Салихов А: другие произведения.

Шанс. Общий файл

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 4.26*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Роман о доверии. Есть лишь один шанс обрести свободу, его нельзя упустить, но уж очень велика опасность на вечное служение по сравнению с которым, даже смерть не так страшна. Они желают свободу, но вместе обретут ее лишь полностью доверившись друг другу. А дойдут ли они до конца пути или же один предаст и сам обретет Могущество и ввергнет другого в вечную муку.

  

Аннотация

  
  Роман о доверии. Есть лишь один шанс обрести свободу, его нельзя упустить, но уж очень велика опасность на вечное служение по сравнению с которым, даже смерть не так страшна. Они желают свободу, но вместе обретут ее лишь полностью доверившись друг другу. А дойдут ли они до конца пути или же один предаст и сам обретет Могущество и ввергнет другого в вечную муку.
  
  

Пролог

  
  В подземелье замка было сухо и тихо, даже сквозняки не нарушали покой этих стен. Не кричали узники в темнице, не били цепями и не издавали иных неприятных звуков. Да и самих темниц тут давно уже не было, зачем они нужны если есть орден инквизиции, который взял на себя неприятную обязанность по надзору за преступниками, вольнодумцами и за другими столь неприятными правителю лицами. Даже крысы и насекомые в подземельи давно не водились, не любят живые твари места, где Грань столь тонка. Лишь один человек нарушал покой подземелья, он стоял посреди главного зала в белых дорогих одеяниях и очень тихо напевал замысловатый мотив.
  Ах, если бы кто-то из пастырей был в этот момент здесь. Ах, если бы услышал он этот мотив, ах, если бы увидел знаки начертанные по кругу на полу, то несомненно, невзирая на положения и возможности этого человека ждал бы костер, а то и еще что-то более неприятное. Но к счастью или к горю пастыря не было поблизости.
  Неожиданно на полуслове человек замолчал, знаки загорелись синим пламенем отбрасывая причудливые тени на стены зала. Казалось тени танцуют и водят хоровод, приглашая присоединиться к ним, стать одной из теней. Легкий, едва заметный ветерок прошелся по волосам и как будто застыл в нерешительности не зная куда метнуться дальше.
  Человек стоял и ждал. Улыбка на секунду тронула его лик:
  - Мне удалось! - прошептал он.
  В круге рядом человеком возникло ярко красное пламя с черным, как смоль ядром. Изгибаясь и танцуя в ритм с тенями пламя росло и разгоралось. Вот внутри стало проступать тело. Оно росло вместе с пламенем, все больше и больше, буквально через миг настоящий гигант возвышался над человеком. Абсолютная черная кожа казалось впитывает свет, лишь глаза горели синим светом, под цвет знаков на полу. Гигант стоял не двигаясь, словно не огонь касался его, а лишь дуновение ветра. Между тем, пламя разгоралось все сильней, казалось сейчас оно поглотит человека, но лишь коснувшись отступило, будто бы испугавшись его Воли, а после и вовсе потухло.
  - Здравствуй, звал?
  - Здравствуй и ты демон. Да звал.
  - А ты смешной. Надо же, пожелать здоровье демону - ироничная улыбка тронула губы, отчего на секунду мелькнули ярко белые клыки - и ведь ты совсем меня не боишься, даже немного обидно.
  - Почему мне стоит бояться?
  - Ну как же, перед тобой двухметровый демон, в боевой форме с рогами и хвостом. Иные смельчаки уже либо источали неприятный запах, либо бежали к маме под юбку, либо делали бы это одновременно.
  - Как уже было сказано: я звал - теперь уже улыбка сверкнула на его лице - Может приступим к делу?
  - Давай - легко согласился демон - Душу или служение?
  - Ни то, ни другое.
  - Так не получится, бесплатно не работаем, а предложишь что-то меньше... придется тебя убить.
  - Я хочу предложить что-то более ценное... для тебя ценное.
  - Что ты, "человек", можешь предложить столь ценное, чтобы заставить работать демона? Помни за гранью не нужны ни злато, ни иное богатство.
  - Свободу.
  "Блин, я попала" - только и подумал демон.
  
  
  

Глава 1: Смерть друзей, рванем на Юго-Запад?

  
  

Вернанд.

  
  Вновь, как и тысячу раз прежде я стою на арене. Как и прежде, рядом полукругом встали мои друзья и товарищи. Как и прежде, форма курсантов тщательно выглажена и заштопана, и не важно, что через час она опять станет напоминать по цвету землю и местами порвется. Курсант факультета боевой магии при входе на арену должен обозначать свой статус, он не просто ученик Академии, он - будущая опора Империи. Он - тот, кто умрет за империю, и он не может позволить себе выглядеть плохо перед битвой. Особенно, перед экзаменом на звание Боевой маг.
  И вновь перед нами стоит Она, столь ненавидимая мной Стерва. Или как ее называют в стенах Академии, директор Марго. Архимаг, имеющая Волю и вплотную подошедшая к Могуществу. Изобретатель множества вещей, основатель конструкторского бюро, одна из богатейших в Империи. И вдобавок ко всему сестра Императора, всего 6 лет назад получившая имя. Она, как и прежде в идеально черной форме. Облегающие черные штаны, короткая черная куртка с голубым кантом, черная блузка и короткий клинок с узким лезвием в черных бархатных ножнах. Лезвие кстати тоже черное, и совсем не блестит, разве что самая кромка лезвия горит голубым огнем. Даже губы накрашены темно-красной помадой. Она вообще любит одевать все темное и знает что ей это идет, вон как пялятся на неё одногруппники и ведь не только парни и девушки тоже.
  
  Как же я ее ненавижу: за отца, за столь страшное и неопределенное будущее. Придушил бы заразу, и мне кажется это взаимно, вон как хитро посматривает на меня. Ведь только я после каждой тренировки на арене попадал в больницу. Каждый урок она цеплялась ко мне. Внеочередной наряд или патруль, опять я. Ко всем экзаменам на которых она присутствовала мне нужно было готовиться очень тщательно. Завалить хоть один экзамен я себе позволить не могу. Она явно пыталась сломить, завалить и не дать стать тем, кем я хочу. Но я выстоял, я не сломался, а только стал сильнее, умнее, хитрее. И наконец, я дошел до последнего экзамена. Сегодня вечером меня уже будут называть Боевым магом Империи. Конечно впереди еще один год обучения, но это уже не так важно. С последнего курса не отчисляют, а лишь дают доступ к секретным документам, заклинаниям, методикам, а еще дают ближе ознакомиться не только с армейской жизнью, но способами командования личным составом.
  
  А сегодня многолюдно, еще бы, проходит экзамен первого набора на звание Боевого мага. На зрительских местах вокруг арены рассаживаются армейские эксперты, воины света, представители императора, пастыри и еще много других представителей от самых разных служб и организаций. О, еще и медиков сегодня как-то чересчур много, а вот даже знакомые медсестрички. И чего это они так волнуются, не в первый же раз на арене. А Император не пришел, не то чтобы его ждали, но все-таки первый экзамен.
  
  Звонок. Все, экзамен начинается. Привычно загудел блокирующий контур. А вот защитный нет, странно. Директор Марго начала свою речь:
  - Добрый день, смертнички. Сегодня наступил решающий день, вы наконец-то определитесь, кто вы "Боевые маги" или .... А впрочем, кем вы будете в ином случае, решать вам. Быть может вы станете кем-то более Великим и нужным империи, чем простой боевой маг. Но запомните, после того как вы сделаете выбор, пути назад не будет.
  Её взгляд хищно пробежался по группе. Вернанд непроизвольно поежился, и ведь умеет стерва так на нервы действовать. Как она умело парней то в краску вгоняет, то заставляет бледнеть. Да и девушки не лучше, вон почти зелеными стали. И ведь несмотря на это, любой из них ее боготворит, и даже не удивлюсь если на смерть пойдет. Между тем, Марго продолжила.
  - Сейчас я каждому из вас выдам бумагу, на ней с двух сторон написано два заявления. Первое заявление о переводе вас на общий факультет, после этого вы будете сдавать боевку на общих основаниях вместе с остальными факультетами. Второе заявление - это завещание!
  В этот момент вздрогнули все, кажется даже горгульям на стенах стало не по себе.
  - Разговорчики в строю!!! - вдруг рявкнула учительница на тихий шепот пары курсантов. - Вы признаете, что пошли на смерть добровольно и претензий к Академии не имеете. После получения листочков, каждый из вас проходит в отдельную комнату подготовки и подпишет одну из сторон. Напоминаю, каждый решает сам, как он поступит. Далее, вам остается либо уйти через заднюю дверь в комнате, либо начать готовиться к бою. Бой будет проходить по очереди, один на один, ваша задача - выжить. Поблажек не будет, защитный контур отключен. Пропустите удар, значит получите рану, пропустите смертельный удар... смерть. Так как это первый экзамен факультета боевой магии, то принимать его буду Я. Разойтись и без разговоров там.
  Вот как у нее получается произнести "я" с заглавной буквы, вот ведь гордячка. Но тем не менее необходимо готовиться, я не могу отступить. Итак, а вот и стандартная комната подготовки, серые стены, коврик на полу, небольшой столик и новейшая разработка Академии: авторучка, выполненная из серебра. Мда, видимо Академия таким образом решила дать понять, что все шутки закончились, тут обычным перьям и чернилам нет места. Ну или просто решила блеснуть пафосом перед учениками.
  Все, решился, ставлю подпись под заявлением-завещанием. Пора готовиться к бою. Блин и почему же так трясутся колени.
  
  Привычный вход на Грань, как всегда на ней темно и тихо. Зовем знаки, мне нужен: Огонь-враг, Ветер-друг, Отрицание и Вспышка. Блин, и почему я могу держать всего четыре знака, хотя кого я пытаюсь обмануть, тут и двадцать не помогут, возможности директора знали все курсанты. Все готово, знаки закреплены, как-то больно сложно было их призвать. Видимо за гранью тоже заинтересованы в экзамене, вон как дрожит, даже кажется, что ее сейчас прорвет. Ладно не отвлекаться. Знаки есть, теперь сотворим заклинания.
  Огонь-враг - для атаки и парирования чужих заклинаний. Ветер-друг - для более быстрых передвижений и поддержки в случае рукопашной. Отрицание - для блокирования чужих заклинаний, либо для атаки в рукопашной, хотя себя не стоит обманывать скорее всего придется блокировать болевые рецепторы, знаю я эту заразу, так просто ее не возьмешь. Вспышка - резерв на крайний случай, закачиваем туда побольше энергии, может получится ослепить, хотя опять же кого я обманываю, делаем шахидбомбу, блин даже тут она влезает мне в голову своими непонятными словечками. С чего это Вспышку она называет шахидбомбой.
  Ладно не отвлекаемся копим энергию, блин она своей речью совсем выбила меня из седла, так ведь и в бою отвлечься не долго, а это смерть. А я не могу умереть от ее руки, но почему же так трясутся колени.
  
  ...
  
  Как же больно, тело все горит, да еще внутри как будто крысы грызут, ааа. Что это? Где я? Шею сдавливают спазмы, а легкие так вообще будто вынули.
  Вдруг приходит облегчение, боль отступает. Уф... я больше не чувствую тело. Умер? И почему так темно? А это повязка на глазах, видимо на меня накладывали лечебный контур. Правильно, при первой медицинской помощи для мага после боя сначала закрыть глаза, а потом накладывать стазис, малое лечение, поддержку и уже потом отключать болевые рецепторы и проводить исцеление. Параграф семь, глава один, книга оказание медицинской помощи боевым магам. Блин и вправду эти знания в нас вдолбили, так что даже в таком состоянии их вспоминаешь.
  Тут повязку сняли. О, лицо столь знакомого доктора. Ах, сколько раз я уже так просыпался. В этой же самой палате. И сестрички тут столь же прелестны. Хм... кажется доктор, что-то мне говорит, ничего не слышу. Пытаюсь ему сказать это ... мда, а ведь это очень сложно, когда не слышишь собственного голоса. Ага, доктор понял. Малая вспышка, опа, а вот и звуки:
  - Здравствуйте, - заговорил доктор - Как Вы себя чувствуйте? Боль ушла?
  - Да, спасибо уже хорошо, что со мной?
  - Проще сказать, что не с Вами. Истощение от грани, ожоги по всему телу, сломаны руки и ноги, треснуло пара ребер, декомпрессия и как следствие повреждение ушных перепонок. Да и голову почти отсекли. Хорошо Вы на себя Ветер друг наложили, он артерию вовремя зажал, да и воздухом снабжал мозг и сердце.
  - Мда, а я ничего не помню, как я здесь очутился? Урок?
  - Хм, похоже декомпрессия оказалась чуть сильнее. У Вас был экзамен. Поздравляю теперь Вы Боевой маг.
  Экзамен... подготовка ... что же произошло дальше. Почему-то мне кажется, что вспоминать не стоит.
  - А теперь, если Вы не против, я пойду к другим пациентам. Вы прибыли последним и все операции уже прошли удачно, но все равно их стоит проверить.
  Пациентам? Точно ведь вся группа сдавала сегодня экзамен, понятно я пострадал, эта тварь меня ненавидит. Но остальные, что тоже? Видимо вопрос отразился на моем лице, потому что доктор ответил:
  - Вся ваша группа здесь в больнице. Самостоятельно целым с арены не ушел никто, кроме директрисы и тех, кто отказался сдавать экзамен.
  - Уф, значит все живы?
  Опасение появились во взгляде доктора, кажется он даже немного сгорбился.
  - К сожаление нет, Директор превзошла себя, из двадцати человек вашей группы, трое отказались от экзамена и перевелись на общий факультет. Тринадцать сдали экзамен и стали боевыми магами. Двое отступили уже после того как подписали завещание и были исключены. И к сожалению, двоих .... - доктор замялся, не решаясь произнести страшные слова - В общем они не сдали.
  Двое друзей погибли.... не может быть. Хотелось грязно материться, орать, быть может разнести тут все, но нельзя.... не может сын Императора себя так вести, Я наследник, магия и сталь в моей крови.
  - Кто?
  - Белоусов и Шэрин.
  - Спасибо, доктор. Можете оставить меня одного.
  - Хорошо, но я оставлю одну медсестру.
  - Нет. Уйдите все! - Воля обрушилась на них. Никогда раньше Воля не отзывалась столь легко.
  Доктор и медсестры вышли. Как же так, как все произошло. Надо вспомнить, надо обязательно вспомнить, Я обязан вспомнить как погибли и пострадали мои друзья...
  
  ...
  
  Колокольчик, приглашение к бою. Я подошел к бордюру, кто же выйдет первым? Передо мной вспыхнул контур арены, значит первым буду не я. Ну как обычно, Она всегда на бой вызывала меня последним, чтобы поглумиться под конец.
  Хм. Первым вышел Бер. Странно, обычно сначала выходят самые сильные. А Бер несмотря на имя, очень средний маг, всего два знака. Но зато очень быстрый, стометровку он пробегал лучше всех.
  Вот раздался гонг. Все, первый бой начинается.
  Директор стояла не двигаясь, Бер же сразу метнулся в сторону. Быстро, очень быстро, он явно взял Ветер-друг. Вот он уже бежал второй круг по арене, явно не собираясь атаковать первым. Я на секунду отвел взгляд от Марго, и вот она уже пропала, где же она. На арене бежал лишь Бер и его тень. Вот он тоже остановился, не понимая куда делся директор.
  - Если уж бежишь, то бежать стоит быстро, быстрее тени. - голос шел как будто от самого Бера.
  Тень, его тень. Ее не должно быть здесь, ведь свет рассеян. Она взяла знак Тень и следовала за ним по пятам. Таран, удар со спины, буквально швырнул Бера через всю арену. Несмотря на это он сумел не только приземлиться на ноги, но и метнул бисер себе за спину, значит он взял Звезду. Вспышки и взрыв прошлись по арене.
  Но директора-тени там не оказалось. Она опять очутилась за его спиной. Быстро, очень быстро, быстрее Бера. Еще два тарана, от одного Бер сумел уклониться, второй - попал в ногу. Видимо Ветер-друг ушел, и Бер упал.
  Опять вспышка, и опять директор уклонилась.
  - И все? Я ожидала большего.
  Она опять подошла со спины. Надо это запомнить. Но что это, она как будто застыла. Вновь вспышка. На этот раз сильнее, чем раньше. Понятно, Ветер-друг не ушел, Бер просто приказал ему схватить Директора и задержать хоть на секунду. Этот удар был бы решающим, ударь он кого-то другого, но директор Марго лишь улыбнулась. Таран сверху, и вот Бер лежит, руки и ноги сломаны, лица вовсе не видно под кровью, кажется даже позвоночник сломан, а ведь это не излечимо.
  Директор подошла к Беру, блин почему нет гонга, бой пора прекращать. Но контур все еще гудел. Она наклонилась над телом. Да блин судья ударь уже в этот гонг. Не может быть, вместо удара она поцеловала его в кровавый лоб!
  - Молодец, ты достоин стать боевым магом.
  А вот и наконец гонг. Контур погас и медики бросиль на арену. Страшно. Она улыбалась все это время, пока медики уносили Бера, улыбалась темно-красными губами, и почему-то казалось, что это уже не помада, а кровь.
  Колокольчик, и вот загудел контур, кто же выйдет следующим.
  Не может быть, это Тали. Моя любовь. Если эта Стерва сделает с ней то же самое, что и с Бером, никогда не прощу. Найду способ и порву ее на части. Вот и Гонг.
  Этот бой начался по иной схеме: Тали сразу атаковала. И вправду, она может, ей доступно четыре знака. Огонь, ветер, молния, взрыв. Ни секунды продуху. Директор только и может, как отражать атаки.
  Тали непрерывно атаковала уже целых 15 секунд, очень долго. Уже истощение. Молодец девочка, как все закончится, расцелую.
  - Молодец девочка - сказала директор, блин, она что мои мысли читает. - но тебя я целовать не буду - блин точно читает, это ведь невозможно. - Но ты совсем забыла про защиту.
  Один удар и Тали лежит на земле. В этот раз судья не тянул, Гонг раздался сразу. Вроде не критично, вон она даже в сознании, но кожа на руках сожжена до черной корочки.
  Колокольчик, и один из друзей выходит на арену, гонг, непродолжительный бой и вот его уже выносят медики. И снова колокольчик, гонг, медики. После боя с Белоусовым, вышла заминка. Медики не стали торопиться его выносить, а лечили прямо на арене. Видимо что-то тяжелое. Но не спасли. Он умер. После этого сразу двое решили отказаться, трусы. Директор не тянула с решением, отчислены без права повторного поступления на Боевого мага. Это конец, конец их карьере, они уже не смогу стать прежними, ни в одну армию их уже не возьмут, им останется только гражданская карьера. Но зато они живы.
  И опять колольчики, гонг, медики. После смерти Шэрин я уже не смотрел. Даже когда на арену вышел Виктор я лишь кивнул ему и отвернулся. Нет, я не сдался. Я готовился. Готовился к главной битве моей жизни. Пока мои друзья страдали, получали ранения, я познавал Её. Каждого из нашей группы Она била его же оружием. Быстрого Бера за счет более высокой скорости. Атакующую Тали прямой атакой. Стального Виктора, ударом в рукопашной. Она побеждал каждого в том в чем он силен, как бы показывая нам: Я сильнее вас в любом способе.
  У меня был лишь один шанс нанести ей хоть какой-то урон, и Я воспользуюсь им по полной.
  Колокольчик, мой выход. Шаг через бордюр и прыжок на мягкий песок арены, а Она как прежде улыбается. Ну что же я тоже улыбаюсь, я готов на поражение, на смерть и даже на победу. Хм... на трибуне какое-то шевеление. Трон. На троне появился Император, он все-таки пришел. А я этого и не заметил за подготовкой.
  - За Империю, за императора - непроизвольно произнес я.
  Гонг. Ну что же начали, Ветер в ногу, толчок, и вот я лечу вперед к Ней. Еще толчок, и вот я близко, я боюсь, но не бегу. Иди ко мне смерть моя. Энергию в Огненную вспышку. Мне нужен лишь миг. Отрицание огня на себя. Вспышка закрыла арену. Я ее не вижу, но и она меня. Последний толчок. Максимальная энергия на шахидбомбу, чтобы это слово не значило, оно принесет мне победу. Активация вперед, директор Марго должна быть в шаге от меня.
  Взрывом меня отбросило назад, но я не упал на арену, кто-то нежно подхватил меня и обнял.
  - Ку-ку, а я сзади милый.
  Не может быть, как она это сделала, прошло меньше двух секунд, как она сумела. Последнее, что я запомнил, это поцелуй в висок и слова:
  - Молодец, ты истинный сын своего отца.
  
  ...
  
  Я вспомнил все. Да именно так все и было, и самое смешное, она не нанесла мне ни одного удара, ни одного заклинания. Ноги и руки я сломал себе сам толчком, кости просто не выдержали напряжения. Декомпрессия была вызвана чересчур высокой скоростью. Ожоги были вызваны моей вспышкой. Отрицанием я случайно вскрыл себе горло. Легкие треснули от взрыва шахидбомбы. Она побила меня моим же оружием. Я хотел обхитрить ее за счет скорости и неожиданности. В итоге она обхитрила меня.
  Воля вырвалась на свободу, сминая пространство вокруг, треснуло окно, прикроватный столик и кресло просто разлетелись в щепки, даже со стен слезла краска, несмотря на контур, а ведь он должен выдержать даже прорыв Грани, если такая произойдет во время операции в палате. Могущество подчинилось мне. Как же я Её ненавижу. И как же я слаб по сравнению с ней. Единственным на моей памяти человеком, который мог звать знаки прямо в бою.
  
  

Вестник

  
  От Вестника - к Де Валуа:
  "Принц выписан из больницы. После экзамена сильно подавлен, Вас все также ненавидит. Желание быть сильнее стала идеей фикс, почти все время проводит на тренажерах или в библиотеке. Считаю, что требуется как-то отвлечь поднадзорного, иначе возможно перегорание. Имеется вариант - поездка в провинцию Лисп, на Юго-Запад. Прошу предоставить для этого средства. Сумма и возможные пути ее реализации указаны в Приложении 1."
  От Де Валуа - к Вестнику:
  "План одобряю, деньги возьмешь в обычном месте. Приказываю создать у наследника видимость развала империи, ее разрушения. Также предупреждаю о возможных стычках на границе с Хазз. Ситуация нестабильна, на всякий случай в ближайшее время туда будет переброшен спец. батальон быстрого реагирования, связь через Вепря. Коды для связи в Приложении 1. Состав командирского состава в Приложении 2".
  
  

Марго

  
  Говорят, что кабинет может многое рассказать о своем хозяине, ну или как в данном случае, Хозяйке, возможно люди и правы, судите сами. Мой кабинет находится в самом центре Академии, в связи с чем, тут не имеется даже окна. Обставлен он тоже оригинально... хотя правильнее сказать, что он не был обставлен. В нем был черный стол, черный шкаф с тяжелыми массивными дверями, удобный черный стул для хозяйки и три кресла для посетителей, более мебели не имелось. Все пространство было окрашено в однотонный серый цвет. В кабинете всегда играет тихая, едва уловимая музыка, свет появляется с помощи магии буквально из воздуха. Согласитесь, весьма необычная обстановка.
  Человек, дорвавшиеся до власти, предпочитающий иметь шикарный кабинет с видом на парк или реку, попадая в мой кабинет, начинает нервничать. Данная обстановка ощутимо давит на его психику, что дает множество преимуществ во время переговоров, то он сболтнет что-то лишнее, то не обратит внимание на что-то важное и так далее. А потом он удивляется: "Как это меня провели, я ведь был готов". Мне же эта обстановка нравится, ибо ничего не отвлекает от работы, и можно полностью погрузиться документы.
  Вот и сейчас у меня на столе лежит докладная записка от завода по производству новейшего средства передвижения: "Небесный корабль". Мой проект, мое детище с официальным названием "Сухогруз", не называть же супер-оружие - супер-оружием. Разведка врага не дремлет, да и друзьям пока эту информацию не стоит знать. Проект разрабатывался под моим непосредственным управлением, как обычная курсовая работа нескольких студентов, ну какую разведку заинтересует какая-то там курсовая с факультета прикладной математики. Хорошо хоть завод удалось поставить на Северной реке, возле ледяных пустошей. Там и в лучшие времена людей не найдешь. Любой новенький, как бельмо на глазу, а обычно и стареньких там не видно. Ну в любом случае производство пришлось делать под видом обычного корабля, официально просто имеющего новый двигатель от академии.
  Хотя с обычным кораблем он имеет мало общего. По форме он больше всего напоминает армейский башмак... только гигантский, четырехсот метровый,... снаружи покрытый зачарованной бронзой... голубого цвета... да двигатели и винты имеют розовою подсветку... мда. Если бы еще стразы были, то получился бы не армейский башмак, а женская туфелька, наружный вид наверное придется переделать, а то армейские не примут.
  Изнутри вдоль бортов корабль покрытый серебряными трубами с гелием и паром. Внутреннее же пространство впрочем не отличается от обычного армейского корабля, те же казармы, оружейные, заклинательные, защитные и атакующие контуры. Разве, что комфорта побольше. Но не это самое главное в этом корабле, а двигатели. Гигантские механизмы, которые за счет пара, магии и гелия не только вращают винты, это и обычный паромаговоз может, а позволяет летать, причем в нужную сторону. Лишь из-за них пришлось делать корабль таким большим, при меньших размерах, он даже теоретически не сможет поднять сам себя.
  И вот этот гениальный проект, гениальной изобретательницы, который может перенести целый легион и уничтожить небольшое королевство, не взлетел. А лишь слегка приподнялся, чтобы тут же рухнуть обратно, и это когда его уже собирались отдать на летную проверку в легион. Эээх... придется съездить и лично проинспектировать, почему это раньше летал, а сейчас нет. Причем летал много, быстро и далеко. Наверное и без меня все скоро поправят, но время уйдет. А его так не хватает, еще не катастрофа, но уже близко.
  
  Ну все осталось только разобрать почту. Уф, ну и накидали мне работы секретари. Устроить что ли внеочередные учения для них? Или простить на этот раз.
  "Динь - дон" - зазвонил телефон:
  - Ну кому там еще неймется - и уже в трубку - слушаю.
  - Госпожа, к вам курьер от Патриарха, впустить или пусть подождет. - доложил секретарь.
  - Впускай сразу.
  Нет томить курьеров Патриарха Виндвульса не стоит, пока что мы друзья.
  
  Открылась дверь, и секретарь впустил в кабинет подтянутого мужчину в плаще и с аккуратной бородой. Вот так курьер, его скорее представляешь не в кабинете у патриарха, а на поле боя с топором.
  - Воин света? Какое оружие предпочитаете. Топор или булаву? - спросила я.
  - Здравствуйте, Госпожа. Да, я воин света, предпочитаю молот - ответил курьер.
  - Интересный у господина патриарха способ подобрать себе прислужников. Воина в курьеры.
  - Я являюсь курьером, только из-за необычайной важности имеющегося сообщения и необходимости получить ответ от Вас.
  - Понятно, прошу передайте мне сообщение.
  Непроницаемый контур закрыл кабинет от внешнего мира.
  - Патриарх просил передать вопрос: "Зачем ты чуть не убила принца? Это опасно. Ты желаешь нарушить договор?"
  - Хы... а что очень похоже, ты отлично передал манеру патриарха говорить. Специально учился?
  - Так какой ответ, Госпожа? - курьер как будто даже не заметил насмешки, их что там из камней делают что ли.
  - Передай своему господину: "Если бы хотела, то убила. Договор в силе. Принц собирается на Юго-запад, было бы неплохо там пошуметь."
  - Благодарю, Госпожа, всего вам наилучшего.
  Я погасила контур и лично выпроводила гостя, не забыв похлопать по спине. Ухх, как он вздрогнул. Да, долгий целибат не идет мужчинам на пользу. Ну понимаю хранить верность, ну понимаю пост, но полное отсутствие секса - это уже перебор. Особенно для воинов. Вот и корежит их, стоит только девушке коснуться, и ведь из-за этого даже не заметил маяка, что я прикрепила.
  
  Ну ладно, ушел и ушел. Теперь стоит задуматься, а как получше спровадить принца с глаз долой. Может оформить практику. Или лучше пусть сам решит туда поехать, например кто-то близкий предложит туда отправиться, посетить так сказать святые места для каждого Имперца. Отлично, пусть так.
  А теперь на урок, и так опаздываю, а бежать нельзя. Я все-таки не простая студентка, а целый директор Академии. Вот нужный кабинет, ого сколько народу, ну что сказать первый курс. И черт дернул профессора общей магии заболеть именно сейчас, в начале года. Ладно начнем:
  - Добрый день класс. Я - Директор Академии, прекрасная Марго. Ну или просто директор, если слово прекрасная вы выговорить не в состоянии. Пока профессор общей магии болеет, именно я буду вести предмет Общей магии. - Хм, а студенты смелые вон сколько рук подняли.
  - Нет вопросы задавать не разрешаю, поименно проверять список присутствующих не буду. Вас тут много, мне сложно всех запомнить, а уж тем более отвечать на ваши глупые вопросы. А они по умолчанию такие, ведь вы пока ничего не знаете. Вот отчислим большинство, тогда и буду слушать вопросы, и быть может я даже запомню как вас зовут. - Ах, как они непосредственны, сразу начали шептаться. Ну ну, знак молчание на ваши рты. Ооп, готово. Ух, как выпучены глаза, жабы позавидуют. - Ну что, наболтались? Больше предупреждать не буду, вас тут шестьдесят, а к третьему курсу должно быть двадцать.
  Вот теперь они внимательно слушают, и даже переглядываться бояться. Ух, какие миленькие. Так бы и затискала. Ну ничего я подожду практических занятий.
  - Записываем. Магия - есть сила взятая из-за Грани. Грань - есть чертам между миром мертвых и миром пока живых. Как только живое существо умирает, оно попадает за грань, но не целиком, а только энергия существа, что некоторые называют душой, и эта душа всегда стремиться обратно в мир, желая сожрать еще живых, но при этом являясь только пустой безмозглой оболочкой. Кроме случая, когда существо - есть объект с высокой Волей, радостным характером, и вечно улыбающейся ро.... лицом, пусть будет лицом. Такие существа изредка встречаются среди всех рас. Они способны перейти за Грань целиком. Сохранив воспоминания, мысли и позитивный настрой. Через некоторое время за Гранью, они становятся всевозможными монстрами, демонами.
  Ой, всех перекосило. Да, не любят у нас демонов. Да и те отвечают взаимностью.
  - И все также стремясь обратно в мир живых, но только с целью захватить несколько душ, чтобы продолжить свое существование. В случае, если душа долго не попадает в мир живых, то она растворяется, становясь просто энергией, уже совершенно без желаний и стремлений. Так что помните, беря энергию за Гранью, неважно в виде знаков или напрямую, вы создаете маленькую дыру, через которую может проникнуть демон и вас сожрать. Чем дольше вы будете это помнить, тем дольше проживет ваша душа.
  О. как их впечатлило, побледнели, вспотели. Правильно, чем больше слабаков отсеется вначале, тем меньше демонов попадет в этот мир.
  - А теперь рассмотрим знаки, и что они из себя представляют....
  
  
  

Яра

  
  Дом был построен в староимперском стиле, со множеством лепнин горгулий и статуй. Снаружи оно было потрепано, и явно знавало лучшие времена. Больше всего здание напоминало старого деда, усевшегося в кресле качалку. И также как дед, дом иногда поскрипывал и казался бесполезным и никому не нужным. Но первый взгляд не всегда бывает правильным. Часто нужно заглянуть внутрь, чтобы понять истинную суть. Дом был стар лишь снаружи, внутри же представлял из себя крепость, под завязку начиненную ловушками и магическими контурами. Кроме этого дом давал своим хозяевам максимальный комфорт: тепло и горячую воду, свет и многое другое, да что там говорить, в доме даже был лифт на паровой тяге. А если возникнет нужда, с которой не справится техника, то всегда есть под рукой множество слуг. Так что изнутри дом напоминал преданного дворецкого с кинжалом в рукаве, способного как подать чай, так и избавить хозяина от неугодного человека.
  И вот в этот дом мне нужно попасть и при этом желательно не попасться, уж простите за тавтологию, но в данной ситуации правильно строить речь очень сложно. И так после пяти километрового марш броска дыхание сводит, а ведь это даже не начало операции. До ее начала мне еще двадцать метров ползти по канату. Хотя конечно найдется зануда, который скажет это не канат, а кабель, что поставляет электричество. Но от того что это кабель или канат, двадцать метров останутся двадцатью метрами. Ну все операция началась, и у меня где-то полчаса прежде чем меня заметят. С крыши свешиваясь на ногах, хватаюсь за окно, короткий клинок с руной тишины проходит сквозь дерево и поддевает шпингалет, все, я внутри. Теперь по коридору направо до конца. Коридор пересекает как минимум три сигнальных контура, которые могут обнаружить и комара, будь тот хоть под невидимостью и бестелесностью. Но меня они обнаружить не могут, точнее они просто принимают меня за своего и всего лишь из-за маленького артефакта ключа, скопированного с ключа хозяина одного из кабинетов в этом доме. А будь тут самый захудалый часовой, и вся затея была бы бессмысленна.
  Ключ кстати был скопирован у пастыря Хаиса. В свое время он "прославился" во время подавления северного восстания: публичными пытками, сжиганием деревень и многим другим. Именно по этой причине у меня на поясе быстродействующий яд. Конечно для него, было бы не жалко и медленного и жутко мучительного. Но к сожалению у "истинных" слуг Светлейшего очень хорошие целители и медики. Быстро подобрать для них противоядие - не проблема. А если яд не подействует, то будет хотя бы небольшое утешение, его обвинят в результатах операции, и доверять будут меньше.
  А вот и нужный кабинет, как-то у меня чересчур все легко выходит, две минуты и я у цели, заглядываю через скважину, пусто. Ради интереса решила потянуть за дверь. Да они издеваются, тут даже не заперто, совсем народ обленился, скоро ворам все нужное будут выдавать сразу на входе, дабы они не утруждали себя лишней работой.
  Осторожно приоткрываю дверь и спицей прохожу по контуру, может где-то стоит сигналка или ловушка. Нет пусто. Конечно я вламывалась не в казну, не в кабинет к патриарху и даже не в каптерку, а всего лишь в мелкую канцелярию, но все же ... все же. Ну и ладно, мне же лучше. Помниться в прошлый мой визит тут было с этим построже.
  Проникнув в кабинет, я плотно закрыв двери стала перебирать бумаги, лежащие на столе: списки, письма, опять письма. О, вот, то что нужно, бухгалтерские бумаги. Люди и не представляют сколько можно найти в этих серых цифрах, даже тех, что не являются секретными. Любая операция, любое действие столь сложной структуры, как церковь, порождает за собой целый ворох документации, в том числе и бухгалтерской. Ведь деньги не беруться из ниоткуда и не уходят в никуда.
  А теперь аккуратно берем каждый листок и проводим копиром, в прошлый мой визит приходилось переписывать все вручную. А сейчас вон, что придумали кудесники. Стоит лишь провести тоненькой палочкой над листом бумаги, и он скопирует и сохраняет в себе всю информацию, а в случае опасности его достаточно просто сломать, и информация исчезнет, и останется лишь деревянные палочки с серебряным покрытием.
  Копирование заняло всего пятнадцать минут, и теперь настало время заняться самой приятной частью операции. Если бы патриарх Хаир увидел меня сейчас, то наверняка бы обделался или вовсе бы помер, не дожидаясь встречи.
  Опять пробегаю по коридору, следом лестница, спускаюсь, и вот он этаж для "верхушки". Вот тут часовой есть. Он сидел слева от лестницы. Ого, да тут в часовых не просто солдат, а целый Воин света, а это сильнейшие войны на службе у церкви, все поголовно обладающие Волей. Но толку от этого, если он спит. Причем еще и похрапывает. Тихонько, тихонько на цыпочках подкрадываюсь направо. Красный ковер отлично гасит звуки, а темные гобелены на стенах скрывают движение, даже если он сейчас проснется, то в сумраке коридора просто меня не заметит. Буквально проскальзываю за угол и облеченно перевожу дух. Время уходит, но мне нужно еще буквально две минуты. Вот дверь, заглядываю в скважину, пусто, никого не видать, ищу сигналку и ловушки, снова нет, отлично. Опа, и эта дверь не заперта. Ну все как выберусь, поставлю свечку Светлейшему. Ну не будет же он наказывать меня за то, что я пробралась к церковникам, а еще и планирую убить одного из них.
  Проникаю в кабинет и осматриваюсь, а ничего так пастырь Хаис устроился. Все стены обиты бархатом, тяжелый дубовый стол с позолотой, статуи картины, всего и не перечислить. Прямо у стола шкаф с вином и иными напитками, что так любит пастырь. Но мне пожалуй не нужен этот склад с алкоголем, темный его знает, какую следующую бутылку этот пьянчуга оприходует, да и может заметить, что бутылка вскрывалась.
  Поэтому я беру рюмку, она здесь одна, хотя правильнее сказать кружка для пива, она лишь чуть не дотягивает до классической гномьей пинты. Осторожно извлекаем пузырек и ватную палочку и смазываем ободок рюмки по периметру. Ну вот и все, теперь можно и уходить.
  Проскальзываю обратно в коридор, судя по храпу, часовой все еще спит. Но сделав пару шагов, останавливаюсь. На загривке встали волосы. Храп слышится не спереди, как должно быть, а за спиной. Оглянувшись я побледнела. Гобелены сыграли со мной плохую шутку, я не заметила его стоящим между двух ваз в сумраке. Он осознал, что обнаружен и вышел на свет. Высокий, статный, в алом плаще. Красавчик, а не мужчина, если бы не пистоль и топор.
  - Стой, повернись и не двигайся - его Воля обрушилась на меня, заставляя подчиниться.
  Ага, как же, это только помогло мне скинуть оцепенение, я тоже владею Волей и так просто меня не возьмешь, но пока подчиняюсь. Я медленно выпрямилась, повернулась к нему лицом и закрыла глаза. И одновременно разогревала в себе столь долго дремавшую силу, мне нужна минута, на молитву. Он подходил непрерывно давя Волей, но при этом не опуская пистоль.
  Все, я готова. Открываю глаза, и сила расходится от меня, как волна от камня. Его буквально впечатывает в стену, не помог Воину Света ни пистоль, ни защитный артефакт, ни Воля.
  А теперь бежим, у меня есть лишь пара минут прежде чем сила уйдет. Уже не скрываясь бью рукой по стене, ее пробивает насквозь, за ней кабинет с окнами, то что нужно, пролетаю сквозь него, разрушая все на своем пути. Защитный и атакующий контур бьет по мне, но мне все равно, сейчас есть лишь сила, которую ничто не остановит. Окно вылетает во двор. А я, как змей взбираюсь на крышу по гладкой стене. Ну и что, что это невозможно. Сейчас я вправе. На крыше уже солдаты. Пули летят в меня, но не попадают. Заклинание срываются с рук магов, но рушат лишь статую на парапете. Разбегаюсь и прыгаю, сейчас мне не нужен канат. Двадцать метров под ногами проносятся мгновенно. А сзади раздаются крики ужаса, крыша начала проваливаться. Прошла минута, а значит нужно торопиться. Бегу по крышам не останавливаясь и даже не дыша, сейчас мне это не нужно, я вправе игнорировать все законы, физики, биологии и даже частично логики.
  Я пробежала уже наверное два квартала и до цели оставалось всего ничего, но тут Сила начала уходить, причем самое обидное в момент не такого уж и большого прыжка.
  - Вот темный. - только и крикнула я.
  Удар о крышу выбил из меня дух, и я покатилась к краю, отчаянно пытаясь хоть за что-то схватиться, напрасно, я полетела вниз.
  Светлый, помоги. И он вновь ответил, на секунду Сила вернулась. Прежде чем упасть, я успела увидеть какие-то фигуры внизу. А потом произошел удар, и меня достиг откат, я отключилась.
  
  ...
  
  Сознание медленно возвращалось. Болело все тело. Но тяжелых ран вроде нет. Значит Светлый уберег.
  - Может он не ставил щит? - раздался из темноты чей-то голос, явно женский.
  - Да ладно, это Виктор то. Он после прошлогодних прогулок по городу с директором из дома всегда выходит как на войну - кто-то еще, или это был тот же голос?
  Похоже это не мои преследователи, после всего устроенного они не обсуждали бы так спокойно какого-то Виктора, а сначала отпинали бы как следует, после потыкали мечами и топорами.
  Надо аккуратно посмотреть. Слегка приоткрываю глаза, глянула направо, налево и закрываю. Справа стоит высокая девушка в алом платье. Явно из благородных, вон сколько драгоценностей. О, так она еще и эльфийка, может и просто чья-то содержанка. Хотя кинжал и пистоль выбиваются из образа, дорогостоящий телохранитель при благородном? Вроде бывают и такие.
  А кто же слева. Сердце на миг сбойнуло, и я чуть не выдала себя. Блин улет, красавец: высокий, стройный и голубые глаза. Я даже не заметила во что он одет. Сердце то бьется, да что такое.
  - Че прямо с неба? Ангел? - а голоса не останавливались и что-то обсуждали.
  - Да не, человек с крыши, вроде, хотя я не щупал. Надо бы проверить - с сомнением сказал кто-то.
  - Я тебе пощупаю. Сама проверю. - О, а вот этот голос точно девушки.
  Надо мной склонились, так кажется это меня щупать собираются. Да что я собраться то не могу. Я кто баба обычная, или воин. Вдруг раздался крик, это похоже за мной, и сейчас меня будут немного убивать. Рядом раздался взрыв, даже сквозь веки вспышка ослепляла. Рядом кто-то кричал. Выстрелы пистоля, вспышки взрывов и молний. А чего я лежу, меня же сейчас убьют. На карачки и побежала побежала. Вот сюда в канаву. И дальше ползком ползком, тут недалеко. Лишь в голове предательская бьется мысль: "Кто же этот парень?"
  
  
  

Виктор

  
  
  Наступила ночь. Мы с Вернандом и Талей возвращались из Академии. Учеба закончилась, и нам дали отдохнуть целый месяц перед следующим курсом, но Вернанд словно бы забыл об этом. С упорством осла он каждый день всю эту неделю возвращался в Академию, и нам вечером приходилось его чуть не силой забирать с арены. Тали права, пора с ним поговорить об этом.
  - Слушай, друг, не знаю, как тебе сказать об этом, в общем... - неуверенно начал я.
  - Только не говори, что ты у меня за спиной мутишь с Талей - засмеялся Вернанд - Ай, Тали хватит меня бить. Ну что я такого сказал.
  - А тебе лишь бы хохмить. Лучше бы вместо того, чтобы каждый день сидеть в этой библиотеке сводил меня куда-нибудь. Между прочим мое новое платье уже давно готово, а ты меня никуда не водишь, а я хочу на бал.
  - Ну не обижайся, солнышко - Вернанд примирительно поднял руки - Обещаю исправиться и свозить тебя куда-нибудь. Но я же не просто так туда хожу, я хочу стать сильнее. Нам наглядно показали, что несмотря на три года беспрерывных упорных тренировок, мы все еще сопляки - Вернанд, уже почти кричал - А я обязан стать сильнее, чтобы не терять больше друзей! - И такая боль и злость были в его словах, что все мои предложения стали казаться какими-то детскими, надуманными.
  - Вернанд, прости - всхлипнула Тали.
  - Ну вот, довел баронессу до слез. - упрекнул я друга.
  - Простите, вырвалось. Может вы и правы, мне нужно отдохнуть.
  - Так я хотел предложить, поехали куда-нибудь развеемся. Например, в твое поместье на южном море, или в мой родной город Налишь.
  - Это же на Юго-западе за Пьяными горами? - спросила Тали, вытирая слезы и приводя себя в порядок.
  - Да. Там чудесно. Горный чистый воздух, прекрасная охота и рыбалка. А уж какие там девушки... - замечтался я.
  - Эй, какие девушки, давай без девушек - о, Тали кажись пришла в себя. - А вообще-то и вправду давай Вернанд съездим. Причем инкогнито, как ты всегда любишь. Посмотрим горы, посетим святые места - Вернанда от этого аж перекосился, ну не верующий он, а Тали продолжила ничего не замечая - А вы слышали легенду об императорском могуществе?
  - Могуществе? Что-то смутно помню, расскажи - попросил Вернанд. Правильно малышка, так его, знаешь, чем его сейчас можно завлечь.
  - Ну Виктор наверняка знает эту легенду, да и ты, как наследник должен был ее слышать, но специально для тебя, так и быть я расскажу:
  "В эпоху становления империи, когда еще велись завоевательные походы, и мы не владели всем континентом тогдашний Император ввел многолетнюю войну с Хаз. И мы проигрывали одну битву за другой. И пришлось Императору лично прибыть на очередное поле боя. Войны были ослаблены, маги уже почти не держались на ногах, а враг был сыт, здоров и армия его многократно превосходила нашу. На следующий день должна была состояться решительная битва, которую мы скорее всего бы проиграли, и пала бы тогда Империя, не осталось бы живых, кто помнит и чтит Светлейшего.
  И тогда Император взмолился Светлейшему, не победы просил он, не исцеления для воинов, а силы, чтобы защитить народ свой, победить или умереть достойно. И откликнулся светлейший, сказал Императору: "Могущество даю тебе, ибо ты достоин, в час горя, не отступив, не думая о жизни своей, способен будешь ты и дети твои получить силу божественную, дабы нести свет и защитить тех, кто за спиной".
  И встал тогда Император, зажег огонь не мече своем и на мечах воинов, что стояли рядом, и повел он армию в бой. Без подготовки, без криков и команд. И пошли за ним воины. Началась битва, и гибли люди, но Император не останавливался. Все шел и шел вперед, а за ним шли воины, вражеские стрелы отскакивали от них, заклинания гасли, а мечи ломались. Стрелы же его воинов всегда находили цель, заклинания выжигали целые поля, а мечи крошили оставшихся. И сломили они Хазов, и гнали до самой Матери реки, и лишь тогда остановились."
  - Вот такая легенда. А граница с Хаз до сих пор проходит по этой реке.
  - Интересно... а эпилог какой-то будет? - кажется Вернанда чем-то увлекла эта легенда.
  - Да, только я его плохо помню, кажется как-то так: Если кто-то хочет получить силу или просто обратиться к Светлейшему, то должен он прийти на тот холм, где молился Император и преклонить колени. И тогда если достоин, то обретет тот могущество.
  - Интересная сказка... Ты права, давай съездим. И платье свое захвати.
  - Ура. Да будет бал, спасибо тебе Виктор, без тебя я бы его никуда не вытащила.
  Тали подбежала и чмокнула меня в щеку.
  - Да ладно... чего уж там.
  - А когда поедем?
  - Да когда хочешь.
  - Давай завтра на утреннем экспрессе?
  - Тебя не долечили? - Вернанд явно был обескуражен - у нас же ничего не собрано.
  - Возьмем боевой набор, а больше нам ничего и не надо. У вас же собраны рюкзаки с насессерами? - со строгой интонацией спросила Тали.
  - Бр... ты сейчас это так сказала, прямо как тот сержант на сборах. Я аж вздрогнул.
  - То то же. Бойся меня. И вообще мы же собрались поехать инкогнито, значит и собираться нам не стоит, а то заметят. А так нас еще три недели не хватятся. Даже тебя, мой милый, думаю уже все привыкли к твоим отлучкам.
  - А какже платье? Его ты тоже брать не будешь?
  - Да и темный с ним. Там сошьют, если потребуется, да и зря мы что ли в иллюзии тренировались?
  - Ладно, я согласен - все Вернанд сломался.
  - А ты Виктор с нами?
  - Да конечно. Только боюсь никого больше из группы в городе не осталось, так что втроем. - Уф, это было трудно, но я достиг цели. Ну не умею я убеждать людей, но тут мне повезло. Да и Тали тоже молодец, помогла.
  - Теперь давай зайдем в какой-нибудь ресторан, что-то я проголодался на арене - сказал Вернанд.
  Я огляделся, вокруг возвышались дома крепости. Ага мы в старом квартале, тут в основном живут благородные семьи из старых родов. Тогда положение их было неустойчиво, да и времена были неспокойные, и каждый строил дом так, что бы выдержать в нем длительную осаду. Кажется нам надо за угол, потом на кривую улочку, между двух стен, и мы выйдем к ресторану: Старый Пес.
  И вот когда мы уже прошли половину кривой улочки, сверху раздался крик:
  
  - Вот темный. Аааааа.
  Что-то мягкое и упругое упало сверху на меня, свалившись на мостовую, будто мешок набитый водяными шарами. И только я приподнял голову, чтобы посмотреть, что это такое тут летает, сверху прилетел какой-то тяжелый предмет и ударил меня в голову.
  А терять сознание от ударов в голову похоже входит у меня в привычку, только и успел подумать я, прежде чем наступила темнота.
  
  ...
  
  - И что нам теперь делать? - наверное это Вернанд.
  - Наверное стоит доставить их к медикам. - о, а это должно быть Тали.
  - Подожди наложу малое исцеление - резкая боль пронзила мне голову, и я начал проваливаться в темноту.
  
  ...
  
  - А это кто? - О, я вновь слышу голос Тали.
  - Непонятно, вроде парень какой-то. - и Вернанд тут, ууу вивисектор, ведь знает же что не накладывают исцеление на людей в сознании.
  - У него грудь.
  "Да да, спорь с ним Тали, только исцеление не дай применить."
  - Ну... значит девушка. Меня больше интересует откуда она упала, зачем она по крышам лазила и как пробила защиту Виктора?
  "Вот думай, думай Вернанд, а к магии не тянись, пока думать не научишься."
  - Может он не ставил щит?
  "Да нет, ставил, я без него даже в туалет не хожу."
  - Да ладно, это Виктор то. Он после прошлогодних прогулок по городу с директором из дома всегда выходит как на войну.
  "О правильно, подумал и голова сразу заработала у человека".
  - Ну тогда не понятно. На него дом должен был упасть, чтобы его в такой нокаут отправить. - ну вот я кажется уже и тело чувствую, еще минутку и даже встать смогу. Надо же объяснить Вернанду, что он был неправ.
  - О смотри Вик пришел себя. - кажется это Тали - как ты друг?
  - Хреново, но выживу - прошипел я, муть постепенно отступала - ты главное этого хреноцелителя ко мне не подпускай, и я даже встать смогу.
  - Ты о чем?
  - О малом исцелении, блин как же голова раскалывается.
  - Так ты был в сознании, прости, не подумал проверить.
  - Ладно оставим, ты лучше скажи, что на меня упало.
  - Девушка.
  - Че, прямо с неба? Ангел?
  - Да не, человек с крыши, вроде, хотя я не щупал. Надо бы проверить - с сомнением сказал Вернанд.
  - Я тебе пощупаю - взъярилась Тали - Сама проверю. - она склонилась над телом.
  Но проверь не успела. Вдруг из темноты раздался крик
  - Она тут с подельниками.
  С северного входа в проулок полезли какие-то уроды с мечами и пистолями. Вспышка, и их отбрасывает назад, а это кажется Тали, она всегда была резка. Удар статики, и все пистоли буквально взорвались, а это Вернанд. Пора и мне кажется вмешаться. Щит поперек прохода, Ветер-друг в одну руку и пистоль в другую. Вовремя в ответ полетели фаерболы и светлячки.
  - Тали, у тебя таран взят, бей по стенам и уходим. Виктор, с тебя девушка, твоя же добыча.
  Я огляделся, но рядом никого не было.
  - Где она?
  - Похоже смылась. И нам пора. Сейчас будет вспышка, нырком уходим, и щит на голову.
  - Понял.
  И мы побежали. А за нами как ни странно никто не погнался, то ли не смогли, то ли побоялись. А мы дворами и огородами не сговариваясь продвигались к казарме, и правда как дом родной.
  - И что это было?
  - Да кто бы знал, никогда бы не поверил, что в верхнем городе может твориться такой беспредел.
  - Ага, падающие девушки, нападение каких-то бандитов, да еще и вдобавок я порвала штаны на интимном месте.
  - Это на каком? - я непроизвольно стал искать место разрыва.
  - На ремне. Ведь не скажешь же теперь, что это я просто нож так резко достала, не поверят. Скажут потолстела подруга, ремень даже уже не выдерживает.
  Гулкий смех раздался по улице. И как-то стало легче, как будто не было боя и беготни после этого.
  - Что делать будем? Стражникам надо бы сказать.
  - Не стоит пожалуй. Мне кажется это были церковники.
  - Ты серьезно? - Тали не на шутку испугалась. Я ее понимаю, церковники - это сила, особенно здесь в центре империи. Даже Вернанду и Тали может быть плохо от них, не говоря уж про меня.
  - Да, серьезно. Блин. Надо бы затаиться, особенно тебе и Виктору, меня они скорее всего не тронут.
  - Ну мы как раз собирались уезжать. Так в чем дело, поехали.
  - Но сначала в казарму, взять деньги и рюкзаки. Да и оружие думаю тоже не помешает.
  
  
  

Интерлюдия 1

  
  Иногда чтобы понять настоящее, нам нужно заглянуть в прошлое. Взглянем и мы на события, что произошли 36 лет назад в ином мире.
  
  По асфальтовой дорожке в сосновом бору бежала красивая девушка. Босые ноги шлепали по лужам: шлеп-шлеп. Девушка бежала так быстро, что в вечернем сумраке ее белое воздушное платье, развиваясь за спиной, создавало иллюзию крыльев. Белая, как снег кожа, голубые глаза и светлые волосы создавали впечатление чего-то неземного, волшебного, опасного. Она бежала по лесу, и на ее лице была улыбка. Она несла ее как знамя.
  Девушка была красива и знала об этом. Макияж и тонко подобранные дорогие украшения только усиливали ее красоту. Она была столь прекрасной и красивой, что любой кто глянет на нее скажет: "Наверняка работает моделью" и не ошибется. Она работала как проклятая, пытаясь заработать, где только можно, на показах, фотосессиях, рекламах и различных шоу, а также с благодарностью принимая подарки от очередного папика. Девушка была не только красива, но и умна. И понимала, что век красоты не долог. Два - три года и ее популярность начнет падать, еще через пару лет и вовсе сойдет на нет. Конечно можно было бы найти богатого мужа, но несмотря ни на что она верила в любовь и что когда-нибудь найдет того самого. Но а пока, она зарабатывала себе на будущее, не забывая подрабатывать эскортом. Это и была основная причина вечерней пробежки.
  Она не просто бежала, она убегала. Внимательный взгляд заметил бы, что макияж слегка размазан от слез, на шеи и руках многочисленные синяки, а ноги сбиты в кровь.
  Ее последний клиент, изрядно выпив на банкете, предложил прокатиться в загородный домик. Молодая женщина согласилась, ведь при такой работе это было обычное дело. А необычным было то, что домик не пустовал, в нем находилось пятеро друзей клиента также в состоянии алкогольного опьянения.
  Естественно девушка стала отказываться, говорить, что на такое не подписывалась. Но нескольких ударов и оплеух хватило, чтобы изменить ее мнение. Били не по лицу, но угрожали, что если не согласится обслужить всех и разом, то попортят именно его. Она согласилась на все, лишь бы не били, только попросилась уединиться в туалет перед этим. К счастью они были пьяны и отпустили. А дальше туалет, окно, подкрадывание мимо охранников подонка и вперед через лес к трассе.
  И сейчас была лишь одна цель добежать, а там найдет чем расплатиться с водителем попутки, уж лучше одному и за дело, а не толпе. А после, из безопасного места она позвонит паре бывших папиков, с которыми поддерживает нормальные отношения, и этого урода и его дружков уроют. Дайте только добраться до трассы. Она почти летела, а улыбка превратилась в оскал..
  Вот вдалеке мелькнули чьи-то фары, это еще не трасса, а всего лишь проселочная дорога, но девушка ускорилась, вот он шанс спастись.
  Не останавливаясь она выскочила из кустов прямо перед машиной. Все, спасена, от облегчения у девушки подкосились ноги, машина завизжала тормозами и проскочила рядом с девушкой, обдав ее пылью и выхлопными газами.
  Вдруг раздался голос:
  - Ну че, тварь, убежать хотела?
  Девушка в ужасе подняла глаза, из машины вышел клиент и пара друзей. Удар ногой в грудь повалил ее на землю, боль сковала легкие. Она не могла не вздохнуть, не двинуться.
  - Грузим ее в багажник.
  Пока один открывал багажник, клиент с другом поволокли девушку за руки по земле. А она все еще не прошла в себя. С глухим ударом закрылась крышка. Машина тронулась, девушку нещадно трясло и качало из стороны в сторону. По багажнику была разбросана всевозможная мелочь, которая при тряске ударяла и колола нещадно. От страха и ужаса девушка схватила первое, что попало под руку. Это были шампуры для шашлыка. А машина уже замедлила ход. Открылась крышка, и появилась рожа клиента:
  - Ну что, шалава, не хочешь по хорошему, будет по плохому. Месяц нас обслуживать будешь, а не то прямо тут в лесу закопаю.
  Он склонился над ней, и от ужаса или истерики девушка ударила. Ударила сильно от всей души, прямо в глаз. Шампур наполовину вошел в него, и мужик рухнул как подкошенный прямо на нее. Друзья заревели от ярости, за ноги и за руки выволокли ее из машины и бросили на дорогу. Она старалась отбиться или хотя бы укусить. Но тщетно, ее стали избивать ногами. Удар в висок, и для девушки наступила тишина.
  Сначала стало тихо и темно, вокруг пустота, даже ее как будто нет. Пропала боль, ушел страх, исчезли все желания и мысли. Потом появился звук, чей-то плач-стон. Появилось какое-то тянущее чувство. Как будто темнота выпивала ее душу. Сознание расползалось, а память растворялась в этой темноте. Девушка стала падать, а рядом с ней падал еще кто-то темный, мерзкий, подвывая. Хотя как описать падение в темноте, если нет никаких чувств? Или что-то есть, какая-то мысль упорно билась в сознании, не могу я вот так уйти. Только не я. И эта мысль стала опорой, она позволила собраться. Ведь Я не уйду так просто. Никогда отчаяние не могло меня одолеть. В самых сложных ситуациях я улыбалась. А рядом все также падал кто-то и завывал. Девушка глянула туда. Ба, знакомые все рожи, шампур все также торчал из головы на месте глаза. Она собралась с силами и оттолкнулась от него, толкая его вниз использовала как ступеньку, и как ни странно это помогло. Он улетел вниз, а ее падение остановилось, и кажется она даже поднялась чуть выше, хотя до сих пор не было понятно где верх, а где низ.
  Вдруг рядом произошло какое-то движение. Темнота будто вздрогнула и расступилась, и рядом появился демон. Черный, опасный, страшный. Хоть убейте, но девушка не смогла бы описать его, как не старайся. Она даже не сумела бы объяснить, как в темноте смогла увидеть черного демона.
  Пространство вновь задрожало. И вдруг девушка оказалась в своей просторной квартире. Она дома? Не может быть. А рядом все также стоял демон, теперь находясь в светлой комнате, его можно было хорошо рассмотреть, но что-то совсем не тянуло так сделать.
  - Поговорим, новенькая? - раздался голос прямо в голове
  - А, что? как? - мысли неслись вскачь.
  - Успокойся и слушай. Я тот, кого в вашем мире чаще называют демоном. Хотя иногда называли и богами. Ты не дома, я просто создал вокруг тебя комфортную обстановку, дабы ты быстрее успокоилась. Ты мертва. Хотя нет, ты перешла за Грань, но не умерла. Твоя душа горит столь сильно, столь ярко, что ты сумела не только не раствориться, но и даже выпила уже кого-то.
  - Я? Нет вы путаете?
  - Не переживай, я тебя не осуждаю. Ты имела на это право. Мир жесток и смерть с жизнью ходят рядом. Пусть тебя не пугает мой вид. Это всего лишь маска. Защитный доспех если так тебе будет угодно. Он позволяет защититься от опасностей Грани, а также дает возможность перемещаться между мирами. Именно из-за него разумные нас так бояться. Но тебе этого делать не стоит.
  - Почему, ты ведь очень страшный - девушка взглянула на демона, но тут же отвернулась в ужасе.
  - Посмотри на меня.
  - Нет, не могу - девушка опустила взгляд в пол.
  - Ничего, привыкнешь. Ты ведь теперь одна из нас.
  - Демон?
  - Да. Если тебе так будет угодно, называй нас демонами. И я пришел встретить тебя и помочь.
  - Почему?
  - На это есть несколько причин. Первая - потому, что я могу это сделать. Ты поймешь. Позже. Когда освоишься. Те, кто не растворились, те, кто смогли тут существовать очень похожи и даже чем-то близки. Мы тянемся друг к другу. Причина вторая - мне понравился твой настрой, ты смогла бы не раствориться даже без моей помощи. Причина третья - мне нужны слуги, и ты станешь одной из них
  - Слугой?
  - Да, мы заключим сделку, контракт, как говорят в вашем мире. А иначе я тебя выпью. Варианта всего два.
  - А зачем тебе слуги?
  - Души. Они главная ценность в этом мире. Но чужую душу получить сложно. Это должен быть кто-то очень близкий тебе, например убитый тобой враг. Или тот, кто заключил с тобой контракт на свою душу. Разумные из мира живых часто прибегают к нашим услугам, они заключают контракты, приносят нам жертвы, ну или молятся, и после смерти попадают к нам. А уж мы за счет этого можем поддерживать свою жизнь и не растворяемся. Но сам я не могу выйти в мир живых, это опасно, можно умереть, а то и хуже. Попасть в вечное рабство, уж лучше раствориться в темноте. Поэтому я посылаю своих слуг. Тебе я например предлагаю стать Суккубой, я думаю ты справишься. Возможно, ты даже сможешь вернуться в свой мир. И отомстить своим убийцам.
  - Я согласна.
  
  
  
  

Глава 2: Наследник в Пьяных Горах. Замутим смуту?

  

Патриарх Виндвульс

  
   - Светлейший, помоги, что они натворили. Коридор завален мусором, дыра в стене размером с коня. Дорогие гобелены с житием святых разорваны в клочья. Варвары, еретики, неверные. Найти и сжечь, надо же напасть на святое место, на храм Светлейшего, и это в столице.
  - Хватит причитать, пастырь Хаиса - сказать, что я был зол, значит ничего не сказать. Темный с этими гобеленами, коридорами и прочим хламом, это лишь деньги. А то, что кто-то проник на административный этаж инквизиции, было куда большей проблемой, это даже не проблема, это опасность - Идите лучше проверьте свой кабинет. Все ли цело.
  - Да да, я проверю.
  Ну наконец-то ушел. Конечно он полезен, и ни одна организация без таких палачей не обходиться, но все же как порой хочется задушить гада, но нельзя, где я еще такого палача найду. Так, а теперь разберемся, что же на самом деле здесь произошло.
  - Докладывай.
  - Да, сияющий. На данный момент не удалось установить личность проникнувшего. Даже получить достоверное описание не получилось. Но судя по всему злоумышленник не сумел достигнуть своей цели. Так как...
  - Мысли доложишь после. Сейчас я хочу знать, что произошло.
  - Как прикажете, Сияющий. Как и когда проник злоумышленник в храм, мы до сих пор точно не выяснили. Тревога сработал полвторого ночи. Его заметил часовой на административном этаже. Это был Воин Света, Маркус. К сожалению он погиб и не успел рассказать многое. Он стоял на посту у лестницы, изображая спящего. Видимо это ему хорошо удавалось, злоумышленник ничего не заподозрил и проследовал к своей цели. Тогда Маркус поднял тихую тревогу и последовал за злоумышленником. Тот проникнул в кабинет пастыря Хаиса.
  - Хаиса? Это точно?
  - Да, Сияющий. Дверь была не заперта, и тот легко попал внутрь. Ни одна из систем охраны не сработала.
  - Бардак. Что с охранными контурами?
  - Они работали в штатном режиме, причину их слепоты выясняют маги.
  - Часовой проверял двери при принятии этажа у предыдущего часового?
  - Да, Сияющий. В журнале отмечено, что пастырь Хаиса в этот момент еще был в помещении. Работал.
  - Как же, работал он. У него целый шкаф с работой стоит. Двенадцатилетней выдержки. Дальше.
  - После ухода пастыря, дверь не проверялась. Маркус дождался выхода злоумышленника и попытался его задержать самостоятельно, так как тот собирался покинуть этаж. Дежурный отряд еще не прибыл.
  - Сколько тот пробыл в кабинете? - однозначно дежурный отряд нужно будет наказать. Опять дрыхли на посту.
  - По словам Маркуса чуть больше минуты. Да полминуты крался к двери. Дежурный отряд уложился по времени в норматив - успокоил меня Следователь по особым делам, правильно истолковав мой вопрос.
  - Дальше.
  - А дальше Маркус был атакован каким-то заклинанием. К сожалению понять тип заклинания не удалось. Судя по остаточным следам, это было заклинание на основе Тарана и Вспышки. Защитный амулет не выдержал и рассыпался. Маркуса отбросило к стене, многочисленные внутренние повреждения. В дальнейшем мы также не смогли точно опознать типы заклинаний. Злоумышленник прошел сквозь стену, выбил окно и взобрался по стене на крышу. У него была мощная защита, возможно несколько артефактов, ни один из атакующих и защитных контуров не смог его остановить. На крыше его встретил караульный отряд из магов артиллеристов и стрелков с пистолями. Разглядеть и опознать они также его не смогли. К сожалению там не было ни одного Воина Света или мастера меча. Так что детали нам не известны. Маги же не смогли попасть ни разу. Все заклинания прошли мимо.
  - Стрелки?
  - Они говорят, что попали. Но видимо опять же хороший защитный артефакт. Крови нет. После цель убежала в сторону старого города.
  - По крышам?
  - Да, Сиятельный.
  - Понятно. Это все?
  - Нет. Следом в том же направлении было отправлено несколько поисковых групп, усиленных Воинами Света. Вторая группа нашла злоумышленника. Однако он был не один, его охраняло несколько бойцов и маг. Они смогли отразить первую атаку. А после скрылись в неизвестном направлении. При этом стерев ауру и наложив тьму вокруг себя. Из второго отряда невосполнимых потерь нет.
  - Бардак. Подытожим. Некто проникает в храм. Его никто не видит и не замечает. Он спокойно проходит через все защиты и доходит до цели. Возможно это была только первая цель. Надо узнать у Хаиса, что там с его кабинетом. Дальше он сталкивается с часовым и убивает его. А также, попутно разрушая все вокруг, умудряется сбежать. При этом опять же ни один защитный контур не помог. Убегая, он встречается с подельниками, которые защищают его и скрываются. Какой-то странный тип. Крадется, как отличный вор; магичит, как архимаг и при этом двигается и бегает, как мастер. Если у наших врагов несколько таких разумных, то можно сразу самостоятельно выкопать себе могилу.
  - Возможно Маркус ошибся и злоумышленников было несколько? И пока один прорвался с боем, другой ушел по тихому?
  - Возможно. Кстати, почему Вы зовете его Маркусом, а не часовым? Были знакомы?
  - Да, Сиятельный. Учились вместе, только его талант был иным. Он не смог стать инквизитором.
  - Ясно. Однако впредь прошу, воздерживаться от личностных оценок.
  Из коридора выбежал растрепанный юноша. Видимо посыльный. Только у них такой вечно ошарашенный вид.
  - Сиятельный, разрешите обратиться к Следователю Инквизитору?
  Я молча кивнул. Следователь взял конверт и тут же вскрыл.
  - Это сообщение от магов. Охранная система работал в нормальном режиме. И никого незнакомого не обнаружила. По данным журнала, в момент нападения на этаже находился часовой и пастырь Хаис.
  - Интересно. И ведь он тоже маг из не слабых. И боевой опыт у него есть, все же именно он руководил зачисткой в северном восстании восемь лет тому назад. А ну-ка пойдем к нему - с такими новостями лучше сразу разобраться, и уже посыльному - Позови-ка к нам сюда караул. Усиленный.
  Мы пробрались через разрушения и свернули в сторону кабинета Хаиса. Попутно я повесил щиты на себя и на следователя и позвал несколько атакующих знаков. Пастырь был в кабинете за столом и явно не собирался никуда убегать. Да и выглядит он не очень воинственно. Помятая сутана, грязная обувь, вечно потное лицо, живот и отвисшие мышцы, да он уже не тот, что раньше. Теперь он не Северный Палач - Гроза Еретиков, а канцЫлярский работник. Пастырь Хаиса, ничего не подозревая, перебирал бумаги.
  - Ну как, все впорядке? - начал я.
  - Слава Светлейшему в моем кабинете, все впорядке.
  - Это хорошо. Можешь ли ты уделить мне несколько минут? У меня появился ряд вопросов - я обошел стол и встал у пастыря за спиной, следователь же встал слева и приготовился достать пистоль.
  - Да, конечно, сиятельный - заметно занервничал Хаиса.
  - Скажи, где ты был сегодня в полпервого ночи? - легкое, едва заметное давление Волей.
  - Я, я, я был дома спал.
  - Да, а по моим данным ты был здесь, в своем кабинете. Тут вообще были только ты и часовой.
  - П-п-прости-те, но я об этом ничего не знаю.
  - Где твой ключ, балда - разъярился я, усиливая давление Волей.
  - В-в-вот он - поднял руку пастырь, действительно ключ болтался на браслете, с четками - и я точно был дома, у м-м-меня даже свидетели есть.
  - Кто же? Слуги? Так они не считаются.
  - Нет, нет. Это была на с-слуга, был не слуга - запинаясь и заикаясь сказал Хаиса.
  - Имя - произнес следователь.
  - Служительница Мири, из канцелярии сестер милосердия - заливаясь краской прошептал пастырь.
  Понятно, теперь не только алкоголь, а еще и девушки. "Растет" кадр, надо бы его куда-нибудь сплавить подальше, в монастырь например.
  - Ладно, следователь расспросит служительницу - пастырь заметно расслабился - Но об этом еще поговорим позже. А сейчас ответь, что делал злоумышленник в твоем кабинете?
  - И-ик, я не знаю. Светлейший, свидетель у меня тут все впорядке, ничего не тронуто - пастырь вновь занервничал, все чаще поглядывая в сторону шкафа.
  Так, а что же это у нас за шкаф? С документацией поди? Я открыл дверцу шкафа, мда, количество"документации поражало", на роту хватит. Пастырь попытался встать, но следователь ухватил за плечо усадил его обратно на кресло. Я же взял одну бутылку, м-м-м какой хороший напиток, открыл и выпил из горла, и вкус ничего. Взяв кружку и бутылку, я вернулся к столу.
  - Успокойся и выпей - приказал я, поставив бутылку с кружкой перед ним.
  - К-к-как скажете, Сияющий - пастырь открыл бутылку и попытался налить в кружку. Но горлышко бутылки безудержно скакало, заливая стол и документы.
  - Успокойся, я сказал, можешь пить из горла - добавив Воли произнес я.
  - Н-н-никак нет, Сияющий, как н-н-немогу в Вашем присутствии - но бутылка задрожала еще больше.
  - Дай сюда - это уже не выдержал следователь, он вырвал бутылку из рук и щедро налил в кружку - Переводить шестидесятилетний бренди на полив документации. Да тебя пороть за это надо.
  - К-к-как скажите.
  Попытки поднять кружку дрожащими руками также не принесли результата. Тут уже я не выдержал и подошел. Подняв кружку, стал лить прямо в горло. Пастырь, надо отдать ему должное, проглотил все, на одежду не попало ни капли, "профессионал".
  - Ну теперь-то ты можешь говорить? - спросил я пастыря - Или еще добавить, алкоголичная ты морда?
  - Спасибо Сияющий, пока хватит - отрыгнув, он продолжил - простите, но я и вправ....
  Неожиданно он упал лицом на стол. Похоже я переборщил с Волей, и он потерял сознание. Ну ничего в своих родных пенатах подвала, он расскажет больше. Сейчас только караула дождемся. Между тем следователь потрогал лоб пастыря и нахмурился. Пощупал шею и активировал какой-то артефакт.
  - Он мертв - ошарашено произнес следователь.
  - Что? - взревел я.
  Следователь поднял голову и посмотрел в рот: ужасный запах и синий язык.
  - Пахучая соль или какой-то похожий яд. Быстродействующий. Был в бутылке? - с испугом посмотрел на меня следователь.
  Я тут же активировал заклинания здоровья.
  - Нет. Со мной все впорядке. Похоже этот засранец принял его сам. Явно что-то пытался утаить. Проверьте здесь все, считайте его главным подозреваемым. Проверьте, что из секретной документации он брал недавно. И что он мог оставить для неведомого злоумышленника, и почему ему было не проще самому это вынести.
  - Да, Сияющий.
  Я брезгливо вытер руки о сутану и вышел в коридор. Какой-то бред. Не было никакого смысла сюда проникать, если Хаиса предатель, зачем ему организовывать столь опасную операцию. А если его подставили? Возможно, но больно много указывает на него. Ладно следователь докопается до истины, плюс у него еще личный мотив, месть за друга.
  Навстречу мне шел караул с посыльным.
  - Вызывали, Сияющий? - обратился начальник караула ко мне.
  Я не стал ничего говорить, а просто махнул рукой в сторону кабинета. На душе было тоскливо. Я знал Хаиса давно, считал его абсолютно верным мне. И чего ему не хватало? Деньги, власть, уважение, страх, все это было у него в избытке, все это дал ему я, а тут такой удар в спину.
  За всеми этими мыслями я не заметил, как дошел до выхода из храма. Незаметно рядом появилась верная охрана, и мы не спеша пошли к конюшне, ведь колокол под куполом храма пробил полдень, а значит пора выдвигаться на Совет. Нападение, нападением, а про Империю забывать не стоит. По двору носились служители и прихожане, многие улыбались и были явно счастливы новому дню. Солнце освещало белую мостовую, отчего казалось что та светиться, вокруг был свет. Но почему-то сегодня он меня совсем не радовал, Светлейший, поддержи раба своего.
  
  
  

Марго

  
  - Заседание совета под номером 102 от 769 года объявляю закрытым - звонко произнес председатель.
  В зале совета ярко горели светильники, несмотря на поздний вечер и уже севшее солнце, внутри было ясно как днем. Красная драпировка, серебряные узоры и золотые статуи вдоль стен создавали впечатление праздника, как бы показывая величие империи, ее богатство и могущество. Ярко одетые представители совета только усиливали впечатление. Многие из них даже верили в эту декорацию. Фикция для глупых разумных. Знающих же истинное состояние дел было не много.
  Империя только казалась сильной, незыблемой могущественной. Но сила уходила, точнее ее постепенно растаскивали и разворовали, как раз те, кто сидел сейчас на дубовых стульях с позолотой и ждали "разрешения" встать от императора. Великие Вепри, Медведи, Соколы и некоторые другие, менее сильные кланы давно уже превратили империю в свою кормушку. Вместо того, чтобы вместе стать сильнее, могущественнее, богаче, они предпочитали устраивать друг другу мелкие пакости и тянуть одеяло только на себя, не замечая, что оно может порваться. Лишь только церковь во главе с Патриархом Виндвульсом сдерживала их.
  Какая ирония, те, кто должны постоянно заботиться о благе империи, эту же империю и разрушали. Впрочем, как всегда. Видимо это незыблемое правило для мира.
  Но это заседание уже отличалось от прочих. Что-то было не так. Император продолжал сидеть молча, разглядывая многочисленные ряды представителей совета. Вот уже даже председатель занервничал, он явно не понимал что происходит, привычный ритуал нарушен. Казалось, император о чем-то раздумывает. Но вот, видимо придя к какому-то решению, Император встал и неожиданно заулыбался. Громовой грохот сотряс зал, то распахнулись двери. И сотни солдат вошли внутрь с обнаженным оружием, от сотни заклинаний завибрировала Грань. Шепотки и выкрики из зала внезапно прервались, когда Воля сотни воинов буквально придавила всех.
  Хм... интересное представление, и что же наш милый император придумал, и откуда же у него столько воинов? У него даже все личные средства давно проходят через совет. Даже дворец Императора, где находится зал совета, ему не принадлежит, еще предыдущего императора заставили отказаться от власти и переехать в загородную резиденцию. Он сам уже давно, как и зал совета, являлся в империи просто фикцией, декорацией единовластия. Или же нет?
  Откуда у него эти солдаты, и как они попали в хорошо охраняемый инквизицией и церковью дворец? Хотя это не простые бойцы: Паладины и Воины Света. Патриарх Виндвульс, что-то задумал? То то он сегодня какой-то мрачный и задумчивый. Но быстро брошенный взгляд показал, что он ошарашен не меньше остальных.
  Император не стал тянуть и заговорил. Усиленный артефактом голос распространялся по залу и даже кажется за его пределы:
  - Я, Император, правитель великой, единой и неделимой Империи Ишкуза, говорю - ух какой голос, аж дух захватывает, не будь он моим братом влюбилась бы непременно - Империя находится в состоянии стабильности, мира и процветания, где Император же является правителем и гарантом безопасности. Но за прошедший век не было таких событий, которые бы потребовали его вмешательства, в связи с чем, я объявляю:
  В первый день осени 769 года, я по собственной воле снимаю с себя бремя правителя и передаю всю власть и все решения за ее судьбу на Светлейшего и его представителя в Империи, Патриарха Виндвульса. Отныне он - закон, голос и опора Империи до тех пор, пока в годину бедствий Патриарх или Совет не позовут меня обратно, дабы я взял власть в свои руки.
  Вот ведь засранец, удивил братец. Ой, что сейчас начнется, но вопреки ожиданию, зал продолжал молчать, явно не понимая что происходит и как реагировать. А Император в отставке между тем развернулся и прошествовал к выходу из зала. Громко хлопнув дверью, он покинул Совет. И тут грянуло.
  Описать дальнейшее не возьмусь, так как ругаться матом не привыкла, а цензурных слов для описания хаоса, что воцарился в совете, у меня просто нет, только предлоги. Скажу лишь, что совет разошелся лишь под самый рассвет и крайне оху.., хм, озадаченным. Простите, сорвалось.
  Много позже, идя в сторону своей кареты, ко мне подбежал уже знакомый мне Воин Света, курьер Молот в сопровождении целого взвода.
  - Госпожа, прошу меня извинить, но Патриарх Виндвульс, просит Вас составить ему компанию за завтраком. Если вы согласны, то он ожидает вон в той карете.
  Пока он это говорил, меня уже взяли в коробочку. Мда, я так понимаю отказ не предусматривается.
  - Хорошо, дайте только дам указания своему секретарю.
  Коротко отдав приказания, я прошествовала к карете Патриарха, которая, как стоит сказать, совсем не поражала роскошью с первого взгляда. Светло-коричневая коробка с небольшим количеством украшений и знаком Светлейшего. Закоптившиеся бронзовые трубы, черные колеса и мозайка из цветного стекла на окнах кабины. Но приглядевшись я увидела, что стоит такая карета не меньше годового дохода средней провинции. Вся из заговоренного металла, выполненного под дерево. Колеса и амортизаторы производства моей резиновой мануфактуры. Паровой котел на спирту. Да еще и защитный контур с пятью изумрудами в накопителях. Интересно удар девятилучевой звезды артиллеристов-магов выдержит? Внутри кареты обстановку можно было бы описать двумя словами: ничего лишнего. Два дивана с пледами, стол между ними, да небольшой шкафчик.
  Молот галантно подал руку и аккуратно закрыл дверь. Вот значит, как передвигается правитель церкви. А ничего так, мягонько и тепло, наверняка карета обогревается паром, удобно. Надо бы и у меня также сделать Хоть осень только только наступила, северный ветер уже пригнал прохладный фронт. Скоро придется носить длинные платья и кутаться в шубы до пят. Печально, никто до весны не сможет пялиться на мои ножки. Засвистел паровик, и мы тронулись.
  Патриарх выглядел весьма устало, уши у него обвисли и стали серого цвета - это отличительный признак. Настроение эльфа можно понять по ушам, и сейчас уши сигнализировали, что патриарх сильно расстроен и опечален. Да не в его годы до утра засиживаться.
  - Доброе утро, Сиятельный. Вы очень хорошо выглядите... - начала я.
  - Хватит - перебил меня Патриарх Виндвульс - Не паясничай пожалуйста. Я сам знаю, что выгляжу отвратительно. Лучше скажи, не ты ли устроила смуту, а?
  - Что Вы. Ни в коем случае. Я если честно сначала даже думала, что это Вы решили взять наконец власть в свои руки. Все же Паладины и Воины Света во дворце дают возможность так думать.
  - Да на кой она мне сдалась, особенно в таком виде. Теперь все думают, что я решил совершить переворот, и кланы начнут плести против меня и церкви интриги.
  - У Вас закончились инквизиторы? Или палачи? Так у меня на курсах исцеления есть несколько толковых студентов. Они смогут Вам помочь, вы только обеспечьте их материалом.
  - Нет, уж. Сами справимся. До чего же не вовремя твой братец все это сделал.
  - А это точно, он? Конечно мой милый братец - тот еще фрукт. Но самолично отказаться от власти, пусть даже декоративной? Мне кажется, он на это не способен. Он явно хочет эту власть вернуть.
  - Да, это точно он. Письма, написанные его рукой, были переданы в два ближайших ордена Воинов Света. С просьбой срочно помочь мне утихомирить бунтовщиков, если такие возникнут. Они скакали всю ночь и лишь в два пополудни прибыли во дворец. И эти олухи, даже не догадались посоветоваться с моим секретарем, что стоял у дверей Совета. Если бы мне не предоставили эти письма, то я бы подумал, что это ты задумала новую интригу.
  - Ах, если бы так. Но мне не выгоден уход Императора от дел. Мы с Вами заключили договор, что я существую в противовес Императору. Если он задумает что-то плохое и его потребуется убрать, то я стану регентом до совершеннолетия наследника. Теперь же я не нужна Вам. И я даже начинаю опасаться за свою жизнь.
  - Не стоит. Вы хороший союзник, и я хотел бы продолжить Наше сотрудничество. Именно поэтому я позвал Вас позавтракать со мной.
  - Под такой усиленной охраной? - я махнула в сторону окна, где рядом с каретой молча маршировала целая рота. - Ведь эти воины прибыли вместе с Вами на совет.
  - Тут повлияли другие события, о которых Вы не знаете.
  - Вы про ночную битву в главном храме? Вы правы, я ничего не знаю. - Ох, а он знатно удивился, вот так вот дорогой - и про битву в старом городе, я тоже не слышала.
  - А разведка у Вас все лучше и лучше.
  Хм... похоже мой дорогой Патриарх и вправду был не вкурсе о грядущей смуте. Иначе бы сказал прямо, он никогда не юлил и всегда говорил правду, хотя и не всю, что и делало его столь опасным. Умело сказанная правда гораздо сильнее может ввести в заблуждение, чем самая искусная ложь. Даже демоны наверняка не умеют так играть словами, как этот змей.
  Между тем карета доехала до резиденции Патриарха, и разговор пришлось прервать.
  Пройдя через усиленную охрану, мы прошествовали в дом. Внутри как обычно было ни души. Патриарх не выносил большого количества слуг. Лифт поднял нас на самую крышу, где уже стоял стол, уставленный всевозможной снедью. И опять же ни одного слуги поблизости не было. Лишь Я, Патриарх и пара бойцов охраны возле лифта. Разговор предполагается крайне привратный.
  На столе не было ни грамма спиртного. Приятно, что мне пытаются угодить. Я терпеть не могла алкоголь, даже запах изрядно меня раздражал. Виндвульс галатно помог мне сесть и налил виноградный сок. После чего уселся сам и включил непроницаемый контур. Теперь ни звук, ни свет не покинет эту комнату. Даже вибрация пола и та, блокируется.
  И тут я поняла, что очень хочу есть. Нет, я хочу просто Жрать. Ведь я не ела уже почти сутки, а на расстоянии вытянутой руки от меня столько всего вкусного. Мясо, зажаренное на углях и до сих пор испускающее пар и обалденный запах, мясо печеное, мясо жаренное с овощами. Различные колбасы. Рыба в кляре, рыба засоленная, рыба в банановых листочках, даже новомодная сырая рыба с рисом. Птица всевозможных видов, также вяленая, жареная и пареная. Овощи, фрукты и прочий силус. Нет, Патриарх, не просто змея, он сам искуситель.
  - Это была очень длинная ночь, и не знаю как Вы, моя госпожа, а я крайне оголодал. - Виндвульс стал надевать платок. - Так что предлагаю сначала поесть, а после продолжить... - он поднял на меня глаза, и окончание фразы просто застряли у него в горле.
  И что он так удивляется, что никогда девушку, жрущую в три горла, не видел. Ну подумаешь, я жаркое вместо вилки ем куриной ножкой и заедаю пирогом с рыбой.
  "Что такого, девушка должна иметь некоторые слабости" - думала я, слизывая жир, стекающий по рукам. Как же вкусно. Оооо, тут и мой любимый малиновый пирог есть. Подожди мой милый, сейчас только с курицей закончу и займусь тобой.
  - Вы очень красиво кушаете - сказал Патриарх ухмыльнувшись.
  Вот ведь... не удержался и подколол.
  "Хотя ладно ты мне угодил, так что прощаю", - подумала я, заедая малиновый пирог бутербродами с икрой.
  Наконец-то и Патриарх приступил к еде. Правда в отличии от меня, он ел весьма аккуратно, не забывая об этикете. Еще примерно минут двадцать раздавалось чавканье, ну не могу я сдержаться, когда так сильно голодна, и позвякивание ложкой - это уже вкушал Патриарх.
  Сытно развалившись на стуле, я размышляла: хочу ли еще вон тот мандарин, или хватит? Нет, пожалуй хватит, а если... он от меня никуда не денется. Патриарх между тем все также продолжал есть. С неуспешностью улитки постепенно съедал все со стола. Первые десять минут я решила дать эльфу наесться. Следующие десять минут я размышляла, куда же все это лезет? Еще через десять минут я сидела шокированная, он съел уже больше меня и похоже не собирался останавливаться. Последние десять минут я сидела крайне обеспокоенная. Если сейчас у него лопнет желудок, мне же отсюда не выбраться. Контур будет висеть еще где-то дня два, прежде чем в нем закончиться энергия. Хотя тут столько еды.
  Наконец Патриарх отложил вилку и взял в руки бокал с соком.
  - Теперь можем и поговорить.
  - А Вы, хорош - непроизвольно вырвалось у меня.
  - А поживи с мое. Научишься есть про запас.
  - И сколько же Вам лет, если не секрет? А то я, если честно никогда этим не интересовалась.
  - Ну скажем так. Воином Света я стал во время Борнинского сражения, - ухмыльнувшись произнес Виндвульс
  - Это же было почти двести лет назад? - крайне удивилась я, вот так старик-долгожитель.
  - Да где-то так. Ну ладно, хватит вспоминать старину, вернемся к текущим делам. Скажи, мне, моя дорогая союзница, где Вернанд? - моментально переходя от расслабленного состояния в рабочее сказал Патриарх.
  - Мой дорогой племянничек решил посетить святые места и отправился на Юго-Запад за Пьяные горы. Я же уже передавала Вам эту информацию через Молота.
  - Молота? А ты про Антонио. Понятно.
  Антонио? Мда, не угадали родители с именем. Ему подошло бы имя: Разрушитель, Гора или хотя бы Бык. Но да ладно, не мне же с этим именем жить.
  - А что не так с поездкой наследника?
  - Не вовремя. Сейчас я бы хотел его видеть здесь. Как и когда он отправился? Боюсь, мои агенты не смогли за ним проследить. Он ушел от преследования вчера в Академии.
  Ушел он, как же. Он преследователей даже не замечал. Скорее это мой разумный аккуратно его увел, а нечего наглеть и шляться по Академии заглядывая куда не надо.
  - Да? А я и не замечала за ним таких талантов. Он решил поехать тайно, скрываясь от всех. И инкогнито посетить гору святого Императора. Уехал утренним поездом, вчерашним, вагон первого класса, номер купэ, двадцать три, на втором этаже. Вместе со своим друзьями.
  - Ха... - рассмеялся Патриарх - Тайно? На поезде? Первым классом? Поди еще и на свои документы купил билет?
  - Как ни странно, но да. Правда Ему хватило ума предоставить студенческий билет, а не паспорт.
  - Ой не могу. - Патриарх продолжал смеяться - Может стоит вашим ученикам преподавать хоть основы конспирологии?
  - Боюсь на это просто нет времени. Да и зачем она им. Они же все-таки Боевые Маги.
  - Ну ладно, рассмешили Вы старика. Вы с ним хоть кого-то послали? - успокаиваясь, проговорил Виндвульс.
  - Да, но всего троих. К сожалению, поезд был забит до отказа, и мои агенты просто не смогли купить билет. Лишь трое купили последние места в купе первого класса за пять минут до отправление поезда. Причем за свои деньги.
  - Мда. Шикуют ваши агенты. Боюсь у моих, даже скинувшись они всем составом, не хватило бы денег на первый класс для одного. А троих агентов хватит?
  - В трансконтинентальном экспрессе полно охраны. Как простых бойцов, так и магов. А по ту сторону гор их встретят. Туда же был недавно переброшен Ваш специальный батальон. Я прошу передать ему сообщение об оказании помощи моим людям и наследнику.
  - Да, я уже передал такой приказ. И следом пошлю приказ о переправке наследника обратно в столицу, при необходимости применив силу, но надеюсь этого не потребуется. Не та ситуация сейчас, чтобы посещать святые места. В Хаз опять не спокойно.
  - На границе проблемы? Они ведь каждые лет пять пытаются перейти реку и вернуть себе провинцию на Юге Пьяных гор.
  - В этот раз ситуация серьезнее. Теперь командует генерал Бори, а он очень толковый полководец, к тому же сильно ненавидящий Империю.
  - Неужели даже Ваша разведка не смогла узнать план заранее?
  - Он очень хорошо соблюдает тайну, и многих агентов недавно выявили, - печально сказал Патриарх, и потемнев лицом, почти шепотом произнес, - И возможно я даже знаю кто является главным предателем!
  - Академия может чем-то помочь?
  - Академия нет, а вот Вы, да, можете. Необходимо подготовить несколько поездов для переброски легионов на Юг. Я слышал Вы собирались открыть новый трансконтинентальный экспресс на Северо-Восток?
  - Да. Он уже готов, осталось лишь достроить чугунку, открытие будет через две недели.
  - Отложи. Он потребуется на войне, - решительно сказал Патриарх, вот таким он мне нравится. Вот он - истинный правитель Империи. - Если не вспыхнет война Хаз. То скорее всего вспыхнет гражданская, а это бои брат на брата, сын на отца. Гореть будет вся Империя, и нам будут нужны все силы для победы, Империя должна стать вновь Великой, да поможет нам Светлейший.
  Вот это да. Он и вправду готов умереть и сжечь кого угодно за Империю, и что хуже всего я тоже готова. Как там было у классика: Слова все сказаны, да грянет буря. - Как скажете, Сиятельный.
  
  
  

Яра

  
  Под мерный перестук колес я сидела у окна и размышляла. За окном начинался дождь, усиливался ветер, однако в купе было тепло и уютно. Юго-Западный экспресс мирно катился к горам. В углу гудели вырезанные знаки различных контуров: защита, тепло, освещение и прочие. Для контроля мне не требовалось даже обращать на них внимания, настолько примитивно было управление, справился бы даже первоклассник из провинциальной школы. Не то, что Контролирующая Огонь третьего уровня.
  Мне было грустно и тошно, и даже коньяк, втихую пронесенный на пост, не помог.
  А все от того, что я заболела, но ни один целитель не смог бы мне помочь. Болела душа, жуткая тоска и безысходность. Очень хотелось выть или хотя бы подраться.
  И вот я сидела на посту одна, задумчиво жуя свой хвост. Внутри плескался коньяк, снаружи плескался дождь, а я глядя на стакан, вспоминала разговор с главой, что произошел четыря дня тому назад на точке встречи. Она принял доклад, палочку артефакт и помогла залечить ушибы. А после состоялся очень странный разговор:
  
  ***
  
  Обстановка здесь конечно была ... весьма "милая", в тон моего настроения. В гостиной этого дома уже давно никто не жил. Она была забита хламом и грязью. Из пыли что покрывала даже стены и потолок, можно было бы связать немаленький ковер. Место для встречи не из лучших: нет ни замков, ни запоров. Зато сразу видно, что здесь уже долгое время никто не появлялся. Да и никакой уважающий себя стражник в такую клоаку не полезет. Разве только агенты инквизиции, но тогда я не сидела бы на кресле, укрытая пледом, а висела бы на дыбе.
  Сегодня на точке меня встретила глава всего столичного подполья. Впервые за долгое время я вновь увидела ее. Это было очень, очень не обычно, этим она нарушила собственные правила конспирации. Личная встреча с агентом, который провалил задание и был раскрыт, запрещена. Кстати более никого в здании не было, и это могло все объяснить. Зная наши методы, могу предположить, что меня устранят. Но если честно, то мне все равно.
  Возле моих ног стояла обогревающая лампа, распространяя ровный красный свет. Жар почти обжигал, но мне все равно было холодно. Даже плед на плечах из отличной собачьей шерсти, зачарованный знаками огня, мало помогал. Я мерзла до посинения. Откат от пережитого давал о себе знать, холод шел изнутри и не давал адекватно реагировать на ситуацию. А ситуация была крайне необычной: я только закончила свой доклад, полностью расписав свои "похождения", и сейчас глава задумчиво сидела по соседству и наливала в кружку чай из термоса. Налив и передав кружку мне, она сказала:
  - Держи, с коньяком, как ты любишь, - и подождав, пока я отопью, продолжила - Как ты вообще? В порядке?
  Вдыхая аромат чая, я ожидала появления признаков отравления. Но их все не было, э-э-эх, видимо не судьба. Подождав еще полминуты, мне пришлось ответить:
  - Не совсем. Точнее совсем не в порядке, - почему стало так тоскливо и на глаза полезли слезы - просто ужасно, я все испортила-а-а...
  Не выдержав, я разревелась как обычная сопливая девчонка. Обида от провала операции, откат от использования силы, крах надежды на яд в чае, страх за себя и боль от ноющего тела.
  - Ну, ну девочка моя - она подошла и обняла меня. - Не все так плохо. Ничего ты не испортила. А то что тебя заметили, так это не беда. Подумаешь, проблема.
  Платком она стала вытирать мне лицо.
  - Главное ты жива. И никто не сможет тебя опознать. Наоборот тебя наградить надо.
  - За что? - промямлила я. Слезы никак не желали останавливаться.
  - Ну ты принесла данные, это раз. Тебя не поймали, это два. Ты очень, очень сильно щелкнула церковников по носу, это три. Ну а самое главное, ты умело перевела стрелки. И на нас никто не подумает.
  От неожиданности, я даже забыла плакать. Вопросы буквально полезли из меня:
  - Как это? Когда это я перевела стрелки? И на кого? И откуда ты об этом знаешь?
  Глава рассмеялась:
  - Хо. Вот теперь я тебя узнаю, любопытная, вечно сующая во все места свой хвост, девочка. - Отсмеявшись, она взяла у меня из рук пустую чашку и продолжила - Ну все пришла в себя? Давай переодеваться, а то вон чай на себя пролила. Кто его теперь отстирывать будет?
  - Ну ответь... - взмолилась я.
  - Ты ведь не отстанешь? Так и будешь спрашивать?
  - Да.
  - Ох тебя надо было назвать: Хочу Все Знать. Ладно, ладно. Вспомни, кого ты встретила по пути назад.
  - Ну это. Трех ребят, лет шестнадцати. Наверное студенты. Ну один из них был в форме Академии.
  - Правильно. Маги?
  - Да, они отбились от церковников заклинаниями. Ой. Так это что, я получается их подставила?
  И уже простонав про себя: "И я того парня тоже. Светлейший, помоги".
  - Ну вот. Сама догадалась, - даже не заметив моих страданий, сказала глава - только это не простые студенты. Судя по твоему описанию формы, это были Боевые Маги. Будущая надежда империи. И теперь Церковь может подумать, что именно они повинны в нападении на храм. Ну по крайней мере, на отряд погони они точно напали.
  - Так надо их спасать, - непроизвольно вырвалось у меня.
  - С чего это? - удивилась глава - Они наши враги между прочим. Именно церковь их создала и начала обучать. Теперь же церковь их и уничтожит.
  - Ну так... это.. - неуверенное бормотание, из моих уст, выглядело жалко - несправедливо как-то.
  - Ты ли это? Яри?
  - Прости, меня. Я что-то совсем расклеилась.
  - Да. Ну нечего. Сегодня же ты отправляешься из столицы. После такого тебе нужно побыстрее покинуть этот город. За одно сможешь отдохнуть и прийти в себя. Прокатишься на родину, посмотришь горы и равнины.
  - Сегодня? Как? Мне на смену выходить только завтра. Да и экспресс едет на север.
  - Тут накладка у Юго-Западного Экспресса. Их маг из вагона первого класса заболел. Ну точнее ему набили морду в одном из трактиров, ну или еще не набили, но скоро это обязательно произойдет. И вот он со своей распухшей мордой точно не сможет работать в первом классе. Так что срочно требуется замена.
  - Так я же Контролирующая Огонь? Мое место в паровозе, а не в вагоне с шишками.
  - Ну что сказать. К сожалению машинисты "заболеть" не могут, они еще с вечера крутятся в паровозе, а там трактиров нет. За то покатаешься в первом классе, работа там легка, сиди попивая чаек, да вполглаза посматривай за оборудованием, даже школяр справится. Зато там очень нужен маг, знакомый с железной дорогой, а у тебя рекомендации отличные, и в случае чего сможешь заменить машиниста. В общем все уже согласовано, мы просто ждали тебя. Так что давай собирайся, поезд через три часа. А тебе еще переодеться надо, вещи собрать и дела принять у старшего.
  - Хорошо, мама.
  
  ***
  
  К сожалению беда не приходит одна. И как обычно беда неожиданно бьет под дых из темной подворотни. В общем, ОН был тут, всего в двух метрах над головой. И теперь чувство вины буквально душило. Как же так? Я всегда старалась быть хорошей. Но случайное падение, и вот уже она подставила Его на стычку с церковниками. И теперь ОН вынужден был бежать из столицы вместе с друзьями. К тому же кроме чувства вины, еще присутствовала опасность разоблачения.
  А началось все так:
  
  ***
  
  Под вечер первого дня пути я впервые заступила на дежурство. Вокруг бегали стюарды, обслуживая первый класс. Моя же задача состояла в контроле всевозможных контуров, которые покрывали вагон искусной вязью, а также в помощи стюардам в тех ситуациях, когда они справиться не могли. Работа и вправду была легкая, несмотря на множество контуров. И каких только систем тут не было, честно сказать про некоторые я узнала впервые. Например, контур управления запахами. И ведь есть люди, которые им пользуются, и считают нормальным платить за его работу бешеные деньги. Да-а-а, первый класс - это вам не кабина машиниста, там тоже было много различных контуров, но они все необходимые, без них паровоз просто не тронется.
  "Динь-Ди-Лень. Динь-Ди-Лень", - прозвенел колокольчик.
  Ну вот два часа сидела нормально, и тут такая неудача, придется идти, общаться со снобами из первого класса. А ведь была надежда, что всю поездку я спокойно посижу здесь, не высовывая носа. В комнату заглянул стюард:
  - Госпожа, пассажиры из купе 23 просили Вас прийти. Они хотят поставить свой контур защиты и безопасности и просят Вас предоставить ключи безопасности к основной питающей линии.
  - Спасибо, сейчас займусь этим.
  Взяв необходимые ключи-артефакты, я поднялась на второй этаж. И сразу услышала пронзительные крики из приоткрытой двери купе номер 23:
  - И это вы называете хорошим вином? Да у меня даже кучер не стал бы хлебать эту бодягу. А он кстати пьет все, что имеет градус. Короче, кабаны траншейные, ну-ка метнулись и принесли мне нормальное вино.
  Из дверей выскочил красный, как рак стюард, едва не сбив Яру с ног.
  - Простите, госпожа, - промолвил он - будьте аккуратны, эта мегера, явно не в духе.
  Мда, какие они тут все вежливые, всего лишь "мегерой" назвали. Я бы пожалуй использовала слова пожестче. А пассажирка не из простых, надо бы подготовится. Заглянув в планшет, я узнала, что билет в купе 23 купила: Баронесса Тали Альвийская, эльфийка, студентка Имперской Академии. Понятно, баронесса из глухомани, гонора вагон, а по факту пшик. Хотя в Академию по протекции не берут, значит не полная дура. Ох и тяжело же будет. Конечно пока я училась на Контролирующую Огонь, мне приходилось проходить практику в поезде дежурным магом, но там был третий класс. Так сказать, люди попроще.
  Хотя, где наша не пропадала? Как диверсанта меня учили общаться с самыми разными разумными, и даже у психологов приходилось учиться. Вдох, выдох, напускаю максимально дебильную улыбку, стучу в дверь и вхожу убирая руки за спину. Легкий реверанс с наклоном головы, и не поднимая глаз, произношу:
  - Добрый день, я дежурный маг, вызывали?
  - Привет, милочка. Да, проходи, - меня бесцеремонно схватили за руку и потащили к дивану. - Вина? Оно конечно не очень, но я пивала в своей жизни и похуже.
  Я удивленно подняла глаза, о Боже мой. "Светлейший, спаси". Это - та девушка, из проулка. Не может быть, откуда она здесь, у меня просто перехватило дыхание.
  - Что с тобой? Ты так резко побледнела, тебе плохо? - прохладная ладонь коснулась головы, вторая схватила мое запястье. - Ну и пульс у тебя. Может вызвать врача?
  И куда делась та девушка с гонором, что кричала на стюарда? Сейчас передо мной была милая юная эльфийка с нежным голоском.
  - Нет спасибо, - я собралась с мыслями, и ответила - Мне на работе нельзя. Простите, я просто в первый раз. Простите еще раз.
  - Ничего страшного, дорогуша, все хорошо. А что именно в первый раз?
  Сердце чуть успокоилось, и я смогла ответить почти адекватно:
  - Дежурство тут, ну в смысле до этого я не работала в первом классе.
  - Ясненько. Значит, просто волнуешься, - мило улыбнувшись, она приобняла меня, - ну ты не стесняйся, проходи, садись на этот диван. Посиди, отдохни, а то на ногах еле стоишь. Считай, это моей маленькой просьбой.
  Пришлось подчиниться, ноги были немного ватными. Правду говорят, первое впечатление бывает ошибочным. И не скажешь, что пару минут назад, она кричала на стюарда, как пьяный орк на гнома. Может и вправду плохое вино?
  - Кстати, меня зовут Баронесса Тали Альвийская.
  - Дежурный маг Яри - представилась я и уже вовсе непонятно зачем, добавила - Контролирующая Огонь, третьего уровня.
  - Контролирующая Огонь и на должности простого дежурного мага? - раздался удивленный мужской голос от двери уборной.
  Обернувшись, я порадовалась, что сижу. Кровь вновь мгновенно отхлынула, руки и ноги стали как парализованные. Это был ОН, тот парень. Он стоял прислонившись к косяку и почесывал подбородок. И о Светлейший, из одежды на нем было только полотенце.
  Его нельзя было назвать эталоном мужской красоты, худой и вытянутый как палка. И весь угловатый, как любой подросток. Лицо и вовсе не выделяется ничем примечательным. Обычный имперец, частично человек, частично эльф и быть может частично ракшас или кошколюд. Но если приглядеться, то становится ясно, что он не худой, а жилистый. Натянутые, как струны нити мышц и плавные движения выдают в нем воина. А сравнение с палкой неуместно, правильнее сравнить с копьем, острым, длинным и опасным.
  Резко кровь вновь прильнула к конечностям, мое сердце забилось в бешеном темпе. Стало очень жарко. Чувство вежливости и такта, кричали мне: "Повернись, нельзя пялиться на оголенного мужчину." Но я просто не могла отвести взгляд от его тела. Нет, не подумайте у меня были парни, мужчины и даже девушки и я с ними так сказать "общалась" довольно тесно. Но это были последствия моего обучения и работы, так сказать обязанность. А тут ... не могу объяснить ... изнутри шел жар, и меня распирало желание провалиться под землю и не отсвечивать. И пожалуй только понимание того, что мы на втором этаже экспресса, который двигается с бешеной скоростью, в шестьдесят километров в час, останавливало меня.
  - А ну марш одеваться. Ходит он тут, девушек смущает, - закричала на него баронесса Альтивейская. - Вон смотри, до чего девочку довел. Сидит вся красная, глаз от тебя оторвать не может.
  Вздрогнув, я сообразила, что действительно сижу и смотрю на НЕГО, резко повернувшись, я уставилась в пол. И покраснела еще больше, хотя и до этого сидела красная как свекла.
  Рассмеявшись, ОН прошел у меня за спиной и скрылся в одной из спальных комнат, со словами:
  - Ладно, ладно, не ругайся.
  - А ты не дефилируй полуобнаженным по комнате, балбес, - прокричала баронесса, и уже спокойным голосом сказала мне - прости его, этот болван, мой слуга и ему плохо знакомы правила этикета. Кстати, там есть еще один слуга, - баронесса махнула рукой в сторону одной из спален и неожиданно добавила елейным голосом. - Если хочешь, я попрошу его тоже продефилировать перед тобой в одном полотенце.
  Я только начала немного бледнеть и тут же вновь вспыхнула как мак. Нет, я ошиблась. первое впечатление было правильным. Она и вправду мегера. А баронесса между тем не унималась:
  - Полуголого зовут Берн, а того Вик, но похоже что он спит, так что с показом придется подождать.
  Так значит ЕГО зовут Берн, какое хорошее имя. Я попыталась сказать, что очень рада знакомству. Но смогла выдать только шипение. Из комнаты раздался выкрик Берна:
  - Мне кажется хватит, еще пара таких фраз, и она от стыда, просто сгорит. И это, кстати не игра словами, она Контролирующая Огонь и вправду так может.
  - Ой и вправду. Прости меня Яри, я немного не тактично себя повела, но это из-за врожденной вредности.
  О Светлейший, она еще этим и гордится. Из комнаты вышел Берн, одетый в полувоенную форму. На поясе висел меч и набор артефактов неясного назначения.
  - Все же ответь на мой вопрос. Как ты оказалась в первом классе?
  - Маг, который должен был дежурить, заболел перед самым отходом поезда. И меня поставили в качестве замены. А так я должна была отправиться машинистом на другом экспрессе.
  Он неспешно подошел к дивану, взял со стола бокал с вином и сел рядом со мной.
  - То есть, ты настоящий машинист? И ты попала сюда случайно?
  - Да, Вы правы. Я дипломированный специалист, - дыхание вновь начало сбиваться. Да что такое со мной происходит? Ну-ка девочка, берем себя в руки - я машинист-истопник, моя обязанность поддерживать огонь в топке и не допускать выхода тепла наружу.
  - Так, машинисты еще и разделяются по специальностям? - удивился Берн.
  - Да, в зависимости от места работы, - ну все, меня понесло, про поезда я могу разговаривать весь день. - Ведь паровой котел представляет собой сложный механизм. В зависимости от типа он может достигать в длину пятьдесят метров, в ширину до пяти метров и занимает все три этажа паровоза. В данном экспрессе стоит котел первой модели ЭК-1, и он - один из самых маленьких в серии. Его обслуживанием занимаются десять разумных и из них должно быть не менее пяти магов. И обязательно хоть один, Контролирующий Огонь. Общий же штат, включая медиков, поваров и охраны, составляет сорок пять разумных. Этот котел служит на этом паровозе целых 5 лет и технически он устарел, но все равно, на него стоит взглянуть. Ведь это самый первый паровой котел в мире, использующийся в поездах. Он был собран как тестовая модель, но оказался настолько удачным, что его сразу пустили в дело.
  - Ты хорошо рассказываешь. Было бы интересно взглянуть на него, мне понравились паровозы с самого первого взгляда. Металл, магия и пар, мощь и сила на службе у разумных.
  - Если хотите, я могу провести Вам экскурсию - выпалила я. Ууу, а разум похоже взял таймаут, он же всего лишь слуга, надо срочно исправляться. - Вам баронесса и Вашим слугам.
  Баронесса рассмеялась:
  - Ха-ха-ха, а я думала когда вы про меня вспомните.
  - Простите, я не специально - сказала я, поклонившись. Да, а сидя на диване, это сложно сделать.
  - Да ничего, ничего. Я сама тоже не против прогуляться. Только сначала установим защиту. Вон и Вик проснулся.
  В дверях комнаты действительно появился новый персонаж.
  - Конечно, проснулся, Вы так громко смеялись, - пробурчал Вик, и добавил с непонятной интонацией - "госпожа" баронесса.
  А он не очень вежливый. Видимо старый слуга, знакомый с баронессой с самого детства. Вот и допускает некоторые послабления в общении.
  - Это просто замечательно, значит выспался, иначе тебя и пистолем не разбудить. Я как раз вспомнила, что позвала Яри не просто так. Возьми пожалуйста у этой прекрасной девушки ключи и создай контур безопасности, - и повернувшись ко мне, - ты ведь не против, солнышко?
  Два комплимента, и я покраснела опять, похоже это входит в привычку. Или это просто баронесса так влияет на меня.
  - Нет конечно, вот все ключи и документация. Если будут вопросы, обращайтесь.
  Передав пакет со всем необходимым, я мысленно коснувшись пульта, открыла доступ к энергетической линии.
  - Спасибо, - Вик взял пакет и сразу активировал ключи-артефакты, подключившись к линии, - Я займусь этим из своей комнаты. Кстати я бы тоже сходил посмотреть на поезд. Но сначала поужинаю.
  - Моя смена до 8 утра. Так что я могу провести Вас с утра, если это будет удобно?
  - Да спасибо Яри. Это будет просто чудесно, - улыбнувшись произнес Бер, а потом опомнившись, - Вы ведь не против, "госпожа"?
  И снова эта необычная интонация в слове "госпожа" только уже от Берна. Что бы это значило?
  - Да, дорогой мой, "слуга", - и баронесса туда же, - я совсем не против с утра прогуляться. Ведь это так интересно, посмотреть на Большой, Горячий, Яростный паровоз. Он такой длинный и крупный.
  Ну точно, это все из-за баронессы. Теперь покраснели все. А она сидит и улыбается.
  - Тогда до утра, разрешите Вас оставить.
  И я пулей выскочила из купе, даже не дождавшись разрешение. На выходе чуть не сбила стюарда с вином. Он был явно напуган и не хотел возвращаться в купе к "Мегере".
  - Удачи, - шепнула я ему на ухо.
  Протиснувшись мимо стюарда я пошла по коридору, но на полпути к лестнице была остановлена вежливым покашливанием:
  - Кхе-кхе, госпожа-маг, можно Вас ненадолго?
  Напротив меня стоял гном в потертом пепельно-сером плаще и черных сапогах, обильно смазанных ваксой. На нем не было никаких украшений или знаков отличия. Да что там говорить, он сам был едва различимым, и если бы он не обратился, то я бы его и не заметила. Лысый череп, густые темные усы со следами ранней седины. Он казался инородным предметом в первом классе. Здесь не бывает таких пассажиров, так кто же он: солдат, агент службы безопасности чугунки, или церковник? Взглянув в глаза, я поняла, это точно не солдат. Пронзительный взгляд, будто просвечивающий насквозь, способный заметить малейшую деталь. А движения, плавные как вода и в то же время резкие, едва заметные. Явно мастер.
  - Да, я Вас слушаю господин гном, - обращаюсь я к нему.
  Сама мысленно подключаюсь к пульту и запускаю систему проверки. Так и есть, от этого господина, просто веет боевыми артефактами.
  - Я много времени не украду. Я являюсь представителем Имперской службы безопасности или по-простому И-эС-Бэ, - с этими словами он извлек из рукава удостоверение, - и нахожусь в поезде по приказу руководства. Я уже общался с другим дежурным магом из первой смены, и судя по всему, он Вам ничего не сказал.
  - Нет, - вот подстава, и вправду сыщик. Какой Темный, его сюда принес.
  - Молодец. Это правильно, Вас я попрошу так же не распространяться. Моя задача в данном вагоне состоит в охране некого лица из купе 23. Вы бывали там? Знаете, кто там едет?
  - Да, конечно, я только что оттуда, - как будто он сам не видел, что я только что оттуда вышла, - В купе 23 едет баронесса Тали Альвийская и двое слуг.
  - Хы, слуг, значит, - ухмыльнулся гном, - да, вот именно. И меня вместе с двумя сослуживцами направили для обеспечения безопасности госпожи баронессы. Направил ее отец. Она решила попутешествовать и посмотреть мир. А вот от охраны отказалась. Понимаете, молодая, неопытная, ей хочется свободы. Отец пошел ей навстречу и не стал навязывать открытой охраны. Лишь попросил нас проследить за ней, чтобы в поезде с ней ничего не случилось. А при выходе ее уже встретят другие охранники. Но сейчас она в поезде, и я прошу Вас оказать нам содействие в данной миссии.
  Какая-то неубедительная история, и кого он пытается обдурить, такой басней? Хотя наивная шестнадцатилетняя дурочка может и поверит. Но мне то почти семнадцать.
  - В чем именно заключается мое содействие?
  - В первую очередь, соблюдение тайны. Не стоит рассказывать баронессе о нас. Второе в случае какой-либо опасности предупредить нас. Мы находимся по соседству в номере 25. А также я прошу закрыть доступ в номер 23 полным щитом.
  А он опытный, далеко не каждый работник в поезде знает, что в вагонах, можно установить такую защиту.
  - Боюсь, что здесь я помочь не смогу.
  - Отчего же? - напрягся гном, буравя меня глазами.
  - Госпожа баронесса попросила меня предоставить доступ к ключам защиты и главной энергетической линии. И в данный момент, один из ее слуг, как раз устанавливает щит. К сожалению, ни тип, ни версию щита, я узнать не в состоянии.
  - О-о-о так даже лучше. У него действительно получаются отличные щиты.
  - Простите?
  - Это Вы меня простите, проговорился. Один из "слуг" госпожи баронессы, отличный мастер Щитов. Виктор собаку на этом съел. Ну не буду Вас более отвлекать, если что сообщайте.
  Так значит, не Вик, а Виктор, тайна на тайне. Но похоже, это не церковник. Они ведут себя по другому. Может и вправду охрана баронессы Альвийской? Ладно проследим, а если чего и поможем.
  - Хорошо. Но если, что у меня уже есть для Вас информация.
  - Да, и какая же?
  - Завтра утром после завтрака баронесса попросила меня устроить ей экскурсию по паровозу.
  - А слуги?
  - Слуги будут ее сопровождать.
  - Хорошо, благодарю госпожа-маг.
  Раскланявшись с представителем И-эС-Бэ, я продолжила "неспешный" путь к своему рабочему месту. Ворвавшись к себе, я сначала глубоко вздохнула. Вот так дела, а так все хорошо начиналось, и что теперь делать. Хорошо, что наш разговор с агентом продолжался недолго, и то под конец я еле сдерживала себя, очень трудно играть простого дежурного мага перед таким проницательным сыщиком. Сердце в груди не желало успокаиваться.
  Посидев несколько минут спокойно, я не удержалась и подключилась к телефонному аппарату в купе 23. Все же какие наивные у нас разумные. Многие и не догадываются, что через него можно легко слушать все, что происходит на том конце провода. И не поднятая трубка для этого совсем не помеха. По началу слышно было очень плохо, но после нескольких заклинаний усиливающих слух, звук стал почти идеальным.
  - Ну и зачем ты это сделала? - это точно говорил Берн.
  - Что именно? - а это баронесса.
  - Имя.
  - А что не так с твоим именем?
  - С моим то все хорошо. У меня просто замечательно имя. Но мое имя не Берн. А Вернанд.
  Так он меня обманул. Точно их же разыскивают церковники. Называться своим именем глупо, и не слуга он вовсе. А значит и Вик или Виктор тоже.
  - Ой подумаешь. За то тебя точно не узнают. Видишь, какая я у тебя умная. Так что мог бы меня поблагодарить.
  Точно скрываются. Чувство вины больно укололо в самое сердце.
  - Умная? Уверена? У персонала есть лист с именами всех пассажиров. И там мое настоящее имя. И сказано, что я не слуга, а студент. Ведь при покупке билета ты предъявляла мой студенческий.
  - Да? И вправду. Это я как-то тупанула.
  - Ну как всегда, - с грустью сказала Вернанд.
  - В смысле как всегда? - вскрикнула баронесса.
  Дальше было не очень понятно что происходит, лишь возня и крики "Ай, больно". Через некоторое время все успокоилось, и были слышно только чье-то громкое сопение.
  - Успокоилась?
  - Да, можешь развязывать. Драться больше не буду, - обиженно произнесла баронесса.
  - Ну с именем разобрались. А зачем ты назвала меня простолюдином? Еще и из своей свиты.
  - Ты что, больной? Может тебя целители не долечили. Сам же решил Тайно. А ты готов сразу все разболтать первой девчонке? Или она тебе понравилась?
  Эх темный меня побери, они вынуждены скрываться. И все из-за меня. Ах, если бы я тогда продержалась на несколько секунд дольше. Светлейший, прости свою непутевую дочь.
  - Она милая, почти как ты на первом курсе. Прости-прости, только не кидайся опять ножами. Так и быть, уговорила, языкастая, не злись, мало ли кто-то услышит.
  Я милая? Что, правда? Непроизвольно я обняла собственный хвост и промурлыкала. Да что такое с моими гормонами? Может болезнь? Надо бы сходить в медсанчасть. Надеюсь, что хоть не заразная.
  - В общем так, просто изображаем, что я хочу попутешествовать, а Вы с Виктором меня сопровождаете. И тогда никаких вопросов. Да, кстати, это первый класс. Тут такая система защиты, хоть кричи, хоть дерись, никто ничего не услышит.
  - Серьезно?
  - Я бы тебе доказала... Хотя, что мне мешает? Экскурсия будет только с утра, Виктор пошел в ресторан, еще часа два его не будет. Раздевайся! И если хочешь позовем эту Яру, устроим так сказать тройничок.
  Ну вот у меня снова покраснели уши, все пора отключаться. Дальше слушать уже неприлично. И как у нее получается смущать меня вновь и вновь.
  
  ***
  
  И это было только начало. После экскурсии по экспрессу, эта сумасшедшая баронесса, взялась за меня всерьез. Вот ведь "Мегера". Она вызывала меня по двадцать раз на дню. Все требуя и провоцируя: то проблема с ванной "Вода в ванной не достаточно горячая и согрей пожалуйста. Согрела? Проверь, да не так, снимай одежду и залезай, да не стесняйся. Давай вместе, тогда будет удобнее. Спинку потрешь", то сломался артефакт-кондиционер "Ой, так жарко, я буквально сбросила всю одежду и лежу в одном халате. А эти хамы, не желают обдувать меня опахалом", то у нее не оказалось расчески: "Ну ты же девушка, поделитесь пожалуйста. А чем ты хвост расчесываешь? А можно потрогать?". Причем по всем мелочам она обращалась именно ко мне. Хотя на этаже дежурят пять стюардов, и любой из них справится со всеми проблемами. Но нет, она же баронесса, и ей хочется достать именно меня. Как же, я ведь так мило краснею. Бр-р-р. И каждый раз заходя в купе к баронессе, я буквально краснела и сгорала от стыда с ее выходок. Даже чувство вины за подставу перед церковниками пропало.
  А еще там всегда был Вернанд. Он смотрел на меня, и от этого я краснела еще больше. И если поначалу при виде Вернанда едва сдерживалась, чтобы не упасть на колени поджав хвост, вымаливая прощение за подставу, то теперь я хотела лишь одного, поскорее смыться из их комнаты. Одно радует Виктор меня не трогал. Большую часть времени, он просто читал, спал и ел. Лишь изредка, вмешиваясь в разговор.
  "Динь-Ди-Лень. Динь-Ди-Лень"
  Ну вот опять купе 23. Что этой гадине еще надо? А ведь при первой встрече я посчитала ее милой. Эээх, где там мой коньячок?
  
  
  

Страж

  
  От Стража - к Де Валуа:
  "Сели в поезд. Наследник едет в первом вагоне, купе 23. К сожалению у нас кончаются деньги. Прошу переслать вещи и оружие. Из-за проверки на вокзале пришлось оставить большинство вещей. Желательно передать вещи на ближайшую станцию остановки экспресса, город Гвардиан. А также прошу отправить деньги любым способом. У нас их нет даже на еду. Мы голодаем. Список необходимого прилагаем".
  От Де Валуа - к Стража:
  "Вместе с этим сообщением передаю вам запрошенные вещи и реквизиты счета, деньги можете взять в любом банке, в Юго-Западном экспрессе также есть их отделение. Денег на счете много, пользуйтесь по необходимости.
  P.S: Цены в первом классе очень сильно кусаются, но вы не стесняйтесь, кушайте хорошо, мальчики. Как вернетесь, проверю".
  
  
  

Вернанд

  
  Я сидел в купе и размышлял. Наш поезд только-только въехал в очередной туннель, скрываясь от проливного дождя. По уверениям стюардов уже сегодня мы окажемся по ту сторону хребта, и путь через Пьяные горы будет окончен. Дальше нас ждет два дня пути через предгорья, и мы окажемся в родном городе Виктора: Борно.
  Три дня назад в гномьем городе - Гвардиан наш дежурный маг, Яра провела для меня с друзьями экскурсию по паровозу. Она дала мне обильную пищу для размышлений. Что же есть будущее Империи, как и куда она должна развиваться?
  Мы уже пересекли треть Империи всего за четыре дня. Две с половиной тысячи километров позади. Пешком этот путь занял бы почти месяц и то, для хорошо подготовленных путешественников. Получается чугунка и паровозы - есть будущее Империи. Велика и обширна моя страна: от одного океана до другого раскинулись города и деревни. Множество разумных всевозможных рас населяют эту землю: люди, эльфы, гномы, дварфы, орки, феи, кошколюди, что там говорить всех не перечислишь. Одних только малых народов насчитывается с полсотни. И лишь дороги объединяют их. Дают возможность путешествовать, изучать и понимать, как огромен мир и нет в нем места расовой ненависти. Дороги объединили Империю, сделали все народы, населяющие ее, единой нацией.
  Изначально это были всего лишь обычные каменные шоссе, что прокладывались лишь между крупнейшими городами. Но постепенно их количество росло. Ну и этого было мало. Произошел технический бум. О силе и возможности пара знали многие. Заводы и мануфактуры почти сто лет пользовались паром для поднятия тяжелых грузов. И лишь пять лет назад конструкторское бюро Академии объединило пар и магию и смогло создать первый паровой котел. В кои веке ученые умы поняли все возможности своего изобретения. И в кое веке новое не нашло применение служить лишь в войне, а дало росток и в мирных делах. Симбиоз магии и металла породил новый век в жизни Империи. Теперь эти котлы повсюду: лифты, самодвижущиеся кареты и телеги, станки. Шагающие машины, что способны переносить в огромных механических руках многотонные грузы. Даже уже спущены первые корабли с огромными гребными винтами, что позволяют плыть даже против ветра.
  И все это породило множество новых профессий, связанных с магией и паром. То, что ранее было роскошью и уделом избранных, стало доступно всем разумным. Школы для начинающих магов открылись по всей Империи. Необходимость в талантливых инженерах, способных укрощать пар росла как на дрожжах. И теперь каждый десятый студент имеет на своем дипломе приставку маг. И пусть даже они не способны обратиться к Грани и призвать даже самых захудалый знак, но зато они могут зачаровать любой предмет и способны контролировать артефакты, созданные более сильными магами. В особенности Империя нуждается в Контролирующих Огонь, Воду и Воздух; разумных, чья близость со стихией позволяет подчинить ту своей воле. Контролирующие Огонь способны разжечь пламя неукротимой силы даже вовсе без топлива, что очень сильно экономит на перевозках, благодаря им паровоз способен проехать через весь континент с одной дозаправкой..
  Развитие магии в народе убило страх сверхъестественного, теперь даже в самых диких деревнях уже не опасаются магии, более не считают ее силой, способной призвать демонов. Ведь наука доказала: лишь один из десяти тысяч способен заглянуть за Грань и призвать знак.
   И вот с момента появления первого паровоза прошло всего четыре года, а я уже мчусь через всю Империю с бешеной скоростью в тридцать километров в час, и это по горам. А на равнине поезд способен двигаться под шестьдесят километров. Бешеная скорость.
  И при этом поезд везет почти тысячу пассажиров в пяти трехэтажных вагонах и несколько тысяч тонн груза. Просто в голове не укладывается. А все благодаря гигантскому котлу и магу Контролирующему Огонь второго уровня.
  И вся эта гора информации была обрушена на меня во время экскурсии. И требовала тщательного обдумывания. Это даже позволило чуть притупить мою злость за бездарно проведенное время. Ведь в эту самую минуту я мог тренироваться на арене в построении заклинаний. Или в отработке очередного приема на мече, топоре, копье или ином оружии. Да я мог просто пойти в тир и расстрелять пару кило пороха.
  Но несмотря на все это, я уже не так сильно огорчался, что дал уговорить себя на путешествие. Когда бы я еще смог познакомиться с таким интересным собеседником. Наш дежурный маг, Яра хранила просто колоссальное количество знаний о быте простых жителей Империи. Этой информации мне очень не хватало в осознании истинных размеров Империи. Не столицей единой живет Империя.
  А как много Яра знала о паровых котлах, и только затронь эту тему, и все фонтан речи не заткнешь. Виды, способы использования, места применения и многое, многое другое. Она даже призналась, что очень хотела устроиться в гномью мануфактуру, где эти самые котлы производится, но к счастью ее не пустили. Кошколюдам не место в гномьих кузнях. И теперь у нее появилась мечта: придумать и собрать такой механизм, что сможет удивить всех гномов. Но пока конкретных идей не было. Вернусь в Академию, обязательно расскажу о ней в конструкторском бюро. Моей Империи пригодятся ее таланты.
  Тали тоже оценила девушку, и по ее мнению, та очень забавная. Тали узнала график ее дежурства и принялась за ту всерьез. Едва Яра принимала смену, тут же следовал вызов от Тали по надуманному поводу и начиналось представление. Под конец Яра просто выбегала из купе красная как рак. Хотя стоит отдать должное, она даже начала огрызаться. Да и над многими шутками смеялась с нами наравне. Ежедневные посиделки проходили очень весело и душевно. И хорошо, что она не знает, кто я есть на самом деле. Я не хотел, чтобы ее мнение обо мне изменилось.
  Вот и сейчас Тали собиралась вновь ее вызвать, но не могла придумать какой-либо серьезный повод.
  - Ну что опять решила позвать свою ненаглядную подругу?
  - А что это мою? Как будто ты и Виктор с ней не общаетесь? - возмутилась Тали.
  - Конечно общаемся. Но не так близко как ты.
  - Да ладно? Как только она появляется на пороге, так ты сразу выходишь из своей комнаты.
  - Ну она прикольная, много знает про поезда, да и смотреть, как ты вгоняешь ее в краску очень интересно.
  - Значит прикольная? - Тали подхватила со стола вазу и подбросила в руке, - Может она тебе еще и нравится? Может ты считаешь ее красивой?
  - Красотка, не надо меня бить, ты красивая, а она страшная, - сказал я, примирительно подняв руки, - да и ты сама предлагала тройничок? Или забыла?
  - Ой, а ты что согласен? Ну наконец ты стал взрослым. А то все я тебя люблю и никого больше не надо. Прям пай-мальчик, а не наследник-ловелас.
  - Когда это я был ловеласом? Да и не хочу я тройничок. Мне и вправду тебя хватает.
  - Ага, сразу на попятную. Что мальчик сил маловата, - рассмеялась эта ехидна и продолжила - Ну тогда давай вчетвером? Виктора позовем, будет веселей.
  Я промолчал и просто кинул в нее подушку, от которой она к слову легко уклонилась. А вот от летящей мне в ответ вазы, я отклониться уже не успел. Плеск воды и осколки стекол покрыли меня полность.
  - Стыд и позор тебе "Боевой маг", - издеваясь сказала Тали, прячась от меня за диваном - Что держишь щит конечно плюс, но вот сетчаты - это минус, репутацию и одежду ты себе этим изрядно подмочил.
  Мда, вот что значит расслабился. И вправду, стыд и позор.
  Не вылезая из укрытия, Тали вновь вызвала дежурного мага со словами:
  "Ну ведь должен же кто-то высушить одежду на тебе, она же все-таки Контролирующая Огонь. Наверняка справится". Ладно, чем бы дитя не тешилось, лишь бы не ревело.
  В этот момент поезд медленно выкатился из туннеля. Вокруг простирался живописный лес. Вдоль нашего пути стояли сосны-великаны, столь огромные, что буквально закрывали небо. Стая птиц испугавшись вспорхнула и пропала в темноте леса. Наконец мы прошли сквозь хребет. Больше половины пути пройдена. И теперь на нашем пути было лишь несколько небольших гор. Уже через два дня мы сойдем с поезда в Борно и, немного отдохнув, продолжим путь по предгорьям к горе Святого Императора.
  Тали подошла к окну и, облокотившись на диван, сказала:
  - Ух ты, какая красота. Виктор, вставай, хватит спать, лежебока, иди лучше посмотри какая красота.
  - И чего я там не видел. Если ты не забыла, то я отсюда родом, - раздалось недовольное ворчание из комнаты.
  - Ну из поезда ты этого не видел?
  - Нет не видел. Ладно, уговорила, встаю.
  В этот момент раздался стук, на пороге купе появилась Яра. Испуганным взглядом она обежала комнату ища свою мучительницу. Найдя ее, Яра поклонилась и сказала:
  - Добрый день, дежурный маг, Яра, чем я могу....
  Вдруг поезд неожиданно дернулся. Завизжали колеса, и где-то впереди раздался гудок. От резкого торможения по всей комнате полетела мебель. Рефлекторным движением я прыгнул на стену и повис на ней с помощью знака Ветер-друг. Тали элегантным прыжком запрыгнула в проносящееся мимо кресло и заставила его плавно спланировать к дальней стене.
  Мимо меня на полной скорости пронеслась Яри и буквально влетела в дверь комнаты Виктора, сбив того с ног. Виктор упал на пол и похоже прилип к нему.
  Поезд окончательно остановился и, гулко ухнув, спустил пар. Местность за окном моментально превратилась в туман. Внутри же помещения сдвинулась вся мебель, на полу в беспорядке лежали тряпки и посуда, что вылетела из серванта. Дверь в коридор распахнулась на распашку, и в купе заглянул растрепанный гном. Оглядев купе, он пробурчал нечто невразумительное и умчался дальше. В коридоре раздавались возмущенные крики пассажиров и успокаивающий говор стюардов. Из спальни Виктора раздался писк:
  - Ой. Простите.
  Видимо Яра удачно упала, раз может извиняться.
  - Да ничего страшного. Прощаю. Я уже привык, что меня сбивают девушки. Ох, ох. Третий раз за две недели, - поднимаясь с пола, сказал ухмыляющийся Виктор.
  - Как три? - удивилась Тали, - и кто эти коварные красотки, что повалили моего друга на лопатки?
  - Ну первый раз Марго на экзамене. После ее хука я два дня не мог прийти в себя. - сказал Виктор загибая пальцы, - Потом была неизвестная в переулке, что просто свалилась на меня сверху.
  Виктор загнул второй палец. Из комнаты донеслось:
  - Я извиняюсь.
  - Да, я уже сказал. Прощаю, - великодушно сказал Виктор, подовая руку в глубь комнаты, видимо помогая встать с кровати сконфуженной девушке. После выведя пунцовую девушку в комнату, он загнул третий палец и закончил, - Повезло, что в этот раз меня сбили не так больно. Даже приятно было.
  - А чем это она тебя сбила таким, что тебе приятно? - заинтересовалась Тали.
  - Ну.... как бы.... - замешкался друг.
  - Я прошу прощения за доставленные неудобства - почти выкрикнула Яри и вся красная от стыда выскочила из купе.
  - Какая милая девушка, - рассмеявшись, сказала Тали и, поворачиваясь ко мне, - Ты точно не хочешь тройничок?
  - Аргхххх - было ей ответом.
  Ну что ты с ней будешь делать?
  
  
  

Вестник

  
  От Вестника - к Де Валуа:
  "Принц выехали из Гвардиана. Настроение отличное. Выполнить последнее поручение не представляется возможным, Принц просто в восторге от паровозов, гномьего города и могущества империи. Все попытке указать на проблемы пропадают втуне."
  
  
  

Интерлюдия 2. Пусть грянет буря.

  
  В центре султаната Хаз, на берегу великой Мать-реки раскинулся прекрасный город, построенный из белого мрамора и украшенный фонтанами и садами. Десятки каналов пронзая город, создали гигантскую паутину. А вдоль каналов стояло тысяча чудесных дворцов, наполненных златом и богатством. Крыша каждого дворца была сделана из искусно выплавляемых зеркал, отчего город просто сверкал, как миллион алмазов. Этот город по праву носил название "Тысяча солнц" - столица некогда великого государства Хаз.
  В центре паутины из каналов стоял самый большой дворец. В отличие от множества других дворцов, зеркала покрывали его полностью. И дабы усилить неземной эффект неведомые строители покрыли каждое зеркало колдовскими знаками, заставляя их светиться, даже самой глубокой ночью. Дворец сиял так ярко, что ослеплен будет всякий, кто взглянет на него. То был дворец Великого Божественного Султана Чу, повелителя жизни и правителя Хаз.
  Султан Чу сидел на своем троне и с удовольствием взирал на своего сына Чи. Сильный, могучий, умный, а что самое главное осторожный, он был достойным наследником, и султан с радостью бы отдал ему трон после смерти, зная что султанат находиться в достойных руках. Но был у Чи лишь один недостаток, он был младшим сыном своего отца. Десять старших братьев, не давали возможности сесть на трон. Кроме одно исключения, если совершит поистине великое деяние. Как раз такое деяние, они и собирались сейчас обсудить.
  - О, мой великий отец, я пришел по Вашему зову.
  - Все ли готово?
  - Да, отец. Если вы разрешите я сейчас же отправлюсь в путь.
  - Не торопись, сын мой. Поспешность ведет к ошибкам. Расскажи лучше все еще раз.
  - Отец, все движется согласно плану. Стычки на юге, организованные моими агентами, дали отличный повод собрать армию. В данный момент все включая моих военачальников, полагают, что войска необходимы для укрощения бунтовщиков: тридцать тысяч воинов, две тысячи магов и тридцать тысяч рабов, уже ждут меня на юге. Все они накормлены, одеты и вооружены. Пять тысяч повозок, полных припасов, отправятся вместе с ними. Также заранее по всему пути движения заготовлено множество тайников с продуктами, лекарствами и прочим. А самое главное десять слонов уже тайно доставлены к границе, думаю, это будет серьезным сюрпризом для Имперцев.
  - Все во власти Светлейшего. Заключен ли договор?
  - Да, отец, они приняли жертву. Во время пути через равнину, когда мы скроемся от всех посторонних глаз, мы встанем лагерем для отдыха на несколько дней. И я расскажу воинам истинную цель похода, после чего демоны откроют нам Врата, и мы мгновенно перенесемся на север к самой границе. Там с ходу, форсировав реку, мы двинемся к Борно.
  - Зачем нам Борно?
  - Это город-ключ. Это единственный крупный путь из Центральной Империи в их Юго-Западные провинции через Пьяные горы. Именно через него проходит чугунная дорога. Захватив его, мы обеспечим себе свободу маневра. Пока Имперцы будут его штурмовать, мы за месяц уничтожим остатки сопротивления во всех провинциях и успеем закрепиться. А скорое наступление зимы даст нам для этого время.
  - А если мы не успеем его взять? И из центральных провинций придут легионы?
  - Даже если мы завязнем в предгорье и не захватим Борно, это все равно не даст им возможность прислать подкрепление. Уже сейчас по всей территории Пьяных гор действуют агенты и подкупленные племена горцев из гномов и дварфов. Обвалы, пожары, нападения задержат и истощат любую армию. А малейший взрыв на чугунной дороге выведет ее из строя. Так что единственные войска из центральных провинций, которые нам встретятся в предгорьях будут Феями. Но они не смогут обеспечить решающее преимущество. И даже если мы не возьмем Борно до зимы, Имперцы не смогут переправить туда за зиму припасов и солдат. Ведь большинство перевалов зимой заблокированы. Голод сделает то, что не смогут наши клинки. К тому же после того, как я пересеку границу, можно будет в открытую собирать армию и мои братья смогут неспешно двинуться за мной в след. Это даст возможность быстро вводить пополнение, а также отвести уставшие отряды. За счет умелой ротации на передовой всегда будут более свежие и подготовленные отряды.
  - Что же ты планируешь дальше, сын мой?
  - Дальше я возвращаюсь сюда в столицу вместе с самыми сильными и подготовленными войсками. И ты назначаешь меня Великим сыном, что дает мне право занять трон. Ты же возвышаешь некоторых из моих братьев султанами на захваченных территориях. Это утолит их голод и займет на длительное время, ведь ожидать от только что захваченных территорий покорности не приходится. К тому же, по весне империя имеет шансы выбить наши войска с части захваченных территорий. Но в этих поражениях виноват буду уже не я, а мои братья, что позволит ввести их в опалу.
  - Сын мой, я рад, что сумел вырастить из тебя достойного наследника. Пусть будут благостны твои начинания. Да поможет тебе Светлейший! Ступай, сын мой, и возвращайся с победой.
  
  
  
  

Глава 3: На старт, внимание, ....

  

Принц Чи

  
   Я стоял на вершине холма и любовался на бесконечные шеренги солдат. Идёт моя армия, она принесет мне победу и трон. Грозно гремел барабан, блестели щиты, призрачно алым огнем сияли знаки на доспехах и мечах, наконечники копий украшали многочисленные ленточки и вымпелы, а за спиной воинов развивались красные флаги на золотых шестах. По дороге маршировал мой личный отряд: элитная дивизия, именуемая "Алый дракон".
   Дивизия шла на войну и пела песню: о чести, о смерти, о враге и о победе, что неминуемо будет, ведь вместе с ними их повелитель. Следом шли иные полки и отряды. Вдоль них тянулась бесконечная вереница телег.
  Я пришпорил коня и помчался к голове колонны. Проносясь мимо воинов, я слышал приветственные крики. Они славили меня и желали долголетия, в ответ я махал им рукой. Достигнув головы, я влился в огромный конный отряд, что входил на территорию временного лагеря.
  Оглядевшись, я понял, что рабы успели закончить все к нашему прибытию. Войска уже ожидали телеги с провиантом; на скорую руку сколоченные дома; куртизанки, свезенные с ближайших городов и тридцать тысяч рабов. Здесь мы переждем пару дней, дав отдых ногам, и восстановим подпорченное имущество.
  Ко мне подбежал адъютант и, перехватив поводья, доложил:
  - Генерал, Ваше расположение готово. Будут ли приказы?
  Я слез с коня и потянувшись сказал:
  - Да, передай военачальникам, сбор сегодня вечером после ужина. Я сейчас спать, но к закату меня разбуди, и пусть подготовят подвал, у меня будет Гость.
  
  ***
  
  Вечером того же дня я с удобством расположился в подвале временного дома. На полу была нанесена пентаграмма, а на стены нанесены защитные знаки. При необходимости они защитят меня от гостя и гостя от меня. Также присутствовало пять магов, в данный момент сидящих в вершинах пентаграммы. Напевая странный мотив, они творили свою волшбу. Каких трудов мне стоило собрать их вместе, уберечь от взглядов пастырей и не дать сжечь их на костре. Демонологи - редкая и крайне опасная профессия, манящая многих глупых и наивных магов своим псевдо реальным могуществом. О, сколько магов ежегодно гибнут в собственных ритуалах, призывая сущности из-за Грани, но мало кому это удается, и вовсе единицы выживают в случае успеха. Но я собрал профессионалов: умных, осторожных, опытных. Заплатил им баснословные деньги и не пожалел об этом. В очередной раз они сумели призвать моего гостя, давая нам возможность пообщаться и не давая ему вырваться на свободу в мир живых.
  Хотя сегодняшний разговор меня не радовал. Я восседал на походном кресле и с раздражением поглядывал на гостя. Тот завис в воздухе с безразличным выражением лица, игнорируя кресло и стол. В этот раз он выглядел, как фей, покрытый черной краской. В руках гость сжимал ожерелье с бусинами из красного янтаря с нанесенными колдовскими знаками, что изредка потрескивали и вспыхивали голубыми искрами.
  - То есть как? Нужно больше жертв? - зло спросил я гостя, - мне кажется мы обо всем договорились? Или Вы не желаете соблюдать договор?
  - Нет, что Вы, мы всегда блюдем договор, - прошипел гость, даже не подумав двинуть губами, - но в договоре было сказано о шестидесяти пяти тысячах разумных. Но не было ничего сказано о животных и телегах. И если наличие животных нам безразлично, то телеги занимают чересчур много места.
  - Ладно, вы правы такого в договоре не было, - пришлось признать мне свою ошибку, - но просить за тысячу телег тела пяти тысяч разумных, это слишком.
  - Расчет был простой - один разумный дает право пройти десяти воинам. Одна телега весит, как пятьдесят воинов. Но мы всегда можем договориться на иную цену, - впервые с начала беседы у гостя изменилось выражение лица, алчность проступила на нем, - душа или служение. Я думаю, это разумная цена за победу в войне.
  - Никогда, - выкрикнул я, - уж лучше поражение, чем такой финал!
  - Жаль, тогда иной цены, чем пять тысяч разумных я предложить не могу.
  - Хорошо. Тогда мы пойдем без телег. Ведь против животных вы не возражаете?
  - Нет, но вряд ли вы сможете нагрузить их таким количеством вещей. У вас их всего три тысячи, а вокруг на многие километры нет иных животных, что могут Вам помочь.
  - Животных нет. Но есть разумные. Воины и рабы сумеют пронести такой груз.
  - Что же, если они успеют за обговоренные сроки пройти Врата, то мы не возражаем, - недовольно прошипел гость, вновь надевая маску безразличия. - Послезавтра на закате Врата откроются, будьте готовы.
  И без всякой вспышки гость просто исчез, растворился, как туман под солнцем. Погасли защитные знаки и пентаграмма, маги замолчали и повалились без сознания на землю, оставив меня в одиночестве и в почти полной темноте. Я решительно встал, повалив кресло на землю, и поднялся наверх туда, где меня ждали военачальники. Предстоит так много сделать, ведь скоро война.
  
  ***
  
  На закате третьего дня я стоял в чистом поле перед своими воинами. Рядом верный конь, нагруженный моими вещами. Около ног стоял рюкзак, набитый оружием.
  Солнце уже почти скрылась за горизонтом, но вокруг было светло, как днем. Тысячи факелов освещали поле. Уже совсем скоро откроются врата, и мы пойдем в бой. Я заканчивал говорить свою речь:
  - Сегодня я наравне со всеми пойду пешком и буду сам нести свои вещи. Мои воины, знайте, я с вами, не бойтесь ничего: ни демоны, ни клинки не смогут остановить нас. И в победе, и в поражении мы вместе разделим свою судьбу. Сейчас откроются врата, я первым войду туда, и вы пойдете за мной. За Великий ХАЗ!!!
  - Хаз!!! Хаз!!! Хаз!! - закричали воины, крик этот наверное услышали и в столице.
  Я повернулся к солдатам спиной и стал ждать. И вот последний лучик солнца мелькнул за холмом, и треснула реальность. В испуге заржали кони, солдаты попадали на землю. Вздрогнул мир, и волна омерзительно смрада прокатилась сквозь мое воинство. Самых впечатлительных тут же вывернуло наизнанку. Признаюсь, лишь чудом я сумел сдержать ужин и не выплеснуть его наружу. А трещин в мироздании продолжала расти, за пару секунд она выросла до гигантских размеров, заняв все поле от края до края. По краю засияли знаки, сдерживая края реальности, не давая миру разорваться на лоскуты. Вот они Врата сквозь мир. Невозможно описать их, ибо нет таких слов в речи живых.Тьма и свет, огонь и холод, все и ничего. Приглядевшись сквозь Врата, можно было разглядеть иное место. Там светило солнце, ветерок гонял траву на ровном зеленом поле. За полем стоял хвойный лес, над которым летали птицы. Я узнал это место, там дальше за лесом будет крутой холм, а внизу протекает пограничная река.
  За спиной слышались испуганные возгласы, то тут, то там. Но военачальники вовремя опомнились и стали наводить порядок. Раздались команды и ругательства. Звучные удары палок по самым беспокойным радостным звоном огласили округу. Как будто в церкви забили колокола. "Лишь бы доспехи не помяли", - подумалось мне. Даже я испугался, хотя я был знаком с процессом появления Врат по книгам и многочисленным рассказам демонологов.
  
  - Вперед, - и мой усиленный магией и Волей голос раздался над полем, каждый услышал его и повиновался.
  Я сделал первый шаг, а за ним еще один и еще, и с каждым шагом уходил страх. А следом за мной шли воины, нагруженные выше головы вещами. За сутки солдаты умудрились даже разобрать и переделать несколько телег и теперь несли их на собственном горбу. Вот и врата, короткий шаг, и я очутился на сотни километров севернее. Не останавливаясь продолжаю движение, а следом за мной идут солдаты. Империя держись, уже через два часа мы начнем первый штурм.
  
  ***
  
  Быстрая полноводная река жадно облизывала ноги в черных сапогах. Сегодня мы совершили невероятное: переправились через реку без потерь. Наши инженеры при поддержке двух тысяч рабов буквально за полчаса собрали мост. Сейчас по нему спешно марширует Алый дракон, торопясь выставить заслон перед атакой имперцев. Мы высадились чуть южнее их форпоста и с него отчетливо видели всю переправу. Но Имперцы просто не успели среагировать. Когда их конный отряд вышел из ворот, мост уже был закончен. Когда полетели голуби с сообщениями, наши птичники вылезли из засады и выпустили десятки соколов; когда в маяк полетел первый факел, маги, успевшие переправится, поставили контур иллюзии, скрывающий от дальних постов форпост и нашу высадку. Мне так и хотелось закричать: "Империя ты уже проиграла, но просто еще не знаешь этого". Но было рано.
  Конница неслась на передовой заслон, пытаясь прорваться к мостам. Бессмысленная атака, даже если они сумеют прорваться и взорвать их, мы тут же построим новые. Уже сейчас инженеры начали сооружать еще два моста чуть севернее.
  Два года назад я начал строительство этих мостов: тайно, аккуратно, ни кого не ставя в известность, даже мой отец лишь месяц назад узнал об этом. Два месяца мои инженеры каждый день тренировались быстро ставить мосты. Десятки огромных пролетов были собраны и до поры до времени закопаны в близ реки. Неделю назад их откопали и проверили, и сейчас требуется лишь установить их. И как итог длительной подготовки: тридцать минут, и мы в Империи. Правильно говорил мой отец: " Война - это десят лет подготовки и два дня сражения".
  Конница наконец ударила в передовой отряд. Выстрелы, крики и разряды заклинаний пронзили ночную тишь. Одновременно с этим со стены форта начала стрелять пушка: "Бум, бум", - раздалось чуть позднее. Всплеск воды рядом с ближайшим мостом, все мимо. Призрачный барьер отклонил снаряды, и они, ослабленные упали в воду. А впереди разгоралась битва, падали солдаты, жутко кричали умирающие. Алый дракон держался, и враг дрогнул. Передовой отряд сделал шаг навстречу. Из ворот форта выползли первые пешие отряды. Всего две роты солдат. Они нам не преграда, просто мясо, ведь Слоны пристали к берегу. Заревели моторы, зачадили трубы удушливым алхимичиским дымом, засверкали фонари и загорелись демоническим пламенем знаки на броне. Инженеры спешно крепили понтоны к берегу, и вот один за другой соскальзывали на сушу громадные машины. Грохот пушек сотряс берег: "Бух, бух, бух". Среди врагов поднимаются разрывы, десятки солдат падают сраженными и ранеными. А слоны не останавливаясь проносятся мимо схватки, с конницей проходят сквозь пехоту, буквально вдавливая ее в грязь. У них другая цель, они спешат на холм, что возвышается неподалеку. С криком ужаса бегут имперцы, бросая оружие и щиты, они спешат вернутся в форт, думая, что там найдут защиту от жутких монстров. Глупцы, форт не сможет нас даже задержать.
  Слоны наконец достигли вершины, затихли моторы. Ужасные машины застывают подобно статуям, и лишь башни поворачиваются в сторону севера. Теперь вспыхивают стволы пушек, и через секунду до нас долетает грохот. На флагмане поднимают красный флаг. Молодцы, первым же выстрелом накрыли цель, а значит у нас чуть больше времени. Главная задача Слонов заключалась в перехвате гонцов, и этим они выиграли нам пару часов форы.
  Ко мне подбегает гонец и с улыбкой докладывает:
  - Повелитель, битва выиграна, переправа наша, форт окружен.
  Хорошая новость буквально окрыляет. Я вскакиваю на коня и направляюсь к переправе. С губ срываются долгожданные слова:
  - Здравствуй, Империя я пришел.
  
  
  

Тали

  
  - Госпожа баронесса, к сожалению в ближайшее время поезд тронутся не может, - стюард кланяясь качает головой, как болванчик, казалось еще немного и голова просто отвалится, - компания в моем лице приносит вам свои извинения.
  - Я хотела бы знать причину остановки, и сколько она продлится, - проскрипела я, играя роль визгливой истерички.
  - Обвал засыпал около трех километров пути. Боюсь ближайшие два дня поезд будет стоять здесь.
  - Кошмар, и это Юго-Западный экспресс. А где собственно "здесь" мы стоим?
  - Неподалеку от нас находится перевал Южные Врата, через который проходит старый имперский тракт, он ведет свой путь на Юг в сторону границы с Хаз.
  - Что за непонятные названия. Ладно темный с ними, где Яра! Я хочу ее видеть!
  - Она сейчас не может подойти. Она помогает на кухне.
  - Она что, кухарка!? И какая-то кухарка заходила ко мне в купе! - повизгивая кричу на стюарда.
  - Нет, нет, - побледнев сказал стюард, пятясь в сторону двери, - она помогает запустить котел на кухонном комбайне. Как освободится, я обязательно передам все ваши пожелания.
  - Ладно хорошо, - успокоившись сказала я, и добавляю, - прикажите подать вина. И я хочу утку с овощами.
  - Да, госпожа баронесса. Мы все организуем в ближайшее время, - произнес голос стюарда из коридора.
  - Вот ведь лентяй, даже дверь не закрыл, - я с раздражением повернулась к мальчикам, - нет вы слышали этого болвана? Стоять тут двое суток. Да я с ума сойду от скуки.
  - Тише, успокойся милая. Яра тебя развеселит.
  - И то правда, что это я. Виктор ты понял, где мы?
  - Да мне знакомы эти места. Я тут бывал с отцом, правда лишь раз, по пути в Академию.
  - Расскажи, а то стыдно признаться, но я ничего не знаю о Пьяных горах и южных провинциях.
  - Мы находимся в предгорьях Пьяных гор - огромное каменистое плато, исперещеное трещинами, пещерами и редкими долинами. Это крайне холодный и недружелюбный край, населенный горцами, в основном из гномов и кошколюдов. В основном на плато неплодородная почва, что усугубляется холодными ветрами, дующими с моря. Но все резко меняется стоит только спустится с плато. Прекрасная земля и очень теплый климат. Чернозем почти сочится маслом: воткни сухую палку, и к весне будет дерево. Великолепные леса полные зверья, поля дважды в год дающие урожай. И так до самой пограничной реки. Мой родной город Борно стоит на границе двух миров. Существует не очень много безопасных способов попасть с плато вниз. И Борно самый лучший из них, через него быстрее и проще всего попасть в центральную Империю, именно поэтому его называют город-ключ. Вот она, какая моя родина, две противоположности, связанные вместе. Суровые разумные и необычной красоты места.
  - Мда, вот кому надо было на курсы ораторства идти, - резюмировала я.
  - Да ну тебя. Че пристала? - застеснялся Виктор, - Ну не учен я слова красиво болтать.
  - Да нет, все нормально! Просто захотелось тебя смутить, ты в этот момент такой милый, - захихикала я.
  - ... мать, - прозвучало в ответ.
  - Тали ну хватит, а? - спросил Вернанд
  - Ладно ладно, - примирительно соглашаюсь я. - Виктор, а какие тут опасности?
  - Ну из обычных: обвалы, оползни, резкие заморозки, обиталища духов, мертвые земли, заброшенные шахты. А из необычных: местные жители.
  - А что с ними необычного?
  - Ну как сказать, во-первых есть граждане и просто местные племена, которые не признали власть Империи. И если с племенами все понятно, то граждане очень недолюбливают империю и официальную церковь. Во время северного восстания тут было много еретиков, и лишь чудом этот край не полыхнул как север. И когда бунтовщиков разгромили, начались чистки, и инквизиция сожгла чересчур многих. И с тех пор, местные провинции напоминают котел с алхимическим зельем, полыхнет или нет. Ну многие местные горцы копят злобу и тайно строят пакости.
  - Бардак в квадрате, - подытожил Вернанд.
  - Обвал возможно тоже дело их рук, - продолжил Виктор, - иначе не объяснить, как он произошел. По всему маршруту через горы регулярно ходят мастера и проверяют целостность склона. Да и на самых опасных участках чертят укрепляющие знаки. А тут все рухнуло, да так скопом.
  - Три километра пути? - не поверила я, - это же сколько работы? Тут нужен либо десяток магов, владеющих знаками, либо пару сотен разумных.
  - Они же гномы. Весьма упорные разумные. К тому же даже без знаков бывают очень мощные заклинания земли. Они вполне могли днем спокойно работать на шахте, а вечерами приходить сюда и тайно в недрах горы, делали проходы, ослабляя склон.
  - Интересные тут места. Хорошо, что раньше я здесь не отдыхала.
  - Тебе лишь бы ехидничать, ягоза, - попытался урезонить меня Виктор, - скажи лучше, что дальше делаем? Разбор может затянуться, и тогда за неделю мы до горы святого Императора не успеем.
  - А почему именно за неделю?
  - Балда, и чему вас наследников учат. До начала учебы осталось две недели и три дня. А нам еще вернуться надо.
  - Давай посмотрим карту, может там увидим выход, - Вернанд достал сверток с картой и расправил ее на столе, - зря что ли мы этот тубус искали в казарме. Где тут Южные Врата?
  - Вот они, - палец Виктора уперся в ничем не примечательную точку на карте.
  - А где Борно? - поинтересовался Вернанд.
  - Вот чуть севернее, - палец сполз чуть в сторону и вверх, - но пешком туда почти неделя пути.
  - А зачем нам туда? - спросил Вернанд.
  - Ну с моими родными повидаться. Да дальше к горе отправится.
  - А она где? - не унимался Вернанд.
  - Здесь, - палец указал точку гораздо южнее нас.
  - А как нам туда пройти?
  - Слушай, - не выдержал Виктор, - вот карта, сам и смотри. Вот от Борно идет на юг тракт, что проходит вблизи горы. Хм.... А ведь от Южных врат туда тоже идет тракт, только он старый и заброшенный. За дней пять-шесть доберемся, если двигаться с нормальной скоростью. Так ты предлагаешь сразу двинуть туда?
  - А что тянуть то? Необходимый минимум у нас есть. Еду найти сможем. Заодно проверим наши реальные возможности без инструкторов.
  Так, пора вмешаться, а то эти фанатики еще решат идти по нормативу. Ладно проявим чудеса дипломатии и переубедим упрямых осло...кхм... друзей:
  - Парни, а вы не охренели? - дипломатично начала я, проявляя невероятное чувство такта и изысканности, - Или вам инструкторы последние мозги вышибли? В вашей компании прекрасная девушка. И вы ведете ее ни на бал, ни в ресторан, ни даже на променад, а в горы, болота и поля. А если девушка обидится и начнет бузить?
  - Дорогая, кажется ты переиграла в истеричку? - успокаивающе сказал Вернанд, - здесь стюардов нет.
  Так, дипломатия не помагает, пусть заговорят пушки.
  - Чего, чего, я истеричка? - срываюсь на крик и достаю меч, - вы меня достали! Мало того что меня никуда не водите. Так еще и комфортное путешествия собираетесь превратить в марш бросок по пересеченной местности в полной выкладке! Вы вообще офонарели? Тут есть горячая вода, вкусная еда, вино и куча развлечений, - тычу мечом в сторону окна, срываясь на визг, - а что меня ожидает там? Помывка в ручье и жесткое жареное на огне мясо, в лучшем случае соленое. А скорее всего нет. Так как вы болваны, даже еду и приправы с собой взять не догадаетесь!
  Поднимаю неведома как уцелевшую вазу и с криком кидаю ее в дверь, в коридор, лишь чудом не зацепив гнома. И чего это он тут ходит возле открытой двери, совсем расслабились.
  - В общем так, или вы собираетесь как надо, либо я вас обоих придушу!
  И успокоившись, убираю меч обратно в ножны. И достаю из-за пояса флягу с пятидесятилетним бренди.
  - Тали, ты чего?! - синхронно произнесли парни, - нормально же решили.
  Вздохнув и как следует отпив, решаю, что истерить действительно хватит. Бренди приятно согрел горло и живот, от удовольствия я даже замурлыкала. И уже спокойно сказала:
  - Возможно ты прав, - пожала я плечами, - действительно пойдем гулять.
  - Э-э-э, - парни неуверенно переглянулись и синхронно изобразили то ли баранов, то ли овец.
  Как обычно, резкий переход сбивает мужчин с толку. И они еще считают себя лучше женщин. Как говорит Марго: "Наивняк - это не тот, кто висит на иве".
  - Только возьмем с собой хорошего вина! - радостно кричу я.
  Ну все парни окончательно офонарели. Пора самой развлечься напоследок. Развернувшись, решительно направляюсь к телефону:
  - Яра!!! Где ты там болтаешься? Кто мне переодеваться, помогать будет? Я иду гулять.
  - Э-э-э - донеслось из-за спины.
  
  
  

Марго

  
  Документы, указы, доносы и прочие бумажки. Постные лица чиновников и местных князьков. Кто бы знал, как меня это все достало. Ну почему провинции так всегда хотят автономии. Почему не понимают, что вместе разбогатеть проще: "В единстве сила". Нет уж лучше они будут самыми богатыми в своем болоте, хотя богатства этого кот наплакал. Да у меня зарплата больше, чем все их состояние. И ведь глупые никак не поймут: был разумный и нету, только на могилке цветы растут.
  И вот хочешь сделать разумным хорошее, упростить их жизнь, сделав чуть более простым обыденные вещи, а они сопротивляются. Да при этом я немного разбогатею, но ведь и они тоже. Один раз посмотрев на труд обычных слуг, я поняла, что так дальше жить нельзя.
  И вот собралась я сделать завод по производству бытовых приборов: кухонных комбайнов, автоматических уборщиков, стазис-камер для продуктов и многое-многое другое. Подумаешь, построю маленький заводик. Зато какая польза. Рабочие места, улучшение социальных лифтов, развитие экономики и развитие энергетики.
  Только подумать, что в итоге получится, аж дух захватывает. Если увеличится количество приборов, то необходимо будет построить больше электростанций. Конечно сейчас хватает обычных магов, которые потихоньку тянут энергию из-за Грани и переводят ее в электричество, но это дорого.
  И я разработала... хотя ладно... я отдала приказ разработать систему получения энергии из стратосферы за счет вращения земли. Немного магии, много пара и гелия, и огромные страто-дирижабли поднимутся в небо над каждым городом. И потянутся на небывалую высоту высоковольтные кабеля, и потечет энергия на землю, и засияет земля ярким светом уличных фонарей.
  Ради этого даже пришлось пообещать военным разработку боевых дирижаблей. Им и невдомек, что все это делается не для увеличения военной мощи Империи, а просто для обкатки технологии. Глупые драчливые мужланы хотят любое изобретение для войны использовать. И ведь прекрасно понимают, нет на всех известных континентах достойного противника для Империи. Даже много мудрый патриарх не замечает этого. Да пара легионов разобьют в пух и прах этот злопамятный Султанат Хаз. Ну и ладно, пусть мужчины играют в свои войнушки, меня это сильно не коснется. Даже войну я использую в своих целях, заодно и патриарха проучу. Получит он свои боевые дирижабли, а я получу стратосферные.
  А дальше, дальше... можно будет и выше забраться, узнать наконец, что там.... но это еще не скоро.
  Но вот из-за всяких мелочных чиновников такие грандиозные планы могут развалиться. Подумаешь, заберут у них немного родовой земли, да снесут никому не нужные замки. Что из-за этого останавливаться и деградировать. Ну уж нет. Не позволю! Короткий росчерк пера и готово прошение для инквизиции - устранить проблему. Пускай лучше сгорят в святом пламени инквизиции, чем испортят мои планы.
  А ведь сделать нужно еще так много. Вон в коридоре уже полчаса сидит главный инженер Муркс с докладом по шагающей техники. Пора пожалуй его запустить и выслушать. Нажимаю на селектор и говорю:
  - Зоя, впусти Муркса.
  На самом деле у секретаря другое имя. К слову сказать, ни одного моего секретаря так не зовут, но если честно мне просто лениво запоминать их имена. И я зову их по имени самой первой помощницы, так проще.
  - Слушаюсь, госпожа, - раздался из селектора мужской бас.
  Муркс вошел в кабинет с огромной сумкой на плече и, поклонившись, вольготно расположился в кресле, доставая документы и аккуратно складывая их в стопочки на моем столе, лишь в одному ему ведомой системе. Сейчас он уже не стесняясь раскладывает документы, не спрашивая разрешения, эх, как давно были те времена, когда он трясся от страха, очутившись здесь впервые. Три или четыре года назад я встретила его впервые.
   Муркс тогда учился на третьем курсе алхимического факультета, и его принудительно привели в мой кабинет, дабы я лично отчислила нерадивого студента. Как сейчас помню причина отчисления: "Неуважение к преподавателю и хамское поведение в лаборатории". Муркс имел наглость указать на ошибку в расчетах известному профессору и великому пупу всея алхимии ... Сейчас уже даже имя того профессора вылетело из головы, впрочем как и он сам вылетел из Академии.
  Наивный профессор, уверенный в своей безошибочности, кричал, ругался и плевался в кабинете. Пришлось даже Волю использовать, дабы он успокоился. А после мы проверили расчеты, и ведь студент оказался прав. Профессора выкинули, а студентом я занялась лично.
  Он оказался гениальным изобретателем и в довесок отличным администратором. Он не только мог разработать и собрать любое необходимое устройство, но и что самое главное запустить это устройство в серию.
  Мало изобрести, нужно еще и подготовить документацию, настроить технологическую линию, обучить инженеров, собрать станки и многое-многое другое. Гениев-изобретателей у меня много, но гений-администратор-изобретатель лишь один - Муркс.
  После окончания обучения он стал у меня главным инженером и главой конструкторского бюро. И вот через три года передо мной сидит не скукоженный студентик, а уверенный статный мужчина, знающий себе цену.
  - Здравствуй, мой дорогой друг. Чем порадуешь?
  - Здравствуйте, госпожа Марго, сегодня у меня много хороших новостей. Во-первых, полк пауков-скакунчиков прошел обучение и отправился в место постоянной дислокации.
  - Проблемы или доработки были?
  - Да всего ничего, пару сотен мелких доработок, вот отчет, - он протянул мне толстую пачку бумаги весом в полкило.
  - Мда... ну это радует, что всего пару сотен... - задумчиво произнесла я, думая будет ли вежливо сразу сжечь эту макулатуру или стоит подождать пока Муркс уйдет, - а если своими словами?
  - Если своими, то изменений в технологической линии нет, все изменения уже внесены и время выполнения сборки не увеличилось, заводы укладываются в график.
  - Это просто чудесно. А что по консервным банкам?
  - Ну они точно не совсем готовы. Бойцы первой механизированной на них просто матерятся.
  - Да? Эта ведь модель должна была быть удобнее и лучше паука? - удивленно сказала я.
  - Модель лучше по тактико-техническим характеристикам, а по эргономике, просто ужасна. Я сам когда попробовал, матерился долго и отборно. Вы ее в конечном варианте видели?
  - Нет, расскажи.
  - В итоге она и вправду стала выглядеть, как консервная банка только с шестью ногами, как у таракана. Спереди по центру торчит ствол паровой пушки, а сверху многозарядный пистоль. Труба пароотведения торчит сзади. Снаружи все красиво и удобно, а вот внутри...
  Муркс задумчиво замолчал, а потом завернул такую тираду, что даже боцман на самой гнилой шхуне покраснел. Я, поигрывая своей косой, сказала:
  - Если резюмировать все вышесказанное, получается так: котел находится в ногах у водителя и командира, а кондиционер вверху. В итоге: ногам жарко, голове холодно. А при выстреле все наоборот, когда пушка стреляет, часть пара попадает в кабину, сверху и выталкивает холодный воздух вниз. И уже голове жарко, а ногам пару минут холодно. Канонир и заряжающий вовсе вынуждены сидеть в бушлатах, иначе их просто обварить паром. Одному магу хорошо - отдельный кондиционер и котел сбоку. Правда до тех пор, пока машина на ходу, а потом плохо. Вход в его кабину снизу. И при остановке он просто не сможет выйти. Ремонтник и стрелок многозарядного пистоля вовсе не имеют места и вынуждены всегда стоять, при этом, если ремонтник может сидеть внутри машины, то стрелок может только стоять, высунувшись из верхнего люка. А ведь машины будут использоваться в горах, а там холодно. Я все правильно сказала?
  - Да, госпожа, - удивленно сказал Муркс. Видимо он совсем не ожидал, что это все можно сказать без ругательств.
  - А ведь на бумаге все это выглядело очень хорошо. Похоже все придется переделать. Какие варианты?
  - Разработчиков заставить поездить на этих машинах и совершить марш-бросок со стрельбой. А потом дать им возможность поговорить наедине с военными из первой механизированной.
  - Муркс, ты такой жестокий. Давай их просто выпорем до костей?
  - Простите, госпожа, но не заслужили они такого легкого наказания, - категорически не согласился со мной Муркс, а после протянул мне еще одну пачку бумаги, - вот кстати официальные результаты испытаний.
  - Бросьте вон туда, в угол.
  - Но там же мусорка.
  - Ага, именно поэтому туда. Сначала переделайте проект, да покажите военным. И если им понравится, тогда и отчет принесите. Ожидаю результатов по этому вопросу через две недели.
  - Хорошо, госпожа. У меня есть еще несколько вопросов, - и этот тип протянул мне последнюю пачку бумаги, всего на пять кило, - тут мои наработки по использованию двигателей для поднятия в воздух аппаратов тяжелея воздуха. Паросамоплан, так я его назвал.
  - Мой друг, но ведь дирижабли для военных и так тяжелее воздуха.
  - Простите, госпожа, но они тяжелее только при погашенном артефакте, а в момент использования они становятся гораздо легче.
  - Прощаю, мой друг, - не удержалась я от подколки, - и в чем же отличие от дирижаблей?
  - Все просто, за счет использования свойства реактивной тяги пара. Тут будет котел необычного вида, где пар не будет охлаждаться и превратиться обратно в воду, а за счет еще большего нагревания, заставит устройство подняться в воздух.
  Вот так новость, про такой способ использования пара, я раньше и не слышала. Да когда пар выходит из трубы, он создает давление, но как же надо нагреть воду для поднятия такой конструкции?
  - То есть вы собираетесь так нагреть пар, что он будет поднимать многотонную конструкцию за счет давления?
  - Да, для этого всего лишь нужно использовать вместо обычной воды, воду вместе со спиртом, тогда и температура кипения будет ниже, а давление соответственно выше.
  - Э-э-э, - впервые за долгое время, я не знала, что сказать.
  - Все вычисления уже сделаны, необходимо только ваше разрешение на строительство опытной модели.
  - И сколько это будет стоить?
  - Стоить? - кажется Муркс озадачился, такой вопрос он себе явно не задавал, - да нисколько, я использую обрезки и старые сломанные котлы, что валяются у нас на свалке.
  - Ох... ладно пробуйте, только не убейтесь прошу Вас.
  
  ***
  
  Я задумчиво попивала молоко, пока мой экипаж мчался через столицу в сторону старого города. Вот удивил Муркс, так удивил. Это же какой полет фантазии у разумного. Ну ничего, если получится это станет началом новой эры. Эх, мечты, мечты, не получится ничего, слишком дорого на спирту летать. Да и где я найду таких инженеров, что спирт не своруют или не выпьют. Ну да ладно, пускай Муркс поиграется, глядишь умнее станет. А мне пора готовиться к очередной встречи, только в этот раз я буду гостьей. Достопочтенный Крог - глава клана зеленый зуб ждет моей встречи. Это один из основных игроков в Имперском совете. По сути одна пятая Империи находится под его контролем. И я нужна ему, как союзник. Так как сейчас, когда патриарх стал верховным правителем Империи, лишь вместе вместе со мной он может рассчитывать на безопасность для себя и своего клана. Ибо патриарх умен, и он обязательно попытается ослабить своего самого сильного соперника. И даже в наш век - век правления олигархии императорская кровь что-то да значит.
  Механик спустил пар с резким свистком, и экипаж начал снижать скорость. Медленно мы подкатились к огромному особняку, выполненному в старом стиле. На пороге меня лично встречал глава дома. Показывая свое расположение. он открыл дверь и подал мне руку, не дожидаясь слуг.
  - Я рад видеть Вас, госпожа Марго.
  - И я рада видеть Вас, господин Крог.
  - Вы прекрасно выглядите. Прошу, проходите, - предложив руку, произнес Крог.
  И ведь не скажешь, что орк, пафоса и галантности хватит на трех эльфов. Или это так смотрится на контрасте. Обычно от орков ожидают совсем другого. И так чинно и благопристойно мы под руку вошли в дом, отвешивая друг другу комплименты. Слуги открыли нам двери, подали напитки, а после оставили нас наедине.
  - Перейдем к делу? Или мне стоит еще сказать Вам несколько комплиментов? - спросил Крог, когда комнату закрыл звуконепроницаемый контур.
  - Пожалуй еще один и хватит, - ответила я, усаживаясь поудобнее.
  - У Вас отличный маникюр, Марго. А теперь о деле, что вы думаете о текущей ситуации?
  - Ситуация напоминает мне детскую сказку: Орк, человек, эльф и гном застыли на острие иглы. И стоит только одному пошевелиться, так все разом упадут в пропасть.
  - Орк - это я, эльф - патриарх, с человеком понятно, а кто у нас гном? - спросил Крог.
  - Беспокойный народ на Юго-западе и Западе. Стоит только начаться смуте в столице, и половина провинций запылают. А ведь у вашего клана там много производственных предприятий.
  - Странно по моей информации гномы нынче спокойней, чем обычно.
  - Это лишь затишье перед бурей. По моим данным, там все как раз наоборот.
  - Понятно. То есть вы против смещения патриарха.
  - Да. Это лишь усилит хаос.
  - Но ведь тогда патриарх начнет первым.
  - Да и первым делом он под надуманным предлогом схватит меня. А после займется Вами.
  - И Вы так спокойно об этом рассуждаете? - удивился орк.
  - Да, ибо тогда он подставится, и Вы сможете нанести удар. Как только меня схватят, ситуация на Западе резко обострится. Начнется война, и тогда по праву крови именно я должна буду возглавить карательный корпус. Таков закон. Я выйду и буду обязана взять под свою руку армию.
  - По закону это должен быть наследник.
  - Наследник сейчас недоступен. Дочери императора чересчур малы и у них до сих пор нет имен. И остаюсь только я.
  - Как вы собираетесь вызвать обострения?
  - Никак. Без меня полыхнет. Просто совпадает по времени.
  - А если совет не захочет Вас вытащить.
  - Выйду сама, но тогда не ожидайте помощи в будущем.
  - Вы так самоуверенны Марго, мне это нравится. Да и интригу вы расписали интересную, и я помогу Вам, хоть мне и не нравится, что меня загоняют в угол. Но у меня нет другого выхода.
  - У нас у всех нет другого выхода. В большой политике все знают свои ходы заранее и никогда не ходят иначе. В этом вся и беда.
  - Философия - это не для меня. Давай лучше подробнее обсудим наш план ...
  
  ***
  
  И вновь несется мой экипаж по улицам столицы. На город опускаются сумерки, что грозясь превратиться в кромешную ночь. Но в ответ все ярче разгораются фонари, освещая дорогу. Мелькают редкие пешеходы и еще более редкие повозки. Скоро наступит ночь, и всякое движение по улицам прекратится вовсе. Дабы не будить жителей города, каждый паровой экипаж вынужден остановиться, когда солнце уже не может осветить шпиль на главном храме. Вот и несется мой экипаж, как ошпаренный.
  Спустив излишки пара, машина окуталась саваном красного тумана и со скрипом вошла в правый поворот. Кажется, что экипаж сейчас перевернется, на секунду колеса отрываются, и экипаж балансирует всего на двух колесах. Но машинист молодец, справился и, выровняв машину, с гулким бахом приземлил ее на все четыре колеса и помчался дальше, разрезая тьму.
  Благодаря пару и резкому повороту никто не заметил, как из машины выскочил один из пассажиров и в тот же миг скрылся в тени переулка. А на место пассажира из под сиденья вылез другой пассажир, ничем не отличимый от предыдущего.
  И вот мой экипаж с моим двойником скрылся в дали. А я сидела на корточках, укрывшись мусорным баком, и ждала, когда мимо проскачут наблюдатели. У меня сегодня было еще одно дело, которое не терпит лишних глаз.
  Мимо проскакало несколько всадников, а по крышам пролетела фея. Ну все, кажись больше никого не было. Встаю и брезгливо очищаю одежду от прилипшей грязи. А потом, опомнившись, сплевываю в канаву. Все равно это платье придется сжечь, и чего ради я парюсь. Срываю платье, переодеваясь в черный обтягивающий костюм. Вспыхнуло едва заметное зеленое пламя, и ветер разносит по мостовой пепел, что лишь недавно был прекрасным образцом современной моды.
  Ну и ладно. Все равно мне оно не нравилось. Не платье, а наряд монашки. То ли дело этот костюм. Вроде и закрывает тело целиком, томной не просвечивающей тканью и в то же время так сильно стягивает кожу, что дает вполне насладится всеми формами. Ух... я аж завелась от этого. Теперь я понимаю эксгебиционистов, это так будоражит кровь. Но не время отвлекаться, сегодня меня ждет экскурсия в больницу.
  
  
  

Яра

  
  Я устало села на пол, привалившись спиной к прохладному холодильнику. Ноги гудели от напряжения, язык отказывался работать, а спину ломило, как после бега по горам с мешком полным камнями. Уж лучше бежать по горам, чем еще раз повторить этот ужасный день. Вот уже полдня мы стоим на выезде из туннеля и не было у меня ни минуты продыха. Пассажиры первого класса как взбесились. И не поймут никак болезные, что если завал на путях, то они тоже будут стоять, и тут без разницы первый класс или третий. Одна отрада - от тряски сломался кухонный комбайн, и мне пришлось два часа его чинить. Ну хоть два часа не видеть эти чопорные рожи.
  Да тут еще и Вернанд с друзьями ушли, и это понятно, если за ними гонится инквизиция, им стоять на месте совсем нельзя. И мне от этого даже взгрустнулось, я так к ним привыкла за эти дни. Даже к баронессе, хоть та и вредина, но все же добрая. И не такая чопорная, как остальные пассажиры первого класса.
  Ну ладно пора вставать и хоть душ принять. Но только я встала, как в купе заглянул начальник поезда.
  - Яра, добрый вечер, извини, что прерываю Ваш отдых. Но некоторым господам очень хочется с тобой поговорить.
  - Здравствуйте, господин, да сейчас, только дайте мне умыть лицо.
  - Да, да. Жду вас в коридоре.
  Я быстро умывшись собрала свой набор для побега, не нравятся мне такие разговоры. Ну ничего, эти горы мне известны - все-таки моя родина в случае чего вырваться точно сумею. А дальше местные укроют. Хоть если честно половину местных я своими бы руками передавила.
  Я вышла из купе и увидела уже знакомого мне гнома в сопровождении начальника поезда и двух незнакомых господ в черных плащах, эльфа и орка.
  - Вот эти господа хотели с тобой поговорить. Я проверил их бумаги. Они подлинные. Сразу скажу я дал добро на любое их действие. А сейчас я Вас оставлю.
  И он быстро покинул коридор, скрывшись в неизвестном направлении. Сбежал прямо как таракан после включения света. А полномочия у гнома немаленькие, раз начальник так лебезит.
  - Здравствуйте, господа. Чем я вам могу помочь?
  - Здравствуйте, госпожа Яра. Нам необходима ваша помощь, - начал гном. - Из всех сотрудников в поезде лишь вы одна местная? Скажите мне, я не ошибся?
  - Нет, господин, все верно. Я когда-то жила на этом плато.
  - Это просто прекрасно, - гном впервые на моей памяти улыбнулся и радостно всплеснув руками продолжил, - поздравляю Вас, госпожа Яра.
  - С чем же? - удивленно спросила я.
  - Вы призваны на службу Империи, как сотрудник чугунной дороги. И отныне вы находитесь под моим подчинением.
  - Но, как, в смысле, вы не имеете права.
  - О, вы ошибаетесь, госпожа Яра. Очень даже имеем. У сотрудников службы безопасности Империи есть разрешение о призыве на службу любого военнообязанного гражданина. Конечно это применяется только в случае острой необходимости. Так что теперь вы - солдат. Вы ведь помните, что все сотрудники чугунной дороги, являются военнообязанными?
  - Но, э-э-э, - только и промямлила я.
  Да, действительно есть такое в моей работе. И при обучении был специальный курс боевой подготовки, обязательный для всех Контролирующих Огонь. Но это же на случай войны или катастрофы, когда поезда превращаются в передвижные крепости. А сейчас же мир? Надо это озвучить:
  - Ну сейчас же нет войны? - неуверенно спросила я.
  - Войны нет, а катастрофа есть, - гном показал за окно: туда, где на расчистке путей бегали рабочии и солдаты, - или оползень не является катастрофой? И в связи с чрезвычайными мерами, Вы отзываетесь с работы на чугунке и призываетесь на службу, как Контролирующая Огонь.
  - А, э, - только и выдала я.
   Неожиданный поворот в моей судьбе окончательно выбил меня из себя. Да что, темный меня побери, происходит. За что судьба меня так невзлюбила? Сначала частичный провал миссии, потом подставила невиновных, дальше этот дурацкий поезд с психованной баронессой, сыскарями из СИБ и оползнем. Чем я так разозлила Светлейшего или наоборот, я понравилась Темному? Возможно не стоило убивать Хаиса? Да нет бред какой, просто очередная полоса невезения. И только я собралась резко отказаться, притворившись больной, как гном продолжил:
  - Ну-ну, радость по данному поводу проявите позже, а пока Вам необходимо собраться, иначе мы не успеем их догнать.
  - Кого? - сбившись с мысли только и сумела спросить я.
  - Как же? Вы не вкурсе?
  - Нет, - удивленно ответила я.
  - Вы же сами помогали собираться группе баронессы Тали.
  Ой точно, они же "охраняют" баронессу. И сейчас видимо решили последовать за ними в горы. Туплю не по-детски, видимо усталость сказывается. И желание резко отказаться пропало. Неожиданно для себя я поняла, что совсем не против проследовать за Вернандом, баронессой с Виктором.
  - Да, точно, помогала.
  - Вот! - гном торжественно поднял палец вверх, - нам необходимо тайно проследить за ними и убедиться, что с ними все в порядке. Но мы не знаем местность, да и мага у нас нет. Вы отлично дополните нашу компанию. Готовьтесь, через два часа выходим. Еще вопросы есть?
  - Нет, то есть да, - запутанно ответила я, - а куда мы идем? И что брать? И как Вас зовут? А то в билетах написана белиберда. Якобы вас зовут: Дик-дик, Дак-дак и Дук-дук.
  - Это да, имена конечно не настоящие. Зовите нас Гном, Орк и Эльф. Вам так будет проще запомнить, - на этом моменте орк и эльф, ставшие к нам спиной, повернулись и поклонились. - Обмундирование выбирайте сами, у нас есть допуск к оружейной комнате, насколько я знаю там хранится все необходимое для путешествия, так что Вы ограничены лишь своей выносливостью. Мы уже взяли еду на всех и собрали все необходимое для нас.
  Вот так дела, сказать что я ошарашена, значит ничего не сказать. Интересно как они смогли уговорить нашего каптера выдать им все необходимое. Он ведь жуткий тип, выпросить у него даже простую туалетную бумагу очень не просто. А они его не прибили случаем, ну или хотя бы поколотили? За это я им готова простить даже призыв на службу.
  - Хорошо, а все же куда мы направляемся? - спросила я.
  - А вот это мы бы хотели узнать у Вас, - развел руками гном, отчего полы его плаща раздвинулись, показывая свое содержимое. Ну ничего себе, да тут целый арсенал: артефакты, пистоли, ножи. Армию можно вооружить. - Вы ведь присутствовали при сборах? Может быть слышали итоговую точку маршрута?
  Я задумалась, а ведь действительно, они при мне высчитывали маршрут и количество необходимого.
  - Да, возможно Вы правы, - неуверенно потянула я, - кажется они собирались на юг. К стеле.
  - На горе святого императора?
  - Да.
  - Ну вот туда мы и направляемся. Теперь когда вопросов нет, разрешите откланиться. Нам нужно доставить вашего каптера в медицинский вагон.
  Ага, я все-таки была права, они его побили, так ему и надо! Впредь не будет вредничать.
  Гном и орк ушли, схватив лежащее в углу тело. И как я его не заметила, видимо теряю сноровку.
  Эльф повернулся ко мне и сказал:
  - Разрешите помочь Вам собраться, госпожа. Иначе могут возникнуть вопросы, почему вы находитесь в каптерке. Каптера же нет.
  - Благодарю, господин эльф, - ответила я.
  Он подал руку, которую я благосклонно приняла. Ой, какой галантный мужчина. Правильно говорят про эльфов, благородство у них в крови.
  Мы прошли по коридору и по винтовой лестнице поднялись на четвертый этаж, где, перейдя по подвесному мосту, переправились в технический вагон.
  Возле двери в каптерку стояли солдаты, перекрывая вход, но эльф показал им документы и те без вопросов впустили нас в это святое для каждого каптерщика место. Оружейная комната, неприкосновенный запас для каждого поезда. Здесь хранится все необходимо для всевозможных ситуаций: на случай катастрофы, войны или даже эпидемии поноса у пассажиров.
  Мы быстро собрали мне рюкзак, заполнив его всем необходимым. И эльф даже помог мне выбрать набор артефактов. И даже не сказал ни слова про то, что я взяла гораздо больше, чем надо. Он также порывался помочь мне выбрать оружие, но я отказалась, к чему мне оружие. Я лишь взяла универсальный огненный скипетр, выполненный в виде кастета.
  - Вон там отличные костюмы для путешествий со встроенными артефактами на все случаи жизни, - сказал эльф, указывая на один из шкафов, - они универсальные и подходят даже кошколюдам. Ты переодевайся прямо здесь, а я отвернусь.
  И действительно отвернулся к двери. Я была польщена таким отношением, поэтому даже немного простила эту компанию за неожиданный призыв на службу.
  Я быстро начала переодеваться. И вправду не обманул эльф, действительно комфортно: сзади был удобный вырез для хвоста. Застегнув последний замок, я активировала артефакт. И костюм затянулся идеально по фигуре, после этого форма села, как влитая. Наверное недешевое это удовольствие. Тут одних знаков на пару десятков моих жалований. Не говоря уж про материал. Вдоволь насмотревшись на себя в зеркало, я обернулась.
  Эльф - молодец, все также стоял ко мне спиной и не оборачивался. Хотя я и не раздевалась до неглиже, но все равно немного стеснялась. А он вон какой джентльмен, даже не взглянул. Не то что некоторые баронессы. Не все эльфы - извращенцы. Зря на них наговаривают.
  Странно, а что это у эльфа уши покраснели. И тут я поймала его взгляд в отражении. Серебряная дверь была отшлифована до состояния зеркала. Ах же, долбанный извращенец, он за мной подглядывал, пока я переодевалась.
  Я зашипела, хвост рефлекторно встал трубой, а глаза окрасились алым. Я призвала Огонь, вспышка, и по комнате прошла волна жара. Эльфа, под ногами которого разверзлось демоническое пламя, просто подбросило к вверх. Ударившись о балку под потолком, он свалился на пол безвольной куклой. Уж не убила ли я его? Испугавшись, подошла и аккуратно просканировала тело артефактом-аптечкой. Кажется жив, ну слава Светлейшему, хоть сегодня без убийства, просто контузия. Сильные на нем артефакты, я не удержалась и била в полную силу. Хоть заклинание без знаков, но иного бы просто на части разорвало, а у этого извращенца только сапоги попортило, да одежда местами обуглилась. Сволочь, лежит тут без сознания, и что с ним делать? На нем даже переломов нет, так небольшая контузия, а жаль. Добавить может, пока никто не пришел?
  В дверь раздался стук, и дверь приоткрылась.
  - Госпожа Яра, вы переоделись? Можно зайти? - голосом гнома задал вопрос неизвестный.
  - Да войдите, только тут не прибрано, - ой, что я несу, я же их товарища чуть не прибила. Они же мстить будут и испугавшись пробормотала, - только я тут вашего друга немного поджарила.
  Вошли гном и орк, оглядевшись сконфуженно встали возле тела товарища. Но, что удивительно не сказали ни слова. Странно, ни упреков, ни криков, ни вытаскивания оружия.
  - Мда уж, - сказал гном, и проверив пульс, добавил, - ну кто так поджаривает. Он же совсем сырой.
  Не понимаю.
  - Хех, опять он спалился, причем как в прямом, так и в переносном смысле, - рассмеялся Орк. И подойдя к эльфу пнул его под ребра. - Вставай балда. Че развалился, разумным пройти мешаешь.
  Невнятное мычание от эльфа было ему ответом. Гном нахмурился и почесал щетину, после перешагнул через эльфа и отвесив глубокий поклон произнес:
  - Простите, госпожа Яра. Я забыл предупредить, что он у нас любитель подглядывать. Но я не думал, что он решиться на это в открытую, да еще и за магом. Все-таки уже ученый. Но не волнуйтесь, в будущем это не повториться.
  Дак он знал, что эльф - изрващенец! И несмотря на это оставил меня с ним? И что это мне везет на двинутых: сначала баронесса, теперь этот. Как мне теперь путешествовать в компании с этим ... извращенцом? Я же его прибью. Ой блин, чую опять будет дурдом. Ответь мне Светлейший: "За что!"
  
  
  

Страж

  
  От Стража - к Де Валуа:
  "В районе Южных врат поезд выполнил вынужденную остановку. Оползень, вызванный диверсией привел в негодность около трех километров пути. Наследник решил дальше пойти пешком. Мы решили продолжить тайное сопровождение. Для этих целях нами был завербован проводник из обслуги поезда".
  
  
  

Вестник

  
  От Вестника - к Де Валуа:
  "По техническим причинам мы двинулись пешком, сойдя с поезда возле тоннеля Южные врата. В ближайшее время не будет населенных пунктов. Связи нет. Наследник крайне воодушевлен походом. Прошу выделить дополнительную премию за вредность."
  
  
  

Интерлюдия 3: партизан должен бить в спину.

  
  Не прав был Виктор, когда говорил, что местный котел может бахнуть в любой момент. Ошибся он, котел взорвался, и теперь огненное зелье разливалось далеко в стороны. И лишь наши друзья пока об этом не знали.
  Долго копилась злость в сердца местных. И корень этой злобы в страхе. Но местные устали бояться, и страх превратился в ненависть, что разъедала сердца и порождала злость. И нужно было лишь поднести спичку.
  И Хаз воспользовался этой возможностью. Не долго пришлось убеждать горцев в возможности восстания.
  "Дайте нам оружие, добротное оружие, качественные артефакты и эффективные бомбы, и мы зальем горы и долины кровью Имперцев," - сказали старейшины.
  "Возьмите наше оружие, возьмите наши артефакты и возьмете бомбы и выполните свое обещание," - сказали в ответ провакаты из Хаз.
  Столь велика была ненависть горцев, что не нужно было даже золота. И вот горный край полыхнул. Раздались дикие крики, отражаясь эхом среди скал, призывая жечь, грабить, убивать.
  Взрывались мосты, горели станицы и пограничные заставы. Многочисленные завалы появлялись на дорогах, а из кустов летели стрелы и бомбы. И гибли легионеры и мирные жители. Заполыхали окрестности Гвардиана, крупнейшего города Пьяных гор.
  Гномы и кошколюди объединились против общего врага впервые за долгие годы. И полетели телеграммы с криком о помощи. Но разрушены форпосты и парализована чугунная дорога. И пропадали курьеры, не сумев доставить послание. И лишь камни знали, где нашли они свой приют.
  Не понимали горцы того, что они лишь разменная монета. Очередная пешка в битве Государств. Но зная или не зная, они сделали свое дело. Сообщение о вторжении попало в столицу лишь через неделю после пересечения войсками Хаз границы. Борно на тот момент был уже в осаде. И бесчисленные армии врага свободно захватывали города и деревни. Ибо не опасались они удара в спину. Город-ключ был заблокирован надежно.
  
  
  

Глава 4: Разговор по душам. Посмотрим на небо в клеточку?

  

Вернанд

  
  Мы шли уже пятый день, шли не спеша, наслаждаясь покоем и возможностью просто идти и любоваться природой. Просто прекрасная прогулка. Никакого сравнения с предыдущими посещениями гор. Над ухом не орал сержант, не требовалось бежать, колдовать и использовать знаки. В этот раз не надо было уложиться в норматив, который к слову писался для равнины, а не для гор. Такое путешествие пошло мне на пользу, я как будто очнулся от кошмарного сна, преследовавшего меня с экзамена. Прав был Виктор. Мне нужна была передышка, а иначе я загнал бы себя в могилу.
  Мы практически дошли до края плато, и горы встали на нашем пути. Хотя горами их назвать трудно, больно маленькие. Да это не пики Пьяных гор, те вершинами разрезали облака.
  Дорога петляя ввела нас на юг. Пологие участки сменялись горным серпантином, которые в свою очередь сменялись подвесными мостами и вновь серпантином. Редкие долины с деревьями давали место для ночлега и отдыха. Мы старательно вели дикий образ жизни и прятались от всех местных. При возможности обходили все деревушки и аулы, что были разбросаны вдоль тракта. Так как во-первых, Виктор считал их опасными, там в легкую могли отравить путников, позарившись на дорогое оружие или одежду, а во-вторых, в этом просто не было необходимости. Ночевать в грязном, пропитанном густой вонью доме совсем не улыбалось, к тому же, там было бы полно клопов. Нет уж, лучше на земле: где-нибудь в уютном овражке вблизь ручейка или реки.
  Вот сейчас мы расположились в уютной долине не берегу горного ручейка с ледяной водой, горел костер, разожженный над знаком Огня, что давал тепло, но не давал дыма и запаха. Где-то недалеко в кустах рядом с ручьем пела какая-то канарейка. Легкий ветерок обдувал разогретое за день тело. Впервые за долгое время мне было хорошо и спокойно.
  Мы нашли это место еще днем и решили задержаться здесь подольше. Возвели вокруг стоянки дежурный контур и на скорую руку создали пару артефактов, отпугивающих насекомых и всю прочую живность. С помощью веток, плащей, магии и какой-то матери поставили в центре небольшой шалаш. В нем сейчас мирно посапывала Тали, изредка ворочаясь и похрапывая. Ей предстояло первое ночное дежурство.
  Мне же выдалось дежурство по кухне, и сейчас я готовил ужин и завтрак. Над костром уже пять минут левитировал котел с салом. Перемешав куски сала, я счел, что оно достаточно растопилось и можно закинуть чеснок, нарезанный крупными кубиками. Пусть поджарится и придаст вкус бульону.
  Виктор сидел рядом со мной, казалось немного дремал.
  - Иди лучше спать в шалаш, а то меня от твоего вида тоже клонить в сон начинает, - проворчал я.
  - Да не. Спать не хочется. Я просто задумался.
  Я не спеша нарезал мясо небольшими кусочками. Горный козел, которого удалось убить позавчера, подходил к концу, завтра опять придется есть тушенку, если никого не поймаем. Нарезанные кусочки висели и медленно поворачивались в воздухе, образуя круг вокруг костра. Сейчас обсушатся, и можно жарить. Такой способ готовки предложила Тали. Отдых-отдыхом, а тренироваться нужно. Чем готовка - не магический тренажер?
  - О чем? - спросил я.
  - Да обо всем сразу, и ни о чем конкретном. О том, как вернемся в Академию, о последнем курсе, о том, что будет дальше.
  - И что же будет дальше?
  Чеснок стал полностью коричневым, а значит его пора достать. Легким усилием отправил его в полет за пределы лагеря. А в котел переместил все нарезанное мясо.
  - Ну для меня армия. Я же не барон и даже не наследник Империи. Просто простолюдин из простейших, ума шо б умно умничать не имеющий.
  - Ну ты, простолюдин, а ложкой по лбу? Что это ты против наследника Империи имеешь? - даже обида какая-то взяла. - И причем тут армия?
  Вышеупомянутая ложка взлетела в воздух и под моим взглядом стала перемешивать содержимое котла, не давая мясу подгореть. Я закрыл глаза и руками начал чистить лук. Вот это уже труднее, держать заклинание обзор, следить за ложкой и за руками, мне пока что тяжело.
  - Да ничего особого. Рожа его только немного достала. Вот и подумал, что в армии ее не увижу, - съехидничал мой друг.
  - Боюсь, ты ошибаешься. Никакая армия Боевым магам не светит. Хотя правильнее сказать, обычная армия нам не светит.
  - Ты что-то знаешь? А то нам так ни разу и не сказали, где мы будем служить.
  - А ты контракт читал перед поступлением? Там было синим по-белому сказано. Что все Боевые Маги, прошедшие обучение, обязаны отслужить пять лет на благо Императора и Церкви. Вот в церковные батальоны нас и пошлют, скорее всего. Будем магическим усилением при Воинах Света. Да, думаю охраной важных шишек, тоже мы будем заниматься. Ну это из-за курсов, которые нам преподавали.
  - И что ты тоже?
  - Скорее всего да. Как ты заметил Марго не делает различий между нами.
  - А она тут при чем? Директор Марго, всего лишь управляет Академией, а не армией, - кажется Виктор даже обиделся за Марго.
  Ну вот и благостное настроение куда-то пропало. И какого черта я поднял эту тему
  - А эта всегда причем, - друг похоже все еще влюблен, а я надеялся что он образумится к четвертому курсу. Похоже зря, пожалуй пора немного открыть ему глаза. - Вот представь, ты закончил академию, и где-то служишь. И тут она позвала на помощь всех студентов. Ты придешь?
  - Конечно.
  - А почему?
  - Ну не знаю.... - задумался друг.
  Между тем, мясо в котле окрасилось в равномерный коричневый цвет и поджарилось до однообразной корочки, пора закидывать крупно порезанный лук. Пускай пожариться я же пока порежу морковку и репу.
  Виктор все еще размышлял. Я явно поднял необычную тему. И он пытался понять, а действительно почему он так сразу согласился пойти в помощники. Ведь ему она никто, просто учитель, один из многих.
  Закончив с овощами, я перемешал мясо с луком, он как раз покрылся золотой корочкой. В котел полетела морковь и специи с солью. Подождав минуту, добавил коньяк и воды, чтобы она чуть-чуть заливала сверху мясо. Теперь надо выпаривать бульон в течение четырех минут, аккуратно перемешивая, дабы не превратить все в кашу. Друг между тем пришел к какому-то ответу:
  - Я знаю почему. Но не знаю, как тебе сказать. В общем... - друг, заколебался, не решаясь сказать заветные слова.
  Пожалуй ему стоит помочь.
  - Потому что ты ее любишь.
  - Ты знаешь?
  Я впервые в жизни видел настолько офигевшие глаза.
  - Тоже мне тайна. Да на тебя стоит только посмотреть когда ты говоришь о Марго... Вообще, что я рассказываю, есть такая поговорка: "Шила в мешке да любви не утаишь".
  - Извини.
  - За что?
  - Тебе она явно не нравится. А тут я со своей любовью к ней. Но поверь тебя я тоже ценю и ставлю нашу дружбу выше своих чувств.
  - Тьфу ты. Поверь друг, я тоже люблю и уважаю тебя, но простой "Не нравится" тут дела не ограничиваются. Я ее просто ненавижу.
  - Ненавидишь? Но почему? Нет, я конечно понимаю, что она к тебе постоянно придиралась во время учёбы. Но думаю это от того что ты наследник, и ты должен быть лучшим. Кстати это у нее получилось. Ты сильнейший на потоке во всем, ну кроме биологии.
  - Не в этом дело. Я бы не стал тебе рассказывать, с меня хоть и не брали клятву молчания, но делиться этой информацией с тобой я боялся.... Хотя к темному все, давно пора расставить все точки над "П", слушай:
  
  ***
  
  Отец позвал меня неожиданно, я как раз собирал вещи для переезда в общежитие Академии. Он находился в императорской часовне и был необычайно встревожен.
  - Сын мой, - начал он непривычно, обычно я был наследник или высочество. - Я хочу с тобой откровенно поговорить...
  Кажется он собирался с силами, я решил помочь.
  - О чем, отец? - это было тоже необычно. Чаще я называл его Император или Ваше Величество.
  - Об империи, истинных правителях, о сестре и о том, что ожидает тебя в Академии.
  - А разве не ты правитель? - сказать, что я удивился, это значит ничего не сказать.
  - Скорее ширма, конституция и законы ограничивают меня, с одной стороны. и отсутствие верных людей, с другой. Совет и патриарх - вот те, кто управляют империей. Или скорее грабят ее. Пока все еще неуверенно и не очень много. Но аппетит приходит во время еды. Это началось при моем отце. Он любил балы и праздники. И совсем не любил что-то решать. И с моим восшествием на престол ничего не поменялось. Момент был упущен. И действовать приходится крайне осторожно, малейшая ошибка, попытка взять власть или остановить их, кончится твоей коронацией.
  - А если поднять народ? Ведь не могут все служить им? Наверняка найдутся верные нам люди?
  - Ты просто не понимаешь, что предлагаешь. Будет гражданская война. И далеко не факт, что удачно для нас. Ведь армия уже давно на их стороне.
  - И что ситуация безвыходная? Мы ничего не можем сделать?
  - Я такого не говорил. Есть много направлений, по которым я работаю. И через два-три года я смогу передавить их всех разом. Кроме, разве что патриарха и твоей тети Марго.
  - А с тетей то, что не так? Она всегда была со мной добра.
  - Патриарх заключил сделку с ней. Она противовес мне. Он даже сумел протолкнуть ее в директора Академии. В случае моей смерти Империя не останется без власти. Она станет регентом до твоего воцарения.
  - То есть она - враг?
  - И да, и нет. В мире не бывает чисто черного или белого.
  - Как это? Она же получается хочет власть? А ты ей мешаешь.
  - Нет. Она хочет не власть, она хочет свободу. Чтобы понять тебе следует узнать её историю.
  
  ***
  
  Марго родилась в 746 году через год после "Восстания старой императорской ветви". Смутное время в истории Империи, когда сестра Императора пыталась захватить власть. Твоя двоюродная бабушка решила, что станет лучшей Императрицей, чем твой дед. К сожалению, многие знатные аристократы поддержали Ее в этом стремлении. Шесть месяцев шла гражданская война с переменным успехом. Однажды войска двоюродной бабушки сумели войти в столицу и захватили Императорский дворец, Император чудом сумел сбежать. Путем кровопролитных битв восстание удалось остановить. Все предатели и причастные были казнены. И как итог, твой дед так сильно испугался, что всех своих наследников, кроме меня отправил по дальним монастырям. В том числе и Марго.
  Она оказалась в монастыре святой Софии, что на севере. По тем временам это был монастырь самых строгих правил. Управляла им патриарх Дария. Сиятельная, в ранге Архимага, которая использовала монастырь, как учебное заведение для целительниц при церкви.Учениц набирали из сирот и беспризорников, коих после войны набралось несколько тысяч. Кстати, боевую магию там тоже изучали.
  Жизнь твоей тети в монастыре нельзя назвать легкой. Очень строгие правила, тяжелый труд и жестокое обучение, граничащие с издевательствами. Да что там говорить, ученицам даже имена не давали, лишь номера, которые каждую неделю меняли. Так и росла Марго до семнадцати лет: без имени и без знаний о том, кто она.
  До конца жизни она должна была оставаться в том монастыре, но как ты знаешь семь лет назад произошел раскол в церкви и последовавшее за этим восстание. Множество церковников оказалось вовлечено в противостояние. И монастырь Святой Софии не обошла беда. Одна из армий, собранных еретиками, напала на монастырь. О чем наверняка пожалела в последствии. Ни один из нападавших не ушел живым. Но и от монастыря мало, что осталось: обугленные руины и десяток выживших. Третий легион, усиленный паладинами, шел на помощь монастырю, но не успел. Все, что он сумел сделать, так это подобрать погорельцев и доставить в один из городов центральной провинции.
  Живя при храме и работая служанкой, твоя тетя провела там полгода, прежде чем ее обнаружил патриарх Виндвульс. Он приодел ее, обучил этикету, провел обряд обретения имени и вывел в свет, как свою соперницу. Мало, кто знает, что она его протеже. Большинство членов совета думают, что она ставленница лорда Крога, главы орочьего клана Зеленый Зуб и главный оппонент патриарха Виндвульса. Ну и мой заодно.
  Виндвульс также подговорил членов совета назначить ее директором Академии. Да бы она была такой же фиктивной фигурой во власти Империи как и я. Но со временем она сумела взять бразды правления в свои руки.
  
  ***
  
  - Вот история твоей тети.
  - А это точно твоя сестра? Произвести подлог очень просто.
  - Правильный вопрос, сын мой. Да это точно. Заклинание крови невозможно обмануть. Это либо моя сестра, либо дочь. Но ты единственный мой ребенок, - отец посмотрел на постамент со статуей своей матери и закончил, - Марго - вылитая копия матери.
  Я тоже обратил внимание на статую, которая изображала молодую женщину в простом саране. И вправду удивительное сходство с Марго. Только взгляд другой, более спокойный.
  Отец дал мне минуту на оценку красоты статуи и продолжил:
  - И после всех этих злоключений Марго боится, что ее вернут в монастырь, и готова глотки рвать, дабы не допустить этого. Причем заметь: на должности директора она пришлась к месту, навела порядок и добилась создания конструкторского бюро. Более подходящего директора, для Академии я и представить себе не могу. Именно с ее подачи разработали телефон, унитаз, паровоз и множество других полезных вещей. Благодаря Марго экономика начала подъем, что позволило временно нивелировать вред от совета. Кафедру боевой магии, на которую ты поступаешь, предложила тоже она.
  - И ты отдаешь меня ей?
  - Ты сам захотел поступить в Академию, она лишь этим умело воспользовалась. Да, и по моему мнению это будет полезно. Ты поступаешь на первый поток, в котором будут вместе учиться как благородные, так и обычные граждане. Это позволит понять, мысли и простых, и благородных жителей Империи.
  - Какой может быть толк от общения с простолюдинами?
  - Сам поймёшь, - сказал Император, а после неуверенно добавил, - надеюсь.
  - А она меня там не убьет?
  - Думаю нет. Марго бесплодна, и в случае твоей смерти у империи не будет наследников, а патриарху это не нужно. Скорее всего они постараются тебя перевербовать. Но ты знаешь правду, и смею надеяться, им и это не удастся.
  - Я даже не знаю, что сказать.
  - Пора взрослеть, сын, ты должен стать сильнее и обрести могущество.
  
  ***
  
  - Вот такой вот компот. Как ты думаешь, это достаточная причина, чтобы ненавидеть ее.
  - А я и не знал. В смысле да, достаточная.
  Друг вновь задумался. Да уж, вывалил я на него пищу для размышления.
  Возвращаясь к пище для тела, я перемешал мясо, добавил сверху репу и картошку и залил воды. Все через 10 минут будет готово. Под моим контролем ложка и ножик взлетели и плюхнулись в котел с водой из ручейка, а вот мыть придется все же руками.
  - Подожди, как-то нелогично получается. Зачем директору Марго нужна академия? Какая тут власть? - вдруг пришел в себя Виктор.
  - Я тоже так поначалу думал, а потом догадался. Подумай, что нужно правителю, если он хочет усидеть на троне?
  - Не знаю, армия?
  - Верные люди, а ещё деньги и производственные мощности. А уж с этими, армию собрать не проблема.
  - Ну ведь у Академии ничего этого нет? Штат около трехсот человек, маловат как-то для армии.
  - Ну, во-первых, штат две тысячи. Во-вторых, большинство последних изобретений появилось из этого заведения, и на них оформлены патенты, а значит деньги у нее есть. Да и Академии принадлежит куча заводов по всей империй. Множество мануфактур и заводов приносят неплохую прибыль. А в-третьих, самое главное - верные люди, что встанут во главе армий и страны, это не кучка преподавателей, а Мы.
  - Мы? Ты о чем?
  - Студенты. На протяжении всей учёбы нас вербовали. Даже ты после моей истории все равно называешь её: Директор Марго. И до этого ты был готов ради ее на все. Думаешь, другие студенты думают иначе? Простолюдины и аристократы, дети крестьян и купцов порвут за прекрасную Марго кого угодно на ленточки. Даже меня и тебя, а после будут дальше славить великолепную Марго. И ведь у нас обучают кучу народа, не только Боевых Магов, а и артиллеристов, безопасников, бойцов поддержки. Тысяча в Академии и почти две в филиалах. И это я сосчитал только учащихся. А сколько уже закончило обучение?
  Попробовав бульон, я перемешал варево, пока не готово. Закрыл крышку и продолжил:
  - А если вспомнить не боевые специальности? Целители, инженеры, моряки, студенты мать их, с общих специальностей. Да что там, даже факультеты математики и гуманитарии, тоже обожают Марго.
  - И что же делать?
  - Довериться моему отцу, я так понял у него есть план. Остается только ждать, ну и мне нужно учиться. Ведь в будущем империей придется управлять мне.
  - Мда, друг. Даже не знаю, что сказать. Тяжело тебе жить с этим грузом на шее?
  - Тяжело. Зато я стал сильней.
  - Если что, знай. Я с тобой, - и улыбнувшись добавил, - за тебя я даже Марго горло перегрызу.
  - Спасибо. Но думаю не стоит, вдруг отравишься.
  - Хотя ты не совсем прав.
  - Да и в чем же? - я удивился, где друг увидел ошибку.
  - Факультативы, которые ты посещал на третьем курсе. Я про уроки управления, политологии, ораторства, государственной экономики и прочие. Марго заставила тебя посещать их принудительно. Да и индивидуальные занятия с преподавателями были только у тебя. А зачем это ей? Разве только она желает обучить тебя, как настоящего правителя?
  Мда... а ведь и вправду.
  - Ужин почти готов, разбуди пожалуйста Тали, - задумчиво попросил я друга.
  Пожалуй, мне есть о чем подумать.
  
  
  

Патриарх Виндвульс

  
  - Сиятельный, разрешите? - сказал секретарь, просунув голову в дверь.
  - Разрешаю, что там?
  - К Вам следователь инквизитор по особо важн...
  - Впускай уже, - перебил я секретаря.
  Час назад следователь передал с курьером письмо: якобы у него есть информация особой важности, и он просит незамедлительно его принять. Надеюсь, это действительно что-то стоящее, а не очередная пустышка. Прошло уже десять дней с момента проникновения неизвестного в главный храм, а достоверных фактов с гулькин нос.
  Смятая сутана, взлохмаченные волосы и крайне встревоженный взгляд сообщали, что информация действительно серьезная. До этого момента я никогда не видел его в таком состоянии. И что же такое могло вывести из себя столь педантичного следователя: вечно прилизанная прическа, идеально выглаженная и расправленная одежда, это был его обычный вид.
  - Доброе утро, Сиятельный.
  - Такое ли оно доброе уважаемый?
  - Вам решать, Сиятельный. Разрешите доложить?
  - Докладывайте.
  - В рамках расследования нападения на главный храм...
  - К сути, без прелюдий, - перебил я следователя, он явно решил потянуть время. Неужто материал настолько опасный.
  - Как скажете, Сиятельный. Сегодня я опрашивал одного из бойцов второй поисковой группы, которая столкнулась с неприятелем. Он только сегодня пришел в себя. Во время опроса он заявил, что знает одного из нападавших. Точнее одну из нападавших. По его словам, это баронесса Тали Альвийская. Младшая дочь барона Гури Альвийского.
  - Даже так?
  - Да, Сиятельный, я тоже сперва не поверил в это. И расспросил его подробно. По его словам, в момент обнаружения он увидел ее со спины, после чего его выбили первым же заклинанием, и он потерял сознание. Благодаря чему, на него не попало действия заклинания тьма.
  - То есть, он, в темноте, со спины, после продолжительной погони сумел распознать баронессу?
  - Я тоже в этом засомневался, однако выяснилось, что данный боец, долгое время служил охранником при монастыре, что в землях барона Гури.Так как монастырь находится в непосредственной близости от замка, и дети барона постоянно играли на территории монастыря и там же проводили обучение наукам. Таким образом, он мог неоднократно видеть подозреваемую. Также, по его словам, в тринадцать лет барон отправил дочь поступать в Академию вместе с монастырским караваном, что направлялся до ближайшего города. И наш боец сопровождал баронессу с горничной сначала до города, а после вместе с еще тремя бойцами до столицы. После чего он и его товарищи здесь и остались. Он и еще один устроились в охрану храма. Двое других исчезли в неизвестном направлении. Я уже успел опросить его товарища, он полностью подтвердил информацию. Двух других ищут, но тут мало шансов. Больно много времени прошло.
  - Однако. И они три года служат у нас?
  - Да. Их неоднократно проверяли испытующие. Все проверки они прошли.
  - Прям-таки прошли? - удивился я, чтобы испытующие ничего не нашли, надо быть святым.
  - Пьянство и тисканье служанок по углам не в счет, Сиятельный. Крупных грехов за ними нет.
  - Есть еще бойцы, которых ты не опросил?
  - Нет, это был последний. И единственный, кто мог что-то видеть. Он выбыл первым. И на него единственного не подействовала тьма.
  - Где сейчас этот боец?
  - Он перемещен в отдельную палату, и ему ввели снотворное, при необходимости можно будет ввести в анабиоз. У дверей охрана, которой запрещено входить в палату. Врачи проинструктированы. В ближайшее время можно перевезти к нам в отдел. При казематах есть больница.
  - Кто еще присутствовал при допросе?
  - Никто, я вел допрос. Охрана и врачи не были допущены в комнату. Из остальных опрошенных, более никто не опознал баронессу. К слову сказать, остальные вовсе не смогли даже приблизительно описать внешность противников. Кроме Вас, лишь я, да этот боец владеют этими данными.
  Договорив, следователь подошел к столу и положил лист допроса и свой универсальный защитный артефакт. По окончанию доклада он встал по стойке смирно, ожидая моего решения.
  Мда, задачка. Что в итоге у нас получается: судя по агентурным данным, баронесса Тали в тот день вместе со студентом Виктором сопровождала наследника. При выходе из Академии мои агенты их потеряли. Через час после этого неизвестный нападает на храм, причем изначально предполагалось, что противник один. Умелый боец, умеющий тайно передвигаться, очень ловкий и превосходно пользующийся магией.
   А если предположить, что нападающих было несколько? Например четверо: один проник в кабинет Хаиса, в то время, как трое оставшихся качестве усиления дежурят рядом. После обнаружения они сначала выносят часового, а после устраивают форменный бардак и скрываются. Но тогда почему караульные на крыше видели лишь одного? Или те ушли другим путем? Пока один отвлекал и в открытую скакал по крышам, его товарищи прошмыгнули за спинами и по-тихому ушли.
  Далее удалившись на порядочное расстояние, они решили что уже в безопасности и в одном из переулков они остановились, чтобы передохнуть и переодеться. Но не успевают, и их случайно обнаруживают бойцы второго поискового отряда. Они их атакуют и скрываются. Но к счастью, один из бойцов чисто случайно узнал одного из нападавших. И это баронесса Тали.
  И как удачно складывается, что на следующий день Наследник уезжает из города на утреннем экспрессе, а вместе с ним баронесса Тали и их сокурсник простолюдин Виктор.
   И что же получается Боевые Маги во главе с Наследником проникли в церковный храм? А зачем? И почему контур засек только одного нарушителя? И причем тут Хаиса. Ведь не было у него никаких секретных документов в кабинете. Не занимался он официально никакой важной работой. Или занимался, но не официально.
  Предположим, что он обнаружил какую-то важную информацию, какие-то документы, которые случайно прошли через его ведомство. Например, об исследованиях демонов, проводимых в Имперском дворце. Но вынести их не имеет возможности, всех обыскивают при выходе из здания и даже меня. И тогда он сообщает о ней... А кому он может сообщить?
  Марго. Это имя прямо просится на язык. Да и Хаиса бывал в Академии. На экзамене на Боевого Мага, например. Неужели это она? Возможно.
  Марго, узнав об информации, решает ее приобрести. Для этого собирает группу из тех, кому может доверять. Племянник, его друг и лучшая ученица, и неизвестный четвертый. А ведь она сама тоже не слабый маг. Да и сражаться умеет. Неужто она лично проникла в храм? Да не может такого быть. Или все же может? Да и как удачно наследник уезжает из города вместе с двумя друзьями.
  И ведь все сходится. Хаиса-предатель, отравившийся, дабы не попасть в руки братьям-палачам. Уезд наследника из столицы в тьму таракань вместе с друзьями, на сверх-быстром поезде, который никто не сможет догнать. Опять же непонятная сила напавших на храм. Простой маг или воин не смог бы сделать такое, а вот Боевой Маг. Кто знает предел их возможностей? Лишь Марго. Не было пока реальных битв, где можно было бы это узнать.
  Если все так, всплывает самый сложный вопрос: "Как же действовать?". Отложить решение, и постараться разузнать побольше или бить сразу. Хотя, какой к темному вопрос. Сейчас, пока его власть практически абсолютна, надо действовать резко, повод серьезный. Лишь совет может мне помешать, но для него имеется компромат на Марго. Полученная вчера от проверенных бухгалтеров папочка с документами по нецелевому использованию средств, выделяемых на Академию, думаю подойдет. Совет очень любит считать чужие деньги, не попавшие к ним в карман: "Как это ворует и не делится?", так-с с Марго разобрались.
  А что же делать с наследником? Он уже наверное по ту сторону гор. А телеграф через горы, провести еще не успели. Да и на чугунке проблемы, все поезда стоят на перегонах. Схватить его сейчас нет никакой возможности. Да и стоит ли? Думаю нет. Уж точно не в открытую. Значит шлем сообщения с тайными курьерами. Некоторое количество верных агентов у меня есть. Надеюсь, они справятся. Да, и кстати, в Борно стоит специальный батальон Инквизиции, он поможет им.
  А Следователь - молодец, понял, что принес начальству. За такую информацию могут и убить, причем свои же. Артефакт сдал и стоит, ждет смерти. Верный пес на службе церкви. И по уму надо бы его устранить, как и того бойца. Но это успеется всегда, а верных у меня не так уж и много и разбрасываться ими точно не следует.
  - Так, слушай приказ.
  - Да, Сиятельный.
  Следователь напрягся, ожидая приговор.
  - Во-первых, прекрати цирк. Артефакт взял, поправил прическу и одежду, - следователь вздохнул облегченно, - во-вторых, бойца перевести в больницу при казематах инквизиции. В-третьих, сейчас мчишься в орден Паладинов. Мне нужен отряд: в две сотни бойцов возле Императорского Дворца. Они должны прибыть к концу Совета, и желательно привести их тихо. Неожиданность не помешает. Приказ сейчас напишу.
  Две строчки на стандартном бланке и инквизитор буквально вылетает из кабинета.
  До начала Императорского Совета всего четыре часа, а столько писем и распоряжений необходимо написать, и ведь секретарю нельзя поручить. Больно секретная и важная информация будет в них.
  Где же мои молодые годы, от всех этих волнений и переживаний жутко разболелось сердце.
  
  
  

Тали

  
  Давно отгорел закат, костер уже потух, и долину, в которой мы остановились, окутала тьма. Лишь изредка по дежурному контуру пробегали искры. Я стояла на ветке сосны укатанная тенью. Никакой сторонний наблюдатель теперь не мог меня увидеть. До конца моего дежурства оставалось еще пара часов, но мне они были не в тягость. Рассказ Вернанда взбудоражил меня. Они с Виктором думали, что я сплю и не слышу их перебранку. Между тем, мне совсем не спалось, и я просто лежала отдыхая. Давая покой телу, измученному длительным переходом. Это парням легко, в любой день месяца они могут броситься в марш бросок и скакать, как козочки по горам целый день. Девушкам же так не повезло, в некоторые дни месяца, нам охота только лежать в обнимку с грелкой, пить горячий шоколад и кушать вкусняшки. Да и сейчас вместо того, чтобы отдыхать, приходиться вслушиваться в ночной лес, присматриваться к теням и держать нити контура в постоянном напряжении.
  Хотя даже не это не давало мне расслабиться, а вечерний разговор. Тему парни подняли совсем не простую. Ну нет, чтобы баб обсуждать или новый откровенный театр, который открылся на месте школы благородных девиц с их плясульками в полуобнаженном, или даже в полностью обнаженном виде. Вот ведь гадость какая. Нет, им захотелось душу друг другу открыть. А каково же мне? Я то туда лезть совсем не хотела.
  И мысли теперь совсем не веселые. Директор Марго, правда или нет. Не уж то ты и вправду что-то замышляешь против Вернанда? Или это просто домыслы? И каково теперь быть мне? Вопросы, вопросы и нет ответа.
  А ведь когда-то мне было легко. Помню поступление и радость оттого, что у меня появилась возможность стать Боевым Магом. А значит исчезнет эта жалкая жизнь в глуши, где единственное будущее это замуж за олуха соседа.
  Контракт. Как много в этом слове, свобода, без свободы выбора. Да она обязана будет подчиняться, но подчиняться по собственной воле, а не потому, что так решил отец или муж. Да, она должна будет служить империи, но при этом она будет Боевым Магом на службе Империи. Тем, кого уважают, тем, кто может постоять за себя, не простой баронессой почти без преданного и без права голоса. Да и маги в армии получают не мало. А деньги - это определенная власть, это будущее, это возможности. Да и форма так сказочно сидит на девушках. Можно ведь замуж выйти после окончания службы, даже без преданного возьмут. Хотя цель выйти замуж она перед собой не ставила. У нее была иная цель: карьера военного. Женщины-архимаги на службе империи были. Самая известная Карри-Тайфун, кроме того, что была архимагом, являлась адмиралом восточного флота. А ведь она тоже когда-то была простым магом-простолюдином. И выбилась же в люди.
  Правда были и проблемы, точнее проблема: любовь Вернанда. Именно так. Вернанд ее точно любил, а вот она. Не сказать, чтобы я любила Вернанда. Нет, скорее он мне нравился, очень нравился. Но себя я обманывать не буду, я люблю власть, свободу и деньги. А Вернанд может стать просто одной из ступенек для моего возвышения. Все равно стать мне мужем он не сможет. Мезальянс. Но пока же мне всего шестнадцать и титул адмирала мне не светит, так что пока я с ним. А что будет дальше, даже Светлейший не ведает. Но надеюсь, он меня отпустит. Да и Марго обещала поспособствовать моему дальнейшему устройству. Как она тогда сказала:
  "Я вижу в тебе силы. Ты наверняка станешь архимагом, если не будешь отлынивать, и я тебе в этом помогу. Я лично обучу тебя лучшему из того чем владею, а после помогу тебе с карьерой. Не надо радоваться, это будет тяжело, и возможно ты не выдержишь и умрешь, хотя задатки у тебя есть, и грех ими не воспользоваться. Однако, есть вещи, которые могут помешать твоему возвышению. Это юношеские увлечения, тебе всего тринадцать, и ты пока не умеешь отличать любовь и увлечения, поэтому прошу подходить к этому осторожно. А лучше никогда не влюбляться. Да я видела, что тебе понравился Вернанд, а ты явно понравилась ему. Однако, если у вас будут глубокие отношение, то они помешают тебе в будущем."
  Я постаралась запомнить это, и действительно не допустить сильной влюбленности Вернанда, и мне кажется даже преуспела в этом. Да, он меня любит, но когда настанет время уходить, он отпустит меня. Он не станет держать меня в клетке потому, что тоже ценит свободу.
  За всеми размышлениями я и не заметила, как пролетел час. Вроде все в порядке, еще немного и можно будет пойти отдохнуть. Лес был все также тих. Лишь ручеек журчал где-то внизу. Хотя нет, ошибка, я явно услышала крик выше по склону горы со стороны дороги. Приглядевшись, я кажется заметила какие-то отсветы, или мне показалось? После раздался крик боли. Нет не показалось, пора поднимать парней. Тихий сигнал тревоги прямо им в уши, и вот они уже выскочили из шалаша и застыли под прикрытием деревьев, сжимая в руках кинжалы.
  - Что случилось? - шепотом спросил Виктор.
  - Наверху в полукилометре от нас вспышки и крики, - также шепотом ответила я.
  - А у нас тут тихо?
  - Да
  - Предлагаю в ночь по горам не шататься. Но ночевать будем на деревьях.
  - Хорошо. Давай там поглубже в чаще. Я поставлю пару обманок.
  Передвигаясь по ветвям как можно тише, мы отошли метров на сто от лагеря. И засели в засаде. Сверху послышалось еще пару криков, по грани прошла рябь от заклинания. По ощущением атакующее. А после настала тишина.
  Так прошло три часа. Стало светать, и мы решили аккуратно разведать обстановку. Перебежками и ползком мы поднялись вверх, мы были настороже и были готовы пустит весь арсенал в бой. Но этого не потребовалось, вокруг было никого, в смысле живых не было. А было три тела: два гнома и кошколюд, лежащие в кустах вдоль дороги. Рядом явно кто-то останавливался на отдых. В небольшой ямке остались следы от костра, а в стороне лежали очистки и другие отходы жизнедеятельности. Также мы нашли сломанные стрелы и порванные сапоги.
  - Непонятно, - произнес Вернанд. - Придется осматривать тела.
  И что тут осматривать? Тела, как тела. Три типа, грязные, вонючие, в каких-то бушлатах из волчьей шерсти, в мокасинах, а один и вовсе без обуви. Одного зарубили топором или чем-то похожим, два других умерли от заклинаний. Одного убил луч света, а другого таран.
  - Местные жители? - спросил Вернанд.
  - Ага, горцы. Причем из диких, - подтвердил Виктор.
  - А что есть не дикие? - удивилась я. Мне казалось, что они все такие
  - Да. Они очень даже разумные. В этой местности в основном живут горцы из кошколюдов и гномов, у них города, деревни. В основном выращивают овец. Имеют школы и больницы и верят в Светлейшего. Дружат с подгорными гномами, поставляя им мясо. Шьют неплохую теплую одежду. А эти же, дикие, да что тут рассказывать, каннибалы они.
  - Мда, и с кем они тут сражались? И куда они делись? Мимо нас по дороге не проходили. Вечером нам тоже навстречу никто не попадал. Может одно племя напало на другое?
  - Непохоже. Там в кустах остатки тушенки. Да и сапоги, армейские. Возможно егеря.
  - Почему же они к нам не вышли?
  - Не знаю, может только вечером расположились. А тут нападение, они отбились и погнались за оставшимися. У них обязанность уничтожать диких до последнего человека в племени
  - Жестоко.
  - В горах по иному никак. Либо ты каннибалов, либо они тебя.
  - Да уж. Ладно, не важно, кто это был егеря или еще кто-то, давайте выбираться отсюда. - сказала я, - Мне поднадоели горы. Я хочу цивилизацию, баню и нормальную еду. А не то, что вчера приготовили.
  - А что не так? - удивился Вернанд. - Вкусно же, и мяса много.
  - Вот именно. Столько мяса есть вредно. Полкило мяса на сто грамм овощей. Я сдохну от такой диеты. Хочу хлеба и цветной капусты.
  - Хорошо, хорошо, пошли собираться.
  И мы пошли, постоянно оглядываясь, и держа заклинание на готове. На подходе к лагерю Вернанд произнес:
  - Виктор поставь щит: дикая охота.
  Виктор улыбнулся одними глазами и кивнул.
  Спустившись к лагерю, мы скоро стали собираться. Несколько заклинаний в исполнении Виктора для отвлечения внимания, и стороннему наблюдателю кажется, что нас не трое, а гораздо больше, иллюзии и тени создавали полные наши копии. Вот один Вернанд наклонился над костром, вот другой Вернанд собирает палатку, третий снимает капкан. Два Виктора собирают мешки, а еще один внимательно осматривает местность. Меня тут тоже было много. Хаос и постоянные перемещения теней не давали бы постороннему наблюдателю выделить, где же находится оригинал, и в крайнем случае не дадут прицелиться стрелку. Разве что стрелок попытаться угадать, хотя и тут ему бы не повезло. Оригиналов на месте лагеря уже не было, лишь тени и иллюзии.
  Пока работало заклинание, мы тихими тенями крались в гору. Накинутые заклинания камуфляжа не давали нас рассмотреть, сквозь утренний сумрак. И сейчас тихо и спешно мы подкрадывались наверх. В момент осмотра чужого лагеря мы все почувствовали посторонний взгляд. Он обозначил себя лишь на секунду, но нам хватило. Любопытство и страх были смешаны в нем. И от этого страха у меня в душе зарычал зверь, предчувствуя охоту. И по хорошему нам бы уйти, но азарт взыграл в нас. Мы молоды, сильны и самоуверенны. Началась охота на охотников.
  
  
  

Марго

  
  Заседание совета подходило к концу, и на сегодня остался лишь один доклад. Неожиданно для всех уже после начала заседания патриарх Виндвульс добавил свое имя в список обсуждения. А после все совещание, как кол проглотил. Сидел на кресле с серым лицом и почти не реагировал на докладчиков. И лишь изредка смотрел на совет во время голосования. За все это время на меня даже взгляд не поднял. Очень, очень странно.
  Обычно он принимал живейшее участие в любом обсуждении и по любому вопросу имел свое мнение. Да и остальные члены совета это заметили. И в кои веке вели себя тихо, ясно осознавая, что не стоит будить голодного дракона.
  Вот и текущий докладчик, начал говорить все тише и тише, понимая, что доклад об акцизах на сахар никого не интересует. Под конец и, вовсе стушевавшись, произнес: "Ну мой доклад вы можете взять у председателя" - и по тихому смылся.
  В зале установилась тишина, все ожидали выступления патриарха. А он будто и не замечая никого, сидел, уставившись в одну точку, о чем-то размышлял.
  Наконец, не выдержав, председатель негромким голосом произнес:
  - Кхе, кхе. Сиятельный, время Вашего доклада.
  Патриарх, словно очнувшись, посмотрел на председателя. Под этим взглядом председатель побледнел и кажется чуток скукожился.
  - Если конечно, Вы не передумали, - стал оправдываться председатель.
  - Да нет, отчего же, - сказал патриарх, вставая, - мне и правда есть, что сказать.
  Пройдя за трибуну, патриарх задумчиво оглядел совет. И, уставившись на меня, застыл. Две минуты он смотрел на меня тяжелым взглядом, а после, будто размышляя, перевел взгляд на пустующий трон Императора. И, кивнув сам себе, начал:
  - Уважаемый совет. Не с доброй вестью я пришел сегодня сюда. С очень печальной вестью.
  После этих слов установилась полнейшая тишина. Упади волосок, и то было бы слышно. Замерли даже неугомонные феи, в кое-веки, не пытаясь взлететь.
  - Вашему вниманию я предлагаю многоуважаемому совету ознакомиться с очень важным документом, - Виндвульс продемонстрировал папку и продолжил, - копии вы можете взять с моего стола. Ну куда вы так ломитесь, их на всех хватит!
  Ух ты, какая речь, видимо и вправду нечто очень срочное и важное. Отправив помощника за папкой, я с интересом стала ждать продолжение представления.
  - Как уже сообщалось: Империя буквально стоит на пороге войны с Хаз. Пока еще у нас есть время, но его катастрофически мало. Скорее всего уже ближайшей весной Хаз решиться на вторжение. Не побоявшись прослыть трусом, скажу: Империя в опасности, ибо к этой войне мы не готовы. Все вы знаете в каком плачевном состоянии находиться наша армия после захвата Восточных королевств. Не хватает оружия, офицеров, припасов, магов. Почти все легионы недоуклептованы. Начнись война сейчас, мы с треском её проиграем. Лишь бунты на юге султаната Хаз спасают нас от этого. Пока им не до нас. Но очень скоро ситуация поменяется. К весне они задавят последние очаги сопротивления и обратят свой взор на нас. Их армия как никогда готова.
  М-м-м, какие патриотические слова. Пробрало даже таких прожженных циников, как члены совета. И это даже без использования Воли.
  В этот момент открылись двери, и как и две недели назад на пороге застыли паладины и Воины света. Хм... история повторяется. Неужели Патриарх решил отказаться от власти? Да не может быть.
  - Но, что же я узнаю, оказывается некоторые члены совета решили нажиться на этом. Коррупционная схема невиданного масштаба, причем коррупция в снабжении армии. Это и вовсе в голове не укладывается. И что самое обидное воровство на пять миллионов, а вреда на сто пятьдесят. Недополученные армией поставки придется компенсировать годами. В общем не буду пересказывать содержимое документа. Прошу Вас убедиться в этом самостоятельно. А я же пока займусь наказанием. Прошу Вас паладины задержите преступника.
  С этими словами паладины пришли в движение и, пройдя сквозь пораженных чиновников, обступили мой стол.
  Вот даже как, неужели он решил меня сделать козой отпущения?
  - Сиятельный, Вы уверены в своем желание взять меня под стражу? - спрашиваю я, удивленно смотря на патриарха, - возможно я сумею объяснить все нестыковки и без глупого ареста? Даю честное слово, что не попытаюсь сбежать.
  - Взять ее под стражу.
  - Как прикажете, Сиятельный! - раздалось со спины.
  И лишь негромкий ропот членов совета в ответ на столь вопиющее событие. Как я уже говорил, все они трусы и бараны.
  Громко щелкнул замок на стальных кандалах.
  
  
  

Яра

  
  Я облегченно уселась на расстеленный плащ. После сытного ужина совсем не хотелось двигаться, но пришлось мыть посуду за всем лагерем. Видите ли я - женщина и обязана это делать. Хорошо хоть готовить не заставляют, хватило одной пригоревшей каши и пересоленного компота. И вообще зачем я согласилась. Могла же притвориться больной или вовсе умирающей. Да еще этот эльф постоянно портил настроение, видите ли он больше не желает подглядывать: "Исправился он!". А был бы такой отличный повод вдарить по нему еще раз. Но видимо совсем дураком он не был. Понимал, что во второй раз амулеты могут и не спасти.
  Одно радует, сапоги я ему попортила, и на каждой остановке он вынужден заниматься вышиванием. Вот и сейчас он сидел у костра и чинил совсем развалившиеся сапоги. Уже в который раз из-за этого ему доверили первую вахту. Гном и орк давно уснули и сладко похрапывали в тени шалаша. И по уму мне нужно к ним присоединиться, но меня опять одолела кошачья болезнь. Мне совсем не хотелось спать. Хотелось бегать, прыгать и ловить птичек. Но от усталости я могла лишь сидеть, прислонившись к дереву, и наблюдать за пламенем.
  Неуловимым движением Эльф вскочил и выхватил меч. В кусты полетела световая граната:
  "Бух" - вспышка, и со стороны дороги раздались удивленные крики.
  А все еще ничего не понимая сидела у костра и только только собиралась встать. В кустах в ответ на вспышку замелькали тени и раздались крики.
  - Тревога, - крикнул эльф, активируя очередную гранату. - Яра, держись за спиной.
  Орк и гном, как по волшебству появились рядом, доставая оружие.
  - Ай-я-я-я, смерть имперцам! - раздался крик из кустов, а следом полетели стрелы.
  Не долетая до нас, стрелы зависли в воздухе и обессилено упали на землю. Гном уже успел активировать защитный контур и сейчас торопно перебирал артефакты, что как бисер украшали его торс. И когда только успел их достать? Или он спит, не снимая доспеха.
  - В круг, - скомандовал гном, - госпожа Яра, встаньте в центре и подсветите пожалуйста поляну.
  Удивительно, даже в такой ситуации он очень вежлив. Не удержавшись, я ответила:
  - Конечно, господин гном, как пожелаете, - и взмахом руки заставила огонь вспыхнуть синим пламенем, что освещал всю поляну, но совсем не давал тепла, - так Вас устроит, достопочтенный гном?
  - Да, благодарю, - ответил гном и, сплюнув на землю, активировал артефакт в виде трубы.
  В кустах раздались взрывы и крики боли. Стрелки поняли всю бесполезность своей затеи и судя по звукам быстро убегали. Некто смачно ругнулся и, выкрикивая команды, попер на нас. Свет подсветил гнома в глухом доспехе с причудливым топором гигантского размера. Да как этот рыцарь поднял его? Там навскидку килограмм двести. За спиной у рыцаря прятался десяток непонятных типов, с ног до головы закутанных в волчьи шкуры.
  Эльф поднырнул под руку рыцарю, попытался воткнуть меч в спину. Но он лишь высек сноп искр. Меч сломался и отлетел в сторону, не причинив ни малейшего вреда. Орк, подскочив, просто пнул рыцаря двумя ногами и тот завалился на спину. Вспышка, и у меня за спиной гном активировал "Луч", направляя его на валяющегося рыцаря, от чего тот вспыхнул, как свеча под лупой.
  Эльф столкнулся с очередным нападающим и, выгнув руки под немыслимым углом, хитрым приемом перехватив руку с топором, заставил того нарваться на собственное лезвие. Орк активировал "Таран", и остатки нападающих разлетелись в стороны.
  В кустах раздался топот утекающих горцев. Уф, отбились, а я даже вмешаться не успела.
  Эльф и орк нырнули в кусты, но через минуту вернулись сильно удрученными.
  - Сбежали, трусы. Мы всего троих завалили.
  - Троих? - оглядываясь, спросил гном, - я только двоих вижу. Рыцаря да неудачника с топором в голове.
  - Ага, а там в кустах еще один на дереве висит. Его тараном на дерево закинуло и суком насквозь проломило.
  - Ясно. Молодцы, отличная работа. Яра, не удовлетворите мой интерес. Вам случайно не известно, кто на нас напал??
  - Конечно, достопочтимый Гном. Это представители местных диких племен.
  - Бандиты?
  - С этим определением все сложно. В горах эти понятия очень близки. Хотя странно, там и гномы, и кошколюды были. Обычно они не объединяются. Да и оружие у них больно хорошее. А рыцарь вообще неизвестно откуда взялся, может это....
  Слова потонули у меня в горле, когда я увидела, как рыцарь в доспехах стал растекаться, подобно желе.
  - М..м..м, неплохой магический доспех я погляжу у него был, - произнес гном, склонившись над телом.
  - Непонятно. Оружие стальное, заговоренное. Откуда оно у горцев? - также удивленно спросил эльф, поднимая трофейный топор и амулет, - да и артефакт индивидуальной защиты неплох. Не армейский конечно, но и не из дешевых. Пару пуль и слабое заклинание остановить сумеет.
  - Амулет Хазкий, я видел такие, когда служил на границе, - сказал орк.
  - Так вот откуда это все, - пробормотал гном, доставая блокнот и ручку, а после приказал, - собираем артефакты и оружие и уходим. Подопечные скоро доберутся сюда. А мне нужно все запротоколировать.
  - Отлично! Мародерка, - радостно воскликнул эльф, - о-о-о у меня сегодня будут новые сапоги.
  - Думаю и по карманам нужно пробежаться, - сказал радостный орк.
  Эльф закинул свои старые сапоги в кусты и стал помогать орку в увлекательной игре: собери добычу.
  - Мне что делать? - с сомнением спросила я, оглядывая поле битвы. Ну нет у меня никакого желания рыскать по трупам.
  - А Вы, госпожа Яра займитесь пожалуйста лагерем. Необходимо собрать вещи и погасить огонь. Нам скорее нужно перенести лагерь в другое место. Сверху я видел отличный уступ.
  Не споря со столь странной позицией Гнома я занялась лагерем. Спустя всего двадцать минут лагерь был собран, а трупы тщательно обобраны. И мы, нагруженные лишним скрабом, поднялись на гору, где действительно был очень удобный уступ, прикрытый с одной стороны камнями и густым кустарником, а с другой крутым обрывом.
  Добравшись до места, я только и сумела разложить свой спальник, как морфей окончательно сморил меня. Странно, вроде только была битва, а мне все равно, вот что значит усталость. Сколько я проспала не знаю, но когда очнулась ночная темень отступала, превращаясь в утренний сумрак. По ощущениям мне бы еще спать и спать, но гном и эльф затеяли перебранку. Эльф предлагал спуститься и проверить подопечных, а гном отказывался.
  - Да пойми ты, мы не всех горцев убили, часть сбежала, а вдруг они нападут? - брызгая слюной, сказал эльф гному.
  - Ничего страшного, похороним горцев позже. Или ты думаешь, они не справятся с местными?
  - Они - неопытные юнцы могут просто проворонить.
  - Все, хватит. Достал. Я приказываю остаться на месте. Ничего с ними не случится, они - Боевые маги, лучшие среди всех. А если нет, то это будет моя ответственность, - сказал гном, поглаживая живот, - да и вообще, думаешь я не догадываюсь, зачем ты хочешь посмотреть на подопечных? Опять хочешь за баронессой Тали подглядеть?
  - Нет, что ты.... даже не думал, - начал оправдываться эльф, но красные уши выдавали ложь не хуже детектора лжи, - просто волнуюсь, а вдруг с ними, что случилось.
  - Ага, рассказывай, - пробурчал недовольный гном.
  Орк выглянул из кустов и прервал спорщиков:
  - Подопечные в нашем лагере. Все втроем. С ними все впорядке.
  Гном облегченно сел и выдохнул:
  - Уф, вовремя. А то я уже думал идти проверять.
  Ну вот. А какая речь была "они - Боевые маги, лучшие среди всех", а сам переживал. Интересно будет взглянуть на них, за все время путешествия я никого из троицы друзей не видела, даже издали. Гном строго настрого запретил это делать. Они, дескать, профессионалы, и слежка - это их профессия. А всяким неопытным девицам лучше не вмешиваться. Вот ведь сатрап. Ну ничего, он как раз отвлекся, а с утеса можно будет рассмотреть наш бывший лагерь во всей красе. Пробравшись по-пластунски до обрыва, я расположилась в корнях дерева и приготовилась наблюдать. Слегка высунувшись из-за дерева, я стала рассматривать заросший деревьями склон. Ну блин, ничего не видно. Лишь силуэты во тьме. Нет, так не пойдет. Создаю заклинание "Острый глаз", вот так гораздо лучше. Где там Вернанд с друзьями? Ого, вот это аура. Сквозь листву пробивалась сверкающая всеми цветами аура мага. Сколько же в нем силы? Даже на вскидку он был сильнее всех известных мне магов. А вот его друзья выглядели гораздо тусклее. Добавив еще чуток силы в заклинание, я принялась рассматривать Вернанда.
  Его силует четко выделялся, несмотря на преграды и расстояние, особенно хорошо была заметна грудь. Блин....мои уши запылали почище угольков в костре. Так это не Вернанд, а баронесса. Как же я так опростоволосилась. И в добавок сзади раздался недовольное дыхание гнома.
  - Ой... - вскрикнула я, когда могучая гномья длань отвесила мне легкий подзатыльник.
  Гном схватил меня за шкирку и оттащил от обрыва.
  - Куда лезешь, балда, - нависнув надо мной произнес гном, - еще и колдуешь тут. А если тебя заметят?
  И где же его обычная вежливость. Гном явно был сильно раздосадован.
  - Э-э-э, - виновато протянула я, не понимая, как меня могут заметить.
  - Они - профессионалы, их учили чуять слежку, - добавил гном, правильно истолковав мое замешательство.
  Обернувшись, приказал орку:
  - Сходи глянь, только аккуратно.
  Орк кивнул и беззвучно соскользнул с утеса, а гном, посмотрев на нас с Эльфом, начал распекать:
  - Послал же Светлейший помощников, то извращенец, то малолетка..... - он ругался в течении пяти минут, ни разу не повторяясь и не переходя на крик и ни разу не сказав ни одного матерного слова.
  Прямо чудо, как он заворачивал обороты. Наверняка гном мог бы продолжить и дальше, но тут вернулся орк и доложил:
  - Подопечные оставили нашу стоянку и вернулись к своему лагерю.
  - Что делают?
  - Собирают лагерь. При этом использовали заклинание теней и двойников. Их там штук пятнадцать бегает. И все что-то делают, собирают, перебирают. Мастерская иллюзия,
  - Ясно. Уходим, и побыстрее, нам надо быстрее скрыться.
  - Командир? - удивлено спросил орк, не понимая причины сборов, но тем не менее, подхватывая мешок и собирая разложенный спальник .
  - Я знаю, как их учили. И скорее всего это обманка. Нас заметили и считали, - недовольно ответил гном, глядя на меня, - и сейчас они крадутся сюда. Так что ходу, - и обернувшись ко мне, добавил - не отставай, кошка, сейчас придется бежать.
  Ох, хо хонюшки, хо хо, как же я устала.
  - Поздно мальчики. Мы Вас уже нашли, - раздался радостный выкрик баронессы со спины.
  Я попыталась встать и обернуться лицом к баронессе, но не успела. Из кустов вылетел мерцающий зеленый шарик и, пролетев через весь лагерь, он врезался мне в висок. Тело онемело, и я мешком свалилась обратно на землю. На душе образовалась безмятежность, ни двинуться, ни использовать заклинание я не могла, да и не хотела. После падения моя голова повернулась в сторону спутников, и я сумела насладиться зрелищем побоища.
  Вот гном поворачивается в сторону кустов и вынимает артефакт, а орк выхватывает топоры и с ревом отскакивает от внезапно вспыхнувшего пламени, прямо под ногами. Эльф прыгает за спину гнома и мечом отбивает два летящих ножа, но не замечает третьего летящего в тени своих собратьев и падает сраженный гному под ноги.
  На орка навалился Виктор в зеленом камуфляже. Орк очень быстро и профессионально владеет топорами, у Виктора же даже оружия нет, все удары он блокирует простой рукой. Быстрый обмен ударами на самой грани восприятия, и орк отлетает в сторону от пощечины по плечу.
  Вся схватка заняла всего три секунды, даже удивительно, как я сумела все это увидеть. Гном между тем стоял и не двигался. Лишь артефакт в его руке слегка потрескивал синими искрами. Вернанд, Тали и Виктор, одетые в камуфляже, застыли возле него, как будто обдумывая нападать или нет.
  Постояв неподвижно несколько секунд, Вернанд вздохнул и спрятал меч в ножны. Кстати, он вышел из кустов, а значит и шар его рук дело. Он взглянул на артефакт в руке гнома, потом взглянул на меня и сказал:
  - Привет, Яри. Ну и как это понимать?
  - Привет, ребята, я так рада вас видеть, - безмятежно сказала я, - кушать будете?
  Вернанд, сплюнув на землю, и рыкнул:
  - Тьфу ты, Тали, будь солнышком, сними с нее "Покой", - а после повернулся к гному и добавил, - а ты будь добр объяснить, что происходит?
  - Здравствуйте, Вернанд, давно не виделись, - сказал гном, вздохнув, и деактивировал щит, а после, заведя руки за голову, попросил - Будьте добры, окажите первую помощь моим товарищам.
  - Виктор, проверь "товарищей".
  Ко мне подошла Тали и стала водить рукой у меня по груди. От ее прикосновений я захихикала, было очень щекотно. Вернанд повернулся к нам и недовольно сказал:
  - Тали, хватит ее щупать. Займись лучше делом.
  - Сам дурак, - огрызнулась девушка, - Стой там и не завидуй, а лучше в следующий раз меньше силы вкладывай.
  Виктор обошел спутников гнома и сказал:
  - С ними все в порядке. У орка вывихнуто плечо, а так других подтверждений нет, он лежит и притворяется. Эльф просто спит, видимо Тали решила его пожалеть.
  Орк после этих слов пробормотал странное ругательство про глазастого лемура и сел, а эльф перевернулся на бок и, укутавшись в плащ, захрапел. Мне стало так смешно, и я не сдерживаясь громко рассмеялась. Тали с неудовольствием покосилась на меня и больно щелкнула по носу, отчего я перестала смеяться и обиделась: "Все, не буду с ней больше разговаривать", - пообещала я сама себе. А Тали сказала:
  - Конечно, это же все-таки свой, - с усмешкой призналась Тали, глядя на жертву своего произвола.
  - Ты его знаешь? - удивился Вернанд.
  - Да, он у нас в Академии охранником одно время работал. Милый парень, пытался шпионить за девушками в душевой. Пока те, не заметили и не поколотили его. После я его ни разу не видела. Я уж думала его прикопали под кустиком в оранжерее.
  Гном, до сих пор стоявший с заведенными за голову руками, сказал:
  - Да, он тот еще балбес, я же говорю.
  - Каким судьбами вы тут? - спросил Вернанд, - насколько я помню ты был занят охраной Академии. Да и что за на тебе грим? Ей богу издали и не признал бы.
   - Мы должны были тайно Вас сопровождать и оказать помощь в случае необходимости. Можно я уже опущу руки и достану документы.
  - Конечно, - сказал Вернанд, - я вообще не понимаю, зачем ты их поднял.
  - Хрым ... хм, - засопел гном, доставая бумаги из внутреннего кармана, - вот наше направление...
  Дальнейшее я не слышала, в этот момент слетело заклинание, и я застонала:
  - Ой, бл....
  Жутко разболелась голова, и во рту появился отвратительный вкус.
  - Тихо, успокойся и не двигайся, сейчас пройдет, - сказала Тали, прижимая меня к себе.
  И вправду через минуту стало полегче, баронесса помогла мне сесть и сунула в руку фляжку:
  - Это вино. Прополощи рот и глотни немного, - я благодарно кивнула и немного хлебнула, а Тали продолжила, - во рту должно быть, как кошки нассали?
  От такого сравнения у меня вино пошло в нос, закашлявшись, я вскрикнул с возмущением.
  - Ой, прости, сказала не подумав, - покраснев призналась баронесса.
  Ух ты, она умеет смущаться. От этой новости, я даже не стала ругаться.
  - Еще раз извини, - произнесла Тали, и встала, - приходи в себя, а я пойду разбужу нашу соню.
  Наконец глотнув из фляги, я огляделась. Вернанд, Виктор и гном что-то обсуждали. Орк собирал рюкзак, а баронесса присела возле эльфа. Надеюсь, она разбудит его также как меня, но фляжку я ему не отдам, пусть мучается, извращенец.
  Со стороны Вернанда и гнома раздалось:
  - С чего это нам нужна защита? - ругнувшись, почти выкрикнул Вернанд.
  - Церковники, - веско сказал гном.
  Вернанд и Виктор побледнели и схватились за мечи. Понизив голос, Виктор задал вопрос, который я не услышала. Ну нет так, не пойдет. Любопытно же, и я сотворила небольшое заклинание, усилив и без того хороший слух.
  - Я был свидетелем, - ответил гном на неуслышанный мной вопрос.
  - И что ты видел? - спросил Вернанд.
  - Все, моя группа следила за Вами, - выделив последнее слово произнес гном, - когда все началось, мы сразу бросили заклинание "тьмы" и в конце смыли астральный след. А после сбили с Вашего следа некоторых преследователей.
  Я остолбенела, гном с товарищами тоже были в подворотне? Да что же творится в этом мире с теорией вероятности? Осталось только дождаться церковников из главного храма, случайно решивших прогуляться по горам, и все, конец света.
  Гном закончил свою речь словами:
  - Так что Вас не должны узнать, и Вы в относительной безопасности.
  - Спасибо, - ошарашено сказал Виктор. Вернанд и вовсе стоял, как воды в рот набравши.
  - Да не за что. По сути вы там вовсе не были виновны. Просто совпадение.
  - Кто вам приказал следить? - спросил Вернанд, теребя рукоятку меча.
  - Директор Марго. Но не стоит принимать это близко к сердцу. За всеми Боевыми Магами установлено наблюдение. Так, на всякий случай. Мы доложили о происшествии, и она приказала сопровождать Вас дальше, также обещала отвлечь внимание церковников.
  - Блин, да что происходит, - крикнул в небо Вернанд, сев на землю, - ничего не понимаю.
  - А что стало с тем неизвестным, что упал мне на голову? - спросил Виктор.
  Я, затаив дыхание, стала внимательно вслушиваться в разговор:
  - С началом боя он скрылся в канализационной канаве. Один из агентов проследил за ним до развалин возле стены, но дальше неизвестный сумел скрыться.
  Именно там состоялась встреча. От накатившего страха екнуло сердце. Какая же я дура, чуть не вывела сыщиков прямо на Главу. Да за это меня убить мало.
  - В итоге мы не знаем, кто это был, - добавил гном и поглядел мне в глаза. Неужели он в курсе? Не может быть, - вы правильно поступили, уехав из города. Правда, способ не очень удачный.
  - А что не так со способом? - обиделась подошедшая к ним Тали.
  - Скрываться и покупать билеты в первый класс на свое имя - не самый умный поступок. Служба инквизиторов всегда записывает пассажиров на чугунке и особое внимание уделяет пассажирам первого класса.
  - Вот именно! - вскинув палец, громко сказала баронесса, - про нас никто ничего не подумает. Мы ведь едем почти в открытую, и нам нечего скрывать.
  - Ну разве, что так, - усмехнулся гном.
  - Ладно, темный с этим, - перебил спорщиков Вернанд, - что вы намерены делать дальше?
  - Продолжить путешествие вместе, если Вы не против. Мы даже согласны подчиняться Вашим приказам во время пути.
  - Вы знаете, куда мы направляемся?
  - Да, к стеле на горе Святого Императора.
  - Хорошо, а теперь расскажите, как тут очутилась Яра, и кто напал на вас?
  
  
  

Принц Ясир

  
  Я бросил кубок в гонца и яростно сплюнул. Кубок, попав в голову, заставил гонца повалиться на землю, а в ответ тот залепетал извинения. Не желая слушать этого неудачника, я вышел из палатки. Слава Светлейшему, это не личный гонец султана, иначе моя выходка могла бы окончиться крайне скверно. Отец очень ценил своих гонцов и приказчиков и вполне мог на меня рассердиться за столь дерзкий жест. А мне ни в коем случае нельзя злить отца. Особенно после письма, что передал мне гонец. Этот сын шакала привез очень плохие вести. Младший братик, Чи уже пересек границу. И отец приказывает мне встать под его командование.
  Приказывает подчиниться этому ничтожеству. Я - старший сын, наследный султан Хаз, а он всего лишь выскочка, не имеющий никаких прав на престол. Слабак, решивший доказать отцу, что достоин. Да ему даже хлев с ослицами нельзя доверить. Но отец дал очень четкие инструкции и прямо нарушить приказ я не имею возможности.
  Как же мне быть? Не в силах найти ответ, я решаю еще раз прочитать письмо:
  "Сын мой, пишу тебе в минуту радости. Исполнилось самое заветное желание наших предков: "Мы вторглись в Империю". Именно сейчас наши войска идут победным маршем по землям ненавистного императора. Огнем, мечом и магией они вернут наши исконные владения. В момент, когда ты читаешь это письмо, твой брат, принц Чи ведет мою армию на Борно. Пусть путь ему устилает успех.
  В этот великий для Хаз день, о сын мой, тебе надлежит взять подчиненные войска и пересечь реку. Разрушь форт, что так ненавистно нависает над нашим будущим, и помоги своему брату в этой великой войне.
  Приказываю, сын мой, подчинись в походе младшему принцу Чи, и моя благодарность коснется тебя. Если решить вновь вступить в спор с ним, то гнев мой станет тебе наказанием.
  Удачи, сын мой."
  А это выход. Отец не приказывает мне идти именно к Чи. Отец только приказывает вторгнуться в Империю и помочь в захвате. И если я сумею совершить нечто героическое, то докажу отцу свою ценность.
  Я покажу всему свету, как надо воевать. Подзываю двух помощников и приказываю:
  - Разослать вестовых, военачальников ко мне, - приказываю я первому, и, дождавшись подтверждения, обращаюсь ко второму, - разослать всем отрядам, завтра выступаем, пусть готовятся.
  - Но повелитель, наши войска не готовы, - запричитал мой постельный, - у нас нет запасов еды, да и форт Имперцев....
  Бью в наглую рожу, разбивая нос. Фонтан крови орошает мою одежду. Заскулив, это порождение нечистот, сворачивается калачиком. Яростно пнув его еще несколько раз добавляю:
  - Не смей мне указывать!
  - Да, повелитель.
  Что за недоумки меня окружают, промедление смерти подобно. Если я не докажу отцу, что достоин великого трона, он отдаст его этому кладбищенскому червю.
  Но как же это сделать? Чи явно собирается взять Борно, и мне никак не догнать его. Да и войск у меня немного. На форт хватит, но и только. Да с моей армией можно только пустые крепости захватывать.
  - Точно! Я гений, - воскликнул я.
  Зачем захватывать крепость, если можно сделать то, о чем так давно мечтали наши предки. Сломить проклятую стелу темному императора. Того императора, что силой темного сумел уничтожить славную армию Великой Империи Хаз. И лишь чудом не взял столицу. Отец обязательно оценит. А дальше от стелы я двинусь к Гвардиану. Тогда для Империи будет полностью закрыт путь к Пьяным горам. Вряд ли они ожидают такого исхода. Да и в предгорьях трудно оценить точный размер армии.
  И я смогу навсегда заткнуть пасть этому недоноску Чи.
  
  
  

Интерлюдия 4.

  
  Гулко завыла сирена, будоража сонных птиц, заставляя их сорваться в безумный полет, сквозь дождь в предрассветную тьму. Ярко вспыхнули прожекторы. Клинки из света, рассекая утренний сумрак и подсвечивая облака, вонзились в небо. Крики команд, топот ног от бесчисленного количества солдат и гудение котлов наполнили ангары тайного завода, что прятался среди лесов северных пустошей.
  В кабинетах начальников творился форменный хаос и бардак. За сутки постаревший на двадцать лет директор базы хриплым голосом раздавал команды и приказания. Ибо ночью пришло сообщение в одно слово: "Тайфун". Страшное кодовое слово, непонятное никому кроме узкого круга лиц, означало лишь одно: "Империя в опасности, возможен переворот, все на помощь командиру". И армия, до поры скрытая в лесах, собиралась исполнить волю командира.
  Спешно готовились небесные корабли. Инженеры и маги в поту и пене носились по ангарам, развивая кипучую деятельность. Бледные, как мел солдаты, отчаянно молясь и обливаясь холодным потом, заполняли бесчисленные трюмы. Экипаж и вовсе даже не ходил, он буквально летал по металлическим коридорам. У них еще не было реального опыта, большинство только начинали постигать столь сложную дисциплину, как управление дирижаблем. Инженеры собирались завершить работу на корабле в полете и спешно переносили инструменты и запчасти заполняя и без того узкие коридоры всевозможным хламом.
  Но с восходом солнца все было сделано, и открылись гигантские створки ангаров, выпуская из себя грозу Имперской армии. Впервые в мире небесный флот шел на войну.
  Как воздушные змеи неспешно и грациозно подобно легендарным титанам понеслись в небо, подгоняемые паром и магией, небесные корабли. Пять великих кораблей, поднявшись в небо, направились на юг, и поистине грозный был у них вид.
  И лишь имена удивительно не соответствовали их сути. Командир и создатель дирижаблей лично дал имена каждому из них. О сколько споров, криков, ругани и ссор было по поводу их наименования. Экипаж кораблей отчаянно протестовал против этих имен, но все было тщетно. Командир не сдался и теперь на юг летели корабли с именами: Комар, Муха, Мошка, Стрекоза и Божья коровка.
  И лишь экипаж одного из кораблей, оставшись на земле, провожал довольным взглядом взлет пяти дирижаблей. Ибо их корабль еще не был готов. Великолепный линкор "Император" до сих пор не сумел подняться в небо.
  На юго-востоке в одном из небольших промышленных гномьих городов тоже была необычная суета. Тысячи жителей вывалились из окон, разглядывая необычную армию, что маршировала по главным улицам города. Сегодня утром ворота режимного завода открылись и огромные металлические конструкции, похожие на пауков, шагая по брусчатке и превращая ее в пыль, направлялись на запад.
  Железный легион получив сообщение "Тайфун" не собирался отставать от своих небесных собратьев.
  
  
  

Глава 5: Перекресток всех дорог. Когда же грянет буря?

  

Марго

  
  - Третий день сижу в темнице, а меня так и не пытали. Палачи, ау! Кто деньги отрабатывать будет?! Вы хоть по-приставайте! Видите, красивая девушка скучает.
  Какие невежливые у меня палачи, молчат и не реагируют. А ведь девушка и правда скучает. Колдовать я еще вчера закончила, теперь мне больше в темнице делать нечего, а этот старпер меня не отпускает. Хоть бы допрос устроил для приличия. Так нет же, давайте по-мурыжим девушку подольше.
  Местная магическая система безопасности была успешно взломана и немного перенастроена. Я могла бы сбежать в любой момент, но пожелала дождаться допроса. Но с каждым часом это желание испарилось. А вот побузить хотелось все больше и больше. А все эти браслеты-подавители, что использовались в этой темнице вместо привычных кандалов, по уму они должны были не давать мне колдовать, но пара знаков начертанных собственной кровью и вуаля, теперь это просто украшение, что изображает из себя средства пытки. Ну и побочное действие в виде небольшой эйфории, что толкает меня на авантюры.
  Я все же не удержалась и немного развлеклась вчера вечером, и теперь все местные тюремщики бояться ко мне даже приближаться. Подумаешь, наложила небольшое заклятие, превратившее их одежду в полчища насекомых. Что это, серьезная причина визжать? А еще серьезные бородатые дяденьки, а ведут себя хуже придурошных аристократок. Да и не превращала я одежду в насекомых, так, небольшая иллюзия. Хорошо хоть обед не отказались принести.
  О, точно обед... интересно смогу я отсюда дотянуться до кухни. Я уверена суп с шевелящимися глазами придаст определенную пикантность ужину.
  "Бух-х-х", - донеслось из коридора. А вот и мои любимые палачи. Ну наконец-то.
  - О, мальчики, вы все же решили навестить скучающую девушку? Я так рада, - смеясь прокричала я.
  - О, моя дорогая Марго, боюсь моему приходу ты так не обрадуешься, - сказал, выступая из темного коридора, патриарх Виндвульс.
  - Приветствую Вас, Сиятельный, - присев в подобии реверанса, говорю я, - легок ли был Ваш путь в это приятное место?
  - И я приветствую тебя Марго. Нет, совсем не легок, - печально сказал Виндвульс, - сыро, холодно и тоскливо. А я смотрю ты тут хорошо устроилась. Вон даже палачи тебя побаиваются.
  - Им ли со мной тягаться, Сиятельный.
  - Хм..., - невнятно ответил патриарх и вернулся во тьму.
  Из тьмы на меня вышли солдаты с кандалами. М-м-м, а патриарх любит игры со связыванием!
  
  ***
  
  После ряда приятных и унизительных процедур меня водрузили на кресло для пыток. Понятно, что приятные процедуры были для меня, а унизительные для стражников. Вон глава отряда на меня зло зенки выпучил. А нече к женщине сзади подходить. Я хоть и не лошадь, а лягнуть могу, мама не горюй. Ну нечего, говорить фальцетом пару месяцев, глядишь поумнеет. Жаль, что путь от темницы до пыточной такой короткий. Развлечься, толком не удалось. Бедняжки, они же и пальцем меня тронуть не смеют.
  - Марго, хватить ухмыляться, это все-таки пыточная, - не выдержал патриарх.
  - А что я? - удивленно поднимаю глаза на Сиятельного, - я же не виновата, что у Вас тут такие милые мальчики.
  - Тварь, ты что не понимаешь, куда попала? - выкрикнул толстяк в маске палача, что до этого прятался в тени.
  - Сиятельный, а это что за клоун?
  - Что ты о себе возомнила ведьма. Ну ничего, мы и не таких усмиряли. Даже демоны, бесы рыдали после моей работы.
  - Ха-ха, так бесы - это сильнейшие демоны. Я гораздо сильнее этих падальщиков. Если и сравнивать меня, то хотя бы с суккубами. Они по крайне мере красивые, - вдоволь рассмеявшись, заявляю я.
  На что этот комар-переросток высокомерно сказал:
  - Мы отобрали у тебя все артефакты. И здесь работает контур подавления сил. Ты ничего не сможешь сделать, сидишь в кандалах, прикованная к креслу, и пытаешься из себя строить императрицу.
  - Какой глупый самоуверенный мальчик? Подумаешь, приковали и отобрали артефакты, настоящему разумному - это не помеха. Так что сбрызни отсюда, недоросль. Нос не дорос, вмешиваться в разговор взрослых, - от подобного обращения палача перекосило, и я закончила окончательно, добивая глупца, - Ну если желаешь, я продемонстрирую, чем пустое бахвальство юнцов, отличается от разговора серьезных разумных.
  - Лишь наличие патриарха останавливает меня от того, чтобы проучить тебя, - воскликнул этот прыщ, разбрызгивая во все стороны свою слюну.
  Патриарх Виндвульс лишь улыбнулся и сказал:
  - Да ладно, можете не сдерживаться. Покажите, на что способны.
  Оу, похоже Виндвульс решил моими руками проучить выскочку. Ладно, доставим патриарху несколько секунд эстетического удовольствия. Палач-инквизитор сначала очень удивился, а потом, улыбнувшись, сорвал с пояса кнут и с громким щелчком ударил им в воздухе возле моей головы.
  - Какой же ты все-таки самоуверенный юнец, но кто так пользуется кнутом. Давай покажу как надо.
  Я резко расставила пальцы на правой руке. С протяжным гулом активизировались крохотные знаки, до поры спрятанные в моем маникюре. Перед рукой появилась светящаяся рукоять огненного кнута. Легкий взмах рукой, и палач падает на колени с диким ревом. Левой рукой он обхватил обрубок на месте, где лишь секунду назад была его правая рука, а теперь дымился и сочился кровью ожог. Обратным движением кнут перерезал кандалы и запоры, что мешали мне встать, а после обвился вокруг моих ног, как послушный пес. Я не спеша встала и сделала несколько шагов в сторону палача. Охрана патриарха, заметно побледнев, активировала щиты и достала пистоли, но дальше не вмешивалась. Патриарх сидел спокойный и продолжал наблюдать.
  - И что мы так кричим дорогой? Помолчи пожалуйста, - выкрикнула я, замахиваясь рукой.
  Взмах и огненный кнут несется к голове палача, но у самой цели встречается с появившейся голубоватой преградой, вспышка, громкий треск и отскочивший кнут недовольно осыпал комнату багровыми искрами.
  - Довольно. Благодарю за демонстрацию, - произнес патриарх с грустной миной на лице, и, повернувшись к охранникам, сказал, - уберите отсюда это. И руку его захватите, быть может в лазарете сумеют приладить ее обратно.
  Охранники споро подскочили к завывающему палачу и, подхватив его на руки, выбежали из камеры, не забыв схватить остаток руки, что продолжала сжимать кнут. Патриарх встал и, подойдя вплотную ко мне, сказал
  - Ничего, полежит, подумает над своим поведением. Глядишь в следующий раз умнее будет и не станет дразнить тигра. Надеюсь, ты не в обиде на него и не будешь его потом разыскивать, чтобы отомстить?
  - Да нет, это было даже интересно. А значит теперь ты считаешь меня тигром?
  - Заноза ты в заднице, а не тигр, - сказал патриарх и сплюнул на пол, - любой серьезный разговор с тобой превращается в фарс. Вот даже испортила такое благородное дело, как пытка. Нет бы посидеть спокойно, помучиться, покричать, как все нормальные разумные. Подумаешь, прижгли бы немного кожу.
  - Это тебе ничего, а я жадная, - с обидой сказала я в ответ на беспочвенные обвинения, - знал бы ты сколько литров крема и лосьона я перевела на эту кожу.
  - Тьфу на тебя. Кто о чем, а лысый о расческе. Давай, что ли просто тогда поговорим?
  Патриарх подошел к креслу и сел. Я подумала и согласилась, пообщаться и вправду нужно. Осмотрев камеру, я не нашла ничего лучше, как сесть обратно в пыточное кресло.
  - Вот сразу бы так. Давай поговорим, дорогой мой патриарх. Только о чем? Ведь адекватного обвинения, мне до сих пор не предоставили. А от обвинения в растратах ты знаешь, я влегкую отбрехаюсь. К тому же ты в курсе куда пошли эти деньги.
  - Да, в курсе, и мне не надо про это рассказывать. Да эту ситуацию мы обговаривали, и тебя рано или поздно пришлось бы арестовать. Конечно пришлось сделать это рано, но все равно операция прошла удачно, и мне удалось заманить достаточное количество советников в ловушки.
  - Ну тогда зачем устраивать весь этот цирк с палачами и тюрьмой? Или опасаешься шпионов в своей собственной резиденции?
  - Нет, не опасаюсь. Всех моих слуг регулярно проверяют. Причина несколько в другом.
  - И в чем же?
  - Ты мне скажи, - сказал Патриарх и замолчал.
  Ну вот, что за игры. Я наверное сейчас должна сидеть и нервничать, вспоминая все мои прегрешения. Виндвульс что дешевых булварных книженок начитался? Ладно, пусть патриарх решил проверить мои нервы, но ведь я тоже могу сыграть на нервах. Демонстративно потягиваюсь и с ленцой подхожу к правой стене. Гладкие покрытые сталью стены щедро обрызганы черной засохшей кровью. А ничего так, гламурненько, только картин не хватает. Ногтем с использованием чуточки магии начинаю рисовать картину из разряда:"Не для детей", создавая глубокие борозды в бронированных плитах. Эту картину теперь можно будет уничтожить только со всей стеной. Эххх, хоть такую память о себе оставлю.
  К чести патриарха он вытерпел до самого конца мое художество. И лишь после окончания сказал:
  - Интересная концепция общения демонов с палачами. Но боюсь в реальности от такого обращения, палача разорвало бы на части. Да и демон с таким... хм... такой частью тела существовать не может.
  - Зато красиво.
  - О-о-о, дорогая Марго, у нас разные представления о красоте.
  - А ваши палачи оценили. Вон какие злые.
  - Я могу их понять. Вы им устроили веселые дни. Но хватит говорить об искусстве, - патриарх многозначно посмотрел на мои ноги и спросил, - Скажи лучше, зачем ты напала на мой храм? Что такого тебе понадобилось в коридорах администрации церкви?
  Я удивилась, вот значит как. Он решил, что это я устроила.
  - Ты наверняка не поверишь. Но это была не я.
  - Ты права, не верю! Твоих бойцов видели там. Тали, Виктора и Вернанда.
  - Ну предположим не там, а в старом городе. Где на них напали твои бойцы, причем совсем беспочвенно.
  - Да, да беспочвенно, дуру не строй. Больно удачно, они там были вместе с злоумышленником, что до этого проник в храм. Или хочешь сказать это совпадение, и тот просто свалился к ним на голову?
  Мой смех разнесся по камере. Не в бровь, а в глаз.
  - Ты опять таки не поверишь. Но именно так все и было.
  Я принялась за рассказ про необыкновенную встречу неизвестного, наследника с друзьями и погони.
  - Твои люди могут подтвердить твои слова?
  - Да, правда часть из них продолжает сопровождать наследника. Но не только свидетели могут доказать мои слова. Есть еще запись ауры с места события. Мои люди сделали ее перед тем, как спрятать все следы.
  Патриарх, откинувшись в кресле и уставившись на светильник, принялся размышлять. В зале повисла звенящая тишина, и лишь у меня за спиной в темном углу некто надсадно дышал, безумно меня раздражая. И вот через пару минут, когда я собиралась долбануть этого дыхуна огненным шаром, патриарх пришел в себя и сказал:
  - Ладно. Потом скажешь их имена, мои люди проверят. А пока тебе необходимо помыться и подкрепиться.
  - Ты меня освобождаешь? Неужели ты мне поверил?
  - Это не важно, твое присутствие необходимо на ближайшем совете. Но я склонен поверить твоему рассказу. Есть для этого некоторая предрасположенность.
  Значит совет решил действовать, что ж вполне ожидаемо. Боятся паразиты за свои шкуры, без меня их Сиятельный за полгода скушает и не подавится. Глупые, трусливые тараканы. И они еще собираются править Империей.
  - Перед тем, как мы закончим я хочу узнать: Ты ведь мне по прежнему верна?
  - Да, Сиятельный, - я сделала глубокий поклон, - я служу своему повелителю.
  Патриарх встал со стула и пошел к двери, на пороге он обернулся и сказал:
  - А что касается твоего рассказа: история больно безумна, так что скорее всего является правдой. Испытующий за твоей спиной не почуял ложь.
  Я обернулась и встретилась взглядом с ужасно уродливым существом, выступившим из тени.
  
  
  

Страж

  
  От Стража - к Де Валуа:
  "Наследник нас обнаружил и разрешил его сопровождать в открытую. Мы сослались на приказ Академии о необходимости приглядывать за всеми боевыми магами. Создает видимость, что поверил. Подозревает директора Академии в двойной игре. Следопыт, что сопровождает нас оказался очень удачным членом группы. Прошу рассмотреть ее кандидатуру для вербовки. Данное сообщение передаем не по плану из обычной почтовой станции. К сожалению, установить постоянную связь с центром в ближайшее время не представляется возможным. Прошу передать инструкции в случае необходимости открытым кодом по всем почтам района. Уведомляю Вас о критической ситуации в крае. Большое количество сепаратно настроенных жителей. Если не предпринять меры, Империя может потерять эту территорию.".
  
  
  

Вестник

  
  От Вестника - к Де Валуа:
  "Идем к стеле. Все хорошо. Встретили Стража, чуть не прибили с перепугу. Он бороду отрастил, вовсе на себя не похож стал."
  
  
  

Патриарх Виндвульс

  
  Я медленно поднимался по лестнице, периодически останавливаясь, чтобы отдышаться. В груди расползалась проклятая боль. Давно пора обратиться к целителям, но как же найти на это время. Не вовремя, совсем не вовремя.
  Ну почему так все. Все расчеты и предположения оказались фикцией. Ошибка за ошибкой. Последнее время это становится нормой. Может правы остальные патриархи, и мне пора на покой. А ведь такая красивая была схема. Все вписывалось туда идеально. Атака на храм, смерть Хаиса, встреча в переулке, побег наследника. Но испытующий подтверждает ее слова. Да и больно нелепая история. Такую захочешь - не придумаешь. Удивляет, только что она мне все сразу не рассказала. Искала свою выгоду? Или испытывает теплые чувства к Вернанду? Да нет, это бред. Конечно радует, что Марго мне по-прежнему верна, хотя бы в главном. А на поиски своей выгоды обращать внимание не стоит, такая уж у нее натура.
  Или все же она сумела обмануть испытующего? Да нет, это вовсе полный бред.
  У церкви есть много страшных тайн, и испытующие - одна из них. Ужасные монстры, что получились в попытке создать магов, читающих мысли. Эксперимент не удался, чтение мысли все так же недоступно, как и прежде. Но в итоге получилось существо из симбиоза малого демона и феи, что может чуять малейшую ложь. Идеальное средство для определения истины. Были конечно у него множество минусов: отвратительный вид, непереносимость яркого света, крайне слабое здоровье и короткий срок жизни. Но несмотря на все минусы, ежегодно в подвалах Императорского дворца приносились в жертву сотни разумных. Десятки фей заражались демонами, и под бдительным надзором из них выращивали монстров, что так нужны церкви. Светлейший, прости рабов своих, ибо не ведаем мы иного пути.
  Со всеми этими грустными мыслями я поднялся на первый этаж своей резиденции. Лакей угодливо предложил мне чай и помог сесть на кресло. Пока Марго переодевают и готовят к совету, я могу подремать, если конечно сердце перестанет так болеть.
  
  ***
  
  Вновь злосчастный зал совета, наполненный презренными глупцами. Лишь Светлейший знает, как мне надоела их упертость вкупе с псевдохитрыми интригами. В своем текущем состоянии они были больше похожи на стаю комаров, или лучше сказать стадо комаров, пытающихся нажраться на теле Империи. Вот было бы хорошо прихлопнуть их всех скопом. Или перевешать. Я даже не поскупился бы на самое дорогое и душистое мыло и шелковую веревку из западных стран.
  Поерзав на стуле, я с грустью посмотрел на часы, уже как пять минут началось очередное совещание, а "уважаемые" советники до сих пор не расселись по местам.
  Вот мимо меня прошел глава северных племен: троллей с двуручной секирой на поясе. Хм... необычно. И вправду сегодня на совете собралось чересчур много вооруженных разумных. Неужели я дождался заговора? Интересно, что будет записано в анналах? Подавился от вилки в супе, после чего десять раз спиной упал на копье и в агонии отсек себе голову ножницами для маникюра.
  Шутки, шутками, но Знаки заранее я призвал и к бою приготовился. От этих "уважаемых" вполне можно ожидать столь глупого поступка. Как там у философа было:
  "В мире лишь две бесконечности: Мир за гранью и глупость разумных. Хотя в первом я сомневаюсь".
  Ну вот все собрались и наконец заняли свои места, и часа не прошло. Сейчас меня будут убеждать в необходимости возвращения Марго из плена. Жаль, что Императора нет, его бы наша склока знатно повеселила.
  За трибуну встал председатель совета и, смахнув со лба пот, начал свою речь:
  - Заседание Имперского совета 10 дня осени 769 года объявляю открытым.
  Робко достав свиток, председатель поднял глаза, ища поддержки и видимо не найдя ее, взглянул на меня. Не удержавшись, я подмигнул отчего председатель скукожился.
  - Сиятельный, я назначен, э-э-э, уполномочен сделать обращение к Вам от лица всех членов совета с их согласия.
  - Слушаю Вас, председатель, - подбодрил я старичка.
  - А, да. Так вот, э-э-э, - мямлил председатель, но видимо все же сумев подавить свой страх, продолжил уже чуть более уверенным голосом, - члены совета рассмотрели предоставленные Вами документы о коррупции и казнокрадстве при выполнении армейских заказов и сочли их несерьезными. Да, все предоставленные Вами документы подтверждают завышенные закупочные цены на приобретаемые товары и странные махинации с ценными бумагами, прошедшими через представительство академии. Но в представленной ситуации экономисты тщательно рассмотрели представленные договоры и при ...
  - Кхе, кхе, - не выдержав, прерываю я докладчика, - простите меня, уважаемый председатель. Но может прочтете итог Вашего обращения. Я сегодня себя неважно чувствую и желал бы отдохнуть.
  Уф, как много слов и как мало смысла, тяжело же с ними общаться. Быстрее бы закончить эту крысиную возню и заняться действительно важными делами. Председатель между тем собрался и действительно прочитал итог:
  - Поэтому совет не считает, что к принцессе Марго необходимо применять удержание под стражей. Принцессу необходимо освободить и дать ей возможность искупить свою вину.
  Марго выпрямилась и, довольно осклабившись с вызовом, взглянула на меня. Э-эх, хорошо играет. Мне пожалуй тоже стоит подыграть. Делаю вид, что задумался о их предложении и, потянув достаточно времени, говорю:
  - Хорошо, я выслушал Вас, уважаемый совет. Я соглашусь с Вашими пожеланиями, но при некоторых условиях. Согласитесь, неправильно прощать виновных без понесения ими наказания. Наказание же будет следующим: во-первых, дабы искупить свой грех, принцесса Марго должна отказаться от всех своих владений и предприятий и передать их в пользу Империи согласно имеющемуся кодексу законов.
  Вялые шепотки, недовольные советники. Но пока молчат, притязания справедливы и по закону.
  - Во-вторых, исправить свою ошибку принцесса Марго должна не только деньгами, но и делом. Посему принцесса Марго отправляется в плоскогорье южной оконечности Пьяных гор для подавления мятежа и нормализации ситуации в регионе.
  Шепотки стали чуть громче. Влиятельные думают, что я желаю удалить неблагонадежную от трона. Но опять-таки все по закону.
  - В третьих, для контроля за ее действиями я назначу отряд паладинов с Воинами Света. Дабы не нарушала она сего предписания.
  А вот теперь по залу прокатилась череда шепотков. Удивлены и обеспокоены, ведь если рядом будут мои разумные, они более не смогут с Марго советоваться. Пусть поволнуются, им полезно.
  - Также предлагаю передать под контроль принцессы Марго, новообразованный Железный легион, что лишь неделю назад закончил обучение. Данный легион должен помочь принцессе подавить восстание и вернуть провинцию под нашу руку.
  А вот теперь в шуме шепота слышится удивление. Как же я лично дал Марго армию. Председатель, посовещавшись с главами кланов и Марго, вновь встал на трибуну и вынес вердикт:
  - Совет соглашается с Вашим решением, Светлейший. Предлагаю обсудить Ваш план детально, Сиятельный.
  Неожиданно у меня за спиной раздался смех. Члены совета замерли и пораженно смотрели на трон. Обернувшись, я увидел крайне довольного Императора. Его злорадный смех громом разносился по затихшему залу. Отсмеявшись, Император встал и, поклонившись в сторону Марго, вышел из зала.
  
  
  

Тали

  
  Уже четвертый час мы забираемся на очередной перевал по узкому горному серпантину, кто бы знал, как мне надоели эти горы. Одна радость - позавчера я сумела уговорить друзей на внеплановую остановку в небольшом местном городке. Как же приятно принять ванну после недельного перехода по горам. Да и нормальная еда, и возможность выспаться в мягкой кровати окончательно вернули мне хорошее настроение. Смешно сказать, но вчера я впервые не стала доводить Яру до пунцовых ушей.
  Но все хорошее имеет свойство заканчиваться, и вновь дорога, и горы вокруг. Но к счастью, сегодня мы достигнем конца пути. И дабы сократить время я веду неспешный разговор с Ярой. Кстати, я заметила, несмотря на мои постоянные издевки и провокации, Яра все равно предпочитает общаться со мной больше всех... И вот даже сейчас она пошла со мной в авангард. Странная она, может мазохистка? С остальными она крайне вежлива и доброжелательна, но все же ведет себя слегка обособленно. Особенно это заметно при общении с Вернандом. Кажется она его побаивается или может она в него влюблена?
  О, а вот и новая тема для разговора, заодно и узнаю правду. Глядишь себе смену выберу, а то от отношений с Вернандом я стала немного уставать.
  - Яра, скажи, а ты любишь повыше или пониже?
  - Что, прости? - вскинув брови вверх, спросила Яра.
  - Ну вот ты бы кого поцеловала: Вернанда или Виктора? - уточнила я.
  Ну вот, новый рекорд, довела Яру до красных ушей за две фразы. Слава Великой Тали! И похоже я была права, Яре действительно нравится Вернанд. Теперь надо бы спросить Вернанда. Между тем, пока я раздумывала как лучше подкатить к Вернанду с этим вопросом, Яра убежала от меня вперед и уже забралась на самый верх.
  - Ура, мы дошли, - воскликнула смущенная Яра с вершины перевала и, как бы переводя разговор в новое русло, воскликнула, - как же тут красиво!
  Поднявшись наверх, я была вынуждена признать ее правоту, перед нами с уступа открывался великолепный вид на нижележащую долину. Цветущая долина в легкой утренней дымке выглядела крайне привлекательно. Как большое сладкое пирожное, обильно украшенное зеленой пенкой с золотым орешком в центре. Если же взглянуть непритязательным взглядом, то долину можно было бы сравнить с овальной миской, разделенной пополам широкой рекой в окружении неприступных гор. В ближайшей к нам половине долины возвышался холм, вперемешку усыпанный деревьями в желтой и зеленой окраске. На вершине холма проступала высокая бронзовая статуя, сияющая на утреннем солнце тысячами ярких искр. Видимо это и есть долгожданная стела. Выполнена она была в виде высокого четырехгранного шпиля.
  - И вправду красиво, - согласилась я с Ярой, - особенно стела в окружении деревьев. Удивительно....
  - Что тебе кажется удивительным?
  - Как ее еще не разобрали на части. Ведь рядом никого нет. Ближайшее селение почти в сутках пути отсюда.
  На это заявление Яра лишь рассмеялась.
  - Да, порой находятся глупцы, что думают также. Но боюсь этот орешек не по зубам обычным ворам.
  - Охрана?
  - Нет, знаки. Могущественные знаки. От воров даже пепла не находят.
  - Интересно. Я не чувствую, никакой магии. Нет ни контуров, ни проникания Грани.
  - Отсюда и не почувствуешь. Лишь вблизи чувствуется мощь этого сооружения.
  - Ну так пойдем быстрее.
  - А остальных ждать не будем?
  - Они что, маленькие? Сами дойдут.
  И неспешно мы двинулись в путь, аккуратно ступая по старой дороге. Хоть здесь и не было крутого спуска, но двигаться в горах все же стоит крайне осторожно. Торопыги в горах долго не живут, они еще в детстве отсеиваются. Закон жизни.
  Так неспеша и любуясь, мы молча шли, рассматривая долину. От красот этой долины захватывало дух.
  Спустя примерно час, Яра не выдержала и как всегда начала меня расспрашивать. Я уже давно заметила, что она была крайне любопытной особой. Ей все было интересно. Ей нравилось учиться и изучать. Даже когда я в шутку предложила ей изучить Хазский язык, она с радостью согласилась, правда лишь до того момента, когда узнала, что по-Хазски я знаю всего с полсотни слов, да и те в основном нелитературные. Вот и сейчас ее заинтересовало, на кого же я училась в Академии.
  - Ох, милочка, ты слышала поговорку: Любопытной кошке - хвост дверью прищемили, - ответила я не удержавшись, - а ты знаешь, что это крайне секретная информация?
  - Так это значит, что не расскажешь?
  - Почему же? Расскажу конечно, слушай.
  Я вздохнула поглубже и начала свою научно-ура-патриотическую речь:
  - Боевые маги - это элита магической мощи Империи. Мы сильные, умные, образованные, хитрые и очень милые.
  - Что, прямо все?
  - Ну в основном только я. Остальные, ну как Виктор: могучие, сильные, не слишком умные, но образованные и зачастую не бритые. Но по факту - это действительно правильное описание. Но главное в описание слово образованные. Ты не представляешь, как нас мучили по математики, а тригонометрия до сих пор мне в страшных снах снится.
  - Математика? Зачем?
  - Развитие абстрактного мышления, для улучшения плетения заклинаний из знаков. Мы - элита магов в армии.
  - То есть Вас учили на специальных артиллеристов? - подвела итог Яра.
  - Нет, конечно. Артиллеристы и Боевые маги - это две совершенно разные школы. Как самогонный аппарат и паровой котел в твоих любимых паровозах. В работе общий принцип: огонь превращает жидкость в пар. Но пар совершенно разный.
  - Ну у тебя и сравнения. Хотя в новейший котлах используется смесь спирта и пара, но это система не приживется. Непьющего кочегара встретить сложнее, чем лысого тролля. А в чем различие между вами?
  - Чем же отличаются боевые маги от артиллеристов, - я подхватила камешек и, подкидывая его, задумалась, - сложный вопрос. Точнее сложно объяснить. Наверно главное отличие - направление действия. Артиллеристы созданы для поддержки армии, в основном у них всего две задачи: атаковать вражеские войска чудовищными по силе заклятиями и защищать свою армию от ответных действий. Но в отличие от нас они могут работать лишь в группе. Мы - индивидуалисты, каждый из нас - это готовое к бою оружие. Артиллеристы работают в связке, один - ведущий, остальные используются, как батарейка, ну и изредка помогают главному в стабилизации заклинаний. Но благодаря такой связке они распределяют откат между друг другом и способны творить мощнейшие заклинания многократно превышающие предел живых организмов. Такая группа магов называется звезда. Причем самое интересное, несколько звезд могут объединиться, и тогда их сила станет еще сильнее. Да чего говорить, зачастую среди артиллеристов не все даже могут вызвать знаки.
  - Так получается они сильнее вас? Если вместе?
  - Ага, как же, - рассмеялась я, растирая камень в порошок, - сильнее мы. Нас учили убивать артиллеристов, и даже один боевой маг может убить несколько групп артиллеристов, а вот они нас нет. Их сила хороша бить по площадям, да по группам. Против одиночек они никто.
  - Странно.
  - Ничего странного. Вот представь ситуацию: битва без магии. С одной стороны, воин в полном доспехе, а с другой, пяток крестьян. Кто кого пришибет?
  - Ну конечно воин. Крестьяне даже толпой с ним не справятся. Против воина нужен другой воин.
  - Вот, а если по-другому: с одной стороны, воин в доспехе, а с другой, стрелок с пистолем?
  - Хм... тогда стрелок.
  - Но заметь пяток крестьян справятся со стрелком с пистолем. Тот попросту не успеет перезарядиться.
  
  
  

Вернанд

  
  - Хорошо-то как, - крикнула Тали, развалившись на траве на месте будущего лагеря, - мы дошли до цели и даже не подхватили блох.
  Потянувшись, как кошка, Тали достала из рюкзака бурдюк с вином и сказала:
  - Предлагаю это отметить! А ты чего стоишь Вернанд? - заметив меня, бесцеремонно заявила Тали, - кто мечтал пройтись по святым местам? Так чего сидим, взял руки в ноги, Яру подмышку и пошел к Стеле. А мы с ребятами, пока выпьем вина и подготовим лагерь.
  - То есть мне вина не останется? И Яру зачем брать? - спросил я удивленно, приподнимаясь с земли.
  - Ну во-первых, маленький еще, да и Яра маленькая. Во-вторых, она красивая девушка. Ее необходимо выгулять, и лучше это сделать на трезвую голову.
  Яра при этих словах покраснела и фыркнула, то ли от сравнения с домашним животным, которое необходимо выгулять, то ли от смущения.
   - В-третьих, - продолжила невозмутимо Тали, - она местная и очень хорошо знает историю. Поработает гидом, а то ты просто отвратительно знаешь историю родной страны. Вот например, подойдет к тебе Император и скажет, все отныне ты - правитель клана воздушных фей по договору малых народов от 403 года. И что ты ему ответишь?
  Тут уж настала моя очередь фыркать.
  - Я ему отвечу, что согласно договору малых народов, предводителем фей может быть только девушка, либо евнух.
  - Ой какая малость, в империи отличные хирурги, - заявила в ответ Тали, но, наткнувшись на мужской взгляд полный ужаса, добавила, - ну или не малость, но ради власти над целым кланом многие и не на такое пойдут.
  - Пожалуй я откажусь в любом случае от такого предложения.
  - Ну и зря. Но ты не дал мне закончить. В-четвертых, я тебе приказываю взять Яру и идти развлекаться, я здесь баронесса, а ты "простолюдин" - выделив последнее слово, заявила эта нахалка и отвернувшись затянулась вином. По горлу как поршень пошли волны, похоже под выпьем с друзьями она имела ввиду только себя.
  Ну и ладно, раз мне "приказывают", то так и быть пойду с Ярой прогуляюсь. Тали в последнее время стала уж больно стервозной, будто срывается на мне. Может у нее эти дни? Пожав плечами, я начал подниматься на гору, по едва проглядывающей сквонь траву древней дороге. Яра хвостиком пошла за мной следом. Смешно, хвостик с хвостиком, с миленьким таким пушистым хвостиком.
  Неспешно прогуливаясь и болтая о мелочах, мы забрались на самый верх. Где в окружении кустов неведомых цветов спряталась круглая, обложенная огромными камнями площадь, покрытая цветными плитами, уложенными в абстрактный орнамент. В центре площади стояла стела с едва проступающими сквозь бронзу пылающими силой знаками. Даже не приближаясь, я чувствовал их мощь. В этом месте даже не погружаясь в себя, я мог прикоснуться к Грани. Невероятная, могучая, неведомая сила была дана святому Императору. Даже спустя столько лет реальность до сих пор не сумела восстановить природную защиту от Грани.
  Неосознанно я задала столь мучающий меня всю дорогу вопрос:
  - И что дальше? - спросил я вслух, - как мне получить могущество!
  Светлейший свидетель, неосознанно я произнес свой вопрос. И тут пришло осознание, да ради этого я и шел сюда. К темному все политесы. Не ради путешествия, не ради необходимости отвлечься. Меня манила жажда силы. Жажда стать могущественней и наконец отомстить всем врагам моей семьи. Даже внутренним врагам.
  И какое же было мое удивление, когда сзади раздался ответ:
  - Просто помолись, - раздался хриплый голос Яры, - и если ты достоин, сам Светлейший поможет тебе.
  Обернувшись, я наткнулся на пару серьезных глаз, в которых плескался океан огня. Отблески пламени от стелы или внутреннее пламя Контролирующей Огонь?
  - И что поможет? - вновь непроизвольно вырвалось у меня.
  - Ну мне помог. Он исполнил мою просьбу.
  - Просьбу? Какую?
  Бугры мышц прошлись по рукам Яры, хвост, встав торчком, заколыхался подобно маятнику.
  - Спасение для родных и близких, - не своим голосом прошептала Яра.
  - Расскажешь?
  - Позже. Вначале дело, иди молись, - как будто приказав, сказала Яра, отвернувшись и направившись к краю площадки.
  - Ладно. Но не забудь, ты обещала рассказать, - крикнул я вслед, провожая девушку взглядом, пока хвост не скрылся за кустами.
  Подождав еще некоторое время, я пожал плечами и, сев на колени, сказал, подбадривая сам себя:
  - Хорошо, приступим.
  
  ***
  
  Я сидел уже пятнадцать минут, читая молитвы одну за другой, как мантру. Но лишь едва слышное потрескивание знаков, да пение птиц было мне ответом. Не выдержав, я закричал уже просто просьбу:
  - Светлейший, прошу ответь! - и словно в насмешку, Он ответил.
  Грань бросилась на меня, подобно голодной собаке, заставив сердце пропустить удар. Тьма окутала тело, словно покрывало, сковывая движение и волю. Я не мог контролировать ни тело, ни магическую силу и подобно кукле я висел в океане темноты не в силах ничего изменить. Я перешагнул Грань? Не стоило видимо кричать на бога.
  - Кто ты путник? - спросила вдруг тьма.
  Хотя "сказала" это неправильное слово. Просто невозможно на языке разумных описать состояние, когда в голове просто появляется чужая речь. Как чужая мысль, как капля йода, попавшая в стакан с чистой водой, наверное проще объяснить слепому от рождения, как выглядит дым.
  - Кто ты? - раздраженная мысль вновь возникла из ниоткуда.
  Если бы я мог, я бы задрожал от страха. И лишь неведомым образом, справившись с внутренним страхом, я сказал:
  - Помоги мне. Дай мне могущество!
  - Кто ты? - неужели он меня не знает? Он же всеведущий.
  - Наследник Им...
  - Не то, - перебил меня голос, - кто ты?
  - Вернанд, - просипел я в темноту, - Ты Светлейший?
  - Да, я - Светлейший и Я слушаю тебя!
  - Дай мне силу?
  - Зачем?
  - Я.... - слова застряли комом в горле. Отомстить? Да, наверное, но приемлет ли Он такой подход. Но и лгать нельзя, Он обязательно почувствует ложь.
  - Зачем? - повторил вопрос Светлейший.
  - Отомстить за боль и унижение. Я хочу уничтожить врага своего.
  - Глупо. Убьешь одного, придут другие, лишь прощение и милость помогут тебе, - разочарованная мысль пронеслась в моей голове, подобно стакану ледяной воды.
  - Призвать распоясавшихся псевдоправителей к порядку, - попробовал я назвать иную причину.
  - Могущество тут не поможет. Лишь разум, воля и вера в себя тебе поможет в этом.
  - Защитить отца и дорогих мне разумных. Я хочу изменить мир, сделать его лучше.
  - Вот это хорошая цель... Цель достойная Императора.
  Неужели удача.
  - Но я не дам тебе силы для этого, - ошарашил меня Светлейший, - я никогда не даю силы. Могущество разумный должен взять сам. Я лишь открываю разумному дверь, если у него достойная цель.
  На смену тьме неожиданно пришел свет. Он был вокруг и во мне, он пронзал меня, подобно иголкам в опытных руках палача. Боль резанула по нервам горячей волной, но не успев прийти боль сменилась силой. Более не было преград для меня, сила наполняла меня и давала неописуемое ощущение всесильности. Вот оно могущество! Теперь я могу изменить все!
  Но реальность вторглась в мои мечты и разрушала их в миг. Словно под дых дали. Я был всесилен, я мог изменить реальность, но мне нечего было менять. И сила бурлила во мне, не находя себе цели. Кое-как совладав со своей внутренней мощью, я огляделся. Оказалось, что я все также стою на коленях, и все также передо мной стоит нерушимая стела. Но теперь от взгляда на нее мне открываются значение всех начерченных на ней знаков. Знание о ранее неизвестных знаках пришли вместе с могуществом. Стелу окутывал контур из более чем тысячи знаков и покрывал ее густой вязью, как шерстяной свитер.
  Оказывается стела стоит тут не как символ мощи святого Императора. Стела - есть великолепно выполненный артефакт, что защищает наш мир от порождений Грани. Она - запор от тварей темноты, что стережет наш мир уже много много лет.
  По наитию души встав и поклонившись стеле, я направил всю имеющуюся мощь в нее. Желая помочь ей в столь сложном и опасном деле, сила потекла рекой, казалось, что артефакт сам тянет ее из меня. Не прошло и минуты, как я, выложившись до капли, устало смахнул пот.
  Жаль, вместе с силой ушло и понимание структуры артефакта. То, что лишь минуту назад было ясным, как белый день ушло. Растворилось, как мороженое в горячем шоколаде. Теперь это был обычный памятник, украшенный Знаками для защиты от воров.
  Слава неведомым творцам, сумевшим сотворить такое. Еще раз поклонившись стеле, я решил, что пора уже оставить столь чудесное место и вернуться. Но сделав всего два шага, мои ноги подкосились. Земля больно ударила меня в лицо. Перед тем как уйти в небытие, я услышал встревоженный крик и краешком глаза увидел пушистый хвостик.
  
  
  

Принц Ясир

  
  Авангард моих войск остановился на обед в тихой долине всего в двух часах пути от проклятой горы с нечестивой стелой. Приблизившись к расслабленным после долгого марша солдатам, я уже хотел было криками заставить их встать и продолжить путь, но постельный отговорил меня словами:
  "Перед столь великим днем солдаты должны отдохнуть, дабы встретить рассвет возле руины стелы бодрыми и веселыми, всем своим видом показывая превосходство Хазцев над проклятыми имперцами."
  Согласившись с ним, я приказал разбить мою палатку. Пожалуй можно и передохнуть пару часов, а после, продолжив путь с авангардом и в числе первых вступить в долину с треклятой горой. Отправив вестовых к воеводе авангарда, я уселся на заботливо приготовленный для меня стул.
  Весь этот поход можно было бы назвать большой удачей. Удача сопровождала меня и моих воинов. Похоже сам Светлейший мне благоволит.
  Горы вовсе никогда не способствовали быстрому перемещению. Все эти маленькие долины, узкие мосты, крутые подъемы и спуски. Но не смотря на все это, я сумел провести свою армию к стеле очень быстро. Буквально за неделю мы преодолели огромный путь. И что самое удачное: практически не потеряли солдат. Да нам пришлось разделить армию на три отряда, которые перемещались друг от друга на расстоянии перехода, и все из-за гор и их ужасных маленьких долин. Тут просто не было больших стоянок, где моя армия могла бы безопасно переночевать целиком. А размещать солдат на дороге означает потерять их. Хоть нам и не встретились горцы, но это не значит, что их тут нет.
  - Господин, позвольте доложить, - прервал мои размышления один из воевод.
  - Говори.
  - Я приказал выслать вперед разведчиков, дабы они осмотрели долину и прилегающую территорию.
  Вот как. То есть теперь, не я вступлю в долину первым.
  - Продолжай, - раздраженно сказал я.
  - У стелы разведчики обнаружили семь разумных. Возможно среди них есть маги или сильные артефакты. Не горцы и не солдаты, на пограничников тоже не похоже скорее всего просто торговцы артефактами или путешественники.
  - С чего они так решили?
  - Маг доложил о большом магическом потенциале. Либо там архимаг, либо большое количество артефактов. Но все путешественники очень молоды и на архимага совсем не похожи.
  - Ясно. Чем занимаются?
  - Просто сидят у себя в лагере. Разведчики не стали приближаться ближе. Сказали, что среди них есть профессиональные бойцы, и они побоялись их спугнуть.
  Вот же трусы и болваны мне попались в армию, ничего без моих приказов сделать не могут:
  - Бродяг убить. Разведчиков отправить дальше по дороге, пусть проверят путь на шесть часов вперед. Поставить лагерь в прямой видимости от стелы. Завтра на рассвете мы ее снесем, и это должны видеть все солдаты моей армии. Сейчас же движение полков не останавливать. Вот еще из-за всякого отребья тянуть время.
  - Да, господин.
  Я же пока пообедаю, а то за всеми этими приказами я и не заметил, как мои слуги уже приготовили стол и приготовили палатку для отдыха. Уже завтра я совершу величайшее деяние. Падение ненавистной стелы необходимо сделать торжественно и величественно, пусть через года потомки моих воинов слушают рассказы о своих великих предках и прославляют мое имя в века.
  Отпустив рукой воеводу, кричу постельному:
  - Где там мой обед?
  
  
  

Яра

  
  Сидя у утреннего костра и попивая напиток, который баронесса назвала чаем, хотя больше всего он напоминал куриный бульон с мятой и чабрецом, к тому же сильно посоленный, я вспоминала вчерашний вечер. Когда проводив Вернанда до стелы и, посоветовав помолиться, я совсем не ожидала, что у него получиться, я думала все закончиться очередным бесцельным сидением на коленях, но я ошиблась. Вернанд сумел достучаться до Светлейшего, и судя по всему тот даже сподобился дать ему силу.
  Как говаривал один из моих учителей: "Страннее только шерсть на хвосте у кошколюдов". Ведь после некоторых событий в прошлом моя мать регулярно посылала сюда разумных из многих и многих сотен паломников. Всего двое сумели достучаться до бога и не одному из них Светлейший не дал сил. Лишь совет, да наказ. Смешно ли, из всех знакомых мне разумных силой бог поделился с тем, в кого я влюблена? Может в этом его план? Светлейший, как же трудно в мире разумных.
  Сейчас уже смешно, но как же я всполошилась, когда он потерял сознание. Я - опытный агент чуть было не впала в истерику. Честное слово последняя операция против церковников в главном храме вызвала у меня гораздо меньше волнений, чем простое падение Вернанда. О, как я его несла с горы на руках, и откуда только силы брались. Наверное Светлейший помог, иного объяснения я не нахожу.
  Именно тогда я поняла, что влюблена в Вернанда по уши. И как же теперь с этим быть? Мало того, что он маг на службе у Империи. Так он еще и не замечает меня. Я для него: "Так попутчик на пару недель". И девушка у него есть, да еще и какая. Кроме того что она красивая и умная, так она еще и боевой маг. В общем совсем без шансов.
  "У-у-у" - хотелось завыть по-волчьи. И почему же я не взяла с собой в дорогу коньяк из поезда.
  - Скучаешь? - неожиданно раздалось из-за спины.
  - Ик, - невпопад ответила я, чуть не подпрыгнув на месте.
  И как баронессе удается постоянно подкрадываться так тихо.
  - Вразумительный ответ, - рассмеявшись, заявила баронесса, усаживаясь поближе, - вино будешь?
  - Нет, спасибо.
  - Ну и чего нос повесила?
  - Просто тоскливо, - выдала я накопившееся, - путешествие это достало. Непонятная слежка за вами, нападения, дикость и игнорирование городов. Ну чего нам стоило нормально передвигаться по городам и деревням. Так нет же идем по буеракам, избегая встречи с разумными словно дикари. А я не готовилась к такому. Я - обычный гражданский специалист, мне поезда нравятся.
  - Да не переживай ты так. Завтра или послезавтра спустимся с плоскогорья и пойдем по нижним долинам. Там и лошадей можно будет раздобыть и по городам нормально перемещаться. Думаю мальчикам уже надоело играть в бродяг. Согласились же они позавчера заглянуть в тот городишко. Думаю и дальше не будут больше ломаться, словно девственницы в церкви.
  - Угу-м, - буркнула я, выхватывая бурдюк с вином.
  - Вот, так-то лучше! - похлопывая меня по плечу, радостно сказала баронесса, - молодец!
  - А как же Вернанд? Он до сих пор не пришел в себя. На руках его что ли тащить?
  - Ну да, - удивившись, сказала баронесса, - а что такого? Он легкий, а у нас мужчин много, вот они его и потащат. Да проверила я его состояние. Все с ним в порядке. Просто откат от заклинания. Все же такая мощь!
  Вернанд словно нас услышал и тихонько застонал.
  - Честное слово, когда он начал колдовать, я чуть было не решила, что вы на горе встретили архимага. Столько энергии. Видимо правдивы были легенды о горе.
  - Да, это так, - сквозь губы выдавила я и всхлипнула.
  Боль прошлого хлынула на меня, разрывая настоящее. Я, словно вновь стала маленькой девочкой в окружении врагов. Отчаянье и страх, вырвавшись из груди выплеснулись из меня по чисто женской привычке. Я разревелась, как в детстве. Слезы моментально намочили лицо, и лишь удушающая хватка страха не дала мне завыть в голос.
  Вдруг нежная рука обняла меня и крепко прижала к груди. Нежно поглаживая, Тали говорила мне на ухо успокаивающие слова, не давая мне свалиться в истерику. Не знаю, сколько мы так просидели, но когда я вытерла глаза и сумела осмотреться, костер практически потух, а товарищи, до этого дремавшие в шалаше, растворились в кустах. Лишь Вернанд все так же лежал чурбаном у костра, укутанный с головой в плащ.
  - Не переживай, милая, - сказала Тали, продолжая поглаживать мне спину, - он очнется, и все будет в порядке.
  - А? - выдала я, не понимая смысла фразы.
  - Все с Вернандом будет в порядке. Поверь.
  Так она решила, что я это из-за Вернанда? Блин, ну почему же все так со мной.
  - Он же тебе нравиться? И поэтому ты так остро реагируешь. Все пройдет, и все у вас будет хорошо.
  - У нас? - удивленно спросила я, впервые встретившись с Тали взглядом.
  Неужели она заметила мою влюбленность? И что значит: "У вас все будет хорошо"? Она же его девушка.
  - Ну да. Поверь ты ему тоже нравишься, просто у парней процесс влюбленностей зачастую проходит очень заторможенно. Да и намеков, и взглядов они не замечают. Но за оставшуюся неделю путешествия, я уверена он обязательно заметит тебя. А там главное не упусти момент.
  Моему удивлению не было предела, о чем она говорит? Я даже забыла, что минуту назад ревела в три ручья. Непроизвольно у меня вырвалось:
  - А ты? В смысле вы же встречаетесь с Вернандом.
  - Ой хватит, это у нас так легкая интрижка. Не любит он меня. Просто в академии было очень сложно и грустно. Мы все оказались оторваны от близких и друзей. Вот в отношения и ударились. Вдвоем всяко легче жить. Да и теплее, особенно в походах. Так что не переживай по этому поводу. И не упусти свой шанс, он ведь крайне редко дается, и помни я на твоей стороне, и помогу тебе с ним.
  Не веря, я вглядывалась в Тали, пытаясь найти хоть капельку лукавства, но необыкновенно серьезный взгляд не давал мне усомниться, нет, это не шутка.
  - Но ведь так не бывает? - спросила я не до конца уверена в реальности происходящего.
  - Чего не бывает?
  - Ну не может быть, что бы бывшая девушка помогала другой девушке влюбить в себя ее бывшего, - нескладно произнесла я, теряя мысль и логику в процессе фразы, - ну то есть, я хотела сказать...
  Но Тали меня перебила:
  - Я тебя поняла, милая. Ты права возможно так и не бывает, но всегда есть место исключению. Мы все равно не можем быть вместе.
  - Почему?
  - Мезальянс, - веско сказал Тали, - я точно не смогу стать ему женой. А вот у тебя может получится, бывали знаешь ли случае в истории, - мнозначно добавила Тали, задумавшись, а после добавила, - поэтому будет лучше, если я помогу двум близким мне людям обрести счастье. За это путешествие ты мне стала подругой. Если так пойдет и дальше, возможно и лучше подругой.
  - Спасибо, Тали, ты одна из лучших разумных, встреченных мною в жизни.
  И теперь уже я, не удержавшись от чувств, обняла Тали.
  - Ой да ладно. Кстати есть еще одна важная причина, - добавила Тали, поглаживая мне спину в районе поясницы и щекоча мне хвост, - мне девушки больше нравятся.
  Я замерла, переваривая услышанное, а несносная Тали, заметив это, звонко рассмеялась.
  - Ой не могу, как же ты прикольно краснеешь. Я никогда не устану от этого зрелища, - сказала она, отстранившись и вытирая выступившие из глаз слезы.
  Тьфу ты, напугала. Эту баронессу, даже могила не исправит. И только я собиралась выдать все, что накипело у меня в голове от ее слов, как из кустов под треск ветвей вывалился гном и, перебивая наши нежности, заявил:
  - Тревога! Хазские солдаты на подходе. Быстро собираем вещи и отходим.
  
  
  

Интерлюдия 5. Я клинок могущества Его.

  
  - Духи не пустят нас господин, - доложил разведчик.
  - Будь прокляты эти создания, - сказал высокий мужчина из расы кошколюдов в потертом и грязном доспехе и, сплюнув на землю, приказал, - Все собираемся, отступаем на гору. Я с отрядом перекрою ваш отход, до последнего защищайте женщин и детей, и если не получится отбиться, убейте их сами. Палачам из церкви они не должны достаться на расправу. Не забудьте бочки с огненным зельем.
  - Да, господин.
  К мужчине подошла женщина с ребенком на руках и спросила:
  - Милый, но сзади нас догоняют паладины, а на перевале стоят падальщики из местных князьков. Зачем нам туда бежать? Неужели ты надеешься остановить их здесь? Церковников почти три тысячи.
  - Ты все правильно сказала, милая, - ответил мужчина, обнимая женщину. Но надежда на Светлейшего это все, что у нас есть. Позаботься о дочери, а я их задержу ненадолго.
  - Зачем и куда? - всхлипнула женщина.
  - К стеле. Там проходит Грань.
  - И что думаешь демоны нам помогут?
  - Нет, не помогут, но отомстят. У нас достаточно бочек с порохом для этого.
  - Ты предлагаешь открыть врата демонам? - потрясена прошептала женщина.
  - Да, - прошептал мужчина и, поцеловав женщину, обнял девочку, что прижалась к матери, - не плачьте, мои дорогие. Все будет хорошо. Светлейший с нами.
  И, отвернувшись, мужчина пошел к повозкам готовиться к обороне, а женщина подхватила девочку на руки и приказала:
  - Собираемся и движемся наверх. Не забудьте бочки. Маги, как поднимемся, займитесь стелой, ее необходимо взорвать.
  - Но зачем госпожа?
  - Потом все объясню. Это наша последняя надежда. Лишь так, мы сумеем спастись. Верьте мне, недолго осталось.
  И более не обращая ни на что внимание, женщина кинулась вверх. Девочка, вцепившись в мать, со слезами провожала отца, что командовал внизу. Ни криков, ни плача не было слышно от нее, лишь изредко женщине был слышен шепот:
  - Светлейший, помоги!
  Прошло десять минут, бег через лес позади. Внизу послышались крики, звуки боя, чтобы через пять минут прекратиться. Когда снизу перестали доноситься какие-либо крики, женщина, потемнев лицом, едва слышно промолвила:
  - Отомщу!
  Взобравшись на гору, женщина поставила девочку на землю и, вытерев ей слезы, сказала:
  - Не переживай милая, все будет хорошо. Светлейший нам поможет.
  - Поможет?
  - Да. Ты вот сейчас встанешь на колени и помолишься, и он обязательно поможет. Видешь солнышко садится, и на небе звезды выступают, значит он обязательно нам поможет.
  - Хорошо, мамочка.
  Девочка послушно встала на колени и стала молиться. А женщина поправила непослушные волосы, крикнула в сторону:
  - Долго там еще.
  - Простите, но не получается. Стела чересчур сильно защищена, мы не может ее взорвать.
  - Темный Вас побери. Мы дадим несколько минут, взорвите тут все к темному в глотку. Пусть мы умрем, но и этих тварей заберем с собой.
  - Мама? - испуганный детский голосок, донесся от девочки.
  - Не слушай маму, милая, это я так к слову. Просто молись, хорошо.
  - Да, - сквозь слезы сказала девочка.
  Женщина погладила голову девочке и, взяв в руки пистоль, пошла в первую линию. Судя по всему, муж женщины уже погиб, и она тоже не жилец, и даже отомстить под конец, похоже не удастся, но женщина обязательно возьмет с собой за Грань парочку подонков, что считают себя святыми. Рядом стояли уставшие и обессиленные разумные. Задвинув женщин и детей поближе к стеле, мужчины взявшись за оружие, образовали щитами полукруг и выставив копья, замерли в ожидании. Женщина, оглядев последних оставшихся бойцев и увидев пустые глаза, выкрикнула:
  - Нам нужно продержаться еще немного и все кончится. Стоим и тянем время, они обязательно постараются взять нас миром, так что сплотили ряды суч...
  Перебив крик женщины, из леса раздался грохот барабанов. Вслед за ними из леса выступили паладины в ореоле магического света. Голубым светом засверкали знаки на доспехах. Окружив полукругом скучковавшихся возле стелы людей на расстоянии двадцати шагов паладины остановились и замерли в ожидании.
  - Сдавайтесь, еретики, - раздался голос из второго ряда паладинов.
  - С чего это мы всякой погани сдаваться будем? - крикнула женщина.
  Капля пота скатилась со лба и разбилась об руку, сжимающую пистоль. Вытерев руку о сырую блузку, женщина вновь перехватила пистоль и стала высматривать крикуна.
  - Мы не хотим напрасной крови. Если сдадитесь, Ваша смерть будет быстрой. Даю слово, - сказал неизвестный крикун.
  - Ты сначала покажись, а то мало ли кто там слово дает, собаки тоже лают порой, но их словам никто не верит - крикнула женщина.
  - Я говорю, - сказал мужчина в полном доспехе с красным плащем, выходя вперед.
  На руке у женщины побелели пальцы от напряжения, еще одна сорвавшаяся со лба капля стекла на ходящую ходуном грудь. Но женщина, не обращая на это внимание, считала шаги мужчины. Еще два шага, и она не промажет из этого новомодного оружия, что лишь этой весной начало поступать в армейские части. Заговоренная пуля пробьет любую броню. Это уже было проверено и не раз в предыдущих столкновениях. Нужно лишь попасть, ибо точность у этого оружия оставляла желать лучшего. И когда женщина уже собиралась поднять руку для прицеливания, сзади раздался звонкий детский голосок :
  - Спасибо, Светлейший!
  Порыв ветра пробежался по готовым к схватке разумным, а следом вздрогнул мир. Девочка, что так неистово молилась лишь секунду назад, встала с колен и раскинула руки. А ветер, растолкав разумных, подхватил ее и поднял вверх. Звонкий смех, разнесся по долине. И задрожала реальность от неведомой мощи. Звенела, подобно сосулькам горы. Девочка вздохнула, и горы вздохнули вместе с ней успокоившись. Девочка открыла глаза, и звезды в небе, повинуясь ее воле, заплясали, подобно артистам цирка, выводя пируэты и кружась в странном вальсе. По земле поползла вязь трещин и в пыль от нее попадали разумные, не сумев устоять на ногах. Девочка улыбнулась и взглянула на врагов, и пламя затанцевало в ее глазах, подобно звездам.
  Церковники застыли, подобно статуям, пораженно глядя на девочку, что висела в воздухе и улыбалась. Стальной хваткой они держались за оружие не в силах его применить. Застыли маги не в состоянии создать и простейшее заклинание. Лишь несколько самых умных катились с горы, подобно ветру, почти не касаясь земли. Но напрасно, не успело сердце совершить и пяти ударов, как по долине прошла волна очищения. Она спустилась с горы, подобно воде, и лишь горы, что окружали долину, подобно стражникам остановили ее. Не было более во всей долине разумных церковников, лишь ветер подхватил пепел от тех, кто секунду назад еще был живым.
  А возле стелы все также висела в воздухе девочка с улыбкой на лице, а за ее спиной на земле лежали беженцы. Они глядели на девочку и славили Светлейшего. Кто шепотом, кто во весь голос.
  Девочка, словно устав висеть в воздухе плавно, подобно пушинке, приземлилась на землю. Повернувшись лицом к женщине, что лежала ближе всех к ней, она сказала:
  - Мама, Светлейший помог нам, как ты и говорила.
  И звонко шлепнув босыми пятками по голым камням, девочка побежала к женщине. На втором шаге ноги подкосились, девочка кубарем свалилась на землю, но при этом не переставая улыбаться.
  
  

  Уважаемые читатели, если вы дочитали до сюда, то возможно книга не так уж и плоха. Пожалуйста выразите свое отношение к роману 'Шанс'. Устроит любой способ обратной связи: оценка, критика, комментарий или письмо автору.
  С уважением 'Автор'


Оценка: 4.26*7  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Авдеев "Город в Глубинах"(Боевая фантастика) М.Боталова "Беглянка в империи демонов 2. Метка демона"(Любовное фэнтези) А.Нокс "Костыль для аутиста"(Антиутопия) У.Соболева "Пока смерть не обручит нас"(Любовное фэнтези) Е.Сволота "Механическое Диво"(Киберпанк) А.Лоев "Игра на Земле. Книга 3."(Научная фантастика) Р.Прокофьев "Игра Кота-7"(ЛитРПГ) О.Гринберга "Драконий выбор"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик)
Хиты на ProdaMan.ru Слепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеМагия вне закона. Севастьянова ЕкатеринаМалышка. Варвара ФедченкоНевеста двух господ. Дарья ВеснаВЫ не правы, Пётр Александрович. ПаризьенаТайны уездного города Крачск. Сезон 1. Нефелим (Антонова Лидия)Отборные невесты для Властелина. Эрато НуарОтдам мужа, приданое гарантирую. K A AТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Волчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия Росси
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"