Эдуардович Руслан: другие произведения.

Вбивця магів

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram

  
  Книжка перша.
  
  Злодій.
  
  
  Одні йдуть дорогою жадібністю, інші - дорогою честі,
  
  Але є дороги, які краще не вибирати.
  
  
  
  Пролог
  
   Десь, колись...
  
   Сонце смажило немилосердно, буквально розжарюючи навколишні скелі, що ледь встигли охолонути за ніч. У таку спеку все живе ховалося в тінь, але навіть її прохолода погано рятувала від опалювальних променів.
   На порожній і неживій дорозі, що звивалася між двома грядами високих кам'янистих пагорбів, несподівано з'явився невеликий смерч. Він повільно розростався, розкручуючи все сильніше і сильніше, тихо шарудячи камінчиками. Через мить на місці смерчу виник жовтий диск, що мірно гуде, а ще через пару миттєвостей з нього вийшли дві людини, незважаючи на спеку одягнених у стьобані куртки з пластинами броні. На поясі у кожного висіло довгим мечем. Той з тих, хто телепортувався, що вище до того ж був озброєний коротким списом. Випустивши воїнів, портал безшумно стиснувся, і про його недавнє існування нагадувала тільки самотня стояти на дорозі парочка.
   - Здається на місці - прошепотів Сліпень, насторожено оглядаючи місцевість і дбайливо ховаючи за пазуху кристал телепорту.
   - Впевнений? - також тихо спитав супутник із списом. Навколишні скелі не викликали в нього довіри.
   - А демон його знає. Кабан сказав, що кристал налаштований на певне місце і розкид буде приблизно кілометр від скрині.
   - Кілометр... - передражнив Сліпя копійник. - Добре ще, що нас висадило на дорогу, а не на вершину однієї з цих скель або взагалі в якусь прилеглу прірву.
   - Знаєш, що, Ділдо? - Огризнувся Сліпень. - Ось повернемося до табору, і вислови там чаклунові все, що думаєш. Гаразд? А мені тут на мозок не капай!
   - Так, гаразд... Що ти, справді... - той, кого назвали Дилдою, одразу пішов назад.
   Кабаном звали чаклуна з їхнього загону найманців. Кілька днів тому, командир загону на прізвисько Хмурий, зіткнувшись із непередбаченою ситуацією, наказав Кабану відправити цю парочку за подальшими вказівками. І загінний чаклун відправив Сліпня і Дилду до наймача, забезпечивши їх другим аналогічним каменем. Для повернення. Чомусь звичайна магія в цих місцях не діяла, і доводилося користуватися запасними раніше артефактами.
   І ось тепер посланці повернулися до табору. Ну, якщо зважати на похибку точки повернення, практично повернулися.
   - Помовч. Дай подумати! - зупинив його напарник, звіряючись із мерехтливим браслетом на руці. Зважаючи на все, вони опинилися на невеликій ділянці дороги, що обгинає пагорб, і обидва кінці його ховалися за скелями. - Здається нам туди...
   Оглянувшись ще раз воїни, зберігаючи мовчання, попрямували до найближчого з двох поворотів.
   Сліпень, що йшов першим, загорнув за кут скелі і тут же, мало не спіткнувся про дивну людину. Одягнений у сіро-зелений плямистий одяг дивного крою, перетягнутий шкіряним ременем, і обвішаний ще чимось незрозумілим зверху, той щось закопував у землю.
   Зустріч виявилася несподіванкою для обох. Проте повністю розглянути незнайомця Сліпень не встиг, оскільки людина різко завела руку за комір і чітко відпрацьованим рухом кинув укритий там ніж. Той завершив свою траєкторію, встромившись у горло посланця, трохи нижче кадика. Туди де між шоломом та пластиною легкого обладунку залишалася гола смуга незахищеної шкіри. Смерть від розсіченої яремної вени прийшла миттєво, і мертве тіло Сліпня тяжко осіло на скелясту стежку.
   Дилда, що йшов слідом за Сліпнем, скинув спис, але дивна людина виявилася вже поруч. Найманець ткнув списом у плямистого, проте той плавно втік убік, пішовши з-під удару. А наступної миті довготелесий розділив долю свого напарника.
   Вбивця витер потемніле лезо ножа об одяг супротивника і прибрав НРС у вертикально закріплені на плечовій лямці розвантаження м'які піхви. І тут же стрімким перекатом через плече досяг АС, що неподалік, і, пересмикнувши затвор, взяв на приціл поворот, звідки з'явилася парочка.
   - Змій, ти там, дрихнеш, чи що? - беззлобно прошипіла людина в переговорний пристрій бойового зв'язку.
   - Ніяк немає. А що? - обізвалися навушники.
   - Потрудся пояснити, якого хрону, у мене в тилу без попередження гуляють два гості... - він зневажливо сплюнув. - Бойова охорона, матір вашу.
   - У мене все чисто! - здивувався невидимий співрозмовник.
   - Лютий, що там у тебе? - втрутився в ефір інший голос.
   - Та хрін його знає, командире, - невпевнено озвався недавній убивця. - Намалювалися тут несподівано з боку Змія двоє з цих...
   - Ти як?
   - А що зі мною стане? Живий здоровий. Спаси, Христе!
   - Правда, від болотяної жижі прохопив мене пронос! - весело пробився четвертий голос.
   - А ці двоє? - командир проігнорував підлеглого, який процитував явно не до місця рядок колись популярної серед молоді пісні. Пісні з іншого часу та іншої реальності.
   - А що з ними станеться? Відпочивають уже голубчики.
   - Прибрав?
   - Ображаєш, командире, - прошепотів розвідник, обережно рухаючись у бік повороту, звідки виявилися Сліпень та Дилда. - "Двосоті" як є.
   - Вони були самі?
   - Якраз перевіряю.
   - Змій! - переключився голос командира на іншого підлеглого.
   - Повз мене ніхто не проходив, - здивовано відгукнувся прихований десь у горах вартовий із СВД, який спостерігав за далеким кінцем дороги. - Шайтан знає, звідки вони на Лютого вийшли. Не з гір же спустилися - отут провалля. "Духи" мати їх...
   - Командир, - пролунав голос п'ятого члена команди, що досі мовчав. - Кларочка каже, що, можливо, використовувався телепорт. Магія, млинець!
   - Ясно, Снігур!
   Той, кого називали "командир", на мить замовк. Невластива, як правило, для його дітей ненормативна лексика видавала загальну нервозність усієї групи.
   - Чисто! - доповів Лютий.
   - Гаразд. Сподіваюся, більше не буде сюрпризів, - нарешті промовив старший. - Лютий що там із МОНами?
   - Останню залишалося встановити, коли ці двоє з'явилися...
   - Дій!
   - Є!
   - Командир, гості із заходу, - раптом знову пролунав серйозний голос четвертого. - Одна "короб..." - солдат запнувся - віз коротший, мужики! Приблизно дві сотні супроводу. Розрахунковий час підходу - пів години.
   - Встигну! - буркнув фахівець у міннопідривній справі Лютий і попрямував до трупів, що лежали на землі.
   - Змій, на вихідну! - скомандував командир снайперу.
   - Є!
  
  * * *
  
  
   Такого запеклого тріску та гуркоту навколишні скелі не знали, мабуть, з часів падіння тут самого Азора. Звуки були настільки незвичайними, що майже всі навколишні монстри поспішали залишити місце, що стало раптово таким страшним. Втім, шум тривав недовго - люди, що влаштували засідку на караван, добре знали свою роботу.
   На димучій розкинутій дорозі серед розкиданих всюди тіл, самотньо стояла пошарпана візок. Через страшне та закривавлене поле битви до неї рухалися три постаті. Дві з них належали чоловікам у однаковому плямистому одязі. Обидва були озброєні АКСами, що димилися. Вони йшли безшумно, благо м'яко пружні підошви десантних берців гасили будь-який, навіть найлегший звук кроків.
   Третя фігура належала дуже гарній і високій рудоволосій молодій жінці, майже дівчинці. Вона виявилася одягненою в чоловічий одяг, який за фасоном і якістю значно поступався одягу її супутників. Втім, це її мало хвилювало.
   - У вас воістину, жахлива зброя, майор, - промовила зблідла жінка, спираючись на довгу витончену палицю і обводячи очима поле бою.
   - Робота така... - знизав плечима командир розвідроти ВДВ РФ гвардії-майор Олександр Зорін. За роки бойових дій в Афгані, Придністров'ї та першій чеченській він встиг надивитись всякого і тому вид мертвих тіл його, на відміну від супутниці, анітрохи не бентежив.
   - Твоя магія, теж непогана, - озвався другим голосом "Снігура", а в побуті лейтенанта Сергія Снєгірьова.
   - Так. Але піти на таке я, мабуть, не змогла б.
   - Потреба, змусить... - багатозначно заявив Снєгірьов, і, корячись короткому погляду командира, взявшись за борт однією рукою, легко заскочив у віз. З хвилину він копошився в її вмісті і, нарешті, витяг на світ невелику синьо-золоту скриньку, списану рунами. - Це те, що вашому вчителю треба?
   Чарівниця жадібно схопила скриньку і розкрила її. Усередині виявилася лілово-срібна сфера розміром приблизно з кулак здоровенного лейтенанта.
   - Воно! - зраділа чарівниця.
   Майор задоволено кивнув і, піднісши руку до гарнітури, вперше за той довгий час, який вони перебували в цьому чужому для них світі, посміхнувся.
   - Це Зорін. Об'єкт у нас.
   У динаміці пролунали радісні вигуки десантників.
   - Змій, що там із дорогою?
   - Чисто!
   - Ворон?
   - Чисто!
   - Лютий?
   - Все гаразд, командире!
   - Повертаємось... Бойовий порядок колишній!
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Частина перша
  
   Глава перша.
   Діра Демона
  
   Елонія. Теперішній час...
  
   Будь-яке велике місто в Азмурі має нетрі. Місце, де знаходять свій притулок, часто останній, ті, кому просто не пощастило у житті. У таких місцях, як правило, панує злочинність та беззаконня. Однак подібне трапляється досить рідко - частіше місцеві кримінальні боси встановлюють свої закони. І горе тим, хто їх не дотримується...
   Розташоване на закруті річки Ладі-ав-Ландхаліг, портове містечко Аль-Раміш прославилося на все султанство Азмур саме своїми нетрів. Рівень злочинності був настільки високий, що навіть міська варта, що стоїть на боці закону, побоювалася забиратися в Діру Демона без підтримки дружин місцевих халігів. Бруд, злидні і безробіття панували на вулицях Діри. Майже щоночі робилися вбивства та пограбування. Можна навіть сказати, що нетрі повністю виправдовували свою назву. Подейкували, що десь у місті діють агенти султана, і якщо так і далі продовжуватиметься, то Сигізмунд надішле регулярні війська, щоб навести лад на вулицях. Втім, всі вважали це чутками, і Діра Демона продовжувала жити за своїми законами.
  
   * * *
  
   Смеркало. Три людини пробиралися темними, брудними і вузькими вулицями Діри. Вони йшли в ряд, пліч-о-пліч. Судячи з ходи, висока постать у центрі належала жінці. Вона куталася в блакитний плащ із низько насунутим на обличчя каптуром. Мабуть, їй хотілося залишитися не впізнаним - розумна обережність у таких районах, як цей. Її супутники, навпаки, не приховували себе. Високі, златовласі, затягнуті в синю армійську форму і сірі плащі, з мечами за спиною вони були схожі один на одного, як дві краплі води. Близнюки рухалися з котячою грацією і пильно дивилися на всі боки, уважно вивчаючи кожного зустрічного, чи то старенька, чи молодий хлопець з пов'язкою-емблемою однієї з вуличних банд. Досвідчений воїн з першого погляду визначив би, що це дуже сильні і небезпечні супротивники, і без крайньої необхідності краще з ними не зв'язуватися. Втім, серед бандитів дурнів не виявилося і тому трійця безперешкодно дісталася північної околиці нетрів.
   Вони деякий час постояли, про щось перемовляючись, перед присадкуватим двоповерховим будинком, з якого долинали музика і п'яний сміх. "Сталева троянда" гласила табличка, прибита над входом. Під текстом синьою фарбою зображалася якась закорючка, яку навіть п'яну не можна було прийняти за троянду. Потім один із близнюків попрямував до входу, жінка рушила за ним. Другий близнюк уважно оглянув вулицю і пішов слідом за супутниками.
  
   * * *
  
   Коли двері відчинилися, впускаючи чергових відвідувачів, я глянув на пару за сусіднім столиком. Чорноволоса смаглява ельфійка в зеленому чоловічому одязі мені ледь помітно кивнула, її супутник - невисокий темноволосий хлопчина зі шрамом на лівій щоці, і синіми очима, помітивши її рух, відкинувся на спинку стільця і, як би ненароком, поклав собі ножні. Я насупився і про всяк випадок вийняв кинджал, сховавши його в складках чорного плаща.
   Сьогодні в трактир набилося на диво мало відвідувачів: троє завсідників - звичайні трудяги, які намагаються знайти забуття від життєвих проблем у дешевому вині, і близько півдюжини матросів, що тільки сьогодні зійшли на берег із торгової галери. Один із них досить непогано грав на дуді невигадливий мотив, решта ревли під цю музику популярну кабацьку пісню.
  
  І ось на галереї я знову танцював
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  І небо спохмурніло, вітер міцнів
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  "Тримайтеся, хлопці!" - наш шкіпер зойкнув.
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  Обвалилися хвилі, рангоут тріщав
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  
  
  
   Трактирщик Мадлуф за стійкою, мабуть, уже вдесяте за вечір протирав свої глиняні кружки. Місцевий вибивала - величезний і мускулистий сірий орк на прізвисько Череп, розвалившись, сидів на колченому табуреті біля цієї ж стійки і точив величезний тесак, хоча, рідко його використовував, воліючи діяти голими руками. Громила любив бійки.
   Я глянув на свого. Високий, світловолосий, середньої статури, одягнений у солдатську форму, але явно не солдат. Його довге трохи нижче плечей волосся обрамляло правильні і, я навіть сказав, красиві риси обличчя, а шляхетна постава видавала в ньому халіга. А можливо навіть самого каліфу.
   Прибулець завмер біля входу, уважно вивчаючи обстановку. Його оцінюючий погляд плавно ковзав від столика до столика, трохи затримався на Черепі, матросах, моїх сусідах і зупинився на вашому покірному слузі, потім продовжив свій рух, але незабаром знову повернувся до мого столу. Наче мені немає ніякої справи до нього, я взяв глечик і, повільно налив вино собі в кухоль, сьорбнув.
   Гидкий смак, але ми поки що не могли дозволити собі щось інше.
   Тим часом прибулець відсторонився, пропускаючи ще когось. Краєм ока я помітив, як напружилася ельфійка в зеленому. Цікаво. У трактир увійшла висока дівчина в блакитному плащі, щойно увійшовши, вона відкинула з обличчя капюшон і струснула головою, золотисте волосся розплескалося по плечах, і я поперхнувся.
   Святі боги! Так, Крихітка Мірса, наш інформатор з Кварталу халігів, не брехав, коли описував її. Я ще ніколи не бачив такої красуні.
   У свою чергу, оглянувши зал, вона затримала погляд на ельфійці і сказала щось своєму супутнику, що кивнув. Красуня попрямувала до мене. За нею слідом з'явився ще один відвідувач. Він виявився точною копією першого. Має бути брати-близнюки. Двійники обмінялися кількома фразами, подивилися на ельфійку і рушили слідом.
   Схоже, нас розкусили. Конспіратори гребані!
   Дівчина у блакитному плащі зупинилася перед моїм столиком. У повітрі запахло бузком і ще чимось мені незнайомим. Близнюки миттю встали з обох боків. З першого ж погляду на них я зрозумів, що якщо почнеться заварушка - нам не позаздриш. Аж надто круто виглядають ці хлопці. Тут я помітив чорно-блакитні стрічки на рукоятках мечів, що стирчали з-за плечей близнюків.
   Вони ще й майстри клинків. Час від часу не легше".
   - Отже, ти і є той, якого називають Павуком та найкращим злодієм в Аль-Раміші? - Запитала незнайомка у мене, звабливо, усміхнувшись. Голос її виявився дзвінким та мелодійним.
   Я знову глянув на неї.
   Яка ж вона все-таки гарна. Вузьке обличчя з витонченими рисами, золотисте, як сонячне проміння волосся трохи нижче за плечі, великі смарагдово-зелені очі з довгими віями, червоні злегка пухкі губки, маленький носик. А її посмішка... Та за одну ніч з такою красунею багато хто в цьому місті готовий був би віддати пів життя. Так зібрався. Головна справа. Я надав своєму голосу впевненості та байдужості.
   - А ти означає той чоловік, про якого говорили, що йому потрібні послуги першокласного злодія? - відповів я запитанням. - Тож чим можу допомогти?
   - Мене звуть Джайн. Це мої брати Дункан та Річард. Я не з Охорони, не хвилюйся. Мені справді потрібні твої послуги. І я добре за них заплачу.
   - А я й не хвилююся. Там таких гарних не тримають.
   Мені здалося, чи я її, здається, збентежив. Чудово. Потрібно продовжувати.
   - Друзі звуть мене Диком. "Павук" - це так, для справи. Прошу сідай. - Я вказав на місце навпроти.
   Такі ж зеленоокі, як і їхня сестра, близнюки байдуже оглядали зал. Череп уважно стежив за нами, але побачивши, що розбирання ми влаштовувати не збираємося, повернувся до заточування. Парочка за сусіднім столиком, старанно вдавала, що захоплена один одним. Мадлуф попрямував до нас, сподіваючись прийняти замовлення, але хтось із братів зробив попереджувальний жест і шинкар, невдоволено косячись на мене, повернувся за стійку.
   - Ви ж не солдати, правда? - звернувся я до близнюків.
   - З чого ти це взяв? - похмуро запитав чи Дункан, чи Річард.
   - Ваші мечі. Аничар носять їх на лівому стегні, а не за спиною, як ви.
   До того ж, практично ніхто з наших військових не користується прямими мечами. У всіх ятагани.
   - А може ми зі спецвійськ. І там у нас так заведено.
   - Не думаю. У "Кігтів" своєрідні мечі з двома мечами, а у "Нічних пластунів" форма інша.
   Так і цих я збентежив. Чудово.
   - Ти вгадав, - сказала Джайна. - Вони не солдати. Вони - мої охоронці. А форма ваших солдатів просто зручна для воїнів.
   "Наших солдатів?" Ага, отже, вони взагалі не місцеві! Дивно, але кажуть вони всі без акценту, ніби все життя прожили в Азмурі. Цікаво.
   - Ще б пак, адже її розробив сам Архімаг Морзус за спеціальним замовленням муршира Алпана бін Васіма. У волокно вплетені сталеві нитки. Хоча моя вам порада - краще її зняти - тут не люблять поплічників султана.
   - А ти служив у армії? - швидко спитала Джайна.
   - Не зовсім, - відповів я ухильно, подумки хаоснувшись. "Болван. Треба бути обережнішим". - У моїй справі, чим більше знаєш, тим краще. А що? Це так важливо, чи служив я в армії чи ні?
   - Ні, звичайно, просто я хочу більше дізнатися про людину, яку збираюся найняти?
   - А хіба моєї репутації "кращого злодія в Азмурі" замало? - я спробував пофліртувати і в свою чергу подарував їй найчарівнішу усмішку. Раптом щось у мене з нею вийде.
   Джайна на мить замислилася і насупилась.
   - Ти правий. Репутації буде достатньо.
   Хаос! Я ж знаю, що вона хотіла сказати не це. Невже я щось зробив не так?
   - Тож чим я можу тобі допомогти? - я постарався перевести розмову на іншу тему, доки остаточно все не зіпсував.
   - Скажімо так. В одного мого знайомого була викрадена якась річ. Я знаю викрадача і знаю, де вона зберігається. Мені треба повернути цю річ. І повернути якнайшвидше.
   Ну і хто кого з нас водить за носа?
   - А якщо докладніше. Яка річ? Хто викрадач? Ну і так далі в тому ж дусі...
   Джайна знову окинула поглядом зал: сусідська парочка мало не лобизувалася, вибивала точив тесак, матроси все також горланили свою чудесну пісню.
   - НЕ тут. Ми зупинилися у готелі "Меч та Квітка". Знаєш де це? - я кивнув. Вона навіть не підозрює, що нам це вже відомо. Життя злодія не таке вже й легке: у нього багато ворогів, тому доводиться бути обережними та завбачливими. - Добре. Приходь туди завтра опівдні. Там усе й дізнаєшся. І своїх товаришів можеш привести.
   - Яких ще товаришів?
   Джайна лише чарівно усміхнулася.
   - Дунк, - дівчина простягла руку, і близнюк праворуч витяг із складок плаща туго набитий позв'язуючий мішечок і передав його сестрі. Та поклала його на столик і посунула до мене.
   - Ось тут триста півмісяців. Це завдаток. Отримаєш ще сімсот, коли виконаєш завдання. Іде?
   Тисяча півмісяців? Я не повірив своїм вухам. Мабуть, має серйозні проблеми, раз вона готова викласти таку суму. Ці гроші можуть здорово нас врятувати. Та ще й залишиться.
   - Триста півмісяців - це велика сума. А ти не боїшся, що я просто візьму ці гроші і ти мене більше не побачиш?
   - Ні. На мою думку, ти не схожий на дурня, щоб зробити таке, і розчарувати нас, чи не так? Чи я помиляюся? - Вона пильно глянула мені в очі. Близнюки бридко посміхнулися, ніби кажучи: "Ну спробуй, тільки дивись потім не пошкодуй про це".
   Ось виродки.
   - Ні звичайно. Ти маєш рацію - я не дурень. - Принаймні, після випадків з Білою Баштою та кільцем Мюррида я став набагато мудрішим. - Я просто запитав...
   - От і добре. Ну що? Ти згоден взятися за це завдання?
   Ну ось, Діку, а вважаєш себе мудрим, знову ж таки лізеш на меч, не знаючи, наскільки він гострий. Але з іншого боку - тисяча півмісяців може вирішити всі наші проблеми і з Мадлуфом, і з "Ножами". Мабуть, варто ризикнути.
   - Домовилися. Значить завтра опівдні, чекайте. - Я засунув мішечок у кишеню і тільки тут згадав про захований кинджал.
   - Чекатиму, Дік. Буду... - Джайна знову обдарувала мене своєю променистою усмішкою, потім піднялася і, не озираючись, попрямувала до входу. Близнюки пішли за нею. Двері за ними зачинилися, а я ще довго дивився їм услід, розчарований, що моя недавня співрозмовниця так швидко йде. Мені здавалося, що я знав її все життя, хоч ми з нею ледве знайомі. Швидше б настав цей завтрашній полудень...
   - Гей, Діку, з тобою все гаразд? - голос з хлопця зі шрамом вивів мене із задуму.
   - Так, Шраме, все добре, - я пересів до своїх сусідів. - Просто задумався про майбутню справу. Якщо все вийде, ми матимемо тисячу монет.
   Шрам свиснув.
   - Навіть так? Мабуть, Мірса не даремно їсть свій хліб. Таких клієнтів відкопав.
   - Взагалі, якщо ти забув, вони самі на нього вийшли.
   Друг дитинства Шрама - Крихітка Мірса був кимось на зразок нашого таємного інформатора та навідника. Він тримав невеликий шинок у Кварталі халігів, і знаходився в курсі майже всіх подій, що відбуваються у місті. Саме від нього ми й дізналися про когось, хто шукає нашу зграю.
   - Ну, що скажете про наших нових клієнтів? Змійка? - я глянув на ельфійку.
   - Дівча маг. Це, безперечно. І дуже сильний. Я навіть думаю, що у всьому Аль-Раміші не багато хто з нею зможе зрівнятися. Звичайно, вона намагається екрануватися, але таку міць не так просто приховати. Особливо від природної магії ельфів, - вона посміхнулася. - До речі, ти, мабуть, так і не зрозумів, що тебе похмурили?
   - Не може бути.
   - Може, може. Скажи мені, ти пам'ятаєш, у що вона була одягнена?
   Я задумався. А справді, у що вона була одягнена, крім блакитного плаща? Мабуть, на моєму обличчі з'явилося подив, оскільки Змійка продовжила.
   - От бачиш. Ти дивився тільки на її "прекрасне" обличчя. Це чари спокуси. Оскільки за час розмови вона магію не застосовувала, вже я помітила б це, то припускаю, що тут використовувалися пасивні чари. Ну, якщо вона жінка то, швидше за все, справа в її духах. Принаймні, я вчинила б саме так. Що ж до близнюків, то вони звичайні воїни. Чи не маги.
   - Ну, звичайними воїнами я їх не називав би, - це вже висловився Шрам - Хлопці професіонали. До того ж обидва - майстри клинків, бачила стрічки на ефесах? А як трималися. Ні, люба. Ці хлопці знають свою справу. Щодо чарівниці нічого особливого сказати не можу - жінка, як жінка. Щоправда, гарна, зараза. Але мені здається, вони нас розкусили.
   - Те, що я маг, дівчисько зрозуміло відразу. Це точно. Але ось, що ми заразом...
   - Вони це зрозуміли, Змійко. Вона мені сама про це сказала.
   - Ну, то що вони взагалі хотіли? - Запитав Шрам.
   Я розповів.
   - Цікаво. Навіщо такому сильному магу знадобилася допомога звичайних злодіїв? - здивувалася Змійка.
   - Завтра і дізнаємось. Головне нам добре заплатили. І це лише аванс. А гроші нам зараз ой як потрібні, - Шрам з докором глянув на мене.
   Я скривився. Ну, кому, скажіть, подобатися, коли йому нагадують, як він простоволосився, тим більше те, що він сподівається якнайшвидше забути.
   - Та гаразд, Шраме, з ким не буває. Нехай краще Змійка, розповість нам про ці чари спокуси докладніше. Чи можна якось від них захиститися.
   - Зазвичай такі чари використовуються, коли потрібно, справити на когось враження, привернути його до себе або ж розговорити. Самі собою чари нешкідливі, без побічних ефектів. Ельфи, орки, гноми та деякі інші раси імунні до них, але ви люди легко піддаєтеся їхньому впливу. Щоб захиститися від них потрібно мати сильну волю або перебувати під дією захисних чар. У мене десь є амулети, якщо хочете, я накладу на них такі чари.
   - Було б чудово, а то я мало не проговорився про нас.
   Змійка встала і попрямувала до сходів, що вели на другий поверх, де ми винаймали кімнати.
   - Шрам, а як насправді була одягнена Джайна?
   - Діку, я теж не пам'ятаю...
   Ми подивилися один на одного і розреготалися.
   - Гей, хлопці, я бачив, чи у вас з'явилися гроші?
   Ми обернулися на голос. За нашими спинами стояв Мадлуф. У товстуна нюх на дзвінку монету.
   - Так, Мадлуфе, ти не помилився. Скільки ми тобі заборгували?
   - Подивимося, - шинкар закотив очі, і щось забубнив собі під ніс, вдавши, що вважає. Але я, то знав, що він і без цього пам'ятає, хто і скільки йому винен. - Отже, за кімнати ви заплатили на місяць уперед - він ще не закінчився. Ті гроші, які ви мені видали на вино та їжу, ви вже проїли. Так що, оскільки ви мої постояльці і ще не раз мене не підводили, я відкрив вам кредит. Таким чином, на даний момент ваш борг - шість півмісяців.
   Я дістав мішок і вийняв із нього шість монет. Потім ще п'ятдесят. Ми воліли поки що є гроші заздалегідь заплатити за всі наші майбутні витрати.
   - Ось твої шість півмісяців. Тут ще сорок. Тридцять за кімнати наступного місяця. І десять на їжу. Усе? Врахуй ми, завжди тримаємо слово, так що наступного разу, коли ми знову опинимося без грошей, ти знову відкриєш нам кредит, домовилися?
   - Про що мова, звичайно, Павук. - Мадлуф жадібно згріб монети в передню кишеню фартуха і, перевалюючись, наче ведмідь, попрямував до стійки.
   - Та й ще, Мадлуфе, принеси нам три пляшки найкращого вина з твоїх запасів, - крикнув йому слідом Шрам. - І ще щось пожерти. Та швидше, у нас сьогодні свято.
  
   * * *
  
   На той час, коли Мадлуф приніс замовлення, спустилася Змійка. Загалом, при народженні її назвали по-іншому, але її ельфійське ім'я для нас здавалося надто довгим. А оскільки вона завжди одягалася в зелене, ми називали її просто Змійкою. Втім, вона не заперечувала. Незважаючи на свій юний вигляд, вона була як мінімум на сотню років старша за нас зі Шрамом разом узятих, і в нашому злодійському тріо їй відводилася роль магічного прикриття та фахівця з чаклунських пасток. Шрам виступав у ролі шпигуна та фахівця зі звичайних пасток. А ваш покірний слуга, тобто я - зломщик і мозок команди.
   - Все готове, візьміть. - Змійка простягла нам два амулети. - Повісьте їх собі на шию. Вони захистять вас майже від усіх негативних чарів, що діють на розум.
   Я покрутив свій амулет у руках. Нічого особливого. Звичайна дерев'яна монета на мотузці. На одній її стороні вирізано стилізоване зображення полум'я, на іншій - якась руна. Ну та гаразд, якщо Змійка каже, що це захистить нас, значить так воно і є. Я повісив амулет на шию, до вже наявної парочки інших амулетів.
   - А чому ти сказала "майже від усіх чарів"? Амулети можуть не спрацювати? - Шрам випередив мене з цим питанням лише на кілька секунд.
   - Вони спрацюють, але не проти всіх чар. Проти сильних пасивних заклинань, амулети марні. Але ви не хвилюйтеся, на світі мало магів, які можуть використати такі чари. Їхнє створення занадто трудомістке.
   - А від магії Морзуса вони нас захистять?
   Змійка опустилася.
   Зрозуміло.
   - Ну, що ж тоді за успіх нашої нової справи? - Шрам підняв кухоль.
   Я вже зібрався підтримати його тост, але тут мій погляд впав на вхідні двері, що відчинилися, і святковий настрій як мечем сміливо. У трактир упало близько півдюжини "Ножів". Даремно я їх сьогодні згадував. "Ножі" вважалися однією з найкрутіших банд у Дірі. Чисельність її членів сягала двох сотень людей. Вони контролювали майже всю північну частину нетрів, у тому числі і "Сталеву троянду".
   - Гей, Павуку, - закричав довговязий дитинка, що йшов першим, з щурячою мордою, - приймай гостей!
   Інші розреготалися. Бандити попрямували до нашого столика. Усі семеро були людьми. Ми встали. Я оглянув зал. Череп насупився, але нічого не зробив. Троє завсідників, почувши недобре, бочком-бочком потяглися до виходу. Матроси припинили веселитися та вивчали увійшли. Я подумки зазначив, що якщо дійде до бійки, вони можуть стати нашими союзниками. Втім, бійки ми не хотіли. Тільки дурень пов'язується з супротивником, який свідомо сильніший. Наче прочитавши мої думки висловилася Змійка.
   - Увага. Хлопець у чорному - маг, - прошепотіла вона. - Сильніше за мене.
   Хаос! Я глянув на це. Смаглявий, невисокий, закутаний у чорний плащ і абсолютно лисий він намагався триматися позаду інших, мабуть, сподіваючись, що вони його прикриють, коли він чаклуватиме. Я переглянувся зі Шрамом. Він розуміючи кивнув - якщо почнеться бій, його треба прибирати першим.
   Щуряча морда зупинилася переді мною, інші вишикувалися за ним півколом. Всі вони з ніг до голови виявилися обвішані зброєю, багато хто з них тримав у руках оголені клинки і хитромудро скалілися. Дехто дивився хтивим поглядом на Змійку, але за чотири місяці, що ми вже тут, ельфійка навчилася майстерно ігнорувати такі погляди. А ті ж, хто намагався з цією холоднокровною красунею побавитись, згодом сильно шкодували про це. На відміну більшості жінок Діри, Змійка могла за себе постояти.
   - Отже, Павуку, значить, ти знюхався з султановими агентами. Даремно.
   Я відчув, що десь усередині мене зароджується страх.
   - Про що ти, Краску. Які ще агенти? - я спробував надати своєму голосу безтурботності. Фарк був одним із дрібних ватажків "ніжів" і займався інтересами банди в цій частині нетрів. - Це ж чутки, розбещені біднотою, щоб налякати вас. Хіба ні?
   - Не тримай мене за ідіота! - загорлав бандит. - Ти тільки що з ними розмовляв.
   У мене камінь із душі впав. Він прийняв Джайну та її братів за агентів Сигізмунда. Мабуть, солдатська форма останніх ввела його в оману. Це погано, мені не хотілося втрачати таких багатих клієнтів.
   - Фарку, повір мені вони не агенти. Вони просто звичайні мандрівники, що проїжджають, через наше чудове місто. Їм просто потрібні послуги доброго злодія. І все. Не варто витрачати на них ваш дорогоцінний час.
   Ватажок почервонів, блискавично вийняв ніж і приставив вістря до мого горла. Все сталося настільки швидко, що я навіть не встиг злякатися. Шрам потягся, було за мечем, але двоє головорізів направили на нього свої клинки і він примирливо підняв руки. Змійка навіть не сіпнулася. Я захопився її холоднокровністю. Про себе такого я сказати не міг, хоч і знав, що Краск мене не вб'є. Принаймні поки що не стягне з мене "борг".
   - Не вказуй нам, що нам слід робити, - прошипів він. - Мої хлопці скоро притягнуть їх сюди, і ми з'ясуємо. Потурбуйся краще про себе. Ти знайшов гроші? Завтра - останній термін.
   Перш ніж я встиг щось відповісти, Краск знову загорлав.
   - Мадлуфе, де тебе, демони носять! Тягни сюди свою товсту дупу.
   Мадлуф, який весь цей час, ховався за стійкою, намагаючись не привертати до своєї персони зайвої уваги, з усіх ніг кинувся до щуромордого, намагаючись спокутувати свою провину.
   Десь на вулиці гримнуло. Лисий маг насупився. Змійка почала озиратися. Зовні щось діялося, але з-за ножа біля горла мені, зрозуміло, було не до цього.
   - Що завгодно, пане Краску?
   - Сім пляшок твого найкращого вина та плату.
   - Але ж тільки середина тижня...
   - Чого? Повтори, що ти щойно сказав?
   - Зараз, пане Краску.
   Мадлуф рвонув на кухню, а бандюган знову звернувся до мене.
   - Не чую, ти знайшов гроші?
   - Так, - я проковтнув і покосився на Змійку. Вона ледь помітно схвально кивнула. - Вони вгорі в номері. Якщо ти прибереш ножа, я схожу і принесу їх.
   Звичайно, я йому брехав. Гроші були у мене з собою, дякую Джайне. Але ж не діставати їх перед усією бандою. Тож чого доброго можна і без них залишитися.
   - Давай дуй. І поживіше, - він прибрав ніж, і я з полегшенням зітхнув. Фарб глянув на одного з бандитів. - Рудий, сходи з ним.
   Хаос! Цього ще не вистачало...
   Супроводжуючи по п'ятах одним з головорізів, я встиг зробити всього кілька кроків до сходів, як раптом, вхідні двері в черговий раз за вечір відчинилися. На порозі з'явилася людина, що трималася за живіт. Похитуючись, він зробив кілька кроків, вступив у коло світла і я побачив, що це один із "Ножів".
   - Вони прикінчили хлопців та Крюка. Баба - чаклунка... - прохрипів той, хто прийшов і мертво звалився на підлогу, заливаючи все кров'ю з розпоротого живота.
   На кілька хвилин всі заціпеніли, а потім "Ножи" кинулися до виходу, навіть той рудий, що супроводжував мене. Лисий маг на ходу створив якесь заклинання, і його оточила жовта двометрова сфера, що потріскувала і світиться. Мене обдало холодом. Ми перезирнулися і кинулися слідом - схоже, бандити напали на Джайну та близнюків, але видобуток виявився їм не по зубах. Всім натовпом ми вивалилися в ніч.
   Я озирнувся. Десь вдалині, вище вулицею, сяяло, в повітрі пахло грозою, і лунав дзвін мечів. Бандити не змовляючись, одразу кинулися туди. Ми трохи відстали. Від сфери, що оточувала мага, лилося світло, що освітлювало дорогу, і незабаром на наш погляд постали перші трупи. Усі вони належали "Ножам". Деякі з тіл виявилися обпаленими, але більшість зарубані. Вулиця була слизька від крові. Фарб щось прокричав своїм бійцям.
   - Тримайтеся від їхнього мага подалі, - на бігу вигукнула Змійка.
   - Чому?
   - Тому що він дурень! Зі своєю захисною сферою, вночі він є чудовою мішенню!
   Дзвін мечів став гучнішим, а запах грози сильнішим. Ми завернули за ріг, і у світлі сфери я побачив близнюків. Стоячи пліч-о-пліч, вони билися з шістьма бандитами. За їх спиною ховалася Джайна, тримаючи в руці палицю, (адже раніше у неї його не було !!!) верхня частина якого світилася блакитним світлом. По всій вулиці лежали трупи. "Так, схоже, цієї ночі "Ножі" втратили багато своїх людей". Ми пригальмували. Фарб зі своєю бригадою рвонув уперед.
   Трійця помітила наближення бандитів. Джайна щось викрикнула, і в ту ж мить у лисого мага, звідкись зверху, вдарила блакитна сліпуча блискавка. Пролунав вибух, що розкидав головорізів. Щойно сфера луснула, вулиця поринула у темряву. Єдиним джерелом світла залишився кристал палиці, що світився, але його слабкого сяйва ледь вистачало, щоб висвітлити ворогів.
   - Ну що я казала.
   - Молодець!
   - А дівчисько справді сильне. Не так просто скрушити подібну сферу ударом блискавки...
   - Діку, що робитимемо. Допоможемо? - Запитав Шрам.
   Від шістки, що б'ється з близнюками, лишилося вже троє. Однак із землі піднімалися добряче пошарпані вцілілі головорізи Фарба. Усього двоє. Обожене тіло самого Фарба валялося за два кроки від нас. І я виявився цьому дуже радий. Близнюки легко розберуться із недобитками.
   - Думаю, вони і без нас впораються, - промимрив я, дивлячись, як черговий бандит повільно осідає з розпоротим черевом. Наскільки я міг помітити, на братах-охоронцях не було й подряпини, хоча вулиця виявилася усіяна тілами бійців "Ножів"
   Але тут, хитаючи, на ноги піднявся лисий маг, його одяг димився. Все ж таки сфера його захистила. Він випростав ліву руку і щось прокричав. З його розчепірених пальців ударили червоні блискавки, що кинулися до тих, хто бився. Джайна щось зробила, і на їхньому шляху виникла отруйно-зелена енергетична стіна. Яскравий спалах, і блискавки зникли. Разом із стіною.
   Вилаявшись, маг почав озиратися. Його погляд зупинився на нас, обличчя спотворилося злістю. Лисий скинув руки вгору, між його долонь засвітився потік червоного полум'я. Він ставав дедалі більше. Хаос!
   - Тікаємо! - прокричала Змійка.
   Ми рвонули геть з усіх ніг. Я зрозумів, що енергетичну стіну створила Змійка, тим самим прикривши Джайну. Оскільки лисий знаходився за межами кола світла, трійця його не бачила, і у нього був чудовий шанс покінчити з нею. Але Змійка зірвала його плани, і тепер Ніж хотів нам помститися.
   Я біг, чудово розуміючи, що від чарівного вогню нам не втекти. І тут у чаклуна вдарила ще одна блискавка, і тіло мага вибухнуло. Ошметки розкидало по всій вулиці. Видавши своє місце невдалим замахом, і відволікшись на нас, він став гарною мішенню для Джайни. Чим та й не забула скористатися. Ми зупинилися. Позаду шум бою затихав, близнюки прикінчували останніх уцілілих бандитів, але знизу вулицею в наш бік рухалися вогні смолоскипів. - До "Ніж" поспішало підкріплення.
   - Як у них все схоплено, та хлопці? - Я не міг не захопитись стратегічним задумом бандитів. - Варто десь чомусь піти не так і туди миттєво стягуються основні сили.
   - Тому вони й вважаються найнебезпечнішою бандою у Дірі.
   - А ми це виправимо, Шраме. Ану, хлопці, відійдіть.
   - Що ти хочеш зробити, Змійко?
   - Влаштую їм пару сюрпризів. Годі, досить ми від них натерпілися. Настав час. Закрийте мене, щоб вони не помітили відблиску.
   Змійка схилилася над дорогою і приступила до чаклунства, з-під її долонь пробивалися отруйно-зелені сполохи. Мене кинуло в тремтіння. Я вже бачив таке раніше - вона встановлювала магічні пастки. Зазвичай ми використовували їх, щоб позбутися погоні. Я подивився вниз вулицею. Вогні наближалися, вже чувся тупіт людей і командні вигуки.
   - Поспішай, вони вже близько.
   - Готово. Ідемо звідси швидше. Скоро тут стане спекотно.
   Бо ми не знаємо її кислотних пасток. Ми рвонули в бічний провулок, сподіваючись, що він не виявиться безвихідним. У ньому страшно смерділо. Кілька разів я мало не послизнувся - у Дірі в порядку речей викидати сміття прямо на вулиці міста. Втім, на мою думку, такі порядки у всіх містах. Навіть у столиці.
   - Ховайтеся! - прошепотіла Змійка.
   Щойно ми встигли сховатись за купою якихось уламків, як позаду пролунав гуркіт, і небо осяяло зеленим світлом. Почулися несамовиті крики вмираючих людей. Змійка злісно посміхнулася. Як тільки провулок знову занурився у темряву, ми покинули своє укриття.
   - Усі, пішли звідси!
   До таверни ми дісталися без пригод. Мадлуф і Череп чекали на нас. Матроси знову розпочали гулянку. Труп кудись потягли.
   - Фарб тебе більше не потурбує, Мадлуфе! Він тепер уже нікого не потурбує... - товстун здивовано витріщився на мене. - Його закінчили!
   Я взяв з рук оторопілого шинкаря пляшку і попрямував до сходів. Змійка та Шрам пішли слідом, прихопивши і собі по пляшці зі столу, приготовленого для Фарка та його людей. Ми дійшли до своїх кімнат.
   - Хлопців, думаю, нам настав час звалювати з Діри. Магам "Ножів" не складе труднощів з'ясувати нашу участь у сьогоднішній заварушці.
   - Не турбуйся. Чомусь мені здається, що тепер їм буде не до нас. Але ти, Шрам, все одно маєш рацію. Діку, треба йти. І йти цієї ночі.
   - Та я знаю. Я знаю. Отже, зараз збирайте свої речі, але вниз не спускайтеся - Мадлуф нічого не повинен знати про наш відхід. - Приходьте до мене - розробимо план відходу...
  
  
   Розділ другий
   Замовлення
  
   Сонце стояло високо. Повз нас промарширував черговий загін міської варти. Попереду йшли два чаклуни одягнені в стандартні чорно-сині мантії магів Стражі - до воріт у Діру підходило підкріплення. Наслідки минулої ночі не могли не позначитися на центрі міста. По всьому Аль-Рамішу було оголошено, що вдосвіта, в районі Діри Демона спалахнув бунт, що триває досі. Стурбовані халіги направили до воріт озброєні загони Стражі та своїх дружинників, щоб запобігти проникненню бунтівників у центр міста.
   Мало хто знав справжню причину хвилювань. Великі втрати, які зазнали "Ножи", сильно їх послабили, і решта банди вирішили скористатися цим, щоб розширити свої території за рахунок менш вдалих і слабших колег. Вузькі вулиці нетрі захлинулися кров'ю. Кожна з банд намагалася урвати собі шматок пожирніше. Найбільш дрібні зграї об'єднувалися один з одним, щоб протистояти більшим організаціям.
   Дочекавшись, щоб останній воїн зник за поворотом, ми продовжили свій шлях. Наскільки я знав, готель "Меч і квітка" знаходився в центральному районі, за два квартали на захід від брами, що ведуть у Діру.
   Аль-Раміш складався з п'яти районів: Діри Демона, Кварталу купців, Золотих садів, Кривої вулиці та власне Кварталу халігів, що з'єднує їх між собою. Райони разюче відрізнялися один від одного. Якщо в Дірі на вулицях панували бруд і злидні, то в Кварталі халігів достаток та добробут. Опинившись тут, навіть не вірилося, що всього за кілька кварталів на північ, люди насилу наскребають навіть жалюгідні гроші.
   Наша трійця покинула Діру Демона минулої ночі. План відходу виявився досить простий. Шрам без нічого першим покинув трактир. Потім ми через вікно спустили йому наші речі і вийшли самі. Думаю, Мадлуф так і не зрозумів, що ми з'їхали, адже ми залишали йому майже півсотні півмісяців. Жаль, звичайно, розлучатися з такою сумою, але сподіваюся, це введе в оману наших майбутніх можливих переслідувачів. Нехай вважають, що ми ще повернемося сюди.
   Шрам, що народився в цьому місті, знав майже всі потаємні ходи, і ми проникли в Квартал халігів не через ворота, а через ретельно замаскований підкоп під стіною, що відділяла основний район міста від нетрів, тим самим, уникнувши непотрібної уваги охорони воріт. Ми часто ним користувалися, коли виходили на справу. Залишок ночі і велику частину ранку провели на покинутому складі, трясаючи деякі справи, і ближче до полудня, покинули його.
   Раптом пролунав гуркіт грому. Я глянув на небо - жодної хмари.
   - Хтось із наших старих "друзів" використав потужну магію, - прокоментувала Змійка, помітивши мій погляд.
   У Дірі кожна поважна зграя намагалася обзавестися своїм власним чаклуном. Більші банди мали навіть кількох. Хоча більшість чаклунів були не дуже сильними, але серед них траплялися і досить могутні чарівники. І це викликало занепокоєння у місцевих халігів.
   - Так, тим, хто залишився в нетрях, не позаздриш... Добре, що ми вчасно звалили.
   - Сподіваюся, магам Стражі вдасться впоратися з чаклунами з Діри.
   - Звісно, Змійко. А якщо вони не зможуть, то в справу втрутиться маги гільдії та маги-приватники, а може навіть жерці. Таке вже неодноразово було. Я знаю. Я тут виріс.
   - До речі, про магів, - перебив я Шрама. - Змійка, якщо Джайна така могутня, як ти говориш, може вона зможе зняти закляття Морзуса?
   - Можливо .... Інша справа - чи захоче вона це зробити?
   - А чому б і ні?
   - А чому ти вважаєш, що так? Сам подумай. Постав себе на її місце. Уяви, що ти маг і до тебе звертається незнайомець із проханням зняти закляття, накладене на нього неймовірно сильним чаклуном. Чи взявся ти за це, ризикуючи нажити собі непримиренного ворога в особі того чаклуна, який наклав закляття?
   - Ну... це буде залежати від самого незнайомця. Якщо він буде мені до душі, я взявся б зняти закляття. І будь, що буде.
   - Знаєш, Діку, - вона прикусила губу, - не все ж люди такі альтруїсти як ти.
   - Я не альтруїст. Просто я не можу відмовити у допомозі людині.
   - Зауважте, і все це каже злодій...
   - Та годі вам хлопці сперечатися, - втрутився Шрам. - Ось прийдемо до цієї самої Джайни і дізнаємося, чи захоче вона зняти закляття чи ні. А поки що краще, подумайте, що нам робити далі? Що, якщо все це виявиться пасткою?
   - Пасткою? Чиєю пасткою?
   - Ну... Мало кому ми перейшли дорогу... Наприклад, Інквізиції... Ми ж викрали їх Святе Жезло.
   - Інквізиції? Та кинь приятель - Джайна не схожа на хлопців з Інквізиції. Крім того, Морзус сказав, що він утряс усі наші розбіжності зі святими братами.
   - З якого часу ти віриш тому, що говорить Морзус?
   - Але ж Братство нас не шукає. До того ж архімаг сказав, що він, врешті-решт, назад повернув їм цей проклятий Жезл.
   - Це вірно, але навіть якщо це і так, то це нічого не змінює. У нас і без Братства ворогів вистачає. Хтось із них цілком міг влаштувати пастку. Я зараз все обмозгував і подумав: "А чи нам треба взагалі все це?". "Ножам" тепер не до нас. Свої справи ми тут уже майже завершили. Тож чи варто нам взагалі братися за цю нову справу? Може краще покинути місто. Поки не пізно.
   - Ну, і що ти пропонуєш? Відмовитися від можливості заробити тисячу півмісяців та змитися? Ми вже взяли завдаток і навіть встигли частину його витратити. Крім того, мене не спокушає ідея, що на мене точитиме зуби ще один маг. Мені Морзуса з його "Спокутою" цілком вистачає...
   - Ні, зрозуміло. Просто я хочу, щоб ми розглянули такий варіант подій. У мене погане передчуття щодо всього цього...
   - Розслабся, братик. Все буде добре. Я вірю Джайні. До того ж, якби вона хотіла розібратися з нами, то минулої ночі в Дірі мала таку можливість. Ні, думаю, вона справді потребує послуг нашої команди.
   - Шрам, Дік правий. Тут все чисто - вони звичайні клієнти.
   - Ось ось. Бачиш, навіть Змійка зі мною згодна. Тут немає каверзи. Ми просто вкрадемо те, що їй потрібне, отримаємо гроші і все. А може, навіть вона зніме з нас закляття архімагу, і ми будемо вільні як птахи. До речі, ми вже прийшли.
   Наївні дурні. Тепер, коли я пишу ці рядки і оглядаюся назад, я бачу, як же ми всі тоді помилялися. Якби ми тоді знали, у що вплутуємося, що відбудеться найближчими трьома днями, і якими будуть наслідки.... Якби ми прислухалися до думки Шрама.... Скільки життів було б врятовано.... Так, але з іншого боку, скільки їх було б і втрачено .... Втім, тоді мені було не до цього - мені хотілося знову побачити Джайну. І я не дослухався слів мого друга. Хоча, варто...
   Ні, я не каюсь у своїх діях. І вважаю, що тоді ми зробили правильно. Ось тільки мені все також досі сняться спотворені борошном і болем знайомі обличчя, і я прокидаюся в холодному поті.
  
   * * *
  
   Готель "Меч і квітка" був нічим не примітним звичайним недорогим триповерховим готелем, яких повно у великих містах будь-якого з п'яти султанств Південного Султанату. Я не розумів, чому Джайна, яка має такі гроші, зупинилася в ній. Може з метою економії, а може, щоб не привертати до своєї особи зайвої уваги. Не виключено, що і для того, і для іншого відразу. Втім, це не було такою вже важливою проблемою, і я відклав її рішення на потім, крім того, на нас уже чекали.
   Біля входу в готель, ліниво притулившись до стіни, стояв один із близнюків все в тій же армійській формі - хлопці важко засвоюють уроки життя - з мечем за спиною та погравав ножем у правій руці. Хаос, що він з ним тільки не витворяв: і крутив між пальцями, і крутив його на долоні, і навіть пропускав під долонею, не дозволяючи тому впасти. І все це однією рукою. У дитинстві я подорожував з бродячим цирком і бачив багато трюків з використанням ножів та кинджалів, і навіть вивчив багато з них. Що не говори, але з ножами і стилетами я поводився навіть краще ніж з мечем - давались взнаки особливості мого специфічного ремесла. Але те, що витворяв цей близнюк, мені явно не під силу. І якби я не бачив це на власні очі, я б ніколи в житті не повірив, що таке взагалі можливе. Я крадькома глянув на своїх супутників, вони теж виявилися зачаровані видовищем.
   - Випендреж! - одними губами промовив я. Шрам кивнув.
   Однак якщо охоронець Джайни хотів цим справити на нас враження, то він свого досяг.
   Помітивши нас, близнюк припинив своє заняття, ніж кудись зник, ніби розчинився у повітрі. Він уважно вивчав нас, поки ми наближалися, потім похмуро глянув на сонце.
   Тепер, у світлі дня, я помітив, що його шкіра трохи біліша, ніж у будь-якого іншого мешканця Південного султанату.
   "Цікаво".
   - Ви запізнилися. Зустріч була призначена опівдні.
   - Так? Ви цієї ночі таку бучу підняли в нетрях, що просто щастя, що нам удалося взагалі дістатися сюди.
   Посміхнувшись, він ще кілька хвилин вивчав нас, особливо Змійку, немов прикидаючи, чим вона може бути небезпечна, потім кивнув сам собі.
   - Проходьте, вона чекає на вас.
   Він усунувся, пропускаючи нас, і ми ввійшли всередину. Близнюк рушив слідом, попередньо окинувши вулицю в обидва боки гострим поглядом. В ім'я Хаоса, чого вони бояться?
   Внутрішній зал готелю майже нічим не відрізнявся від мадлуфівської "Сталевої троянди". Хіба що розміром більше, та й наявністю каміна біля дальньої стіни, навпроти входу. Зал був заповнений відвідувачами на половину, і скрізь обговорювалося, що відбувається в Дірі. Всі були настільки захоплені цією темою, що мало хто з них звернув на нас свою увагу. Що ж це нам тільки на руку.
   Я оглянув хол, прикидаючи де знаходиться запасний вихід. Напевно, доведеться проходити через кухню, що знаходиться за стійкою.
   - На другий поверх, - кивнув головою охоронець у бік сходів ліворуч. - Восьма.
   Кімната номер вісім опинилася наприкінці темного, слабоосвітленого коридору. Похрипають під ногами підлогові дошки, видавали наше наближення. Змійка, що йшла поруч зі мною, зробила один із умовних жестів. - Зрозуміло. Кімната під магічним захистом. Я кивнув, давши зрозуміти, що помітив її сигнал. Ми зупинилися перед дверима.
   - Заходьте.
   Відчинивши двері, близнюк знову пропустив нас уперед, і ми опинилися в невеликій, але затишно обставленій і світлій кімнаті. У єдиного стрілчастого вікна стояла та, на зустрічі з якою я чекав весь ранок. Одягнена в небесно-блакитну сукню із золотими вставками, у потоці струменого сонячного світла вона здавалася прекрасною німфою з легенд, які розповідали мандрівні актори на базарних площах.
   - Змійка, - прошепотів я, - твій амулет не діє. Вона мені як і раніше здається по ельфійськи красивою і привабливою.
   Змійка скинула одну брову:
   - Це не чари, Діку. По-моєму, ти закохався.
   Кохання з першого погляду? Маячня. Не вірю я в цю дурницю...
   Тим часом близнюк, що йшов ззаду, увійшов до кімнати і, зачинивши двері, засунув засув. Ми переглянулись.
   - Значить, я не помилилася, ці двоє справді виявилися твоїми товаришами. - Джайна посміхнулася, і рушила до нас на зустріч. Стоячи з нею поруч я зрозумів, що вона нижче за мене на цілу голову. - Не хвилюйтеся тут ми у безпеці. Кімната магічно захищена від вторгнення та прослуховування. Прошу вас сідайте. Думаю, розмова буде довгою. - Вона вказала на три стільці, що стоять біля маленького квадратного столика перед нею. На столі стояв глечик з вином і кілька кухлів. - Можете випити вина, якщо хочете...
   - А хто хвилюється? Схоже, це у вас проблеми, - подав голос Шрам, сівши на стілець, я наслідував його приклад. Змійка вважала за краще залишитися на ногах. Ельфи, вони всюди ельфи. - Невже все таке серйозне, що знадобилася така конспірація?
   - Для нас - так, для вас немає, - це вже висловився другий близнюк, який сидів на ліжку біля лівої стіни і полірував пряжку ременя. Поруч із ним, на відстані витягнутої руки, лежав оголений меч.
   - Діку, ти нам не уявиш своїх супутників? - попросила Джайна, з цікавістю глянувши на Змійку.
   - Це - Шрам. Це - Змійка. - Хлопці похмуро кивнули.
   - Дуже приємно. Я Джайн. Джайна де Кілморан. Це мої брати Дункан та Річард. Втім, ви це, напевно, вже знаєте... Насамперед, дозвольте вам подякувати за ваше вчасне втручання. Я не очікувала, що цей маг виявиться настільки майстерним, щоб протистояти блискавці четвертого рівня. Ну що ж, на помилках навчаються.
   - Скажіть спасибі їй, це вона постаралася, - я кивнув у бік Змійки.
   - Справді гарне блокування. Магія природи? - звернулася Джайна до Змійки.
   - Так, а що?
   - Та нічого... Вражаюче, та й ця пастка твоя, як мінімум десяти нападників поклала точно, - вона посміхнулася.
   - Дванадцять, - поправила її Змійка. - І трьох поранила.
   Джайна схвально кивнула.
   - А ти хто за походженням? Напівельф? - Раптом запитала вона.
   - З чого ти це взяла? Я чистокровна elaine luned, - обурилася наша супутниця. Змійка пишалася чистою ельфійською кров'ю і з презирством ставилася до напівкровок. Що, втім, не заважало їй час від часу крутити романи з представниками інших рас.
   - Вибач. Не хотіла тебе образити. Просто я ніколи не зустрічала темношкірих ельфів, тільки читала про вашу расу. Там, звідки ми родом всі ельфи златовласі та світлошкірі. - Джайна насупилась - "Elaine luned" хм.... Якщо не помиляюся, на Старшій промові це означає "ельф ночі". А у нас ельфи називають себе "ard Elaine" - "верховні ельфи" або навіть "вищі ельфи". Цікаво...
   - Так. Я чула про них від старійшин. Кілька століть тому назад з'явилися деякі ard Elaine та у цих краях. - Змійка зморщила носик - Вищі, тобто давні... Ха! Наша раса давнішою буде. Зазнайки...
   - Ніколи не зустрічав світлошкірих ельфів, - здивувався я. - Навіть не припускав, що є такі. Звідки ж ви?
   - Із Тавіона.
   - Це ніби якась імперія за морем. Правильно?
   - Так. Тавіонська імперія. Майже за місяць шляху, якщо плисти на північний схід.
   Зрозуміло, чому в них усіх, навіть незважаючи на засмагу, така світла шкіра.
   - Далеко ж вас занесло, однак... - свиснув Шрам.
   - Що підводить нас до питання про мету нашої сьогоднішньої зустрічі, - підхопив я. - Отже, що ж вас привело до Південного султанату, і чим ми можемо вам допомогти?
   Джайна задумалася, мабуть, збираючись з думками. Я ж мовчки розглядав її. Упевнений, навіть серед ельфів, що славляться своєю неземною красою, не вдасться знайти таку красуню.
   - Це довга історія, - нарешті заговорила наша наймачка. - Мабуть, її варто почати з самого початку... Скажіть, ви чули коли-небудь легенду про "грома, Що Вбиває"?
   Ми здивовано переглянулись.
   - Зрозуміло, - зітхнула Джайна. - Мабуть, ця легенда відома лише в Імперії. Хоча дивно, адже її основні події відбувалися ближче до султанатів, ніж до Тавіона. Ну добре. Тоді скажіть, чи ви вірите в існування паралельних світів? Інших реальностей? Вимірювань, називайте їх як хочете? Тобто світів, де все інакше, не так як у нас. Наприклад: світ, де немає магії, і її замінює наука. Або світ де живуть істоти, що разюче відрізняються від нас.
   - А що бувають і такі світи? От би хоч краєм ока поглянути на них, - саркастично посміхнувся Шрам. Змійка несхвально глянула на нього.
   - Є. У Всесвіті багато ще не відкритих таємниць та загадок. І навіть найбільші і могутні маги не знають усього. Однак деяким з магів, немов у винагороді за їхню працю, ці таємниці відкриваються. Не все звичайно, зате най-най... Кілька століть тому якомусь могутньому чарівнику відкрилася одна з таких таємниць. А саме - здатність пробивати просторово-часовий континуум.
   - Чого чого? - навіть зазвичай незворушна Змійка здивувалася.
   - Ну, якщо двома словами, то він зміг відкрити прохід між нашим та іншим світом і закликати в наш світ його мешканців.
   - І що ж у цьому незвичайного? Багато магів можуть закликати у цей світ потойбічних істот: демонів, елементалей та інших тварей - тобі це має бути відомо краще, ніж нам.
   - Тут інше... Йому вдалося закликати у цей світ не якихось астралів, а живих людей. Людей зі світу, де немає магії.
   - Світ без магії? Як таке можливо? - Видихнула Змійка.
   - Не знаю, ельфійко. Мені теж моторошно ставати, як подумаю про це. Але факт залишається фактом. Такий світ існує, і деякі його мешканці побували у нашому.
   - Далі... - поквапила Змійка. Очевидно, її зацікавила ця історія. Ми зі Шрамом переглянулись і розсудливо промовчали. Не наша ця справа - магія. Нехай Змійка знається на цьому.
   - Маг поставив їм умову, що поверне їх у рідний світ, якщо вони добудуть і принесуть йому якийсь артефакт із Гиблого місця.
   - Звідки?
   - Geas Gazardh.
   Змійка зблідла. Факт сам по собі чудовий, враховуючи смаглявість її шкіри.
   - Не може бути...
   - Гей, а як бути з тими, хто не знає вашої Старшої мови? - перебив я їх.
   - Geas Gazardh - це означає "Місце падіння Старшого", - пояснила Змійка.
   - Що ще за Старший такий?
   - Бог, по-нашому. Місце загибелі одного із Темних Богів, - додала Джайна. - Місце, де не діє жодна магія.
   - То ви хочете сказати, що якийсь маг захотів добути артефакт, який має якесь відношення до стародавніх богів? То що?
   Джайна ствердно кивнула.
   - Саме. І не лише він один. Багато великих магів тоді намагалися дістати його. Хтось із них використав магію, хтось астралів, а хтось загони найманців. Наш Маг став ставку на людей з іншого світу. І не помилився. Не знаю, яким чином, але чужинці здобули артефакт, розібравшись з одними конкурентами та обійшовши інших.
   - Що далі?
   - Далі доля зіграла жорстокий жарт із Магом. На момент свого тріумфу він помер від банальної зупинки серця. Дурна смерть - особливо для мага. Але, так чи інакше, Маг спочив. А треба сказати, що мав дванадцять учнів. Після смерті вчителя між ними почалася війна за право успадкування Башти мага і артефактами, що зберігаються в ній.
   Одинадцять магів вступили у смертельну битву. Тоді як дванадцятий, наймолодший з усіх, не взяв участі в бійці, а під шумок зібрав кілька найбільш значущих і небезпечних артефактів і просто зробив ноги.
   - О-о! Наша людина, - схвально хмикнув Шрам. - Молодець, хлопче!
   Джайна чомусь усміхнулася. Яка ж у неї чарівна посмішка, так і хочеться впитися в губи поцілунком... Брррр! Я похитав головою, проганяючи ману. Амулет Змійки явно не допомагає.
   - Серед тих артефактів випадково виявився і артефакт Богів. Коли уцілілі в битві учні схаменулися, було вже пізно. Їхній колишній соратник уміло замів усі сліди і зник.
   - А що сталося з чужинцями? - Запитав я, щоб якось відволіктися.
   - Ну... Наскільки мені відомо, перед своєю втечею дванадцята допомогла їм повернутися у свій світ.
   - А що сталося з рештою учнів Мага? - це вже поцікавилася Змійка.
   Джайна важко зітхнула.
   - Є кілька припущень, але це лише припущення. А в принципі хотілося б мені це знати. Давно все це сталося... Але, наскільки я знаю, їхні сліди теж десь загубилися. Ось така ось історія...
   Я склав руки у "шпиль".
   - Отже. Давай підіб'ємо підсумок. Наскільки я зрозумів, ти хочеш, щоб ми знайшли цього дванадцятого і викрали у нього артефакт богів?
   - Не зовсім. Немає потреби шукати його. Його вже давно немає в живих. І то була вона, а не він. Кілька десятиліть чарівниця ховалася, вела звичайне нічим не примітне життя мандрівного мага. Перед своєю смертю взяла собі навіть кількох учнів. Найздібніший з яких - зараз є ректором Імперської Академії Вищої магії. Найкращою магічною школою по той бік моря.
   - А артефакти? - Запитала Змійка.
   - Артефакти Мага зберігалися в надійному та недоступному ні для кого місці, під сильними захисними чарами, які свого часу навела сама Дванадцята.
   - Зберігали? - перепитав я.
   - І продовжують зберігатись, - додала Джайна. - Усі, крім одного. Окрім артефакту богів. Кілька місяців тому цей артефакт був викрадений. Злодій чи злодії виявилися настільки гарними, що пройшли крізь усі магічні щити та пастки, не піднявши тривоги.
   Здається, я став розуміти, на що хилиться справа. Зачинені двері, оголені клинки близнюка... Картинка шикувалася в мозку. Хаос! Це ж треба так спростоволосіться. Найприкріше те, що ми тут не до чого. Це не наша робота. Хтось велико нас підставив!
   Думки поскакали стрибати, гарячково шукаючи вихід із ситуації. Пояснюватись безглуздо - не повірять. Хитрувати - марно, схоже, ці хлопці налаштовані серйозно. Потрібно пробиватися із боєм. Так, якщо Змійка візьме на себе Джайну, а нам зі Шрамом дістануться близнюки. Чи не вихід. Потрібно бути реалістом. Мені не здолати майстра клинка, Шрам володіє мечем краще за мене, але навіть він їм не рівня. Потрібно, щоб близнюками зайнялася Змійка зі своєю магією, а ми Джайною. Знову не вихід. Змійка, без попередньої підготовки, не зможе впоратися з двома охоронцями, а в мене не підніметься рука на Джайну.
   - Відразу попереджаємо. Ми до цієї справи не причетні, - порушив перебіг моїх думок Шрам. - У нас на той час своїх проблем вистачало, щоб вплутуватися в нову авантюру.
   - Знаю, - кивнула Джайна. - Звісно, це не ви. Ми встановили злодіїв та місце знаходження викраденого. Артефакт навіщось був доставлений у ці краї.
   І всього? Виявляється, так просто було вивернутись із цієї ситуації. Мда-а, щось я почав мудрувати. Гребані чари.
   - А ви троє, яким місцем у все це вплутані? - спитав я.
   - Ректор - моя наставниця, ще з часів навчання у стінах Академії. І вона зацікавлена у поверненні викраденого. Ось тому ми тут. І нам потрібна ваша допомога. Хто може вкрасти злодія, краще, ніж це зробить інший злодій? Адже так?
   Бере на "слабко" чи професійний інтерес. Смішно.
   - Послухайте. Я дивлюся, ви хлопці круті, примудрилися навіть зробити те, що до вас ніхто не зміг провернути, а саме неабияк порядити "Ножів". А чому вам просто не піти туди і не створити те саме з викрадачами? Щоб їм надалі не кортіло красти у вас.
   Хазяї переглянулися між собою, і Джайна знову заговорила.
   - Бачите... За інших умов ми б так і зробили, але в даному випадку силовий метод через ряд причин неприйнятний. Краще провернути цю операцію тихо.
   - Е-е, дорогі мої, так справа не піде. Давайте викладайте всі обставини справи. Мусимо ж ми, Хаос забирай, знати, у що вплутуємося!
   Джайна замислилась.
   - Що ж гадаю, ви маєте право це знати. Думаю, так буде навіть краще. Ось яка ситуація: за викраденням стоїть якийсь чаклун на ім'я Кастор. Маг неймовірно сильний - ми підозрюємо, що, можливо, він один з учнів Стувлінуса, що вижили. Але це лише підозра...
   - Стувлінуса? - перепитала Змійка.
   - Так. Так звали того Мага, котрий і закликав чужинців з іншого світу. І якщо наші підозри вірні, то з жалем змушена визнати, що Кастор може виявитися сильнішим за мене. Тому силовий варіант тут не минає. Залишається лише крадіжка. А в цій справі, гадаю, у вашої команди більше досвіду, ніж у нас.
   - А цей Кастор. Він звідки? - Запитав Шрам. - Щось я не можу пригадати, щоб у Аль-Раміші був маг із таким ім'ям. Якщо, звичайно, він не працює на банди...
   - Ні. Він живе самотньо. Його вежа знаходиться за межею міста та осторонь основних доріг. Серед лісу.
   - За містом знаходяться тільки вежі Лорана та Фаргуса - двох магів з Ради халігів, - не вгавав Шрам. - Більше на околицях ніяких веж немає. Свого часу ми це з'ясовували.
   - Ті дві вежі, про які ви кажете, ми знаємо. Їхні власники серйозної проблеми не становлять. Однак ви помиляєтеся, вважаючи, що на околицях розташовано всього дві вежі. Ми виявили ще три приховані захисними заклинаннями. Можливо, є ще - далі ми не шукали. З тих, яких ми виявили, одна належить нікому Айзену - магу п'ятого рівня з Купецької гільдії, інша жрецю, на жаль, його ім'я ми не встановили, а ось третя - вежа Кастора.
   Я запитливо глянув на Змійку. Помітивши мій погляд, вона навмисне повільно моргнула. Ага, значить, таке цілком можливо, і ми дійсно могли не помітити ці вежі.
   - Ну добре. Допустимо, ми справді проворонили кілька веж магів, і вежа Кастора існує. Тоді виходить, що ви пропонуєте нам забратися до магу та викрасти артефакт? Тобто ви самі не хочете вплутуватися в цю справу і залишаєтеся осторонь, а всі шишки потім посиплються на нас. Так виходить?
   - Не зовсім, якщо щось піде не так, я в міру своїх сил, звичайно ж, вас прикрию. До того ж ми не залишимося осторонь і вирушимо з вами. Разом, напевно, ми впораємось із цією справою.
   - Це радує. Хоча зазвичай ми працюємо втрьох, але, гадаю, цього разу можна буде зробити виняток.
   Шрам картинно прокашлявся. Мабуть, нагадуючи мені про щось. Бо я без нього не знаю. Сам тільки про це й гадаю.
   - Діку, а ти випадково нічого не забув?
   Ну що ж. Будь що буде. Тим більше, що виникає підходяща можливість, для перекладу розмови в інше русло. Те, що зараз важливіше для нас.
   - Та я знаю. Я знаю.
   - Ви це про що? - ніби пішовши нам на зустріч, запитала Джайна.
   - Бачиш, колись раніше... Не тут, а в іншому місті ми вже намагалися залізти в вежу до одного магу, - обережно почав я. - Та спроба закінчилася не дуже вдало.
   Хаос! Та вона взагалі закінчилася невдало.
   - І? - нахмурилася Джайна.
   - Загалом ми недооцінили могутність мага і попалися. На щастя він нас не прикінчив і не перетворив на щось страшне. Проте на покарання за нашу зухвалість він наклав на нас прокляття і з його допомогою змусив працювати на нього.
   - Що за прокляття? - насторожилася Джайна і подивилася на Змійку.
   - Узи Гільденаса - прокоментувала ельфійка.
   - Не чула про такі. І в чому суть?
   - Узи послуху. Якщо ми не будемо виконувати його накази, він може запросто знищити нас через ці узи...
   - Хммм... А ви їх не намагалися зняти?
   - Жартуєш? - Змійка блиснула очима. - Спробували одразу ж, як він нас відпустив.
   - І?
   - Пів дня провалялися з моторошним болем у всьому тілі. Більше не пробували.
   - Ось як? Цікаво. І це прокляття все ще на вас?
   - Саме так.
   Джайна замислилась.
   - То виходить, що цей маг у будь-який момент може на вас впливати і змусити щось зробити проти вашої волі?
   При цих словах тілоохоронець, що стоїть біля дверей, насторожився і почав озиратися на всі боки. Змійка присоромлено кивнула.
   - Сестренко, це може зіпсувати нам весь план, - подав голос близнюк, що сидить на ліжку.
   - Так, Річі. Я теж думала про це. - Джайна подивилася на мене. - Чи можу я подивитись на ці чари?
   - На мене він їх не наклав. Тільки на Шрама і Змійку, - я кивнув головою в їхній бік і, помітивши здивований вираз на обличчі Джайни, додав - Сказав, щось типу того, що це буде для мене чимось на кшталт уроку і "мук совісті разом з мораллю" ...
   - Тобто твоїх друзів прокляв, а тебе нема? Дивний маг. Ну та гаразд. І що він змусив вас виконувати? Красти для нього?
   - Здебільшого... - ухильно відповів я. - То як? Знімеш з них прокляття?
   - Спробую. З кого розпочати? - Джайна переводила погляд із Змійки на Шрама і назад.
   - Давай з мене, - Шрам підвівся зі стільця.
   - Не вставай. Я сама, - сказала Джайна, обминаючи столик. Вона зайшла злодії за спину і торкнулася середніми і вказівними пальцями своїх рук до його скронь. - Заплющи очі і розслабся...
   Я запитливо глянув на Змійку. Ельфійка знизала плечима. Для неї це, схоже, теж виявилося на диво. Тим часом Джайна заплющила очі, зосереджуючись. Тілоохоронці напружилися, Річард навіть підвівся з ліжка, не зводячи з нас очей.
   Раптом Шрам скрикнув і схопився з стільця, Джайна різко відсахнулася від нього. Їх обох трясло... За мить, обидва близнюки опинилися вже поряд з нею, один обійняв сестру, другий затуляв їх від нас, спостерігаючи за нами. Кілька миттєвостей ми з ним насторожено дивилися один одному в очі, потім я знизав плечима і обернувся до Змійки заспокійливої Шрама. Налив вина в кухоль і простяг Шраму, на випий.
   - Джайно, що трапилося? - спитав Річард, коли все заспокоїлося.
   - Ці чари... Узи Гільденаса... - чарівниця була вражена - Ось це плетіння... Хто б їх не наклав, він майстер своєї справи і знав, що робить. Я ніколи не бачила такого складного візерунка... - вона глянула в обличчя Річарду. - Мені не під силу їх зняти, Річі. Тут потрібний хтось рівня Кларисси.
   - Хто така Кларісса? - Запитав я, спостерігаючи, як Шрам залпом осушує кухоль.
   - Моя наставниця. Чи бачиш, чари вашого прокляття сплетені таким чином, що при спробі їх зняти знімаючий може розпрощатися з життям. Зняти їх може тільки маг як мінімум рівний за рівнем наклав або ж...
   Джайна звернулася до ельфійки.
   - Це ти намагалася перерізати вузол на верхньому рівні?
   - Так, а що?
   - Тобі ще пощастило - ти легко відбулася. Якби ти його тоді до кінця перерізала, закляття вдарило б на повну силу. У тебе таке саме плетіння?
   - Так.
   - Чи можу я подивитись?
   - Навіщо, якщо ти його все одно не можеш зняти?
   - Не довіряєш мені?
   - Я ж говорю в мене воно таке ж, як і в Шрама, - ухилилася від відповіді Змійка.
   - Гаразд. Нехай буде по-твоєму, ельфійко. Все одно, поки заклинання неактивне ви в безпеці. Проте несподівана його активація під час нашої вилазки може серйозно перешкодити нам.
   - І що ж нам тепер робити? - спитав я.
   - Я не можу зняти його. Але я можу заблокувати його. Звичайно, тільки на якийсь час. А потім вам доведеться або знайти чарівника, здатного зняти його, або залишити все як є, і сподіватися на милосердя цього вашого мага. До речі, хто він?
   Я знову запитливо глянув на Змійку. Говорити чи ні?
   - Радник султана Сигізмунда - архімаг Морзус, - перехопила мою ініціативу Змійка.
   - Той самий, хто розробив цю форму?
   - Він самий. А що?
   - Та так. На всякий випадок. Ну що? Чи дозволите мені заблокувати?
   - Давай.
   Джайна заплющила очі, відвела руку вбік, і через пару миттєвостей, в її руці буквально з нічого матеріалізувався дерев'яний кручений палиця. Близнюки відразу зайняли позиції з обох боків від неї. Розплющивши очі, вона пояснила:
   - Для цього мені не доведеться торкатися вас.
   - І на тому спасибі... - буркнув Шрам, потираючи віскі.
   Виставивши палицю перед собою, чарівниця почала вимовляти якісь заклинання. Шрам зіщулився, Змійка напружилася, а в мене по спині як завжди, коли хтось поблизу творить чари, побігли мурашки. На мить мені здалося, що палиця змінила свою форму і перетворилася на біло-золоту жердину з блакитним кристалом на кінці, але це лише на мить. Через якийсь час навколо Шрама і Змійки утворилися дві блакитні сфери, що світилися, чимось схожі на захисну сферу, яку я вчора бачив у лисого мага, і майже тут же зникли.
   - Готово! - Джайна перевела дух, палиця в її руці розчинилася в повітрі, ніби його ніколи і не було. - Тепер цей ваш Морзус не зможе вплинути на вас. Поки що моє заклинання не ослабне.
   - Що ти зробила? - поцікавилася Змійка.
   - Я не стала перерубувати чи розплутувати пута. Я просто створила довкола них захисне поле, яке не дозволить активувати прокляття ззовні. Принаймні якийсь час він до вас не дістанеться.
   - А коли твоє заклинання ослабне?
   - Ну, думаю за пару днів. Але на той час ми вже здійснимо наш задум, і це не буде такою проблемою, як зараз.
   - Не буде проблемою лише для вас, а для нас вона знову стане проблемою! - вигукнув Шрам.
   - Послухай, ну а я те, що пороблю? Я ж говорю - мені не під силу зняти ці Узи. Вибач, хлопче, але це дійсно так. Мені дуже шкода.
   - А ця твоя наставниця... Кларісса наче... Вона зможе зняти з них прокляття? - спитав я.
   Джайна замислилась.
   - Можливо. В принципі, думаю, вона навіть погодиться зняти їх. Особливо зважаючи на те, що ви допомогли мені повернути Око. - Джайна пильно подивилася на нас. - Якщо, звичайно, ви добудете його.
   - Добудемо. Не турбуйся. Значить, цей Артефакт називається "Око"?
   - Не зовсім. "Око Азора".
   - І що він являє собою?
   - Кришталеву сферу, сріблясто-лілового кольору. Розмір приблизно як горло у цього глечика.
   - Чудово. Принаймні винести буде легко.
   - Азор... Якщо не помиляюся, так звали одного з Старших Богів, - задумливо припустила Змійка.
   - Так. Самого Dar'Evegh - Князя Темряви.
   - Стривай... Так що? Це його око чи що? - Здивувався Шрам.
   - Не думаю, що це справді так. Просто така назва.
   - А що взагалі за Око? Навіщо воно потрібне?
   - Тебе цікавить його магічне призначення?
   - Так. Щось на кшталт цього.
   - Його можна по-різному використати, але найдивовижніша його особливість це те, що, згідно з легендами, воно здатне наділити свого власника божественною міццю. Зробити його практично рівним давнім Богам.
   - Думаєш, самі Боги дозволять відбутися цьому? Це я до того, що чи має сенс вам чи викрадачам порається з цією штуковиною?
   - На даний момент це не має значення. Нам треба лише повернути цей артефакт.
   - А мене цікавить інше питання, - втрутилася в нашу розмову Змійка. - Наскільки я зрозуміла це Око Азора, перш ніж його вкрали, довгі роки зберігалося у твоїй наставниці. Так?
   Джайна кивнула.
   - Тоді чому твоя наставниця не використовувала Око за його призначенням і не наділила себе силою Богів?
   - Тому що, на відміну від деяких, вона розуміє, що людина за всіма своїми параметрами не рівня богам. І не повинен навіть намагатися стати подібним до них. У Світі має зберігатись баланс. Інакше Світ зануриться у безодню хаосу...
   - Хм... А ти як сама вважаєш?
   - У цьому питанні я повністю поділяю думку своєї наставниці. Люди як боги? Нісенітниця. Цього не має статися. Ніколи.
   - Цікава точка зору... Ви або неймовірно розумні, або напрочуд дурні...
   - Стеж за своєю мовою, ельф! - насупився один із близнюків.
   - Спокійно, Річі. Нехай каже, що хоче - це її право. Головне, щоб вони здобули Око.
   - Ми його здобудемо, - втрутився в розмову я. - Тільки нам, як ви розумієте, потрібна додаткова інформація.
   - Що саме вас цікавить?
   - Все, що може допомогти нам у цій справі. По-перше - інформація про саму Башту мага, її внутрішнє планування, мешканців та охорону. По-друге, інформація про місце зберігання Ока, чи можна до нього торкатися голими руками тощо. Взагалі, чим більше відомостей ви нам повідомте, тим більше збільшаться наші шанси на успіх. Ну не сліпу ж нам, зрештою, йти на справу.
   - Розумію. У мене є деяка інформація з тієї, що вам потрібна. Хоча й не така докладна, - Джайна обвела нас поглядом. - Самі розумієте все-таки це житло мага, а не звичайної людини...
  
   * * *
  
   - Ну, а тепер що скажете? - запитав я своїх супутників, коли ми, домовившись про нову зустріч увечері біля головних міських воріт, покинули готель. Вилазка призначена цієї ночі, і нам треба було підготуватися.
   - Вдень відчуваю, ми відкусили більше, ніж зможемо проковтнути, Діку.
   - Шрам має рацію! Діку, ця справа буде надто складною. І дуже небезпечним до того ж - надто мало у нас інформації. Коли лізли до Морзуса, ми й те знали більше. А який виявився результат? Ось і досі мучимося.
   Ех, хлопці, знали б ви справжню причину, чому я погодився на це. Ви б так не казали...
   - Згоден. Ми гуляємо по краю прірви, тому я не наполягаю на тому, щоб цього разу ви пішли на справу зі мною. Досить з вас Башен магів - ви своє вже отримали...
   - Ти що?!! Ми вже п'ять років працюємо разом. Діку, невже ти подумав, що я відпущу тебе одного на цю справу? З якого часу ти знаєш, як знешкоджувати "кашмирську пастку" або "сталеву щелепу"? Адже бозна знає, що там ще приготував цей чаклун для непроханих гостей. Змійко, ти залишайся. Ми з Діком усе зробимо самі і попросимо цю Клариссу зняти заклинання і з тебе.
   - Жартуєш? І залишити вас веселитися поодинці? Ну вже немає! Адже ви, хлопчики, без моєї допомоги та яйце розбити не зможете. Тим більше вам доведеться лізти до чаклуна, і якщо хтось повинен залишитися, то це ти Шрам. Не думаю, що Кастор використовуватиме для захисту механічні пастки. Магія набагато практичніша і ефективніша.
   - Ща! Залишуся я, як же. Тримай кишеню ширше. Значить, ідемо всі разом.
   - Спасибі хлопці, маючи вас за спиною, я почуватимуся набагато впевненіше. Тільки є одна проблемка.
   - Ну, і що цього разу тебе турбує?
   - Я все думаю, чому Джайна розповіла нам все так докладно? Навіщо видавати нам інформацію про потужність Ока. Могла ж просто сказати: "Принесіть, мовляв, мені те з такого місця..."
  
   * * *
  
   Спираючись на величезний і важкий бойовий молот, людина стояла на горі, вивчаючи місто, що розкинулося біля підніжжя. Це був величезний літній воїн, закутий у добряче пошарпані, але ще добротні й міцні срібні лати. Судячи з вм'ятин і рубців на них, власникові обладунків вдалося побувати в серйозних переробках і вийти з них переможцем. На користь останнього говорили і його посічені численними шрамами шляхетне обличчя та могутні голі руки. Вітер тріпав косми довгого давно нечесаного сивого волосся і бороди. Позаду воїна двома розділеними один від одного широкими смугами майорів сніжно-білий плащ. Незважаючи на те, що людина була вся в дорожньому пилюці, плащ здавався чистим, наче сам бруд і пил уникали його. У якомусь сенсі так воно й було. На лівому боці у звичайних нічим не примітних піхвах висів довгий меч.
   Сірі очі похмуро дивилися на Аль-Раміш. У червоних променях вранішнього сонця, місто здавалося казковим і прекрасним. Однак це лише обман. Наскільки він знав, у всьому султанстві це місто вважалося розсадником Зла. Що ж, природно, що для тієї мерзенної трійці, яку він вже майже півроку переслідує це найкраще укриття. Вони вміло замітали сліди, але він все одно наздожене їх. Наздожене рано чи пізно, і їм не уникнути його відплати.
   Прийнявши рішення, людина легко, немов пушинку, скинув молот на плече і попрямував до величезного бойового коня, який пасувся неподалік. Схопившись на нього, він повільно поїхав до головних воріт.
  
  
   Розділ третій
   Башта мага
  
   Сонце, що заходить, повністю сховалося за дахом найближчого будинку. Звідкись здалеку, долинав лютий дзвін битви - чи то бунтівники пішли на напад воріт, чи Міська Стража нарешті вирішила припинити бунт і вирушила в райони нетрів. Як би там не було, тішило одне - ніхто з ворогуючих сторін більше не пускав магію в хід. Втім, нас уже це мало турбувало - якщо у нас сьогодні все вигорить, нам більше не доведеться повертатися до цього тричі проклятого містечка. Ми свою частину завдання виконали та передали всю необхідну інформацію куди треба, далі нехай архімаг сам розбирається.
   - Дермо демона! Де її носить? Нам час уже вирушати! - Вилаявся Шрам, тримаючи під вуздечки двох коней.
   - А я знаю? Сказала, що їй треба щось захопити. - Я вкотре перевірив, чи надійно закріплені мішки зі спорядженням. Всі наші пожитки, включаючи злодійське приладдя, вмістилися в цю пару мішків.
   - Що захопити? Ворота ось-ось зачиняться на ніч!
   - Не закриються. - Я глянув на небо. - Принаймні ще одну годину у нас є.
   - Через бунт можуть закрити і раніше...
   Облачені обоє на все чорне, ми стояли під смугастим тентом стайні, у якій придбали трьох коней. Мерзотник конюх хотів, було, всунути їх нам вдвічі дорожче за реальну вартість. Однак Шрам у нас фахівець з торгових питань, тому якось примудрився придбати скакунів лише за півціни.
   - А ось і вона. Легка на згадці.
   Змійка, що виринула звідкись з підворіття, безупинно оглядаючись, кинулася до нас. Схоже, вона виявилася чимось занепокоєною.
   - Хлопців, здається, у нас серйозні проблеми...
   - Що трапилося?
   - Я щойно бачила Крихітка Мірса. Він каже, що у місті з'явився інквізитор.
   - І що з цього? Мало що його привело сюди.
   - Він цікавиться якоюсь трійцею. Жінкою та двома чоловіками.
   - Джайною та близнюками?
   - Ні. Ельфійкою та двома чоловіками. В одного з них шрам на лівій щоці.
   Ми зі Шрамом стурбовано переглянулися.
   - Дермо демона! І чи давно він у місті?
   - Мірса сказав, що вже кілька годин.
   - Ми покійники! Це напевно через це трикляте Жезло - Морзус не повернув його святошам і залишив собі! Я знав, що не варто вірити чаклунові! - Шрам зло сплюнув. - Дермо демона!
   - Він один? - спитав я Змійку.
   - Принаймні, Мірса каже, що він бачив лише одного. Але, на його думку - це паладин!
   - Паладін? - Здригнувся Шрам. - Ну все! Ми точно покійники!
   - Та постривай ти, народ лякати. Паладини - вони теж люди.
   - Діку, ти не знаєш, на що здатні ці типи - а я знаю! Ще до того, як я зустрівся з тобою, я бачив, як якийсь паладин поодинці розправився з бандою Дикого Брюса. - Помітивши мій скептичний погляд, Шрам пояснив. - Була колись така банда в Аль-Кінасі - одному з міст Луана. Підім'явши під себе решту банди, Дикий Брюс настільки наважився, що перейшов тоді дорогу Братству. Не знаю, через що там усе почалося, але у підсумку святоші звернулися до Ордену. Той направив паладина розібратися із цією справою. У банді Дикого Брюса було два чаклуни, але навіть вони не змогли зупинити паладина. Цей тип поодинці вирізав усю банду.
   - Я теж колись бачила паладина у дії. Це дуже небезпечні супротивники, - додала Змійка. - Старійшини розповідали, що вони мають нелюдські здібності. Не знаю, яким чином, але вони можуть стати невразливими для зброї та магії. Кажуть, що коли Паладін впадає в божественну лють в ім'я своєї віри, він стає уособленням свого бога і саме Світло захищає його. Обнадіює одне, паладинів у Ордена не дуже багато, тому Братство звертається до нього за допомогою у виняткових випадках.
   - Ну, дякую, хлопці. Ви вмієте обнадіяти людину .... Гаразд як би там не було, нам зараз не до цього типу. Якщо він дійсно прийшов до нашої душі, то думаю, що спочатку він попрямує в Діру, а там зараз самі знаєте, що діється. Поки паладин у всьому розбереться, ми вже далеко. Змійка ти взяла те, що тобі було потрібно?
   - Так.
   - Добре. Тоді вирушаємо. Джайна, мабуть, на нас уже чекає.
   - О! У мене ідея, - вигукнув Шрам, коли ми, скочивши на коней, попрямували у бік воріт. - А що, коли стравити Джайну та її братів із цим інквізитором? Думаю, вони і з паладином упораються.
   - Ні! - скрикнув я. - Не треба вплутувати її в цю справу. Самі розберемося...
   - Ека, Діку, як вона тебе зачепила.
   - Зовсім ні! Просто, якщо з нею щось трапиться, ми не зможемо зняти з вас прокляття Морзуса.
   - Ти правий. Вибач, я не подумав про це. Дурна ідея.
   Ні, Шраме. Ідея була гарна. Я навіть впевнений, що у поєдинку з паладином перемога буде за Джайною та братами. Тільки ось не хотів ризикувати життям Джайни. Чому я так прив'язаний до неї? Хто вона мені? Ніхто. Просто ще один клієнт. Може це справді кохання? Чи чари?
   Решту шляху до головних міських воріт ми проїхали мовчки, кожен, занурившись у свої думки. Чувся лише дзвінкий цокіт копит по бруківці. Джайна опинилася вже тут, сидячи верхи на білому коні. Брати-охоронці на вороних, як завжди, стирчали з боків від неї. Схоже, наші нові клієнти один з одним про щось запекло сперечалися, але, побачивши наше наближення, замовкли.
   Я окинув поглядом околиці - ніде не видно нікого більш-менш нагадує інквізитора - вже добрий початок. Неподалік, стурбовано обговорюючи те, що відбувається в Дірі, прогулювалися стражники, що охороняють брами. Парочка солдатів і писар ретельно перевіряли селян і купців, що в'їжджали в місто, останні намагалися встигнути потрапити в місто доти, поки ворота не зачинять на ніч. За міськими воротами для тих, хто не встиг до закриття, було спеціально збудовано заїжджий двір. Однак там драли втридорога проти готелів, що знаходяться у самому місті. Тому народ поспішав...
   - Ну що? Чи готові? - спитала Джайна, коли ми до них під'їхали.
   - Так, - я поплескав по мішку, притороченому до сідла. - Можемо вирушати.
   - Добре. Якраз до півночі дістанемося, - вона глянула на небо. - Поїхали...
   Річард направив свого коня до воріт, ми пішли за ним. Стражники мовчки пропустили нас, не удостоївши навіть увагою. Справді гарний початок.
   Виїхавши за межу міста, я притримав коня і обернувся, щоб останнього разу глянути на Аль-Раміш, більше ми в нього не повернемося. Над містом піднімалася червоно-чорна заграва пожеж - Діра горіла. Вкотре вже сьогодні я подякував провиденню. Як же ми вчасно звалили. Пришпоривши коня, я помчав наздоганяти своїх супутників.
   Не дивлячись на те, що тепер ми всі разом опинилися, вплутані в одну справу, між нами панувала якась напруженість. Особливо вона відчувалася щодо близнюків та Змійки. Я, проігнорувавши несхвальний погляд охоронців, порівнявся з Джайною, і щоб хоч якось розрядити ситуацію поставив питання, що давно цікавило мене.
   - А ви раніше вже бували у державах Південного султанату? Чи не обов'язково в Азмурі, може в якомусь іншому?
   - Ні. Це вперше. А що?
   - Ну... Та кажіть ви зовсім без акценту. Начебто все своє життя прожили в цих місцях, а не за морем? Адже не можуть наші мови бути, настільки схожі. Чи я помиляюся?
   - Звісно, ні, - вона посміхнулася. - У нас в Імперії розмовляють іншою мовою. І до приїзду до вашого Султанату ми не знали місцевої мови. Вся справа в магії та заклинаннях. Завдяки цьому ми вас розуміємо, а ви нас.
   - І що за допомогою цих заклинань можна вивчити будь-яку мову?
   - Абсолютно будь-хто. Тільки не вивчити, а просто розуміти одне одного. Що втім, одне й те саме.
   - І навіть розуміти мову тварин? Наприклад, про що гавкають сторожові пси тощо?
   Джайна розреготалася.
   - Ні. Тільки людські. Хоча...- вона зиркнула на Змійку і понизила голос.- Ходять чутки, що деякі ельфи можуть розуміти мову тварин. Не знаю, як з цією справою у нічних ельфів, але в нас деякі вищі якимось чином спілкуються з ними.
   Ну, Змійка, принаймні, не розуміє гавкіт собак, я вже це точно знаю. Хоча непогана ідея. Треба буде розпитувати її на дозвіллі на цю тему.
   - У тебе теж тече ельфійська кров? - чарівниця запитливо подивилася на мене.
   - Та начебто ні. А що? Я здається тобі настільки красивим і чарівним, що чимось нагадую ельфа?
   Вона знову розреготалася.
   - Ти завжди такий самовпевнений?
   - Ні, тільки коли поряд зі мною гарна дівчина.
   - Зрозуміло. - Джайна з усмішкою подивилася на Змійку. - Значить завжди...
   Я стежив за її поглядом.
   - Ні, - про всяк випадок я вирішив "розставити все по поличках". - Між нами нічого немає. Змійко, мені як сестра.
   - А Шрам як брат? - Вона посміхнулася.
   - Саме. Ближче за них у мене нікого немає.
   Джайна зітхнула.
   - Як і в мене, крім Дункана та Річарда. Ну, може, ще й Кларисси...
   З хвилину ми їхали мовчки, думаючи кожен про своє.
   - А домішка крові якоїсь іншої раси є? Наприклад, орків, гномів, - раптово знову спитала Джайна.
   - Ну, дякую тобі за "орка", - я вдав, що надувся. - А якщо серйозно, то наскільки я знаю, у мене всі були люди. Взагалі, у Південному султанаті несхвально дивляться на міжрасові шлюби. Ну, якщо вже ми завели мову про це, то як щодо тебе?
   - Можливо. Я не знаю. А давно ти займаєшся цим своїм ремеслом?
   - Ти маєш на увазі злодійством?
   - Так.
   - Відколи наша циркова трупа розпалася, - я прикинув у думці. - Років сім-вісім, мабуть, уже буде...
   - Ти був циркачем? - Вона здивовано глянула на мене.
   - Скоріше акробатом. А ти думаєш, за що мене прозвали "Павуком"? "Деврізі і бейлер, не проходьте повз! Тільки сьогодні! Тільки для вас! Тільки одна вистава! Хлопчик-павук! Поспішайте бачити це дивовижне диво природи..." Мда-а... Забавне було час...
  
   * * *
  
   - Демоне! Ну що за кретин наказав висуватися в район Діри прямо зараз. Невже не можна було почекати, поки ці шакали добряче не пошкодять один одного, а вже потім і прихлопнуть решту, - вилаявся Борса ібн Зафір, ховаючись за бочкою, що згнила, і перезаряджаючи арбалет.
   Азіпбей міської Стражі Нассеф бін Алі, що сховався за купою сміття неподалік, зміряв його лютим поглядом і прокричав у провулок по той бік вулиці.
   - Хабібе, де там цей наш чароплет?!
   - Іфріт його знає, ага! - долинув голос.
   - Чаво??!
   - Відстав десь, говорю.
   - Ну, то знайдіть качан, і нехай він тягне сюди свою дупу!
   - Вже робимо, ага!
   - Поспішайте, чума на ваші голови! Світло знає, що цей чаклун зможе нам ще приготувати!
   Незважаючи на своє благородне походження, Нассеф повністю розділяв думку свого підлеглого Борси - простого городянина. Ситуація була ще настільки критичної, щоб вводити в Діру Стражу. Швидше за все, деякі з торгових складів у доках Діри належали декому з халігів і, побоюючись за їхню безпеку, ті наказали. Жадібність ось істинний правитель цього світу. Чи не каліфи, не султани, і навіть не боги, а звичайна жадібність.
   Сьогодні вранці весь особовий склад міської варти виявився мобілізованим, у зв'язку з несподіваними заворушеннями в районі нетрів. Загони Стражі були спішно стягнуті до єдиної брами, що веде в Діру. Прибуло навіть кілька загонів дружинників. Стоячи на вершині стіни, що оперізує Квартал халігів, стражники спостерігали за вуличними боями, що йшли між бандами. Нікому з них не хотілося лізти в цей пекельний котел, густо напханий кров'ю, магією та смертю. Нехай краще ці банди самі виріжуть один одного - менше буде клопоту порядним жителям. Шкода, звичайно, що страждають прості обивателі Діри, але мабуть така їхня доля. І тут прийшов наказ зверху - утихомирити бунт. Проклинаючи все на світі, солдати взялися за зброю.
   Десятник Нассеф зі своїм загоном отримав завдання зачистити північні квартали Діри. На допомогу йому надали одного штатного мага. Маг виявився невисоким безвусним молодцем з волоссям, що стирчало на голові на всі боки. Якийсь дотепник із стражників колись дуже влучно охрестив його Качеря, з того часу ця кличка до нього й прилипла.
   Спочатку все йшло просто чудово. За підтримки магії Кочеріжки вони припинили дві сутички, прикінчивши всіх бандитів, що б'ються, а потім натрапили на цього мага. Засівши в одному з будинків, він зайняв чудову позицію і тепер прострілював усю вулицю вогняними кулями. Втративши чотирьох людей, стражники ледве встигли сховатись у найближчих провулках. І ось тепер вели стрілянину з цим магом. Хоча, що таке звичайні стріли проти вогняних куль, що вибухають.
   - Ага, здається, у нас виникли проблеми! - прокричав Хабіб.
   - Що?
   - Масуд каже, що качан відкликали. У доках дуже "гаряче". Наші натрапили на якогось могутнього чаклуна. Настав наказ усім магам вирушати туди.
   Немов у підтвердженні його слів з боку річки пролунав гуркіт, і в небо вп'ялася червона стріла. А наступної миті на район доків обрушився град з вогненних метеоритів.
   - Хаос! - Нассеф мимоволі пригнувся. На мить утихомирився навіть маг-стрілець.
   - Ось демон! Не пощастило комусь, - протяг Борса.
   - А нам що тепер робити без качан? - прорепетував Нассеф.
   - Не знаю, ага!
   Азіпбей вилаявся, потім, обережно висунувши голову, окинув поглядом вулицю і стражників, що поховалися.
   - Гаразд, хлопці, отже, зробимо так: Хабіб, Сіфа, Муаз, Абід відволікають це породження шакала, а решта спробують зайти з...
   - Дивіться, ага, - перебив його Борса, вказавши на кінець вулиці, звідки прийшов їхній загін.
   Нассеф бін Алі глянув і злякався. Прямо посеред вулиці, ні від кого не ховаючись у їхній бік, йшов чоловік у сніжно-білому плащі. У руках він тримав бойовий молот.
   - Бережи мене світло, - прошепотів Борса. - Це ж Паладін.
   Маг-стрілець теж помітив нову мету і переніс увесь свій удар на неї. Дві вогняні кулі, обертаючись навколо одного загального центру, пронеслися повз сторожів і, не долетівши до паладина метра, розтеклися по жовтій поверхні захисної сфери. Відбивши атаку, сфера знову стала невидимою. Святий брат зупинився, глянув убік, звідки прилетіли вогнешари, і, скинувши молот, швидко кинувся до будівлі, де сховався маг. Бандит вибухнув ще парою куль, але вони не досягли мети. Ударом ноги, вибивши масивні двері, паладин зник у темних глибинах будівлі. Стрілянина припинилася, солдати, забувши про обережність, з цікавістю висунулися зі своїх укриттів. Десь усередині будівлі грюкнуло, з вікон ударило жовте світло, пролунав тріск і, проломивши стіну, з третього поверху вилетіло щось темне. Описавши дугу, воно глухо шмякнулося на бруківку і стражники розглянули, що це людське тіло, одягнене в пошарпану робу мага. На лівому рукаві красувалася жовто-зелена пов'язка з емблемкою змії.
   - "Гадюки"! - видихнув хтось із солдатів. Всі подивилися вгору і ледве встигли помітити сніжно-білий плащ, що майнув у проломі стіни. Незабаром його власник з'явився у дверях і, як ні в чому не бувало, попрямував до десятника. Зблідлий Нассеф ібн Алі гарячково став згадувати слова, якими зазвичай вітають святих братів.
   - Доброго вечора, хоробри воїни. Хай береже вас Світло. Чи не підкажете скромному мандрівнику, як пройти до готелю "Сталева троянда"?
  
   * * *
  
   Ми, проїхали приблизно з милю дорогою, потім, слідуючи вказівкою Джайни, з'їхали з неї і попрямували у бік лісу, що зростав околицями гасцінца. В'їхавши під його полог, ми поринули у пітьму. Крони вікових дерев, яких ще не дісталися сокири дроворубів, змикалися над нашими головами, приховуючи нічне небо, засіяне рідкісними зірками. Схоже, ніч буде безмісячною. Нам сьогодні казково щастило.
   Щоб сучки, що нависали над стежкою, не били в обличчя, довелося поспішати. Ми зі Шрамом уже було, потягнулися за спеціальними зіллями, що дозволяли бачити в темряві, але Джайна створила якесь заклинання, і в повітрі виник, а потім поплив над нами невеликий блакитну кулю, що світиться. Змійка хмикнула - подібно до всіх нічних ельфів вона могла бачити в темряві так само добре, як і вдень. Хоча світло від кулі виявилося не дуже то й яскраве, але я роздивився стежку, що казна-звідки взялася, що вела в глиб лісу.
   - Чи далеко до цієї вашої вежі? - прошепотів я. По лісі звуки голосу розносяться далеко.
   - Ще трохи залишилось.
   Як це не дивно, але замість Джайни мені відповів один з близнюків, що мовчали всю дорогу. Мабуть, цим вічно незворушним і холоднокровним хлопцям теж не до вподоби добровільно лізти до Кастора. Схоже, єдиним з нас, хто отримував насолоду від цієї лісової прогулянки була Змійка, що зітхала широкими грудьми запахи нічного лісу. Наскільки я знав Ілдоніессеаданель, її дитинство пройшло у подібному лісі.
   Незважаючи на слова близнюка ми ще досить довго пробиралися стежкою, поки нарешті Джайна, що йшла попереду, не зробила попереджувальний жест і не прошепотіла.
   - Ми на місці.
   Я, напружуючи зір, вдивлявся вперед, але, єдине, що бачив, це нескінченну стежку, що тікає все глибше і глибше в гущавину лісу. На мить мені здалося, що я бачу перед собою галявину, але варто тільки розслабитися, як знову виникала стежка...
   - І де ця ваша вежа? - Запитав Шрам, здивовано озираючись.
   - Вона прихована від чужого зору Маревом, - відповіла чарівниця і погасила свій вогник, потім, пробурмотівши щось, розвела руки в сторони так, ніби розсуваючи невидиму перешкоду перед собою. Тієї ж миті дерева з боків і над нами кудись зникли, і виявилося, що ми стоїмо на великій галявині, краї якої тонули в темряві. Я озирнувся, позаду нас, як і раніше, розкинувся ліс, і ледь помітна стежка, якою ми вийшли на цю галявину.
   - Рівнина посеред лісу. Неймовірно... - прошепотіла Змійка.
   - Чому рівнина? Просто галявина у лісі.
   - Ні, Шраме. Ти не бачиш у темряві так добре, як я. Повір мені, ліс видніється далеко на горизонті. Поляна такою величезною не може бути.
   - Змійка права. Це рівнина, оточена лісом і прихована заклинанням так майстерно, що ми б і самі не знайшли її, якби не "путівник", - підтримала ельфійку Джайна.
   - Що за спис? - поцікавився я.
   - Не зараз. У нас мало часу. Добре, ще, що місяць прихований там. Бачите он той вогник нагорі? Це одне з вікон вежі.
   Серед рівнини в темряві, ледь помітна у світлі рідкісних зірок, височіла величезна чорна тінь. Десь у її висоті мерехтів один єдиний невеликий червонуватий вогник. Чи свічка?
   - Схоже, господарі не сплять, - кисло пробурмотів Шрам.
   - Мабуть, хтось із прислуги чи учнів Кастора. Самого мага там нема. Кларісса спеціально постаралася, щоб його присутність несподівано знадобилася в іншому місці. Саме тому все й треба провернути за цю ніч.
   - Добре. Ну, а де нам шукати цей артефакт?
   - Зачекайте, - Джайна на мить заплющила очі і напружилася. - Хммм... Цікавий збіг, але воно саме саме в цій кімнаті.
   Я прикинув висоту, на якій знаходиться вікно, що світиться. Навіть звідси зрозуміло, що воно надто високо для нас, щоб видертися по зовнішній стіні. Прийде проникнути всередину і діяти вже звідти.
   - Гаразд, за справу, - я пов'язав чорну хустку навколо нижньої частини обличчя, щоб залишитися невпізнаною, накинув на голову капюшон плаща - береженого і небо береже - і скинув на плече мішок зі спорядженням. - Шрам, Змійка вперед.
   - Зачекайте! - Зупинила нас Джайна. - Змійка не піде у вежу!
   - Це чому ж? - Здивувалася ельфійка.
   - З тієї ж причини, з якої й мені не можна - ми з нею маги. На вежу ж, напевно, накладені охоронні закляття. Якщо сторонній маг проникає в цитадель іншого сильнішого мага, господар житла відразу ж дізнається про це.
   - Але я не відпущу їх одних у це лігво!
   - Доведеться. Якщо ти поїдеш з ними, то поставиш під загрозу зриву всю операцію. І видаси їх своєю присутністю.
   - Гей! Ми так не домовлялись. Без її магічної допомоги наші шанси на успіх мізерні, - обурився я.
   - Не. Без участі Змійки, ваші шанси на вдале завершення справи навіть більші, ніж за її участю, - вона подивилася мені в очі. - Повір мені, Діку. Так буде краще.
   - Але якщо все, так як ти говориш, то так само Кастор зможе дізнатися і про наш візит.
   - Не зовсім. Будь-яка людина з магічними здібностями, а особливо такого рівня як Кастор, найбільше побоюється собі подібних, ніж звичайних людей. Цих він навіть може не брати до уваги, вважаючи дрібними сошками. Навіть якщо він і дізнається про вашу присутність, то припустить, що з вами впораються його поплічники та захисні заклинання, а сам продовжить займатися своєю поточною справою. Тим, яким він вважає найважливішим. А моя наставниця постарається, щоб воно здалося йому дуже важливим. Тепер знаєте?
   - Логічно. - Я подивився на Змійку. - Почекай нас тут. Добре? Ми швидко...
   - Як скажете, хлопці. Тільки ви там уже обережніші.
   - Не турбуйся, люба, - я їй підморгнув. - Не вперше.
   - Ну, просто чудово! - Шрам картинно закотив очі. - Діку, ну а що якщо нам трапиться магічна пастка?
   - Прийде піти на цей ризик. Крім того, я вірю у твої здібності, друже.
   - Ну дякую. Тільки от чомусь я сам у них не дуже й вірю...
   - І ще одне, - додала Джайна. - Дункан та Річард складуть вам компанію. Вони ж і допоможуть, якщо у вас виникнуть неприємності із вартою Башти.
   Ми зі Шрамом вражено подивилися один на одного. Влаштовувати розбирання зі вартою не входило в наші плани. Справжній майстер-злодій намагається діяти непомітно, і йому зовсім не потрібні низки трупів за спиною. Навіть новачки, якщо вони не повні відморозки, це розуміють. Схоже, що й братів це не дуже втішило, хтось із близнюків навіть збирався заперечити Джайні, але чарівниця його випередила.
   - Ні, Річі. Ми це вже неодноразово обговорювали. Ви йдете з Діком та Шрамом. І, будь ласка, не сперечайтеся. Я вже не маленька і здатна про себе подбати, а ваша присутність там їм буде потрібніша, ніж мені тут.
   - Ну, хай хоч Дункан залишиться з тобою, а я піду з ними, - все ж таки заперечив охоронець.
   - Річарде, ні! Ви вирушите обидва. І крапка! Як ви не розумієте - повернення Ока набагато важливіше, ніж безпека якоїсь там чарівниці.
   - Тільки не для мене, сестричка... І один з нас залишиться тут. З тобою.
   - Ну, Річі. Ну, сам подумай, що зі мною тут трапиться? Усі вороги там. У вежі. А якщо ви все ж таки виявите себе, то їм тим більше буде не до мене. Крім того, зі мною Змійка, а вона ельф і, як ви вірно тоді помітили, добре бачить у темряві. Так що ніхто непомітно до нас не підкрадеться, а якщо все ж таки нападуть, то я як-не-як маг, і мало їм не здасться... Річі, будь ласка, зроби, бо я хочу. Зробиш?
   Річард важко зітхнув. Було видно, що йому не до вподоби затіяне.
   - Гаразд. Будь, на твою думку, сестричка. Ми з Дунканом підемо з ними.
   - Ти диво, Річі, - Джайна кинулася на шию братові. - Спасибі.
   - Та гаразд... Гаразд... Що ти, справді...
   Забавним виявилося спостерігати, як незворушний раніше воїн знітився і зиркнув на нас. Ми зі Шрамом старанно ховали усмішку і робили вигляд, що нас, що сталося, жодним чином не стосується.
   Незабаром збори були закінчені і ми вчотирьох, залишивши Змійку і Джайну позаду на околиці лісу, рушили в напрямку до темної громади вежі Кастора, що височіла вдалині. По дорозі я витяг зі спеціальної кишеньки своєї сумки один із флакончиків, що там лежать. На пробці красувалося зображення котячого ока, а на дні флакончику невелика руна, що нагадує ковальський молот.
   Магічні зілля, виготовлені деякими невідомими умільцями (хоча я підозрював, що це алхіміки підземного народу постаралися) були гарною підмогою в нашій роботі. Більшість із зелій наділяли напідпитку, певними здібностями, необхідними в тій чи іншій ситуації. Зрозуміло, не кожен міг дозволити собі придбати подібне через вартість. Проте здебільшого вони окупали свою ціну. І вирушаючи на справу, ми часто їх використовували, благо свого часу (ми ж не завжди були на мілині) нам вдалося добряче поповнити свої запаси. На жаль, недавні проблеми з "Ножами" добряче підірвали наш фінансовий стан. Але все ж таки деякі зілля в нас залишалися.
   Відкоркував пробку, я замружився і залпом випив вміст. Зілля "Котячого погляду" віддавало м'ятою і трохи гірчило. Тепло, що зародилося десь у шлунку, миттєво розлилося по всьому тілу. Розплющивши очі, я подивився на всі боки - якщо раніше навколо мене виявлялися тільки ледь помітні темні силуети навколишніх предметів, то тепер вони набули чіткості, і я навіть зміг розрізнити візерунок на вуздечці Шраму, що скакав за два кроки ліворуч від мене.
   Помітивши мої дії, він теж дістав свій пляшечку осушив його. Магічна рідина загострила наш зір і дозволила бачити у темряві. На жаль, тривалість дії зілля була недовго лише кілька годин, але цього часу нам повинно вистачити на виконання замовлення. Принаймні зазвичай вистачало.
   Судячи з інформації, отриманої від Джайни, вежа оточена шестиметровою стіною, і гігантським самотнім стовпом підносилася у височінь. Між вежею та стіною за звичаєм цих місць розкинувся фруктовий сад.
   Як би там не було, але це дуже полегшувало нам завдання. Адже пробратися до вежі, ховаючись у тіні дерев набагато легше, ніж відкритою місцевістю.
   За кількасот метрів до Башти ми знову поспішали, стриножили коней і повзком, періодично завмираючи і вдивляючись у темряву, дісталися стіни. Потім Шрам дістав з мішка моток мотузки з гаком-кішкою на кінці, і закинув його на стіну. Гачки "кішки" були обмотані м'якими ганчірками, тому вся операція пройшла безшумно. Переконавшись, що гаки надійно зачепилися, він швидко видерся по мотузці, обережно висунув голову над стіною і завмер, вдивляючись у сад. Потім повернувся до нас і показав кулак з відстовбурченим великим пальцем.
   - Зачекайте поки що тут, - прошепотів я близнюкам, дістаючи з сумки свою "кішку". За мить я вже сидів на стіні поряд зі Шрамом і вдивлявся в сад.
   - Нічого підозрілого не бачив?
   - Тихо, як у могилі, - прошепотів Шрам, тримаючи в одній руці ментафлакон із засипаючим газом. - Навіть комах не чути.
   Це мені здалося дивним - по всій галявині за стінами вежі лунало стрекотіння коників та іншої живності, але з саду ж не долинало жодного звуку. Перший недобрий знак?
   - Звіри?
   У багатьох заможних громадян у державах Південного султанату була безглузда звичка для захисту від злодіїв та інших непроханих гостей на ніч випускати до саду різних хижаків. Втім, може, для новачків і дилетантів це було перешкодою, але тільки не для нашої трійці. На випадок зустрічі з подібним охоронцем у нас виявилися заготовленими усипляючі зілля, один з яких зараз і знаходився в руках у Шрама.
   - Теж не видно.
   - Перевір на магічні пастки...
   - Зараз, - він вийняв із-за пазухи один із медальйонів Змійки. На перший погляд, це звичайне кругле скло на мотузці. Насправді ж, за словами нашої подруги, воно було застиглою сльозою дракона. Якщо вірити легендам, ці змієподібні тварюки були несприйнятливими до магічного впливу і могли виявляти магію. Не знаю, правда, це чи ні, оскільки на щастя мені не доводилося зустрічатися з драконами, але ці медальйони вже не раз нас рятували.
   Ось і зараз він підніс його до правого ока і глянув на садок крізь скло. У мене теж на шиї висів такий медальйон, але оскільки експертами з пасток були у нас Шрам і Змійка, то я рідко ним користувався - тільки якщо моїх супутників не було поруч.
   - Хмм... Нічого підозрілого. Сад, як сад.
   - Тим краще. Ну що? Готовий?
   - Готовий!
   - Тоді пішли, - зробивши близнюкам знак перелазити, ми зісковзнули зі стіни. Опинившись на твердій землі, ми знову придивилися до мороку. Нічого. Незабаром до нас приєдналися й охоронці.
   - Що тепер? - прошепотів один із них.
   - Ну .... Через головний вхід ми явно не підемо. Спробуємо залізти через вікно. Наскільки я помітив, вони не засклені біля вежі. - "Забавно, щоб ми робили, якби вони виявилися засклені?" - Але спочатку треба добратися до самої вежі.
   - Надайте це нам. Ми розвідаємо шлях, - сказав старший і, перш ніж я встиг заперечити, близнюки швидко і безшумно розчинилися серед дерев.
   - Дермо демона! Та з цими хлопцями ми точно завалимо всю справу, - зло вилаявся Шрам.
   - Якщо попереду будуть пастки, то нехай краще в них потраплять вони, а не ми. Якщо близнюки цього хочуть, то мені не шкода. Нехай ідуть першими, а ми почекаємо.
   - Але, а якщо вони раптом засвітяться і провалять справу?
   - Тим краще. Провал буде не з нашої вини, і ми маємо право залишити завдаток собі. Якщо чесно, я не дуже й хочу лізти в цю гребану вежу. І з радістю скористаюся можливістю ухилитися від виконання цього замовлення і залишити собі отримані гроші.
   - Справді, щось я про це не подумав. - Шрам усміхнувся. - Голова ти Дік. Ну голова...
   - А то ти не знав, - самовдоволено посміхнувся я. - Давай зачекаємо.
   Втім, ні дивлячись, ні на що, я не поділяв думки Шраму з цього приводу. Близнюки були не дурнями, і, мабуть, знали що роблять. Навряд чи вони засвітяться. А значить, нам все ж таки доведеться виконати замовлення.
   Мені здалося, що минула ціла вічність, поки з-за стволів також безшумно, як і пішов не виник один із близнюків, витираючи пучком трави закривавлене лезо ножа. Дункан начебто.
   - Все чисто. Можете висуватися.
   - Виникли проблеми? - спитав я, косячись на закривавлений клинок у руці охоронця.
   - Пару стражників. Ящіри. Але вони нас більше не турбують.
   - У сенсі людиноящери? - здивувався я. Шрам легенько свиснув. Хаос знає чому, але ці лускаті жителі боліт часто прислуговували магам. Але зустріти їх тут, за сотні ліг від рідних Чорних Топей, виявилося для нас повною несподіванкою.
   - Так. А що такого?
   - У них луска навіть удару меча протистоїть. І як ви примудрилися завалити їх за допомогою ножа? - пробурмотів Шрам.
   Дункан усміхнувся.
   - Якщо знати, куди бити, то можна прикінчити представника будь-якої раси.
   - І куди ж треба в ящерів?
   - Під підборіддя. Мало хто знає, що хоча в цьому місці луска зовні нічим не відрізняється від решти, але там вона найбільш м'яка.
   Ну ось. Тільки-но вийшли на справу і вже перші трупи. Професійні злодії вашу матір! Досі пишався тим, що, виконуючи замовлення, нам не доводилося нікого вбивати. Приголомшувати - так, присипляти так, але не вбивати. І ось рахунок відкрито. Хаос! Ну та гаразд. Не час зараз для голосіння, спочатку потрібно виконати замовлення, а там подивимося. Можливо, хлопці просто не мали вибору. Хоча я в цьому сумнівався.
   Нечутно ковзаючи серед дерев, ми наткнулися на Річарда, що чекав нас.
   - А де стражники? - Запитав я його. Незважаючи на слова Дункана, мені теж не вірилося, що можна ось так легко вбити звичайним ножем ящера. Мені захотілося глянути на трупи.
   - Сховав у кущах, щоби інші не помітили. Пошліть, до вежі ще близько півсотні кроків. Не думаю, що зниклих скоро хапяться, але все ж таки порадив би поквапитися.
   - Ведіть, - Хаос із цими стражниками. Думаю, охоронці не брешуть. Не має сенсу.
   Наслідуючи близнюків, ми пройшли сад і нарешті вийшли до мети нашої подорожі. Здавалося, вежа витесана з величезної скелі. Вона не мала жодного стику - абсолютно гладка поверхня йшла вгору і в сторони. Мені достатньо було одного погляду, щоб зрозуміти, що видертись по ній не представляється жодної можливості навіть мені з моїми акробатичними навичками.
   На щастя, у нас передбачений і такий випадок.
   - Дункан, Річард, ви двоє стійте "на стремі". Шрам, вікно!
   Приятель з півфрази зрозумів мене і відповідно кивнув, вирушив шукати найближче віконце відповідного розміру. Я порився в сумці і витягнув невеликий арбалет. Звівши його, вклав у жолоб особливий болт-"кішку", з прив'язаною до держака міцною мотузкою.
   - Іди сюди, Діку. Думаю, ось це нам підійде.
   Я глянув туди, куди вказував Шрам. Приблизно на висоті тринадцяти метрів у напівтемряві виднівся темний провал вікна, зважаючи на все не засклене. Сподіваюся, кімната, в яку вона веде порожня.
   - Зійде, - я ретельно прицілився і натиснув спусковий гачок. З тихим свистом болт разом з одним кінцем мотузки помчав угору і влетів у віконце. Шрам потягнув за мотузку, що звисала зверху, і до його ніг впав наш болт. Я хаоснувся.
   Потрібно було ще дві спроби, перш ніж ми, потягнувши за вільний кінець, переконалися, що гачок надійно зачепився. Як завжди, першим почав дертися Шрам. Досягши вікна, він на мить затримався зовні, вивчаючи кімнату на предмет пасток, потім заліз усередину. Ось він знову здався і махнув рукою - все нормально, можна залазити.
   Вчепившись за мотузок, я, упираючись ногами в стіну, швидко поліз нагору. Завдяки рукавичкам із спеціально обробленої шкіри буйвола руки не ковзали, я легко досягнув вікна і озирнувся. Кімната являла собою невелику мізерно обставлену келлю, тапчан біля лівої стіни, невеликий столик з недогарком свічки і купа якогось мотлоху в дальньому кутку. По товстому шарі пилу, що лежав на підлозі, і павутинам у кутках я зрозумів, що сюди вже давно ніхто не заглядав. Ну що ж краще для нас. Шрам стояв біля єдиних дверей, приклавши до них вухо.
   - Що там? - Прошепотів я, вказавши головою на купу.
   - Нічого цікавого. Брудні шмотки, та поламані меблі.
   - А там? - вказавши на двері.
   - Тиша. Походу порожній коридор, але я поки що не виглядав - вас чекав. Хіба мало що...
   Я схвально кивнув. Нема чого видавати свою присутність раніше часу. Близнюки не змусили на себе довго чекати.
   - Око десь над нами, - прошепотів Річард, коли озирнувся.
   - А ти звідки знаєш?
   - Відчуваю, через Джайну.
   - Будете тоді нашими провідниками, - я втягнув мотузок у кімнату. Шрам у цей час, озброївшись відмичкою, поркався із замком на вхідних дверях. Наскільки я помітив минулого разу, механізм був не дуже складний по конструкції, і Шраму цілком під силу самостійно його розкрити. Пролунало легке клацання.
   - Готово, - видихнув Шрам, прибираючи інструмент.
   - Тарно? - Вирішив перевірити я свій здогад.
   - Звідти, - відповідно кивнув Шрам. - Першої складності. Примітив. Давно таких замків не зустрічав. Цікаво, скільки років цієї вежі?
   - Багато. Хоча я думаю, що це колись було кімнатою очікування, і сюди просто не мало сенсу ставити замок навіть третього рівня складності.
   - Хм... Може... Ну що? Ми йдемо?
   - Так.
   Приклавши вухо до дверей, і почекавши кілька миттєвостей, Шрам обережно прочинив двері і виглянув у коридор.
   - Нікого немає. Пішли.
   Мов примари ми вислизнули в темний ледь освітлений коридор. Наскільки я зрозумів, світло йшло з невеликих кристалів на стелі. Рівновіддалені один від одного, вони змійкою, що світиться, тікали в обидва кінці коридору. Смішно, що тільки не придумають ці чаклуни, щоб полегшити собі життя.
   - Куди ж тепер? - Запитав я у Річарда.
   - Наліво. Там мають бути сходи на верхні яруси.
   - Ясно. Шрам, дій.
   Ствердно кивнувши, Шрам повільно рушив у вказаному напрямку, дивлячись на пастки. Річард вирушив слідом, потім йшов я, зі своїм зарядженим арбалетом, і Дункан замикав ходу, прикриваючи нас із тилу.
   Всередині вежа виявилася більшою, ніж зовні і періодично вздовж лівої стіни нам траплялися інші двері. Може за якийсь із них перебувати скарбниця мага? Я важко подолав у собі бажання перевірити своє припущення - зараз не до цього. Потрібно якнайшвидше свиснути Око Азора і змотуватися звідси. Чомусь згадалася наша сьогоднішня ранкова розмова про погане передчуття. Не хотілося б здатися панікером, але здається, що тепер і в мене виникло.
  
  
   Розділ четвертий.
   Прокляття
  
   Запізнілий місяць нарешті з'явився на небі, заливши рівнину срібним світлом. Десь у траві жваво цокотіли цикади, у лісі позаду проухав пугач. Але двом жінкам, що розташувалися на узліссі, було не до цієї чарівної краси.
   - Ну як у них справи? - щоразу за останні п'ять хвилин прошепотіла ельфійка, нервово жуючи кінчик травинки. Вона лежала на траві і не відводила очей від вежі. - Щось вони затримуються.
   - Поки все нормально. Вони вже всередині, - закляття Уз Стража, посилене кровною спорідненістю, пов'язувало Джайну та її охоронців і дозволяло їм трьом відстежувати місцезнаходження та самопочуття одне одного. Крім того, внісши за допомогою Кларисси невелику зміну в початкове заклинання, Джайна тепер могла, ніби компас спрямовувати своїх братів до потрібного об'єкта.
   - Треба було мені піти з ними, - пробурчала Змійка.
   Джайна промовчала. Чарівниці не хотілося знову починати цю марну суперечку. Але бездіяльність справді вбивала. Права народна мудрість стверджувала, що очікування смерті гірше за саму смерть. Гонячи думки про кістляву стару геть, і, вирішивши себе все-таки чимось зайняти, Джайна витягла з сумки мініатюрну книжку і прошепотіла над нею Слово.
   Підкоряючись чарам, книжечка почала рости, поки не перетворилася на невеликий томик із заклинаннями. Загадкові письмена і руни, що здалися б незрозумілими неосвіченому, на її сторінках переливалися всіма кольорами веселки, дозволяючи роздивитись їх навіть уночі. Продовжуючи краєм свідомості відстежувати та коригувати переміщення злодіїв, чарівниця заглибилася в читання та повторення заклинань.
   Якийсь час Змійка з цікавістю спостерігала за своєю супутницею, потім, зневажливо хмикнувши, знову повернулася до вежі. Раптом вона схопилася і почала вдивлятися в ліс за їхніми спинами.
   - Ти це чула?
   - Що саме? - Джайна ліниво відволіклася від читання.
   - Гілка там хруснула. - Змійка кивком голови вказала в хащі. - Наче хтось на неї настав.
   - Ні. - Джайна підвелася і стурбовано глянула у вказаному напрямку, потім зосередилася. - Захисні чари, які я розставила по периметру, не чіпані...
   - Кажу ж тобі, там хтось є, - Змійка безшумно витягла кинджал із халяви чобота. - Чекай тут. Я схожу, перевірю.
   - Та ні там нікого. Навіть сам Кастор не зможе непомітно обминути ці чари, а я б відразу відчула навіть легке втручання у їхню структуру.
   Але злодійка вже, не слухаючи переконань, розчинилася у темряві. Невтішно висловившись на адресу навіженої ельфійки, чарівниця все ж таки насторожилася і, попередньо зменшивши, прибрала книгу назад в сумку.
   - Дівчинко моя, здається в нас неприємності, - пролунав уявний голос у її голові, застав її зненацька. Ментальний контакт.
   - Так, Магістр. Що трапилося?
   - Кастор чомусь не з'явився.
   - Як не з'явився? - зблідла Джайна.
   - Не знаю. Я спочатку думала, що він просто затримується. Але він досі не з'явився, і я вирішила тебе попередити. Сподіваюся, ви ще не подалися на справу?
   - Злодії з Дунком та Річі вже там... У вежі...
   - Вони в порядку? - занепокоїлась Кларісса
   - Так. Поки що їх не помітили.
   - Добре. Що збираєшся робити?
   - Не знаю. Поки що, мабуть, нічого. Але якщо вони почнуться неприємності з Кастором, спробую телепортуватися до них.
   - невдале рішення. Башта, швидше за все, прикрита антителепортаційними щитами - стандартний захист. Тебе просто розмаже про них. Спробуй звичайним способом. Хоча як твій вчитель, я б таки порадила тобі не зв'язуватися з Кастором у відкриту. Ти поки що не готова до поєдинку з Великим. Але не думаю, що ти підеш моєю порадою. Правильно?
   - Там Річі та Дункан. Я не можу їх покинути.
   - Знаю. До того ж Око все одно треба дістати тому слухай і запам'ятай. Той природний маг із тобою?
   - Змійка?
   - Так. Так наче ти її називала.
   - Десь поряд. А що?
   - Обов'язково візьми її із собою. Разом ви напевно зможете впоратися з Кастором. Наскільки я пам'ятаю, Кастор завжди був слабким проти природної магії. Землю та Вогонь він легко блокує, у Воді він - експерт. Повітря за підтримки Природи - саме. Ви матимете шанс його здолати, навіть на його території. Мізерний, але...
   - Зрозуміло. Спасибі.
   - Удачі тобі, дитино.
   Джайна видихнула. Такого розвитку подій вона не очікувала. Перевірила Узи - злодії та брати поки що без проблем просуваються до мети. Залишилося ще кілька ярусів. Це добре.
   Сконцентрувалася на захищеному периметрі розкинутим радіусом за п'ять сотень метрів від неї в обидва боки. В області захисних чарів нікого стороннього, тільки десь у трьох сотнях кроків попереду відчувалася Змійка, що повільно просувається вздовж периметра. Раптом вона завмерла - насторожилася. Тієї ж миті Джайна відчула, як концентрується навколо Змійки Магія. Розряд. Зелений спалах десь у глибині лісу. Вигук. І тиша...
   Ельфійка зненацька зникла. Бо її ніколи й не існувало. Що за нісенітниця??? Чарівниця відчула, як заворушилося волосся на голові. По спині зрадливо побігли мурашки страху. Відставивши руку вбік, вона прошепотіла Слово Витягу, і в її руці з'явився магічний посох - символ її статусу в Ордені та чудова підмога у магічному мистецтві. Як завжди біле-золоте держак, з кристалом, що посилює магічний потік, витягнуте з міжпросторової кишені, одразу додало впевненості у своїх силах.
   Джайна вирішила, що не мало сенсу витрачати акумульовану нею магію на маскування палиці, перетворюючи його на звичайний дерев'яний кручений палицю. Адже невідомо, хто їй протистоятиме і, цілком можливо, їй необхідний буде весь запас магічної енергії. Прикинувши, однак, що в сутичці з цим невідомим противником їй потрібен якийсь помічник, і захисник вона все ж таки вирішила витратити частину енергії на Заклик. Описав посохом, коло над головою Джайна встромила з усього маху один з його кінців у землю, вигукнувши при цьому Слово Заклику, і відскочила. Кристал у вершині палиці спалахнув блакитним світлом. І тут же, в місці удару, земля спучилась, утворився невеликий пагорб і став швидко рости. По обидва боки від нього виникли два менші пагорби, і також почали підніматися із землі. Незабаром перед нею постала якась величезна людиноподібна істота. Велика голова безрота, але з очима плавно переростала в широкі плечі, навіть без натяку на якусь шию. Плечі переходили в могутні руки та торс. Коряві товсті ноги зливалися із землею.
   Насторожено вдивляючись у темряву, вона ледве встигла огорнути себе і покликаного елементалю землі Броней Мага, як побачила серед дерев силует людини. Прихований тінню широких деревних крон він повільно наближався до неї, тримаючи в руці оголений меч, і мерзенно посміхався. Джайна швидко перевірила його звичайна людина, хоча .... Очі її широко розкрилися від подиву і, підкоряючись її уявному наказу, елементаль безшумно кинувся в атаку.
  
   * * *
  
   Здавалося, що ця наскрізь прозора постать виткана з повітря. Зовні вона нагадувала людину, але нижче пояса замість ніг у неї було щось, що нагадує хвіст. Стоячи в пентаграмі призову, вона рівномірно коливалася, чекаючи наказів свого пана.
   - Значить, паладин все-таки знайшов їх, - задумливо промовив високий і гарний чоловік у синьо-золотій мантії візира, що стоїть до неї спиною. Вони знаходилися на верхньому відкритому майданчику Білої Вежі, що височіло над Кварталом Купцов, одного з найбагатших і упорядкованих районів столиці. - Шкода. Дуже шкода.
   Якщо та трійця злодіїв проговориться, за чиєю наводкою і для кого вони викрали Жезл, у нього можуть виникнути неприємності. Ні, він не боявся Братства, але зайві проблеми все ж ні до чого. А в тому, що казаскер Рубаль ібн Альтаф зможе завдати йому цих проблем, Морзус анітрохи не сумнівався. Священик уже давно копає під нього. "Ну що ж, ми ще подивимося хтось", - посміхнувся чарівник.
   З іншого боку, архімагу не хотілося позбавлятися своїх ручних злодіїв. З їхньою допомогою він неодноразово викручувався з найбільш делікатних ситуацій, діставав унікальні предмети та артефакти, виводив на чисту воду своїх супротивників. Але якщо вже покласти на одну чашу терезів лютий гнів Інквізиції, а на інше життя трьох злодюжок, нехай навіть одних із найкращих в Азмурі, то перевага буде не вбік останніх.
   Можна звичайно було ще спробувати позбутися паладина, але ця ідея здавалася йому не дуже вдалою. Та й упоратися зі святошею не так просто. Вже він свого часу випробував це на власній шкурі. Колись, кілька століть тому, зіткнулися на вузькій доріжці якийсь юний, але самовпевнений маг і паладин Братства. Ніхто не хотів поступитися іншому: маг за безбашенністю юності, а паладин через обов'язок перед Орденом.
   Того разу перемога залишилася за магом, але той поєдинок виснажив Морзуса майже цілий місяць. І хоча зараз він став більш досвідченим і вправним, але заново випробовувати долю не дуже й хотілося. Тому наступного разу він вступить у бій із паладином тільки в тому випадку, якщо не буде іншого виходу. Крім того, навіть якщо йому і цього разу пощастить, і він знищить паладина, то де гарантія, що Братство не підрядить на це діло нового?
   Прийнявши нарешті рішення він повернувся до елементалю.
   - Продовжуй стежити за цією людиною. І доповідай про всі його переміщення - людина змахнула рукою, відпускаючи шпигуна. Елементаль нічого не показав, що зрозумів наказ господаря і просто розчинився в повітрі.
   Візир простояв ще деякий час, милуючись дивною красою зоряного неба, а потім приступив до чаклунства та активації прокляття. Двоє з злодіїв не переживуть цієї ночі. Що ж до третього, то їм скоро займуться його ассасини...
  
   * * *
  
   Не знаю, чи це просто нам так дико фартило, чи це виявився недогляд з боку мага, але як би там не було, ми досить безперешкодно дісталися коридором його вежі до гвинтових сходів і стали обережно підніматися. Іноді траплялися невеликі майданчики, з коридорами схожими той, який ми подолали - інші яруси. Незважаючи на інтерес до них, нам доводилося їх ігнорувати. Наша мета була вище.
   Раптом Річард, що підіймався переді мною, зупинився, і я мало не налетів на нього. Він повільно обернувся і подивився на Дункана. Брат йому похмуро кивнув і скрипнув зубами.
   - Що трапилося? - спитав я.
   Дункан люто глянув на мене, потім погляд його пом'якшав.
   - Джайна... Їй знадобилася наша допомога. Проблеми виникли...
   - Які?
   - Не знаю поки що, - він глянув на брата. - Дунк, я пішов до неї.
   - Я з тобою.
   - Ні! Тепер ти поведеш їх до артефакту. Нам конче потрібно це трикляте Око.
   - Гаразд. Поспішай.
   Ствердно кивнувши, Річард помчав униз сходами і втік за поворотом. Сподіваюся, він встигне дістатися наших супутниць.
   - А що зі Змійкою? - зверху спустився Шрам.
   - Поки не ясно, - зосередився Дункан. - Схоже на них хтось напав.
   - І що нам тепер робити?
   - Нічого. Продовжувати рух, - буркнув Дункан.
   Шрам запитливо глянув на мене. Я згідно кивнув. Все одно ми поки що нічого не можемо зробити.
   Якщо раніше ми просувалися дуже повільно, боячись пасток, то тепер додали ходу. Якщо Джайну і Змійку виявили поплічники Кастора, то, напевно, вони здогадаються, що хтось проникнув і в вежу і влаштують облаву.
   Ми встигли пройти ще чотири яруси, як раптом Шрам подав знак зупинитися і не шуміти. Ми завмерли, затамувавши подих. Звідкись зверху почулися голоси та звуки кроків. Хтось спускався сходами до нас на зустріч, і, зважаючи на все, цей хтось був не один. Шрам швидко замахав руками, показуючи, щоб ми спускалися нижче. Ми квапливо досягли найближчого майданчика з коридором.
   - Туди! - Прошепотів Шрам, глянувши на коридор через своє скло. - Та двері ліворуч без захисту.
   Ми кинулися до неї. Шрам штовхнув. Зачинено.
   - Діку?
   - Вже готовий. Тримай, - я передав арбалет Шраму і схилився над замком із відмичками. Шрам скинув арбалет, і, присівши на одне коліно, взяв на приціл сходовий отвір. Кинувши на нього погляд, Дункан злегка струснув опущеними донизу руками, і в його долонях з'явилося по парі метальних ножів. У рукавах, чи він їх ховав? Тим часом голоси наближалися.
   - Як гадаєш, скільки їх там? - Запитав Шрам у охоронця.
   - Шість як мінімум.
   - Дермо демона! Дік, поспішай.
   - Майже готово. Залишилося ще дві пружини, - прошепотів я. Гноми, ядрити їх за ногу! Тільки вони можуть зробити такий замок, що навіть наймайстерніший злодій тричі спітніє, перш ніж розкриє його. Отже, порівняно з нижніми ярусами на верхніх Кастор зберігалося щось цінне.
   Голоси лунали дедалі ближче. Мені чомусь стало страшно. Волосся на голові піднялося дибки. Було у цих голосах щось страшне. Щось нелюдське. Не хотів би я зустрітися з їхніми власниками.
   - Дік... - благаюче прошепотів Шрам. Йому також було страшно.
   Клацніть. Ще один.
   - Готово, - я штовхнув двері. З легким скрипом вона відчинилася. Ми всім гуртом увалилися в темну кімнату. Перш ніж Дункан зачинив за нами двері, краєм ока я встиг помітити на майданчику самотню тінь. Самотню???
   Притулившись до дверей, ми переводили подих, раптом почулися кроки, що наближалися. Хтось йшов у наш бік коридором, який ми щойно успішно покинули. Кроки зупинилися перед дверима, змусивши мене покритися холодним потом.
   - Ти це чув? - почувся дитячий голосок з того боку.
   - Нічого я не чув, - прошипіли йому.
   - Думаю, що хтось тут був.
   - Тобі здалося, - відповів дитині третій голос. Зважаючи на все, він належав дорослому чоловікові.
   - Я теж щось чув.
   При звуку цього голосу я здригнувся. Я знав колись людину, якій вона належала. Але це було бути він. Бо він уже давно мертвий!
   - Я нічого не чула - заперечила молода жінка.
   - Це, мабуть, та тварюка шуміла, - прокряхтіла стара.
   - Пішли звідси. Нехай цим наші послуги займаються.
   Якийсь час голоси ще припиралися за дверима, потім знову пролунали кроки і голоси стали віддалятися.
   - Що це було? - полегшено прошепотів Шрам, коли все стихло. - Там що була одна людина?
   - Мені теж так здалося, - я витер рукавом спітніле чоло. - Але голоси... Дитина... Що йому тут робити? Дунк, хто це був?
   - Хто б він не був, але краще нам із ним не зустрічатися. Повірте мені. - Дункан озирнувся. Холоднокровний виродок. - До речі, де це ми? Схоже на бібліотеку...
   Позбавившись загрози, я нарешті переключив свою увагу на місце нашого укриття. Зілля "Котячого погляду" все ще діяло. Тому, незважаючи на темряву, що панувала в кімнаті, я розгледів, що вона заставлена шафами з книгами.
   - Швидше, робочий кабінет, - висловив припущення Шрам. - Он стіл зі стільцем. Камін - він знову підніс до ока своє скельце. - І ніяких пасток, тільки слабке світіння від тієї шафи.
   - Перевір, що там.
   - Схоже на магічні сувої, - округлив очі Шрам, обережно наблизившись до нього. Він узяв один із сувоїв. - Тут щось написано. Начебто заклинання якесь.
   - Бери, скільки можеш. Змійка потім розбереться, - сказав я, рухаючись у напрямку до каміна і предмета, що зацікавив мене. На камінній полиці стояла невелика золота статуетка жінки, що танцювала. Я прикинув її зразкову вартість і свиснув. Виходило близько трьох сотень півмісяців.
   - Що ви робите??? Ми прийшли не за цим, - зло зашипів на нас Дункан.
   - Одне іншому не заважає, - сказав я, засовуючи статуетку в мішок за пазухою. - Не хвилюйся, дістанемо ми вам ваше Око. Потрібно тільки почекати, поки істота подалі відійти.
   - Тільки навіщо ж нам час даремно гаяти? - посміхнувся Шрам.
   Ну, як там у тебе де... - я обернувся до Шрама і обомлів. Кров застигла у жилах, а слова у горлі. За два кроки за його спиною, на тлі якоїсь темної тіні, що височіла над злодієм, злісно горіло два чорно-жовті очі. Шрам же нічого не помічав, продовжуючи діловито запихати сувої із заклинаннями у свій мішок.
   Приваблений моїм несподіваним мовчанням, він відірвався від мішка і здивовано глянув на мене. Зрозумів, куди я витріщився і на його обличчі промайнув переляк.
   - Замри, дурню! - мало не закричав Дункан, вчасно зупинивши, що почав обертатися злодія. - Не рухайся!
   Шрам дурнем ніколи не був, тому миттю пішов наказ близнюка.
   - Що там? - пошепки спитав він. У голосі його знову прозвучали нотки страху і паніки, що зароджувалася.
   Це його питання ніби вивів мене з заціпеніння.
   - За твоєю спиною гризь. Дуже великий. Я таких великих екземплярів ще не зустрічав.
   Жахливе породження кашмірських пустель напіврептилія-напівдемон гризь, найбільше нагадував величезну ящірку, що стала на задні лапи. Його моторошна витягнута морда з величезною пащею, густо засіяною гострими зубами, здатними по чутках перемолоти важку броню, і злобна вдача робила його грозою пустелі. Чимало караванів пропало в пісках після зустрічі з цими тваринами. Тепер він тихо стояв і принюхувався. Як ми його не помітили?
   Намагаючись не робити різких рухів, я потягнувся за арбалетом і тут з жахом усвідомив, що він залишився у Шрама, як і наші присипляючі зілля. Хаос!
   - Швидко, злодій. Все що знаєш про цю тварюку... - прошепотів Дункан, ледь помітно струснувши опущеними руками. Ножі знову зісковзнули у долоні.
   - Небагато. Просто доводилося бачити раніше. Пару разів у столиці. Але не таких великих. Живе десь у пустелях Кашміру. Часто нападає на тамтешні каравани. Дуже гострі зуби - здатні перемолоти навіть лати. Кров цієї тварюки дуже отруйна і їдка. Не думав, що хтось вирішить використати його як сторожового пса... - я замовк, згадуючи, що ще пропустив.
   - Усе?
   - Начебто так!
   - Вразливі місця є?
   - Не знаю.
   - Не густо. Ну добре. Шрам, приготуйся на мій наказ відскочити вбік.
   - Зрозумів.
   - Готовий?
   - Так.
   - Давай! - наказав близнюк і змахнув руками. Шрам відскочив ліворуч, а два метальні ножі кинулися прямо в тварюку. Перший встромився їй у праве око, другий наскільки я зрозумів, повинен був устромитися в ліве, але лише злегка ковзнув по морді. Кров тварюки, що бризнула на підлогу, стіни і шафа, зашипіла і почала роз'їдати камінь і дерево. Гризь заревів і, забувши про все, люто кинувся на Дункана. Шрам, лежачи на боці, вивернувся і, коли тварюка проносилася повз нього, всадив болт у її бік.
   - Діставай зілля! - я кинувся до одного. Подивившись на мене, Шрам відкинув розряджений арбалет і поліз у сумку. Я підхопив арбалет і став гарячково перезаряджати його. Це зазвичай не мало багато часу. На відміну від бойових арбалетів, які постачали коміром, наш оснащувався невеликим важелем праворуч на верстаті. Досить лише пересмикнути його, і тятива одразу ж натягувалася. Залишалося лише встановити болт у жолоб.
   Тим часом Дункан оголив меч і, коли гризь кинувся на нього, плавно втік убік, полоснувши клинком монстра, що промахнувся. Гризь знову заревів і крутнувся на місці, стебнувши хвостом по людині. Розуму не докладу, як Дункан примудрився встигнути пригнутися, але хвіст тварюки промайнув над його головою. Випроставшись, охоронець знову вдарив монстра, відрубавши йому ліву передню лапу, і відскочив назад, йдучи від удару правого і вдарила кривавого струменя з відсіченої кінцівки.
   - Допоможіть, Темрява забирай! Я довго не протримаюсь! Він надто швидкий, - заволав нам близнюк, ухиляючись від чергового удару. Кров монстра роз'їдала меч його меча, і незабаром він міг залишитися беззбройним.
   - Зараз! - Я скинув арбалет і вистрілив. Болт встромився в хребет тварюки, і я знову почав перезаряджати.
   - Гей, гадина! На жери!! - заволав Шрам і, широко розмахнувшись, метнув ментафлакон з присипляючим зіллям у гризя. Ментафлакон - чудовий винахід магів. Зовні він виглядає як звичайний скляний флакон, але в порівнянні з ним неймовірно міцний і може витримати навіть удар меча. Єдиний спосіб розбити флакон - це уявний наказ його власника. Врізавшись у гризя, флакон розлетівся на дрібні шматочки, і його миттєво випаровується вміст накрило монстра жовтуватою хмарою.
   - Затримай подих! - вчасно крикнув я Дункану, вставляючи в жолоб арбалета чергову стрілу, і всаджуючи її в монстра, що захитався. Скориставшись тим, що рухи гризячи, стали сповільненими і сонними, Дункан знову підскочив до тварюки і одним ударом зніс їй голову. Їдкий струмінь крові, що вдарив з обрубки шиї, ледь не закінчив його самого.
   - Прокляття! - вилаявся близнюк, щойно встигаючи ухилитися від смертельного фонтанчика. - Забув про його кров.
   - Уф! Я вже думав мені хана, - промовив блідий Шрам, повільно й стомлено осідаючи на підлогу. - Вляпалися, мов дилетанти.
   - Хто ж знав, що тут може виявитися ця тварюка. У саду ще зрозуміло. Але тут... - мене трясло від пережитого.
   - Нормальне явище, - промовив Дункан, скептично вивчаючи те, що залишилося від його меча. - В Імперії багато магів мають у своєму житлі різні тварі. Навіть у Кларисси є парочка... - він раптом замовк і підозріло витріщився на нас.
   - Думаю, нам пощастило, що тут виявився саме гризь. - Постарався я перевести розмову в інше русло. - Ця тварюка звикла до великих просторів для полювання, і таке тісне приміщення їй добряче заважало.
   - Не скажи, - заперечливо хитнув головою близнюк. - Той, хто вирішив його використовувати як сторожа, був мудрим. Цю тварюку і вбивати щось небезпечно, особливо в тісному приміщенні. У неї в природі взагалі природні вороги є, з такою кров'ю?
   - Начебто є, - випередив мою відповідь Шрам. - Чи то хробак, чи змія. Під час нападу впорскує в гризя свою отруту, і його кров перетворюється на якийсь поживний розчин.
   - Як у павуків? - спитав Дункан, знімаючи стрічку майстра клинка з роз'їденої рукоятки меча. Потім акуратно склавши, дбайливо сховав її у внутрішню кишеню.
   - Майже, - відповідно кивнув напарник.
   Хех. А я й не знав, що мій приятель розуміється на тварах Кашміру.
   - Зрозуміло, - кивнув Дункан і озирнувся. - Лади. Потрібно знайти нову зброю, у мене залишився тільки один ніж.
   - Можеш подивитись там, - кивнув кудись у бік Шрам. - Он парочка з них висить.
   Я глянув у вказаному напрямку. Справді, на одній із стін висіли два скімітари. Близнюк попрямував до них.
   - Взагалі-то нам треба якнайшвидше забиратися звідси. Ми зараз такого шухера підняли, що можна вішатися.
   Шрам схопився.
   - Діло кажеш, Діку. Текати звідси треба. Скоро тут збереться піввежі.
   - Це навряд чи. Ми справді в робочому кабінеті мага. Наскільки я знаю, вони намагаються їх робити звуконепроникними. - Дункан уже вибрав один з двох мечів і повісив піхви собі на стегно, чим відразу ж став нагадувати мені анічара, стурбовано глянув на тіло тварюки, що повільно занурюється в кам'яну підлогу, що роз'їдається монстра, що випливає кров'ю. - Але краще нам дійсно звалити.
  
   * * *
  
   Стражники пройшли повз, нічого не помітивши, і Лінг покинув нішу, в тіні якої досі ховався. Наскільки він знав, наступний обхід буде за півгодини. Що ж за цей час він встигне дістатися "клієнта". Тримаючи в руці свій майстерний тризарядний арбалет, найманий вбивця крадькома рушив далі коридором.
   Цю дивовижну й унікальну штуковину, що ідеально доповнила його незвичайне арбалетне оснащення, він виявив в одній зі лав зброї Столиці. Невеликий, зроблений, швидше за все, на замовлення якимсь неймовірно талановитим майстром арбалет миттєво привернув його увагу. На відміну від своїх побратимів він заряджався не однією, а одразу трьома стрілами, і, незважаючи на це, виявився досить легким, а за вбивчою силою та прицільною дальністю стрільби не поступався бойовим арбалетам. Хазяїн лавки тоді так і не сказав, де він його дістав і заламав за нього таку ціну, що за неї можна було накупити два десятки арбалетів. Але нічний ельф-напівкровка зрозумів, що вигода від його придбання того варта, і купив не торгуючись. Досі зброя його не підводила, сподівався він, що й цього разу вона її не підведе.
   Наскільки Лінг встиг вивчити карту внутрішнього планування замку, надану замовником, коридор яким крався, після одного повороту виводив в інший, що йшов перпендикулярно першому. Десь наприкінці другого й була кімната, яка була метою його подорожі. Якщо інформація правильна, то халіг якраз у цей час повинен бути у своїх покоях, бавлячись з якоюсь черговою дівчиною.
   Дійшовши до повороту, Лінг прислухався, потім обережно висунувся з-за рогу. І майже відразу відсахнувся. На виході з коридору стояв стражник. Полуельфу пощастило, що вартовий стояв спиною до нього і не помітив непроханого гостя. Вийнявши ножа з лезом, начищеним до дзеркального блиску, він обережно розташував його так, щоб бачити в клинку відображення стражника, залишаючись невидимим самому, і почав спостерігати. Час плив, і незабаром має розпочатися другий обхід, але той, як і раніше, стирчав на виході з коридору.
   Вбивця помітив, що стражник навіть не думав дивитися на всі боки, а тим більше озиратися за спину. Що ж - це був його єдиний шанс і, якщо він хоче виконати прийняте замовлення, їм варто неодмінно скористатися. Дурень-стражник сам винен, що виявився не в тому місці, не в той час.
   Пару секунд убивця розмірковував, прикидаючи можливі варіанти ліквідації такої недоречності, перешкоди. Від удару арбалетного болта стражника могло просто викинути в коридор, і якби там виявився ще хтось - можна було б сказати, що це повний провал. Лінг сумнівався, що встигне подолати дистанцію, що розділяла, і прибрати можливого свідка, перш ніж той підніме тривогу. Якщо використовувати клинок, доведеться приховувати можливі сліди крові. Залишалися голі руки чи зашморг.
   Прийнявши рішення, він, зі спритністю притаманної професійним вбивцям його рівня або ж дотепним представникам лісового народу, абсолютно безшумно став підкрадатися до жертви.
   Зазвичай Лінг вважав за краще обходитися малою кров'ю. "Зайва жертва - зайві проблеми" говорив його старий учитель - легендарний майстер ассасін Гарфір, підтверджену роками давню мудрість і пояснював: "Чим більше трупів буде за твоєю спиною, коли ти підбираєшся до своєї жертви, тим більше буде ймовірність того, що тебе виявлять". Але навіть якщо тебе й не виявлять, то все одно велика ймовірність того, що у вбитої тобою на шляху істоти виявляться сильні покровителі, які не заспокояться, поки не знайдуть і не помстяться вбивці. А зайві проблеми в нашій справі ні до чого".
   Напівельф повністю розділяв думку вчителя. Він особисто знав хлопців, які погоріли саме через те, що під час виконання замовлень залишали у себе гори трупів. Тому намагався суворо дотримуватися цього простого правила, але в цьому випадку вартовий сам напросився. Лінг просто не мав іншого виходу. Незважаючи на безшумність і обережність свого руху, він за лічені миті опинився за спиною стражника, обхопив правою рукою його підборіддя, а ліву поклав йому на голову і точно відточеним рухом різко рвонув, ламаючи шию. Пролунав характерний хрускіт хребтів, що тріснули, і вбивця, як робив це вже не раз, приготувався прийняти на себе раптово обм'якше тіло. Але цього разу нічого подібного не сталося - стражник не обм'якнув, а навпаки став обертатися до нападника.
   Невиразний здогад охопив ассасина і він, випустивши жертву, з жахом відскочив назад, хапаючись за арбалет, що висів на поясі. Стражник повністю повернувся до Лінга і волосся у невдалого вбивці стало дибки. На нього з вивернутою під немислимим кутом голови дивилися мертві очі, що заскленіли. Несподіваний стражник виявився живим трупом, що чудово зберігся. Про те, що клієнта крім людей охоронятимуть і зомбі, Лінга ніхто не попереджав, інакше він узяв би більше своєї звичайної плати за замовлення.
   Тим часом мрець витягнув руки і, розкривши рота в безмовному крику, кинувся на півельфа. До демона можливих свідків, ми врятуємо свою шкуру! Відступаючи назад, Лінг підняв арбалет і спустив одну зі стріл. Отримавши болт у груди майже впритул, мерця трохи відсахнуло. Не гаючи часу, Лінг всадив другу стрілу в лоб тварюки, змусивши її ще відступити на пару кроків, з третьої стріли мертвець ще раз відсахнувся і вперся в стіну за спиною. Вбивця випустив арбалет, що став марним, і той повис на ремінці, прикріпленому до пояса. Потім він викинув уперед праву руку і стиснув кулак. З механізму, закріпленого на зап'ясті, вилетів невеликий дротик і встромився у горло тварюки. Дротик спалахнув оранжевим світлом, випускаючи магію, заточену в ньому і, намагався піднятися, мертвий затих.
   Не зводячи очей з трупа, Лінг лівою рукою провів по правому зап'ясті, і чергова магічна стрілка зайняла місце випущеної. Магія дротика зробила свою справу і жвавий кимось раніше, мрець став звичайним трупом.
   Вбивця озирнувся на всі боки і полегшено видихнув. Йому пощастило, ніхто не бачив їхнього поєдинку. Думково подякувавши Небесу, за послану йому удачу вбивця схилився над звичайним трупом, що став уже, і витяг з того свої стріли. Потім він відтяг тіло в коридор, з якого прийшов і сховав його в одній із темних ніш. Знову зарядивши арбалет, Лінг попрямував до покоїв халіга. Час стискав.
   Більше дорогою йому ніхто не попався і він без проблем дістався короткого відгалуження, що веде до покоїв. Тут він наткнувся ще на двох уже живих стражників, які нудьгували на посту перед потрібними напівельфами дверима. Перш ніж вартові встигли підняти тривогу і оголити свою зброю, вбивця холоднокровно увігнав у груди кожного по стрілі. Шум падаючих тіл збігся з моментом відкриття ним дверей покоїв халіга. Тримаючи перед собою арбалет з останнім болтом, Лінг проникнув у кімнату.
   Серед шикарно і багато обставленої кімнати розташовувалося величезне ліжко з відкинутим балдахіном, на якому в екстазі пристрасті спліталися два оголені тіла. Очі миловидної темноволосої дівчини широко розплющилися, коли вона побачила Лінга на порозі. Приклавши палець до губ, напівельф прицілився в голу спину чоловікові і тихо свиснув, привертаючи до себе увагу. Чоловік припинив свої розмірні рухи і розлючений обернувся. Побачивши спрямований на нього зведений арбалет, він зблід.
   - Трайк бін Алі передає тобі привіт, Гаруне. Настав час платити за рахунками, - сказав Лінг, виконавши побажання замовника, і спустив гачок арбалета.
   Подальший розвиток подій застав його зненацька. Перелякана раніше дівчина несподівано різко сіпнулася вбік, скидаючи з себе халіга, і болт встромився в спинку ліжка. Наступної миті в ассасина вже летів кинутий нею метальний ніж. Лінг ледве встиг відстрибнути убік. Перекотившись через плече, він вистрілив дротиком із зап'ястя. Дівчина-охоронець, що схопилася, впала на ліжко. З неживої кисті, що розчалася, випав другий клинок.
   Дермо! Ще один недолік з його боку. Причому такий, який знову міг його занапастити. Але хто міг припустити, що халіг Гарун бін Корніс спить зі своїм охоронцем. До того ж, раніше Лінгу не траплялися жінки охоронці. Нічого. Наступного разу він подібної помилки вже не припуститься. Як же йому пощастило, що дівчина знаходилася на м'якому ліжку, яке сповільнило її рухи і завадило їй вчасно зробити другий кидок, що має всі шанси стати фатальним для напівельфа.
   Все ще не вірячи у свій успіх, Лінг почав шукати халіга. Стоячи на колінах той люто смикав за мотузку, що викликає слуг. Голий ніж, Лінг кинувся до "клієнта". Побачивши вбивцю, що навис над ним, той заверещав...
   Витираючи лезо про простирадло, ассасин із заздрістю і одночасним жалем окинув поглядом безживно розкинулося перед ним неживе тіло красуні і кинувся до виходу. Замовлення виконано, але попереду було найскладніше - вибратися з палацу, що кишить піднятими по тривозі стражниками.
  
   * * *
  
   І знову ми піднімаємося гвинтовими сходами, залишивши позаду коридор з робочим кабінетом і трупом монстра. Ішли в колишньому порядку: Шрам зі своїм драконячим склом попереду перевіряв наш шлях на наявність пасток, я слідом, і Дункан прикривав наші тили. Я подумки благав Небо про те, щоб, коли кров тварюки остаточно роз'їсть кам'яні плити перекриття і провалитися в кімнату ярусом нижче, в ній нікого не виявилося.
   До поверху, на якому знаходилося Око, залишалося ще кілька сходових прольотів, як раптом на одному з майданчиків Шрам несподівано зупинився, і, нічого не кажучи, завернув у черговий коридор. Дункан запитливо глянув на мене. Я знизав плечима і поспішив слідом.
   - Що трапилося? - Прошепотів я, наздогнавши приятеля і поклавши йому руку на плече. Шрам глянув на мене заскленілими очима, і я відсахнувся. А наступної хвилини він штовхнув найближчі двері і перш ніж ми з охоронцем встигли, що-небудь зробити наш супутник увійшов до кімнати.
   - Куди він? - спитав Дункан.
   - Не знаю! Схоже, він під дією якихось чарів!
   - Прокляття! - Дункан вихопив свій новий меч, знятий з однієї зі стін кабінету, і зайняв оборонну позицію, крутячи головою на всі боки. Я ж кинувся слідом за Шрамом. Невже він не помітив та випадково активував якісь захисні чари?
   Кімната, що постала, перед моїми очима практично повністю нагадувала той робочий кабінет з гризем, за винятком хіба відсутності шаф з книгами. Та й на стіні висіло велике дзеркало. Шрам стояв перед цим дзеркалом і тупо крутив головою, оглядаючись. Отямився?
   - Діку, що відбувається? - Запитав він, помітивши мене. - Де це ми?
   - Не знаю, куди ти нас привів.
   - В сенсі?
   - Ну, ти несподівано звернув до одного з коридорів, і ми пішли слідом за тобою.
   - Так? Не пам'ятаю...
   - Я подумав, що ти активував одне із захисних закляття вежі, - промимрив я, придивляючись до наших відображень у дзеркалі. Мені здалося, що відображення Шрама, на відміну від мого, загоїлося своїм власним життям. Хоча Шрам стояв на місці, він зробив крок уперед, наблизившись до скла з того боку. Поверхня скла пішла кругами.
   - Що це? - пробурмотів Шрам, вказавши рукою на дзеркало і задкуючи назад.
   - А я знаю? Ти ж нас привів сюди!
   - Ну, тоді швидше йдемо звідси, - в'їдився приятель, дивлячись на руку, що вилізла зі скла, у чорній рукавичці.
   Я кинувся до виходу, але тут почув крик Шрама:
   - Дік. Я не можу рухатись! Щось тримає мене!
   - Що? - я обернувся. Шрам стояв на тому самому місці і з жахом дивився на мене. Я кинув погляд на дзеркало і побачив ще одного Шрама, що вже наполовину
   виліз із дзеркала. В руках двійника блищав кинджал.
   - Дункан! - загорлав я, скидаючи арбалет і спускаючи стрілу в відбиток, що ожило. Стріла пройшла крізь нього і відскочила від кам'яної стіни. Відкинувши розряджену зброю вбік, я вихопив один зі своїх двох кинджалів і кинувся на двійника, помітивши краєм ока, що виник на порозі близнюка.
   - Що випадок... - почав Дункан, але вмить оцінив ситуацію і теж кинувся на допомогу. Відстань між нами і Шрамом була невеликою, але мені здавалося, що я рухаюся дуже повільно. Тим часом двійник уже повністю виліз із дзеркала і підскочив до Шрама. Шрам закричав, потягнувся за своїм кинджалом, та було пізно. Демонське відображення одним швидким рухом всадило меч в живіт злодії. Наш друг повалився на свого двійника, той зробив ще один помах, але тут уже підскочив я і щосили вдарив по вбивці.
   І знову як у випадку зі стрілою кинджал пройшов крізь Шрама-два, ніби того не існувало. Мене ж за інерцією пронесло далі і я, втративши рівновагу, мало не впав на підлогу. Завдяки своїм акробатичним навичкам я все ж таки встиг вчасно відновити його і обернувся, готуючись завдати другого удару. Може, це було не раціонально і марно, але я тоді не усвідомлював своїх дій. Будь-яким способом, намагаючись допомогти Шрам і відвернути на себе його жахливе відображення. Тим часом, Дункан, що підскочив, також рубанув по двійнику, і також його ятаган пройшов крізь дзеркального вбивцю, не зачепивши останнього. Двійник ніяк не відреагував на наші дії, продовжуючи раз за разом встромляти кинджал у нашого друга.
   - Він безтілесний! - закричав охоронець, викидаючи вперед ліву руку з затиснутим у долонях чорним каменем, з вигравіруваною на ньому синю руною, і щось прокричав. Синій спалах, мене обдало вітром, двійник припинив свої дії і почав змінюватися, на мить, прийнявши постать іншої людини, потім став прозорим і повністю розчинився в повітрі. Але я встиг дізнатися про людину і жахнувся.
   Тим часом Дункан схилився над Шрамом, що скорчився на підлозі. Забувши про все, я кинувся до свого друга. Той хрипко дихав, тримаючись за розпоротий живіт. Розуму не докладу, як він ще не знепритомнів від больового шоку. Я підняв і прийняв приятеля. Сльози самі потекли в мене з очей.
   - Тримайся брат, я зараз, - я почав спішно копатися в його сумці, перебираючи флакончики із зіллям. Не те. Не те. Де воно? - Тримайся. Тільки не вмирай!
   - Ді..кх... - прохрипів Шрам, він спробував підняти руку, але з його рота ринув потік крові і він обм'як.
   - Шрам. Ну, брат давай! Не вмирай! Ти потрібний нам! Шрам! - я тряс неживе тіло, притискаючи його до себе і не звертаючи на кров, яка неабияк просочувала мій одяг. - Тримайся, сучий ти син! Я зараз! Зараз...
   Я знову почав копошитися в мішку, знайшовши нарешті потрібний флакон із золотистою рідиною. Зубами вийняв пробку і вилив неабияку кількість живильного зілля йому на живіт, потім влив залишки в рот. Рідина потекла по підборідді.
   - Пий же. Пий, Шрам...
   - Це марно, злодій. - Дункан поклав мені руку на плече. - Больовий шок. Він уже мертвий, ти йому вже нічого не допоможеш. Пішли! Потрібно продовжувати наше завдання.
   - Завдання? Яке до хаосу зараз завдання? Та пропади пропадом це гребане Око! Через нього і вас я втратив свого друга! - загорлав я, скидаючи його руку. - Шрам...
   Близнюк одним ривком підняв мене за шкварник і розгорнув до себе. Дві сильні ляпаси привели мене до тями.
   - Досить, нюні розводити! Ти чоловік чи хтось? - заволав він, потім додав трохи тихіше - Пішли, Павуку! Без тебе я не впораюся. Я щиро співчуваю тобі, Шрам був добрим товаришем, але нам треба продовжувати нашу місію. Інакше його смерть буде марною. Пішли ж, злодій, зараз сюди набіжить сторожа.
   - Але ж я не можу кинути його тут!
   - Він все одно мертвий. Його душа вже напевно бенкетує в небесних чертогах, а це лише фізична оболонка. Ідемо.
   - Я все одно не можу залишити його тут.
   Дункан замислився.
   - Гаразд. Є в мене одна штука на прикметі. Він же все одно мертвий...
   - Ти це про що?
   - Міжпросторова кишеня.
   - Що?
   - Дивись, - близнюк присів біля тіла і дістав з-за пазухи ще один камінчик, чорний із жовтою руною. Поклавши руну на тіло Шрама, заплющив очі, зосереджуючись. Потім щось зашепотів. Раптом швидко спалахнуло жовтим, і тіло Шрама пропало. Про трагедію, що тут розігралася, нагадувала лише калюжа крові і чорний камінь, що лежить у ній, уже без руни.
   - Готово! - прошепотів близнюк, ховаючи камінь назад за пазуху.
   - Що ти зробив?
   - Помістив тіло в якусь кишеню між світами. Жива істота в нього не можна помістити, але ось мертве тіло або неживий предмет просто. Тож нехай поки що воно побуде там. Звідти його ніхто не дістане. Потім ми його витягнемо і поховаємо, як личить. Ну що? Тепер ідемо?
   - Ну, йдемо, - зітхнув я.
   - Чудово. Тоді поспішаємо. У нас мало часу.
   Я підібрав арбалет, звалив на плече сумку Шрама і поквапився покинути кімнату. Ми знову повернулися на сходи і почали підніматися далі.
   - А я і не знав, що ти теж маг, - похмуро пробурчав я, все ще не відійшовши від раптової втрати друга.
   - Я не маг. Наші батьки були магами. Батько - бойовим чарівником, мати чарівницею. Вся їхня сила передалася їхньому первістку Джайні. А нам з братом нічого не дісталося, - він сумно посміхнувся. - Ці камені з руною - однозарядні, але багаторазові артефакти, створені для нас сестрою про всяк випадок.
   - То Джайна старша за вас?
   - Лише на пару хвилин.
   Я замовк, знову переживаючи те, що сталося. Дункан делікатно мовчав. Мені не вірилося, що Шраму більше немає, що я більше ніколи не почую його голосу, його жартів, не відчую його підтримки. Він мені був як брат, кілька разів навіть рятував мені життя, а я коли якесь створіння з дзеркала вбила його, не зміг його врятувати.
   Думки самі собою повернулися до вбивці Шрама, і тій людині, чий образ вона прийняла перед тим, як розтанути. Я знав його - це був архімаг Морзус - радник султана Сигізмунда. Наш роботодавець. Але чому? Чому він напав на нас? Ми ж виконували все, що він нам наказував. Мабуть, він таки активував узи Гільденаса. Але якщо він задіяв прокляття, то й Змійка в небезпеці. Хоча вона поруч із Джайною, і... Стоп! Джайн. Вона ж наклала на Шрама зі Змійкою захисні чари. То чому ж прокляття подіяло?
   - Чому чари Джайни не врятували Шрама? - спитав я Дункана в лоб і зупинився.
   - Не зрозумів?
   - Та людина, образ якої прийняв двійник Шрама в кінці - це архімаг Морзус.
   - Той самий, що змусив вас працювати на нього, наклавши прокляття?
   - Так. Той самий! Він активував його! Ну, то чому? Ми думали, що ми захищені від прокляття архімагу!
   - Я не знаю, але можу лише припустити, що щось змусило Джайна зняти ці чари з твоїх друзів або ж зняло їх проти її волі.
   - Річард тому покинув нас?
   - Так.
   - І як у них справи?
   - Не знаю. Я втратив зв'язок із Джайною.
   - Що значить втратив?
   - Я її не відчуваю. Взагалі не відчуваю, - вперше я бачив близнюка таким безсилим і розгубленим. - Вона просто зникла і все, наче її ніколи й не було!
   - Вона мертва? - Запитав я, внутрішньо холодіючи.
   - Не знаю.
   - А Річард?
   - Живий. Поспішає до місця, де ми залишили коней.
   - Це може бути наслідком нападу такого ж двійника?
   - Не знаю. Можливо...
   - Хаос! І що нам тепер робити?
   - Що й планувалося - викрасти Око, - у його голосі промайнули нотки агресії. Схоже, близнюк все ж таки теж іноді втрачає витримку - Тим більше до нього залишилося зовсім небагато. Потім буде видно.
   Ми знову продовжили шлях і, зрештою, досягли потрібного нам ярусу. Десь на цьому поверсі має бути кімната з Оком. Завмерши на майданчику, ми стали прислухатися. Тиша. Задоволено кивнувши, Дункан оголив меч і, зробивши мені знак слідувати за собою, безшумно пірнув у коридор. Я скинув заряджений арбалет і, закріпивши на оці сльозу дракона, рушив за охоронцем. Гра розпочиналася.
  
  
   Розділ п'ятий
   Винищувач магів
  
   Втрачаю спритність, думав Лінг, сидячи за столом на заїжджому дворі і, не поспішаючи, потягував вино з кухля. Та дівка-охоронець таки зачепила його. Спочатку, в запалі бою, він не помітив рани. Але коли вибирався з палацу халіга, рана нагадала про себе - Довелося поспіхом її перев'язувати - адже на нього могли вийти навіть по краплях крові. Так, зустрічалися серед законників такі маги - розумники, що мають здатність знайти людину за частинкою її тіла, волосся, краплі крові, нігтя. Пощастило, що лезо метального ножа не виявилося отруєним. Інакше він би зараз гуляв Похмурими рівнинами, як багато його менш щасливі колеги з Сірої гільдії.
   Що б там не відбувалося з його з його везінням, але ситуація, що склалася, напівельфа не влаштовувала. Спочатку був грубий промах із зомбі-стражником, потім охоронець мало не закінчила. Він навіть не пам'ятав, коли востаннє так вляпувався. Дермо повне, загалом. Чи то він розслабився, чи то в його житті почалася чорна смуга, одне він знав точно, тепер треба було залягти на кілька місяців на дно. Грошей отриманих за виконане замовлення, йому має з лишком вистачити.
   Його роздуми перервав гучний регіт із далекого столу. Там, зсунувши разом пару столів, снідали троє: світловолоса молода дівчина в чоловічому одязі, мабуть, знатного роду та пара солдатів у повному бойовому вбранні. Швидше за все, її ескорт зробив висновки напівельф. Ще один із солдатів стирчав біля стійки, фліртуючи зі служницею. Туніки воїнів були прикрашені гербом у вигляді білого єдинорога, що встав на диби, на зеленому полі. Герб виявився Лінг не знайомий, втім, це його особливо не турбувало. Головне, що це не герб халіга Гаруна бін Корніса.
   А дівчисько треба сказати нічого, гарненька і в ліжку, напевно, гарна буде. Якби вона була одна, він би не проминув до неї підвалити, але зв'язуватися з солдатами не хотілося. Нічого ось добереться до найближчого великого міста, а вже там, у борделях дівок навалом буде і навіть краще за цю.
   Спостерігаючи краєм ока за солдатами, Лінг підніс кухоль до рота і тут побачив нового відвідувача, що раптово виник на порозі корчми. Брови напівельфа поповзли нагору, права рука рефлекторно стиснулася на рукоятці арбалета. Незважаючи на спеку, прибулець повністю укутався в чорний плащ із низько насунутим на голову каптуром.
   Заїжджий двір знаходився на околиці маленького села за три десятки кілометрів від палацу халіга. Вбивця не побоювався можливої погоні, оскільки вміло замів сліди, відвівши її в напрямку протилежному його нинішньому положенню, але прибулець його насторожив. Було в ньому щось невловиме, смертельно небезпечне. Навіть солдати відчули це і, припинивши розмову, спостерігали за незнайомцем.
   Його погляд, прихований у тіні плаща, швидко пробіг від столика до столика і зупинився на асасині. Лінга пробив крижаний піт. "Попався!" промайнула думка. Але, схоже, дивного відвідувача півельф не зацікавив, і той перевів погляд на солдата і дівчину. Якийсь час ескортуючі і прибулець уважно вивчали один одного, напівельфу навіть здалося, що зараз почнеться бійка, але людина в каптурі мовчки сів за найближчий столик. Лінг полегшено видихнув.
   Служниця, залишивши солдата, що клеїлася до неї, вирушила обслуговувати нового клієнта, а невдалий кавалер провів її поглядом, і приєднався до своїх супутників. Вся безтурботність солдатів, що панувала в залі заїжджого двору до появи людини в каптурі, кудись зникла. Обмінявшись парою фраз зі своїми супутниками, солдат, що фліртував біля стійки, попрямував до незнайомця. Обстановка розпалювалася і Лінг вирішив, що настав час йому звалювати від гріха подалі. Не зводячи очей з прибульця і солдата, що підійшов до нього, він потягся до гаманця, тут-то все і почалося.
   Лінг не знав, що зробив чоловік у каптурі, але солдата раптом відкинуло назад. Пролетівши через половину зали, той із брязкотом врізався в стіну і кулем обрушився на дерев'яну підлогу. Інші солдати схопилися і оголили мечі. Ассасін метнувся до стійки. Це був не його бій, і він не втручався.
   - Харонт! Ти як? - гукнув зрілий воїн, що відлетів, з посрібленим правим наплічником офіцера. Відповіддю йому стала тиша. Тим часом, людина в каптурі поволі піднялася. З-під плаща випросталась чорна рука і вказала на дівчину, що ховається за спинами своїх супутників.
   - Віддайте мені дівчисько і залишитеся, живі, - прошипів чужинець.
   - Бач, який спритний - заперечив сержант. - Краще забирайся звідси і тоді Я збережу тобі життя.
   - Ну що ж, я дав вам шанс, - злісно посміхнувся незнайомець. Він зробив ледь помітний жест рукою, і вхідні двері з гуркотом зачинилися. Засув сам ковзнув у скобу. - Не бажаєте по-доброму, буде погано...
   Чужинець почергово повів плечима, і плащ легко зісковзнув на підлогу. Перед враженими солдатами та вбивцею постала дивна істота. Зовні воно було схоже на людський скелет обтягнутий синя чорною шкірою, трипалі пташині ступні закінчувалися гострими кігтями, а на обличчі демонічним вогнем горіли вузькі червоні очі. Істота швидко схрестила перед собою руки і розвела їх убік. З його зап'ясть із тильного боку долоні вилізли півметрові чорні леза.
   Лінг хмикнув. У нього в лівому наручі теж був захований механізм з викидним складним лезом. Дуже зручна штука, якщо треба без зайвих рухів непомітно прибрати жертву натовпу. Але його меч досягав ледь половини від ножів цієї чорної тварюки, що є, мабуть, частинами її тіла.
   Під немічний крик служниці істота атакувала.
   - Вебре, веди її жваво! - наказав офіцер другому солдатові, а сам прийняв бій.
   Під дикий блиск клинків вони зійшлися посеред зали. Лінг повинен був визнати, що сержант майстерно володіє мечем, але його супротивник виявився ще вправнішим і швидшим. Він повільно, але вірно заганяв людину в один із кутів.
   Кілька разів той, кого назвали Вебром, намагався кинутися на допомогу командиру, але той щоразу наказував залишатися з дівчиною. Лінг став судомно шукати вихід із ситуації. Думку допомогти солдатам він одразу ж відкинув, як ідіотську. Нема до чого йому вплутуватися в чергову авантюру, своїх проблем вистачає. До того ж він оцінив мистецтво бою загадкової чорної істоти і дійшов висновку, що без потреби краще з ним не зв'язуватися.
   Погляд майстра ассасина впав на замкнені вхідні двері, але заради них довелося б подолати зал із битвами. Не найкращий варіант. Через єдине вікно затягнуте бичачим міхуром йому також не вилізти. Занадто вузьке. Чорного входу в таких заїжджих дворах не робили, значить залишалися тільки сходи, що вели на другий поверх. Напівельф кинувся до неї. Заціпенілі солдати з дівчиною помітили його дії і поспішили слідом, але їм до сходів було ще далеко.
   Він уже був на самому верху, коли почув позаду себе глухий вигук і обернувся. Істота розібралася з сержантом і спиною до Лінга стояла внизу біля початку сходів, відрізаючи шлях солдату з дівчинкою, що залишився. Зблідлий воїн затулив собою дівчину і, піднявши меч, зайняв оборонну позицію.
   Вчасно я встиг, промайнула думка, і Ассасин кинувся до найближчих дверей. Зачинено. Друга. Знову закрито. Третя. Пощастило. Лінг ввалився в кімнату і одразу ж засунув засув. Він уже не бачив, як далі коридором відчинилися двері, і в коридор вискочив оголений по пояс солдат з арбалетом у лівій руці...
  
   * * *
  
   Ведений тяжінням Ока, Дункан впевнено вів нас коридором. Раптом одна з дверей праворуч відчинилася, і перед нами в коридор вийшов людиноящір.
   Помітивши нас він зашипів і тут же клопоту від мене болт в око. Одним стрибком Дункан підскочив до відчинених дверей і з оголеним мечем зник у кімнаті, щоб за секунду знову виникнути на порозі.
   - Все чисто. Він був один, - прокоментував близнюк.
   - Хаос! Ледве не нарвались, - вилаявся я. - Що з трупом робитимемо?
   - Затягнемо всередину. До речі, чудовий постріл.
   - У ящірів уразливе місце не тільки під підборіддям, - підморгнув я, відтягуючи лускатий труп у кімнату. Раптом Дункан стрепенувся, завмер. Легка усмішка ковзнула на його обличчі.
   - Що?
   - Джайна. Я знов її відчуваю!
   - І? - на душі трохи полегшало.
   - Вона десь тут. У вежі.
   У мене відвисла щелепа.
   - Як це?
   - Не знаю, але я знову відчуваю її присутність. Слабке звісно, але відчуваю.
   - І де вона? На перших ярусах?
   - Не зовсім. Майже там, де Око.
   Нічого номер.
   - А Змійка з нею?
   - Не знаю, злодій. Я ж можу відчувати лише сестричку! Але їй потрібна допомога. Уперед!
   - Стривай, перезаряджуся тільки.
   Дочекавшись, коли я знову підняв арбалет, Дункан метнувся до виходу, я слідом. Забувши про все, ми, мов ошалені, помчали коридором. Я молився богам, щоб нам не зустрілися магічні пастки та інші мешканці вежі. І боги нас, мабуть, почули. А може просто сам Кастор любив самотність і оточив себе мінімумом челяді.
   Нарешті через сотню метрів Дункан загальмував і, зробивши мені, знак не шуміти, став підкрадатися до одного з дверей з оглядовим віконцем. Взагалі я помітив, що в цьому коридорі, на відміну від тих, що були поверхами нижче, майже всі двері були обладнані оглядовими вікнами.
   Якось у юності, коли я ще тільки-но починав свій шлях злодія, мені довелося недовго посидіти в одній із в'язниць Султаната, до речі, там я й познайомився зі Змійкою і Шрамом. Отож ці двері мені нагадали ті тюремні каземати. Схоже, у цій вежі верхній ярус служив як тюремний блок. Але тоді чому такий нечисленний персонал? Загадка
   Втім, тільки-но я, потіснивши похмурого близнюка, зазирнув у прочинене віконце, всі думки про персонал виявилися геть-чисто забуті.
   У кімнаті розпластані на стіні висіли брудні, пошарпані, але найголовніше живі Джайна зі Змійкою. Причому наші супутниці висіли без жодних мотузок чи інших видимих пристроїв, мабуть, тут використовувалася магія. Перед ними спиною до дверей стояли двоє людей. Чоловіки. Один у чорно-жовтому балахоні з білою палицею в правій руці, явно був магом. Другий, судячи з меча за спиною (знову за спиною?) воїном. Охоронець?
   -...Хотіли? - маг, схоже, пихато читав лекцію полонянкам. Кастор? Не схоже. Занадто молодий. Очевидно, його учень чи помічник. - Чи знаєте ви, соплячки, з ким зв'язалися? У гру яких сил ви влізли? Та за одне ваше втручання у справи...
   - Так, добре вистачить тобі, - зупинив його воїн. - Скажи просто: "Ніхто не сміє вставати на шляху "Кола Тіней"" і прикінчи цих сучок! Набридло слухати це твоє марення.
   - Стривай, - маг знітився - Усьому свій час, потрібно дізнатися про їхніх супутників. Ти ж сам казав, що там було шість коней. Де тоді решта четверо вершників?
   - Ось і питай у них це, а не тренді даремно. Я жерти вже хочу...
   Я запитливо глянув на Дункана.
   - Вриваємося і знищуємо всіх, - ледве чутно прошепотів він. - Я беру на себе майстра, а ти самого мага.
   - Якого майстра? - не зрозумів я, але тут до мене дійшов весь зміст його фрази. - Я? Мага? Та ти що здурів? Я - не боєць, я - злодій!
   - Проти майстра меча в тебе мало шансів вистояти, а з магом ти впоратись зможеш.
   - Як це "майстри меча"?
   - Ти бачив ручку меча другого?
   - Ну. І чорної стрічки я не помітив!
   - Це у вас тут заведено, щоб майстер носив стрічку на рукояті. У нас же в Імперії знаком майстра є особливе тавро на оголовку ручки. І взагалі, припираючись тут, ми даремно втрачаємо час. Бери на себе мага і не сперечайся!
   - Але...
   - Повір, злодій, - голос охоронця став вкрадливим. - З магом ти можеш упоратися. Є в тобі щось незвичне.
   - Що?
   - Не знаю. Джайна каже, що магія на тебе якось дивно діє. Може саме тому той ваш архімаг і не наклав на тебе прокляття. Ну все? Домовилися?
   Що я міг заперечити? Змійку та Джайну треба рятувати по-любому. Якщо Дункан правий і той тип з мечем справді майстер клинка, то він мене вмить наріжить на дрібні шматочки. А потім візьметься за Дункана, а якщо Дункан не встигне, до цього часу впорається з магом, то кінець і йому. А маг? На нашому боці ефект несподіванки, заряджений арбалет та ще ментафлакони. Якщо діяти швидко, то маг навіть не встигне скористатися своїм чаром. А якщо ще й Джайна має рацію... Була й у мене така підозра...
   - Домовилися. Тільки почекай.
   Я дістав ментафлакон з присипляючою рідиною і затиснув його шийку в зубах, скинув арбалет і кивнув.
   - Фофоф!
   Хаос! Де ж Річард? Цей бій мав бути близнюків, наше завдання зводилося до видобутку Ока Азора. А зараз...
   - Значить так. Я відчиняю двері, ти впадаєш першим і стріляєш у мага, я влітаю слідом і атакую майстра.
   Я згідно кивнув.
   - Тоді вперед! - Дункан стусаном відчинив двері, і відскочив. Не встигли маг і майстер обернутися на шум, як я вже увірвався в кімнату, скинув арбалет і спустив тятиву.
   О так, ми все-таки застали їх зненацька.
   Однак, схоже, доки ми добиралися до місця, якийсь злодій вичерпав весь свій ліміт удачі. Я цілився в груди мага, але, чи то від хвилювання, чи від швидкості атаки, на жаль, взяв приціл трохи вліво і болт встромився в праве плече чаклуна. Посох відлетів кудись у куток. Маг загорлав від болю, але, треба віддати йому належне, все ж таки викинув уперед ліву руку, викрикнув заклинання, і вогняна куля, що сліпилася, кинулася в мій бік. Джайна зі Змійкою з вереском впали на підлогу. Мабуть, відволікшись на мене, маг перестав контролювати магічні пута.
   Відразу ж відкинувши арбалет, я вихопив ментафлакон, але зрозумів, що покинути його не встигаю. І ухилиться від вогнешара мага, між іншим, теж. "Це кінець" майнула думка, і я замружився.
   Ви колись опинялися в центрі вогнища, коли вас з усіх боків обдає жаром, одяг обпалює, а волосся тліє? Ні? Я теж. До сьогодні. Втім, усе подальше відбулося надто швидко, і мені тоді було не до аналізу своїх відчуттів. Мене обдало гарячим повітрям і... Нічого більше. Не вірячи в свою удачу, я розплющив очі. Маг, схоже, виявився здивований не менше, ніж мій. Невже Дункан правий і я не схильний до магії?
   Не гаючи часу даремно, я розмахнувся і таки шпурнув флакон у чаклуна. Наказати ментафлакону луснути я не встиг, оскільки той раптом змінив траєкторію і полетів кудись убік - не інакше, як маг постарався. Десь на краю поля зору зійшлися в смертельній і гарній сутичці два майстри клинка, але мені було не до них. Вилаявшись, я вихопив кинджал і з криком кинувся на чаклуна:
   - А-а-а-а!
   Той жбурнув у мене ще одну кулю, але тепер мені стало вже байдуже. Я повірив у свою невразливість. Немов у підтвердженні цього шар вогню розвіявся на підльоті до мене, залишивши лише гаряче повітря.
   У руці у чаклуна матеріалізувався чорний палиця, але я вже опинився поруч і, обхопивши його однією рукою, іншою завдав удару. Гартоване десятисантиметрове лезо легко увійшло до тіла мага. Той охнув, але все ж таки примудрився вчепитися своїми долонями мені в обличчя. Сльоза дракона кудись упала. Я інстинктивно випустив кинджал, віддер його руки від свого обличчя і вдарив чолом. Зчепившись, ми втратили рівновагу і, обсипаючи один одного ударами, стали кататися по підлозі. Боротьба була запеклою - в азарті бою я навіть забув про клинок, і в хід пішли зуби, нігті, кулаки.
   Фізично маг виявився сильнішим за мене, але, мабуть, мій клинок, що залишився в його череві, зрівняв наші шанси. Може, саме тому в ході боротьби мені вдалося опинитися зверху, і я став душити чаклуна, намагаючись не звертати уваги на його удари. Чарівник захрипів і вчепився мені в шию. В очах потемніло, здавалося, легені ось-ось розірвуться, але я лише сильніше стиснув горло супротивника. Нарешті, його хватка ослабла, руки сковзнули, і він затих. Я ще якийсь час продовжував рефлекторно стискати шию, доки остаточно не переконався, що мій супротивник мертвий.
   Є! Я зробив свого виродка. Цікаво, як там справи Дункана? Я повернувся і ледве встиг побачити носок чобота супутника мага, що летить у мене. "Бережись!" долинув запізнілий крик Змійки. Зуби клацнули, а в голові вибухнув феєрверк, подібний до тих, якими бавилася знати в столиці.
   Удар був настільки сильний, що мене відкинуло до стіни і я впечатався у щось м'яке та тепле. Щось м'яке та тепле охнуло жіночим голосом. У ніздрі вдарив аромат бузку, і, розплющивши очі, я побачив схвильовані обличчя Змійки і Джайни, що схилилися наді мною.
   - Ти як, Діку? - Запитала Змійка.
   - Дермово, сестричка... - прошепотів я розбитими губами, здираючи з підборіддя чудом як хустку, що втрималася на ньому, і відчуваючи в роті солонуватий присмак крові. Обличчя горіло.
   - Як він тебе... - поспівчувала Джайна.
   - А зараз буде ще лайнов, - похмуро проконстатувала ельфійка, кивнувши кудись убік.
   Насилу підвівшись, я озирнувся і зрозумів, що лежу на колінах у Джайни. Іншим часом про краще я й мріяти не міг, але зараз мені не до цього. Бо до нас троє, повільно наближався майстер клинка. І цим майстром клинка був Дункан. Той нерухомо лежав за кілька кроків від нас. Хаос! Я вже думав близнюків нічого не візьме! Але мабуть переоцінив їхні сили, і тепер настав час розплати.
   Я схопився, але відразу скрутився від різкого болю в лівому боці. Проклятий чаклун все ж таки чимось дістав мене. Я відчував, як промокає від крові сорочка на боці. Чи не те й ребро зламане?
   - Зробіть з ним що-небудь, ви ж маги - крізь зуби процідив я, стежачи за майстром, що наближається.
   - Я не можу, - прошепотіла Джайна. - Це винищувач магів, а на них не діє магія.
   - Я займуся ним, - промовила Змійка, відставивши руку, і клацнула пальцем. Тієї ж миті чорна палиця чаклуна, що лежить неподалік, сама з собою прилетіла до неї в долоню.
   - Стій! - Закричала Джайна, але було вже пізно. Винищувач щось зробив і Змійка, дико закричавши, впала на підлогу, забившись у конвульсіях.
   - Не чаклуй... - запізно прошепотіла чарівниця.
   - Я дивлюся, ви погано вчитеся на своїх помилках, чарівники, - залихватсько оскалив винищувач. - Ну що ж, тим легше мені буде вас прикінчити. Але, перш ніж ви поїдете слідом за господарем цієї вежі на Похмурі рівнини, ви мені відповісте на одне запитання: Де ще двоє ваших? Скажете це, і ваша смерть буде швидкою та безболісною. Ну?
   - Та ти пішов... - процідив я.
   Винищувач зграбастав мене за волосся, ривком підняв з підлоги, поставивши на коліна, і приставив меч до мого горла. Вдруге за два дні я відчув холодне лезо на своїй шиї. Бідна у людей фантазія, однак.
   - Відповідь невірна, засранець, - сердито прошипів він мені у вухо. - Мені ось цікаво, ти був би таким же сміливим, якби тут не було баб. А? - Він подивився на Джайну, - Говори, де решта двоє, або я переріжу горло твоєму балакучому дружку, а потім побавлюся з тобою, суко!
   - Гей, виродку, ти часом не мене шукаєш? - пролунав від дверей знайомий голос. Ось уже ніколи не думав, що буду радий почути його. Винищувач, миттю обернувся, а я скосив очі - на порозі стояв Річард. Святі боги, як я зараз був радий його бачити. Мабуть, говорять у народі: "Краще пізно, ніж ніколи".
   - Ти? Але ж я... - злякався винищувач магів. Його погляд метнувся до Дункана, що лежав, і знову повернувся до Річарда. А потім зупинився на чорній стрічці, зав'язаній на ручці його меча. - А ясно. Близнюки, значить.... Мабуть, ви і є ті найзнаменитіші брати де Кілморан. Потрібно ж не очікував зустріти вас так далеко від Імперії.
   - Відпусти хлопця, - похмуро наказав охоронець, - і йди, бійся зі мною.
   - Як скажеш, землі. Як скажеш... - Винищувач знову повернувся до мене. - Пощастило тобі, засранець, але нічого. Зараз ось розберуся з твоїм приятелем, і ми з тобою продовжимо нашу цікаву розмову, - він грубо штовхнув мене на підлогу і, крутнувши мечем, попрямував до Річарда.
   - Ти цілий? - Джайна кинулася до мене.
   - Скоріше ні ніж так. Здається, у мене ребро зламане.
   - Дай подивлюсь.
   Вона схилилася наді мною, і знову пахнуло бузком. Навіть зараз, з забрудненим у бруді та синцях волоссям і обличчям вона мені здавалася найпрекраснішою жінкою на землі. А відблиск смолоскипів на її шкірі надавав додаткової чарівності. Красуне, де ж ти була раніше?
   Джайна обережно оголила рану.
   - Ребро ціле, але треба зупинити кровотечу. Жаль я не можу використовувати магію. Хоча... - вона глянула на винищувача. - Йому зараз не до нас.
   - Які у тебе ніжні руки, - я блаженно замружився.
   - Тсс. Помовч. Мені треба зосередитись.
   - Що ти збираєшся робити? - спитав я.
   - Лікувати тебе, що ще.
   Не зводячи очей з Винищувача, Джайна відставила руку вбік і зашепотіла. Мене прохопило легке озноб, а за кілька хвилин у її долоні з'явився невеликий флакон з помаранчевою рідиною. Мабуть, відчувши, що поблизу використана магія, винищувач обернувся, але з досадою на обличчі був змушений відволіктися на випад Річарда. Молодець близнюк! З таким лютим пресингом охоронця, винищувачу явно не до магів. Легко відкоркував флакон Джайна, вилив кілька крапель мені на рану.
   - Хоч на тебе чари і не діють, але це має спрацювати.
   - Що це? - Запитав я, відчуваючи, як по тілу розливається тепло.
   - Кров лісового тролю, плюс деякі рослинні добавки, що посилюють ефект регенерації. Полеж спокійно пару хвилин, тут все натуральне, так що подіє.
   - Можна подумати мені куди поспішати. Особливо якщо перебуваєш у такій приємній компанії.
   - Ти завжди так сиплеш компліментами?
   - Ні, якщо поруч...
   - Знаю-знаю, - перебила Джайна, - гарна дівчина.
   - І розумна ще, - додав я.
   - Без цього в нашій справі ніяк, - віджартувалася чарівниця і тут же спохмурніла. - А поспішати нам є кудись. Наставниці не вдалося відвернути Кастора, тому він може бути десь поблизу. Тому нам слід покинути вежу, до його повернення.
   Хаос! Гаразд, залишимо романтику на потім. На першому місці річ.
   - Як там Змійка?
   - В порядку, гадаю. Її просто тимчасово відрізали від Джерела, а це дуже болісне явище. Зараз вона має бути непритомна. Ти приведи її до тями, а мені треба подбати про брата, - вона стурбовано глянула на лежачого Дункана. Нас від нього відділяли винищувач із Річардом.
   - Він живий?
   - Так. Тільки непритомний чи... - Джайна зосередилася, і раптом різко запитала. - Що було в тому флаконі, який ти кинув у мага? Присипляюче зілля?
   - Так. Рідина, що швидко випаровується, з присипаючим ефектом. А що?
   - Значить, справді спить, - кивнула сама собі чарівниця.
   - А до чого тут це? - не зрозумів я.
   - Кинутий тобою флакон розбився біля ніг Дункана, і він зазнав впливу його вмісту.
   - Так?
   Хаос!
   Я відчув що червоніє. Так спростоволоситься перед жінкою, на яку хотілося справити враження. - Але я не хотів. Не моя вина, що маг відбив ментафлакон. Та й не повинен був лопнути. Я ж йому не наказував! Втім, погоджуюся. Це справді негарно вийшло.
   - Який термін дії цих сонних пар?
   - Ну... - потягнув я згадуючи. Якось ми досвідченим шляхом перевіряли тривалість впливу даного зілля різні раси. Як піддослідні виступали Змійка, Шрам, якийсь орк-найманець і гном (помічник крамаря, у якого ми купували зілля). Витратили півдюжину флаконів, що коштувало нам неабиякі фінансові витрати, але справа того коштувала. Найбільш стійким виявилися ельф і орк - годину-півтори від сили, потім йшов гном - дві години і людина - три-чотири. Слабки ми люди як фізично, так і морально, але така вже наша доля. - Це зазвичай залежить від організму об'єкта впливу. На людину, в середньому, три години...
   - Ясно. Мабуть, доведеться проводити повну детоксикацію організму.
   - Що?
   - видаляти з організму отруту. Аби тільки дістатися Дункана.
   Ми знову подивилися на тих, хто бився. Період попередньої оцінки супротивника, коли два "майстри клинка" (поводячи мечами перед собою, раз у раз, змінюючи ходу і пози, намагаючись збити з пантелику суперника) повільно кружляли навколо один одного, вже давно пройшов, і тепер бійці оточили себе божевільним розблиском клинків .
   - Давно хотів схрестити мечі з одними з найкращих майстрів Імперії, - висловився винищувач, коли вони на кілька хвилин розчепилися. - Твій брат, на жаль, не встиг зробити мені такого задоволення, але вже нам з тобою ніхто не завадить...
   - Охоче ти до балаканини, винищуваче. Ох, охоч... - промовив Річард і раптово зробив випад, цілячись у ліве стегно, але, не довівши удару до кінця, різко змінив напрямок і вдарив навскіс знизу вгору. Замість блокувати клинок, винищувач утік вліво, йдучи з-під клинка, і різко вдарив, цілячись у шию Річарду. Близнюк зворотним рухом відбив випад, і майстри знову закружляли у смертельному танці. Поєдинок обіцявся стати затяжним.
   - Ти знала, що Річард прийде? - спитав я, стежачи за сутичкою майстрів.
   - Так. Я відчувала його наближення. Потрібно було просто зволікати.
   - А він упорається з винищувачем?
   Ми з Джайною кілька хвилин спостерігали за ходом бою. Швидкі та смертоносні супротивники коштували один одного, і особисто мені важко було визначити, хто з них найкращий.
   - Маю впоратися, - нарешті констатувала чарівниця. - Їх навчав Франциск де Ферт, капітан "Червоних Драконів" та перший меч Імперії.
   - Пунсових Драконів?
   - Особиста гвардія Імператора. До неї відбираються лише найкращі бійці з усієї Імперії, незалежно від їхнього соціального статусу та походження. Дункан з Річардом колись перебували в її лавах. Але зараз не час вдаватися до спогадів, потрібно зайнятися поточним моментом.
   Джайна глянула на рану.
   - Здається, готове. Піднятися зможеш?
   Я скуштував і кивнув. Болю у боці більше не було. Майже як наш еліксир життя.
   - Гаразд, тоді ти потурбуйся про Змійка, а я перевірю Дункана.
   Схопившись, вона стала вздовж стіни пробиратися до брата, намагаючись триматися від тих, хто бився на відстані. Річард помітив її маневр і став повільно відступати до виходу, захоплюючи за собою винищувача. Досі результат бою залишався для мене неясний. Кинувши на них останній погляд, я кинувся до Змійки.
   Як і сказала Джайна, Змійка була непритомна. Довелося дати їй пару ляпасів, щоб вона, нарешті, розплющила очі. Пару миттєвостей ельфійка тупо дивилася на мене, мабуть, щось згадуючи.
   - Діку... Що сталося?
   - Ти знепритомніла, коли тебе атакував винищувач магів. Вставай, давай, нам настав час звалювати звідси.
   Вона підвелася і озирнулася. Я теж скористався з моменту і глянув на Джайну. У чарівниці справи йшли теж добре - Дункан уже піднімався.
   - А де, Шраме? - Запитала Змійка.
   Хаос! Навіть не знаю, як їй сказати про його смерть.
   - Потім. Зараз немає часу. Вставай, давай, - я простягнув руку. Але ельфійка навіть не глянула на неї, воліючи піднятися самостійно. Іноді, Змійка зі своєю ельфійською гордістю буває просто нестерпною. Втім, її можна зрозуміти, адже гордість - це єдине, що в неї залишилося. Нелегко бути вигнанцем. Ти один, а довкола ворожий світ. Світ, у якому складно вижити навіть чоловікові, що вже говорити про дівчину. Причому вродливій дівчині.
   Тут я почув, як винищувач голосно й досадливо вилаявся, пролунав дзвін металу, що впав на камінь, і я озирнувся.
   "Туше!", як кажуть фехтувальники. Бій майстрів як раптово почався так само раптово і закінчився. Річард завмер у бойовій стійці, тримаючи меч паралельно підлозі над правим плечем, а його супротивник, тримаючись за серце.
   - Ти... Ти... - ще щось спробував сказати винищувач, але за мить зробив два кроки назад, ноги в нього підкосилися і він завалився на бік.
   - Готовий! - холоднокровно констатував Річард і глянув на нас. - Усі цілі?
   - Так, - підтвердила Джайна. Дункан зніяковіло кивнув головою.
   - Тоді давайте дістанемо це прокляте Око і покинемо це непривітне місце.
   - Чудова ідея. Тільки де його шукати?
   - Десь у цій кімнаті. Я відчуваю його пульсацію. Нині. - Джайна прикрила очі, потім знову розплющила і повернулася до одного з кутів. Там у куточку стояла невелика непримітна стела, на якій знаходилася велика синьо-золота скринька, витончено прикрашена візерунками та рунами. - Там. У тій скриньці.
   - Так просто лежить і все? - здивувався я. - Не може бути. Напевно, на скриньку накладені якісь захисні чари? Змійка?
   - Зараз, - ельфійка склала долоні разом і заплющила очі. - Я не відчуваю жодної магії та чарів. Загалом ніякої магії немає.
   - Так. Їх немає, - прокоментувала Джайна. - Можливо, вони й були колись, але, мабуть, винищувач їх якимось чином нейтралізував. Тож нас від Ока відокремлює лише ця скринька.
   - Відмінно тоді беремо скриньку і йдемо.
   - Почекай. Треба перевірити чи справді Око там.
   - Але ж ти сказала, що відчуваєш Око - значить воно там. Хіба не так?
   - Хмм. Не зовсім. Чи бачиш, Дік, саме Око, для захисту, укладено у спеціально сконструйованій кришталевій сфері. Ця сфера нейтралізує весь магічний фон який йде від Ока, тому Змійка взагалі не відчуває присутності якоїсь магії як втім та інші чарівники.
   - А як же ти його відчуваєш.
   - Сферу свого часу створила Кларісса, і вона зробила... Втім, не вдаватимуся в магічні нетрі, і скажу простіше. Загалом сама сфера випускає магію. Але цю магію можуть відчувати не всі, лише деякі. - Джайна зиркнула на Змійку, але та мочала. - Ті, що знають секрет самої сфери. Так уже повелося, що мені він відомий, тому я можу відчувати Око через цю сферу. Однак я можу і помилитись. Адже ті, хто викрав Око, теж не дурні. Тому я маю переконатися в його наявності.
   Джайна взяла скриньку.
   - Прокляття! Вона замкнена. Діку, зможеш відкрити?
   - Давай спробую.
   Так відмичка на чотири з косою спареною нарізкою... Хм... Не піде. Спробуємо на три... Так, це звичайно не гноми сконструювали, але повозиться із замком, все одно довелося. До честі своєї я впорався досить швидко.
   - Готово. Можна забирати, - сказав я, усуваючи стелю.
   - Спасибі. Ти справді дуже гарний злодій. - Джайна схилилася над скринькою і вийняла з неї скляну сферу, всередині якої знаходилася ще одна сфера, дрібніша й фіолетового кольору зі срібними прожилками.
   - Та це Око Азора. Ми знайшли його, - вона посміхнулася.
   Що ж до мене, то я не був задоволений. По мені так пропаде воно пропадом це кляте Око. Даремно я взагалі погодився на цю справу, Ех, знав би я заздалегідь, чим вона скінчиться, і що Шрам віддасть за нього своє життя, ні за що б не погодився.
   - Ви ще-щ-щ-ще хто такі? - раптом пролунав шиплячий голос від дверей. Ми різко обернулися. Біло-золотий палиця, який спочатку бою випустив маг, сам з собою прилетів у відставлену руку Джайни, а Дункан і Річард, тут же зайняли бойові стійки. На порозі кімнати стояла невисока постать у каптурі, повністю закутана у чорно-червоний плащ. Це хто? Кастор?
   - Звідки взялися? - продовжив незнайомець уже іншим голосом. Я здригнувся. Отож означає, що за тип трапився тоді нам на сходах.
   - Що тут робите? - тепер уже прошамкав прибулець.
   - Допоможи нам. Сам скажи, що це схоже? - злісно вигукнув я.
   Мої супутники невдоволено зиркнули на мене. Їм, напевно, здавалося, це не дуже й розумно дражнити противника, який набагато могутніший за вас усіх. І вірно, здавалося. Я теж так думаю, але тоді мені було не до розсудливості моїх вчинків. Моя перша перемога над магом, майже виконане замовлення, впевненість у тому, що на мене, на відміну від інших, з якихось причин не діє магія, окрилили мене та надали самовпевненості. А тут ще й смерть Шраму.
   На мить, істота розгубилася від такого нахабства, потім загарчала, і в ту ж мить, викинувши вперед ліву руку з палицею, Джайна, вибухнула цілим каскадом блискавок, націлених на незнайомця. Яскраві спалахи, дикий рев, і чужинця викинуло в коридор.
   - Тікаємо! - Закричала Джайна, виписуючи в повітрі паси. - Нам з ним поки що не впоратися.
   Тієї ж секунди в повітрі з'явився голубуватий диск порталу. Дункан стрибнув у нього першим.
   - Давайте, давайте! Поки воно не прийшло до тями, - прокричала Джайна.
   Я запитливо глянув на Змійку, як на свого фахівця в магії. Ельфійка кивнула, схвалюючи прийняте Джайною рішення, і зникла в порталі.
   - Діку, давай - крикнула мені Джайна.
   - Тільки після тебе - прокричав я.
   Джайна кивнула, кинула погляд на похмурого Річарда і пірнула слідом за ельфійкою.
   - Давай, злодій, пішов! - заволав Річард, і я стрибнув за Джайною, помітивши краєм ока розлюченого незнайомця, що влетів у кімнату, в димлячому плащі. Річард метнув у нього ножа і сиганув слідом. Те місце, де він знаходився секунду тому, тут же прошив вихор вогняних стріл.
   Мій перший політ через портал пройшов дуже швидко. Так швидко, що я навіть не встиг нічого відчути. Ось я перебуваю в затхлій кам'яній кімнаті магічної вежі, а вже наступної миті стрімголов хитаюсь по сирій траві.
   Дочекавшись поки з порталу не вистрибне Річард, Джайна, позбавляючись можливої погоні, шпурнула в портал ще парочку вогняних куль, а потім він зхлопнувся.
   Я озирнувся й відчув, що ми знаходимося на тій самій лісовій галявині, де залишили наших коней. Щоправда, вже світало, і трава виявилася мокрою від роси.
  
  
  Частина друга
  
  Глава перша
  
  Тіні майбутнього
  
   Напевно, ще ні де, за час існування Елонії, одночасно в одному місці не збиралися настільки різні і колоритні особи, як ті вісім, що періодично влаштовували зустрічі тут, під склепінням замку Аеп-Мордейн, що зовні виглядав занедбаним. Замок, що загубився десь серед білих вершин Залізних гір, вотчини гномів та кобольдів. Сім зловісних фігур, що грізно іменували себе Кругом Тіней, розташувалися навколо невеликого чорно-золотого саркофага, що нерухомо ширяє в повітрі. Восьмий їхній товариш нині тимчасово був відсутній.
   - Сол'Хан припустився великої помилки, зробивши ставку на винищувача, - гримів на весь зал голос неймовірно високої синьошкірої істоти в лусчастому чорному плащі. - Невже ви всі дійсно вважали, що винищувач магів зможе впоратися з одним з Великих?
   - Варіант з дітьми Кауруса був найбільш логічним і найбільш підходящим, Лорд Мелог, - заперечив йому гарний юнак, навколо якого клубилися згустки чорного туману. Іноді всередині них миготіли дві пари золотисто-червоних очей. - До того ж, саме завдяки цьому винищувачу нам і вдалося роздобути Око. Не забувайте про це!
   - Я ніколи нічого не забуваю, людино, - зневажливо процідив синешкірий. - Роздобути, щоб потім знову втратити! Геніальний план! Якраз у дусі вас. Блідношкірих.
   Мелог недолюблював расу людей, до якої належав цей молодий вискочка. Прийшла з нізвідки, що легко плодиться і навчається, будучи наймолодша з усіх рас Елонії, вона, проте, швидко стала домінуючою, витіснивши навіть самих Первородних. І тепер з деякими її представниками доводилося рахуватися навіть ірехонам, подобалося це їм чи ні.
   - У всякому разі, Великий отримав за заслугами, і більше не буде втручатися в наші плани, - подала голос красива світловолоса жінка із загостреними вухами, несподівано прийнявши бік людини. Ельфійка, єдина з усіх присутніх, з'явилася в зал особисто, а не як магічна проекція, як інші члени Кола Тіней.
   - Цей не буде, а решта? - Песимістично заявив друга людина, що входить до Кола. Він кутався в сірий плащ із низько насунутим на очі каптуром. Худі старечі руки впевнено стискали чорну палицю зі срібним черепом на набалдашнику.
   - Якщо ми й далі діятимемо потай, Некросе, то решта Великих навіть не дізнається про нас, - первородна глянула на некроманта.
   - Ви всерйоз вважаєте, що такий потужний артефакт, як "Око Азора", можна приховати від Великих? - щиро здивувався старий, що носить ім'я, що "говорить".
   - Досі це вдавалося, - заперечила ельфійка.
   - Тому, що воно зберігалося в одного з них. А хто краще знає могутність Великих, ніж вони самі?
   - І що ви пропонуєте? - Не стала переконувати Некроса ельфійка.
   Здавалося, некромант давно чекав на це питання.
   - Я пропоную порушити Договір та дозволити решті взяти участь у полюванні за Оком. А доти у наших супротивників залишається перевага перед нами!
   "Договором" називалася стародавня угода, укладена між членами Кола Тіней. Згідно з яким кожен із них отримував необмежені можливості на певній території, закріпленій за ним зі схваленням інших, але не мав права діяти на території інших членів Круга. Таким чином, практично виключалося виникнення розбіжностей між чаклунами.
   Нині ж, обставини склалися таким чином, що об'єктом загального інтересу Круга стала територія, що належить восьмому їхньому товаришеві - стародавньому демону Сол'Хану, "Пожирачу душ", як називали його в літописах.
   - Договір укладено за рішенням Владики, і нам не порушувати його волю! - очі ельфійки злісно блиснули.
   - Некрос правий! - підтримав свого одноплемінника молодик. Один із двох його згустків на мить набув довгастої витягнутої форми, чимось нагадує величезного вугра, і знову розплився хмарою. - Недарма як пару місяців тому я змушений був припинити переслідування суб'єкта, що мене цікавить, тому що він покинув межі моїх володінь і вступив на територію Мелога.
   - Я не даю тобі дозволу, людино, - самовдоволено посміхнувся синьошкірий.
   - Що й вимагалося довести, - розвів руки в сторони юнака, ігноруючи ірехона. Втім, така дещиця, як укриття старого некроманта на території Лорда Мелога, не зупинило Лорда Атолла і, як і раніше, його люди пройшли втікача. Але не варто було афішувати тут це. - Договір треба скасувати. Він гальмує розвиток та порушує наші плани.
   - Я ще раз повторюю, Договір укладено за рішенням Владики і не нам його скасовувати! - розсердилася ельфійка. Одна з найстаріших членів Круга, вона була Охоронцем і ревно дотримувалася інтересів, що нині лежать у чорно-золотому саркофазі Повелителя Тіней. - Вам людям тільки дай таку можливість, і ви одразу ж готові порушити всі засади цього світу.
   - Причому тут це? - обурився третій та останній у Колі представник людської раси. Сивий, одягнений у білу, вишиту золотими візерунками стандартну робу архімагу тавіонської імперії він немов промінь світла серед темного царства виділявся із загальної сіро-чорної маси магів Тіні. - І дурню ясно, що Сол'Хану поодинці не впоратися з тими, у кого зараз перебуває артефакт. Потрібне втручання інших членів!
   - Не варто недооцінювати могутність Сол'Хана! - пролунав голосний голос із темного кута зали, а потім із мороку граційно випливла закутана в чорно-червоний плащ постать. Якби в замку були присутні злодії або Джайна з охоронцями, то вони б легко впізнали в ній свого недавнього багатоголосого супротивника. - Смертним просто пощастило, поки я займався уцілілими поплічниками Великого, вони заволоділи Оком.
   - І що ти збираєшся зробити тепер? - запитала ельфійка у новоприбулого.
   - Вирвати Око з їхніх мертвих рук! - злісно прошипів демон, зміїним голосом.
   - І, зрозуміло, ти не дозволиш решті взяти участь у полюванні, - з іронією висловився укутаний живими клубами маг.
   - Чому ж, Лорд Атол? Якщо хочете, можете спробувати впіймати злодіїв, - Демон розреготався. - Спробуйте.
   Двоє членів Кола, що досі мовчали, закутані в однакові синьо-зелені мантії, стурбовано переглянулися. На пам'яті метаморфів-двійників, Сол'Хан вперше поступився комусь.
   - Усім дозволяється? - обережно спитав біло-золотий маг.
   Демон уважно обвів поглядом Круг і видихнув.
   - Усім!
   - Ну що ж, тоді не будемо гаяти час! - промовила ельфійка. - Про час нашої наступної зустрічі ви будете повідомлені пізніше. І та запанує ніч!
   Один за іншим образи приголомшених несподіваною новиною магів стали повільно розчинятися в повітрі, і в кожного думки крутилися навколо одного.
  
   * * *
   Ассасіну пощастило живим вибратися з тієї колотнечі, в яку він несподівано потрапив на заїзді. Невідомий чорношкірий монстр, розібравшись із солдатами, а в тому, що той із ними розібрався, напівельф-вбивця анітрохи не сумнівався, не став переслідувати можливого свідка. Отже, фортуна таки не відвернулась від нього.
   З успіхом, покинувши заїжджий двір через вікно, він опинився прямо над дахом стайні і, осідлавши свого чорного скакуна, одразу ж рвонув із двору. Несподіваний бій у сусідньому селі напевно приверне увагу стражників з палацу халіга Гаруна бін Корніса, тому слід було забиратися звідти. І тоді, можливо, вбивство халіга повісить на цього монстра. Ким був цей таємничий звір, Лінг навіть не мав жодного уявлення.
   Майже загнавши коня, він нарешті досяг Столиці і тепер, зручно розташувавшись у приватній кімнаті одного з численних столичних борделів, насолоджувався суспільством смаглявої східної красуні. І все, що сталося з ним на заїжджому дворі, здавалося вже поганим сном.
   Дівчина виявилася майстринею у любовних втіхах і цілком коштувала тих грошей, які він заплатив за неї бордельмаман. Вирішивши ще раз пережити отримане задоволення, Лінг повернувся до повії, що лежала поруч з ним, і наткнувся на її засклені, застигли очі. Холодок пробіг по спині ассасина, і він поволі потягся за арбалетом.
   - На твоєму місці я не зробив би цього, Лінгусе! - голос пролунав начебто з усіх боків.
   Вбивця здригнувся, але тут же розслабився. Він знав цей голос. Добре знав.
   - Демон би тебе забрав, чаклун! - у серцях вигукнув асасин, але, схаменувшись, одразу ж перейшов на інший тон. - Не могли знайти підходящий час для візиту. Що вам треба?
   Посеред кімнати з'явився синьо-зелений портал і з нього вийшов високий гарний чоловік у червоному балахоні і з гострою козлячою борідкою. Архімаг Морзус власною персоною. Офіційно архімаг обіймав посаду придворного візира султана Сигізмунда Дев'ятого, але мало хто знав, що насправді він є справжнім правителем Азмура. Лінг знав.
   У Морзуса в руці була жменя темно-червоних соковитих вишень, він якраз дожував одну і виплюнув кісточку на підлогу.
   - Є робота для тебе.
   - Виключено. Я на пару місяців не гравець, - намагаючись зробити голос твердіше сказав напівельф, встаючи з ліжка і обертаючи простирадлом. Не те, що він, дуже сором'язливий, але Морзус, спеціально чи що, вибирає такі моменти для своїх несподіваних відвідувань, що його співрозмовник почувається беззахисним?
   - Забуваєшся, Лінгусе, - погрозливо промовив архімаг, чергова вишнева кісточка, потрапивши в стіну, з глухим стукотом відскочила на підлогу, і Лінг зрозумів, що він справді переборщив. Не так просто вивести "сірого кардинала" з себе. Значить, Архімага справді міцно притиснуло.
   - Вибачте пан. Я серйозно не можу! Мені треба залягти на дно! Інакше мені кришка, - виправдовувався вбивця.
   - Не турбуйся про людей Гаруна.
   - Як ви дізналися? - жахнувся асасин.
   - Я ж придворний радник, Лінгусе. - Морзус усміхнувся. - Це моя робота знати те, що відбувається у Султанаті. І офіційно заявляю, що на даний момент ти поза підозрами.
   - То той чорний монстр ваша робота?
   - Який ще чорний монстр? - Морзус навіть жувати припинив.
   Лінг розповів про свою несподівану зустріч на заїжджому дворі. Радник уважно слухав, але обличчя його залишалося безпристрасним, аж до закінчення розповіді.
   - Хмм, хтось використав "чорного мисливця", - нарешті задумливо промовив Архімаг, погладжуючи борідку. - Цікаво...
   - То це був не ваш монстр?
   - Ні. Мені б навіть на думку не спало таке. Плата за послуги даного демона, чи знаєш...- він невизначено помахав рукою - ...дуже висока.
   - А що з дівчиною? - Лінг кивнув головою в бік куртизанки, що нерухомо лежала. - Ви її вбили?
   - Ні. Ми в іншому тимчасовому континуумі ... моя нещодавня розробка. Вона, і всі інші, до речі, теж, просто застигли в ту мить, а ми поки мило поговоримо. І час даремно не губиться, і підслухати, знову ж таки, ніхто вже точно не зможе. Коли ж я покину це місце - тимчасова петелька повернеться на своє місце, ніби нічого й не відбувалося.
   Він підійшов до невеликого приліжкового столика налив собі в келих вина з графина, що стояв там і, піднісши до носа, зітхнув аромат, але тут же гидливо скривився.
   - Фу! Як ти п'єш цю гидоту?
   - Це "Шаель де Флер" збирання сорок сьомого року, - ображено заявив Лінг.
   - Якщо це "Шаель де Флер", то я казаскер Рубаль ібн Альтаф. - хмикнув візир. - Це швидше суміш із "Куфа-бін-Зінг" вісімдесят шостого та "Рожевої королеви" вісімдесят другого. Смак майже той самий, але ось аромат... - Він ковзнув поглядом на зовсім нічим не прикрите застигле тіло куртизанки, очі його трохи затьмарилися - А ось тут твій вибір схвалюю... минулого тижня я і сам ...еекекм про що це я.
   Лінг скрипнув зубами. Ну, зачекайте, мерзотники. Я вам покажу "наше найкраще вино".
   - Ах, так... Тепер слухай своє завдання, - різко змінив тему радник, навіть не спитавши згоди ассасина на виконання. Це був його звичайний прийом - не давати співрозмовнику час на роздуми. Втім, Лінг і не збирався відмовлятися від замовлення. Архімаг Морзус входив у ту невелику категорію людей, відмова яким вийшла б собі дорожчою.
   - Чув про Діка на прізвисько "Павук"?
   - Злодія?
   - Абсолютно вірно.
   - Бачив. Кілька разів, - кивнув асасин.
   - Ще краще, - схвально озвався архімаг. - Забери його і отримаєш вісім тисяч півмісяців.
   Як би підтверджуючи сказане, вишнева кісточка брякнула об глечик і зрикошетила в келих з вином. Лінг скинув брову, проводжаючи поглядом тоне у вині зернятко. Звичайна ціна Сірої гільдії за замовлення була вдвічі меншою.
   - Що він такого накоїв?
   - За ним полює паладин, і мені не хотілося б, щоб він потрапив до рук святенників. Багато знає, чи бачиш. - Морзус трохи скривив губи, ніби трапилася надміру кисла вишенька.
   - Зрозуміло. Робимо хлопцю ласку? - похмуро запитав убивця.
   - Абсолютно вірно.
   - Де я його знайду?
   - Востаннє його бачили в Аль-Раміші. Знаєш де це?
   Лінг кивнув головою.
   - Чудово, але я не думаю, що він ще там. Шукай його на дорозі між Аль-Рамішем та Ель-Саграном.
   - Але ж це загалом півтори тисячі кілометрів? - ахнув асасин. - Де саме?
   - За останніми відомостями, Аль-Раміш вони залишили три дні тому, отже, ще не встигли далеко від'їхати.
   Морзус не присвячував ассасина в те, що він втратив ментальний зв'язок з супутниками Павука. Наче якась невидима сила блокувала всі його спроби вплинути на злодіїв.
   - Вони? - перепитав Лінг.
   - Об'єкт подорожує в компанії ельфійки і, можливо, ще когось, хто має магічні здібності. Ельфійку якщо така можливість теж прибери. Як вчинити з магом, вирішуй сам на місці. Але, бажано, відправити його за іншими. Все ясно?
   - Іди туди - не знаю куди, прибери того - не знаю кого ... Непросте завдання, чаклун. Чи не знаходиш?
   - Згоден, але інакше, я б не мав тобі таку суму?
   Не те щоб Лінг був жадібний, але чотири тисячі місяців на дорозі не валяються. А тут вони, до того ж, самі пливуть тобі в руки. До того ж, клієнт "перевірений". А цей павук проблем особливо не представляє. Болт з-за рогу або кинджал в черево і готове!
   - Добре я згоден.
   - Не сумнівався в цьому, - Морзус попрямував до синьо-зеленого диска.
   - Питання можно? - гукнув його Лінг.
   - Задавай, - кивнув Архімаг стоячи біля порталу, що крутиться.
   - То що мені робити, якщо я знову зіткнуся з цим... Як його... "Чорним мисливцем"?
   Радник на мить задумався і, посміхнувшись своїм думкам, ступив у портал.
   - Бігти - долинуло до вбивці.
  
   * * *
  
   Трактирщик не брехав, твердячи, що ті, кого він шукає, покинули його заклад минулої ночі. У цьому Святий Брат Алесандро Орлум був упевнений на всі сто. І справа тут полягала не в забобонному страху перед інквізиторами, який вселяли всім паладини Святого Братства, а в тому, що він, як істинний Дитя Світлана, брехню чув за кілометр. У плутаній і зляканій промові цього товстого шинкаря нею навіть не пахло.
   - І куди вони могли попрямувати? - спокійно спитав Алесандро, гидливо ковзаючи очима по темній залі шинку "Сталева троянда".
   - Н-не знаю, пане. Слово честі не знаю! - благально пролепетав Мадлуф, то й одразу, косячись на нерухомо лежачому на проломленому від падіння столі, вибивала орка. Він не раз бачив у справі Черепа і ніяк не міг повірити в те, що такого величезного і сильного бугая колись зможе одним коротким ударом вирубати людина, хай навіть не кволого зросту.
   Він досі вірив, що ті розбірки, що почалися на вулиці, його пройдуть. Адже повинні ж банди, хто б із них не переміг, збирати з когось данину. То навіщо ж їм пускати "червоного півня" до його закладу? Тому до появи цієї могутньої людини в білому плащі Мадлуф був більш-менш спокійний. І ось тепер наляканий до смерті шинкар виявився готовий заплатити будь-якій з банд, яка б погодилася взяти його під свій захист. І щотижневий платіж у п'ять півмісяців уже не здавався йому такою надмірно високою платою за свій добробут.
   - А якщо добре подумати? - грізно спитав прибулець.
   Трактирщик зрозумів, що відповідь "не знаю" більше гостя не влаштує.
   - Вони вчора зустрічалися з якоюсь світловолосою жінкою та двома близнюками, а вранці, коли я піднявся до них, виявилося, що їхні кімнати порожні. І речей також немає.
   Про те, що ця триклята трійця, яка накликала на його голову інквізитора, заплатила йому за місяць уперед, він намагався навіть не думати. А раптом ця людина може читати думки?
   - Хто такі ці троє?
   - Не знаю, пане. Я їх ніколи тут ніколи не бачив.
   - Розкажи мені про них, - наказав Паладін.
   - Про кого? Про Діка?
   - Та ні. Про жінку світловолосу.
   - Ну... Красива, аки богиня, - шинкар збуджено прицмокнув. - Я зроду таких не бачив. Трималася ну прямо пані. Мабуть знатного роду. Їй богу не брешу! Я навіть спочатку подумав, що вона також ельф. Але тільки в неї була світла шкіра та світле волосся. Але ж у ельфів темна шкіра та чорне волосся, правда?
   Паладін залишив питання поза увагою.
   - А ці... Як їх... Близнюки?
   - Звичайні солдати. Тільки мечі прямі та носять за спиною. Охорона, мабуть.
   - І про що вони говорили?
   - Не знаю, пане. Я навіть вино не зміг піднести. Один із них так зиркнув на мене, що в мене аж душа в п'яти пішла. Більше я не підходив до них.
   Паладін замислився.
   - Вони можуть повернутися сюди? - нарешті спитав святий брат.
   - Не знаю. Вони забрали усі свої речі. Не думаю, що після того, що тут сталося, їм захочеться повернутися до Діри.
   Інквізитор насторожився, і Мадлуф змовно понизив голос. Не відрізняється від природи особливою хоробрістю, товстун готовий був розповісти цій страшній людині, все що завгодно, аби той залишив його у спокої.
   - Я чув, що напередодні Дік із друзями перейшли дорогу "Ножам". Якщо вони не повні дурні, то тепер триматимуться від нетрів і взагалі від Аль-Раміша подалі.
   Паладін знову задумався, мабуть, щось прикидаючи, потім, діставши з кишені золотий півмісяць, кинув його зляканому шинкарю.
   - Це за зламаний стіл. Хай береже тебе Світло!
   І не говорячи більше ні слова, повернувся і покинув корчму. Тепер він знав імена цієї трійки злодіїв - Дік, Змійка та Шрам, а також їхнє зразкове місцезнаходження. Щось підказувало йому, що, найімовірніше, нечестивці, справді покинули місто. А значить, у них тепер одна дорога - в сусідній Ель-Сагран. Східним трактом. І слід їх перехопити до того, як вони доберуться до міста. Інакше він знову може їх упустити.
   Вийшовши надвір, паладин повільно попрямував до найближчого храму Ландазара. Настоятель не посміє відмовити святому братові в проханні скористатися телепортом, щоб якнайшвидше потрапити в Ель-Сагран. А вже досягнувши міста, він, якщо їх там на той час не виявиться, рушить назустріч злодіям.
  
  Розділ другий
  
  Мисливці
  
  
   Шраму ми поховали осторонь дороги на невисокому пагорбі, викопавши глибоку могилу за допомогою заклинання Джайни. Немов співчуючи нашому горю, небеса вибухнули холодним дощем, і мені згадалися слова однієї старої пісні. Її співала, колись у нашій цирковій трупі стара ворожка - "І плакав дощ...", і на душі стало ще нудніше.
   Стоячи під зливою, я прочитав чутну мною колись коротку молитву, вічно незворушна Змійка відкрито плакала. А може, це зовсім не сльози, а дощові струмені?
   Попрощавшись навіки з нашим товаришем, ми завалили могилу величезним камінням, так щоб жоден звір не зміг дістатися його тіла, а потім мовчки скочили на коней і, не змовляючись, попрямували в бік Ель-Саграна.
   Я вирвався далеко вперед і приблизно кілька годин їхав на самоті. Супутники мене не чіпали, і я був за це вдячний. А потім мене нагнала Джайна і якийсь час мовчки їхала поряд зі мною.
   Дощ скінчився, але сонце не поспішало з'являтися з-за хмар. Дерева похмурою стіною височіли навколо дороги, кінські копита тонули в розмоклій землі.
   - Дік, вибач... Я не хотіла... Я не змогла... - раптом заговорила Джайна. Слова вона знаходила важко. - Напевно коли мене обезмажив винищувач всі мої захисні чари і заклинання впали... Вибач, Дік...
   - Та гаразд. Тут немає твоєї провини. Рано чи пізно це мало статися. Занадто довго ми грали зі смертю, - я зітхнув і, відчуваючи, що зараз розплакаюся, постарався перевести розмову на іншу тему.
   - Скажи, а чому Кастор не сховав Око до міжпросторової кишені? Адже тоді нам воно точно не дісталося б.
   - З тієї ж причини, що й Кларісса, - здається, Джайна зраділа зміні теми розмови та слова полилися з неї рікою. - Щоб сховати артефакт такої потужності знадобилася б колосальна сила-силенна енергії. Та ще й Око все ще живе.
   - Живе?
   - Не забувай, що це все-таки стародавній артефакт і в ньому міститься велика сила богів. Ця сила якимось чином прив'язана до цього світу і всіляко чинитиме опір спробі видалити її з нього.
   - То давай поставимо цю силу на службу нам?
   - Ні! - Заперечно похитала головою чарівниця. - Я доставлю його наставниці у початковому стані. Повір, Діку, це найкращий з варіантів.
   - Ну не хочеш - як хочеш, - я знизав плечима. - Просто тоді б наш шлях був коротшим і безпечнішим.
   - Може бути і так. Але чи були б ми в безпеці?
   - Ти це про що?
   - Як ти думаєш, чому Кастор, отримавши Око, не використав його одразу ж у своїх цілях?
   Я задумався. Справді. Чому маг, отримавши артефакт, який би в рази збільшив його могутність, так і не використав його за призначенням? Не встиг? Можливо, звичайно, але, судячи з розповіді Джайни, артефакт перебував у його руках чималий час.
   Чи не достаток знань про об'єкт? Це в одного з найстаріших і наймогутніших магів цього світу? Смішно. Що тоді? Вважав за краще спочатку причаїтися, побоюючись негайної помсти власників? Це навпаки стимул, швидше отримати силу Ока і стати набагато сильнішим за своїх супротивників.
   - І чому ж? - спитав я, опинившись у безвиході.
   - Непередбачуваність наслідків, - раптом видала Змійко, що їхала досі мовчки.
   А я й не помітив, як вона нас наздогнала. Обернувся. Близнюки теж опинилися поблизу, з цікавістю дослухаючись до нашої розмови.
   - Саме.
   - До речі, де Кастор? - спитав Дункан. - Чому він не завадив нам дістати Око?
   - А хіба цей багатоголосий у чорно-червоному плащі не був Кастором? - здивувався я.
   - Ні. Це не Кастор, - озвалася Джайна. - Я не знаю, хто він такий, але, безперечно, одне - це була не людина. Підозрюю, що Кастора закінчив або знешкодив наш винищувач магів, за допомогою цього багатоголосого.
   - Хто такі ці винищувачі магів? - Запитала Змійка.
   - У Тавіонській імперії таємна каста воїнів, що має імунітет до будь-яких магічних впливів, та здатність руйнувати закляття. Вони за плату знищують небажаних магів.
   - Небажаних кому? - уточнив я.
   - плаття. Загалом це найманці, що спеціалізуються на ліквідації магів.
   - І скільки їх?
   - Точна кількість невідома, але думаю їх не багато. Чарівників, принаймні, набагато більше.
   - Тоді чому маги не знищать їх?
   - Ну, по-перше, ніхто з нас не хоче зайвий раз привертати увагу винищувачів, а по-друге, саме існування винищувачів вигідне Імперії. Бо допомагає тій тримати в руках невдоволених магів.
   - Рівновість ка'таресів, - пробурмотіла Змійка
   - Що? - перепитала Джайна.
   - Ка'тареси - хижаки у мене на батьківщині, у Темному лісі. Бридкі створіння, які завдають багато шкоди нашому народу. Ми їх давно винищили б, але старійшини забороняють. Тому що ці тварюки є єдиними природними ворогами травоїдних ф'арельє. Які настільки ненажерливі, що без регуляції їхньої популяції здатні знищити Темний ліс. От і доводиться нам миритися з ними.
   - Майже... Винищувачі дуже небезпечні противники для мага, але є кілька способів, за допомогою яких їх можна подолати.
   - Наприклад? - спитав я.
   - Ну, ось, наприклад, не варто користуватися своєю магією, якщо поблизу знаходиться винищувач. Він може перехопити Потік і обернути його проти найчарівнішого. Саме так він нас і знешкодив уперше. Я не відразу зрозуміла хто перед нами, хоча мала здогадатися, по тому, як він легко і непомітно пройшов крізь мій захисний периметр. Вони ж не підвладні магії, і самі можуть її нейтралізувати.
   - Ти вже раніше стикалася із цими хлопцями? - Запитала Змійка.
   - Ні. Тільки чула про них. На лекціях у Академії.
   - Тоді ти не винна.
   - Зрозумій, Діку. Я на відмінно закінчила Імперську Академію Вищої Магії, мене вибрав своїм учнем один з найбільших магів Імперії, а я так прорахувалася. Підставила під удар усіх нас та свою місію.
   - Чи не користуватися магією людині, яка все життя звикла покладатися на неї в критичній ситуації? Важко.
   - Згодна. Але життя дорожче. Задля її збереження, гадаю, варто подолати всі складнощі.
   - Оп-паньки! А це хто? - обізвався Дункан, різко обложивши коня.
   Ми зупинилися. Серед дороги самотньою скелею височив величезний чоловік у срібних латах. Довге сиве волосся ліниво тріпалося на вітрі, так само як і ідеально чистий сніжно-білий плащ незнайомця. Спершись на величезний молот, громила перекривав нам дорогу.
   - Паладін - видихнула Змійка, і я здригнувся.
   Хаос. Принесла нелегка. Але як він знайшов нас?
   - Ваш, друже? - підняла брова Джайна.
   - Типу того... - промимрив я, підводячи важіль свого арбалета і потягнувшись за болтом. Інквізитор навіть не ворухнувся.
   - Далеко зібралися, злодії? - подав голос сивий.
   - З тобою не по дорозі. Що треба, святоша? - похмуро відповів я.
   - Поверніть, що вкрали.
   Дунк із Річардом переглянулися.
   - А інакше? - похмуро запитав Річард, перехоплюючи у мене ініціативу. Близнюк мабуть подумав, що йдеться про Оке Азора. Я не переконував його. Соромно зізнатися, але я змалодушився. Історія старовини Шраму про банду Брюса і жах в очах вічно безстрашної Змійки, коли вони мені розповіли про можливості паладіна, мене налякали.
   Паладін вперше перевів погляд на близнюків. Досі вони його явно не цікавили.
   - Інакше залишитеся тут, - спокійно констатував інквізитор.
   - Ви впевнені у цьому? - у смарагдових очах Джайни з'явилися не ввіщуючі нічого доброго вогники.
   - Абсолютно впевнений.
   Занадто спокійний. Адже він стоїть на шляху не слабких магів та двох майстрів клинка. Не можна бути настільки дурним. Чи він так впевнений у своїх силах?
   - Братку, мене цей тип починає дратувати, - висловився Дункан.
   - Мене також, - кивнув Річард.
   - Може, провчимо його?
   - Давай.
   Близнюки синхронно зіскочили з коней і також синхронно вийняли свої клинки.
   - Не вплутуйте в цю справу, - попередив паладін. - Ви мені не потрібні. Ідіть зі світом своєю дорогою. І нехай береже вас Світло.
   - Зате ти нам потрібен - відгукнувся Дункан, обминаючи інквізитора праворуч. Річард рушив у протилежному напрямку, укладаючи супротивника в кліщі.
   - Гаразд. Самі напросилися, - паладин, наче знехотя скинув молот і ліниво зайняв бойову стійку. - Ну? Хто перший?
   Швидка і раптова атака близнюків застала нас усіх зненацька. З дивовижною швидкістю та приголомшливою синхронністю близнюки накинулися на гіганта. Річард рубанув ліворуч, Дункан праворуч. Так, щоб тільки один удар можна було парирувати - другий мав потрапити в ціль.
   Паладін ніяк не міг уникнути удару, але він якимось незбагненним для його маси чином вислизнув із зони поразки і широким помахом молота описав навколо себе дугу. Близнюки ледве встигли відскочити і здивовано перезирнулися. Не даючи нападникам схаменутися, паладін кинувся на Річарда. Удар виявився блискавичним і страшним, але в останній момент охоронець примудрився підпірнути під нього, і вся міць інквізитора припала на товсте дерево, що знаходилося за спиною близнюка, рознісши його в тріски. Пролунав характерний тріск підрубаного падаючого дерева, крізь який пробилося самотнє брязкіт металу. Це Річард, не гаючи часу, піруетом зайшов за спину інквізитора і з розвороту рубанув щиро.
   Марно. Чиркнувши по срібних латах меч, який раніше легко ріжуть броню, не завдав інквізитору жодної шкоди.
   - Іломіт! - прогорлав Річард братові, ухиляючись від удару у відповідь, заревів від люті, паладина.
   - Зрозумів! - обізвався Дункан, накинувшись на громилу ліворуч і цілячись у шию. Його меч знову пішов у порожнечу, і близнюкові довелося блискавично відступити.
   Я не очікував, що Паладін виявиться настільки прудким і примудритися наодинці успішно протистояти відразу двом майстрам клинка.
   Святий брат, мабуть зрозумівши, з професіоналами жарти все ж таки жартувати не варто, перехопив зручніше свій гігантський молот і почав з дивною легкістю розкручувати його перед собою, ніби створюючи суцільний непроникний щит із миготливої кувалди. Близнюки, на мить, забарившись, розступилися вбік. Паладін доклав ще, якесь зусилля і молот, здавалося, вже оточував його з усіх боків. Наступної миті він кинувся в атаку. Не знаю, як йому це вдавалося, але він одночасно атакував обох братів, так що вони могли тільки захищатися, не думаючи про контратаку.
   Поки я вирячився на всі бійки, Змійка на відміну від мене часу даремно не втрачала. Краєм ока я встиг помітити рух її рук у бік тих, хто бореться. Пару секунд нічого не відбувалося, але потім під ногами паладина з-під землі полізло коріння, намагаючись зв'язати його і як мінімум знерухомити. "Заклинання пут" згадав я, або по-іншому "Оплітаючи коріння". Колись воно нас дуже навіть врятувало, сподіваюся, допоможе і зараз.
   Паладін, мабуть, помітивши, що пересуватися йому, стало важче і, побачивши дерев'яні щупальця, що лізли з-під землі, спробував відстрибнути вбік. Близнюки скористалися його невеликим замішанням і зробили ще одну спробу одночасної атаки з двох сторін. Марно. Тим часом Джайна випустила в паладина блакитну блискавку. Але заклинання, не долетівши до нього пару метрів, ніби розтеклося по невидимій сфері.
   - Він захищений антимагічним щитом! - Джайна в безсилій люті стиснула кулаки.
   Я, прокинувшись, вистрілив у сивого з арбалета - марно. Болт, ніби натрапивши на стіну, відлетів, відбитий молотом. Мені залишалося тільки перезарядити і стріляти знову і знову, сподіваючись не потрапити в близнюків і пробити демонський захисний прийом Паладіна.
   Так тривало ще близько хвилини. Уявити складно: лише один воїн, хоч і зі святого братства, протистояв двом майстрам клинка, одній неслабкій магічці і мені, не найгіршому стрільцю в Південному султанаті! Єдине, що на нього подіяло, це лише природна ельфійська магія Змійки!
   Але і її успіх, як виявилося, був швидкоплинним. Мабуть, паладин зрозумів, що довго так він не протримається, і зробив, здається, зовсім неможливе - молот його став обертатися ще швидше і, ніби нагріваючись об повітря, почав світитися. Паладін майже зник під світлою кулею вогню, і раптом зробивши круговий випад, що вибивається із загального ритму, скинув молот вгору і різко обрушив його вниз, вдаривши по землі.
   Час ніби сповільнив свій біг, з-під молота паладина полетіли іскри та грудки бруду. Земна твердь здригнулася і пішла величезними хвилями, концентричними колами розходячись на всі боки. "Коріння" Змійки розсипалися пилом, я краєм ока помітив, як він скривився від болю, зблід і, ледве утримуючись у сідлі, вхопився за холку, сповзаючи на землю. Ударною хвилею близнюків відкинуло на кілька метрів у різні боки. Хвиля досягла мене саме в той момент, коли я прицілився в черговий раз для пострілу з арбалета. Мене струснуло, спусковий гачок арбалета спрацював, і болт вилетів у бік святого брата. Вже втрачаючи свідомість, я помітив, що цей випадковий постріл виявився найрезультативнішим із усіх інших. Здається, я в нього навіть потрапив.
  
   * * *
  
   Прокинувся я, лежачи на землі, голова знову лежала на колінах Джайни. Хаос! Такий момент знову не до романтики. Чарівниця тримала свою прохолодну руку в мене на лобі, винувато опустивши очі. Якось оглянувши поле битви, я побачив добряче пошарпаних близнюків, що блукають до нас. Із спантеличеними обличчями, вони наближалися з протилежних сторін, що мені аж здалося, ніби двоїться в очах. Голова закружляла.
   Та міцно мені дісталося. Ліворуч відпльовуючи, піднімалася з землі Змійка.
   І все ж у всьому, що відбувається, виявилася якась недостатня деталь... Я напружився. Точно! Паладіна не було! Не було його тіла, хоча я точно пам'ятаю, що останнім пострілом потрапив у нього. І лише глибока вирва на землі, в місці його удару молотом, та повалені навколо дерева, нагадували про цей божевільний та швидкоплинний бій.
   - Що це було, Хаос забирай? - я потряс головою.
   - Якийсь різновид "Ментального шторму" разом із "Землетрусом" - сказала Джайна, з дивними нотками в голосі. - Змійка знепритомніла найперша, через руйнування свого "Оплітаючого коріння", так що її не зачепило "Штормом", себе я прикрила магічним щитом... і братів теж я з ними пов'язана більш ніж спорідненими узами... Це сталося само собою, і хоча вони теж знепритомніли, єдиний хто отримав повної сили удар це ти, Діку.
   "Ага, ось вона, що така винна сидить ..." - думки, дивно мляві, плавали в голові як слимаки в желе. - "Хаос! Я єдиний хто зміг його дістати, нехай і випадково, і мені ж найбільше дісталося. .."
   - А де труп цього мутанта? - спитав я.
   - Діку, ти його не вбив. Схоже, поранив, але не вбив. Він просто кудись зник. Якийсь різновид телепортації, думаю. Я з такою ще не стикалася.
   - Я раніше чула, що у паладинів є телепортаційна прив'язка у критичних для життя ситуаціях - подала голос Змійка, обтрушуючи одяг. - Тепер переконалася в цьому на власні очі.
   - І де він зараз? - Запитала Джайна.
   - Без поняття. Напевно, у найближчому Храмі, а вже там його точно підлатають. Святі брати, особливо паладини, добре наштовхнули в лікуванні саме бойових ран. Ти як, Діку?
   - Жити буду. Хтось зловити наших коней. Не хочу більше зустрічатися із цим психом!
  
   * * *
  
   Сказати, що архімаг Морзус був задоволений, отже, нічого не сказати. Він був просто шалено радий. Його повітряний елементаль, що стежив за паладином, виявив і втрачених раніше втікачів. Вони опинилися там де він, і припускав - на півдорозі до Ель-Саграну.
   Спочатку, коли паладин тільки наздогнав трійцю злодіїв, візир злякався, що злодії проговоряться про свого замовника. Морзус знав, на що здатні паладини і в тому, що святоша виб'є зі злодіїв зізнання, сірий кардинал навіть не сумнівався. Проте дійсність перевершила всі його очікування.
   Павук звідкись обзавівся двома прекрасними фехтувальниками і неслабким магом, які всі разом виявилися не по зубах матерому інквізитору. І тому довелося терміново відступити. Тепер слід поспішати ассасина, щоб він якнайшвидше ліквідував злодіїв, поки паладин не оговтався від отриманих ран і знову не сів тим на хвіст.
   Проте його радість затьмарював невідомий фактор. А саме маг чи точніше сказати магічка, що зараз супроводжувала Павука. Зважаючи на все, виходило, що це саме вона раніше блокувала його прокляття, не дозволяючи смертоносним заклинанням архімага завдати свого удару.
   Знову ж таки залишалося незрозумілим, чому вона, спочатку прикривши Шрама і Змійку від його чар, потім зняла з хлопця свій магічний бар'єр, дозволивши одному з плетив Морзуса все ж таки активуватися, а ельфійку взагалі висмикнула з магічного потоку. Як би там не було, але зараз одне з прокльонів спрацювало, а ось друге, як і раніше, безуспішно висіло заблокованим цією дівчиною. Хто вона така? Звідки взялася? Що спільного між Павуком та чарівницею? Куди вони прямують? І головне навіщо? І чим це все йому загрожує? Ці питання вже дві години мучили радника султана.
   Мабуть, ще ніколи Великий не турбувався. Він буквально шкірою відчував, що у гру вступили деякі інші сили. Сили, здатні створити "чорного мисливця". Сили, про які він, що тримає в руках всю шпигунську мережу Південного Султанату, нічого не знає. Абсолютно нічого. Яку гру ведуть ці сили? Чого добиваються?
   Легкий вітерець розтріпав його розкішну чорну шевелюру, і він згадав про "гостя". Позаду в пентаграмі терпляче чекав наказів один із астралів. Дух повітря. Елементаль.
   Десь на задвірках свідомості народилася думка, що можливо слід одразу телепортувати Лінгуса в Ель-Сагран? Але майже відразу, візир відкинув цю ідею. У світлі останніх подій, чим менше він буде світитися зі своєю магією, тим краще для нього.
   - Вирушай до нашого друга і повідом йому про місцезнаходження втікачів, - наказав архімаг. - Іди!
   Елементаль розчинився, а маг знову віддався думкам про загадкові сили.
  
   * * *
  
   Сонячне світло струменіло з-під склепіння залу Храму Ландазара в центрі Ель-Касада, четвертого за величиною з найбільших міст Азмурського султанства. Стоячи оголеним під теплим золотистим промінням літнього сонця, святий брат Алесандро Орлум розслаблявся, дозволяючи цілющій магії Свєта виконувати свою роботу.
   Глибока рана на шиї, що ледь не стала смертельною для інквізитора, повільно затягувалася. Якимось незбагненним чином злодій примудрився потрапити з арбалета у вузьку щілину між першою та другою пластиною обладунку, ледь не прикінчивши інквізитора. У звичайний час він запросто відбив стрілу або ж поставив " Броню Світу " , але у момент створення " Вчини Ландазара " йому було раніше. Отож і поплатився.
   Ну, шинкарю. Ну, здружив. Ага, як же. Звичайні солдати. Та ця пара близнюків мало не пустила йому кров. Йому. Паладину Ландазара та інквізитору Святого братства. Він навіть не пам'ятав, коли востаннє йому доводилося так напружуватись. Гарні, нечестиві. Майстри клинка. Не інакше. Але тепер він знає чого від них чекати і при наступній зустрічі їм не уникнути відплати.
   До більшого невдоволення паладина найближчий храм із Сонячним Вівтарем, куди його перемістило заклинання "Оберігаюча лань" опинився за кілька сотень кілометрів від місця бою і коли заживе рана, йому доведеться все починати спочатку.
   Глибоко зітхнувши, Паладін зашепотів молитву.
  
   * * *
  
   - Що тут сталося, демон забирай? - Вигук у Лінга вирвався сам з собою.
   Сидячи на чорному скакуні Ассасин знаходився на краю величезної вирви, яка незрозуміло яким чином виникла серед східного тракту. Навколо валялися вирвані з коренем повалені дерева, добряче присипані землею. Схоже, що тут вирував невеликий ураган.
   Втім, розбиратися в тому, що сталося на дорозі, не було часу. Кілька хвилин тому "гонець", що прибув від архімагу, повідомив, що паладін наздогнав втікачів і змушений був відступити. На якийсь час відступити. Морзус наполегливо вимагав поквапитися, поки святоша знову не включився в полювання на злодіїв.
   Йому там легко говорити "поспішай", а тут демон знає, що діється? Годину тому напівельф помітив за собою стовпи пилу, що вибивався з-під копит. Хтось слідом за ним мчав по тракту.
   Ассасін розсудливо звернув з дороги і заглибився у ліс. Тут, поспішаючи і накинувши коню на морду темний мішечок, він спостерігав за дорогою. Чекати довелося недовго, але те, що він побачив, змусило його сильніше притиснутись до стовбура дерева, за яким він ховався.
   Дорогою мчало чотири сірих чудовиська. Зовні вони нагадували жахливо худих облізлих безхвостих мавп, розміром із середнього вовка, але їхні моторошні витягнуті морди з вишкіреними гострими іклами, і очі, що горять злістю, говорили про те, що вони не мають жодного відношення до тваринного світу, що населяє цей континент. Слідом за ними, схрестивши руки на грудях, у повітрі, за метр над землею, парила постать у капюшоні, закутана в чорний балахон. Загадкова п'ятірка махом промчала по дорозі, що веде до Ель-Саграна ведена лише однією їй відомою метою.
   Пил, піднятий ними, вже осів, а Лінг не поспішав покинути своє тимчасове укриття. І, як, виявилося, вчинив правильно. Слідом за п'ятіркою голосно дзижчало, низько над землею пролетіла трійка величезних з людський зріст сині-зелених комах, чимось нагадують богомолів.
   Час минав, більше ніхто не з'являвся і ассасин нарешті зважився вибратися з лісу на дорогу. У голові крутилася одна думка "У що ж таке його втрутив архімаг?".
  
   * * *
  
   Молодий чоловік увійшов до Ель-Сагран, через північну міську браму і відразу ж привернув увагу стражників. Заради справедливості, треба додати, що він змусив звернути на себе увагу не лише стражників, а й усіх чоловіків, які опинилися поблизу. Абсолютно всі вони, незалежно від статі та віку, походження та соціального статусу, проводили його заздрісним поглядом та відкритими ротами. І тому була дуже вагома причина. Позаду юнака з грацією богинь ковзали дві чарівні юні істоти жіночої статі, що в буквальному сенсі відрізняються один від одного як день і ніч - сліпуча блондинка у всьому білому і пекуча брюнетка у всьому чорному.
   Незважаючи на відмінності, що так кидаються в очі, виявилося у дівчат все ж таки щось спільне. Їхні стрункі молоді тіла опоясували численні ремінці, густо обвішані зброєю. Якби чоловіки, що витріщалися, зволили відірвати очі від красунь, що випирали з-під тісного одягу, вони б відразу ж помітили якусь дивність у озброєнні амазонок. Серед арсеналу дівчат були, як звичайні, знайомі будь-якому мешканцю султанату мечі та ножі, так і зовсім незвичайні для цих місць метальні зірочки майстрів бойових мистецтв з архіпелагу Янг.
   Трійця, що супроводжувалася здивованими поглядами, легко минула хибну варту і перш ніж стражники схаменулися, прибульці вже розчинилися серед запружених натовпом тісних і звивистих вуличок міста.
  
   Розділ третій
   Ель-Сагран
  
   Маю визнати, що за все своє неабияк насичене подіями та переїздами життя мені ще не разу не довелося побувати в Ель-Саграні. Що лежить на перехресті трьох торгових доріг, місто було свого роду перевалочним пунктом, пов'язуючи найбільші міста в цій частині Азмурського султанства.
   З відрогів Скелястих гір сюди везли залізну та срібну руду, а також дивовижних тварин Кашміру, зі сходу морепродукти та екзотичні дива далеких заморських країн, із заходу - пеньку та тканини. А далі все це йшло углиб Південного султанату.
   - Що тепер? - спитав я, коли ми успішно пройшли огляд біля міської брами.
   - Знайдемо пристойний готель, з гарячою ванною. Цей дорожній бруд мене просто вбиває, - скривилася Джайна.
   - А як же паладин?
   - Ми тут довго не затримаємось, - пояснив Річард. - Максимум два дні. Поповнимо припаси і продовжимо шлях.
   - А як бути з узами архімагу? - обережно запитала Змійка.
   - Пропозиція залишається в силі, - відповіла Джайна, - Але річ у тому, що моя наставниця знаходиться по той бік Блакитного моря. Якщо ви погодитеся вирушити з нами до Тавіонської імперії, ми зможемо зняти їх.
   Я запитливо глянув на Змійку. Якщо відверто, то мені не хотілося прощатися з Джайною, і я б з радістю забрався подалі від султанату, який став таким негостинним. Але якщо ельфійка відмовиться від поїздки, я, зрозуміло, залишусь тут.
   - А вона точно зможе їх зняти? - Засумнівалася Змійка.
   - Вона один із верховних членів Магістрату.
   - Магістрата? - перепитав я.
   - Рада найсильніших магів Імперії. Якщо вже Кларисса не зможе зняти ці чари, то навряд чи хтось вам ще допоможе.
   Змійка зустрілася зі мною очима. "Я з тобою" одними губами прошепотів я. Вона моргнула, показавши, що зрозуміла, а потім перевела погляд на Джайну.
   - Ми їдемо з вами.
   - Добре.
   Деякий час ми їхали мовчки по одній з вулиць Ель-Саграна, дивлячись місце, що підходить для постою. Копити коней гулко цокали по бруківці і ніби в такт їм повз пропливали вивіски різних майстерень і крамниць. Але як на зло нам не траплялося, жодного пристойного готелю, а заходити в шинки, що траплялися тут і там, наскільки я зрозумів, Джайна не мала жодного бажання.
   Незважаючи на завантаженість вуличок, простий народ розступався перед п'ятьма кінними вершниками. Чи то причиною цього виявилася наша грізна зовнішність, чи ще щось, але Річарду, що їхав попереду, не доводилося особливо напружуватися, розчищаючи нам шлях.
   - Слухай, а що там казав Дункан, з приводу того, що на мене якось дивно діє магія? - запитав я у Джайни, що їхала по центру праворуч від мене.
   Вона замислилась.
   - Так Так. Я відчула це ще в тому шинку, де ми вперше зустрілися. "Сталева троянда" здається.
   - Правильно - кивнув я. - Але що зі мною не таке?
   Джайна на мить замислилась.
   - Ти тоді не піддався на якісь мої пасивні чари, коли я хотіла дізнатися про тебе додаткову інформацію.
   Я крадькома глянув на Змійку. Вона багатозначно підняла брови - мовляв "Що я говорила".
   - Дивно все це, - продовжувала тим часом чарівниця, яка не помітила наших переглядів. - І ті вогняні кулі, які випустив у тебе маг із вежі, не завдали тобі жодної шкоди. Та й цей ваш архімаг Морзус не наклав на тебе прокляття на відміну від Змійки і... - вона на мить замовкла, але потім все ж таки закінчила - ...і Шрама. Схоже, на тебе взагалі не діє ніяка магія.
   - А як же магічні зілля, які ми використовували, виходячи на справу? Загострення зору, підвищення швидкості та інше? Вони ж діяли на мене.
   - Напевно, у їхньому складі переважно були присутні натуральні інгредієнти, без домішки магії. Які природним чином посилювали метаболізм твого тіла.
   - А телепорт?
   - У нього на відміну від звичайних заклинань трохи інший принцип дії, то тут питань не виникає. Але ось твої здібності змушують замислитися.
   - Винищувач, - коротко кинула Змійка.
   - Можливо, - задумливо кивнула Джайна, - я після зустрічі з цим типом теж почала схилятися до цієї думки.
   - Ви це про що? - не зрозумів я.
   Джайна глянула на мене.
   - Щось подібне я відчувала у присутності винищувача. У тобі, певне, є якийсь, не до кінця розвинений потенціал. Можливо той самий, яким володіють винищувачі магів.
   - І що це значить? - спитав я, вже здогадуючись, якою буде відповідь.
   - Ти потенційний винищувач магів, Діку. Просто тобі треба розвинути свої навички.
   "Круто! Значить, я можу більше не боятися магів".
   - І як це зробити?
   - Не знаю. Це не з моєї частини. Може, Кларісса зможе допомогти.
   Я запитливо глянув на Змійку. Вона знизала плечима - "Виріш сам". Ось тепер і в мене з'явилася офіційна причина їхати до таємничої наставниці Джайни.
   У цей момент Річард зупинився біля одного з будинків із майстерно вирізаною вивіскою у вигляді голови дракона і, поспішаючи, зник усередині. "Дракона ложе" прочитав я напис під вивіскою. Занадто пихатий, ну та гаразд - мені від цього не тепло і не холодно. Ми почали злазити з коней, але близнюк уже з'явився на порозі.
   - Тут місць немає. Їдемо далі, - він скочив у сідло і направив коня далі вулицею.
   - У цей час всі готелі переповнені, - озвалася Змійка, - Великий ярмарок незабаром. Не думаю, що ми знайдемо в цьому місті відповідне місце, - вона зиркнула на Джайну.
   - Подивимося, - пробурмотіла чарівниця і направила свою білу кобилу слідом за Річардом.
   Раптом мене відвідала якась думка і, насупившись, я звернувся до Змійки.
   - Слухай, якщо на мене не діє магія, то як тоді діють твої захисні амулети?
   - Ніяк. Вони не мають над тобою влади, Діку, - похнюпилася Змійка. - Я жалкую, що одразу не зрозуміла, що ти не звичайна людина без магічних здібностей. Тільки після зустрічі з тим винищувачем я почала сумніватися. У чомусь ви були з ним схожі.
   - Значить вони марні?
   - Виходить, що так, - кивнула Змійка. - Якщо хочеш, я в тебе, їх заберу.
   - Нехай висять. Мені вони не заважають. - Навіть якщо вони на мене ніколи й не діяли, то принаймні свого часу надавали впевненості. До того ж я не хотів кривдити подругу.
   - Правильно, Діку. На твоєму місці я не поспішала б розлучатися з цими амулетами, - багатозначно заявила Джайна. - Вони можуть ще знадобитися.
   - Де?
   - Хто знає, - Джайна знизала плечима. - Природна магія, по праву, вважається однією з найсильніших. Добре, якщо в твоєму розпорядженні, крім антимагічної аури, буде ще й пара, нехай навіть пасивних заклинань.
   Антимагічна аура? Нічого собі.
   - А ця антимагічна аура вона в мене, така сама, як і в того паладина? - спитав я.
   Джайна на мить замислилась.
   - Ні. Хоча принцип функціонування вони мабуть один. Якщо твоя аура повністю нейтралізує магію, то його аура була трохи іншого роду. Я навіть важко її класифікувати. Ніби якась магічна сила просто блокує інші види магії. Чи то стихійна, природна чи навіть вища.
   - Божественна, - раптом прошепотіла Змійка.
   - Що?
   - Я говорю "божественна". Святоші мають особливий вид магії, властивої тільки членам Братства. Вони поклоняються Ландазару, богові ранкової зорі.
   - У нас в імперії теж є шанувальники Ландазара, але вони не можуть витворяти таке, - насупилася Джайна. - Навіть у Академії нам не розповідали про цей вид магії. Дивно.
   - Божественною магією володіють лише паладини, які є своєрідною ударною силою Святого Братства. Інквізиція.
   - Хм цікаво. І де вони беруть цю божественну магію?
   - Молитви та віра, думаю. Я не дуже цікавилася цим. Просто свого часу спілкувалася з одним ельфом, який колись вивчав цей різновид магії.
   - Слухайте, я зараз подумав, а вони не розрядяться, при контакті зі мною? спитав я, витягнувши з-за пазухи зв'язку амулетів. - Адже якщо моя аура справді нейтралізує магію, то вона, напевно, зможе знешкодити і магію амулетів?
   Змійка з Джайною здивовано перезирнулися. Схоже, вони навіть не замислювалися про такий варіант.
   - Ану, Діку, дай їх сюди, - Змійка простягла руку.
   Я зняв амулети, Змійка стиснула їх у кулаку і заплющила очі.
   - Все в порядку. Вони функціонують - за мить, розплющивши очі, промовила вона, повертаючи мені медальйони.
   - А чому аура не спрацювала? - спитав я наших всезнаючих магичок.
   - Ну... - невпевнено потягла Джайна. - На перший погляд, тут може бути кілька варіантів. По-перше, можливо, твоя антимагічна аура винищувача ще не до кінця сформувалася і просто не здатна розвіяти чари.
   - Але ж вона врятувала мене від тієї вогняної кулі, якою в мене запустив чаклун з вежі! - заперечив я.
   - Так. Ну, тоді можливо вона поки що здатна ліквідувати лише деякі заклинання, - відразу знайшлася Джайна. - Наприклад, вона нейтралізує лише активні чари, або ж лише атакуючі, а може діє тільки на певний вид магії. Варіантів багато.
   - По-друге, - продовжувала чарівниця, - аура може підкорятися твоїй підсвідомості або хоча б твоїй волі. І нейтралізує тільки ті заклинання, які ти сам вважаєш небезпечними для тебе.
   Змійка згідно кивнула.
   - По-третє, - впевненіше почала Джайна, підбадьорена підтримкою ельфійки, - можливо вона діє не завжди, а, тільки періодично активуючись і деактивуючись в потрібний момент часу, або ж діє на певній території навколо тебе, будучи буфером між тобою і зовнішнім світом.
   - Хм...- я замислився. Мені згадалася та галявина, на якій була Башта Кастора. За словами Джайни, галявина була прихована від сторонніх очей, у тому числі й наших, якимось заклинанням... Маревом начебто. І поки Джайна не зняла ці чари, ми бачили перед собою просто зарослу стежку, що тікає далі в глиб лісу. Але мені тоді іноді здавалося, що я бачу перед собою не стежку, а ту саму галявину з вежею, хоча Джайна на той час ще не знімала Марево. Виходить, я тоді бачив її крізь заклинання.
   - По-четверте.... - продовжила Джайна, але її перебив Дункан, що під'їхав до нас.
   - Здається, знайшли, - близнюк кивнув головою вперед.
   Поки ми захоплено обговорювали мої антимагічні здібності, повільно проїжджаючи однією з центральних вулиць Ель-Саграна, Річард, що відірвався далеко вперед, періодично зупинявся і заглядав у готелю, що трапляються по дорозі, і тепер, стоячи на ганку, двоповерхового кам'яного будинку стандартної споруди. і, чіпким поглядом став вивчати прилеглу територію.
   Під'їхавши до будівлі, я глянув на дерев'яну вивіску у формі ліжка з балдахіном, що висіла над ганком. Ха! Банально, але водночас багатозначно. У центрі вивіски вицвілою червоно-золотою фарбою виявилася незнайома мені звивиста руна.
   - Змійко, кинь погляд. Що написано?
   - "Естель", - відповіла ельфійка, лише швидко ковзнувши поглядом по дошці. - "Мрії", - і, зіскочивши з коня, попрямувала до затиснутої між самим готелем і ще однією кам'яною будівлею, (мабуть, житловою) дерев'яною одноповерховою прибудовою зліва. Зважаючи на запах, яким періодично тягнуло звідти, я припустив, що там у них знаходиться стайня.
   - "Сновидіння" - тихо прошепотіла Джайна, що проходить повз мене, підморгуючи, і передавши поводи Дункану, увійшла всередину. Близнюк, тримаючи двох скакунів під вуздечки і прихопивши попутно, прив'язаного до стовпа коня Річарда, повів їх у стійло. Я зі своїм мерином пішов слідом за ними.
   Коли наше тріо перестало займатися кіньми і увійшло, нарешті, під дах готелю Річард на нас уже чекав.
   - Усі номери зайняті. Я ледве встиг зняти три останні вільні кімнати. Одну вам, дві нам, - він глянув на нас із Змійкою.
   Я кивнув (Не звикати!) І окинув поглядом велику залу. Барна стійка ліворуч, сходи на другий поверх прямо перед нами, кілька круглих столиків розставлено абияк, а он та двері за стійкою напевно веде на кухню і там же знаходиться чорний хід.
   Незважаючи на відсутність вільних номерів, більшість зі столиків все ж таки порожнювала. Мабуть, решта постояльців або блукають містом, або сидять у себе за номерами. Втім, впевнений надвечір у цей зал, як завжди, наб'ється купа різного народу. А поки що господар з цікавістю дивився на нас.
   -Тримайте, - Річард простягнув мені ключ від кімнати. - Кімната номер сім. Вгору сходами, коридором ліворуч, треті двері ліворуч.
   Я знову кивнув, беручи ключ і машинально оцінюючи нарізку на ньому. Дешевка. Такий замок розкрити, якраз плюнути. Навіть набір відмичок не знадобиться, вистачить і звичайного гвоздика. Можу навіть із заплющеними очима.
   - А де Джайна? - Запитав я, не помітивши її в залі.
   -Вже піднялася до себе. Наші кімнати п'ятнадцять та шістнадцять.
   Ясно.
   - Он той чоловік, що сидить з блондинкою в білому за крайнім столиком маг, - раптом тихо заявила Змійка. - І досить сильний.
   - Я в курсі, - кивнув Річард, навіть не повертаючись, щоб подивитися на об'єкт розмови. - Джайна вже попередила.
   Змійка, хмикнувши, знизала плечима. Я ж з цікавістю глянув у вказаному напрямку, благо моя позиція дозволяла це зробити.
   Шатен, судячи з усього високий, благородні риси обличчя, прямий ніс, борода-еспаньолка, дорогий, але трохи припилений одяг, меч зі срібним оголовком у витончених піхвах на поясі. Якби я не знав, що це маг, я б напевне вважав його за сина якогось високопоставленого вельможі.
   Я перевів погляд на його супутницю. Красива дівчина, нічого не скажеш. (Але з Джайною та Змійкою їй, звичайно, не зрівняється.) Втім, як це йдеться у народі: "На смак і колір друзів немає". Однак дівиця і справді була просто чудо. Світловолосе, витончене і гарненьке личко, сережки у формі шестикінцевих зірок у вухах, струнка фігурка, що ледве влазить у білий одяг, що тісно сидить на ній. На одязі слід було затриматися докладніше, бо вона виявилася перехоплена цілою купою ремінців, лямок і поясів, на яких у піхвах і без них бовталася різна колюча-ріжучо-дробна зброя. Принаймні, я припустив, що це зброя, бо хоча призначення багатьох речей, якими дівчина виявилася обвішана, особисто мені було невідомо, але на прикрасу це мало скидалося. Поруч із дівчиною, повішені на спинку стільця висіли два короткі, але широкі меча в трохи вигнутих піхвах.
   Тим часом парочка також не зводила з нас очей і про щось перешіптувалася, мабуть, у свою чергу, обговорюючи нових постояльців. Тобто нас.
   - Нічого собі арсенальчик у дівки, - свиснув я, відводячи погляд.
   - Охоронець? - тихо спитав Дункан Річарда.
   - Мабуть, - озвався той. - Бачив сережки?
   - Так... Рукопашниця?
   - Швидше за все.
   - Ясно.
   - Гей, хлопці, ви це про що? - не зрозумів я.
   - Та так. Ні про що. Просто тримайтеся від них подалі, - перевів на мене погляд Річард.
   - Навіть і думок не було. До того ж, ми злодії, а не кишенькові злодії.
   - А є різниця? - парирував близнюк.
   - Для нас так, для вас не знаю, - не залишилася в боргу Змійка і, не чекаючи репліки у відповідь, попрямувала до стійки.
   - Ми не займаємось щипацтвом. Не наш профіль, - пояснив я здивованим близнюкам, і попрямував за ельфійкою.
   Як виявилось, Змійка замовила гарячу ванну в наш номер. Ну що ж, справа її, мені ж особисто пилюка сильно не заважає - струснув куртку і готово. Але коли вже я опинився біля стійки, то щоб даремно не втрачати час розжився у господаря двома пляшками сухого вина двадцятирічної витримки. Спиртне виявилося не з дешевих, але Джайна сповна розплатилася з нами за виконане замовлення, і ми, ставши багатшими ще на тисячу півмісяців, тепер могли дозволити собі такі витрати. Шкода, щоправда, декому не вдалося дожити до цього моменту.
   Піднявшись на другий поверх, я окинув поглядом коридор і, переконавшись, що він порожній, проігнорувавши наявний ключ, заради безглуздя, відімкнув двері відмичкою. Змійка невдоволено зиркнула на мене. Я знизав плечима і, хмикнувши, пропустив її вперед.
   Виявляється з внутрішньої сторони до дверей і одвірка були прироблені скоби засуву. Ну що ж, принаймні поки ми в номері до нас не потрапить сторонній. Відпрацьованим рухом Змійка ковзнула до єдиного вікна і визирнула назовні. Зачинивши двері на засув, я приєднався до неї.
   Вікно дивилося на вулицю, якою ми недавно проїхали. Це погано. Сталося, що, як запасний шлях відходу, воно відпадало, і єдиним виходом залишаються двері. Але іншого вибору немає. Зітхнувши, я скинув сумки на одне з двох ліжок.
   З того часу, як ми покинули Башту Кастора мене, мучило якесь питання, але час задати його було невідповідне. І ось тільки тепер, залишившись з ельфійкою віч-на-віч, я розкрив сумку покійного Шрама.
   - Гей, Змійко глянь сюди. Знаєш, що це?
   Ельфійка миттю глянула на сувої, витрусені мною з сумки, і брови поповзли вгору. Вона швидко схопила один із паперових рулонів і, розгорнувши, жадібно пробігла по ньому.
   - Де ти це взяв? - спитала магічка, захоплено дивлячись на мене.
   - У вежі. У тій кімнаті з гризем. Як гадаєш, за скільки можна все це сплавити?
   Вона схопила ще один сувій, потім другий.
   - Дорого, Діку. Дуже дорого. Ти знаєш що це?
   - Ну, типу сувоїв із заклинаннями, мабуть.
   - Не "мабуть", а так і є!
   Раптом у двері постукали. Ми насторожилися.
   - Хто?! - крикнув я.
   - Я воду приніс.
   - Зараз! - обізвався я, поспіхом збираючи сувої назад у сумку.
   Закінчивши збори, я, відсунувши засув, відчинив двері. На порозі стояв хлопчик років тринадцяти із двома повними відрами. З одного йшла пара. За ним стояв другий хлопчина з великою бронзовою ванною. Сини хазяїна.
   - Заносьте, - кивнув я, відсторонюючись від дверей і звільняючи прохід.
   Діти втягнули свою ношу в кімнату.
   - Чи не надто мало води? - поцікавилася Змійка у них.
   - Зараз ще принесемо, деврізі, - шморгнув носом один із хлопців.
   - Я почекаю внизу, - сказав я Змійці. - Піду, промочу горло.
   Змійка ствердно кивнула. Втім, якби я захотів залишитись, вона б теж не заперечувала. Але мені справді хотілося пити, а ті дві пляшки, які я взяв раніше, вирішив поки що залишити про запас.
   Я спустився сходами вниз. Маг зі своєю супутницею кудись пішли, в залі самотньо сидів тільки Річард (треба ж, я вже навчився розрізняти близнюків), та ще за трьома сусідніми столиками вечеряло кілька городян. Підійшовши до стійки, я поцікавився меню і, замовивши смажену баранину, хліб, сир та глечик пива, підсів до близнюка.
   Потрібно будь-що налагоджувати контакти. Чомусь мені здавалося, що брати де Кілморан все ще підозріло ставляться до нас зі Змійкою. Принаймні це стосувалося Річарда. Після наших парних мандрівок по Башті Кастора, з Дунканом я все-таки встиг більш-менш потоваришувати. А ось зав'язати приятельські стосунки зі старшим братом поки що не вдавалося.
   - Слухай, я так і не подякував тобі за те, що ти врятував мені життя, там у Вежі.
   - Дурниці, - буркнув Річард. - Винищувач сам напросився.
   - А все-таки класно ти його наробив. Джайна казала, що ти служив у імператорській гвардії.
   - Було діло.
   - А...- почав я, але тут же замовк, дивлячись на нового відвідувача, що тільки-но увійшов до готелю. Судячи з пропиленого чорно-фіолетового одягу та чорного плаща, він щойно з дороги. За його спиною висів великий довгий пакунок. Обличчя незнайомця мені здалося невиразно знайомим, але я не зміг згадати, де ж я раніше бачив цього біловолосого типу. Стоячи на порозі, той швидким поглядом кинув зал, і мені на мить здалося, що його погляд трохи довше затримався на вашому покірному слузі (невже теж, здався знайомим?), Перш ніж знову подорожувати столиками.
   Потім чоловік попрямував до господаря, обмінявся з ним кількома фразами і, мабуть розчарувавшись, покинув готель.
   - Бачив, як рухається? - раптом запитав Річард.
   - Хто? - не одразу зрозумів я.
   - Ну, цей біловолосий, який щойно заходив.
   - Не звернув увагу. А що не так?
   - Наче стиснута пружина, яка ось-ось розпрямиться і завдасть удару.
   - І що це значить? - як і раніше, не розумів я.
   - Може бути й нічого, а може, все, - сухо констатував близнюк.
   Тут до нашого столика підійшов господар, несучи на підносі моє замовлення.
   - Шановний, а чого хотів цей біловолосий? - спитав я його, поки він викладав їжу на стіл.
   Старий на мить завмер, з подивом подивившись на мене.
   - Теж що й усе. Номер хотів зняти, - нарешті промовив він, ставлячи глечик і кухоль на стільницю. - Ще щось, бий?
   Я глянув на Річарда.
   - А ти чому нічого не замовляєш?
   - Чекаю на інших.
   - Ясно, - кивнув я і повернувся до шинкаря. - Ні дякую.
   Вклонившись, господар покинув нас.
   - А взагалі довго треба вчитися, щоб здобути титул "майстра клинка"? - продовжив я думку, перервану появою біловолосого, і запитливо глянув на Річарда.
   - У нас їх називають "майстром меча" - поправив мене близнюк.
   - Ну, добре... Майстер меча, то майстер меча. Ну так довго?
  
   * * *
  
   Лінг увійшов в Ель-Сагран після полудня, коли сонце тільки-но почало хилитися до заходу сонця, а тіні, що зникли опівдні, знову з'явилися і стали подовжуватися. Легко минули огляд у воріт (уже щось, а настільки важливе в його професії мистецтво виглядати перед вартою зовні невинним і непримітним, він свого часу освоїв на "відмінно"), напівельф, який раніше вже бував у цьому північному місті, відразу ж попрямував до потрібного готелю.
   Перед входом у місто, елементаль Морзуса вкотре з'явився до ассасину з доповіддю про поточне розташування " клієнтів " . Якщо спочатку цей загадковий дух повітря, нав'язаний йому архімагом і викликав у напівельфа неприязнь, то тепер його ставлення до прозорої істоти змінилося цілком протилежне. Ото б завжди мати у своїх помічниках такого інформатора. Треба наступного разу поговорити з Морзусом з цього приводу.
   Під'їхавши до готелю з ліжком на вивісці, асасин спішився і, прив'язавши коня, увійшов усередину. Лінг не збирався зупинятися і винаймати кімнату, йому потрібно просто переконатися, що жертви, як і повідомляв елементаль, знаходяться саме тут.
   Павука він помітив відразу, як увійшов. За своє життя він бачив замовленого архімагом злодія лише раз, але цього разу вистачило, щоб напівельф назавжди запам'ятав, як виглядає Дік. Зараз той сидів за столиком і про щось говорив з високим світловолосим солдатом. З його появою злодій і солдат перервали розмову і насторожено глянули на півельфа.
   Щоб відвести від себе зайві підозри, Лінг попрямував до барної стійки і поцікавився у господаря про вартість кімнатки, вирішивши, що в разі чого, пошлеться на дорожнечу і спокійно залишить готель. Але господар одразу заявив, що вільних номерів більше немає, і він нещодавно здав три останні. Для виду, скорчивши невдоволену гримасу, асасин розвернувся і вийшов назовні.
   Він скочив на коня і став кружляти по околицях, вишукуючи найбільш підходяще місце. "Найвідповіднішим місцем" виявилася триповерхова споруда житлового будинку навпроти потрібного готелю. Звичайно кімнатки в ньому заселені, і зняти їх не було можливим. Тому Лінгус, залишивши коня в найближчій стайні, загорнув за будівлю, протиснувшись у вузький смердючий камінчик, і, озирнувшись, покликав елементаля.
   Підкоряючись заклику, повітряний спостерігач миттєво матеріалізувався перед ним. Розпитавши духу і переконавшись, що жертва не залишала готель за його відсутності, він відпустив шпигуна і спритно видерся по водостічній трубі на дах потрібного будинку. Зручно розташувавшись між широкою пічною трубою і невеликою прибудовою горищного виходу, ассасин, що приховував його від сторонніх поглядів, зняв з-за спини довгий згорток і дбайливо розгорнув щільну сіру тканину.
   Усередині виявився ще один гномій шедевр з його колекції - червоно-коричневий видовжений арбалетний верстат-ложе без дуг, зате прикрашений хитромудрим золотистим в'яззю. Лінг торкнувся невеликої непримітної кнопочки на прикладі і з боків ложа завдяки спущеному пружинному механізму вискочили два роги. Зафіксувавши дуги арбалета спеціальною клямкою на передньому кінці верстата, напівельф дістав з-за пазухи невелику вологонепроникну металеву коробочку і вийняв з неї нову тятиву.
   В лічені миті він натягнув її на роги арбалета, а потім витяг із згортка зачохлий довгастий стрижень зі склом, встановленим у розтруби по обох кінцях, і закріпив його в спеціальній підставці, що не заважає спускатися тятиві. Цей чудовий пристрій, зроблений гномами на кшталт "чарівного ока" моряків, що багаторазово збільшує віддалені об'єкти, він вважав одним з найдорожчих своїх скарбів і зберігав у таємниці від усіх.
   Уся вищеописана операція зайняла в нього не більше пари хвилини і ось уже він, вклавши стрілу в ложі і піднявши тятиву, уперся прикладом арбалета в плече і ніжно припав до окуляра. Вже не раз його далекобійний складний арбалет, з унікальним збільшувальним пристроєм, рятував ассасина, дозволяючи прибирати "клієнта" на відстані, і не підставляючи його самого. Зараз Лінг знову планував використати цей неодноразово перевірений і досить практичний спосіб вбивства, і тому перехрестя оптичного прицілу плавно сковзало від вікна до вікна та дверей, вишукуючи свою нову жертву.
  
   * * *
  
   Джайна спустилася на вечерю, що супроводжується по п'ятах Дунканом. Через її плече було перевішено невелику сумку, в якій, як я знав, знаходилося Око Азора. Мабуть, втративши його вже раз, де Кілморани більше не наважувалися випускати артефакт з поля зору. Розумна обережність треба сказати. Я ось теж, наприклад, не розлучався зі своєю сумкою. Так спокійніше.
   На той час у готелі зібралося вже чимало народу: постояльці, городяни, заїжджі купці і навіть пара стражників. Між столиками снували дві юні офіціантки, страшні, як той гриз із Башти.
   Майже одночасно з появою Джайни, з вулиці увійшли давні чарівники з блондинкою. Зрідка кидаючи на Джайну і Дункана цікаві погляди, вони попрямували до одного з порожніх столиків.
   Брат із сестрою ж підсіли до нас. Спритний господар, ніби миттєво почувши явно не обділених фінансами клієнтів і, випередивши своїх офіціанток, особисто опинився тут. Я на той час уже покінчив з вечерею і з насолодою потягував свіжозварене ароматне пиво.
   - Що буде чудова деврізі? - запобігливо звернувся власник готелю в першу чергу до чарівниці.
   - Прекрасна девризі буде ось те саме, що й він, - Джайна кивнула головою в мій бік. Я подумки посміхнувся. Приємно, хаос забирай, що вона оцінила мій гастрономічний смак. - Тільки пива не треба. Принесіть краще якесь гарне вино.
   - Зараз, деврізі. А що будуть ваші супутники? - шинкар перевів погляд на близнюків.
   - Те саме, - хором видали брати. Я мало не поперхнувся. Вони що? Знущаються?
   - А ви? - звернувся господар до мене.
   - Ні. Мені поки що вистачить, - замахав я рукою.
   - Зараз зробимо, - вклонився товстун і бігцем кинувся на кухню, віддавати розпорядження.
   Джайна обвела очима наполовину забиту залу.
   - А де Змійка?
   - У номері залишилася. - Я вирішив не згадувати про ванну.
   - Вона спуститься? - спитав Дункан.
   - Не знаю. Але сходи, поклич, якщо хочеш, - останнім часом мені чомусь здавалося, що Дункан став нерівно дихати до ельфійки. І знаючи, як Змійка не любить коли її відривають від прийняття ванни, я вирішив приятельсько його підчепити. Ну що поробиш? Не подобається мені їх зазвичай похмурі та серйозні морди. Не подобаються і тут!
   - Зараз, - близнюк легко купився на підначку і, піднявшись з-за столу, попрямував до сходів. Я старанно сховав посмішку.
   - Надовго ми тут? - тихо запитала Джайна Річард.
   - Переночуємо, і, думаю, завтра на світанку продовжимо шлях, - і пояснив. - Коням непогано було б перепочити. Попереду ще довга дорога.
   Джайна згідно кивнула.
   - І куди ми згодом? - поцікавився я.
   - В Аль-Асвад.
   Аль-Асвад? Ясно. Можна було б і самому здогадатися. Східне портове місто, розташоване на узбережжі Лазурного моря, було єдиним містом, з якого можна залишити Азмур морським шляхом. У ньому мені доводилося бувати, тому я ствердно кивнув.
   - Здається, у нас гості! - несподівано прошепотів Річард, злегка відсуваючись і непомітно пересунувши, зняті раніше зі спини піхви з мечем, собі на коліна.
   Я відірвався від пива і звів очі. В наш бік прямували давній каштановолосий маг з борідкою-еспаньолкою та його блондинка-охоронець. За плечима дівчини стирчали рукоятки мечів.
   - Доброго вечора, панове, леді, - галантно вклонився маг, наблизившись до столика.
   - Вечір добрий - кивнула Джайна, з цікавістю вивчаючи його.
   - Ви дозволите сісти? - він показав рукою на порожні стільці.
   - Взагалі-то ми чекаємо своїх товаришів - похмуро промовив Річард, не зводячи очей з блондинки, що насторожено завмерла за спиною чаклуна.
   - О! - маг примирливо підняв руки. - Вибачте. Не знав. Однак, не думаю, що це займе багато часу.
   - Що вам завгодно? - спитала чарівниця.
   - Ділова розмова. Ну, то ви дозволите?
   Джайна запитливо зиркнула на Річарда. Близнюк відповідно кивнув.
   - Сідайте.
   - Дякую, - відсунувши стілець, маг присів, але його супутниця залишилася стояти. - Чи знаєте, в ногах правди немає...
   - Отже, чого ви хотіли? - перебила його Джайна.
   - Ну що ж. Відразу до справи? Гаразд...- маг на мить задумався, а потім почав. - Чи бачите, справа в тому, що мій пан хотів би придбати якийсь предмет, що нині належить вам. І запевняю вас ми за ціною не постоїмо.
   Джайна скинула брову, а я насторожився, намацуючи рукою рукоять кинджала.
   - Цікаво. І що то за предмет?
   - Думаю, ви вже здогадалися, - ухилився від прямої відповіді маг.
   - Можливо, - Джайна здула з чола неслухняне пасмо. - Але все ж таки хотілося б почути його назву.
   - Предмет, який нас цікавить, відомий вам як "Око Азора", - понизивши голос, тихо прошепотів чаклун.
   - Так? І що ж, з дозволу сказати, вас змушує думати, що це... мм... Око... Азора у нас?
   Маг щиро розреготався.
   - Давайте на чистоту, містрисе. Ми ж знаємо, та й ви знаєте, що воно у вас. Око зараз фонує так, що незабаром про нього стане відомо практично будь-якому магу, який навіть не знає про його реальне існування, і у вас можуть початися великі проблеми. Так ось, ми пропонуємо вам, заздалегідь позбавиться цих проблем, і даємо за НЬОГО п'ятнадцять тисяч півмісяців, - промовив бородатий маг. - Ну, що скажете?
   Я мимоволі свиснув. Річард несхвально глянув на мене. Його ціна п'ятнадцять тисяч півмісяців, а ми отримали за нього якусь жалюгідну тисячу?? Та ще й раділи, що зірвали такий величезний куш. Демони Хаосу! Схоже, ми реально помилилися.
   - Ні! - відкинула неймовірно щедру пропозицію Джайна.
   - Добре. Сто тисяч півмісяців.
   Я не повірив своїм вухам.
   "Сто тисяч за Око??? Святі боги, та хто вони такі?!! Звідки у них стільки монет? Невже за всім стоїть сам Сигізмунд?"
   - Ні, - відмовилася Джайна.
   - Гаразд. Назвіть свою ціну.
   - Ви не зрозуміли, я б з радістю продала вам це Око, якби воно в нас було. Але, на жаль, ви помилились. У нас, його просто немає.
   - Шкода, - розчаровано протяг маг, зиркнувши на сумку. - А ви мені вже починали подобатися.
   - Це що? Загрози? - нахмурилася чарівниця. Річард трохи вийняв меч із піхов, дівчина напружилася, і лише її супутник за столом залишився незворушним.
   - Ну чому одразу погрози? Це просто констатація факту.
   Раптом зверху лунали дзвони мечів.
   - Здається, ваші проблеми вже розпочалися. Нас випередили, - маг багатозначно глянув на нас. - А я ж попереджав.
   Ми всі одразу ж схопилися зі стільців, а дівчина посміхнулася і, кинувшись уперед, ударом ноги перекинула столик, відгородивши їм нас із чарівницею від Річарда, і вихопила з-за спини абордажну шаблю.
   Ось мерзотник!
   У руці Джайни матеріалізувався палиця, маг же, розкинувши руки з розчепіреними пальцями, завмер у якійсь бойовій магічній стійці. Побачивши це, вже було схопилися на шум і стражники, що схопилися за ятагани, завмерли. Одна справа рознімати бійку між бійцями та іншу між магами.
   - Ім'ям султана, зупиніться! - все ж таки крикнув найсміливіший з них.
   - Не лізьте не у свою справу! - грізно озвався маг, і стражники засоромлено замовкли, проте зброю не опустили. Найбільш тямущі відвідувачі готелю одразу ж поспішили до виходу. Господар, завмерши за стійкою, ламав безсилля руки, а офіціантки поховалися за його спинами. Що я міг сказати? Не пощастило бідолахам, якщо почнеться бій, навряд чи щось у готелі вціліє.
   - Тримайте! - крикнув Річард і однією рукою перекинув мені через стіл сумку, що залишилася з його боку. Блондинка тут же кинулася на мене, але наш охоронець одним стрибком опинився між нами та нею.
   - Що вже йдете? - із сарказмом запитав близнюк. - А як же наш незакінчений торг? Хотілося б почути решту ваших пропозицій.
   Дівчина злісно зашипіла і, несподівано зірвавши одну із сережок, змахнула рукою. Майстер клинка різко підняв меч, відбиваючи пущений снаряд. З глухим стукотом сережка встромилась у ніжку сусіднього столика. Я вражено видихнув.
   - Не вийде, красуне, - усміхнувся Річард. - Мені вже доводилося стикатися з кидальними зірками. Захищайся!
   Де Кілморан зробив випад, змусивши розлютовану дівчину відсахнутися і вихопити другу шаблю. Крутавши ними перед собою, вона швидко атакувала Річарда.
   - Живе до Дункана! - кинув він нам, впевнено зустрічаючи її клинки своїм мечем. Однак тут вирішив втрутитися чаклун і, щось викрикнувши, викинув уперед руки. Ударна повітряна хвиля кинулася в нашу з Джайною бік, але майже тут же була відбита чарівницею, що миттєво зреагувала, і пішла кудись у стелю, пробивши його наскрізь і обсипавши нас трісками.
   - Біжи, Діку! - вигукнула Джайна, змахнувши палицею. Горизонтальне блакитне магічне лезо постало перед нею, і кинулося в супротивника. Маг зчепив кисті долонь, скинув руки вгору і, немов коля дрова, рухом різко опустив їх вниз. Лезо Джайни переломилося навпіл і з обох боків обійшло мага, наскрізь пробивши стіну готелю за його спиною.
   Хаос! Схоже, поки що ми володіємо Оком спокою нам ще довго не бачити!
   Залишивши своїх товаришів розбиратися з нападниками, я махом злетів на другий поверх і завмер. Посеред коридору Дункан боровся з величезним богомолом, що насідав на нього, відтісняючи того від відкритих дверей нашої кімнати вглиб коридору. Шаблелапи синьо-зеленої тварі походу були сталевими, тому що з металевим дзвоном стикалися з ятаганом близнюка.
   А ця тварюка як ще сюди потрапила? Вирішивши допомогти близнюку, я зарядив арбалет.
   - Віддай Око! - пролунав звідкись справа грізний вигук. Я обернувся. Маг, який ще недавно бився з Джайною в залі, якимось розумом незбагненним чином, вже опинився тут. Я швидко глянув униз. Чарівниця вибиралася з купи уламків, на яку перетворилася стійка. Хвала богам, жива!
   Я знову перевів погляд на чаклуна і підняв арбалет.
   - Обійдешся!
   Маг змахнув рукою, і в мій бік кинулося щось блакитне і гілчасте. Миттю пізніше я спустив гачок. Це за тебе, мале! Заклинання мага розвіялося на підльоті до мене, але й мій болт розсипався в повітрі, не долетівши до чарівника з еспаньолкою якийсь метр.
   - Що за...? - почав дивуватися маг і тут же з криком стрімголов відлетів назад коридором. За моєю спиною з розкритого номера вискочила поспіхом одягнена Змійка. Її волосся було вологим і злегка розпатланим, а від долонь йшло зеленувате світіння.
   - Біжи, Діку! - крикнула ельфійка, знову вибухнувши в мага вже цілою серією ударних заклинань. Однак чарівник, що піднімається з підлоги, легко відбив їх усі. - Біжи!
   Ех, шкода я поки що не можу користуватися своїми навичками антимагу, інакше зараз легко розібрався б з цим типом.
   - А як ви?
   - Ми впораємося! - Змійка кинула швидкий погляд назад на Дункана і жахливу синьо-зелену комаху, немов виринувши з нічних кошмарів. - Упораємося... - прошепотіла вона трохи тихіше, наступаючи на мага і вставши між мною та ним. - Біжи ж, Діку! Не дай їм роздобути його!
   Також махом як злетів, я скотився назад сходами, і побачив, що Річард, озброєний мечем і мечеломом, як і раніше бореться з блондинкою. Джайна, вже повністю вибравшись з-за уламків, підбадьорливо кивнула мені і миттєво телепортувалася на допомогу Змійці. З другого поверху вдарило яскраве червоне світло, і пролунали вигуки заклинань.
   Стоячи на нижній сходинці, я, вирішивши допомогти цьому близнюкові, став перезаряджати арбалет. Не доля, мабуть, - у відчинені двері влетіло ще два богомоли. Завмерши посеред зали, вони завертали головами озираючись. Я скинув арбалет і вистрілив у комах. З тріском болт пробив хитиновий покрив на грудях тварюки. Бризнула отруйно-жовта кров, і один із монстрів звалився на підлогу. Помітивши загрозу другий богомол-переросток, розкривши надкрила і розпрямивши прозорі крила, зі скибленими шаблелапами, дзижчання, кинувся на мене.
   Не чекаючи його, я перескочив через перила і виявився якраз перед вікном. Що добре в міських готелях і шинках, так це те, що вікна тут робляться більше, ніж у сільських. Мабуть дається взнаки нестача світла через затінення його навколишніми будинками. Як би там не було, зараз це мені тільки на руку. Скочивши однією ногою на найближчий столик, я відштовхнувся і вистрибнув у вікно, проломивши частину рами.
   Збоку, мабуть, здалося, що я пішов гарно й спритно, насправді ж віконний отвір виявився набагато меншим, ніж я припускав, і подряпав мені плече. Перекотившись через голову, я схопився, перевірив обидві сумки (з Оком і зі спорядженням) і, переконавшись, що з ними все гаразд рвонув вгору вулицею, на ходу, перезаряджаючи арбалет. Добре, що його конструкція дозволяла це.
   Біля входу в готель збирався натовп роззяв. Побачивши мою раптову шикарну появу, вона вибухнула гнівними, а дехто і захопленими криками, які майже відразу перетворилися на перелякані повні болі та образи. Я обернувся. Розлючений богомол вилетів із готелю і, розмахуючи своїми жахливими лапами, став прокладати собі шлях крізь натовп. З криками і зойком народ тут же з жаху розбігся, залишивши на бруку кілька закривавлених тіл і обрубків.
   Ідучи від погоні, я повернув праворуч і, вбігши в провулок, зупинився. І було від чого. У мене на шляху ніби з-під землі виникла гарненька брюнетка, затягнута в чорний чоловічий одяг. Дівчина виявилася буквально обвішана зброєю на численних ремінцях і нагадувала ту блондинку з готелю, що недавно завдала стільки неприємностей нам.
   - Е... Привіт, - буркнув я перше, що спало мені на думку.
   Дівчина проігнорувала вітання і, зробивши акробатичне колесо, опинилася біля мене. Я рефлекторно відскочив і в те місце, де я щойно стояв, вдарив тонкий стилет.
   Ото сука! Я скинув арбалет і, не цілячись, натиснув спусковий гачок. Клацніть! Болт помчав уперед, проте дівчини там уже не було. За кілька хвилин до пострілу дівчина з приголомшливою спритністю стрибнула на ліву стіну, відштовхнулася від неї і, зробивши в повітрі перекид, кинулася на мене ногами вперед. Йдучи з-під її удару, я зробив сальто назад - до речі, сумнівне задоволення робити його з двома сумками через плече, майте на увазі, і знову опинився перед провулком.
   Швидко глянув праворуч. Там, прямо вулицею, змітаючи тих, хто не встиг піти з його шляху перехожих страшними ударами своїх шаблелап, за мною все ще летів один із тих синьо-зелених богомолів. Залишаючи за собою кривавий слід із городян, він стрімко скорочував дистанцію між нами. Хаос! Вирішивши не втрачати час на сутичку з цією божевільною акробаткою в чорному, я кинувся геть від провулка і монстра, що переслідував мене, далі по вуличці.
   Легкі розривалися від нестачі повітря, у боці почало колоти, сумки нещадно били по литок, але я знав, що не можна зупинятися. Інакше кінець. Я вкотре обернувся глянути, де там переслідувач і посміхнувся.
   Все-таки Небеса люблять злодія. Брюнетка в чорному вискочила за мною з провулка в той момент, коли повз нього проносилася комаха. Зіткнення виявилося несподіваним для обох. Від удару богомола відкинуло на стіну, а амазонка впала на нього. Але майже тут же дівчина відскочила геть ледве, не потрапивши під швидкі удари шаблелап, що розтинають повітря. Схоже, при падінні гігантська комаха пошкодила собі надкрилля, і тепер люто накинулося на кривдника, вірніше кривдницю. Я не став чекати закінчення поєдинку і, стиснувши зуби, припустився вперед. Хто б із них не переміг, мені нічим добрим це не світило.
   Продовжуючи дякувати Небесу за послану мені удачу, я загорнув за ріг і, також як недавно це сталося з амазонкою, налетів на вершника. Кінь заржав і став дибки, мене відкинуло назад. Інстинктивно я вхопився за збрую і встояв, лише дивом не потрапивши під копита. Вершнику ж, на відміну від мене, не пощастило. Він не втримався в сідлі і наступної миті приземлився в одну з куп сміття, якими практично були завалені вулиці цього району Ель-Саграна.
   Вирішивши, що не варто чекати, поки розлючений верховий вибереться з бруду, я схопився в сідло і щосили пришпорив коня. Криками, розганяючи перехожих, попрямував до найближчих воріт і встиг уже пролетіти пару кварталів, як раптом скакун знову став дибки і дико заржав. Я мало не брякнувся назад, лише дивом утримавшись у сідлі.
   Попереду посеред дороги клубилася темна хмара. У лічені миті воно виросло до величезних розмірів, і з нього вийшла чорнява людина.
   Вилаявшись, я став розвертати коня, що брикався.
   - Гнило, Іржа, - промовив тим часом незнайомець. - Взяти його!
   Хмара, що кутала раніше чорнявого, покинула його і розділилася на дві частини. У кожній половинці спалахнули червоно-золоті очі, сповнені ненависті і обидва туманні згустки кинулися в мій бік.
   "Святі боги, це що за тварі?"
   Загорявши від страху, я з усієї дурниці увігнав п'яти в боки коня і помчав у протилежний від них бік. Щось мені підказувало, що ці тварюки не мають жодного відношення до магії.
   Вугреподібні згустки виявилися швидше за коня і, незважаючи на те, що я все пришпорював і пришпорював скакуна, все одно махом наздогнали мене. Я вихопив кинджал, але тут щось сіре і гарчаче метнулося з провулка і врізалося в коня. Бризнула кров, кінь захрипів, а мене підхопила невидима сила, і я зрозумів, що кудись лікую, а наступної миті сильно приклався до стіни.
   Розуму не докладу, як я не знепритомнів від удару. Було боляче, але я все ж таки схопився на ноги і, незважаючи на кров застилаючі очі пірнув у якийсь підворіття. Тут дуже смерділо, але мені зараз не до сентиментів, треба терміново знайти притулок. Абсолютно будь-яке. Я б, мабуть, погодився навіть закопатись у купу лайна, головне щоб це врятувало мою шкуру.
   Все подальше було як у страшному сні. Я кудись біг, не розбираючи дороги, перестрибував, де можна і перебирався, де не можна через купи сміття та бруду, поки не вирішив, що відірвався від переслідувачів.
   Зупинившись, я забився між двома якимись ящиками, і, перевівши дух, заходився перезаряджати арбалет. Треба було подумати, що робити далі, бо просто тупо бігти - значить грати на руку своїм переслідувачам. Отже, що ми маємо?
   Своїх супутників я втратив - це очевидно. Але сподіваюся, з ними все гаразд. Джайна і Змійка без особливих проблем розібралися з тим магом в готелі. Річард, думаю, теж упорався з блондинкою. Дункан також не ликом шитий і богомолу кінець. Лишався лише я і мої переслідувачі.
   Якщо Джайна може відчувати Око Азора, вона запросто знайде мене. Головне, щоб мене раніше не знайшли мисливці. Зрозуміло, що їм потрібен цей артефакт, але звідки вони узялися взагалі? Судячи з того, що крім полювання на Ока вони ще ворогують між собою, виходить, що вони працюють на різних господарів? З одного боку це добре - хлопці будуть мішатися один одному, але з іншого - значить у нас кілька ворогів. Це погано. Доведеться завжди бути напоготові.
   Хаос! Ну, навіщо ми взагалі погодились на цю справу? Завдання своє в Аль-Раміші ми виконали - Морзус отримав інформацію, що його цікавить, так що ми на деякий час виявилися, надані самі собі. Ніхто не здогадувався, що ми і є ті таємничі шпигуни султана, і могли б запросто втекти від "Ножів". Пішли б на день раніше, і нічого цього не сталося б. Шрам би залишився живий, я б не бігав як пригорілий по незнайомому мені місту, рятуючись від спраглих моєї крові тварин. Але ж немає. Захотілося дізнатися, про того загадкового наймача, який звернувся до Крихти Мірс.
   Поблизу пролунав шарудіння. Я здригнувся і, піднявши голову, обережно виглянув зі свого укриття. На початку провулка на купі якогось сміття стояло і принюхувалося мавпоподібну сіру істоту. Те саме, яке недавно закінчило мого коня. Гострі часті зуби-кинджали сочилися кров'ю та слиною, періодично з пащі висовувався довгий червоний язик. Вистежили все-таки сволочі.
   Як виявилося, я виглянув недостатньо обережно, оскільки тварюка майже відразу помітила мене і, радісно заревів, стрибками кинулася в мій бік. Я скинув арбалет до плеча і, незважаючи на жах, що охопив мене, все ж таки зумів впоратися з собою. Сухе клацання тятиви і за мить болт знайшов свою мету, перервавши черговий стрибок тварюки вже в повітрі. Зойкнувши, монстр відлетів у купу сміття і скотився з неї вниз, захоплюючи за собою купу мотлоху, що поховав його. Але радіти виявилося рано. У провулку здалося ще три тварюки. Хаос!
   Я розвернувся і знову побіг, сірі монстри з ревом кинулися за мною. Перестрибнувши через пару трійку сміттєвих барикад (одноразово навіть довелося згадати циркову юність і пробігтися по вертикальній стінці) я знову вискочив на запряжену вулицю, налякавши, мабуть, своєю несподіваною появою парочку пані. До Хаосу!! Не до них зараз.
   Притримуючи сумки, щоб я не бовталися, розштовхуючи перехожих, кинувся вгору вулицею. Супроводжуючи по п'ятах обуреними, а потім і переляканими криками (Ха, напевно розгледіли моїх переслідувачів) я загорнув за черговий кут і знову налетів на когось. Мене, мов м'яч, що врізався в кам'яну скелю, відкинуло назад, і я вдарився потилицею в бруківку. З очей посипалися іскри. Хаос! Та що за день такий сьогодні?!!
   - І куди ж ми так мчимо, юначе? - пролунав громоподібний голос зверху.
   Я похитав головою і, піднявши очі, натрапив на два здорові запилені чоботи. Глянув ще вище. Тієї "скелі", в яку я врізався, виявився неймовірно величезний чорнявий бородатий воїн у латах, що грізно дивився на мене. За спиною воїна розвивався сніжно-білий плащ. Хаос! Хаос! Хаос!
   Паладін простяг свою ліву руку, пальці якої були всіяні бойовими кільцями - шипами, а зап'ястя і передпліччя охоплювали сталеві наручі і, схопивши мене за грудки легко, наче якогось куточка, підняв і наблизив моє обличчя до свого. Ноги повисли у повітрі.
   Ну все! Добігався, пташеня! Ех, а так хотілося ще пожити...
   - Не чую, юнак? - Знову подав голос святоша.
   - Вибачте, святий отче, - забурмотів я виправдовуючись. - Я не хотів. Це вийшло випадково...
   Але Паладін уже не слухав мене. Його карі очі подивилися на перелякані крики, що лунали знизу по вулиці, і брови поповзли вгору.
   - Світло! Гули у місті! - здивовано видихнув святий брат, дбайливо відпускаючи мене на землю і заводячи за спину праву руку. Лівою рукою він смикнув якесь кільце на грудях, звільняючи піхви, а потім витяг з-за спини величезний меч, незвичайної конструкції. Два дуже широкі гострі леза з'єднувалися між собою вузькою довгою рукояткою.
   Паладін зробив крок уперед, затуливши мене своєю широкою спиною від жахливих тварюків, і з розумом глянув на мене.
   - Біжи, сину мій. Боротися зі зневірами Тьми наша робота!
   Інквізитор знову повернувся до істот, що наближаються, розмахнувся, відвівши руку в бік. Обидва клинки осяяли жовтуватим світінням, а потім паладін кинув меч у монстрів. Раніше запружена народом вулиця з появою на ній гулів миттєво спорожніла, і можна було не побоюватися, що меч зачепить випадкових перехожих. Якщо взагалі ці святі фанатики переймаються таким питанням. Повертаючись смертоносним диском, диво-клинок кинувся вперед, махом перерубавши двох сірих тварюк.
   От пощастило! Мабуть, цей святий воїн або не знає про те, що за нами полювати його побратим, або просто не впізнав мене. Проте я все ж таки вирішив не спокушати прихильну поки що до мене долю і помчав геть. Озирнувся я лише двічі, перший - щоб дізнатися, що ж таки сталося з моїми переслідувачами, другий - що робить сам паладин.
   Виявляється, двом іншим монстрам, у однієї з них з грудей стирчав уламок болта (живучі гади), вдалося успішно розминутися з мечем інквізитора і з ревом стрибнути на паладина, що залишився беззбройним. Святий брат викинув уперед обидві руки, перехопивши гулів на підльоті, і стукнувши їх головами, один об одного, гидливо відкинув від себе.
   З вереском, перекинувшись по каменях, міцноголові тварюки схопилися і знову кинулися на паладина, але до цього часу кинутий ним меч, що світився, чудесним чином прилетів назад. Легко спіймавши його, інквізитор двома швидкими й короткими ударами відправив невгамовних падальників за першою парою і обернувся до мене.
   Але я вже на той час був далеко, але моє друге оглядання стало для мене і останнім. Щось боляче вдарило мене в спину, ноги зненацька заплелися і я, спіткнувшись, звалився на бруківку. По спині розлився демонський біль, голова вмить стала важкою, повіки від неї теж не відстали. "Ні тільки не зараз. Я ще надто молодий!" промайнула думка. Нігті самі по собі заскребли по каменях, а потім на очі впала темрява.
  
  
   Розділ четвертий
   Ель-Сагран. Продовження
  
   Недарма кажуть, що скільки не готуйся до смерті, а вона завжди приходить несподівано. І хоча тут йшлося не про смерть, вірніше про смерть, але не в тому контексті, в якому згадувалося. Загалом, Лінг, що причаївся на даху, виявився готовий до всього, але тільки не до того, що сталося насправді.
   Спочатку нічого не віщувало несподіванок. Відвідувачі входили та виходили з готелю, туди-сюди снували хлопчаки-працівники, а Павук так і не з'являвся. Але це ассасина анітрохи не турбувало - він умів чекати. Рано чи пізно злодій потрапить у перехрестя його прицілу, і тоді п'ятнадцятисантиметрова смерть знайде свою мету.
   Потім події стали розвиватися з незбагненною швидкістю. У готелі пролунав якийсь крик, і з нього в паніці повалив народ. Напівельф насторожився і в приціл став уважно вивчати обличчя кожного, хто вибігав з дверей, вказівний палець вичавив слабину спускового гачка, і відразу само по собі автоматично затрималося подих. Але спотворене гримасами страху і жаху, жодна з осіб, що вибігали з готелю, не належала "клієнту".
   Потім пролунав жахливий гуркіт, напівельф аж здригнувся, ледь рефлекторно не спустивши важеля, і щось незриме, пробивши дах готелю, зникло у висоті. З будівлі долинули звуки бою, а потім перед входом утворилася вирва, що розлякала, зібраних роззяв і з неї виринули дві синьо-зелені істоти. Лінг з жахом упізнав у них тих тварин, що сьогодні вранці бачив на дорозі. Проігнорувавши вражених людей, богомоли влетіли в готель.
   Лінг, що відірвався від оптики, трохи піднявся, щоб краще побачити, що відбувається, і тут з тріском з вікна вискочив Павук. Перш ніж ассасин встиг зреагувати Дік задав цокоту вгору вулицею. Слідом за ним із зали вилетів один із богомолів і, змітаючи зевак, що знову почали збиратися, кинувся за втікачем. Злісно вилаявшись, асасин скинув арбалет і кинувся в погоню. Спритно перестрибуючи з даху на дах (на щастя вони всі знаходилися приблизно на одному рівні) він став рухатися паралельно до Павука і всієї тієї зграї його незвичайних переслідувачів.
   Проте злодій, що тікав від погоні, так петляв вуличками Ель-Саграна, що ассасин незабаром втратив того з уваги. Але тут на допомогу прийшов елементаль і ось він знову слідує за "клієнтом". Найманий убивця втратив Павука ще двічі (все-таки не всі дахи будинків виявилися розташованими на одному рівні) а коли в черговий раз (знову ж таки завдяки всюдисущому духу повітря) знайшов, то виявилося, що його вже випередили, і півельф одразу ж звалився на розпечену за день черепицю, затамувавши подих.
   Паладін таки зловив злодія. Але як? Адже, за словами Морзуса, той ще не скоро мав оговтатися від ран. "Треба терміново прибирати!" вирішив убивця і знову припав до окуляра прицілу. Проте звести хрестову розмітку оптики на шиї Діка не вдалося - святоша, що казна-звідки взявся, повернувся так, що заступив собою злодія. Зло сплюнувши, Лінг вже вирішив змінити позицію, але тут раптом паладин випустив Павука і, схопившись однією рукою за груди, другий витяг з-за спини дивний меч з двома мечами. Широко розмахнувшись, святий брат плазом кинув його в когось, прихованого від Лінга будинками.
   Шустрий злодій скористався цим і припустився геть. Лінг усміхнувся, привстав на одне коліно і прицілився в спину чорного плаща, що біжить, що розвивається. Спина Діка виявилася чудовою мішенню, і напівельф нарешті спустив курок.
   Заплутавши болт у спину, Павук вигнувся і тут же мертво впав на каміння, забившись у конвульсії.
   - Ось лайно! - скривився вбивця. Лінг був не з тих людей, яким приносить задоволення спостерігати передсмертні муки своїх жертв. Тому він завжди намагався прибирати своїх "клієнтів" безболісно і тепер жалкував, що не вдалося зробити злодіїві смерть миттєвою.
   - Вибач приятель, сьогодні явно не твій день.
   Раптом ассасин почув незрозумілий свист, що наближався. Вшух-Вшух-Вшух-Вшух-Вшух. Він відірвав очі від тіла злодія, обернувся і злякався. Швидко обертаючись, на нього летів якийсь диск. Напівельф насилу впізнав у ньому меч інквізитора - так швидко той крутився. А ще він зрозумів, що піти з шляху небезпеки, що наближається, не встигає, тому рефлекторно скинув арбалет перед собою, прикриваючись ним від страшної зброї.
   Проте ложе виявилося слабким захистом перед смертоносним диском. Пролунав тріск деревини, що розлетілася в тріски, бризнула кров і Лінг, залишаючи багряний слід на черепиці, з несамовитим криком скотився з даху, впавши вниз з третього поверху. Меч паладина ж, як ні в чому не бувало, продовжив свій політ і, описавши в повітрі пласку петлю, повернувся до підставленої руки.
   Прикінчивши невідомого стрільця, святий брат Алатор Аргунський попрямував до хлопця, що нерухомо лежав зі стрілою в спині. Хлопчик перебував уже на останньому подиху - слід було поспішити. Увігнавши меч у бруківку, Паладін впав на коліна, ривком висмикнув з рани стрілу і, склавши долоні перед собою, заплющив очі, зашепотівши молитву. Час минав і незабаром від його долонь пішло жовте свічення, що чимось нагадує сонячне світло. Розчепивши сяючі долоні, він поклав їх на рану юнакові і знову благав Богу Ранкової зорі.
   Світло від долонь посилилося, а незабаром засвітилося й саме тіло хлопця. Прибравши руки, Паладін витер змоклу чоло. Давненько йому вже не доводилося виривати людину з обіймів смерті.
   Хлопець заворушився, і паладін перевернув його на спину.
   - Сину мій, ти мене чуєш?
   - Де... Де я? - прошепотів хлопець, розплющивши блакитні очі і незряча дивлячись кудись угору.
   - Все гаразд, сину мій! - прошепотів інквізитор, поклавши руку на чоло хлопця. - Уже все скінчилося. Чому вони переслідували тебе?
   Юнак глянув на святого брата, очі його сфокусувалися, і в них промайнув страх. Він здригнувся і спробував відповзти.
   - Не бійся, сину мій, як тебе звати?
  
   * * *
  
   Пробудження було неприємним, хоч і безболісним. Ось я по довгому тунелю падаю кудись униз, на душі легко і вільно, а навколо проносяться сотні, чиїхось осіб. Дехто тягне до мене свої руки, інші навпаки намагаються відштовхнути мене від себе. Внизу здалося невиразно знайоме обличчя, на його лівій щоці красувався невеликий кривий шрам. Чоловік привітно посміхнувся, і теж потягнувся до мене, а потім якась сила раптом рвонула мене вгору. Я забрикався, намагаючись вирватися, але вона тягла мене все вище і вище, обличчя зі шрамом зникло з виду, а потім в очі вдарило нестерпно яскраве світло. Я замружився, а потім пролунав голос: "Сину мій, ти мене чуєш?" Здавалося, він ішов звідусіль.
   Я розплющив очі і побачив блакитне небо з хмарами, що ліниво пливли.
   - Де я? - Слова давалися важко.
   - Все гаразд, сину мій! - щось тепле, трохи шорстке, але в той же час і приємне лягло на мій лоб. - Уже все скінчилося. Чому вони переслідували тебе?
   Я подивився на того, хто говорив. Чорне густе і довге волосся і така ж чорна борода, карі очі, що випромінюються добротою, орлиний ніс із колись зламаним переніссям. Погляд мій упав на чисту білу тканину, що обтікає його плечі. І я згадав усі.
   - Не бійся, сину мій, як тебе звати?
   - Рі... Річарде, - видихнув я перше ім'я, яке спало мені на думку.
   - Отже, Річарде, чому вони переслідували тебе?
   - Я не знаю, святий отче, - згадавши несподіваний біль, я потягнувся за спину, але наткнувся тільки за тканину, що затверділа від чогось.
   - Рани більше немає, сину мій.
   - Рани?
   Інквізитор підняв арбалетний болт з чорно-червоно-зеленим оперенням і показав мені. Наконечник виявився покритий засохлою кров'ю. Моєю кров'ю.
   - Ця отруєна стріла мало не вбила тебе, юначе. Пощастило, що я опинився поблизу.
   - Дякую, - машинально відповів я, бліднучи. Ого! Розкажи кому, не повірять, що одного разу вже майже помер, і мене врятував сам паладин. Один зі святенників хоче мене прикінчити, інший навпаки вириває з того світу. Що, Хаос візьми, чи взагалі відбувається?
   - Я можу допомогти тобі, сину мій, - тим часом знову заговорив паладин. - Хто йде у світлі, нічого бояться Братства. Адже ти йдеш у світлі, хлопче?
   - Істинно так, отче.
   - Так відкрийся мені. Не часто виснаження темряви так нахабно з'являються у місті. Та ще й серед білого дня. Щось їх привабило сюди. Що їм потрібне від тебе?
   Хаос! Адже ось прив'язався. Я почав гарячково вигадувати відповідь, але на щастя це не знадобилося. Паладін раптом схопився, висмикнув меч із бруківки, і, пробурчавши мені - Цікавий ти чоловік, сину мій, - відвернувся до чогось далекого.
   Огляд мені закривала його широка спина і білий плащ, тому я трохи відхилився вбік і визирнув з-за нього. До нас спокійним кроком наближався чоловік, навколо нього кружляли два червоноокі вугри-згустки. Або на нещастя.
   - Давно не бачилися, святоша, - сухо промовив незнайомець.
   - Що тобі тут треба, чорний? - грізно спитав інквізитор, косячись на згустки.
   - Не твоя справа, Алатор. Гнилість! Іржа!
   Підкоряючись вигуку, чорні вугри ширяли на святого отця. Той викинув уперед розчепірену долоню, і тут же в тварюки вдарило два жовті промені. Монстри одразу ж випарувалися, а їхній господар зблід. Мабуть, це стало для нього повною несподіванкою. Так, паладини не перестають мене дивувати. Один граючи протистоїть двом майстрам клинка, інший одні помахом руки знищує монстрів.
   Я посміхнувся і, підтягнувши до себе ближче сумки, і, пересмикнувши важіль, про всяк випадок звів арбалет. Потягнувшись за стрілою, я виявив, що запас амуніції, добігає кінця. Болтов залишалося лише на п'ять-шість пострілів. Доведеться заощаджувати.
   Раптом маг викинув уперед руки і, ніби обхопивши щось перед собою, рухом, що загребуть, підніс їх до грудей, а потім різко викинув уперед зіштовхнувши зап'ястями долоні. Захисна сфера паладина спалахнула золотом, але мабуть виявилася недостатньо ефективною проти атаки чорнявого незнайомця, і святого брата відкинуло назад. Пролетівши близько десятка метрів, він з гуркотом проламав стіну одного з будинків і зник у темному отворі.
   Розібравшись із паладином, маг повернувся до мене, і тут же, заклопотавши болт прямо в серці, захитався. Я був готовий до того, що і цього разу моя стріла як у випадку з тим магом у готелі не проб'є магічний захист чарівника, і це стало для мене несподіванкою. Для мага, втім, теж. Витріщивши здивовані очі на стріли, що стирчало з грудей древко, він деякий час споглядав його, потім підняв на мене свій приголомшений погляд, і, закотивши зіниці, впав замертво мені під ноги.
   Хаос! Ще не встигнувши стати справжнім винищувачем магів, я вже примудрився завалити двох чарівників. Досі не вірячи в те, що сталося і не чекаючи подальшого повороту подій, я все ж, вирішивши подумати про все, що сталося на дозвіллі, підхопив свої сумки і з усіх ніг помчав геть.
  
  * * *
  
   У дивовижного бою, влаштованого на вулиці Ель-Саграна між паладином, злодієм та його переслідувачами, крім звичайних позіхань, знаходився ще один спостерігач. Кутався в чорний балахон з низько-насунутим на обличчя капюшоном він розташувався в одному з численних провулках міста і стежив за сутичкою в метровий диск, що коливався перед ним. Який завис у повітрі в парі десятків метрів над землею, той показував усе, що відбувалося на сусідній вулиці. І хоча зображення здавалося нечітким і час від часу перекручувалося, але все ж таки давало досить пристойну картинку.
   Напевно, вперше в житті Ішмаель дякував Небу за те, що одразу не включився в гонитву за Оком, а направив лише одних гулів. Інакше б його зараз спіткала доля Лорда Атолла, який так по-дурному загинув від простого арбалетного болта. Хто б міг подумати, що цей непоказний хлопець зможе без особливих зусиль завалити одного з магів Круга Тіней.
   Як взагалі таке можливе? Невже Атол так гордився, що проігнорував одне з найпростіших, але водночас ефективних заклинань "Броню мага"? Нісенітниця. Але тоді що сталося? І чи це пов'язано з тим, що йому ніяк не вдається промацати іскру життя цього злодія і відслідковувати його переміщення?
   До речі, з приводу іскри життя - щось незвичайне стало відбуватися з тілом тіньового мага. Ішмаель напружився. Його дивні синьо-зелені очі пильно дивилися на мерця. А тим часом у тілі Лорда Атолла знову запалився життєвий вогник. Учень некроманта хмикнув. Він дізнався про це заклинання. "Кресало" - пасивне, неймовірно складне і небезпечне заклинання вищої магії, зате у разі успіху дозволяє магу ожити після своєї смерті. І хоча воно було йому недоступне, але вчитель Некрос обіцяв, що незабаром потенціал Ішмаеля розвинеться настільки, що він зможе осягнути "Крюк життя" - практично аналогічне заклинання Магії Смерті. Порівняно з триразовим "Огнивом", "Крюк" можна використовувати як завгодно раз, що робило некроманта практично невразливим, потрібно лише, щоб поблизу знаходилася жива істота.
   Зрозуміло, таке могутнє заклинання було найбільш збереженим і оберігається некромантами знанням, тому було доступно не кожному жерцю смерті, а лише небагатьох обраних. Тим, хто спіткав вищі щаблі темної школи. Тим, вхід до яких Ішмаелю поки що замовлений. Поки що замовлений.
   Саме тому юний некромант спостерігав за Лордом Атоллом. Спочатку весь процес йшов як завжди при створенні "Огнива" - іскра життя розгорялася все сильніше і сильніше, і ось це вже не жалюгідне вогник, що тріпоче, а повноважний палаюче багаття. Але потім раптом тіло мага здригнулося і почало обволікатися туманом. А наступної миті повністю сховалося під темною завісою. Коли ж туман розвіявся, на місці мага залишився лежати лише арбалетний болт, що переламав навпіл.
   Тим часом неушкоджений паладин уже вибрався з пролому стіни, куди його зашпурнув Атол, теж з подивом дивився на загадкові метаморфози мертвого мага. Він стояв на шляху між злодієм і Ішмаелем, і тому учень некроманта не зміг переслідувати злодія з Оком і був змушений в безсилій злості спостерігати за артефактом.
   Раптом Паладін насторожився і став озиратися, а потім швидким кроком попрямував у бік некроманта, що вкривається - слуги Світла мали чуття на шанувальників Темряви. Не бажаючи зв'язуватися зі святим братом, Ішмаель поспіхом розпорошив диск спостереження і активував портал переходу.
   Коли паладин увійшов у провулок один лише вітерець ліниво гуляв між стінами старих будинків.
  
  * * *
  
   Неабияк пошарпаний, але найголовніше живий, що дивно, враховуючи ту палітурку, в яку він потрапив годину, назад, протистоїть відразу двом магам з готелю, молодик з витонченою борідкою розташувався в знятій ними заздалегідь кімнатці за пару кварталів від "Сновидінь". І тепер, щось бубнячи собі під ніс, спеціальною крейдою креслив пентаграму виклику на дерев'яній підлозі.
   Брюнетка, що сиділа на сусідньому ліжку, з провулка холоднокровно перев'язувала рани - жахливий богомол, перед тим як вона його прикінчила, все ж таки зумів зачепити свого супротивника. На жаль, поки вона поралася з тварюкою той демонсько спритний чоловік у чорному встиг сховатися, а її кровна сестра впала, зарубана мечем охоронця чарівниці. Її третій супутник, а заразом і лідер групи - Меладор сам дивом уцілів у сутичці і, опинившись між двома вогнями, ледве встиг зробити пару телепортаційних стрибків, уникнувши неминучої поразки. Гаразд. Перший млинець грудкою. Вони ще дістануться цих типів, і вона особисто пустить кров тому охоронцю.
   Тим часом юнак завершив заклинання, а за кілька хвилин перед ними захиталася срібна постать у біло-золотій мантії і з цікавістю глянула на закликача.
   - Вчитель ви мали рацію, - почав доповідь молодий маг. - Вони зупинилися саме там, де ви й припускали...
   - Ще б пак, мій хлопчику. Неглибоке пророцтво - одне з найсильніших мистецтв. Жаль, що вам в Академії нині не викладають її. Проректор припустився великої помилки, коли змінив ваші навчальні плани. Ви багато чого втратили...
   Хлопець згідно кивнув. Він знав зараз один із тих моментів, коли не варто перебивати вчителя, і тому терпляче чекав, щоб поділитись головною новиною.
   -Це була де Кілморан! Вона везе Око, - нарешті видихнув він, знову впіймавши погляд біло-золотого магістра. Похитна постать одразу ж насторожилася
   - Вона тебе впізнала?
   - Не думаю, учителю.
   - Вона ж начебто спілкувалася з кількома адептами з твого потоку?
   - Так учитель. З де Лісом та О'Тулом.
   - Де Ліс... Де Ліс... - задумливо потягнув магістр, потираючи підборіддя. - Чи не той адепт, якого відрахували з восьмого ступеня за заняття Темним мистецтвом.
   - Так, магістр. Він самий.
   - Шкода. Тлумачний був юнак. З нього вийшов би чудовий маг... - він глянув на Меладора. - А його приятель зараз служить в "Іломітових щурах"?
   - Начебто так, - кивнув колишній випускник Академії.
   - Ну, то ти певен, що вона тебе не впізнала?
   - Так учитель. Я в Академії особливо з нею не спілкувався, та ще й тоді в мене не було бороди.
   - Ясно. Ну, то що там у тебе?
   - Мірабела мертва, Арабелла поранена, - опустив очі учень. - Поки ми займалися чарівницею та братами, один із її супутників зник з Оком.
   - Ну що ж. На це я теж чекав, - анітрохи не розчарувався старий маг.
   - І ще вчитель...
   - Слухаю.
   - Схоже, крім нас на Ока полюють ще дехто. Я сам особисто бачив, якихось величезних синьо-зелених комах...
   - Іріхон, - кивнув сам собі сивий.
   - Вибачте, учитель?
   - Нічого. Продовжуй.
   - Місто гуде, наче розтривожений мурашник. Варта під керівництвом інквізитора прочісує навколишні вулички. Ходять чутки, що в місті з'явилися гулі та ще якісь демони з диму...
   - Зрозуміло. Ну що ж. Все вірно. Люди та ірехон зробили свої ходи, - промовив магістр. - Справа за метаморфами та ельфійкою.
   - Вчителю, я не розумію, - розвів руками юнак.
   - Тоді слухай. За Оком, крім нас, полюють ще кілька могутніх чарівників. Двоє належать расі людей. Один із них некромант на ім'я Некрос. Інший стихійний маг, який досяг небувалих висот у магії повітря. Його всюди супроводжують дві демонічні істоти з астралу - Гниль та Іржа. Ще один з магів належить до раси ірехонів.
   - Іріхони? - здивувався учень мага. - Але я думав про це міф.
   - Як бачиш, ні. Колись небеса належали їм, землі ельфам, моря - нагам, надра - гномам. Але тепер баланс сил трохи змістився. Ми люди потіснили ельфів, а ірехони виявилися винищеними у Війні Драконів. Але деякі представники його раси все ж таки вижили. Богомолы - це прислужники, а заразом і гончі пси одного з них. Лорда Мелога - наймогутнішого мага цієї раси.
   - Ясно вчитель.
   - Крім цих трьох у полюванні за Артефактом також беруть участь два мага-метаморфи і чарівниця з вищих ельфів. Так, і ще один дуже древній демон, який промовляє різними голосами. Ось з ним будь обережнішим. Він найнебезпечніший із усіх. Втім, не думаю, що кожен із них світитиметься особисто, швидше за все вони відправлять на цю справу своїх підручних та учнів. Так що тобі надається реальний шанс, показати чого ти вартий.
   Хлопець кивнув головою. Сутички учнів означає. Прямо як щорічний Турнір на останньому щаблі в Академії, який він виграв минулого року. Справа з кожним разом ставала все цікавішою та цікавішою.
  
  * * *
  
  
   Першим крізь темряву пробилися чиїсь віддалені голоси. Вони лунали все ближче і ближче, а потім різко прийшов біль. Здавалося, вона просочувала все тіло, і йшла звідусіль, гострими голками встромляючись у мозок.
   Застогнавши, Лінг насилу розліпив злиплі від засохлої крові повіки. Деякий час він розумів, де знаходиться. Високо над ним виднівся карниз, з якого він, затулившись від жахливого меча паладина, мабуть, і навернувся, у спину впиралося щось гостре. Полуельф спробував поворухнути руками та ногами. Прийшов біль, але кінцівки слухалися чудово. Добре, отже, переломів немає.
   Стиснувши зуби від болю, він підвівся і озирнувся. Виявляється він приземлився на купу дощок, розбитих ящиків (ребро одного з яких і кололо в спину) і якихось страшно смердючих відходів. Мабуть, це й урятувало йому життя. Якби він впав на бруківку, то так легко не відбувся.
   Неподалік валялися розбиті уламки його далекобійного арбалета. Швидкий погляд показав, що зброя безповоротно зіпсована і не підлягає відновленню. Ну що ж, принаймні, воно врятувало йому життя, і меч святоши, що обертається, зіткнувшись зі сталевими дугами доладного шедевра гномів, злегка відхилив свою траєкторію польоту, лише по дотичній зачепивши голову ассасина, зрізавши пасмо волосся і частину плоті, але на щастя не розкроївши череп. А може його врятував лівий наруч з клинком, що викидається, який теж виявився розбитий, поряд з арбалетом прийнявши на себе удар меча паладина.
   Різкий біль у правій руці змусив найманого вбивцю скосити очі вниз, на руці не вистачало безіменного пальця та мізинця. Лінг мало не загорлав від досади. Ще б трохи і його професійна кар'єра пішла б ящеру під хвіст. Хоч він і знав пару поранених хлопців, які, як і раніше, продовжували займатися вбивством, але їм уже не довіряли ніяких більш значних замовлень, і тим довелося повернутися в квад. Колись півельф уже був у кваді, але, зрозумівши всю безперспективність такого співробітництва, швидко вийшов із нього. Хоча якщо бути чесним, це обставини змусили юного ассасина покинути квад. Та й його четвірки то здебільшого вже не залишалося - боляче зубастим виявився видобуток, і лише своєчасне втручання старого ассасина Гарфіра, врятувало невдаху вбивцю від долі своїх приятелів.
   Загалом, втрата не дуже значних пальців лише трохи ускладнить його майбутню роботу, але кардинальних змін не внесе. Тішило одне - завдання Морзуса він все ж таки виконав і Павук знищено. Залишалося лише отримати гроші.
   Зіскочивши з купи сміття, Лінг накинув на голову капюшон плаща і, підібравши половинки арбалета і тріснутий оптичний приціл, накульгуючи, попрямував геть із провулка. Слід було забиратися з місця злочину, поки сюди не дісталися наближення перекрикування цікавих міських стражників, які, безперечно, вже прочісують цей район.
  
  * * *
  
  
   Склади. Склади. Склади. Громадські склади.... Скільки часу ми провели у вас, ховаючись від переслідувачів. Досить прості замки і відносно дурна і ледача стража, самі того не знаючи, вже багато разів рятували наше злодійське тріо. Виручили вони мене і цього разу.
   Остаточно відірвавшись від погоні, я, загорнувши за черговий поворот, спочатку не відразу зрозумів, де знаходжусь, а коли зрозумів, то вмить підбадьорився. Прошмигнувши повз товстого (він якесь пузо собі від'їв, напевно краде зараза) охоронця я причаївся між складованих біля однієї зі складських дверей ящиків і дістав відмичку.
   Все-таки не все у мене вийшло сьогодні надто гладко. Єдиний склад, який можна було розкрити серед білого дня і при цьому, не трапляючись на очі охоронцям, що бродили поблизу, виявився забезпеченим досить тямущим замком. Побачивши його "клеймо" я навіть повеселішав, бо раніше вже стикався з одним витвором цього майстра.
   Так... Що не кажи, а бували в моїй широкій практиці і деякі "делікатні замовлення". Я навіть сказав би "пікантні", про які тепер навіть і не згадаєш без сміху.
   Загалом, жив в одному місті (не скажу в якому) одного султанства (теж не скажу якогось) якийсь старий купець (а вже імені купця тут тим більше вам не повідомлю). І була у нього дружина - юна дівчинка, видана за цього старого сморчка не інакше як за сімейні борги, а чи ще з якогось непорозуміння. Чи мало самодурів зустрічається у світі?
   Не те, щоб дружина ця була розмальовка писана, але все ж таки чоловіки на неї виразно заглядалися. А незабаром у дівчини знайшовся і якийсь таємний зітхач з армійських офіцерів, яких хлібом не годуй, а дай лише похмурити чергову дівчину. Ну і понеслося... А може, навіть і серйозні почуття у них там зав'язалися - зараз уже й не згадаєш всього, так давно це відбувалося. Та й не важливо це - суть в іншому.
   А трапилося якось так, що нашому халігу на той час терміново довелося у торгових справах надовго покинути свою юну дружину, в якій як ми потім зі Шрамом і Змійкою зрозуміли, він душі не чув і беріг як зіницю ока. І чи підозрював він щось, чи просто підстраховувався, але як би то не було, а замовив, значить, цей геній торгівлі в когось коваля пояс вірності. Та не простий, а дуже наворочений - замочок у нього виявився із секретом. Та ще з таким ювелірним виконанням, що навіть самі гноми позаздрили б до технологічного рішення. Правда, це наші коханці зрозуміли тільки після того, як уже напоролися на його "секрет", а спочатку, дочекавшись поки купець благополучно покине місто, офіцер, що нічого не підозрює, тут же виник на порозі.
   Поясок на подрузі природно не міг зупинити бравого армійця охочого до жіночих принад і ось він уже, озброївшись запасеним наперед гвоздиком, чаклує над замком. А потім - Клац! У системі щось клацає, дівчина злякано ойкає, а в руках у приголомшеного офіцери залишається лише рукоятка з обламаним стрижнем, таким акуратним чином відкушеного замком.
   Десь у глибинах пристрою ховалася пружина, яка, при спробі введення в свердловину замку "чужого" ключа, приводила в дію механізм захисту, що затискає стрижень і геть-чисто відкушує частину металу від фальшивки. Офіцерові відразу слід було б насторожитися і звернеться до професіоналів, але ні, цей геній вирішив, що сам впорається і дістає вузький кинджал. В результаті залишається і без нього.
   Не відразу наш бравий військовий зрозумів, справжню суть секрету. Виявляється, по уламках відмичок чоловік після повернення до дружини міг визначити, скільки ж разів робили замах на його власність за час його відсутності. Зрозумівши це, офіцеру вже стало не до злому проклятого пояса. Головною проблемою стало заміни слідів своїх "ратних" праць, щоб не скомпрометувати себе і дівчину.
   І знову ж ні б йому відразу звернеться до тих, хто собаку з'їв на зломі замків, так ні - він звертається до своїх приятелів, таким же військовим лоботрясам. Ті природно поржавіли над невдалим колегою, теж спробують розкрити це диво слюсарно-інженерної думки і природно теж залишаються з уламками в руках.
   Бідолашна дівчина, уявляю, через що їй довелося пройти і скільки разів червоніти, перш ніж армійці зрозуміли, все ж таки, звернеться до сторонніх, а саме до моєї братії, розсудивши, що тим, хто вибрав це протизаконне ремесло, на відміну від ковалів і слюсарів, не резон афішуватиме цю історію. І якщо вже виходила така справа, то й вирішили вони звернутися до найкращих.
   А цими найкращими, після того, як Сивий надовго загримів на каторгу, Рафін Шестипалий після вдалої вилазки заліг на дно, а Клетус відійшов від справ, залишилася наша трійця. Загалом, коли я все ж таки взявся за це незвичайне замовлення, мені довелося добряче повозитися. Хренові дилетанти уламками своїх відмичок, гвоздиків, дротів та іншої їм подібної нісенітниці ледь не засмітили всю свердловину.
   У підсумку я майже биту годину порався із замком, який у звичайний час відкрив би максимум за десять хвилин, а Шрам за п'ятнадцять-двадцять. Але все ж таки я впорався, та й задоволення отримав, що вже гріха таїти - не часто доводиться працювати в таких місцях, та й здерли за роботу ми тоді з них достатньо. Хоча розумію, що левову частку все ж таки отримали за своє мовчання - купець виявився не останньою людиною у місцевій ієрархії.
   Не знаю, що там, надалі вийшло між офіцером, купцем і невірною дружиною, оскільки нам потім довелося терміново покинути те місто, але ось руну-клеймо на тому замку я запам'ятав надовго і тому, зустрівши її тут, згадав цю повчальну історію.
   На щастя цього разу у замку таких секретів не виявилося, і я досить швидко впорався із засувкою і, вже за кілька хвилин, причаївся серед мішків з борошном, коробками прянощів та сухофруктів. Причому свою роботу перевірив так, що навіть поблизу ви б не здогадалися, що замок кимось розкритий. Зручно розкинувшись на тюках з тканиною, що зберігалися окремо в другому відділенні складу, я почав розмірковувати над подіями останніх днів і тією ситуацією, в якій опинився. Той божевільний забіг вулицями Ель-Саграна мене все ж таки мабуть виснажив, бо я, непомітно для себе, задрімав.
  
   Розділ п'ятий
  Скорпіон
  
   Прокинувся я від звуку голосів, що долинали з боку дверей. Направивши зведений арбалет на вхід, я закопався глибше між тюками і, затамувавши подих, прислухався.
   - Але ж він був закритий - ахнув хтось зовні. - Як же так?
   - Дуже просто, - пролунав голос, почувши який я не повірив своїм вухам. - Хтось розкрив його у вас під носом.
   - Але... - забелькотів стражник, виправдовуючись.
   І тут двері відчинилися, і до складу увірвалося сліпуче яскраве світло. Мені різало по очах, і я мимоволі на мить замружився.
   - Помовчіть. Не заважайте працювати професіоналам, - пролунав ще один добре знайомий голос. - І зачекайте тут.
   У просвіті, що світився, з'явилися дві чорні фігури. Здалися, і тут же зробили крок кудись убік, йдучи зі світла в темряву. Але я встиг помітити, що одна з них була озброєна мечем, а друга, та, що трохи менша на зріст, спиралася на палицю і намагалася триматися за спиною першою.
   Кілька мить панувала тиша.
   - Ти впевнена, що Око тут? - пролунав нарешті тихий голос когось із близнюків де Кілморан.
   - Так. Я його відчуваю, - озвалася Джайна.
   - А злодій?
   - Ні. Але можливо він просто не промацується через його антимагічні здібності. Діку, ти тут? - тихо покликала Джайна.
   - Тут! - обрадовано озвався я, вибираючись із тюків.
   - Уф... - полегшено видихнула чарівниця, кидаючись до мене. - В тебе око?
   - Так, - я вразив сумкою. - Але дякую, що люб'язно поцікавилася моїм здоров'ям.
   - Вибач. Ти як?
   - В порядку, якщо не брати до уваги того, що мене за сьогоднішній день мало не дюжину разів спробували відправити на той світ.
   - Та я чула, - винувато опустила очі Джайна - На вулицях тільки й твердять що про те, як купа монстрів гналася за якоюсь людиною. Важко довелося?
   - Та раз плюнути - з бравадою озвався я. - На ось свою штуку в цілості та безпеці. Тільки попрошу надалі мені її більше не залишати - мені таке щастя навіть задарма не потрібне.
   Джайна взяла сумку з Оком та, швидко перевіривши артефакт, передала Річарду.
   - Вибач. Вибору іншого не було.
   - Гаразд. Проскакали, - я вирішив змінити тему - Ви самі як?
   - В порядку. Дункан розібрався з інсектоїдом, Річард упорався з тією дівчиною в білому, а маг втік, коли я прийшла на допомогу Змійці. Легко відбулися, - вона весело хмикнула. - Хоч і рознесли півготелі.
   - Що робитимемо тепер?
   - Ну, залишатися в місті, гадаю, більше нам немає сенсу. Річард хоче сьогодні ж покинути його.
   - Проти ночі? - здивувався я. Судячи з того, що я бачив, до заходу сонця залишалося максимум годину.
   - А ти маєш щось проти, злодій? - насупився близнюк.
   - Звісно, гадаю, що, так оборонятися в місті набагато простіше, ніж десь у чистому полі або на дорозі. Ти так не вважаєш?
   - Все залежить від нападників, - заперечив близнюк, - зате в темряві легше відірватися від можливої погоні.
   - Або нарватися на засідку - відразу парирував я.
   - Так, хлопці, годі сперечатися, - перебила нас чарівниця. - Річі, ти ж казав, що коням треба відпочити?
   Мабуть, Джайні теж не хотілося так скоро знову повертатися в сідло, і вона стала на мій бік.
   - Гаразд, будь, на вашу думку. Рушаємо завтра рано вранці, - поступився близнюк, похмуро дивлячись на мене, і я зрозумів, що мій з таким трудом налагоджений сьогоднішнього ранку міст до дружби з охоронцем обрушився.
   - Ну, що там у вас? - пролунав з вулиці стривожений окрик Змійки.
   - Все в порядку! Виходимо! - обізвалась Джайна і підморгнула мені. - Пішли і нічого не дивуйся.
   Зовні нас чекали семеро озброєних людей, зважаючи на все, охоронці складів. Побачивши мене, надія, якою світилися їхні обличчя, кудись зникла, а їй на зміну прийшла злість та досада. Поруч із ними стояли Змійка та Дункан. Обидва були одягнені у мундири гвардіян. Тут я помітив те, що в напівтемряві складу, не звернув уваги - Джайна і Річард також виявилися вдягнені в аналогічну уніформу.
   "Цікаво. Що за маскарад-то такий? Хоча треба визнати, що нашим дівчатам військова форма виявилася дуже личить".
   - Ну що ж, азіпбей Сахель, - відразу гнівно почала Джайна, звертаючись до високого охоронця без одного переднього зуба, - я змушена доповісти санджакбею, що ви несете свою службу абияк і даремно отримуєте платню! Серед білого дня у вас під носом на склад прослизнув злодій! Добре ще, що це виявилася наша людина, яка тестувала вашу систему охорони. А якби на його місці опинився зловмисник?
   Присоромлений стражник мовчав.
   - А ви що скажете, кегай?
   Не відразу я зрозумів, що питання адресоване мені. Джайна мабуть легко зналася на наших термінах і станах. Ну дякую. Хоч попередили б наперед чи що?
   - Ее... Насправді мені виявилося досить складно підібратися до складів, - почав я захищаючи неквапливих охоронців. Так, я не любив цих хлопців, але конфронтація та скандал, як я відразу ж зрозумів, нам не потрібен. Ясно, що весь цей маскарад був затіяний моїми супутниками з однією метою - офіційно потрапити на склад, де як вони вирахували, зараз зберігається Око.
   При цих словах обличчя стражників осяяли радістю, і я все ж таки вирішив розбавити їхнє щастя ложкою дьогтю.
   - Але ось зламати замок виявилося кілька дрібниць. Упевнений, що й на інших дверях такі ж несерйозні запірні пристрої.
   - Але ж вибір замків не в нашій компетенції - залепетав, виправдовуючись беззубий. - Ми тільки маємо не підпускати до складу сторонніх.
   - Ну що ж я дивлюся у вас це дуже добре, виходить, - сказав я. Охоронець почервонів. Я ж глянув на Джайну, перехоплюючи ініціативу. Настав час закінчувати цей фарс.
   - Насправді я думаю, не варто пускати справу, алай-деврізі. - Джайна десь роздобула собі мундир алайбея гвардіян, Річард і Дункан виявилися простими гвардіянами, а Змійка, як і наш шербатий охоронець, азіп-деврізі. - Якщо чесно мені не хочеться заповнювати стос бланків і доповідей, - я повернувся до гори вартовим. - Думаю, вони виправляться, чи не так, панове?
   - Виправимося - вразнобій закивали головами всі семеро.
   - Що скажете? - Джайна подивилася на Дункана та Змійку.
   - Та з ким не буває, капітане, - обізвалась нічна ельфійка. Дункан лише байдуже знизав плечима.
   - Ну що ж... - почала Джайна - пощастило вам сьогодні азіпбей. Дуже пощастило - дякуйте такому милостивому до вас кегаю, - а ми так і бути заплющем очі на ваш сьогоднішній провал, - чарівниця підвищила голос. - Але щоб надалі таке не повторювалося! Сподіваюся, наступного разу нашому агенту не вдасться проникнути на склади!
   - Ми всі зрозуміли, алай-деврізі, - забелькотіли охоронці. - Спасибі...
   Але Джайна лише відмахнулася від їхніх подяк і повернулася до нас трьома.
   - Вперед, хлопці. До заходу сонця треба встигнути нанести ще кілька візитів!
   - Де ви дістали одяг гвардіян? - тихо спитав я, коли ми, схопившись на коней, від'їхали на порядну відстань від складів.
   - А ми її й не діставали, - усміхнулася чарівниця. - Це заклинання ілюзії.
   - Так?
   Я придивився, і мої супутники здалися мені одягненими у свій звичайний одяг, той у якому вони були ще вранці, перш ніж ми розлучилися. Ну, хіба що Джайна виявилося трохи в іншій. Її звичайну сіро-блакитну шкіряну куртку, чорні штани та синій плащ, змінила червона курточка, такого ж фасону, білі обтягуючі штани, заправлені в чорні чобітки. А ось плащ залишився той самий. Кумедно, де вона дістала змінний одяг, адже всі ми виїжджали з Аль-Раміша практично без нічого? Напевно, знову зі своєї міжпросторової кишені. Демонськи зручна штука ця кишеня, мабуть.
   - Ну, а як вам вдалося видати себе цим дурням за комісію? - спитав я, милуючись на її струнку довгу ніжку.
   - На ось, тримай! - Джайна простягла мені якийсь сувій.
   - І що? Це ж просто чистий папір, - здивовано скривився я, розгорнувши його.
   - Так? - насторожилася тут же Джайна, - я ж поки не знімала з них чарів ілюзії. Ану дай.
   Вона знову забрала у мене рулон, розгорнула, хмикнула, і якось дивно глянувши на мене, простягла її Річарду, що їхав праворуч від неї.
   - Річі, що ти бачиш?
   - Офіційне розпорядження за підписом санджакбея Ахмед бін Каріма та скріплене його особистою печаткою - почав той, глянувши на сувій. - Про те, що цей подавач є його повноважним представником і членом експертної комісії з перевірки державних складських приміщень.
   - А ви? - чарівниця звернулася до тих, хто їхав трохи позаду нас, і про щось тихо, але захоплено перемовляючись, Дункану і Змійці.
   Так-с. Давно я вже не бачив своєї подруги такої веселої. Чи не в неї з охоронцем зав'язалися ближчі, ніж звичайні ділові відносини? Не те, щоб я був проти цього зв'язку, але все ж таки, її прояв люб'язності щодо Дункана виявився для мене повною несподіванкою.
   - Розпорядження про призначення, - згідно кивнули обидва.
   - Я теж, Діку, бачу білий аркуш паперу, - знову звернулася до мене Джайна. - Але це тому, що це мої чари, а от ти якимось чином, навіть, незважаючи на накладені мною чари, що обдурили Річарда, Змійку і Дункана, зміг побачити справжній стан речей.
   Те саме, що сталося з галявою в лісі і Маревом осяяло мене.
   - Я ще бачу, що ви одягнені в інший одяг, ніж мундири, - додав я, чим неабияк здивував Джайну. Так що? Вона їх також ще не розвіяла?
   - Скажи, ти так завжди бачиш?
   - Ні. Іноді тільки це виявляється на якийсь час, а потім знову пропадає. Ось зараз я бачу на вас одяг варти.
   - Так-а... Мабуть, справді твоя антимагічна навичка спрацьовує періодично.
   - І це завжди так буде? - спитав я. Не хотілося б, щоб наступного разу, коли якийсь бридкий чаклун запустить у мене своїм заклинанням, воно не розвіється на підльоті, а довбає по мені і виб'є мізки.
   - Думаю ні. З часом він у тебе розвинеться і буде постійно активним, і ти будеш весь час непідвладний чарам і заклинанням, або ти зможеш за бажанням активувати його. Час покаже.
   Уф. Швидше б він розвинувся.
  
  * * *
  
   - Звідки ви знаєте, що вони проїдуть саме цією дорогою? - спитав Шмига, граючи ножем. Він зі своєю бандою розташувався на невеликій галявині посеред лісу. За кілька метрів від тракту.
   - Це не твоя справа, - грізно прошепотів сповнений в заляпаний брудом сірий плащ високий чоловік. - Просто знаю і все. Твоє завдання зробити так, як ми домовлялися, решта - моя турбота.
   - Все зробимо, не турбуйтесь - холоднокровно сплюнув Костолом, заступаючись за товариша. Вони з хлопцями не одразу повірили, що, виконуючи це замовлення, працюватимуть в одній команді зі знаменитим Скорпіоном, найкращим найманим убивцею у всіх державах Південного султанату. Ніхто не знав, як він виглядає насправді, на всі переговори той був наглухо закутаний у сіру тканину. Але це було байдуже. Головне він ще не провалив жодного із взятих ним замовлень.
   - Зі старим все гаразд?
   - Та хлопці захопили і сторожать, тільки куди він подінеться? Він же сліпий, нафіг!
   - Дивіться, щоб поки ми не розберемося з цими "клієнтами" жодне волосся з його голови не впало, - проігнорував бандита чоловік у плащі. Він мені потрібен у цілості та безпеці.
   - Та не торкнемо ми його, Скорпе, - знову почав Шмига. - Тільки якого демона він тобі здався?
   - Кретін, це може ви виконуєте одне замовлення за раз... - він несподівано замовк, ніби до чогось прислухаючись. - Починається. Приготувалися. І пам'ятайте, головне добути ту чорну сумку, яку везе баба, решта не має значення.
   Кивнувши, розбійники безшумно розсипалися лісом.
  
  * * *
  
   Я підвівся в стременах і обернувся назад. Місто, що принесло нам стільки проблем, вже зникло з очей. Погоні не спостерігалося, і ми, звернувши з пустельного гасцінца, в'їхали під склепіння лісу і, проїхавши приблизно з кілометр, поспішаючи, рушили ледь помітною стежкою. Якщо вже за нами піде погоня, то нехай вона пронесеться повз.
   Минулого вечора, обвівши навколо носа охорону складів, ми завернули на найближчу базарну площу, щоб запастися провізією перед далекою дорогою. Крім того, Змійка збиралася продати коня Шрама. Все одно як запасну одну її на всіх не вистачало, а зайві гроші нам би не завадили. Ми ж із Дунканом, домовившись зустрітися з іншими в заздалегідь обумовленому місці, зазирнули до зброяра. Близнюк шукав собі меч, замість знищеного в бою з гризем. "Не люблю вигнуте лезо", - сказав він мені. Вашому покірному слузі необхідно було поповнити амуніцію арбалета.
   В результаті я обзавівся двома дюжинами відмінних болтів, а також унікальною парочкою. Кожен із останніх встав мені вдвічі дорожче, ніж усі звичайні разом узяті. Але ця пара болтів того вартувала. Магічно зачаровані стріли, що вибухають наконечником, значно збільшили мій стрілецький потенціал, і тепер я сподівався, що ніякий ворожий захист не зможе встояти проти мого арбалета. Щодо Дункана, то він, перепробувавши купу мечів, так і не знайшов для себе більш відповідного, ніж той, яким уже володів. І хоча я серед асортименту коваля-зброяра помітив парочку дуже непоганих мечів з прямим лезом, де Кілморана чомусь вони не зацікавили. Втім, можливо, охоронець і правий, адже майстрові клинка якість зброї набагато видніша, ніж звичайному злодії.
   У зруйновану "Сновидіння/Мрію", яку після скоєного нападу наспіх покинули мої супутники ми, зрозуміло, повертатися не збиралися, подорожувати далі по вулицях міста, що все ще вирують і хвилюються, теж не було резону, тому ми і вирішили провести ніч за його північними. воротами, на заїзді за міською стіною. Добре, що там хоч місця для нашої п'ятірки знайшлися.
   У дорогу ми виїхали рано вранці, залишивши тільки заїжджий двір, що почав прокидатися. Судячи з карти, придбаної Річардом у когось на базарі, десь осторонь основного тракту був інший. Давно вже занедбаний, що йшов паралельно основному, він потім розгалужувався. Одна з доріг знову виводила мандрівників на шлях, за кілометр перед Аль-Ваді, черговим населеним пунктом на шляху до Аль-Асваду, а інша забирала далі на північ і вела до нині вичерпаних рудоносних шахт Савалан-діф-Гірат. Виходило, що, вийшовши на цей усіма забутий тракт, ми робимо зайвий гак, але коли на кону стоїть ваша безпека, думаю зайві п'ятдесят-сто кілометрів не грають великої ролі.
   І ось ми продиралися ледь помітною стежкою крізь буреломи і чагарник.
   - Слухай, а пам'ятаєш там, в Аль-Раміші, ти якось згадувала про легенду, яка чомусь існує тільки у вашій Імперії, - запитав я Джайну, відхиляючи гілку, що загороджує дорогу. - Щось там про грім...
   - Вражаючі громом?
   - Так! Що за така легенда?
   - Так люди називали тих шістьох, які здобули Око Азора з Гиблого місця.
   - А чому?
   - Напевно, через їхню зброю. Під час стрілянини воно гуркотіло, але, за словами наставниці, її вчитель свого часу розповідав, що воно чудово вражало супротивника на відстані. Я бачила одну з цих зброї, що збереглася з тих часів. Зараз воно зберігається у Кларисси, а решту чужинців тоді забрали разом із собою. Це дивовижне поєднання металу та дерева, Дік. І воно нічим не нагадує наші арбалети та луки, а ще має трохи інший принцип дії. Не думаю, що гномам колись вдасться створити таке. На жаль, зараз воно не працює, але за словами Кларисси, воно навіть не потребує стріл, і при цьому неймовірно скорострільного. А ще легко пробиває навіть іломітову броню.
   Ого. Швидкострільна зброя, яка не потребує стріл, і пробиває іломіт? Невже десь хай навіть у іншому світі ми люди за технологією змогли обминути винахідників-гномів? Неймовірно. Отже, нам є чого прагнути.
   - Цікаво, хотілося б подивитись на нього.
   - Може й побачиш. А ще може, навіть побачиш залишки їхнього "сталевого птаха".
   - Сталевий птах? - здивувалася Змійка.
   - Так. Так її назвали жителі рибальського села, які першими їх зустріли. Я бачила її проржавілі й покручені уламки. Зважаючи на все, це був якийсь дивовижний механізм, що дозволяє пересуватися повітрям. На ньому вони й прибули до нашого світу.
   - Мабуть, вони були могутніми магами, - промимрив я, переварюючи почуте.
   - Вони не були магами! - Джайна рукою прибрала з очей чілку, що замішалася. - Я ж уже говорила, що їхній світ не знає маги і її замінює наука та технології. Кларісса чула від вчителя, що там у себе вони вважалися воїнами. Якимось елітним спецпідрозділом... Напевно, саме тому Стувлінус і вирішив скористатися їхніми послугами.
   - Мда-а. Маг, мабуть, виявився не дурень.
   - Це був один із найбільших магів давнини. Навряд чи хтось колись зможе досягти його могутності.
   - Могутність не врятувала його від дурної смерті, - зневажливо пирхнула Змійка. - Яким би ти не виявився найбільшим, смерть не обдурити нікому. Рано чи пізно вона прийде по всі нами.
   Я насупився. Одного разу мені за допомогою того паладіна вже вдалося обдурити кістляву. Але я не став розповідати їм про це - коли-небудь вона знову прийде за мною і, напевно, тоді поруч не виявиться святого брата. Сподіваюся, що це станеться ще не скоро.
   - Допоможіть! - долинув до нас віддалений зойк звідкись із хащі. Я аж здригнувся від несподіванки.
   - Стережись! - тут же пролунав вигук Річарда, і близнюки одночасно відстрибнули у протилежні один від одного боку.
   Ведучи коней на поводі, ми йшли лісом, напевно, вже більше години, а через кілька хвилин, після того, як вийшли на занедбаний тракт, знову ж таки зазнали атаки. Та скільки можна? Це вже не смішно!
   Звикли більше покладатися на рефлекси, і довірившись близнюкам, я не витрачаючи час на міркування і непотрібні питання, миттю пізніше, стрибнув уперед і відразу відчув як за моєю спиною, щось просвистіло, а потім пролунали гнівно-обурені вигуки наших чарівниць. Завершивши акробатичне колесо, я кинув швидкий погляд назад - Джайну і Змійку накрила величезна ловча мережа, що звалилася звідкись зверху. Затримайся я хоч на долю секунди, і мені довелося б розділити їхню долю. Коні злякано розбіглися.
   Ну, просто чудово!
   Тим часом перекотившись один через голову, а другий через плече брати вихопили мечі і закрутили ними навколо себе, відбиваючи хмари стріл, що раптово взялися невідомо звідки, посипали на них.
   - Вперед! Уперед! Уперед! - пролунав командний вигук, і на дорогу з лісу вискочило кілька озброєних людей у сіро-зеленому маскувальному одязі. Нижні частини їхніх осіб переховувалися за хустками та пов'язками. Розбійники! Двоє з них, скинувши мечі над головою, кинулися в наш бік, інші натягували луки.
   Я пересмикнув затвор арбалета і потягнувся за стрілою, а Річард і Дункан один ліворуч праворуч тут же кинулися на перехоплення. Їхні доріжки перетнулися десь за пару метрів перед нападниками, і вони знову розійшлися з розбійниками, але тепер уже Річард був праворуч, а Дункан ліворуч, і загальна траєкторія їхнього руху нагадала літеру "Х". Нападники бандити зробили ще пару кроків і впали мордами в багнюку.
   - Стра-а! - пролунав той самий командний голос і бандити, що залишилися, піднявши луки, дали по близнюках ще один залп. Якби не було попереду братів, нам трьом, довелося б погано, але, вкривши нас за своїми спинами, швидко і злагоджено обертаючи мечами, майстри клинків відбили і цей смертельний рій стріл, а потім кинулися на здивованих розбійників.
   Поки близнюки зналися на горі стрілками я, не бачачи можливої мети для стрілянини, викинув арбалет і, вихопивши з-за пояса кинджал, кинувся на допомогу до Джайни і Змійки, що заплуталися в мережі. Але тут звідкись зверху на мене обрушилося щось важке, поваливши на землю і обпікши мені бік. І майже відразу воно було зметено потужною повітряною хвилею. В очі на мить вдарило яскраве світло.
   Я підняв голову. Навколо Джайни та Змійки виникла велика жовта сфера. По її зовнішній поверхні на землю уривками сповзало те, що залишилося від ловчої сітки. Джайна заклала паси, і сфера відразу пропала. Ельфійка вихопила меч і зайняла оборонну стійку біля чарівниці, вишукуючи можливу загрозу.
   Я обернувся. За два кроки від мене на землі оглушений магічною світловою хвилею мляво ворушився один із розбійників. Напевно, той самий, що так підло зістрибнув з найближчого дерева. Я перекотився на спину, схопив арбалет, що лежить поблизу, і не дав піднятися мерзотнику, всадивши в нього болт. Який же я везунчик - це просто диво, що зброя не розрядилася при падінні.
  
  * * *
  
   Такого повороту подій той, кого називали Скорпіоном, не очікував. Ні. Він, звичайно ж, знав, що ті за ким він полює не простий видобуток і раніше примудрилися завалити могутнього мага, але вони з хлопцями теж не ликом шиті і свого часу їм також доводилося стикатися з магічною братією. Тим більше прикрим виявилося для вбивць зазнати фіаско.
   Можливо, слід відразу ж, як він побачив " клієнтів " , змінювати плани. Відповідно до отриманого ними замовлення жертв мало бути п'ятеро: два солдати, літній маг, воїн і світловолоса дівчина і вони повинні були сьогодні вранці проїхатися цим занедбаним трактом. То що не так?
   Он трактом, ведучи коней на поводі, поспішаючи, йдуть п'ятеро. Серед них: два солдати, схожі один на одного (дивно, що про цей прикметний факт сам замовник не згадав), якийсь тип у чорному, що цілком може зійти за воїна, і світловолоса дівчина в червоній куртці. Відсутній лише літній маг, але зате була чорнява дівка-ельф в зеленому чоловічому одязі (на вигляд магічка). Та ще й через плече її світловолосої супутниці перекинута чорна сумка. Цей додатковий штрих і розвіяв усі сумніви, тому він дав сигнал до атаки. І ось тепер із гіркотою змушений спостерігати, як вся операція котиться у прірву.
   Спочатку солдати і воїн виявили воістину ельфійську спритність, ухилившись від скинутої на них ловчої сітки. До речі те, що люди вислизнули, а ось сама ельфійка попалася. Потім знову ж таки близнюки-солдати стрімко розібралися з мечниками, що їх атакували, і зайнялися стрілками. Звичайним солдатам із регулярних султанських військ створити таке явно не під силу! Він уже знав це.
   На мить здалося, що ситуація змінюється, коли воїна, який кинувся на допомогу магічці, що заплуталася в мережі, майстерно вивів з гри Шмига, що зістрибнув з гілки. Але тут сповита чарівниця примудрилася якось створити заклинання, що знищило сітку і відкинуло з воїна нападника. А потім і сам він, схопивши арбалет, пристрелив кривдника.
   Скорпіон обернувся. Там, приховані від інших бандитів заклинанням невидимості, нетерпляче переступали з ноги на ногу двоє. Його "козирі". Його "клешні".
   - Ну що? Наша черга? - спіймавши погляд лідера, спитав один із убивць.
   - Так! - кивнув той.
   - Нарешті! - радісно видихнув другий і, вихопивши мечі, невидимки попрямували до місця бою.
  
  * * *
  
  
   Нову небезпеку Річард відчув майже відразу ж, лише на мить випередивши амулет, що спалахнув. Стандартне оснащення Алого Дракона, яке заступило на чергування, яке колишні охоронці Імператора свого часу розсудливо не здали, повсюдно попереджав про ворожу магічну атаку. Де Кілморан, що стояв серед мертвих лучників, рефлекторно відскочив убік, щось просвистіло поряд і лише чиркнуло по броньованій тканині на передпліччі.
   - Дунк! - попередив крикнув Річард, змахуючи мечем навколо себе. Клинок близнюка розсік порожнечу.
   - Теж! - ствердно озвався той, з півслова зрозумівши брата, і майже відразу відскочив, закружлявши в піруеті. - Коло!
   Близнюки швидко скоротили дистанцію між собою, і тепер, притулившись спинами один до одного, скинули мечі, вишукуючи невідому загрозу.
   - Звідки? - спитав молодший.
   - Не зна... - Річард не договорив. - Геть!
   Брати знову закрутилися дзиґою, йдучи (один ліворуч інший праворуч) з-під незримої атаки. При цьому Річард ще раз змахнув мечем, вклавши в удар інерцію піруета. Пролунав короткий вигук досади, і клинок близнюка забарвився червоною кров'ю.
   - Невидимки, - вражено видихнув Дункан, не вірячи своїм очам. І одразу щось стрімко чиркнуло по його броні. Поруч хтось тихо вилаявся.
   - Джайна! - заволав Річард, і в його голосі вперше прорізалися тривожні нотки. Він скинув меч у захисному блоці, орієнтуючись лише по свисту розсіканого повітря, і тут же пролунало дзвінке брязкіт клинків, що зіткнулися.
   Чарівниця на крик брата зреагувала миттєво. Швидко перервавши якесь творене зараз заклинання, змахнула руками і щось прошепотіла. Майже тут же, повітря навколо близнюків пересмикнулося, попливло, і поряд з ними проявилися дві одягнені в сіро-коричневі озброєні постаті. Одна крадучи заходила до Дункана ззаду, друга, мабуть, зневірившись прикінчити старшого близнюка в ближньому бою, цілилася в нього з арбалета.
   Побачивши, нарешті, своїх супротивників близнюки тут же перейшли в контратаку, а болт Річард, який летів у нього, як і слід, очікувати, просто відбив. Стрілець відкинув розряджений арбалет і знову взявся за меч.
  
   * * *
  
   Побачивши, що його маскувальне заклинання розвіялося, Скорпіон вилаявся. Справи у бандитів ставали дедалі гіршими і гіршими, а їх новий супротивник на перевірку виявлявся все краще і краще. До того ж світловолоса дівчина теж виявилася чарівником. Причому не слабким магом, а куратор із гільдії про це не зволив навіть заїкнутися.
   "Повернуся - приб'ю гада!", подумав Скорпіон, і вирішив, що настав час вступати в бій "важкої кавалерії". Він поклав ліву руку на праве зап'ястя, заплющив очі і зосередився. Відчувши необхідну пульсацію активованого рунного браслета, ватажок розкрив повіки.
   Долоня і частина зап'ястя з одягненим на нього артефактом світилися фіолетовим. Задоволено кивнувши самому собі, він, відвівши руку трохи назад, раптом різко викинув її вперед, ніби завдаючи удару. Мерехтливий червоно-синій заряд зірвався із зап'ястя і кинувся у бік чарівниць.
   Вбивця знав, що від заряду немає порятунку. "Плювок драколіска", подібно до дії його реального не магічного прототипу зі звичайною бронею, пробивав практично будь-яке захисне заклинання, навіть настільки потужне як "Полог невразливості". А вже про такі стандартні як "Магічна мантія" або "Броня мага", якими здебільшого користувалися маги, навіть не йшлося.
   Потріскуючи, куля швидко скорочувала дистанцію.
  
   * * *
  
   Нападники були дива як хороші, скажу це без таємниці, і опинись на місці близнюків я, покійний нині Шрам або Змійка, ця парочка нас би миттю нашаткувала на дрібні шматочки. Але при всьому своєму мистецтві до майстрів клинка вони все ж таки не дотягували. А тому, втративши свою невидимість, тут же втратили і всю свою перевагу, і, дуже скоро, практично одночасно, вирушили на Похмурі рівнини. Туди їм і дорога, до речі!
   Щось фіолетове промайнуло на краю мого поля зору. Я обернувся і побачив потріскуючий згусток, що летить у нас з кущів. Ні Змійка, ні Джайна не встигали нічого зробити, тому я стрибнув на явно не віщує їм нічого гарного шар.
   Тепер я розумію, що чинив безглуздо, і мої не до кінця розвинені здібності антимага не могли повною мірою захищати якогось злодія від ворожих заклинань, але тоді мене бавила сама думка про те, що вогнешари, блискавки та інші магічні штучки на мене коханого не діють. І тому я бездумно ігнорував їхні дії.
   На моє щастя того разу аура, що нейтралізує магію, спрацювала, і чужорідна куля розвіялася, як і всі її побратими до цього.
   Перекотившись через плече після приземлення, я перевів погляд туди, звідки він прилетів і побачив силует, що майнув серед гілок. Джайна теж помітила атакуючого і вдарила по кущі блискавкою. Але там уже не було нікого. Помітивши дії сестри, близнюки кинулися до гілок, що димилися.
   - Пішов, - досадливо констатував Дункан. - телепорт.
   - Чи можна простежити за спектральним слідом? - запитав Джайн Річард.
   - Ні, - сказала та зосередившись. - Щось блокує сканування та швидко розвіває слід. - Вона подивилася на всі боки - Ось це!
   Я глянув у вказаному напрямку і побачив устромлений у ближній стовбур кинджал з фігурною рукояткою, виконаною у вигляді скорпіона. Його клешні утворювали химерну гарду, а короткий шип на кінці оголовка ручки заміняв жало. Очі скорпіона знущання моргали червоним світлом. Мені стало страшно.
   Дункан підійшов і потягся до клинка, але, не завершивши рух, запитливо глянув на сестру.
   - Можна, - кивнула та. - Заклинання не є небезпечним.
   Близнюк ривком висмикнув кинджал, і очі відразу погасли. Дункан покрутив трофей у руці і схвально свиснув.
   - Гарна зброя.
   - Скорпіон! - Видихнув я. - Змійко, у що ми цього разу вляпалися?
   Ельфійка насупилась і знизала плечима.
   - Знайома штука? - насторожився Річард.
   - Та ні. Начутний просто. Скорпіон - таємничий вбивця із Сірої гільдії. Кращий з кращих. У певних колах, - я багатозначно обвів очима обличчя своїх супутників, - про нього схиляють легенди. Говорять, що він ще не провалив жодного взятого замовлення. Залишити такий меч на місці вбивства - це його фірмовий почерк.
   - А ще, - вставила Змійка, зиркнувши на близнюків, - що він якось завалив навіть паладина. І Святе Братство оголосило його ворогом номер один.
   Втім, останнім часом я, на власні очі побачивши інквізиторів, не дуже й вірив. Але ж хто знає. Може це не просто мотоцикли?
   - Ми теж завалимо, якщо ще раз сунеться. Так, Річі? - підбив плечем Дункан брата.
   - Так, - якимось дивним голосом заявив той.
   А мені згадався загадковий арбалетний болт, який мало не прикінчив мене в Ель-Саграні. Хтось же всадив його в мене. Невже це була робота Скорпіона?
   Раптом до нас долинув глухий стогін. Дункан першим рвонув на звук. Ми здивовано перезирнулись і кинулися слідом.
  
  
   * * *
  
   Елементаль виник як завжди несподівано. Сідлавши коня Лінг його не викликав, а тому відразу ж насторожився. Проте елементаль з'явившись, тут же зник, і поки ассасин розмірковував над незрозумілою поведінкою свого недавнього помічника, на підлозі стайні, розкидавши сухі палички соломи і зерен вівса, що прокидався, закрутився невеликий вихор порталу.
   Відточеним рухом Лінг скинув свій тризарядний арбалет і взяв на приціл магічний диск, що швидко зростав.
   - Знову хочеш мене, прикінчити? - пролунав знайомий голос архімага.
   - А вийде? - з іронією спитав убивця, не прибираючи арбалета.
   - А як гадаєш? - парирував Морзус, виходячи з порталу.
   - Навіть думати не буду. Інакше хтось мені заплатить. - Лінг опустив арбалет і кинув короткий погляд на руки архімагу - вишень не було, але їхнє місце змінило вже надкушене величезне червоне яблуко.
   - Саме мій хлопчику. Саме.
   Лінг скривився, він не любив зайву фамільярність, але від сірого кардинала її доводилося терпіти. А що поробиш?
   - Яблуко будеш? - раптом видав Морзус, і в другій руці матеріалізувалася точна копія червоного фрукта.
   - Давай! - несподівано для себе асасін вирішив зіграти за правилами візира.
   - Тримай.
   Червоний плід, описавши дугу, з ідеальною точністю приземлився у простягнуту руку. І тут напівельф зрозумів свою помилку. Ось лайно! Тепер уже не відвертаєшся - доводилося з'їсти фрукт, а якщо...
   Піднісся яблуко до носа, Лінг обережно принюхався. Начебто справжнє...
   - Не бійся. Не отруєне, - усміхнувся Морзус, наче прочитавши думки. - Справжнє. Із власного саду. Особисто виростив.
   Ага, як же справжнє. Двох абсолютно однакових яблук не буває, - приречено подумав убивця, дивлячись як маг із насолодою відкушує від свого величезний шматок.
   "Ех, була, не була!" - вирішив асасин і все ж таки зробив обережний надкус. Якщо вже архімаг не захотів розлучатися з грошима і задумав таким чином прикінчити Лінга, то той факт, чи з'їсть асасин запропоноване йому отруєне яблуко, чи ні, не зіграє великої ролі. Візирю по будь-якому не складе труднощів позбутися півельфу.
   Плід виявився солодким і напрочуд смачним. Лінг сам не помітив, як з'їв половину.
   - Смачно?
   - Мгм.
   - А що з рукою та з обличчям?
   - Та так. Подряпався.
   Морзус усміхнувся і за звичаєм різко змінив тему розмови.
   - Як у нас просуваються справи зі злодієм?
   - Порядок. Я закінчив Павука.
   - Так? - архімаг, здавалося, щиро здивувався. - А ось мій повітряний друг повідомляє, що наш друг ще живий. Саме тому я тут.
   Шматок застряг у Лінга в горлі і ассасин зайшов кашлем.
   - Як так? - нарешті видихнув він. - Я ж особисто всадив у нього отруєну отрутою мантикори стрілу. Після такого пострілу ніхто не виживе.
   - Ти забуваєш про паладіна. Святий брат висмикнув його з того світу.
   Лінг вилаявся! Знову прокол.
   - Гаразд, наступного разу він мене не втече!
   - Не поспішай. На ось, - Морзус простяг Лінгу невеликий білий предмет, що матеріалізувався в його долоні.
   - Що це? - спитав асасин, крутячи в руках майстерно виліплену жіночу фігурку, що стиснулася в клубок.
   - Це те, що прикінчить Павука. Зламай її, коли опинишся поруч із злодієм та його приятелями. Чим меншою буде відстань між тобою та Павуком, тим більше шансів, що ти їх знищиш. Зрозуміло?
   - Так. А що станеться? - насторожився Лінг.
   - Їх атакує моторошний монстр, а для тебе на пару секунд відкриється невеликий портал, стрибай у нього, якщо не хочеш, щоб тебе спіткала їхня доля.
   - І куди приведе цей портал?
   - У безпечне місце, звичайно, - огризок яблука розчинився в руці Морзуса. - Все ясно?
   - Так.
   - Є питання?
   - Хто ще полює на Павука, крім паладина?
   - В якому сенсі? - не зрозумів Морзус.
   "Ага. Значить, ти все ж таки не такий вже всемогутній і всезнаючий, візир", - про себе посміхнувся напівельф, не дивлячись, шпурнувши свій огризок яблука в годівницю. Зіткнувшись із дерев'яним бортиком, той м'яко приземлився до купи вівса.
   - А твій елементаль хіба тобі не доповідав? - запитанням на запитання відповів ассасин.
   - Дух повідомляє лише про те, про що його спитають. - Архімаг виявився настільки вражений новиною, що навіть не помітив зухвалої витівки найманого вбивці. - Давай кажи, що там із злодієм не так?
   Лінг розповів усю ту історію, свідком якої він з'явився в Ель-Сагран. Морзус слухав мовчки, обличчя його залишилося неупередженим, але напівельф все ж таки зрозумів що те, про що він повідав Морзусу, стало для того повною несподіванкою.
   - Цікаво... - задумливо потяг маг. Він ступив до порталу і обернувся. - Гаразд. Я займуся цими переслідувачами, а ти прибери Павука.
   - Зрозумів.
  
  
  Розділ шостий
  
  Супутник
  
   Ідучи за спиною охоронця десь попереду між стовбурами і кущами, ми несподівано вивалилися на невелику галявину. Судячи з прим'ятої трави, вона колись служила табором для тієї лісової банди, що так невдало для себе атакувала нас.
   Дункан уже стояв у центрі галявини з оголеним мечем і насторожено озирнувся. Біля його ніг валялося два трупи. Підкоряючись сигналу Річарда, що настав, ми тут же завмерли і стали прислухатися.
   - Чуєш когось? - прошепотіла Змійка чарівниці.
   - Ні!
   - Я теж.
   Нарешті Дункан зробив нам призовний жест і розслабився. Все чисто.
   - Миле містечко! - озирнувшись, промовила Джайна.
   - Було колись, - кивнув я, глянувши на парочку мерців біля ніг близнюка. Груди кожного з них перетинали ідеально рівний розріз, а по землі, повільно вбираючись, розтікалися калюжі крові. Річард теж звернув увагу на трупи і якось по-особливому глянув на брата. Чи не молодший перевершив старшого?
   - Ну і хто стогнав?
   Я знизав плечима, Дункан же попрямував до чогось видимого тільки йому.
   - Думаю, зараз ми це і дізнаємося, - подав голос Річард і рушив слідом. Ми, звичайно, за ним. Молодший із Кілморанів зупинився і присів біля якогось пакунка, якого я раніше не помітив.
   Наблизившись, ми побачили, що це ніякий не згорток, а довговолосий літній чоловік. Очі бідолахи були зав'язані широким поясом, а зап'ястя рук стягнуте грубою мотузкою. У сіру брудну хламіду, з синцем на обличчі він уявляв із собою не найкраще видовище.
   Почувши наше наближення, людина насторожилася і повернула голову в наш бік.
   - Хто тут?! - вигукнув він.
   - Все скінчилося! - Не бійтеся, - сказала Джайна. - Ми друзі! Ви у безпеці!
   Тінь полегшення ковзнула по обличчю бранця.
   Тим часом Дункан витяг ножа і, присівши поруч, перерізав мотузки на руках. Людина тут же почала розтирати зап'ястя. Про те, щоб зірвати з очей пов'язку, що їх закриває, він навіть не подумав. Зате подумав Дункан, і доки Річард стояв на сторожі, вдивляючись у навколишні кущі, швидко стягнув пояс і відразу, коротко вилаявшись, відсахнувся.
   Мої брови здивовано поповзли вгору, Джайна здивовано охнула, а Змійка лише хмикнула. У бранця не було зіниць, і з худого обличчя на нас дивилися одні більма.
   - Сліпий! - мимоволі видихнув я.
   - Зате я добре чую, - уразливо промовив в'язень бандитів, який, мабуть, давно вже звик до того ефекту, який він справляє на інших. - Чи можу я отримати свій пояс назад?
   - Вибачте... - збентежено буркнув Дункан і, підібравши відкинуту раніше тканину, винувато опустивши очі, простяг її сліпому.
   Я подумки порадився тій безглуздій ситуації, в яку потрапив наш друг - Не люблю холоднокровних типів. Не люблю, але все ж таки захоплююся.
   - Дякую, хуртовина - прошепотів старий, звичним рухом зав'язуючи пояс на потилиці.
   - Ну і якими долями вас занесло у ці місця? - скосивши одне око, спитав Річард.
   - Не знаю, про які місця йдеться, в'юноша, бо сліпий, як кріт... - почав старий. Я мало не пирснув. - Я їхав з ярмарку додому, коли на мене напали ці шакали... - він комусь погрозив кулаком.
   - Один? - здивувалася Джайна.
   - Ні вже знаємо справу. Із двома приятелями...
   - І де вони зараз? - насупився Річард.
   - Не знаю... Втекли, мабуть...
   Або мертві - зазвичай лісові розбійники свідків не залишають. Відверто кажучи, я навіть не міг уявити як цей тип, та ще й був сліпим, зміг пережити напад. Адже за всіма правилами "темної справи" його мали прикінчити насамперед. А судячи з того, як бандити обійшлися з нами, можна зробити висновок, що з жертвами вони особливо не церемоняться. І якщо вони залишили діда в живих, значить, чимось він виявився їм цікавим. Ну не вірю я в те, що їм знайома жалість. Не вірю, хоч ріжте!
   - Діду, щось недомовляє, - стоячи за спиною старого одними губами прошепотів я Річарду. Той згідно кивнув.
   - І де ви живете? - поцікавилася Джайна.
   - У Кірці.
   Хм. Дивна назва для села.
   Чарівниця запитливо зиркнула на мене. Я знизав плечима - бувати в цій частині Азмура мені ще не доводилося, оскільки доки ми не стали працювати на Морзуса, основним місцем нашого ремесла були Столиця та навколишні міста.
   Річард розгорнув карту і почав її вивчати.
   - Гірницьке село, розташоване біля підніжжя Савалан-діф-Гірат, - нарешті видав він. - Далі тракт розгалужується. Якщо поїдемо прямо, то вийдемо на Аль-Ваді, а потім і на Аль-Асвад, якщо ж заберемо на південь, то якраз потрапимо до Кірки.
   - Саме так, - кивнув головою старий.
   - Хм ... Віддалене місце. Можна перечекати всю цю негоду, - прикинула Джайна.
   - А на мене так краще чухати вперед! - видала незвичайно мовчазна сьогодні Змійка.
   - І кинути його тут одного? - скептично підняла брова Джайна.
   - Якщо візьмемо, він стане для нас лише тягарем, - ельфійка анітрохи не зніяковіла, що старий чудово чує її слова.
   - Не кидайте мене тут одного, молоді люди, - помолився старий.
   Дункан запитливо глянув на Річарда.
   - Давай, батьку, вставай! - Дункан простяг руку. Сліпець сперся на неї і підвівся.
   - Що від вас хотіли розбійники? - спитав я.
   - Не знаю... Ми везли виторг. Мабуть, вирішили пограбувати, шакали...
   "Наліт на звичайних селянських торгашів? Звичайно, можливо... Але тільки Скорпіон на все це ніяк не вписувався? Дідусь, щось темнів!"
   - Якщо не хочете, щоб ми вас тут покинули, скажіть правду! - ніби прочитавши мої думки, грізно висловився Річард. Джайна несхвально зиркнула на нього, але все ж таки промовчала.
   - Я кажу правду! - забелькотів старий. - Ми везли виручку...
   - Серед нападників і нас виявився професійний вбивця екстра-класу. Я не думаю, що сума, яку ви везли, зацікавила б його! - у лоб кинув я. - Чому на вас напали?
   - О! - Зрозуміло видихнув старий. - За їхніми розмовами, я зрозумів, що вони на когось чекали, - він трохи помовчав. - Ми, мабуть, опинилися не там і не в той час...
   - Чекали? - перепитала Джайна.
   - Так! Якусь світловолосу дівчину та чотирьох її супутників.
   "Оп-паньки! Гаразд, нехай нас переслідують - це ще терпимо! Але нам же ще й на дорозі засідки влаштовують! Немов заздалегідь знаючи, де ми опинимося в наступний момент! Хаос! А рішення, їхати не основною дорогою, а покинутим трактом було прийнято нами лише сьогодні вранці!".
   Ми ошелешено переглянулися. Схоже, всіх нас відвідала та сама думка.
   - Треба якнайшвидше забиратися звідси, - озвучила її Змійка. - Якщо противник уміє передбачати майбутнє, то він, напевно, передбачав і той факт, що засідка провалиться.
   - Згоден, - кивнув Річард. - Джайно, склич коней.
   Там, на дорозі до Ель-Саграна, коли ми зіткнулися з паладином, і наші коні в страху розбіглися, Джайна за допомогою спеціального заклинання "Повітряної стіни" змусила їх повернутися. Тепер де Кілморани мабуть знову збиралися використати цей спосіб.
   Старий схопив мене за рукав.
   - Молодий чоловік, якщо вам не важко, подивіться, будь ласка, по окрузі, десь тут має лежати і моя клюка.
   - Гаразд, зараз...
   Я подивився на всі боки і помітив предмет, про який йшлося. Довга різьблена жердина з химерно вигнутим кінцем лежала неподалік того місця, де ми знайшли старого. Я підібрав палицю і мимоволі свиснув. Назвати цю річ клюкою в мене б язик не повернувся, бо палиця виявилася воістину філігранною роботою. Звичайне дерев'яне держак одним зі своїх кінців химерно згиналося, чимось, нагадуючи хвіст дракона або мантикори, а інший кінець жердини, приблизно на довжину долоні дорослої людини виявився оббитий металом.
   Я підкинув палицю на руці - легкий і, судячи з кількох неглибоких подряпин на держаку, на диво міцний.
   "Та такий палиця можна мати якомусь магу або жерцю. А не звичайному селянинові".
   Жестом я покликав Змійку і показав їй свою знахідку.
   - Ну що скажеш? - одними губами прошепотів я.
   - Старого? - вражено видихнула вона теж губами.
   Я згідно зморгнув.
   - Магія є?
   Вона поклала руку на палицю, заплющила очі і зосередилася.
   - Звичайна палиця.
   - А сам старий?
   Ельфійка глянула на старого пильніше.
   - Не маг точно.
   - Ну гаразд, - я попрямував до старого і простяг йому палицю.
   - Ця?
   Старий взяв, дбайливо обмацав палицю, і обличчя його осяяла посмішка.
   - Вона сама. Гарна, правда?
   - Не те слово. Чудова робота.
   - Це подарунок від сина, - у його голосі зазвучали нотки гордості. - Взяв для мене перші свої гроші...
   - Любить вас, напевно.
   - Душі не чує. Я його багато чого навчив.
   - А де зараз ваш син?
   Старий знизав плечима.
   - Наймає десь.
   - Він у вас найманець? - здивувався я.
   - А що такого? Я теж, колись наймав, - він скинув палицю і на кілька секунд став у бойову стійку, чим тут же насторожив близнюків, що нишпорять по галявині. Вони вже збиралися рушити до нас, але Джайна, яка завершила своє заклинання і тепер чекаючи коней, що уважно прислухається до нашої розмови, негативно похитала головою.
   Тим часом сліпець, який не помітив зробленого ефекту, майже відразу зігнувся і, схопившись за спину, охнув. Палиця мало не випала з рук.
   - Ах, ти демон! - скривився старий. - Старий я став для таких фокусів... Вибачте, молоді люди.
   - Та нічого... Буває, - я підтримав старого під руку. - Може, вам краще сісти?
   - Дякую. Але немає. Це скоро мине.
   - Значить, ви наймали? - продовжив я. обережно відпустивши старого.
   - Так. Наймував, - він зітхнув. - Поки що зір у бою не втратив...
   - Шкода.
   - Та гаразд, - старий відмахнувся. - Все в минулому... Я не шкодую ні про що. Зате я побачив такі країни і побував у таких колотнечах, у яких навряд чи вдавалося або вдасться побувати комусь ще.
   "Так як сказати... Як сказати... Думаю, що ті колотнечі в які потрапив я теж не кожному випадають. І відчуваю, що це тільки початок...".
   - Віз! - раптом пролунав з протилежного краю галявини окрик Річарда. Він відкинув кілька зрізаних маскувальних гілок, і перед нами постала звичайна дерев'яна відкрита візок. У ній лежало два трупи в селянському одязі. На грудях у кожного розпливлося по плямі засохлої крові. А ось і зниклі супутники сліпого.
   - Діду, мені дуже шкода, але твої товариші мертві.
   Старий лише смиренно зітхнув.
   - Значить, воля Небес.
   - Грошей немає, - знову подав голос Річард, обшукавши візок і тіла.
   - Напевно, хтось із розбійників привласнив, - зауважила Змійка і пустотливо глянула на мене. - Помародерничаємо, Діку?
   Я глянув на Джайну.
   - Ні. Без мене...
   - Ну, як хочеш, - знизала плечима ельфійка і, схилившись над найближчим трупом лісового розбійника, почала ділово обшукувати його тіло.
   - Ех. Молодість, молодість... - задумливо потяг старий.
   - А вас як звуть? - Запитала Джайна.
   - У молодості мене називали Кінос, юна леді.
   Я скинув брову. Хоча я й не знаю старшої мови, але це слово мені було добре знайоме - назва химерного ножа нічних ельфів. Дуже цікавий дідок нам попався.
  
  * * *
  
   "Хто ж ви такі?" - думав візир, задумливо крокуючи довгим коридором старої, давно всіма занедбаної вежі. При його наближенні вмонтовані в стелю вздовж всього коридору тьмяно-миготливі жовті кристали, наче зраділи, що про них нарешті згадали і дозволили знову виконати свою функцію, яскраво спалахували, освітлюючи територію перед архімагом. А потім, після того як Морзус залишав зону їхнього світлового покриття, згасали, занурюючи коридор у звичайну для вежі напівтемряву і дозволяючи спалахувати вже своїм сусідам. - "Що вам треба від мого злодія?"
   Супроводжується світлом, що переміщається коридором, архімаг дійшов до невеликої окованої залізом напівкруглої одинокої двері. Позолочене кільце ручки облюбувало запилене павутиння, в кутку якого засохлим грудочкою висів її мертвий господар. Маленький ткач не зміг збагнути вчасно, що в цьому зачарованому коридорі йому не знайти собі здобич.
   Морзус, який не звернув на павутину увагу, якийсь час постояв перед перешкодою, перебираючи в думці можливі варіанти заклинання. Давно він сюди не заглядав. Дуже давно. Нарешті, мабуть, прийнявши рішення і кивнувши самому собі, він щось прошепотів і доторкнувся пальцем до непідвладного часу деревини. Підкоряючись заклинанню, двері зі скрипом відчинилися, і старий маг ступив у приміщення. І тут же закашлявся від вікового пилу, що зминув у повітря, м'яким килимом покриває підлогу.
   Візир прошепотів чергове заклинання і вітерець, що раптово налетів казна-звідки, вимів увесь пил у коридор і сірою хмаринкою поніс її до далекого виходу. Закінчивши з чищенням, Морзус озирнувся.
   Як завжди, кімната була порожня, і тільки в її центрі височіла невелика колона, виконана у вигляді людської руки по лікоть, що ніби вилазила з кам'яної підлоги. На розчепірених пальцях кисті лежало срібне неглибоке блюдце. Відчувши присутність живої істоти, та ще й не обділеної магією, у блюдце весело спалахнув вогонь.
   Морзус сунув руку у вишитий бісером мішечок, що висів на поясі і, вийнявши звідти жменю магічного піску, кинув її в полум'я. Вогонь радісно затріщав, і піднявся до самої стелі, а через деякий час набув форми дуже старої людини з довжиною окладистої бородою, густими бровами та орлиним профілем.
   - Ти? - здивовано видихнув чоловік у полум'ї.
   - Я! - кивнув Морзус. - Давно не бачилися, вчителю.
   - Давненько... - погодився примар давно померлого мага. - Забули ви старого. Зовсім забули... - у голосі зазвучали скривджені нотки.
   Візир знизав плечима. Він знав, що ці нотки лише ілюзія. Ілюзія, як і вчитель. Старому в останні роки здебільшого стало начхати на своїх адептів. Він уже не вірив у те, що навіть, незважаючи на той унікальний талант, за яким він і підбирав собі підмайстрів, хтось із них зможе колись досягти його могутності.
   - Ми змінилися, - коротко буркнув Морзус.
   - Правильно, - посерйознів Великий, і відразу перейшов до справи. - Що тобі треба, Восьмий?
   Морзус скривився. Його, на відміну від друзів, завжди дратувало те, як Стувлінус називав своїх учнів. Перша, Друга, Восьма, Дванадцята... Начебто вони були не живі люди, а якісь бездушні тварюки.
   - Питання виникли, учителю.
   - Ну давай. Задавай, - поблажливо озвався привид. - Я створений саме для цього.
   Давним-давно, здається у минулому житті, Великий створив зліпок зі свого розуму і помістив його в це магічне блюдце, щоб воно допомагало його недбалим учням мудрими порадами, і щоб вони не відволікали його під час його магічних досліджень. Минуло століття, Великий давно вже помер, а його дітище, непідвладне невблаганному часу продовжувало існувати. Хоча тепер мало хто з колишніх учнів приходив до нього за порадою. Фактично з часу загибелі Стувлінуса Морзус виявився другим з тих, хто звернувся до мудрості свого наставника. Але сам візир про це, певна річ, не знав.
   - Що вам відомо про "чорного мисливця?"
   - А що? Чи не хтось із вас недоумків, нарешті зацікавився Небожниками? - щиро здивувалася примара.
   Візир проігнорував "здивування".
   - Відповідай на питання!
   - Гаразд, не гарячкуй, Восьмий. Ти ж знаєш, що я не можу ухилитися від цього питання. Чорний мисливець виходить? Ну, дай подумати...
   Кілька хвилин істота в полум'ї мовчала, мабуть, перебираючи архіви своїх знань. Морзус терпляче чекав. Нарешті істота заговорила.
   - Демон із самих глибин Безодні. Чорний як ніч та небезпечний як клинок кинджала. Був одним із найближчих поплічників Азора і був убитий Ландазаром останніми роками Війни.
   - Це я знаю, - кивнув головою Морзус. - Що ще?
   - А що ще? - здивувався привид.
   - Як він міг воскреснути, якщо Лорд Вранці його вбив!
   - Він не міг воскреснути!
   - Я маю свідок, якому можна вірити. Він стверджував, що зіткнувся з тварюкою, за описом схожою на "чорного мисливця"!
   - Я не знаю, що бачив твій "свідок", але він не міг бачити демона. Якщо все те, що ти мені розповів, виявилося правдою, то ми б тут із тобою не розмовляли!
   - Як це?
   - Мисливцеві було ненависне все живе. Якби твій свідок зіткнувся зі справжнім чорним мисливцем, він би не зміг тобі розповісти про зустріч.
   - І що? Значить мій чоловік брехун?
   - Не обов'язково...
   - Поясни.
   - Це могла бути звичайна ілюзія. І твого "свідка" ввели в оману.
   - Виключено - замотав головою візир. - Він зовсім не такий простий і не купився на обманні чари. А якби це все ж таки трапилося, то, як і раніше, твій варіант не проходить! Бо я прочитав його мозок! Він справді бачив те, що описував. І то була не ілюзія! Мене вже в оману, бачене їм не ввело.
   - Тоді хтось просто створив монстра, зовні схожого на чорного мисливця.
   - Таке можливо?
   - Запитай Одинадцятого.
   - А до чого тут Одинадцятий? - здивовано скинув брови візир.
   - Він займався цими дослідженнями.
   - Побий тебе грім, старий! - вперше втратив самовладання Морзус. - А раніше ти про це не міг сказати!
   - Ти не питав, - усміхнувся привид.
   - І він досяг успіху? - втомлено зітхнув заспокоєний архімаг.
   - А як ти думаєш?
   Слова розлютованого візера потонули в гучному реготі примари.
  
  * * *
  
  
   Скрипучи осями, віз, брязкіт і підстрибуючи на купині, повільно тяглася покинутою дорогою. Я сидів на козлах і, тримаючи в руках віжки, правив запряженою рябою кобилою. Джайна зі старим і Змійкою розташувалися в возі і щось тихо розмовляли. Я прислухався. Сліпець розповідав чергову байку зі своєї бойової молодості.
   Поляна і бандити, що напали на нас, залишилися вже далеко позаду. Нещасних селян ми, певна річ, поховали, а от тіла розбійників так і залишилися лежати вздовж тракту. Не заслужили мерзотники людського до них ставлення. Кинути сліпого одного посеред лісу, ми, звичайно не змогли. Точніше не змогла Джайна, нам із Змійкою було здебільшого все одно. Ну, принаймні, ельфійці точно байдуже.
   Оскільки сліпий старий їхати верхи не міг, та й коней зайвих у нас не виявилося (А вже як розбійники опинилися в лісі - гадки не докладу. Мабуть, телепортувалися), то довелося комусь із нас пересідати на воз. З Змійки кучер нікудишній, з Джайни тим більше, тому що близнюки виконували у нас функцію ескорту, то в результаті козли дісталися мені.
   Втім, я був цьому навіть радий. Ну не звик я до верхової їзди. Не мій це коник. Вибачте за каламбур. Як виявилося, прекрасна половина нашої компанії теж не дуже любила верхову їзду і незабаром до нас з Кіносом перебралися і Джайна зі Змійкою. Чи треба згадувати, що я був радий удвічі?
   Наші три коні, прив'язані до заднього борту воза, бігли слідом, і лише близнюки, як і раніше, сиділи в сідлі, уважно вивчаючи дорогу попереду та по краях. Але я не думаю, що нам знову влаштують засідку. Хто б не стояв за недавнім нападом навряд чи він із тих, хто двічі наступає на ті самі граблі.
   Хоча Скорпіон, судячи з того, що я про нього чув, - хлопець не промах і з нього цілком станеться, зробити другу атаку. Тож нехай вже близнюки нишпорять по околицях. Так спокійніше.
   - І ось значить стоїмо ми під стінами одного з міст Уль Пассо ... Не пам'ятаю його назви .... І ось по війську проходить чутка про те, що в місто прийшов караван, а в ньому є чудове вино, призначене для халігов і муршира, - розповідав дід. - Ну, значить анічарі та інші регулярні війська до цієї справи залишилися байдужі, дисципліна, знаєте.... А ми ж найманці у нас все не так як у них.... Ну і вирішила пара наших шибеників "позичити" кілька пляшок із цього каравану.
   За цих слів я насторожився і почав прислухатися.
   - Все воно не на приклад краще ніж те пійло, яке зазвичай буває у нас. А склад, де склали на зберігання продукт для корпусу, охороняв азип Джабіра ібн Газі. Той ще десяток... - старий усміхнувся. - Набраний звідкись із селищ Уль Махо він хоч і був відчайдушним, але все ж таки мав один недолік. Надто вже народ того села виявився забобонним і боявся всяких демонів, мерців, духів та іншої нечисті... Холодна сталь їх не лякала і вони хоробро йшли на ворожі вершини і мечі, але ось тварюки наганяли страх.
   Не дивно. Я ось, наприклад, теж швидше віддаю перевагу битися з живим противником, ніж з яким-небудь породженням Хаосу.
   - Ну і природно, заради жарту, страшними історіями про всяку різнорідну погань їх з надлишком напихали інші азипи. Загалом, після року служби азіп Джабіра ібн Газі став тремтіти при кожній згадці про них. А один з нашої пари шибеників виявився сіверянином. Не знаю, якими долями його занесло в наші землі, але до чого ж тямущий хлопець був... - сліпець захоплено клацнув язиком. - Аж жах пробирає... І придумав він вельми оригінальний план. Загалом, щоби не заважали сторожа, вони з приятелем вирішили їх налякати. Так ось, роздобули вони у загону лікаря трави, що світилася ночами, видавили сік, і житель півночі вимазався ним, начепив якийсь балахон і повинен був зображати в такому вигляді привид або покійника. Побачивши його вночі, пара сторожів злякалася і кинулася бігти. Поки другий злодій обчищав склад, напарник тинявся поблизу, щоб сторожа не надумали повернутися.
   Цікаво вигадали, хлопці. Оригінально та нестандартно. Треба буде при нагоді випробувати цей спосіб. Я посміхнувся і озирнувся на супутниць: Джайна зі Змійкою з цікавістю слухали історію. Обличчя дівчат осяяли усмішками.
   - А в цей час сторожа примчали в варту і розбудили іншу зміну і самого азіпбея. Ті, побачивши, наскільки налякані товариші, повірили їм, а через деякий час самі захотіли подивитися на небіжчика, що виліз із могили. Та й не хотіли воїни стати посміховиськом для всього війська і отримати стягнення від муршира за те, що залишили склад без охорони. Загалом, прийнявши для хоробрості, вони вирушили до складу. Небіжчик тинявся поблизу. Але всім десятком їм уже не було так страшно, і вони вирішили розправитися з нечистою силою. Осяявши себе знаменнями і волання молитви, солдати виловили покійника і закопали його назад, загнавши в спину осінь.
   Джайна охнула, Змійка навпаки розреготалася, чим привернула до себе увагу близнюків.
   Ах ти, демоне! Ну, на Хаос, таку ідею! Ще, нерівну годину, самого закопають... Краще вже старий неодноразово перевірений спосіб.
   - А що далі було? - спитав я.
   - А нічого не було, - хмикнув старий. - Пару пляшок на складі, звичайно, не дорахувалися, але ніхто на це особливо уваги не звернув. А ми потім пили за упокій душі жителя півночі... І треба сказати, гарне вино виявилося... Більше я такого не пив ніколи.
   - А з десятком цього Джабір, що сталося? - поцікавилася Джайна.
   - Ці то? Ходили згодом героями. Сяяли прям. Перестали боятися парфумів, з гордістю розповідаючи, як вони колись здолали покійника... Поки не полегли всім десятком напавши на демона, викликаного одним ульфівським чаклуном...
   Мда-а. Ось як воно в житті буває. Я повернувся до керування возом. А колеса все ж таки слід змастити.
   Як злодій я не любив різні скрипи, адже вони попереджали господарів про нічних гостей, що забралися до їх святих святих. Та й на нерви діє. Втім, на обрії, здається, вже здалося якесь поселення.
  
  * * *
  
  
   Запах свіжої крові привернув його увагу він відчув задовго до того, як побачив самі тіла. Досвід підказував, що ці двоногі істоти, що знаходяться там унизу, були дуже небезпечними, але поки що живі. Зате після своєї смерті вони ставали справжніми ласощами для нього та його братії, яка неодмінно незабаром теж злетиться сюди. Поки ж він виявився першим і тому може цілком спокійно виклеювати шматки пожирніші.
   Описавши коло над дорогою, старий ворон розпустив пазурі і м'яко спланував униз. Приземлившись на груди одного з мертвих двоногих, він встиг зробити всього кілька клювання. А потім раптово насторожився і з роздратованим карканням спалахнув зі свого законного видобутку. А за кілька хвилин почувся стукіт копит і з-за повороту з'явився вершник.
   Побачивши трупи, вершник насторожився і різко обложив коня. Ворон, що усевся на одній з гілок, став з роздратуванням спостерігати за чужаком, що завадив трапезі. Щось підказувало старому птаху, що до цієї людини не варто наближатися. Хоча загрози він не бачив, проте відчував її всім своїм нутром. Щось незвичайне було з цим двоногим. Щось страшне...
   Загадковий двоногий якийсь час вивчав поле бою, а потім, задоволено кивнувши, поскакав далі. Пил від копит коня страшної людини, що сховалася за горизонтом, вже майже осіла, і старий ворон, нарешті, вирішив, що тепер уже може попирати. Спорхнувши з гілки, птах уже майже приземлився поруч із облюбованою здобиччю, але раптом знову змушений був різко злетіти вгору.
   Через поворот з'явився черговий верховий. Якби ворон зацікавився тим, хто його злякав цього разу, він би помітив, що на грудях у вершника красується зображення тварини не властивої для цих місць. На зеленому полі герба вставав дибки білий кінь з рогом на лобі.
   Побачивши трупи, верховий зблід і, розгорнувши коня, стрімголов помчав назад. А через якийсь час він з'явився у супроводі ще двох людей. Перший виявився бородатим старцем, другий по крою одягу практично нічим не відрізнявся від трупи. І тільки позолочена пластина наплічника, що блиснула на сонці, видавала в ньому офіцера.
   Поспішивши, вони вивчили поле бою, а потім солдат із наплічником призовно свиснув, і з-за повороту з'явилися чергові вершники. Двоє. Чоловік у синій броні з блакитним відливом і світловолоса жінка.
   Зібравшись разом, чоловіки про щось засперечалися. Жінка ж не брала участі в дискусії і лише слухала своїх супутників, задумливо смикаючи ремінець чорної сумки, перекинутої через плече.
  
  
  Розділ сьомий
  
  Вопль баньші
  
   Копити луанського скакуна вибивали пил, залишаючи за вершником довгий шлейф, що м'яко стелявся. Ледве одужавши від ран, (благо домішка з підвищеною згортанням ельфійської крові робила свою справу) Лінг відразу продовжив полювання за невловимим Діком.
   Перед убивцею в повітрі пливло щось безформне, прозоре і практично непомітне. І лише дуже уважне око по незвичайному заломленню світла і оточуючих дорогу дерев змогло б виявити елементаля, що вказує вбивці шлях.
   Залишивши Ель-Сагран, напівельф уже збирався попрямувати в Аль-Ваді, однак уявне образ-повідомлення, надіслане спритним елементалем, показало, що його видобуток згорнув з дороги і чомусь заглибився в хащі лісу.
   Ассасін хмикнув. Він знав, що це означає. Там, прихований за густими деревами, пролягав ще один тракт. Їм практично вже ніхто не користувався, бо він йшов далі до гор, але легко міг допомогти збити зі сліду можливих переслідувачів.
   "Ну що ж, Павуку. Ти чудово замітаєш сліди, і навіть мало не провів мене", - думав Лінг, несучи по старому тракту, - "Але незвичайного помічника азмурського візира тобі так просто не обдурити".
   Втім, "занедбаний" ще не означає "безпечний". І Павук, мабуть, у цьому переконався. - Близько години тому Лінг подолав дивне поле бою, яке, мабуть, стало результатом невдалого грабіжницького нальоту. І жертвами нальоту, швидше за все, виявилися Павук та товариші. За останньою інформацією, отриманою від елементалю, він знав, що крім своєї ельфійської подруги, Павук подорожує ще й у компанії чарівниці та двох майстрів клинка.
   При думках про майстрів по спині Лінга мимоволі побігли мурашки, і він автоматично перевірив сховану на грудях фігурку, отриману від Морзуса. З втратою далекобійного арбалета напівельф втратив і можливість прибрати "клієнта" з далекої відстані, і тепер йому, мабуть, доведеться вступати з жертвою у прямий контакт. Ні, він Павука не побоювався, і був упевнений, що при нагоді впорається зі злодієм і в ближньому бою, але майстри клинка могли стати серйозною проблемою.
   Тим часом оточуючі тракти лісу розступилися, перетворившись на оброблені поля, і на горизонті з'явився частокіл поселення. Як стверджував елементал, що мчався нині десь попереду, Павук і його супутники зупинилися саме там.
   "Ну що ж. Розв'язка близька", - подумав майстер-ассасин і перейшов з галопу на рись.
  
  * * *
  
   Загострені куполи Храму Ландазара в Аль-Ваді у яскравих світанкових променях відливали золотом. Майстри-будівельники, що створювали вежі Бога Ранкової зорі, знали свою справу чудово і тому, навіть у негоду здавалося, що храм буквально випромінює сонячне світло.
   Те саме світло несподівано блиснуло в центрі невеликого, прихованого від очей пастви вівтарною перешкодою рунічного телепортаційного кола, випаленого невідомим способом прямо в кам'яній підлозі храму. Ряд стародавніх рун описаних навколо телепорту заіскрил жовтим світлом, що переливається.
   Голий юний послушник, що стояв навколішки перед вівтарем, здивовано розкрив рота і витріщився на таке дивне явище. Його старший побратим, що знаходився неподалік, на відміну від молодого, тут же зрозумів, що це означає і миттєво попрямував за батьком-настоятелем.
   Тим часом із жовтих ліній кола вдарило прямо вгору сліпуче світло, утворивши якесь подібність сонячної колони. Він несподіванки послушник відскочив і з криком скотився невисокими сходами, що ведуть до вівтаря. Колона, починаючи знизу, стала стрімко зникати, як би йдучи вгору, і перед лежачим біля підніжжя сходів здивованим послушником відкрилися спочатку пропилені чорні чоботи, потім мускулисті ноги в коричневих штанах, біла іломітова кіраса, одягнена на широкоплечий. довге волосся. Завершував картину ідеально чистий сніжно-білий плащ.
   Прибулець скинув на плече величезний молот, на який він спирався, озирнувся, помітив послушника і ступив уперед.
   - Вітаю, брате, - пророкував паладін. - Хай береже тебе Світло!
   - Д-да зберігає і тебе С-Світло, брат - заїкаючись, пролепетал послушник, нарешті, усвідомивши, ХТО, удостоїв своїм візитом їхній храм. Він глянув у сірі очі незнайомця, що блищали добротою, і тут же страх покинув його. - Що привело Святого воїна до нашої скромної обителі?
   - Справи божі, сину мій, - відповів Алесандро Орлум і, помітивши, нарешті, двері попрямував у її бік. - Не вимагають зволікань...
   Коли, нарешті, сивий настоятель, що супроводжувався рештою жерців, захекавшись, прибіг до телепорту, він застав лише потрійного послухаючого сутану. Обличчя того світилося благовісністю.
  
  * * *
  
  
   Сіль називалася просто Алфай і розташовувалася на перетині трьох доріг. Одна з них знову виводила на основний тракт і Аль-Асвад, інша вела до Савалан-діф-Гірат та Кірки, а третьою ми приїхали. Село виявилося досить велике і ми, під здивовані погляди мешканців, напевно, хвилин десять їхали вулицею. Поки, нарешті, не досягли заїжджого двору, про яке розповів селянин, який працював у полі, зустрівся нам на під'їзді до села.
   Незважаючи на рідкісних відвідувачів, одноповерхова дерев'яна споруда, напрочуд добре збереглася. Я звичним поглядом пошукав вивіску, але не знайшов. Загнавши візок на подвір'я готелю, я зіскочив з козлів і, подавши руку, допоміг спуститися Джайне, а потім спустив старого. Змійка, як завжди виявила самостійність. Ну що ж - її справа. Річард звично пішов "на розвідку", а ми почали прив'язувати коней до вкопаних у землю стовпів.
   Коли, нарешті, і ми увійшли до прохолодної зали, то на нас уже чекав накритий у кутку стіл. Як і слід було очікувати, більшість селян виявилися працюючими в полі, але всупереч моєму очікуванню, всередині відвідувачі теж були. Вони з подивом і неприхованим інтересом вивчали нас.
   - Мабуть, не часто до них завалюється така компанія, - прошепотів я Джайні.
   Чарівниця кивнула і попрямувала до накритого для нас столика. Ми пішли слідом. Коли ж розсілися, то шинкар став, чи не вужем витися навколо нас.
   Ай так, Річарде. Ай та сукін син!
   - Ну що, Кіносе? Є тут у тебе знайомі? - я відірвався від їжі і обернувся до сліпого.
   - Ні. Я рідко вибирався з Кірки.
   Хаос. Варіант для того, щоб сплавити старого не пройшов. Ні. Я, зрозуміло, не був проти діда, але він сповільнював нашу швидкість пересування. Мабуть все ж таки доведеться його проводити до Кірки.
   - А чи далеко до неї звідси? - раптом запитав Дункан.
   - Не знаю.
   - Послухайте, любий, - близнюк покликав шинкаря. - А чи далеко звідси до Кірки?
   - Ні, ага, - він кинув швидкоплинний погляд на наш візок. - Лише півдня, якщо на возі.
   - А якщо верхи? - спитав Дункан.
   - А хто ж його знає? У нас верхи ніхто не їздить, ага. Всі на возі або пішки тупають. Та й ніхто туди вже давно не ходить.
   - А чому?
   - Ну, відколи руда в горах закінчилася, отже, й немає сенсу. Та й нас тепер рідко хтось відвідує. Ви - перші за багато років.
   - Ясна річ... - кивнув Дункан.
   - Ще що-небудь? - догодливо поцікавився господар.
   Річард обвів нас поглядом і похитав головою.
   - Ні. Дякуємо.
   - А що ти хотів? - запитала Джайна Дункана, коли шинкар покинув нас.
   - Та ось подумав. А навіщо нам усім їхати до Кірки та витрачати час? Поки ми тут, один з нас може доставити Кінос додому. І швиденько повернутись назад.
   - Так ти ж чув, що туди півдня треба діставатися, - заперечив я.
   - Це на возі. А якщо верхи? Посадити його в сідло позаду себе і нехай тримається.
   Хм. Логічно. Але хто?
   Я глянув на старого, але зрозуміти влаштовує його така перспектива чи ні, так і не зміг.
   - А ви що скажете, Кіносе? - прямо запитала сліпця Джайна.
   - Я не проти. Якщо кінь витримає.
   - Витримає, - кивнув Дункан і глянув на брата. - А ти що думаєш?
   - Можна, - знизав плечима Річард. - До ночі, принаймні, обернутися встигнеш.
   Ага. Отже Дункан поїде.
   - Угу. - Дункан ляснув по плечу старому. - Ось що, тату, ти давай доїдай, і я тебе вмить домчу до дому, - охоронець розвів руками. - А то сам розумієш, няньчиться нам з тобою не з руки. У самих часу обмаль.
  
  * * *
  
   - Одинадцятий... Одинадцятий... Невже?
   Незважаючи на слова примари, Морзус, як і раніше, не вірив у почуте. Занадто несподіваною для нього виявилася правда. Хоча чому несподівана? Адже дванадцята так і не знайшлася. Шосту та Четвертого він закінчив особисто. Сьомого знищив Другий, а потім він і викинув у астрал самого Морзуса. І лише насилу тому вдалося повернутися в колишній світ. А за цей час, скільки років минуло - майже тисячоліття. Але час був не владний над Великими - свого часу Стувлінус відкрив своїм учням секрет довгожитла первородних - і тепер лише фізична смерть могла перервати їхнє існування.
   І все ж таки, дев'ять століть - це дуже великий термін. Розграбована вежа вчителя за цей час опинилася в руїнах, а його учнів, що вижили, пропав слід. Колись квітучий континент перетворився на неживу пустелю, випалену магією останніх.
   Архімагу страшно було уявити, яких сил вдалися його старі однокашники, у боротьбі за владу. Може, Дванадцята зробила правильно, що вчасно пішла в тінь. А решта? Де вони тепер? Хто з дванадцяти ще вижив у тій битві, що вибухнула після смерті вчителя?
   Неживий край із закинутою вежею Найбільшого залишився вже далеко позаду, північне море, що розділяло Півмісяць Творця і випалений магією континент теж, і тепер килим плавно ковзав по небу трохи нижче гряди хмар. Внизу пролітали ліси й поля, десь там, наче нікчемні мурахи копошилися жителі Султанатів, а незабаром на горизонті вже з'явилися золоті шпилі столиці Азмура.
   - Добре. Припустимо, що ще хтось із учнів Стувлінуса залишився живим. - Морзус струснув головою, продовжуючи міркувати сам із собою. - Той самий Одинадцятий, наприклад. Адже якщо він займався такими дослідженнями, то бачений Лінгус монстр справді міг виявитися його витвором.
   Думки про найманого вбивцю мимоволі викликали усмішку на обличчі Морзуса. Судячи з повідомлення від елементалю, напівельф знову наздогнав Павука, випередивши паладина. І якщо Лінг зробить все вірно, то від Павука та товаришів залишаться тільки спогади, і він обірве всі ниточки, що ведуть до нього.
   - Отже, якщо монстра створив Одинадцятий, то він вижив у сутичці, і отже тепер у архімага є шанс помститися колишньому однокашнику. Залишилося тільки знайти того і дізнатися, яку гру він веде.
  
  * * *
  
   Як і планувалося, після обіду Дункан із Кіносом покинули нас. Близнюк скочив у сідло, ми допомогли підсадити старого, і парочка зникла дорогою, що веде до гор. Не знаю як решта, а я, особисто, не розумів, яка віжка потрапила під хвіст близнюкові. Зрозуміло, нашого сліпого супутника слід позбутися, але це не було такою вже терміновою справою, щоб йому одному везти старого? Могли б, і всією компанією з'їздити до того гірничого села. Забавний був старий.
   А може, зараз у мені говорить той ледар, який заховався десь глибоко в надрах моєї душі? Той, якому набридла ця поїздка і натовпи дивних убивць, що полюють за його головою і вічний біль у п'ятій точці? Так, що вже гріха таїти, я став звикати до козлів. Все ж таки це краще, ніж натирати своє м'яке місце жорстким сідлом.
   - Нікого не нагадує? - раптом запитав мене Річард.
   - Хто? - я відірвався від своїх філософських роздумів і подивився на близнюка.
   - Он той тип, який щойно зайшов.
   Обережно скосивши очі, я побачив об'єкт розмови. Високий, чорно-фіолетовий одяг, біле довге волосся, чорний плащ. Хаос! Це ж той самий хлопець із "Сновидінь", який заходив у готель, перед тим як нас атакували! Щоправда, пакунка за спиною вже немає. Невже слідкує за нами? Чи просто по дорозі?
   Стоячи на порозі білявий обвів поглядом зал, помітив нас і, привітно кивнувши мені, накульгуючи, попрямував до нашого столика, діставаючи при цьому щось з-за пазухи.
   Яка знайома особа. Де ж я бачив тебе?
   Тим часом, радісно посміхаючись, немов своїм старим знайомим, незнайомець на ходу витяг невелику фігурку. Річард відсунув стілець, щоб у разі чого легко було схопитися, і поклав піхви з мечем собі навколішки. Людина помітила його дію, але ніяк не прореагувала. Навіть із кроку не збився.
   - Довго ж я вас шукав, - заговорив він, підійшовши до нашого столика, і я тепер побачив, що це напівельф. Змійка скривилася - моя подруга не любила напівкровок. Лоб непроханого гостя перетинав страшний шрам, отриманий, мабуть, зовсім недавно.
   - Ми знайомі? - обережно запитав я. Щось мені підказувало, що цей хлопець небезпечний. Дуже небезпечний.
   - Зустрічалися колись, Діку, - відповідно кивнув мені напівельф. - Хочу показати вам усім одну річ.
   Джайна здивовано глянула на мене. Несподіваний візитер теж не викликав довіри.
   - Де? - спитав я.
   - Ось дивіться, - він проігнорував моє запитання і зненацька, зламавши статуетку навпіл, почав швидко озиратися.
   Тієї ж миті в повітрі над столом виникла прозора примарно-біла постать оголеної прекрасної довговолосої жінки, що стиснулася в позі ембріона. Ми рефлекторно схопилися з стільців і відсахнулися, а наступної секунди я згадав, де ж таки бачив цього типу. Столиця! Найманий убивця із Сірої гільдії!
   Не гаючи часу на роздуми я, з криком "стережися!", кинувся на Джайну, що стоїть поруч, і, поваливши її на підлогу, підім'яв під себе. Не знаю, що ж мене спонукало розпізнати в цій примарній постаті небезпеку і вчинити саме так, але я потім довго проклинав свою помилку.
   Обертаючись навколо своєї осі, постать під здивовані і захоплені погляди приголомшених відвідувачів плавно злетіла під саму стелю, а потім розпрямилася і прогнулась назад, розкинувши руки і ноги. Майже тут же по вухах ударило страшне нелюдське виття, а по таверні промайнула звукова хвиля, що розкидала столики і людей. Епіцентром хвилі виявилася та сама примарна жінка під стелею, яка, видавши страшний крик, зникла.
   Тримаючись за вуха, я скотився з Джайни. У вухах шуміло, перед очима пливли круги. Не знаю, скільки пройшло часу, може, година може кілька секунд, але коли шум пропав, я побачив що мої долоні в крові.
   Помутнілим поглядом я обвів зал і жахнувся. Здавалося, що по таверні прогулявся невеликий смерч. Все навколо було розбите і рознесене на тріски, тут і там валялися людські тіла. І лише парочка з них мляво ворушилася. У багатьох людей з вух і ніздрів, як і в мене, текла кров.
   Подивився на закривавлену чарівницю. Вона важко підвелася і тепер, притиснувши кулачки до рота, очима повними жаху дивилася на влаштоване напівельфом побоїще. Я знайшов винуватця цих подій. Привалений уламками столу той лежав на спині, заскленілими очима дивлячись у стелю. З вух і ніздрів у нього теж сочилися кармінові струмки.
   Самогубець довбаний, адже мало нас із собою не забрав!
   - Що це було? - Видихнув я і не почув свого голосу. Джайна мені щось відповіла. Та я не розібрав.
   - Що? Нічого не чую!
   - Контузія, - прочитав я її губами, - побічна дія "Вопля баньші". Скоро пройде.
   Я кивнув, спершись на перевернутий стіл, піднявся і простяг руку допомоги чарівниці. Неподалік стоячи на колінах, приголомшено мотав головою Річард. Я почав шукати очима Змійку.
   Її чорно-зелений одяг навіть у цьому хаосі не помітити було неможливо. Вона лежала горілиць і не рухалася. Ні. Не може бути! Я кинувся до ельфійки. Джайна простежила за мною поглядом і, зблідши, кинулася слідом...
  
  * * *
  
   Сонце минуло зеніт, і початок хилиться до заходу сонця. Після полуденної спеки пожвавішала природа. Знов заспівали птахи по схилах і ярах лісу, застрекотали цикади, задзижчали бджоли та інша лісова живність. Дочекавшись поки оброблені поля, зникли за горизонтом, і досить заглибившись у глиб лісу, Дункан озирнувся і обложив коня.
   - Що трапилося? - насторожився старий.
   - Усе. Приїхали. - Дункан зіскочив із сідла. - Давай злазь.
   - Вже? - здивувався старий.
   - Так, - кивнув близнюк і потягнувся за мечем.
   - А чому так швидко? - старий, як і раніше, дивувався.
   - Далі дороги немає. Злазь, кажу.
   - Допоможіть...
   - Сам злізеш!
   По лісі пролунав різкий звук меча, що виймався з піхов.
   - Що ви робите? - злякано забелькотів старий.
   - Ну гаразд, - знизав плечима Дункан. - Я дав тобі шанс...
   Меч, який близнюк раніше підібрав у одного з бандитів-невидимок, стрімко розсік повітря над крупом коня. Але сліпого на ньому вже не виявилося. Спритно зіскочивши з коня миттю раніше, той немов зрячий, перекотився через плече і скинув над головою палицю в захисному блоці. Від колишньої старечої недуги не залишилося і сліду, і на місці сивого сивого тепер стояв професійний воїн.
   - Ну, цуценя! Сам напросився! - процідив Кінос, відчуваючи, що атаки не було, схопився і, швидко завертавши палицею перед собою, став стрімко наступати на близнюка.
  * * *
  
   Невелике колечко на безіменному пальці лівої руки різко потеплішало. Скорпіон, що самотньо розташувався на березі невеликої безіменної річки біля розведеного вогнища, тут же схопився і підхопив із землі піхви з мечем.
   Схоже, Жало розкритий чи сам розкрився і тепер кличе на допомогу. Скорпіон затоптав багаття, паралельно створюючи заклинання телепорту. Ніхто навіть голова Сірої гільдії не знав, що насправді під ім'ям Скорпіон ховався жодна людина, а цілий квад. Чотири професійні вбивці: він сам "Скорпіон", сліпий, але неймовірно смертоносний ассасин "Жало" і два непогані фехтувальники "Клішні". Останні двоє періодично змінювалися, давалася взнаки специфіка роботи, але кістяк квада залишався колишнім: Жало і Скорп. Батько та син. Всі переговори від імені квада вів син і тому їм з успіхом вдавалося приховувати справжній стан справ і процвітати там, де звичайні ассасини гільдії зазнавали фіаско.
   За мить у повітрі закрутився вихор білого порталу і, оголивши меч, убивця стрибнув у нього.
  
  * * *
  
  
   - Ні. Не може бути... - я сидів біля Змійки на колінах, поклавши на них мляву голову ельфійки. - Тільки не це...
   Джайна стояла поряд, досадливо кусаючи губи. Річард тинявся десь зовні, вишукуючи можливих спільників Лінгуса. Навколо, злісно косячись на нас, що збіглися на шум і виття, сільські жителі виносили на вулицю тіла своїх односельців. З вулиць долинав жіночий плач.
   - Чисто, - похмуро кинув нам Річард, з'являючись на порозі і відсторонившись, пропустивши чергового мерця, що виноситься. Наблизившись до Джайни, він тихо прошепотів: - Що з нею?
   Джайна заперечливо замотала головою. Річард зрозумів без слів.
   - Як би нас не залишили крайніми, - пробурмотів він насторожено спостерігаючи за селянами. - Треба забиратися звідси.
   - Хай тільки спробують, - в очах чарівниці засвітилися погані вогники.
   Ще хвилину Річард мовчки спостерігав за селянами, які вже виносили останніх своїх мертвих, потім знову делікатно зашепотів Джайне.
   - Що робитимемо з тілом?
   Я сердито глянув на нього. Він спокійно зустрів мій погляд і розвів руками.
   - Вибач, злодій. Але треба щось вирішувати.
   Я опустив очі. Близнюк все ж таки мав рацію. Змійку вже не повернути. А нам треба жити далі. Принаймні заради пам'яті моїх товаришів. І щоб їхня смерть не виявилася марною.
   - Вона ніколи не говорила, як її треба буде поховати, трапися що... - прохрипів я крізь ком у горлі.
   Змійка взагалі не думала про смерть. За мірками довгожителів ельфів, вона була ще молода і тому смерть від старості їй загрожувала не скоро. А про насильницьку смерть наша холоднокровна подруга воліла не думати. Вона несла смерть іншим, але не припускала, що колись костлява баба прийде і за нею самою.
   - Поховаємо на тутешньому цвинтарі, - сумно припустила Джайна. - Не думаю, що селяни виявляться проти. Знову ж таки, буде кому доглядати за могилою...
   Я кивнув і прибрав довге пасмо з чудового обличчя ельфійки.
   - Вибач мені, сестричка, за мою помилку, - ледве чутно зашепотів я. - Адже якби я прикрив тебе антимагічною аурою, а не вже захищену своїми пасивними чарами Джайну ти залишилася б живою. Але я піддався почуттям і довірився твоїй показній крутості та холоднокровності. Сліпий дурень! Чому я відразу не зрозумів, що це лише напускний лиск і всередині тебе б'ється звичайне людське серце...
  
  * * *
  
   Дзвін стикається меча і палиці розносився на всю округу. Затихли птахи, замовкли коники та цикади, розлетілися бджоли.
   - Де я себе видав? - прошипів Кінос, коли бійці увійшли до чергового клінчу.
   - Вважай, що це інтуїція, - відповів Дункан, дивлячись у пов'язку, що заплющує очі.
   Противники знову розійшлися, і Дункан одразу зробив швидкісну атаку серією стрімких ударів. Але щоразу лезо стикалося з вчасно підставленою палицею Кіноса - старий хоч і був сліпий, але все ж, якимось чином передбачав дії близнюка. Відбивши черговий удар, старий зробив різку підсічку викривленим кінцем палиці, змусивши охоронця відскочити назад. І тут же викинув уперед інший кінець, цілячись у груди. Дункан пішов убік, ухиляючись від випаду, і рубанув по шиї. Старий легко ухилився від атаки і знову вдарив палицею. Парування. Контратака. І знову клінч.
   - І все ж... - не вгавав сліпий. - Де?
   - Ті двоє мертвих на галявині, - зійшов все ж таки до пояснень Дункан. Мабуть, бій вийде затяжним. - Занадто професійно завдано ран.
   - І що з цього?
   - Навіщо нападникам вбивати своїх людей? Значить це зробив хтось сторонній! А окрім тебе там нікого не було. І ще твоя палиця... Подряпини на держаку - сліди від лез!
   Різким поштовхом старий відштовхнув клинок близнюка. І два супротивники знову стали в бойовій стійці.
   - А ти спостерігаєш, - кисло посміхнувся старий. - Хлопці просто зарвалися, вирішили порушити наказ лідера. Потрібно було їх провчити...
   - Що вам від нас треба?
   - Віддайте те, що везете...
   - Ніколи.
   - Тоді ви помрете! - зло прошипів старий і натиснув пальцем на один із візерунків своєї клюки. Майже з торця вигнутого кінця жердини вискочило хрестоподібне лезо, вкрите чимось темно-зеленим.
   Дункан насторожився - лезо отруєно, отже, справа почала приймати поганий оборот. До того ж за спиною старого закрутився вихор порталу і з нього вискочив високий чоловік у зеленому одязі та сірому плащі. Нижня частина обличчя прибульця ховалася за широкою смугою тканини, над якою холодним вогнем горіло два блакитні очі. З-під одягненого на голову капюшона вибивалися темні пасма довгого волосся. В одній руці знову прибув тримав меч найвідміннішої якості, в іншій виявилося затиснуте лезо кинджала. Окинувши швидким поглядом поле бою, той кинувся до тих, хто б'ється.
   - Щось ти затримуєшся, хлопче, - не обертаючись, промовив Кінос.
   - Вибач батько. Поспішав, як міг.
   Прибулець завмер ліворуч від старого й уважно почав вивчати близнюка.
   - Ну добре. Найцікавіший екземпляр мені тут попався, Скорпе, - сліпий казав так, ніби Дункана взагалі не існувало. - Спритний і спритний, як дотепний з Лісової гвардії. Чи не ельф? Подивися...
   - Ні, тату. Чи не ельф. Майстер клинка, як і інший. Вони й закінчили Правого та Лівого.
   - Майстри? - старий захоплено клацнув язиком. - Давненько не стикався з ними. Цікаво. А хлопців все ж таки шкода. Гарні були клешні.
   - Я вам не заважаю? - з'їхидничав Дункан, не зводячи очей з родинної парочки.
   - О! Анітрохи, майстер! - холоднокровно посміхнувся старий. - Стривай, дійде і до тебе черга. А потім і до другого... І до вашої сестри... І до інших...
   - Де вони? - спитав Скорпіон, обходячи Дункана.
   Близнюк зробив крок ліворуч, намагаючись зайняти місце так, щоб синок завжди опинявся за спиною батька.
   - Залишились в Алфаї. Цей ось вирішив мене вбити і під приводом супроводу до будинку заманив бідного сліпого старого в ліс. Чи не підло, хлопче мій?
   - Закінчуйте, тріпатися! - не витримав Дункан. - Вирішили вдвох на одного? Так нападайте. Не витрачайте час.
   - Батьку, дозволь я з ним розберуся?
   - Ну, якщо ти хочеш, то він твій.
   Кивнувши батькові, Скорпіон кинувся на Дункана. Той незворушно зустрів його клинок своїм, і знову над галявиною задзвеніла сталь.
   Невідомо чим закінчився цей бій, бо противники були чудовими бійцями і коштували один одного, але доля внесла в нього свої корективи. Раптом між тими, хто б'ється, виник клубок яскраво-жовтогарячого полум'я. Супротивники відразу відскочили один від одного і, завмерши в бойових стійках, стали спостерігати за кулею. А той крутився навколо осі і почав швидко розростатися. І хоча сам він був весь охоплений полум'ям, але спеки не було.
   - Це що за хрень? - не витримав першим Скорпіон. - Що, майстре, не можеш впоратися зі мною сталлю, і вирішив звернутися до магії?
   - Спитай себе... - похмуро промовив Дункан і змахом руки смів піт з чола.
   - Хазяїне... - промовив Кінос.
   Немов у підтвердженні його слів з кулі долинув голосний голос:
   - Ідіоти! Ви не на тих напали! Потрібні мені об'єкти зараз рухаються головним трактом і вже наближаються до Аль-Ваді!
   І майже тут же шар безшумно розчинився в повітрі, ніби його ніколи і не бувало.
   Скорпіон здивовано глянув на батька. Той сплюнув і коротко скомандував: "Ідемо!".
   Кинувши засмучений погляд на близнюка, син змахнув рукою і в повітрі з'явився диск телепорту. Сліпий убивця відразу першим стрибнув у нього. Скорпіон затримався і зустрівся поглядом із близнюком.
   - Гарний був бій, незнайомець. Сподіваюся, коли-небудь наші шляхи знову перетнуться, і вже тоді ми дізнаємося хто ж із нас найкращий. Бережи себе!
   І весело підморгнувши, молодший убивця слідом за батьком теж зник у порталі.
   - Скатертиною дорога! - кинув йому слідом Дункан і, дочекавшись, коли портал зникне, попрямував до коня.
  
  * * *
  
   Сільський цвинтар виявився величезною ділянкою землі, обгородженою дерев'яною огорожею і розташовувався на пагорбі на північній околиці села. Похмурі жителі рили могили, лише зрідка перекидаючись рубаними фразами.
   Після короткої розмови з місцевим сільським старостою, домовитися з ним виявилося напрочуд легко, нам показали вільну ділянку землі десь у найдальшому кінці цвинтаря. Ну що ж, то краще.
   Ми не знали, як ельфи ховають своїх родичів, тому вирішили вчинити так, як зазвичай робить більшість людей. Викопати могилу знову дісталося Джайні. Маю визнати, що з магів вийшли б чудові могильники. Декілька помахів руки, незрозуміла і складна для вимови, але мелодійна фраза і ось уже земля сама розсувається перед нами, утворюючи заглиблення у ґрунті. Ще в кілька пасів Джайна довела могилу до правильної форми, і ми з Річардом дбайливо опустили в неї загорнуте в саван тіло Змійки.
   Декілька довгих миттєвостей я дивився на тіло останньої, на цьому світі близької мені істоти потім кивнув, і Джайна засинала могилу землею. Потім поклала на неї букет лугових квітів, що казна-звідки взявся, підійшла до мене і мовчки взяла за руку.
   Краєм ока я помітив Дункана, який спізнився до початку церемонії. Близнюки обмінялися парою тихих фраз, і, судячи з того, як зблід Дункан, Річард ввів брата в курс справи. Декілька хвилин брати помовчали, віддаючи данину пам'яті нічної ельфійки.
   Потім Дункан почав щось розповідати, Річард стривожився, і обидва попрямували до нас.
   - Сестренко, у нас, здається, проблеми, - тихо промовив Річард.
   - Що трапилося?
   - Один із місцевих повернувся сьогодні з Аль-Ваді. За його словами, до цього села прямує інквізитор.
   - А він сам як про це дізнався?
   - Якусь частину шляху вони просто їхали разом, - вставив слово Дункан, - і інквізитор розпитував його про село. Потім паладину довелося затриматися на одному заїжджому дворі, там хтось ніби захворів, і вимагалося зцілення, а селянин помчав швидше, щоб попередити тутешнього старосту. Я випадково почув його розповідь.
   - Ясно. Думаєте, цей інквізитор теж полює на Ока?
   - Не знаю, але ризикувати не хочу.
   - І що ж нам робити?
   - Є можливість пройти Аль-Ваді і відразу ж потрапити в Аль-Асвад. Але це знову гак. І чим довше ми діставатимемося до Тавіону, тим більша ймовірність нарватися на чергову засідку.
   - Може, тоді спробуємо впоратися з паладіном? - запропонувала Джайна.
   - За звичайних обставин я так і вчинив би, - кивнув головою Річард. - Не люблю бігати від ворога. Але в цих умовах, волію уникнути битви. Тим більше, що ймовірність нової засідки невелика.
   - Тоді що? - зморщила носик чарівниця. - Робимо гачок?
   - Думаю так. Тільки треба поспішати. Темрява знає, як довго паладин добиратиметься до Алфаю. Потрібно якнайшвидше висуватися.
   - А куди попрямуємо? - поцікавилася Джайна.
   - У Кірку вже, - знову подав голос Дункан. - Звідти є ще одна дорога, що йде вздовж гір. Вона теж може вивести нас до Аль-Асваду, але, минаючи Аль-Ваді.
   - Злодій, а ти що скажеш? - Запитав мене Річард.
   Я мовчав, крутячи двома пальцями стеблини якоїсь блакитної з коричневими цятками квітки. Мені було байдуже. Смерть Змійки та Шрама остаточно обірвала щось у моїй душі. Я навіть не прислухався особливо до розмови і, сидячи біля свіжовиритої могилки, смикав букет. Неподалік, як і раніше, кидаючи на нас похмурі погляди, алфайські селяни звичайним способом рили могили для своїх односельців. Біда прийшла до села. Вісім безневинно загиблих, у тому числі і Змійка і четверо поранених різним ступенем тяжкості - ось результат самогубної витівки божевільного півельфа. Запропонувати селянам свою допомогу в копанні могил ми вважали недоцільним.
   - Гей! - Боляче ляснув мене по плечу близнюк. Я підняв погляд.
   - Їдемо через Кірку?
   - Мені однаково... - пробурчав я і відвернувся. Хаос! Не дають спокійно попрощатися із сестричкою.
   - Залиш його, Річі, - промовила Джайна. - Йому зараз дуже погано. За цей місяць він втратив одразу двох своїх друзів. - Поїдемо через Кірку...
  
  Розділ восьмий
  
  Гори смерті.
  
   Трактирщик стверджував, що на возі потрібно півдня, щоб дістатися Кирки. Як виявилося, на верхових вийде лише швидше. Що ближче ми підбиралися до гірського хребта Савалан-діф-Гірат, то більше погіршувалась дорога. Місцями вона ставала настільки непрохідною, що доводилося поспішати і вести коней на поводі, перебираючись через завали та кам'яні розсипи. Схоже, цією дорогою давно ніхто не ходив і тим більше не їздив.
   Досягши Кірки, ми зрозуміли причину. Гірницьке село зустріло труновою тишею. Поселення виявилося покинутим. І покинутим давно. Дерев'яні будинки, що покосилися, порожніми очницями віконних і дверних прорізів навівали похмурі думки. Втім, у мене так на душі гризі шкрябали, так що особливого дискомфорту від села я не відчув. Однак, не змовляючись, ми вирішили якнайшвидше покинути спорожніле місце.
   Хоча, надавши братові вести нас далі, Річард вирішив трохи затриматися і постежити за дорогою. Як виявилося недаремно. Незабаром він нас наздогнав, і вести його були не радісні. Той паладин з Аль-Ваді справді йшов до наших душ. В Алфаї він надовго не затримався і тепер, якимсь хаосом відомим макаром, нас наздоганяв. До того ж, зважаючи на все, це був той самий тип, з яким ми билися на дорозі в Ель-Сагран. А ще за півгодини їзди ми зіткнулися з новою напастю.
   - Ну ось, - розчаровано видихнув Дункан. - Приїхали...
   Я відволікся від своїх думок і звів очі. Скеляста дорога закінчувалася широкою прірвою. Над нею на вітрі самотньо розгойдувався вузький підвісний міст.
   Ми обережно наблизилися до краю і зазирнули вниз. Десь далеко клубився білий туман, що ховає дно. Але нам і без того було ясно, що вона дуже глибока. Дункан люто штовхнув камінь, що валявся неподалік, і той ухнув у прірву. Ми прислухалися. Тиша.
   - Хаос! - сплюнув я. - І що будемо робити? Коні через міст не підуть.
   - Зав'яжемо їм очі і спробуймо провести, - подала ідею Джайна.
   - Думаєш, міст витримає? - скептицизм останнім часом став моїм постійним супутником.
   - Сподіваюся, але з паладіном я не хочу більше зустрічатися.
   А я ніби горю бажанням. Поглянув на Дункана.
   - А що ти скажеш?
   - У нас немає вибору! - знизав плечима той.
   Чудово. Хипкий стародавній міст є наш єдиний шанс на порятунок. "Тільки ось на порятунок? Раптом він у самий невідповідний момент звалиться вниз. І привіт, богам!" - зрадливо заговорило почуття самозбереження. "Хоча, що це ти хвилюєшся?" - одразу пролунав другий голос. Голос розуму. - "Тобі ж не вперше ризикувати. Тим більше ти ходив колись канатом, а адже він набагато вже містка. Та й міст цей ніби зроблений на славу". Справді. І чого я хвилююсь? Якщо мені на роду судилося кінчити життя на дні цієї ущелини, то так тому й бути. Адже від долі не втечеш. А якщо втечеш, то, значить, не доля.
   Тим часом Дункан наблизився до мосту й уважно оглянув мотузки борту, а потім обережно наступив на вузьку поперечну дощечку, перевіряючи на міцність. Він зробив крок, а потім ще один. Міст захитався, заскрипів, але все ж таки витримав.
   - Порядок! Мушу витримати, - нарешті констатував охоронець. - Тільки ось хитається сильно.
   - Це не проблема, - струснула волоссям Джайна. - Я спробую стабілізувати.
   Вона заплющила очі і тихо-тихо щось зашепотіла. Піднявся вітер, що ще сильніше розгойдав міст, але він майже тут же стих і міст миттю зупинився. Дункан перевірив мотузково-дерев'яну конструкцію ще раз і схвально кивнув.
   - Чудова робота, сестричка.
   - Що ти зробила? - спитав я.
   - Направила повітряні потоки одночасно з чотирьох боків так, щоб вони затиснули міст.
   - Ти це вмієш? - я округлив очі.
   - А ти думав маги тільки вогняними кулями та блискавками кидаються і демонів закликають?
   - Ні звичайно...
   - До речі, якщо ти не знаєш я дипломований аеромант, то управління повітряними потоками - моя спеціалізація.
   - І ти можеш викликати бурі?
   - Якоюсь мірою, адже це здебільшого водна стихія, - Джайна трохи помовчала, а потім скинула голову. - Але мені добре вдаються смерчі і торнадо. А ще якщо виникне така необхідність дощ і сніг, за наявності відповідної хмари на горизонті, звичайно.
   - Здорово.
   Позаду пролунав тупіт копит, і з-за повороту на змиленому коні вилетів Річард.
   - Поспішайте. Він приб... - побачивши прірву, близнюк замовк, і різко осадивши коня, здивовано свиснув.
   - Ах ти, демоне!
   Річард глянув на Дункана, що копошився у своїй сідельній сумці.
   - Проїхатись можна?
   - Наче так, - озвався той, виймаючи купу ганчір'я. При найближчому розгляді я зрозумів, що це полотняні мішковини.
   - Чудово. Паладін наближається. - Річард спішився і наблизився до краю. - Хм... Високо, однак.
   - Чи далеко він? - спитав Дункан, роздаючи нам мішки. - Надягніть це на морди коням.
   Запашні хлопці ці хлопці. Треба ж, а я навіть не подумав про те, щоб обзавестися такою простою штуковиною, як мішок на очі. Хоча, з іншого боку, його можна було б замінити і звичайним плащем.
   - За п'ятнадцять-двадцять хвилин буде тут.
   - Хаос! - зірвалося в мене. Рука здригнулася, але все ж таки я натягнув мішок на свого Алтаїра і ласкаво погладив його по шиї, заспокоюючи.
   - Може, обрушимо на нього скелі? - запропонувала Джайна.
   - Мені багато - Річард, нарешті, відірвався від споглядання безодні. - Є спосіб кращий.
   - Який? - насторожилися ми.
   - Обрушимо міст, - він усміхнувся. - Тільки ви троє переправляйтеся спочатку.
   - А ти? - Округлила очі Джайна.
   - А я залишусь. Хтось має обрубати мотузки.
   - Це можна зробити і з того боку.
   - Можна, - холоднокровно кивнув Річард. - Але де гарантія, що у паладина в запасі немає заклинання, або артефакту, що дозволяє йому просто переміститися на той бік?
   - Тьху ти!! - раптом вилаявся Дункан, зриваючи мішок із голови коня. - А що ми мудрі? Джайна ну сваргань-ка швиденько нам телепорт на той бік, - і посміхнувся.
   - Точно! - я з досади грюкнув себе по лобі. Із цим гребінним паладином мізки вже перестають варити. Навіть не віриться, що ми забули про такий спосіб переміщення.
   Чарівниця почервоніла і зніяковіло кивнула. Їй також було соромно. Вона скинула руки, описав кілька пасів, і тут же в повітрі заблищав овальний блакитний диск.
   - Давайте ступайте, - кивнув головою Річард у бік телепорту. - Час дорогий.
   - Річі, ти певен, що робиш? - нахмурилася Джайна.
   - Звичайно, певен, мала. Обіцяю, він більше не переслідуватиме нас.
   - Давай я залишусь, краще, - тихо прошепотів Дункан.
   - Ні! - Річард глянув на нього. - Це мій бій, Дунк. Та й мечем я володію, краще, ніж ти.
   - Це колись було... - зарозуміло почав Дункан. Але Річард його обірвав.
   - Не треба. Ми знаємо, що це правда. Ти не маєш жодного шансу проти цього типу.
   - А в тебе ніби є! - вигукнув близнюк.
   - Подивимося, - весело підморгнув йому Річард і передав поводи свого скакуна. - Тримай. Прив'яжеш на тому боці. І їдьте, а я потім вас наздожену.
   - Зараз не час грати у героїв! - спробував розсудити брата Дункан.
   - Саме час, - весело хмикнув Річард. - В мене є план. Сестренка, будь ласка, дістань мені щит.
   Все ще невдоволена рішенням брата Джайна похмуро кивнула, опустила праву руку вниз, а наступної миті в її руці матеріалізувався вигнутий дугою ростовий квадратний щит, пофарбований у червоний колір. На щиті була зображена золота левова морда.
   - Дякую, - Річард з легкістю підхопив щит лівою рукою, а правою поплескав по крупу свого коня, що стояв поруч.
   Ну все, давайте. Ідіть, - він легенько підштовхнув брата у бік порталу. - Все буде добре.
   - Почекай, - раптом заявила Джайна, матеріалізувавши свою палицю. - Я дам тобі помічника.
   - Не треба, - замотав головою Річард. - Ти себе втомиш.
   - Нехай, але ти наодинці з цим монстром не залишишся.
   Вона змахнула палицею, кристал у набалдашнику засяяв і відразу повітря навколо неї наелектризувався і почав згущуватися, поки Джайна не виявилася поміщена в мерехтливу прозору сферу, по поверхні якої періодично пробігали блакитно-зелені сполохи, а незабаром смарагдово-зелене. Джайни. Потім, підкоряючись черговому помаху палиці, сфера покинула чарівницю і кинулася до купи каміння. І хоча Джайна залишилася стояти на місці, але в центрі прозорої кулі, як і раніше, проглядався її зелений силует.
   Потріскуючи, сфера зіткнулася з камінням. Я очікував, що зараз станеться якийсь спалах або вибух, але нічого подібного. Сфера просто увійшла до купи і розпалася. А потім насип заворушився, каміння в ньому самі з собою засувалося, багато хто з них піднявся в повітря і закружляв, складаючись у величезну людиноподібну фігуру.
   Джайна захиталася і стала повільно осідати, але Дункан з Річардом її відразу підхопили і обережно притулили спиною до найближчого валуна. Я кинувся до неї.
   - Річі, дай мені якийсь камінчик - тихо промовила Джайна.
   Близнюк кивнув і, піднявши з землі шматочок базальту, простяг його сестрі. Вона піднесла уламок до губ і щось зашепотіла над ним. Дункан глянув на мене.
   - Злодій, витягни з сумки на її сідлі флакон із синьою рідиною! Живіше!
   Тим часом Джайна закінчила шепотіння і знесилена відкинулася назад.
   Я кивнув і кинувся до коня чарівниці. На те, щоб відкрити сумку мені знадобилися лічені секунди, знайти і витягти фігурний пляшечку ще менше, коли ж я повернувся до де Кілморан, то злякався. Над ними гранітною скелею височив триметровий гігант, складений цілком із каміння.
   - Ну що ти підвівся!! - заволав Дункан.
   Прокляв себе за повільність, я в два стрибки опинився з ними поряд і простягнув флакон близнюкові. Зубами висмикнувши пробку, той приставив шийку до губ Джайни силою вливаючи зілля їй у рот. Чарівниця була бліда і дуже ослаблена, але все ж таки випила рідину.
   - Що це було? - спитав я.
   - Мано. - Еліксір, що відновлює магічні сили, - пояснив Річард. - Вона вклала надто багато життєвих сил у големи. Майже осушивши себе дощенту.
   - Навіщо? - не зрозумів я.
   - Заради мене, - він насупився і підібрав із землі зачарований камінчик. - Щоб той був сильніший.
   - Ясно, - сестринське кохання. Ну що ж, сподіваюся, її жертва не буде марною і Річард все ж таки здолає паладина. - А що за камінь такий?
   - Контроль за големом.
   Річард зняв із себе армійський плащ і, спритно повернувши його, підклав під голову та спину сестри. Кілька миттєвостей ми чекали на Джайну, потім на її щоках став виявлятися рум'янець, і вона розплющила очі.
   - Ти як? - спитав Дунк.
   - Вже краще...
   - Ну, і навіщо ти це зробила? - насупив брови Річард. - Я б і без таких зусиль упорався з цим інквізитором.
   - Бо я так хочу! - огризнулася сестра. - І не хочу тебе втрачати!
   - А я ще й не збирався на небеса! - ринув старший брат.
   - Гаразд, проскакали, - втрутився в їхню лайку я. - Що зроблено те зроблено!!! Давайте тепер краще вирішимо, що робитимемо далі!
   Близнюк глянув на мене.
   - Все вже вирішено, злодій. Ви троє перебираєтеся на той бік, а я... - Річард осікся і поглянув на кам'яного гіганта. - А ми залишаємось тут і спробуємо затримати паладина.
   - Може, хай голем поодинці затримуватиме святошу? - Запропонував я. При цих словах Дункан, що допомагає піднятися Джайне, підняв голову і спрямував повний надії погляд на брата. - Навряд чи інквізитор упорається з таким громилом.
   - А якщо впорається? Виключено. Я залишаюся.
   - Самовпевнений дурень! - люто буркнув Дункан.
   - Може бути! - нітрохи не образився Річард. - Але паладин на той бік не перебереться. Обіцяю!
   І чомусь я йому повірив. Було в словах близнюка щось таке... Ні. Не порожні бравада і хвальба, а впевненість. Справжня впевненість. Якби я співчував інквізитору, який переслідував нас, то мені якраз зараз варто було б його пошкодувати.
   - Бережи себе Річард, - тихо прошепотіла Джайна і обійняла брата.
   - Не хвилюйся, мале. Ми ще погуляємо на твоєму весіллі. - Близнюк бешкетно їй підморгнув. - Ось побачиш... Ну, давайте. Їдьте.
   Джайна відсторонилася і, підхопивши поводи своєї Стрілки і кинувши повний смутку, погляд на старшого брата, швидко зробила крок у портал. Майже відразу на тому боці провалля виник аналогічний магічний диск, а потім з нього вийшла чарівниця.
   Якусь мить близнюки міряли один одного пильними поглядами, і раптом не кажучи жодного слова, різко обнялися.
   - Не лізь на рожен, Дракон, - сухо сказав Дункан.
   - Якщо все ж таки, щось зі мною трапиться. Ти вже потурбуйся про неї,- тихо відповів йому брат.
   Дункан похмуро кивнув і, не обертаючись, попрямував до телепорту, що висів у повітрі, прихопивши по дорозі поводи свого і річардовського скакунів.
   - Ну що ж, злодій. - Річарде, глянув на мене. - Мені дуже шкода, що так сталося з твоїми друзями. Повір. А якщо вже я чимось образив тебе, то не тримай на мене зла.
   - Ми самі вибрали свою дорогу, - сумно кивнув я і потиснув мені руку. - Удачі тобі. І зроби вже цього гада.
   - Замітано! - усміхнувся близнюк. - Гаразд. Давай тупай. Тут зараз таке почнеться...
   Я підхопив поводи і ввійшов у чекаючий тільки мене диск.
   І знову все сталося надто швидко. Мене обдуло холодом, усе навколо стало небесно-блакитним і я вже стою серед Джайни і Дункана, а з того боку прірви, нам тріумфально салютує мечем Річард.
   - Я вас скоро наздожену, - долинув до нас його голос, а потім він повернувся спиною і, не обертаючись, попрямував назустріч паладину, що супроводжувався по п'ятах прощальним подарунком Джайни.
   Не кажучи жодного слова, ми розгорнули коней і поскакали геть. На душі було паршиве.
  
  * * *
  
   Залишившись практично на самоті, Річард, ще раз перевірив, чи легко виймається меч з піхов, чи на місці камінь з руною і камінь управління, і, помахавши трійці з того боку, призовно свиснув голему. А потім попрямував униз дорогою. Показні впевненість і веселість тут же залишили близнюка, і він повністю зосередився на бою.
   Річард не хотів зізнаватись товаришам (та й собі теж, що вже гріха таїти), у тому, що та тріпа, яку їм з Дунканом задав паладин тоді на дорозі в Ель-Сагран, виявилася дуже сильним ударом по його самолюбству. Ще б пак, досі, незважаючи на сотні проведених ним тренувальних і реальних боїв з кращими фехтувальниками імперії, він не зустрічав супротивників, здатних перевершити його володіння мечем. Вчитель де Ферт, зрозуміло, не береться до уваги.
   І ось у якихось богами забутих землях йому, та не одному, а на пару з братом, (теж, до речі, непоганому фехтувальнику), ставить тріпку якийсь здоровенний бугай у білому плащі. Подумати тільки. Йому! Імператорському гвардійцю! Уславленому Алому Дракону!
   Зрозуміло, де Кілморан старший розумів, що гнів - не найкращий супутник воїна, але нічого з собою вдіяти не міг. Уражене самолюбство кричало про криваву помсту, руйнуючи всі аргументи розуму. І тому, він, відправивши подалі брата і сестру (ні до чого їм бачити його поразку, якщо вона все ж таки буде), готувався взяти реванш. І мовчки встав посеред дороги, чекаючи на свого супротивника.
   Близнюк все ж таки помилився - паладін з'явився через поворот хвилин через тридцять. Побачивши тих, хто чекав на нього світловолосого охоронця і кам'яного гіганта, він насторожено завмер і став озиратися.
   - Ну, йди сюди, громила! - криво посміхнувшись, Річард виставив перед собою скутум яскраво-червоних драконів і, вийнявши меч, зайняв бойову стійку. - Подивимося, хто з нас найкращий!
   Голем же розкинув руки і зробив клишоногий крок назустріч святому братові. Земля здригнулася. Переконавшись, що інших супротивників поблизу немає, Паладін звичним рухом підняв важкий молот і з коротким ревом кинувся на парочку.
  
  * * *
  
  
   Прірва з Річардом, що самотньо стоїть на тому боці, вже давно зникла за скелястим гребенем, і ми встигли проїхати порядну відстань, як раптом Джайна здригнулася і різко обернулася. Обличчя її зблідло. Вона прикусила губу, а в куточках очей заблищали сльози.
   - Що трапилося? - насторожився я і глянув на Дункана. Той теж був біліший за крейду і, стрімко скоротивши дистанцію між собою і сестрою, обійняв Джайну і поїхав поруч. Чарівниця уткнулася йому в груди і плечі її засмикалися.
   Зрозуміло. Сторожі в дії.
   - Що з ним? - одними губами запитав я близнюка, делікатно намагаючись не дивитися на Джайну, що ридає, в лічені миті перетворилася з грізної чарівниці в звичайну жінку.
   - Зв'язок обірвався, - також відповів він, заспокійливо погладжуючи сестру по волоссю.
   - Як тоді у вежі?
   - Ні! Ніби він... - близнюк замовк не в змозі видавити це слово. Але я й тут зрозумів. Втім, думаю, кожен би тоді зрозумів...
   Їхній брат загинув і це факт. Іншого пояснення поведінки Джайни і Дункана я не знаходив. Боги, за що нам таке? Спочатку був Шрам, потім я мало не вирушив на Похмурі рівнини, потім Змійка, тепер ось Річард... Схоже, смерть іде за нами по п'ятах, і методично вибиває з сідла одного за одним. Небо, у що ж таке ми вплуталися і хто з нас, Хаос візьми, буде наступним?
   Декілька хвилин ми їхали мовчки, а потім Джайна взяла себе в руки і, відсторонившись від брата, витерла сльози.
   - Здається, я почала тебе розуміти, Діку, - тихо прошепотіла вона.
   Що я міг сказати на це? Нічого. Тому я просто промовчав. Втім, гадаю, чарівниця і не чекала від мене відповіді.
   - Я повернусь і перевірю... - тихо прошепотів сестрі Дункан.
   Джайна тривожно перевела вологі очі на брата.
   - Гей. Я не прийматиму бій! - близнюк примирливо скинув руки. - Драпану відразу ж, як побачу його.
   Ага. Як же. Десь щось подібне я вже чув.
   - Просто хочу переконатися, - продовжував тим часом Дункан. - Обіцяю!
   Джайна відвела сумний погляд і опустила голову. Схоже, вона теж не повірила охоронцю, але розуміла, що переконати брата неможливо.
   - Обіцяю, - тихо повторив Дункан і потім подав мені знак трохи пригальмувати.
   - Слухай сюди, злодій, - швидко зашепотів де Кілморан, коли я порівнявся з ним. - Тепер ти відповідаєш за Око.
   Дякуємо за ласку. Усе життя мріяв померти героєм.
   - Я поїду перевірити. Може, Річард все ж уцілів.
   - А як же ваші Узи?
   Він багатозначно глянув кудись убік.
   - Всяке буває...
   Кілька кроків ми проїхали мовчки.
   - І ось що, Діку... - знову почав Дункан.
   Я здивовано скинув брови. Вперше за той час, що я знаю близнюків, хтось із них звернувся до мене на ім'я.
   - Якщо з Джайною щось трапиться, я тебе і з того світу дістану, - беззлобно прошепотів він. - Сподіваюсь ти зрозумів?
   - Зрозумів, - кивнув я. Тільки дарма він так. Я і без його загроз не дозволю жодному волоску впасти з голови Джайни. Кістьми ляжу, але не дозволю!
   - Я знав, що ти кмітливий, - кивнув Дункан і, кинувши прощальний погляд на сестру, розвернувся і поскакав назад до прірви.
   Я пришпорив коня і порівнявся з Джайна. Чарівниця апатично їхала мовчки, а я не знав, що їй сказати і як підбадьорити. Говорити, що все буде добре і Річард неодмінно повернеться, мені здавалося нахабним лицемірством. Тому я просто про себе молився небесам, щоб Дункан знайшов Річарда, або хоч би повернувся живим сам.
  
  * * *
  
  
   Рубінові краплі крові з методичною завзятістю довбали в дощатий настил, безжально намагаючись пробити наскрізь уперту деревину і зникнути в білій туманній безодні. Під вагою людини, що стоїть на ньому, старий міст монотонно розгойдувався, ніби відбиваючи падаючим краплям останній такт.
   Солоний піт застеляв очі. Розсічена неймовірно сильним ударом, броньована тканина на грудях наливалася червоним. Але тепер він знав, що народився саме для цього бою. Страшного бою. Бій, який назавжди має вирішити долю кількох людей. І він не мав права на поразку.
   Стоячи посеред моста, простягнутого над безоднею, Річард різким помахом голови, відкинув з чола мокре неслухняне волосся і, відвівши праву руку із затиснутим у ній мечем трохи назад і вбік, трохи сів.
   Перший раунд залишився за паладіном. Колишній Червоний Дракон був змушений це визнати. А ще йому з сумом довелося визнати, що супротивник перевершує його за всіма параметрами. З големом той розібрався ще на початку бою, просто тупо жбурнувши в нього свій величезний молот, що запалився жовтим світлом. І тепер кам'яний гігант, незважаючи на відчайдушну спробу чарівниці посилити його життєву межу, знову лежав кам'яною купою.
   Одне тішило, інквізитор втратив свою страшну зброю - молот поховали собою уламки голема. А витягти його назад Річард не дозволив. Втім, як виявилося, святого брата це не дуже засмутило, бо з мечем, що висів на поясі, він поводився не гірше. Крім того, парирувати удари меча паладина було також безглуздо, як зіштовхувати лезо з його молотом. Аж надто нищівні удари завдавав той - щита імператорського гвардійця вистачило лише на пару ударів, адже по міцності скутум Пунсового дракона перевершував щити важкої піхоти. Причому, блокувавши щитом останній удар, Річард ледь не відбив собі ліву руку, і тепер навчений гірким досвідом лише ухилявся від випадів і ударів святоші, час від часу шкодуючи лезом останнього, подібно до розлюченої бджоли, що кружляла навколо ведмедя, що забрався до неї в вулик.
   Але така тактика не приносила жодної практичної користі, оскільки рани, які були б смертельними для будь-якої іншої людини, для паладина максимум виявлялися глибокими подряпинами. А ось рани, у свою чергу нанесені паладином, на подряпини ніяк не тягли, і лише неймовірне мистецтво майстра меча дозволило близнюкові зробити так, щоб вони не були смертельними.
   Втім, під час чергового ухилення від удару, Річарду все ж таки вдалося зачепити паладина і серйозно розсікти тому стегно, що значно зменшило рухливість представника Святого братства і дозволило пораненому близнюкові, що стікає кров'ю, відступити для короткого перепочинку. Але Паладін не вгамувався і продовжував наступати, загнавши близнюка на міст. Туди, де він не мав простору для маневрів.
   І ось тепер, застигнувши над прірвою, Річард готувався до своєї останньої сутички. Противник не забарився. Сильно накульгуючи на поранену праву ногу, він впевнено ступив на міст. Під його важким чоботом конструкція, що здається настільки кволою, ще сильніше захиталася.
  
  * * *
  
   Святий брат Алесандро Орлум зручніше перехопив свій меч і піднісся молитву Ландазару, ступив на зустріч противнику, що чекав його. Нечестивець виявився добрим. Він би сказав: дуже хороший. Те, що показав цей тип на дорозі в Ель-Сагран, як виявилося, були лише квіточки. Ягідки ось вони.
   Рана на правій нозі з кожним кроком нагадувала про себе моторошним болем, але паладини Ландазара звикли стійко переносити всі негаразди та напасті, послані їм зверху. І тому він не звернув на неї жодної уваги, лише подумки відзначив і взяв до уваги той факт, що тепер його маневреність та швидкість пересування зменшилися. Втім, у осквернителя теж не було все гладко, і він дозволив загнати себе на міст. Туди, де було простору для маневру, і де він ставав легко здобиччю для гніву Ландазара...
   Немов розуміючи марність своїх спроб, поранений нечестивець повільно задкував до центру мосту від паладина. Десь на краю свідомості промайнуло сумнів у правильності своїх дій, адже цей осквернитель може заманювати його в пастку. Але святий брат відмахнувся від думок. Негоже Молоту Світла, як його називали у Братстві, спасувати перед небезпекою. Немов показуючи, що ніяких чорних думок у нього й близько, супротивник, замахнувшись, стрімко кинувся на інквізитора. Міст захитався ще сильніше.
   Паладін змахнув праворуч ліворуч своїм мечем, але якщо раніше майстер меча ухилявся від його ударів, то тепер зустрів клинок своїм і майже тут же, використавши інерцію удару святого брата, крутнувся у зворотний бік і вдарив у шию. Орлум ледве встиг підняти правий лікоть і прикритися іломітовим наручем від смертельного удару. Потім перехопив меч оберненим хватом і стрімко вдарив праворуч. Туди, де був його спритний супротивник.
   Нечестивец міг прикритися, міг увернутися, але, на подив паладина, майстер не зробив ні того, ні іншого. Він просто дозволив мечу встромитися в свою плоть, дозволивши Світла в черговий раз перемогти над Темрявою. Здивування святого брата щодо дивного вчинку тривало недовго. Тріск канатів мосту, що рвуться, спровокований мечем нечестивця - розвіяв усі сумніви. Поки Орлум завдав удару по майстру меча, той розрубав утримуючий міст канат. Крихка споруда захиталася, розвалюючись, і супротивників кинуло один на одного.
   - Зустрінемося в Безодні, ублюдок, - прошепотів на вухо інквізитору смертельно поранений близнюк, обхопивши паладина. Святий брат рвонувся з обіймів, але передсмертна хватка майстра меча несподівано виявилася нелюдською міцною.
   Заклинання "Оберігаючою долоні", спрямоване на порятунок слуги Світла у критичній ситуації, не передбачало перенесення двох тіл. Невідомо, чи здогадався про це безбожник чи мала місце фатальна випадковість, але мить тріумфу оберталася для незламного Молота Світу поразкою.
   Ну що ж, рано чи пізно це мало статися. Святий брат Алесандро Орлум це розумів і приготувався стійко зустріти свою смерть, і лише прикрість через провал місії затьмарила його.
   З гучним тріском лопнуло останнє волокно каната і два тіла, що зчепилися в смертельному поєдинку, кинулися вниз, у приховану туманом прірву.
  
  Книжка перша.
  
  Злодій.
  
  
  Одні йдуть дорогою жадібністю, інші - дорогою честі,
  
  Але є дороги, які краще не вибирати.
  
  
  
  Пролог
  
   Десь, колись...
  
   Сонце смажило немилосердно, буквально розжарюючи навколишні скелі, що ледь встигли охолонути за ніч. У таку спеку все живе ховалося в тінь, але навіть її прохолода погано рятувала від опалювальних променів.
   На порожній і неживій дорозі, що звивалася між двома грядами високих кам'янистих пагорбів, несподівано з'явився невеликий смерч. Він повільно розростався, розкручуючи все сильніше і сильніше, тихо шарудячи камінчиками. Через мить на місці смерчу виник жовтий диск, що мірно гуде, а ще через пару миттєвостей з нього вийшли дві людини, незважаючи на спеку одягнених у стьобані куртки з пластинами броні. На поясі у кожного висіло довгим мечем. Той з тих, хто телепортувався, що вище до того ж був озброєний коротким списом. Випустивши воїнів, портал безшумно стиснувся, і про його недавнє існування нагадувала тільки самотня стояти на дорозі парочка.
   - Здається на місці - прошепотів Сліпень, насторожено оглядаючи місцевість і дбайливо ховаючи за пазуху кристал телепорту.
   - Впевнений? - також тихо спитав супутник із списом. Навколишні скелі не викликали в нього довіри.
   - А демон його знає. Кабан сказав, що кристал налаштований на певне місце і розкид буде приблизно кілометр від скрині.
   - Кілометр... - передражнив Сліпя копійник. - Добре ще, що нас висадило на дорогу, а не на вершину однієї з цих скель або взагалі в якусь прилеглу прірву.
   - Знаєш, що, Ділдо? - Огризнувся Сліпень. - Ось повернемося до табору, і вислови там чаклунові все, що думаєш. Гаразд? А мені тут на мозок не капай!
   - Так, гаразд... Що ти, справді... - той, кого назвали Дилдою, одразу пішов назад.
   Кабаном звали чаклуна з їхнього загону найманців. Кілька днів тому, командир загону на прізвисько Хмурий, зіткнувшись із непередбаченою ситуацією, наказав Кабану відправити цю парочку за подальшими вказівками. І загінний чаклун відправив Сліпня і Дилду до наймача, забезпечивши їх другим аналогічним каменем. Для повернення. Чомусь звичайна магія в цих місцях не діяла, і доводилося користуватися запасними раніше артефактами.
   І ось тепер посланці повернулися до табору. Ну, якщо зважати на похибку точки повернення, практично повернулися.
   - Помовч. Дай подумати! - зупинив його напарник, звіряючись із мерехтливим браслетом на руці. Зважаючи на все, вони опинилися на невеликій ділянці дороги, що обгинає пагорб, і обидва кінці його ховалися за скелями. - Здається нам туди...
   Оглянувшись ще раз воїни, зберігаючи мовчання, попрямували до найближчого з двох поворотів.
   Сліпень, що йшов першим, загорнув за кут скелі і тут же, мало не спіткнувся про дивну людину. Одягнений у сіро-зелений плямистий одяг дивного крою, перетягнутий шкіряним ременем, і обвішаний ще чимось незрозумілим зверху, той щось закопував у землю.
   Зустріч виявилася несподіванкою для обох. Проте повністю розглянути незнайомця Сліпень не встиг, оскільки людина різко завела руку за комір і чітко відпрацьованим рухом кинув укритий там ніж. Той завершив свою траєкторію, встромившись у горло посланця, трохи нижче кадика. Туди де між шоломом та пластиною легкого обладунку залишалася гола смуга незахищеної шкіри. Смерть від розсіченої яремної вени прийшла миттєво, і мертве тіло Сліпня тяжко осіло на скелясту стежку.
   Дилда, що йшов слідом за Сліпнем, скинув спис, але дивна людина виявилася вже поруч. Найманець ткнув списом у плямистого, проте той плавно втік убік, пішовши з-під удару. А наступної миті довготелесий розділив долю свого напарника.
   Вбивця витер потемніле лезо ножа об одяг супротивника і прибрав НРС у вертикально закріплені на плечовій лямці розвантаження м'які піхви. І тут же стрімким перекатом через плече досяг АС, що неподалік, і, пересмикнувши затвор, взяв на приціл поворот, звідки з'явилася парочка.
   - Змій, ти там, дрихнеш, чи що? - беззлобно прошипіла людина в переговорний пристрій бойового зв'язку.
   - Ніяк немає. А що? - обізвалися навушники.
   - Потрудся пояснити, якого хрону, у мене в тилу без попередження гуляють два гості... - він зневажливо сплюнув. - Бойова охорона, матір вашу.
   - У мене все чисто! - здивувався невидимий співрозмовник.
   - Лютий, що там у тебе? - втрутився в ефір інший голос.
   - Та хрін його знає, командире, - невпевнено озвався недавній убивця. - Намалювалися тут несподівано з боку Змія двоє з цих...
   - Ти як?
   - А що зі мною стане? Живий здоровий. Спаси, Христе!
   - Правда, від болотяної жижі прохопив мене пронос! - весело пробився четвертий голос.
   - А ці двоє? - командир проігнорував підлеглого, який процитував явно не до місця рядок колись популярної серед молоді пісні. Пісні з іншого часу та іншої реальності.
   - А що з ними станеться? Відпочивають уже голубчики.
   - Прибрав?
   - Ображаєш, командире, - прошепотів розвідник, обережно рухаючись у бік повороту, звідки виявилися Сліпень та Дилда. - "Двосоті" як є.
   - Вони були самі?
   - Якраз перевіряю.
   - Змій! - переключився голос командира на іншого підлеглого.
   - Повз мене ніхто не проходив, - здивовано відгукнувся прихований десь у горах вартовий із СВД, який спостерігав за далеким кінцем дороги. - Шайтан знає, звідки вони на Лютого вийшли. Не з гір же спустилися - отут провалля. "Духи" мати їх...
   - Командир, - пролунав голос п'ятого члена команди, що досі мовчав. - Кларочка каже, що, можливо, використовувався телепорт. Магія, млинець!
   - Ясно, Снігур!
   Той, кого називали "командир", на мить замовк. Невластива, як правило, для його дітей ненормативна лексика видавала загальну нервозність усієї групи.
   - Чисто! - доповів Лютий.
   - Гаразд. Сподіваюся, більше не буде сюрпризів, - нарешті промовив старший. - Лютий що там із МОНами?
   - Останню залишалося встановити, коли ці двоє з'явилися...
   - Дій!
   - Є!
   - Командир, гості із заходу, - раптом знову пролунав серйозний голос четвертого. - Одна "короб..." - солдат запнувся - віз коротший, мужики! Приблизно дві сотні супроводу. Розрахунковий час підходу - пів години.
   - Встигну! - буркнув фахівець у міннопідривній справі Лютий і попрямував до трупів, що лежали на землі.
   - Змій, на вихідну! - скомандував командир снайперу.
   - Є!
  
  * * *
  
  
   Такого запеклого тріску та гуркоту навколишні скелі не знали, мабуть, з часів падіння тут самого Азора. Звуки були настільки незвичайними, що майже всі навколишні монстри поспішали залишити місце, що стало раптово таким страшним. Втім, шум тривав недовго - люди, що влаштували засідку на караван, добре знали свою роботу.
   На димучій розкинутій дорозі серед розкиданих всюди тіл, самотньо стояла пошарпана візок. Через страшне та закривавлене поле битви до неї рухалися три постаті. Дві з них належали чоловікам у однаковому плямистому одязі. Обидва були озброєні АКСами, що димилися. Вони йшли безшумно, благо м'яко пружні підошви десантних берців гасили будь-який, навіть найлегший звук кроків.
   Третя фігура належала дуже гарній і високій рудоволосій молодій жінці, майже дівчинці. Вона виявилася одягненою в чоловічий одяг, який за фасоном і якістю значно поступався одягу її супутників. Втім, це її мало хвилювало.
   - У вас воістину, жахлива зброя, майор, - промовила зблідла жінка, спираючись на довгу витончену палицю і обводячи очима поле бою.
   - Робота така... - знизав плечима командир розвідроти ВДВ РФ гвардії-майор Олександр Зорін. За роки бойових дій в Афгані, Придністров'ї та першій чеченській він встиг надивитись всякого і тому вид мертвих тіл його, на відміну від супутниці, анітрохи не бентежив.
   - Твоя магія, теж непогана, - озвався другим голосом "Снігура", а в побуті лейтенанта Сергія Снєгірьова.
   - Так. Але піти на таке я, мабуть, не змогла б.
   - Потреба, змусить... - багатозначно заявив Снєгірьов, і, корячись короткому погляду командира, взявшись за борт однією рукою, легко заскочив у віз. З хвилину він копошився в її вмісті і, нарешті, витяг на світ невелику синьо-золоту скриньку, списану рунами. - Це те, що вашому вчителю треба?
   Чарівниця жадібно схопила скриньку і розкрила її. Усередині виявилася лілово-срібна сфера розміром приблизно з кулак здоровенного лейтенанта.
   - Воно! - зраділа чарівниця.
   Майор задоволено кивнув і, піднісши руку до гарнітури, вперше за той довгий час, який вони перебували в цьому чужому для них світі, посміхнувся.
   - Це Зорін. Об'єкт у нас.
   У динаміці пролунали радісні вигуки десантників.
   - Змій, що там із дорогою?
   - Чисто!
   - Ворон?
   - Чисто!
   - Лютий?
   - Все гаразд, командире!
   - Повертаємось... Бойовий порядок колишній!
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Частина перша
  
   Глава перша.
   Діра Демона
  
   Елонія. Теперішній час...
  
   Будь-яке велике місто в Азмурі має нетрі. Місце, де знаходять свій притулок, часто останній, ті, кому просто не пощастило у житті. У таких місцях, як правило, панує злочинність та беззаконня. Однак подібне трапляється досить рідко - частіше місцеві кримінальні боси встановлюють свої закони. І горе тим, хто їх не дотримується...
   Розташоване на закруті річки Ладі-ав-Ландхаліг, портове містечко Аль-Раміш прославилося на все султанство Азмур саме своїми нетрів. Рівень злочинності був настільки високий, що навіть міська варта, що стоїть на боці закону, побоювалася забиратися в Діру Демона без підтримки дружин місцевих халігів. Бруд, злидні і безробіття панували на вулицях Діри. Майже щоночі робилися вбивства та пограбування. Можна навіть сказати, що нетрі повністю виправдовували свою назву. Подейкували, що десь у місті діють агенти султана, і якщо так і далі продовжуватиметься, то Сигізмунд надішле регулярні війська, щоб навести лад на вулицях. Втім, всі вважали це чутками, і Діра Демона продовжувала жити за своїми законами.
  
   * * *
  
   Смеркало. Три людини пробиралися темними, брудними і вузькими вулицями Діри. Вони йшли в ряд, пліч-о-пліч. Судячи з ходи, висока постать у центрі належала жінці. Вона куталася в блакитний плащ із низько насунутим на обличчя каптуром. Мабуть, їй хотілося залишитися не впізнаним - розумна обережність у таких районах, як цей. Її супутники, навпаки, не приховували себе. Високі, златовласі, затягнуті в синю армійську форму і сірі плащі, з мечами за спиною вони були схожі один на одного, як дві краплі води. Близнюки рухалися з котячою грацією і пильно дивилися на всі боки, уважно вивчаючи кожного зустрічного, чи то старенька, чи молодий хлопець з пов'язкою-емблемою однієї з вуличних банд. Досвідчений воїн з першого погляду визначив би, що це дуже сильні і небезпечні супротивники, і без крайньої необхідності краще з ними не зв'язуватися. Втім, серед бандитів дурнів не виявилося і тому трійця безперешкодно дісталася північної околиці нетрів.
   Вони деякий час постояли, про щось перемовляючись, перед присадкуватим двоповерховим будинком, з якого долинали музика і п'яний сміх. "Сталева троянда" гласила табличка, прибита над входом. Під текстом синьою фарбою зображалася якась закорючка, яку навіть п'яну не можна було прийняти за троянду. Потім один із близнюків попрямував до входу, жінка рушила за ним. Другий близнюк уважно оглянув вулицю і пішов слідом за супутниками.
  
   * * *
  
   Коли двері відчинилися, впускаючи чергових відвідувачів, я глянув на пару за сусіднім столиком. Чорноволоса смаглява ельфійка в зеленому чоловічому одязі мені ледь помітно кивнула, її супутник - невисокий темноволосий хлопчина зі шрамом на лівій щоці, і синіми очима, помітивши її рух, відкинувся на спинку стільця і, як би ненароком, поклав собі ножні. Я насупився і про всяк випадок вийняв кинджал, сховавши його в складках чорного плаща.
   Сьогодні в трактир набилося на диво мало відвідувачів: троє завсідників - звичайні трудяги, які намагаються знайти забуття від життєвих проблем у дешевому вині, і близько півдюжини матросів, що тільки сьогодні зійшли на берег із торгової галери. Один із них досить непогано грав на дуді невигадливий мотив, решта ревли під цю музику популярну кабацьку пісню.
  
  І ось на галереї я знову танцював
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  І небо спохмурніло, вітер міцнів
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  "Тримайтеся, хлопці!" - наш шкіпер зойкнув.
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  Обвалилися хвилі, рангоут тріщав
  
  Під вовчий оскал, під вовчий оскал.
  
  
  
  
   Трактирщик Мадлуф за стійкою, мабуть, уже вдесяте за вечір протирав свої глиняні кружки. Місцевий вибивала - величезний і мускулистий сірий орк на прізвисько Череп, розвалившись, сидів на колченому табуреті біля цієї ж стійки і точив величезний тесак, хоча, рідко його використовував, воліючи діяти голими руками. Громила любив бійки.
   Я глянув на свого. Високий, світловолосий, середньої статури, одягнений у солдатську форму, але явно не солдат. Його довге трохи нижче плечей волосся обрамляло правильні і, я навіть сказав, красиві риси обличчя, а шляхетна постава видавала в ньому халіга. А можливо навіть самого каліфу.
   Прибулець завмер біля входу, уважно вивчаючи обстановку. Його оцінюючий погляд плавно ковзав від столика до столика, трохи затримався на Черепі, матросах, моїх сусідах і зупинився на вашому покірному слузі, потім продовжив свій рух, але незабаром знову повернувся до мого столу. Наче мені немає ніякої справи до нього, я взяв глечик і, повільно налив вино собі в кухоль, сьорбнув.
   Гидкий смак, але ми поки що не могли дозволити собі щось інше.
   Тим часом прибулець відсторонився, пропускаючи ще когось. Краєм ока я помітив, як напружилася ельфійка в зеленому. Цікаво. У трактир увійшла висока дівчина в блакитному плащі, щойно увійшовши, вона відкинула з обличчя капюшон і струснула головою, золотисте волосся розплескалося по плечах, і я поперхнувся.
   Святі боги! Так, Крихітка Мірса, наш інформатор з Кварталу халігів, не брехав, коли описував її. Я ще ніколи не бачив такої красуні.
   У свою чергу, оглянувши зал, вона затримала погляд на ельфійці і сказала щось своєму супутнику, що кивнув. Красуня попрямувала до мене. За нею слідом з'явився ще один відвідувач. Він виявився точною копією першого. Має бути брати-близнюки. Двійники обмінялися кількома фразами, подивилися на ельфійку і рушили слідом.
   Схоже, нас розкусили. Конспіратори гребані!
   Дівчина у блакитному плащі зупинилася перед моїм столиком. У повітрі запахло бузком і ще чимось мені незнайомим. Близнюки миттю встали з обох боків. З першого ж погляду на них я зрозумів, що якщо почнеться заварушка - нам не позаздриш. Аж надто круто виглядають ці хлопці. Тут я помітив чорно-блакитні стрічки на рукоятках мечів, що стирчали з-за плечей близнюків.
   Вони ще й майстри клинків. Час від часу не легше".
   - Отже, ти і є той, якого називають Павуком та найкращим злодієм в Аль-Раміші? - Запитала незнайомка у мене, звабливо, усміхнувшись. Голос її виявився дзвінким та мелодійним.
   Я знову глянув на неї.
   Яка ж вона все-таки гарна. Вузьке обличчя з витонченими рисами, золотисте, як сонячне проміння волосся трохи нижче за плечі, великі смарагдово-зелені очі з довгими віями, червоні злегка пухкі губки, маленький носик. А її посмішка... Та за одну ніч з такою красунею багато хто в цьому місті готовий був би віддати пів життя. Так зібрався. Головна справа. Я надав своєму голосу впевненості та байдужості.
   - А ти означає той чоловік, про якого говорили, що йому потрібні послуги першокласного злодія? - відповів я запитанням. - Тож чим можу допомогти?
   - Мене звуть Джайн. Це мої брати Дункан та Річард. Я не з Охорони, не хвилюйся. Мені справді потрібні твої послуги. І я добре за них заплачу.
   - А я й не хвилююся. Там таких гарних не тримають.
   Мені здалося, чи я її, здається, збентежив. Чудово. Потрібно продовжувати.
   - Друзі звуть мене Диком. "Павук" - це так, для справи. Прошу сідай. - Я вказав на місце навпроти.
   Такі ж зеленоокі, як і їхня сестра, близнюки байдуже оглядали зал. Череп уважно стежив за нами, але побачивши, що розбирання ми влаштовувати не збираємося, повернувся до заточування. Парочка за сусіднім столиком, старанно вдавала, що захоплена один одним. Мадлуф попрямував до нас, сподіваючись прийняти замовлення, але хтось із братів зробив попереджувальний жест і шинкар, невдоволено косячись на мене, повернувся за стійку.
   - Ви ж не солдати, правда? - звернувся я до близнюків.
   - З чого ти це взяв? - похмуро запитав чи Дункан, чи Річард.
   - Ваші мечі. Аничар носять їх на лівому стегні, а не за спиною, як ви.
   До того ж, практично ніхто з наших військових не користується прямими мечами. У всіх ятагани.
   - А може ми зі спецвійськ. І там у нас так заведено.
   - Не думаю. У "Кігтів" своєрідні мечі з двома мечами, а у "Нічних пластунів" форма інша.
   Так і цих я збентежив. Чудово.
   - Ти вгадав, - сказала Джайна. - Вони не солдати. Вони - мої охоронці. А форма ваших солдатів просто зручна для воїнів.
   "Наших солдатів?" Ага, отже, вони взагалі не місцеві! Дивно, але кажуть вони всі без акценту, ніби все життя прожили в Азмурі. Цікаво.
   - Ще б пак, адже її розробив сам Архімаг Морзус за спеціальним замовленням муршира Алпана бін Васіма. У волокно вплетені сталеві нитки. Хоча моя вам порада - краще її зняти - тут не люблять поплічників султана.
   - А ти служив у армії? - швидко спитала Джайна.
   - Не зовсім, - відповів я ухильно, подумки хаоснувшись. "Болван. Треба бути обережнішим". - У моїй справі, чим більше знаєш, тим краще. А що? Це так важливо, чи служив я в армії чи ні?
   - Ні, звичайно, просто я хочу більше дізнатися про людину, яку збираюся найняти?
   - А хіба моєї репутації "кращого злодія в Азмурі" замало? - я спробував пофліртувати і в свою чергу подарував їй найчарівнішу усмішку. Раптом щось у мене з нею вийде.
   Джайна на мить замислилася і насупилась.
   - Ти правий. Репутації буде достатньо.
   Хаос! Я ж знаю, що вона хотіла сказати не це. Невже я щось зробив не так?
   - Тож чим я можу тобі допомогти? - я постарався перевести розмову на іншу тему, доки остаточно все не зіпсував.
   - Скажімо так. В одного мого знайомого була викрадена якась річ. Я знаю викрадача і знаю, де вона зберігається. Мені треба повернути цю річ. І повернути якнайшвидше.
   Ну і хто кого з нас водить за носа?
   - А якщо докладніше. Яка річ? Хто викрадач? Ну і так далі в тому ж дусі...
   Джайна знову окинула поглядом зал: сусідська парочка мало не лобизувалася, вибивала точив тесак, матроси все також горланили свою чудесну пісню.
   - НЕ тут. Ми зупинилися у готелі "Меч та Квітка". Знаєш де це? - я кивнув. Вона навіть не підозрює, що нам це вже відомо. Життя злодія не таке вже й легке: у нього багато ворогів, тому доводиться бути обережними та завбачливими. - Добре. Приходь туди завтра опівдні. Там усе й дізнаєшся. І своїх товаришів можеш привести.
   - Яких ще товаришів?
   Джайна лише чарівно усміхнулася.
   - Дунк, - дівчина простягла руку, і близнюк праворуч витяг із складок плаща туго набитий позв'язуючий мішечок і передав його сестрі. Та поклала його на столик і посунула до мене.
   - Ось тут триста півмісяців. Це завдаток. Отримаєш ще сімсот, коли виконаєш завдання. Іде?
   Тисяча півмісяців? Я не повірив своїм вухам. Мабуть, має серйозні проблеми, раз вона готова викласти таку суму. Ці гроші можуть здорово нас врятувати. Та ще й залишиться.
   - Триста півмісяців - це велика сума. А ти не боїшся, що я просто візьму ці гроші і ти мене більше не побачиш?
   - Ні. На мою думку, ти не схожий на дурня, щоб зробити таке, і розчарувати нас, чи не так? Чи я помиляюся? - Вона пильно глянула мені в очі. Близнюки бридко посміхнулися, ніби кажучи: "Ну спробуй, тільки дивись потім не пошкодуй про це".
   Ось виродки.
   - Ні звичайно. Ти маєш рацію - я не дурень. - Принаймні, після випадків з Білою Баштою та кільцем Мюррида я став набагато мудрішим. - Я просто запитав...
   - От і добре. Ну що? Ти згоден взятися за це завдання?
   Ну ось, Діку, а вважаєш себе мудрим, знову ж таки лізеш на меч, не знаючи, наскільки він гострий. Але з іншого боку - тисяча півмісяців може вирішити всі наші проблеми і з Мадлуфом, і з "Ножами". Мабуть, варто ризикнути.
   - Домовилися. Значить завтра опівдні, чекайте. - Я засунув мішечок у кишеню і тільки тут згадав про захований кинджал.
   - Чекатиму, Дік. Буду... - Джайна знову обдарувала мене своєю променистою усмішкою, потім піднялася і, не озираючись, попрямувала до входу. Близнюки пішли за нею. Двері за ними зачинилися, а я ще довго дивився їм услід, розчарований, що моя недавня співрозмовниця так швидко йде. Мені здавалося, що я знав її все життя, хоч ми з нею ледве знайомі. Швидше б настав цей завтрашній полудень...
   - Гей, Діку, з тобою все гаразд? - голос з хлопця зі шрамом вивів мене із задуму.
   - Так, Шраме, все добре, - я пересів до своїх сусідів. - Просто задумався про майбутню справу. Якщо все вийде, ми матимемо тисячу монет.
   Шрам свиснув.
   - Навіть так? Мабуть, Мірса не даремно їсть свій хліб. Таких клієнтів відкопав.
   - Взагалі, якщо ти забув, вони самі на нього вийшли.
   Друг дитинства Шрама - Крихітка Мірса був кимось на зразок нашого таємного інформатора та навідника. Він тримав невеликий шинок у Кварталі халігів, і знаходився в курсі майже всіх подій, що відбуваються у місті. Саме від нього ми й дізналися про когось, хто шукає нашу зграю.
   - Ну, що скажете про наших нових клієнтів? Змійка? - я глянув на ельфійку.
   - Дівча маг. Це, безперечно. І дуже сильний. Я навіть думаю, що у всьому Аль-Раміші не багато хто з нею зможе зрівнятися. Звичайно, вона намагається екрануватися, але таку міць не так просто приховати. Особливо від природної магії ельфів, - вона посміхнулася. - До речі, ти, мабуть, так і не зрозумів, що тебе похмурили?
   - Не може бути.
   - Може, може. Скажи мені, ти пам'ятаєш, у що вона була одягнена?
   Я задумався. А справді, у що вона була одягнена, крім блакитного плаща? Мабуть, на моєму обличчі з'явилося подив, оскільки Змійка продовжила.
   - От бачиш. Ти дивився тільки на її "прекрасне" обличчя. Це чари спокуси. Оскільки за час розмови вона магію не застосовувала, вже я помітила б це, то припускаю, що тут використовувалися пасивні чари. Ну, якщо вона жінка то, швидше за все, справа в її духах. Принаймні, я вчинила б саме так. Що ж до близнюків, то вони звичайні воїни. Чи не маги.
   - Ну, звичайними воїнами я їх не називав би, - це вже висловився Шрам - Хлопці професіонали. До того ж обидва - майстри клинків, бачила стрічки на ефесах? А як трималися. Ні, люба. Ці хлопці знають свою справу. Щодо чарівниці нічого особливого сказати не можу - жінка, як жінка. Щоправда, гарна, зараза. Але мені здається, вони нас розкусили.
   - Те, що я маг, дівчисько зрозуміло відразу. Це точно. Але ось, що ми заразом...
   - Вони це зрозуміли, Змійко. Вона мені сама про це сказала.
   - Ну, то що вони взагалі хотіли? - Запитав Шрам.
   Я розповів.
   - Цікаво. Навіщо такому сильному магу знадобилася допомога звичайних злодіїв? - здивувалася Змійка.
   - Завтра і дізнаємось. Головне нам добре заплатили. І це лише аванс. А гроші нам зараз ой як потрібні, - Шрам з докором глянув на мене.
   Я скривився. Ну, кому, скажіть, подобатися, коли йому нагадують, як він простоволосився, тим більше те, що він сподівається якнайшвидше забути.
   - Та гаразд, Шраме, з ким не буває. Нехай краще Змійка, розповість нам про ці чари спокуси докладніше. Чи можна якось від них захиститися.
   - Зазвичай такі чари використовуються, коли потрібно, справити на когось враження, привернути його до себе або ж розговорити. Самі собою чари нешкідливі, без побічних ефектів. Ельфи, орки, гноми та деякі інші раси імунні до них, але ви люди легко піддаєтеся їхньому впливу. Щоб захиститися від них потрібно мати сильну волю або перебувати під дією захисних чар. У мене десь є амулети, якщо хочете, я накладу на них такі чари.
   - Було б чудово, а то я мало не проговорився про нас.
   Змійка встала і попрямувала до сходів, що вели на другий поверх, де ми винаймали кімнати.
   - Шрам, а як насправді була одягнена Джайна?
   - Діку, я теж не пам'ятаю...
   Ми подивилися один на одного і розреготалися.
   - Гей, хлопці, я бачив, чи у вас з'явилися гроші?
   Ми обернулися на голос. За нашими спинами стояв Мадлуф. У товстуна нюх на дзвінку монету.
   - Так, Мадлуфе, ти не помилився. Скільки ми тобі заборгували?
   - Подивимося, - шинкар закотив очі, і щось забубнив собі під ніс, вдавши, що вважає. Але я, то знав, що він і без цього пам'ятає, хто і скільки йому винен. - Отже, за кімнати ви заплатили на місяць уперед - він ще не закінчився. Ті гроші, які ви мені видали на вино та їжу, ви вже проїли. Так що, оскільки ви мої постояльці і ще не раз мене не підводили, я відкрив вам кредит. Таким чином, на даний момент ваш борг - шість півмісяців.
   Я дістав мішок і вийняв із нього шість монет. Потім ще п'ятдесят. Ми воліли поки що є гроші заздалегідь заплатити за всі наші майбутні витрати.
   - Ось твої шість півмісяців. Тут ще сорок. Тридцять за кімнати наступного місяця. І десять на їжу. Усе? Врахуй ми, завжди тримаємо слово, так що наступного разу, коли ми знову опинимося без грошей, ти знову відкриєш нам кредит, домовилися?
   - Про що мова, звичайно, Павук. - Мадлуф жадібно згріб монети в передню кишеню фартуха і, перевалюючись, наче ведмідь, попрямував до стійки.
   - Та й ще, Мадлуфе, принеси нам три пляшки найкращого вина з твоїх запасів, - крикнув йому слідом Шрам. - І ще щось пожерти. Та швидше, у нас сьогодні свято.
  
   * * *
  
   На той час, коли Мадлуф приніс замовлення, спустилася Змійка. Загалом, при народженні її назвали по-іншому, але її ельфійське ім'я для нас здавалося надто довгим. А оскільки вона завжди одягалася в зелене, ми називали її просто Змійкою. Втім, вона не заперечувала. Незважаючи на свій юний вигляд, вона була як мінімум на сотню років старша за нас зі Шрамом разом узятих, і в нашому злодійському тріо їй відводилася роль магічного прикриття та фахівця з чаклунських пасток. Шрам виступав у ролі шпигуна та фахівця зі звичайних пасток. А ваш покірний слуга, тобто я - зломщик і мозок команди.
   - Все готове, візьміть. - Змійка простягла нам два амулети. - Повісьте їх собі на шию. Вони захистять вас майже від усіх негативних чарів, що діють на розум.
   Я покрутив свій амулет у руках. Нічого особливого. Звичайна дерев'яна монета на мотузці. На одній її стороні вирізано стилізоване зображення полум'я, на іншій - якась руна. Ну та гаразд, якщо Змійка каже, що це захистить нас, значить так воно і є. Я повісив амулет на шию, до вже наявної парочки інших амулетів.
   - А чому ти сказала "майже від усіх чарів"? Амулети можуть не спрацювати? - Шрам випередив мене з цим питанням лише на кілька секунд.
   - Вони спрацюють, але не проти всіх чар. Проти сильних пасивних заклинань, амулети марні. Але ви не хвилюйтеся, на світі мало магів, які можуть використати такі чари. Їхнє створення занадто трудомістке.
   - А від магії Морзуса вони нас захистять?
   Змійка опустилася.
   Зрозуміло.
   - Ну, що ж тоді за успіх нашої нової справи? - Шрам підняв кухоль.
   Я вже зібрався підтримати його тост, але тут мій погляд впав на вхідні двері, що відчинилися, і святковий настрій як мечем сміливо. У трактир упало близько півдюжини "Ножів". Даремно я їх сьогодні згадував. "Ножі" вважалися однією з найкрутіших банд у Дірі. Чисельність її членів сягала двох сотень людей. Вони контролювали майже всю північну частину нетрів, у тому числі і "Сталеву троянду".
   - Гей, Павуку, - закричав довговязий дитинка, що йшов першим, з щурячою мордою, - приймай гостей!
   Інші розреготалися. Бандити попрямували до нашого столика. Усі семеро були людьми. Ми встали. Я оглянув зал. Череп насупився, але нічого не зробив. Троє завсідників, почувши недобре, бочком-бочком потяглися до виходу. Матроси припинили веселитися та вивчали увійшли. Я подумки зазначив, що якщо дійде до бійки, вони можуть стати нашими союзниками. Втім, бійки ми не хотіли. Тільки дурень пов'язується з супротивником, який свідомо сильніший. Наче прочитавши мої думки висловилася Змійка.
   - Увага. Хлопець у чорному - маг, - прошепотіла вона. - Сильніше за мене.
   Хаос! Я глянув на це. Смаглявий, невисокий, закутаний у чорний плащ і абсолютно лисий він намагався триматися позаду інших, мабуть, сподіваючись, що вони його прикриють, коли він чаклуватиме. Я переглянувся зі Шрамом. Він розуміючи кивнув - якщо почнеться бій, його треба прибирати першим.
   Щуряча морда зупинилася переді мною, інші вишикувалися за ним півколом. Всі вони з ніг до голови виявилися обвішані зброєю, багато хто з них тримав у руках оголені клинки і хитромудро скалілися. Дехто дивився хтивим поглядом на Змійку, але за чотири місяці, що ми вже тут, ельфійка навчилася майстерно ігнорувати такі погляди. А ті ж, хто намагався з цією холоднокровною красунею побавитись, згодом сильно шкодували про це. На відміну більшості жінок Діри, Змійка могла за себе постояти.
   - Отже, Павуку, значить, ти знюхався з султановими агентами. Даремно.
   Я відчув, що десь усередині мене зароджується страх.
   - Про що ти, Краску. Які ще агенти? - я спробував надати своєму голосу безтурботності. Фарк був одним із дрібних ватажків "ніжів" і займався інтересами банди в цій частині нетрів. - Це ж чутки, розбещені біднотою, щоб налякати вас. Хіба ні?
   - Не тримай мене за ідіота! - загорлав бандит. - Ти тільки що з ними розмовляв.
   У мене камінь із душі впав. Він прийняв Джайну та її братів за агентів Сигізмунда. Мабуть, солдатська форма останніх ввела його в оману. Це погано, мені не хотілося втрачати таких багатих клієнтів.
   - Фарку, повір мені вони не агенти. Вони просто звичайні мандрівники, що проїжджають, через наше чудове місто. Їм просто потрібні послуги доброго злодія. І все. Не варто витрачати на них ваш дорогоцінний час.
   Ватажок почервонів, блискавично вийняв ніж і приставив вістря до мого горла. Все сталося настільки швидко, що я навіть не встиг злякатися. Шрам потягся, було за мечем, але двоє головорізів направили на нього свої клинки і він примирливо підняв руки. Змійка навіть не сіпнулася. Я захопився її холоднокровністю. Про себе такого я сказати не міг, хоч і знав, що Краск мене не вб'є. Принаймні поки що не стягне з мене "борг".
   - Не вказуй нам, що нам слід робити, - прошипів він. - Мої хлопці скоро притягнуть їх сюди, і ми з'ясуємо. Потурбуйся краще про себе. Ти знайшов гроші? Завтра - останній термін.
   Перш ніж я встиг щось відповісти, Краск знову загорлав.
   - Мадлуфе, де тебе, демони носять! Тягни сюди свою товсту дупу.
   Мадлуф, який весь цей час, ховався за стійкою, намагаючись не привертати до своєї персони зайвої уваги, з усіх ніг кинувся до щуромордого, намагаючись спокутувати свою провину.
   Десь на вулиці гримнуло. Лисий маг насупився. Змійка почала озиратися. Зовні щось діялося, але з-за ножа біля горла мені, зрозуміло, було не до цього.
   - Що завгодно, пане Краску?
   - Сім пляшок твого найкращого вина та плату.
   - Але ж тільки середина тижня...
   - Чого? Повтори, що ти щойно сказав?
   - Зараз, пане Краску.
   Мадлуф рвонув на кухню, а бандюган знову звернувся до мене.
   - Не чую, ти знайшов гроші?
   - Так, - я проковтнув і покосився на Змійку. Вона ледь помітно схвально кивнула. - Вони вгорі в номері. Якщо ти прибереш ножа, я схожу і принесу їх.
   Звичайно, я йому брехав. Гроші були у мене з собою, дякую Джайне. Але ж не діставати їх перед усією бандою. Тож чого доброго можна і без них залишитися.
   - Давай дуй. І поживіше, - він прибрав ніж, і я з полегшенням зітхнув. Фарб глянув на одного з бандитів. - Рудий, сходи з ним.
   Хаос! Цього ще не вистачало...
   Супроводжуючи по п'ятах одним з головорізів, я встиг зробити всього кілька кроків до сходів, як раптом, вхідні двері в черговий раз за вечір відчинилися. На порозі з'явилася людина, що трималася за живіт. Похитуючись, він зробив кілька кроків, вступив у коло світла і я побачив, що це один із "Ножів".
   - Вони прикінчили хлопців та Крюка. Баба - чаклунка... - прохрипів той, хто прийшов і мертво звалився на підлогу, заливаючи все кров'ю з розпоротого живота.
   На кілька хвилин всі заціпеніли, а потім "Ножи" кинулися до виходу, навіть той рудий, що супроводжував мене. Лисий маг на ходу створив якесь заклинання, і його оточила жовта двометрова сфера, що потріскувала і світиться. Мене обдало холодом. Ми перезирнулися і кинулися слідом - схоже, бандити напали на Джайну та близнюків, але видобуток виявився їм не по зубах. Всім натовпом ми вивалилися в ніч.
   Я озирнувся. Десь вдалині, вище вулицею, сяяло, в повітрі пахло грозою, і лунав дзвін мечів. Бандити не змовляючись, одразу кинулися туди. Ми трохи відстали. Від сфери, що оточувала мага, лилося світло, що освітлювало дорогу, і незабаром на наш погляд постали перші трупи. Усі вони належали "Ножам". Деякі з тіл виявилися обпаленими, але більшість зарубані. Вулиця була слизька від крові. Фарб щось прокричав своїм бійцям.
   - Тримайтеся від їхнього мага подалі, - на бігу вигукнула Змійка.
   - Чому?
   - Тому що він дурень! Зі своєю захисною сферою, вночі він є чудовою мішенню!
   Дзвін мечів став гучнішим, а запах грози сильнішим. Ми завернули за ріг, і у світлі сфери я побачив близнюків. Стоячи пліч-о-пліч, вони билися з шістьма бандитами. За їх спиною ховалася Джайна, тримаючи в руці палицю, (адже раніше у неї його не було !!!) верхня частина якого світилася блакитним світлом. По всій вулиці лежали трупи. "Так, схоже, цієї ночі "Ножі" втратили багато своїх людей". Ми пригальмували. Фарб зі своєю бригадою рвонув уперед.
   Трійця помітила наближення бандитів. Джайна щось викрикнула, і в ту ж мить у лисого мага, звідкись зверху, вдарила блакитна сліпуча блискавка. Пролунав вибух, що розкидав головорізів. Щойно сфера луснула, вулиця поринула у темряву. Єдиним джерелом світла залишився кристал палиці, що світився, але його слабкого сяйва ледь вистачало, щоб висвітлити ворогів.
   - Ну що я казала.
   - Молодець!
   - А дівчисько справді сильне. Не так просто скрушити подібну сферу ударом блискавки...
   - Діку, що робитимемо. Допоможемо? - Запитав Шрам.
   Від шістки, що б'ється з близнюками, лишилося вже троє. Однак із землі піднімалися добряче пошарпані вцілілі головорізи Фарба. Усього двоє. Обожене тіло самого Фарба валялося за два кроки від нас. І я виявився цьому дуже радий. Близнюки легко розберуться із недобитками.
   - Думаю, вони і без нас впораються, - промимрив я, дивлячись, як черговий бандит повільно осідає з розпоротим черевом. Наскільки я міг помітити, на братах-охоронцях не було й подряпини, хоча вулиця виявилася усіяна тілами бійців "Ножів"
   Але тут, хитаючи, на ноги піднявся лисий маг, його одяг димився. Все ж таки сфера його захистила. Він випростав ліву руку і щось прокричав. З його розчепірених пальців ударили червоні блискавки, що кинулися до тих, хто бився. Джайна щось зробила, і на їхньому шляху виникла отруйно-зелена енергетична стіна. Яскравий спалах, і блискавки зникли. Разом із стіною.
   Вилаявшись, маг почав озиратися. Його погляд зупинився на нас, обличчя спотворилося злістю. Лисий скинув руки вгору, між його долонь засвітився потік червоного полум'я. Він ставав дедалі більше. Хаос!
   - Тікаємо! - прокричала Змійка.
   Ми рвонули геть з усіх ніг. Я зрозумів, що енергетичну стіну створила Змійка, тим самим прикривши Джайну. Оскільки лисий знаходився за межами кола світла, трійця його не бачила, і у нього був чудовий шанс покінчити з нею. Але Змійка зірвала його плани, і тепер Ніж хотів нам помститися.
   Я біг, чудово розуміючи, що від чарівного вогню нам не втекти. І тут у чаклуна вдарила ще одна блискавка, і тіло мага вибухнуло. Ошметки розкидало по всій вулиці. Видавши своє місце невдалим замахом, і відволікшись на нас, він став гарною мішенню для Джайни. Чим та й не забула скористатися. Ми зупинилися. Позаду шум бою затихав, близнюки прикінчували останніх уцілілих бандитів, але знизу вулицею в наш бік рухалися вогні смолоскипів. - До "Ніж" поспішало підкріплення.
   - Як у них все схоплено, та хлопці? - Я не міг не захопитись стратегічним задумом бандитів. - Варто десь чомусь піти не так і туди миттєво стягуються основні сили.
   - Тому вони й вважаються найнебезпечнішою бандою у Дірі.
   - А ми це виправимо, Шраме. Ану, хлопці, відійдіть.
   - Що ти хочеш зробити, Змійко?
   - Влаштую їм пару сюрпризів. Годі, досить ми від них натерпілися. Настав час. Закрийте мене, щоб вони не помітили відблиску.
   Змійка схилилася над дорогою і приступила до чаклунства, з-під її долонь пробивалися отруйно-зелені сполохи. Мене кинуло в тремтіння. Я вже бачив таке раніше - вона встановлювала магічні пастки. Зазвичай ми використовували їх, щоб позбутися погоні. Я подивився вниз вулицею. Вогні наближалися, вже чувся тупіт людей і командні вигуки.
   - Поспішай, вони вже близько.
   - Готово. Ідемо звідси швидше. Скоро тут стане спекотно.
   Бо ми не знаємо її кислотних пасток. Ми рвонули в бічний провулок, сподіваючись, що він не виявиться безвихідним. У ньому страшно смерділо. Кілька разів я мало не послизнувся - у Дірі в порядку речей викидати сміття прямо на вулиці міста. Втім, на мою думку, такі порядки у всіх містах. Навіть у столиці.
   - Ховайтеся! - прошепотіла Змійка.
   Щойно ми встигли сховатись за купою якихось уламків, як позаду пролунав гуркіт, і небо осяяло зеленим світлом. Почулися несамовиті крики вмираючих людей. Змійка злісно посміхнулася. Як тільки провулок знову занурився у темряву, ми покинули своє укриття.
   - Усі, пішли звідси!
   До таверни ми дісталися без пригод. Мадлуф і Череп чекали на нас. Матроси знову розпочали гулянку. Труп кудись потягли.
   - Фарб тебе більше не потурбує, Мадлуфе! Він тепер уже нікого не потурбує... - товстун здивовано витріщився на мене. - Його закінчили!
   Я взяв з рук оторопілого шинкаря пляшку і попрямував до сходів. Змійка та Шрам пішли слідом, прихопивши і собі по пляшці зі столу, приготовленого для Фарка та його людей. Ми дійшли до своїх кімнат.
   - Хлопців, думаю, нам настав час звалювати з Діри. Магам "Ножів" не складе труднощів з'ясувати нашу участь у сьогоднішній заварушці.
   - Не турбуйся. Чомусь мені здається, що тепер їм буде не до нас. Але ти, Шрам, все одно маєш рацію. Діку, треба йти. І йти цієї ночі.
   - Та я знаю. Я знаю. Отже, зараз збирайте свої речі, але вниз не спускайтеся - Мадлуф нічого не повинен знати про наш відхід. - Приходьте до мене - розробимо план відходу...
  
  
   Розділ другий
   Замовлення
  
   Сонце стояло високо. Повз нас промарширував черговий загін міської варти. Попереду йшли два чаклуни одягнені в стандартні чорно-сині мантії магів Стражі - до воріт у Діру підходило підкріплення. Наслідки минулої ночі не могли не позначитися на центрі міста. По всьому Аль-Рамішу було оголошено, що вдосвіта, в районі Діри Демона спалахнув бунт, що триває досі. Стурбовані халіги направили до воріт озброєні загони Стражі та своїх дружинників, щоб запобігти проникненню бунтівників у центр міста.
   Мало хто знав справжню причину хвилювань. Великі втрати, які зазнали "Ножи", сильно їх послабили, і решта банди вирішили скористатися цим, щоб розширити свої території за рахунок менш вдалих і слабших колег. Вузькі вулиці нетрі захлинулися кров'ю. Кожна з банд намагалася урвати собі шматок пожирніше. Найбільш дрібні зграї об'єднувалися один з одним, щоб протистояти більшим організаціям.
   Дочекавшись, щоб останній воїн зник за поворотом, ми продовжили свій шлях. Наскільки я знав, готель "Меч і квітка" знаходився в центральному районі, за два квартали на захід від брами, що ведуть у Діру.
   Аль-Раміш складався з п'яти районів: Діри Демона, Кварталу купців, Золотих садів, Кривої вулиці та власне Кварталу халігів, що з'єднує їх між собою. Райони разюче відрізнялися один від одного. Якщо в Дірі на вулицях панували бруд і злидні, то в Кварталі халігів достаток та добробут. Опинившись тут, навіть не вірилося, що всього за кілька кварталів на північ, люди насилу наскребають навіть жалюгідні гроші.
   Наша трійця покинула Діру Демона минулої ночі. План відходу виявився досить простий. Шрам без нічого першим покинув трактир. Потім ми через вікно спустили йому наші речі і вийшли самі. Думаю, Мадлуф так і не зрозумів, що ми з'їхали, адже ми залишали йому майже півсотні півмісяців. Жаль, звичайно, розлучатися з такою сумою, але сподіваюся, це введе в оману наших майбутніх можливих переслідувачів. Нехай вважають, що ми ще повернемося сюди.
   Шрам, що народився в цьому місті, знав майже всі потаємні ходи, і ми проникли в Квартал халігів не через ворота, а через ретельно замаскований підкоп під стіною, що відділяла основний район міста від нетрів, тим самим, уникнувши непотрібної уваги охорони воріт. Ми часто ним користувалися, коли виходили на справу. Залишок ночі і велику частину ранку провели на покинутому складі, трясаючи деякі справи, і ближче до полудня, покинули його.
   Раптом пролунав гуркіт грому. Я глянув на небо - жодної хмари.
   - Хтось із наших старих "друзів" використав потужну магію, - прокоментувала Змійка, помітивши мій погляд.
   У Дірі кожна поважна зграя намагалася обзавестися своїм власним чаклуном. Більші банди мали навіть кількох. Хоча більшість чаклунів були не дуже сильними, але серед них траплялися і досить могутні чарівники. І це викликало занепокоєння у місцевих халігів.
   - Так, тим, хто залишився в нетрях, не позаздриш... Добре, що ми вчасно звалили.
   - Сподіваюся, магам Стражі вдасться впоратися з чаклунами з Діри.
   - Звісно, Змійко. А якщо вони не зможуть, то в справу втрутиться маги гільдії та маги-приватники, а може навіть жерці. Таке вже неодноразово було. Я знаю. Я тут виріс.
   - До речі, про магів, - перебив я Шрама. - Змійка, якщо Джайна така могутня, як ти говориш, може вона зможе зняти закляття Морзуса?
   - Можливо .... Інша справа - чи захоче вона це зробити?
   - А чому б і ні?
   - А чому ти вважаєш, що так? Сам подумай. Постав себе на її місце. Уяви, що ти маг і до тебе звертається незнайомець із проханням зняти закляття, накладене на нього неймовірно сильним чаклуном. Чи взявся ти за це, ризикуючи нажити собі непримиренного ворога в особі того чаклуна, який наклав закляття?
   - Ну... це буде залежати від самого незнайомця. Якщо він буде мені до душі, я взявся б зняти закляття. І будь, що буде.
   - Знаєш, Діку, - вона прикусила губу, - не все ж люди такі альтруїсти як ти.
   - Я не альтруїст. Просто я не можу відмовити у допомозі людині.
   - Зауважте, і все це каже злодій...
   - Та годі вам хлопці сперечатися, - втрутився Шрам. - Ось прийдемо до цієї самої Джайни і дізнаємося, чи захоче вона зняти закляття чи ні. А поки що краще, подумайте, що нам робити далі? Що, якщо все це виявиться пасткою?
   - Пасткою? Чиєю пасткою?
   - Ну... Мало кому ми перейшли дорогу... Наприклад, Інквізиції... Ми ж викрали їх Святе Жезло.
   - Інквізиції? Та кинь приятель - Джайна не схожа на хлопців з Інквізиції. Крім того, Морзус сказав, що він утряс усі наші розбіжності зі святими братами.
   - З якого часу ти віриш тому, що говорить Морзус?
   - Але ж Братство нас не шукає. До того ж архімаг сказав, що він, врешті-решт, назад повернув їм цей проклятий Жезл.
   - Це вірно, але навіть якщо це і так, то це нічого не змінює. У нас і без Братства ворогів вистачає. Хтось із них цілком міг влаштувати пастку. Я зараз все обмозгував і подумав: "А чи нам треба взагалі все це?". "Ножам" тепер не до нас. Свої справи ми тут уже майже завершили. Тож чи варто нам взагалі братися за цю нову справу? Може краще покинути місто. Поки не пізно.
   - Ну, і що ти пропонуєш? Відмовитися від можливості заробити тисячу півмісяців та змитися? Ми вже взяли завдаток і навіть встигли частину його витратити. Крім того, мене не спокушає ідея, що на мене точитиме зуби ще один маг. Мені Морзуса з його "Спокутою" цілком вистачає...
   - Ні, зрозуміло. Просто я хочу, щоб ми розглянули такий варіант подій. У мене погане передчуття щодо всього цього...
   - Розслабся, братик. Все буде добре. Я вірю Джайні. До того ж, якби вона хотіла розібратися з нами, то минулої ночі в Дірі мала таку можливість. Ні, думаю, вона справді потребує послуг нашої команди.
   - Шрам, Дік правий. Тут все чисто - вони звичайні клієнти.
   - Ось ось. Бачиш, навіть Змійка зі мною згодна. Тут немає каверзи. Ми просто вкрадемо те, що їй потрібне, отримаємо гроші і все. А може, навіть вона зніме з нас закляття архімагу, і ми будемо вільні як птахи. До речі, ми вже прийшли.
   Наївні дурні. Тепер, коли я пишу ці рядки і оглядаюся назад, я бачу, як же ми всі тоді помилялися. Якби ми тоді знали, у що вплутуємося, що відбудеться найближчими трьома днями, і якими будуть наслідки.... Якби ми прислухалися до думки Шрама.... Скільки життів було б врятовано.... Так, але з іншого боку, скільки їх було б і втрачено .... Втім, тоді мені було не до цього - мені хотілося знову побачити Джайну. І я не дослухався слів мого друга. Хоча, варто...
   Ні, я не каюсь у своїх діях. І вважаю, що тоді ми зробили правильно. Ось тільки мені все також досі сняться спотворені борошном і болем знайомі обличчя, і я прокидаюся в холодному поті.
  
   * * *
  
   Готель "Меч і квітка" був нічим не примітним звичайним недорогим триповерховим готелем, яких повно у великих містах будь-якого з п'яти султанств Південного Султанату. Я не розумів, чому Джайна, яка має такі гроші, зупинилася в ній. Може з метою економії, а може, щоб не привертати до своєї особи зайвої уваги. Не виключено, що і для того, і для іншого відразу. Втім, це не було такою вже важливою проблемою, і я відклав її рішення на потім, крім того, на нас уже чекали.
   Біля входу в готель, ліниво притулившись до стіни, стояв один із близнюків все в тій же армійській формі - хлопці важко засвоюють уроки життя - з мечем за спиною та погравав ножем у правій руці. Хаос, що він з ним тільки не витворяв: і крутив між пальцями, і крутив його на долоні, і навіть пропускав під долонею, не дозволяючи тому впасти. І все це однією рукою. У дитинстві я подорожував з бродячим цирком і бачив багато трюків з використанням ножів та кинджалів, і навіть вивчив багато з них. Що не говори, але з ножами і стилетами я поводився навіть краще ніж з мечем - давались взнаки особливості мого специфічного ремесла. Але те, що витворяв цей близнюк, мені явно не під силу. І якби я не бачив це на власні очі, я б ніколи в житті не повірив, що таке взагалі можливе. Я крадькома глянув на своїх супутників, вони теж виявилися зачаровані видовищем.
   - Випендреж! - одними губами промовив я. Шрам кивнув.
   Однак якщо охоронець Джайни хотів цим справити на нас враження, то він свого досяг.
   Помітивши нас, близнюк припинив своє заняття, ніж кудись зник, ніби розчинився у повітрі. Він уважно вивчав нас, поки ми наближалися, потім похмуро глянув на сонце.
   Тепер, у світлі дня, я помітив, що його шкіра трохи біліша, ніж у будь-якого іншого мешканця Південного султанату.
   "Цікаво".
   - Ви запізнилися. Зустріч була призначена опівдні.
   - Так? Ви цієї ночі таку бучу підняли в нетрях, що просто щастя, що нам удалося взагалі дістатися сюди.
   Посміхнувшись, він ще кілька хвилин вивчав нас, особливо Змійку, немов прикидаючи, чим вона може бути небезпечна, потім кивнув сам собі.
   - Проходьте, вона чекає на вас.
   Він усунувся, пропускаючи нас, і ми ввійшли всередину. Близнюк рушив слідом, попередньо окинувши вулицю в обидва боки гострим поглядом. В ім'я Хаоса, чого вони бояться?
   Внутрішній зал готелю майже нічим не відрізнявся від мадлуфівської "Сталевої троянди". Хіба що розміром більше, та й наявністю каміна біля дальньої стіни, навпроти входу. Зал був заповнений відвідувачами на половину, і скрізь обговорювалося, що відбувається в Дірі. Всі були настільки захоплені цією темою, що мало хто з них звернув на нас свою увагу. Що ж це нам тільки на руку.
   Я оглянув хол, прикидаючи де знаходиться запасний вихід. Напевно, доведеться проходити через кухню, що знаходиться за стійкою.
   - На другий поверх, - кивнув головою охоронець у бік сходів ліворуч. - Восьма.
   Кімната номер вісім опинилася наприкінці темного, слабоосвітленого коридору. Похрипають під ногами підлогові дошки, видавали наше наближення. Змійка, що йшла поруч зі мною, зробила один із умовних жестів. - Зрозуміло. Кімната під магічним захистом. Я кивнув, давши зрозуміти, що помітив її сигнал. Ми зупинилися перед дверима.
   - Заходьте.
   Відчинивши двері, близнюк знову пропустив нас уперед, і ми опинилися в невеликій, але затишно обставленій і світлій кімнаті. У єдиного стрілчастого вікна стояла та, на зустрічі з якою я чекав весь ранок. Одягнена в небесно-блакитну сукню із золотими вставками, у потоці струменого сонячного світла вона здавалася прекрасною німфою з легенд, які розповідали мандрівні актори на базарних площах.
   - Змійка, - прошепотів я, - твій амулет не діє. Вона мені як і раніше здається по ельфійськи красивою і привабливою.
   Змійка скинула одну брову:
   - Це не чари, Діку. По-моєму, ти закохався.
   Кохання з першого погляду? Маячня. Не вірю я в цю дурницю...
   Тим часом близнюк, що йшов ззаду, увійшов до кімнати і, зачинивши двері, засунув засув. Ми переглянулись.
   - Значить, я не помилилася, ці двоє справді виявилися твоїми товаришами. - Джайна посміхнулася, і рушила до нас на зустріч. Стоячи з нею поруч я зрозумів, що вона нижче за мене на цілу голову. - Не хвилюйтеся тут ми у безпеці. Кімната магічно захищена від вторгнення та прослуховування. Прошу вас сідайте. Думаю, розмова буде довгою. - Вона вказала на три стільці, що стоять біля маленького квадратного столика перед нею. На столі стояв глечик з вином і кілька кухлів. - Можете випити вина, якщо хочете...
   - А хто хвилюється? Схоже, це у вас проблеми, - подав голос Шрам, сівши на стілець, я наслідував його приклад. Змійка вважала за краще залишитися на ногах. Ельфи, вони всюди ельфи. - Невже все таке серйозне, що знадобилася така конспірація?
   - Для нас - так, для вас немає, - це вже висловився другий близнюк, який сидів на ліжку біля лівої стіни і полірував пряжку ременя. Поруч із ним, на відстані витягнутої руки, лежав оголений меч.
   - Діку, ти нам не уявиш своїх супутників? - попросила Джайна, з цікавістю глянувши на Змійку.
   - Це - Шрам. Це - Змійка. - Хлопці похмуро кивнули.
   - Дуже приємно. Я Джайн. Джайна де Кілморан. Це мої брати Дункан та Річард. Втім, ви це, напевно, вже знаєте... Насамперед, дозвольте вам подякувати за ваше вчасне втручання. Я не очікувала, що цей маг виявиться настільки майстерним, щоб протистояти блискавці четвертого рівня. Ну що ж, на помилках навчаються.
   - Скажіть спасибі їй, це вона постаралася, - я кивнув у бік Змійки.
   - Справді гарне блокування. Магія природи? - звернулася Джайна до Змійки.
   - Так, а що?
   - Та нічого... Вражаюче, та й ця пастка твоя, як мінімум десяти нападників поклала точно, - вона посміхнулася.
   - Дванадцять, - поправила її Змійка. - І трьох поранила.
   Джайна схвально кивнула.
   - А ти хто за походженням? Напівельф? - Раптом запитала вона.
   - З чого ти це взяла? Я чистокровна elaine luned, - обурилася наша супутниця. Змійка пишалася чистою ельфійською кров'ю і з презирством ставилася до напівкровок. Що, втім, не заважало їй час від часу крутити романи з представниками інших рас.
   - Вибач. Не хотіла тебе образити. Просто я ніколи не зустрічала темношкірих ельфів, тільки читала про вашу расу. Там, звідки ми родом всі ельфи златовласі та світлошкірі. - Джайна насупилась - "Elaine luned" хм.... Якщо не помиляюся, на Старшій промові це означає "ельф ночі". А у нас ельфи називають себе "ard Elaine" - "верховні ельфи" або навіть "вищі ельфи". Цікаво...
   - Так. Я чула про них від старійшин. Кілька століть тому назад з'явилися деякі ard Elaine та у цих краях. - Змійка зморщила носик - Вищі, тобто давні... Ха! Наша раса давнішою буде. Зазнайки...
   - Ніколи не зустрічав світлошкірих ельфів, - здивувався я. - Навіть не припускав, що є такі. Звідки ж ви?
   - Із Тавіона.
   - Це ніби якась імперія за морем. Правильно?
   - Так. Тавіонська імперія. Майже за місяць шляху, якщо плисти на північний схід.
   Зрозуміло, чому в них усіх, навіть незважаючи на засмагу, така світла шкіра.
   - Далеко ж вас занесло, однак... - свиснув Шрам.
   - Що підводить нас до питання про мету нашої сьогоднішньої зустрічі, - підхопив я. - Отже, що ж вас привело до Південного султанату, і чим ми можемо вам допомогти?
   Джайна задумалася, мабуть, збираючись з думками. Я ж мовчки розглядав її. Упевнений, навіть серед ельфів, що славляться своєю неземною красою, не вдасться знайти таку красуню.
   - Це довга історія, - нарешті заговорила наша наймачка. - Мабуть, її варто почати з самого початку... Скажіть, ви чули коли-небудь легенду про "грома, Що Вбиває"?
   Ми здивовано переглянулись.
   - Зрозуміло, - зітхнула Джайна. - Мабуть, ця легенда відома лише в Імперії. Хоча дивно, адже її основні події відбувалися ближче до султанатів, ніж до Тавіона. Ну добре. Тоді скажіть, чи ви вірите в існування паралельних світів? Інших реальностей? Вимірювань, називайте їх як хочете? Тобто світів, де все інакше, не так як у нас. Наприклад: світ, де немає магії, і її замінює наука. Або світ де живуть істоти, що разюче відрізняються від нас.
   - А що бувають і такі світи? От би хоч краєм ока поглянути на них, - саркастично посміхнувся Шрам. Змійка несхвально глянула на нього.
   - Є. У Всесвіті багато ще не відкритих таємниць та загадок. І навіть найбільші і могутні маги не знають усього. Однак деяким з магів, немов у винагороді за їхню працю, ці таємниці відкриваються. Не все звичайно, зате най-най... Кілька століть тому якомусь могутньому чарівнику відкрилася одна з таких таємниць. А саме - здатність пробивати просторово-часовий континуум.
   - Чого чого? - навіть зазвичай незворушна Змійка здивувалася.
   - Ну, якщо двома словами, то він зміг відкрити прохід між нашим та іншим світом і закликати в наш світ його мешканців.
   - І що ж у цьому незвичайного? Багато магів можуть закликати у цей світ потойбічних істот: демонів, елементалей та інших тварей - тобі це має бути відомо краще, ніж нам.
   - Тут інше... Йому вдалося закликати у цей світ не якихось астралів, а живих людей. Людей зі світу, де немає магії.
   - Світ без магії? Як таке можливо? - Видихнула Змійка.
   - Не знаю, ельфійко. Мені теж моторошно ставати, як подумаю про це. Але факт залишається фактом. Такий світ існує, і деякі його мешканці побували у нашому.
   - Далі... - поквапила Змійка. Очевидно, її зацікавила ця історія. Ми зі Шрамом переглянулись і розсудливо промовчали. Не наша ця справа - магія. Нехай Змійка знається на цьому.
   - Маг поставив їм умову, що поверне їх у рідний світ, якщо вони добудуть і принесуть йому якийсь артефакт із Гиблого місця.
   - Звідки?
   - Geas Gazardh.
   Змійка зблідла. Факт сам по собі чудовий, враховуючи смаглявість її шкіри.
   - Не може бути...
   - Гей, а як бути з тими, хто не знає вашої Старшої мови? - перебив я їх.
   - Geas Gazardh - це означає "Місце падіння Старшого", - пояснила Змійка.
   - Що ще за Старший такий?
   - Бог, по-нашому. Місце загибелі одного із Темних Богів, - додала Джайна. - Місце, де не діє жодна магія.
   - То ви хочете сказати, що якийсь маг захотів добути артефакт, який має якесь відношення до стародавніх богів? То що?
   Джайна ствердно кивнула.
   - Саме. І не лише він один. Багато великих магів тоді намагалися дістати його. Хтось із них використав магію, хтось астралів, а хтось загони найманців. Наш Маг став ставку на людей з іншого світу. І не помилився. Не знаю, яким чином, але чужинці здобули артефакт, розібравшись з одними конкурентами та обійшовши інших.
   - Що далі?
   - Далі доля зіграла жорстокий жарт із Магом. На момент свого тріумфу він помер від банальної зупинки серця. Дурна смерть - особливо для мага. Але, так чи інакше, Маг спочив. А треба сказати, що мав дванадцять учнів. Після смерті вчителя між ними почалася війна за право успадкування Башти мага і артефактами, що зберігаються в ній.
   Одинадцять магів вступили у смертельну битву. Тоді як дванадцятий, наймолодший з усіх, не взяв участі в бійці, а під шумок зібрав кілька найбільш значущих і небезпечних артефактів і просто зробив ноги.
   - О-о! Наша людина, - схвально хмикнув Шрам. - Молодець, хлопче!
   Джайна чомусь усміхнулася. Яка ж у неї чарівна посмішка, так і хочеться впитися в губи поцілунком... Брррр! Я похитав головою, проганяючи ману. Амулет Змійки явно не допомагає.
   - Серед тих артефактів випадково виявився і артефакт Богів. Коли уцілілі в битві учні схаменулися, було вже пізно. Їхній колишній соратник уміло замів усі сліди і зник.
   - А що сталося з чужинцями? - Запитав я, щоб якось відволіктися.
   - Ну... Наскільки мені відомо, перед своєю втечею дванадцята допомогла їм повернутися у свій світ.
   - А що сталося з рештою учнів Мага? - це вже поцікавилася Змійка.
   Джайна важко зітхнула.
   - Є кілька припущень, але це лише припущення. А в принципі хотілося б мені це знати. Давно все це сталося... Але, наскільки я знаю, їхні сліди теж десь загубилися. Ось така ось історія...
   Я склав руки у "шпиль".
   - Отже. Давай підіб'ємо підсумок. Наскільки я зрозумів, ти хочеш, щоб ми знайшли цього дванадцятого і викрали у нього артефакт богів?
   - Не зовсім. Немає потреби шукати його. Його вже давно немає в живих. І то була вона, а не він. Кілька десятиліть чарівниця ховалася, вела звичайне нічим не примітне життя мандрівного мага. Перед своєю смертю взяла собі навіть кількох учнів. Найздібніший з яких - зараз є ректором Імперської Академії Вищої магії. Найкращою магічною школою по той бік моря.
   - А артефакти? - Запитала Змійка.
   - Артефакти Мага зберігалися в надійному та недоступному ні для кого місці, під сильними захисними чарами, які свого часу навела сама Дванадцята.
   - Зберігали? - перепитав я.
   - І продовжують зберігатись, - додала Джайна. - Усі, крім одного. Окрім артефакту богів. Кілька місяців тому цей артефакт був викрадений. Злодій чи злодії виявилися настільки гарними, що пройшли крізь усі магічні щити та пастки, не піднявши тривоги.
   Здається, я став розуміти, на що хилиться справа. Зачинені двері, оголені клинки близнюка... Картинка шикувалася в мозку. Хаос! Це ж треба так спростоволосіться. Найприкріше те, що ми тут не до чого. Це не наша робота. Хтось велико нас підставив!
   Думки поскакали стрибати, гарячково шукаючи вихід із ситуації. Пояснюватись безглуздо - не повірять. Хитрувати - марно, схоже, ці хлопці налаштовані серйозно. Потрібно пробиватися із боєм. Так, якщо Змійка візьме на себе Джайну, а нам зі Шрамом дістануться близнюки. Чи не вихід. Потрібно бути реалістом. Мені не здолати майстра клинка, Шрам володіє мечем краще за мене, але навіть він їм не рівня. Потрібно, щоб близнюками зайнялася Змійка зі своєю магією, а ми Джайною. Знову не вихід. Змійка, без попередньої підготовки, не зможе впоратися з двома охоронцями, а в мене не підніметься рука на Джайну.
   - Відразу попереджаємо. Ми до цієї справи не причетні, - порушив перебіг моїх думок Шрам. - У нас на той час своїх проблем вистачало, щоб вплутуватися в нову авантюру.
   - Знаю, - кивнула Джайна. - Звісно, це не ви. Ми встановили злодіїв та місце знаходження викраденого. Артефакт навіщось був доставлений у ці краї.
   І всього? Виявляється, так просто було вивернутись із цієї ситуації. Мда-а, щось я почав мудрувати. Гребані чари.
   - А ви троє, яким місцем у все це вплутані? - спитав я.
   - Ректор - моя наставниця, ще з часів навчання у стінах Академії. І вона зацікавлена у поверненні викраденого. Ось тому ми тут. І нам потрібна ваша допомога. Хто може вкрасти злодія, краще, ніж це зробить інший злодій? Адже так?
   Бере на "слабко" чи професійний інтерес. Смішно.
   - Послухайте. Я дивлюся, ви хлопці круті, примудрилися навіть зробити те, що до вас ніхто не зміг провернути, а саме неабияк порядити "Ножів". А чому вам просто не піти туди і не створити те саме з викрадачами? Щоб їм надалі не кортіло красти у вас.
   Хазяї переглянулися між собою, і Джайна знову заговорила.
   - Бачите... За інших умов ми б так і зробили, але в даному випадку силовий метод через ряд причин неприйнятний. Краще провернути цю операцію тихо.
   - Е-е, дорогі мої, так справа не піде. Давайте викладайте всі обставини справи. Мусимо ж ми, Хаос забирай, знати, у що вплутуємося!
   Джайна замислилась.
   - Що ж гадаю, ви маєте право це знати. Думаю, так буде навіть краще. Ось яка ситуація: за викраденням стоїть якийсь чаклун на ім'я Кастор. Маг неймовірно сильний - ми підозрюємо, що, можливо, він один з учнів Стувлінуса, що вижили. Але це лише підозра...
   - Стувлінуса? - перепитала Змійка.
   - Так. Так звали того Мага, котрий і закликав чужинців з іншого світу. І якщо наші підозри вірні, то з жалем змушена визнати, що Кастор може виявитися сильнішим за мене. Тому силовий варіант тут не минає. Залишається лише крадіжка. А в цій справі, гадаю, у вашої команди більше досвіду, ніж у нас.
   - А цей Кастор. Він звідки? - Запитав Шрам. - Щось я не можу пригадати, щоб у Аль-Раміші був маг із таким ім'ям. Якщо, звичайно, він не працює на банди...
   - Ні. Він живе самотньо. Його вежа знаходиться за межею міста та осторонь основних доріг. Серед лісу.
   - За містом знаходяться тільки вежі Лорана та Фаргуса - двох магів з Ради халігів, - не вгавав Шрам. - Більше на околицях ніяких веж немає. Свого часу ми це з'ясовували.
   - Ті дві вежі, про які ви кажете, ми знаємо. Їхні власники серйозної проблеми не становлять. Однак ви помиляєтеся, вважаючи, що на околицях розташовано всього дві вежі. Ми виявили ще три приховані захисними заклинаннями. Можливо, є ще - далі ми не шукали. З тих, яких ми виявили, одна належить нікому Айзену - магу п'ятого рівня з Купецької гільдії, інша жрецю, на жаль, його ім'я ми не встановили, а ось третя - вежа Кастора.
   Я запитливо глянув на Змійку. Помітивши мій погляд, вона навмисне повільно моргнула. Ага, значить, таке цілком можливо, і ми дійсно могли не помітити ці вежі.
   - Ну добре. Допустимо, ми справді проворонили кілька веж магів, і вежа Кастора існує. Тоді виходить, що ви пропонуєте нам забратися до магу та викрасти артефакт? Тобто ви самі не хочете вплутуватися в цю справу і залишаєтеся осторонь, а всі шишки потім посиплються на нас. Так виходить?
   - Не зовсім, якщо щось піде не так, я в міру своїх сил, звичайно ж, вас прикрию. До того ж ми не залишимося осторонь і вирушимо з вами. Разом, напевно, ми впораємось із цією справою.
   - Це радує. Хоча зазвичай ми працюємо втрьох, але, гадаю, цього разу можна буде зробити виняток.
   Шрам картинно прокашлявся. Мабуть, нагадуючи мені про щось. Бо я без нього не знаю. Сам тільки про це й гадаю.
   - Діку, а ти випадково нічого не забув?
   Ну що ж. Будь що буде. Тим більше, що виникає підходяща можливість, для перекладу розмови в інше русло. Те, що зараз важливіше для нас.
   - Та я знаю. Я знаю.
   - Ви це про що? - ніби пішовши нам на зустріч, запитала Джайна.
   - Бачиш, колись раніше... Не тут, а в іншому місті ми вже намагалися залізти в вежу до одного магу, - обережно почав я. - Та спроба закінчилася не дуже вдало.
   Хаос! Та вона взагалі закінчилася невдало.
   - І? - нахмурилася Джайна.
   - Загалом ми недооцінили могутність мага і попалися. На щастя він нас не прикінчив і не перетворив на щось страшне. Проте на покарання за нашу зухвалість він наклав на нас прокляття і з його допомогою змусив працювати на нього.
   - Що за прокляття? - насторожилася Джайна і подивилася на Змійку.
   - Узи Гільденаса - прокоментувала ельфійка.
   - Не чула про такі. І в чому суть?
   - Узи послуху. Якщо ми не будемо виконувати його накази, він може запросто знищити нас через ці узи...
   - Хммм... А ви їх не намагалися зняти?
   - Жартуєш? - Змійка блиснула очима. - Спробували одразу ж, як він нас відпустив.
   - І?
   - Пів дня провалялися з моторошним болем у всьому тілі. Більше не пробували.
   - Ось як? Цікаво. І це прокляття все ще на вас?
   - Саме так.
   Джайна замислилась.
   - То виходить, що цей маг у будь-який момент може на вас впливати і змусити щось зробити проти вашої волі?
   При цих словах тілоохоронець, що стоїть біля дверей, насторожився і почав озиратися на всі боки. Змійка присоромлено кивнула.
   - Сестренко, це може зіпсувати нам весь план, - подав голос близнюк, що сидить на ліжку.
   - Так, Річі. Я теж думала про це. - Джайна подивилася на мене. - Чи можу я подивитись на ці чари?
   - На мене він їх не наклав. Тільки на Шрама і Змійку, - я кивнув головою в їхній бік і, помітивши здивований вираз на обличчі Джайни, додав - Сказав, щось типу того, що це буде для мене чимось на кшталт уроку і "мук совісті разом з мораллю" ...
   - Тобто твоїх друзів прокляв, а тебе нема? Дивний маг. Ну та гаразд. І що він змусив вас виконувати? Красти для нього?
   - Здебільшого... - ухильно відповів я. - То як? Знімеш з них прокляття?
   - Спробую. З кого розпочати? - Джайна переводила погляд із Змійки на Шрама і назад.
   - Давай з мене, - Шрам підвівся зі стільця.
   - Не вставай. Я сама, - сказала Джайна, обминаючи столик. Вона зайшла злодії за спину і торкнулася середніми і вказівними пальцями своїх рук до його скронь. - Заплющи очі і розслабся...
   Я запитливо глянув на Змійку. Ельфійка знизала плечима. Для неї це, схоже, теж виявилося на диво. Тим часом Джайна заплющила очі, зосереджуючись. Тілоохоронці напружилися, Річард навіть підвівся з ліжка, не зводячи з нас очей.
   Раптом Шрам скрикнув і схопився з стільця, Джайна різко відсахнулася від нього. Їх обох трясло... За мить, обидва близнюки опинилися вже поряд з нею, один обійняв сестру, другий затуляв їх від нас, спостерігаючи за нами. Кілька миттєвостей ми з ним насторожено дивилися один одному в очі, потім я знизав плечима і обернувся до Змійки заспокійливої Шрама. Налив вина в кухоль і простяг Шраму, на випий.
   - Джайно, що трапилося? - спитав Річард, коли все заспокоїлося.
   - Ці чари... Узи Гільденаса... - чарівниця була вражена - Ось це плетіння... Хто б їх не наклав, він майстер своєї справи і знав, що робить. Я ніколи не бачила такого складного візерунка... - вона глянула в обличчя Річарду. - Мені не під силу їх зняти, Річі. Тут потрібний хтось рівня Кларисси.
   - Хто така Кларісса? - Запитав я, спостерігаючи, як Шрам залпом осушує кухоль.
   - Моя наставниця. Чи бачиш, чари вашого прокляття сплетені таким чином, що при спробі їх зняти знімаючий може розпрощатися з життям. Зняти їх може тільки маг як мінімум рівний за рівнем наклав або ж...
   Джайна звернулася до ельфійки.
   - Це ти намагалася перерізати вузол на верхньому рівні?
   - Так, а що?
   - Тобі ще пощастило - ти легко відбулася. Якби ти його тоді до кінця перерізала, закляття вдарило б на повну силу. У тебе таке саме плетіння?
   - Так.
   - Чи можу я подивитись?
   - Навіщо, якщо ти його все одно не можеш зняти?
   - Не довіряєш мені?
   - Я ж говорю в мене воно таке ж, як і в Шрама, - ухилилася від відповіді Змійка.
   - Гаразд. Нехай буде по-твоєму, ельфійко. Все одно, поки заклинання неактивне ви в безпеці. Проте несподівана його активація під час нашої вилазки може серйозно перешкодити нам.
   - І що ж нам тепер робити? - спитав я.
   - Я не можу зняти його. Але я можу заблокувати його. Звичайно, тільки на якийсь час. А потім вам доведеться або знайти чарівника, здатного зняти його, або залишити все як є, і сподіватися на милосердя цього вашого мага. До речі, хто він?
   Я знову запитливо глянув на Змійку. Говорити чи ні?
   - Радник султана Сигізмунда - архімаг Морзус, - перехопила мою ініціативу Змійка.
   - Той самий, хто розробив цю форму?
   - Він самий. А що?
   - Та так. На всякий випадок. Ну що? Чи дозволите мені заблокувати?
   - Давай.
   Джайна заплющила очі, відвела руку вбік, і через пару миттєвостей, в її руці буквально з нічого матеріалізувався дерев'яний кручений палиця. Близнюки відразу зайняли позиції з обох боків від неї. Розплющивши очі, вона пояснила:
   - Для цього мені не доведеться торкатися вас.
   - І на тому спасибі... - буркнув Шрам, потираючи віскі.
   Виставивши палицю перед собою, чарівниця почала вимовляти якісь заклинання. Шрам зіщулився, Змійка напружилася, а в мене по спині як завжди, коли хтось поблизу творить чари, побігли мурашки. На мить мені здалося, що палиця змінила свою форму і перетворилася на біло-золоту жердину з блакитним кристалом на кінці, але це лише на мить. Через якийсь час навколо Шрама і Змійки утворилися дві блакитні сфери, що світилися, чимось схожі на захисну сферу, яку я вчора бачив у лисого мага, і майже тут же зникли.
   - Готово! - Джайна перевела дух, палиця в її руці розчинилася в повітрі, ніби його ніколи і не було. - Тепер цей ваш Морзус не зможе вплинути на вас. Поки що моє заклинання не ослабне.
   - Що ти зробила? - поцікавилася Змійка.
   - Я не стала перерубувати чи розплутувати пута. Я просто створила довкола них захисне поле, яке не дозволить активувати прокляття ззовні. Принаймні якийсь час він до вас не дістанеться.
   - А коли твоє заклинання ослабне?
   - Ну, думаю за пару днів. Але на той час ми вже здійснимо наш задум, і це не буде такою проблемою, як зараз.
   - Не буде проблемою лише для вас, а для нас вона знову стане проблемою! - вигукнув Шрам.
   - Послухай, ну а я те, що пороблю? Я ж говорю - мені не під силу зняти ці Узи. Вибач, хлопче, але це дійсно так. Мені дуже шкода.
   - А ця твоя наставниця... Кларісса наче... Вона зможе зняти з них прокляття? - спитав я.
   Джайна замислилась.
   - Можливо. В принципі, думаю, вона навіть погодиться зняти їх. Особливо зважаючи на те, що ви допомогли мені повернути Око. - Джайна пильно подивилася на нас. - Якщо, звичайно, ви добудете його.
   - Добудемо. Не турбуйся. Значить, цей Артефакт називається "Око"?
   - Не зовсім. "Око Азора".
   - І що він являє собою?
   - Кришталеву сферу, сріблясто-лілового кольору. Розмір приблизно як горло у цього глечика.
   - Чудово. Принаймні винести буде легко.
   - Азор... Якщо не помиляюся, так звали одного з Старших Богів, - задумливо припустила Змійка.
   - Так. Самого Dar'Evegh - Князя Темряви.
   - Стривай... Так що? Це його око чи що? - Здивувався Шрам.
   - Не думаю, що це справді так. Просто така назва.
   - А що взагалі за Око? Навіщо воно потрібне?
   - Тебе цікавить його магічне призначення?
   - Так. Щось на кшталт цього.
   - Його можна по-різному використати, але найдивовижніша його особливість це те, що, згідно з легендами, воно здатне наділити свого власника божественною міццю. Зробити його практично рівним давнім Богам.
   - Думаєш, самі Боги дозволять відбутися цьому? Це я до того, що чи має сенс вам чи викрадачам порається з цією штуковиною?
   - На даний момент це не має значення. Нам треба лише повернути цей артефакт.
   - А мене цікавить інше питання, - втрутилася в нашу розмову Змійка. - Наскільки я зрозуміла це Око Азора, перш ніж його вкрали, довгі роки зберігалося у твоїй наставниці. Так?
   Джайна кивнула.
   - Тоді чому твоя наставниця не використовувала Око за його призначенням і не наділила себе силою Богів?
   - Тому що, на відміну від деяких, вона розуміє, що людина за всіма своїми параметрами не рівня богам. І не повинен навіть намагатися стати подібним до них. У Світі має зберігатись баланс. Інакше Світ зануриться у безодню хаосу...
   - Хм... А ти як сама вважаєш?
   - У цьому питанні я повністю поділяю думку своєї наставниці. Люди як боги? Нісенітниця. Цього не має статися. Ніколи.
   - Цікава точка зору... Ви або неймовірно розумні, або напрочуд дурні...
   - Стеж за своєю мовою, ельф! - насупився один із близнюків.
   - Спокійно, Річі. Нехай каже, що хоче - це її право. Головне, щоб вони здобули Око.
   - Ми його здобудемо, - втрутився в розмову я. - Тільки нам, як ви розумієте, потрібна додаткова інформація.
   - Що саме вас цікавить?
   - Все, що може допомогти нам у цій справі. По-перше - інформація про саму Башту мага, її внутрішнє планування, мешканців та охорону. По-друге, інформація про місце зберігання Ока, чи можна до нього торкатися голими руками тощо. Взагалі, чим більше відомостей ви нам повідомте, тим більше збільшаться наші шанси на успіх. Ну не сліпу ж нам, зрештою, йти на справу.
   - Розумію. У мене є деяка інформація з тієї, що вам потрібна. Хоча й не така докладна, - Джайна обвела нас поглядом. - Самі розумієте все-таки це житло мага, а не звичайної людини...
  
   * * *
  
   - Ну, а тепер що скажете? - запитав я своїх супутників, коли ми, домовившись про нову зустріч увечері біля головних міських воріт, покинули готель. Вилазка призначена цієї ночі, і нам треба було підготуватися.
   - Вдень відчуваю, ми відкусили більше, ніж зможемо проковтнути, Діку.
   - Шрам має рацію! Діку, ця справа буде надто складною. І дуже небезпечним до того ж - надто мало у нас інформації. Коли лізли до Морзуса, ми й те знали більше. А який виявився результат? Ось і досі мучимося.
   Ех, хлопці, знали б ви справжню причину, чому я погодився на це. Ви б так не казали...
   - Згоден. Ми гуляємо по краю прірви, тому я не наполягаю на тому, щоб цього разу ви пішли на справу зі мною. Досить з вас Башен магів - ви своє вже отримали...
   - Ти що?!! Ми вже п'ять років працюємо разом. Діку, невже ти подумав, що я відпущу тебе одного на цю справу? З якого часу ти знаєш, як знешкоджувати "кашмирську пастку" або "сталеву щелепу"? Адже бозна знає, що там ще приготував цей чаклун для непроханих гостей. Змійко, ти залишайся. Ми з Діком усе зробимо самі і попросимо цю Клариссу зняти заклинання і з тебе.
   - Жартуєш? І залишити вас веселитися поодинці? Ну вже немає! Адже ви, хлопчики, без моєї допомоги та яйце розбити не зможете. Тим більше вам доведеться лізти до чаклуна, і якщо хтось повинен залишитися, то це ти Шрам. Не думаю, що Кастор використовуватиме для захисту механічні пастки. Магія набагато практичніша і ефективніша.
   - Ща! Залишуся я, як же. Тримай кишеню ширше. Значить, ідемо всі разом.
   - Спасибі хлопці, маючи вас за спиною, я почуватимуся набагато впевненіше. Тільки є одна проблемка.
   - Ну, і що цього разу тебе турбує?
   - Я все думаю, чому Джайна розповіла нам все так докладно? Навіщо видавати нам інформацію про потужність Ока. Могла ж просто сказати: "Принесіть, мовляв, мені те з такого місця..."
  
   * * *
  
   Спираючись на величезний і важкий бойовий молот, людина стояла на горі, вивчаючи місто, що розкинулося біля підніжжя. Це був величезний літній воїн, закутий у добряче пошарпані, але ще добротні й міцні срібні лати. Судячи з вм'ятин і рубців на них, власникові обладунків вдалося побувати в серйозних переробках і вийти з них переможцем. На користь останнього говорили і його посічені численними шрамами шляхетне обличчя та могутні голі руки. Вітер тріпав косми довгого давно нечесаного сивого волосся і бороди. Позаду воїна двома розділеними один від одного широкими смугами майорів сніжно-білий плащ. Незважаючи на те, що людина була вся в дорожньому пилюці, плащ здавався чистим, наче сам бруд і пил уникали його. У якомусь сенсі так воно й було. На лівому боці у звичайних нічим не примітних піхвах висів довгий меч.
   Сірі очі похмуро дивилися на Аль-Раміш. У червоних променях вранішнього сонця, місто здавалося казковим і прекрасним. Однак це лише обман. Наскільки він знав, у всьому султанстві це місто вважалося розсадником Зла. Що ж, природно, що для тієї мерзенної трійці, яку він вже майже півроку переслідує це найкраще укриття. Вони вміло замітали сліди, але він все одно наздожене їх. Наздожене рано чи пізно, і їм не уникнути його відплати.
   Прийнявши рішення, людина легко, немов пушинку, скинув молот на плече і попрямував до величезного бойового коня, який пасувся неподалік. Схопившись на нього, він повільно поїхав до головних воріт.
  
  
   Розділ третій
   Башта мага
  
   Сонце, що заходить, повністю сховалося за дахом найближчого будинку. Звідкись здалеку, долинав лютий дзвін битви - чи то бунтівники пішли на напад воріт, чи Міська Стража нарешті вирішила припинити бунт і вирушила в райони нетрів. Як би там не було, тішило одне - ніхто з ворогуючих сторін більше не пускав магію в хід. Втім, нас уже це мало турбувало - якщо у нас сьогодні все вигорить, нам більше не доведеться повертатися до цього тричі проклятого містечка. Ми свою частину завдання виконали та передали всю необхідну інформацію куди треба, далі нехай архімаг сам розбирається.
   - Дермо демона! Де її носить? Нам час уже вирушати! - Вилаявся Шрам, тримаючи під вуздечки двох коней.
   - А я знаю? Сказала, що їй треба щось захопити. - Я вкотре перевірив, чи надійно закріплені мішки зі спорядженням. Всі наші пожитки, включаючи злодійське приладдя, вмістилися в цю пару мішків.
   - Що захопити? Ворота ось-ось зачиняться на ніч!
   - Не закриються. - Я глянув на небо. - Принаймні ще одну годину у нас є.
   - Через бунт можуть закрити і раніше...
   Облачені обоє на все чорне, ми стояли під смугастим тентом стайні, у якій придбали трьох коней. Мерзотник конюх хотів, було, всунути їх нам вдвічі дорожче за реальну вартість. Однак Шрам у нас фахівець з торгових питань, тому якось примудрився придбати скакунів лише за півціни.
   - А ось і вона. Легка на згадці.
   Змійка, що виринула звідкись з підворіття, безупинно оглядаючись, кинулася до нас. Схоже, вона виявилася чимось занепокоєною.
   - Хлопців, здається, у нас серйозні проблеми...
   - Що трапилося?
   - Я щойно бачила Крихітка Мірса. Він каже, що у місті з'явився інквізитор.
   - І що з цього? Мало що його привело сюди.
   - Він цікавиться якоюсь трійцею. Жінкою та двома чоловіками.
   - Джайною та близнюками?
   - Ні. Ельфійкою та двома чоловіками. В одного з них шрам на лівій щоці.
   Ми зі Шрамом стурбовано переглянулися.
   - Дермо демона! І чи давно він у місті?
   - Мірса сказав, що вже кілька годин.
   - Ми покійники! Це напевно через це трикляте Жезло - Морзус не повернув його святошам і залишив собі! Я знав, що не варто вірити чаклунові! - Шрам зло сплюнув. - Дермо демона!
   - Він один? - спитав я Змійку.
   - Принаймні, Мірса каже, що він бачив лише одного. Але, на його думку - це паладин!
   - Паладін? - Здригнувся Шрам. - Ну все! Ми точно покійники!
   - Та постривай ти, народ лякати. Паладини - вони теж люди.
   - Діку, ти не знаєш, на що здатні ці типи - а я знаю! Ще до того, як я зустрівся з тобою, я бачив, як якийсь паладин поодинці розправився з бандою Дикого Брюса. - Помітивши мій скептичний погляд, Шрам пояснив. - Була колись така банда в Аль-Кінасі - одному з міст Луана. Підім'явши під себе решту банди, Дикий Брюс настільки наважився, що перейшов тоді дорогу Братству. Не знаю, через що там усе почалося, але у підсумку святоші звернулися до Ордену. Той направив паладина розібратися із цією справою. У банді Дикого Брюса було два чаклуни, але навіть вони не змогли зупинити паладина. Цей тип поодинці вирізав усю банду.
   - Я теж колись бачила паладина у дії. Це дуже небезпечні супротивники, - додала Змійка. - Старійшини розповідали, що вони мають нелюдські здібності. Не знаю, яким чином, але вони можуть стати невразливими для зброї та магії. Кажуть, що коли Паладін впадає в божественну лють в ім'я своєї віри, він стає уособленням свого бога і саме Світло захищає його. Обнадіює одне, паладинів у Ордена не дуже багато, тому Братство звертається до нього за допомогою у виняткових випадках.
   - Ну, дякую, хлопці. Ви вмієте обнадіяти людину .... Гаразд як би там не було, нам зараз не до цього типу. Якщо він дійсно прийшов до нашої душі, то думаю, що спочатку він попрямує в Діру, а там зараз самі знаєте, що діється. Поки паладин у всьому розбереться, ми вже далеко. Змійка ти взяла те, що тобі було потрібно?
   - Так.
   - Добре. Тоді вирушаємо. Джайна, мабуть, на нас уже чекає.
   - О! У мене ідея, - вигукнув Шрам, коли ми, скочивши на коней, попрямували у бік воріт. - А що, коли стравити Джайну та її братів із цим інквізитором? Думаю, вони і з паладином упораються.
   - Ні! - скрикнув я. - Не треба вплутувати її в цю справу. Самі розберемося...
   - Ека, Діку, як вона тебе зачепила.
   - Зовсім ні! Просто, якщо з нею щось трапиться, ми не зможемо зняти з вас прокляття Морзуса.
   - Ти правий. Вибач, я не подумав про це. Дурна ідея.
   Ні, Шраме. Ідея була гарна. Я навіть впевнений, що у поєдинку з паладином перемога буде за Джайною та братами. Тільки ось не хотів ризикувати життям Джайни. Чому я так прив'язаний до неї? Хто вона мені? Ніхто. Просто ще один клієнт. Може це справді кохання? Чи чари?
   Решту шляху до головних міських воріт ми проїхали мовчки, кожен, занурившись у свої думки. Чувся лише дзвінкий цокіт копит по бруківці. Джайна опинилася вже тут, сидячи верхи на білому коні. Брати-охоронці на вороних, як завжди, стирчали з боків від неї. Схоже, наші нові клієнти один з одним про щось запекло сперечалися, але, побачивши наше наближення, замовкли.
   Я окинув поглядом околиці - ніде не видно нікого більш-менш нагадує інквізитора - вже добрий початок. Неподалік, стурбовано обговорюючи те, що відбувається в Дірі, прогулювалися стражники, що охороняють брами. Парочка солдатів і писар ретельно перевіряли селян і купців, що в'їжджали в місто, останні намагалися встигнути потрапити в місто доти, поки ворота не зачинять на ніч. За міськими воротами для тих, хто не встиг до закриття, було спеціально збудовано заїжджий двір. Однак там драли втридорога проти готелів, що знаходяться у самому місті. Тому народ поспішав...
   - Ну що? Чи готові? - спитала Джайна, коли ми до них під'їхали.
   - Так, - я поплескав по мішку, притороченому до сідла. - Можемо вирушати.
   - Добре. Якраз до півночі дістанемося, - вона глянула на небо. - Поїхали...
   Річард направив свого коня до воріт, ми пішли за ним. Стражники мовчки пропустили нас, не удостоївши навіть увагою. Справді гарний початок.
   Виїхавши за межу міста, я притримав коня і обернувся, щоб останнього разу глянути на Аль-Раміш, більше ми в нього не повернемося. Над містом піднімалася червоно-чорна заграва пожеж - Діра горіла. Вкотре вже сьогодні я подякував провиденню. Як же ми вчасно звалили. Пришпоривши коня, я помчав наздоганяти своїх супутників.
   Не дивлячись на те, що тепер ми всі разом опинилися, вплутані в одну справу, між нами панувала якась напруженість. Особливо вона відчувалася щодо близнюків та Змійки. Я, проігнорувавши несхвальний погляд охоронців, порівнявся з Джайною, і щоб хоч якось розрядити ситуацію поставив питання, що давно цікавило мене.
   - А ви раніше вже бували у державах Південного султанату? Чи не обов'язково в Азмурі, може в якомусь іншому?
   - Ні. Це вперше. А що?
   - Ну... Та кажіть ви зовсім без акценту. Начебто все своє життя прожили в цих місцях, а не за морем? Адже не можуть наші мови бути, настільки схожі. Чи я помиляюся?
   - Звісно, ні, - вона посміхнулася. - У нас в Імперії розмовляють іншою мовою. І до приїзду до вашого Султанату ми не знали місцевої мови. Вся справа в магії та заклинаннях. Завдяки цьому ми вас розуміємо, а ви нас.
   - І що за допомогою цих заклинань можна вивчити будь-яку мову?
   - Абсолютно будь-хто. Тільки не вивчити, а просто розуміти одне одного. Що втім, одне й те саме.
   - І навіть розуміти мову тварин? Наприклад, про що гавкають сторожові пси тощо?
   Джайна розреготалася.
   - Ні. Тільки людські. Хоча...- вона зиркнула на Змійку і понизила голос.- Ходять чутки, що деякі ельфи можуть розуміти мову тварин. Не знаю, як з цією справою у нічних ельфів, але в нас деякі вищі якимось чином спілкуються з ними.
   Ну, Змійка, принаймні, не розуміє гавкіт собак, я вже це точно знаю. Хоча непогана ідея. Треба буде розпитувати її на дозвіллі на цю тему.
   - У тебе теж тече ельфійська кров? - чарівниця запитливо подивилася на мене.
   - Та начебто ні. А що? Я здається тобі настільки красивим і чарівним, що чимось нагадую ельфа?
   Вона знову розреготалася.
   - Ти завжди такий самовпевнений?
   - Ні, тільки коли поряд зі мною гарна дівчина.
   - Зрозуміло. - Джайна з усмішкою подивилася на Змійку. - Значить завжди...
   Я стежив за її поглядом.
   - Ні, - про всяк випадок я вирішив "розставити все по поличках". - Між нами нічого немає. Змійко, мені як сестра.
   - А Шрам як брат? - Вона посміхнулася.
   - Саме. Ближче за них у мене нікого немає.
   Джайна зітхнула.
   - Як і в мене, крім Дункана та Річарда. Ну, може, ще й Кларисси...
   З хвилину ми їхали мовчки, думаючи кожен про своє.
   - А домішка крові якоїсь іншої раси є? Наприклад, орків, гномів, - раптово знову спитала Джайна.
   - Ну, дякую тобі за "орка", - я вдав, що надувся. - А якщо серйозно, то наскільки я знаю, у мене всі були люди. Взагалі, у Південному султанаті несхвально дивляться на міжрасові шлюби. Ну, якщо вже ми завели мову про це, то як щодо тебе?
   - Можливо. Я не знаю. А давно ти займаєшся цим своїм ремеслом?
   - Ти маєш на увазі злодійством?
   - Так.
   - Відколи наша циркова трупа розпалася, - я прикинув у думці. - Років сім-вісім, мабуть, уже буде...
   - Ти був циркачем? - Вона здивовано глянула на мене.
   - Скоріше акробатом. А ти думаєш, за що мене прозвали "Павуком"? "Деврізі і бейлер, не проходьте повз! Тільки сьогодні! Тільки для вас! Тільки одна вистава! Хлопчик-павук! Поспішайте бачити це дивовижне диво природи..." Мда-а... Забавне було час...
  
   * * *
  
   - Демоне! Ну що за кретин наказав висуватися в район Діри прямо зараз. Невже не можна було почекати, поки ці шакали добряче не пошкодять один одного, а вже потім і прихлопнуть решту, - вилаявся Борса ібн Зафір, ховаючись за бочкою, що згнила, і перезаряджаючи арбалет.
   Азіпбей міської Стражі Нассеф бін Алі, що сховався за купою сміття неподалік, зміряв його лютим поглядом і прокричав у провулок по той бік вулиці.
   - Хабібе, де там цей наш чароплет?!
   - Іфріт його знає, ага! - долинув голос.
   - Чаво??!
   - Відстав десь, говорю.
   - Ну, то знайдіть качан, і нехай він тягне сюди свою дупу!
   - Вже робимо, ага!
   - Поспішайте, чума на ваші голови! Світло знає, що цей чаклун зможе нам ще приготувати!
   Незважаючи на своє благородне походження, Нассеф повністю розділяв думку свого підлеглого Борси - простого городянина. Ситуація була ще настільки критичної, щоб вводити в Діру Стражу. Швидше за все, деякі з торгових складів у доках Діри належали декому з халігів і, побоюючись за їхню безпеку, ті наказали. Жадібність ось істинний правитель цього світу. Чи не каліфи, не султани, і навіть не боги, а звичайна жадібність.
   Сьогодні вранці весь особовий склад міської варти виявився мобілізованим, у зв'язку з несподіваними заворушеннями в районі нетрів. Загони Стражі були спішно стягнуті до єдиної брами, що веде в Діру. Прибуло навіть кілька загонів дружинників. Стоячи на вершині стіни, що оперізує Квартал халігів, стражники спостерігали за вуличними боями, що йшли між бандами. Нікому з них не хотілося лізти в цей пекельний котел, густо напханий кров'ю, магією та смертю. Нехай краще ці банди самі виріжуть один одного - менше буде клопоту порядним жителям. Шкода, звичайно, що страждають прості обивателі Діри, але мабуть така їхня доля. І тут прийшов наказ зверху - утихомирити бунт. Проклинаючи все на світі, солдати взялися за зброю.
   Десятник Нассеф зі своїм загоном отримав завдання зачистити північні квартали Діри. На допомогу йому надали одного штатного мага. Маг виявився невисоким безвусним молодцем з волоссям, що стирчало на голові на всі боки. Якийсь дотепник із стражників колись дуже влучно охрестив його Качеря, з того часу ця кличка до нього й прилипла.
   Спочатку все йшло просто чудово. За підтримки магії Кочеріжки вони припинили дві сутички, прикінчивши всіх бандитів, що б'ються, а потім натрапили на цього мага. Засівши в одному з будинків, він зайняв чудову позицію і тепер прострілював усю вулицю вогняними кулями. Втративши чотирьох людей, стражники ледве встигли сховатись у найближчих провулках. І ось тепер вели стрілянину з цим магом. Хоча, що таке звичайні стріли проти вогняних куль, що вибухають.
   - Ага, здається, у нас виникли проблеми! - прокричав Хабіб.
   - Що?
   - Масуд каже, що качан відкликали. У доках дуже "гаряче". Наші натрапили на якогось могутнього чаклуна. Настав наказ усім магам вирушати туди.
   Немов у підтвердженні його слів з боку річки пролунав гуркіт, і в небо вп'ялася червона стріла. А наступної миті на район доків обрушився град з вогненних метеоритів.
   - Хаос! - Нассеф мимоволі пригнувся. На мить утихомирився навіть маг-стрілець.
   - Ось демон! Не пощастило комусь, - протяг Борса.
   - А нам що тепер робити без качан? - прорепетував Нассеф.
   - Не знаю, ага!
   Азіпбей вилаявся, потім, обережно висунувши голову, окинув поглядом вулицю і стражників, що поховалися.
   - Гаразд, хлопці, отже, зробимо так: Хабіб, Сіфа, Муаз, Абід відволікають це породження шакала, а решта спробують зайти з...
   - Дивіться, ага, - перебив його Борса, вказавши на кінець вулиці, звідки прийшов їхній загін.
   Нассеф бін Алі глянув і злякався. Прямо посеред вулиці, ні від кого не ховаючись у їхній бік, йшов чоловік у сніжно-білому плащі. У руках він тримав бойовий молот.
   - Бережи мене світло, - прошепотів Борса. - Це ж Паладін.
   Маг-стрілець теж помітив нову мету і переніс увесь свій удар на неї. Дві вогняні кулі, обертаючись навколо одного загального центру, пронеслися повз сторожів і, не долетівши до паладина метра, розтеклися по жовтій поверхні захисної сфери. Відбивши атаку, сфера знову стала невидимою. Святий брат зупинився, глянув убік, звідки прилетіли вогнешари, і, скинувши молот, швидко кинувся до будівлі, де сховався маг. Бандит вибухнув ще парою куль, але вони не досягли мети. Ударом ноги, вибивши масивні двері, паладин зник у темних глибинах будівлі. Стрілянина припинилася, солдати, забувши про обережність, з цікавістю висунулися зі своїх укриттів. Десь усередині будівлі грюкнуло, з вікон ударило жовте світло, пролунав тріск і, проломивши стіну, з третього поверху вилетіло щось темне. Описавши дугу, воно глухо шмякнулося на бруківку і стражники розглянули, що це людське тіло, одягнене в пошарпану робу мага. На лівому рукаві красувалася жовто-зелена пов'язка з емблемкою змії.
   - "Гадюки"! - видихнув хтось із солдатів. Всі подивилися вгору і ледве встигли помітити сніжно-білий плащ, що майнув у проломі стіни. Незабаром його власник з'явився у дверях і, як ні в чому не бувало, попрямував до десятника. Зблідлий Нассеф ібн Алі гарячково став згадувати слова, якими зазвичай вітають святих братів.
   - Доброго вечора, хоробри воїни. Хай береже вас Світло. Чи не підкажете скромному мандрівнику, як пройти до готелю "Сталева троянда"?
  
   * * *
  
   Ми, проїхали приблизно з милю дорогою, потім, слідуючи вказівкою Джайни, з'їхали з неї і попрямували у бік лісу, що зростав околицями гасцінца. В'їхавши під його полог, ми поринули у пітьму. Крони вікових дерев, яких ще не дісталися сокири дроворубів, змикалися над нашими головами, приховуючи нічне небо, засіяне рідкісними зірками. Схоже, ніч буде безмісячною. Нам сьогодні казково щастило.
   Щоб сучки, що нависали над стежкою, не били в обличчя, довелося поспішати. Ми зі Шрамом уже було, потягнулися за спеціальними зіллями, що дозволяли бачити в темряві, але Джайна створила якесь заклинання, і в повітрі виник, а потім поплив над нами невеликий блакитну кулю, що світиться. Змійка хмикнула - подібно до всіх нічних ельфів вона могла бачити в темряві так само добре, як і вдень. Хоча світло від кулі виявилося не дуже то й яскраве, але я роздивився стежку, що казна-звідки взялася, що вела в глиб лісу.
   - Чи далеко до цієї вашої вежі? - прошепотів я. По лісі звуки голосу розносяться далеко.
   - Ще трохи залишилось.
   Як це не дивно, але замість Джайни мені відповів один з близнюків, що мовчали всю дорогу. Мабуть, цим вічно незворушним і холоднокровним хлопцям теж не до вподоби добровільно лізти до Кастора. Схоже, єдиним з нас, хто отримував насолоду від цієї лісової прогулянки була Змійка, що зітхала широкими грудьми запахи нічного лісу. Наскільки я знав Ілдоніессеаданель, її дитинство пройшло у подібному лісі.
   Незважаючи на слова близнюка ми ще досить довго пробиралися стежкою, поки нарешті Джайна, що йшла попереду, не зробила попереджувальний жест і не прошепотіла.
   - Ми на місці.
   Я, напружуючи зір, вдивлявся вперед, але, єдине, що бачив, це нескінченну стежку, що тікає все глибше і глибше в гущавину лісу. На мить мені здалося, що я бачу перед собою галявину, але варто тільки розслабитися, як знову виникала стежка...
   - І де ця ваша вежа? - Запитав Шрам, здивовано озираючись.
   - Вона прихована від чужого зору Маревом, - відповіла чарівниця і погасила свій вогник, потім, пробурмотівши щось, розвела руки в сторони так, ніби розсуваючи невидиму перешкоду перед собою. Тієї ж миті дерева з боків і над нами кудись зникли, і виявилося, що ми стоїмо на великій галявині, краї якої тонули в темряві. Я озирнувся, позаду нас, як і раніше, розкинувся ліс, і ледь помітна стежка, якою ми вийшли на цю галявину.
   - Рівнина посеред лісу. Неймовірно... - прошепотіла Змійка.
   - Чому рівнина? Просто галявина у лісі.
   - Ні, Шраме. Ти не бачиш у темряві так добре, як я. Повір мені, ліс видніється далеко на горизонті. Поляна такою величезною не може бути.
   - Змійка права. Це рівнина, оточена лісом і прихована заклинанням так майстерно, що ми б і самі не знайшли її, якби не "путівник", - підтримала ельфійку Джайна.
   - Що за спис? - поцікавився я.
   - Не зараз. У нас мало часу. Добре, ще, що місяць прихований там. Бачите он той вогник нагорі? Це одне з вікон вежі.
   Серед рівнини в темряві, ледь помітна у світлі рідкісних зірок, височіла величезна чорна тінь. Десь у її висоті мерехтів один єдиний невеликий червонуватий вогник. Чи свічка?
   - Схоже, господарі не сплять, - кисло пробурмотів Шрам.
   - Мабуть, хтось із прислуги чи учнів Кастора. Самого мага там нема. Кларісса спеціально постаралася, щоб його присутність несподівано знадобилася в іншому місці. Саме тому все й треба провернути за цю ніч.
   - Добре. Ну, а де нам шукати цей артефакт?
   - Зачекайте, - Джайна на мить заплющила очі і напружилася. - Хммм... Цікавий збіг, але воно саме саме в цій кімнаті.
   Я прикинув висоту, на якій знаходиться вікно, що світиться. Навіть звідси зрозуміло, що воно надто високо для нас, щоб видертися по зовнішній стіні. Прийде проникнути всередину і діяти вже звідти.
   - Гаразд, за справу, - я пов'язав чорну хустку навколо нижньої частини обличчя, щоб залишитися невпізнаною, накинув на голову капюшон плаща - береженого і небо береже - і скинув на плече мішок зі спорядженням. - Шрам, Змійка вперед.
   - Зачекайте! - Зупинила нас Джайна. - Змійка не піде у вежу!
   - Це чому ж? - Здивувалася ельфійка.
   - З тієї ж причини, з якої й мені не можна - ми з нею маги. На вежу ж, напевно, накладені охоронні закляття. Якщо сторонній маг проникає в цитадель іншого сильнішого мага, господар житла відразу ж дізнається про це.
   - Але я не відпущу їх одних у це лігво!
   - Доведеться. Якщо ти поїдеш з ними, то поставиш під загрозу зриву всю операцію. І видаси їх своєю присутністю.
   - Гей! Ми так не домовлялись. Без її магічної допомоги наші шанси на успіх мізерні, - обурився я.
   - Не. Без участі Змійки, ваші шанси на вдале завершення справи навіть більші, ніж за її участю, - вона подивилася мені в очі. - Повір мені, Діку. Так буде краще.
   - Але якщо все, так як ти говориш, то так само Кастор зможе дізнатися і про наш візит.
   - Не зовсім. Будь-яка людина з магічними здібностями, а особливо такого рівня як Кастор, найбільше побоюється собі подібних, ніж звичайних людей. Цих він навіть може не брати до уваги, вважаючи дрібними сошками. Навіть якщо він і дізнається про вашу присутність, то припустить, що з вами впораються його поплічники та захисні заклинання, а сам продовжить займатися своєю поточною справою. Тим, яким він вважає найважливішим. А моя наставниця постарається, щоб воно здалося йому дуже важливим. Тепер знаєте?
   - Логічно. - Я подивився на Змійку. - Почекай нас тут. Добре? Ми швидко...
   - Як скажете, хлопці. Тільки ви там уже обережніші.
   - Не турбуйся, люба, - я їй підморгнув. - Не вперше.
   - Ну, просто чудово! - Шрам картинно закотив очі. - Діку, ну а що якщо нам трапиться магічна пастка?
   - Прийде піти на цей ризик. Крім того, я вірю у твої здібності, друже.
   - Ну дякую. Тільки от чомусь я сам у них не дуже й вірю...
   - І ще одне, - додала Джайна. - Дункан та Річард складуть вам компанію. Вони ж і допоможуть, якщо у вас виникнуть неприємності із вартою Башти.
   Ми зі Шрамом вражено подивилися один на одного. Влаштовувати розбирання зі вартою не входило в наші плани. Справжній майстер-злодій намагається діяти непомітно, і йому зовсім не потрібні низки трупів за спиною. Навіть новачки, якщо вони не повні відморозки, це розуміють. Схоже, що й братів це не дуже втішило, хтось із близнюків навіть збирався заперечити Джайні, але чарівниця його випередила.
   - Ні, Річі. Ми це вже неодноразово обговорювали. Ви йдете з Діком та Шрамом. І, будь ласка, не сперечайтеся. Я вже не маленька і здатна про себе подбати, а ваша присутність там їм буде потрібніша, ніж мені тут.
   - Ну, хай хоч Дункан залишиться з тобою, а я піду з ними, - все ж таки заперечив охоронець.
   - Річарде, ні! Ви вирушите обидва. І крапка! Як ви не розумієте - повернення Ока набагато важливіше, ніж безпека якоїсь там чарівниці.
   - Тільки не для мене, сестричка... І один з нас залишиться тут. З тобою.
   - Ну, Річі. Ну, сам подумай, що зі мною тут трапиться? Усі вороги там. У вежі. А якщо ви все ж таки виявите себе, то їм тим більше буде не до мене. Крім того, зі мною Змійка, а вона ельф і, як ви вірно тоді помітили, добре бачить у темряві. Так що ніхто непомітно до нас не підкрадеться, а якщо все ж таки нападуть, то я як-не-як маг, і мало їм не здасться... Річі, будь ласка, зроби, бо я хочу. Зробиш?
   Річард важко зітхнув. Було видно, що йому не до вподоби затіяне.
   - Гаразд. Будь, на твою думку, сестричка. Ми з Дунканом підемо з ними.
   - Ти диво, Річі, - Джайна кинулася на шию братові. - Спасибі.
   - Та гаразд... Гаразд... Що ти, справді...
   Забавним виявилося спостерігати, як незворушний раніше воїн знітився і зиркнув на нас. Ми зі Шрамом старанно ховали усмішку і робили вигляд, що нас, що сталося, жодним чином не стосується.
   Незабаром збори були закінчені і ми вчотирьох, залишивши Змійку і Джайну позаду на околиці лісу, рушили в напрямку до темної громади вежі Кастора, що височіла вдалині. По дорозі я витяг зі спеціальної кишеньки своєї сумки один із флакончиків, що там лежать. На пробці красувалося зображення котячого ока, а на дні флакончику невелика руна, що нагадує ковальський молот.
   Магічні зілля, виготовлені деякими невідомими умільцями (хоча я підозрював, що це алхіміки підземного народу постаралися) були гарною підмогою в нашій роботі. Більшість із зелій наділяли напідпитку, певними здібностями, необхідними в тій чи іншій ситуації. Зрозуміло, не кожен міг дозволити собі придбати подібне через вартість. Проте здебільшого вони окупали свою ціну. І вирушаючи на справу, ми часто їх використовували, благо свого часу (ми ж не завжди були на мілині) нам вдалося добряче поповнити свої запаси. На жаль, недавні проблеми з "Ножами" добряче підірвали наш фінансовий стан. Але все ж таки деякі зілля в нас залишалися.
   Відкоркував пробку, я замружився і залпом випив вміст. Зілля "Котячого погляду" віддавало м'ятою і трохи гірчило. Тепло, що зародилося десь у шлунку, миттєво розлилося по всьому тілу. Розплющивши очі, я подивився на всі боки - якщо раніше навколо мене виявлялися тільки ледь помітні темні силуети навколишніх предметів, то тепер вони набули чіткості, і я навіть зміг розрізнити візерунок на вуздечці Шраму, що скакав за два кроки ліворуч від мене.
   Помітивши мої дії, він теж дістав свій пляшечку осушив його. Магічна рідина загострила наш зір і дозволила бачити у темряві. На жаль, тривалість дії зілля була недовго лише кілька годин, але цього часу нам повинно вистачити на виконання замовлення. Принаймні зазвичай вистачало.
   Судячи з інформації, отриманої від Джайни, вежа оточена шестиметровою стіною, і гігантським самотнім стовпом підносилася у височінь. Між вежею та стіною за звичаєм цих місць розкинувся фруктовий сад.
   Як би там не було, але це дуже полегшувало нам завдання. Адже пробратися до вежі, ховаючись у тіні дерев набагато легше, ніж відкритою місцевістю.
   За кількасот метрів до Башти ми знову поспішали, стриножили коней і повзком, періодично завмираючи і вдивляючись у темряву, дісталися стіни. Потім Шрам дістав з мішка моток мотузки з гаком-кішкою на кінці, і закинув його на стіну. Гачки "кішки" були обмотані м'якими ганчірками, тому вся операція пройшла безшумно. Переконавшись, що гаки надійно зачепилися, він швидко видерся по мотузці, обережно висунув голову над стіною і завмер, вдивляючись у сад. Потім повернувся до нас і показав кулак з відстовбурченим великим пальцем.
   - Зачекайте поки що тут, - прошепотів я близнюкам, дістаючи з сумки свою "кішку". За мить я вже сидів на стіні поряд зі Шрамом і вдивлявся в сад.
   - Нічого підозрілого не бачив?
   - Тихо, як у могилі, - прошепотів Шрам, тримаючи в одній руці ментафлакон із засипаючим газом. - Навіть комах не чути.
   Це мені здалося дивним - по всій галявині за стінами вежі лунало стрекотіння коників та іншої живності, але з саду ж не долинало жодного звуку. Перший недобрий знак?
   - Звіри?
   У багатьох заможних громадян у державах Південного султанату була безглузда звичка для захисту від злодіїв та інших непроханих гостей на ніч випускати до саду різних хижаків. Втім, може, для новачків і дилетантів це було перешкодою, але тільки не для нашої трійці. На випадок зустрічі з подібним охоронцем у нас виявилися заготовленими усипляючі зілля, один з яких зараз і знаходився в руках у Шрама.
   - Теж не видно.
   - Перевір на магічні пастки...
   - Зараз, - він вийняв із-за пазухи один із медальйонів Змійки. На перший погляд, це звичайне кругле скло на мотузці. Насправді ж, за словами нашої подруги, воно було застиглою сльозою дракона. Якщо вірити легендам, ці змієподібні тварюки були несприйнятливими до магічного впливу і могли виявляти магію. Не знаю, правда, це чи ні, оскільки на щастя мені не доводилося зустрічатися з драконами, але ці медальйони вже не раз нас рятували.
   Ось і зараз він підніс його до правого ока і глянув на садок крізь скло. У мене теж на шиї висів такий медальйон, але оскільки експертами з пасток були у нас Шрам і Змійка, то я рідко ним користувався - тільки якщо моїх супутників не було поруч.
   - Хмм... Нічого підозрілого. Сад, як сад.
   - Тим краще. Ну що? Готовий?
   - Готовий!
   - Тоді пішли, - зробивши близнюкам знак перелазити, ми зісковзнули зі стіни. Опинившись на твердій землі, ми знову придивилися до мороку. Нічого. Незабаром до нас приєдналися й охоронці.
   - Що тепер? - прошепотів один із них.
   - Ну .... Через головний вхід ми явно не підемо. Спробуємо залізти через вікно. Наскільки я помітив, вони не засклені біля вежі. - "Забавно, щоб ми робили, якби вони виявилися засклені?" - Але спочатку треба добратися до самої вежі.
   - Надайте це нам. Ми розвідаємо шлях, - сказав старший і, перш ніж я встиг заперечити, близнюки швидко і безшумно розчинилися серед дерев.
   - Дермо демона! Та з цими хлопцями ми точно завалимо всю справу, - зло вилаявся Шрам.
   - Якщо попереду будуть пастки, то нехай краще в них потраплять вони, а не ми. Якщо близнюки цього хочуть, то мені не шкода. Нехай ідуть першими, а ми почекаємо.
   - Але, а якщо вони раптом засвітяться і провалять справу?
   - Тим краще. Провал буде не з нашої вини, і ми маємо право залишити завдаток собі. Якщо чесно, я не дуже й хочу лізти в цю гребану вежу. І з радістю скористаюся можливістю ухилитися від виконання цього замовлення і залишити собі отримані гроші.
   - Справді, щось я про це не подумав. - Шрам усміхнувся. - Голова ти Дік. Ну голова...
   - А то ти не знав, - самовдоволено посміхнувся я. - Давай зачекаємо.
   Втім, ні дивлячись, ні на що, я не поділяв думки Шраму з цього приводу. Близнюки були не дурнями, і, мабуть, знали що роблять. Навряд чи вони засвітяться. А значить, нам все ж таки доведеться виконати замовлення.
   Мені здалося, що минула ціла вічність, поки з-за стволів також безшумно, як і пішов не виник один із близнюків, витираючи пучком трави закривавлене лезо ножа. Дункан начебто.
   - Все чисто. Можете висуватися.
   - Виникли проблеми? - спитав я, косячись на закривавлений клинок у руці охоронця.
   - Пару стражників. Ящіри. Але вони нас більше не турбують.
   - У сенсі людиноящери? - здивувався я. Шрам легенько свиснув. Хаос знає чому, але ці лускаті жителі боліт часто прислуговували магам. Але зустріти їх тут, за сотні ліг від рідних Чорних Топей, виявилося для нас повною несподіванкою.
   - Так. А що такого?
   - У них луска навіть удару меча протистоїть. І як ви примудрилися завалити їх за допомогою ножа? - пробурмотів Шрам.
   Дункан усміхнувся.
   - Якщо знати, куди бити, то можна прикінчити представника будь-якої раси.
   - І куди ж треба в ящерів?
   - Під підборіддя. Мало хто знає, що хоча в цьому місці луска зовні нічим не відрізняється від решти, але там вона найбільш м'яка.
   Ну ось. Тільки-но вийшли на справу і вже перші трупи. Професійні злодії вашу матір! Досі пишався тим, що, виконуючи замовлення, нам не доводилося нікого вбивати. Приголомшувати - так, присипляти так, але не вбивати. І ось рахунок відкрито. Хаос! Ну та гаразд. Не час зараз для голосіння, спочатку потрібно виконати замовлення, а там подивимося. Можливо, хлопці просто не мали вибору. Хоча я в цьому сумнівався.
   Нечутно ковзаючи серед дерев, ми наткнулися на Річарда, що чекав нас.
   - А де стражники? - Запитав я його. Незважаючи на слова Дункана, мені теж не вірилося, що можна ось так легко вбити звичайним ножем ящера. Мені захотілося глянути на трупи.
   - Сховав у кущах, щоби інші не помітили. Пошліть, до вежі ще близько півсотні кроків. Не думаю, що зниклих скоро хапяться, але все ж таки порадив би поквапитися.
   - Ведіть, - Хаос із цими стражниками. Думаю, охоронці не брешуть. Не має сенсу.
   Наслідуючи близнюків, ми пройшли сад і нарешті вийшли до мети нашої подорожі. Здавалося, вежа витесана з величезної скелі. Вона не мала жодного стику - абсолютно гладка поверхня йшла вгору і в сторони. Мені достатньо було одного погляду, щоб зрозуміти, що видертись по ній не представляється жодної можливості навіть мені з моїми акробатичними навичками.
   На щастя, у нас передбачений і такий випадок.
   - Дункан, Річард, ви двоє стійте "на стремі". Шрам, вікно!
   Приятель з півфрази зрозумів мене і відповідно кивнув, вирушив шукати найближче віконце відповідного розміру. Я порився в сумці і витягнув невеликий арбалет. Звівши його, вклав у жолоб особливий болт-"кішку", з прив'язаною до держака міцною мотузкою.
   - Іди сюди, Діку. Думаю, ось це нам підійде.
   Я глянув туди, куди вказував Шрам. Приблизно на висоті тринадцяти метрів у напівтемряві виднівся темний провал вікна, зважаючи на все не засклене. Сподіваюся, кімната, в яку вона веде порожня.
   - Зійде, - я ретельно прицілився і натиснув спусковий гачок. З тихим свистом болт разом з одним кінцем мотузки помчав угору і влетів у віконце. Шрам потягнув за мотузку, що звисала зверху, і до його ніг впав наш болт. Я хаоснувся.
   Потрібно було ще дві спроби, перш ніж ми, потягнувши за вільний кінець, переконалися, що гачок надійно зачепився. Як завжди, першим почав дертися Шрам. Досягши вікна, він на мить затримався зовні, вивчаючи кімнату на предмет пасток, потім заліз усередину. Ось він знову здався і махнув рукою - все нормально, можна залазити.
   Вчепившись за мотузок, я, упираючись ногами в стіну, швидко поліз нагору. Завдяки рукавичкам із спеціально обробленої шкіри буйвола руки не ковзали, я легко досягнув вікна і озирнувся. Кімната являла собою невелику мізерно обставлену келлю, тапчан біля лівої стіни, невеликий столик з недогарком свічки і купа якогось мотлоху в дальньому кутку. По товстому шарі пилу, що лежав на підлозі, і павутинам у кутках я зрозумів, що сюди вже давно ніхто не заглядав. Ну що ж краще для нас. Шрам стояв біля єдиних дверей, приклавши до них вухо.
   - Що там? - Прошепотів я, вказавши головою на купу.
   - Нічого цікавого. Брудні шмотки, та поламані меблі.
   - А там? - вказавши на двері.
   - Тиша. Походу порожній коридор, але я поки що не виглядав - вас чекав. Хіба мало що...
   Я схвально кивнув. Нема чого видавати свою присутність раніше часу. Близнюки не змусили на себе довго чекати.
   - Око десь над нами, - прошепотів Річард, коли озирнувся.
   - А ти звідки знаєш?
   - Відчуваю, через Джайну.
   - Будете тоді нашими провідниками, - я втягнув мотузок у кімнату. Шрам у цей час, озброївшись відмичкою, поркався із замком на вхідних дверях. Наскільки я помітив минулого разу, механізм був не дуже складний по конструкції, і Шраму цілком під силу самостійно його розкрити. Пролунало легке клацання.
   - Готово, - видихнув Шрам, прибираючи інструмент.
   - Тарно? - Вирішив перевірити я свій здогад.
   - Звідти, - відповідно кивнув Шрам. - Першої складності. Примітив. Давно таких замків не зустрічав. Цікаво, скільки років цієї вежі?
   - Багато. Хоча я думаю, що це колись було кімнатою очікування, і сюди просто не мало сенсу ставити замок навіть третього рівня складності.
   - Хм... Може... Ну що? Ми йдемо?
   - Так.
   Приклавши вухо до дверей, і почекавши кілька миттєвостей, Шрам обережно прочинив двері і виглянув у коридор.
   - Нікого немає. Пішли.
   Мов примари ми вислизнули в темний ледь освітлений коридор. Наскільки я зрозумів, світло йшло з невеликих кристалів на стелі. Рівновіддалені один від одного, вони змійкою, що світиться, тікали в обидва кінці коридору. Смішно, що тільки не придумають ці чаклуни, щоб полегшити собі життя.
   - Куди ж тепер? - Запитав я у Річарда.
   - Наліво. Там мають бути сходи на верхні яруси.
   - Ясно. Шрам, дій.
   Ствердно кивнувши, Шрам повільно рушив у вказаному напрямку, дивлячись на пастки. Річард вирушив слідом, потім йшов я, зі своїм зарядженим арбалетом, і Дункан замикав ходу, прикриваючи нас із тилу.
   Всередині вежа виявилася більшою, ніж зовні і періодично вздовж лівої стіни нам траплялися інші двері. Може за якийсь із них перебувати скарбниця мага? Я важко подолав у собі бажання перевірити своє припущення - зараз не до цього. Потрібно якнайшвидше свиснути Око Азора і змотуватися звідси. Чомусь згадалася наша сьогоднішня ранкова розмова про погане передчуття. Не хотілося б здатися панікером, але здається, що тепер і в мене виникло.
  
  
   Розділ четвертий.
   Прокляття
  
   Запізнілий місяць нарешті з'явився на небі, заливши рівнину срібним світлом. Десь у траві жваво цокотіли цикади, у лісі позаду проухав пугач. Але двом жінкам, що розташувалися на узліссі, було не до цієї чарівної краси.
   - Ну як у них справи? - щоразу за останні п'ять хвилин прошепотіла ельфійка, нервово жуючи кінчик травинки. Вона лежала на траві і не відводила очей від вежі. - Щось вони затримуються.
   - Поки все нормально. Вони вже всередині, - закляття Уз Стража, посилене кровною спорідненістю, пов'язувало Джайну та її охоронців і дозволяло їм трьом відстежувати місцезнаходження та самопочуття одне одного. Крім того, внісши за допомогою Кларисси невелику зміну в початкове заклинання, Джайна тепер могла, ніби компас спрямовувати своїх братів до потрібного об'єкта.
   - Треба було мені піти з ними, - пробурчала Змійка.
   Джайна промовчала. Чарівниці не хотілося знову починати цю марну суперечку. Але бездіяльність справді вбивала. Права народна мудрість стверджувала, що очікування смерті гірше за саму смерть. Гонячи думки про кістляву стару геть, і, вирішивши себе все-таки чимось зайняти, Джайна витягла з сумки мініатюрну книжку і прошепотіла над нею Слово.
   Підкоряючись чарам, книжечка почала рости, поки не перетворилася на невеликий томик із заклинаннями. Загадкові письмена і руни, що здалися б незрозумілими неосвіченому, на її сторінках переливалися всіма кольорами веселки, дозволяючи роздивитись їх навіть уночі. Продовжуючи краєм свідомості відстежувати та коригувати переміщення злодіїв, чарівниця заглибилася в читання та повторення заклинань.
   Якийсь час Змійка з цікавістю спостерігала за своєю супутницею, потім, зневажливо хмикнувши, знову повернулася до вежі. Раптом вона схопилася і почала вдивлятися в ліс за їхніми спинами.
   - Ти це чула?
   - Що саме? - Джайна ліниво відволіклася від читання.
   - Гілка там хруснула. - Змійка кивком голови вказала в хащі. - Наче хтось на неї настав.
   - Ні. - Джайна підвелася і стурбовано глянула у вказаному напрямку, потім зосередилася. - Захисні чари, які я розставила по периметру, не чіпані...
   - Кажу ж тобі, там хтось є, - Змійка безшумно витягла кинджал із халяви чобота. - Чекай тут. Я схожу, перевірю.
   - Та ні там нікого. Навіть сам Кастор не зможе непомітно обминути ці чари, а я б відразу відчула навіть легке втручання у їхню структуру.
   Але злодійка вже, не слухаючи переконань, розчинилася у темряві. Невтішно висловившись на адресу навіженої ельфійки, чарівниця все ж таки насторожилася і, попередньо зменшивши, прибрала книгу назад в сумку.
   - Дівчинко моя, здається в нас неприємності, - пролунав уявний голос у її голові, застав її зненацька. Ментальний контакт.
   - Так, Магістр. Що трапилося?
   - Кастор чомусь не з'явився.
   - Як не з'явився? - зблідла Джайна.
   - Не знаю. Я спочатку думала, що він просто затримується. Але він досі не з'явився, і я вирішила тебе попередити. Сподіваюся, ви ще не подалися на справу?
   - Злодії з Дунком та Річі вже там... У вежі...
   - Вони в порядку? - занепокоїлась Кларісса
   - Так. Поки що їх не помітили.
   - Добре. Що збираєшся робити?
   - Не знаю. Поки що, мабуть, нічого. Але якщо вони почнуться неприємності з Кастором, спробую телепортуватися до них.
   - невдале рішення. Башта, швидше за все, прикрита антителепортаційними щитами - стандартний захист. Тебе просто розмаже про них. Спробуй звичайним способом. Хоча як твій вчитель, я б таки порадила тобі не зв'язуватися з Кастором у відкриту. Ти поки що не готова до поєдинку з Великим. Але не думаю, що ти підеш моєю порадою. Правильно?
   - Там Річі та Дункан. Я не можу їх покинути.
   - Знаю. До того ж Око все одно треба дістати тому слухай і запам'ятай. Той природний маг із тобою?
   - Змійка?
   - Так. Так наче ти її називала.
   - Десь поряд. А що?
   - Обов'язково візьми її із собою. Разом ви напевно зможете впоратися з Кастором. Наскільки я пам'ятаю, Кастор завжди був слабким проти природної магії. Землю та Вогонь він легко блокує, у Воді він - експерт. Повітря за підтримки Природи - саме. Ви матимете шанс його здолати, навіть на його території. Мізерний, але...
   - Зрозуміло. Спасибі.
   - Удачі тобі, дитино.
   Джайна видихнула. Такого розвитку подій вона не очікувала. Перевірила Узи - злодії та брати поки що без проблем просуваються до мети. Залишилося ще кілька ярусів. Це добре.
   Сконцентрувалася на захищеному периметрі розкинутим радіусом за п'ять сотень метрів від неї в обидва боки. В області захисних чарів нікого стороннього, тільки десь у трьох сотнях кроків попереду відчувалася Змійка, що повільно просувається вздовж периметра. Раптом вона завмерла - насторожилася. Тієї ж миті Джайна відчула, як концентрується навколо Змійки Магія. Розряд. Зелений спалах десь у глибині лісу. Вигук. І тиша...
   Ельфійка зненацька зникла. Бо її ніколи й не існувало. Що за нісенітниця??? Чарівниця відчула, як заворушилося волосся на голові. По спині зрадливо побігли мурашки страху. Відставивши руку вбік, вона прошепотіла Слово Витягу, і в її руці з'явився магічний посох - символ її статусу в Ордені та чудова підмога у магічному мистецтві. Як завжди біле-золоте держак, з кристалом, що посилює магічний потік, витягнуте з міжпросторової кишені, одразу додало впевненості у своїх силах.
   Джайна вирішила, що не мало сенсу витрачати акумульовану нею магію на маскування палиці, перетворюючи його на звичайний дерев'яний кручений палицю. Адже невідомо, хто їй протистоятиме і, цілком можливо, їй необхідний буде весь запас магічної енергії. Прикинувши, однак, що в сутичці з цим невідомим противником їй потрібен якийсь помічник, і захисник вона все ж таки вирішила витратити частину енергії на Заклик. Описав посохом, коло над головою Джайна встромила з усього маху один з його кінців у землю, вигукнувши при цьому Слово Заклику, і відскочила. Кристал у вершині палиці спалахнув блакитним світлом. І тут же, в місці удару, земля спучилась, утворився невеликий пагорб і став швидко рости. По обидва боки від нього виникли два менші пагорби, і також почали підніматися із землі. Незабаром перед нею постала якась величезна людиноподібна істота. Велика голова безрота, але з очима плавно переростала в широкі плечі, навіть без натяку на якусь шию. Плечі переходили в могутні руки та торс. Коряві товсті ноги зливалися із землею.
   Насторожено вдивляючись у темряву, вона ледве встигла огорнути себе і покликаного елементалю землі Броней Мага, як побачила серед дерев силует людини. Прихований тінню широких деревних крон він повільно наближався до неї, тримаючи в руці оголений меч, і мерзенно посміхався. Джайна швидко перевірила його звичайна людина, хоча .... Очі її широко розкрилися від подиву і, підкоряючись її уявному наказу, елементаль безшумно кинувся в атаку.
  
   * * *
  
   Здавалося, що ця наскрізь прозора постать виткана з повітря. Зовні вона нагадувала людину, але нижче пояса замість ніг у неї було щось, що нагадує хвіст. Стоячи в пентаграмі призову, вона рівномірно коливалася, чекаючи наказів свого пана.
   - Значить, паладин все-таки знайшов їх, - задумливо промовив високий і гарний чоловік у синьо-золотій мантії візира, що стоїть до неї спиною. Вони знаходилися на верхньому відкритому майданчику Білої Вежі, що височіло над Кварталом Купцов, одного з найбагатших і упорядкованих районів столиці. - Шкода. Дуже шкода.
   Якщо та трійця злодіїв проговориться, за чиєю наводкою і для кого вони викрали Жезл, у нього можуть виникнути неприємності. Ні, він не боявся Братства, але зайві проблеми все ж ні до чого. А в тому, що казаскер Рубаль ібн Альтаф зможе завдати йому цих проблем, Морзус анітрохи не сумнівався. Священик уже давно копає під нього. "Ну що ж, ми ще подивимося хтось", - посміхнувся чарівник.
   З іншого боку, архімагу не хотілося позбавлятися своїх ручних злодіїв. З їхньою допомогою він неодноразово викручувався з найбільш делікатних ситуацій, діставав унікальні предмети та артефакти, виводив на чисту воду своїх супротивників. Але якщо вже покласти на одну чашу терезів лютий гнів Інквізиції, а на інше життя трьох злодюжок, нехай навіть одних із найкращих в Азмурі, то перевага буде не вбік останніх.
   Можна звичайно було ще спробувати позбутися паладина, але ця ідея здавалася йому не дуже вдалою. Та й упоратися зі святошею не так просто. Вже він свого часу випробував це на власній шкурі. Колись, кілька століть тому, зіткнулися на вузькій доріжці якийсь юний, але самовпевнений маг і паладин Братства. Ніхто не хотів поступитися іншому: маг за безбашенністю юності, а паладин через обов'язок перед Орденом.
   Того разу перемога залишилася за магом, але той поєдинок виснажив Морзуса майже цілий місяць. І хоча зараз він став більш досвідченим і вправним, але заново випробовувати долю не дуже й хотілося. Тому наступного разу він вступить у бій із паладином тільки в тому випадку, якщо не буде іншого виходу. Крім того, навіть якщо йому і цього разу пощастить, і він знищить паладина, то де гарантія, що Братство не підрядить на це діло нового?
   Прийнявши нарешті рішення він повернувся до елементалю.
   - Продовжуй стежити за цією людиною. І доповідай про всі його переміщення - людина змахнула рукою, відпускаючи шпигуна. Елементаль нічого не показав, що зрозумів наказ господаря і просто розчинився в повітрі.
   Візир простояв ще деякий час, милуючись дивною красою зоряного неба, а потім приступив до чаклунства та активації прокляття. Двоє з злодіїв не переживуть цієї ночі. Що ж до третього, то їм скоро займуться його ассасини...
  
   * * *
  
   Не знаю, чи це просто нам так дико фартило, чи це виявився недогляд з боку мага, але як би там не було, ми досить безперешкодно дісталися коридором його вежі до гвинтових сходів і стали обережно підніматися. Іноді траплялися невеликі майданчики, з коридорами схожими той, який ми подолали - інші яруси. Незважаючи на інтерес до них, нам доводилося їх ігнорувати. Наша мета була вище.
   Раптом Річард, що підіймався переді мною, зупинився, і я мало не налетів на нього. Він повільно обернувся і подивився на Дункана. Брат йому похмуро кивнув і скрипнув зубами.
   - Що трапилося? - спитав я.
   Дункан люто глянув на мене, потім погляд його пом'якшав.
   - Джайна... Їй знадобилася наша допомога. Проблеми виникли...
   - Які?
   - Не знаю поки що, - він глянув на брата. - Дунк, я пішов до неї.
   - Я з тобою.
   - Ні! Тепер ти поведеш їх до артефакту. Нам конче потрібно це трикляте Око.
   - Гаразд. Поспішай.
   Ствердно кивнувши, Річард помчав униз сходами і втік за поворотом. Сподіваюся, він встигне дістатися наших супутниць.
   - А що зі Змійкою? - зверху спустився Шрам.
   - Поки не ясно, - зосередився Дункан. - Схоже на них хтось напав.
   - І що нам тепер робити?
   - Нічого. Продовжувати рух, - буркнув Дункан.
   Шрам запитливо глянув на мене. Я згідно кивнув. Все одно ми поки що нічого не можемо зробити.
   Якщо раніше ми просувалися дуже повільно, боячись пасток, то тепер додали ходу. Якщо Джайну і Змійку виявили поплічники Кастора, то, напевно, вони здогадаються, що хтось проникнув і в вежу і влаштують облаву.
   Ми встигли пройти ще чотири яруси, як раптом Шрам подав знак зупинитися і не шуміти. Ми завмерли, затамувавши подих. Звідкись зверху почулися голоси та звуки кроків. Хтось спускався сходами до нас на зустріч, і, зважаючи на все, цей хтось був не один. Шрам швидко замахав руками, показуючи, щоб ми спускалися нижче. Ми квапливо досягли найближчого майданчика з коридором.
   - Туди! - Прошепотів Шрам, глянувши на коридор через своє скло. - Та двері ліворуч без захисту.
   Ми кинулися до неї. Шрам штовхнув. Зачинено.
   - Діку?
   - Вже готовий. Тримай, - я передав арбалет Шраму і схилився над замком із відмичками. Шрам скинув арбалет, і, присівши на одне коліно, взяв на приціл сходовий отвір. Кинувши на нього погляд, Дункан злегка струснув опущеними донизу руками, і в його долонях з'явилося по парі метальних ножів. У рукавах, чи він їх ховав? Тим часом голоси наближалися.
   - Як гадаєш, скільки їх там? - Запитав Шрам у охоронця.
   - Шість як мінімум.
   - Дермо демона! Дік, поспішай.
   - Майже готово. Залишилося ще дві пружини, - прошепотів я. Гноми, ядрити їх за ногу! Тільки вони можуть зробити такий замок, що навіть наймайстерніший злодій тричі спітніє, перш ніж розкриє його. Отже, порівняно з нижніми ярусами на верхніх Кастор зберігалося щось цінне.
   Голоси лунали дедалі ближче. Мені чомусь стало страшно. Волосся на голові піднялося дибки. Було у цих голосах щось страшне. Щось нелюдське. Не хотів би я зустрітися з їхніми власниками.
   - Дік... - благаюче прошепотів Шрам. Йому також було страшно.
   Клацніть. Ще один.
   - Готово, - я штовхнув двері. З легким скрипом вона відчинилася. Ми всім гуртом увалилися в темну кімнату. Перш ніж Дункан зачинив за нами двері, краєм ока я встиг помітити на майданчику самотню тінь. Самотню???
   Притулившись до дверей, ми переводили подих, раптом почулися кроки, що наближалися. Хтось йшов у наш бік коридором, який ми щойно успішно покинули. Кроки зупинилися перед дверима, змусивши мене покритися холодним потом.
   - Ти це чув? - почувся дитячий голосок з того боку.
   - Нічого я не чув, - прошипіли йому.
   - Думаю, що хтось тут був.
   - Тобі здалося, - відповів дитині третій голос. Зважаючи на все, він належав дорослому чоловікові.
   - Я теж щось чув.
   При звуку цього голосу я здригнувся. Я знав колись людину, якій вона належала. Але це було бути він. Бо він уже давно мертвий!
   - Я нічого не чула - заперечила молода жінка.
   - Це, мабуть, та тварюка шуміла, - прокряхтіла стара.
   - Пішли звідси. Нехай цим наші послуги займаються.
   Якийсь час голоси ще припиралися за дверима, потім знову пролунали кроки і голоси стали віддалятися.
   - Що це було? - полегшено прошепотів Шрам, коли все стихло. - Там що була одна людина?
   - Мені теж так здалося, - я витер рукавом спітніле чоло. - Але голоси... Дитина... Що йому тут робити? Дунк, хто це був?
   - Хто б він не був, але краще нам із ним не зустрічатися. Повірте мені. - Дункан озирнувся. Холоднокровний виродок. - До речі, де це ми? Схоже на бібліотеку...
   Позбавившись загрози, я нарешті переключив свою увагу на місце нашого укриття. Зілля "Котячого погляду" все ще діяло. Тому, незважаючи на темряву, що панувала в кімнаті, я розгледів, що вона заставлена шафами з книгами.
   - Швидше, робочий кабінет, - висловив припущення Шрам. - Он стіл зі стільцем. Камін - він знову підніс до ока своє скельце. - І ніяких пасток, тільки слабке світіння від тієї шафи.
   - Перевір, що там.
   - Схоже на магічні сувої, - округлив очі Шрам, обережно наблизившись до нього. Він узяв один із сувоїв. - Тут щось написано. Начебто заклинання якесь.
   - Бери, скільки можеш. Змійка потім розбереться, - сказав я, рухаючись у напрямку до каміна і предмета, що зацікавив мене. На камінній полиці стояла невелика золота статуетка жінки, що танцювала. Я прикинув її зразкову вартість і свиснув. Виходило близько трьох сотень півмісяців.
   - Що ви робите??? Ми прийшли не за цим, - зло зашипів на нас Дункан.
   - Одне іншому не заважає, - сказав я, засовуючи статуетку в мішок за пазухою. - Не хвилюйся, дістанемо ми вам ваше Око. Потрібно тільки почекати, поки істота подалі відійти.
   - Тільки навіщо ж нам час даремно гаяти? - посміхнувся Шрам.
   Ну, як там у тебе де... - я обернувся до Шрама і обомлів. Кров застигла у жилах, а слова у горлі. За два кроки за його спиною, на тлі якоїсь темної тіні, що височіла над злодієм, злісно горіло два чорно-жовті очі. Шрам же нічого не помічав, продовжуючи діловито запихати сувої із заклинаннями у свій мішок.
   Приваблений моїм несподіваним мовчанням, він відірвався від мішка і здивовано глянув на мене. Зрозумів, куди я витріщився і на його обличчі промайнув переляк.
   - Замри, дурню! - мало не закричав Дункан, вчасно зупинивши, що почав обертатися злодія. - Не рухайся!
   Шрам дурнем ніколи не був, тому миттю пішов наказ близнюка.
   - Що там? - пошепки спитав він. У голосі його знову прозвучали нотки страху і паніки, що зароджувалася.
   Це його питання ніби вивів мене з заціпеніння.
   - За твоєю спиною гризь. Дуже великий. Я таких великих екземплярів ще не зустрічав.
   Жахливе породження кашмірських пустель напіврептилія-напівдемон гризь, найбільше нагадував величезну ящірку, що стала на задні лапи. Його моторошна витягнута морда з величезною пащею, густо засіяною гострими зубами, здатними по чутках перемолоти важку броню, і злобна вдача робила його грозою пустелі. Чимало караванів пропало в пісках після зустрічі з цими тваринами. Тепер він тихо стояв і принюхувався. Як ми його не помітили?
   Намагаючись не робити різких рухів, я потягнувся за арбалетом і тут з жахом усвідомив, що він залишився у Шрама, як і наші присипляючі зілля. Хаос!
   - Швидко, злодій. Все що знаєш про цю тварюку... - прошепотів Дункан, ледь помітно струснувши опущеними руками. Ножі знову зісковзнули у долоні.
   - Небагато. Просто доводилося бачити раніше. Пару разів у столиці. Але не таких великих. Живе десь у пустелях Кашміру. Часто нападає на тамтешні каравани. Дуже гострі зуби - здатні перемолоти навіть лати. Кров цієї тварюки дуже отруйна і їдка. Не думав, що хтось вирішить використати його як сторожового пса... - я замовк, згадуючи, що ще пропустив.
   - Усе?
   - Начебто так!
   - Вразливі місця є?
   - Не знаю.
   - Не густо. Ну добре. Шрам, приготуйся на мій наказ відскочити вбік.
   - Зрозумів.
   - Готовий?
   - Так.
   - Давай! - наказав близнюк і змахнув руками. Шрам відскочив ліворуч, а два метальні ножі кинулися прямо в тварюку. Перший встромився їй у праве око, другий наскільки я зрозумів, повинен був устромитися в ліве, але лише злегка ковзнув по морді. Кров тварюки, що бризнула на підлогу, стіни і шафа, зашипіла і почала роз'їдати камінь і дерево. Гризь заревів і, забувши про все, люто кинувся на Дункана. Шрам, лежачи на боці, вивернувся і, коли тварюка проносилася повз нього, всадив болт у її бік.
   - Діставай зілля! - я кинувся до одного. Подивившись на мене, Шрам відкинув розряджений арбалет і поліз у сумку. Я підхопив арбалет і став гарячково перезаряджати його. Це зазвичай не мало багато часу. На відміну від бойових арбалетів, які постачали коміром, наш оснащувався невеликим важелем праворуч на верстаті. Досить лише пересмикнути його, і тятива одразу ж натягувалася. Залишалося лише встановити болт у жолоб.
   Тим часом Дункан оголив меч і, коли гризь кинувся на нього, плавно втік убік, полоснувши клинком монстра, що промахнувся. Гризь знову заревів і крутнувся на місці, стебнувши хвостом по людині. Розуму не докладу, як Дункан примудрився встигнути пригнутися, але хвіст тварюки промайнув над його головою. Випроставшись, охоронець знову вдарив монстра, відрубавши йому ліву передню лапу, і відскочив назад, йдучи від удару правого і вдарила кривавого струменя з відсіченої кінцівки.
   - Допоможіть, Темрява забирай! Я довго не протримаюсь! Він надто швидкий, - заволав нам близнюк, ухиляючись від чергового удару. Кров монстра роз'їдала меч його меча, і незабаром він міг залишитися беззбройним.
   - Зараз! - Я скинув арбалет і вистрілив. Болт встромився в хребет тварюки, і я знову почав перезаряджати.
   - Гей, гадина! На жери!! - заволав Шрам і, широко розмахнувшись, метнув ментафлакон з присипляючим зіллям у гризя. Ментафлакон - чудовий винахід магів. Зовні він виглядає як звичайний скляний флакон, але в порівнянні з ним неймовірно міцний і може витримати навіть удар меча. Єдиний спосіб розбити флакон - це уявний наказ його власника. Врізавшись у гризя, флакон розлетівся на дрібні шматочки, і його миттєво випаровується вміст накрило монстра жовтуватою хмарою.
   - Затримай подих! - вчасно крикнув я Дункану, вставляючи в жолоб арбалета чергову стрілу, і всаджуючи її в монстра, що захитався. Скориставшись тим, що рухи гризячи, стали сповільненими і сонними, Дункан знову підскочив до тварюки і одним ударом зніс їй голову. Їдкий струмінь крові, що вдарив з обрубки шиї, ледь не закінчив його самого.
   - Прокляття! - вилаявся близнюк, щойно встигаючи ухилитися від смертельного фонтанчика. - Забув про його кров.
   - Уф! Я вже думав мені хана, - промовив блідий Шрам, повільно й стомлено осідаючи на підлогу. - Вляпалися, мов дилетанти.
   - Хто ж знав, що тут може виявитися ця тварюка. У саду ще зрозуміло. Але тут... - мене трясло від пережитого.
   - Нормальне явище, - промовив Дункан, скептично вивчаючи те, що залишилося від його меча. - В Імперії багато магів мають у своєму житлі різні тварі. Навіть у Кларисси є парочка... - він раптом замовк і підозріло витріщився на нас.
   - Думаю, нам пощастило, що тут виявився саме гризь. - Постарався я перевести розмову в інше русло. - Ця тварюка звикла до великих просторів для полювання, і таке тісне приміщення їй добряче заважало.
   - Не скажи, - заперечливо хитнув головою близнюк. - Той, хто вирішив його використовувати як сторожа, був мудрим. Цю тварюку і вбивати щось небезпечно, особливо в тісному приміщенні. У неї в природі взагалі природні вороги є, з такою кров'ю?
   - Начебто є, - випередив мою відповідь Шрам. - Чи то хробак, чи змія. Під час нападу впорскує в гризя свою отруту, і його кров перетворюється на якийсь поживний розчин.
   - Як у павуків? - спитав Дункан, знімаючи стрічку майстра клинка з роз'їденої рукоятки меча. Потім акуратно склавши, дбайливо сховав її у внутрішню кишеню.
   - Майже, - відповідно кивнув напарник.
   Хех. А я й не знав, що мій приятель розуміється на тварах Кашміру.
   - Зрозуміло, - кивнув Дункан і озирнувся. - Лади. Потрібно знайти нову зброю, у мене залишився тільки один ніж.
   - Можеш подивитись там, - кивнув кудись у бік Шрам. - Он парочка з них висить.
   Я глянув у вказаному напрямку. Справді, на одній із стін висіли два скімітари. Близнюк попрямував до них.
   - Взагалі-то нам треба якнайшвидше забиратися звідси. Ми зараз такого шухера підняли, що можна вішатися.
   Шрам схопився.
   - Діло кажеш, Діку. Текати звідси треба. Скоро тут збереться піввежі.
   - Це навряд чи. Ми справді в робочому кабінеті мага. Наскільки я знаю, вони намагаються їх робити звуконепроникними. - Дункан уже вибрав один з двох мечів і повісив піхви собі на стегно, чим відразу ж став нагадувати мені анічара, стурбовано глянув на тіло тварюки, що повільно занурюється в кам'яну підлогу, що роз'їдається монстра, що випливає кров'ю. - Але краще нам дійсно звалити.
  
   * * *
  
   Стражники пройшли повз, нічого не помітивши, і Лінг покинув нішу, в тіні якої досі ховався. Наскільки він знав, наступний обхід буде за півгодини. Що ж за цей час він встигне дістатися "клієнта". Тримаючи в руці свій майстерний тризарядний арбалет, найманий вбивця крадькома рушив далі коридором.
   Цю дивовижну й унікальну штуковину, що ідеально доповнила його незвичайне арбалетне оснащення, він виявив в одній зі лав зброї Столиці. Невеликий, зроблений, швидше за все, на замовлення якимсь неймовірно талановитим майстром арбалет миттєво привернув його увагу. На відміну від своїх побратимів він заряджався не однією, а одразу трьома стрілами, і, незважаючи на це, виявився досить легким, а за вбивчою силою та прицільною дальністю стрільби не поступався бойовим арбалетам. Хазяїн лавки тоді так і не сказав, де він його дістав і заламав за нього таку ціну, що за неї можна було накупити два десятки арбалетів. Але нічний ельф-напівкровка зрозумів, що вигода від його придбання того варта, і купив не торгуючись. Досі зброя його не підводила, сподівався він, що й цього разу вона її не підведе.
   Наскільки Лінг встиг вивчити карту внутрішнього планування замку, надану замовником, коридор яким крався, після одного повороту виводив в інший, що йшов перпендикулярно першому. Десь наприкінці другого й була кімната, яка була метою його подорожі. Якщо інформація правильна, то халіг якраз у цей час повинен бути у своїх покоях, бавлячись з якоюсь черговою дівчиною.
   Дійшовши до повороту, Лінг прислухався, потім обережно висунувся з-за рогу. І майже відразу відсахнувся. На виході з коридору стояв стражник. Полуельфу пощастило, що вартовий стояв спиною до нього і не помітив непроханого гостя. Вийнявши ножа з лезом, начищеним до дзеркального блиску, він обережно розташував його так, щоб бачити в клинку відображення стражника, залишаючись невидимим самому, і почав спостерігати. Час плив, і незабаром має розпочатися другий обхід, але той, як і раніше, стирчав на виході з коридору.
   Вбивця помітив, що стражник навіть не думав дивитися на всі боки, а тим більше озиратися за спину. Що ж - це був його єдиний шанс і, якщо він хоче виконати прийняте замовлення, їм варто неодмінно скористатися. Дурень-стражник сам винен, що виявився не в тому місці, не в той час.
   Пару секунд убивця розмірковував, прикидаючи можливі варіанти ліквідації такої недоречності, перешкоди. Від удару арбалетного болта стражника могло просто викинути в коридор, і якби там виявився ще хтось - можна було б сказати, що це повний провал. Лінг сумнівався, що встигне подолати дистанцію, що розділяла, і прибрати можливого свідка, перш ніж той підніме тривогу. Якщо використовувати клинок, доведеться приховувати можливі сліди крові. Залишалися голі руки чи зашморг.
   Прийнявши рішення, він, зі спритністю притаманної професійним вбивцям його рівня або ж дотепним представникам лісового народу, абсолютно безшумно став підкрадатися до жертви.
   Зазвичай Лінг вважав за краще обходитися малою кров'ю. "Зайва жертва - зайві проблеми" говорив його старий учитель - легендарний майстер ассасін Гарфір, підтверджену роками давню мудрість і пояснював: "Чим більше трупів буде за твоєю спиною, коли ти підбираєшся до своєї жертви, тим більше буде ймовірність того, що тебе виявлять". Але навіть якщо тебе й не виявлять, то все одно велика ймовірність того, що у вбитої тобою на шляху істоти виявляться сильні покровителі, які не заспокояться, поки не знайдуть і не помстяться вбивці. А зайві проблеми в нашій справі ні до чого".
   Напівельф повністю розділяв думку вчителя. Він особисто знав хлопців, які погоріли саме через те, що під час виконання замовлень залишали у себе гори трупів. Тому намагався суворо дотримуватися цього простого правила, але в цьому випадку вартовий сам напросився. Лінг просто не мав іншого виходу. Незважаючи на безшумність і обережність свого руху, він за лічені миті опинився за спиною стражника, обхопив правою рукою його підборіддя, а ліву поклав йому на голову і точно відточеним рухом різко рвонув, ламаючи шию. Пролунав характерний хрускіт хребтів, що тріснули, і вбивця, як робив це вже не раз, приготувався прийняти на себе раптово обм'якше тіло. Але цього разу нічого подібного не сталося - стражник не обм'якнув, а навпаки став обертатися до нападника.
   Невиразний здогад охопив ассасина і він, випустивши жертву, з жахом відскочив назад, хапаючись за арбалет, що висів на поясі. Стражник повністю повернувся до Лінга і волосся у невдалого вбивці стало дибки. На нього з вивернутою під немислимим кутом голови дивилися мертві очі, що заскленіли. Несподіваний стражник виявився живим трупом, що чудово зберігся. Про те, що клієнта крім людей охоронятимуть і зомбі, Лінга ніхто не попереджав, інакше він узяв би більше своєї звичайної плати за замовлення.
   Тим часом мрець витягнув руки і, розкривши рота в безмовному крику, кинувся на півельфа. До демона можливих свідків, ми врятуємо свою шкуру! Відступаючи назад, Лінг підняв арбалет і спустив одну зі стріл. Отримавши болт у груди майже впритул, мерця трохи відсахнуло. Не гаючи часу, Лінг всадив другу стрілу в лоб тварюки, змусивши її ще відступити на пару кроків, з третьої стріли мертвець ще раз відсахнувся і вперся в стіну за спиною. Вбивця випустив арбалет, що став марним, і той повис на ремінці, прикріпленому до пояса. Потім він викинув уперед праву руку і стиснув кулак. З механізму, закріпленого на зап'ясті, вилетів невеликий дротик і встромився у горло тварюки. Дротик спалахнув оранжевим світлом, випускаючи магію, заточену в ньому і, намагався піднятися, мертвий затих.
   Не зводячи очей з трупа, Лінг лівою рукою провів по правому зап'ясті, і чергова магічна стрілка зайняла місце випущеної. Магія дротика зробила свою справу і жвавий кимось раніше, мрець став звичайним трупом.
   Вбивця озирнувся на всі боки і полегшено видихнув. Йому пощастило, ніхто не бачив їхнього поєдинку. Думково подякувавши Небесу, за послану йому удачу вбивця схилився над звичайним трупом, що став уже, і витяг з того свої стріли. Потім він відтяг тіло в коридор, з якого прийшов і сховав його в одній із темних ніш. Знову зарядивши арбалет, Лінг попрямував до покоїв халіга. Час стискав.
   Більше дорогою йому ніхто не попався і він без проблем дістався короткого відгалуження, що веде до покоїв. Тут він наткнувся ще на двох уже живих стражників, які нудьгували на посту перед потрібними напівельфами дверима. Перш ніж вартові встигли підняти тривогу і оголити свою зброю, вбивця холоднокровно увігнав у груди кожного по стрілі. Шум падаючих тіл збігся з моментом відкриття ним дверей покоїв халіга. Тримаючи перед собою арбалет з останнім болтом, Лінг проникнув у кімнату.
   Серед шикарно і багато обставленої кімнати розташовувалося величезне ліжко з відкинутим балдахіном, на якому в екстазі пристрасті спліталися два оголені тіла. Очі миловидної темноволосої дівчини широко розплющилися, коли вона побачила Лінга на порозі. Приклавши палець до губ, напівельф прицілився в голу спину чоловікові і тихо свиснув, привертаючи до себе увагу. Чоловік припинив свої розмірні рухи і розлючений обернувся. Побачивши спрямований на нього зведений арбалет, він зблід.
   - Трайк бін Алі передає тобі привіт, Гаруне. Настав час платити за рахунками, - сказав Лінг, виконавши побажання замовника, і спустив гачок арбалета.
   Подальший розвиток подій застав його зненацька. Перелякана раніше дівчина несподівано різко сіпнулася вбік, скидаючи з себе халіга, і болт встромився в спинку ліжка. Наступної миті в ассасина вже летів кинутий нею метальний ніж. Лінг ледве встиг відстрибнути убік. Перекотившись через плече, він вистрілив дротиком із зап'ястя. Дівчина-охоронець, що схопилася, впала на ліжко. З неживої кисті, що розчалася, випав другий клинок.
   Дермо! Ще один недолік з його боку. Причому такий, який знову міг його занапастити. Але хто міг припустити, що халіг Гарун бін Корніс спить зі своїм охоронцем. До того ж, раніше Лінгу не траплялися жінки охоронці. Нічого. Наступного разу він подібної помилки вже не припуститься. Як же йому пощастило, що дівчина знаходилася на м'якому ліжку, яке сповільнило її рухи і завадило їй вчасно зробити другий кидок, що має всі шанси стати фатальним для напівельфа.
   Все ще не вірячи у свій успіх, Лінг почав шукати халіга. Стоячи на колінах той люто смикав за мотузку, що викликає слуг. Голий ніж, Лінг кинувся до "клієнта". Побачивши вбивцю, що навис над ним, той заверещав...
   Витираючи лезо про простирадло, ассасин із заздрістю і одночасним жалем окинув поглядом безживно розкинулося перед ним неживе тіло красуні і кинувся до виходу. Замовлення виконано, але попереду було найскладніше - вибратися з палацу, що кишить піднятими по тривозі стражниками.
  
   * * *
  
   І знову ми піднімаємося гвинтовими сходами, залишивши позаду коридор з робочим кабінетом і трупом монстра. Ішли в колишньому порядку: Шрам зі своїм драконячим склом попереду перевіряв наш шлях на наявність пасток, я слідом, і Дункан прикривав наші тили. Я подумки благав Небо про те, щоб, коли кров тварюки остаточно роз'їсть кам'яні плити перекриття і провалитися в кімнату ярусом нижче, в ній нікого не виявилося.
   До поверху, на якому знаходилося Око, залишалося ще кілька сходових прольотів, як раптом на одному з майданчиків Шрам несподівано зупинився, і, нічого не кажучи, завернув у черговий коридор. Дункан запитливо глянув на мене. Я знизав плечима і поспішив слідом.
   - Що трапилося? - Прошепотів я, наздогнавши приятеля і поклавши йому руку на плече. Шрам глянув на мене заскленілими очима, і я відсахнувся. А наступної хвилини він штовхнув найближчі двері і перш ніж ми з охоронцем встигли, що-небудь зробити наш супутник увійшов до кімнати.
   - Куди він? - спитав Дункан.
   - Не знаю! Схоже, він під дією якихось чарів!
   - Прокляття! - Дункан вихопив свій новий меч, знятий з однієї зі стін кабінету, і зайняв оборонну позицію, крутячи головою на всі боки. Я ж кинувся слідом за Шрамом. Невже він не помітив та випадково активував якісь захисні чари?
   Кімната, що постала, перед моїми очима практично повністю нагадувала той робочий кабінет з гризем, за винятком хіба відсутності шаф з книгами. Та й на стіні висіло велике дзеркало. Шрам стояв перед цим дзеркалом і тупо крутив головою, оглядаючись. Отямився?
   - Діку, що відбувається? - Запитав він, помітивши мене. - Де це ми?
   - Не знаю, куди ти нас привів.
   - В сенсі?
   - Ну, ти несподівано звернув до одного з коридорів, і ми пішли слідом за тобою.
   - Так? Не пам'ятаю...
   - Я подумав, що ти активував одне із захисних закляття вежі, - промимрив я, придивляючись до наших відображень у дзеркалі. Мені здалося, що відображення Шрама, на відміну від мого, загоїлося своїм власним життям. Хоча Шрам стояв на місці, він зробив крок уперед, наблизившись до скла з того боку. Поверхня скла пішла кругами.
   - Що це? - пробурмотів Шрам, вказавши рукою на дзеркало і задкуючи назад.
   - А я знаю? Ти ж нас привів сюди!
   - Ну, тоді швидше йдемо звідси, - в'їдився приятель, дивлячись на руку, що вилізла зі скла, у чорній рукавичці.
   Я кинувся до виходу, але тут почув крик Шрама:
   - Дік. Я не можу рухатись! Щось тримає мене!
   - Що? - я обернувся. Шрам стояв на тому самому місці і з жахом дивився на мене. Я кинув погляд на дзеркало і побачив ще одного Шрама, що вже наполовину
   виліз із дзеркала. В руках двійника блищав кинджал.
   - Дункан! - загорлав я, скидаючи арбалет і спускаючи стрілу в відбиток, що ожило. Стріла пройшла крізь нього і відскочила від кам'яної стіни. Відкинувши розряджену зброю вбік, я вихопив один зі своїх двох кинджалів і кинувся на двійника, помітивши краєм ока, що виник на порозі близнюка.
   - Що випадок... - почав Дункан, але вмить оцінив ситуацію і теж кинувся на допомогу. Відстань між нами і Шрамом була невеликою, але мені здавалося, що я рухаюся дуже повільно. Тим часом двійник уже повністю виліз із дзеркала і підскочив до Шрама. Шрам закричав, потягнувся за своїм кинджалом, та було пізно. Демонське відображення одним швидким рухом всадило меч в живіт злодії. Наш друг повалився на свого двійника, той зробив ще один помах, але тут уже підскочив я і щосили вдарив по вбивці.
   І знову як у випадку зі стрілою кинджал пройшов крізь Шрама-два, ніби того не існувало. Мене ж за інерцією пронесло далі і я, втративши рівновагу, мало не впав на підлогу. Завдяки своїм акробатичним навичкам я все ж таки встиг вчасно відновити його і обернувся, готуючись завдати другого удару. Може, це було не раціонально і марно, але я тоді не усвідомлював своїх дій. Будь-яким способом, намагаючись допомогти Шрам і відвернути на себе його жахливе відображення. Тим часом, Дункан, що підскочив, також рубанув по двійнику, і також його ятаган пройшов крізь дзеркального вбивцю, не зачепивши останнього. Двійник ніяк не відреагував на наші дії, продовжуючи раз за разом встромляти кинджал у нашого друга.
   - Він безтілесний! - закричав охоронець, викидаючи вперед ліву руку з затиснутим у долонях чорним каменем, з вигравіруваною на ньому синю руною, і щось прокричав. Синій спалах, мене обдало вітром, двійник припинив свої дії і почав змінюватися, на мить, прийнявши постать іншої людини, потім став прозорим і повністю розчинився в повітрі. Але я встиг дізнатися про людину і жахнувся.
   Тим часом Дункан схилився над Шрамом, що скорчився на підлозі. Забувши про все, я кинувся до свого друга. Той хрипко дихав, тримаючись за розпоротий живіт. Розуму не докладу, як він ще не знепритомнів від больового шоку. Я підняв і прийняв приятеля. Сльози самі потекли в мене з очей.
   - Тримайся брат, я зараз, - я почав спішно копатися в його сумці, перебираючи флакончики із зіллям. Не те. Не те. Де воно? - Тримайся. Тільки не вмирай!
   - Ді..кх... - прохрипів Шрам, він спробував підняти руку, але з його рота ринув потік крові і він обм'як.
   - Шрам. Ну, брат давай! Не вмирай! Ти потрібний нам! Шрам! - я тряс неживе тіло, притискаючи його до себе і не звертаючи на кров, яка неабияк просочувала мій одяг. - Тримайся, сучий ти син! Я зараз! Зараз...
   Я знову почав копошитися в мішку, знайшовши нарешті потрібний флакон із золотистою рідиною. Зубами вийняв пробку і вилив неабияку кількість живильного зілля йому на живіт, потім влив залишки в рот. Рідина потекла по підборідді.
   - Пий же. Пий, Шрам...
   - Це марно, злодій. - Дункан поклав мені руку на плече. - Больовий шок. Він уже мертвий, ти йому вже нічого не допоможеш. Пішли! Потрібно продовжувати наше завдання.
   - Завдання? Яке до хаосу зараз завдання? Та пропади пропадом це гребане Око! Через нього і вас я втратив свого друга! - загорлав я, скидаючи його руку. - Шрам...
   Близнюк одним ривком підняв мене за шкварник і розгорнув до себе. Дві сильні ляпаси привели мене до тями.
   - Досить, нюні розводити! Ти чоловік чи хтось? - заволав він, потім додав трохи тихіше - Пішли, Павуку! Без тебе я не впораюся. Я щиро співчуваю тобі, Шрам був добрим товаришем, але нам треба продовжувати нашу місію. Інакше його смерть буде марною. Пішли ж, злодій, зараз сюди набіжить сторожа.
   - Але ж я не можу кинути його тут!
   - Він все одно мертвий. Його душа вже напевно бенкетує в небесних чертогах, а це лише фізична оболонка. Ідемо.
   - Я все одно не можу залишити його тут.
   Дункан замислився.
   - Гаразд. Є в мене одна штука на прикметі. Він же все одно мертвий...
   - Ти це про що?
   - Міжпросторова кишеня.
   - Що?
   - Дивись, - близнюк присів біля тіла і дістав з-за пазухи ще один камінчик, чорний із жовтою руною. Поклавши руну на тіло Шрама, заплющив очі, зосереджуючись. Потім щось зашепотів. Раптом швидко спалахнуло жовтим, і тіло Шрама пропало. Про трагедію, що тут розігралася, нагадувала лише калюжа крові і чорний камінь, що лежить у ній, уже без руни.
   - Готово! - прошепотів близнюк, ховаючи камінь назад за пазуху.
   - Що ти зробив?
   - Помістив тіло в якусь кишеню між світами. Жива істота в нього не можна помістити, але ось мертве тіло або неживий предмет просто. Тож нехай поки що воно побуде там. Звідти його ніхто не дістане. Потім ми його витягнемо і поховаємо, як личить. Ну що? Тепер ідемо?
   - Ну, йдемо, - зітхнув я.
   - Чудово. Тоді поспішаємо. У нас мало часу.
   Я підібрав арбалет, звалив на плече сумку Шрама і поквапився покинути кімнату. Ми знову повернулися на сходи і почали підніматися далі.
   - А я і не знав, що ти теж маг, - похмуро пробурчав я, все ще не відійшовши від раптової втрати друга.
   - Я не маг. Наші батьки були магами. Батько - бойовим чарівником, мати чарівницею. Вся їхня сила передалася їхньому первістку Джайні. А нам з братом нічого не дісталося, - він сумно посміхнувся. - Ці камені з руною - однозарядні, але багаторазові артефакти, створені для нас сестрою про всяк випадок.
   - То Джайна старша за вас?
   - Лише на пару хвилин.
   Я замовк, знову переживаючи те, що сталося. Дункан делікатно мовчав. Мені не вірилося, що Шраму більше немає, що я більше ніколи не почую його голосу, його жартів, не відчую його підтримки. Він мені був як брат, кілька разів навіть рятував мені життя, а я коли якесь створіння з дзеркала вбила його, не зміг його врятувати.
   Думки самі собою повернулися до вбивці Шрама, і тій людині, чий образ вона прийняла перед тим, як розтанути. Я знав його - це був архімаг Морзус - радник султана Сигізмунда. Наш роботодавець. Але чому? Чому він напав на нас? Ми ж виконували все, що він нам наказував. Мабуть, він таки активував узи Гільденаса. Але якщо він задіяв прокляття, то й Змійка в небезпеці. Хоча вона поруч із Джайною, і... Стоп! Джайн. Вона ж наклала на Шрама зі Змійкою захисні чари. То чому ж прокляття подіяло?
   - Чому чари Джайни не врятували Шрама? - спитав я Дункана в лоб і зупинився.
   - Не зрозумів?
   - Та людина, образ якої прийняв двійник Шрама в кінці - це архімаг Морзус.
   - Той самий, що змусив вас працювати на нього, наклавши прокляття?
   - Так. Той самий! Він активував його! Ну, то чому? Ми думали, що ми захищені від прокляття архімагу!
   - Я не знаю, але можу лише припустити, що щось змусило Джайна зняти ці чари з твоїх друзів або ж зняло їх проти її волі.
   - Річард тому покинув нас?
   - Так.
   - І як у них справи?
   - Не знаю. Я втратив зв'язок із Джайною.
   - Що значить втратив?
   - Я її не відчуваю. Взагалі не відчуваю, - вперше я бачив близнюка таким безсилим і розгубленим. - Вона просто зникла і все, наче її ніколи й не було!
   - Вона мертва? - Запитав я, внутрішньо холодіючи.
   - Не знаю.
   - А Річард?
   - Живий. Поспішає до місця, де ми залишили коней.
   - Це може бути наслідком нападу такого ж двійника?
   - Не знаю. Можливо...
   - Хаос! І що нам тепер робити?
   - Що й планувалося - викрасти Око, - у його голосі промайнули нотки агресії. Схоже, близнюк все ж таки теж іноді втрачає витримку - Тим більше до нього залишилося зовсім небагато. Потім буде видно.
   Ми знову продовжили шлях і, зрештою, досягли потрібного нам ярусу. Десь на цьому поверсі має бути кімната з Оком. Завмерши на майданчику, ми стали прислухатися. Тиша. Задоволено кивнувши, Дункан оголив меч і, зробивши мені знак слідувати за собою, безшумно пірнув у коридор. Я скинув заряджений арбалет і, закріпивши на оці сльозу дракона, рушив за охоронцем. Гра розпочиналася.
  
  
   Розділ п'ятий
   Винищувач магів
  
   Втрачаю спритність, думав Лінг, сидячи за столом на заїжджому дворі і, не поспішаючи, потягував вино з кухля. Та дівка-охоронець таки зачепила його. Спочатку, в запалі бою, він не помітив рани. Але коли вибирався з палацу халіга, рана нагадала про себе - Довелося поспіхом її перев'язувати - адже на нього могли вийти навіть по краплях крові. Так, зустрічалися серед законників такі маги - розумники, що мають здатність знайти людину за частинкою її тіла, волосся, краплі крові, нігтя. Пощастило, що лезо метального ножа не виявилося отруєним. Інакше він би зараз гуляв Похмурими рівнинами, як багато його менш щасливі колеги з Сірої гільдії.
   Що б там не відбувалося з його з його везінням, але ситуація, що склалася, напівельфа не влаштовувала. Спочатку був грубий промах із зомбі-стражником, потім охоронець мало не закінчила. Він навіть не пам'ятав, коли востаннє так вляпувався. Дермо повне, загалом. Чи то він розслабився, чи то в його житті почалася чорна смуга, одне він знав точно, тепер треба було залягти на кілька місяців на дно. Грошей отриманих за виконане замовлення, йому має з лишком вистачити.
   Його роздуми перервав гучний регіт із далекого столу. Там, зсунувши разом пару столів, снідали троє: світловолоса молода дівчина в чоловічому одязі, мабуть, знатного роду та пара солдатів у повному бойовому вбранні. Швидше за все, її ескорт зробив висновки напівельф. Ще один із солдатів стирчав біля стійки, фліртуючи зі служницею. Туніки воїнів були прикрашені гербом у вигляді білого єдинорога, що встав на диби, на зеленому полі. Герб виявився Лінг не знайомий, втім, це його особливо не турбувало. Головне, що це не герб халіга Гаруна бін Корніса.
   А дівчисько треба сказати нічого, гарненька і в ліжку, напевно, гарна буде. Якби вона була одна, він би не проминув до неї підвалити, але зв'язуватися з солдатами не хотілося. Нічого ось добереться до найближчого великого міста, а вже там, у борделях дівок навалом буде і навіть краще за цю.
   Спостерігаючи краєм ока за солдатами, Лінг підніс кухоль до рота і тут побачив нового відвідувача, що раптово виник на порозі корчми. Брови напівельфа поповзли нагору, права рука рефлекторно стиснулася на рукоятці арбалета. Незважаючи на спеку, прибулець повністю укутався в чорний плащ із низько насунутим на голову каптуром.
   Заїжджий двір знаходився на околиці маленького села за три десятки кілометрів від палацу халіга. Вбивця не побоювався можливої погоні, оскільки вміло замів сліди, відвівши її в напрямку протилежному його нинішньому положенню, але прибулець його насторожив. Було в ньому щось невловиме, смертельно небезпечне. Навіть солдати відчули це і, припинивши розмову, спостерігали за незнайомцем.
   Його погляд, прихований у тіні плаща, швидко пробіг від столика до столика і зупинився на асасині. Лінга пробив крижаний піт. "Попався!" промайнула думка. Але, схоже, дивного відвідувача півельф не зацікавив, і той перевів погляд на солдата і дівчину. Якийсь час ескортуючі і прибулець уважно вивчали один одного, напівельфу навіть здалося, що зараз почнеться бійка, але людина в каптурі мовчки сів за найближчий столик. Лінг полегшено видихнув.
   Служниця, залишивши солдата, що клеїлася до неї, вирушила обслуговувати нового клієнта, а невдалий кавалер провів її поглядом, і приєднався до своїх супутників. Вся безтурботність солдатів, що панувала в залі заїжджого двору до появи людини в каптурі, кудись зникла. Обмінявшись парою фраз зі своїми супутниками, солдат, що фліртував біля стійки, попрямував до незнайомця. Обстановка розпалювалася і Лінг вирішив, що настав час йому звалювати від гріха подалі. Не зводячи очей з прибульця і солдата, що підійшов до нього, він потягся до гаманця, тут-то все і почалося.
   Лінг не знав, що зробив чоловік у каптурі, але солдата раптом відкинуло назад. Пролетівши через половину зали, той із брязкотом врізався в стіну і кулем обрушився на дерев'яну підлогу. Інші солдати схопилися і оголили мечі. Ассасін метнувся до стійки. Це був не його бій, і він не втручався.
   - Харонт! Ти як? - гукнув зрілий воїн, що відлетів, з посрібленим правим наплічником офіцера. Відповіддю йому стала тиша. Тим часом, людина в каптурі поволі піднялася. З-під плаща випросталась чорна рука і вказала на дівчину, що ховається за спинами своїх супутників.
   - Віддайте мені дівчисько і залишитеся, живі, - прошипів чужинець.
   - Бач, який спритний - заперечив сержант. - Краще забирайся звідси і тоді Я збережу тобі життя.
   - Ну що ж, я дав вам шанс, - злісно посміхнувся незнайомець. Він зробив ледь помітний жест рукою, і вхідні двері з гуркотом зачинилися. Засув сам ковзнув у скобу. - Не бажаєте по-доброму, буде погано...
   Чужинець почергово повів плечима, і плащ легко зісковзнув на підлогу. Перед враженими солдатами та вбивцею постала дивна істота. Зовні воно було схоже на людський скелет обтягнутий синя чорною шкірою, трипалі пташині ступні закінчувалися гострими кігтями, а на обличчі демонічним вогнем горіли вузькі червоні очі. Істота швидко схрестила перед собою руки і розвела їх убік. З його зап'ясть із тильного боку долоні вилізли півметрові чорні леза.
   Лінг хмикнув. У нього в лівому наручі теж був захований механізм з викидним складним лезом. Дуже зручна штука, якщо треба без зайвих рухів непомітно прибрати жертву натовпу. Але його меч досягав ледь половини від ножів цієї чорної тварюки, що є, мабуть, частинами її тіла.
   Під немічний крик служниці істота атакувала.
   - Вебре, веди її жваво! - наказав офіцер другому солдатові, а сам прийняв бій.
   Під дикий блиск клинків вони зійшлися посеред зали. Лінг повинен був визнати, що сержант майстерно володіє мечем, але його супротивник виявився ще вправнішим і швидшим. Він повільно, але вірно заганяв людину в один із кутів.
   Кілька разів той, кого назвали Вебром, намагався кинутися на допомогу командиру, але той щоразу наказував залишатися з дівчиною. Лінг став судомно шукати вихід із ситуації. Думку допомогти солдатам він одразу ж відкинув, як ідіотську. Нема до чого йому вплутуватися в чергову авантюру, своїх проблем вистачає. До того ж він оцінив мистецтво бою загадкової чорної істоти і дійшов висновку, що без потреби краще з ним не зв'язуватися.
   Погляд майстра ассасина впав на замкнені вхідні двері, але заради них довелося б подолати зал із битвами. Не найкращий варіант. Через єдине вікно затягнуте бичачим міхуром йому також не вилізти. Занадто вузьке. Чорного входу в таких заїжджих дворах не робили, значить залишалися тільки сходи, що вели на другий поверх. Напівельф кинувся до неї. Заціпенілі солдати з дівчиною помітили його дії і поспішили слідом, але їм до сходів було ще далеко.
   Він уже був на самому верху, коли почув позаду себе глухий вигук і обернувся. Істота розібралася з сержантом і спиною до Лінга стояла внизу біля початку сходів, відрізаючи шлях солдату з дівчинкою, що залишився. Зблідлий воїн затулив собою дівчину і, піднявши меч, зайняв оборонну позицію.
   Вчасно я встиг, промайнула думка, і Ассасин кинувся до найближчих дверей. Зачинено. Друга. Знову закрито. Третя. Пощастило. Лінг ввалився в кімнату і одразу ж засунув засув. Він уже не бачив, як далі коридором відчинилися двері, і в коридор вискочив оголений по пояс солдат з арбалетом у лівій руці...
  
   * * *
  
   Ведений тяжінням Ока, Дункан впевнено вів нас коридором. Раптом одна з дверей праворуч відчинилася, і перед нами в коридор вийшов людиноящір.
   Помітивши нас він зашипів і тут же клопоту від мене болт в око. Одним стрибком Дункан підскочив до відчинених дверей і з оголеним мечем зник у кімнаті, щоб за секунду знову виникнути на порозі.
   - Все чисто. Він був один, - прокоментував близнюк.
   - Хаос! Ледве не нарвались, - вилаявся я. - Що з трупом робитимемо?
   - Затягнемо всередину. До речі, чудовий постріл.
   - У ящірів уразливе місце не тільки під підборіддям, - підморгнув я, відтягуючи лускатий труп у кімнату. Раптом Дункан стрепенувся, завмер. Легка усмішка ковзнула на його обличчі.
   - Що?
   - Джайна. Я знов її відчуваю!
   - І? - на душі трохи полегшало.
   - Вона десь тут. У вежі.
   У мене відвисла щелепа.
   - Як це?
   - Не знаю, але я знову відчуваю її присутність. Слабке звісно, але відчуваю.
   - І де вона? На перших ярусах?
   - Не зовсім. Майже там, де Око.
   Нічого номер.
   - А Змійка з нею?
   - Не знаю, злодій. Я ж можу відчувати лише сестричку! Але їй потрібна допомога. Уперед!
   - Стривай, перезаряджуся тільки.
   Дочекавшись, коли я знову підняв арбалет, Дункан метнувся до виходу, я слідом. Забувши про все, ми, мов ошалені, помчали коридором. Я молився богам, щоб нам не зустрілися магічні пастки та інші мешканці вежі. І боги нас, мабуть, почули. А може просто сам Кастор любив самотність і оточив себе мінімумом челяді.
   Нарешті через сотню метрів Дункан загальмував і, зробивши мені, знак не шуміти, став підкрадатися до одного з дверей з оглядовим віконцем. Взагалі я помітив, що в цьому коридорі, на відміну від тих, що були поверхами нижче, майже всі двері були обладнані оглядовими вікнами.
   Якось у юності, коли я ще тільки-но починав свій шлях злодія, мені довелося недовго посидіти в одній із в'язниць Султаната, до речі, там я й познайомився зі Змійкою і Шрамом. Отож ці двері мені нагадали ті тюремні каземати. Схоже, у цій вежі верхній ярус служив як тюремний блок. Але тоді чому такий нечисленний персонал? Загадка
   Втім, тільки-но я, потіснивши похмурого близнюка, зазирнув у прочинене віконце, всі думки про персонал виявилися геть-чисто забуті.
   У кімнаті розпластані на стіні висіли брудні, пошарпані, але найголовніше живі Джайна зі Змійкою. Причому наші супутниці висіли без жодних мотузок чи інших видимих пристроїв, мабуть, тут використовувалася магія. Перед ними спиною до дверей стояли двоє людей. Чоловіки. Один у чорно-жовтому балахоні з білою палицею в правій руці, явно був магом. Другий, судячи з меча за спиною (знову за спиною?) воїном. Охоронець?
   -...Хотіли? - маг, схоже, пихато читав лекцію полонянкам. Кастор? Не схоже. Занадто молодий. Очевидно, його учень чи помічник. - Чи знаєте ви, соплячки, з ким зв'язалися? У гру яких сил ви влізли? Та за одне ваше втручання у справи...
   - Так, добре вистачить тобі, - зупинив його воїн. - Скажи просто: "Ніхто не сміє вставати на шляху "Кола Тіней"" і прикінчи цих сучок! Набридло слухати це твоє марення.
   - Стривай, - маг знітився - Усьому свій час, потрібно дізнатися про їхніх супутників. Ти ж сам казав, що там було шість коней. Де тоді решта четверо вершників?
   - Ось і питай у них це, а не тренді даремно. Я жерти вже хочу...
   Я запитливо глянув на Дункана.
   - Вриваємося і знищуємо всіх, - ледве чутно прошепотів він. - Я беру на себе майстра, а ти самого мага.
   - Якого майстра? - не зрозумів я, але тут до мене дійшов весь зміст його фрази. - Я? Мага? Та ти що здурів? Я - не боєць, я - злодій!
   - Проти майстра меча в тебе мало шансів вистояти, а з магом ти впоратись зможеш.
   - Як це "майстри меча"?
   - Ти бачив ручку меча другого?
   - Ну. І чорної стрічки я не помітив!
   - Це у вас тут заведено, щоб майстер носив стрічку на рукояті. У нас же в Імперії знаком майстра є особливе тавро на оголовку ручки. І взагалі, припираючись тут, ми даремно втрачаємо час. Бери на себе мага і не сперечайся!
   - Але...
   - Повір, злодій, - голос охоронця став вкрадливим. - З магом ти можеш упоратися. Є в тобі щось незвичне.
   - Що?
   - Не знаю. Джайна каже, що магія на тебе якось дивно діє. Може саме тому той ваш архімаг і не наклав на тебе прокляття. Ну все? Домовилися?
   Що я міг заперечити? Змійку та Джайну треба рятувати по-любому. Якщо Дункан правий і той тип з мечем справді майстер клинка, то він мене вмить наріжить на дрібні шматочки. А потім візьметься за Дункана, а якщо Дункан не встигне, до цього часу впорається з магом, то кінець і йому. А маг? На нашому боці ефект несподіванки, заряджений арбалет та ще ментафлакони. Якщо діяти швидко, то маг навіть не встигне скористатися своїм чаром. А якщо ще й Джайна має рацію... Була й у мене така підозра...
   - Домовилися. Тільки почекай.
   Я дістав ментафлакон з присипляючою рідиною і затиснув його шийку в зубах, скинув арбалет і кивнув.
   - Фофоф!
   Хаос! Де ж Річард? Цей бій мав бути близнюків, наше завдання зводилося до видобутку Ока Азора. А зараз...
   - Значить так. Я відчиняю двері, ти впадаєш першим і стріляєш у мага, я влітаю слідом і атакую майстра.
   Я згідно кивнув.
   - Тоді вперед! - Дункан стусаном відчинив двері, і відскочив. Не встигли маг і майстер обернутися на шум, як я вже увірвався в кімнату, скинув арбалет і спустив тятиву.
   О так, ми все-таки застали їх зненацька.
   Однак, схоже, доки ми добиралися до місця, якийсь злодій вичерпав весь свій ліміт удачі. Я цілився в груди мага, але, чи то від хвилювання, чи від швидкості атаки, на жаль, взяв приціл трохи вліво і болт встромився в праве плече чаклуна. Посох відлетів кудись у куток. Маг загорлав від болю, але, треба віддати йому належне, все ж таки викинув уперед ліву руку, викрикнув заклинання, і вогняна куля, що сліпилася, кинулася в мій бік. Джайна зі Змійкою з вереском впали на підлогу. Мабуть, відволікшись на мене, маг перестав контролювати магічні пута.
   Відразу ж відкинувши арбалет, я вихопив ментафлакон, але зрозумів, що покинути його не встигаю. І ухилиться від вогнешара мага, між іншим, теж. "Це кінець" майнула думка, і я замружився.
   Ви колись опинялися в центрі вогнища, коли вас з усіх боків обдає жаром, одяг обпалює, а волосся тліє? Ні? Я теж. До сьогодні. Втім, усе подальше відбулося надто швидко, і мені тоді було не до аналізу своїх відчуттів. Мене обдало гарячим повітрям і... Нічого більше. Не вірячи в свою удачу, я розплющив очі. Маг, схоже, виявився здивований не менше, ніж мій. Невже Дункан правий і я не схильний до магії?
   Не гаючи часу даремно, я розмахнувся і таки шпурнув флакон у чаклуна. Наказати ментафлакону луснути я не встиг, оскільки той раптом змінив траєкторію і полетів кудись убік - не інакше, як маг постарався. Десь на краю поля зору зійшлися в смертельній і гарній сутичці два майстри клинка, але мені було не до них. Вилаявшись, я вихопив кинджал і з криком кинувся на чаклуна:
   - А-а-а-а!
   Той жбурнув у мене ще одну кулю, але тепер мені стало вже байдуже. Я повірив у свою невразливість. Немов у підтвердженні цього шар вогню розвіявся на підльоті до мене, залишивши лише гаряче повітря.
   У руці у чаклуна матеріалізувався чорний палиця, але я вже опинився поруч і, обхопивши його однією рукою, іншою завдав удару. Гартоване десятисантиметрове лезо легко увійшло до тіла мага. Той охнув, але все ж таки примудрився вчепитися своїми долонями мені в обличчя. Сльоза дракона кудись упала. Я інстинктивно випустив кинджал, віддер його руки від свого обличчя і вдарив чолом. Зчепившись, ми втратили рівновагу і, обсипаючи один одного ударами, стали кататися по підлозі. Боротьба була запеклою - в азарті бою я навіть забув про клинок, і в хід пішли зуби, нігті, кулаки.
   Фізично маг виявився сильнішим за мене, але, мабуть, мій клинок, що залишився в його череві, зрівняв наші шанси. Може, саме тому в ході боротьби мені вдалося опинитися зверху, і я став душити чаклуна, намагаючись не звертати уваги на його удари. Чарівник захрипів і вчепився мені в шию. В очах потемніло, здавалося, легені ось-ось розірвуться, але я лише сильніше стиснув горло супротивника. Нарешті, його хватка ослабла, руки сковзнули, і він затих. Я ще якийсь час продовжував рефлекторно стискати шию, доки остаточно не переконався, що мій супротивник мертвий.
   Є! Я зробив свого виродка. Цікаво, як там справи Дункана? Я повернувся і ледве встиг побачити носок чобота супутника мага, що летить у мене. "Бережись!" долинув запізнілий крик Змійки. Зуби клацнули, а в голові вибухнув феєрверк, подібний до тих, якими бавилася знати в столиці.
   Удар був настільки сильний, що мене відкинуло до стіни і я впечатався у щось м'яке та тепле. Щось м'яке та тепле охнуло жіночим голосом. У ніздрі вдарив аромат бузку, і, розплющивши очі, я побачив схвильовані обличчя Змійки і Джайни, що схилилися наді мною.
   - Ти як, Діку? - Запитала Змійка.
   - Дермово, сестричка... - прошепотів я розбитими губами, здираючи з підборіддя чудом як хустку, що втрималася на ньому, і відчуваючи в роті солонуватий присмак крові. Обличчя горіло.
   - Як він тебе... - поспівчувала Джайна.
   - А зараз буде ще лайнов, - похмуро проконстатувала ельфійка, кивнувши кудись убік.
   Насилу підвівшись, я озирнувся і зрозумів, що лежу на колінах у Джайни. Іншим часом про краще я й мріяти не міг, але зараз мені не до цього. Бо до нас троє, повільно наближався майстер клинка. І цим майстром клинка був Дункан. Той нерухомо лежав за кілька кроків від нас. Хаос! Я вже думав близнюків нічого не візьме! Але мабуть переоцінив їхні сили, і тепер настав час розплати.
   Я схопився, але відразу скрутився від різкого болю в лівому боці. Проклятий чаклун все ж таки чимось дістав мене. Я відчував, як промокає від крові сорочка на боці. Чи не те й ребро зламане?
   - Зробіть з ним що-небудь, ви ж маги - крізь зуби процідив я, стежачи за майстром, що наближається.
   - Я не можу, - прошепотіла Джайна. - Це винищувач магів, а на них не діє магія.
   - Я займуся ним, - промовила Змійка, відставивши руку, і клацнула пальцем. Тієї ж миті чорна палиця чаклуна, що лежить неподалік, сама з собою прилетіла до неї в долоню.
   - Стій! - Закричала Джайна, але було вже пізно. Винищувач щось зробив і Змійка, дико закричавши, впала на підлогу, забившись у конвульсіях.
   - Не чаклуй... - запізно прошепотіла чарівниця.
   - Я дивлюся, ви погано вчитеся на своїх помилках, чарівники, - залихватсько оскалив винищувач. - Ну що ж, тим легше мені буде вас прикінчити. Але, перш ніж ви поїдете слідом за господарем цієї вежі на Похмурі рівнини, ви мені відповісте на одне запитання: Де ще двоє ваших? Скажете це, і ваша смерть буде швидкою та безболісною. Ну?
   - Та ти пішов... - процідив я.
   Винищувач зграбастав мене за волосся, ривком підняв з підлоги, поставивши на коліна, і приставив меч до мого горла. Вдруге за два дні я відчув холодне лезо на своїй шиї. Бідна у людей фантазія, однак.
   - Відповідь невірна, засранець, - сердито прошипів він мені у вухо. - Мені ось цікаво, ти був би таким же сміливим, якби тут не було баб. А? - Він подивився на Джайну, - Говори, де решта двоє, або я переріжу горло твоєму балакучому дружку, а потім побавлюся з тобою, суко!
   - Гей, виродку, ти часом не мене шукаєш? - пролунав від дверей знайомий голос. Ось уже ніколи не думав, що буду радий почути його. Винищувач, миттю обернувся, а я скосив очі - на порозі стояв Річард. Святі боги, як я зараз був радий його бачити. Мабуть, говорять у народі: "Краще пізно, ніж ніколи".
   - Ти? Але ж я... - злякався винищувач магів. Його погляд метнувся до Дункана, що лежав, і знову повернувся до Річарда. А потім зупинився на чорній стрічці, зав'язаній на ручці його меча. - А ясно. Близнюки, значить.... Мабуть, ви і є ті найзнаменитіші брати де Кілморан. Потрібно ж не очікував зустріти вас так далеко від Імперії.
   - Відпусти хлопця, - похмуро наказав охоронець, - і йди, бійся зі мною.
   - Як скажеш, землі. Як скажеш... - Винищувач знову повернувся до мене. - Пощастило тобі, засранець, але нічого. Зараз ось розберуся з твоїм приятелем, і ми з тобою продовжимо нашу цікаву розмову, - він грубо штовхнув мене на підлогу і, крутнувши мечем, попрямував до Річарда.
   - Ти цілий? - Джайна кинулася до мене.
   - Скоріше ні ніж так. Здається, у мене ребро зламане.
   - Дай подивлюсь.
   Вона схилилася наді мною, і знову пахнуло бузком. Навіть зараз, з забрудненим у бруді та синцях волоссям і обличчям вона мені здавалася найпрекраснішою жінкою на землі. А відблиск смолоскипів на її шкірі надавав додаткової чарівності. Красуне, де ж ти була раніше?
   Джайна обережно оголила рану.
   - Ребро ціле, але треба зупинити кровотечу. Жаль я не можу використовувати магію. Хоча... - вона глянула на винищувача. - Йому зараз не до нас.
   - Які у тебе ніжні руки, - я блаженно замружився.
   - Тсс. Помовч. Мені треба зосередитись.
   - Що ти збираєшся робити? - спитав я.
   - Лікувати тебе, що ще.
   Не зводячи очей з Винищувача, Джайна відставила руку вбік і зашепотіла. Мене прохопило легке озноб, а за кілька хвилин у її долоні з'явився невеликий флакон з помаранчевою рідиною. Мабуть, відчувши, що поблизу використана магія, винищувач обернувся, але з досадою на обличчі був змушений відволіктися на випад Річарда. Молодець близнюк! З таким лютим пресингом охоронця, винищувачу явно не до магів. Легко відкоркував флакон Джайна, вилив кілька крапель мені на рану.
   - Хоч на тебе чари і не діють, але це має спрацювати.
   - Що це? - Запитав я, відчуваючи, як по тілу розливається тепло.
   - Кров лісового тролю, плюс деякі рослинні добавки, що посилюють ефект регенерації. Полеж спокійно пару хвилин, тут все натуральне, так що подіє.
   - Можна подумати мені куди поспішати. Особливо якщо перебуваєш у такій приємній компанії.
   - Ти завжди так сиплеш компліментами?
   - Ні, якщо поруч...
   - Знаю-знаю, - перебила Джайна, - гарна дівчина.
   - І розумна ще, - додав я.
   - Без цього в нашій справі ніяк, - віджартувалася чарівниця і тут же спохмурніла. - А поспішати нам є кудись. Наставниці не вдалося відвернути Кастора, тому він може бути десь поблизу. Тому нам слід покинути вежу, до його повернення.
   Хаос! Гаразд, залишимо романтику на потім. На першому місці річ.
   - Як там Змійка?
   - В порядку, гадаю. Її просто тимчасово відрізали від Джерела, а це дуже болісне явище. Зараз вона має бути непритомна. Ти приведи її до тями, а мені треба подбати про брата, - вона стурбовано глянула на лежачого Дункана. Нас від нього відділяли винищувач із Річардом.
   - Він живий?
   - Так. Тільки непритомний чи... - Джайна зосередилася, і раптом різко запитала. - Що було в тому флаконі, який ти кинув у мага? Присипляюче зілля?
   - Так. Рідина, що швидко випаровується, з присипаючим ефектом. А що?
   - Значить, справді спить, - кивнула сама собі чарівниця.
   - А до чого тут це? - не зрозумів я.
   - Кинутий тобою флакон розбився біля ніг Дункана, і він зазнав впливу його вмісту.
   - Так?
   Хаос!
   Я відчув що червоніє. Так спростоволоситься перед жінкою, на яку хотілося справити враження. - Але я не хотів. Не моя вина, що маг відбив ментафлакон. Та й не повинен був лопнути. Я ж йому не наказував! Втім, погоджуюся. Це справді негарно вийшло.
   - Який термін дії цих сонних пар?
   - Ну... - потягнув я згадуючи. Якось ми досвідченим шляхом перевіряли тривалість впливу даного зілля різні раси. Як піддослідні виступали Змійка, Шрам, якийсь орк-найманець і гном (помічник крамаря, у якого ми купували зілля). Витратили півдюжину флаконів, що коштувало нам неабиякі фінансові витрати, але справа того коштувала. Найбільш стійким виявилися ельф і орк - годину-півтори від сили, потім йшов гном - дві години і людина - три-чотири. Слабки ми люди як фізично, так і морально, але така вже наша доля. - Це зазвичай залежить від організму об'єкта впливу. На людину, в середньому, три години...
   - Ясно. Мабуть, доведеться проводити повну детоксикацію організму.
   - Що?
   - видаляти з організму отруту. Аби тільки дістатися Дункана.
   Ми знову подивилися на тих, хто бився. Період попередньої оцінки супротивника, коли два "майстри клинка" (поводячи мечами перед собою, раз у раз, змінюючи ходу і пози, намагаючись збити з пантелику суперника) повільно кружляли навколо один одного, вже давно пройшов, і тепер бійці оточили себе божевільним розблиском клинків .
   - Давно хотів схрестити мечі з одними з найкращих майстрів Імперії, - висловився винищувач, коли вони на кілька хвилин розчепилися. - Твій брат, на жаль, не встиг зробити мені такого задоволення, але вже нам з тобою ніхто не завадить...
   - Охоче ти до балаканини, винищуваче. Ох, охоч... - промовив Річард і раптово зробив випад, цілячись у ліве стегно, але, не довівши удару до кінця, різко змінив напрямок і вдарив навскіс знизу вгору. Замість блокувати клинок, винищувач утік вліво, йдучи з-під клинка, і різко вдарив, цілячись у шию Річарду. Близнюк зворотним рухом відбив випад, і майстри знову закружляли у смертельному танці. Поєдинок обіцявся стати затяжним.
   - Ти знала, що Річард прийде? - спитав я, стежачи за сутичкою майстрів.
   - Так. Я відчувала його наближення. Потрібно було просто зволікати.
   - А він упорається з винищувачем?
   Ми з Джайною кілька хвилин спостерігали за ходом бою. Швидкі та смертоносні супротивники коштували один одного, і особисто мені важко було визначити, хто з них найкращий.
   - Маю впоратися, - нарешті констатувала чарівниця. - Їх навчав Франциск де Ферт, капітан "Червоних Драконів" та перший меч Імперії.
   - Пунсових Драконів?
   - Особиста гвардія Імператора. До неї відбираються лише найкращі бійці з усієї Імперії, незалежно від їхнього соціального статусу та походження. Дункан з Річардом колись перебували в її лавах. Але зараз не час вдаватися до спогадів, потрібно зайнятися поточним моментом.
   Джайна глянула на рану.
   - Здається, готове. Піднятися зможеш?
   Я скуштував і кивнув. Болю у боці більше не було. Майже як наш еліксир життя.
   - Гаразд, тоді ти потурбуйся про Змійка, а я перевірю Дункана.
   Схопившись, вона стала вздовж стіни пробиратися до брата, намагаючись триматися від тих, хто бився на відстані. Річард помітив її маневр і став повільно відступати до виходу, захоплюючи за собою винищувача. Досі результат бою залишався для мене неясний. Кинувши на них останній погляд, я кинувся до Змійки.
   Як і сказала Джайна, Змійка була непритомна. Довелося дати їй пару ляпасів, щоб вона, нарешті, розплющила очі. Пару миттєвостей ельфійка тупо дивилася на мене, мабуть, щось згадуючи.
   - Діку... Що сталося?
   - Ти знепритомніла, коли тебе атакував винищувач магів. Вставай, давай, нам настав час звалювати звідси.
   Вона підвелася і озирнулася. Я теж скористався з моменту і глянув на Джайну. У чарівниці справи йшли теж добре - Дункан уже піднімався.
   - А де, Шраме? - Запитала Змійка.
   Хаос! Навіть не знаю, як їй сказати про його смерть.
   - Потім. Зараз немає часу. Вставай, давай, - я простягнув руку. Але ельфійка навіть не глянула на неї, воліючи піднятися самостійно. Іноді, Змійка зі своєю ельфійською гордістю буває просто нестерпною. Втім, її можна зрозуміти, адже гордість - це єдине, що в неї залишилося. Нелегко бути вигнанцем. Ти один, а довкола ворожий світ. Світ, у якому складно вижити навіть чоловікові, що вже говорити про дівчину. Причому вродливій дівчині.
   Тут я почув, як винищувач голосно й досадливо вилаявся, пролунав дзвін металу, що впав на камінь, і я озирнувся.
   "Туше!", як кажуть фехтувальники. Бій майстрів як раптово почався так само раптово і закінчився. Річард завмер у бойовій стійці, тримаючи меч паралельно підлозі над правим плечем, а його супротивник, тримаючись за серце.
   - Ти... Ти... - ще щось спробував сказати винищувач, але за мить зробив два кроки назад, ноги в нього підкосилися і він завалився на бік.
   - Готовий! - холоднокровно констатував Річард і глянув на нас. - Усі цілі?
   - Так, - підтвердила Джайна. Дункан зніяковіло кивнув головою.
   - Тоді давайте дістанемо це прокляте Око і покинемо це непривітне місце.
   - Чудова ідея. Тільки де його шукати?
   - Десь у цій кімнаті. Я відчуваю його пульсацію. Нині. - Джайна прикрила очі, потім знову розплющила і повернулася до одного з кутів. Там у куточку стояла невелика непримітна стела, на якій знаходилася велика синьо-золота скринька, витончено прикрашена візерунками та рунами. - Там. У тій скриньці.
   - Так просто лежить і все? - здивувався я. - Не може бути. Напевно, на скриньку накладені якісь захисні чари? Змійка?
   - Зараз, - ельфійка склала долоні разом і заплющила очі. - Я не відчуваю жодної магії та чарів. Загалом ніякої магії немає.
   - Так. Їх немає, - прокоментувала Джайна. - Можливо, вони й були колись, але, мабуть, винищувач їх якимось чином нейтралізував. Тож нас від Ока відокремлює лише ця скринька.
   - Відмінно тоді беремо скриньку і йдемо.
   - Почекай. Треба перевірити чи справді Око там.
   - Але ж ти сказала, що відчуваєш Око - значить воно там. Хіба не так?
   - Хмм. Не зовсім. Чи бачиш, Дік, саме Око, для захисту, укладено у спеціально сконструйованій кришталевій сфері. Ця сфера нейтралізує весь магічний фон який йде від Ока, тому Змійка взагалі не відчуває присутності якоїсь магії як втім та інші чарівники.
   - А як же ти його відчуваєш.
   - Сферу свого часу створила Кларісса, і вона зробила... Втім, не вдаватимуся в магічні нетрі, і скажу простіше. Загалом сама сфера випускає магію. Але цю магію можуть відчувати не всі, лише деякі. - Джайна зиркнула на Змійку, але та мочала. - Ті, що знають секрет самої сфери. Так уже повелося, що мені він відомий, тому я можу відчувати Око через цю сферу. Однак я можу і помилитись. Адже ті, хто викрав Око, теж не дурні. Тому я маю переконатися в його наявності.
   Джайна взяла скриньку.
   - Прокляття! Вона замкнена. Діку, зможеш відкрити?
   - Давай спробую.
   Так відмичка на чотири з косою спареною нарізкою... Хм... Не піде. Спробуємо на три... Так, це звичайно не гноми сконструювали, але повозиться із замком, все одно довелося. До честі своєї я впорався досить швидко.
   - Готово. Можна забирати, - сказав я, усуваючи стелю.
   - Спасибі. Ти справді дуже гарний злодій. - Джайна схилилася над скринькою і вийняла з неї скляну сферу, всередині якої знаходилася ще одна сфера, дрібніша й фіолетового кольору зі срібними прожилками.
   - Та це Око Азора. Ми знайшли його, - вона посміхнулася.
   Що ж до мене, то я не був задоволений. По мені так пропаде воно пропадом це кляте Око. Даремно я взагалі погодився на цю справу, Ех, знав би я заздалегідь, чим вона скінчиться, і що Шрам віддасть за нього своє життя, ні за що б не погодився.
   - Ви ще-щ-щ-ще хто такі? - раптом пролунав шиплячий голос від дверей. Ми різко обернулися. Біло-золотий палиця, який спочатку бою випустив маг, сам з собою прилетів у відставлену руку Джайни, а Дункан і Річард, тут же зайняли бойові стійки. На порозі кімнати стояла невисока постать у каптурі, повністю закутана у чорно-червоний плащ. Це хто? Кастор?
   - Звідки взялися? - продовжив незнайомець уже іншим голосом. Я здригнувся. Отож означає, що за тип трапився тоді нам на сходах.
   - Що тут робите? - тепер уже прошамкав прибулець.
   - Допоможи нам. Сам скажи, що це схоже? - злісно вигукнув я.
   Мої супутники невдоволено зиркнули на мене. Їм, напевно, здавалося, це не дуже й розумно дражнити противника, який набагато могутніший за вас усіх. І вірно, здавалося. Я теж так думаю, але тоді мені було не до розсудливості моїх вчинків. Моя перша перемога над магом, майже виконане замовлення, впевненість у тому, що на мене, на відміну від інших, з якихось причин не діє магія, окрилили мене та надали самовпевненості. А тут ще й смерть Шраму.
   На мить, істота розгубилася від такого нахабства, потім загарчала, і в ту ж мить, викинувши вперед ліву руку з палицею, Джайна, вибухнула цілим каскадом блискавок, націлених на незнайомця. Яскраві спалахи, дикий рев, і чужинця викинуло в коридор.
   - Тікаємо! - Закричала Джайна, виписуючи в повітрі паси. - Нам з ним поки що не впоратися.
   Тієї ж секунди в повітрі з'явився голубуватий диск порталу. Дункан стрибнув у нього першим.
   - Давайте, давайте! Поки воно не прийшло до тями, - прокричала Джайна.
   Я запитливо глянув на Змійку, як на свого фахівця в магії. Ельфійка кивнула, схвалюючи прийняте Джайною рішення, і зникла в порталі.
   - Діку, давай - крикнула мені Джайна.
   - Тільки після тебе - прокричав я.
   Джайна кивнула, кинула погляд на похмурого Річарда і пірнула слідом за ельфійкою.
   - Давай, злодій, пішов! - заволав Річард, і я стрибнув за Джайною, помітивши краєм ока розлюченого незнайомця, що влетів у кімнату, в димлячому плащі. Річард метнув у нього ножа і сиганув слідом. Те місце, де він знаходився секунду тому, тут же прошив вихор вогняних стріл.
   Мій перший політ через портал пройшов дуже швидко. Так швидко, що я навіть не встиг нічого відчути. Ось я перебуваю в затхлій кам'яній кімнаті магічної вежі, а вже наступної миті стрімголов хитаюсь по сирій траві.
   Дочекавшись поки з порталу не вистрибне Річард, Джайна, позбавляючись можливої погоні, шпурнула в портал ще парочку вогняних куль, а потім він зхлопнувся.
   Я озирнувся й відчув, що ми знаходимося на тій самій лісовій галявині, де залишили наших коней. Щоправда, вже світало, і трава виявилася мокрою від роси.
  
  
  Частина друга
  
  Глава перша
  
  Тіні майбутнього
  
   Напевно, ще ні де, за час існування Елонії, одночасно в одному місці не збиралися настільки різні і колоритні особи, як ті вісім, що періодично влаштовували зустрічі тут, під склепінням замку Аеп-Мордейн, що зовні виглядав занедбаним. Замок, що загубився десь серед білих вершин Залізних гір, вотчини гномів та кобольдів. Сім зловісних фігур, що грізно іменували себе Кругом Тіней, розташувалися навколо невеликого чорно-золотого саркофага, що нерухомо ширяє в повітрі. Восьмий їхній товариш нині тимчасово був відсутній.
   - Сол'Хан припустився великої помилки, зробивши ставку на винищувача, - гримів на весь зал голос неймовірно високої синьошкірої істоти в лусчастому чорному плащі. - Невже ви всі дійсно вважали, що винищувач магів зможе впоратися з одним з Великих?
   - Варіант з дітьми Кауруса був найбільш логічним і найбільш підходящим, Лорд Мелог, - заперечив йому гарний юнак, навколо якого клубилися згустки чорного туману. Іноді всередині них миготіли дві пари золотисто-червоних очей. - До того ж, саме завдяки цьому винищувачу нам і вдалося роздобути Око. Не забувайте про це!
   - Я ніколи нічого не забуваю, людино, - зневажливо процідив синешкірий. - Роздобути, щоб потім знову втратити! Геніальний план! Якраз у дусі вас. Блідношкірих.
   Мелог недолюблював расу людей, до якої належав цей молодий вискочка. Прийшла з нізвідки, що легко плодиться і навчається, будучи наймолодша з усіх рас Елонії, вона, проте, швидко стала домінуючою, витіснивши навіть самих Первородних. І тепер з деякими її представниками доводилося рахуватися навіть ірехонам, подобалося це їм чи ні.
   - У всякому разі, Великий отримав за заслугами, і більше не буде втручатися в наші плани, - подала голос красива світловолоса жінка із загостреними вухами, несподівано прийнявши бік людини. Ельфійка, єдина з усіх присутніх, з'явилася в зал особисто, а не як магічна проекція, як інші члени Кола Тіней.
   - Цей не буде, а решта? - Песимістично заявив друга людина, що входить до Кола. Він кутався в сірий плащ із низько насунутим на очі каптуром. Худі старечі руки впевнено стискали чорну палицю зі срібним черепом на набалдашнику.
   - Якщо ми й далі діятимемо потай, Некросе, то решта Великих навіть не дізнається про нас, - первородна глянула на некроманта.
   - Ви всерйоз вважаєте, що такий потужний артефакт, як "Око Азора", можна приховати від Великих? - щиро здивувався старий, що носить ім'я, що "говорить".
   - Досі це вдавалося, - заперечила ельфійка.
   - Тому, що воно зберігалося в одного з них. А хто краще знає могутність Великих, ніж вони самі?
   - І що ви пропонуєте? - Не стала переконувати Некроса ельфійка.
   Здавалося, некромант давно чекав на це питання.
   - Я пропоную порушити Договір та дозволити решті взяти участь у полюванні за Оком. А доти у наших супротивників залишається перевага перед нами!
   "Договором" називалася стародавня угода, укладена між членами Кола Тіней. Згідно з яким кожен із них отримував необмежені можливості на певній території, закріпленій за ним зі схваленням інших, але не мав права діяти на території інших членів Круга. Таким чином, практично виключалося виникнення розбіжностей між чаклунами.
   Нині ж, обставини склалися таким чином, що об'єктом загального інтересу Круга стала територія, що належить восьмому їхньому товаришеві - стародавньому демону Сол'Хану, "Пожирачу душ", як називали його в літописах.
   - Договір укладено за рішенням Владики, і нам не порушувати його волю! - очі ельфійки злісно блиснули.
   - Некрос правий! - підтримав свого одноплемінника молодик. Один із двох його згустків на мить набув довгастої витягнутої форми, чимось нагадує величезного вугра, і знову розплився хмарою. - Недарма як пару місяців тому я змушений був припинити переслідування суб'єкта, що мене цікавить, тому що він покинув межі моїх володінь і вступив на територію Мелога.
   - Я не даю тобі дозволу, людино, - самовдоволено посміхнувся синьошкірий.
   - Що й вимагалося довести, - розвів руки в сторони юнака, ігноруючи ірехона. Втім, така дещиця, як укриття старого некроманта на території Лорда Мелога, не зупинило Лорда Атолла і, як і раніше, його люди пройшли втікача. Але не варто було афішувати тут це. - Договір треба скасувати. Він гальмує розвиток та порушує наші плани.
   - Я ще раз повторюю, Договір укладено за рішенням Владики і не нам його скасовувати! - розсердилася ельфійка. Одна з найстаріших членів Круга, вона була Охоронцем і ревно дотримувалася інтересів, що нині лежать у чорно-золотому саркофазі Повелителя Тіней. - Вам людям тільки дай таку можливість, і ви одразу ж готові порушити всі засади цього світу.
   - Причому тут це? - обурився третій та останній у Колі представник людської раси. Сивий, одягнений у білу, вишиту золотими візерунками стандартну робу архімагу тавіонської імперії він немов промінь світла серед темного царства виділявся із загальної сіро-чорної маси магів Тіні. - І дурню ясно, що Сол'Хану поодинці не впоратися з тими, у кого зараз перебуває артефакт. Потрібне втручання інших членів!
   - Не варто недооцінювати могутність Сол'Хана! - пролунав голосний голос із темного кута зали, а потім із мороку граційно випливла закутана в чорно-червоний плащ постать. Якби в замку були присутні злодії або Джайна з охоронцями, то вони б легко впізнали в ній свого недавнього багатоголосого супротивника. - Смертним просто пощастило, поки я займався уцілілими поплічниками Великого, вони заволоділи Оком.
   - І що ти збираєшся зробити тепер? - запитала ельфійка у новоприбулого.
   - Вирвати Око з їхніх мертвих рук! - злісно прошипів демон, зміїним голосом.
   - І, зрозуміло, ти не дозволиш решті взяти участь у полюванні, - з іронією висловився укутаний живими клубами маг.
   - Чому ж, Лорд Атол? Якщо хочете, можете спробувати впіймати злодіїв, - Демон розреготався. - Спробуйте.
   Двоє членів Кола, що досі мовчали, закутані в однакові синьо-зелені мантії, стурбовано переглянулися. На пам'яті метаморфів-двійників, Сол'Хан вперше поступився комусь.
   - Усім дозволяється? - обережно спитав біло-золотий маг.
   Демон уважно обвів поглядом Круг і видихнув.
   - Усім!
   - Ну що ж, тоді не будемо гаяти час! - промовила ельфійка. - Про час нашої наступної зустрічі ви будете повідомлені пізніше. І та запанує ніч!
   Один за іншим образи приголомшених несподіваною новиною магів стали повільно розчинятися в повітрі, і в кожного думки крутилися навколо одного.
  
   * * *
   Ассасіну пощастило живим вибратися з тієї колотнечі, в яку він несподівано потрапив на заїзді. Невідомий чорношкірий монстр, розібравшись із солдатами, а в тому, що той із ними розібрався, напівельф-вбивця анітрохи не сумнівався, не став переслідувати можливого свідка. Отже, фортуна таки не відвернулась від нього.
   З успіхом, покинувши заїжджий двір через вікно, він опинився прямо над дахом стайні і, осідлавши свого чорного скакуна, одразу ж рвонув із двору. Несподіваний бій у сусідньому селі напевно приверне увагу стражників з палацу халіга Гаруна бін Корніса, тому слід було забиратися звідти. І тоді, можливо, вбивство халіга повісить на цього монстра. Ким був цей таємничий звір, Лінг навіть не мав жодного уявлення.
   Майже загнавши коня, він нарешті досяг Столиці і тепер, зручно розташувавшись у приватній кімнаті одного з численних столичних борделів, насолоджувався суспільством смаглявої східної красуні. І все, що сталося з ним на заїжджому дворі, здавалося вже поганим сном.
   Дівчина виявилася майстринею у любовних втіхах і цілком коштувала тих грошей, які він заплатив за неї бордельмаман. Вирішивши ще раз пережити отримане задоволення, Лінг повернувся до повії, що лежала поруч з ним, і наткнувся на її засклені, застигли очі. Холодок пробіг по спині ассасина, і він поволі потягся за арбалетом.
   - На твоєму місці я не зробив би цього, Лінгусе! - голос пролунав начебто з усіх боків.
   Вбивця здригнувся, але тут же розслабився. Він знав цей голос. Добре знав.
   - Демон би тебе забрав, чаклун! - у серцях вигукнув асасин, але, схаменувшись, одразу ж перейшов на інший тон. - Не могли знайти підходящий час для візиту. Що вам треба?
   Посеред кімнати з'явився синьо-зелений портал і з нього вийшов високий гарний чоловік у червоному балахоні і з гострою козлячою борідкою. Архімаг Морзус власною персоною. Офіційно архімаг обіймав посаду придворного візира султана Сигізмунда Дев'ятого, але мало хто знав, що насправді він є справжнім правителем Азмура. Лінг знав.
   У Морзуса в руці була жменя темно-червоних соковитих вишень, він якраз дожував одну і виплюнув кісточку на підлогу.
   - Є робота для тебе.
   - Виключено. Я на пару місяців не гравець, - намагаючись зробити голос твердіше сказав напівельф, встаючи з ліжка і обертаючи простирадлом. Не те, що він, дуже сором'язливий, але Морзус, спеціально чи що, вибирає такі моменти для своїх несподіваних відвідувань, що його співрозмовник почувається беззахисним?
   - Забуваєшся, Лінгусе, - погрозливо промовив архімаг, чергова вишнева кісточка, потрапивши в стіну, з глухим стукотом відскочила на підлогу, і Лінг зрозумів, що він справді переборщив. Не так просто вивести "сірого кардинала" з себе. Значить, Архімага справді міцно притиснуло.
   - Вибачте пан. Я серйозно не можу! Мені треба залягти на дно! Інакше мені кришка, - виправдовувався вбивця.
   - Не турбуйся про людей Гаруна.
   - Як ви дізналися? - жахнувся асасин.
   - Я ж придворний радник, Лінгусе. - Морзус усміхнувся. - Це моя робота знати те, що відбувається у Султанаті. І офіційно заявляю, що на даний момент ти поза підозрами.
   - То той чорний монстр ваша робота?
   - Який ще чорний монстр? - Морзус навіть жувати припинив.
   Лінг розповів про свою несподівану зустріч на заїжджому дворі. Радник уважно слухав, але обличчя його залишалося безпристрасним, аж до закінчення розповіді.
   - Хмм, хтось використав "чорного мисливця", - нарешті задумливо промовив Архімаг, погладжуючи борідку. - Цікаво...
   - То це був не ваш монстр?
   - Ні. Мені б навіть на думку не спало таке. Плата за послуги даного демона, чи знаєш...- він невизначено помахав рукою - ...дуже висока.
   - А що з дівчиною? - Лінг кивнув головою в бік куртизанки, що нерухомо лежала. - Ви її вбили?
   - Ні. Ми в іншому тимчасовому континуумі ... моя нещодавня розробка. Вона, і всі інші, до речі, теж, просто застигли в ту мить, а ми поки мило поговоримо. І час даремно не губиться, і підслухати, знову ж таки, ніхто вже точно не зможе. Коли ж я покину це місце - тимчасова петелька повернеться на своє місце, ніби нічого й не відбувалося.
   Він підійшов до невеликого приліжкового столика налив собі в келих вина з графина, що стояв там і, піднісши до носа, зітхнув аромат, але тут же гидливо скривився.
   - Фу! Як ти п'єш цю гидоту?
   - Це "Шаель де Флер" збирання сорок сьомого року, - ображено заявив Лінг.
   - Якщо це "Шаель де Флер", то я казаскер Рубаль ібн Альтаф. - хмикнув візир. - Це швидше суміш із "Куфа-бін-Зінг" вісімдесят шостого та "Рожевої королеви" вісімдесят другого. Смак майже той самий, але ось аромат... - Він ковзнув поглядом на зовсім нічим не прикрите застигле тіло куртизанки, очі його трохи затьмарилися - А ось тут твій вибір схвалюю... минулого тижня я і сам ...еекекм про що це я.
   Лінг скрипнув зубами. Ну, зачекайте, мерзотники. Я вам покажу "наше найкраще вино".
   - Ах, так... Тепер слухай своє завдання, - різко змінив тему радник, навіть не спитавши згоди ассасина на виконання. Це був його звичайний прийом - не давати співрозмовнику час на роздуми. Втім, Лінг і не збирався відмовлятися від замовлення. Архімаг Морзус входив у ту невелику категорію людей, відмова яким вийшла б собі дорожчою.
   - Чув про Діка на прізвисько "Павук"?
   - Злодія?
   - Абсолютно вірно.
   - Бачив. Кілька разів, - кивнув асасин.
   - Ще краще, - схвально озвався архімаг. - Забери його і отримаєш вісім тисяч півмісяців.
   Як би підтверджуючи сказане, вишнева кісточка брякнула об глечик і зрикошетила в келих з вином. Лінг скинув брову, проводжаючи поглядом тоне у вині зернятко. Звичайна ціна Сірої гільдії за замовлення була вдвічі меншою.
   - Що він такого накоїв?
   - За ним полює паладин, і мені не хотілося б, щоб він потрапив до рук святенників. Багато знає, чи бачиш. - Морзус трохи скривив губи, ніби трапилася надміру кисла вишенька.
   - Зрозуміло. Робимо хлопцю ласку? - похмуро запитав убивця.
   - Абсолютно вірно.
   - Де я його знайду?
   - Востаннє його бачили в Аль-Раміші. Знаєш де це?
   Лінг кивнув головою.
   - Чудово, але я не думаю, що він ще там. Шукай його на дорозі між Аль-Рамішем та Ель-Саграном.
   - Але ж це загалом півтори тисячі кілометрів? - ахнув асасин. - Де саме?
   - За останніми відомостями, Аль-Раміш вони залишили три дні тому, отже, ще не встигли далеко від'їхати.
   Морзус не присвячував ассасина в те, що він втратив ментальний зв'язок з супутниками Павука. Наче якась невидима сила блокувала всі його спроби вплинути на злодіїв.
   - Вони? - перепитав Лінг.
   - Об'єкт подорожує в компанії ельфійки і, можливо, ще когось, хто має магічні здібності. Ельфійку якщо така можливість теж прибери. Як вчинити з магом, вирішуй сам на місці. Але, бажано, відправити його за іншими. Все ясно?
   - Іди туди - не знаю куди, прибери того - не знаю кого ... Непросте завдання, чаклун. Чи не знаходиш?
   - Згоден, але інакше, я б не мав тобі таку суму?
   Не те щоб Лінг був жадібний, але чотири тисячі місяців на дорозі не валяються. А тут вони, до того ж, самі пливуть тобі в руки. До того ж, клієнт "перевірений". А цей павук проблем особливо не представляє. Болт з-за рогу або кинджал в черево і готове!
   - Добре я згоден.
   - Не сумнівався в цьому, - Морзус попрямував до синьо-зеленого диска.
   - Питання можно? - гукнув його Лінг.
   - Задавай, - кивнув Архімаг стоячи біля порталу, що крутиться.
   - То що мені робити, якщо я знову зіткнуся з цим... Як його... "Чорним мисливцем"?
   Радник на мить задумався і, посміхнувшись своїм думкам, ступив у портал.
   - Бігти - долинуло до вбивці.
  
   * * *
  
   Трактирщик не брехав, твердячи, що ті, кого він шукає, покинули його заклад минулої ночі. У цьому Святий Брат Алесандро Орлум був упевнений на всі сто. І справа тут полягала не в забобонному страху перед інквізиторами, який вселяли всім паладини Святого Братства, а в тому, що він, як істинний Дитя Світлана, брехню чув за кілометр. У плутаній і зляканій промові цього товстого шинкаря нею навіть не пахло.
   - І куди вони могли попрямувати? - спокійно спитав Алесандро, гидливо ковзаючи очима по темній залі шинку "Сталева троянда".
   - Н-не знаю, пане. Слово честі не знаю! - благально пролепетав Мадлуф, то й одразу, косячись на нерухомо лежачому на проломленому від падіння столі, вибивала орка. Він не раз бачив у справі Черепа і ніяк не міг повірити в те, що такого величезного і сильного бугая колись зможе одним коротким ударом вирубати людина, хай навіть не кволого зросту.
   Він досі вірив, що ті розбірки, що почалися на вулиці, його пройдуть. Адже повинні ж банди, хто б із них не переміг, збирати з когось данину. То навіщо ж їм пускати "червоного півня" до його закладу? Тому до появи цієї могутньої людини в білому плащі Мадлуф був більш-менш спокійний. І ось тепер наляканий до смерті шинкар виявився готовий заплатити будь-якій з банд, яка б погодилася взяти його під свій захист. І щотижневий платіж у п'ять півмісяців уже не здавався йому такою надмірно високою платою за свій добробут.
   - А якщо добре подумати? - грізно спитав прибулець.
   Трактирщик зрозумів, що відповідь "не знаю" більше гостя не влаштує.
   - Вони вчора зустрічалися з якоюсь світловолосою жінкою та двома близнюками, а вранці, коли я піднявся до них, виявилося, що їхні кімнати порожні. І речей також немає.
   Про те, що ця триклята трійця, яка накликала на його голову інквізитора, заплатила йому за місяць уперед, він намагався навіть не думати. А раптом ця людина може читати думки?
   - Хто такі ці троє?
   - Не знаю, пане. Я їх ніколи тут ніколи не бачив.
   - Розкажи мені про них, - наказав Паладін.
   - Про кого? Про Діка?
   - Та ні. Про жінку світловолосу.
   - Ну... Красива, аки богиня, - шинкар збуджено прицмокнув. - Я зроду таких не бачив. Трималася ну прямо пані. Мабуть знатного роду. Їй богу не брешу! Я навіть спочатку подумав, що вона також ельф. Але тільки в неї була світла шкіра та світле волосся. Але ж у ельфів темна шкіра та чорне волосся, правда?
   Паладін залишив питання поза увагою.
   - А ці... Як їх... Близнюки?
   - Звичайні солдати. Тільки мечі прямі та носять за спиною. Охорона, мабуть.
   - І про що вони говорили?
   - Не знаю, пане. Я навіть вино не зміг піднести. Один із них так зиркнув на мене, що в мене аж душа в п'яти пішла. Більше я не підходив до них.
   Паладін замислився.
   - Вони можуть повернутися сюди? - нарешті спитав святий брат.
   - Не знаю. Вони забрали усі свої речі. Не думаю, що після того, що тут сталося, їм захочеться повернутися до Діри.
   Інквізитор насторожився, і Мадлуф змовно понизив голос. Не відрізняється від природи особливою хоробрістю, товстун готовий був розповісти цій страшній людині, все що завгодно, аби той залишив його у спокої.
   - Я чув, що напередодні Дік із друзями перейшли дорогу "Ножам". Якщо вони не повні дурні, то тепер триматимуться від нетрів і взагалі від Аль-Раміша подалі.
   Паладін знову задумався, мабуть, щось прикидаючи, потім, діставши з кишені золотий півмісяць, кинув його зляканому шинкарю.
   - Це за зламаний стіл. Хай береже тебе Світло!
   І не говорячи більше ні слова, повернувся і покинув корчму. Тепер він знав імена цієї трійки злодіїв - Дік, Змійка та Шрам, а також їхнє зразкове місцезнаходження. Щось підказувало йому, що, найімовірніше, нечестивці, справді покинули місто. А значить, у них тепер одна дорога - в сусідній Ель-Сагран. Східним трактом. І слід їх перехопити до того, як вони доберуться до міста. Інакше він знову може їх упустити.
   Вийшовши надвір, паладин повільно попрямував до найближчого храму Ландазара. Настоятель не посміє відмовити святому братові в проханні скористатися телепортом, щоб якнайшвидше потрапити в Ель-Сагран. А вже досягнувши міста, він, якщо їх там на той час не виявиться, рушить назустріч злодіям.
  
  Розділ другий
  
  Мисливці
  
  
   Шраму ми поховали осторонь дороги на невисокому пагорбі, викопавши глибоку могилу за допомогою заклинання Джайни. Немов співчуючи нашому горю, небеса вибухнули холодним дощем, і мені згадалися слова однієї старої пісні. Її співала, колись у нашій цирковій трупі стара ворожка - "І плакав дощ...", і на душі стало ще нудніше.
   Стоячи під зливою, я прочитав чутну мною колись коротку молитву, вічно незворушна Змійка відкрито плакала. А може, це зовсім не сльози, а дощові струмені?
   Попрощавшись навіки з нашим товаришем, ми завалили могилу величезним камінням, так щоб жоден звір не зміг дістатися його тіла, а потім мовчки скочили на коней і, не змовляючись, попрямували в бік Ель-Саграна.
   Я вирвався далеко вперед і приблизно кілька годин їхав на самоті. Супутники мене не чіпали, і я був за це вдячний. А потім мене нагнала Джайна і якийсь час мовчки їхала поряд зі мною.
   Дощ скінчився, але сонце не поспішало з'являтися з-за хмар. Дерева похмурою стіною височіли навколо дороги, кінські копита тонули в розмоклій землі.
   - Дік, вибач... Я не хотіла... Я не змогла... - раптом заговорила Джайна. Слова вона знаходила важко. - Напевно коли мене обезмажив винищувач всі мої захисні чари і заклинання впали... Вибач, Дік...
   - Та гаразд. Тут немає твоєї провини. Рано чи пізно це мало статися. Занадто довго ми грали зі смертю, - я зітхнув і, відчуваючи, що зараз розплакаюся, постарався перевести розмову на іншу тему.
   - Скажи, а чому Кастор не сховав Око до міжпросторової кишені? Адже тоді нам воно точно не дісталося б.
   - З тієї ж причини, що й Кларісса, - здається, Джайна зраділа зміні теми розмови та слова полилися з неї рікою. - Щоб сховати артефакт такої потужності знадобилася б колосальна сила-силенна енергії. Та ще й Око все ще живе.
   - Живе?
   - Не забувай, що це все-таки стародавній артефакт і в ньому міститься велика сила богів. Ця сила якимось чином прив'язана до цього світу і всіляко чинитиме опір спробі видалити її з нього.
   - То давай поставимо цю силу на службу нам?
   - Ні! - Заперечно похитала головою чарівниця. - Я доставлю його наставниці у початковому стані. Повір, Діку, це найкращий з варіантів.
   - Ну не хочеш - як хочеш, - я знизав плечима. - Просто тоді б наш шлях був коротшим і безпечнішим.
   - Може бути і так. Але чи були б ми в безпеці?
   - Ти це про що?
   - Як ти думаєш, чому Кастор, отримавши Око, не використав його одразу ж у своїх цілях?
   Я задумався. Справді. Чому маг, отримавши артефакт, який би в рази збільшив його могутність, так і не використав його за призначенням? Не встиг? Можливо, звичайно, але, судячи з розповіді Джайни, артефакт перебував у його руках чималий час.
   Чи не достаток знань про об'єкт? Це в одного з найстаріших і наймогутніших магів цього світу? Смішно. Що тоді? Вважав за краще спочатку причаїтися, побоюючись негайної помсти власників? Це навпаки стимул, швидше отримати силу Ока і стати набагато сильнішим за своїх супротивників.
   - І чому ж? - спитав я, опинившись у безвиході.
   - Непередбачуваність наслідків, - раптом видала Змійко, що їхала досі мовчки.
   А я й не помітив, як вона нас наздогнала. Обернувся. Близнюки теж опинилися поблизу, з цікавістю дослухаючись до нашої розмови.
   - Саме.
   - До речі, де Кастор? - спитав Дункан. - Чому він не завадив нам дістати Око?
   - А хіба цей багатоголосий у чорно-червоному плащі не був Кастором? - здивувався я.
   - Ні. Це не Кастор, - озвалася Джайна. - Я не знаю, хто він такий, але, безперечно, одне - це була не людина. Підозрюю, що Кастора закінчив або знешкодив наш винищувач магів, за допомогою цього багатоголосого.
   - Хто такі ці винищувачі магів? - Запитала Змійка.
   - У Тавіонській імперії таємна каста воїнів, що має імунітет до будь-яких магічних впливів, та здатність руйнувати закляття. Вони за плату знищують небажаних магів.
   - Небажаних кому? - уточнив я.
   - плаття. Загалом це найманці, що спеціалізуються на ліквідації магів.
   - І скільки їх?
   - Точна кількість невідома, але думаю їх не багато. Чарівників, принаймні, набагато більше.
   - Тоді чому маги не знищать їх?
   - Ну, по-перше, ніхто з нас не хоче зайвий раз привертати увагу винищувачів, а по-друге, саме існування винищувачів вигідне Імперії. Бо допомагає тій тримати в руках невдоволених магів.
   - Рівновість ка'таресів, - пробурмотіла Змійка
   - Що? - перепитала Джайна.
   - Ка'тареси - хижаки у мене на батьківщині, у Темному лісі. Бридкі створіння, які завдають багато шкоди нашому народу. Ми їх давно винищили б, але старійшини забороняють. Тому що ці тварюки є єдиними природними ворогами травоїдних ф'арельє. Які настільки ненажерливі, що без регуляції їхньої популяції здатні знищити Темний ліс. От і доводиться нам миритися з ними.
   - Майже... Винищувачі дуже небезпечні противники для мага, але є кілька способів, за допомогою яких їх можна подолати.
   - Наприклад? - спитав я.
   - Ну, ось, наприклад, не варто користуватися своєю магією, якщо поблизу знаходиться винищувач. Він може перехопити Потік і обернути його проти найчарівнішого. Саме так він нас і знешкодив уперше. Я не відразу зрозуміла хто перед нами, хоча мала здогадатися, по тому, як він легко і непомітно пройшов крізь мій захисний периметр. Вони ж не підвладні магії, і самі можуть її нейтралізувати.
   - Ти вже раніше стикалася із цими хлопцями? - Запитала Змійка.
   - Ні. Тільки чула про них. На лекціях у Академії.
   - Тоді ти не винна.
   - Зрозумій, Діку. Я на відмінно закінчила Імперську Академію Вищої Магії, мене вибрав своїм учнем один з найбільших магів Імперії, а я так прорахувалася. Підставила під удар усіх нас та свою місію.
   - Чи не користуватися магією людині, яка все життя звикла покладатися на неї в критичній ситуації? Важко.
   - Згодна. Але життя дорожче. Задля її збереження, гадаю, варто подолати всі складнощі.
   - Оп-паньки! А це хто? - обізвався Дункан, різко обложивши коня.
   Ми зупинилися. Серед дороги самотньою скелею височив величезний чоловік у срібних латах. Довге сиве волосся ліниво тріпалося на вітрі, так само як і ідеально чистий сніжно-білий плащ незнайомця. Спершись на величезний молот, громила перекривав нам дорогу.
   - Паладін - видихнула Змійка, і я здригнувся.
   Хаос. Принесла нелегка. Але як він знайшов нас?
   - Ваш, друже? - підняла брова Джайна.
   - Типу того... - промимрив я, підводячи важіль свого арбалета і потягнувшись за болтом. Інквізитор навіть не ворухнувся.
   - Далеко зібралися, злодії? - подав голос сивий.
   - З тобою не по дорозі. Що треба, святоша? - похмуро відповів я.
   - Поверніть, що вкрали.
   Дунк із Річардом переглянулися.
   - А інакше? - похмуро запитав Річард, перехоплюючи у мене ініціативу. Близнюк мабуть подумав, що йдеться про Оке Азора. Я не переконував його. Соромно зізнатися, але я змалодушився. Історія старовини Шраму про банду Брюса і жах в очах вічно безстрашної Змійки, коли вони мені розповіли про можливості паладіна, мене налякали.
   Паладін вперше перевів погляд на близнюків. Досі вони його явно не цікавили.
   - Інакше залишитеся тут, - спокійно констатував інквізитор.
   - Ви впевнені у цьому? - у смарагдових очах Джайни з'явилися не ввіщуючі нічого доброго вогники.
   - Абсолютно впевнений.
   Занадто спокійний. Адже він стоїть на шляху не слабких магів та двох майстрів клинка. Не можна бути настільки дурним. Чи він так впевнений у своїх силах?
   - Братку, мене цей тип починає дратувати, - висловився Дункан.
   - Мене також, - кивнув Річард.
   - Може, провчимо його?
   - Давай.
   Близнюки синхронно зіскочили з коней і також синхронно вийняли свої клинки.
   - Не вплутуйте в цю справу, - попередив паладін. - Ви мені не потрібні. Ідіть зі світом своєю дорогою. І нехай береже вас Світло.
   - Зате ти нам потрібен - відгукнувся Дункан, обминаючи інквізитора праворуч. Річард рушив у протилежному напрямку, укладаючи супротивника в кліщі.
   - Гаразд. Самі напросилися, - паладин, наче знехотя скинув молот і ліниво зайняв бойову стійку. - Ну? Хто перший?
   Швидка і раптова атака близнюків застала нас усіх зненацька. З дивовижною швидкістю та приголомшливою синхронністю близнюки накинулися на гіганта. Річард рубанув ліворуч, Дункан праворуч. Так, щоб тільки один удар можна було парирувати - другий мав потрапити в ціль.
   Паладін ніяк не міг уникнути удару, але він якимось незбагненним для його маси чином вислизнув із зони поразки і широким помахом молота описав навколо себе дугу. Близнюки ледве встигли відскочити і здивовано перезирнулися. Не даючи нападникам схаменутися, паладін кинувся на Річарда. Удар виявився блискавичним і страшним, але в останній момент охоронець примудрився підпірнути під нього, і вся міць інквізитора припала на товсте дерево, що знаходилося за спиною близнюка, рознісши його в тріски. Пролунав характерний тріск підрубаного падаючого дерева, крізь який пробилося самотнє брязкіт металу. Це Річард, не гаючи часу, піруетом зайшов за спину інквізитора і з розвороту рубанув щиро.
   Марно. Чиркнувши по срібних латах меч, який раніше легко ріжуть броню, не завдав інквізитору жодної шкоди.
   - Іломіт! - прогорлав Річард братові, ухиляючись від удару у відповідь, заревів від люті, паладина.
   - Зрозумів! - обізвався Дункан, накинувшись на громилу ліворуч і цілячись у шию. Його меч знову пішов у порожнечу, і близнюкові довелося блискавично відступити.
   Я не очікував, що Паладін виявиться настільки прудким і примудритися наодинці успішно протистояти відразу двом майстрам клинка.
   Святий брат, мабуть зрозумівши, з професіоналами жарти все ж таки жартувати не варто, перехопив зручніше свій гігантський молот і почав з дивною легкістю розкручувати його перед собою, ніби створюючи суцільний непроникний щит із миготливої кувалди. Близнюки, на мить, забарившись, розступилися вбік. Паладін доклав ще, якесь зусилля і молот, здавалося, вже оточував його з усіх боків. Наступної миті він кинувся в атаку. Не знаю, як йому це вдавалося, але він одночасно атакував обох братів, так що вони могли тільки захищатися, не думаючи про контратаку.
   Поки я вирячився на всі бійки, Змійка на відміну від мене часу даремно не втрачала. Краєм ока я встиг помітити рух її рук у бік тих, хто бореться. Пару секунд нічого не відбувалося, але потім під ногами паладина з-під землі полізло коріння, намагаючись зв'язати його і як мінімум знерухомити. "Заклинання пут" згадав я, або по-іншому "Оплітаючи коріння". Колись воно нас дуже навіть врятувало, сподіваюся, допоможе і зараз.
   Паладін, мабуть, помітивши, що пересуватися йому, стало важче і, побачивши дерев'яні щупальця, що лізли з-під землі, спробував відстрибнути вбік. Близнюки скористалися його невеликим замішанням і зробили ще одну спробу одночасної атаки з двох сторін. Марно. Тим часом Джайна випустила в паладина блакитну блискавку. Але заклинання, не долетівши до нього пару метрів, ніби розтеклося по невидимій сфері.
   - Він захищений антимагічним щитом! - Джайна в безсилій люті стиснула кулаки.
   Я, прокинувшись, вистрілив у сивого з арбалета - марно. Болт, ніби натрапивши на стіну, відлетів, відбитий молотом. Мені залишалося тільки перезарядити і стріляти знову і знову, сподіваючись не потрапити в близнюків і пробити демонський захисний прийом Паладіна.
   Так тривало ще близько хвилини. Уявити складно: лише один воїн, хоч і зі святого братства, протистояв двом майстрам клинка, одній неслабкій магічці і мені, не найгіршому стрільцю в Південному султанаті! Єдине, що на нього подіяло, це лише природна ельфійська магія Змійки!
   Але і її успіх, як виявилося, був швидкоплинним. Мабуть, паладин зрозумів, що довго так він не протримається, і зробив, здається, зовсім неможливе - молот його став обертатися ще швидше і, ніби нагріваючись об повітря, почав світитися. Паладін майже зник під світлою кулею вогню, і раптом зробивши круговий випад, що вибивається із загального ритму, скинув молот вгору і різко обрушив його вниз, вдаривши по землі.
   Час ніби сповільнив свій біг, з-під молота паладина полетіли іскри та грудки бруду. Земна твердь здригнулася і пішла величезними хвилями, концентричними колами розходячись на всі боки. "Коріння" Змійки розсипалися пилом, я краєм ока помітив, як він скривився від болю, зблід і, ледве утримуючись у сідлі, вхопився за холку, сповзаючи на землю. Ударною хвилею близнюків відкинуло на кілька метрів у різні боки. Хвиля досягла мене саме в той момент, коли я прицілився в черговий раз для пострілу з арбалета. Мене струснуло, спусковий гачок арбалета спрацював, і болт вилетів у бік святого брата. Вже втрачаючи свідомість, я помітив, що цей випадковий постріл виявився найрезультативнішим із усіх інших. Здається, я в нього навіть потрапив.
  
   * * *
  
   Прокинувся я, лежачи на землі, голова знову лежала на колінах Джайни. Хаос! Такий момент знову не до романтики. Чарівниця тримала свою прохолодну руку в мене на лобі, винувато опустивши очі. Якось оглянувши поле битви, я побачив добряче пошарпаних близнюків, що блукають до нас. Із спантеличеними обличчями, вони наближалися з протилежних сторін, що мені аж здалося, ніби двоїться в очах. Голова закружляла.
   Та міцно мені дісталося. Ліворуч відпльовуючи, піднімалася з землі Змійка.
   І все ж у всьому, що відбувається, виявилася якась недостатня деталь... Я напружився. Точно! Паладіна не було! Не було його тіла, хоча я точно пам'ятаю, що останнім пострілом потрапив у нього. І лише глибока вирва на землі, в місці його удару молотом, та повалені навколо дерева, нагадували про цей божевільний та швидкоплинний бій.
   - Що це було, Хаос забирай? - я потряс головою.
   - Якийсь різновид "Ментального шторму" разом із "Землетрусом" - сказала Джайна, з дивними нотками в голосі. - Змійка знепритомніла найперша, через руйнування свого "Оплітаючого коріння", так що її не зачепило "Штормом", себе я прикрила магічним щитом... і братів теж я з ними пов'язана більш ніж спорідненими узами... Це сталося само собою, і хоча вони теж знепритомніли, єдиний хто отримав повної сили удар це ти, Діку.
   "Ага, ось вона, що така винна сидить ..." - думки, дивно мляві, плавали в голові як слимаки в желе. - "Хаос! Я єдиний хто зміг його дістати, нехай і випадково, і мені ж найбільше дісталося. .."
   - А де труп цього мутанта? - спитав я.
   - Діку, ти його не вбив. Схоже, поранив, але не вбив. Він просто кудись зник. Якийсь різновид телепортації, думаю. Я з такою ще не стикалася.
   - Я раніше чула, що у паладинів є телепортаційна прив'язка у критичних для життя ситуаціях - подала голос Змійка, обтрушуючи одяг. - Тепер переконалася в цьому на власні очі.
   - І де він зараз? - Запитала Джайна.
   - Без поняття. Напевно, у найближчому Храмі, а вже там його точно підлатають. Святі брати, особливо паладини, добре наштовхнули в лікуванні саме бойових ран. Ти як, Діку?
   - Жити буду. Хтось зловити наших коней. Не хочу більше зустрічатися із цим психом!
  
   * * *
  
   Сказати, що архімаг Морзус був задоволений, отже, нічого не сказати. Він був просто шалено радий. Його повітряний елементаль, що стежив за паладином, виявив і втрачених раніше втікачів. Вони опинилися там де він, і припускав - на півдорозі до Ель-Саграну.
   Спочатку, коли паладин тільки наздогнав трійцю злодіїв, візир злякався, що злодії проговоряться про свого замовника. Морзус знав, на що здатні паладини і в тому, що святоша виб'є зі злодіїв зізнання, сірий кардинал навіть не сумнівався. Проте дійсність перевершила всі його очікування.
   Павук звідкись обзавівся двома прекрасними фехтувальниками і неслабким магом, які всі разом виявилися не по зубах матерому інквізитору. І тому довелося терміново відступити. Тепер слід поспішати ассасина, щоб він якнайшвидше ліквідував злодіїв, поки паладин не оговтався від отриманих ран і знову не сів тим на хвіст.
   Проте його радість затьмарював невідомий фактор. А саме маг чи точніше сказати магічка, що зараз супроводжувала Павука. Зважаючи на все, виходило, що це саме вона раніше блокувала його прокляття, не дозволяючи смертоносним заклинанням архімага завдати свого удару.
   Знову ж таки залишалося незрозумілим, чому вона, спочатку прикривши Шрама і Змійку від його чар, потім зняла з хлопця свій магічний бар'єр, дозволивши одному з плетив Морзуса все ж таки активуватися, а ельфійку взагалі висмикнула з магічного потоку. Як би там не було, але зараз одне з прокльонів спрацювало, а ось друге, як і раніше, безуспішно висіло заблокованим цією дівчиною. Хто вона така? Звідки взялася? Що спільного між Павуком та чарівницею? Куди вони прямують? І головне навіщо? І чим це все йому загрожує? Ці питання вже дві години мучили радника султана.
   Мабуть, ще ніколи Великий не турбувався. Він буквально шкірою відчував, що у гру вступили деякі інші сили. Сили, здатні створити "чорного мисливця". Сили, про які він, що тримає в руках всю шпигунську мережу Південного Султанату, нічого не знає. Абсолютно нічого. Яку гру ведуть ці сили? Чого добиваються?
   Легкий вітерець розтріпав його розкішну чорну шевелюру, і він згадав про "гостя". Позаду в пентаграмі терпляче чекав наказів один із астралів. Дух повітря. Елементаль.
   Десь на задвірках свідомості народилася думка, що можливо слід одразу телепортувати Лінгуса в Ель-Сагран? Але майже відразу, візир відкинув цю ідею. У світлі останніх подій, чим менше він буде світитися зі своєю магією, тим краще для нього.
   - Вирушай до нашого друга і повідом йому про місцезнаходження втікачів, - наказав архімаг. - Іди!
   Елементаль розчинився, а маг знову віддався думкам про загадкові сили.
  
   * * *
  
   Сонячне світло струменіло з-під склепіння залу Храму Ландазара в центрі Ель-Касада, четвертого за величиною з найбільших міст Азмурського султанства. Стоячи оголеним під теплим золотистим промінням літнього сонця, святий брат Алесандро Орлум розслаблявся, дозволяючи цілющій магії Свєта виконувати свою роботу.
   Глибока рана на шиї, що ледь не стала смертельною для інквізитора, повільно затягувалася. Якимось незбагненним чином злодій примудрився потрапити з арбалета у вузьку щілину між першою та другою пластиною обладунку, ледь не прикінчивши інквізитора. У звичайний час він запросто відбив стрілу або ж поставив " Броню Світу " , але у момент створення " Вчини Ландазара " йому було раніше. Отож і поплатився.
   Ну, шинкарю. Ну, здружив. Ага, як же. Звичайні солдати. Та ця пара близнюків мало не пустила йому кров. Йому. Паладину Ландазара та інквізитору Святого братства. Він навіть не пам'ятав, коли востаннє йому доводилося так напружуватись. Гарні, нечестиві. Майстри клинка. Не інакше. Але тепер він знає чого від них чекати і при наступній зустрічі їм не уникнути відплати.
   До більшого невдоволення паладина найближчий храм із Сонячним Вівтарем, куди його перемістило заклинання "Оберігаюча лань" опинився за кілька сотень кілометрів від місця бою і коли заживе рана, йому доведеться все починати спочатку.
   Глибоко зітхнувши, Паладін зашепотів молитву.
  
   * * *
  
   - Що тут сталося, демон забирай? - Вигук у Лінга вирвався сам з собою.
   Сидячи на чорному скакуні Ассасин знаходився на краю величезної вирви, яка незрозуміло яким чином виникла серед східного тракту. Навколо валялися вирвані з коренем повалені дерева, добряче присипані землею. Схоже, що тут вирував невеликий ураган.
   Втім, розбиратися в тому, що сталося на дорозі, не було часу. Кілька хвилин тому "гонець", що прибув від архімагу, повідомив, що паладін наздогнав втікачів і змушений був відступити. На якийсь час відступити. Морзус наполегливо вимагав поквапитися, поки святоша знову не включився в полювання на злодіїв.
   Йому там легко говорити "поспішай", а тут демон знає, що діється? Годину тому напівельф помітив за собою стовпи пилу, що вибивався з-під копит. Хтось слідом за ним мчав по тракту.
   Ассасін розсудливо звернув з дороги і заглибився у ліс. Тут, поспішаючи і накинувши коню на морду темний мішечок, він спостерігав за дорогою. Чекати довелося недовго, але те, що він побачив, змусило його сильніше притиснутись до стовбура дерева, за яким він ховався.
   Дорогою мчало чотири сірих чудовиська. Зовні вони нагадували жахливо худих облізлих безхвостих мавп, розміром із середнього вовка, але їхні моторошні витягнуті морди з вишкіреними гострими іклами, і очі, що горять злістю, говорили про те, що вони не мають жодного відношення до тваринного світу, що населяє цей континент. Слідом за ними, схрестивши руки на грудях, у повітрі, за метр над землею, парила постать у капюшоні, закутана в чорний балахон. Загадкова п'ятірка махом промчала по дорозі, що веде до Ель-Саграна ведена лише однією їй відомою метою.
   Пил, піднятий ними, вже осів, а Лінг не поспішав покинути своє тимчасове укриття. І, як, виявилося, вчинив правильно. Слідом за п'ятіркою голосно дзижчало, низько над землею пролетіла трійка величезних з людський зріст сині-зелених комах, чимось нагадують богомолів.
   Час минав, більше ніхто не з'являвся і ассасин нарешті зважився вибратися з лісу на дорогу. У голові крутилася одна думка "У що ж таке його втрутив архімаг?".
  
   * * *
  
   Молодий чоловік увійшов до Ель-Сагран, через північну міську браму і відразу ж привернув увагу стражників. Заради справедливості, треба додати, що він змусив звернути на себе увагу не лише стражників, а й усіх чоловіків, які опинилися поблизу. Абсолютно всі вони, незалежно від статі та віку, походження та соціального статусу, проводили його заздрісним поглядом та відкритими ротами. І тому була дуже вагома причина. Позаду юнака з грацією богинь ковзали дві чарівні юні істоти жіночої статі, що в буквальному сенсі відрізняються один від одного як день і ніч - сліпуча блондинка у всьому білому і пекуча брюнетка у всьому чорному.
   Незважаючи на відмінності, що так кидаються в очі, виявилося у дівчат все ж таки щось спільне. Їхні стрункі молоді тіла опоясували численні ремінці, густо обвішані зброєю. Якби чоловіки, що витріщалися, зволили відірвати очі від красунь, що випирали з-під тісного одягу, вони б відразу ж помітили якусь дивність у озброєнні амазонок. Серед арсеналу дівчат були, як звичайні, знайомі будь-якому мешканцю султанату мечі та ножі, так і зовсім незвичайні для цих місць метальні зірочки майстрів бойових мистецтв з архіпелагу Янг.
   Трійця, що супроводжувалася здивованими поглядами, легко минула хибну варту і перш ніж стражники схаменулися, прибульці вже розчинилися серед запружених натовпом тісних і звивистих вуличок міста.
  
   Розділ третій
   Ель-Сагран
  
   Маю визнати, що за все своє неабияк насичене подіями та переїздами життя мені ще не разу не довелося побувати в Ель-Саграні. Що лежить на перехресті трьох торгових доріг, місто було свого роду перевалочним пунктом, пов'язуючи найбільші міста в цій частині Азмурського султанства.
   З відрогів Скелястих гір сюди везли залізну та срібну руду, а також дивовижних тварин Кашміру, зі сходу морепродукти та екзотичні дива далеких заморських країн, із заходу - пеньку та тканини. А далі все це йшло углиб Південного султанату.
   - Що тепер? - спитав я, коли ми успішно пройшли огляд біля міської брами.
   - Знайдемо пристойний готель, з гарячою ванною. Цей дорожній бруд мене просто вбиває, - скривилася Джайна.
   - А як же паладин?
   - Ми тут довго не затримаємось, - пояснив Річард. - Максимум два дні. Поповнимо припаси і продовжимо шлях.
   - А як бути з узами архімагу? - обережно запитала Змійка.
   - Пропозиція залишається в силі, - відповіла Джайна, - Але річ у тому, що моя наставниця знаходиться по той бік Блакитного моря. Якщо ви погодитеся вирушити з нами до Тавіонської імперії, ми зможемо зняти їх.
   Я запитливо глянув на Змійку. Якщо відверто, то мені не хотілося прощатися з Джайною, і я б з радістю забрався подалі від султанату, який став таким негостинним. Але якщо ельфійка відмовиться від поїздки, я, зрозуміло, залишусь тут.
   - А вона точно зможе їх зняти? - Засумнівалася Змійка.
   - Вона один із верховних членів Магістрату.
   - Магістрата? - перепитав я.
   - Рада найсильніших магів Імперії. Якщо вже Кларисса не зможе зняти ці чари, то навряд чи хтось вам ще допоможе.
   Змійка зустрілася зі мною очима. "Я з тобою" одними губами прошепотів я. Вона моргнула, показавши, що зрозуміла, а потім перевела погляд на Джайну.
   - Ми їдемо з вами.
   - Добре.
   Деякий час ми їхали мовчки по одній з вулиць Ель-Саграна, дивлячись місце, що підходить для постою. Копити коней гулко цокали по бруківці і ніби в такт їм повз пропливали вивіски різних майстерень і крамниць. Але як на зло нам не траплялося, жодного пристойного готелю, а заходити в шинки, що траплялися тут і там, наскільки я зрозумів, Джайна не мала жодного бажання.
   Незважаючи на завантаженість вуличок, простий народ розступався перед п'ятьма кінними вершниками. Чи то причиною цього виявилася наша грізна зовнішність, чи ще щось, але Річарду, що їхав попереду, не доводилося особливо напружуватися, розчищаючи нам шлях.
   - Слухай, а що там казав Дункан, з приводу того, що на мене якось дивно діє магія? - запитав я у Джайни, що їхала по центру праворуч від мене.
   Вона замислилась.
   - Так Так. Я відчула це ще в тому шинку, де ми вперше зустрілися. "Сталева троянда" здається.
   - Правильно - кивнув я. - Але що зі мною не таке?
   Джайна на мить замислилась.
   - Ти тоді не піддався на якісь мої пасивні чари, коли я хотіла дізнатися про тебе додаткову інформацію.
   Я крадькома глянув на Змійку. Вона багатозначно підняла брови - мовляв "Що я говорила".
   - Дивно все це, - продовжувала тим часом чарівниця, яка не помітила наших переглядів. - І ті вогняні кулі, які випустив у тебе маг із вежі, не завдали тобі жодної шкоди. Та й цей ваш архімаг Морзус не наклав на тебе прокляття на відміну від Змійки і... - вона на мить замовкла, але потім все ж таки закінчила - ...і Шрама. Схоже, на тебе взагалі не діє ніяка магія.
   - А як же магічні зілля, які ми використовували, виходячи на справу? Загострення зору, підвищення швидкості та інше? Вони ж діяли на мене.
   - Напевно, у їхньому складі переважно були присутні натуральні інгредієнти, без домішки магії. Які природним чином посилювали метаболізм твого тіла.
   - А телепорт?
   - У нього на відміну від звичайних заклинань трохи інший принцип дії, то тут питань не виникає. Але ось твої здібності змушують замислитися.
   - Винищувач, - коротко кинула Змійка.
   - Можливо, - задумливо кивнула Джайна, - я після зустрічі з цим типом теж почала схилятися до цієї думки.
   - Ви це про що? - не зрозумів я.
   Джайна глянула на мене.
   - Щось подібне я відчувала у присутності винищувача. У тобі, певне, є якийсь, не до кінця розвинений потенціал. Можливо той самий, яким володіють винищувачі магів.
   - І що це значить? - спитав я, вже здогадуючись, якою буде відповідь.
   - Ти потенційний винищувач магів, Діку. Просто тобі треба розвинути свої навички.
   "Круто! Значить, я можу більше не боятися магів".
   - І як це зробити?
   - Не знаю. Це не з моєї частини. Може, Кларісса зможе допомогти.
   Я запитливо глянув на Змійку. Вона знизала плечима - "Виріш сам". Ось тепер і в мене з'явилася офіційна причина їхати до таємничої наставниці Джайни.
   У цей момент Річард зупинився біля одного з будинків із майстерно вирізаною вивіскою у вигляді голови дракона і, поспішаючи, зник усередині. "Дракона ложе" прочитав я напис під вивіскою. Занадто пихатий, ну та гаразд - мені від цього не тепло і не холодно. Ми почали злазити з коней, але близнюк уже з'явився на порозі.
   - Тут місць немає. Їдемо далі, - він скочив у сідло і направив коня далі вулицею.
   - У цей час всі готелі переповнені, - озвалася Змійка, - Великий ярмарок незабаром. Не думаю, що ми знайдемо в цьому місті відповідне місце, - вона зиркнула на Джайну.
   - Подивимося, - пробурмотіла чарівниця і направила свою білу кобилу слідом за Річардом.
   Раптом мене відвідала якась думка і, насупившись, я звернувся до Змійки.
   - Слухай, якщо на мене не діє магія, то як тоді діють твої захисні амулети?
   - Ніяк. Вони не мають над тобою влади, Діку, - похнюпилася Змійка. - Я жалкую, що одразу не зрозуміла, що ти не звичайна людина без магічних здібностей. Тільки після зустрічі з тим винищувачем я почала сумніватися. У чомусь ви були з ним схожі.
   - Значить вони марні?
   - Виходить, що так, - кивнула Змійка. - Якщо хочеш, я в тебе, їх заберу.
   - Нехай висять. Мені вони не заважають. - Навіть якщо вони на мене ніколи й не діяли, то принаймні свого часу надавали впевненості. До того ж я не хотів кривдити подругу.
   - Правильно, Діку. На твоєму місці я не поспішала б розлучатися з цими амулетами, - багатозначно заявила Джайна. - Вони можуть ще знадобитися.
   - Де?
   - Хто знає, - Джайна знизала плечима. - Природна магія, по праву, вважається однією з найсильніших. Добре, якщо в твоєму розпорядженні, крім антимагічної аури, буде ще й пара, нехай навіть пасивних заклинань.
   Антимагічна аура? Нічого собі.
   - А ця антимагічна аура вона в мене, така сама, як і в того паладина? - спитав я.
   Джайна на мить замислилась.
   - Ні. Хоча принцип функціонування вони мабуть один. Якщо твоя аура повністю нейтралізує магію, то його аура була трохи іншого роду. Я навіть важко її класифікувати. Ніби якась магічна сила просто блокує інші види магії. Чи то стихійна, природна чи навіть вища.
   - Божественна, - раптом прошепотіла Змійка.
   - Що?
   - Я говорю "божественна". Святоші мають особливий вид магії, властивої тільки членам Братства. Вони поклоняються Ландазару, богові ранкової зорі.
   - У нас в імперії теж є шанувальники Ландазара, але вони не можуть витворяти таке, - насупилася Джайна. - Навіть у Академії нам не розповідали про цей вид магії. Дивно.
   - Божественною магією володіють лише паладини, які є своєрідною ударною силою Святого Братства. Інквізиція.
   - Хм цікаво. І де вони беруть цю божественну магію?
   - Молитви та віра, думаю. Я не дуже цікавилася цим. Просто свого часу спілкувалася з одним ельфом, який колись вивчав цей різновид магії.
   - Слухайте, я зараз подумав, а вони не розрядяться, при контакті зі мною? спитав я, витягнувши з-за пазухи зв'язку амулетів. - Адже якщо моя аура справді нейтралізує магію, то вона, напевно, зможе знешкодити і магію амулетів?
   Змійка з Джайною здивовано перезирнулися. Схоже, вони навіть не замислювалися про такий варіант.
   - Ану, Діку, дай їх сюди, - Змійка простягла руку.
   Я зняв амулети, Змійка стиснула їх у кулаку і заплющила очі.
   - Все в порядку. Вони функціонують - за мить, розплющивши очі, промовила вона, повертаючи мені медальйони.
   - А чому аура не спрацювала? - спитав я наших всезнаючих магичок.
   - Ну... - невпевнено потягла Джайна. - На перший погляд, тут може бути кілька варіантів. По-перше, можливо, твоя антимагічна аура винищувача ще не до кінця сформувалася і просто не здатна розвіяти чари.
   - Але ж вона врятувала мене від тієї вогняної кулі, якою в мене запустив чаклун з вежі! - заперечив я.
   - Так. Ну, тоді можливо вона поки що здатна ліквідувати лише деякі заклинання, - відразу знайшлася Джайна. - Наприклад, вона нейтралізує лише активні чари, або ж лише атакуючі, а може діє тільки на певний вид магії. Варіантів багато.
   - По-друге, - продовжувала чарівниця, - аура може підкорятися твоїй підсвідомості або хоча б твоїй волі. І нейтралізує тільки ті заклинання, які ти сам вважаєш небезпечними для тебе.
   Змійка згідно кивнула.
   - По-третє, - впевненіше почала Джайна, підбадьорена підтримкою ельфійки, - можливо вона діє не завжди, а, тільки періодично активуючись і деактивуючись в потрібний момент часу, або ж діє на певній території навколо тебе, будучи буфером між тобою і зовнішнім світом.
   - Хм...- я замислився. Мені згадалася та галявина, на якій була Башта Кастора. За словами Джайни, галявина була прихована від сторонніх очей, у тому числі й наших, якимось заклинанням... Маревом начебто. І поки Джайна не зняла ці чари, ми бачили перед собою просто зарослу стежку, що тікає далі в глиб лісу. Але мені тоді іноді здавалося, що я бачу перед собою не стежку, а ту саму галявину з вежею, хоча Джайна на той час ще не знімала Марево. Виходить, я тоді бачив її крізь заклинання.
   - По-четверте.... - продовжила Джайна, але її перебив Дункан, що під'їхав до нас.
   - Здається, знайшли, - близнюк кивнув головою вперед.
   Поки ми захоплено обговорювали мої антимагічні здібності, повільно проїжджаючи однією з центральних вулиць Ель-Саграна, Річард, що відірвався далеко вперед, періодично зупинявся і заглядав у готелю, що трапляються по дорозі, і тепер, стоячи на ганку, двоповерхового кам'яного будинку стандартної споруди. і, чіпким поглядом став вивчати прилеглу територію.
   Під'їхавши до будівлі, я глянув на дерев'яну вивіску у формі ліжка з балдахіном, що висіла над ганком. Ха! Банально, але водночас багатозначно. У центрі вивіски вицвілою червоно-золотою фарбою виявилася незнайома мені звивиста руна.
   - Змійко, кинь погляд. Що написано?
   - "Естель", - відповіла ельфійка, лише швидко ковзнувши поглядом по дошці. - "Мрії", - і, зіскочивши з коня, попрямувала до затиснутої між самим готелем і ще однією кам'яною будівлею, (мабуть, житловою) дерев'яною одноповерховою прибудовою зліва. Зважаючи на запах, яким періодично тягнуло звідти, я припустив, що там у них знаходиться стайня.
   - "Сновидіння" - тихо прошепотіла Джайна, що проходить повз мене, підморгуючи, і передавши поводи Дункану, увійшла всередину. Близнюк, тримаючи двох скакунів під вуздечки і прихопивши попутно, прив'язаного до стовпа коня Річарда, повів їх у стійло. Я зі своїм мерином пішов слідом за ними.
   Коли наше тріо перестало займатися кіньми і увійшло, нарешті, під дах готелю Річард на нас уже чекав.
   - Усі номери зайняті. Я ледве встиг зняти три останні вільні кімнати. Одну вам, дві нам, - він глянув на нас із Змійкою.
   Я кивнув (Не звикати!) І окинув поглядом велику залу. Барна стійка ліворуч, сходи на другий поверх прямо перед нами, кілька круглих столиків розставлено абияк, а он та двері за стійкою напевно веде на кухню і там же знаходиться чорний хід.
   Незважаючи на відсутність вільних номерів, більшість зі столиків все ж таки порожнювала. Мабуть, решта постояльців або блукають містом, або сидять у себе за номерами. Втім, впевнений надвечір у цей зал, як завжди, наб'ється купа різного народу. А поки що господар з цікавістю дивився на нас.
   -Тримайте, - Річард простягнув мені ключ від кімнати. - Кімната номер сім. Вгору сходами, коридором ліворуч, треті двері ліворуч.
   Я знову кивнув, беручи ключ і машинально оцінюючи нарізку на ньому. Дешевка. Такий замок розкрити, якраз плюнути. Навіть набір відмичок не знадобиться, вистачить і звичайного гвоздика. Можу навіть із заплющеними очима.
   - А де Джайна? - Запитав я, не помітивши її в залі.
   -Вже піднялася до себе. Наші кімнати п'ятнадцять та шістнадцять.
   Ясно.
   - Он той чоловік, що сидить з блондинкою в білому за крайнім столиком маг, - раптом тихо заявила Змійка. - І досить сильний.
   - Я в курсі, - кивнув Річард, навіть не повертаючись, щоб подивитися на об'єкт розмови. - Джайна вже попередила.
   Змійка, хмикнувши, знизала плечима. Я ж з цікавістю глянув у вказаному напрямку, благо моя позиція дозволяла це зробити.
   Шатен, судячи з усього високий, благородні риси обличчя, прямий ніс, борода-еспаньолка, дорогий, але трохи припилений одяг, меч зі срібним оголовком у витончених піхвах на поясі. Якби я не знав, що це маг, я б напевне вважав його за сина якогось високопоставленого вельможі.
   Я перевів погляд на його супутницю. Красива дівчина, нічого не скажеш. (Але з Джайною та Змійкою їй, звичайно, не зрівняється.) Втім, як це йдеться у народі: "На смак і колір друзів немає". Однак дівиця і справді була просто чудо. Світловолосе, витончене і гарненьке личко, сережки у формі шестикінцевих зірок у вухах, струнка фігурка, що ледве влазить у білий одяг, що тісно сидить на ній. На одязі слід було затриматися докладніше, бо вона виявилася перехоплена цілою купою ремінців, лямок і поясів, на яких у піхвах і без них бовталася різна колюча-ріжучо-дробна зброя. Принаймні, я припустив, що це зброя, бо хоча призначення багатьох речей, якими дівчина виявилася обвішана, особисто мені було невідомо, але на прикрасу це мало скидалося. Поруч із дівчиною, повішені на спинку стільця висіли два короткі, але широкі меча в трохи вигнутих піхвах.
   Тим часом парочка також не зводила з нас очей і про щось перешіптувалася, мабуть, у свою чергу, обговорюючи нових постояльців. Тобто нас.
   - Нічого собі арсенальчик у дівки, - свиснув я, відводячи погляд.
   - Охоронець? - тихо спитав Дункан Річарда.
   - Мабуть, - озвався той. - Бачив сережки?
   - Так... Рукопашниця?
   - Швидше за все.
   - Ясно.
   - Гей, хлопці, ви це про що? - не зрозумів я.
   - Та так. Ні про що. Просто тримайтеся від них подалі, - перевів на мене погляд Річард.
   - Навіть і думок не було. До того ж, ми злодії, а не кишенькові злодії.
   - А є різниця? - парирував близнюк.
   - Для нас так, для вас не знаю, - не залишилася в боргу Змійка і, не чекаючи репліки у відповідь, попрямувала до стійки.
   - Ми не займаємось щипацтвом. Не наш профіль, - пояснив я здивованим близнюкам, і попрямував за ельфійкою.
   Як виявилось, Змійка замовила гарячу ванну в наш номер. Ну що ж, справа її, мені ж особисто пилюка сильно не заважає - струснув куртку і готово. Але коли вже я опинився біля стійки, то щоб даремно не втрачати час розжився у господаря двома пляшками сухого вина двадцятирічної витримки. Спиртне виявилося не з дешевих, але Джайна сповна розплатилася з нами за виконане замовлення, і ми, ставши багатшими ще на тисячу півмісяців, тепер могли дозволити собі такі витрати. Шкода, щоправда, декому не вдалося дожити до цього моменту.
   Піднявшись на другий поверх, я окинув поглядом коридор і, переконавшись, що він порожній, проігнорувавши наявний ключ, заради безглуздя, відімкнув двері відмичкою. Змійка невдоволено зиркнула на мене. Я знизав плечима і, хмикнувши, пропустив її вперед.
   Виявляється з внутрішньої сторони до дверей і одвірка були прироблені скоби засуву. Ну що ж, принаймні поки ми в номері до нас не потрапить сторонній. Відпрацьованим рухом Змійка ковзнула до єдиного вікна і визирнула назовні. Зачинивши двері на засув, я приєднався до неї.
   Вікно дивилося на вулицю, якою ми недавно проїхали. Це погано. Сталося, що, як запасний шлях відходу, воно відпадало, і єдиним виходом залишаються двері. Але іншого вибору немає. Зітхнувши, я скинув сумки на одне з двох ліжок.
   З того часу, як ми покинули Башту Кастора мене, мучило якесь питання, але час задати його було невідповідне. І ось тільки тепер, залишившись з ельфійкою віч-на-віч, я розкрив сумку покійного Шрама.
   - Гей, Змійко глянь сюди. Знаєш, що це?
   Ельфійка миттю глянула на сувої, витрусені мною з сумки, і брови поповзли вгору. Вона швидко схопила один із паперових рулонів і, розгорнувши, жадібно пробігла по ньому.
   - Де ти це взяв? - спитала магічка, захоплено дивлячись на мене.
   - У вежі. У тій кімнаті з гризем. Як гадаєш, за скільки можна все це сплавити?
   Вона схопила ще один сувій, потім другий.
   - Дорого, Діку. Дуже дорого. Ти знаєш що це?
   - Ну, типу сувоїв із заклинаннями, мабуть.
   - Не "мабуть", а так і є!
   Раптом у двері постукали. Ми насторожилися.
   - Хто?! - крикнув я.
   - Я воду приніс.
   - Зараз! - обізвався я, поспіхом збираючи сувої назад у сумку.
   Закінчивши збори, я, відсунувши засув, відчинив двері. На порозі стояв хлопчик років тринадцяти із двома повними відрами. З одного йшла пара. За ним стояв другий хлопчина з великою бронзовою ванною. Сини хазяїна.
   - Заносьте, - кивнув я, відсторонюючись від дверей і звільняючи прохід.
   Діти втягнули свою ношу в кімнату.
   - Чи не надто мало води? - поцікавилася Змійка у них.
   - Зараз ще принесемо, деврізі, - шморгнув носом один із хлопців.
   - Я почекаю внизу, - сказав я Змійці. - Піду, промочу горло.
   Змійка ствердно кивнула. Втім, якби я захотів залишитись, вона б теж не заперечувала. Але мені справді хотілося пити, а ті дві пляшки, які я взяв раніше, вирішив поки що залишити про запас.
   Я спустився сходами вниз. Маг зі своєю супутницею кудись пішли, в залі самотньо сидів тільки Річард (треба ж, я вже навчився розрізняти близнюків), та ще за трьома сусідніми столиками вечеряло кілька городян. Підійшовши до стійки, я поцікавився меню і, замовивши смажену баранину, хліб, сир та глечик пива, підсів до близнюка.
   Потрібно будь-що налагоджувати контакти. Чомусь мені здавалося, що брати де Кілморан все ще підозріло ставляться до нас зі Змійкою. Принаймні це стосувалося Річарда. Після наших парних мандрівок по Башті Кастора, з Дунканом я все-таки встиг більш-менш потоваришувати. А ось зав'язати приятельські стосунки зі старшим братом поки що не вдавалося.
   - Слухай, я так і не подякував тобі за те, що ти врятував мені життя, там у Вежі.
   - Дурниці, - буркнув Річард. - Винищувач сам напросився.
   - А все-таки класно ти його наробив. Джайна казала, що ти служив у імператорській гвардії.
   - Було діло.
   - А...- почав я, але тут же замовк, дивлячись на нового відвідувача, що тільки-но увійшов до готелю. Судячи з пропиленого чорно-фіолетового одягу та чорного плаща, він щойно з дороги. За його спиною висів великий довгий пакунок. Обличчя незнайомця мені здалося невиразно знайомим, але я не зміг згадати, де ж я раніше бачив цього біловолосого типу. Стоячи на порозі, той швидким поглядом кинув зал, і мені на мить здалося, що його погляд трохи довше затримався на вашому покірному слузі (невже теж, здався знайомим?), Перш ніж знову подорожувати столиками.
   Потім чоловік попрямував до господаря, обмінявся з ним кількома фразами і, мабуть розчарувавшись, покинув готель.
   - Бачив, як рухається? - раптом запитав Річард.
   - Хто? - не одразу зрозумів я.
   - Ну, цей біловолосий, який щойно заходив.
   - Не звернув увагу. А що не так?
   - Наче стиснута пружина, яка ось-ось розпрямиться і завдасть удару.
   - І що це значить? - як і раніше, не розумів я.
   - Може бути й нічого, а може, все, - сухо констатував близнюк.
   Тут до нашого столика підійшов господар, несучи на підносі моє замовлення.
   - Шановний, а чого хотів цей біловолосий? - спитав я його, поки він викладав їжу на стіл.
   Старий на мить завмер, з подивом подивившись на мене.
   - Теж що й усе. Номер хотів зняти, - нарешті промовив він, ставлячи глечик і кухоль на стільницю. - Ще щось, бий?
   Я глянув на Річарда.
   - А ти чому нічого не замовляєш?
   - Чекаю на інших.
   - Ясно, - кивнув я і повернувся до шинкаря. - Ні дякую.
   Вклонившись, господар покинув нас.
   - А взагалі довго треба вчитися, щоб здобути титул "майстра клинка"? - продовжив я думку, перервану появою біловолосого, і запитливо глянув на Річарда.
   - У нас їх називають "майстром меча" - поправив мене близнюк.
   - Ну, добре... Майстер меча, то майстер меча. Ну так довго?
  
   * * *
  
   Лінг увійшов в Ель-Сагран після полудня, коли сонце тільки-но почало хилитися до заходу сонця, а тіні, що зникли опівдні, знову з'явилися і стали подовжуватися. Легко минули огляд у воріт (уже щось, а настільки важливе в його професії мистецтво виглядати перед вартою зовні невинним і непримітним, він свого часу освоїв на "відмінно"), напівельф, який раніше вже бував у цьому північному місті, відразу ж попрямував до потрібного готелю.
   Перед входом у місто, елементаль Морзуса вкотре з'явився до ассасину з доповіддю про поточне розташування " клієнтів " . Якщо спочатку цей загадковий дух повітря, нав'язаний йому архімагом і викликав у напівельфа неприязнь, то тепер його ставлення до прозорої істоти змінилося цілком протилежне. Ото б завжди мати у своїх помічниках такого інформатора. Треба наступного разу поговорити з Морзусом з цього приводу.
   Під'їхавши до готелю з ліжком на вивісці, асасин спішився і, прив'язавши коня, увійшов усередину. Лінг не збирався зупинятися і винаймати кімнату, йому потрібно просто переконатися, що жертви, як і повідомляв елементаль, знаходяться саме тут.
   Павука він помітив відразу, як увійшов. За своє життя він бачив замовленого архімагом злодія лише раз, але цього разу вистачило, щоб напівельф назавжди запам'ятав, як виглядає Дік. Зараз той сидів за столиком і про щось говорив з високим світловолосим солдатом. З його появою злодій і солдат перервали розмову і насторожено глянули на півельфа.
   Щоб відвести від себе зайві підозри, Лінг попрямував до барної стійки і поцікавився у господаря про вартість кімнатки, вирішивши, що в разі чого, пошлеться на дорожнечу і спокійно залишить готель. Але господар одразу заявив, що вільних номерів більше немає, і він нещодавно здав три останні. Для виду, скорчивши невдоволену гримасу, асасин розвернувся і вийшов назовні.
   Він скочив на коня і став кружляти по околицях, вишукуючи найбільш підходяще місце. "Найвідповіднішим місцем" виявилася триповерхова споруда житлового будинку навпроти потрібного готелю. Звичайно кімнатки в ньому заселені, і зняти їх не було можливим. Тому Лінгус, залишивши коня в найближчій стайні, загорнув за будівлю, протиснувшись у вузький смердючий камінчик, і, озирнувшись, покликав елементаля.
   Підкоряючись заклику, повітряний спостерігач миттєво матеріалізувався перед ним. Розпитавши духу і переконавшись, що жертва не залишала готель за його відсутності, він відпустив шпигуна і спритно видерся по водостічній трубі на дах потрібного будинку. Зручно розташувавшись між широкою пічною трубою і невеликою прибудовою горищного виходу, ассасин, що приховував його від сторонніх поглядів, зняв з-за спини довгий згорток і дбайливо розгорнув щільну сіру тканину.
   Усередині виявився ще один гномій шедевр з його колекції - червоно-коричневий видовжений арбалетний верстат-ложе без дуг, зате прикрашений хитромудрим золотистим в'яззю. Лінг торкнувся невеликої непримітної кнопочки на прикладі і з боків ложа завдяки спущеному пружинному механізму вискочили два роги. Зафіксувавши дуги арбалета спеціальною клямкою на передньому кінці верстата, напівельф дістав з-за пазухи невелику вологонепроникну металеву коробочку і вийняв з неї нову тятиву.
   В лічені миті він натягнув її на роги арбалета, а потім витяг із згортка зачохлий довгастий стрижень зі склом, встановленим у розтруби по обох кінцях, і закріпив його в спеціальній підставці, що не заважає спускатися тятиві. Цей чудовий пристрій, зроблений гномами на кшталт "чарівного ока" моряків, що багаторазово збільшує віддалені об'єкти, він вважав одним з найдорожчих своїх скарбів і зберігав у таємниці від усіх.
   Уся вищеописана операція зайняла в нього не більше пари хвилини і ось уже він, вклавши стрілу в ложі і піднявши тятиву, уперся прикладом арбалета в плече і ніжно припав до окуляра. Вже не раз його далекобійний складний арбалет, з унікальним збільшувальним пристроєм, рятував ассасина, дозволяючи прибирати "клієнта" на відстані, і не підставляючи його самого. Зараз Лінг знову планував використати цей неодноразово перевірений і досить практичний спосіб вбивства, і тому перехрестя оптичного прицілу плавно сковзало від вікна до вікна та дверей, вишукуючи свою нову жертву.
  
   * * *
  
   Джайна спустилася на вечерю, що супроводжується по п'ятах Дунканом. Через її плече було перевішено невелику сумку, в якій, як я знав, знаходилося Око Азора. Мабуть, втративши його вже раз, де Кілморани більше не наважувалися випускати артефакт з поля зору. Розумна обережність треба сказати. Я ось теж, наприклад, не розлучався зі своєю сумкою. Так спокійніше.
   На той час у готелі зібралося вже чимало народу: постояльці, городяни, заїжджі купці і навіть пара стражників. Між столиками снували дві юні офіціантки, страшні, як той гриз із Башти.
   Майже одночасно з появою Джайни, з вулиці увійшли давні чарівники з блондинкою. Зрідка кидаючи на Джайну і Дункана цікаві погляди, вони попрямували до одного з порожніх столиків.
   Брат із сестрою ж підсіли до нас. Спритний господар, ніби миттєво почувши явно не обділених фінансами клієнтів і, випередивши своїх офіціанток, особисто опинився тут. Я на той час уже покінчив з вечерею і з насолодою потягував свіжозварене ароматне пиво.
   - Що буде чудова деврізі? - запобігливо звернувся власник готелю в першу чергу до чарівниці.
   - Прекрасна девризі буде ось те саме, що й він, - Джайна кивнула головою в мій бік. Я подумки посміхнувся. Приємно, хаос забирай, що вона оцінила мій гастрономічний смак. - Тільки пива не треба. Принесіть краще якесь гарне вино.
   - Зараз, деврізі. А що будуть ваші супутники? - шинкар перевів погляд на близнюків.
   - Те саме, - хором видали брати. Я мало не поперхнувся. Вони що? Знущаються?
   - А ви? - звернувся господар до мене.
   - Ні. Мені поки що вистачить, - замахав я рукою.
   - Зараз зробимо, - вклонився товстун і бігцем кинувся на кухню, віддавати розпорядження.
   Джайна обвела очима наполовину забиту залу.
   - А де Змійка?
   - У номері залишилася. - Я вирішив не згадувати про ванну.
   - Вона спуститься? - спитав Дункан.
   - Не знаю. Але сходи, поклич, якщо хочеш, - останнім часом мені чомусь здавалося, що Дункан став нерівно дихати до ельфійки. І знаючи, як Змійка не любить коли її відривають від прийняття ванни, я вирішив приятельсько його підчепити. Ну що поробиш? Не подобається мені їх зазвичай похмурі та серйозні морди. Не подобаються і тут!
   - Зараз, - близнюк легко купився на підначку і, піднявшись з-за столу, попрямував до сходів. Я старанно сховав посмішку.
   - Надовго ми тут? - тихо запитала Джайна Річард.
   - Переночуємо, і, думаю, завтра на світанку продовжимо шлях, - і пояснив. - Коням непогано було б перепочити. Попереду ще довга дорога.
   Джайна згідно кивнула.
   - І куди ми згодом? - поцікавився я.
   - В Аль-Асвад.
   Аль-Асвад? Ясно. Можна було б і самому здогадатися. Східне портове місто, розташоване на узбережжі Лазурного моря, було єдиним містом, з якого можна залишити Азмур морським шляхом. У ньому мені доводилося бувати, тому я ствердно кивнув.
   - Здається, у нас гості! - несподівано прошепотів Річард, злегка відсуваючись і непомітно пересунувши, зняті раніше зі спини піхви з мечем, собі на коліна.
   Я відірвався від пива і звів очі. В наш бік прямували давній каштановолосий маг з борідкою-еспаньолкою та його блондинка-охоронець. За плечима дівчини стирчали рукоятки мечів.
   - Доброго вечора, панове, леді, - галантно вклонився маг, наблизившись до столика.
   - Вечір добрий - кивнула Джайна, з цікавістю вивчаючи його.
   - Ви дозволите сісти? - він показав рукою на порожні стільці.
   - Взагалі-то ми чекаємо своїх товаришів - похмуро промовив Річард, не зводячи очей з блондинки, що насторожено завмерла за спиною чаклуна.
   - О! - маг примирливо підняв руки. - Вибачте. Не знав. Однак, не думаю, що це займе багато часу.
   - Що вам завгодно? - спитала чарівниця.
   - Ділова розмова. Ну, то ви дозволите?
   Джайна запитливо зиркнула на Річарда. Близнюк відповідно кивнув.
   - Сідайте.
   - Дякую, - відсунувши стілець, маг присів, але його супутниця залишилася стояти. - Чи знаєте, в ногах правди немає...
   - Отже, чого ви хотіли? - перебила його Джайна.
   - Ну що ж. Відразу до справи? Гаразд...- маг на мить задумався, а потім почав. - Чи бачите, справа в тому, що мій пан хотів би придбати якийсь предмет, що нині належить вам. І запевняю вас ми за ціною не постоїмо.
   Джайна скинула брову, а я насторожився, намацуючи рукою рукоять кинджала.
   - Цікаво. І що то за предмет?
   - Думаю, ви вже здогадалися, - ухилився від прямої відповіді маг.
   - Можливо, - Джайна здула з чола неслухняне пасмо. - Але все ж таки хотілося б почути його назву.
   - Предмет, який нас цікавить, відомий вам як "Око Азора", - понизивши голос, тихо прошепотів чаклун.
   - Так? І що ж, з дозволу сказати, вас змушує думати, що це... мм... Око... Азора у нас?
   Маг щиро розреготався.
   - Давайте на чистоту, містрисе. Ми ж знаємо, та й ви знаєте, що воно у вас. Око зараз фонує так, що незабаром про нього стане відомо практично будь-якому магу, який навіть не знає про його реальне існування, і у вас можуть початися великі проблеми. Так ось, ми пропонуємо вам, заздалегідь позбавиться цих проблем, і даємо за НЬОГО п'ятнадцять тисяч півмісяців, - промовив бородатий маг. - Ну, що скажете?
   Я мимоволі свиснув. Річард несхвально глянув на мене. Його ціна п'ятнадцять тисяч півмісяців, а ми отримали за нього якусь жалюгідну тисячу?? Та ще й раділи, що зірвали такий величезний куш. Демони Хаосу! Схоже, ми реально помилилися.
   - Ні! - відкинула неймовірно щедру пропозицію Джайна.
   - Добре. Сто тисяч півмісяців.
   Я не повірив своїм вухам.
   "Сто тисяч за Око??? Святі боги, та хто вони такі?!! Звідки у них стільки монет? Невже за всім стоїть сам Сигізмунд?"
   - Ні, - відмовилася Джайна.
   - Гаразд. Назвіть свою ціну.
   - Ви не зрозуміли, я б з радістю продала вам це Око, якби воно в нас було. Але, на жаль, ви помилились. У нас, його просто немає.
   - Шкода, - розчаровано протяг маг, зиркнувши на сумку. - А ви мені вже починали подобатися.
   - Це що? Загрози? - нахмурилася чарівниця. Річард трохи вийняв меч із піхов, дівчина напружилася, і лише її супутник за столом залишився незворушним.
   - Ну чому одразу погрози? Це просто констатація факту.
   Раптом зверху лунали дзвони мечів.
   - Здається, ваші проблеми вже розпочалися. Нас випередили, - маг багатозначно глянув на нас. - А я ж попереджав.
   Ми всі одразу ж схопилися зі стільців, а дівчина посміхнулася і, кинувшись уперед, ударом ноги перекинула столик, відгородивши їм нас із чарівницею від Річарда, і вихопила з-за спини абордажну шаблю.
   Ось мерзотник!
   У руці Джайни матеріалізувався палиця, маг же, розкинувши руки з розчепіреними пальцями, завмер у якійсь бойовій магічній стійці. Побачивши це, вже було схопилися на шум і стражники, що схопилися за ятагани, завмерли. Одна справа рознімати бійку між бійцями та іншу між магами.
   - Ім'ям султана, зупиніться! - все ж таки крикнув найсміливіший з них.
   - Не лізьте не у свою справу! - грізно озвався маг, і стражники засоромлено замовкли, проте зброю не опустили. Найбільш тямущі відвідувачі готелю одразу ж поспішили до виходу. Господар, завмерши за стійкою, ламав безсилля руки, а офіціантки поховалися за його спинами. Що я міг сказати? Не пощастило бідолахам, якщо почнеться бій, навряд чи щось у готелі вціліє.
   - Тримайте! - крикнув Річард і однією рукою перекинув мені через стіл сумку, що залишилася з його боку. Блондинка тут же кинулася на мене, але наш охоронець одним стрибком опинився між нами та нею.
   - Що вже йдете? - із сарказмом запитав близнюк. - А як же наш незакінчений торг? Хотілося б почути решту ваших пропозицій.
   Дівчина злісно зашипіла і, несподівано зірвавши одну із сережок, змахнула рукою. Майстер клинка різко підняв меч, відбиваючи пущений снаряд. З глухим стукотом сережка встромилась у ніжку сусіднього столика. Я вражено видихнув.
   - Не вийде, красуне, - усміхнувся Річард. - Мені вже доводилося стикатися з кидальними зірками. Захищайся!
   Де Кілморан зробив випад, змусивши розлютовану дівчину відсахнутися і вихопити другу шаблю. Крутавши ними перед собою, вона швидко атакувала Річарда.
   - Живе до Дункана! - кинув він нам, впевнено зустрічаючи її клинки своїм мечем. Однак тут вирішив втрутитися чаклун і, щось викрикнувши, викинув уперед руки. Ударна повітряна хвиля кинулася в нашу з Джайною бік, але майже тут же була відбита чарівницею, що миттєво зреагувала, і пішла кудись у стелю, пробивши його наскрізь і обсипавши нас трісками.
   - Біжи, Діку! - вигукнула Джайна, змахнувши палицею. Горизонтальне блакитне магічне лезо постало перед нею, і кинулося в супротивника. Маг зчепив кисті долонь, скинув руки вгору і, немов коля дрова, рухом різко опустив їх вниз. Лезо Джайни переломилося навпіл і з обох боків обійшло мага, наскрізь пробивши стіну готелю за його спиною.
   Хаос! Схоже, поки що ми володіємо Оком спокою нам ще довго не бачити!
   Залишивши своїх товаришів розбиратися з нападниками, я махом злетів на другий поверх і завмер. Посеред коридору Дункан боровся з величезним богомолом, що насідав на нього, відтісняючи того від відкритих дверей нашої кімнати вглиб коридору. Шаблелапи синьо-зеленої тварі походу були сталевими, тому що з металевим дзвоном стикалися з ятаганом близнюка.
   А ця тварюка як ще сюди потрапила? Вирішивши допомогти близнюку, я зарядив арбалет.
   - Віддай Око! - пролунав звідкись справа грізний вигук. Я обернувся. Маг, який ще недавно бився з Джайною в залі, якимось розумом незбагненним чином, вже опинився тут. Я швидко глянув униз. Чарівниця вибиралася з купи уламків, на яку перетворилася стійка. Хвала богам, жива!
   Я знову перевів погляд на чаклуна і підняв арбалет.
   - Обійдешся!
   Маг змахнув рукою, і в мій бік кинулося щось блакитне і гілчасте. Миттю пізніше я спустив гачок. Це за тебе, мале! Заклинання мага розвіялося на підльоті до мене, але й мій болт розсипався в повітрі, не долетівши до чарівника з еспаньолкою якийсь метр.
   - Що за...? - почав дивуватися маг і тут же з криком стрімголов відлетів назад коридором. За моєю спиною з розкритого номера вискочила поспіхом одягнена Змійка. Її волосся було вологим і злегка розпатланим, а від долонь йшло зеленувате світіння.
   - Біжи, Діку! - крикнула ельфійка, знову вибухнувши в мага вже цілою серією ударних заклинань. Однак чарівник, що піднімається з підлоги, легко відбив їх усі. - Біжи!
   Ех, шкода я поки що не можу користуватися своїми навичками антимагу, інакше зараз легко розібрався б з цим типом.
   - А як ви?
   - Ми впораємося! - Змійка кинула швидкий погляд назад на Дункана і жахливу синьо-зелену комаху, немов виринувши з нічних кошмарів. - Упораємося... - прошепотіла вона трохи тихіше, наступаючи на мага і вставши між мною та ним. - Біжи ж, Діку! Не дай їм роздобути його!
   Також махом як злетів, я скотився назад сходами, і побачив, що Річард, озброєний мечем і мечеломом, як і раніше бореться з блондинкою. Джайна, вже повністю вибравшись з-за уламків, підбадьорливо кивнула мені і миттєво телепортувалася на допомогу Змійці. З другого поверху вдарило яскраве червоне світло, і пролунали вигуки заклинань.
   Стоячи на нижній сходинці, я, вирішивши допомогти цьому близнюкові, став перезаряджати арбалет. Не доля, мабуть, - у відчинені двері влетіло ще два богомоли. Завмерши посеред зали, вони завертали головами озираючись. Я скинув арбалет і вистрілив у комах. З тріском болт пробив хитиновий покрив на грудях тварюки. Бризнула отруйно-жовта кров, і один із монстрів звалився на підлогу. Помітивши загрозу другий богомол-переросток, розкривши надкрила і розпрямивши прозорі крила, зі скибленими шаблелапами, дзижчання, кинувся на мене.
   Не чекаючи його, я перескочив через перила і виявився якраз перед вікном. Що добре в міських готелях і шинках, так це те, що вікна тут робляться більше, ніж у сільських. Мабуть дається взнаки нестача світла через затінення його навколишніми будинками. Як би там не було, зараз це мені тільки на руку. Скочивши однією ногою на найближчий столик, я відштовхнувся і вистрибнув у вікно, проломивши частину рами.
   Збоку, мабуть, здалося, що я пішов гарно й спритно, насправді ж віконний отвір виявився набагато меншим, ніж я припускав, і подряпав мені плече. Перекотившись через голову, я схопився, перевірив обидві сумки (з Оком і зі спорядженням) і, переконавшись, що з ними все гаразд рвонув вгору вулицею, на ходу, перезаряджаючи арбалет. Добре, що його конструкція дозволяла це.
   Біля входу в готель збирався натовп роззяв. Побачивши мою раптову шикарну появу, вона вибухнула гнівними, а дехто і захопленими криками, які майже відразу перетворилися на перелякані повні болі та образи. Я обернувся. Розлючений богомол вилетів із готелю і, розмахуючи своїми жахливими лапами, став прокладати собі шлях крізь натовп. З криками і зойком народ тут же з жаху розбігся, залишивши на бруку кілька закривавлених тіл і обрубків.
   Ідучи від погоні, я повернув праворуч і, вбігши в провулок, зупинився. І було від чого. У мене на шляху ніби з-під землі виникла гарненька брюнетка, затягнута в чорний чоловічий одяг. Дівчина виявилася буквально обвішана зброєю на численних ремінцях і нагадувала ту блондинку з готелю, що недавно завдала стільки неприємностей нам.
   - Е... Привіт, - буркнув я перше, що спало мені на думку.
   Дівчина проігнорувала вітання і, зробивши акробатичне колесо, опинилася біля мене. Я рефлекторно відскочив і в те місце, де я щойно стояв, вдарив тонкий стилет.
   Ото сука! Я скинув арбалет і, не цілячись, натиснув спусковий гачок. Клацніть! Болт помчав уперед, проте дівчини там уже не було. За кілька хвилин до пострілу дівчина з приголомшливою спритністю стрибнула на ліву стіну, відштовхнулася від неї і, зробивши в повітрі перекид, кинулася на мене ногами вперед. Йдучи з-під її удару, я зробив сальто назад - до речі, сумнівне задоволення робити його з двома сумками через плече, майте на увазі, і знову опинився перед провулком.
   Швидко глянув праворуч. Там, прямо вулицею, змітаючи тих, хто не встиг піти з його шляху перехожих страшними ударами своїх шаблелап, за мною все ще летів один із тих синьо-зелених богомолів. Залишаючи за собою кривавий слід із городян, він стрімко скорочував дистанцію між нами. Хаос! Вирішивши не втрачати час на сутичку з цією божевільною акробаткою в чорному, я кинувся геть від провулка і монстра, що переслідував мене, далі по вуличці.
   Легкі розривалися від нестачі повітря, у боці почало колоти, сумки нещадно били по литок, але я знав, що не можна зупинятися. Інакше кінець. Я вкотре обернувся глянути, де там переслідувач і посміхнувся.
   Все-таки Небеса люблять злодія. Брюнетка в чорному вискочила за мною з провулка в той момент, коли повз нього проносилася комаха. Зіткнення виявилося несподіваним для обох. Від удару богомола відкинуло на стіну, а амазонка впала на нього. Але майже тут же дівчина відскочила геть ледве, не потрапивши під швидкі удари шаблелап, що розтинають повітря. Схоже, при падінні гігантська комаха пошкодила собі надкрилля, і тепер люто накинулося на кривдника, вірніше кривдницю. Я не став чекати закінчення поєдинку і, стиснувши зуби, припустився вперед. Хто б із них не переміг, мені нічим добрим це не світило.
   Продовжуючи дякувати Небесу за послану мені удачу, я загорнув за ріг і, також як недавно це сталося з амазонкою, налетів на вершника. Кінь заржав і став дибки, мене відкинуло назад. Інстинктивно я вхопився за збрую і встояв, лише дивом не потрапивши під копита. Вершнику ж, на відміну від мене, не пощастило. Він не втримався в сідлі і наступної миті приземлився в одну з куп сміття, якими практично були завалені вулиці цього району Ель-Саграна.
   Вирішивши, що не варто чекати, поки розлючений верховий вибереться з бруду, я схопився в сідло і щосили пришпорив коня. Криками, розганяючи перехожих, попрямував до найближчих воріт і встиг уже пролетіти пару кварталів, як раптом скакун знову став дибки і дико заржав. Я мало не брякнувся назад, лише дивом утримавшись у сідлі.
   Попереду посеред дороги клубилася темна хмара. У лічені миті воно виросло до величезних розмірів, і з нього вийшла чорнява людина.
   Вилаявшись, я став розвертати коня, що брикався.
   - Гнило, Іржа, - промовив тим часом незнайомець. - Взяти його!
   Хмара, що кутала раніше чорнявого, покинула його і розділилася на дві частини. У кожній половинці спалахнули червоно-золоті очі, сповнені ненависті і обидва туманні згустки кинулися в мій бік.
   "Святі боги, це що за тварі?"
   Загорявши від страху, я з усієї дурниці увігнав п'яти в боки коня і помчав у протилежний від них бік. Щось мені підказувало, що ці тварюки не мають жодного відношення до магії.
   Вугреподібні згустки виявилися швидше за коня і, незважаючи на те, що я все пришпорював і пришпорював скакуна, все одно махом наздогнали мене. Я вихопив кинджал, але тут щось сіре і гарчаче метнулося з провулка і врізалося в коня. Бризнула кров, кінь захрипів, а мене підхопила невидима сила, і я зрозумів, що кудись лікую, а наступної миті сильно приклався до стіни.
   Розуму не докладу, як я не знепритомнів від удару. Було боляче, але я все ж таки схопився на ноги і, незважаючи на кров застилаючі очі пірнув у якийсь підворіття. Тут дуже смерділо, але мені зараз не до сентиментів, треба терміново знайти притулок. Абсолютно будь-яке. Я б, мабуть, погодився навіть закопатись у купу лайна, головне щоб це врятувало мою шкуру.
   Все подальше було як у страшному сні. Я кудись біг, не розбираючи дороги, перестрибував, де можна і перебирався, де не можна через купи сміття та бруду, поки не вирішив, що відірвався від переслідувачів.
   Зупинившись, я забився між двома якимись ящиками, і, перевівши дух, заходився перезаряджати арбалет. Треба було подумати, що робити далі, бо просто тупо бігти - значить грати на руку своїм переслідувачам. Отже, що ми маємо?
   Своїх супутників я втратив - це очевидно. Але сподіваюся, з ними все гаразд. Джайна і Змійка без особливих проблем розібралися з тим магом в готелі. Річард, думаю, теж упорався з блондинкою. Дункан також не ликом шитий і богомолу кінець. Лишався лише я і мої переслідувачі.
   Якщо Джайна може відчувати Око Азора, вона запросто знайде мене. Головне, щоб мене раніше не знайшли мисливці. Зрозуміло, що їм потрібен цей артефакт, але звідки вони узялися взагалі? Судячи з того, що крім полювання на Ока вони ще ворогують між собою, виходить, що вони працюють на різних господарів? З одного боку це добре - хлопці будуть мішатися один одному, але з іншого - значить у нас кілька ворогів. Це погано. Доведеться завжди бути напоготові.
   Хаос! Ну, навіщо ми взагалі погодились на цю справу? Завдання своє в Аль-Раміші ми виконали - Морзус отримав інформацію, що його цікавить, так що ми на деякий час виявилися, надані самі собі. Ніхто не здогадувався, що ми і є ті таємничі шпигуни султана, і могли б запросто втекти від "Ножів". Пішли б на день раніше, і нічого цього не сталося б. Шрам би залишився живий, я б не бігав як пригорілий по незнайомому мені місту, рятуючись від спраглих моєї крові тварин. Але ж немає. Захотілося дізнатися, про того загадкового наймача, який звернувся до Крихти Мірс.
   Поблизу пролунав шарудіння. Я здригнувся і, піднявши голову, обережно виглянув зі свого укриття. На початку провулка на купі якогось сміття стояло і принюхувалося мавпоподібну сіру істоту. Те саме, яке недавно закінчило мого коня. Гострі часті зуби-кинджали сочилися кров'ю та слиною, періодично з пащі висовувався довгий червоний язик. Вистежили все-таки сволочі.
   Як виявилося, я виглянув недостатньо обережно, оскільки тварюка майже відразу помітила мене і, радісно заревів, стрибками кинулася в мій бік. Я скинув арбалет до плеча і, незважаючи на жах, що охопив мене, все ж таки зумів впоратися з собою. Сухе клацання тятиви і за мить болт знайшов свою мету, перервавши черговий стрибок тварюки вже в повітрі. Зойкнувши, монстр відлетів у купу сміття і скотився з неї вниз, захоплюючи за собою купу мотлоху, що поховав його. Але радіти виявилося рано. У провулку здалося ще три тварюки. Хаос!
   Я розвернувся і знову побіг, сірі монстри з ревом кинулися за мною. Перестрибнувши через пару трійку сміттєвих барикад (одноразово навіть довелося згадати циркову юність і пробігтися по вертикальній стінці) я знову вискочив на запряжену вулицю, налякавши, мабуть, своєю несподіваною появою парочку пані. До Хаосу!! Не до них зараз.
   Притримуючи сумки, щоб я не бовталися, розштовхуючи перехожих, кинувся вгору вулицею. Супроводжуючи по п'ятах обуреними, а потім і переляканими криками (Ха, напевно розгледіли моїх переслідувачів) я загорнув за черговий кут і знову налетів на когось. Мене, мов м'яч, що врізався в кам'яну скелю, відкинуло назад, і я вдарився потилицею в бруківку. З очей посипалися іскри. Хаос! Та що за день такий сьогодні?!!
   - І куди ж ми так мчимо, юначе? - пролунав громоподібний голос зверху.
   Я похитав головою і, піднявши очі, натрапив на два здорові запилені чоботи. Глянув ще вище. Тієї "скелі", в яку я врізався, виявився неймовірно величезний чорнявий бородатий воїн у латах, що грізно дивився на мене. За спиною воїна розвивався сніжно-білий плащ. Хаос! Хаос! Хаос!
   Паладін простяг свою ліву руку, пальці якої були всіяні бойовими кільцями - шипами, а зап'ястя і передпліччя охоплювали сталеві наручі і, схопивши мене за грудки легко, наче якогось куточка, підняв і наблизив моє обличчя до свого. Ноги повисли у повітрі.
   Ну все! Добігався, пташеня! Ех, а так хотілося ще пожити...
   - Не чую, юнак? - Знову подав голос святоша.
   - Вибачте, святий отче, - забурмотів я виправдовуючись. - Я не хотів. Це вийшло випадково...
   Але Паладін уже не слухав мене. Його карі очі подивилися на перелякані крики, що лунали знизу по вулиці, і брови поповзли вгору.
   - Світло! Гули у місті! - здивовано видихнув святий брат, дбайливо відпускаючи мене на землю і заводячи за спину праву руку. Лівою рукою він смикнув якесь кільце на грудях, звільняючи піхви, а потім витяг з-за спини величезний меч, незвичайної конструкції. Два дуже широкі гострі леза з'єднувалися між собою вузькою довгою рукояткою.
   Паладін зробив крок уперед, затуливши мене своєю широкою спиною від жахливих тварюків, і з розумом глянув на мене.
   - Біжи, сину мій. Боротися зі зневірами Тьми наша робота!
   Інквізитор знову повернувся до істот, що наближаються, розмахнувся, відвівши руку в бік. Обидва клинки осяяли жовтуватим світінням, а потім паладін кинув меч у монстрів. Раніше запружена народом вулиця з появою на ній гулів миттєво спорожніла, і можна було не побоюватися, що меч зачепить випадкових перехожих. Якщо взагалі ці святі фанатики переймаються таким питанням. Повертаючись смертоносним диском, диво-клинок кинувся вперед, махом перерубавши двох сірих тварюк.
   От пощастило! Мабуть, цей святий воїн або не знає про те, що за нами полювати його побратим, або просто не впізнав мене. Проте я все ж таки вирішив не спокушати прихильну поки що до мене долю і помчав геть. Озирнувся я лише двічі, перший - щоб дізнатися, що ж таки сталося з моїми переслідувачами, другий - що робить сам паладин.
   Виявляється, двом іншим монстрам, у однієї з них з грудей стирчав уламок болта (живучі гади), вдалося успішно розминутися з мечем інквізитора і з ревом стрибнути на паладина, що залишився беззбройним. Святий брат викинув уперед обидві руки, перехопивши гулів на підльоті, і стукнувши їх головами, один об одного, гидливо відкинув від себе.
   З вереском, перекинувшись по каменях, міцноголові тварюки схопилися і знову кинулися на паладина, але до цього часу кинутий ним меч, що світився, чудесним чином прилетів назад. Легко спіймавши його, інквізитор двома швидкими й короткими ударами відправив невгамовних падальників за першою парою і обернувся до мене.
   Але я вже на той час був далеко, але моє друге оглядання стало для мене і останнім. Щось боляче вдарило мене в спину, ноги зненацька заплелися і я, спіткнувшись, звалився на бруківку. По спині розлився демонський біль, голова вмить стала важкою, повіки від неї теж не відстали. "Ні тільки не зараз. Я ще надто молодий!" промайнула думка. Нігті самі по собі заскребли по каменях, а потім на очі впала темрява.
  
  
   Розділ четвертий
   Ель-Сагран. Продовження
  
   Недарма кажуть, що скільки не готуйся до смерті, а вона завжди приходить несподівано. І хоча тут йшлося не про смерть, вірніше про смерть, але не в тому контексті, в якому згадувалося. Загалом, Лінг, що причаївся на даху, виявився готовий до всього, але тільки не до того, що сталося насправді.
   Спочатку нічого не віщувало несподіванок. Відвідувачі входили та виходили з готелю, туди-сюди снували хлопчаки-працівники, а Павук так і не з'являвся. Але це ассасина анітрохи не турбувало - він умів чекати. Рано чи пізно злодій потрапить у перехрестя його прицілу, і тоді п'ятнадцятисантиметрова смерть знайде свою мету.
   Потім події стали розвиватися з незбагненною швидкістю. У готелі пролунав якийсь крик, і з нього в паніці повалив народ. Напівельф насторожився і в приціл став уважно вивчати обличчя кожного, хто вибігав з дверей, вказівний палець вичавив слабину спускового гачка, і відразу само по собі автоматично затрималося подих. Але спотворене гримасами страху і жаху, жодна з осіб, що вибігали з готелю, не належала "клієнту".
   Потім пролунав жахливий гуркіт, напівельф аж здригнувся, ледь рефлекторно не спустивши важеля, і щось незриме, пробивши дах готелю, зникло у висоті. З будівлі долинули звуки бою, а потім перед входом утворилася вирва, що розлякала, зібраних роззяв і з неї виринули дві синьо-зелені істоти. Лінг з жахом упізнав у них тих тварин, що сьогодні вранці бачив на дорозі. Проігнорувавши вражених людей, богомоли влетіли в готель.
   Лінг, що відірвався від оптики, трохи піднявся, щоб краще побачити, що відбувається, і тут з тріском з вікна вискочив Павук. Перш ніж ассасин встиг зреагувати Дік задав цокоту вгору вулицею. Слідом за ним із зали вилетів один із богомолів і, змітаючи зевак, що знову почали збиратися, кинувся за втікачем. Злісно вилаявшись, асасин скинув арбалет і кинувся в погоню. Спритно перестрибуючи з даху на дах (на щастя вони всі знаходилися приблизно на одному рівні) він став рухатися паралельно до Павука і всієї тієї зграї його незвичайних переслідувачів.
   Проте злодій, що тікав від погоні, так петляв вуличками Ель-Саграна, що ассасин незабаром втратив того з уваги. Але тут на допомогу прийшов елементаль і ось він знову слідує за "клієнтом". Найманий убивця втратив Павука ще двічі (все-таки не всі дахи будинків виявилися розташованими на одному рівні) а коли в черговий раз (знову ж таки завдяки всюдисущому духу повітря) знайшов, то виявилося, що його вже випередили, і півельф одразу ж звалився на розпечену за день черепицю, затамувавши подих.
   Паладін таки зловив злодія. Але як? Адже, за словами Морзуса, той ще не скоро мав оговтатися від ран. "Треба терміново прибирати!" вирішив убивця і знову припав до окуляра прицілу. Проте звести хрестову розмітку оптики на шиї Діка не вдалося - святоша, що казна-звідки взявся, повернувся так, що заступив собою злодія. Зло сплюнувши, Лінг вже вирішив змінити позицію, але тут раптом паладин випустив Павука і, схопившись однією рукою за груди, другий витяг з-за спини дивний меч з двома мечами. Широко розмахнувшись, святий брат плазом кинув його в когось, прихованого від Лінга будинками.
   Шустрий злодій скористався цим і припустився геть. Лінг усміхнувся, привстав на одне коліно і прицілився в спину чорного плаща, що біжить, що розвивається. Спина Діка виявилася чудовою мішенню, і напівельф нарешті спустив курок.
   Заплутавши болт у спину, Павук вигнувся і тут же мертво впав на каміння, забившись у конвульсії.
   - Ось лайно! - скривився вбивця. Лінг був не з тих людей, яким приносить задоволення спостерігати передсмертні муки своїх жертв. Тому він завжди намагався прибирати своїх "клієнтів" безболісно і тепер жалкував, що не вдалося зробити злодіїві смерть миттєвою.
   - Вибач приятель, сьогодні явно не твій день.
   Раптом ассасин почув незрозумілий свист, що наближався. Вшух-Вшух-Вшух-Вшух-Вшух. Він відірвав очі від тіла злодія, обернувся і злякався. Швидко обертаючись, на нього летів якийсь диск. Напівельф насилу впізнав у ньому меч інквізитора - так швидко той крутився. А ще він зрозумів, що піти з шляху небезпеки, що наближається, не встигає, тому рефлекторно скинув арбалет перед собою, прикриваючись ним від страшної зброї.
   Проте ложе виявилося слабким захистом перед смертоносним диском. Пролунав тріск деревини, що розлетілася в тріски, бризнула кров і Лінг, залишаючи багряний слід на черепиці, з несамовитим криком скотився з даху, впавши вниз з третього поверху. Меч паладина ж, як ні в чому не бувало, продовжив свій політ і, описавши в повітрі пласку петлю, повернувся до підставленої руки.
   Прикінчивши невідомого стрільця, святий брат Алатор Аргунський попрямував до хлопця, що нерухомо лежав зі стрілою в спині. Хлопчик перебував уже на останньому подиху - слід було поспішити. Увігнавши меч у бруківку, Паладін впав на коліна, ривком висмикнув з рани стрілу і, склавши долоні перед собою, заплющив очі, зашепотівши молитву. Час минав і незабаром від його долонь пішло жовте свічення, що чимось нагадує сонячне світло. Розчепивши сяючі долоні, він поклав їх на рану юнакові і знову благав Богу Ранкової зорі.
   Світло від долонь посилилося, а незабаром засвітилося й саме тіло хлопця. Прибравши руки, Паладін витер змоклу чоло. Давненько йому вже не доводилося виривати людину з обіймів смерті.
   Хлопець заворушився, і паладін перевернув його на спину.
   - Сину мій, ти мене чуєш?
   - Де... Де я? - прошепотів хлопець, розплющивши блакитні очі і незряча дивлячись кудись угору.
   - Все гаразд, сину мій! - прошепотів інквізитор, поклавши руку на чоло хлопця. - Уже все скінчилося. Чому вони переслідували тебе?
   Юнак глянув на святого брата, очі його сфокусувалися, і в них промайнув страх. Він здригнувся і спробував відповзти.
   - Не бійся, сину мій, як тебе звати?
  
   * * *
  
   Пробудження було неприємним, хоч і безболісним. Ось я по довгому тунелю падаю кудись униз, на душі легко і вільно, а навколо проносяться сотні, чиїхось осіб. Дехто тягне до мене свої руки, інші навпаки намагаються відштовхнути мене від себе. Внизу здалося невиразно знайоме обличчя, на його лівій щоці красувався невеликий кривий шрам. Чоловік привітно посміхнувся, і теж потягнувся до мене, а потім якась сила раптом рвонула мене вгору. Я забрикався, намагаючись вирватися, але вона тягла мене все вище і вище, обличчя зі шрамом зникло з виду, а потім в очі вдарило нестерпно яскраве світло. Я замружився, а потім пролунав голос: "Сину мій, ти мене чуєш?" Здавалося, він ішов звідусіль.
   Я розплющив очі і побачив блакитне небо з хмарами, що ліниво пливли.
   - Де я? - Слова давалися важко.
   - Все гаразд, сину мій! - щось тепле, трохи шорстке, але в той же час і приємне лягло на мій лоб. - Уже все скінчилося. Чому вони переслідували тебе?
   Я подивився на того, хто говорив. Чорне густе і довге волосся і така ж чорна борода, карі очі, що випромінюються добротою, орлиний ніс із колись зламаним переніссям. Погляд мій упав на чисту білу тканину, що обтікає його плечі. І я згадав усі.
   - Не бійся, сину мій, як тебе звати?
   - Рі... Річарде, - видихнув я перше ім'я, яке спало мені на думку.
   - Отже, Річарде, чому вони переслідували тебе?
   - Я не знаю, святий отче, - згадавши несподіваний біль, я потягнувся за спину, але наткнувся тільки за тканину, що затверділа від чогось.
   - Рани більше немає, сину мій.
   - Рани?
   Інквізитор підняв арбалетний болт з чорно-червоно-зеленим оперенням і показав мені. Наконечник виявився покритий засохлою кров'ю. Моєю кров'ю.
   - Ця отруєна стріла мало не вбила тебе, юначе. Пощастило, що я опинився поблизу.
   - Дякую, - машинально відповів я, бліднучи. Ого! Розкажи кому, не повірять, що одного разу вже майже помер, і мене врятував сам паладин. Один зі святенників хоче мене прикінчити, інший навпаки вириває з того світу. Що, Хаос візьми, чи взагалі відбувається?
   - Я можу допомогти тобі, сину мій, - тим часом знову заговорив паладин. - Хто йде у світлі, нічого бояться Братства. Адже ти йдеш у світлі, хлопче?
   - Істинно так, отче.
   - Так відкрийся мені. Не часто виснаження темряви так нахабно з'являються у місті. Та ще й серед білого дня. Щось їх привабило сюди. Що їм потрібне від тебе?
   Хаос! Адже ось прив'язався. Я почав гарячково вигадувати відповідь, але на щастя це не знадобилося. Паладін раптом схопився, висмикнув меч із бруківки, і, пробурчавши мені - Цікавий ти чоловік, сину мій, - відвернувся до чогось далекого.
   Огляд мені закривала його широка спина і білий плащ, тому я трохи відхилився вбік і визирнув з-за нього. До нас спокійним кроком наближався чоловік, навколо нього кружляли два червоноокі вугри-згустки. Або на нещастя.
   - Давно не бачилися, святоша, - сухо промовив незнайомець.
   - Що тобі тут треба, чорний? - грізно спитав інквізитор, косячись на згустки.
   - Не твоя справа, Алатор. Гнилість! Іржа!
   Підкоряючись вигуку, чорні вугри ширяли на святого отця. Той викинув уперед розчепірену долоню, і тут же в тварюки вдарило два жовті промені. Монстри одразу ж випарувалися, а їхній господар зблід. Мабуть, це стало для нього повною несподіванкою. Так, паладини не перестають мене дивувати. Один граючи протистоїть двом майстрам клинка, інший одні помахом руки знищує монстрів.
   Я посміхнувся і, підтягнувши до себе ближче сумки, і, пересмикнувши важіль, про всяк випадок звів арбалет. Потягнувшись за стрілою, я виявив, що запас амуніції, добігає кінця. Болтов залишалося лише на п'ять-шість пострілів. Доведеться заощаджувати.
   Раптом маг викинув уперед руки і, ніби обхопивши щось перед собою, рухом, що загребуть, підніс їх до грудей, а потім різко викинув уперед зіштовхнувши зап'ястями долоні. Захисна сфера паладина спалахнула золотом, але мабуть виявилася недостатньо ефективною проти атаки чорнявого незнайомця, і святого брата відкинуло назад. Пролетівши близько десятка метрів, він з гуркотом проламав стіну одного з будинків і зник у темному отворі.
   Розібравшись із паладином, маг повернувся до мене, і тут же, заклопотавши болт прямо в серці, захитався. Я був готовий до того, що і цього разу моя стріла як у випадку з тим магом у готелі не проб'є магічний захист чарівника, і це стало для мене несподіванкою. Для мага, втім, теж. Витріщивши здивовані очі на стріли, що стирчало з грудей древко, він деякий час споглядав його, потім підняв на мене свій приголомшений погляд, і, закотивши зіниці, впав замертво мені під ноги.
   Хаос! Ще не встигнувши стати справжнім винищувачем магів, я вже примудрився завалити двох чарівників. Досі не вірячи в те, що сталося і не чекаючи подальшого повороту подій, я все ж, вирішивши подумати про все, що сталося на дозвіллі, підхопив свої сумки і з усіх ніг помчав геть.
  
  * * *
  
   У дивовижного бою, влаштованого на вулиці Ель-Саграна між паладином, злодієм та його переслідувачами, крім звичайних позіхань, знаходився ще один спостерігач. Кутався в чорний балахон з низько-насунутим на обличчя капюшоном він розташувався в одному з численних провулках міста і стежив за сутичкою в метровий диск, що коливався перед ним. Який завис у повітрі в парі десятків метрів над землею, той показував усе, що відбувалося на сусідній вулиці. І хоча зображення здавалося нечітким і час від часу перекручувалося, але все ж таки давало досить пристойну картинку.
   Напевно, вперше в житті Ішмаель дякував Небу за те, що одразу не включився в гонитву за Оком, а направив лише одних гулів. Інакше б його зараз спіткала доля Лорда Атолла, який так по-дурному загинув від простого арбалетного болта. Хто б міг подумати, що цей непоказний хлопець зможе без особливих зусиль завалити одного з магів Круга Тіней.
   Як взагалі таке можливе? Невже Атол так гордився, що проігнорував одне з найпростіших, але водночас ефективних заклинань "Броню мага"? Нісенітниця. Але тоді що сталося? І чи це пов'язано з тим, що йому ніяк не вдається промацати іскру життя цього злодія і відслідковувати його переміщення?
   До речі, з приводу іскри життя - щось незвичайне стало відбуватися з тілом тіньового мага. Ішмаель напружився. Його дивні синьо-зелені очі пильно дивилися на мерця. А тим часом у тілі Лорда Атолла знову запалився життєвий вогник. Учень некроманта хмикнув. Він дізнався про це заклинання. "Кресало" - пасивне, неймовірно складне і небезпечне заклинання вищої магії, зате у разі успіху дозволяє магу ожити після своєї смерті. І хоча воно було йому недоступне, але вчитель Некрос обіцяв, що незабаром потенціал Ішмаеля розвинеться настільки, що він зможе осягнути "Крюк життя" - практично аналогічне заклинання Магії Смерті. Порівняно з триразовим "Огнивом", "Крюк" можна використовувати як завгодно раз, що робило некроманта практично невразливим, потрібно лише, щоб поблизу знаходилася жива істота.
   Зрозуміло, таке могутнє заклинання було найбільш збереженим і оберігається некромантами знанням, тому було доступно не кожному жерцю смерті, а лише небагатьох обраних. Тим, хто спіткав вищі щаблі темної школи. Тим, вхід до яких Ішмаелю поки що замовлений. Поки що замовлений.
   Саме тому юний некромант спостерігав за Лордом Атоллом. Спочатку весь процес йшов як завжди при створенні "Огнива" - іскра життя розгорялася все сильніше і сильніше, і ось це вже не жалюгідне вогник, що тріпоче, а повноважний палаюче багаття. Але потім раптом тіло мага здригнулося і почало обволікатися туманом. А наступної миті повністю сховалося під темною завісою. Коли ж туман розвіявся, на місці мага залишився лежати лише арбалетний болт, що переламав навпіл.
   Тим часом неушкоджений паладин уже вибрався з пролому стіни, куди його зашпурнув Атол, теж з подивом дивився на загадкові метаморфози мертвого мага. Він стояв на шляху між злодієм і Ішмаелем, і тому учень некроманта не зміг переслідувати злодія з Оком і був змушений в безсилій злості спостерігати за артефактом.
   Раптом Паладін насторожився і став озиратися, а потім швидким кроком попрямував у бік некроманта, що вкривається - слуги Світла мали чуття на шанувальників Темряви. Не бажаючи зв'язуватися зі святим братом, Ішмаель поспіхом розпорошив диск спостереження і активував портал переходу.
   Коли паладин увійшов у провулок один лише вітерець ліниво гуляв між стінами старих будинків.
  
  * * *
  
   Неабияк пошарпаний, але найголовніше живий, що дивно, враховуючи ту палітурку, в яку він потрапив годину, назад, протистоїть відразу двом магам з готелю, молодик з витонченою борідкою розташувався в знятій ними заздалегідь кімнатці за пару кварталів від "Сновидінь". І тепер, щось бубнячи собі під ніс, спеціальною крейдою креслив пентаграму виклику на дерев'яній підлозі.
   Брюнетка, що сиділа на сусідньому ліжку, з провулка холоднокровно перев'язувала рани - жахливий богомол, перед тим як вона його прикінчила, все ж таки зумів зачепити свого супротивника. На жаль, поки вона поралася з тварюкою той демонсько спритний чоловік у чорному встиг сховатися, а її кровна сестра впала, зарубана мечем охоронця чарівниці. Її третій супутник, а заразом і лідер групи - Меладор сам дивом уцілів у сутичці і, опинившись між двома вогнями, ледве встиг зробити пару телепортаційних стрибків, уникнувши неминучої поразки. Гаразд. Перший млинець грудкою. Вони ще дістануться цих типів, і вона особисто пустить кров тому охоронцю.
   Тим часом юнак завершив заклинання, а за кілька хвилин перед ними захиталася срібна постать у біло-золотій мантії і з цікавістю глянула на закликача.
   - Вчитель ви мали рацію, - почав доповідь молодий маг. - Вони зупинилися саме там, де ви й припускали...
   - Ще б пак, мій хлопчику. Неглибоке пророцтво - одне з найсильніших мистецтв. Жаль, що вам в Академії нині не викладають її. Проректор припустився великої помилки, коли змінив ваші навчальні плани. Ви багато чого втратили...
   Хлопець згідно кивнув. Він знав зараз один із тих моментів, коли не варто перебивати вчителя, і тому терпляче чекав, щоб поділитись головною новиною.
   -Це була де Кілморан! Вона везе Око, - нарешті видихнув він, знову впіймавши погляд біло-золотого магістра. Похитна постать одразу ж насторожилася
   - Вона тебе впізнала?
   - Не думаю, учителю.
   - Вона ж начебто спілкувалася з кількома адептами з твого потоку?
   - Так учитель. З де Лісом та О'Тулом.
   - Де Ліс... Де Ліс... - задумливо потягнув магістр, потираючи підборіддя. - Чи не той адепт, якого відрахували з восьмого ступеня за заняття Темним мистецтвом.
   - Так, магістр. Він самий.
   - Шкода. Тлумачний був юнак. З нього вийшов би чудовий маг... - він глянув на Меладора. - А його приятель зараз служить в "Іломітових щурах"?
   - Начебто так, - кивнув колишній випускник Академії.
   - Ну, то ти певен, що вона тебе не впізнала?
   - Так учитель. Я в Академії особливо з нею не спілкувався, та ще й тоді в мене не було бороди.
   - Ясно. Ну, то що там у тебе?
   - Мірабела мертва, Арабелла поранена, - опустив очі учень. - Поки ми займалися чарівницею та братами, один із її супутників зник з Оком.
   - Ну що ж. На це я теж чекав, - анітрохи не розчарувався старий маг.
   - І ще вчитель...
   - Слухаю.
   - Схоже, крім нас на Ока полюють ще дехто. Я сам особисто бачив, якихось величезних синьо-зелених комах...
   - Іріхон, - кивнув сам собі сивий.
   - Вибачте, учитель?
   - Нічого. Продовжуй.
   - Місто гуде, наче розтривожений мурашник. Варта під керівництвом інквізитора прочісує навколишні вулички. Ходять чутки, що в місті з'явилися гулі та ще якісь демони з диму...
   - Зрозуміло. Ну що ж. Все вірно. Люди та ірехон зробили свої ходи, - промовив магістр. - Справа за метаморфами та ельфійкою.
   - Вчителю, я не розумію, - розвів руками юнак.
   - Тоді слухай. За Оком, крім нас, полюють ще кілька могутніх чарівників. Двоє належать расі людей. Один із них некромант на ім'я Некрос. Інший стихійний маг, який досяг небувалих висот у магії повітря. Його всюди супроводжують дві демонічні істоти з астралу - Гниль та Іржа. Ще один з магів належить до раси ірехонів.
   - Іріхони? - здивувався учень мага. - Але я думав про це міф.
   - Як бачиш, ні. Колись небеса належали їм, землі ельфам, моря - нагам, надра - гномам. Але тепер баланс сил трохи змістився. Ми люди потіснили ельфів, а ірехони виявилися винищеними у Війні Драконів. Але деякі представники його раси все ж таки вижили. Богомолы - це прислужники, а заразом і гончі пси одного з них. Лорда Мелога - наймогутнішого мага цієї раси.
   - Ясно вчитель.
   - Крім цих трьох у полюванні за Артефактом також беруть участь два мага-метаморфи і чарівниця з вищих ельфів. Так, і ще один дуже древній демон, який промовляє різними голосами. Ось з ним будь обережнішим. Він найнебезпечніший із усіх. Втім, не думаю, що кожен із них світитиметься особисто, швидше за все вони відправлять на цю справу своїх підручних та учнів. Так що тобі надається реальний шанс, показати чого ти вартий.
   Хлопець кивнув головою. Сутички учнів означає. Прямо як щорічний Турнір на останньому щаблі в Академії, який він виграв минулого року. Справа з кожним разом ставала все цікавішою та цікавішою.
  
  * * *
  
  
   Першим крізь темряву пробилися чиїсь віддалені голоси. Вони лунали все ближче і ближче, а потім різко прийшов біль. Здавалося, вона просочувала все тіло, і йшла звідусіль, гострими голками встромляючись у мозок.
   Застогнавши, Лінг насилу розліпив злиплі від засохлої крові повіки. Деякий час він розумів, де знаходиться. Високо над ним виднівся карниз, з якого він, затулившись від жахливого меча паладина, мабуть, і навернувся, у спину впиралося щось гостре. Полуельф спробував поворухнути руками та ногами. Прийшов біль, але кінцівки слухалися чудово. Добре, отже, переломів немає.
   Стиснувши зуби від болю, він підвівся і озирнувся. Виявляється він приземлився на купу дощок, розбитих ящиків (ребро одного з яких і кололо в спину) і якихось страшно смердючих відходів. Мабуть, це й урятувало йому життя. Якби він впав на бруківку, то так легко не відбувся.
   Неподалік валялися розбиті уламки його далекобійного арбалета. Швидкий погляд показав, що зброя безповоротно зіпсована і не підлягає відновленню. Ну що ж, принаймні, воно врятувало йому життя, і меч святоши, що обертається, зіткнувшись зі сталевими дугами доладного шедевра гномів, злегка відхилив свою траєкторію польоту, лише по дотичній зачепивши голову ассасина, зрізавши пасмо волосся і частину плоті, але на щастя не розкроївши череп. А може його врятував лівий наруч з клинком, що викидається, який теж виявився розбитий, поряд з арбалетом прийнявши на себе удар меча паладина.
   Різкий біль у правій руці змусив найманого вбивцю скосити очі вниз, на руці не вистачало безіменного пальця та мізинця. Лінг мало не загорлав від досади. Ще б трохи і його професійна кар'єра пішла б ящеру під хвіст. Хоч він і знав пару поранених хлопців, які, як і раніше, продовжували займатися вбивством, але їм уже не довіряли ніяких більш значних замовлень, і тим довелося повернутися в квад. Колись півельф уже був у кваді, але, зрозумівши всю безперспективність такого співробітництва, швидко вийшов із нього. Хоча якщо бути чесним, це обставини змусили юного ассасина покинути квад. Та й його четвірки то здебільшого вже не залишалося - боляче зубастим виявився видобуток, і лише своєчасне втручання старого ассасина Гарфіра, врятувало невдаху вбивцю від долі своїх приятелів.
   Загалом, втрата не дуже значних пальців лише трохи ускладнить його майбутню роботу, але кардинальних змін не внесе. Тішило одне - завдання Морзуса він все ж таки виконав і Павук знищено. Залишалося лише отримати гроші.
   Зіскочивши з купи сміття, Лінг накинув на голову капюшон плаща і, підібравши половинки арбалета і тріснутий оптичний приціл, накульгуючи, попрямував геть із провулка. Слід було забиратися з місця злочину, поки сюди не дісталися наближення перекрикування цікавих міських стражників, які, безперечно, вже прочісують цей район.
  
  * * *
  
  
   Склади. Склади. Склади. Громадські склади.... Скільки часу ми провели у вас, ховаючись від переслідувачів. Досить прості замки і відносно дурна і ледача стража, самі того не знаючи, вже багато разів рятували наше злодійське тріо. Виручили вони мене і цього разу.
   Остаточно відірвавшись від погоні, я, загорнувши за черговий поворот, спочатку не відразу зрозумів, де знаходжусь, а коли зрозумів, то вмить підбадьорився. Прошмигнувши повз товстого (він якесь пузо собі від'їв, напевно краде зараза) охоронця я причаївся між складованих біля однієї зі складських дверей ящиків і дістав відмичку.
   Все-таки не все у мене вийшло сьогодні надто гладко. Єдиний склад, який можна було розкрити серед білого дня і при цьому, не трапляючись на очі охоронцям, що бродили поблизу, виявився забезпеченим досить тямущим замком. Побачивши його "клеймо" я навіть повеселішав, бо раніше вже стикався з одним витвором цього майстра.
   Так... Що не кажи, а бували в моїй широкій практиці і деякі "делікатні замовлення". Я навіть сказав би "пікантні", про які тепер навіть і не згадаєш без сміху.
   Загалом, жив в одному місті (не скажу в якому) одного султанства (теж не скажу якогось) якийсь старий купець (а вже імені купця тут тим більше вам не повідомлю). І була у нього дружина - юна дівчинка, видана за цього старого сморчка не інакше як за сімейні борги, а чи ще з якогось непорозуміння. Чи мало самодурів зустрічається у світі?
   Не те, щоб дружина ця була розмальовка писана, але все ж таки чоловіки на неї виразно заглядалися. А незабаром у дівчини знайшовся і якийсь таємний зітхач з армійських офіцерів, яких хлібом не годуй, а дай лише похмурити чергову дівчину. Ну і понеслося... А може, навіть і серйозні почуття у них там зав'язалися - зараз уже й не згадаєш всього, так давно це відбувалося. Та й не важливо це - суть в іншому.
   А трапилося якось так, що нашому халігу на той час терміново довелося у торгових справах надовго покинути свою юну дружину, в якій як ми потім зі Шрамом і Змійкою зрозуміли, він душі не чув і беріг як зіницю ока. І чи підозрював він щось, чи просто підстраховувався, але як би то не було, а замовив, значить, цей геній торгівлі в когось коваля пояс вірності. Та не простий, а дуже наворочений - замочок у нього виявився із секретом. Та ще з таким ювелірним виконанням, що навіть самі гноми позаздрили б до технологічного рішення. Правда, це наші коханці зрозуміли тільки після того, як уже напоролися на його "секрет", а спочатку, дочекавшись поки купець благополучно покине місто, офіцер, що нічого не підозрює, тут же виник на порозі.
   Поясок на подрузі природно не міг зупинити бравого армійця охочого до жіночих принад і ось він уже, озброївшись запасеним наперед гвоздиком, чаклує над замком. А потім - Клац! У системі щось клацає, дівчина злякано ойкає, а в руках у приголомшеного офіцери залишається лише рукоятка з обламаним стрижнем, таким акуратним чином відкушеного замком.
   Десь у глибинах пристрою ховалася пружина, яка, при спробі введення в свердловину замку "чужого" ключа, приводила в дію механізм захисту, що затискає стрижень і геть-чисто відкушує частину металу від фальшивки. Офіцерові відразу слід було б насторожитися і звернеться до професіоналів, але ні, цей геній вирішив, що сам впорається і дістає вузький кинджал. В результаті залишається і без нього.
   Не відразу наш бравий військовий зрозумів, справжню суть секрету. Виявляється, по уламках відмичок чоловік після повернення до дружини міг визначити, скільки ж разів робили замах на його власність за час його відсутності. Зрозумівши це, офіцеру вже стало не до злому проклятого пояса. Головною проблемою стало заміни слідів своїх "ратних" праць, щоб не скомпрометувати себе і дівчину.
   І знову ж ні б йому відразу звернеться до тих, хто собаку з'їв на зломі замків, так ні - він звертається до своїх приятелів, таким же військовим лоботрясам. Ті природно поржавіли над невдалим колегою, теж спробують розкрити це диво слюсарно-інженерної думки і природно теж залишаються з уламками в руках.
   Бідолашна дівчина, уявляю, через що їй довелося пройти і скільки разів червоніти, перш ніж армійці зрозуміли, все ж таки, звернеться до сторонніх, а саме до моєї братії, розсудивши, що тим, хто вибрав це протизаконне ремесло, на відміну від ковалів і слюсарів, не резон афішуватиме цю історію. І якщо вже виходила така справа, то й вирішили вони звернутися до найкращих.
   А цими найкращими, після того, як Сивий надовго загримів на каторгу, Рафін Шестипалий після вдалої вилазки заліг на дно, а Клетус відійшов від справ, залишилася наша трійця. Загалом, коли я все ж таки взявся за це незвичайне замовлення, мені довелося добряче повозитися. Хренові дилетанти уламками своїх відмичок, гвоздиків, дротів та іншої їм подібної нісенітниці ледь не засмітили всю свердловину.
   У підсумку я майже биту годину порався із замком, який у звичайний час відкрив би максимум за десять хвилин, а Шрам за п'ятнадцять-двадцять. Але все ж таки я впорався, та й задоволення отримав, що вже гріха таїти - не часто доводиться працювати в таких місцях, та й здерли за роботу ми тоді з них достатньо. Хоча розумію, що левову частку все ж таки отримали за своє мовчання - купець виявився не останньою людиною у місцевій ієрархії.
   Не знаю, що там, надалі вийшло між офіцером, купцем і невірною дружиною, оскільки нам потім довелося терміново покинути те місто, але ось руну-клеймо на тому замку я запам'ятав надовго і тому, зустрівши її тут, згадав цю повчальну історію.
   На щастя цього разу у замку таких секретів не виявилося, і я досить швидко впорався із засувкою і, вже за кілька хвилин, причаївся серед мішків з борошном, коробками прянощів та сухофруктів. Причому свою роботу перевірив так, що навіть поблизу ви б не здогадалися, що замок кимось розкритий. Зручно розкинувшись на тюках з тканиною, що зберігалися окремо в другому відділенні складу, я почав розмірковувати над подіями останніх днів і тією ситуацією, в якій опинився. Той божевільний забіг вулицями Ель-Саграна мене все ж таки мабуть виснажив, бо я, непомітно для себе, задрімав.
  
   Розділ п'ятий
  Скорпіон
  
   Прокинувся я від звуку голосів, що долинали з боку дверей. Направивши зведений арбалет на вхід, я закопався глибше між тюками і, затамувавши подих, прислухався.
   - Але ж він був закритий - ахнув хтось зовні. - Як же так?
   - Дуже просто, - пролунав голос, почувши який я не повірив своїм вухам. - Хтось розкрив його у вас під носом.
   - Але... - забелькотів стражник, виправдовуючись.
   І тут двері відчинилися, і до складу увірвалося сліпуче яскраве світло. Мені різало по очах, і я мимоволі на мить замружився.
   - Помовчіть. Не заважайте працювати професіоналам, - пролунав ще один добре знайомий голос. - І зачекайте тут.
   У просвіті, що світився, з'явилися дві чорні фігури. Здалися, і тут же зробили крок кудись убік, йдучи зі світла в темряву. Але я встиг помітити, що одна з них була озброєна мечем, а друга, та, що трохи менша на зріст, спиралася на палицю і намагалася триматися за спиною першою.
   Кілька мить панувала тиша.
   - Ти впевнена, що Око тут? - пролунав нарешті тихий голос когось із близнюків де Кілморан.
   - Так. Я його відчуваю, - озвалася Джайна.
   - А злодій?
   - Ні. Але можливо він просто не промацується через його антимагічні здібності. Діку, ти тут? - тихо покликала Джайна.
   - Тут! - обрадовано озвався я, вибираючись із тюків.
   - Уф... - полегшено видихнула чарівниця, кидаючись до мене. - В тебе око?
   - Так, - я вразив сумкою. - Але дякую, що люб'язно поцікавилася моїм здоров'ям.
   - Вибач. Ти як?
   - В порядку, якщо не брати до уваги того, що мене за сьогоднішній день мало не дюжину разів спробували відправити на той світ.
   - Та я чула, - винувато опустила очі Джайна - На вулицях тільки й твердять що про те, як купа монстрів гналася за якоюсь людиною. Важко довелося?
   - Та раз плюнути - з бравадою озвався я. - На ось свою штуку в цілості та безпеці. Тільки попрошу надалі мені її більше не залишати - мені таке щастя навіть задарма не потрібне.
   Джайна взяла сумку з Оком та, швидко перевіривши артефакт, передала Річарду.
   - Вибач. Вибору іншого не було.
   - Гаразд. Проскакали, - я вирішив змінити тему - Ви самі як?
   - В порядку. Дункан розібрався з інсектоїдом, Річард упорався з тією дівчиною в білому, а маг втік, коли я прийшла на допомогу Змійці. Легко відбулися, - вона весело хмикнула. - Хоч і рознесли півготелі.
   - Що робитимемо тепер?
   - Ну, залишатися в місті, гадаю, більше нам немає сенсу. Річард хоче сьогодні ж покинути його.
   - Проти ночі? - здивувався я. Судячи з того, що я бачив, до заходу сонця залишалося максимум годину.
   - А ти маєш щось проти, злодій? - насупився близнюк.
   - Звісно, гадаю, що, так оборонятися в місті набагато простіше, ніж десь у чистому полі або на дорозі. Ти так не вважаєш?
   - Все залежить від нападників, - заперечив близнюк, - зате в темряві легше відірватися від можливої погоні.
   - Або нарватися на засідку - відразу парирував я.
   - Так, хлопці, годі сперечатися, - перебила нас чарівниця. - Річі, ти ж казав, що коням треба відпочити?
   Мабуть, Джайні теж не хотілося так скоро знову повертатися в сідло, і вона стала на мій бік.
   - Гаразд, будь, на вашу думку. Рушаємо завтра рано вранці, - поступився близнюк, похмуро дивлячись на мене, і я зрозумів, що мій з таким трудом налагоджений сьогоднішнього ранку міст до дружби з охоронцем обрушився.
   - Ну, що там у вас? - пролунав з вулиці стривожений окрик Змійки.
   - Все в порядку! Виходимо! - обізвалась Джайна і підморгнула мені. - Пішли і нічого не дивуйся.
   Зовні нас чекали семеро озброєних людей, зважаючи на все, охоронці складів. Побачивши мене, надія, якою світилися їхні обличчя, кудись зникла, а їй на зміну прийшла злість та досада. Поруч із ними стояли Змійка та Дункан. Обидва були одягнені у мундири гвардіян. Тут я помітив те, що в напівтемряві складу, не звернув уваги - Джайна і Річард також виявилися вдягнені в аналогічну уніформу.
   "Цікаво. Що за маскарад-то такий? Хоча треба визнати, що нашим дівчатам військова форма виявилася дуже личить".
   - Ну що ж, азіпбей Сахель, - відразу гнівно почала Джайна, звертаючись до високого охоронця без одного переднього зуба, - я змушена доповісти санджакбею, що ви несете свою службу абияк і даремно отримуєте платню! Серед білого дня у вас під носом на склад прослизнув злодій! Добре ще, що це виявилася наша людина, яка тестувала вашу систему охорони. А якби на його місці опинився зловмисник?
   Присоромлений стражник мовчав.
   - А ви що скажете, кегай?
   Не відразу я зрозумів, що питання адресоване мені. Джайна мабуть легко зналася на наших термінах і станах. Ну дякую. Хоч попередили б наперед чи що?
   - Ее... Насправді мені виявилося досить складно підібратися до складів, - почав я захищаючи неквапливих охоронців. Так, я не любив цих хлопців, але конфронтація та скандал, як я відразу ж зрозумів, нам не потрібен. Ясно, що весь цей маскарад був затіяний моїми супутниками з однією метою - офіційно потрапити на склад, де як вони вирахували, зараз зберігається Око.
   При цих словах обличчя стражників осяяли радістю, і я все ж таки вирішив розбавити їхнє щастя ложкою дьогтю.
   - Але ось зламати замок виявилося кілька дрібниць. Упевнений, що й на інших дверях такі ж несерйозні запірні пристрої.
   - Але ж вибір замків не в нашій компетенції - залепетав, виправдовуючись беззубий. - Ми тільки маємо не підпускати до складу сторонніх.
   - Ну що ж я дивлюся у вас це дуже добре, виходить, - сказав я. Охоронець почервонів. Я ж глянув на Джайну, перехоплюючи ініціативу. Настав час закінчувати цей фарс.
   - Насправді я думаю, не варто пускати справу, алай-деврізі. - Джайна десь роздобула собі мундир алайбея гвардіян, Річард і Дункан виявилися простими гвардіянами, а Змійка, як і наш шербатий охоронець, азіп-деврізі. - Якщо чесно мені не хочеться заповнювати стос бланків і доповідей, - я повернувся до гори вартовим. - Думаю, вони виправляться, чи не так, панове?
   - Виправимося - вразнобій закивали головами всі семеро.
   - Що скажете? - Джайна подивилася на Дункана та Змійку.
   - Та з ким не буває, капітане, - обізвалась нічна ельфійка. Дункан лише байдуже знизав плечима.
   - Ну що ж... - почала Джайна - пощастило вам сьогодні азіпбей. Дуже пощастило - дякуйте такому милостивому до вас кегаю, - а ми так і бути заплющем очі на ваш сьогоднішній провал, - чарівниця підвищила голос. - Але щоб надалі таке не повторювалося! Сподіваюся, наступного разу нашому агенту не вдасться проникнути на склади!
   - Ми всі зрозуміли, алай-деврізі, - забелькотіли охоронці. - Спасибі...
   Але Джайна лише відмахнулася від їхніх подяк і повернулася до нас трьома.
   - Вперед, хлопці. До заходу сонця треба встигнути нанести ще кілька візитів!
   - Де ви дістали одяг гвардіян? - тихо спитав я, коли ми, схопившись на коней, від'їхали на порядну відстань від складів.
   - А ми її й не діставали, - усміхнулася чарівниця. - Це заклинання ілюзії.
   - Так?
   Я придивився, і мої супутники здалися мені одягненими у свій звичайний одяг, той у якому вони були ще вранці, перш ніж ми розлучилися. Ну, хіба що Джайна виявилося трохи в іншій. Її звичайну сіро-блакитну шкіряну куртку, чорні штани та синій плащ, змінила червона курточка, такого ж фасону, білі обтягуючі штани, заправлені в чорні чобітки. А ось плащ залишився той самий. Кумедно, де вона дістала змінний одяг, адже всі ми виїжджали з Аль-Раміша практично без нічого? Напевно, знову зі своєї міжпросторової кишені. Демонськи зручна штука ця кишеня, мабуть.
   - Ну, а як вам вдалося видати себе цим дурням за комісію? - спитав я, милуючись на її струнку довгу ніжку.
   - На ось, тримай! - Джайна простягла мені якийсь сувій.
   - І що? Це ж просто чистий папір, - здивовано скривився я, розгорнувши його.
   - Так? - насторожилася тут же Джайна, - я ж поки не знімала з них чарів ілюзії. Ану дай.
   Вона знову забрала у мене рулон, розгорнула, хмикнула, і якось дивно глянувши на мене, простягла її Річарду, що їхав праворуч від неї.
   - Річі, що ти бачиш?
   - Офіційне розпорядження за підписом санджакбея Ахмед бін Каріма та скріплене його особистою печаткою - почав той, глянувши на сувій. - Про те, що цей подавач є його повноважним представником і членом експертної комісії з перевірки державних складських приміщень.
   - А ви? - чарівниця звернулася до тих, хто їхав трохи позаду нас, і про щось тихо, але захоплено перемовляючись, Дункану і Змійці.
   Так-с. Давно я вже не бачив своєї подруги такої веселої. Чи не в неї з охоронцем зав'язалися ближчі, ніж звичайні ділові відносини? Не те, щоб я був проти цього зв'язку, але все ж таки, її прояв люб'язності щодо Дункана виявився для мене повною несподіванкою.
   - Розпорядження про призначення, - згідно кивнули обидва.
   - Я теж, Діку, бачу білий аркуш паперу, - знову звернулася до мене Джайна. - Але це тому, що це мої чари, а от ти якимось чином, навіть, незважаючи на накладені мною чари, що обдурили Річарда, Змійку і Дункана, зміг побачити справжній стан речей.
   Те саме, що сталося з галявою в лісі і Маревом осяяло мене.
   - Я ще бачу, що ви одягнені в інший одяг, ніж мундири, - додав я, чим неабияк здивував Джайну. Так що? Вона їх також ще не розвіяла?
   - Скажи, ти так завжди бачиш?
   - Ні. Іноді тільки це виявляється на якийсь час, а потім знову пропадає. Ось зараз я бачу на вас одяг варти.
   - Так-а... Мабуть, справді твоя антимагічна навичка спрацьовує періодично.
   - І це завжди так буде? - спитав я. Не хотілося б, щоб наступного разу, коли якийсь бридкий чаклун запустить у мене своїм заклинанням, воно не розвіється на підльоті, а довбає по мені і виб'є мізки.
   - Думаю ні. З часом він у тебе розвинеться і буде постійно активним, і ти будеш весь час непідвладний чарам і заклинанням, або ти зможеш за бажанням активувати його. Час покаже.
   Уф. Швидше б він розвинувся.
  
  * * *
  
   - Звідки ви знаєте, що вони проїдуть саме цією дорогою? - спитав Шмига, граючи ножем. Він зі своєю бандою розташувався на невеликій галявині посеред лісу. За кілька метрів від тракту.
   - Це не твоя справа, - грізно прошепотів сповнений в заляпаний брудом сірий плащ високий чоловік. - Просто знаю і все. Твоє завдання зробити так, як ми домовлялися, решта - моя турбота.
   - Все зробимо, не турбуйтесь - холоднокровно сплюнув Костолом, заступаючись за товариша. Вони з хлопцями не одразу повірили, що, виконуючи це замовлення, працюватимуть в одній команді зі знаменитим Скорпіоном, найкращим найманим убивцею у всіх державах Південного султанату. Ніхто не знав, як він виглядає насправді, на всі переговори той був наглухо закутаний у сіру тканину. Але це було байдуже. Головне він ще не провалив жодного із взятих ним замовлень.
   - Зі старим все гаразд?
   - Та хлопці захопили і сторожать, тільки куди він подінеться? Він же сліпий, нафіг!
   - Дивіться, щоб поки ми не розберемося з цими "клієнтами" жодне волосся з його голови не впало, - проігнорував бандита чоловік у плащі. Він мені потрібен у цілості та безпеці.
   - Та не торкнемо ми його, Скорпе, - знову почав Шмига. - Тільки якого демона він тобі здався?
   - Кретін, це може ви виконуєте одне замовлення за раз... - він несподівано замовк, ніби до чогось прислухаючись. - Починається. Приготувалися. І пам'ятайте, головне добути ту чорну сумку, яку везе баба, решта не має значення.
   Кивнувши, розбійники безшумно розсипалися лісом.
  
  * * *
  
   Я підвівся в стременах і обернувся назад. Місто, що принесло нам стільки проблем, вже зникло з очей. Погоні не спостерігалося, і ми, звернувши з пустельного гасцінца, в'їхали під склепіння лісу і, проїхавши приблизно з кілометр, поспішаючи, рушили ледь помітною стежкою. Якщо вже за нами піде погоня, то нехай вона пронесеться повз.
   Минулого вечора, обвівши навколо носа охорону складів, ми завернули на найближчу базарну площу, щоб запастися провізією перед далекою дорогою. Крім того, Змійка збиралася продати коня Шрама. Все одно як запасну одну її на всіх не вистачало, а зайві гроші нам би не завадили. Ми ж із Дунканом, домовившись зустрітися з іншими в заздалегідь обумовленому місці, зазирнули до зброяра. Близнюк шукав собі меч, замість знищеного в бою з гризем. "Не люблю вигнуте лезо", - сказав він мені. Вашому покірному слузі необхідно було поповнити амуніцію арбалета.
   В результаті я обзавівся двома дюжинами відмінних болтів, а також унікальною парочкою. Кожен із останніх встав мені вдвічі дорожче, ніж усі звичайні разом узяті. Але ця пара болтів того вартувала. Магічно зачаровані стріли, що вибухають наконечником, значно збільшили мій стрілецький потенціал, і тепер я сподівався, що ніякий ворожий захист не зможе встояти проти мого арбалета. Щодо Дункана, то він, перепробувавши купу мечів, так і не знайшов для себе більш відповідного, ніж той, яким уже володів. І хоча я серед асортименту коваля-зброяра помітив парочку дуже непоганих мечів з прямим лезом, де Кілморана чомусь вони не зацікавили. Втім, можливо, охоронець і правий, адже майстрові клинка якість зброї набагато видніша, ніж звичайному злодії.
   У зруйновану "Сновидіння/Мрію", яку після скоєного нападу наспіх покинули мої супутники ми, зрозуміло, повертатися не збиралися, подорожувати далі по вулицях міста, що все ще вирують і хвилюються, теж не було резону, тому ми і вирішили провести ніч за його північними. воротами, на заїзді за міською стіною. Добре, що там хоч місця для нашої п'ятірки знайшлися.
   У дорогу ми виїхали рано вранці, залишивши тільки заїжджий двір, що почав прокидатися. Судячи з карти, придбаної Річардом у когось на базарі, десь осторонь основного тракту був інший. Давно вже занедбаний, що йшов паралельно основному, він потім розгалужувався. Одна з доріг знову виводила мандрівників на шлях, за кілометр перед Аль-Ваді, черговим населеним пунктом на шляху до Аль-Асваду, а інша забирала далі на північ і вела до нині вичерпаних рудоносних шахт Савалан-діф-Гірат. Виходило, що, вийшовши на цей усіма забутий тракт, ми робимо зайвий гак, але коли на кону стоїть ваша безпека, думаю зайві п'ятдесят-сто кілометрів не грають великої ролі.
   І ось ми продиралися ледь помітною стежкою крізь буреломи і чагарник.
   - Слухай, а пам'ятаєш там, в Аль-Раміші, ти якось згадувала про легенду, яка чомусь існує тільки у вашій Імперії, - запитав я Джайну, відхиляючи гілку, що загороджує дорогу. - Щось там про грім...
   - Вражаючі громом?
   - Так! Що за така легенда?
   - Так люди називали тих шістьох, які здобули Око Азора з Гиблого місця.
   - А чому?
   - Напевно, через їхню зброю. Під час стрілянини воно гуркотіло, але, за словами наставниці, її вчитель свого часу розповідав, що воно чудово вражало супротивника на відстані. Я бачила одну з цих зброї, що збереглася з тих часів. Зараз воно зберігається у Кларисси, а решту чужинців тоді забрали разом із собою. Це дивовижне поєднання металу та дерева, Дік. І воно нічим не нагадує наші арбалети та луки, а ще має трохи інший принцип дії. Не думаю, що гномам колись вдасться створити таке. На жаль, зараз воно не працює, але за словами Кларисси, воно навіть не потребує стріл, і при цьому неймовірно скорострільного. А ще легко пробиває навіть іломітову броню.
   Ого. Швидкострільна зброя, яка не потребує стріл, і пробиває іломіт? Невже десь хай навіть у іншому світі ми люди за технологією змогли обминути винахідників-гномів? Неймовірно. Отже, нам є чого прагнути.
   - Цікаво, хотілося б подивитись на нього.
   - Може й побачиш. А ще може, навіть побачиш залишки їхнього "сталевого птаха".
   - Сталевий птах? - здивувалася Змійка.
   - Так. Так її назвали жителі рибальського села, які першими їх зустріли. Я бачила її проржавілі й покручені уламки. Зважаючи на все, це був якийсь дивовижний механізм, що дозволяє пересуватися повітрям. На ньому вони й прибули до нашого світу.
   - Мабуть, вони були могутніми магами, - промимрив я, переварюючи почуте.
   - Вони не були магами! - Джайна рукою прибрала з очей чілку, що замішалася. - Я ж уже говорила, що їхній світ не знає маги і її замінює наука та технології. Кларісса чула від вчителя, що там у себе вони вважалися воїнами. Якимось елітним спецпідрозділом... Напевно, саме тому Стувлінус і вирішив скористатися їхніми послугами.
   - Мда-а. Маг, мабуть, виявився не дурень.
   - Це був один із найбільших магів давнини. Навряд чи хтось колись зможе досягти його могутності.
   - Могутність не врятувала його від дурної смерті, - зневажливо пирхнула Змійка. - Яким би ти не виявився найбільшим, смерть не обдурити нікому. Рано чи пізно вона прийде по всі нами.
   Я насупився. Одного разу мені за допомогою того паладіна вже вдалося обдурити кістляву. Але я не став розповідати їм про це - коли-небудь вона знову прийде за мною і, напевно, тоді поруч не виявиться святого брата. Сподіваюся, що це станеться ще не скоро.
   - Допоможіть! - долинув до нас віддалений зойк звідкись із хащі. Я аж здригнувся від несподіванки.
   - Стережись! - тут же пролунав вигук Річарда, і близнюки одночасно відстрибнули у протилежні один від одного боку.
   Ведучи коней на поводі, ми йшли лісом, напевно, вже більше години, а через кілька хвилин, після того, як вийшли на занедбаний тракт, знову ж таки зазнали атаки. Та скільки можна? Це вже не смішно!
   Звикли більше покладатися на рефлекси, і довірившись близнюкам, я не витрачаючи час на міркування і непотрібні питання, миттю пізніше, стрибнув уперед і відразу відчув як за моєю спиною, щось просвистіло, а потім пролунали гнівно-обурені вигуки наших чарівниць. Завершивши акробатичне колесо, я кинув швидкий погляд назад - Джайну і Змійку накрила величезна ловча мережа, що звалилася звідкись зверху. Затримайся я хоч на долю секунди, і мені довелося б розділити їхню долю. Коні злякано розбіглися.
   Ну, просто чудово!
   Тим часом перекотившись один через голову, а другий через плече брати вихопили мечі і закрутили ними навколо себе, відбиваючи хмари стріл, що раптово взялися невідомо звідки, посипали на них.
   - Вперед! Уперед! Уперед! - пролунав командний вигук, і на дорогу з лісу вискочило кілька озброєних людей у сіро-зеленому маскувальному одязі. Нижні частини їхніх осіб переховувалися за хустками та пов'язками. Розбійники! Двоє з них, скинувши мечі над головою, кинулися в наш бік, інші натягували луки.
   Я пересмикнув затвор арбалета і потягнувся за стрілою, а Річард і Дункан один ліворуч праворуч тут же кинулися на перехоплення. Їхні доріжки перетнулися десь за пару метрів перед нападниками, і вони знову розійшлися з розбійниками, але тепер уже Річард був праворуч, а Дункан ліворуч, і загальна траєкторія їхнього руху нагадала літеру "Х". Нападники бандити зробили ще пару кроків і впали мордами в багнюку.
   - Стра-а! - пролунав той самий командний голос і бандити, що залишилися, піднявши луки, дали по близнюках ще один залп. Якби не було попереду братів, нам трьом, довелося б погано, але, вкривши нас за своїми спинами, швидко і злагоджено обертаючи мечами, майстри клинків відбили і цей смертельний рій стріл, а потім кинулися на здивованих розбійників.
   Поки близнюки зналися на горі стрілками я, не бачачи можливої мети для стрілянини, викинув арбалет і, вихопивши з-за пояса кинджал, кинувся на допомогу до Джайни і Змійки, що заплуталися в мережі. Але тут звідкись зверху на мене обрушилося щось важке, поваливши на землю і обпікши мені бік. І майже відразу воно було зметено потужною повітряною хвилею. В очі на мить вдарило яскраве світло.
   Я підняв голову. Навколо Джайни та Змійки виникла велика жовта сфера. По її зовнішній поверхні на землю уривками сповзало те, що залишилося від ловчої сітки. Джайна заклала паси, і сфера відразу пропала. Ельфійка вихопила меч і зайняла оборонну стійку біля чарівниці, вишукуючи можливу загрозу.
   Я обернувся. За два кроки від мене на землі оглушений магічною світловою хвилею мляво ворушився один із розбійників. Напевно, той самий, що так підло зістрибнув з найближчого дерева. Я перекотився на спину, схопив арбалет, що лежить поблизу, і не дав піднятися мерзотнику, всадивши в нього болт. Який же я везунчик - це просто диво, що зброя не розрядилася при падінні.
  
  * * *
  
   Такого повороту подій той, кого називали Скорпіоном, не очікував. Ні. Він, звичайно ж, знав, що ті за ким він полює не простий видобуток і раніше примудрилися завалити могутнього мага, але вони з хлопцями теж не ликом шиті і свого часу їм також доводилося стикатися з магічною братією. Тим більше прикрим виявилося для вбивць зазнати фіаско.
   Можливо, слід відразу ж, як він побачив " клієнтів " , змінювати плани. Відповідно до отриманого ними замовлення жертв мало бути п'ятеро: два солдати, літній маг, воїн і світловолоса дівчина і вони повинні були сьогодні вранці проїхатися цим занедбаним трактом. То що не так?
   Он трактом, ведучи коней на поводі, поспішаючи, йдуть п'ятеро. Серед них: два солдати, схожі один на одного (дивно, що про цей прикметний факт сам замовник не згадав), якийсь тип у чорному, що цілком може зійти за воїна, і світловолоса дівчина в червоній куртці. Відсутній лише літній маг, але зате була чорнява дівка-ельф в зеленому чоловічому одязі (на вигляд магічка). Та ще й через плече її світловолосої супутниці перекинута чорна сумка. Цей додатковий штрих і розвіяв усі сумніви, тому він дав сигнал до атаки. І ось тепер із гіркотою змушений спостерігати, як вся операція котиться у прірву.
   Спочатку солдати і воїн виявили воістину ельфійську спритність, ухилившись від скинутої на них ловчої сітки. До речі те, що люди вислизнули, а ось сама ельфійка попалася. Потім знову ж таки близнюки-солдати стрімко розібралися з мечниками, що їх атакували, і зайнялися стрілками. Звичайним солдатам із регулярних султанських військ створити таке явно не під силу! Він уже знав це.
   На мить здалося, що ситуація змінюється, коли воїна, який кинувся на допомогу магічці, що заплуталася в мережі, майстерно вивів з гри Шмига, що зістрибнув з гілки. Але тут сповита чарівниця примудрилася якось створити заклинання, що знищило сітку і відкинуло з воїна нападника. А потім і сам він, схопивши арбалет, пристрелив кривдника.
   Скорпіон обернувся. Там, приховані від інших бандитів заклинанням невидимості, нетерпляче переступали з ноги на ногу двоє. Його "козирі". Його "клешні".
   - Ну що? Наша черга? - спіймавши погляд лідера, спитав один із убивць.
   - Так! - кивнув той.
   - Нарешті! - радісно видихнув другий і, вихопивши мечі, невидимки попрямували до місця бою.
  
  * * *
  
  
   Нову небезпеку Річард відчув майже відразу ж, лише на мить випередивши амулет, що спалахнув. Стандартне оснащення Алого Дракона, яке заступило на чергування, яке колишні охоронці Імператора свого часу розсудливо не здали, повсюдно попереджав про ворожу магічну атаку. Де Кілморан, що стояв серед мертвих лучників, рефлекторно відскочив убік, щось просвистіло поряд і лише чиркнуло по броньованій тканині на передпліччі.
   - Дунк! - попередив крикнув Річард, змахуючи мечем навколо себе. Клинок близнюка розсік порожнечу.
   - Теж! - ствердно озвався той, з півслова зрозумівши брата, і майже відразу відскочив, закружлявши в піруеті. - Коло!
   Близнюки швидко скоротили дистанцію між собою, і тепер, притулившись спинами один до одного, скинули мечі, вишукуючи невідому загрозу.
   - Звідки? - спитав молодший.
   - Не зна... - Річард не договорив. - Геть!
   Брати знову закрутилися дзиґою, йдучи (один ліворуч інший праворуч) з-під незримої атаки. При цьому Річард ще раз змахнув мечем, вклавши в удар інерцію піруета. Пролунав короткий вигук досади, і клинок близнюка забарвився червоною кров'ю.
   - Невидимки, - вражено видихнув Дункан, не вірячи своїм очам. І одразу щось стрімко чиркнуло по його броні. Поруч хтось тихо вилаявся.
   - Джайна! - заволав Річард, і в його голосі вперше прорізалися тривожні нотки. Він скинув меч у захисному блоці, орієнтуючись лише по свисту розсіканого повітря, і тут же пролунало дзвінке брязкіт клинків, що зіткнулися.
   Чарівниця на крик брата зреагувала миттєво. Швидко перервавши якесь творене зараз заклинання, змахнула руками і щось прошепотіла. Майже тут же, повітря навколо близнюків пересмикнулося, попливло, і поряд з ними проявилися дві одягнені в сіро-коричневі озброєні постаті. Одна крадучи заходила до Дункана ззаду, друга, мабуть, зневірившись прикінчити старшого близнюка в ближньому бою, цілилася в нього з арбалета.
   Побачивши, нарешті, своїх супротивників близнюки тут же перейшли в контратаку, а болт Річард, який летів у нього, як і слід, очікувати, просто відбив. Стрілець відкинув розряджений арбалет і знову взявся за меч.
  
   * * *
  
   Побачивши, що його маскувальне заклинання розвіялося, Скорпіон вилаявся. Справи у бандитів ставали дедалі гіршими і гіршими, а їх новий супротивник на перевірку виявлявся все краще і краще. До того ж світловолоса дівчина теж виявилася чарівником. Причому не слабким магом, а куратор із гільдії про це не зволив навіть заїкнутися.
   "Повернуся - приб'ю гада!", подумав Скорпіон, і вирішив, що настав час вступати в бій "важкої кавалерії". Він поклав ліву руку на праве зап'ястя, заплющив очі і зосередився. Відчувши необхідну пульсацію активованого рунного браслета, ватажок розкрив повіки.
   Долоня і частина зап'ястя з одягненим на нього артефактом світилися фіолетовим. Задоволено кивнувши самому собі, він, відвівши руку трохи назад, раптом різко викинув її вперед, ніби завдаючи удару. Мерехтливий червоно-синій заряд зірвався із зап'ястя і кинувся у бік чарівниць.
   Вбивця знав, що від заряду немає порятунку. "Плювок драколіска", подібно до дії його реального не магічного прототипу зі звичайною бронею, пробивав практично будь-яке захисне заклинання, навіть настільки потужне як "Полог невразливості". А вже про такі стандартні як "Магічна мантія" або "Броня мага", якими здебільшого користувалися маги, навіть не йшлося.
   Потріскуючи, куля швидко скорочувала дистанцію.
  
   * * *
  
   Нападники були дива як хороші, скажу це без таємниці, і опинись на місці близнюків я, покійний нині Шрам або Змійка, ця парочка нас би миттю нашаткувала на дрібні шматочки. Але при всьому своєму мистецтві до майстрів клинка вони все ж таки не дотягували. А тому, втративши свою невидимість, тут же втратили і всю свою перевагу, і, дуже скоро, практично одночасно, вирушили на Похмурі рівнини. Туди їм і дорога, до речі!
   Щось фіолетове промайнуло на краю мого поля зору. Я обернувся і побачив потріскуючий згусток, що летить у нас з кущів. Ні Змійка, ні Джайна не встигали нічого зробити, тому я стрибнув на явно не віщує їм нічого гарного шар.
   Тепер я розумію, що чинив безглуздо, і мої не до кінця розвинені здібності антимага не могли повною мірою захищати якогось злодія від ворожих заклинань, але тоді мене бавила сама думка про те, що вогнешари, блискавки та інші магічні штучки на мене коханого не діють. І тому я бездумно ігнорував їхні дії.
   На моє щастя того разу аура, що нейтралізує магію, спрацювала, і чужорідна куля розвіялася, як і всі її побратими до цього.
   Перекотившись через плече після приземлення, я перевів погляд туди, звідки він прилетів і побачив силует, що майнув серед гілок. Джайна теж помітила атакуючого і вдарила по кущі блискавкою. Але там уже не було нікого. Помітивши дії сестри, близнюки кинулися до гілок, що димилися.
   - Пішов, - досадливо констатував Дункан. - телепорт.
   - Чи можна простежити за спектральним слідом? - запитав Джайн Річард.
   - Ні, - сказала та зосередившись. - Щось блокує сканування та швидко розвіває слід. - Вона подивилася на всі боки - Ось це!
   Я глянув у вказаному напрямку і побачив устромлений у ближній стовбур кинджал з фігурною рукояткою, виконаною у вигляді скорпіона. Його клешні утворювали химерну гарду, а короткий шип на кінці оголовка ручки заміняв жало. Очі скорпіона знущання моргали червоним світлом. Мені стало страшно.
   Дункан підійшов і потягся до клинка, але, не завершивши рух, запитливо глянув на сестру.
   - Можна, - кивнула та. - Заклинання не є небезпечним.
   Близнюк ривком висмикнув кинджал, і очі відразу погасли. Дункан покрутив трофей у руці і схвально свиснув.
   - Гарна зброя.
   - Скорпіон! - Видихнув я. - Змійко, у що ми цього разу вляпалися?
   Ельфійка насупилась і знизала плечима.
   - Знайома штука? - насторожився Річард.
   - Та ні. Начутний просто. Скорпіон - таємничий вбивця із Сірої гільдії. Кращий з кращих. У певних колах, - я багатозначно обвів очима обличчя своїх супутників, - про нього схиляють легенди. Говорять, що він ще не провалив жодного взятого замовлення. Залишити такий меч на місці вбивства - це його фірмовий почерк.
   - А ще, - вставила Змійка, зиркнувши на близнюків, - що він якось завалив навіть паладина. І Святе Братство оголосило його ворогом номер один.
   Втім, останнім часом я, на власні очі побачивши інквізиторів, не дуже й вірив. Але ж хто знає. Може це не просто мотоцикли?
   - Ми теж завалимо, якщо ще раз сунеться. Так, Річі? - підбив плечем Дункан брата.
   - Так, - якимось дивним голосом заявив той.
   А мені згадався загадковий арбалетний болт, який мало не прикінчив мене в Ель-Саграні. Хтось же всадив його в мене. Невже це була робота Скорпіона?
   Раптом до нас долинув глухий стогін. Дункан першим рвонув на звук. Ми здивовано перезирнулись і кинулися слідом.
  
  
   * * *
  
   Елементаль виник як завжди несподівано. Сідлавши коня Лінг його не викликав, а тому відразу ж насторожився. Проте елементаль з'явившись, тут же зник, і поки ассасин розмірковував над незрозумілою поведінкою свого недавнього помічника, на підлозі стайні, розкидавши сухі палички соломи і зерен вівса, що прокидався, закрутився невеликий вихор порталу.
   Відточеним рухом Лінг скинув свій тризарядний арбалет і взяв на приціл магічний диск, що швидко зростав.
   - Знову хочеш мене, прикінчити? - пролунав знайомий голос архімага.
   - А вийде? - з іронією спитав убивця, не прибираючи арбалета.
   - А як гадаєш? - парирував Морзус, виходячи з порталу.
   - Навіть думати не буду. Інакше хтось мені заплатить. - Лінг опустив арбалет і кинув короткий погляд на руки архімагу - вишень не було, але їхнє місце змінило вже надкушене величезне червоне яблуко.
   - Саме мій хлопчику. Саме.
   Лінг скривився, він не любив зайву фамільярність, але від сірого кардинала її доводилося терпіти. А що поробиш?
   - Яблуко будеш? - раптом видав Морзус, і в другій руці матеріалізувалася точна копія червоного фрукта.
   - Давай! - несподівано для себе асасін вирішив зіграти за правилами візира.
   - Тримай.
   Червоний плід, описавши дугу, з ідеальною точністю приземлився у простягнуту руку. І тут напівельф зрозумів свою помилку. Ось лайно! Тепер уже не відвертаєшся - доводилося з'їсти фрукт, а якщо...
   Піднісся яблуко до носа, Лінг обережно принюхався. Начебто справжнє...
   - Не бійся. Не отруєне, - усміхнувся Морзус, наче прочитавши думки. - Справжнє. Із власного саду. Особисто виростив.
   Ага, як же справжнє. Двох абсолютно однакових яблук не буває, - приречено подумав убивця, дивлячись як маг із насолодою відкушує від свого величезний шматок.
   "Ех, була, не була!" - вирішив асасин і все ж таки зробив обережний надкус. Якщо вже архімаг не захотів розлучатися з грошима і задумав таким чином прикінчити Лінга, то той факт, чи з'їсть асасин запропоноване йому отруєне яблуко, чи ні, не зіграє великої ролі. Візирю по будь-якому не складе труднощів позбутися півельфу.
   Плід виявився солодким і напрочуд смачним. Лінг сам не помітив, як з'їв половину.
   - Смачно?
   - Мгм.
   - А що з рукою та з обличчям?
   - Та так. Подряпався.
   Морзус усміхнувся і за звичаєм різко змінив тему розмови.
   - Як у нас просуваються справи зі злодієм?
   - Порядок. Я закінчив Павука.
   - Так? - архімаг, здавалося, щиро здивувався. - А ось мій повітряний друг повідомляє, що наш друг ще живий. Саме тому я тут.
   Шматок застряг у Лінга в горлі і ассасин зайшов кашлем.
   - Як так? - нарешті видихнув він. - Я ж особисто всадив у нього отруєну отрутою мантикори стрілу. Після такого пострілу ніхто не виживе.
   - Ти забуваєш про паладіна. Святий брат висмикнув його з того світу.
   Лінг вилаявся! Знову прокол.
   - Гаразд, наступного разу він мене не втече!
   - Не поспішай. На ось, - Морзус простяг Лінгу невеликий білий предмет, що матеріалізувався в його долоні.
   - Що це? - спитав асасин, крутячи в руках майстерно виліплену жіночу фігурку, що стиснулася в клубок.
   - Це те, що прикінчить Павука. Зламай її, коли опинишся поруч із злодієм та його приятелями. Чим меншою буде відстань між тобою та Павуком, тим більше шансів, що ти їх знищиш. Зрозуміло?
   - Так. А що станеться? - насторожився Лінг.
   - Їх атакує моторошний монстр, а для тебе на пару секунд відкриється невеликий портал, стрибай у нього, якщо не хочеш, щоб тебе спіткала їхня доля.
   - І куди приведе цей портал?
   - У безпечне місце, звичайно, - огризок яблука розчинився в руці Морзуса. - Все ясно?
   - Так.
   - Є питання?
   - Хто ще полює на Павука, крім паладина?
   - В якому сенсі? - не зрозумів Морзус.
   "Ага. Значить, ти все ж таки не такий вже всемогутній і всезнаючий, візир", - про себе посміхнувся напівельф, не дивлячись, шпурнувши свій огризок яблука в годівницю. Зіткнувшись із дерев'яним бортиком, той м'яко приземлився до купи вівса.
   - А твій елементаль хіба тобі не доповідав? - запитанням на запитання відповів ассасин.
   - Дух повідомляє лише про те, про що його спитають. - Архімаг виявився настільки вражений новиною, що навіть не помітив зухвалої витівки найманого вбивці. - Давай кажи, що там із злодієм не так?
   Лінг розповів усю ту історію, свідком якої він з'явився в Ель-Сагран. Морзус слухав мовчки, обличчя його залишилося неупередженим, але напівельф все ж таки зрозумів що те, про що він повідав Морзусу, стало для того повною несподіванкою.
   - Цікаво... - задумливо потяг маг. Він ступив до порталу і обернувся. - Гаразд. Я займуся цими переслідувачами, а ти прибери Павука.
   - Зрозумів.
  
  
  Розділ шостий
  
  Супутник
  
   Ідучи за спиною охоронця десь попереду між стовбурами і кущами, ми несподівано вивалилися на невелику галявину. Судячи з прим'ятої трави, вона колись служила табором для тієї лісової банди, що так невдало для себе атакувала нас.
   Дункан уже стояв у центрі галявини з оголеним мечем і насторожено озирнувся. Біля його ніг валялося два трупи. Підкоряючись сигналу Річарда, що настав, ми тут же завмерли і стали прислухатися.
   - Чуєш когось? - прошепотіла Змійка чарівниці.
   - Ні!
   - Я теж.
   Нарешті Дункан зробив нам призовний жест і розслабився. Все чисто.
   - Миле містечко! - озирнувшись, промовила Джайна.
   - Було колись, - кивнув я, глянувши на парочку мерців біля ніг близнюка. Груди кожного з них перетинали ідеально рівний розріз, а по землі, повільно вбираючись, розтікалися калюжі крові. Річард теж звернув увагу на трупи і якось по-особливому глянув на брата. Чи не молодший перевершив старшого?
   - Ну і хто стогнав?
   Я знизав плечима, Дункан же попрямував до чогось видимого тільки йому.
   - Думаю, зараз ми це і дізнаємося, - подав голос Річард і рушив слідом. Ми, звичайно, за ним. Молодший із Кілморанів зупинився і присів біля якогось пакунка, якого я раніше не помітив.
   Наблизившись, ми побачили, що це ніякий не згорток, а довговолосий літній чоловік. Очі бідолахи були зав'язані широким поясом, а зап'ястя рук стягнуте грубою мотузкою. У сіру брудну хламіду, з синцем на обличчі він уявляв із собою не найкраще видовище.
   Почувши наше наближення, людина насторожилася і повернула голову в наш бік.
   - Хто тут?! - вигукнув він.
   - Все скінчилося! - Не бійтеся, - сказала Джайна. - Ми друзі! Ви у безпеці!
   Тінь полегшення ковзнула по обличчю бранця.
   Тим часом Дункан витяг ножа і, присівши поруч, перерізав мотузки на руках. Людина тут же почала розтирати зап'ястя. Про те, щоб зірвати з очей пов'язку, що їх закриває, він навіть не подумав. Зате подумав Дункан, і доки Річард стояв на сторожі, вдивляючись у навколишні кущі, швидко стягнув пояс і відразу, коротко вилаявшись, відсахнувся.
   Мої брови здивовано поповзли вгору, Джайна здивовано охнула, а Змійка лише хмикнула. У бранця не було зіниць, і з худого обличчя на нас дивилися одні більма.
   - Сліпий! - мимоволі видихнув я.
   - Зате я добре чую, - уразливо промовив в'язень бандитів, який, мабуть, давно вже звик до того ефекту, який він справляє на інших. - Чи можу я отримати свій пояс назад?
   - Вибачте... - збентежено буркнув Дункан і, підібравши відкинуту раніше тканину, винувато опустивши очі, простяг її сліпому.
   Я подумки порадився тій безглуздій ситуації, в яку потрапив наш друг - Не люблю холоднокровних типів. Не люблю, але все ж таки захоплююся.
   - Дякую, хуртовина - прошепотів старий, звичним рухом зав'язуючи пояс на потилиці.
   - Ну і якими долями вас занесло у ці місця? - скосивши одне око, спитав Річард.
   - Не знаю, про які місця йдеться, в'юноша, бо сліпий, як кріт... - почав старий. Я мало не пирснув. - Я їхав з ярмарку додому, коли на мене напали ці шакали... - він комусь погрозив кулаком.
   - Один? - здивувалася Джайна.
   - Ні вже знаємо справу. Із двома приятелями...
   - І де вони зараз? - насупився Річард.
   - Не знаю... Втекли, мабуть...
   Або мертві - зазвичай лісові розбійники свідків не залишають. Відверто кажучи, я навіть не міг уявити як цей тип, та ще й був сліпим, зміг пережити напад. Адже за всіма правилами "темної справи" його мали прикінчити насамперед. А судячи з того, як бандити обійшлися з нами, можна зробити висновок, що з жертвами вони особливо не церемоняться. І якщо вони залишили діда в живих, значить, чимось він виявився їм цікавим. Ну не вірю я в те, що їм знайома жалість. Не вірю, хоч ріжте!
   - Діду, щось недомовляє, - стоячи за спиною старого одними губами прошепотів я Річарду. Той згідно кивнув.
   - І де ви живете? - поцікавилася Джайна.
   - У Кірці.
   Хм. Дивна назва для села.
   Чарівниця запитливо зиркнула на мене. Я знизав плечима - бувати в цій частині Азмура мені ще не доводилося, оскільки доки ми не стали працювати на Морзуса, основним місцем нашого ремесла були Столиця та навколишні міста.
   Річард розгорнув карту і почав її вивчати.
   - Гірницьке село, розташоване біля підніжжя Савалан-діф-Гірат, - нарешті видав він. - Далі тракт розгалужується. Якщо поїдемо прямо, то вийдемо на Аль-Ваді, а потім і на Аль-Асвад, якщо ж заберемо на південь, то якраз потрапимо до Кірки.
   - Саме так, - кивнув головою старий.
   - Хм ... Віддалене місце. Можна перечекати всю цю негоду, - прикинула Джайна.
   - А на мене так краще чухати вперед! - видала незвичайно мовчазна сьогодні Змійка.
   - І кинути його тут одного? - скептично підняла брова Джайна.
   - Якщо візьмемо, він стане для нас лише тягарем, - ельфійка анітрохи не зніяковіла, що старий чудово чує її слова.
   - Не кидайте мене тут одного, молоді люди, - помолився старий.
   Дункан запитливо глянув на Річарда.
   - Давай, батьку, вставай! - Дункан простяг руку. Сліпець сперся на неї і підвівся.
   - Що від вас хотіли розбійники? - спитав я.
   - Не знаю... Ми везли виторг. Мабуть, вирішили пограбувати, шакали...
   "Наліт на звичайних селянських торгашів? Звичайно, можливо... Але тільки Скорпіон на все це ніяк не вписувався? Дідусь, щось темнів!"
   - Якщо не хочете, щоб ми вас тут покинули, скажіть правду! - ніби прочитавши мої думки, грізно висловився Річард. Джайна несхвально зиркнула на нього, але все ж таки промовчала.
   - Я кажу правду! - забелькотів старий. - Ми везли виручку...
   - Серед нападників і нас виявився професійний вбивця екстра-класу. Я не думаю, що сума, яку ви везли, зацікавила б його! - у лоб кинув я. - Чому на вас напали?
   - О! - Зрозуміло видихнув старий. - За їхніми розмовами, я зрозумів, що вони на когось чекали, - він трохи помовчав. - Ми, мабуть, опинилися не там і не в той час...
   - Чекали? - перепитала Джайна.
   - Так! Якусь світловолосу дівчину та чотирьох її супутників.
   "Оп-паньки! Гаразд, нехай нас переслідують - це ще терпимо! Але нам же ще й на дорозі засідки влаштовують! Немов заздалегідь знаючи, де ми опинимося в наступний момент! Хаос! А рішення, їхати не основною дорогою, а покинутим трактом було прийнято нами лише сьогодні вранці!".
   Ми ошелешено переглянулися. Схоже, всіх нас відвідала та сама думка.
   - Треба якнайшвидше забиратися звідси, - озвучила її Змійка. - Якщо противник уміє передбачати майбутнє, то він, напевно, передбачав і той факт, що засідка провалиться.
   - Згоден, - кивнув Річард. - Джайно, склич коней.
   Там, на дорозі до Ель-Саграна, коли ми зіткнулися з паладином, і наші коні в страху розбіглися, Джайна за допомогою спеціального заклинання "Повітряної стіни" змусила їх повернутися. Тепер де Кілморани мабуть знову збиралися використати цей спосіб.
   Старий схопив мене за рукав.
   - Молодий чоловік, якщо вам не важко, подивіться, будь ласка, по окрузі, десь тут має лежати і моя клюка.
   - Гаразд, зараз...
   Я подивився на всі боки і помітив предмет, про який йшлося. Довга різьблена жердина з химерно вигнутим кінцем лежала неподалік того місця, де ми знайшли старого. Я підібрав палицю і мимоволі свиснув. Назвати цю річ клюкою в мене б язик не повернувся, бо палиця виявилася воістину філігранною роботою. Звичайне дерев'яне держак одним зі своїх кінців химерно згиналося, чимось, нагадуючи хвіст дракона або мантикори, а інший кінець жердини, приблизно на довжину долоні дорослої людини виявився оббитий металом.
   Я підкинув палицю на руці - легкий і, судячи з кількох неглибоких подряпин на держаку, на диво міцний.
   "Та такий палиця можна мати якомусь магу або жерцю. А не звичайному селянинові".
   Жестом я покликав Змійку і показав їй свою знахідку.
   - Ну що скажеш? - одними губами прошепотів я.
   - Старого? - вражено видихнула вона теж губами.
   Я згідно зморгнув.
   - Магія є?
   Вона поклала руку на палицю, заплющила очі і зосередилася.
   - Звичайна палиця.
   - А сам старий?
   Ельфійка глянула на старого пильніше.
   - Не маг точно.
   - Ну гаразд, - я попрямував до старого і простяг йому палицю.
   - Ця?
   Старий взяв, дбайливо обмацав палицю, і обличчя його осяяла посмішка.
   - Вона сама. Гарна, правда?
   - Не те слово. Чудова робота.
   - Це подарунок від сина, - у його голосі зазвучали нотки гордості. - Взяв для мене перші свої гроші...
   - Любить вас, напевно.
   - Душі не чує. Я його багато чого навчив.
   - А де зараз ваш син?
   Старий знизав плечима.
   - Наймає десь.
   - Він у вас найманець? - здивувався я.
   - А що такого? Я теж, колись наймав, - він скинув палицю і на кілька секунд став у бойову стійку, чим тут же насторожив близнюків, що нишпорять по галявині. Вони вже збиралися рушити до нас, але Джайна, яка завершила своє заклинання і тепер чекаючи коней, що уважно прислухається до нашої розмови, негативно похитала головою.
   Тим часом сліпець, який не помітив зробленого ефекту, майже відразу зігнувся і, схопившись за спину, охнув. Палиця мало не випала з рук.
   - Ах, ти демон! - скривився старий. - Старий я став для таких фокусів... Вибачте, молоді люди.
   - Та нічого... Буває, - я підтримав старого під руку. - Може, вам краще сісти?
   - Дякую. Але немає. Це скоро мине.
   - Значить, ви наймали? - продовжив я. обережно відпустивши старого.
   - Так. Наймував, - він зітхнув. - Поки що зір у бою не втратив...
   - Шкода.
   - Та гаразд, - старий відмахнувся. - Все в минулому... Я не шкодую ні про що. Зате я побачив такі країни і побував у таких колотнечах, у яких навряд чи вдавалося або вдасться побувати комусь ще.
   "Так як сказати... Як сказати... Думаю, що ті колотнечі в які потрапив я теж не кожному випадають. І відчуваю, що це тільки початок...".
   - Віз! - раптом пролунав з протилежного краю галявини окрик Річарда. Він відкинув кілька зрізаних маскувальних гілок, і перед нами постала звичайна дерев'яна відкрита візок. У ній лежало два трупи в селянському одязі. На грудях у кожного розпливлося по плямі засохлої крові. А ось і зниклі супутники сліпого.
   - Діду, мені дуже шкода, але твої товариші мертві.
   Старий лише смиренно зітхнув.
   - Значить, воля Небес.
   - Грошей немає, - знову подав голос Річард, обшукавши візок і тіла.
   - Напевно, хтось із розбійників привласнив, - зауважила Змійка і пустотливо глянула на мене. - Помародерничаємо, Діку?
   Я глянув на Джайну.
   - Ні. Без мене...
   - Ну, як хочеш, - знизала плечима ельфійка і, схилившись над найближчим трупом лісового розбійника, почала ділово обшукувати його тіло.
   - Ех. Молодість, молодість... - задумливо потяг старий.
   - А вас як звуть? - Запитала Джайна.
   - У молодості мене називали Кінос, юна леді.
   Я скинув брову. Хоча я й не знаю старшої мови, але це слово мені було добре знайоме - назва химерного ножа нічних ельфів. Дуже цікавий дідок нам попався.
  
  * * *
  
   "Хто ж ви такі?" - думав візир, задумливо крокуючи довгим коридором старої, давно всіма занедбаної вежі. При його наближенні вмонтовані в стелю вздовж всього коридору тьмяно-миготливі жовті кристали, наче зраділи, що про них нарешті згадали і дозволили знову виконати свою функцію, яскраво спалахували, освітлюючи територію перед архімагом. А потім, після того як Морзус залишав зону їхнього світлового покриття, згасали, занурюючи коридор у звичайну для вежі напівтемряву і дозволяючи спалахувати вже своїм сусідам. - "Що вам треба від мого злодія?"
   Супроводжується світлом, що переміщається коридором, архімаг дійшов до невеликої окованої залізом напівкруглої одинокої двері. Позолочене кільце ручки облюбувало запилене павутиння, в кутку якого засохлим грудочкою висів її мертвий господар. Маленький ткач не зміг збагнути вчасно, що в цьому зачарованому коридорі йому не знайти собі здобич.
   Морзус, який не звернув на павутину увагу, якийсь час постояв перед перешкодою, перебираючи в думці можливі варіанти заклинання. Давно він сюди не заглядав. Дуже давно. Нарешті, мабуть, прийнявши рішення і кивнувши самому собі, він щось прошепотів і доторкнувся пальцем до непідвладного часу деревини. Підкоряючись заклинанню, двері зі скрипом відчинилися, і старий маг ступив у приміщення. І тут же закашлявся від вікового пилу, що зминув у повітря, м'яким килимом покриває підлогу.
   Візир прошепотів чергове заклинання і вітерець, що раптово налетів казна-звідки, вимів увесь пил у коридор і сірою хмаринкою поніс її до далекого виходу. Закінчивши з чищенням, Морзус озирнувся.
   Як завжди, кімната була порожня, і тільки в її центрі височіла невелика колона, виконана у вигляді людської руки по лікоть, що ніби вилазила з кам'яної підлоги. На розчепірених пальцях кисті лежало срібне неглибоке блюдце. Відчувши присутність живої істоти, та ще й не обділеної магією, у блюдце весело спалахнув вогонь.
   Морзус сунув руку у вишитий бісером мішечок, що висів на поясі і, вийнявши звідти жменю магічного піску, кинув її в полум'я. Вогонь радісно затріщав, і піднявся до самої стелі, а через деякий час набув форми дуже старої людини з довжиною окладистої бородою, густими бровами та орлиним профілем.
   - Ти? - здивовано видихнув чоловік у полум'ї.
   - Я! - кивнув Морзус. - Давно не бачилися, вчителю.
   - Давненько... - погодився примар давно померлого мага. - Забули ви старого. Зовсім забули... - у голосі зазвучали скривджені нотки.
   Візир знизав плечима. Він знав, що ці нотки лише ілюзія. Ілюзія, як і вчитель. Старому в останні роки здебільшого стало начхати на своїх адептів. Він уже не вірив у те, що навіть, незважаючи на той унікальний талант, за яким він і підбирав собі підмайстрів, хтось із них зможе колись досягти його могутності.
   - Ми змінилися, - коротко буркнув Морзус.
   - Правильно, - посерйознів Великий, і відразу перейшов до справи. - Що тобі треба, Восьмий?
   Морзус скривився. Його, на відміну від друзів, завжди дратувало те, як Стувлінус називав своїх учнів. Перша, Друга, Восьма, Дванадцята... Начебто вони були не живі люди, а якісь бездушні тварюки.
   - Питання виникли, учителю.
   - Ну давай. Задавай, - поблажливо озвався привид. - Я створений саме для цього.
   Давним-давно, здається у минулому житті, Великий створив зліпок зі свого розуму і помістив його в це магічне блюдце, щоб воно допомагало його недбалим учням мудрими порадами, і щоб вони не відволікали його під час його магічних досліджень. Минуло століття, Великий давно вже помер, а його дітище, непідвладне невблаганному часу продовжувало існувати. Хоча тепер мало хто з колишніх учнів приходив до нього за порадою. Фактично з часу загибелі Стувлінуса Морзус виявився другим з тих, хто звернувся до мудрості свого наставника. Але сам візир про це, певна річ, не знав.
   - Що вам відомо про "чорного мисливця?"
   - А що? Чи не хтось із вас недоумків, нарешті зацікавився Небожниками? - щиро здивувалася примара.
   Візир проігнорував "здивування".
   - Відповідай на питання!
   - Гаразд, не гарячкуй, Восьмий. Ти ж знаєш, що я не можу ухилитися від цього питання. Чорний мисливець виходить? Ну, дай подумати...
   Кілька хвилин істота в полум'ї мовчала, мабуть, перебираючи архіви своїх знань. Морзус терпляче чекав. Нарешті істота заговорила.
   - Демон із самих глибин Безодні. Чорний як ніч та небезпечний як клинок кинджала. Був одним із найближчих поплічників Азора і був убитий Ландазаром останніми роками Війни.
   - Це я знаю, - кивнув головою Морзус. - Що ще?
   - А що ще? - здивувався привид.
   - Як він міг воскреснути, якщо Лорд Вранці його вбив!
   - Він не міг воскреснути!
   - Я маю свідок, якому можна вірити. Він стверджував, що зіткнувся з тварюкою, за описом схожою на "чорного мисливця"!
   - Я не знаю, що бачив твій "свідок", але він не міг бачити демона. Якщо все те, що ти мені розповів, виявилося правдою, то ми б тут із тобою не розмовляли!
   - Як це?
   - Мисливцеві було ненависне все живе. Якби твій свідок зіткнувся зі справжнім чорним мисливцем, він би не зміг тобі розповісти про зустріч.
   - І що? Значить мій чоловік брехун?
   - Не обов'язково...
   - Поясни.
   - Це могла бути звичайна ілюзія. І твого "свідка" ввели в оману.
   - Виключено - замотав головою візир. - Він зовсім не такий простий і не купився на обманні чари. А якби це все ж таки трапилося, то, як і раніше, твій варіант не проходить! Бо я прочитав його мозок! Він справді бачив те, що описував. І то була не ілюзія! Мене вже в оману, бачене їм не ввело.
   - Тоді хтось просто створив монстра, зовні схожого на чорного мисливця.
   - Таке можливо?
   - Запитай Одинадцятого.
   - А до чого тут Одинадцятий? - здивовано скинув брови візир.
   - Він займався цими дослідженнями.
   - Побий тебе грім, старий! - вперше втратив самовладання Морзус. - А раніше ти про це не міг сказати!
   - Ти не питав, - усміхнувся привид.
   - І він досяг успіху? - втомлено зітхнув заспокоєний архімаг.
   - А як ти думаєш?
   Слова розлютованого візера потонули в гучному реготі примари.
  
  * * *
  
  
   Скрипучи осями, віз, брязкіт і підстрибуючи на купині, повільно тяглася покинутою дорогою. Я сидів на козлах і, тримаючи в руках віжки, правив запряженою рябою кобилою. Джайна зі старим і Змійкою розташувалися в возі і щось тихо розмовляли. Я прислухався. Сліпець розповідав чергову байку зі своєї бойової молодості.
   Поляна і бандити, що напали на нас, залишилися вже далеко позаду. Нещасних селян ми, певна річ, поховали, а от тіла розбійників так і залишилися лежати вздовж тракту. Не заслужили мерзотники людського до них ставлення. Кинути сліпого одного посеред лісу, ми, звичайно не змогли. Точніше не змогла Джайна, нам із Змійкою було здебільшого все одно. Ну, принаймні, ельфійці точно байдуже.
   Оскільки сліпий старий їхати верхи не міг, та й коней зайвих у нас не виявилося (А вже як розбійники опинилися в лісі - гадки не докладу. Мабуть, телепортувалися), то довелося комусь із нас пересідати на воз. З Змійки кучер нікудишній, з Джайни тим більше, тому що близнюки виконували у нас функцію ескорту, то в результаті козли дісталися мені.
   Втім, я був цьому навіть радий. Ну не звик я до верхової їзди. Не мій це коник. Вибачте за каламбур. Як виявилося, прекрасна половина нашої компанії теж не дуже любила верхову їзду і незабаром до нас з Кіносом перебралися і Джайна зі Змійкою. Чи треба згадувати, що я був радий удвічі?
   Наші три коні, прив'язані до заднього борту воза, бігли слідом, і лише близнюки, як і раніше, сиділи в сідлі, уважно вивчаючи дорогу попереду та по краях. Але я не думаю, що нам знову влаштують засідку. Хто б не стояв за недавнім нападом навряд чи він із тих, хто двічі наступає на ті самі граблі.
   Хоча Скорпіон, судячи з того, що я про нього чув, - хлопець не промах і з нього цілком станеться, зробити другу атаку. Тож нехай вже близнюки нишпорять по околицях. Так спокійніше.
   - І ось значить стоїмо ми під стінами одного з міст Уль Пассо ... Не пам'ятаю його назви .... І ось по війську проходить чутка про те, що в місто прийшов караван, а в ньому є чудове вино, призначене для халігов і муршира, - розповідав дід. - Ну, значить анічарі та інші регулярні війська до цієї справи залишилися байдужі, дисципліна, знаєте.... А ми ж найманці у нас все не так як у них.... Ну і вирішила пара наших шибеників "позичити" кілька пляшок із цього каравану.
   За цих слів я насторожився і почав прислухатися.
   - Все воно не на приклад краще ніж те пійло, яке зазвичай буває у нас. А склад, де склали на зберігання продукт для корпусу, охороняв азип Джабіра ібн Газі. Той ще десяток... - старий усміхнувся. - Набраний звідкись із селищ Уль Махо він хоч і був відчайдушним, але все ж таки мав один недолік. Надто вже народ того села виявився забобонним і боявся всяких демонів, мерців, духів та іншої нечисті... Холодна сталь їх не лякала і вони хоробро йшли на ворожі вершини і мечі, але ось тварюки наганяли страх.
   Не дивно. Я ось, наприклад, теж швидше віддаю перевагу битися з живим противником, ніж з яким-небудь породженням Хаосу.
   - Ну і природно, заради жарту, страшними історіями про всяку різнорідну погань їх з надлишком напихали інші азипи. Загалом, після року служби азіп Джабіра ібн Газі став тремтіти при кожній згадці про них. А один з нашої пари шибеників виявився сіверянином. Не знаю, якими долями його занесло в наші землі, але до чого ж тямущий хлопець був... - сліпець захоплено клацнув язиком. - Аж жах пробирає... І придумав він вельми оригінальний план. Загалом, щоби не заважали сторожа, вони з приятелем вирішили їх налякати. Так ось, роздобули вони у загону лікаря трави, що світилася ночами, видавили сік, і житель півночі вимазався ним, начепив якийсь балахон і повинен був зображати в такому вигляді привид або покійника. Побачивши його вночі, пара сторожів злякалася і кинулася бігти. Поки другий злодій обчищав склад, напарник тинявся поблизу, щоб сторожа не надумали повернутися.
   Цікаво вигадали, хлопці. Оригінально та нестандартно. Треба буде при нагоді випробувати цей спосіб. Я посміхнувся і озирнувся на супутниць: Джайна зі Змійкою з цікавістю слухали історію. Обличчя дівчат осяяли усмішками.
   - А в цей час сторожа примчали в варту і розбудили іншу зміну і самого азіпбея. Ті, побачивши, наскільки налякані товариші, повірили їм, а через деякий час самі захотіли подивитися на небіжчика, що виліз із могили. Та й не хотіли воїни стати посміховиськом для всього війська і отримати стягнення від муршира за те, що залишили склад без охорони. Загалом, прийнявши для хоробрості, вони вирушили до складу. Небіжчик тинявся поблизу. Але всім десятком їм уже не було так страшно, і вони вирішили розправитися з нечистою силою. Осяявши себе знаменнями і волання молитви, солдати виловили покійника і закопали його назад, загнавши в спину осінь.
   Джайна охнула, Змійка навпаки розреготалася, чим привернула до себе увагу близнюків.
   Ах ти, демоне! Ну, на Хаос, таку ідею! Ще, нерівну годину, самого закопають... Краще вже старий неодноразово перевірений спосіб.
   - А що далі було? - спитав я.
   - А нічого не було, - хмикнув старий. - Пару пляшок на складі, звичайно, не дорахувалися, але ніхто на це особливо уваги не звернув. А ми потім пили за упокій душі жителя півночі... І треба сказати, гарне вино виявилося... Більше я такого не пив ніколи.
   - А з десятком цього Джабір, що сталося? - поцікавилася Джайна.
   - Ці то? Ходили згодом героями. Сяяли прям. Перестали боятися парфумів, з гордістю розповідаючи, як вони колись здолали покійника... Поки не полегли всім десятком напавши на демона, викликаного одним ульфівським чаклуном...
   Мда-а. Ось як воно в житті буває. Я повернувся до керування возом. А колеса все ж таки слід змастити.
   Як злодій я не любив різні скрипи, адже вони попереджали господарів про нічних гостей, що забралися до їх святих святих. Та й на нерви діє. Втім, на обрії, здається, вже здалося якесь поселення.
  
  * * *
  
  
   Запах свіжої крові привернув його увагу він відчув задовго до того, як побачив самі тіла. Досвід підказував, що ці двоногі істоти, що знаходяться там унизу, були дуже небезпечними, але поки що живі. Зате після своєї смерті вони ставали справжніми ласощами для нього та його братії, яка неодмінно незабаром теж злетиться сюди. Поки ж він виявився першим і тому може цілком спокійно виклеювати шматки пожирніші.
   Описавши коло над дорогою, старий ворон розпустив пазурі і м'яко спланував униз. Приземлившись на груди одного з мертвих двоногих, він встиг зробити всього кілька клювання. А потім раптово насторожився і з роздратованим карканням спалахнув зі свого законного видобутку. А за кілька хвилин почувся стукіт копит і з-за повороту з'явився вершник.
   Побачивши трупи, вершник насторожився і різко обложив коня. Ворон, що усевся на одній з гілок, став з роздратуванням спостерігати за чужаком, що завадив трапезі. Щось підказувало старому птаху, що до цієї людини не варто наближатися. Хоча загрози він не бачив, проте відчував її всім своїм нутром. Щось незвичайне було з цим двоногим. Щось страшне...
   Загадковий двоногий якийсь час вивчав поле бою, а потім, задоволено кивнувши, поскакав далі. Пил від копит коня страшної людини, що сховалася за горизонтом, вже майже осіла, і старий ворон, нарешті, вирішив, що тепер уже може попирати. Спорхнувши з гілки, птах уже майже приземлився поруч із облюбованою здобиччю, але раптом знову змушений був різко злетіти вгору.
   Через поворот з'явився черговий верховий. Якби ворон зацікавився тим, хто його злякав цього разу, він би помітив, що на грудях у вершника красується зображення тварини не властивої для цих місць. На зеленому полі герба вставав дибки білий кінь з рогом на лобі.
   Побачивши трупи, верховий зблід і, розгорнувши коня, стрімголов помчав назад. А через якийсь час він з'явився у супроводі ще двох людей. Перший виявився бородатим старцем, другий по крою одягу практично нічим не відрізнявся від трупи. І тільки позолочена пластина наплічника, що блиснула на сонці, видавала в ньому офіцера.
   Поспішивши, вони вивчили поле бою, а потім солдат із наплічником призовно свиснув, і з-за повороту з'явилися чергові вершники. Двоє. Чоловік у синій броні з блакитним відливом і світловолоса жінка.
   Зібравшись разом, чоловіки про щось засперечалися. Жінка ж не брала участі в дискусії і лише слухала своїх супутників, задумливо смикаючи ремінець чорної сумки, перекинутої через плече.
  
  
  Розділ сьомий
  
  Вопль баньші
  
   Копити луанського скакуна вибивали пил, залишаючи за вершником довгий шлейф, що м'яко стелявся. Ледве одужавши від ран, (благо домішка з підвищеною згортанням ельфійської крові робила свою справу) Лінг відразу продовжив полювання за невловимим Діком.
   Перед убивцею в повітрі пливло щось безформне, прозоре і практично непомітне. І лише дуже уважне око по незвичайному заломленню світла і оточуючих дорогу дерев змогло б виявити елементаля, що вказує вбивці шлях.
   Залишивши Ель-Сагран, напівельф уже збирався попрямувати в Аль-Ваді, однак уявне образ-повідомлення, надіслане спритним елементалем, показало, що його видобуток згорнув з дороги і чомусь заглибився в хащі лісу.
   Ассасін хмикнув. Він знав, що це означає. Там, прихований за густими деревами, пролягав ще один тракт. Їм практично вже ніхто не користувався, бо він йшов далі до гор, але легко міг допомогти збити зі сліду можливих переслідувачів.
   "Ну що ж, Павуку. Ти чудово замітаєш сліди, і навіть мало не провів мене", - думав Лінг, несучи по старому тракту, - "Але незвичайного помічника азмурського візира тобі так просто не обдурити".
   Втім, "занедбаний" ще не означає "безпечний". І Павук, мабуть, у цьому переконався. - Близько години тому Лінг подолав дивне поле бою, яке, мабуть, стало результатом невдалого грабіжницького нальоту. І жертвами нальоту, швидше за все, виявилися Павук та товариші. За останньою інформацією, отриманою від елементалю, він знав, що крім своєї ельфійської подруги, Павук подорожує ще й у компанії чарівниці та двох майстрів клинка.
   При думках про майстрів по спині Лінга мимоволі побігли мурашки, і він автоматично перевірив сховану на грудях фігурку, отриману від Морзуса. З втратою далекобійного арбалета напівельф втратив і можливість прибрати "клієнта" з далекої відстані, і тепер йому, мабуть, доведеться вступати з жертвою у прямий контакт. Ні, він Павука не побоювався, і був упевнений, що при нагоді впорається зі злодієм і в ближньому бою, але майстри клинка могли стати серйозною проблемою.
   Тим часом оточуючі тракти лісу розступилися, перетворившись на оброблені поля, і на горизонті з'явився частокіл поселення. Як стверджував елементал, що мчався нині десь попереду, Павук і його супутники зупинилися саме там.
   "Ну що ж. Розв'язка близька", - подумав майстер-ассасин і перейшов з галопу на рись.
  
  * * *
  
   Загострені куполи Храму Ландазара в Аль-Ваді у яскравих світанкових променях відливали золотом. Майстри-будівельники, що створювали вежі Бога Ранкової зорі, знали свою справу чудово і тому, навіть у негоду здавалося, що храм буквально випромінює сонячне світло.
   Те саме світло несподівано блиснуло в центрі невеликого, прихованого від очей пастви вівтарною перешкодою рунічного телепортаційного кола, випаленого невідомим способом прямо в кам'яній підлозі храму. Ряд стародавніх рун описаних навколо телепорту заіскрил жовтим світлом, що переливається.
   Голий юний послушник, що стояв навколішки перед вівтарем, здивовано розкрив рота і витріщився на таке дивне явище. Його старший побратим, що знаходився неподалік, на відміну від молодого, тут же зрозумів, що це означає і миттєво попрямував за батьком-настоятелем.
   Тим часом із жовтих ліній кола вдарило прямо вгору сліпуче світло, утворивши якесь подібність сонячної колони. Він несподіванки послушник відскочив і з криком скотився невисокими сходами, що ведуть до вівтаря. Колона, починаючи знизу, стала стрімко зникати, як би йдучи вгору, і перед лежачим біля підніжжя сходів здивованим послушником відкрилися спочатку пропилені чорні чоботи, потім мускулисті ноги в коричневих штанах, біла іломітова кіраса, одягнена на широкоплечий. довге волосся. Завершував картину ідеально чистий сніжно-білий плащ.
   Прибулець скинув на плече величезний молот, на який він спирався, озирнувся, помітив послушника і ступив уперед.
   - Вітаю, брате, - пророкував паладін. - Хай береже тебе Світло!
   - Д-да зберігає і тебе С-Світло, брат - заїкаючись, пролепетал послушник, нарешті, усвідомивши, ХТО, удостоїв своїм візитом їхній храм. Він глянув у сірі очі незнайомця, що блищали добротою, і тут же страх покинув його. - Що привело Святого воїна до нашої скромної обителі?
   - Справи божі, сину мій, - відповів Алесандро Орлум і, помітивши, нарешті, двері попрямував у її бік. - Не вимагають зволікань...
   Коли, нарешті, сивий настоятель, що супроводжувався рештою жерців, захекавшись, прибіг до телепорту, він застав лише потрійного послухаючого сутану. Обличчя того світилося благовісністю.
  
  * * *
  
  
   Сіль називалася просто Алфай і розташовувалася на перетині трьох доріг. Одна з них знову виводила на основний тракт і Аль-Асвад, інша вела до Савалан-діф-Гірат та Кірки, а третьою ми приїхали. Село виявилося досить велике і ми, під здивовані погляди мешканців, напевно, хвилин десять їхали вулицею. Поки, нарешті, не досягли заїжджого двору, про яке розповів селянин, який працював у полі, зустрівся нам на під'їзді до села.
   Незважаючи на рідкісних відвідувачів, одноповерхова дерев'яна споруда, напрочуд добре збереглася. Я звичним поглядом пошукав вивіску, але не знайшов. Загнавши візок на подвір'я готелю, я зіскочив з козлів і, подавши руку, допоміг спуститися Джайне, а потім спустив старого. Змійка, як завжди виявила самостійність. Ну що ж - її справа. Річард звично пішов "на розвідку", а ми почали прив'язувати коней до вкопаних у землю стовпів.
   Коли, нарешті, і ми увійшли до прохолодної зали, то на нас уже чекав накритий у кутку стіл. Як і слід було очікувати, більшість селян виявилися працюючими в полі, але всупереч моєму очікуванню, всередині відвідувачі теж були. Вони з подивом і неприхованим інтересом вивчали нас.
   - Мабуть, не часто до них завалюється така компанія, - прошепотів я Джайні.
   Чарівниця кивнула і попрямувала до накритого для нас столика. Ми пішли слідом. Коли ж розсілися, то шинкар став, чи не вужем витися навколо нас.
   Ай так, Річарде. Ай та сукін син!
   - Ну що, Кіносе? Є тут у тебе знайомі? - я відірвався від їжі і обернувся до сліпого.
   - Ні. Я рідко вибирався з Кірки.
   Хаос. Варіант для того, щоб сплавити старого не пройшов. Ні. Я, зрозуміло, не був проти діда, але він сповільнював нашу швидкість пересування. Мабуть все ж таки доведеться його проводити до Кірки.
   - А чи далеко до неї звідси? - раптом запитав Дункан.
   - Не знаю.
   - Послухайте, любий, - близнюк покликав шинкаря. - А чи далеко звідси до Кірки?
   - Ні, ага, - він кинув швидкоплинний погляд на наш візок. - Лише півдня, якщо на возі.
   - А якщо верхи? - спитав Дункан.
   - А хто ж його знає? У нас верхи ніхто не їздить, ага. Всі на возі або пішки тупають. Та й ніхто туди вже давно не ходить.
   - А чому?
   - Ну, відколи руда в горах закінчилася, отже, й немає сенсу. Та й нас тепер рідко хтось відвідує. Ви - перші за багато років.
   - Ясна річ... - кивнув Дункан.
   - Ще що-небудь? - догодливо поцікавився господар.
   Річард обвів нас поглядом і похитав головою.
   - Ні. Дякуємо.
   - А що ти хотів? - запитала Джайна Дункана, коли шинкар покинув нас.
   - Та ось подумав. А навіщо нам усім їхати до Кірки та витрачати час? Поки ми тут, один з нас може доставити Кінос додому. І швиденько повернутись назад.
   - Так ти ж чув, що туди півдня треба діставатися, - заперечив я.
   - Це на возі. А якщо верхи? Посадити його в сідло позаду себе і нехай тримається.
   Хм. Логічно. Але хто?
   Я глянув на старого, але зрозуміти влаштовує його така перспектива чи ні, так і не зміг.
   - А ви що скажете, Кіносе? - прямо запитала сліпця Джайна.
   - Я не проти. Якщо кінь витримає.
   - Витримає, - кивнув Дункан і глянув на брата. - А ти що думаєш?
   - Можна, - знизав плечима Річард. - До ночі, принаймні, обернутися встигнеш.
   Ага. Отже Дункан поїде.
   - Угу. - Дункан ляснув по плечу старому. - Ось що, тату, ти давай доїдай, і я тебе вмить домчу до дому, - охоронець розвів руками. - А то сам розумієш, няньчиться нам з тобою не з руки. У самих часу обмаль.
  
  * * *
  
   - Одинадцятий... Одинадцятий... Невже?
   Незважаючи на слова примари, Морзус, як і раніше, не вірив у почуте. Занадто несподіваною для нього виявилася правда. Хоча чому несподівана? Адже дванадцята так і не знайшлася. Шосту та Четвертого він закінчив особисто. Сьомого знищив Другий, а потім він і викинув у астрал самого Морзуса. І лише насилу тому вдалося повернутися в колишній світ. А за цей час, скільки років минуло - майже тисячоліття. Але час був не владний над Великими - свого часу Стувлінус відкрив своїм учням секрет довгожитла первородних - і тепер лише фізична смерть могла перервати їхнє існування.
   І все ж таки, дев'ять століть - це дуже великий термін. Розграбована вежа вчителя за цей час опинилася в руїнах, а його учнів, що вижили, пропав слід. Колись квітучий континент перетворився на неживу пустелю, випалену магією останніх.
   Архімагу страшно було уявити, яких сил вдалися його старі однокашники, у боротьбі за владу. Може, Дванадцята зробила правильно, що вчасно пішла в тінь. А решта? Де вони тепер? Хто з дванадцяти ще вижив у тій битві, що вибухнула після смерті вчителя?
   Неживий край із закинутою вежею Найбільшого залишився вже далеко позаду, північне море, що розділяло Півмісяць Творця і випалений магією континент теж, і тепер килим плавно ковзав по небу трохи нижче гряди хмар. Внизу пролітали ліси й поля, десь там, наче нікчемні мурахи копошилися жителі Султанатів, а незабаром на горизонті вже з'явилися золоті шпилі столиці Азмура.
   - Добре. Припустимо, що ще хтось із учнів Стувлінуса залишився живим. - Морзус струснув головою, продовжуючи міркувати сам із собою. - Той самий Одинадцятий, наприклад. Адже якщо він займався такими дослідженнями, то бачений Лінгус монстр справді міг виявитися його витвором.
   Думки про найманого вбивцю мимоволі викликали усмішку на обличчі Морзуса. Судячи з повідомлення від елементалю, напівельф знову наздогнав Павука, випередивши паладина. І якщо Лінг зробить все вірно, то від Павука та товаришів залишаться тільки спогади, і він обірве всі ниточки, що ведуть до нього.
   - Отже, якщо монстра створив Одинадцятий, то він вижив у сутичці, і отже тепер у архімага є шанс помститися колишньому однокашнику. Залишилося тільки знайти того і дізнатися, яку гру він веде.
  
  * * *
  
   Як і планувалося, після обіду Дункан із Кіносом покинули нас. Близнюк скочив у сідло, ми допомогли підсадити старого, і парочка зникла дорогою, що веде до гор. Не знаю як решта, а я, особисто, не розумів, яка віжка потрапила під хвіст близнюкові. Зрозуміло, нашого сліпого супутника слід позбутися, але це не було такою вже терміновою справою, щоб йому одному везти старого? Могли б, і всією компанією з'їздити до того гірничого села. Забавний був старий.
   А може, зараз у мені говорить той ледар, який заховався десь глибоко в надрах моєї душі? Той, якому набридла ця поїздка і натовпи дивних убивць, що полюють за його головою і вічний біль у п'ятій точці? Так, що вже гріха таїти, я став звикати до козлів. Все ж таки це краще, ніж натирати своє м'яке місце жорстким сідлом.
   - Нікого не нагадує? - раптом запитав мене Річард.
   - Хто? - я відірвався від своїх філософських роздумів і подивився на близнюка.
   - Он той тип, який щойно зайшов.
   Обережно скосивши очі, я побачив об'єкт розмови. Високий, чорно-фіолетовий одяг, біле довге волосся, чорний плащ. Хаос! Це ж той самий хлопець із "Сновидінь", який заходив у готель, перед тим як нас атакували! Щоправда, пакунка за спиною вже немає. Невже слідкує за нами? Чи просто по дорозі?
   Стоячи на порозі білявий обвів поглядом зал, помітив нас і, привітно кивнувши мені, накульгуючи, попрямував до нашого столика, діставаючи при цьому щось з-за пазухи.
   Яка знайома особа. Де ж я бачив тебе?
   Тим часом, радісно посміхаючись, немов своїм старим знайомим, незнайомець на ходу витяг невелику фігурку. Річард відсунув стілець, щоб у разі чого легко було схопитися, і поклав піхви з мечем собі навколішки. Людина помітила його дію, але ніяк не прореагувала. Навіть із кроку не збився.
   - Довго ж я вас шукав, - заговорив він, підійшовши до нашого столика, і я тепер побачив, що це напівельф. Змійка скривилася - моя подруга не любила напівкровок. Лоб непроханого гостя перетинав страшний шрам, отриманий, мабуть, зовсім недавно.
   - Ми знайомі? - обережно запитав я. Щось мені підказувало, що цей хлопець небезпечний. Дуже небезпечний.
   - Зустрічалися колись, Діку, - відповідно кивнув мені напівельф. - Хочу показати вам усім одну річ.
   Джайна здивовано глянула на мене. Несподіваний візитер теж не викликав довіри.
   - Де? - спитав я.
   - Ось дивіться, - він проігнорував моє запитання і зненацька, зламавши статуетку навпіл, почав швидко озиратися.
   Тієї ж миті в повітрі над столом виникла прозора примарно-біла постать оголеної прекрасної довговолосої жінки, що стиснулася в позі ембріона. Ми рефлекторно схопилися з стільців і відсахнулися, а наступної секунди я згадав, де ж таки бачив цього типу. Столиця! Найманий убивця із Сірої гільдії!
   Не гаючи часу на роздуми я, з криком "стережися!", кинувся на Джайну, що стоїть поруч, і, поваливши її на підлогу, підім'яв під себе. Не знаю, що ж мене спонукало розпізнати в цій примарній постаті небезпеку і вчинити саме так, але я потім довго проклинав свою помилку.
   Обертаючись навколо своєї осі, постать під здивовані і захоплені погляди приголомшених відвідувачів плавно злетіла під саму стелю, а потім розпрямилася і прогнулась назад, розкинувши руки і ноги. Майже тут же по вухах ударило страшне нелюдське виття, а по таверні промайнула звукова хвиля, що розкидала столики і людей. Епіцентром хвилі виявилася та сама примарна жінка під стелею, яка, видавши страшний крик, зникла.
   Тримаючись за вуха, я скотився з Джайни. У вухах шуміло, перед очима пливли круги. Не знаю, скільки пройшло часу, може, година може кілька секунд, але коли шум пропав, я побачив що мої долоні в крові.
   Помутнілим поглядом я обвів зал і жахнувся. Здавалося, що по таверні прогулявся невеликий смерч. Все навколо було розбите і рознесене на тріски, тут і там валялися людські тіла. І лише парочка з них мляво ворушилася. У багатьох людей з вух і ніздрів, як і в мене, текла кров.
   Подивився на закривавлену чарівницю. Вона важко підвелася і тепер, притиснувши кулачки до рота, очима повними жаху дивилася на влаштоване напівельфом побоїще. Я знайшов винуватця цих подій. Привалений уламками столу той лежав на спині, заскленілими очима дивлячись у стелю. З вух і ніздрів у нього теж сочилися кармінові струмки.
   Самогубець довбаний, адже мало нас із собою не забрав!
   - Що це було? - Видихнув я і не почув свого голосу. Джайна мені щось відповіла. Та я не розібрав.
   - Що? Нічого не чую!
   - Контузія, - прочитав я її губами, - побічна дія "Вопля баньші". Скоро пройде.
   Я кивнув, спершись на перевернутий стіл, піднявся і простяг руку допомоги чарівниці. Неподалік стоячи на колінах, приголомшено мотав головою Річард. Я почав шукати очима Змійку.
   Її чорно-зелений одяг навіть у цьому хаосі не помітити було неможливо. Вона лежала горілиць і не рухалася. Ні. Не може бути! Я кинувся до ельфійки. Джайна простежила за мною поглядом і, зблідши, кинулася слідом...
  
  * * *
  
   Сонце минуло зеніт, і початок хилиться до заходу сонця. Після полуденної спеки пожвавішала природа. Знов заспівали птахи по схилах і ярах лісу, застрекотали цикади, задзижчали бджоли та інша лісова живність. Дочекавшись поки оброблені поля, зникли за горизонтом, і досить заглибившись у глиб лісу, Дункан озирнувся і обложив коня.
   - Що трапилося? - насторожився старий.
   - Усе. Приїхали. - Дункан зіскочив із сідла. - Давай злазь.
   - Вже? - здивувався старий.
   - Так, - кивнув близнюк і потягнувся за мечем.
   - А чому так швидко? - старий, як і раніше, дивувався.
   - Далі дороги немає. Злазь, кажу.
   - Допоможіть...
   - Сам злізеш!
   По лісі пролунав різкий звук меча, що виймався з піхов.
   - Що ви робите? - злякано забелькотів старий.
   - Ну гаразд, - знизав плечима Дункан. - Я дав тобі шанс...
   Меч, який близнюк раніше підібрав у одного з бандитів-невидимок, стрімко розсік повітря над крупом коня. Але сліпого на ньому вже не виявилося. Спритно зіскочивши з коня миттю раніше, той немов зрячий, перекотився через плече і скинув над головою палицю в захисному блоці. Від колишньої старечої недуги не залишилося і сліду, і на місці сивого сивого тепер стояв професійний воїн.
   - Ну, цуценя! Сам напросився! - процідив Кінос, відчуваючи, що атаки не було, схопився і, швидко завертавши палицею перед собою, став стрімко наступати на близнюка.
  * * *
  
   Невелике колечко на безіменному пальці лівої руки різко потеплішало. Скорпіон, що самотньо розташувався на березі невеликої безіменної річки біля розведеного вогнища, тут же схопився і підхопив із землі піхви з мечем.
   Схоже, Жало розкритий чи сам розкрився і тепер кличе на допомогу. Скорпіон затоптав багаття, паралельно створюючи заклинання телепорту. Ніхто навіть голова Сірої гільдії не знав, що насправді під ім'ям Скорпіон ховався жодна людина, а цілий квад. Чотири професійні вбивці: він сам "Скорпіон", сліпий, але неймовірно смертоносний ассасин "Жало" і два непогані фехтувальники "Клішні". Останні двоє періодично змінювалися, давалася взнаки специфіка роботи, але кістяк квада залишався колишнім: Жало і Скорп. Батько та син. Всі переговори від імені квада вів син і тому їм з успіхом вдавалося приховувати справжній стан справ і процвітати там, де звичайні ассасини гільдії зазнавали фіаско.
   За мить у повітрі закрутився вихор білого порталу і, оголивши меч, убивця стрибнув у нього.
  
  * * *
  
  
   - Ні. Не може бути... - я сидів біля Змійки на колінах, поклавши на них мляву голову ельфійки. - Тільки не це...
   Джайна стояла поряд, досадливо кусаючи губи. Річард тинявся десь зовні, вишукуючи можливих спільників Лінгуса. Навколо, злісно косячись на нас, що збіглися на шум і виття, сільські жителі виносили на вулицю тіла своїх односельців. З вулиць долинав жіночий плач.
   - Чисто, - похмуро кинув нам Річард, з'являючись на порозі і відсторонившись, пропустивши чергового мерця, що виноситься. Наблизившись до Джайни, він тихо прошепотів: - Що з нею?
   Джайна заперечливо замотала головою. Річард зрозумів без слів.
   - Як би нас не залишили крайніми, - пробурмотів він насторожено спостерігаючи за селянами. - Треба забиратися звідси.
   - Хай тільки спробують, - в очах чарівниці засвітилися погані вогники.
   Ще хвилину Річард мовчки спостерігав за селянами, які вже виносили останніх своїх мертвих, потім знову делікатно зашепотів Джайне.
   - Що робитимемо з тілом?
   Я сердито глянув на нього. Він спокійно зустрів мій погляд і розвів руками.
   - Вибач, злодій. Але треба щось вирішувати.
   Я опустив очі. Близнюк все ж таки мав рацію. Змійку вже не повернути. А нам треба жити далі. Принаймні заради пам'яті моїх товаришів. І щоб їхня смерть не виявилася марною.
   - Вона ніколи не говорила, як її треба буде поховати, трапися що... - прохрипів я крізь ком у горлі.
   Змійка взагалі не думала про смерть. За мірками довгожителів ельфів, вона була ще молода і тому смерть від старості їй загрожувала не скоро. А про насильницьку смерть наша холоднокровна подруга воліла не думати. Вона несла смерть іншим, але не припускала, що колись костлява баба прийде і за нею самою.
   - Поховаємо на тутешньому цвинтарі, - сумно припустила Джайна. - Не думаю, що селяни виявляться проти. Знову ж таки, буде кому доглядати за могилою...
   Я кивнув і прибрав довге пасмо з чудового обличчя ельфійки.
   - Вибач мені, сестричка, за мою помилку, - ледве чутно зашепотів я. - Адже якби я прикрив тебе антимагічною аурою, а не вже захищену своїми пасивними чарами Джайну ти залишилася б живою. Але я піддався почуттям і довірився твоїй показній крутості та холоднокровності. Сліпий дурень! Чому я відразу не зрозумів, що це лише напускний лиск і всередині тебе б'ється звичайне людське серце...
  
  * * *
  
   Дзвін стикається меча і палиці розносився на всю округу. Затихли птахи, замовкли коники та цикади, розлетілися бджоли.
   - Де я себе видав? - прошипів Кінос, коли бійці увійшли до чергового клінчу.
   - Вважай, що це інтуїція, - відповів Дункан, дивлячись у пов'язку, що заплющує очі.
   Противники знову розійшлися, і Дункан одразу зробив швидкісну атаку серією стрімких ударів. Але щоразу лезо стикалося з вчасно підставленою палицею Кіноса - старий хоч і був сліпий, але все ж, якимось чином передбачав дії близнюка. Відбивши черговий удар, старий зробив різку підсічку викривленим кінцем палиці, змусивши охоронця відскочити назад. І тут же викинув уперед інший кінець, цілячись у груди. Дункан пішов убік, ухиляючись від випаду, і рубанув по шиї. Старий легко ухилився від атаки і знову вдарив палицею. Парування. Контратака. І знову клінч.
   - І все ж... - не вгавав сліпий. - Де?
   - Ті двоє мертвих на галявині, - зійшов все ж таки до пояснень Дункан. Мабуть, бій вийде затяжним. - Занадто професійно завдано ран.
   - І що з цього?
   - Навіщо нападникам вбивати своїх людей? Значить це зробив хтось сторонній! А окрім тебе там нікого не було. І ще твоя палиця... Подряпини на держаку - сліди від лез!
   Різким поштовхом старий відштовхнув клинок близнюка. І два супротивники знову стали в бойовій стійці.
   - А ти спостерігаєш, - кисло посміхнувся старий. - Хлопці просто зарвалися, вирішили порушити наказ лідера. Потрібно було їх провчити...
   - Що вам від нас треба?
   - Віддайте те, що везете...
   - Ніколи.
   - Тоді ви помрете! - зло прошипів старий і натиснув пальцем на один із візерунків своєї клюки. Майже з торця вигнутого кінця жердини вискочило хрестоподібне лезо, вкрите чимось темно-зеленим.
   Дункан насторожився - лезо отруєно, отже, справа почала приймати поганий оборот. До того ж за спиною старого закрутився вихор порталу і з нього вискочив високий чоловік у зеленому одязі та сірому плащі. Нижня частина обличчя прибульця ховалася за широкою смугою тканини, над якою холодним вогнем горіло два блакитні очі. З-під одягненого на голову капюшона вибивалися темні пасма довгого волосся. В одній руці знову прибув тримав меч найвідміннішої якості, в іншій виявилося затиснуте лезо кинджала. Окинувши швидким поглядом поле бою, той кинувся до тих, хто б'ється.
   - Щось ти затримуєшся, хлопче, - не обертаючись, промовив Кінос.
   - Вибач батько. Поспішав, як міг.
   Прибулець завмер ліворуч від старого й уважно почав вивчати близнюка.
   - Ну добре. Найцікавіший екземпляр мені тут попався, Скорпе, - сліпий казав так, ніби Дункана взагалі не існувало. - Спритний і спритний, як дотепний з Лісової гвардії. Чи не ельф? Подивися...
   - Ні, тату. Чи не ельф. Майстер клинка, як і інший. Вони й закінчили Правого та Лівого.
   - Майстри? - старий захоплено клацнув язиком. - Давненько не стикався з ними. Цікаво. А хлопців все ж таки шкода. Гарні були клешні.
   - Я вам не заважаю? - з'їхидничав Дункан, не зводячи очей з родинної парочки.
   - О! Анітрохи, майстер! - холоднокровно посміхнувся старий. - Стривай, дійде і до тебе черга. А потім і до другого... І до вашої сестри... І до інших...
   - Де вони? - спитав Скорпіон, обходячи Дункана.
   Близнюк зробив крок ліворуч, намагаючись зайняти місце так, щоб синок завжди опинявся за спиною батька.
   - Залишились в Алфаї. Цей ось вирішив мене вбити і під приводом супроводу до будинку заманив бідного сліпого старого в ліс. Чи не підло, хлопче мій?
   - Закінчуйте, тріпатися! - не витримав Дункан. - Вирішили вдвох на одного? Так нападайте. Не витрачайте час.
   - Батьку, дозволь я з ним розберуся?
   - Ну, якщо ти хочеш, то він твій.
   Кивнувши батькові, Скорпіон кинувся на Дункана. Той незворушно зустрів його клинок своїм, і знову над галявиною задзвеніла сталь.
   Невідомо чим закінчився цей бій, бо противники були чудовими бійцями і коштували один одного, але доля внесла в нього свої корективи. Раптом між тими, хто б'ється, виник клубок яскраво-жовтогарячого полум'я. Супротивники відразу відскочили один від одного і, завмерши в бойових стійках, стали спостерігати за кулею. А той крутився навколо осі і почав швидко розростатися. І хоча сам він був весь охоплений полум'ям, але спеки не було.
   - Це що за хрень? - не витримав першим Скорпіон. - Що, майстре, не можеш впоратися зі мною сталлю, і вирішив звернутися до магії?
   - Спитай себе... - похмуро промовив Дункан і змахом руки смів піт з чола.
   - Хазяїне... - промовив Кінос.
   Немов у підтвердженні його слів з кулі долинув голосний голос:
   - Ідіоти! Ви не на тих напали! Потрібні мені об'єкти зараз рухаються головним трактом і вже наближаються до Аль-Ваді!
   І майже тут же шар безшумно розчинився в повітрі, ніби його ніколи і не бувало.
   Скорпіон здивовано глянув на батька. Той сплюнув і коротко скомандував: "Ідемо!".
   Кинувши засмучений погляд на близнюка, син змахнув рукою і в повітрі з'явився диск телепорту. Сліпий убивця відразу першим стрибнув у нього. Скорпіон затримався і зустрівся поглядом із близнюком.
   - Гарний був бій, незнайомець. Сподіваюся, коли-небудь наші шляхи знову перетнуться, і вже тоді ми дізнаємося хто ж із нас найкращий. Бережи себе!
   І весело підморгнувши, молодший убивця слідом за батьком теж зник у порталі.
   - Скатертиною дорога! - кинув йому слідом Дункан і, дочекавшись, коли портал зникне, попрямував до коня.
  
  * * *
  
   Сільський цвинтар виявився величезною ділянкою землі, обгородженою дерев'яною огорожею і розташовувався на пагорбі на північній околиці села. Похмурі жителі рили могили, лише зрідка перекидаючись рубаними фразами.
   Після короткої розмови з місцевим сільським старостою, домовитися з ним виявилося напрочуд легко, нам показали вільну ділянку землі десь у найдальшому кінці цвинтаря. Ну що ж, то краще.
   Ми не знали, як ельфи ховають своїх родичів, тому вирішили вчинити так, як зазвичай робить більшість людей. Викопати могилу знову дісталося Джайні. Маю визнати, що з магів вийшли б чудові могильники. Декілька помахів руки, незрозуміла і складна для вимови, але мелодійна фраза і ось уже земля сама розсувається перед нами, утворюючи заглиблення у ґрунті. Ще в кілька пасів Джайна довела могилу до правильної форми, і ми з Річардом дбайливо опустили в неї загорнуте в саван тіло Змійки.
   Декілька довгих миттєвостей я дивився на тіло останньої, на цьому світі близької мені істоти потім кивнув, і Джайна засинала могилу землею. Потім поклала на неї букет лугових квітів, що казна-звідки взявся, підійшла до мене і мовчки взяла за руку.
   Краєм ока я помітив Дункана, який спізнився до початку церемонії. Близнюки обмінялися парою тихих фраз, і, судячи з того, як зблід Дункан, Річард ввів брата в курс справи. Декілька хвилин брати помовчали, віддаючи данину пам'яті нічної ельфійки.
   Потім Дункан почав щось розповідати, Річард стривожився, і обидва попрямували до нас.
   - Сестренко, у нас, здається, проблеми, - тихо промовив Річард.
   - Що трапилося?
   - Один із місцевих повернувся сьогодні з Аль-Ваді. За його словами, до цього села прямує інквізитор.
   - А він сам як про це дізнався?
   - Якусь частину шляху вони просто їхали разом, - вставив слово Дункан, - і інквізитор розпитував його про село. Потім паладину довелося затриматися на одному заїжджому дворі, там хтось ніби захворів, і вимагалося зцілення, а селянин помчав швидше, щоб попередити тутешнього старосту. Я випадково почув його розповідь.
   - Ясно. Думаєте, цей інквізитор теж полює на Ока?
   - Не знаю, але ризикувати не хочу.
   - І що ж нам робити?
   - Є можливість пройти Аль-Ваді і відразу ж потрапити в Аль-Асвад. Але це знову гак. І чим довше ми діставатимемося до Тавіону, тим більша ймовірність нарватися на чергову засідку.
   - Може, тоді спробуємо впоратися з паладіном? - запропонувала Джайна.
   - За звичайних обставин я так і вчинив би, - кивнув головою Річард. - Не люблю бігати від ворога. Але в цих умовах, волію уникнути битви. Тим більше, що ймовірність нової засідки невелика.
   - Тоді що? - зморщила носик чарівниця. - Робимо гачок?
   - Думаю так. Тільки треба поспішати. Темрява знає, як довго паладин добиратиметься до Алфаю. Потрібно якнайшвидше висуватися.
   - А куди попрямуємо? - поцікавилася Джайна.
   - У Кірку вже, - знову подав голос Дункан. - Звідти є ще одна дорога, що йде вздовж гір. Вона теж може вивести нас до Аль-Асваду, але, минаючи Аль-Ваді.
   - Злодій, а ти що скажеш? - Запитав мене Річард.
   Я мовчав, крутячи двома пальцями стеблини якоїсь блакитної з коричневими цятками квітки. Мені було байдуже. Смерть Змійки та Шрама остаточно обірвала щось у моїй душі. Я навіть не прислухався особливо до розмови і, сидячи біля свіжовиритої могилки, смикав букет. Неподалік, як і раніше, кидаючи на нас похмурі погляди, алфайські селяни звичайним способом рили могили для своїх односельців. Біда прийшла до села. Вісім безневинно загиблих, у тому числі і Змійка і четверо поранених різним ступенем тяжкості - ось результат самогубної витівки божевільного півельфа. Запропонувати селянам свою допомогу в копанні могил ми вважали недоцільним.
   - Гей! - Боляче ляснув мене по плечу близнюк. Я підняв погляд.
   - Їдемо через Кірку?
   - Мені однаково... - пробурчав я і відвернувся. Хаос! Не дають спокійно попрощатися із сестричкою.
   - Залиш його, Річі, - промовила Джайна. - Йому зараз дуже погано. За цей місяць він втратив одразу двох своїх друзів. - Поїдемо через Кірку...
  
  Розділ восьмий
  
  Гори смерті.
  
   Трактирщик стверджував, що на возі потрібно півдня, щоб дістатися Кирки. Як виявилося, на верхових вийде лише швидше. Що ближче ми підбиралися до гірського хребта Савалан-діф-Гірат, то більше погіршувалась дорога. Місцями вона ставала настільки непрохідною, що доводилося поспішати і вести коней на поводі, перебираючись через завали та кам'яні розсипи. Схоже, цією дорогою давно ніхто не ходив і тим більше не їздив.
   Досягши Кірки, ми зрозуміли причину. Гірницьке село зустріло труновою тишею. Поселення виявилося покинутим. І покинутим давно. Дерев'яні будинки, що покосилися, порожніми очницями віконних і дверних прорізів навівали похмурі думки. Втім, у мене так на душі гризі шкрябали, так що особливого дискомфорту від села я не відчув. Однак, не змовляючись, ми вирішили якнайшвидше покинути спорожніле місце.
   Хоча, надавши братові вести нас далі, Річард вирішив трохи затриматися і постежити за дорогою. Як виявилося недаремно. Незабаром він нас наздогнав, і вести його були не радісні. Той паладин з Аль-Ваді справді йшов до наших душ. В Алфаї він надовго не затримався і тепер, якимсь хаосом відомим макаром, нас наздоганяв. До того ж, зважаючи на все, це був той самий тип, з яким ми билися на дорозі в Ель-Сагран. А ще за півгодини їзди ми зіткнулися з новою напастю.
   - Ну ось, - розчаровано видихнув Дункан. - Приїхали...
   Я відволікся від своїх думок і звів очі. Скеляста дорога закінчувалася широкою прірвою. Над нею на вітрі самотньо розгойдувався вузький підвісний міст.
   Ми обережно наблизилися до краю і зазирнули вниз. Десь далеко клубився білий туман, що ховає дно. Але нам і без того було ясно, що вона дуже глибока. Дункан люто штовхнув камінь, що валявся неподалік, і той ухнув у прірву. Ми прислухалися. Тиша.
   - Хаос! - сплюнув я. - І що будемо робити? Коні через міст не підуть.
   - Зав'яжемо їм очі і спробуймо провести, - подала ідею Джайна.
   - Думаєш, міст витримає? - скептицизм останнім часом став моїм постійним супутником.
   - Сподіваюся, але з паладіном я не хочу більше зустрічатися.
   А я ніби горю бажанням. Поглянув на Дункана.
   - А що ти скажеш?
   - У нас немає вибору! - знизав плечима той.
   Чудово. Хипкий стародавній міст є наш єдиний шанс на порятунок. "Тільки ось на порятунок? Раптом він у самий невідповідний момент звалиться вниз. І привіт, богам!" - зрадливо заговорило почуття самозбереження. "Хоча, що це ти хвилюєшся?" - одразу пролунав другий голос. Голос розуму. - "Тобі ж не вперше ризикувати. Тим більше ти ходив колись канатом, а адже він набагато вже містка. Та й міст цей ніби зроблений на славу". Справді. І чого я хвилююсь? Якщо мені на роду судилося кінчити життя на дні цієї ущелини, то так тому й бути. Адже від долі не втечеш. А якщо втечеш, то, значить, не доля.
   Тим часом Дункан наблизився до мосту й уважно оглянув мотузки борту, а потім обережно наступив на вузьку поперечну дощечку, перевіряючи на міцність. Він зробив крок, а потім ще один. Міст захитався, заскрипів, але все ж таки витримав.
   - Порядок! Мушу витримати, - нарешті констатував охоронець. - Тільки ось хитається сильно.
   - Це не проблема, - струснула волоссям Джайна. - Я спробую стабілізувати.
   Вона заплющила очі і тихо-тихо щось зашепотіла. Піднявся вітер, що ще сильніше розгойдав міст, але він майже тут же стих і міст миттю зупинився. Дункан перевірив мотузково-дерев'яну конструкцію ще раз і схвально кивнув.
   - Чудова робота, сестричка.
   - Що ти зробила? - спитав я.
   - Направила повітряні потоки одночасно з чотирьох боків так, щоб вони затиснули міст.
   - Ти це вмієш? - я округлив очі.
   - А ти думав маги тільки вогняними кулями та блискавками кидаються і демонів закликають?
   - Ні звичайно...
   - До речі, якщо ти не знаєш я дипломований аеромант, то управління повітряними потоками - моя спеціалізація.
   - І ти можеш викликати бурі?
   - Якоюсь мірою, адже це здебільшого водна стихія, - Джайна трохи помовчала, а потім скинула голову. - Але мені добре вдаються смерчі і торнадо. А ще якщо виникне така необхідність дощ і сніг, за наявності відповідної хмари на горизонті, звичайно.
   - Здорово.
   Позаду пролунав тупіт копит, і з-за повороту на змиленому коні вилетів Річард.
   - Поспішайте. Він приб... - побачивши прірву, близнюк замовк, і різко осадивши коня, здивовано свиснув.
   - Ах ти, демоне!
   Річард глянув на Дункана, що копошився у своїй сідельній сумці.
   - Проїхатись можна?
   - Наче так, - озвався той, виймаючи купу ганчір'я. При найближчому розгляді я зрозумів, що це полотняні мішковини.
   - Чудово. Паладін наближається. - Річард спішився і наблизився до краю. - Хм... Високо, однак.
   - Чи далеко він? - спитав Дункан, роздаючи нам мішки. - Надягніть це на морди коням.
   Запашні хлопці ці хлопці. Треба ж, а я навіть не подумав про те, щоб обзавестися такою простою штуковиною, як мішок на очі. Хоча, з іншого боку, його можна було б замінити і звичайним плащем.
   - За п'ятнадцять-двадцять хвилин буде тут.
   - Хаос! - зірвалося в мене. Рука здригнулася, але все ж таки я натягнув мішок на свого Алтаїра і ласкаво погладив його по шиї, заспокоюючи.
   - Може, обрушимо на нього скелі? - запропонувала Джайна.
   - Мені багато - Річард, нарешті, відірвався від споглядання безодні. - Є спосіб кращий.
   - Який? - насторожилися ми.
   - Обрушимо міст, - він усміхнувся. - Тільки ви троє переправляйтеся спочатку.
   - А ти? - Округлила очі Джайна.
   - А я залишусь. Хтось має обрубати мотузки.
   - Це можна зробити і з того боку.
   - Можна, - холоднокровно кивнув Річард. - Але де гарантія, що у паладина в запасі немає заклинання, або артефакту, що дозволяє йому просто переміститися на той бік?
   - Тьху ти!! - раптом вилаявся Дункан, зриваючи мішок із голови коня. - А що ми мудрі? Джайна ну сваргань-ка швиденько нам телепорт на той бік, - і посміхнувся.
   - Точно! - я з досади грюкнув себе по лобі. Із цим гребінним паладином мізки вже перестають варити. Навіть не віриться, що ми забули про такий спосіб переміщення.
   Чарівниця почервоніла і зніяковіло кивнула. Їй також було соромно. Вона скинула руки, описав кілька пасів, і тут же в повітрі заблищав овальний блакитний диск.
   - Давайте ступайте, - кивнув головою Річард у бік телепорту. - Час дорогий.
   - Річі, ти певен, що робиш? - нахмурилася Джайна.
   - Звичайно, певен, мала. Обіцяю, він більше не переслідуватиме нас.
   - Давай я залишусь, краще, - тихо прошепотів Дункан.
   - Ні! - Річард глянув на нього. - Це мій бій, Дунк. Та й мечем я володію, краще, ніж ти.
   - Це колись було... - зарозуміло почав Дункан. Але Річард його обірвав.
   - Не треба. Ми знаємо, що це правда. Ти не маєш жодного шансу проти цього типу.
   - А в тебе ніби є! - вигукнув близнюк.
   - Подивимося, - весело підморгнув йому Річард і передав поводи свого скакуна. - Тримай. Прив'яжеш на тому боці. І їдьте, а я потім вас наздожену.
   - Зараз не час грати у героїв! - спробував розсудити брата Дункан.
   - Саме час, - весело хмикнув Річард. - В мене є план. Сестренка, будь ласка, дістань мені щит.
   Все ще невдоволена рішенням брата Джайна похмуро кивнула, опустила праву руку вниз, а наступної миті в її руці матеріалізувався вигнутий дугою ростовий квадратний щит, пофарбований у червоний колір. На щиті була зображена золота левова морда.
   - Дякую, - Річард з легкістю підхопив щит лівою рукою, а правою поплескав по крупу свого коня, що стояв поруч.
   Ну все, давайте. Ідіть, - він легенько підштовхнув брата у бік порталу. - Все буде добре.
   - Почекай, - раптом заявила Джайна, матеріалізувавши свою палицю. - Я дам тобі помічника.
   - Не треба, - замотав головою Річард. - Ти себе втомиш.
   - Нехай, але ти наодинці з цим монстром не залишишся.
   Вона змахнула палицею, кристал у набалдашнику засяяв і відразу повітря навколо неї наелектризувався і почав згущуватися, поки Джайна не виявилася поміщена в мерехтливу прозору сферу, по поверхні якої періодично пробігали блакитно-зелені сполохи, а незабаром смарагдово-зелене. Джайни. Потім, підкоряючись черговому помаху палиці, сфера покинула чарівницю і кинулася до купи каміння. І хоча Джайна залишилася стояти на місці, але в центрі прозорої кулі, як і раніше, проглядався її зелений силует.
   Потріскуючи, сфера зіткнулася з камінням. Я очікував, що зараз станеться якийсь спалах або вибух, але нічого подібного. Сфера просто увійшла до купи і розпалася. А потім насип заворушився, каміння в ньому самі з собою засувалося, багато хто з них піднявся в повітря і закружляв, складаючись у величезну людиноподібну фігуру.
   Джайна захиталася і стала повільно осідати, але Дункан з Річардом її відразу підхопили і обережно притулили спиною до найближчого валуна. Я кинувся до неї.
   - Річі, дай мені якийсь камінчик - тихо промовила Джайна.
   Близнюк кивнув і, піднявши з землі шматочок базальту, простяг його сестрі. Вона піднесла уламок до губ і щось зашепотіла над ним. Дункан глянув на мене.
   - Злодій, витягни з сумки на її сідлі флакон із синьою рідиною! Живіше!
   Тим часом Джайна закінчила шепотіння і знесилена відкинулася назад.
   Я кивнув і кинувся до коня чарівниці. На те, щоб відкрити сумку мені знадобилися лічені секунди, знайти і витягти фігурний пляшечку ще менше, коли ж я повернувся до де Кілморан, то злякався. Над ними гранітною скелею височив триметровий гігант, складений цілком із каміння.
   - Ну що ти підвівся!! - заволав Дункан.
   Прокляв себе за повільність, я в два стрибки опинився з ними поряд і простягнув флакон близнюкові. Зубами висмикнувши пробку, той приставив шийку до губ Джайни силою вливаючи зілля їй у рот. Чарівниця була бліда і дуже ослаблена, але все ж таки випила рідину.
   - Що це було? - спитав я.
   - Мано. - Еліксір, що відновлює магічні сили, - пояснив Річард. - Вона вклала надто багато життєвих сил у големи. Майже осушивши себе дощенту.
   - Навіщо? - не зрозумів я.
   - Заради мене, - він насупився і підібрав із землі зачарований камінчик. - Щоб той був сильніший.
   - Ясно, - сестринське кохання. Ну що ж, сподіваюся, її жертва не буде марною і Річард все ж таки здолає паладина. - А що за камінь такий?
   - Контроль за големом.
   Річард зняв із себе армійський плащ і, спритно повернувши його, підклав під голову та спину сестри. Кілька миттєвостей ми чекали на Джайну, потім на її щоках став виявлятися рум'янець, і вона розплющила очі.
   - Ти як? - спитав Дунк.
   - Вже краще...
   - Ну, і навіщо ти це зробила? - насупив брови Річард. - Я б і без таких зусиль упорався з цим інквізитором.
   - Бо я так хочу! - огризнулася сестра. - І не хочу тебе втрачати!
   - А я ще й не збирався на небеса! - ринув старший брат.
   - Гаразд, проскакали, - втрутився в їхню лайку я. - Що зроблено те зроблено!!! Давайте тепер краще вирішимо, що робитимемо далі!
   Близнюк глянув на мене.
   - Все вже вирішено, злодій. Ви троє перебираєтеся на той бік, а я... - Річард осікся і поглянув на кам'яного гіганта. - А ми залишаємось тут і спробуємо затримати паладина.
   - Може, хай голем поодинці затримуватиме святошу? - Запропонував я. При цих словах Дункан, що допомагає піднятися Джайне, підняв голову і спрямував повний надії погляд на брата. - Навряд чи інквізитор упорається з таким громилом.
   - А якщо впорається? Виключено. Я залишаюся.
   - Самовпевнений дурень! - люто буркнув Дункан.
   - Може бути! - нітрохи не образився Річард. - Але паладин на той бік не перебереться. Обіцяю!
   І чомусь я йому повірив. Було в словах близнюка щось таке... Ні. Не порожні бравада і хвальба, а впевненість. Справжня впевненість. Якби я співчував інквізитору, який переслідував нас, то мені якраз зараз варто було б його пошкодувати.
   - Бережи себе Річард, - тихо прошепотіла Джайна і обійняла брата.
   - Не хвилюйся, мале. Ми ще погуляємо на твоєму весіллі. - Близнюк бешкетно їй підморгнув. - Ось побачиш... Ну, давайте. Їдьте.
   Джайна відсторонилася і, підхопивши поводи своєї Стрілки і кинувши повний смутку, погляд на старшого брата, швидко зробила крок у портал. Майже відразу на тому боці провалля виник аналогічний магічний диск, а потім з нього вийшла чарівниця.
   Якусь мить близнюки міряли один одного пильними поглядами, і раптом не кажучи жодного слова, різко обнялися.
   - Не лізь на рожен, Дракон, - сухо сказав Дункан.
   - Якщо все ж таки, щось зі мною трапиться. Ти вже потурбуйся про неї,- тихо відповів йому брат.
   Дункан похмуро кивнув і, не обертаючись, попрямував до телепорту, що висів у повітрі, прихопивши по дорозі поводи свого і річардовського скакунів.
   - Ну що ж, злодій. - Річарде, глянув на мене. - Мені дуже шкода, що так сталося з твоїми друзями. Повір. А якщо вже я чимось образив тебе, то не тримай на мене зла.
   - Ми самі вибрали свою дорогу, - сумно кивнув я і потиснув мені руку. - Удачі тобі. І зроби вже цього гада.
   - Замітано! - усміхнувся близнюк. - Гаразд. Давай тупай. Тут зараз таке почнеться...
   Я підхопив поводи і ввійшов у чекаючий тільки мене диск.
   І знову все сталося надто швидко. Мене обдуло холодом, усе навколо стало небесно-блакитним і я вже стою серед Джайни і Дункана, а з того боку прірви, нам тріумфально салютує мечем Річард.
   - Я вас скоро наздожену, - долинув до нас його голос, а потім він повернувся спиною і, не обертаючись, попрямував назустріч паладину, що супроводжувався по п'ятах прощальним подарунком Джайни.
   Не кажучи жодного слова, ми розгорнули коней і поскакали геть. На душі було паршиве.
  
  * * *
  
   Залишившись практично на самоті, Річард, ще раз перевірив, чи легко виймається меч з піхов, чи на місці камінь з руною і камінь управління, і, помахавши трійці з того боку, призовно свиснув голему. А потім попрямував униз дорогою. Показні впевненість і веселість тут же залишили близнюка, і він повністю зосередився на бою.
   Річард не хотів зізнаватись товаришам (та й собі теж, що вже гріха таїти), у тому, що та тріпа, яку їм з Дунканом задав паладин тоді на дорозі в Ель-Сагран, виявилася дуже сильним ударом по його самолюбству. Ще б пак, досі, незважаючи на сотні проведених ним тренувальних і реальних боїв з кращими фехтувальниками імперії, він не зустрічав супротивників, здатних перевершити його володіння мечем. Вчитель де Ферт, зрозуміло, не береться до уваги.
   І ось у якихось богами забутих землях йому, та не одному, а на пару з братом, (теж, до речі, непоганому фехтувальнику), ставить тріпку якийсь здоровенний бугай у білому плащі. Подумати тільки. Йому! Імператорському гвардійцю! Уславленому Алому Дракону!
   Зрозуміло, де Кілморан старший розумів, що гнів - не найкращий супутник воїна, але нічого з собою вдіяти не міг. Уражене самолюбство кричало про криваву помсту, руйнуючи всі аргументи розуму. І тому, він, відправивши подалі брата і сестру (ні до чого їм бачити його поразку, якщо вона все ж таки буде), готувався взяти реванш. І мовчки встав посеред дороги, чекаючи на свого супротивника.
   Близнюк все ж таки помилився - паладін з'явився через поворот хвилин через тридцять. Побачивши тих, хто чекав на нього світловолосого охоронця і кам'яного гіганта, він насторожено завмер і став озиратися.
   - Ну, йди сюди, громила! - криво посміхнувшись, Річард виставив перед собою скутум яскраво-червоних драконів і, вийнявши меч, зайняв бойову стійку. - Подивимося, хто з нас найкращий!
   Голем же розкинув руки і зробив клишоногий крок назустріч святому братові. Земля здригнулася. Переконавшись, що інших супротивників поблизу немає, Паладін звичним рухом підняв важкий молот і з коротким ревом кинувся на парочку.
  
  * * *
  
  
   Прірва з Річардом, що самотньо стоїть на тому боці, вже давно зникла за скелястим гребенем, і ми встигли проїхати порядну відстань, як раптом Джайна здригнулася і різко обернулася. Обличчя її зблідло. Вона прикусила губу, а в куточках очей заблищали сльози.
   - Що трапилося? - насторожився я і глянув на Дункана. Той теж був біліший за крейду і, стрімко скоротивши дистанцію між собою і сестрою, обійняв Джайну і поїхав поруч. Чарівниця уткнулася йому в груди і плечі її засмикалися.
   Зрозуміло. Сторожі в дії.
   - Що з ним? - одними губами запитав я близнюка, делікатно намагаючись не дивитися на Джайну, що ридає, в лічені миті перетворилася з грізної чарівниці в звичайну жінку.
   - Зв'язок обірвався, - також відповів він, заспокійливо погладжуючи сестру по волоссю.
   - Як тоді у вежі?
   - Ні! Ніби він... - близнюк замовк не в змозі видавити це слово. Але я й тут зрозумів. Втім, думаю, кожен би тоді зрозумів...
   Їхній брат загинув і це факт. Іншого пояснення поведінки Джайни і Дункана я не знаходив. Боги, за що нам таке? Спочатку був Шрам, потім я мало не вирушив на Похмурі рівнини, потім Змійка, тепер ось Річард... Схоже, смерть іде за нами по п'ятах, і методично вибиває з сідла одного за одним. Небо, у що ж таке ми вплуталися і хто з нас, Хаос візьми, буде наступним?
   Декілька хвилин ми їхали мовчки, а потім Джайна взяла себе в руки і, відсторонившись від брата, витерла сльози.
   - Здається, я почала тебе розуміти, Діку, - тихо прошепотіла вона.
   Що я міг сказати на це? Нічого. Тому я просто промовчав. Втім, гадаю, чарівниця і не чекала від мене відповіді.
   - Я повернусь і перевірю... - тихо прошепотів сестрі Дункан.
   Джайна тривожно перевела вологі очі на брата.
   - Гей. Я не прийматиму бій! - близнюк примирливо скинув руки. - Драпану відразу ж, як побачу його.
   Ага. Як же. Десь щось подібне я вже чув.
   - Просто хочу переконатися, - продовжував тим часом Дункан. - Обіцяю!
   Джайна відвела сумний погляд і опустила голову. Схоже, вона теж не повірила охоронцю, але розуміла, що переконати брата неможливо.
   - Обіцяю, - тихо повторив Дункан і потім подав мені знак трохи пригальмувати.
   - Слухай сюди, злодій, - швидко зашепотів де Кілморан, коли я порівнявся з ним. - Тепер ти відповідаєш за Око.
   Дякуємо за ласку. Усе життя мріяв померти героєм.
   - Я поїду перевірити. Може, Річард все ж уцілів.
   - А як же ваші Узи?
   Він багатозначно глянув кудись убік.
   - Всяке буває...
   Кілька кроків ми проїхали мовчки.
   - І ось що, Діку... - знову почав Дункан.
   Я здивовано скинув брови. Вперше за той час, що я знаю близнюків, хтось із них звернувся до мене на ім'я.
   - Якщо з Джайною щось трапиться, я тебе і з того світу дістану, - беззлобно прошепотів він. - Сподіваюсь ти зрозумів?
   - Зрозумів, - кивнув я. Тільки дарма він так. Я і без його загроз не дозволю жодному волоску впасти з голови Джайни. Кістьми ляжу, але не дозволю!
   - Я знав, що ти кмітливий, - кивнув Дункан і, кинувши прощальний погляд на сестру, розвернувся і поскакав назад до прірви.
   Я пришпорив коня і порівнявся з Джайна. Чарівниця апатично їхала мовчки, а я не знав, що їй сказати і як підбадьорити. Говорити, що все буде добре і Річард неодмінно повернеться, мені здавалося нахабним лицемірством. Тому я просто про себе молився небесам, щоб Дункан знайшов Річарда, або хоч би повернувся живим сам.
  
  * * *
  
  
   Рубінові краплі крові з методичною завзятістю довбали в дощатий настил, безжально намагаючись пробити наскрізь уперту деревину і зникнути в білій туманній безодні. Під вагою людини, що стоїть на ньому, старий міст монотонно розгойдувався, ніби відбиваючи падаючим краплям останній такт.
   Солоний піт застеляв очі. Розсічена неймовірно сильним ударом, броньована тканина на грудях наливалася червоним. Але тепер він знав, що народився саме для цього бою. Страшного бою. Бій, який назавжди має вирішити долю кількох людей. І він не мав права на поразку.
   Стоячи посеред моста, простягнутого над безоднею, Річард різким помахом голови, відкинув з чола мокре неслухняне волосся і, відвівши праву руку із затиснутим у ній мечем трохи назад і вбік, трохи сів.
   Перший раунд залишився за паладіном. Колишній Червоний Дракон був змушений це визнати. А ще йому з сумом довелося визнати, що супротивник перевершує його за всіма параметрами. З големом той розібрався ще на початку бою, просто тупо жбурнувши в нього свій величезний молот, що запалився жовтим світлом. І тепер кам'яний гігант, незважаючи на відчайдушну спробу чарівниці посилити його життєву межу, знову лежав кам'яною купою.
   Одне тішило, інквізитор втратив свою страшну зброю - молот поховали собою уламки голема. А витягти його назад Річард не дозволив. Втім, як виявилося, святого брата це не дуже засмутило, бо з мечем, що висів на поясі, він поводився не гірше. Крім того, парирувати удари меча паладина було також безглуздо, як зіштовхувати лезо з його молотом. Аж надто нищівні удари завдавав той - щита імператорського гвардійця вистачило лише на пару ударів, адже по міцності скутум Пунсового дракона перевершував щити важкої піхоти. Причому, блокувавши щитом останній удар, Річард ледь не відбив собі ліву руку, і тепер навчений гірким досвідом лише ухилявся від випадів і ударів святоші, час від часу шкодуючи лезом останнього, подібно до розлюченої бджоли, що кружляла навколо ведмедя, що забрався до неї в вулик.
   Але така тактика не приносила жодної практичної користі, оскільки рани, які були б смертельними для будь-якої іншої людини, для паладина максимум виявлялися глибокими подряпинами. А ось рани, у свою чергу нанесені паладином, на подряпини ніяк не тягли, і лише неймовірне мистецтво майстра меча дозволило близнюкові зробити так, щоб вони не були смертельними.
   Втім, під час чергового ухилення від удару, Річарду все ж таки вдалося зачепити паладина і серйозно розсікти тому стегно, що значно зменшило рухливість представника Святого братства і дозволило пораненому близнюкові, що стікає кров'ю, відступити для короткого перепочинку. Але Паладін не вгамувався і продовжував наступати, загнавши близнюка на міст. Туди, де він не мав простору для маневрів.
   І ось тепер, застигнувши над прірвою, Річард готувався до своєї останньої сутички. Противник не забарився. Сильно накульгуючи на поранену праву ногу, він впевнено ступив на міст. Під його важким чоботом конструкція, що здається настільки кволою, ще сильніше захиталася.
  
  * * *
  
   Святий брат Алесандро Орлум зручніше перехопив свій меч і піднісся молитву Ландазару, ступив на зустріч противнику, що чекав його. Нечестивець виявився добрим. Він би сказав: дуже хороший. Те, що показав цей тип на дорозі в Ель-Сагран, як виявилося, були лише квіточки. Ягідки ось вони.
   Рана на правій нозі з кожним кроком нагадувала про себе моторошним болем, але паладини Ландазара звикли стійко переносити всі негаразди та напасті, послані їм зверху. І тому він не звернув на неї жодної уваги, лише подумки відзначив і взяв до уваги той факт, що тепер його маневреність та швидкість пересування зменшилися. Втім, у осквернителя теж не було все гладко, і він дозволив загнати себе на міст. Туди, де було простору для маневру, і де він ставав легко здобиччю для гніву Ландазара...
   Немов розуміючи марність своїх спроб, поранений нечестивець повільно задкував до центру мосту від паладина. Десь на краю свідомості промайнуло сумнів у правильності своїх дій, адже цей осквернитель може заманювати його в пастку. Але святий брат відмахнувся від думок. Негоже Молоту Світла, як його називали у Братстві, спасувати перед небезпекою. Немов показуючи, що ніяких чорних думок у нього й близько, супротивник, замахнувшись, стрімко кинувся на інквізитора. Міст захитався ще сильніше.
   Паладін змахнув праворуч ліворуч своїм мечем, але якщо раніше майстер меча ухилявся від його ударів, то тепер зустрів клинок своїм і майже тут же, використавши інерцію удару святого брата, крутнувся у зворотний бік і вдарив у шию. Орлум ледве встиг підняти правий лікоть і прикритися іломітовим наручем від смертельного удару. Потім перехопив меч оберненим хватом і стрімко вдарив праворуч. Туди, де був його спритний супротивник.
   Нечестивец міг прикритися, міг увернутися, але, на подив паладина, майстер не зробив ні того, ні іншого. Він просто дозволив мечу встромитися в свою плоть, дозволивши Світла в черговий раз перемогти над Темрявою. Здивування святого брата щодо дивного вчинку тривало недовго. Тріск канатів мосту, що рвуться, спровокований мечем нечестивця - розвіяв усі сумніви. Поки Орлум завдав удару по майстру меча, той розрубав утримуючий міст канат. Крихка споруда захиталася, розвалюючись, і супротивників кинуло один на одного.
   - Зустрінемося в Безодні, ублюдок, - прошепотів на вухо інквізитору смертельно поранений близнюк, обхопивши паладина. Святий брат рвонувся з обіймів, але передсмертна хватка майстра меча несподівано виявилася нелюдською міцною.
   Заклинання "Оберігаючою долоні", спрямоване на порятунок слуги Світла у критичній ситуації, не передбачало перенесення двох тіл. Невідомо, чи здогадався про це безбожник чи мала місце фатальна випадковість, але мить тріумфу оберталася для незламного Молота Світу поразкою.
   Ну що ж, рано чи пізно це мало статися. Святий брат Алесандро Орлум це розумів і приготувався стійко зустріти свою смерть, і лише прикрість через провал місії затьмарила його.
   З гучним тріском лопнуло останнє волокно каната і два тіла, що зчепилися в смертельному поєдинку, кинулися вниз, у приховану туманом прірву.
  
  
  
  

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"