесли бійця під руки і дотягли до фургона, ніби пораненого. Тоді спостерігаючи за їхніми діями Дмитро навіть здивувався, що ефект зникнення дівчини справив на хлопця таке враження. Адже він був цілком здоровий малий, здатний за потреби і цеглу розбивати головою.
   Пронозливий журналюга, який так і не отримав жодної інформації, продовжував чіплятися до всіх з питаннями, тицяючи в обличчя включеним диктофоном, що дзижчить. Їх із Василем він проводив до самої вулиці, де його навіть спробували напоумити омоновці, але як завжди буває з такими людьми - безрезультатно. Працівник пера та копірки все ще намагався дістати їх, поки Василь, не завів машини і мало не переїхав йому новенькі туфлі. Реальна загроза опинитися під колесами автомобіля, нарешті, змусила хлопця припинити стукати в скло і розмахувати двома п'ятисотенними купюрами.
   Співробітники агентства, проводжали їх мовчки, свердлили поглядами з усіх вікон офісу. Страх на обличчях менеджерів змінився невдоволенням та явною ворожістю до всієї міліції загалом. Залишаючи "дружелюбний" колектив, Дмитро все ж таки встиг запитати адміністраторку про ордера. На що тендітна дівчина ствердно відповіла, що бачила, як капітан ховав його до своєї кишені.
   "Отже, чудеса з паперами дійсно мали місце бути, або Васька знову напевно щось темніть. Плюс ще це його небажання визнавати очевидного..." - хоча Дмитро сам сильно сумнівався, що явище людини-невидимки взагалі можна було назвати очевидним, - "Сподіваюся, папка в моєму сейфі дасть відповідь на багато питань. Ще треба буде прокурору зателефонувати. Випадок вже давно вийшов за межі звичайного арешту."
   - Васю, ти справді не віриш, у все це?
   - Знаєш, самого зникнення я не бачив, - почав оперативник, хвацько об'їжджаючи кілометрову пробку зустрічною смугою, - Звичайно, щось чув, та й падав, але не хочу уподібнюватися тому хлопцеві з ОМОНу. В дурню не охота. Та й загалом я вже майже запевнив себе, що цього не було. А на саму операцію ми поперлися лише через наслідки твого похмілля.
   - Ти що думаєш, я щось наплутав? - запитально глянув на нього Морозов, - Ти ж знаєш, що в мене все і завжди дуже точно.
   - Я нічого не думаю, просто в будь-якій справі для проколу буває вперше, - Василь був непохитний, - Напився ти теж уперше. Амнезією страждаєш не другий і не третій, а також перший. Я радий був би повірити, але чому б тобі раптом не помилитися і з затриманням?
   - Слухай! - Розсердився Дмитро, - Все насправді. Якщо не віриш, то я тобі особисто покажу справу цієї агенції!
   - Та із задоволенням подивлюся, - скалячись, посміхнувся опер, - Ми ж якраз для цього і повертаємося. Та й при написанні рапорту начальству доведеться свої фантазії чимось доводити. Тільки ось мучать мене невиразні сумніви, що записи в цій твоїй татці будуть зовсім іншого змісту.
   Продовжувати розмову Дмитро не став і, відвернувшись, злим поглядом почав дивитися на дорогу. Збоку здавалося, що одного його погляду буде достатньо, щоб спопелити будь-яку машину з авто, що миготіли перед ними. Не проходить біль у скронях посилився і, відразу перемістилася в потилицю, здатна довести своїм пульсуючим постукуванням кого завгодно.
   "Не може бути, щоб я так помилився!" - напружено думав Морозов. Він, швидше за все, просто не бажав тих неприємностей, які на нього чекали у разі промаху, ніж був упевнений у правильності своїх тверджень.
   Як би там не було, на відрізку шляху до контори, колеги більше не обмінялися ні словом.
   Через деякий час, минувши будівлю Академії міліції, приятелі досягли мети. Швидко покинувши машину і, як ранком намагаючись уникати зайвої уваги, вони дісталися кабінету Дмитра. Захекавшись від швидкого сходження на четвертий поверх, капітан потрапив ключем у свердловину лише з третього разу. Руки тремтіли не на жарт, а серце вискакувало з грудей. Тільки не зрозуміло від чого. Чи то від бігу, чи то від хвилювання. А може й від того, й від іншого разом.
   Нарешті, двері з висіченим на табличці золотим ім'ям власника робочого місця зі скрипом відчинилися. Дмитро та Василь впевненим кроком увійшли до приміщення. У кутку, на тому самому місці, височив вогнетривкий броньований сейф. Він, як і раніше, не збирався нікуди зникати, але й не підозрював, що зараз саме йому, а вірніше сказати його вмісту доведеться відповісти на багато запитань. І вони дуже міцно засіли у голові у господаря.
   - Зараз ти в усьому переконаєшся сам... - якось не зовсім впевнено вимовив Дмитро і затріщав коліщатком, набираючи потрібну комбінацію.
   Пролунало клацання, і двері відійшла, утворюючи товсту щілину. Морозов розкрив її і з полегшенням побачив на самому верху ту саму папку зі справою по кадровому агентству.
   - На. Тримай і освітлюйся, - досить вимовив він і простяг її Василю. Після цього повернувся до вивчення вмісту сейфа. Все було знайоме і, як і раніше, на своїх місцях.
   - Тільки швидко переглянь, мені ще самому треба вивчити, та й згадати після вчорашнього, що й до чого.
   Опер з підозрою в очах обережно взяв товсті скоринки і, зручно влаштувавши їх у себе на руках, відкрив першу сторінку.
   - Знаєш, Дімо, мабуть, за вмістом цієї папки справді стає зрозумілим, чим ти вчора займався. Все просто та ясно.
   - Невже? - Зацікавився Морозов і відірвався від перекладання папок.
   - Сам подивися, - єхидно посміхнувся Василь.
   Він узяв папку за тверді краї перевернув так, що вміст тут же, шелестячи, з глухим стукотом попадав на підлогу.
   Дмитро, здивувавшись такому нахабству оперативника, збирався було обуритися, але спалах гніву так і застряг десь у грудях. Стрімко охолоджуючись до мінусової температури, вона зіщулилася і перетворилася на змішані почуття сорому, страху та розгубленості. Прямо біля його ніг на підлозі безладно лежала купа порнографічних журналів. Оголені дівчата в найрізноманітніших позах і пропорціях вульгарним поглядом дивилися прямо на нього.
   Почуваючись, мов риба, викинута на берег капітан Морозов безмовно відкрив і закрив рота. Він не знав, що й сказати, видавлюючи з себе лише невиразне мукання.
   - Дімо, я все розумію. Ти в нас ведеш досить замкнутий і самотній спосіб життя, - співчутливо поплескав його по плечу Василь, - Нічого не треба пояснювати. Швидко все закривай, бери з собою цю папку та вали додому. Хлопцям скажу, що ти взяв лікарняний. Ти навіть не уявляєш, як тобі зараз необхідно просто добряче виспатися.
  
   * * *
  
   Її кидало то в жар, то в холод. Але ця маленька неприємність не завдавала Юлії стільки незручностей, скільки нежить, що раптово почався, супроводжується рясним чханням. Коли в носі знову нестерпно засвербіло, дівчина, притримуючи кота однією рукою, ледве встигла витягнути чисту одноразову серветку. В цей момент їй здалося, що її сіра речовина в одному мегачиху вирішила раз і назавжди залишити володарку через ніс. Застуда продовжувала по-звірячому прогресувати.
   - Будьте здорові, - ввічливо побажав Барсік. Він і не підозрював, що якби не була Юлія припасених серветок, то йому довелося б зіграти роль носової хустки.
   - Ппсиб ..., - Дівчина чхнула ще раз і висмикнулася, - Але чому раптом саме Морозов? Він мабуть з ніг збився мене розшукуючи.
   - Нуу, - почав пояснювати кіт, - Кого пропонувати, вирішувати, звісно, вам. Просто подумав, якщо він не розгубився при вашому зникненні, то буде найбільш підготовлений до подальших чудес. А їх кандидатам доведеться пережити, повірте мені, чимало.
   - Дай-но, спробую вгадати, - все ще сльозливими очима уважно подивилася на нього Юлія, - Це і є додаткові побажання, про які згадував мені шеф. Або іншими словами, ще одна вимога до кандидата?
   - В якомусь роді, так. Ви маєте рацію, - погодилося пухнасте звірятко, - А з приводу вашого розшуку, не турбуйтеся. Я вже все владнав.
   Юлія відразу захотіла повірити його словам, але занепокоєння, що поселилося в серці, не дозволило їй такої розкоші.
   - Якось не віриться...
   - Ну, це вже не моя проблема, а ваша. Пора б заповнити нестачу довіри. Незабаром, пані, сама дізнаєтесь, якщо звичайно вирішите з ним зустрітися, - видав кіт.
   "Зустрітися - це, звичайно, добре...", - подумала Юлія, - "Тільки якось не дуже хочеться говорити з кандидатом у ролі його підслідної..."
   - Гаразд. Якщо ти, Барсику, представляєш клієнта, значить і найкраще обізнаний, які співробітники йому потрібні, - нарешті, наважилася погодитися Юлія, - Тільки як же бути з шахами та зодіаком? Адже я нічого про цього капітана не знаю, навіть дня його народження...
   - Якщо Юлія Володимирівна згодна, то гадаю, скоро у вас буде можливість поговорити з ним особисто, - не зовсім звичайно згадавши дівчину, Барсік відразу задерся на її руках. Він ніби мав намір визирнути у вікно вагона, - Думаю, нам саме час зробити пересадку...
   Почавши гальмування, потяг почав втрачати швидкість. Стук коліс вагона долинав до слуху все рідше і поступово став зовсім нечутним. За вікнами складу замигали колони станції, і людська маса у вагоні знову почала рухатися. Наполегливо проштовхуючись до виходу, пасажири притискалися один до одного й шар за шаром накопичувалися біля дверей, попутно намагаючись ховати всі свої похідні причиндали. Книги, кишенькові комп'ютери, телефони швидко зникали в сумках і кишенях, представляючись в цей момент найласкишою здобиччю для кишенькових злодіїв.
   Проігнорувавши заперечення і спритно запхнув кота пахву, Юлія схопилася за поручень і встала. Хоч вона й була не так далеко від виходу, пильність втрачати не можна було. Інакше її просто затоптали б. Одна незручна затримка і потік, що хлинули, прагнуть потрапити на поїзд людей, мимоволі блокує їй прохід і про висадку на цій станції відразу доведеться забути.
   Потяг застиг. Двері з брязкотом розійшлися. Запруду прорвало, і натовп негайно ринув уперед. Розсипаючи вибачення праворуч і ліворуч, дівчина продовжувала успішно протискатися крізь натовп. Несподівано, майже біля самого виходу не погляд перетнув погляд, що виділяється на тлі загальної сірості зеленоокого, темноволосого чоловіка. Він був не вище її зростання і стояв у вагоні біля самих дверей, ніби зовсім не збираючись виходити. Тяжкий погляд незнайомця раптово вразив її в саме серце. Раз і промайнула іскра. Розслабивши руки, вона відчувала, що не тільки упускає Барсіка, а й втрачає самовладання. Принадний гіпнотичний погляд не залишав їй у цей момент жодних шансів. Юлія таїла, ніби воскова свічка, застигши на місці з відкритим ротом і широко відкритими повними подиву та захоплення очима.
   ...І тут її штовхнули. Толкнули грубо без жодної жалості та церемоній. Дівчину просто випхали з вагона, неначе пробку із збовтаної пляшки з шампанським. Спіткнувшись, Юлія ледве втрималася на ногах і втратила з уваги глибоко заворожуючі смарагдово-зелені очі. Опинившись на пероні та благополучно відновивши рівновагу, Юлія поспішила поправити волосся рукою та озирнутися. Але загадковий засмаглий чоловік ніби випарувався.
   Двері за ними зачинилися, і потяг із гудінням став покидати станцію.
   Гучно чхнувши, вона ніби прийшла до тями від сну і з радістю виявила, що цінна ноша у вигляді кота все ще під рукою. Барсик чомусь мовчав, мов бовван. Охопивши його краще, Юлія, ніби знаючи куди прямує, частими кроками засеніла до найближчого ескалатора. Його сходи, що ховалися під стелею, опинилися на дивність пустельними і з рівним дзижчанням йшли, ніби на небо. І в цей момент дівчина була впевнена, що їй належить стати саме на її щаблі.
   Темно-сірі металеві виступи, розкладаючись, виповзали з-під землі перед нею. З рівномірною швидкістю вони вабили її, несучи вгору. Юлія була близька до них. Вона зробила крок. Інший. І раптом застигла в приголомшена та розгублена. Лютий котячий зойк, що пролунав за спиною, несподівано вирвав її з ілюзії в реальність.
   ...Ті, що біжать, вертикали ескалатора, розчиняючись перед дівчиною, немов у серпанку, почали повільно розпадатися. Заносячи ногу для наступного кроку, спантеличена Юлія ніби застигла на місці, але встигла дати шиї імпульс на поворот голови у бік грізного крику. Немов у сповільненій зйомці потривожені кучері її волосся повільно пропливли перед очима. Один за одним опускаючись на плечі, вони сповільнилися і, нарешті, застигли в повітрі.
   Час довкола зупинився, ніби фільм у режимі "пауза". Юлія, а з нею і все людство, що вічно поспішає, різко припинило свій біг і завмерло в найрізноманітніших позах, з мімікою гідної воскових постатей музею мадам Тюсо. Навіть загальний гул станції повис у повітрі, розпадаючись на різні за швидкістю звуки. Нарешті, і він затих, наче замерзнувши на льоту. Серед цього безмовного паралічу в русі залишилися лише двоє, одним з яких і був кричачий кіт.
   Чорною стрілою несучись по перону, з кожним новим стрибком залишаючи позаду по кілька метрів, Барсік наздоганяв втікача. Смаглявий блискучий зеленими очима брюнет, намагаючись не зачепити жодну з людських фігур, нестримно проривався до виходу зі станції. Не озираючись, він відчайдушно намагався відірватися від розлюченого кота, але відстань скорочувалася з неймовірною швидкістю.
   - Стій, мерзота! - Прокричав Барсик, - Все одно я тебе дістану. Саботаж не пройде!
   Втікач не відповів. Застрибнувши на проміжок між двома ескалаторами, і хапаючись за лампи, немов орангутанг зі стажем, він став швидко віддалятися по переходу на поверхню.
   - Чорт! - Вилаявся кіт, помічаючи, як на станцію з кожною секундою повертається звичний для неї гул, - Не встигну!
   Різко припинивши переслідування, Барсік розвернувся прямо на ходу. Але через кардинальну зміну напряму, його одразу занесло. Невблаганна інерція змусила кота не раз зробити мимовільне горизонтальне сальто на підлозі. Прокрутившись у неодружену, Барсик все ж таки спіймав у всі чотири лапи твердь поверхні і стрімголов припустився у зворотному напрямку.
   Застиглий на "паузі" час відновлював хід. Невидимий глядач хотів продовжити свій перегляд.
   Ставши свідком, того, як кіт, який зовсім не був пахвою, несподівано перетворився на чорну блискавку, а потім і взагалі розчинився в повітрі, Юлія зрозуміла, що з нею відбувається щось не те. Злякано обернувшись у бік ескалатора, вона з жахом виявила, що стоїть на краю прірви, готова зробити крок у порожнечу. Жах тому, що вона вже не могла зупинити цього руху, скував її члени. Розмахуючи руками, дівчина втрачала рівновагу. Сама цього не бажаючи, вона вже почала неминуче падіння з перону назустріч рейкам і гільйотинам коліс поїзда, що прибувають по них.
   "Невже кінець?"
   Раптом щось важке стукнуло її в груди. Юлію буквально відкинуло назад. Геть від брязкоту і свисту гальм, що промайнув за метр від неї головного вагона метро. Їй навіть здалося, що вона встигла роздивитися повні жаху очі машиніста, який так і не зумів зупинити склад вчасно.
   Розтягнувшись на підлозі, дівчина на мить забула про все. Про забруднений улюблений костюм, про таємничий кіт і про всі переробки пережитих за сьогоднішній день. Навіть нежить ніби зник сам собою. Вона була просто щасливою. Щаслива, що залишилася живою.
   Люди, що оточували, вже поспішали до неї на допомогу, а на її грудях, досить жмурячись і вилизуючи одну зі своїх передніх лап, ні в чому небувало сидів кіт.
   - Вітаю, пані, ви щойно заново народилися. Постарайтеся більше не кидати мене в людні місця.
   Піднявшись за допомогою двох чоловіків і навіть забувши подякувати їм за це, Юлія з силою стиснула в руках котяра і спішно покинула місце свого сорому.
   - Що це було? Що зі мною?... - Не контролюючи себе, повторюючи знову і знову, зашепотіла Юлія у слух. Люди, що проходили близько від неї, здивовано оберталися, дивлячись на цю дивну, втягнулу шию в плечі дівчину. В їхніх очах разом із побоюванням читалося щире співчуття.
   Вона швидко перебігла перон і минула сходи. Гучно стукаючи каблучками в переході, Юлія поспішила до коридора, що з'єднує дві станції. Ескалаторам дівчина більше не довіряла і відповідно на поверхню не збиралася.
   - Заспокойтеся ж, Юліє Володимирівно, - розгойдуючись у її руках, мовив Барсик, - Це всього лише був я. Правду кажучи, трюк з відштовхуванням від поїзда, що мчить, дався мені не так вже й легко. Могли б хоча б подякувати...
   - Спасибі?! - Дівчина завмерла на місці, - Як я взагалі там опинилася?
   - Просто як ніколи. Ви стали жертвою медіуму. Або як прийнято виражатися в народі - мага, чаклуна чи екстрасенсу.
   Юлія несподівано згадала вабливі зелені очі, що затягують у свою глибину. Навіть при згадці про них у її свідомості все ще відчувалася тяжкість і гіпнотичність цього погляду. Вбивча і підступна чоловіча краса мало не стала для неї останнім враженням, що хвилює душу.
   - Тобто все, що я бачила і відчувала, мені просто вселили?
   - Так. Саме так. Тож усе, що ви бачили перед собою до прибуття поїзда, можете сміливо записати до розряду викликаних медіумом галюцинацій, - підтвердив кіт.
   - Але навіщо? Навіщо він хотів мене вбити? - У цьому Юлія просто не сумнівалася.
   - О, це дуже довга історія... - почав відмазуватися Барсік, явно не бажаючи ділитися небезпечними секретами.
   - Я хочу знати! Негайно! - Юлія стиснула його ще сильніше, ніби збираючись придушити, - Моєму життю загрожувала небезпека! Ти розумієш це чи ні, линяюча худоба?! Я маю знати, чого чи кого мені слід побоюватися в майбутньому...
   - Легше, пані! - Перебиваючи її істерику, прохрипів кіт, - Знання цього фрагмента мозаїки додасть у вашу голову нових питань, на які я поки що не готовий відповісти. Це ваша компетенція. Тим більше, знання вас не захистить.
   - А що ж мене тоді захистить, будь ласка дізнатися?! - не послаблюючи хватки, спитала дівчина.
   - Як не дивно, але я, - озвався кіт, - Що, втім, уже встиг довести. Втім, у будь-якому разі, пані, я відповідаю за вас головою. І повірте мені, коли ми знайдемо всіх відповідних кандидатів, ви неодмінно дізнаєтеся, що захочете. А зараз нам треба поспішати, бо наш друг може повернутися з підкріпленням...
   Як не дивно останній аргумент подіяв на Юлію негайно. Послабивши хватку, вона знову пішла коридором. Намагаючись прийняти осудний і впевнений вигляд, дівчина докладала, як їй здалося, нелюдських зусиль.
   Не вистачало ще, щоб у самий розпал їхньої пригоди до неї нервової та згорбленої банально причепився якийсь найближчий міліцейський патруль. Адже їм нічого не варто було вирішити влаштувати перевірку документів настільки пом'ятому та надзвичайно підозрілому дуету дівчини та кота. Догодити в "мавп" бажання не було ніякого.
   - Та не хвилюйтеся ви так, - відчув її хвилювання Барсік і посміхнувся. - Ми завжди можемо стати знову невидимими.
   - Ага! І я знову боятися навіть зайвий раз чхнути, щоб не налякати якогось пенсіонера, - огризнулася Юлія і демонстративно шморгнула носом.
   - А що вдієш? Така їхня доля.
   - Якби, в момент втечі, у мене була можливість захопити з собою особисті речі, - бубнила під ніс дівчина, - То зараз, принаймні, я була одягнена в тепле пальто і не страждала від застуди...
   - На жаль, за відсутності, звинувачувати вам слід тільки себе, - так само байдуже прокоментував кіт, - Але не турбуйтеся, пані. Речі не пропадуть. Про них я вже подбав.
   Юлія кинула на нього недовірливий погляд, але щоб вкотре не засмучувати себе, не стала уточнювати деталі. Голова і так була забита іншими турботами та проблемами. Яких немислимих переживань коштував один зеленоокий чаклун, який спробував спочатку спокусити, а потім відправити її на рейки.
   Продовжуючи заспокоювати себе на ходу, дівчина намагалася хоча б зовні здаватися безтурботною і якомога вище задирала носа. Нарешті, досягнувши задовольнили її постави, більш впевненим і чітким кроком Юлія продовжила свій рух коридором. Цілком випадково, вона раптом зіткнулася з компанією нудьгуючих міліціонерів. Не дозволяючи страхам матеріалізуватися, Юлія не розгубилася і пройшла між ними, наче модель, що пливе подіумом. Не встигли правоохоронці закрити роти від подиву, як вона вже знову потонула в бурхливому потоці натовпу.
  
   - Розділ сьомий -
  
   "Отже, вона звалася Тетяною..." - ці рядки з Євгена Онєгіна постійно приходили Тані в голову, коли доводилося представлятися. Не те, щоб вона любила поему Олександра Сергійовича, просто завдяки батькам знала цей уривок напам'ять. Мама з татом завжди були гарячими шанувальниками знаменитого класика, і таке ім'я своїй доньці дали не випадково.
   А знайомитись із новими людьми цього дня дівчині довелося не раз.
   Правду кажучи, вона сильно злякалася, коли до кабінету бухгалтерії з тріском вибитих дверей несподівано вдерлися бійці спецназу міліції. Це сталося майже відразу після того, як вона повідомила Юлію про шалені гроші, переведені на рахунок агентства, і тому відразу відчула себе головною винуваткою "урочистості".
   Страх опинитися за ґратами за розголошення комерційної таємниці, накрив її з головою. Але, на відміну від інших людей, на переляк Таня реагувала досить дивно. Вона не втрачала самовладання, не впадала у ступор і навіть, перебуваючи у шоці, не завмирала на місці. Навпаки, дівчина ще краще концентрувалася на роботі та ніби активізувала приховані ресурси свого організму. До рухів додавалася трохи помітна частка метушливості, але в цілому зовні це виглядало немов старанна розторопність.
   Весь час, поки співробітники міліції перебували в безпосередній близькості, вона залишалася у напруженні. Першими від цього захворіли плечі, потім руки. Але, боячись допустити найменшу помилку в очах органів, Танюшка продовжувала беззаперечно виконувати всі їхні вимоги. Напевно бачачи її старанність, щоразу експлуататори частішали свої запити тих чи інших паперів. Незабаром вони почали сипатися на неї градом, і навіть відвертий погляд найсимпатичнішого "рабовласника" вже не рятував.
   Зненацька міліція зникла. Так само швидко, як з'явилася. Залишивши не тільки її, а й весь персонал агентства в повній розгубленості, бійці ОМОНу зняли їх з прицілу і швидко блискавки занурилися у свій фургон. Через хвилину низка машин під блакитне мерехтіння вже покидало територію двору. Тільки зараз, весь час "окупації" страх, що тримав її у своїх лещатах, повільно відпустив і дозволив з полегшенням зітхнути. Але не встигла Таня повернутись до свого робочого столу, як на місце зниклого почуття, стала настирливо набиватися цікавість.
   З уривків розмов Тетяна дізналася, що її близька подруга Юлія перебувала в значно більшій небезпеці, ніж вона сама. Міліція шукала її, але найдивовижніше було те, що так і не знайшла дівчину в офісі. А може, таки знайшла? Таня сумнівалася, але впевнено знаходила всі події, що відбулися в останні години, трохи дивними. Саме тому, залишивши бухгалтерам розбирати зведені вежі з папок, дівчина насамперед попрямувала до далекого кабінету Юлії. Про всяк випадок, виглядаючи її у всіх приміщеннях по дорозі, Таня, нарешті, досягла мети.
   Опинившись на порозі кабінету, вона з подивом виявила відсутність його господині. З обережністю зайшовши всередину, Таня стала відзначати ознаки недавньої присутності подруги. Комп'ютер, що дзижчить вентилятором, сумочка, мобільний телефон, косметика, інші, розкладені на столі особисті речі... і навіть розлитий під столом кава, являли собою образ зовсім недавно заселеного кабінету. Відсутність Юльки тут же насторожило дівчину, а на думку полізли всякі погані думки про викрадення або зроблений арешт. Але молодший бухгалтер одразу відкинула їх, бо була на всі сто відсотків упевнена, що Частикову вона все ж таки не бачила.
   Поряд із занепокоєнням про долю приятельки, у Танюшки тут же народився суто жіночий інтерес до секретного арсеналу косметички Юлії. Адже чимось, але навіть гребінцем подруга з нею не ділилася. Що вже й говорити про губну помаду, олівці та інші милі атрибути ритуалу, що тішать серце, з назвою "припудрити носик". У самої Тані, яка прагне все у всіх позичати на особисту пробу, з косметикою завжди було повне напруження.
   На якусь мить вся дивина зникнення господині відійшла на другий план. Злодійкувато оглядаючись, Танюшка підкралася до столу і потяглася за косметичкою ... Як раптом, гарячково підстрибуючи від вібрації, прямо перед нею задзвонив мобільник. Дівчина здригнулася і подивилася на екран, що світиться викликом. Дзвінкі трелі апарата, схожі цієї миті на крики сигналізації, що відлякали злодюжку, збили її з пантелику.
   Завмерши, Таня слухала наполегливий дзвінок. А він усе дзвонив і дзвонив, ніби не збираючись замовкати. Якоїсь миті дівчині здалося, що виклик адресований саме їй. Таня просто не знала, як бути. Нарешті, вона зважилася і взяла вібруючий телефон у руки. Щоб випадково не потрапити в неприємну ситуацію, дівчина уважно подивилася на дисплей, де на всю мигал визначник номера.
   "Таня Бух. +7916342348" - гласила запис, викликаючи у дівчини непідробне здивування. Адже це ЇЇ номер!
   Згадавши, що свій мобільний телефон вона необачно залишила в бухгалтерії, Тетяна піднесла трубку до вуха, сподіваючись тут же відчитати жартівниць, які так нахабно вирішили скористатися її кредитом.
   - Слухаю, Вас, - серйозно сказала вона, твердо впевнена, що впізнає нахабницю по голосу.
   Яке ж було її здивування, коли вона справді зрозуміла, з ким розмовляє.
   Це була Юлія...
  
   * * *
  
   Відправивши засмученого і втраченого в собі Дмитра додому спати, Василь раптом згадав, що з моменту швидкого сніданку вранці, він ще нічого не їв. Зволікати було не можна. А то мине ще з пів години і обідній час на сьогодні безповоротно піде в минуле. Наполегливо вимагає до себе уваги шлунок відразу образиться на господаря і не дасть бідолахи в спокої, до самого вечора мстиво дістаючи спазмами. Тому розлучатися із відведеною державою перервою оперативник рішуче відмовлявся. І більше не втрачаючи не хвилини, відразу почав виправляти становище.
   Не бажаючи уподібнюватися до свого самотнього колеги, Василь вважав за краще провести чесно заслужений відпочинок у компанії приємної представниці протилежної статі. Дмитра ж йому було щиро шкода. Судячи з кількості відвертих видань у глянцевій обкладинці, що випала з сейфа, у приятеля вже давно прогресувало сексуальне голодування. Хоча в цьому не було нічого дивного, якщо врахувати, що за весь час перебування в Москві відповідної кандидатури для вгамування своїх бажань бідолаха так і не знайшов. Бачачи його напруженість, Василь неодноразово радив приятелю побратися з хлопцями з поліції вдач. Раптом перепало б чогось. Але такі тонкі натяки на товсті обставини справжній "зразок порядності" навмисно ігнорував.
   Вибравши маршрут, Василь не поїхав додому. Там на нього чекала дружина - дівчина розумна і дуже приємна у всіх відносинах, але за неповний рік їхнього спільного проживання набридла своєю одноманітністю до чортиків. До того ж, це було б дуже просто і до банальності нецікаво. Прийом їжі з тієї, яка вже завойована, окольцована і як заслужений трофей зберігається вдома, залишався останнім із запасних варіантів. І тому, осідлавши свого залізного коня, Василь прямував у чергову, зовсім нову романтичну пригоду.
   Заповзятливий та люблячий гостроту виключно несподіваних відчуттів Василь весь день думав про іншу. Але цього разу предметом його бажання була зовсім не одна з його постійних коханок. У цей особливий, по-весняному повний любові четвер усі його думки неслися за новою "дичкою" - милою дівчиною Танею. Саме вона вразила його вічно незахищене серце прямо посеред оперативного заходу у кадровому агентстві. Після цієї зустрічі, як завжди, виправдовуючи подружню невірність своїх фантазій суто службовими думами, оперативник з самого ранку тільки тішився надією знову зустрітися з нею. Звичайно ж, для нового побачення потрібна була невимушена обстановка, а тому запрошення на обід було практично ідеальним рішенням.
   Крім того, що Тетяна з першого погляду захопила Василя своєю привабливістю (а цього було цілком достатньо для запрошення на обід) оперативник придумав для заспокоєння душі, принаймні ще три додаткові приводи.
   По-перше, дівчина навіть не підозрювала про задумане і могла відмовитися від трапези. Але саме цей незначний ризик лише розпалював азарт новоявленого Дон Жуана. Василь, сподівався вкотре перевірити свою вроджену чарівність і заодно потішити ненаситне самолюбство. Він заздалегідь був упевнений, що і цього разу буде чарівний, і лише, в крайньому випадку, розраховував на червоні скоринки, як запасний привід для розмови.
   По-друге, Василь збирався опитати Тетяну за обов'язком служби. "Пара питань" на тему - "З якого такого бодуна" капітан Морозов зацікавився їх агентством були саме тим службовим виправданням його особистих хтивих прагнень. Тетяна як молодший бухгалтер, адже справді могла щось знати, чим, безперечно, допомогти цій дивній справі. Тому якщо все складеться вдало, то успішний видобуток свіжих відомостей не лише допоможе йому на нелегкому шляху просування кар'єрними сходами, а й зробить Діму боржником уже втретє.
   І ув'язненим приводом було те, що Василь хотів поговорити з Танею про ту невидиму дівчину. Свою несподівану зустріч, з якої він не забув досі. Яскраві спогади про зіткнення і подальше падіння, перемішані з запахом жіночих парфумів, що все ще відчувався на комірі його сорочки, не давали йому спокою. Хоч він і намагався все заперечувати на питання оточуючих, брехати собі він не міг.
   Оперативник був на дев'яносто дев'ять відсотків упевнений, що Тетяна знає Частикову набагато ближче, ніж будь-хто інший у їхній фірмі. Цей висновок він встиг зробити лише завдяки інтуїції. Реакція дівчини на запитання Дмитра про Юлію, у момент, коли вони перебували в кабінеті бухгалтерії, здавалася йому не зовсім звичайною.
   Саме останні два приводи згодом могли стати захистом у можливому скандалі з дружиною, з приводу його уваги до іншої жінки. Залізний аргумент - "адже я лише намагався допомогти хворому другові" зняв би з порядку денного будь-яку претензію до нього. Річ у тім, що у молодій парі встигла скластися стійка традиція - сім'я має руйнувати чоловічу дружбу, переважають у всіх її варіаціях.
   Звичайно, ніякого розбору польотів, швидше за все, і не сталося б, але як справжній опер Василь намагався врахувати будь-яку дрібницю. Зайві неприємності йому не потрібні. Та й загалом, було набагато приємніше почуватися підкованим жеребцем, ніж незграбним поні, і щоразу потрапляти на першому ж етапі будівництва любовного трикутника.
   Впевнений у своєму успіху Василь уже під'їжджав до офісу агентства, як раптом побачив знайому фігурку, яка голосувала прямо на краю брудної та мокрої від талого снігу дороги. Таня, з пишним світлим волоссям, що розвивається на вітрі, а так само підлогою приталеного темно-синього пальта, впевнено утримуючи перед собою витягнуту руку з великим пальцем, що стирчав з кулака. Вважався в деяких країнах непристойним жестом, поки не надто успішно привертав до себе увагу автомобілістів.
   Ніби щойно, закінчивши рейд по бутіках, з дамськими сумочками, що розгойдуються на згині руки і утримується в інший об'ємний пакет, Танюшка виглядала втомленою і перевантаженою. Василь вирішив не втрачати свого шансу і, більше не замислюючись, крутанув кермо і жорстко підрізав Форд, що ліниво плететься в правому ряду. Не зважаючи на обурені гудки за спиною, намагаючись не забризкати брудом дівчину, опер одразу ж пригальмував на узбіччі.
   - До Ризького вокзалу підкинете? - мило запитала Тетяна.
   - Без проблем, - обізвався Василь із салону.
   Запихаючи перед собою пакет, дівчина сіла на заднє сидіння. Ціна проїзду її ніби зовсім не цікавила.
   - Радий знову бачити вас, - обернувся до неї Василь, щойно пасажирка зачинила двері.
   - Емм ... - розгубилася Тетяна, знову побачивши оперативника, що сподобався їй. Але потім швидко взяла себе в руки, - Здрастуйте. Не впізнала вас одразу. Ви сюди знову у справі?
   - І так, і ні, - усміхнувся Василь і пішов у наступ, - У мене зараз обідня перерва. Сподівався і вас запросити.
   - Чесно кажучи, не чекала, - зніяковіла Таня. Її щоки налилися рум'янцем, - Але, на жаль, у мене справи.
   - Які можуть бути справи у такий час? - маючи на увазі обід, награно здивувався Василь.
   - Особисті, - коротко відповіла дівчина, і кокетливо стрільнувши очима, додала, - Але якщо ви мене швидко доставите до місця, можливо, я встигну їх дозволити.
   - Думаю, це не проблема, - зрадів Василь і підхопив синій спец маячок. Висунувшись у вікно, він відпрацьованим жестом закріпив його на звичайному місці.
   - З вітерцем доїдемо, протрубив він і ввімкнув сирену.
  
   - Розділ восьма -
  
   Побалакати по дорозі не вдалося. Різко кидаючи машину з боку на бік, ризиковано перетинаючи трамвайні лінії прямо перед носом у рогатих монстрів, підрізаючи і протискаючись крізь пробки, оперативнику справді було не до розмов. Намагаючись справити на дівчину якомога більше враження, він ніби здавав залік з мистецтва швидкісного керування містом у години пік.
   Буквально долетівши до місця, Василь, наплювавши на всі заборонні знаки, різко загальмував екіпаж у вказаному Тетяному місці. Після чого вискочив із машини швидше, ніж дівчина встигла взятися за ручку. Спритно перемахнувши через капот свого Нісана, Василь підбіг до пасажирської сторони і послужливо відчинив перед дамою двері.
   - Вам допомогти? - спитав він, простягаючи руку.
   - Ні ні. Спасибі. Я сама, - заперечила Таня, залишаючи салон, - Ви і так багато зробили...
   Тримаючи обидві сумочки прямо перед собою, вільною рукою дівчина потяглася за залишеним у салоні пакетом. Раптом тонкий ремінець зі шкірозамінника лопнув, і жалібно брязнувши пряжками з біжутерією, одна з сумочок із глухим стукотом упала на землю, де й розкрилася. Вміст тут же був безладно розкиданий по тротуару.
   - Млинець...
   - Дозвольте, - відразу присів навпочіпки Василь, - я поміч...
   Оперативник раптом завмер. Простягнувши руку, не поспішаючи, він підняв з безлічі розсипаних жіночих брязкальців товсті скоринки паспорта на ім'я Юлії Частикової.
   Побачивши його обличчя, Тетяна відчула себе вкрай незатишно.
   - Так ось ти який, північний олень... - пробурмотів собі під ніс Василь, роздивляючись фотографію дівчини.
   - Поверніть, будь ласка, - попросила Таня.
   - Звідки він у вас? - обережно запитав оперативник, піднімаючи на дівчину примружений погляд. - Що вам відомо про цю особу?
   - Це моя знайома... Колега, - зізналася Тетяна, розуміючи, що якщо відпиратиметься, то її як мінімум звинуватить у крадіжці майна, - Вона попросила мене відвезти її речі до неї додому...
   "Цікавий поворот подій" - подумав Василь, справді не чекаючи, що все так обернеться, - Вголос же спитав.
   - А де вона сама?
   - Не знаю... - чесно зізналася дівчина, - Вона мені зателефонувала... Ось я і вирішила їй допомогти, коли випаде вільна хвилина...
   - Вона вам дзвонила? Коли? Звідки? - схвилювався оперативник.
   - Нещодавно... - Тетяна не знала, чи ділитися з цією людиною своїми думками.
   Дивність дзвінка Юлії з її власного номера не давала їй спокою всю дорогу. Адже під час розмови з подругою вона встигла добігти до бухгалтерії, де й знайшла улюблену мобілку, що спокійно лежить на робочому столі. Жодної переадресації. Телефон перебував у звичайному черговому режимі. І тепер Тетяна продовжувала лаяти себе за те, що, здивувавшись дзвінку, зовсім забула запитати Юлію про фокус із номером.
   - А це що... - Василь підняв флакончик з духами і, пирснувши на зап'ясті, підніс руку до носа. У цей момент він щиро сподівався, що виявиться неправим у своїх здогадах. Але знайомий запах парфумерії відразу переніс його у спогадах. Момент зіткнення з невидимкою яскравою картинкою з'явився перед ним. Сумнівів не залишалося. Все, що сталося з ним, було реальним.
   - З вами все в порядку? - занепокоїлася дівчина, помічаючи, як Василь стрімко блідне.
   - Що ви сказали? - Оперативник ніби отямився від сну, - Давайте, швидше піднімемося в квартиру вашої подруги.
   - Зачекайте..., - збиралася заперечити Таня, але одразу зустрілася з Василем поглядом. Те, що дівчина в ньому побачила, налякало її до глибини душі. Оперативник виявився не тією людиною, яка терпіла, коли перед нею споруджують перешкоди.
   Дівчина тут же присіла і стала складати речі Юлії, які все ще лежали безладно, назад у розкриту сумочку. Василь заходився їй допомагати. Витягнувши пакет із салону, він зачинив усі дверцята та поставив машину на сигналізацію. Підійшовши до лобового скла і засунувши під двірник свою візитну картку, він озирнувся у пошуках тих комусь раптом прийде звільнити його машину за допомогою евакуатора. Нехай наперед знають, з ким зв'язуються.
   Незабаром, тримаючи в одній руці пакет в іншій лікоть Танюшки, що оторопіла, Василь прямував у бік під'їзду. Щільно притискаючи обидві сумочки, дівчина ледве встигала за широким кроком міліціонера.
   Подружка Юлії точно знала, де винаймає квартиру "головний біль Дмитра". Вона навіть мала ключі до неї. Тому поки що удача детективу посміхалася, він не міг більше зволікати.
   Василь знав, що якщо йому й надалі везтиме, то він застане Юлію прямо на порозі її будинку. Але такий варіант був надто привабливим, щоб так просто взяти і реалізуватися. Тому, цілком захопившись думками про те, як краще влаштувати засідку у ворожому лігві, Василь зовсім забув про обід.
   Перепусткою на чужу територію служила мила дівчина Таня, яка ще нічого не підозрювала про це. Тому Василь намагався якнайретельніше приховувати азарт хижака, що заволодів ним. Він нарешті напав на слід, але для того, щоб його не втратити, був змушений вести подвійну гру. Інакше розсерджена Танюшка будь-якої миті могла виставити його за двері, мотивуючи відсутністю ордера.
   - А що вона зробила? - Раптом порушила напружена мовчанка Тетяна, коли вони вийшли з кабіни ліфта.
   - Чесно кажучи, сам до пуття не знаю, - ухильно відповів Василь, - Я якраз збирався поставити вам кілька запитань із цього приводу.
   - Отже, ваше бажання пообідати зі мною, можна вважати нещирим? - у голосі Тетяни почулися уразливі нотки. Вона демонстративно висмикнула свій лікоть із залізної хватки опера і, дістаючи ключі з кишені, попрямувала до дверей, - Як ширму збиралися використовувати мене? Чи не так?
   - Що ви. Ні, звісно... - спантеличив Василь у спробі виправдатися. Він розумів, що професійний детектив, що прокинувся в ньому, міг тут же на корені занапастити всю симпатію з боку дівчини і провалити задумане. Створена ним ситуація стала гідною кваліфікації досвідченого розвідника чи фахівця у стосунках.
   На якусь мить він навіть розгубився, не в змозі придумати, куди подіти руку, що несподівано звільнилася. Облаявши себе за деяку грубість у поведінці, Василь нарешті засунув її в кишеню. Після чого постарався зробити свій голос заспокійливим та оксамитовим.
   - Таня, ви чарівні..., - розраховуючи одним махом пробити споруджену стіну ворожості дівчини, він вдарив комплементом, - Хочу бути з вами відвертим. Я тут аж ніяк не через почуття службового обов'язку. Просто до певної міри намагаюся допомогти другу...
   Несподівано він перервався, розуміючи, що впускає вхід виправдання, попередньо заготовлене для дружини. До того ж, збираючись використати його в зовсім іншій ситуації, він зрозумів, що воно зовсім не підходить.
   Тим часом замок клацнув, і товсті вогнетривкі двері відчинилися всередину. Тетяна обернулася і скоса подивилася на нього.
   - Прошу входити, якщо вже прийшли, - запросила вона все ще сумним тоном, - Мені власне не такі вже й важливі ваші причини. І, до речі, мені не так уже приємно почуватися дурненькою, що ведеться на чоловічу лестощі...
   - Не говоріть так, - ласкаво продовжив Василь, входячи в квартиру слідом за дівчиною, - Адже насправді все, бо я вам кажу. Всі можливі службові приводи були необхідні мені лише для того, щоб познайомитися з вами ближче...
   Він знову змусив себе замовкнути, дивуючись тому, що говорить. Василь зовсім не очікував від себе, що раптом візьме та й скаже всю правду. Хоча в цей момент він уже не знав, чого більше хотів. Знайомства або затримання невидимої підозрюваної.
   "А може і те, й інше?" - подумав він, швидко оглядаючи кожну з двох кімнат у пошуках господині, - "Та вже, у цієї Юлії явно є смак... Інтимна обстановка, що треба. Прям бери і поєднуй приємне з корисним."
   Ставши свідком, того, як кіт, який зовсім не був пахвою, несподівано перетворився на чорну блискавку, а потім і взагалі розчинився в повітрі, Юлія зрозуміла, що з нею відбувається щось не те. Злякано обернувшись у бік ескалатора, вона з жахом виявила, що стоїть на краю прірви, готова зробити крок у порожнечу. Жах тому, що вона вже не могла зупинити цього руху, скував її члени. Розмахуючи руками, дівчина втрачала рівновагу. Сама цього не бажаючи, вона вже почала неминуче падіння з перону назустріч рейкам і гільйотинам коліс поїзда, що прибувають по них.
   "Невже кінець?"
   Раптом щось важке стукнуло її в груди. Юлію буквально відкинуло назад. Геть від брязкоту і свисту гальм, що промайнув за метр від неї головного вагона метро. Їй навіть здалося, що вона встигла роздивитися повні жаху очі машиніста, який так і не зумів зупинити склад вчасно.
   Розтягнувшись на підлозі, дівчина на мить забула про все. Про забруднений улюблений костюм, про таємничий кіт і про всі переробки пережитих за сьогоднішній день. Навіть нежить ніби зник сам собою. Вона була просто щасливою. Щаслива, що залишилася живою.
   Люди, що оточували, вже поспішали до неї на допомогу, а на її грудях, досить жмурячись і вилизуючи одну зі своїх передніх лап, ні в чому небувало сидів кіт.
   - Вітаю, пані, ви щойно заново народилися. Постарайтеся більше не кидати мене в людні місця.
   Піднявшись за допомогою двох чоловіків і навіть забувши подякувати їм за це, Юлія з силою стиснула в руках котяра і спішно покинула місце свого сорому.
   - Що це було? Що зі мною?... - Не контролюючи себе, повторюючи знову і знову, зашепотіла Юлія у слух. Люди, що проходили близько від неї, здивовано оберталися, дивлячись на цю дивну, втягнулу шию в плечі дівчину. В їхніх очах разом із побоюванням читалося щире співчуття.
   Вона швидко перебігла перон і минула сходи. Гучно стукаючи каблучками в переході, Юлія поспішила до коридора, що з'єднує дві станції. Ескалаторам дівчина більше не довіряла і відповідно на поверхню не збиралася.
   - Заспокойтеся ж, Юліє Володимирівно, - розгойдуючись у її руках, мовив Барсик, - Це всього лише був я. Правду кажучи, трюк з відштовхуванням від поїзда, що мчить, дався мені не так вже й легко. Могли б хоча б подякувати...
   - Спасибі?! - Дівчина завмерла на місці, - Як я взагалі там опинилася?
   - Просто як ніколи. Ви стали жертвою медіуму. Або як прийнято виражатися в народі - мага, чаклуна чи екстрасенсу.
   Юлія несподівано згадала вабливі зелені очі, що затягують у свою глибину. Навіть при згадці про них у її свідомості все ще відчувалася тяжкість і гіпнотичність цього погляду. Вбивча і підступна чоловіча краса мало не стала для неї останнім враженням, що хвилює душу.
   - Тобто все, що я бачила і відчувала, мені просто вселили?
   - Так. Саме так. Тож усе, що ви бачили перед собою до прибуття поїзда, можете сміливо записати до розряду викликаних медіумом галюцинацій, - підтвердив кіт.
   - Але навіщо? Навіщо він хотів мене вбити? - У цьому Юлія просто не сумнівалася.
   - О, це дуже довга історія... - почав відмазуватися Барсік, явно не бажаючи ділитися небезпечними секретами.
   - Я хочу знати! Негайно! - Юлія стиснула його ще сильніше, ніби збираючись придушити, - Моєму життю загрожувала небезпека! Ти розумієш це чи ні, линяюча худоба?! Я маю знати, чого чи кого мені слід побоюватися в майбутньому...
   - Легше, пані! - Перебиваючи її істерику, прохрипів кіт, - Знання цього фрагмента мозаїки додасть у вашу голову нових питань, на які я поки що не готовий відповісти. Це ваша компетенція. Тим більше, знання вас не захистить.
   - А що ж мене тоді захистить, будь ласка дізнатися?! - не послаблюючи хватки, спитала дівчина.
   - Як не дивно, але я, - озвався кіт, - Що, втім, уже встиг довести. Втім, у будь-якому разі, пані, я відповідаю за вас головою. І повірте мені, коли ми знайдемо всіх відповідних кандидатів, ви неодмінно дізнаєтеся, що захочете. А зараз нам треба поспішати, бо наш друг може повернутися з підкріпленням...
   Як не дивно останній аргумент подіяв на Юлію негайно. Послабивши хватку, вона знову пішла коридором. Намагаючись прийняти осудний і впевнений вигляд, дівчина докладала, як їй здалося, нелюдських зусиль.
   Не вистачало ще, щоб у самий розпал їхньої пригоди до неї нервової та згорбленої банально причепився якийсь найближчий міліцейський патруль. Адже їм нічого не варто було вирішити влаштувати перевірку документів настільки пом'ятому та надзвичайно підозрілому дуету дівчини та кота. Догодити в "мавп" бажання не було ніякого.
   - Та не хвилюйтеся ви так, - відчув її хвилювання Барсік і посміхнувся. - Ми завжди можемо стати знову невидимими.
   - Ага! І я знову боятися навіть зайвий раз чхнути, щоб не налякати якогось пенсіонера, - огризнулася Юлія і демонстративно шморгнула носом.
   - А що вдієш? Така їхня доля.
   - Якби, в момент втечі, у мене була можливість захопити з собою особисті речі, - бубнила під ніс дівчина, - То зараз, принаймні, я була одягнена в тепле пальто і не страждала від застуди...
   - На жаль, за відсутності, звинувачувати вам слід тільки себе, - так само байдуже прокоментував кіт, - Але не турбуйтеся, пані. Речі не пропадуть. Про них я вже подбав.
   Юлія кинула на нього недовірливий погляд, але щоб вкотре не засмучувати себе, не стала уточнювати деталі. Голова і так була забита іншими турботами та проблемами. Яких немислимих переживань коштував один зеленоокий чаклун, який спробував спочатку спокусити, а потім відправити її на рейки.
   Продовжуючи заспокоювати себе на ходу, дівчина намагалася хоча б зовні здаватися безтурботною і якомога вище задирала носа. Нарешті, досягнувши задовольнили її постави, більш впевненим і чітким кроком Юлія продовжила свій рух коридором. Цілком випадково, вона раптом зіткнулася з компанією нудьгуючих міліціонерів. Не дозволяючи страхам матеріалізуватися, Юлія не розгубилася і пройшла між ними, наче модель, що пливе подіумом. Не встигли правоохоронці закрити роти від подиву, як вона вже знову потонула в бурхливому потоці натовпу.
  
   - Розділ сьомий -
  
   "Отже, вона звалася Тетяною..." - ці рядки з Євгена Онєгіна постійно приходили Тані в голову, коли доводилося представлятися. Не те, щоб вона любила поему Олександра Сергійовича, просто завдяки батькам знала цей уривок напам'ять. Мама з татом завжди були гарячими шанувальниками знаменитого класика, і таке ім'я своїй доньці дали не випадково.
   А знайомитись із новими людьми цього дня дівчині довелося не раз.
   Правду кажучи, вона сильно злякалася, коли до кабінету бухгалтерії з тріском вибитих дверей несподівано вдерлися бійці спецназу міліції. Це сталося майже відразу після того, як вона повідомила Юлію про шалені гроші, переведені на рахунок агентства, і тому відразу відчула себе головною винуваткою "урочистості".
   Страх опинитися за ґратами за розголошення комерційної таємниці, накрив її з головою. Але, на відміну від інших людей, на переляк Таня реагувала досить дивно. Вона не втрачала самовладання, не впадала у ступор і навіть, перебуваючи у шоці, не завмирала на місці. Навпаки, дівчина ще краще концентрувалася на роботі та ніби активізувала приховані ресурси свого організму. До рухів додавалася трохи помітна частка метушливості, але в цілому зовні це виглядало немов старанна розторопність.
   Весь час, поки співробітники міліції перебували в безпосередній близькості, вона залишалася у напруженні. Першими від цього захворіли плечі, потім руки. Але, боячись допустити найменшу помилку в очах органів, Танюшка продовжувала беззаперечно виконувати всі їхні вимоги. Напевно бачачи її старанність, щоразу експлуататори частішали свої запити тих чи інших паперів. Незабаром вони почали сипатися на неї градом, і навіть відвертий погляд найсимпатичнішого "рабовласника" вже не рятував.
   Зненацька міліція зникла. Так само швидко, як з'явилася. Залишивши не тільки її, а й весь персонал агентства в повній розгубленості, бійці ОМОНу зняли їх з прицілу і швидко блискавки занурилися у свій фургон. Через хвилину низка машин під блакитне мерехтіння вже покидало територію двору. Тільки зараз, весь час "окупації" страх, що тримав її у своїх лещатах, повільно відпустив і дозволив з полегшенням зітхнути. Але не встигла Таня повернутись до свого робочого столу, як на місце зниклого почуття, стала настирливо набиватися цікавість.
   З уривків розмов Тетяна дізналася, що її близька подруга Юлія перебувала в значно більшій небезпеці, ніж вона сама. Міліція шукала її, але найдивовижніше було те, що так і не знайшла дівчину в офісі. А може, таки знайшла? Таня сумнівалася, але впевнено знаходила всі події, що відбулися в останні години, трохи дивними. Саме тому, залишивши бухгалтерам розбирати зведені вежі з папок, дівчина насамперед попрямувала до далекого кабінету Юлії. Про всяк випадок, виглядаючи її у всіх приміщеннях по дорозі, Таня, нарешті, досягла мети.
   Опинившись на порозі кабінету, вона з подивом виявила відсутність його господині. З обережністю зайшовши всередину, Таня стала відзначати ознаки недавньої присутності подруги. Комп'ютер, що дзижчить вентилятором, сумочка, мобільний телефон, косметика, інші, розкладені на столі особисті речі... і навіть розлитий під столом кава, являли собою образ зовсім недавно заселеного кабінету. Відсутність Юльки тут же насторожило дівчину, а на думку полізли всякі погані думки про викрадення або зроблений арешт. Але молодший бухгалтер одразу відкинула їх, бо була на всі сто відсотків упевнена, що Частикову вона все ж таки не бачила.
   Поряд із занепокоєнням про долю приятельки, у Танюшки тут же народився суто жіночий інтерес до секретного арсеналу косметички Юлії. Адже чимось, але навіть гребінцем подруга з нею не ділилася. Що вже й говорити про губну помаду, олівці та інші милі атрибути ритуалу, що тішать серце, з назвою "припудрити носик". У самої Тані, яка прагне все у всіх позичати на особисту пробу, з косметикою завжди було повне напруження.
   На якусь мить вся дивина зникнення господині відійшла на другий план. Злодійкувато оглядаючись, Танюшка підкралася до столу і потяглася за косметичкою ... Як раптом, гарячково підстрибуючи від вібрації, прямо перед нею задзвонив мобільник. Дівчина здригнулася і подивилася на екран, що світиться викликом. Дзвінкі трелі апарата, схожі цієї миті на крики сигналізації, що відлякали злодюжку, збили її з пантелику.
   Завмерши, Таня слухала наполегливий дзвінок. А він усе дзвонив і дзвонив, ніби не збираючись замовкати. Якоїсь миті дівчині здалося, що виклик адресований саме їй. Таня просто не знала, як бути. Нарешті, вона зважилася і взяла вібруючий телефон у руки. Щоб випадково не потрапити в неприємну ситуацію, дівчина уважно подивилася на дисплей, де на всю мигал визначник номера.
   "Таня Бух. +7916342348" - гласила запис, викликаючи у дівчини непідробне здивування. Адже це ЇЇ номер!
   Згадавши, що свій мобільний телефон вона необачно залишила в бухгалтерії, Тетяна піднесла трубку до вуха, сподіваючись тут же відчитати жартівниць, які так нахабно вирішили скористатися її кредитом.
   - Слухаю, Вас, - серйозно сказала вона, твердо впевнена, що впізнає нахабницю по голосу.
   Яке ж було її здивування, коли вона справді зрозуміла, з ким розмовляє.
   Це була Юлія...
  
   * * *
  
   Відправивши засмученого і втраченого в собі Дмитра додому спати, Василь раптом згадав, що з моменту швидкого сніданку вранці, він ще нічого не їв. Зволікати було не можна. А то мине ще з пів години і обідній час на сьогодні безповоротно піде в минуле. Наполегливо вимагає до себе уваги шлунок відразу образиться на господаря і не дасть бідолахи в спокої, до самого вечора мстиво дістаючи спазмами. Тому розлучатися із відведеною державою перервою оперативник рішуче відмовлявся. І більше не втрачаючи не хвилини, відразу почав виправляти становище.
   Не бажаючи уподібнюватися до свого самотнього колеги, Василь вважав за краще провести чесно заслужений відпочинок у компанії приємної представниці протилежної статі. Дмитра ж йому було щиро шкода. Судячи з кількості відвертих видань у глянцевій обкладинці, що випала з сейфа, у приятеля вже давно прогресувало сексуальне голодування. Хоча в цьому не було нічого дивного, якщо врахувати, що за весь час перебування в Москві відповідної кандидатури для вгамування своїх бажань бідолаха так і не знайшов. Бачачи його напруженість, Василь неодноразово радив приятелю побратися з хлопцями з поліції вдач. Раптом перепало б чогось. Але такі тонкі натяки на товсті обставини справжній "зразок порядності" навмисно ігнорував.
   Вибравши маршрут, Василь не поїхав додому. Там на нього чекала дружина - дівчина розумна і дуже приємна у всіх відносинах, але за неповний рік їхнього спільного проживання набридла своєю одноманітністю до чортиків. До того ж, це було б дуже просто і до банальності нецікаво. Прийом їжі з тієї, яка вже завойована, окольцована і як заслужений трофей зберігається вдома, залишався останнім із запасних варіантів. І тому, осідлавши свого залізного коня, Василь прямував у чергову, зовсім нову романтичну пригоду.
   Заповзятливий та люблячий гостроту виключно несподіваних відчуттів Василь весь день думав про іншу. Але цього разу предметом його бажання була зовсім не одна з його постійних коханок. У цей особливий, по-весняному повний любові четвер усі його думки неслися за новою "дичкою" - милою дівчиною Танею. Саме вона вразила його вічно незахищене серце прямо посеред оперативного заходу у кадровому агентстві. Після цієї зустрічі, як завжди, виправдовуючи подружню невірність своїх фантазій суто службовими думами, оперативник з самого ранку тільки тішився надією знову зустрітися з нею. Звичайно ж, для нового побачення потрібна була невимушена обстановка, а тому запрошення на обід було практично ідеальним рішенням.
   Крім того, що Тетяна з першого погляду захопила Василя своєю привабливістю (а цього було цілком достатньо для запрошення на обід) оперативник придумав для заспокоєння душі, принаймні ще три додаткові приводи.
   По-перше, дівчина навіть не підозрювала про задумане і могла відмовитися від трапези. Але саме цей незначний ризик лише розпалював азарт новоявленого Дон Жуана. Василь, сподівався вкотре перевірити свою вроджену чарівність і заодно потішити ненаситне самолюбство. Він заздалегідь був упевнений, що і цього разу буде чарівний, і лише, в крайньому випадку, розраховував на червоні скоринки, як запасний привід для розмови.
   По-друге, Василь збирався опитати Тетяну за обов'язком служби. "Пара питань" на тему - "З якого такого бодуна" капітан Морозов зацікавився їх агентством були саме тим службовим виправданням його особистих хтивих прагнень. Тетяна як молодший бухгалтер, адже справді могла щось знати, чим, безперечно, допомогти цій дивній справі. Тому якщо все складеться вдало, то успішний видобуток свіжих відомостей не лише допоможе йому на нелегкому шляху просування кар'єрними сходами, а й зробить Діму боржником уже втретє.
   І ув'язненим приводом було те, що Василь хотів поговорити з Танею про ту невидиму дівчину. Свою несподівану зустріч, з якої він не забув досі. Яскраві спогади про зіткнення і подальше падіння, перемішані з запахом жіночих парфумів, що все ще відчувався на комірі його сорочки, не давали йому спокою. Хоч він і намагався все заперечувати на питання оточуючих, брехати собі він не міг.
   Оперативник був на дев'яносто дев'ять відсотків упевнений, що Тетяна знає Частикову набагато ближче, ніж будь-хто інший у їхній фірмі. Цей висновок він встиг зробити лише завдяки інтуїції. Реакція дівчини на запитання Дмитра про Юлію, у момент, коли вони перебували в кабінеті бухгалтерії, здавалася йому не зовсім звичайною.
   Завішані темними шторами вікна спальні та холу разом із опущеними на кухні жалюзі, створювали у квартирі м'яку приємну напівтемряву. Навпроти вхідних дверей висіло темне дзеркало з його зростання. Укладена у старовинну покриту позолотою оправу, ця, мабуть, антикварна річ доповнювала картину елементом таємничості та містицизму.
   - Чому ж тоді вас все ще так цікавить моя подруга? - З часткою сарказму помітила Тетяна, - Невже і з нею ви хотіли познайомитися ближче? ...Чи може одразу з нами обома?
   - Кхе..., - зніяковів оперативник, розуміючи останнє питання трохи двозначно.
   - Та не соромтеся, ви так, - захихотіла дівчина, намагаючись розрядити атмосферу.
   Ймовірно, вона повірила щирому визнанню Василя або за жіночим звичаєм, залишивши помсту на потім, сама не захотіла упускати симпатичного чоловіка.
   - Думаю, швидше за все, цього більшою мірою хотів мій друг... - підбадьорений веселістю Тетяни, злукавив опер і продовжив валити все на хвору голову Дмитра. Він знову відчував себе на твердому ґрунті, і це підбивало на чергову брехню на благо. Але на благо собі, зрозуміло.
   Тихо зачинивши за собою вхідні двері, він повільно опустив пакет на тумбочку у передпокої. Не знайшовши гідної опори, целофан ту ж шурхотів і повільно виповзаючи з нього, на підлогу вивалилося жіноче пальто.
   - Не здивуюсь, якщо воно теж належить вашій Юлі, - Василь у задумі підхопив одяг і став підшукувати йому спокійніше місце. Нарешті, достойна вішалка була знайдена і упокоїла пальто на відповідному гачку.
   - Так... - з якимось сумнівом промовила Тетяна, проходячи на кухню, - Розуму не докладу, куди вона втекла без нього. В такий холод!
   - А ви бачили, як вона йшла? - щиро здивувався Василь, все ще не наважуючись розповісти про своє зіткнення.
   - Ні звичайно...
   - Може, тоді ви не заперечуватимете, якщо ми тут її почекаємо? - Запитав оперативник, розуміючи що справа про невидимку він просто так залишити не може, - Думаю, вона все одно скоро тут з'явиться. До того ж, пообідати в тихій затишній квартирі набагато краще, ніж у галасливому кафе. Я зателефоную до служби швидкої доставки, і ми замовимо все на ваш вибір.
   Захищаючи свою приятельку, Тетяна, одразу збиралася заперечити, але така мила пропозиція про "все і на її вибір", тут же розтопило, лід серця дівчини. Хоча він і так уже тріснув від природної чарівності Василя.
   - Сумніваюся, що на даний момент я взагалі буду в змозі вам у чомусь відмовити.
   Можливо, герой-коханець і звик постійно говорити натяками, але друга двозначність Танюшка домогла його остаточно. Абсолютно не впізнаючи себе, Василь почервонів.
  
   - Розділ дев'ятий -
  
   Здійснивши пересадку на потяг Замоскворецької лінії, Юлія зітхнула набагато вільніше. Не те, щоб хтось переслідував її переходами на станцію, і їй, нарешті, вдалося відірватися від хвоста. Ні. Просто вагон метро останнім часом став для неї єдиним місцем, де дівчині більше не доводилося бігти. Так, власне, якби й трапилося щось неординарне, то втекти в замкненому просторі було просто нікуди. Але, навіть усупереч незаперечному зауваженню - "куди ж ти подінешся з підводного човна", поки що тільки тут Юлія могла певною мірою дозволити собі розслабитися.
   Можливе стеження вона все ж таки не виключала, і тому намагалася якомога обережніше оглядати кожного підозрілого пасажира. Вона уникала їхніх прямих поглядів, бо чудово знала, що небезпека, що зачаїлася десь, могла несподівано наздогнати її від будь-кого і в будь-який момент. Намагалася триматися відокремлено, наскільки їй дозволяв забитий людьми простір вагона, Юлія продовжувала терпіти тяжкість кота.
   Знайомо постукуючи колесами, їх новий підземний притулок виявився значно просторішим, ніж та консервна банка з Кільцевої лінії. Юлія просто не змогла підібрати інших слів для визначення поїзда, що залишив себе неприємні враження. Але й тепер відносна свобода пересування всередині вагона, чомусь компенсувалася меншою дружелюбністю його мешканців. Усі сидячі місця були зайняті, а кожен із відчужених від цього світу городян, ніби вважав своїм обов'язком займатися тільки собою. І, звичайно ж, ніхто не поспішав поступатися дівчині, що ледь стояла на ногах, своє місце.
   - Звідки ти знаєш, що наш кандидат Морозов живе в районі станції метро Сокіл? - стоячи майже біля самих дверей, дивувалася дівчина. Її досі вражала крайня обізнаність кота про все та про всіх.
   В черговий раз безжально затиснутий пахвою Барсік ображено мовчав. Але хотів він цього чи ні, іншого способу транспортування Юлія поки що просто не придумала. Однією рукою тримаючись за кріплення, іншою, притискаючи кота до себе, вона розгойдувалася в такт руху поїзда. Неначе ненароком, змушуючи звіра періодично втикатися носом у спину хлопця, що стоїть попереду. По невдоволеному пирчанню, що лунало, було ясно, що такі тикательні процедури, коту вкрай не подобалися.
   Залишивши носом чергову мокру плямку на чорній шкірі куртки, що нічого й не підозрює хлопця, Барсік, наважився, подати свій ментальний голос.
   - Просто знаю і все, - спершу буркнув він. Але потім словесну греблю кішка ніби прорвало, - Пані, невже ви думаєте, що такий, як я, поважаючий себе, представник благородної родини котячих, пропонуватиме вам купити кота в мішку? Здебільшого, у мене все давно продумано. А складнощі, що виникають, або ваша дурість, або підступи конкурентів...
   - Чого чого? - Протягнула Юлія не зовсім розуміючи сенс надто довгої тиради. Її вже не вперше дратувало, що линяючий товстопуз, завжди щось приховує. Можливо, тільки завдяки його недомовкам і туманним поясненням, вона вже двічі мало не потрапила до переробки.
   - Та нічого! ...особливого..., - трохи агресивно хмикнув кіт, коли його знову тицьнули мордою в шкіряну куртку.
   Самопочуття Юлії завдяки порції адреналіну, отриманої під час "місяця" на станції, трохи покращало. Почуючи себе, вона дозволяла собі трохи шкідливості і напору в розмові з котом. Страх, будучи найнегативнішим з переживань, справив цього разу хоч і тимчасову, але лікувальну дію.
   - Гаразд, чорт з тобою... Не хочеш відверті, не треба! Поясни хоча б сенс того, для чого всі кандидати повинні мати якості шахових фігур? А те, скільки я на цю тему не думала, ніякого сенсу зрозуміти не можу.
   Несподівано потяг засмикався і зупинився біля чергового перону. Людей у вагоні тут же поменшало, а кількість охочих потрапити на поїзд уже можна було порахувати на пальцях. Що далі склад віддалявся від центру міста, то менше пасажирів прагнули користуватися послугами метрополітену.
   Через хвилину зіпсований динамік почав шарудити щось безглузде. Повідомлення виявилося схожим на заглушене і уривчасте "бу-бу-бу", яка, проте, була присутньою інтонацією. Ймовірно, попередивши когось про небезпеку бути ненавмисно затиснутими дверима, динамік з почуттям виконаного обов'язку одразу пискнув і затих. Дві пари металевих стулок брязнули один про одного, і підземна електричка, набравши швидкість, зникла в чорній норі тунелю.
   - По-перше... - почав пояснювати кіт, як тільки поїзд залишив за собою станцію Динамо. Настрій його з того часу явно покращувався. Адже тепер Барсика вже ніхто нікуди не тицяв, залишивши замордований ніс у спокої. Хлопець у шкірянці звільнив необхідний для розгойдування простір. Залишивши потяг, разом з рештою мас пасажирів, що захаращували вагон, він встиг підморгнути Юлії, на що та навіть не посміхнулася.
   - У шахах відтворено зразок двох ідеальних організацій, структур, команд - називайте як хочете. Сторона білих та табір чорних. Кожна фігура виконує суворо відведену їй функцію, одночасно прикриваючи та підтримуючи сусідню. Ідеальна команда для гри у війну. А в бізнесі самі розумієте, якраз вона сама...
   Дівчина задумалася, все ще безуспішно нишпорячи поглядом у пошуку вільного сидячого місця. Уява почала малювати яскраві картинки. На великій дошці, покритій білими та чорними квадратами, стрункими рядами стоять підтягнуті та акуратно причесані кандидати - менеджери, логісти, маркетологи і навіть сам генеральний директор. Ось почалася партія і обидві сторони сходяться на поєдинку. Правда все це благородне починання звелося до звичайних розбірок, забивання "стрілок" і мордобою.
   - Хмм... Чи не хочеш ти сказати, що необхідні твоєму шефу кандидати виконуватимуть ті самі функції, як і фігури? І взаємодіяти один з одним, приблизно так само, як на дошці?
   - Саме так і будуть, але лише образно. А не так як ви, пані собі уявили, - усміхнувся Барсик, як завжди без жодного сорому покопавшись в образах свідомості Юлії.
   - Ого! Це ж скільки народу треба підібрати... Або однією стороною обмежимося?
   - Вам достатньо буде розподілити людей на один бік. Команду темних фігур.
   Останнє було вимовлено котом із підступності в інтонації. Юлія відразу зібралася поцікавитися, чому замовник так обділив увагою бік білих, але промовчала. Після пережитої невидимості, вампірів, магії та інших чудес, відповідь так і напрошувалася сама собою.
   - Що ж. Нехай будуть Черххххні... - Юлія голосно чхнула. А оскільки обидві руки були зайняті, і прикритися не було чим, то чих тут же осів на пухнастій шерсті звіра. Барсик гидливо засмикався, крутячи головою і ляскаючи при цьому вухами. Що й казати, душ припав котику не до смаку.
   Виновато глянувши на кота, дівчина полізла в кишеню за серветками, ледве тримаючись на ногах. На думку повернувся фрагмент із корпоративної баталії з генеральним директором у головній ролі.
   - Мені ось що ще не зрозуміло. У будь-якій команді має бути лідер-стрижень. Під нього в основному і підбираються люди з необхідними рисами характеру та здібностями. Чи лідер у нашій партії сам гросмейстер? Але тоді й кандидатів мені треба забирати під нього...так?
   - Ні. Не зовсім так... - у чомусь сумніваючись, почав відповідати Барсік, - Самого гросмейстера немає. Але, скажімо, король. Думаю, його і вважатимемо лідером - головною фігурою партії.
   - Чудово, - пожвавішала Юлія, радіючи, що завдання трохи спростилося, - Король, як я розумію, мій клієнт або більше відомий нам, як твій господар. Але тоді мені неодмінно треба буде зустрітися з ним. Дізнатися його ближче. Щоб, так би мовити, закласти наріжний камінь у фундамент будівництва команди.
   - На жаль, я мушу вас розчарувати, - задерзав кіт, ніби тема починала йому не подобатися, - Принаймні найближчим часом у вас не буде можливості з ним зустрітися.
   - Як же тоді? - Розгубилася старший рекрутер, - Мені важливо знати всі деталі...
   - Обійдетесь..., - нервово засмикнув хвостом і перебив її кіт. Трохи заспокоївшись, додав, - без цього. Вам достатньо знати, що короля необхідно буде захищати протягом усієї "гри". Він, без сумніву, ключова фігура, але аж ніяк не вирішальна. Кандидат, якого візьмемо як основу, буде ферзем. Ось вам і необхідний стрижень... Звідси й танцюйте.
   - Ти че злий такий? - не зрозуміла дівчина, але на відміну від попередніх раз наважилася спитати, - Чи в цій темі чиїсь секрети закопані?
   - Ні..., - цього разу Барсік був лаконічний, - Просто жерти полювання...
   Склад заверещав гальмами і вирвався з обіймів темряви підземного світу на освітлену станцію.
   "Чи не швидко?" - Подумала про себе Юлія. Хоча знала, що, захоплюючись цікавою розмовою, ніколи не помічала часу. І воно в такі моменти буквально прискорювалось у рази.
   Вагон зовсім спустів так, що навіть звільнилися перші сидячі місця. Юлія, яка давно чекала цього бажаного моменту, спритно перехопила важкого кота в обидві руки і сіла неподалік виходу.
   Повернувшись, вона з неприхованим інтересом почала вивчати станцію через вікно. Адже вона ще жодного разу тут не була, хоч і прожила у Москві довгий час. Сум, що накотив, навіяло Юлії невеселі думки про те, що через постійну нестачу часу, можливо, до самого кінця життя їй так і не пощастить познайомитися з усіма куточками столиці її Батьківщини.
   В черговий раз, вислухавши невиразне "бу-бу-бу", що прозвучало вже в дещо іншому виконанні, дівчина почала проводжати поглядом невідому для неї станцію, прикрашену великими літерами назви - Аерофлот.
   Нарешті, коли низка вагонів повністю зникла в тунелі, Юлія відвернулася. Приплив думок з новою силою наринув на піщаний брег нагромаджених у голові запитань і недоказів. Намагаючись позбавити себе від основного сумніву, що терзала, дівчина поставила коту питання.
   - Чи не хочеш сказати, що на роль Ферзя підходить цей капітан Морозов? Я відчуваю надто велику невпевненість у його кандидатурі. І якщо моя інтуїція не помиляється, то, можливо, ми навіть, даремно до нього прямуємо.
   - Можу вас порадувати, - почав вириватися з її рук Барсік. Його заворушений ніс щось почув, - Ми з вами з самого ранку нічого не робимо. А якщо взяти мене зокрема, то й поготів. Я тільки й зайнятий тим, що виконую роботу архітектора випадковостей, створюючи логічну конструкцію подій.
   - Гаразд, вистачить хвалитися, - випустила його з рук Юлія і відразу дозволила собі двозначне зауваження, - Не сумніваюся, що без тебе події мого життя розвивалися б зовсім інакше.
   Не звернувши на прихований закид жодної уваги, кіт стрибнув на підлогу вагона і став обережно віддалятися до групи пасажирів.
   - На мою думку, - муркнув він у свідомості Юлії. Так само голосно, ніби був би поруч, - Морозов швидше підійшов би нам на роль Слона-офіцера, ніж Ферзя. До того ж, він і сам офіцер міліції. А якщо вже бути точним, то білого Слона.
   - Можливо, тобі видніше, - тільки зараз дівчина помітила, що винюхав і на що полював кіт. З пакету з продуктами, що стояв далеко, мабуть, належав милій жінці з застиглою на обличчі мрійливою усмішкою, стирчала голова здоровенного свіжого коропа.
   Усміхнувшись куточками рота, дівчина злегка розслабилася і почала спостерігати за цим імпровізованим полюванням голодного Барсіка. Його тушка з притиснутим до землі хвостом, що крадеться і розхитується на напівзігнутих лапах, не тільки бавила Юлію. Вона раділа, що вперше з моменту втечі, їй ненадовго пощастило позбутися семи кілограм живої ваги, що постійно линяють.
   Кіт тим часом вже був близьким до пакету з емблемою мережі магазинів "Перекресток". Витягаючи морду до мішка, він уже майже наздогнав свою здобич, як раптом, дитина, що сиділа неподалік, з радісним подивом помітила пухнастого хижака.
   - Кися! Кіся! - весело закричав хлопчик і вмить зіскочив із сидіння на ноги. Щоб не впасти, він невпевнено став триматися ручкою за чобіт матері. Але навіть такий нестійкий стан аж ніяк не завадив йому вільною п'ятірнею дотягнутися до шерсті Барсіка. Молода мама пустун відреагувала на вчинок сина байдужістю і продовжила захоплено читати детектив.
   Захоплений коропом кіт, помітив загрозу лише в останній момент. Він відразу відмовився від своєї здобичі і різко сіпнувся убік. Але хлопчик на відміну від нього не бажав розлучатися зі своєю і не замислюючись відпустив єдину опору. Втрачаючи рівновагу, шибеник тут же впав на підлогу, але це його чомусь не збентежило. Ланцюгі руки вже встигли переможно вчепитися в хвіст Барсику. Звір у паніці підстрибнув на місці та наскочив на пакет із рибою. Мрійлива усмішка миттю зісковзнула з обличчя жінки, і вона відразу ж помітила небезпеку, що загрожувала коропа.
   - Зараз же заберіть тварину! - Прокричала вона, привернула увагу всіх пасажирів.
   Молода мама моментально відірвалася від книжки і з жахом помітила малюка, що лежав на пузі посеред вагона. Карапуз же, борсаючись на брудній підлозі, аж ніяк не бентежився і реготав, навіть повизгуючи від задоволення. Незграбні спроби кота вирватися приводили хлопчика на повне захоплення.
   Юлія зрозуміла, що без її втручання, справа для Барсіка прийме поганий оборот. Різко вставши, вона пішла в бік трагедії бідної тварини, що розігрується. Мама пустуна вже метушливо піднімала чадо, що розвеселилося, на ноги. Покинутий нею іронічний детектив, поникнувши сторінками, без нагляду валявся на підлозі. Але дитина відмовлялася послаблювати хватку. Піднімається з бруду, він тягнув кота за собою.
   Просячи про пощаду, Барсик жалібно нявкнув, мабуть вже шкодуючи про те, що не став невидимим, перед тим як вирушив на полювання. І тут йому на допомогу прийшла Юлія. Вона мило усміхнулася хлопцеві і стала акуратно звільняти хвіст кота з полону кулака пустуні. На очі дитині стали навертатися сльози. Рот спотворився дугою, готовий ось-ось оголосити вагон диким ревом. Але мати вчасно засунула йому в рот соску, завбачливо пришиту для таких випадків на стрічці до коміра.
   - Ну що тепер я тебе врятувала, - подумки звернулася до кота Юлія, беручи його на руки.
   - Нічого б мені не сталося, - почав невдоволено відпиркуватися кіт, - Просто шмаркач цього шкода стало. Дитина ще.
   - Гаразд, гаразд, горе-мисливець. Заспокойся, - дівчина попрямувала на своє місце, смикаючи Барсика за вухо, - Ти мені краще поясни, чому Морозов повинен стати білим Слоном? Чому не смугастим?
   - Ти навіть не можеш уявити, наскільки цей хлопець прагнути бути зразковим.
   Від пережитого шоку кіт не помітив, як перейшов на "ти"
   - Він просто живе у замкнутому кільці величезної кількості моральних та етичних принципів.
   Раптом вагон сильно хитнуло. Похитнувшись, дівчина одразу ж присіла на край сидіння. До свого місця вони не дійшли.
   - Добре, допустимо. Але, не знаючи знак зодіаку майбутнього Ферзя, а так само самого Морозова, я не зможу з точністю сказати чи підійде цей Слон нам. Особисто я б почала з пошуку кандидатури для головної фігури.
   - А навіщо її шукати? Вона вже давно знайдена, - посміхнувся Барсик і самовдоволено облизнув вуса. За висловом морди було ясно, що вся злість на дитину і переляк від невдалого полювання вже встигли зникнути.
   Уразившись такому швидкому відновленню його самовладання, Юлія навіть трохи розгубилася.
   - І хто ж тоді?
   - Ви, шановна, - без тіні натяку на жарт відповів кіт і уважно подивився їй у вічі.
  
   - Розділ десятий -
  
   Юлія збиралася заперечити, але не встигла цього зробити. Раптом усі, як одна лампа, яскраво спалахнули і стали гаснути одна за одною. Темрява, в яку швидко занурювався вагон, що підстрибнув на рейках, в секунди вразила людей в жах. З-під днища, наростаючи, долинув гучний і неприємний вереск, ривками чергуючись із жорстким металевим скреготом.
   Усі, в тому числі й ті, хто взагалі не встиг ніяк відреагувати, були за секунди буквально зметені зі своїх місць не погашеною інерцією поїзда. Ще недавно стояли пасажири, одним махом виявилися безжально кинутими на підлогу і стрімголов покотилися в головну частину вагона. Крики переляканих жінок, зазвучали безперервно, часом навіть заглушаючи шум і гуркіт хаосу, що панував. Немов у акомпанемент їм, ревіння дитини перейшло на більш високу тональність.
   У момент небезпечного крену поїзда, Юлія ковзала кудись униз. Одного разу вона всім тілом розтягнулася на шкіряному сидінні, безуспішно намагаючись зачепитися. Витягнувши руки з котом уперед, дівчина відразу втратила його в темряві. Барсік, що став заручником своєї тяжкості, вилетів із захоплення, ніби випущений з гармати снаряд. Тут же вдало спіймавши невидиму опору, дівчина ледве зупинила падіння на підлогу.
   Вагон у черговий раз струснуло, і він прийняв звичайне становище. Скрегітний звук по рейках став затихати і, нарешті, зовсім розчинився в темряві тунелю. Завершивши екстрене гальмування, склад, нарешті, завмер, тихо стогнучи розхитаними кріпленнями корпусу. Крики припинилися. Пасажири потроху стали заспокоюватись.
   Але в цей момент по даху пролунав перший важкий удар. За ним був ще один гучніший і потужніший. Над головами щось хруснуло. Пролунав третій удар і дах з тріском проломився. Щось величезне, вибиваючи снопи іскор під час падіння, важко опустилося неподалік Юлії. Жахливий гуркіт, ніби беручи реванш, заглушив, злякані вигуки та плач. У вагоні, мов у свіжовиритій могилі, неприємно запахло сирою землею. Пісок і гравій із наростаючим шарудінням стали засипатися в отвір. Невидимі могильники наче почали закидати землею їхній залізний саркофаг.
   Несподівано повернулося освітлення, а з ним і надія. Погляду до смерті переляканих пасажирів, з'явилося те, що, пробивши дах у двох місцях, буквально опустилося на голови в третьому. Величезна бетонна паля, вкрита товстим шаром глини та чорнозему, проломила лаву буквально за півметра від Юлії. Вікно за нею було безповоротно розбите і небезпечно наїжачилося гострими зубами осколків, а по краях рваних зяючих чорнотою дірок у даху, сліпучими іскрами сипали обірвані батоги елементів електропроводки. Дівчина відразу зрозуміла, що подарунок звідкись із царства мертвих призначався саме їй.
   Раптом ще один удар був чутний на каретці. Стіни здригнувся, і скло вікон, тріщини в багатьох місцях, гриміли застережливо. Джулія подивилася насторожено. Удар був повторений, і стеля над головою раптом тріснув, згинаючи всередину шкірою. Підвісний світильник миттєво вибухнула в бризках розпирає пластика. В останній момент, зумівши стрибнути на підлогу, дівчина ледь не стала жертвою приходу другої бетонної палі в карету.
   - Валити звідси треба, - долинуло до неї від кота, хоча Юлія й сама це чудово розуміла і озирнулась. Барсіка ніде не було видно.
   Не чекаючи, поки в дах "труни" встромляться нові "цвяхи", дівчина минула кричачої дитини, її перелякану маму і підскочила до дверей вагона. Її автоматичні стулки деформувалися і трохи розійшлися убік, утворюючи вузьку щілину. Тут же майнувши під ногами, кіт у мить зник у темряві тунелю.
   "Роз цей товстун проліз, значить і я зможу", - подумала дівчина і втиснулася в отвір, благаючи бога про те, щоб двері не захотіли несподівано стулити.
   Наполовину висунувшись із вагона, вона намагалася не чути тих істеричних коментарів за спиною, від ще неосудних пасажирів. Ніяка третя рейка з багато вольтовою напругою, ні щури-мутанти не лякали Юлію більше того, що могло несподівано впасти на голову і перетворити її на криваве місиво.
   Намагаючись протиснутися, вона зробила неприємний висновок, що вкотре надзвичайно розійшлася в стегнах. Дієта виявилася марною, зберігши її стегна, майже точною копією принад акторки Дженіфер Лопес...
   По даху знову пролунав знайомий удар. Зовні його жахливий звук долинув до слуху, набагато яскравіше, ніж у вагоні. Бракувало ще, щоб паля увійшла в момент, коли вона не те щоб уперед, назад рушити не може.
   - Пролазь же, чорт забирай! - лаяла вона свою п'яту точку і щосили вперлася долонями в стулки, у відчайдушній спробі їх ще трохи розсунути.
   Приклавши, останнє, здавалося б, нелюдське зусилля, їй все ж таки вдалося вирватися з "обіймів" поїзда. У момент, коли вона більше не про що не думаючи, кинулася в пітьму, на її місце з гуркотом опустився черговий гострий шматок бетону.
   За дверима Юлію чекав аж ніяк не рівний перон станції, і тому дівчина одразу впала. Їй пощастило. Боляче обдираючи долоні, вона дивом приземлилася на всі чотири кінцівки. Під ногою щось хруснуло, і, спробувавши випростатися, дівчина зрозуміла, що це її каблук наказав довго жити. Для балансу довелося зі злістю відразу обламати і другий...
   - Барсику! - Крикнула вона вголос і зробила кілька кроків уперед, - Де, ти матір твою!?
   Відповіді не було.
   - Твар ти волохата, а ну відгукнуся! - не на жарт розлютившись, Юлія раптом зрозуміла, що, якщо раптом зараз залишиться одна, то просто не знатиме, що робити далі.
   Десь під наступним вагоном, у непроглядній темряві, пролунало знайоме котяче човгання. Злякано і винно майнули два блюдця очей, що світилися.
   - Сволота! Як ти можеш у такий момент думати про свій шлунок? - образі дівчині не було меж.
   Вона шкутильгала вперед, наближаючись до місця так швидко, наскільки дозволяли зламані підбори. Діставшись кота, Юлія нахилилася під вагон і помітила його морду з щуром у зубах. Переконавшись, що не помилилася, вона з неприхованою агресивністю вдарила долонею по обшивці.
   - Я тут трохи з твоєї милості не гину, а він жере!
   - Вибачте, пані... Зірвався, - промайнуло в її свідомості, - Інстинкт і голод убивають у мені все людське...
   Кіт товстою тінню вилетів з-під складу, але ображена Юлія більше не звертала на нього уваги.
   Не звикнувши до темряви, крокуючи на зламаних підборах, дівчина почувала себе вкрай безпорадною, але злою. У цей момент лише світло з вікон, що частково висвітлювало ділянки шляху, могло бути її другом. А на кота, що припустив уперед, вона більше не сподівалася і в цілому починала розуміти, що покладатися їй доведеться тільки на саму себе.
   І поки що на новому шляху Юлію більше ніщо не турбувало. Звичайно, якщо не брати до уваги неприємного відчуття, що вона вперше йде тунелем метро пішки. Але ж завжди буває цей - вперше. До того ж більше ніяких жахливих звуків над головою і бетонних колів, що летять з неба (або із землі?). Лише ті, що виглядають із сусідніх вагонів, здивовані і пом'яті особи стурбованих її рухом пасажирів.
   Десь попереду, освітлюючи собі шлях ліхтариком, їй на зустріч йшов машиніст. Електродвигун поїзда мовчав.
   - Гей, хто там іде? - стурбовано гукнув він.
   - Я, - вичерпно відповіла Юлія. Вона все ще переварюючи в собі злості образ і переляк, не була налаштована на розмову. Всю дорогу від розбитого вагона до голови потягу, вона тільки й думала, як повернути собі впорядкований хід думок.
   - Я ж передав вагонами, щоб усі залишалися на місцях до прибуття рятувальників. Чи це вас не стосується?
   - У нас динаміки не працювали, - виправдалася Юлія і, зустрівши обличчям світло ліхтаря заплющила очі, - І взагалі, відчепіться від мене. Я звикла рятувати себе сама.
   Затуливши рукою яскраве світло, вона минула стривожене вусате обличчя машиніста.
   - Тоді йдіть геть з того боку, - здавшись, показав їй підземний водія, - До станції недалеко. Рятувальники вас зустрінуть... Боляче вигляд у вас поранений.
   - Дякую за комплімент, - не обертаючись, махнула йому на прощання дівчина. Після двох замахів вона відчувала себе принаймні двічі мертвою.
   Перебравшись до зазначеного шляху для обслуговуючого персоналу, Джулія почала повільно відходити від вогнів, які найбільш яскраво світилися після неї після занедбаного поїзда. Тінь, що відкидається дівчата, так само, як господиня, подався стомлено до стіни. Обов'язкова пригода, нарешті, перевантажені її терпіння. І як тільки пухнастий товстун знову промайнула біля її ніг, Джулія не втрималася.
   - Усе. Я виходжу з гри. Беру самовідведення. Плювати я хотіла і на замовлення, і на гроші.
   - Невже? - Розіграв здивування кіт, - А я то думав, труднощі вас тільки загартовують.
   - Чорт-два. Здалися мені ці труднощі, - сказавши все на слух, Юлія отримала величезне задоволення від відданої фразою емоційного забарвлення, - Тим більше на роль Ферзя я не підписувалася. У мене і так є робота.
   - Я б не був у цьому впевнений, - перебив Барсік, - Ви знову забули про незастережені побажання клієнта, на які підписався ваш начальник. Іншими словами, покупець бажає саме вас. Договір підписано, а аванс заплачено.
   - Хрінушки! - Юлію ця новина розлютила ще більше, - У нас не рабовласницький устрій, щоб людьми торгувати. Нехай я і втрачу своє місце в агенції, але рабом не стану!
   - Вам пані честь надають, а ви...
   - Та ви пішли! - Перебила його дівчина, продовжуючи лаятися вголос, - Ви мене вже довели, не кажучи вже про те, що далі буде. Я краще піду владі здамся, ніж далі ризикуватиму своїм життям. Нехай судять і ухвалюють будь-який вирок.
   - Навіть смертний? - єхидно поцікавився кіт.
   - У нашій країні мораторій на цю справу. Так що розслабся! - нервово тріумфувала Юлія.
   - Нехай так, - погодився кіт і додав, - Але тоді вас ніщо не врятує від нещасного випадку...
   Його останні слова, подібно до холодного кинджала, встромилися їй під ребра, кольнувши незахищену душу.
   - Сволота ти! - зло кинула дівчина і шкутильгала ще швидше. Нещасних випадків на сьогодні їй цілком вистачало, щоб вислуховувати ще якісь погрози на свою адресу.
   - Послухайте, у мене не так багато часу, - у голосі кота почулися тривожні нотки, - Мені не важко розправитися з вами, але я не хочу цього робити. У мене немає іншої кандидатки з якостями та талантами притаманними лише вам. Втративши вас, вся місія мого господаря опиниться під загрозою.
   - Тим більше, нехай все горить, синім полум'ям, - цинічно розсміялася Юлія, - Хоч не одна я постраждаю.
   - Вам не цікаві подробиці? Вас не турбує, що подібні інциденти в метро, замахи на вас все одно не припиняться? Можливо, навіть не цікава доля близьких до вашого серця людей?
   Перший та останній аргумент Барсіка несподівано зачепили войовничу дівчину. Цікавість і страх за коханих - найсильніші людські почуття, ніби змішавшись у гримучу суміш піни вогнегасника, заливали палаючий вогонь злості Юлії. Над співрозмовниками нависла незграбна мовчазна пауза.
   Нарешті, дівчина "зламалася" і наважилася поставити запитання.
   - Що ж це за така місія? - Тон її змінився з різкого в спокійний.
   Розуміючи, що питання досягли мети, кіт став дуже серйозним, йдучи якомога обережніше, щоб підібрати фрази.
   - Врятувати світ, - лише за хвилину коротко відповів Барсік. Він обернувся, і його очі, загадково блиснули в темряві, ніби попереджаючи про небезпеку, що загрожує людству.
  
   - Розділ одинадцятий -
  
   Продовжуючи рухатися тунелем, вони все далі віддалялися від пораненого поїзда. Яскраве світло його фар, відбиваючись від стін і у вигляді каламутних відблисків, стало вже майже непомітним за спиною. Те місце, яке так недавно Юлія вважала спокійним, за якусь мить просто перестало їм бути.
   Весь цей час, вона наївно вірила, що є нейтральною і лише волею випадку наражається на небезпеку. Дівчина вірила в це і сподівалася залишатися якимось стороннім спостерігачем, який допомагає своєму клієнтові. Але тепер усе кардинально змінилося. Роль, яку їй приготували, перетворювало її, ледь не в епіцентр нещастей, що згущуються... Плюс ще це марення, про тягар відповідальності за долю світу...
   - Що за нісенітниця?! - обурено здивувалася Юлія.
   - Зовсім, пані. Чи не нісенітниця. Хотів би я, щоб це виявилося їй, - парирував кіт, - Ви та інші члени, вашої майбутньої команди необхідні моєму господарю саме для скромної місії з порятунку світу. Коли я образно говорив про бізнес як про війну, а про організацію, що створюється, як про армію, я був з вами майже відвертий. Шахи - це гра в битву, і нам так само доведеться битися за їхніми давніми правилами.
   - Як воювати? З ким? - Здивування дівчини межувало з розгубленістю. Їй зовсім не хотілося брати в руки зброю. - І взагалі чому я?!
   - Шановна, ви одна з найкращих фахівців з підбору кадрів, - у словах Барсіка не звучало й натяку на лестощі, - Відповідно, можете підібрати та згуртувати найкращу команду з людей, здатних захистити наш світ від...
   - Але чого ви так вирішили?! - різко перебила дівчина, не дочекавшись повної відповіді, - Я нічого спільного з армією не маю і ніколи не маю... Ви зі своїм божевільним господарем не звернулися!
   - На жаль, пані, але за адресою, - заперечив кіт, - Я розумію ваше сум'яття. Саме тому й не хотів посвячувати усі деталі завчасно... Битва за наш світ буде не зовсім проста. Оскільки події будуть виходити за рамки розуміння звичного укладу речей і реальності, потрібна неординарна команда людей. Вони повинні бути не тільки сприйнятливими та стійкими до явищ нематеріального світу. Але й потрапивши у нестандартні ситуації вміти приймати у них рішення.
   - Під явищами ти маєш на увазі магію, духів та іншу містичну атрибутику? - обурення Юлії пішло на спад. З'явилася зацікавленість.
   Раптом у її спогадах яскравими фрагментами стали спливати бачені в кіно фантастичні історії про поєдинки магів, битви драконів, сутички людей і орків, вампірів і перевертнів. Асоціації, що несподівано виникли у дівчини, йшли витоками в світи Стівена Кінга і професора Толкієна, переплітаючись з іншими творами популярних жанрів жахів і фентезі.
   - Так... Саме так, - підтвердив Барсік, переглянувши за компанію з дівчиною образи, що виникли в її пам'яті, - Думайте в правильному напрямку... І ще найголовніше для членів команди те, що вони повинні підходити один одному по зірках. Або іншими словами по зодіаку. Отже одним питанням до кандидатів - "чи любите ви фентезі?" вам не обійтися...
   - Чи будуть жертви? - задумливо нахмурившись, ніжно запитала Юля,
   - А яка війна обходилася без жертв? - начебто хихикнув кіт. Після чого додав, - ...Вам не варто про них турбуватися, пані. Кількість їх буде мінімальною. Запевнюю вас. Мій господар майстерно грає в шахи і поставить ворожому королеві шах і мат через кілька ходів. Але для цього нам потрібно якнайшвидше встигнути набрати команду, до того як почнеться партія...
   - І все одно мені не зрозуміло, чому ваш вибір зупинився на мені, - дівчині не подобалися часові рамки. Їй взагалі не подобалося, коли її поспішали. Поки був шанс викрутитися, вона намагалася скинути з себе цей тягар відповідальності. - І ще. Хто цей невідомий ворог і що йому треба?
   - Чому ж? Ворог дуже відомий. Хоча, б'юся об заклад, в іншій ситуації ви ніколи не назвали б його ворогом, - озвався на запитання кіт, - Але розповім вам про нього я трохи пізніше. Для початку нам необхідно зібрати хоча б половину фігур другого ешелону. Адже члени вашої команди також захочуть усі знати. І не розповідати ж мені потім їм кожному одне й те саме. Для мене це було б вкрай стомлюючою тратою і без того безцінного часу.
   - Гаразд, - швидко погодилася Юлія з його залізною логікою, - Але найбільше хвилююче мене питання ти все ж таки не відповів. Даю стовідсоткову гарантію, що серед семи мільярдів людей повно фахівців набагато кращі за мене. Взяв би якогось шамана Вуду.
   - Розумієте, - зам'явся Барсік, - Те поняття світу, який доведеться рятувати моєму господареві, обмежене у майбутній нам шахівниці Москвою та її регіоном. Люди-фігури відповідно також мають бути підібрані саме з цієї місцевості. Оскільки час підтискає я звернув свій погляд у бік фахівців з відбору людей. Виконав колосальну роботу. Проаналізував якісність діяльності буквально кожної з шестисот агентств у Москві та області. І знаєте що? Ви маєте рацію. Ви не єдина...
   - Ну, тоді, може, я додому піду? - перебила Барсіка Юлія, щиро бажаючи пожартувати.
   Не дослухавши всієї суті, вона дозволила собі втішитися малою але значною поблажкою. На її тендітні плечі вже не намагалися поставити долю всього людства.
   "А що Москва? Мільйоном більше, мільйоном менше..." - не на жарт розвеселилася вона, навіть забуваючи, що йде на зламаних підборах.
   "Боже, Юля, звідки такий цинізм?" - подумала вона, знаючи, що повідомлення nedoslushannoe кішка народила кілька інших інформаційних цілей, - "Ви найбільше залишитися в живих ..."
   - ...Якщо дозвольте, я продовжу, - невдоволено встряв у її думки Барсік, - На жаль, ваш професійніший Московський колега зовсім недавно трагічно загинув разом з усією підібраною командою. Можна сказати, лаври найкращої вам дісталися у спадок.
   - Нда-с, - перспектива піти стопами попередника аж ніяк не радувала дівчину.
   - ...А оскільки часу вже майже не залишається, - продовжував говорити кіт, - То, мабуть, ви для нас з господарем останній запасний варіант... Хоча, зараз я навіть не впевнений, що нам вистачить часу підібрати потрібних людей до початку вторгнення ...
   - Блін, Барсік, а я вже мало не повторила долю свого колеги, - тривожно зауважила дівчина, - Якщо вже я твоя остання надія, потрудся докладніше пояснити від кого, ми бігаємо? А то, знаючи твою любов до конспірації, напевно, мій попередник так і помер у невіданні.
   Кіт вагався кілька миттєвостей. Він явно не хотів присвячувати Юлію особливо інтриг представників його світу. У тому, що це були інтриги, дівчина не сумнівалася. До того ж, якщо вже сама битва мала бути за суворими правилами шахів, а не за неписаними законами війни, де кожна гидота хороша, то з якого дива зовнішньому ворогові доведеться вирішувати бій нечесним шляхом.
   - Як я вже встиг помітити, у випадку з вампіром. Наше сіре суспільство дещо політизоване й поділене на табори..., - якось дивно тихо почав кіт і завмер на місці, змушуючи дівчину зупинитися.
   Попереду почулися голоси, що наближалися, і вже розрізнялося розділене на безліч променів мерехтливе світло кількох десятків ліхтариків. Через вигин тунелю, розглянути, хто наближався до них, було практично неможливо. Але зіткнись вони з цими людьми лоб у лоб, їхнє становище не змінилося б. Адже світло в обличчя не завжди найкращий спосіб познайомитись ближче.
   Наскільки пам'ятала Юлія, до них на зустріч мали рухатися рятувальники. Вона щиро сподівалася, що так воно і є, але й зустрічатися з тими, хто прагнутиме нав'язливо надати їй допомогу, якось не хотілося.
   "... Отже," Барсик продовжував ледь чутно, притискаючись до ніг дівчини, "Союз місцевих білих магів, таємно від усіх, уклав угоду з ворогом ззовні. Якщо вони саботують партії з боку нашого світу, то противник буде ініціювати їх в свої таємниці і, можливо, навіть дати притулок в їхньому світі своїм астральним тілами.
   - Прямо як у злій казці, - розчаровано зауважила Юлія. Її припущення щодо інтриги виправдалися. Але противник ззовні теж залишився чистим.
   Ще одна деталь, яка схвилювала дівчину в короткому оповіданні Барсіка, чомусь вислизнула із захоплення розуму, перешкоджаючи сформулювати друге питання.
   - Якби... - не чекаючи її, далі насторожено зашипів кіт. Він ніби вирішував, що робити далі. Наближення можливих рятувальників явно не викликало його в захват, - До речі, саме ці казкарі влаштували катастрофу того Конкорда, а зовсім недавно обрушили Басманів ринок. Під час останнього інциденту саме загинула наша перша команда...
   Юлія здивовано лише мовчки відкрила рота. Кіт не тільки порушив межі своєї компетенції (у які, в принципі сам себе і поставив), він розплющив їй очі. Недарма вона переживала про тріщину у стелі свого кабінету. Можливо, якби вона залишилася в офісі підбирати кандидатів, їх чекала б та ж доля, як похованих під дахом торговців Басманова ринку. А потім би це знову назвали чиєюсь халатністю або ще краще нещасним "випадком".
   - Але найнебезпечніше для вас, пані, - просячись на руки, кіт став на задні лапи, - Навіть вийшовши з гри, ви вже нічого їм не доведіть. Вампір у метро випадково розкрив моє інкогніто. Цю інформацію хтось із їхньої продажної ложі, безсумнівно, штовхнув магам і вони вийшли на новий слід, чудово обізнані про те, що я шукаю.
   Дівчина зрозуміла, що перерва між тяганнями тяжкості, що тривала, благополучно закінчилася. Тяжко зітхнувши, вона, як рідну, притиснула волохатого звірятка до себе. Товста і вже сита тушка Барсіка важко зітхнула.
   - Відірвавшись від одного з них, я блокував подальше випромінювання вашої аури, але проколовся. Будь прокляті той короп і мій голодний шлунок! Чаклуни та медіуми негайно організували черговий замах і не зупиняться, поки не заженуть вас у могилу. Навіть якщо ви відмовитеся від роботи на мого господаря - це вас уже не врятує.
   - Чому?
   Після всього сказаного котом, питання, яке тривалий час хвилювало дівчину, вже втратило всякий сенс і перетворилося лише на безпорадне поєднання звуків.
   - Ви просто не зможете їм нічого довести! - засміявся їй в обличчя Барсік і став зручніше влаштовуватися на руках.
   Юлія насторожено подивилася в бік людей, що наближалися в темряві. Їхні голоси та кроки були зрозумілі та помітні. Здавалося, не пройде й хвилини, як світло першого ліхтаря вдарить їй в обличчя. Не бажаючи зустрічатись із рятувальниками, вона вже дуже сумнівалася, що до них наближалися саме вони.
   Раптом, деталь, що раніше вислизнула в їхній розмові, несподівано спливла у свідомості, і поки не з'явилися люди, дівчина встигла сформулювати останнє питання.
   - Але чому саме "білі" маги?
   - Хе-хе, - тихо посміхнувся Барсік, - Хіба ви ще не зрозуміли? Серед нашого Темного світу, вони єдині на відміну від церкви, які протягом століть підтримували ідеологію Світла виключно екстремістськими методами.
   Налякана Юлія невпевнено підійшла до краю службової стежки та обережно подивилася на рейки. Окрім них більше сховатися було ніде. У момент, коли по тілу дівчини ковзнув промінь світла, а неподалік пролунав здивований чоловічий вигук, кіт все ще довершував свою розповідь. Здавалося, він уже все продумав і більше не хвилювався.
   - ...Сударине, нашому світу аж ніяк не загрожує невідоме Зло інших світів. Навпаки. Як і у всіх казках, саме Добро боротиметься з нами. Зі Злом, яким ми, в компанії з усім людством, і є. Будь ласка, не забувайте. Білі завжди ходять першими в шахах...
  
   * * *
  
   Так і не роздягнувшись, Дмитро в задумі лежав на дивані і тужно дивився на хитромудрі візерунки шпалер на стіні. У цих лише дизайнеру зрозумілих малюнках його уяву знаходило то хитромудрі переплетення квітів, то кумедні пики героїв голлівудських мультфільмів, то виразні своїм похмурим виглядом обличчя людей. Асоціації виникали різні, але вони миттєво зникали, коли стіною пробігало вгодоване тільце рудого таргана. Ці вимушені сусіди остаточно втратили сором і, як би пробуючи на міцність нервової системи господаря, нахабно обійшов квартиру в найвидніших місцях.
   Морозов не любив насильства по відношенню до комах, і тому колонія вусань відчувала себе майже скрізь безкарною. Хоча, швидше за все, огида у Дмитра викликала не саме вбивство таргана, а те, що зазвичай залишалася від його рідкої сутності після зіткнення з твердою підошвою тапка. Так, мабуть, і не всякого б потім порадували розмазані по стіні коричневі плями, схожі на невдале зображення меморіалів, на згадку про безневинні жертви геноциду.
   Так чи інакше, але від убивства Дмитро не відмовлявся. Слідчий з нещадною регулярністю топив цю настирливу націю, не соромлячись використати у нелегкій справі всі набуті навички професійного криміналіста. Досвід дозволяв Дмитру, не залишати утопленикам жодних шансів виплисти чи попередити товаришів, знову і знову заманюючи у раковину нові жертви.
   Морозов перекинувся на інший бік і потягнувся за пивом.
   Його він виявив ще на кухні, коли обшукував у пошуках чогось їстівного порожній холодильник, і неодмінно вирішив скористатися, для боротьби з болючим головним болем.
   І ось струнка фігура пляшки височіла на журнальному столику, складаючи компанію розкритій коробці сухого "Віскас". Тільки ось Дмитро зовсім не пам'ятав колись, і найголовніше - навіщо купував цей корм для кішок.
   Повернувшись додому, він знайшов упаковку вже в напівзруйнованому стані, і щоб продукт зовсім не пропав, замість пивної закуски став відправляти його в шлунок. При цьому постійно згадуючи слова гумориста Задорнова - "Хто ж перед виходом реклами визначає, що нова їжа для тварин стала ще смачнішою і поживнішою?" Морозов періодично посміювався над собою. поєднувалися з пінистим напоєм, і чим більше він їх їв, тим смачнішими вони ставали.
   Із задоволенням, сьорбнувши ковток вже добряче потеплілого пива, Дмитро знову відвернувся назад до стіни. Дивлячись на неї, він час від часу вперто повертався до деталей позавчорашнього дня, сподіваючись хоч там знайти зачіпки, для подальшої розкрутки подій. Але, на жаль, цей метод поки що зовсім не йшов йому на користь, змушуючи лише відчути відчай від свого безсилля щось згадати.
   Порадою Василя він скористатися так і не зміг. Сон уперто не йшов до нього. Дмитру здавалося, що навіть із заплющеними очима він міг чудово бачити обстановку свого скромного житла крізь опущені повіки.
   Нарешті, залишивши безуспішні спроби повернути пам'ять або заснути, Морозов раптом відчув, що головний біль раптово зник. З полегшенням зітхнувши, Дмитро проводив поглядом чергових рудих шпигунів на стіні і вирішив розслабитися.
   Потягнувшись за журналом, що порочив його репутацію, Морозов завагався. Чи варто турбувати те, що з такою ненавистю було так недавно кинуто на підлогу. Блискуча глянцем недбала чарка манила і відштовхувала, що було природно для видань з подібним змістом. Але найприкріше для Дмитра було те, що досі він ніяк не міг зрозуміти, як журнали взагалі могли потрапити до його кабінету.
   Провал у пам'яті, ця дивна папка в сейфі, дівчина-невидимка, зникнення ордерів, а тепер ще й цей набір грудастих порно див, неухильно зароджували в Дмитру підозру, що з головою в нього давно вже не все гаразд. У цій черзі дивно було лише одне втіха - він твердо знав, що у випадку з невидимкою був не самотній. Напевно, тільки цей факт і утримував його від негайного походу до психотерапевта.
   Несподівано у двері наполегливо зателефонували. Всі похмурі роздуми були одразу кимось безсумнівно перервані. Дмитро не хотів вставати, але трель ставала все дзвінкішою і настирливішою. Створюється враження, що зловмисник навіть не збирався відпустити кнопку виклику, або він просто натиснув її, і з шкоди, приклеїти його клейкою стрічкою.
   - Цікаво, у кого ще сьогодні не всі вдома? - Забурчав Дмитро і неохоче встав з дивана.
   Він розправив пом'яті краї куртки і, знайшовши тапки, не поспішаючи, побрів у коридор, човгаючи ногами. Раптом брязкіт дзвінка різко припинився. Неначе не витримавши навантаження, згорів його єдиний запобіжник. Глибоко зітхнувши, Морозов у повному мовчанні підійшов до дверей і обережно глянув у вічко. На сходовій клітці, як і підозрював, нікого не виявилося.
   - Ось, поганці! Вічно спокою не дають, - лаяв Дмитро місцеву шпану.
   У квартирі послуга була розташована на першому поверсі, а це означало, що йому довелося пережити нальоти, викличної і потім тікають хлопчиків більше, ніж один раз. На жаль, він ніколи не придумав ефективних засобів боротьби з цим явищем. Коли, однак, він спробував зняти замок і залишити два оголених проводів під напругою, але ці виродки закоротити їх прямо в середині ночі ...
   - Ішли б, у комп'ютерному салоні зависали або клей по підвалах нюхали, ніж спокій громадян турбувати, - розсердився Дмитро і відвернувся від вічка. Не встиг він зробити кілька кроків, як невідомі зателефонували знову.
   - Ну, мля, тримайтеся! - Вилаявся міліціонер і, зробивши різко стрибок, зірвав клямку і навстіж відчинив вхідні двері.
   Але за нею вже нікого не було, а з темного під'їзду не лунало жодного звуку. Морозов швидко вийшов на сходову клітку і озирнувся. Потім, застукавши шльопанцями по сходах, він збіг на один проліт вгору і заглянув за сміттєпровід.
   - Хмм - нікого, - на душі стало якось зовсім незатишно, - Ех, знову тебе ковбасить, Михаличу.
   Повернувшись у квартиру, Дмитро щільно зачинив за собою двері і ще раз про всяк випадок окинув поглядом майданчик через скляне око. Як і раніше на ній не було виявлено жодної душі. Чортнувшись, Морозов похмуро побрів назад у кімнату, з кожним кроком чекаючи повторення концерту. Але, хлопчакам, мабуть, витівка набридла, і протяжних дзвінків більше не повторилося.
   Минувши кухню, він збирався ступити в кімнату, як раптом з піднятою ногою безмовно застиг прямо на її порозі. На його улюбленому дивані, втомлено розвалившись із закинутими ногами, гортала журнали дівчина. Їхні обкладинки, призначені для чоловіків, виглядали в її руках якось зовсім неприродно. Але це була лише дрібниця порівняно з тим почуттям, яке в цей момент відчув Дмитро. Він дізнався у дівчині недавню знайому.
   Приємна особа була та сама Частикова, що так раптово розчинилася в повітрі прямо на його очах. Але цього разу вона виглядала вкрай змученою. З нею поруч, витягнувши всі чотири лапи і випнувши здоровене пузо, жмурив очі великого чорного котяра. Щось підказало капітанові, що саме про нього вона згадувала, перед тим як розчинитись у повітрі. А тепер ця тварина і йому привітно усміхалася.
   Дівчина двічі чхнула і подивилася на Дмитра, який навіть не в змозі побажати їй доброго здоров'я.
   - Ви виглядаєте так, ніби побачили приведення, - усміхнулася вона і вказала на вільне місце, що залишилося, - Сідайте. Ви ж у себе вдома. І покірно прошу вибачити нас за несподіване вторгнення.
   Не відриваючи погляду від Юлії, Дмитро пройшов у вказаному напрямку та обережно опустився в крісло. Звідти, мовчки, мов партизанів на допиті, продовжив з неприхованим здивуванням розглядати прибульців.
   Морозову раптом здалося, що кота він цього бачить уже не вперше.
   - У нас не так багато часу, - продовжила дівчина, - Але перш ніж ми перейдемо до справи, хочу дізнатися ваш знак зодіаку.
   - Вибачте що? - Дмитро ніби прокинувся і часто заморгав очима.
   - Хто ви за зодіаком? - повторила запитання дівчина.
   - Риби, - невпевнено відповів він і втупився в кота. Товстопуз і дівчина одразу переглянулися.
   - Коротше, Морозов, - несподівано без церемоній звернувся до нього волохатий звір. При цьому слова зазвучали прямо в голові Дмитра, - пропоную угоду. Я повертаю тобі пам'ять і пояснюю що до чого, щоб ти зовсім до дурні себе не довів...
   Господар квартири все ще був розгублений, коли почув про свою втрачену пам'ять. Угода, здатна повернути його до нормального життя, змусила Дмитра відразу зробити над собою неймовірне зусилля і знайти сили для можливого торгу.
   - А що натомість вимагаєте від мене? Останні заощадження чи мою безсмертну душу?
   - Діма, я тебе благаю, - кіт пирхнув, - Запропонувати душу іншим. Нам потрібна тільки допомога від вас в одному благородній справі. І, запевняю вас, там немає ні краплі злочину в ньому, таким чином, щоб не порушувати свої принципи. Як, втім, він не був в разі агентства, яке ви запускали в сьогодні ...
   - А можна точніше описати те, що від мене потрібно? - Дмитра щосили трясло нервове тремтіння, та так, що він навіть вп'явся пальцями в підлокітники крісла. Нарешті, Морозов згадав, де бачив цю нахабну котячу морду. Точніше не "де", а колись. І це "коли" було вчора!
   - ...Світ урятувати, - тихим голосом встряла за колегу дівчина. Але вона ніби була не до кінця впевнена у своїх словах, - Всі подробиці, за словами Барсіка, будуть трохи пізніше.
   - Одним словом, Дімо. Ти згоден? - Кіт перевів погляд своїх зелених очей з дівчини на Морозова, - А то й цей день можеш ненароком забути. І з роботи попрут... Взагалі, ти в нас сам розумний, щоб здогадатися про наслідки.
   Після деякої паузи Дмитро скрипнув зубами і знехотя кивнув на знак згоди. Морозов чудово розумів, що його намагаються шантажувати, але випадок був зовсім не той, щоб відреагувати принциповою відмовою, як він зазвичай чинив у подібних випадках.
   - Я згоден, - словесне підтвердження взагалі не було схоже на поведінку капітана в такі моменти. Але, по суті, весь день Дмитра не був схожий на всі попередні в його житті... Звичайно ж, за рідкісним винятком вчорашнього, якого в його пам'яті взагалі не існувало...
   ...І раптом він згадав. Згадав усе у найдрібніших подробицях. Як після роботи втомлений прийшов додому і як зустрів цього чорного кота на сходах. Його жалібне голодне нявкання викликало у Дмитра жалість і, замкнувши звіра в квартирі, він побіг у магазин, де й купив "Віскас". Там же придбав алкоголь і, нагодувавши кота, почав розслаблювати організм. Наївшись, кіт застрибнув на стіл і зустрівся своїми зеленими очима з його вже каламутним від алкоголю поглядом.
   Дмитро пам'ятав, як тонув у їхній глибині, ніби занурюючись у сон. Але він уже не міг опиратися гіпнотичному впливу котячого погляду. Алкоголь розслабив його м'язи, а змитий самоконтроль свідомості беззастережно здавав неукріплені позиції. Він провалився у вузькі зіниці кота, і вони зімкнулися над ним, занурюючи в темряву.
   Далі він бачив себе збоку. Наче це були зовсім не його спогади. Він навіть не виглядав п'яним. Зібравшись, Дмитро дійшов до метро, де купив злощасні журнали з папкою. Сів на поїзд і невдовзі вже був у конторі. Взяв кілька чистих аркушів, вклав у папку журнали і разом особисто замкнув у сейф. Після чого сам не свій так само повернувся додому, де й заснув смертельним сном до самого ранку.
   Багато чого так і залишилося загадкою. Морозов так і не зміг зрозуміти до кінця, чому вранці відкривши сейф, він побачив те, що спонукало його до негайних дій. Але насправді вже починав розуміти, що став жертвою жахливого гіпнозу, або зомбування свідомості...
   "Боже, з ким же я зв'язався?" - з жахом подумав він, помічаючи, що схопившись за волосся, стискає руками свою голову. Він захотів негайно встати та бігти. Бігти куди очі дивляться, але...
   ...через секунду на вулиці пролунав потужний вибух.
  
   - Розділ дванадцятий -
  
   Вибухова хвиля, вибиваючи шибки і з коренем вириваючи віконну раму, увірвалася в кімнату. Гострі, як бритва, шматки скла впереміш з роздробленим у потерть деревом і пилом, розкраюючи щільні фіранки, кинулися до Юлії та Дмитра. Потривожені сильним потоком повітря, у дворі істерично заволали автомобілі. Звуки сигналізацій залилися швидкими трелями, але раптово затихли, перетворюючись на окремі ледь чутне "піп-піп-піп". Хід часу сповільнився і остаточно зупинився в той момент, коли два великі осколки вже майже досягли скронь людей, що сиділи один навпроти одного. Їхній переляк ще навіть не встиг позначитися на зблідлих обличчях.
   - Знайшли таки. Ніякої енергії, на ваші вибрики не напасешся..., - прогарчав кіт, схоплюючись на лапи, - Носитися швидше за світло не так вже й легко, чорт би вас узяв...
   Він підстрибнув і відштовхнувся від спинки дивана. Витягнувши лапи в стрибку, Барсик випустив пазурі і врізався спочатку в один, а потім і в другий уламок, одним махом збиваючи їх зі смертоносної траєкторії.
   - Все, матір вашу! - Вилаявся він, ударяючись у приземленні об стіну за кріслом Дмитра, - Я в будь-якому випадку доб'юся того, чого хочу ...
   Час узяв новий старт. Крісло з Дмитром перекинулося, скидаючи його на підлогу. Юлія затуляла обличчя руками та закричала. Маленькі гострі шматочки скла встромилися в її шкіру і розірвали її, залишаючи глибокі порізи. Зірвані з дивана журнали піднялися в повітря і, розірвавшись, закружляли по кімнаті в курному вихорі, наче конфетті, щойно вистріляні з хлопавки.
   Звуки розлючених сигналізацій знову наповнили стіни приміщення. Разом з ними з вулиці долинув плач, і часті заклики про допомогу. У ніс ударив гострий запах крові, перемішаної з гаром і паленою гумою. На місці де раніше було вікно, зяяла задимлена діра, обрамлена дірявим ганчір'ям із колишніх фіранок. Пил і бетонна крихта стали повільно осідати в повітрі, товстим колишнім шаром покриваючи меблі та підлогу.
   - Потрібно негайно йти, пані, - підскочив до пораненої дівчини кіт, - Вони знову вийшли на нас.
   - Ааа, - скрикнула Юлія і, морщачись від болю, висмикнула з долоні невеликий уламок скла, - Дістали вже! Але куди? Нам від них все одно не втекти.
   - Є ще один спосіб відірватися, - заперечив Барсик і звернувся до Дмитра, що піднімається на ноги, - У вас знайдуться два великі дзеркала?
   Вставши на ноги і притулившись до стіни, Капітан періодично тряс головою. З його скуйовдженої голови летіли тріски і пилюка. Думки про втечу ніби здуло. Кидати дівчину у неприємній ситуації йому не хотілося.
   - У ванні ніби щось є, а навіщо?
   Кіт не відповів і миттєво зник у вказаному хазяїному квартирі напрямі.
   Хрустаючи склом під підошвою, він за два кроки підскочив до Юлії і простяг руку.
   - З вами все в порядку?
   - Ні звичайно! - вигукнула дівчина, але все ж таки скористалася його допомогою, щоб підвестися, - Де Барсік?
   - Кіт? - перепитав Дмитро.
   - Він самий, - уточнила Юлія і, кульгаючи, незграбно попрямувала у бік коридору.
   - У ванні, мабуть, - невпевнено відповів Морозов і розгублено озирнувся. Вигляд розбитої квартири подіяв на нього гнітюче, але він знайшов у собі сили не переживати з приводу казенного майна. Крізь дим, що розвіявся, на вулиці було видно палаючий кістяк мікроавтобуса. Вогонь уже перекинувся на сусідні автівки, погрожуючи черговими вибухами.
   - Усі сюди! - пролунав у голові кожного з них голос кота. - Мені потрібна ваша допомога.
   Діставшись до ванної кімнати, вони знайшли Барсіка, що нервово ходив туди вперед по краю ванни. Він справді знайшов два дзеркала. Точніше дві дзеркальні стулки шафи, що висіла над раковиною.
   - Що ти хочеш, щоби ми зробили? - вголос спитала його Юлія, зовсім не розуміючи того, що задумав її волохатий друг.
   - Зніми ці два дзеркала і помістіть їх на обох кінцях дивана навпроти один одного, - зображення промайнуло в свідомості Юлії та Дмитра, якого роду домовленості кіт уявні, - Але швидко ми не маємо багато часу перед організаторами вибуху , що собі уявляють їх спроба вбити вас не вдалося.
   - Але... - хотів заперечити Морозов. Він дуже сумнівався, що хтось бажав їхньої смерті, вибухаючи не квартиру, а автомобіль, що стояв під вікнами.
   - Не сперечайтеся з ним, - різко обернулася до нього Юлія, - Робіть, як сказав Барсік. Ви ще не розумієте, у що вляпалися...
   Більше без заперечень, Дмитро одну за одною зірвав з кріплень обидві дверцята шафки. За допомогою дівчини, він взяв їх пахви і попрямував назад до кімнати. Юлія підхопила кота на руки, і, майже притулившись до спини капітана, затопталася за ним.
   - Навіщо все це? - стурбовано поцікавився Морозов, швидко притуливши дзеркала до підлокітників дивана. Вони розташувалися точно один навпроти одного і вже відбивали відбиток колеги навпроти.
   - Тунель бачите? - Запитав кіт і, вирвавшись з рук Юлії, стрибнув на середину дивана.
   - Не розумію про що ти? - оторопіла дівчина. Вона вже відчувала, що небезпека, що загрожувала, знову задихала їй у потилицю.
   На вулиці від підірваного автомобіля крім каркаса вже нічого не залишилося, а вогонь, що перекинувся, на всю лизав пухирну фарбу капотів сусідніх машин. Вітер то гнав чорний сморід у їхню кімнату, то навпаки геть від будинку у бік двору, де вже звучали сирени рятувальників, що наближалися, і зібрався пристойний натовп роззяв.
   - Пані, подивіться в дзеркала, - випалив Барсик, - Коли одне відображає інше, утворюється нескінченний коридор задзеркалля.
   - І що? - не зрозумів Дмитро, розглядаючи безліч своїх відбитків, що віддалялися.
   - Це наш квиток звідси, - кіт схвильовано ходив з боку на бік, відбиваючись в обох дзеркалах. Він нервово бив по дивані кінчиком хвоста, бо його явно дратувало нерозуміння людей перед ним.
   - Читали "Аліса в Задзеркаллі", Керролла? От і я пропоную вам звалити звідси тим же способом, - швидко затараторив Барсік, - Але на відміну від Аліси та багатьох інших мандрівників кому не пощастило застрягти в нескінченному лабіринті переходів задзеркалля, ми знатимемо, куди прямуємо. Нам тільки треба точно уявити місцевість, в яку ми збираємося зійти з тунелю і там має бути ще два поставлені один навпроти одного дзеркала... У людський зріст, зрозуміло...
   - Але куди, щоб це було безпечно? - хвилюючись, спитала Юлія і, схлипнувши, чхнула, - Я не пам'ятаю таких місць...
   - До вас додому! - фиркнув кіт, - А тепер швидко на диван! Обидва! І притисніть один до одного так, щоб відображатися в дзеркалах цілком.
   - У мене вдома немає таких дзеркал! - Запанікувала Юлія, не бажаючи перетворюватися на Алісу і бути приреченою вічно блукати чорт знає де.
   - Повірте, пані. Все вже продумано. Раджу поспішити та уявити, що ви вже вдома. Вашого підопічного та його уяву я беру на...
   Пролунав другий вибух. Хоч він і виявився набагато слабшим за попередній, але долетів до них не тільки звуком. Величезний шматок оплавленої гуми, що чавить чорним димом, ударившись об край віконного отвору, протуберанцем влетів у вітальню і закрутився на підлозі. Полум'я відразу перекинулося на килим. Легко немов солома спалахнули залишки фіранок, наповнюючи кімнату їдким димом.
   - Чорт! - вилаявся Дмитро і скинув із себе куртку. Замахнувшись на вогонь, він рішуче зібрався гасити пожежу, що розповзалася на всі боки.
   Але Юлія зупинила його і так різко штовхнула спиною на диван, що кіт, що сидів там, лише в останній момент встиг відскочити в бік одного з дзеркал. Здивувавшись такої спритності колишньої підозрюваної, капітан міліції спробував тут же схопитися, але негайно був притиснутий дівчиною, що його осідлала зверху.
   - Поїхали! - Крикнула Юлія, звертаючись до щільно втисненого в дзеркало Барсіка.
   Вона обняла його за шию щільно Дмитро. Настільки, що людина відразу ж відреагував інстинктивно, він кладе руку на її стегно. Переконавшись, що вони повністю відображаються в дзеркалі, Джулія закрила очі і уявляла себе вдома.
   У цей момент в ударі вибуху злітала на повітря третя машина, і ніби спеціально спрямований кимось вогняний вихор одразу вдерся до багатостраждального вікна кімнати.
  
   * * *
  
   У момент, коли тривожною тріллю прокинувся мобільний телефон Тані, Василь уже цілував її шию, попутно утримуючи бажане тіло дівчини за район найм'якшого і хвилюючого уяву місця. Залишки, організованого ним за допомогою служби доставки, бенкету було благополучно забуто на кухні. Сплетячи навколо дівчини мережу чарівності, Василь крок за кроком наближав об'єкт пристрастей дедалі ближче до входу до спальні її подруги.
   - ...Телефон дзвонить, - повна солодкої знемоги, з жалем помітила Таня. Але в глибині душі все ж таки була рада цій трелі. Дзвонок, що несподівано втрутився в процес її легковажного падіння в руки майже незнайомого чоловіка, привів дівчину в почуття і створив привід вирватися з обіймів.
   - Потім передзвонять, - невдоволено, але водночас ласкаво заперечив Василь.
   - Васю, але це ж може бути Юля! - Захвилювалася Тетяна і з спритністю кішки вислизнула від чергового поцілунку.
   Коли, вирвавшись із його рук, дівчина побігла на кухню за телефоном, Василь з досадою вдарив долонею по стіні. Тані не довелося побачити цього жесту розпачу і вираз розладу, що майнув на обличчі невдалого коханця, перемішаного зі злістю. Він провалив найвдалішу за цей день спробу швидко затягти дівчину в ліжко і стримати емоцій, звичайно ж, не міг. І виною всьому був дзвінок, що діставав своїм звучанням.
   Порівнявши вібруючий серед салатів апарат з більш удачливим суперником, за право володіти серцем жінки Василь, нарешті, здався і понуро поплентався за дівчиною.
   Забувши застебнути блузку, Тетяна схопила телефон, але він відразу замовк прямо в неї в руках і висвітився одним пропущеним дзвінком. Бажаючи подивитись, хто ж перервав їхню любовну гру, Таня зняла блокування клавіатури, як раптом мобільник смикнувся, і на екрані висвітлилося повідомлення.
   - Хто це був, - з цікавістю спитав Василь. Він уже встиг підійти зі спини і взявши дівчину за плечі, став тицяти носом у пишне волосся.
   - Не знаю, - зосереджено відгукнулася Танюшка, - Тут повідомлення надійшло...
   - І хто нам пише? - у тоні питання Василь зобразив відтінок ревнощів.
   - Юля просить, щоб ми переважили її дзеркало з ванної і повісили на двері у передпокої, - здивовано повідомила дівчина і розгублено подивилася на Василя, - Каже, що це допоможе їй повернутися.
   Оперативник ніяк не очікував такого дивного побажання від дівчини-невидимки, але не розгубився. Йому вже не в першій було стикатися з дивностями за сьогодні.
   В принципі, він взагалі вже не очікував від Юлії Володимирівни, що втекла, жодних звісток. І навіть збирався використати її ліжко у ролі ульотного сексодрому. Але якщо вже господиня сама дала про себе знати, то можливість, познайомитися з подругою Тані ближче, цього разу він вирішив не втрачати. Хоча б через те, що "політати" їм із Танею все одно не вийшло, саме з вини Юлії.
   Зберігаючи повний спокій, він узяв зі столу шматок піци з шинкою і відправив його до себе в рот.
   - Ти номер телефону, звідки надіслано повідомлення, перевірила?
   - Так. Він належить Юльці ..., - Дівчина запнулась, - Тільки не зрозумію як? Адже її мобільник лежить у мене у сумочці.
   Вона вмить підстрибнула до стільця, де залишила всю ручну поклажу, і через секунду Василь побачив другий телефон у неї в руках.
   - Чортовщина якась із цими телефонами, - в очах Тані промайнуло нерозуміння.
   - Ну, якщо просить, значить треба допомогти, - вирішив Василь і, запив прожований шматок пивом, вирушив у бік ванної кімнати, - Все одно ми твою подругу довго тут чекаємо. Може справді дзеркало допоможе...
   Тривожно зітхнувши, дівчина вирушила за ним і зупинилася у дверях ванної кімнати. Виглянувши з-за спини Василя, вона відбилася перед ним у дзеркалі й усміхнулася. Після чого не зовсім своєчасно стала упорядковувати розпатлане волосся.
   - Не могла б ти мені допомогти... - знявши дзеркало з кріплень, Василь ледве боком став витягати його назовні. Широке дзеркало було дуже важко обхопити, бо за розмірами воно ніби брат близнюк скидалося на те велике, що вже висіло на стіні передпокою.
   Як не дивно Танюшка одразу помітилася і почала допомагати, піднімаючи нижній край. Взявшись у чотири руки, вони з диханням, що завмирає від тяжкості, нарешті, витягли громадину в коридор. Підтримуючи дзеркало з одного боку і підштовхуваний дівчиною з іншого, Василь обережно наближався до вхідних дверей.
   - Його треба неодмінно повісити обличчям у помешкання... - сказала Таня, обережно опускаючи свою сторону на підлогу.
   - А як же інакше? - посміхнувся Василь. Розгортати цю бандуру він навіть не збирався.
   Опинившись між тильною стороною дзеркала та дверима, він став надавати йому вертикального положення. Щойно обличчя обох дзеркал зустрілися, між ними несподівано промайнула блискавка. Пролунав вибух, і в коридорі відразу запахло гаром.
   Злякавшись несподіваного спалаху, Танюшка скрикнула і похитнувшись назад упала на підлогу. Відповзаючи в бік кухні, вона побачила, що полум'я, що вивергалися дзеркалом, палючі язики і те, як воно затряслося в руках Василя. Самої ж особи оперативника через дим уже не було видно.
   Раптом пролунав оглушливий тріск, і з гладкої поверхні прислужниці краси, оповиті чорним димом, вилетіло двоє людей. Боляче впавши на килим передпокою, вони скрикнули більше від несподіванки приземлення, ніж від отриманих садна. У бік Тані відразу відскочив чорний і волохатий грудок, який при найближчому розгляді відразу виявився величезним товстим котом. Полум'я та дим миттєво зникли, втягуючись назад у дзеркало.
   - Без паніки, шановна, - звернувся до шаленої дівчини звір, - Тепер ваша подруга не тільки в безпеці.
   Чорний візитер різко обернувся і глянув на супутників, що все ще лежали на доріжці. Дмитро та Юлія, продовжуючи тісно стискати один одного в обіймах, злякано озираючись на всі боки. Кіт знову повернув свою здоровенну пику в бік Тані і, посміхнувшись, додав.
   - ...Але й у добрих руках.
   - Таня! - щиро зраділа Юлія, побачивши нехай і не близьку, але віддану подругу. - Як ти тут виявилася?
   Дівчина відпустила шию Дмитра і поповзла у бік, що часто плескає очам Танюшки. Морозов, охаючи і потираючи бік, майже як старий дід став підніматися на ноги. За його спиною з-за дзеркала обережно визирнув Василь і відкрив рота з подиву.
   Оперативник не міг повірити, що бачив. Перед ним на повний зріст справді стояв його колега з плоті та крові. Трохи пом'ятий і чорний від сажі, але той самий Дмитро Морозов, якого він відправив додому перед приїздом сюди.
   - Юля! Ти ж мені сама дзвонила! - Нарешті, дізналася подругу Танюшка, - Як це здорово! Нарешті, я знайшла тебе! Що це було? Як?
   Не звертаючи уваги на кота, що плутається поруч, дівчата радісно обнялися. Не стримавшись, Юлія чхнула прямо в плече Танюшці.
   - Діма? - здивовано гукнув Василь, все ще сумніваючись, що зір його не підводить. - Ти тут як опинився?
   Обернувшись на голос, Дмитро окрім свого відображення побачив за дзеркалом обличчя витріщили очі Василя.
   - Навіть не знаю, як пояснити, Васю, - винувато посміхнувся він, - Це все кіт. До нього звертайся за подробицями.
   З-за рогу обережно висунулась зеленоока пика, що належала представнику сімейства котячих, і з зверхньою цікавістю подивилася на Василя.
   - Знаєш, Васю, кого-кого, а на тебе я не очікував тут зустріти, - прозвучали в голові опера слова кота, - Але якщо вже вліз сам, то доведеться розглянути і твою кандидатуру. Випадків у нас не буває. Так би мовити, назвався грузде, лізь у кузов...
   - Що? - нічого не зрозумів Василь і затряс головою, ніби збираючись прогнати ману. Він не міг повірити, що з ним заговорила домашня тварина. Від несподіванки він відразу розгубився настільки, що випустив дзеркало з рук. Почавши свій шлях у бік підлоги, він був вдало підхоплений Дмитром і акуратно покладений лицьовою стороною вниз.
   - Як мені це набридло, - фиркнув кіт, - І так див досить надивилися і все одно продовжують не вірити. Та що ж це за люди такі? Значить, з невидимкою зіткнутися це нормально, з дзеркала вивалитися теж, а от з котом, що говорить, поговорити ніяк?
   - Я не думаю, що невидимість - це нормально, - у слух заперечив Василь, ловлячи себе на думці, що діалог він таки підтримав.
   - А що в ній ненормального? - спитав кіт, виходячи з-за рогу і постаючи перед оперативником у всій красі, своїх значних розмірів.
   - Барсику... так тебе звуть, так? - невпевнено і обережно звернувся до кота Дмитро. - У принципі, якщо цей фокус пояснимо, то розкажи, будь ласка. Мені теж цікаво. Те, що ти у нас телепат і гіпнотизер, я зрозумів за спогадами вчорашнього дня. І навіть пояснення принципу подорожі в дзеркало має для мене якусь логіку. Але те, як ви з Юлією зникли з кабінету, я досі не можу зрозуміти...
   - Ходімо на кухню! - несподівано гукнула чоловіків Юлія. Вона вже встигла скинути порядком набридлі чоботи зі зламаними підборами і постала перед ними як справжня господиня - у тапках.
   - Я, вже було зібралася одразу розповісти усі пригоди подрузі. Та Таня запропонувала мені, що буде краще для всіх, якщо ми зберемося в одному місці, поїмо і все детально обговоримо. А Барсік тим часом нам у цьому допоможе...
   Як на підтвердження зробленої пропозиції, з кухні долинув дзвін посуду та шум води в раковині. Танюшка не марнувала часу і вже на всю готувала плацдарм для чергового обіду.
   - Добре, панове, - муркотнувши, погодився Барсик, розуміючи останню фразу в усіх сенсах, - Мабуть, мені теж не завадить ще раз трішечки підкріпитися.
   Після цих слів він першим шмигнув у бік обіднього столу - місця, де за давньою російською традицією обговорювалися всі важливі сімейні, політичні та філософські питання.
   Дмитро стримано посміхнувся і поклав руку на плече Василя, який поступово приходив до тями. Мабуть, він єдиний у всій компанії тепер чудово розумів свого друга. Адже він не єдиний, хто ще повністю не відійшов від раптової зустрічі з Юлією та її пухнастим другом - котом Барсиком.
  
   - Розділ тринадцятий -
  
   Поки Василь та Тетяна, вивантажуючи все, що було в холодильнику, а потім, сортуючи залишки свого бенкету, накривали обід на стіл, Дмитро допомагав Юлії обробити рану. Її поранена осколком долоня вже майже кровоточила, але рана встигла здутися від запалення. Читаючи в очах дівчини подяку, Морозов дбайливо наклав їй бинт і допоміг вмитися в раковині, час від часу подаючи нові паперові серветки.
   Коли закипів чайник, у Юлії навіть мурашки по тілу пробігли від того, як вона хотіла гарячої кави. Застуда хоч і відступила, але час від часу давалася взнаки. Тільки зараз дівчина відчула наскільки зголодніла і з пожадливістю розглядала, вивантажені на стіл продукти та ще не доїдену піцу.
   Незабаром всі сіли за стіл і Юлія почала розповідь про всі пригоди сьогоднішнього ранку. Запитань у гостей виникало багато, що змушувало дівчину постійно перериватися та посилатися на Барсіка. Кіт сидів під столом і періодично підтакував, обіцяючи все пояснити, лише за умови, якщо його насамперед нагодують.
   Навіть на наполегливі питання про те, чи не загрожує їм зараз небезпека від невідомих магів, товстий звір уперто мовчав і вимагав заслужених ласощів. Дмитро навіть сам хотів зателефонувати знайомим та з'ясувати останні новини про інцидент у метро, але Барсик його наполегливо попросив цього не робити, щоб не привертати до квартири Юлії зайвої уваги.
   Нарешті, коли дівчина дійшла до моменту вильоту із задзеркалля, і розповідати далі було нічого, їй довелося згадати про вимоги кота. Цього разу, на відміну від витівки у метро, він справді заробив собі на обід.
   Спустошивши баночку зі сметаною на заготовлене блюдце, Юлія зібралася нахилитися і поставити її на підлогу, як раптом кіт сам заскочив до неї на коліна і звідти безцеремонно піднявся на стіл, де й заходився знищувати невисоку гірку обожнюваної кішками субстанції.
   Усі мовчки стали спостерігати за їжею Барсіка. Танюшка, задумливо потягала сік. Дмитро, взявши в руки ківі, почав колупати його чайною ложкою. Василь же, підперши підборіддя рукою, почав добивати піцу. Ніхто не наважувався перервати гучне чавкання здорового хижака.
   Нарешті, оперативник відійшов від перших вражень після розповіді Юлії, і з цікавістю вивчаючи витягнутий пухнастий хвіст перед собою, вирішив порушити мовчанку. Питання, яке він вирішив поставити, його хвилювало, мабуть, більше ніж решту.
   - То в чому ж секрет невидимості?
   - Так, справді. Мені теж не менш цікаво... - підтримала його Юлія. - До того ж, "говорячи" думками, тобі не обов'язково відриватися від їжі.
   - Гаразд, - погодився кіт, але все ж таки відірвав ніс від тарілки, - Вам, який варіант розповіді до душі?
   - У сенсі який? - здивувався Дмитро. - Звичайно ж, найправдивіший і найдохідливіший.
   - Я мав на увазі ось що, - почав пояснюватися Барсік, - Вам середньовічну казку розповісти чи на основі сучасних принципів фізики по поличках розкласти?
   - Я хотів би казку ... - мрійливо простягалася Таня - Крім мене погані фізики в школі.
   - Давай спершу казку, потім друге пояснення, - попросила Юлія. У неї зі шкільним курсом фізики все було гаразд, але дівчина просто не хотіла морочити собі голову на голодний шлунок, - А ми вже там, по ходу, якось розберемося.
   - Будь ласка, - лизнув сметану кіт, - Постараюся не надто вас завантажувати подробицями. Хоча й двома словами теж не вийде.
   - Ти вже постарайся, - з усмішкою попросила Юлія і погладила Барсика по голові, - Якщо, звичайно, хочеш ще сметани отримати...
   - Кхе, - фиркнув кіт, - Слухайте.
   - За часів алхімії та широко розповсюджених магічних та окультних обрядів існувало повір'я, що у кішок у тілі є кістка, яка дозволяє їм шастати будь-де, і ніхто їх при цьому не помічає. У народі її називали - кістка-невидимка. Люди вірили, що вона була невід'ємною частиною котячої фізіології і якщо оволодіти нею, можна і стати невидимим. Чаклуни та інші пройдисвіти зводили всіх котів і кішок поки, нарешті, не дійшли висновку, що необхідна деталь присутня тільки у моїх побратимів чорного кольору.
   - То вона справді існує? - Заплескала віями Танюшка, - Я, чесно зізнатися, не бачила вас з Юлею в невидимому стані.
   - Так, дослухайте ж ви до кінця, - нервово пирхнув кіт і став прямо на очах розчинятися у повітрі.
   У міру його розчинення Танюшка все ширше відкривала рот від подиву. Потім схопила Юлію за руку і почала її трясти.
   - Невже ти так можеш?
   - Ні, вона так не може, - звідкись відповів за дівчину Барсік. Тільки його сметана продовжувала зникати з блюдця, - І взагалі навіть дійшовши висновку, що тільки чорні кішки можуть ставати невидимими, люди на той час нічого не вигадали. Кістку вони так і не знайшли, а всю невидимість списали, на те, що нас не видно у темряві.
   - Але як ти це робиш? - майже хором запитали Дмитро та Василь. Останній навіть потягнувся у бік кота, але той різко став видимим і не дуже доброзичливо вишкірився.
   - Для цього існує друга історія, - сказав Барсік, - Сподіваюся, пані, ваш шлунок уже досить сповнений, щоб думки в голові крутилися досить швидко.
   - Мабуть... - з сумнівом відповіла Юлія і потяглася до салатниці.
   - Друга історія бере свої витоки в курсі фізики за десятий клас. Оптичні ефекти, довжина світлової хвилі та інше. Якщо коротко нагадати про що там йдеться, то це виглядає так, - інтонація кота, нагадала Юлії ту, яку їй уже довелося вислухати від нього на одній із "лекцій"
   - Будь-яка поверхня перед вами, поглинає та відбиває світло. У природі немає іншого кольору крім білого. Такий, що ми бачимо при спалаху замикання. Всі інші кольори ми отримуємо, коли створене світло відбивається від навколишніх предметів. Не володіючи дзеркальною поверхнею, вони поглинають частину енергії, утвореної при спалаху, і відображають лише те, що залишається. Ви помітили, що темні речі на сонці нагріваються більше, ніж світлі. Причому червоні будуть предмети або зелені, залежить вже від інтенсивності хвилі згаданого залишкового відображення і наскільки добре воно засвоїться вашим оком. Адже, дальтоніки, як ви знаєте, бачать зовсім інші кольори. Вони спотворене сприйняття світлових хвиль. Простіше кажучи, ви бачите лише те, від чого відбивається, створений при спалаху білий колір і відповідно сліпніть, коли немає його джерела. Ну, а тепер уявіть, що мені треба зробити як предмету, щоб ви мене не бачили...
   - Чи не відображати світлові промені? - Дмитро наморщив лоб, якось невпевнено запитав і ткнув шматок піци з вилкою.
   - Не зовсім так, - облизнувся кіт, - Якби я не відбивав, а лише поглинав світло, то був би схожий на ходячу чорну дірку. Собака в іншому місці порився...
   - І де ж тоді? - подала голос Танюшка. Судячи з її виразу, пояснення кота її не влаштувало.
   - За допомогою особливості організму, згадаймо згадану мною кістку. А також завдяки деяким здібностям, я створюю навколо себе поле. Воно не відбиває і не поглинає світло.
   - А що тоді? - обережно потягуючи гарячу каву, уточнила Юлія та примружила око.
   - Воно викривляє промені, пані і змушує їх огинати простір поля, - ввічливо пояснив Барсік, - Після чого, відбившись від предметів з іншого боку, вони тим самим шляхом повертаються назад. Інакше кажучи, я спотворюю лінійність протягом світла та його відображення від предметів. У результаті, люди, які дивляться в мій бік, бачать тільки те, що відбувається у мене за хвостом. Мене для них немає.
   - Прямо елементарна магія якась, - пробубнив Василь, - Бачити не бачимо, але зіткнутися можемо без проблем...
   - Все складне, дивне і незвідане лише від незнання, - повчально промовив кіт, - А нерозуміння принципів дії того чи іншого явища сягає глибоким корінням у звичайне небажання людини думати. І це невігластво, потім породжує страх і розгубленість перед "чудесами".
   - Цікава історія, але як же тоді зникла Юлія? - поцікавився Дмитро, вичавлюючи залишки кетчупу.
   - Вона взяла мене на руки, - пояснив Барсик і замотав хвостом з боку в бік. Було видно, що кота скрупульозність слідчого трохи вивела з себе, - я сформував достатнє поле навколо себе, щоб вистачило і на Юлію Володимирівну. Все просто. Невже самому важко було здогадатися?
   - Добре. З невидимістю розібралися, - відстав від нього Морозов.
   - А що далі? Що нам загрожує? - Почала імпульсивно ставити питання Танюшка, - Від чого нам світ рятувати доведеться?
   - Не поспішайте, дівчино, - звернувся до неї кіт, - Спочатку я хочу переконатися, що всі підходять для нашої команди. Хоча у вас, Тетяно, я навіть не сумніваюся...
   Кіт підвівся і розвернувся мордою у бік Юлії.
   - Пані, тепер ваша черга попрацювати за фахом.
   - Отже, - пожвавішала Юлія, відчуваючи, як теплота кави повертає її до повноцінного життя, - Танюш, зізнавайся хто ти за знаком зодіаку... І ви Василь теж.
   - Я Близнюки, - відповіла Татя і захихотіла, ніби в її відповіді було щось смішне.
   - А я не знаю хто, - буркнув Василь. Йому не дуже сподобався оскал Барсіка і тепер настрій у нього обнулився, - на початку квітня народився.
   - Овен, - затаврувала його Юлія. Взявши чайну ложечку, вона в певному сумніві стала заважати їй кавову гущу на дні чашки.
   - І що? Це смертельно? - із сарказмом поцікавився оперативник.
   - Справді, що? - Зацікавлена Таня, напираючи бюстом на край столу, подалася вперед.
   - Ммм, не зовсім вдала комбінація. Можливі конфлікти всередині команди, - пояснила Юлія і з невпевненістю подивилася в зелені очі кота, - Хоча, в принципі, астропсихологічно всі сумісні.
   - І це все? - Запитав Дмитро. Йому все ще не зовсім було зрозуміло
   - Мені цього цілком достатньо, - сказав Барсик і повернувся до тарілки, - Що ж, Васю, тобі пощастило. Не доведеться прати пам'ять та відправляти додому до дружини.
   - У тебе є дружина?! - здивовано та обурено перебила кота Тетяна.
   - І що з того? - відмахнувся похмурий Василь, - Все одно нічого в нас з тобою не було...
   Юлія і Дмитро насторожено перезирнулися, а Танюшка вся зашарівшись від сорому, від злості, спробувала різко встати з-за столу. Її подруга відразу схопила її за руку і м'яко посміхнулася.
   - Стривай, Таня. Не варто зараз стосунки з'ясовувати.
   Дівчина знову влаштувалася на стільці і почала зло свердлити погляду, що сидів навпроти Василя. Від чого оперативник теж зніяковів і опустив очі у стіл. Юлія відпустила руку Тані і звернулася до Барсіка.
   - Думаю, моєї подруги підійде роль Коня.
   - Чого? - Здивувалася Тетяна і часто заплескала очима. Вона ніби забула, що Юлія згадувала у своєму оповіданні про шахів, або просто погано знала цю гру, - Який ще кінь?
   - Та почекай ти, - почала знову заспокоювати її подруга, - Вислухай до кінця, потім будеш обурюватися.
   - Але чому Кінь? - не вгамовувала схвильована Таня, але це питання хвилювало вже не тільки її. Навіть Барсік виглядав зацікавленим.
   - Все просто, - Юлія стала говорити трохи тихіше, - Легенду про Троянського Коня, гадаю, знаєш.
   - Знаю... - Таня, здавалося, поспішила з відповіддю і тепер активно намагалася згадати, про що ж там йшлося.
   - Пам'ятаєш, як ти допомагала мені дізнаватись про фінансові операції агентства, ніби козачок засланий? - Запитала Юлія, проводячи лінію порівняння.
   - Ніфіга собі! - обурилася Тетяна, але від подальших коментарів утрималася. Її обличчя знову залилося фарбою.
   - Ну а Василь, - Юлія тут же перевела свою увагу на похмурого опера, - ...як і Дмитро, якщо вони колеги підійде на роль Слона. Щоправда, у нас залишився лише чорного кольору. Але якщо зважати на його заслуги перед дружиною, то цілком підійде...
   - Не згодна я, - перебила і обурилася Таня, - Я думала, що тобі справді допомагаю, а ти виходить, мене використала!
   - Танюш, заспокойся, - знову взяла її за руку рекрутер і почала заспокоювати, - Ти завжди була для мене близькою подругою. І потім, якщо ти не погодишся, потрапиш у неприємності гірші за мої. А так ми діло добре зробимо...
   - Я взагалі теж не підписувався..., - буркнув Василь, але, зустрівши погляд, котрий сидів у центрі столу кота, продовжувати не став.
   - Так може він розповість нарешті, що на нас чекає! - Показавши на Барсіка, ображено надула губки Таня.
   Останні краплі терпіння Юлії майже вичерпалися, але вона все ще тримала себе в руках. Їй і самій було не солодко, щоб на додачу з велико віковими дітьми возитися. Але дівчина знала, що всі образи та напади обурення у подруги пройдуть дуже скоро, і хвилин за п'ять Таня жартуватиме вже на інші теми. Така вже природа близнюків. Вони мало до чого ставляться настільки ж серйозно, як реагують емоційно в перші хвилини.
   - Барсику, давай швидко пояснюй, що до чого, а то люди нервують, - Юлія легенько смикнула кота за кінчик хвоста, - Звідки нам загрожують. Що? Навіщо? І чому?
   Кіт подивився на ще не вилизану до кінця тарілку, потім на Юлію і повернувся до їжі.
   - Спершу доємо. А то розповідь чекає довго.
   Ніхто не став заперечувати, і друзі стали мовчки чекати, поки кіт перестане наводити лад на блюдце. Знов запанувала незручна мовчанка. Усі чекали. На його тлі, лише Барсік муркочучи всім своїм єством, уткнувшись у тарілку, продовжував голосно чавкати.
   Нарешті, коли зі сметаною було покінчено, він ніби забув про свою обіцянку, почав вилизуватись. У цьому безсумнівно ігноруючи будь-яке нетерпляче постукування чи покашлювання. Очевидно, наступне за їдою умивання, було для цього пуфика на коротких лапках найневід'ємнішим і найважливішим компонентом обіду.
   Вилизування шерсті затягнулося настільки, що коли кіт заговорив, ніхто цього вже не очікував.
   - Повернемося до фізики... - напустив на себе важливість Барсік, - Ви напевно чули, що на рівні з речовиною існує й антиречовина. Інша матерія не здатна існувати в умовах нашого світу. Вона ніби з іншої реальності.
   - Так, щось читав у науковому журналі, - задумливо підтвердив Дмитро, - Там писали, що воно утворилося під час Великого Вибуху, який створив наш всесвіт.
   - Саме так, - загадково усміхнувся кіт, - Тільки от потрапляє воно до нас зі світу, звідти й виходить загроза. Це Антисвіт або світ, для якого ми, у свою чергу, теж маємо приставку "анти". Це світ діаметрально протилежний нам як у полярності, і у всіх інших відносинах. Коротше кажучи, там все навпаки.
   - Можна простіше, а то заплутано якось... - попросила Тантьяна, - У тебе випадково немає в запасі казки на цю тему?
   - На жаль, казок немає, - схилив голову на бік кіт, - Але постараюсь дохідливіше ... Сподіваюся, всім нам доступні поняття Світла і Темряви. Чорного та білого. Добра та Зла. Так ось існує два світи, два всесвіти, кожен з яких цілком уособлює одне з понять. В один із всесвітів входить наш світ...
   - Ми, мабуть, Добро, проти якого будує підступи невідоме Зло? - перебила Танюшка. Їй у нетерпіння було самій все переробити на нову казку.
   - Ні, - простяг Барсик і посміхнувся, - Зовсім навпаки. Наш світ і це Зло. Тільки ми ніякі підступи не будуємо.
   - Але чому так? Поясни, - спитала Юлія, - А то я тебе так і не зрозуміла тоді в метро...
   - Пані, ну звідки береться все це ваше нерозуміння? - зітхнув кіт. - Ви самі зарахували всіх людей у розряд потенційних енергетичних вампірів. А вони смоктали, смокчуть і смоктатимуть соки з одного друга все своє свідоме життя. А маги? Чаклуни? Перевертні та інша нечисть, властива нашому світу. Ви що зовсім не помічаєте, що живете майже як у пеклі?
   - Власне, не особливо... - посміхнувся Дмитро, - ...до сьогоднішнього ранку.
   - Добре. Хай так. Якщо ми такі погані, то хто тоді живе в антисвіті? - Запитала Юлія, посміхаючись жарту слідчого. Для неї ранок теж був повний негативних переживань.
   - Хто? Та ті самі вампіри, ельфи, тролі. Але там все навпаки... - відповів Барсик, не соромлячись зробленого зауваження, - Якщо у нас кожен може вампірувати сусіда і це "нормально", то там кожен навпаки віддає енергію і отримує від цього задоволення. І це при тому, що згідно із законами розвитку Антимиру, у самого вона постійно згасає від народження - як у батарейки.
   - Дивно якось це все... - засумнівалася Юлія.
   - Нічого дивного, - заперечив кіт, - Все у всесвіті взаємопов'язане і має двійника власну протилежність до анти всесвіту, який у фізичному сенсі є точною копією нашої. З самого моменту Великого Вибуху два світи існують та розвиваються паралельно. Щоправда, у зворотному пропорційної залежності. Тобто один світ народившись ніким, прогресує щоб стати всім - Наш, і інший народившись усім регресує до нуля - Їх. Так зберігається баланс і цілісність те, що обидва світу становлять загалом у період Великого циклу зміни.
   - Ти хочеш сказати, що зрештою ми маємо помінятися місцями? - Зацікавлено запитав Василь.
   - Так, - коротко відповів Барсік і, навіть не подивившись у бік оперативника, продовжив, - І та й інша цивілізація були не зовсім задоволені своїм становищем та еволюціонували у двох протилежних напрямках, навіть не підозрюючи один про одного. У нашому світі панував хаос, вбивство і розпуста, в них - висота моралі, ціна життя та природознавства. Коли ми жили в примітивному кам'яному віці, вони у високотехнологічному світі ідеального суспільства.
   - Мені ось що не зрозуміло, - втрутилася Юлія, - Навіщо тому світу треба було регресувати, якщо в них все й так було. Як у ідеальному світі взагалі може бути загроза його падіння?
   - Справедливе питання, пані, - усміхнувся кіт, - Справді, не все в антисвіті було обумовлено фізичними особливостями його цивілізацій та їхньою схильністю до розкладання. Пропоную вам ненадовго уявити, що трапляється з вами, коли ви досягаєте чогось?
   - Я одразу захочу більшого, - негайно відповіла дівчина.
   - А потім? - Усміхнувся кіт, - Коли ви досягнете всього?
   - Не знаю... - розгубилася Юлія, - Невже все закину у пустому неробстві і почну морально розкладатися?
   - Ось саме, - підтвердив Барсік, - Ви згадаєте хоча б ту порожнечу, яку відчуваєте, досягнувши мети.
   Усі задумливо замовкли, визнаючи справедливість зауваження цього чорного мудреця. Кіт же для своєї зручності ліг на стіл і простягнув лапи між тарілками. Його товсте пузо, мабуть, постійно завдавало йому незручності своїм тягарем.
   - Так ось. Йшов час. Наш світ, намагаючись осягнути секрети всесвіту, розвивався, а Їхній світ, уже все осягнувши, регресував і пізнавав інстинкти. Одним словом дві протилежності йшли у уготовлених ним кимось різних напрямках. І в результаті вони просто змінилися б місцями, завершуючи Великий Цикл...
   - А хто цей "хтось"? - Запитала Танюшка, вишукуючи в історії містичні моменти.
   - Не знаю, - чесно зізнався кіт, - Може Бог?
   Відповідь Тетяну задовольнила, і вона знову була готова слухати.
   - ...Одні від магії переходили до перших наукових відкриттів, інші забували науку та впадали у містицизм. Але настав час, коли два світи дійшли до середини, коли Добро і Зло, Світло і Темрява в поняттях обох цивілізацій переплелися в один клубок. Мири довідалися про існування одне одного, і як дві протилежності, задумали знищити сусіда, порушуючи хід Великого циклу. Кожен прагнув залишитися одним єдиним світом, де існуватиме обидва початку. Світло і темрява. Інь і янь.
   - Чоловіче та жіноче? - уточнила Юлія, - Може там ще й матріархат вічний? А чоловіки дітей народжують?
   - Точно не знаю, - з серйозним виглядом відповів Барсік, - Але цілком можливо.
   Він лизнув собі лапу і продовжив розповідь.
   - Почалася боротьба. До речі легенди про Дракони та інші міфічні істоти, беруть витоки саме від великих битв між світами, - зауважив пухнастий казкар, - ...Недалекоглядні та амбітні посланці обох світів завдавали ударів своїм сусідам і самі того не знаючи, порушували динаміку Великого Цкла. Мири лихоманило. Багато хто став помічати, що руйнації у світі, означали повернення колишньої технологічної могутності у тому регіоні вони. І навпаки, розорення в них призводили до прогресу в нас. Помітивши цю тенденцію, сильні обох світів зрозуміли, що потрапили до пастки. Знищення свого "брата" означало повернення в момент Великого Вибуху, коли і створилися два всесвіти. А це означало б загибель.
   На жаль, ніхто не знає, до чого б привів Великий Цикл, що завершився, але всі схиляються до висновку, що до тієї ж загибелі обох світів. В результаті обидва світи Світла і Темряви були змушені на вічну боротьбу один з одним, прагнучи зберегти баланс "замороженого" Великого Цикл.
   Йшов час. Знання, що передаються з покоління в покоління, були втрачені, а ті мало хто, хто володів ними, спеціально приховували їх, щоб мати перевагу. Великі війни перетворилися на локальні конфлікти, які, відбуваючись безконтрольно, постійно розхитували хисткий стан двох світів. Не кажучи вже про те, що еволюція йшла своєю чергою.
   Мири, незалежно один від одного, страждали та любили, регресували та розвивалися. Проводили свою внутрішню політику та вчиняли місцеві війни. І все це природно мимоволі відбивалося на сусідах по той бік. Мир і Антимир знаходилися, ніби на шальках терезів у рівновазі, але гойдало їх уже зі страшною силою. Великий Цикл міг знову почати свій хід, і вже ніхто не знав у якому напрямку.
   - Дурнів, дивлюся в усі часи вистачало, - зробив ні до чого не зобов'язуючу зауваження Василь і налив собі соку.
   - ...Обидві сторони, які представляють ті, у кого ще збереглися знання, прийняли вольове рішення зробити регуляцію життя світів узгодженим і контрольованим, щоб нерозумне населення Миру та Антисвіту, ведене на поводу у політичних інтриг, не розхитувало небезпечні ваги, як їм заманеться. І щоб усе раптом не вийшло з-під контролю з чиєюсь корисливою метою, знання про існування один одного вирішили й надалі зберігати в таємниці.
   - Але чому? - Запитала Юлія, - Хіба не незнання викликало кризу?
   - На жаль, не всім можна довіряти знання, - відповів кіт, - Як уже справедливо зауважив Василь, дурнів вистачає скрізь. Уявіть собі. Якийсь диктатор Нашого світу, раптом вирішує зробити свою країну привілейованою та високорозвиненою. Він викликає себе магів самоучок. Ті починають рити архіви, везуть з усього світу артефакти та врешті-решт влаштовують невелике побоїще на території цієї країни в Антисвіті. Природно, у нашому світі країна розростається і набирає потенціал, загрожуючи порушити баланс і угоду двох світів. Плюс до того знайдуться ті з Антисвіту, хто захоче мститись не за правилами. Завариться каша і або все переростає в одну велику трагедію, або регулюється жорсткими заходами з купою жертв з обох боків.
   - Це випадково не про другу світову історію ти розповів? - поцікавився Дмитро. Так як він дуже любив книги з історії, що стосуються цього часу.
   - Та про неї, - підтвердив Барсик і заворушив хвостом, - Оточення Гітлера, просто кишало представниками окультизму. До речі, у той період, ледве вся домовленість між світами не впала. Ніхто так і не зрозумів, як до рук окультного товариства "Тулі" потрапили знання про цивілізацію у паралельному світі. Передбачали навіть зраду... Але після основного бардаку війни, Антимир все розставив на свої місця контрольованими мікро ударами, прикритими трагедією Хіросіми та Нагасакі та влаштованим після них періодом Холодної війни. У результаті мети було досягнуто, а баланс збережено.
   - Ніфіга собі мікро удари, - зауважив Морозов.
   - Уявіть собі, - сказав кіт, - Але вони - це лише прикриття для людства. Насправді там бійня Добра та Зла була. У шахи Світло з Пітьмою перекинулися...
   - До речі, один із таких мікро ударів може бути завдано по Москві. Тому, як я вже казав, нам необхідно гідно зіграти цю партію та відстояти, наш світ, щоб розумники та розумниці з Антисвіту втерлися і вибрали б іншу територію для своїх партій у шахи.
   - Так, до речі, а до чого тут все ж таки ці шахи? - Запитала Юлія.
   - Як я вже згадував, трохи більше двох тисяч років тому, між мирами було укладено угоду, завдяки якій розбірки між Добром та Злом стали контрольованими та обмеженими зведенням суворих правил. Спірні питання певних територій стали вирішуватись за допомогою поєдинку. Тоді й було створено перші шахи - гра для з'ясування спірних питань. Вони право першого ходу було навіки закріплено за білими, як спочатку регресуючим світом. Адже, по суті, їм і доводиться контролювати нас у наших звірячих амбіціях. Зло воно і в Африці зло, - кіт якось підступно посміхнувся. Навіть здалося, що він радий загрозі, що нависла над мегаполісом.
   - Але чому ж тоді Москва? - задали, найбільше хвилююче питання Василь і Тетяна.
   - Справа в тому, що останній технологічний оплот Антіміра зосереджений в Африці та на Сході. Ці території у світі в технологічному плані розвинені вкрай слабко. Відповідно, це багато років зберігає в Антисвіті необхідний їм стан речей, - пояснив Барсік, - Але з недавнього часу Східні держави заворушилися. Стали розвиватися. Пишуть амбіціями і, в принципі, знову виникла загроза "замороженої" стабільності Великого Цикл...
   - Дістав уже цей цикл, - вилаявся Дмитро, на секунду перериваючи кота і даючи йому можливість, стомлено позіхнути. Оповідь його явно втомила.
   - Намагаючись зупинити регрес своїх територій, і запобігти загрозі Третьої світової, Антимиром було зіграно кілька партій на території США. Пам'ятаєте ураган, що погано висвітлюється ЗМІ, в Новому Орлеані? А ті вежі близнюки? Виникла загроза тероризму та інші тра-ла-ла у виконанні адміністрації Джорджа Буша...
   Барсик завмер, чекаючи на момент, поки всі усвідомлюють сказане. Але не встигло пройти десяти секунд, як він продовжив.
   - Всі ці мікро удари наших друзів з Антимиру, які жваво знаються на шахах і військовій справі, спровокували майже необґрунтоване військове втручання на схід. Розорило Ірак. Ціль була майже досягнута, але для завершення їм Антимирянам необхідно заспокоїти ще Іран. Але цьому інтенсивно заважають інші країни світу. У тому числі й Росії.
   - Хіба? - щиро здивувався Василь, - Наша країна не надто зараз кудись лізе...
   - Васю, ти мабуть від життя відстав, - усміхнувся кіт, - Може це і було в дев'яностих, але тепер настав час і новинами цікавитися. Політична обстановка склалася така, що Росія сприяє розвитку Ірану. Допомагає з ядерною енергетикою, постачає протиракетні комплекси та інше сучасне озброєння. В цілому, запобігаючи плани США вторгнутися до Ірану, наша країна не може допомогти плану Запобігти Антисвіт, щоб зберегти східну розквіту своєї цивілізації, і не випадково гойдатися вагами.
   - І що тому Москва у всьому винна?
   - Саме! У ній і ухвалюються основні рішення. Плюс до всього зірки так зійшлися, що сьогодні партія може відбутися саме на цьому місці. - Барсик задумався, ніби підбираючи слова для того, щоб не побалакати зайвого, - Є ще багато технічних причин, чому саме Москва, але я не бачу сенсу вас у них посвячувати...
   Те, що волохатий друг вирішив щось приховати Юлії вкрай не сподобалося і вона з підозрою подивилася на його кінчик хвоста, що став неспокійним.
   "Не просто все це. Не просто", - подумала дівчина, а кіт тим часом продовжував.
   - Майте на увазі одне. Якщо Білі переможуть, то на місці вашого улюбленого міста нічого не лишиться. Для світової громадськості все буде представлено повенею, катаклізмом, або краще ядерним терактом. Антисвіт лише поглине цю реальність і не придушиться, відновлюючи необхідний йому баланс Добра та Зла.
   - Іншими словами, панове, виклик нам зроблено, і вони ходять першими! - Для більшого ефекту Барсик навіть піднявся на лапи, - Наше завдання до години ікс встигнути розташувати на полі всі необхідні фігури і бути готовими до битви. А мій господар, як справжній гросмейстер, покаже всім майстер клас!
   - Але якщо ми переможемо, то світові буде лише гірше, - раптом заперечив Дмитро.
   - Дімо, коли тебе хвилювали долі багатостраждальної кульки? А? На наш час вистачить, а там нехай інші знаються. Ми роками живемо, не століттями, як деякі. І близькі вам люди також. Чи може одразу здатися? Піддамося і загинемо на благо людства? Та воно начхати хотіло на вашу жертву! До того ж, якщо виграємо, відомі зірками, великі лоби з Антисвіту в будь-якому разі шукатимуть собі вихід в іншому місці та часі. Перекинутися на якийсь Китай або північну Корею. Яка власне різниця? Ми рятуємо наш світ! Нехай ця подія буде лише піщинкою на терезах світобудови, але зрозумійте, це НАША піщинка!
   Закінчивши полум'яну, кіт видихнувся і сів.
   "Тобі, напевно, було б набагато легше, просто нас зомбувати, ніж переконати" - подумки посміхнулася Юлія. Насправді вона здогадувалася, що для так званої "чистоти експерименту" Барсіку потрібні були саме їхні ясні голови, аніж тупі зомбі. Інакше Юлія прокинулася б тільки після партії і може бути.
   - Отже, виходить... - наважилася сказати Танюшка, - Значить це доля, якщо ми від початку опинилися разом.
   - Ага, - хмикнув Дмитро, якого зовсім не тішило те, що він дізнався. Але іншого виходу, як просто стати фігурою в партії, він поки не бачив, - І відповідати нам у результаті за все доведеться теж разом...
   - А прикриватиму в цій нелегкій справі вас я, - додав кіт і задерикувато підморгнув похмурому оперативнику.
   - Бригада... млинець, - усміхнувся Василь, розуміючи, що крім нього на кухні було ще як мінімум два шанувальники вітчизняного кінематографа.
   - Ну, що пані та панове, тоді нам залишилося знайти людей, що не дістають, і випитати у Барсіка основні принципи бою за правилами. Або висловлюючись простою мовою, дізнатися те, як і що нам належить зробити, щоб Москва залишилася на колишньому місці, - підвела підсумок Юлія та встала.
   Усю дорогу від офісу дівчина тільки й мріяла, щоб залізти у теплу лікувальну та розслаблюючу ванну. І тепер вона цілком могла собі це дозволити.
  

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"